Эльтеррус Иар: другие произведения.

"Раскрой свои крылья"

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Peклaмa:


Оценка: 6.22*78  Ваша оценка:
  • Аннотация:
       Не все решаются раскрыть свои крылья и подняться в небо. Не решаются даже тогда, когда иного выхода нет, когда остаться - означает погибнуть. Совсем еще юная девушка решилась - ведь она прирожденный пилот, а прирожденные без неба жить не способны. И впереди открылась бесконечная вселенная, тысячи миров, иные разумные расы, радости и горести, новые друзья и враги. И приключения, как же без них. Правда героиня этих приключений совсем не хотела, предпочитая тихо-мирно добраться до планеты своей мечты, где расположен Тарканак, лучшая военно-космическая Академия обитаемой галактики. Но жизнь не спрашивает у человека разрешения, бросая его в водоворот. Дорога оказалась непростой, победа дорого стоила. Но может так и должно быть?


Иар Эльтеррус

  

Раскрой свои крылья

   Данная книга является сиквелом к сериалу "Отзвуки серебряного ветра". Большей частью она повествует о других героях, хотя основные герои "Ветра" действуют и здесь, да и вселенная - та же самая.
   Для облегчения восприятия меры веса, длины и времени даны в привычных для русскоязычного читателя единицах. Новые термины и понятия объяснены либо в самом тексте, либо в сносках.
   Все совпадения с реально существующими людьми или событиями случайны, роман с начала и до конца является плодом авторской фантазии.

Глава 1

   По дорожке старого парка к виднеющимся вдали ангарам аэроклуба вприпрыжку неслась невысокая смеющаяся девушка в потертом комбинезоне из самой дешевой синтетики, хорошо, однако, подчеркивающем ее точеную фигурку. Пепельноволосая, довольно симпатичная, но далеко не красавица. Она то и дело подбрасывала свою сумку в воздух, ловила ее, что-то восторженно кричала и вообще, выглядела полностью счастливой. Идущие навстречу люди улыбались - при виде столь беззаботной радости трудно было сдержать улыбку.
   - Ну что, пигалица, сдала? - вышел из крайнего ангара огромный седой мужчина, похожий на матерого медведя.
   - Сдала, дядя Пимен! - от полноты чувств девушка запрыгала на одной ноге, размахивая сумкой. - На отлично! И уже паспорт с аттестатом получила! Еще позавчера! По всем предметам - сто баллов!
   - Ай, умница! - всплеснул он руками. - Ай, красавица! Неужто аттестат с золотой печатью департамента образования выдали?
   - Ага!
   - Молодчина! Не каждый на такое способен. Теперь бы тебе в университет...
   - На какие шиши?.. - нахмурилась Лина. - Да и...
   - Что? - вздернул брови Пимен. - Летать охота?
   - Охота! - упрямо набычилась она. - И я своего добьюсь! Все равно добьюсь!
   - Девочка-девочка, - тяжело вздохнул инструктор. - Ты же знаешь, что наши адмиралы скорее удавятся, чем позволят женщине стать военным пилотом. Не поступить тебе в военное училище.
   - А в гражданское?
   - А для гражданского спонсор нужен! - сердито буркнул Пимен, опускаясь на лавку у входа в ангар. - Ты в курсе, сколько стоит год обучения там? Пять тысяч галактических кредитов, как минимум! Пойми, никто тебя за так учить не станет! Твой золотой аттестат дает право бесплатного обучения в колледжах среднего уровня, но только в промышленных, электронных или текстильных. Никак не в летном училище!
   - Знаю... - понурилась девушка, уныло ковыряя песок носком ботинка. - Но я не могу без неба, дядя Пимен! Я без неба с тоски сдохну! Только что делать? Я ведь...
   - Что?
   - Пыталась уже найти себе спонсора для поступления... Разослала результаты выпускных экзаменов, заключение медкомиссии и твои рекомендации по всем известным транспортным компаниям. Из восьми пришел запрос на подробную анкету. Я отправила...
   - И?.. - насторожился Пимен.
   - Отказали... - едва не плакала Лина. - Все их устраивало, кроме одного. Того, что я - женщина! На то, как я летаю, этим сволочам плевать!
   - Девочка ты моя хорошая... - грустно посмотрел на нее инструктор. - Пойми, во всем Ринканге нет ни одной женщины-пилота. Слышишь? Ни одной!
   - Значит, я буду первой! - упрямо сжала кулаки девушка. - Я все равно добьюсь своего!
   - Как? - поинтересовался Пимен. - Пусть даже ты каким-то чудом поступишь. Как учиться станешь? Жить-то на что-то надо. Ведь с довольствия фонда тебя со дня выдачи аттестата сняли?
   - Сняли, - неохотно подтвердила Лина.
   - В том-то все и дело.
   В Ринканге детей из неблагополучных семей не забирали в приюты, как круглых сирот, а ставили на так называемое фондовое довольствие. Большая часть детского фонда принадлежала государству, меньшая - различным общественным организациям. Средства для него частью выделялись из казны, частью собирались по подписке среди обеспеченных слоев общества. На практике это выглядело так: ребенка регистрировали в районном отделении фонда и приписывали к ближайшему от его дома кафе, оплачивая питание из денег фонда, выдавали со складов необходимую одежду, учебники и письменные принадлежности, чаще всего просроченные и приобретенные по остаточной стоимости. За распределением средств и здоровьем находящихся на довольствии следили районные социальные службы. Понятно, что немало денег осаждалось в карманах их работников, однако и детям кое-что перепадало - по крайней мере, не голодали и не холодали. Образование тоже получали бесплатно, но в школах самого низкого уровня. И там, конечно, можно было выучиться как следует, но для этого требовалось приложить столько усилий, что мало кто оказывался на это способен. Большей частью окончившие школу "дети фонда" становились рабочими близлежащих заводов и фабрик. В высшие учебные заведения поступал один из тысячи, не более. Да и то - только в выпускающие специалистов среднего уровня.
   Тиналина Дарилия Барселат была дочерью алкоголички со стажем. Та и сама не знала, от кого родила - ложилась с каждым, принесшим с собой бутылку со спиртным. Как девочка выжила в первые годы, одним Благим известно. Видимо, тогда ее мать еще не совсем спилась и была способна подумать о ребенке. А когда Лине исполнилось пять лет, в захламленную квартиру алкоголички явились социальные работники, чтобы поставить малышку на фондовое довольствие - соседи доложили в соответствующие инстанции, пожалели вечно голодную и оборванную девочку. Для начала Лину поместили в детский сад, только ночевала дома. Да и то вечерами ее приводили, а утром забирали обратно воспитатели - добиться этого от матери, занятой единственно поиском выпивки, оказалось невозможно. В районном суде с подачи социальной службы несколько раз слушалось дело об передаче Тиналины Барселат в государственный приют, однако присяжные почему-то не вынесли решения о лишении ее матери родительских прав, несмотря на все доказательства, собранные соцработниками.
   С раннего детства девочка привыкла заботиться о себе сама - быстро поняла, что на вечно пьяную мать надеяться нечего. Дома она старалась появляться как можно реже. После уроков либо гуляла до темноты, либо сидела в бесплатной библиотеке, залпом глотая книги - читать в детском саду выучили. По достижению семи лет она пошла в школу. Поначалу Лине пришлось там нелегко, ведь дети - это стая зверенышей со своей довольно жесткой иерархией. "Фондовую" начали травить всем классом. И девочка дралась изо всех сил, дралась как безумная, зубами рвала противников, никогда не сдавалась, шла до конца. В конце концов одноклассники решили, что она "бесноватая", и оставили в покое. Однако друзей Лина так и не завела - других "фондовцев" в их довольно приличном районе не было, а обычные дети предпочитали не связываться с таковой, только дразнились за спиной. Так девочка и жила, довольствуясь собственным обществом, пока ей не исполнилось двенадцать. Никто не знал, что почти каждую ночь Лине снились бездонное небо и полупрозрачные черные крылья за спиной. А затем она случайно повстречала инструктора местного аэроклуба, бывшего пилота-истребителя ВКФ#1 Ринканга, майора Пимена Раэса Даэнброна. И жизнь резко изменилась.
  
   #1 ВКФ - военно-космический флот.
  
   Вспомнив тяжелую судьбу талантливого ребенка, старый пилот грустно вздохнул. Как же они познакомились-то, дай Благие памяти? Кажется, он тогда заметил, с какой тоской смотрит на барражирующие над летным полем флаеры и планеры стоящая у ограды пигалица лет двенадцати в дешевом комбинезончике "ребенка фонда". В своих мечтах она явно была там, в небе. Сам не зная почему, инструктор подошел к девочке и предложил покатать на планере. От вспыхнувших в ее глазах неверия и одновременно дикой радости майору стало не по себе. Похоже, малышка редко встречалась с добротой, что вовсе неудивительно в их "благословенной" стране. И он покатал Лину. Не просто покатал, а позволил немного поуправлять планером. Девочка потрясла Пимена - она инстинктивно ловила восходящие и нисходящие потоки, уже через несколько минут начав летать так, как многие не летают и после нескольких месяцев обучения. Всерьез заинтересовавшись необычным ребенком, он предложил приходить почаще, оплатив ей годовой абонемент из своего не слишком большого жалованья. С тех пор девочка каждый вечер пропадала в аэроклубе, летом даже ночевала прямо в ангаре. Вскоре все местные пилоты полюбили ее и начали учить летать по-настоящему. Лина не разочаровывала их - осваивала новые машины очень быстро. И летала, так летала, что даже дирекция смотрела на ее постоянное присутствие сквозь пальцы.
   - Значит, девочка, выход у тебя один, - сказал Пимен после недолгого молчания. - Устраиваться на работу. Кушать ведь что-то надо, больше тебя фонд бесплатно кормить не станет. Да и от матери пора уходить, нельзя тебе жить в том гадюшнике, пропадешь ни за хвост Проклятого. Что отсюда следует? А то, что придется снимать комнатку в каком-нибудь общежитии. А это тоже деньги. И немалые!
   - Вы правы... - понурилась Лина, затем села прямо на траву, бросив сумку рядом. - Только куда работать пойти? На завод, что ли? Не хочется...
   - Незачем, - понимающе усмехнулся инструктор. - Договорился я с дирекцией. У нас работать будешь. Обкатывать новые машины для богатых бездельников. Только учти, придется получить права для полетов в атмосфере. Но для тебя это несложно, завтра с утра отлетаешь экзаменационные часы в Доринском аэроклубе, он на северо-восточной оконечности города - отсюда всего два часа на монорельсе. Там подполковник Картинер директором, тоже бывший флотский, он не раз видел, как ты летаешь. Обещал, что все без особых проблем пройдет. Еще, конечно, теорию нужно сдать в департаменте транспорта, но это совсем уж просто, выучишь. Жалованье для начала дают не слишком большое, шестьсот пятьдесят ранхов#1, однако на скромную жизнь вполне хватит.
  
   #1 Ранх - национальная валюта Ринканга. В одном ранхе десять дарги или сто реми. Курс по отношению к галактическому кредиту не слишком стабилен, однако редко превышет тридцать ранхов за кредит.
  
   - Дядя Пимен... - глаза девушки распахнулись во всю ширь, в них показались слезы. - Дядя Пимен... Вы...
   - Я! - рассмеялся тот.
   Не выдержав, Лина закрыла ладонями лицо и разрыдалась.
   - Эй, только не плакать мне тут! - встревожился Пимен. - От радости смеяться надо, а не плакать!
   - Я знаю... - сквозь слезы выдавила девушка. - Только... Спасибо вам!
   - Не мне одному, - усмехнулся он. - Даже директор был "за", а он человек строгий. Заслужила!
   - Спасибо... - повторила Лина. - Вы столько для меня сделали...
   - Хорошему человеку помочь - благо! - поучающе поднял палец майор. - В будущем и ты поможешь кому-то. А затем этот кто-то тоже. Тот, кто помог мне в свое время, называл это цепочкой доброты. И он прав. Чем больше людей помогут друг другу, просто так помогут, тем лучше и чище станет наш мир. Запомни это, девочка.
   - Я запомню, дядя Пимен...
   - Вот и хорошо. А теперь у меня есть для тебя небольшой подарок в честь окончания школы.
   - Подарок? - удивилась Лина.
   - Именно, - как-то очень уж хитро ухмыльнулся Пимен. - Чудная машина на обкатку. Сынок хозяина "Сормских галактических линий" из княжества привез, а обкатать толком не способен. Хочу поручить это тебе. Только гляди мне - никаких запредельных режимов! Двигатели сорвешь! И в космос не соваться.
   - В космос?! - ошарашенно приоткрыла рот девушка. - А разве на флаере можно в космос выйти?
   - На флаере - нет, - проворчал майор, - зато на глайдере - запросто. А тебе предстоит обкатывать не простой глайдер, а спортивный, для гонок без правил. На таких богатые бездельники в поясах астероидов развлекаются.
   - Ух ты! - выдохнула Лина, ее глаза загорелись восторгом.
   - Потому и предупреждаю, что "ух ты"! - погрозил ей пальцем Пимен. - Знаю я тебя - увлечешься и про все забудешь. А на орбитальных крепостях не станут разбираться, кого это там на орбиту без разрешения вынесло - собьют на хрен! Оно тебе надо?
   - Не надо, - рассмеялась девушка. - Хорошо, я в космос ни ногой!
   - Иди уж, - махнул на нее рукой инструктор. - Вижу, что невтерпеж. Держи полетный ключ. Площадка номер сорок шесть. И шлем не забудь надеть! Директор на меня третьего дня полчаса орал, увидав тебя в флаере без шлема.
   - Извините... - смутилась Лина, пряча карточку ключа в карман. - Больше не повторится.
   - Беги, пигалица.
   Девушка вскочила и понеслась в ангар, забыв на траве свою сумку. Там схватила с полки первый попавшийся шлем, напялила на голову и выбежала на летное поле. Ну, и где эта сорок шестая площадка? Ага, вон, у самой ограды. А за оградой она увидела довольного собой дядю Пимена, с удобством устроившегося на стуле метрах в ста. Все ясно, специально так поставил машину, чтобы понаблюдать за стартом.
   Лина перевела взгляд на глайдер, и у нее перехватило дыхание. Немного сплюснутый пятиметровый каплевидный фюзеляж, три короткие опоры, небольшие крылья по бокам, на бортах изображены серебристые молнии. Это что же - "Серебряная стрела"?! Лучший гоночный глайдер Кэ-Эль-Энах?! Да он же несколько сотен тысяч галактических кредитов стоит! И это в самом княжестве! Сколько он может стоить в Ринканге, не хотелось даже думать. Раза в два-три дороже, как минимум. А достался богатому идиоту, не способному даже самостоятельно обкатать. Эх-х-х...
   Решительно встряхнув головой, девушка избавилась от ненужных сожалений, подошла ближе и положила руки на обшивку глайдера, послав ему импульс радости. Бортовой комп сразу уловил присутствие рядом истинного пилота и начал прогрев стартовых и основных двигателей. Без всякого на то вмешательства Лины и даже без полетного ключа, что всеми вокруг считалось совершенно невозможным. Раньше она и сама удивлялась такому, но давно привыкла. Однако никому не рассказывала, чтобы не приняли за сумасшедшую. Кроме дяди Пимена. Но и он не поверил...
   В борту медленно протаял люк, пластибетона летного поля коснулся ажурный трап. Затем приятный баритон бортового компа сообщил, что глайдер готов к старту. Поежившись, девушка забралась в кабину и с интересом осмотрелась. Надо же, ничего лишнего, сугубая функциональность. Однако биокресло очень удобное, с гравикомпенсатором. Да без него и невозможно, во время гонок такие перегрузки бывают, что пилота без защиты в кровавую кашу размажет. Но где же обзорные экраны? Не сразу Лина поняла, что в случае необходимости вся внутренняя поверхность глайдера превращается в обзорный экран. Явно голографические технологии выходцев из ордена Аарн, во множестве осевших в княжестве после Великой Войны#1. Ринкангу до такого далеко! А жаль.
  
   #1 Великая Война - так в обитаемой галактике называют войну Падения, закончившуюся двадцать пять лет назад уходом ордена Аарн с политической арены.
  
   Девушка коснулась кокона биокресла, и оно раскрылось, словно цветок. Опустившись на сиденье, она положила руки на джойстики управления и для проверки покачала их. Ходят легко, хоть и немного непривычно - на флаерах все иначе. Лепестки кресла обхватили ее и раздулись, система жизнеобеспечения закачала в них амортизирующий гель, негромко загудел гравикомпенсатор. Прикрыв глаза, Лина вставила в прорезь на панели управления магнитную карточку полетного ключа, активировала его и напрямую включилась в бортовой комп - об этой ее способности вообще никто не знал. Вскоре девушка перестала чувствовать свое тело, ее телом стал глайдер. Она ощущала, как поступает топливо в камеры сгорания стартовых двигателей, как комп прозванивает основные цепи управления, как набирает обороты центрифуга системы планетарной ориентации, как связываются с наземными службами блоки контроля гравитационных локаторов. Именно так она и осваивала почти мгновенно новые типы машин, летая на них лучше тех, кого этому учили. Данное обстоятельство до онемения поражало пилотов аэроклуба, они не раз подсовывали девушке летательные аппараты с нестандартными системами управления, однако Лина всегда справлялась. Со временем пилоты приняли эту ее особенность, как данность.
   А что, если немного похулиганить? Дядя Пимен оценит, сам летает предельно рискованно - бывший пилот-истребитель, как-никак. Лина хитро усмехнулась и плавно потянула джойстики навстречу друг другу. Такое решался проделывать мало кто. Даже в космосе! Нужно было быть опытным асом, чтобы справиться с перекрестными испульсами двигателей и дать их вовремя, не совершив непоправимой ошибки. Зато они позволяли стартовать в атмосфере с такой скоростью и по такой траектории, как ничто иное.
   - Диспетчерская! - громко произнесла Лина в микрофон шлема. - Борт сорок шесть дробь один#1. Прошу разрешения на взлет.
  
   #1 Номер борта в Ринканге определяется по номеру посадочной площадки или ангара с добавлением через дробь номера летательного аппарата на ней. Обычно на площадке располагается одна машина, поэтому "сорок шесть дробь один".
  
   - Взлет разрешаю, сорок шесть дробь один.
   Лина отдала мысленную команду, двигатели глайдера засвистели громче и выше, переходя на форсаж, и он медленно поднялся на три метра, втянул в себя опоры и изменил положение на "носом вверх". А затем, все быстрее и быстрее, начал вращаться вокруг своей оси.
   - Эта девчонка что, вообще сдурела?! - ошарашенно выдохнул Пимен при виде этого. - Циркулярный старт?! На незнакомой машине?! Ну и ну...
   Глайдер вертелся со все большей скоростью, пока не превратился в туманный вихрь. Майор только головой покачал - железную вестибулярку нужно иметь, чтобы такое вынести. Он бы не вынес. А затем "Стрела", не прекращая вращаться, по широкой спирали пошла вверх, наращивая скорость столь быстро, что Пимен поежился - чересчур это все-таки. Он быстро достал свой голар#2 и подключился к компьютеру диспетчерской аэроклуба. Ничего себе! Девочка набрала пятнадцать километров высоты за каких-то полминуты!
  
   #2 Голар - переносной голографический компьютерный терминал, появился в обитаемой галактике с подачи ордена Аарн. Однако голары ордена были, помимо прочего, телепатическими, в отличие от распространенных в остальных странах.
  
   Однако это было только начало. То, что начала творить Лина затем, заставило инструктора восторженно присвистнуть. Он не знал пилотов, способных повторить в атмосфере столь головоломные трюки. В космосе - да, но это в космосе! Глайдер опустился на высоту около километра и одну за другой начал накручивать фигуры высшего пилотажа. Бочка сменялась мертвой петлей, штопор переходил в планирование над самой землей. Все люди в аэроклубе забыли о своих делах, завороженно наблюдая за резвящейся в небе "Серебряной стрелой".
   - Это что у вас за ас такой? - неожиданно раздался за спиной Пимена чей-то удивленный голос, говорящий на общем с незнакомым свистящим акцентом. - Тарк#3, что ли?
  
   #3 Тарк - так называют выпускников Тарканской военно-космической академии (в просторечии - Тарканак), расположенной на планете Калдар, княжество Кэ-Эль-Энах. Тарканак переведен на Калдар двадцать пять лет назад из Аарн Сарт. До перевода его возглавлял легендарный орденский дварх-адмирал Т'Сад Говах, величайший флотоводец последней тысячи лет. Тарки по праву считаются лучшими пилотами галактики.
  
   Майор резко обернулся, едва не упав с шаткого стула, и увидел высокого черноволосого человека в форме астронавта, но с незнакомыми нашивками. Кожа его была несколько странного сиреневого оттенка, что сразу говорило знающим людям о моованском происхождении ее владельца. Видимо, пилот с торгового корабля.
   - Не тарк... - отрицательно покачал головой он. - Семнадцатилетняя девочка. Пилот милостью Благих!
   - Семнадцатилетняя девочка?! - моованец выглядел так, будто на него упало что-то тяжелое. - Тогда ей прямая дорога в Тарканак! Там этот алмаз достойно огранят.
   - Вы издеваетесь?.. - нахмурился Пимен. - Вспомните, какова стоимость обучения в Тарканаке. Да и не добраться ей до княжества, только дорога туда в две-три тысячи кредитов обойдется. Откуда у "ребенка фонда" такие деньги? Ее, бедняжку, даже в гражданское летное училище не берут...
   - Но она же летает! - изумился моованец. - Великолепно летает!
   - Я научил, - гордо усмехнулся майор.
   - А вы?..
   - Бывший пилот-истребитель. Сбили во время первой войны с Телли Стелл, был сильно ранен. Списали начисто с мизерной пенсией. Благо, нашел себе место инструктора в этом аэроклубе.
   - Повезло, - сочувственно покивал моованец. - Но почему столь талантливую девочку не берут в училище?
   - Да просто потому, что женщина! Всего лишь.
   - Дела-а-а... Знаете, были бы мы сейчас на Мооване, я бы тут же связался с нашим Адмиралтейством и рассказал об этом самородке. Уверен, что наши военные заинтересовались бы.
   - Мы, к сожалению, не на Мооване, а в Ринканге... - тяжело вздохнул Пимен. - Слава Благим, мне удалось устроить Лину в наш аэроклуб, а то не знаю, что с ней было бы. Она без неба с тоски чахнет.
   - С тоски?.. - переспросил моованец, он выглядел задумчивым. - Тогда дело плохо. Она, похоже, прирожденный пилот. Знакомы с таким понятием?
   - Знаком-то знаком, но что это - не особо понимаю, - пожал плечами майор. - Настолько мне известно, у ордена Аарн почти все пилоты были прирожденными. Поговаривали, что лучших асов свет не видывал.
   - Это правда, - поежился моованец. - Я ведь тоже бывший истребитель. Довелось однажды с ними схлестнуться. Больше не хочу! Один прирожденный полсотни обычных легко по стенке размажет. Летают, как боги!
   - Не видел, не могу судить, - развел руками Пимен. - Но почему вы думаете, что Лина из прирожденных?
   - В семнадцать лет так летать? Не смешите меня, только прирожденные на это способны! Я своими глазами видел циркулярный старт, потому и принял ее за тарка - никто больше не решается так стартовать в атмосфере. Нет, не могу сделать иного вывода. Однако хочу сразу предупредить. Если я прав, то девочке без неба не жить, сгорит за пару-тройку лет. У меня старший брат так сгорел... На моих глазах...
   Моованец закусил губу и отвернулся. Затем глухо добавил:
   - Никто не понимал, что с ним творится. Он физически слаб был, в летное училище по здоровью не прошел. Только перед самой смертью, когда уже поздно стало, выяснили, что он прирожденный... Вашей девочке сильно повезло, что вы дали ей возможность хоть изредка летать, иначе уже загнулась бы.
   - Весело... - озабоченно протянул Пимен.
   - И еще одно, - моованец снова повернулся к нему и пристально посмотрел в глаза. - Лучше всего прирожденных умеют обучать именно в Тарканаке. И их туда принимают бесплатно! Мало того, дают стипендию, которой более чем достаточно для безбедной жизни даже по меркам княжества. Единственно, что просят подписать обязательство десять лет прослужить в военном флоте Кэ-Эль-Энах. Не слишком тяжелое условие, как мне кажется.
   - Я уже говорил, что до этого самого княжества еще добраться надо, - скривился Пимен. - Ни у меня, ни, тем более, у нее таких денег нет и не предвидится.
   - Шел бы наш корабль в Кэ-Эль-Энах, нашел бы для нее местечко, - вздохнул моованец. - Увы, идем в Кроуха Лхан, а оттуда домой. Так что ничем помочь не могу. Хотя...
   Он ненадолго задумался, достал из кармана голар и начал просматривать что-то на возникшем в воздухе крохотном экранчике. Найдя, что хотел, ткнул пальцем на высветившиеся три номера и сказал:
   - Запишите. Это личные номера капитанов торговых кораблей, занимающихся каботажными перевозками между Сторном и Кэ-Эль-Энах. Они мне кое-чем обязаны, поэтому перевезут из империи в княжество, если сошлетесь на меня. Да, дорогу девочке придется отработать, но это шанс.
   - А как ей в империю-то попасть? - скептически поинтересовался майор, однако на всякий случай занес номера в память своего голара.
   - Не знаю, - пожал плечами моованец. - Однако самый короткий путь в княжество лежит как раз через империю. В Т'Он соваться не советую - дикая страна с идиотскими законами.
   - Дай Благие, чтобы хоть какой-нибудь шанс выпал... - мрачно буркнул Пимен. - А почему вы вообще помогаете?
   - В память о брате. Но...
   - Что?
   - Надо точно понять, прирожденный ли она пилот, - нахмурился моованец. - Вы позволите задать девочке несколько вопросов?
   - Задавайте, - согласился Пимен. - Мне и самому интересно знать. Только подождать придется, она теперь, пока не налетается, вниз не спустится. Благо, топлива немного, а то бы до завтра летала.
   - Что ж, подожду.
   Безумная, искрящаяся радость потоком захлестывала душу Лины, только теперь она поняла, что полеты на флаерах - это ничто. Машина слушалась любой мысли, вытворяя такое, что, наверное, и ее конструкторы бы удивились - то, что выделывала в небе девушка, выходило далеко за пределы задокументированных возможностей "Серебряной стрелы". А ей страстно хотелось выбраться в космос и полетать по-настоящему, без атмосферных ограничений. Однако, нельзя... Любого нарушителя собьют массированным залпом с орбитальных станций - так корпорации, контролирующие Дарат, родную планету Лины, пытались бороться с хищениями. Метод как будто действенный, но неработающий - подкупить чиновников, выдающих разрешение на вылет, совсем несложно. И не так уж дорого.
   Тела девушка не ощущала, она видела мир всей поверхностью глайдера, чувствовала бьющий навстречу ветер, купалась в солнечных лучах, поднимаясь к самой границе стратосферы и рушась почти до земли. В эти моменты она жила по-настоящему, только в эти... На земле Лина существовала, дожидаясь волшебного мига, когда снова окажется в небе. Ведь только небо имело значение... И пусть "земляные крысы" говорят, что так думать неправильно, пусть! Им не понять, никогда не понять! Им деньги и успех важны. А ей - летать!
   Что бы там ни было, она станет пилотом! Вырвется в космос! Любой ценой, какой бы эта цена ни оказалась! Стоп, дорогая, а если ценой станет подлость? Если понадобится предать, например, дядю Пимена? Внезапно возникшие мысли окатили Лину мертвящим холодом. Не дай Благие такого выбора! И... Нет, мечта, к которой приходишь ценой подлости, перестает быть мечтой. Нельзя идти к ней по трупам!
   Резкий сигнал бортового компа, сообщающий, что топливо на исходе, вырвал Лину из размышлений. Она досадливо выругалась - все ясно, дядя Пимен озаботился, чтобы воспитанница не залеталась, как не раз уже случалось. Жаль, но придется садиться, не то диспетчерская перехватит управление и посадит машину насильно. Однако сесть надо так, чтобы у всех глаза от удивления вылезли! Только как именно? Пришедшая в голову идея заставила девушку со свистом выпустить воздух сквозь сжатые зубы. Ничего себе! Не обнаглела ли ты, дорогая? Стоит ли так рисковать? На глайдере? Не на истребителе? Но если получится, это же... Помотав головой, она стала обдумывать детали. Нелегкая посадка предстоит, мало кто решится так садиться. Дядя Пимен, понятно, много чего скажет, долго ругаться будет, но это потом. Непонятно - сам бы тоже обязательно вытворил что-нибудь нестандартное, а когда Лина делает такое - ругается. Почему?
   Инструктор с моованцем стояли у оград, беседуя обо всем на свете, когда в небе появилась блестящая точка глайдера, со свистом идущего вниз на форсаже. Пимен встревожился - что-то случилось? Почему девочка не снижает скорость? Почему машина вертится, как юла, причем, несбалансированно вертится?
   - Ар-рс л-ланхайн... - едва слышно выдавил моованец. - Д-динхарро... Х-харанга...
   - Что? - удивился майор.
   - Извините, это по-моовански. Я о названии такого рода посадки... Ее обычно только подбитые истребители делали, если топлива совсем уж мизер оставался. Вспомните, видели ведь наверняка.
   - Благие защитники... - задохнулся Пимен, поняв, что имел в виду моованец. - Она что, обезумела?..
   - Почему же? - усмехнулся тот. - Вполне естественное решение для прирожденного пилота. Зачем тратить лишние время и топливо, если можно обойтись без этого?
   - Как зачем? Гробануться можно!
   - Не гробанется, гарантию даю. Девочка явно все до мелочей просчитала. Сами сейчас увидите.
   Действительно, ничего страшного не произошло. На высоте около ста метров Лина четырьмя спаренными перекрестными импульсами, идущими, на первый взгляд, вразнобой, резко погасила скорость и вращение. Она никогда не сумела бы объяснить, откуда знала, что импульсы надо давать именно в этот момент, именно в этой последовательности и именно таким образом. Знала, и все. Гравикомпенсатор едва справился с перегрузкой, основные конструкции корпуса натужно заскрипели, однако выдержали - их рассчитывали и не на такое. За мгновение до приземления девушка мысленным приказом выпустила опоры, и машина мягко встала на них. Даже не вздрогнув. Тяжело вздохнув, Лина отдала компу приказ перейти в режим консервации. Двигатели смолкли. Опять возвращаться к обычной жизни, чтоб ей ни дна, ни покрышки! После полета на "Стреле" от этого было особенно тошно, но деваться некуда.
   В борту глайдера протаял люк, в котором вскоре возникла гибкая девичья фигурка. Она ловко спрыгнула на пластибетон летного поля, не дожидаясь трапа, и двинулась к ангарам. Вскоре Лина, оставив летный шлем внутри, показалась на пороге.
   - Ну, иди сюда, разбойница... - раздраженно проворчал инструктор. - И на кой ляд тебе это понадобилось?
   - Захотелось, - смущенно улыбнулась девушка. - Не сердитесь, дядя Пимен... Все же нормально прошло.
   - Нормально... - проворчал тот. - У меня едва сердце не выскочило, когда понял, как ты сажаешь машину! Это же глайдер, а не истребитель! Он не предназначен для таких посадок, пойми, глупенькая!
   - Почему не истребитель? - вмешался в разговор моованец. - Вполне себе истребитель.
   - Не понял... - повернулся к нему майор. - Это еще почему?
   - А разве вы не знаете, что такое "Серебряная стрела"?
   - Гоночный глайдер, - пожал плечами Пимен. - Очень хороший глайдер. А что?
   - Не просто гоночный глайдер, - криво усмехнулся моованец, - а облегченная гражданская модификация "Белого Волка" второй модели. Только оружие и генераторы защитных полей сняты, а двигатели и системы управления - те же самые. Не знаю уж, как Адмиралтейство княжества позволило сделать это, но факт остается фактом. Так что вы неправы - это истребитель, да еще и один из лучших в галактике.
   - Модификация "Белого Волка"?!! - икнул от такого известия майор. - Все хвосты Проклятого мне в глотку по самое основание!
   - Благие Защитники! - восторженно вторила ему Лина, обхватив ладонями щеки. - Вот это мне повезло! А я все думала, почему это глайдер так управления слушается, малейшее движение пальцев чувствует... Ведь у "Волка" орденские биорецепторы вместо электроники стоят?
   - Именно так, - подтвердил моованец. - Кстати, я не представился. Ральф Новинго, первый пилот с торгового внесистемника "Дарвет Ларио", Моован. Увидел, как вы летаете, и заинтересовался. Хочу спросить кое-что. Очень прошу ответить правдиво - от этих ответов, возможно, зависит ваша судьба. Летать вам или не летать.
   - Тиналина Дарилия Барселат, - неохотно представилась растерянная девушка, пытаясь понять, чего надо этому иностранцу. - Только зовите Линой, терпеть не могу официальное имя.
   - Хорошо, - улыбнулся Ральф. - Так вот, Лина. Хочу спросить у вас в первую очередь вот что. Чувствуете ли вы машину своим телом, когда летаете? Повторяю, правдивый ответ очень важен!
   Откуда он знает?! Лина настороженно рассматривала моованца, ничего не понимая. И почему он утверждает, что это так важно? Да, чувствует! И что? Почему от этого может зависеть, летать ей или нет?
   - Чувствую, - наконец решилась она. - Иногда кажется, что вообще мысленно управляю...
   - Все верно, - помрачнел Ральф, покосившись на Пимена, недоверчиво закусившего губу. - Знакомы ли вы с таким понятием, как "прирожденный пилот"?
   - Что-то слышала... - еще больше растерялась Лина. - Но...
   - Погодите! - поднял руку моованец. - Так вот, вы из них. И ваша страсть к небу - это не просто так. Вы без неба просто умрете, зачахнете, как... Как зачах мой старший брат! Выяснили, что он прирожденный, слишком поздно...
   Он отвернулся, вытер рукавом слезы и буркнул:
   - Извините... Мне слишком больно это вспоминать. Мы же все над ним смеялись! Не верили, что без неба ему не жить! А он через два года просто умер... Не захотел жить... И врачи ничего поделать не смогли...
   - Не захотел жить... - повторила Лина, поежившись, затем повернулась к своему наставнику. - Я же говорила вам, дядя Пимен, что мне без неба никак!
   - Говорила... - вздохнул тот. - Я думал - блажь. Не знал, что ты из прирожденных. А прирожденные и в самом деле без неба мрут, как мухи зимой.
   - Вот именно, - добавил взявший себя в руки Ральф. - Но даже не это главное.
   - А что?
   - То, что прирожденных без экзаменов и оплаты принимают в тот самый знаменитый на всю галактику Тарканак. И платят огромную, по нашим меркам, стипендию. Да, придется десять лет отслужить в военном флоте княжества, зато там научат летать на всем, что летает. От эцикла до боевой станции.
   - Тарканак... - губы Лины задрожали. - Благие, Тарканак...
   Это слово набатом загремело в сознании девушки. Ее могут принять в Тарканак?! Лучшую военно-космическую академию обитаемой галактики?! Невозможно, но моованец утверждает, что это так. Выходит, ее страсть к небу для кого-то важна? Что-то означает? Не просто придурь сопливой девчонки, как не раз заявлял мамин сожитель? Слава вам, Благие Защитники! Спасибо!
   - Проблема в том, как вам добраться до планеты Калдар, - вздохнул Ральф. - Это ведь столица двенадцатого пограничного с Паргом сектора#1 Кэ-Эль-Энах, тысячи световых лет отсюда. Билет на пассажирский лайнер стоит больше трех тысяч кредитов в самом низком классе. Впрочем, есть еще один способ...
  
   #1 Сектор - высшая административная единица государств обитаемой галактики, в нее входит от двух до тридцати префектур. Ядром является планета-урбис - мир с населением от миллиарда до десяти-пятнадцати миллиардов человек, расположенная в точке пересечения торговых путей, либо являющаяся метрополией, то есть планетой, на которой зародилась та или иная цивилизация, что в свою очередь делает ее точкой пересечения торговых путей. Для Ринканга, например, такой метрополией является планета Ранкен. В одном секторе может быть несколько планет-урбисов. Столичный урбис сектора обычно является резиденцией губернатора сектора и главной базой военного округа.
  
   Немного помолчав, он добавил:
   - Прирожденные пилоты очень ценятся в обитаемой галактике, их слишком мало. Только орден имел их в достаточном количестве. Так что ринкангское военное ведомство обязательно должно вами заинтересоваться. Направьте им сообщение о том, что вы прирожденный пилот. Если поверят, то направят на обучение в тот же Тарканак за счет государства, несмотря на то, что вы женщина. Когда речь идет о прирожденных, вопросы пола роли не играют.
   - Правда?! - затрясло от радости Лину. - Спасибо! Благие! Я сегодня же пошлю письмо в общественную приемную Адмиралтейства!
   - А я по своим каналам подсоблю, - проворчал Пимен, одобрительно глядя на воспитанницу. - Остались кое-какие старые связи. Благодарю вас, господин Новинго. Вы правы, прирожденным пилотом обязательно заинтересуются. Наши адмиралы не совсем идиоты, знают, что это такое.
   Вскоре моованец распрощался и ушел по своим делам. А Пимен с Линой до поздней ночи обсуждали, что необходимо сделать в ближайшее время. Пришли к выводу, что добиваться оплаченного государством направления на учебу - дело долгое, поэтому пока лучше получить права на полеты в атмосфере - неизвестно еще, сколько придется просидеть в аэроклубе. В Адмиралтействе шевелятся медленно.
   - Дядя Пимен... - смущенно пробормотала девушка. - Выходит, мне завтра в Доринский клуб ехать?
   - Да.
   - Я не смогу...
   - Почему? - удивился майор, но быстро понял, в чем дело. - Денег на монорельс нет?
   Лина, отчаянно покраснев, кивнула.
   - Ох, девочка-девочка... - вздохнул он, доставая бумажник. - Возьми вот полсотни, с первого жалованья отдашь.
   - Спасибо, дядя Пимен! - просияла Лина, подбежала и поцеловала наставника в небритую щеку, от чего смутился уже он. - Тогда я побежала! До завтра!
   Она спрятала деньги в сумочку, пристегнутую к поясу, помахала на прощание рукой и понеслась по дорожке к выходу из парка - до отхода последнего рейсового аэробуса осталось не больше десяти минут.
   - Ох, пигалица... - покачал головой майор. - Дай Благие, чтобы у тебя все получилось...
   Почему-то ему не давало покоя ощущение надвигающейся беды. Но что может случиться? Да нет, это всего лишь дурное предчувствие, ничего не значащее... Пимен обманывал себя - помнил: если его посещало такое предчувствие, то в следующем бою погибал кто-нибудь из друзей.
  
  

Глава 2

  
   Выбравшись из аэробуса на эстакаду остановки, Лина недовольно поморщилась. Домой идти не хотелось. Снова придется смотреть на испитые лица матери и ее последнего сожителя - мерзкого, опухшего от водки мелкого мужичонки с гнилыми зубами, месяца три назад попытавшегося изнасиловать дочь сожительницы, за что был нещадно бит всем, что попалось девушке под руку. Эта пародия на мужчину даже защищаться не посмела, только скулила и закрывала руками голову. Однако злобу он затаил, и с тех пор мелко гадил по возможности. То соли в миск#1 насыплет, то сахара в суп, а то и единственные туфли облюет - раз пять уже их мыть пришлось.
  
   #1 Миск - напиток, несколько напоминающий кофе по вкусу и тонизирующему действию. К описываему времени в основном употреблялся беднейшими слоями населениями обитаемой галактики, более обеспеченные предпочитают чай и кофе, которые раз в пять дороже и выращиваются только в Кэ-Эль-Энах. Эти напитки появились в галактике около сорока лет назад с подачи ордена Аарн. Завезены с планеты Земля.
  
   Ладно, плевать! Все равно жить в этой захламленной квартире ей осталось не больше недели, дядя Пимен подсказал, в каком общежитии неподалеку от аэроклуба можно относительно недорого, всего лишь за двести ранхов в месяц, снять угол. В текстильном, где одни девушки живут - там можно не опасаться нежеланных ухажеров, мужчин туда просто не пускают.
   Свою комнату Лина ежедневно ожесточенно драила до стерильной чистоты и запирала - слесарь аэроклуба по ее просьбе смастерил такой замок, что ни один медвежатник не откроет. Неряшливость матери вызывала у девушки брезгливость, жизнь в грязи с раннего детства отнюдь не сделала ее такой же неряхой - наоборот, Лина отличалась болезненной чистоплотностью и любовью к идеальному порядку. Все вещи в ее комнате знали свое место.
   Хоть бы только мать с сожителем уже спали, а то опять начнутся пьяные разговоры "за жизнь". Эти двое в последнее время постоянно нудили, что пора уже выросшей девке устраиваться на работу и возвращать затраченные на ее воспитание деньги. Лина возмущенно поджала губы при этом воспоминании. Надо же! Затраченные деньги! Совсем обнаглели, твари! Ее фонд содержал, а не эти. Впрочем, все понятно, надеются на дармовую выпивку за ее счет. Только ничего им не обломится!
   Отперев обшарпанную дверь, Лина осторожно вошла - на полу в прихожей могло оказаться что угодно. От лужи блевотины до пьяной вдрызг матери. Однако внутри горел свет. Девушка мысленно выругалась - не спят! И что за невезение? Оставалось надеяться, что мать с сожителем добыли сегодня водки и им будет не до нее. К сожалению, пройти в ее комнату можно только через салон, и Лина осторожно двинулась вперед. Войдя туда, она ошеломленно остановилась. В салоне было относительно чисто! Не по ее меркам, конечно, но для матери и такое - подвиг. Никаких разбросанных повсюду вещей, даже пол кое-как вымыт.
   Окинув взглядом салон, Лина окончательно растерялась. У дальней стены стоял накрытый стол, роскошный стол, такого она здесь никогда еще не видела. Причем, нетронутый, что для матери с сожителем практически невозможно. А на столе... Чего там только не было! Даже фирменная водка, а не обычное дешевое пойло из ближайшей забегаловки. Что это значит? Откуда?! В лотерею выиграли, что ли?
   Мать с сожителем, сидящие у окна, бросали на стол жаждущие взгляды, сглатывали слюну, однако не двигались с места, робко поглядывая в левый угол, где был освобожденный от хлама расшатанный письменный столик. А за ним сидел гость. Не бомж или алкоголик в рванье, а выглядящий аристократом джентльмен в роскошном костюме классического покроя из натуральной шерсти. При мысли о том, сколько стоит такой костюм, Лине едва не стало дурно. Кто это, Проклятый его дери? Что ему здесь нужно?!
   - Тиналина Дарилия Барселат? - приятным баритоном осведомился гость.
   - Д-да... - с трудом выдавила из себя девушка.
   - Поздновато вы, - заметил он. - Но ладно. Я - адвокат концерна "Тигарский текстиль", Кервио Дорин Хаграйн.
   - Очень приятно... Но... Зачем вы здесь, уважаемый господин?..
   - Для того, чтобы сообщить о ваших новых обязанностях, - холодно усмехнулся адвокат. - Ваша мать от вашего имени заключила десятилетний контракт с нашим концерном. С завтрашнего дня вы считаетесь нашим сотрудником. Вот контракт, ознакомьтесь и подпишите. Также попрошу отдать мне документы, до истечения срока действия контракта они будут находиться в отделе кадров концерна.
   - От моего имени?!! - взвыла потрясенная Лина. - Да какое она имела право?!!
   - Вы забыли, что живете в Ринканге? - в глазах Хаграйна появилась насмешка. - В момент получения аттестата вы достигли первого совершеннолетия. Второе наступит, когда вам исполнится двадцать один год. До его наступления родители имеют полное право распоряжаться судьбой ребенка и подписывать за него любые документы. Могут также предоставить ему полную свободу. По их выбору. Ваша мать свой выбор сделала.
   - Да какое право решать за меня есть у этой алкоголички?! - девушку трясло. - Я "ребенок фонда"!
   - Уже нет, - холодно усмехнулся адвокат. - По документам, Эрика Урсула Барселат - ваша родная мать. Это так?
   - Так... - неохотно подтвердила Лина, ей с каждым мгновением становилось все страшнее.
   - А раз так, то она имеет полное право подписывать за вас контракты до вашего второго совершеннолетия. Согласно закону.
   Девушка попыталась взять себя в руки, но не смогла, ее продолжало колотить. Ведь такой закон действительно существовал! Почти не использовался, но существовал. Благие, да что же теперь делать?! Только понадеялась, что что-то в жизни изменилось, только осмелилась мечтать о небе, как получила вот это...
   - Извольте ознакомиться с контрактом, - Хаграйн положил на столик несколько листов пластибумаги.
   Лина на негнущихся ногах подошла, взяла их и начала читать. С каждым прочитанным пунктом ей становилось все более не по себе. Настолько кабальных условий девушка и представить не могла. Оплата - всего четыреста ранхов в месяц, чего не хватит даже на самую скромную жизнь. Концерн при этом обязуется содержать работника за свой счет и по своему усмотрению, однако вычитает стоимость содержания, определяемую, опять же, произвольно, из его жалованья. Если жалованья недостает на покрытие долга, то концерн оставляет за собой право продлять контракт до бесконечности. Мало того, работнику запрещено покидать территорию жилых комплексов предприятия без письменного разрешения администрации. Использоваться он может любым образом и права протестовать или жаловаться не имеет. За любой протест налагается огромный штраф, намного увеличивающий сумму долга. Лина слышала о таких контрактах, фактически отдающих человека в рабство, но никогда не верила в их существование. Выходит, существуют...
   Когда девушка дочитала последний пункт, вписанный от руки у нее перехватило дыхание. Оказывается, половина ее жалованья за десять лет авансом выплачивается Эрике Урсуле Барселат... А ей самой остается на все про все несчастных двести ранхов в месяц. Из такой кабалы никогда не вырваться... Значит, мать просто продала родную дочь в рабство? Ради выпивки? Благие Защитники!
   - Какая же ты мразь... - повернулась она к пьяно усмехающейся матери. - Какая же ты тварь...
   - А неча было с себя недотрогу корчить, сучка! - злобно выплюнул сожитель той. - Неча! Вот и допрыгалась, падла! Тама тебя быстро обломают!
   Он противно захихикал. Значит, это его идея? Неудивительно, сама мать до такого просто не додумалась бы, мозгов бы не хватило.
   - Прочли? - поинтересовался адвокат. - Подписывайте.
   - Я не буду этого подписывать!!! - выдохнула Лина, отшвырнув контракт, листы разлетелись по сторонам.
   - Это ничего не меняет, - безразлично пожал плечами Хаграйн. - Контракт подписан вашей матерью и официально зарегистрирован в магистрате. Указанный в последнем пункте аванс - двадцать четыре тысячи ранхов - выплачен наличными полностью, что подтверждается заверенной у нотариуса распиской.
   Так вот на какие деньги куплена вся эта роскошь на столе?! Лине показалось, что сейчас она потеряет сознание. В голове безумной птицей билась одна-единственная мысль: "За что, Благие?!"
   - Господин Хаграйн... - пролепетала девушка. - Но как же так можно?..
   - Ничего личного, бизнес, - усмехнулся тот.
   - Послушайте, я ведь прирожденный пилот...
   - И что? - удивился адвокат, не знающий, что это такое.
   - Прирожденные в галактике на вес вария ценятся... - сквозь слезы выдавила девушка. - Нас даже в Тарканаке бесплатно обучают... Может, концерну пригодится такой пилот?.. Я без неба просто умру через несколько лет...
   - Концерн использует вас так, как сочтет нужным. И не советую пытаться избежать своей судьбы, будет только хуже.
   От этих слов душу Лины захлестнула отчаянная, но одновременно холодная ярость. Она сжала кулаки и отступила на шаг.
   - Попрошу ваши документы, - протянул руку адвокат.
   - Не получите! - прошипела Лина с ненавистью, с такой ненавистью, что Хаграйна передернуло. - Не выйдет по-вашему! Слышите?! Не выйдет!
   - Выйдет, - взял он себя в руки, удивляясь вдруг возникшему страху. Ну что может сделать ему семнадцатилетняя девчонка?.. - Повторяю, не советую пытаться оспорить контракт. Если завтра до трех часов дня вы не появитесь в конторе концерна, то вас доставит туда полиция. В этом случае вы будете наказаны, вам придется заниматься куда более неприятной работой, чем планировалось.
   - Например? - насмешливо поинтересовалась девушка.
   - Например? - растянула губы адвоката змеиная ухмылка. - Например, вас могут определить в дом терпимости для клерков среднего звена, где придется выполнять любое желание клиентов. Или придумают что-нибудь не менее неприятное.
   - Хвост Проклятого вам! - оскалилась Лина. - Я скорее с собой покончу, ясно?!
   - Да ну?.. - рассмеялся Хаграйн. - Сомневаюсь.
   - А зря, - тон девушки стал ледяным. - И еще одно на прощание. Клянусь когда-нибудь превратить вашу, лично вашу жизнь в ад! За такую бесчеловечную подлость нужно платить, и страшно платить, господин хороший. А если мне придется умереть, то вам отплатят Благие. И вы это знаете, ибо понимаете, что все, что вы делаете - чудовищно! Вы - хуже любого убийцы!
   - Чудовищно?.. - растерялся адвокат, с искренним недоумением глядя на нее. - Это всего лишь бизнес! Вы просто сумасшедшая!
   - Обрекать человека на такую судьбу - именно чудовищно! - Лина кивнула на рассыпанные по полу листы контракта. - Я никогда бы не подписала этой мерзости! Вы воспользовались тем, что моя мать - алкоголичка, не отдающая себе отчета в своих действиях. Тем более что мне уже предложили хорошую работу и, мало того, месяца через два я получила бы направление Адмиралтейства в Тарканак. В Адмиралтействе отлично знают, насколько ценны прирожденные пилоты!
   Хаграйн нахмурился. А ведь девчонка явно верит в то, что говорит... Надо будет обязательно выяснить, что такое эти ее "прирожденные пилоты". Вполне возможно, что концерну досталась куда более ценная добыча, чем казалось изначально. И так решили, что повезло - получить на подобных условиях человека с золотым аттестатом министерства образования почти невероятно, поэтому за предложение матери Тиналины Барселат исполнительный директор ухватился сразу же, даже согласился выплатить аванс наличными, что редко делалось.
   - Когда-нибудь вам придется ответить за каждую подлость, там ответить, - палец Лины указал вверх. - И ваши ссылки на человеческие законы в том суде не помогут, там за все заставят заплатить. Слышите?! За все!
   - Это уже слишком! - возмутился адвокат.
   - Что "слишком"? - язвительно спросила девушка. - Неприятно слышать правду? Так сами виноваты - отлично знаете, что совершаете подлость! И знаете, что Благие за это наказывают!
   "Нет, какова, а?.. - даже восхитился про себя Хаграйн. - Нелегко будет, но обломаем, не таких обламывали".
   О словах девчонки ему думать не хотелось, в глубине души адвокат понимал, что она полностью права. Но... бизнес есть бизнес. А что там будет после смерти, и будет ли вообще - дело десятое. Важно сейчас урвать себе кусок пожирнее.
   - В общем, я повторяю совет не создавать нам проблем, - взял себя в руки Хаграйн. - Вам все равно придется выполнять условия контракта. Со своей стороны могу пообещать выяснить все известное об этих самых "прирожденных пилотах". Если они - действительно нечто ценное, то вам не придется сожалеть, работая на концерн. Полезных людей у нас ценят и достойно оплачивают их труд.
   - Не будет по-вашему! - Лине было так больно и страшно, что она просто не услышала его слов. - Не будет!
   Она повернулась и бросилась прочь из квартиры, в которой родилась и выросла. В душе колотилось что-то черное и страшное, отчаяние волнами захлестывало девушку. Благие, да за что же ей такое?! Она всего лишь мечтала летать, мечтала о небе! Разве это так много?!
   Лина бежала по улицам ночного города, не зная куда, и рыдала на ходу, размазывая ладонями слезы по щекам. Редкие прохожие удивленно смотрели ей вслед - здесь редко можно было увидеть такое, жители Радайна, столичного мегаполиса планеты Дарат, обычно предпочитали выглядеть невозмутимыми, что бы ни случилось. Однако девушке было не до "сохранения лица", слишком страшно ударило по нервам случившееся. Она продолжала куда-то нестись, сломя голову, пока не наткнулась на небольшой сквер. Там упала на ближайшую скамейку и разрыдалась еще отчаяннее.
   Выплакавшись, Лина задумалась. Она с детства приучила себя тщательно обдумывать все происходящее и полагаться исключительно на логику. Может, зря она так сорвалась в присутствии адвоката? Ведь тот вполне способен использовать это против нее... Впрочем, плевать! Хуже уже не будет, все потеряно, с мечтой придется проститься. Девушка опять едва не расплакалась, сдержав себя с величайшим трудом. Что это получается? А то, что завтра с трех дня на нее начнет охоту полиция... Благие! Доставят в контору проклятого концерна - и все. Останется только удавиться, корпорации своей добычи никогда не упускают - это всем известно. Так что же делать? Прямо сейчас, что ли, повеситься?
   Девушка судорожно вхлипнула - жить хотелось так, что дыхание перехватывало. Но жить рабыней? Без неба? Нет, не сможет. И не захочет! Однако спешить тоже, наверное, не стоит, умереть она всегда успеет. Посоветоваться бы с кем-нибудь... С дядей Пименом! Больше просто не с кем.
   Приняв решение, Лина встала и направилась к улицам, где можно было поймать такси - иначе ночью до юго-западной окраины Радайна, где ее наставнику достался по наследству крохотный двухкомнатный домик, в котором и повернуться-то было негде, не добраться. По слухам, ходят еще какие-то ночные аэробусы, но девушка не знала их расписания, а до метро далеко. Если бы не деньги, данные дядей Пименом, пришлось бы дожидаться утра.
   Дойдя до ближайшей транспортной эстакады, девушка с трудом поднялась по шаткой железной лестнице и нажала кнопку вызова такси. Не прошло и десяти минут, как к площадке причалил потрепанный флаер, управляемый автоводителем. Лина назвала адрес, вздрогнула от названной суммы в двадцать ранхов - на эти деньги можно было две недели кататься на аэробусах! - однако покорно сунула свой единственный полтинник в приемник купюр. Получила сдачу, села в жесткое кресло за кабиной и снова расплакалась. Флаер тем временем поднялся на разрешенную в городе трехсотметровую высоту и, набирая скорость, двинулся к юго-западу.
   - Прибыли, уважаемая госпожа, - заставил ее вздрогнуть механический голос автоводителя.
   Кое-как взяв себя в руки, Лина выбралась наружу и оказалась у покосившегося забора домика старого пилота. Она отворила калитку, неверными шагами подошла к двери и отчаянно заколотила в нее кулаками. Некоторое время ничего не происходило, затем в окнах зажегся свет и на пороге появился сонный хозяин.
   - Кого там Проклятый посреди ночи несет?! - раздраженно рявкнул он.
   - Дя-а-дя-а Пи-и-ме-ен... - простонала Лина, упала ему на грудь и разрыдалась.
   - Девочка, да что случилось-то?! - растерялся майор, поняв, кто пришел к нему.
   - Я пропала, дядя Пимен... - рыдала она. - Пропала-а-а...
   - Так, - опомнился инструктор и встряхнул воспитанницу. - Без истерик мне тут! Из любой, даже самой тяжелой ситуации всегда найдется выход.
   Он завел Лину в дом, усадил на старый диван у окна и заставил выпить немного рома. Девушка закашлялась - спиртное на дух не переносила, насмотревшись на мать.
   - Пришла в себя? - проворчал майор.
   - Д-да... - едва слышно ответила она, все еще вхлипывая.
   - Тогда рассказывай. Мы же не так давно распрощались! Что случилось?
   - Да уж случилось...
   Лина подробно рассказала обо всем с момента возвращения домой. Пимен с каждым ее словом все больше мрачнел. Когда девушка закончила, он негромко выругался и в сердцах стукнул себя кулаком по колену.
   - Сволочи! - буркнул майор, немного успокоившись. - Какие сволочи!
   - Что мне теперь делать, дядя Пимен?.. - едва слышно спросила Лина.
   - Будем думать, - вздохнул он. - Ты только не плачь, не надо. Нельзя в беде поддаваться эмоциям, пропадешь ни за хвост Проклятого. Я всегда учил тебя смотреть правде в глаза, не строить глупых иллюзий. Так вот - ты попала. Очень серьезно попала! Это далеко не шутки, с корпорациями даже Адмиралтейство связываться не станет. Они деньги платят, а значит, заказывают музыку.
   - То есть, выхода у меня нет?.. - девушку снова затрясло.
   - В Ринканге - нет! - отрезал Пимен. - Закон, к сожалению, на стороне концерна. И почему я не подумал, что твоя мать способна такое утворить?.. Мог же еще года два назад тебя удочерить...
   - Что уж теперь... - тяжело вздохнула Лина, ей и самой в голову не приходило, что мать на это пойдет. - Значит, выхода все же нет. А без неба я скоро загнусь...
   - Загнешься, - согласился майор, о чем-то напряженно размышляя. - Знаешь, пигалица...
   - Что?
   - Бежать тебе надо. Из Ринканга. В княжество. В Тарканак!
   - Как?! - сжала кулаки у груди девушка. - Как, дядя Пимен?! У меня же денег нет, тридцатка всего осталась...
   - Не знаю, - признался Пимен. - Но выясню.
   Он снова задумался. Был один способ, но очень не хотелось им пользоваться, не для того он в свое время отказался от контактов со старыми друзьями, чтобы послать Проклятому под хвост всю конспирацию. Не хотел, чтобы они чувствовали себя обязанными. Просто исчез. Однако теперь выбора нет, придется всплывать - девочку нужно спасать. Любым способом! В концерне она долго не протянет.
   Со вздохом Пимен выложил на стол голар, затем достал из ящика стола потрепанную записную книжку и принялся листать ее. Так, вот и номер Ригана. Он сейчас, кажется, в Адмиралтействе служит, сам уже не летает. Интересно, помнит еще прежних друзей, или давно забыл? Вздохнув, старый пилот набрал номер. Сухой голос автомата сообщил, что данный номер более не существует и предложил переключить связь на новый номер искомого абонента, если звонящий сообщит пароль.
   - Пароль? - растерянно переспросил Пимен.
   Ну, и какой, интересно, может оказаться пароль? Этот номер знали только ближайшие друзья Ригана, больше никто. Значит, должно быть что-то известное им всем. Что? А только девиз их эскадрильи!
   - Раскрой свои крылья, - негромко сказал майор.
   - Пароль верен, - подтвердил автомат. - Переключаю вас на господина контр-адмирала.
   Ох, ничего себе! Риган - уже контр-адмирал?.. Высоко поднялся. Кто ждал, что этот разгильдяй без царя в голове окажется на такое способен? Уж всяко не Пимен, когда-то учивший молодого балбеса летать как следует, и не раз дававший ему по шее.
   - Кто это? - раздался из динамика голара сухой, надтреснутый голос. - Карс, ты? Что-то с грузом не так?
   О, и Карс в этой компании? Надо же. Видимо, вокруг контр-адмирала собралась вся их старая команда.
   - Нет, это Пимен.
   - Какой еще, к Проклятому, Пимен?! - над столом появилось изображение лица сухощавого человека с крайне недовольным лицом. - Откуда вам известен этот номер?!
   - Не узнал, Риган? - усмехнулся инструктор. - Майор Даэнброн я.
   - Что?! - полезли на лоб глаза контр-адмирала. - Так ты живой, все хвосты Проклятого тебе в глотку?! Ах ты ж, скотина! Собака бешеная! Да как у тебя совести хватило позвонить?! Ты где пропадал все эти годы?! Да как ты мог так с нами поступить?! И это после всего, что было...
   Далее он употребил совсем уж непечатные выражения, от которых уши не просто вянут, а и отвалиться могут. Немного отведя душу, Риган укоризненно покачал головой и добавил:
   - Мы его на каждой встрече поминаем, в церкви свечки за упокой души ставим, а он живой! Ну, не сволочь ли, а?..
   - Не хотелось, чтобы вы себя обязанными чувствовали, - помрачнел Пимен. - Потому и ушел на дно.
   - Ну да, сбежал из госпиталя, не оставив координат, - язвительно усмехнулся Риган. - А потом слухи пошли, что ты помер в столичной больнице. Мы, идиоты, и поверили... Знаешь, друзья так не делают!
   - Я после списания не в себе был, - майор виновато опустил голову. - Когда понял, что больше мне в пространстве не летать... Решил полностью порвать с прошлой жизнью, год черно пил, потом взял себя в руки. Не раз хотел позвонить, но не решался. Понимал, что поступил некрасиво, что обидел вас. И сейчас бы не решился, если бы беда не случилась.
   - Старый ты дурак! - раздраженно буркнул контр-адмирал. - Зря не решился, мы тут такие дела заворачиваем... И тебе место шкипера нашлось бы. Пусть на торговце, но летал бы!
   - Да уж, действительно, дурак... - со вздохом согласился Пимен. - Прости меня, что ли...
   - Вот морду набью - и прощу! - посулил Риган. - Но это потом. Что там у тебя случилось?
   - Есть у меня воспитанница, - начал майор. - Пилот милостью Благих, летает, как бог, на любой машине, осваивает незнакомые системы управления за несколько минут. Сегодня вот, впервые увидав "Серебряную молнию", ушла на ней в небо циркулярным стартом.
   - Циркулярным стартом?! - изумился контр-адмирал. - В атмосфере? На незнакомой машине? Не брешешь?!
   - Сам видел, - пожал плечами Пимен. - Я долго не понимал, как такое вообще возможно. А сегодня помогли понять. Она - прирожденный пилот. Ощущает машину своим телом.
   - Ох ты ж! - обалдело выдохнул Риган. - Так давай ее срочно к нам, в Адмиралтейство! Ей же учиться надо!
   - Девочка пробовала поступить хотя бы в гражданское летное училище, отказали, потому что женщина.
   - Обычное дело в нашей драгоценной стране. Однако к прирожденным ограничения по полу не относятся, их слишком мало, чтобы обращать внимание на такие мелочи. Думаю, через несколько месяцев твоя воспитанница отправится в Тарканак. Нам очень нужны пилоты уровня тарков! Как воздух нужны!
   - Она собиралась отправить сообщение о себе в общественную приемную Адмиралтейства, - понурился Пимен. - Я тоже собирался позвонить тебе, чтобы сообщить об этом, но не сегодня. Однако, как я уже говорил, случилась беда.
   Немного помолчав, он рассказал о продаже Лины концерну "Тигарский текстиль".
   - Проклятье! - грохнул кулаком по столу контр-адмирал. - Да что за скотство?! Эти сволочи быстро выяснят, что такое прирожденный пилот и не отдадут нам девочку. Скорее всего, пиратам продадут, те больше дадут. А пираты уж найдут способ заставить ее летать, как им надо...
   - Значит, даже Адмиралтейство не может помочь? - посерел Пимен.
   - Не может, - со вздохом подтвердил Риган. - Поскольку контракт заверен в магистрате, не может. Попросим, конечно, прислушаться к нашему мнению, но концерн вряд ли отреагирует - его директорам прежде всего прибыль важна. Сам знаешь, что флот в Ринканге на полном откупе у корпораций. Делаем, что они прикажут.
   - Тогда девочку надо вывезти за границу! - медленно встал на ноги старый пилот. - Прошу, нет, умоляю о помощи! Не хотелось говорить об этом, но ты мне обязан, Проклятый побери! Прости за напоминание, пошли меня подальше, но сперва помоги!!!
   - В этом случае для нашей страны она будет потеряна...
   - И что с того? Тебе самому не надоело служить корпорациям?
   - Давно надоело, - криво усмехнулся контр-адмирал. - И не мне одному. Но мы работаем над тем, чтобы из под их власти вырваться. Пойдешь к нам сим благородным делом заниматься?
   - Пойду! - твердо заявил майор. - Но только после того, как ты поможешь девочке убраться из Ринканга.
   - Да ну тебя! - взорвался Риган. - Совсем очумел?! Ты за кого меня принимаешь? За подонка, что ли? Мы с тобой сколько раз спиной к спине дрались?
   - Много, - усмехнулся Пимен. - Извини. Рад, что ты не превратился на большой должности в сволочь.
   - Ну, подчиненные меня еще тем гадом считают, но это их дело, - ухмыльнулся контр-адмирал. - Насколько я понимаю, ты хочешь помочь девочке добраться до Тарканака?
   - Да.
   - Увы, у меня есть возможность доставить ее только в Сторн. Дальше придется самой, извини уж. В княжество наши корабли не ходят. Разве что контрабандисты, а с ними связываться нежелательно. Еще в рабство продадут, от них всего можно ждать.
   - И то хлеб! - облегченно улыбнулся Пимен. - Спасибо, дружище! Но надо где-то спрятать Лину, ее завтра с трех дня начнут искать.
   - Не надо, - проворчал Риган. - Корабль стартует через пять часов. Кстати, капитаном там Карс.
   - Буду рад повидать эту наглую рыжую заразу! - рассмеялся майор. - Откуда старт?
   - С военного космодрома в трехстах километрах от города. Давай адрес, пришлю глайдер.
   - Незачем, такси вызову.
   - И кто на военный космодром такси пропустит? - язвительно поинтересовался контр-адмирал. - Смотрю, совсем ты расслабился на цивильных харчах, майор. Придется службу вспоминать.
   - А я что, я завсегда! - с хитрым видом заверил Пимен. - Действительно, расслабился. Глайдер военный?
   - Какой же еще? - буркнул Риган. - Диктуй.
   - Юго-западная оконечность, район Хальгран, Двенадцатая Садовая улица, дом четыреста сорок пять. Номер моего голара у тебя высветился, с него и звоню.
   - Хорошо, не уходи с канала, - буркнул контр-адмирал и отвернулся, вызвав кого-то по другому голару и отдав распоряжения отправить глайдер в город.
   Затем он набрал номер капитана внесистемного фрегата "Скользящий", числящегося вольным торговцем. На самом деле этот корабль через подставных лиц принадлежал Адмиралтейству, был неплохо вооружен и использовался для контрабанды и различных скользких операций.
   - Случилось что, Риган? - появилось на экране заспанное лицо Карса, крупного мужчины с ярко-рыжими кудрявыми волосами. - Какого хрена ты меня разбудил? Я только уснул!
   - Случилось, - подтвердил контр-адмирал. - Угадай, кто мне только что позвонил.
   - Откуда мне знать? - пожал плечами капитан.
   - Пимен Даэнброн.
   - Что-о-о-о?!! - ошалел от такого известия Карс. - Так он, скотина, живой?!
   - Живой, - усмехнулся Риган. - Помощи просит. Человека одного надо вывезти из из нашей "благословенной" страны в Сторн. Девушку.
   - Баба на корабле? - скривился капитан. - Не люблю я этого...
   - Не просто баба, а прирожденный пилот, - ехидно уточнил контр-адмирал.
   - Ни хвоста Проклятого себе! - изумился Карс. - Тогда, понятно, помогу, не вопрос. Своим же...
   - Вот именно! Девочку родная мать корпорациям запродала. А корпораты даже не знают, что такое прирожденный пилот. Не подозревают, что бедняжка за пару лет без неба просто сгорит.
   - Паскуды!.. - с ненавистью прошипел капитан. - Ничего, отольются кошке мышкины слезы... За все заплатят! Разом!
   - Заплатят, - согласно кивнул контр-адмирал. - Когда-нибудь заплатят. Значит, я отправляю девочку вместе с Пименом к тебе?
   - Хорошо, жду. Но Пимену я точно зубы пересчитаю!
   - Твое право, - усмехнулся Риган. - И ты не один в очереди!
   Он хохотнул и отключился. Затем снова повернулся к тяжело вздыхающему Пимену - тот, конечно, понимал, что всерьез его бить никто не станет, но по шее дадут. А ведь заслужил, ничего не скажешь... Нельзя было так поступать со старыми боевыми друзьями. Наука на будущее.
   - Слушай сюда, пропажа, - взгляд контр-адмирала стал пронзительным. - Думаю, тебе тоже лучше скрыться, корпораты быстро выяснят, кто был девочке ближе всех, и возьмутся за тебя. Поэтому после того, как проводишь ее, отправляйся ко мне. Вещи из твоего дома заберут солдаты, я распоряжусь. Приказ задним числом о зачислении на военную службу с восстановлением звания и выслуги лет подготовлю.
   - Ясно... - вздохнул Пимен. - Что ж, ты прав, корпоратам лучше не попадаться на зуб. Корабль дашь?
   - Дам, куда ж тебя денешь, - недовольно проворчал Риган. - Только гляди мне, никаких дурных геройств! Будешь тихо-мирно возить в империю одно, обратно привозить другое. Разве что от пиратов частенько отбиваться придется, их наши грузы давно интересуют, подозреваем утечку информации. Хочу половить рыбку на живца. Вот ты у нас этим живцом и будешь.
   - Как обычно! - расхохотался старый пилот. - А я уж было поверил, что каботажником становиться придется.
   - Не хватало мне только твой опыт на всякую дурь использовать, - тоже рассмеялся контр-адмирал. - В общем, так. Глайдер придет через час, обговори все с девочкой и летите. Не прощаюсь, утром увидимся. И учти! По шее я тебе все-таки настучу! Понял?
   - Понял... - вздохнул Пимен, глядя на погасший голоэкран.
   Лина все это время сидела тихо, как мышь, ощущая, как в душе зарождается надежда. Значит, вскоре она уже будет на корабле, идущем в империю Сторн? Спасибо дяде Пимену! Если бы не он...
   - Вот такие дела, пигалица, - заставил девушку вздрогнуть голос наставника. - Слушай меня внимательно.
   - Слушаю, дядя Пимен.
   - Вскоре ты окажешься в чужой стране, где никого и ничего не знаешь. Там даже язык другой. Это очень тяжело, девочка. Помочь тебе в империи будет некому, придется полагаться только на себя и не совершать глупостей. Справишься?
   - Постараюсь... - неуверенно сказала Лина. - Но у меня же денег нет...
   - Ах да! - хлопнул себя по лбу Пимен. - Погоди минуту.
   Он встал и скрылся в спальне. Довольно долго рылся там, но в конце концов вернулся, держа в руках какой-то сверток. Задумчиво посмотрел на него и протянул девушке, проворчав:
   - Держи. На дорогу этого недостаточно, но года на два скромной жизни хватит.
   Развернув сверток, Лина онемела. Она никогда не видела таких денег! Переливающиеся, светящиеся в полутьме банкноты небольшого размера. На них были изображены звездные системы. Что это?
   - Галактические кредиты, - понял ее недоумение наставник. - К сожалению, всего шестьсот, остались с прежних времен. Разменивай на местную валюту только в крупных банках, ни в коем случае не обращайся в разменные конторы, около них всегда кидалы пасутся.
   - Я не могу взять их, дядя Пимен! - у девушки затряслись руки. - Это же огромная сумма, больше восемнадцати тысяч ранхов!
   - Бери, я сказал! - прикрикнул на нее майор. - Мне они не понадобятся. Слышала, наверное, что я возвращаюсь на военную службу?
   - Слышала, - подтвердила Лина. - Но я не могу взять! Это же все ваши сбережения...
   - И что с того? - устало спросил Пимен. - Сказано - бери! Иначе пропадешь в империи. Там выходцев из Ринканга не слишком-то любят. Страна бедная, цены высокие. Неизвестно, сколько времени тебе придется там провести, прежде чем найдешь возможность добраться до княжества. На что жить станешь?
   - Ну, работу какую-нибудь найду...
   - Да кто тебя без документов возьмет? Ты ведь нелегал - ни ринкангского заграничного паспорта, ни имперской визы. Придется скрываться от полиции. Учти, что любой работодатель сразу заявит, если к нему обратится нелегал. Порядки в Сторне очень строгие! Так что - бери, и не строй из себя незнамо кого.
   - Спасибо... - всхлипнула Лина, дрожащими руками пряча деньги в сумочку. - Я отдам, обязательно отдам...
   - Ой, оставь! - раздраженно отмахнулся Пимен. - Ты главное выживи и до Тарканака доберись. И еще одно...
   - Что?
   - Давешний моованец дал мне личные номера трех капитанов, курсирующих между империей и княжеством. Подозреваю, что это контрабандисты, а то и пираты. Но все-таки запиши, однако обращайся к ним только в самом крайнем случае. Ральф говорил, что если сослаться на него, то отвезут в Кэ-Эль-Энах, однако придется отработать дорогу. Мне эта фраза не слишком нравится.
   - Почему? - удивилась Лина. - Я согласна работать! Бесплатно ведь никто не станет меня перевозить.
   - Дурочка маленькая... - укоризненно покачал головой Пимен. - Ты лучше подумай, какую отработку могут потребовать от молодой девушки на корабле, полном изголодавшихся по бабам мужиков. Нравится?
   - Ой, мамочки... - Лина изменилась в лице. - Не-е-е... Мне такого не надо!
   - Вот именно, - проворчал майор и ненадолго задумался. - Напоследок хочу дать тебе несколько советов, как вести себя в чужой стране.
   - Слушаю...
   Многое рассказал он своей воспитаннице и, наверное, хотел рассказать еще больше, но не успел - на улице послышался свист приземляющегося глайдера. Контр-адмирал предупредил, что долго ждать тот не сможет. Пимен взял дрожащую Лину за руку и вывел наружу. Вещи он собирать не стал, не до них - на службе обеспечат всем необходимым.
   Вслед за наставником девушка поднялась по трапу большого, окрашенного в камуфляжные цвета глайдера. Впереди ждала какая-то совершенно неизвестная жизнь. Все близкое и знакомое вскоре останется позади. Но ведь иного выхода нет...
  
  

Глава 3

  
   Сидящий у огромного прямоугольного стола человек с холодными, волчьими глазами поднял голову, услышав звук открывающейся двери. На пороге с очень смущенным видом стоял Хаграйн, лучший адвокат концерна и, одновременно, доверенное лицо его главы.
   - В чем дело, Кервио? - холодно поинтересовался хозяин кабинета. - Почему без доклада? Что-то случилось?
   - Простите, шеф, но я, похоже, попал впросак... - со вздохом ответил адвокат. - Упустил девчонку.
   - Какую еще девчонку? Садись и рассказывай по порядку.
   Хаграйн снова вздохнул, подошел к столу и сел напротив, скользнув взглядом по аскетической обстановке кабинета. Здесь не было ничего, кроме необходимого для работы. Господин Норет Ирсано Штайнер, владелец немалого числа предприятий, один из самых богатых людей Ринканга, как это ни удивительно, не любил бросающуюся в глаза роскошь, и жил подчеркнуто скромно. Данное обстоятельство немало удивляло его сотрудников, но у богатых свои причуды, которые приходится принимать во внимание, если не хочешь потерять работу.
   - Понимаете, вчера в наш центральный офис обратилась мать девушки, закончившей школу с золотым аттестатом, и предложила от имени дочери заключить десятилетний контракт по форме три. Естественно, исполнительный директор заинтересовался ее предложением. Однако все его доверенные люди были в разгоне, а я как раз освободился, вот и взял это дело на себя.
   - Не понял... - нахмурился глава концерна. - Почему с таким простым вопросом ты выходишь прямо на меня?
   - Потому что девчонка оказалась стократно более ценным ресурсом, чем мы предполагали. За нее, даже необученную, клан Акадо готов уплатить до десяти миллионов кредитов. В случае окончания ею соответствующего учебного заведения цена возросла бы втрое, а то и вчетверо.
   - Кредитов? - уточнил Штайнер. - Не ранхов?
   - Именно кредитов, - подтвердил адвокат.
   - Очень интересно, - сцепил руки в замок под подбородком глава концерна. - Но я вижу одну несообразность в твоем рассказе. Ты говорил о контракте по форме три?
   - Да.
   - А девочка закончила школу с золотым аттестатом. Так?
   - Так, - в который раз вздохнул Хаграйн.
   - Но ведь форма три - это контракт для чернорабочих с аграрных миров... - с недоумением уставился на него Штайнер. - Ни один житель нашей планеты, будучи в здравом уме, такого не подпишет. Почему же девочке предложили именно его?
   - Ее мать - алкоголичка, - скривившись, пояснил Хаграйн. - Финансовый отдел пожадничал, а я решил, что все верно, нечего деньги зря разбрасывать. Моя вина, признаю. Но дело еще и в том, что сожитель этой алкоголички настаивал именно на кабальном контракте, чем-то девчонка ему насолила. Видимо, не позволила себя изнасиловать, или еще что-то в том же духе.
   - Как же вы все мне надоели своей жадностью и глупостью... - устало потер виски глава концерна, устремив тяжелый взгляд на съежившегося адвоката. - Сколько раз можно повторять, что закончившие школу с отличием - это будущий золотой фонд менеджеров корпорации? Их нельзя закабалять, наоборот, нужно давать самые выгодные условия! Отработают! Стократно отработают, не раз проверено!
   - Простите, ошибся... - отчаянно покраснел Хаграйн.
   - Ладно, рассказывай дальше, - буркнул Штайнер.
   - Девчонка появилась дома очень поздно, я был вынужден долго дожидаться, и пребывал в соответствующем настроении. Поэтому, наверное, неправильно повел разговор и начал давить на нее.
   - Ну, конечно, теперь твое настроение виновато! - язвительно прокомментировал глава концерна, с насмешкой глядя на подчиненного. - И?..
   - Она наговорила мне всякого, оскорбила и убежала, - адвокат смотрел в пол. - Я ничуть этим не обеспокоился, передал, как положено, копию контракта в полицию, будучи полностью уверен, что беглянку быстро отыщут по кодовому излучению удостоверения личности. Однако не отыскали, девчонка бесследно исчезла. Мало того, также исчез ее наставник из аэроклуба. Возле его дома соседи под утро видели военный глайдер.
   - Аэроклуб? Военный глайдер? - приподнял брови Штайнер. - Ничего не понимаю... Воякам-то до нее какое дело?
   - Тиналина Дарилия Барселат - прирожденный пилот, - понурился Хаграйн. - И она мне об этом говорила. Но я не знал вчера, что такое прирожденный пилот! Узнал только сегодня, когда было уже поздно...
   - Что?! Ты?! Сказал?! - глава корпорации медленно встал из-за стола, опираясь на кулаки. - Значит, вам в руки попался прирожденный пилот? И вы этого пилота по дурости упустили?! Идиоты! Придурки! Недоумки! Подхвостье Проклятого вам на головы!!!
   Адвокат, вжав голову в плечи, выслушивал рушащиеся на него громы и молнии, надеясь, что только этим и обойдется - Штайнер обычно отходчив, долго сердиться не умеет, за что сотрудники концерна не раз восхваляли Благих. Однако может и штрафом наказать, что куда неприятнее. Начальство разорялось минут десять, грозя отправить нерадивых подчиненных дворниками в северное полушарие.
   - Чтоб вам всем в ад провалиться, дурачье сиволапое! - закончил свою тираду глава концерна, снова падая в кресло.
   Немного успокоившись, он залпом выпил стакан воды и зло приказал:
   - Подробно ход поисков!
   - Сегодня в пять часов вечера из полиции сообщили, что Тиналина Дарилия Барселат в городе и вообще на планете отсутствует, сканеры не фиксируют излучения ее удостоверения личности. Пришлось поднимать на ноги розыскной отдел концерна. Через три часа я знал о девчонке все, что только можно было узнать. Основное время она проводила в Тайском аэроклубе, сразу после школы отправляясь туда. Летом там же и ночевала, неделями не появляясь дома. Получив ордер в прокуратуре, что, кстати, оказалось очень недешево - судейские совсем обнаглели, мы произвели обыск в аэроклубе и допросили всех его сотрудников. Они в один голос утверждают, что Лина, как там называли девчонку, - пилот милостью Благих и осваивает незнакомые машины за несколько минут. Тогда мне и вспомнились ее слова. Я по всем доступным каналам начал выяснять, что такое прирожденный пилот. А выяснив, понял, что совершил ошибку...
   - Это все? - холодно поинтересовался глава концерна.
   - Нет. Наставником Тиналины в аэроклубе был некто Пимен Раэс Даэнброн. Да-да, господин Штайнер, тот самый майор Даэнброн.
   - Весело... - протянул тот, обхватив пальцами подбородок. - Жив, сволочь старая! Помнишь, сколько он нам крови попортил, отлавливая корабли кланов?
   - Да уж помню... - тяжело вздохнул Хаграйн. - Однако, продолжу. На работе майор не появлялся, даже не позвонил. Голар не отвечает. Выяснив, где он живет, мы отправились туда, и нашли пустой дом. Допросив соседей, выяснили множество любопытных вещей. Напротив живет склочная бабка, у которой бессонница, именно она видела все случившееся прошлой ночью и за небольшое вознаграждение с удовольствием рассказала - на дух не выносит майора. Итак. Около часа после полуночи возле дома Даэнброна опустилось аэротакси, из которого выскочила зареванная девчонка. Судя по описанию, Тиналина Барселат. В шесть утра Даэнброн вместе с ней куда-то отбыли на явно военном глайдере с камуфляжной окраской. Еще часа через два прилетел грузовой флаер со взводом солдат. Они упаковали вещи майора, погрузили во флаер и тоже отбыли.
   - Адмиралтейство запрашивали? - хмуро спросил Штайнер.
   - Запрашивал, естественно, - обреченно махнул рукой адвокат. - Но вы же знаете военных... Ничего не знаем и знать не желаем. Все солдаты находились в своих частях и никуда не отлучались. Майор Даэнброн в списочном составе офицеров Адмиралтейства не значится.
   - На этот раз, из-за твоего ротозейства, вояки нас обошли, - вздохнул глава концерна. - Похоже, наше с ними противостояние выходит на новый виток. А если бы ты выяснил все об этой девчонке заранее и предложил ей выучиться на пилота за счет концерна, она бы потом за нас глотку любому порвала...
   - Не уверен, - отрицательно качнул головой Хаграйн. - Вы не совсем, видимо, в курсе сути прирожденных пилотов. Они служат только тем, кому искренне верят. И принудить их служить практически невозможно. Мало того, абсолютное большинство пилотов, даже не прирожденных, считают корпоратов подонками. Уверены, что мы являемся абсолютным злом, и все наши дела несут людям только боль и горе. Думаю, что Тиналина быстро впитала бы предрассудки пилотской среды, где бы ни обучалась.
   - Тогда почему кланы готовы платить за прирожденных такие деньги?
   - Пираты считают, что сумеют заставить их служить себе. Вы же знаете старшин кланов, им ничего не докажешь, хоть кол на голове теши.
   - Не знаю, не знаю... - проворчал Штайнер. - Например, у генерального директора корпорации "Иртонские Системы" личным пилотом служит как раз прирожденный. Благодаря этому пилоту он не раз уходил от киллеров. Я бы тоже не отказался иметь такого.
   - Извините... - опустил голову Хаграйн. - Я виноват.
   - Я знаю, что виноват! - раздраженно рявкнул глава концерна. - И в свое время припомню. А пока...
   Он ненадолго задумался, затем сказал:
   - Думаю, юную Барселат вывезли на какое-то время из страны. Поэтому позаботьтесь, чтобы в случае ее появления на любой из планет Ринканга сообщили нам. Если это случится, сразу не брать, а тщательно отследить все контакты. Думаю, ее спрятала как раз та группа военных, за которой мы давно охотимся.
   - Вполне возможно, - кивнул Хаграйн.
   - Можешь идти, - махнул Штайнер. - Очень надеюсь, что подобных ошибок больше не будет. А то ведь могут последовать выводы...
   Адвокат вскочил, коротко поклонился и вылетел из кабинета с такой скоростью, будто ему хорошенько наподдали. Глава концерна проводил его тяжелым взглядом и задумался. Ему давно надоело терять подконтрольные пиратские корабли. Неизвестной принадлежности военные рейдеры практически не давали пиратам дышать, порой выбивая их соединения вчистую. Штайнер давно подозревал, что за этим стоит некая группа высокопоставленных офицеров ринкангского Адмиралтейства. Очень похоже, что девчонку перехватили именно они. Остается дождаться, пока Тиналина Барселат осмелится высунуть нос наружу. А там уж поглядим, кто кого.
  

-- -- -- -- --

  
   Пимен ошалело окидывал взглядом ряды новеньких черных рейдеров без единой эмблемы на бортах. Явно производства княжества, в Ринканге не умеют строить корабли такого класса. О чем речь, даже паргианские и трирроунские этим в подметки не годятся! А вооружение? Конфетка! Гиперорудия первого класса на таких крохах... Как же кэ-эль-энахские инженеры исхитрились их сюда втиснуть? А кроме орудий еще куча всего... До восьмидесяти гиперторпед при полной загрузке трюмов, наноловушки, генераторы защитных полей двух типов, гравидеструкторы и даже минифазеры. За какие деньги, интересно, купили столько кораблей? И как их вообще продали? Судя по техническим характеристикам, это новинка, а военное ведомство княжества, как и орден Аарн когда-то, новинок на сторону не продает. Вздохнув, Пимен оборвал бесполезные размышления. Вскоре прояснится, чего голову зря ломать. Или не прояснится - вряд ли Риган скажет ему все.
   Карс при встрече, хоть и в шутку, таки настучал Пимену по шее. И высказал все что думает по поводу такого отношения к друзьям. Майор обреченно вздыхал в ответ - сказать ему было нечего. Виноват... Чем только думал, когда принимал решение исчезнуть? Никак не головой.
   По кое-каким намекам Пимен заподозрил, что именно Риган со своей командой стоит за тайной охотой на пиратов. Дикторы новостных программ инфовидения чуть ли не ежедневно с гневом и возмущением рассказывали о "преступлениях" неизвестных, нападающих на корабли "честных бизнесменов" из кланов Акадо и Дорат. Ринкангцы довольно ухмылялись, слыша это - уж они-то хорошо знали, кто такие на самом деле "бизнесмены" из кланов. Отставной майор тоже радовался, что хоть кто-то взялся за сволочей, не дающих жить нормальным людям: население небольших колоний порой до последнего человека вывозили в неизвестность. Узнать бы кто курирует работорговлю, да воздать ему по заслугам...
   Старым друзьям было что рассказать друг другу, да жаль, времени оставалось совсем немного. Еще ведь и Лине следовало дать последние напутствия, а то она при виде космического корабля тут же забыла обо всем и принялась исследовать фрегат от носа до кормы. Майор, не обнаружив рядом воспитанницу, встревожился. Пришлось Карсу по громкой связи приказать отыскать пассажирку. Чумазую, но совершенно счастливую девушку вытащили из двигательного отсека, где она пристала к борт-инженеру, как банный лист, выпытывая тонкости поддержания гипердвигателя в рабочем состоянии. За всем этим Пимен даже не вспомнил, что у Лины нет никаких документов, кроме удостоверения личности, действительного только на территории Ринканга.
   Когда корабль Карса стартовал, увозя его воспитанницу в Сторн, старый пилот отправился в резиденцию контр-адмирала. Однако тому было некогда, он коротко бросил в ответ на приветствие, что поговорят вечером, а пока приказал заниматься оформлением документов. С самого утра Пимен бегал по инстанциям, как взмыленная лошадь. Адмиралтейство за прошедшие годы ничуть не изменилось, разве что бюрократии развели еще больше. На каждую бумажонку требовалось до десятка подписей, несмотря на приказ контр-адмирала. Пока оформлялся, добирался до части, к которой приписали, вставал на довольствие, получал все необходимое на складе и комнату в офицерской казарме, день и прошел.
   - А, вот ты где, - раздался за спиной насмешливый голос Ригана. - Так и думал, что ты на космодроме отираешься.
   - Ну, надо же поглядеть, на чем летать придется, - обернулся Пимен.
   - Это еще что, - пренебрежительно махнул контр-адмирал в сторону рейдеров. - У нас и получше кораблики найдутся.
   - Получше?! - изумился майор. - Ну, ни хвоста Проклятого себе... Откуда?
   - Расскажу, - усмехнулся Риган. - Кое-что. Тебе можно, СБ уже проверила, чем ты занимался все эти годы. Пошли. Я там распорядился стол накрыть в малой столовой казармы, надо же выпить с воскресшим другом.
   - Извини... - тяжело вздохнул Пимен. - Был неправ.
   - Это уж точно! - хохотнул контр-адмирал, хлопнув его по плечу. - Кстати, тут еще есть жаждущие настучать тебе по шее. Торис и Картрайт скоро здесь будут, их рейдеры на подходе.
   Он повернулся на каблуках, подошел к гравиплатформе, зависшей метрах в десяти, и что-то приказал водителю. Тот, бросив на Пимена любопытный взгляд, откозырял. Майор снова вздохнул и взобрался на платформу. Явно предназначена для высокопоставленных офицеров, всего лишь шесть мягких кресел вместо восьми рядов металлических скамеек с поручнями. И двигается мягко, без рывков. Не то что обычно - военные водители редко церемонились с пассажирами, носились так, что и вывалиться нетрудно, если не пристегнешься. Вспомнить хоть ту платформу, на которой до космодрома от казарм добирался. Все внутренности растрясло за каких-то десять минут.
   Через четверть часа гравиплатформа мягко опустилась у входа в офицерскую казарму. Там курили несколько молодых лейтенантов, при виде контр-адмирала тут же вытянувшихся в струнку и отдавших честь. На его спутника они покосились с не меньшим любопытством, чем раньше водитель. Неудивительно - живая легенда, знаменитый майор Даэнброн, о котором в части каких только сказок ни рассказывали. Поговаривали даже, что лучшего пилота свет не видывал. Молодежь в это, конечно, не верила, считая, что и сами с усами, однако хотелось посмотреть на героя войны, сбившего больше сотни пиратских кораблей и истребителей. Тем более что майора определили в их часть, и у него вполне можно научиться чему-то полезному. Если бы не контр-адмирал, лейтенанты засыпали бы майора вопросами, однако в присутствии начальства не решились.
   Пимен и не подозревал о наличии небольшой уютной столовой на третьем этаже казармы, где ему выделили комнату. Войдя, он приподнял брови при виде стола, уставленного батареей бутылок. И весьма скромной закуски - копченой колбасы нескольких сортов, сыра, нарезанного лимона, хлеба и банки с солеными ларками#1. О, совсем как в прежние времена... Предстоит большая офицерская пьянка. И продолжаться она будет до тех пор, пока собутыльники не свалятся под стол. Давненько он не пил столько, сколько придется выпить сегодня. Ну да ладно, встречу со старыми друзьями грех не отметить.
  
   #1 Ларк - овощ, по вкусу напоминающий огурец, а по форме - небольшой зеленый перец.
  
   - Садись, - буркнул контр-адмирал, откупоривая бутылку с кэ-эль-энахским ромом "Дорган XII" и наливая каждому по полстакана.
   - Дорогое пойло, - заметил Пимен, беря свой стакан.
   - Да нет, - отмахнулся Риган. - Бесплатно достается. Каждый корабль обязательно несколько ящиков чего-нибудь спиртного привозит, уже полный склад выпивки, девать некуда. Не лейтенантов же им поить? Жирновато будет. Тиумским черным обойдутся или местной бурдой. Ну, за встречу!
   Он залпом проглотил ром и резко выдохнул, закусив ломтиком сыра с положенной на него долькой лимона.
   - Хорош-шо! - тоже выпил майор.
   - Погоди, доберемся до орденского "Черного Вала", - ухмыльнулся контр-адмирал. - Он лучше.
   - Орденского?.. - изумился Пимен. - Так ордена уже двадцать пять лет как нет!
   - Ага, держи карман шире! - расхохотался Риган. - Нет, как же! Да и Кэ-Эль-Энах, и Трирроун, и Сторн, и Парг нынче - филиалы ордена! В республике "Черный Вал" и гонят. Изредка - еще в княжестве.
   - Но ведь все это время не было ни поисков, ничего другого... - растерянно уставился на него майор. - И о флотах Аарн тоже не слышно...
   - Они сейчас по-другому действуют, исподтишка, - вздохнул контр-адмирал. - Забыл, кто в Кэ-Эль-Энах великим князем? Аарн! Забыл, кто жена короля Парга? Аарн! Забыл, кто муж императрицы Сторна? Аарн! Забыл, кто руководит Трирроуном и Гнездами Гвард#1? Выпускники университетов Аарн Сарт! Так что за любыми действиями этих стран стоит опять-таки орден. Ясно?
  
   #1 Гварды - прямоходящие ящеры-гермафродиты, одна из самых многочисленных разумных рас обитаемой галактики. Отличаются редкой преданностью порученному делу, сделают его в любом случае, каких бы усилий и затрат оно ни стоило. Существует даже поговорка: надежен, как гвард. Не знают понятия обмана, поэтому крайне настороженно относятся к людям. В свое время люди и гварды воевали, пока орден Аарн не остановил эту войну. Проживают в четырех галактических анклавах, именуемых ими самими Гнездами - Стасском, Роемском, Оринском и Сееванском.
  
   - Тогда почему они позволяют твориться такому хотя бы у нас? - нахмурился Пимен, вертя в пальцах пустой стакан. - Я о пиратах и прочей корпоративной "прелести".
   - Думаю, Аарн просто надоело быть за все в ответе, - скривился Риган. - Предпочитают не высовываться за пределы своей территории, делая вид, что их вообще нет. Многие мечтали об этом в свое время, проклиная лезущий не в свои дела орден. Вот и получили, что хотели... Придурки долбаные! Ладно, Проклятый с ними. Давай стакан, еще налью.
   Друзья снова выпили. Немного помолчав, контр-адмирал со вздохом сказал:
   - Знаешь, сколько бы наши писаки ни лили грязи на Аарн, но я орден уважаю. Как думаешь, за что?
   - А чего тут думать? - криво усмехнулся майор, сжевав кусок колбасы. - Дураку ясно. Во времена ордена ни о каких пиратах и слышно не было! Только какая сволочь нос высовывала, так ее сразу окорачивали. А теперь? Бардак! Без сопровождения военных кораблей редкий лайнер или торговец до места доберется. Это что?
   - Хрень это! - зло стукнул кулаком по столу Риган, от чего бутылки подпрыгнули. - Полная хрень!
   Перед глазами Пимена вставало прошлое. Непрошенные воспоминания заставили скрипеть зубами от сознания собственного бессилия - сколько хороших друзей погибло в схватках с пиратами и охотниками за рабами... А кто стоит за этими пиратами? Да те же ринкангские корпорации, будь они неладны!
   В Великой Войне майору поучаствовать не довелось, СПД#1 вызывал у молодого тогда пилота инстинктивное недоверие. Стояла за красивыми словами о "сопротивлении бездушной тирании проклятого Благими ордена" какая-то отвратительная грязь. Пимен подсознательно ощущал это и не спешил "записаться добровольцем", как многие его сослуживцы. И оказался прав - из записавшихся почти никто не вернулся домой. А немногие вернувшиеся рассказывали такое, что верилось с трудом...
  
   #1 СПД - "Союз права и долга", организация созданная великим магом Дарвом ис Торменом, графом Наргайским, для противодействия ордену Аарн. Именно она и развязала Великую Войну, добившись в конце концов того, что орден ушел с политической арены, не пожелав воевать всерьез.
  
   После войны Ринканг, как и все соседи, начал спешно строить военный флот, не считаясь с затратами, и пилоты-истребители понадобились, да еще как. Пимену с ходу присвоили звание капитана и поручили командовать эскадрильей отчаянных молодых сорвиголов, недавно окончивших летное училище. Вскоре их прозвали Дикой Командой. А сражаться было с кем - в обитаемой галактике начало твориться что-то страшное. Нет ничего, наверное, хуже передела сфер влияния, в котором используются все доступные средства, в том числе, и боевые флоты. Каждая группировка пыталась перетащить новообразованный флот на свою сторону, утверждая, что именно ее власть наиболее легитимна. В конце концов Адмиралтейство озвучило свою официальную позицию, которой придерживалось и до сих пор: флот служит только законно избранному путем всеобщих выборов правительству.
   Через несколько лет ситуация пришла в относительную норму - основные средства кое-как поделили, не успевшие к разделу вынуждены были довольствоваться объедками с барского стола. За двумя наиболее влиятельными партиями Ринканга, социалами и консерваторами, стояли две самые богатые корпорации. Эти партии поочередно приходили к власти и отрабатывали вложенные в предвыборные кампании деньги. Адмиралтейство продолжало соблюдать видимый нейтралитет - флоту и так было чем заняться, не до политических дрязг.
   В стране происходило что-то непонятное. Откуда-то внезапно взялись сотни и сотни пиратских кораблей, и путешествовать в пространстве стало небезопасно. До пункта назначения добирался один корабль из пяти - не более. Вскоре пираты объединились в два клана, Акадо и Дорат. Они настолько обнаглели, что зарегистрировали свои кланы в торговой палате Ринканга, как независимые частные предприятия. А служащие палаты покорно зарегистрировали - заплатили им, по всей видимости, хорошо.
   Жизнь Ринканга оказалась практически парализованной. Даже слетать на соседнюю планету стало невозможно, не говоря уже о дальних вояжах. Десятки малых колоний обезлюдели - колонистов выловили и продали в рабство на тиумские шахты по добыче вария и других полезных ископаемых. Тех, кто был способен работать. А детей и стариков без всякой жалости перебили. После этого в дело и вступил ВКС. Руководство флота (да и не только оно) было до глубины души возмущено наглостью пиратов и пообещало народу навести порядок. Громогласно, по инфовидению пообещало. Правительство изо всех сил ставило Адмиралтейству палки в колеса, пытаясь (по непонятной поначалу причине) помешать исполнить свой долг. Но не смогло. Флот с поставленной задачей справился! Для пиратов его удары оказались совершенно неожиданными, они почему-то были уверены в своей полной безнаказанности.
   Однако кланы довольно быстро опомнились и начали воевать всерьез - кораблей и опытных пилотов у них хватало. Откуда? Никто не знал. Подозревали, что за ними стоят несколько крупных корпораций, но доказательств найти не смогли. С тех пор война шла с переменным успехом, не прекращаясь ни на день. На этой необъявленной войне Пимен с друзьями и стали лучшей боевой эскадрильей страны. Относительно обезопасить транспортные линии флоту все же удалось, нападения стали довольно редкими, зато нападали пираты большими силами. И горе было одинокому эсминцу или фрегату ВКФ, если на него напарывалось несколько пиратских кораблей! Ринкангским пилотам попадать в плен живыми не следовало - те, кому не повезло, умирали долго и страшно. Так погиб один из друзей Пимена, - после чего их эскадрилью и прозвали Дикой Командой. Пилоты, жаждущие отплатить за его жуткую смерть, бросались, очертя голову, в самые безумные авантюры. И били врага так, что за их головы кланы обещали по пятидесяти тысяч галактических кредитов. За каждого! Пришлось уходить на казарменное положение - желающих быстро разбогатеть нашлось в Ринканге немало.
   Так Пимен и жил, пока не началась война с директорией Телли Стелл. Страной, являющейся на самом деле гигантской корпорацией, и выстроенной по корпоративным принципам. До недавнего времени ее директорам не давал развернуться орден, и они сидели тихо, зато, когда ордена не стало, начали творить все, чего им хотелось. Неудивительно, что их интересы, в конце концов, пересеклись с интересами ринкангских корпораций. Флоту не слишком хотелось воевать за корпоратов, однако иного выхода адмиралы не имели - на их родину напали.
   Во время первого же большого сражения Пимена сбили, но он успел катапультироваться. Подобрали раненого пилота только через восемнадцать часов, что сыграло свою роковую роль - он сильно обморозился. Выздоровел со временем, однако летать в пространстве врачи запретили. А майор без этого не мыслил себя. Отчаяние оказалось столь велико, что он просто сбежал из госпиталя, не подумав о друзьях...
   Война через несколько месяцев закончилась ничем, каждая сторона осталась при своих интересах - силы были примерно равны. Дело едва не дошло до применения оружия массового поражения, но этого все-таки не произошло - запретил СПД, внезапно вмешавшийся в конфликт и разогнавший флоты Ринканга и Телли Стелл, как дворник разгоняет метлой не в меру расшалившихся детей. Для того чтобы командующие обеих сторон вняли предупреждению, оказалось достаточно появления на границе одной-единственной флотилии мета-кораблей. Связываться с этими чудовищами правительства побоялись и быстро договорились, разграничив сферы влияния.
   - Так что же случилось после войны? - поинтересовался Пимен, чокнувшись с Риганом.
   - Что? - криво усмехнулся тот. - А то, что кланы нашли способ борьбы с нами. Законный, все хвосты Проклятого им глотки!
   - Это какой же? - вскинулся майор.
   - Какой... - сжал кулаки контр-адмирал. - Тебе повезло, что ты этого не видел... После каждого боя с пиратами лощеные адвокатишки подавали в суд на конкретных пилотов, утверждая, что те атаковали мирные торговые корабли. И доказывали это, несмотря на записи черных ящиков истребителей, и отправляли наших ребят на каторгу!
   - Не может быть... - растерялся Пимен, такого он никак не ожидал. - Да как можно было это доказать?!
   - А вот так! - оскалился Риган. - Фабриковали доказательства, причем таким образом, что комар носа не подточит. Больше двухсот лучших пилотов пошли на каторгу! А там, сам понимаешь, они долго не прожили. Нескольких чудом вытащили искалеченными, только...
   Он обреченно махнул рукой и сгорбился. Затем плеснул в стаканы еще понемногу рома и залпом выпил, не чокаясь. Пимен последовал его примеру.
   - Светлая им память! - контр-адмирала трясло.
   - Я ничего не слышал об этом... - глухо сказал Пимен.
   - А ты и не мог, - зло буркнул Риган. - СМИ не освещали эти процессы. Вообще! В итоге за три года флот лишился лучших истребителей, мы оказались не состоянии поддерживать безопасность торговых маршрутов. Только сопровождали важные грузы и пассажирские лайнеры. Да и то, если их владельцы не платили мзды фирмам-посредникам, то корабли атаковались большими силами. Что могли сделать в этом случае один-два фрегата или эсминца? Только гибнуть без толку. И они гибли!
   - Но сейчас я вижу совсем иное, - Пимен кивнул в сторону космодрома.
   - Иное, - подтвердил контр-адмирал. - Однако тут сложная ситуация. Все началось семь лет назад. Мы давно лихорадочно искали способ что-то изменить, но не находили. А затем на адмирала Донхойна вышли некие люди и предложили помощь на довольно интересных условиях. Посоветовавшись с единомышленниками, он согласился. В общем, все эти корабли поставляются нам бесплатно. Из княжества. Только несколько странным образом.
   - Это каким же? - нахмурился Пимен, пытаясь понять, кто мог быть заинтересован в помощи ринкангскому флоту. Кто настолько ненавидит пиратов, чтобы помогать бесплатно? Только один ответ напрашивался сам собой, но больно уж он попахивал чем-то потусторонним.
   - Ты, я вижу, все понял сам... - довольно оскалился Риган, впившись взглядом в лицо старого друга.
   - Орден?! - хрипло выдохнул майор.
   - Орден! - торжествующе подтвердил контр-адмирал. - Но его помощь тайная. Мало того, большинство наших кораблей не числится на балансе флота. Они считаются принадлежащими нескольким частным транспортным компаниям, где зарегистрированы грузовозами или транспортниками.
   - Это как? - растерянно спросил Пимен. - Да любое сканирование с орбиты покажет, что здесь боевые корабли!
   - А вот хвост Проклятого им в глотки! - подался вперед Риган, ехидно оскалившись. - Сканирование обнаружит старые, дышащие на ладан калоши, которые никого не заинтересуют. И на орбите рейдеры тоже выглядят так. Новая система маскировки, опять же из княжества. В общем, тут еще много чего интересного есть. Всего, извини, я не расскажу, просто не имею права. Тебе пока достаточно знать, что мы в состоянии дать кланам прикурить. И хорошо прикурить!
   - Ладно, - не стал настаивать майор, со временем все прояснится. - А что повез в империю Карс?
   - Варий, - ответил контр-адмирал. - Флот разрабатывает несколько довольно богатых месторождений, о которых больше никто не знает. А вот что рыжий повезет обратно - тебе знать не следует, извини уж. Ты мне лучше скажи, как там твоя девочка? Нормально восприняла необходимость побега?
   - В восторге была, - усмехнулся майор. - На языке и на уме одно - Тарканак!
   В этот момент он вспомнил о том, что у Лины нет никаких документов, кроме ринкангского удостоверения личности и аттестата, и рассказал об этом Ригану.
   - А раньше сообщить не мог? - укоризненно посмотрел на него тот. - Сделали бы иностранный паспорт, не проблема. Ладно, это не так страшно, в любом космопорту за полтыщи кредитов можно купить паспорт лица без гражданства. Кстати, ты денег-то ей на дорогу дал?
   - Все, что было, отдал, - кивнул Пимен. - Шестьсот кредитов.
   - Сколько?! - спал с лица адмирал. - Идиот старый! Ты чем думал?! Задницей?! Почему мне не сказал?! Уж я бы как-нибудь нашел деньги на билет! Ох ты ж... Да как бедняжка до княжества-то доберется?.. Ты совсем, вижу, на гражданке одурел!
   - Как-то в голову не пришло у тебя денег просить... - смущенно почесал затылок Пимен. - А может, с Карсом связаться?
   - Карс идет в режиме полного молчания! - отрезал Риган и снова вполголоса выругался. - И до возвращения в Ринканг на связь ни с кем не выйдет. Нет, ну хоть немного думать надо, а? Помог, называется... Ты же погубил ребенка! Ты понимаешь, что купив себе паспорт, она окажется в Сторне всего с сотней кредитов в кармане? Ты понимаешь, что это значит?!
   - Не совсем... - растерялся майор.
   - А то, что лицам без гражданства позволено находиться на территории империи не больше трех месяцев! - рявкнул контр-адмирал. - После этого ее депортируют обратно в Ринканг за счет нашего правительства на первом же ринкангском корабле. И куда она попадет, оказавшись здесь? Да в тот самый концерн, чтоб тебя!
   - Но что еще было делать?! - закусил губу Пимен. - Все свои сбережения отдал. А у тебя, после всего, просить взаймы я не мог. Пойми, не мог!
   - Эх-х-х! - досадливо стукнул кулаком об ладонь Риган. - Понимаю. Я на твоем месте тоже не попросил бы. Что ж, как только Карс по возвращении сообщит, где высадил Лину, я озадачу своих людей в империи ее поисками. Надеюсь, успеют найти до депортации.
   - Я тоже надеюсь... - убито отозвался майор, мысленно костеря себя на все заставки. - Стоп, но Карс ведь пойдет медленно, делая вид, что у него полуразвалившаяся лоханка. Почему бы не отправить курьерский корабль в место назначения?
   - Если бы это было возможно... - тяжело вздохнул контр-адмирал. - Я бы уж оплатил топливо из своего кармана, ради прирожденного пилота не жаль. Да только Карс и сам пока не знает точного места назначения. Он придет в империю, на несколько минут выйдет из гипера, даст кодированный сигнал и только после этого получит координаты. Они от рейса к рейсу меняются. Так что извини, не получится. Никто не позволит мне гонять туда-сюда полсотни курьеров из-за одного человека. Разве что...
   Он замолчал, задумчиво постукивая пальцами по столу.
   - Что?! - подался вперед Пимен.
   - Я по своим каналам могу передать в Кэ-Эль-Энах, что прирожденный пилот пытается добраться до Тарканака, и данные девочки. Если это заинтересует людей великого князя, они сами начнут искать ее. Только я в это не слишком верю. У них и своих забот хватает.
   Пимен снова мысленно дал оценку собственным умственным способностям. В соответствующих выражениях. Прав контр-адмирал - помог, называется... Дубина стоеросовая! Не дай Благие, девочка попадется в лапы концерна, пиратам же продадут... Ведь переломи он себя и попроси денег у Ригана, Лина спокойно купила бы билет на рейсовый лайнер и без проблем долетела до княжества. А теперь... Теперь остается только надеяться, что все обойдется.
  
  

Глава 4

  
   Лежащая на узкой койке девушка открыла глаза и сладко потянулась. Окинув взглядом небольшую каюту, всего два на два метра, она довольно рассмеялась. До сих пор казалось, что все случившееся - сон. Что сейчас она проснется и снова увидит над головой потрескавшийся потолок в квартире матери. Однако впереди ждала совсем иная жизнь! Впереди - Тарканак! Она все равно доберется туда, чего бы это ни стоило! Ведь это означает летать в пространстве!..
   Вскочив, Лина потянулась и одним прыжком метнулась в крохотный санузел. Спроектировали каюту очень удачно, дизайнеры хорошо поработали - все оказалось очень удобным и эргономичным. Девушка ни обо что не задевала, хотя свободного места практически не оставалось. Умывшись и почистив зубы, она проверила свое белье и комбинезон, висящие возле отопительной переборки, и довольно хмыкнула - высохли за ночь. Приходилось стирать одежду почти каждый вечер, поскольку Лина носилась по всему кораблю, а чисто было не везде, в некоторых закутках астронавты развели такую грязь, что она только возмущенно фыркала. А ничего, кроме того, в чем явилась на фрегат, у девушки не было. Наверное, можно попросить какой-нибудь комбинезон у капитана Карса, но не хотелось выглядеть попрошайкой. И так ее бесплатно везут в Сторн, кормят и поят, показывают все, что хочет видеть. Разве что в трюмы и оружейный отсек не пустили, но коммерческая тайна есть коммерческая тайна. Куда уж тут претендовать на большее? Ничего, постирать одежду лишний раз нетрудно, руки не отвалятся.
   Бросив взгляд на панель стенных часов, Лина поспешно оделась и выскочила из каюты. Уже почти без пятнадцати восемь, завтрак вот-вот начнется, а есть хочется - здоровый молодой желудок настойчиво требовал, чтобы его срочно чем-то наполнили. Быстро проскочив несколько коридоров и скатившись по лестнице на средний уровень, девушка оказалась в кают-компании "Скользящего". Фух, успела!
   - Доброе утро, пигалица, - повернул к ней рыжую с проседью голову Карс.
   - Здравствуйте, господин капитан! - сделала шутливый реверанс девушка, вызвав сдержанные смешки команды.
   Она ничуть не обижалась, что астронавты, по примеру дяди Пимена, почти сразу начали называть ее "пигалицей". А на что обижаться-то? Каждому из этих ветеранов она в дочери, а то и во внучки годится - молоко еще на губах не обсохло. Не все, правда обращались к ней так - пилоты предпочитали звать Лину "дочкой".
   Взяв в окне пищевого синтезатора тарелку пюре с тефтелями, пару кусков хлеба и большую чашку миска с молоком, девушка села рядом со штурманом, невысоким пожилым крепышом по имени Торм Рангайл, и с удовольствием принялась за еду. Одновременно она бросала взгляды на завтракающих членов экипажа. Капитан Карс, как и дядя Пимен, выглядел матерым медведем, только огненно-рыжей масти, да и ворчать любил точно так же. Правда, добродушно. Второй и третий пилоты были, кажется, братьями и отзывались на имена Дорк и Рохас. Смешливые пожилые люди невысокого роста, полностью лысые. Девушка только не понимала, зачем на торговом корабле целых три пилота. Обычно хватало одного. Ну, еще и капитан со штурманом чаще всего пилотировать умеют. Однако расспрашивать не стала, сообразив, что Карс со своими люди имеют какое-то отношение к Адмиралтейству, а там секретов хватает. Помимо упомянутых, в экипаж входили еще инженер, фельдшер и суперкарго. Со всеми ними Лина быстро наладила отличные отношения. Кроме последнего, который смотрел на нее волком и идти на сближение не желал. В конце концов она перестала обращать внимание на этого вечно всем недовольного сухопарого человека. Хочет быть букой - пусть.
   Быстро поев, Лина бросила осторожный взгляд на капитана - тот вчера за ужином обещал поучить ее пилотированию фрегата, показать стандартные операции пилота во время неглубоких погружений в гиперпространство. Девушка с самого старта штудировала выпрошенные у штурмана учебники по навигации, но мало что в них понимала - слишком много там оказалось высшей математики, которую в бесплатной государственной школе просто не изучали. Кое-что она в свое время прошла самостоятельно, но только кое-что. Как выяснилось, для навигационных расчетов ее знаний недостаточно. Но ведь пилоты ими и не занимаются! Для того существуют штурманы и навигаторы.
   - Не передумала? - спросил капитан, допив миск и вытерев салфеткой губы.
   - Нет, конечно! - так и подпрыгнула Лина, ее глаза загорелись предвкушением.
   - Вот же юла неугомонная, - одобрительно усмехнулся Карс. - Ладно, пошли в рубку. Но гляди мне, к пульту без команды не прикасаться! По неопытности чего только ни натворишь. Я, помнится, будучи курсантом...
   Он смущенно замолчал, покосившись на ехидно захихикавшего штурмана.
   - Что?! - от острого приступа любопытства девушку чуть не разорвало.
   - Да так, - отмахнулся капитан, явно досадуя на себя за то, что проговорился. - Мало того, что учебный катер угробил, так еще и диафрагму посадочной аппарели на орбитальной станции разнес к Проклятому. И как только не списали? До сих пор изумляюсь...
   - Эт точно! - уже в голос расхохотался штурман. - Как вспомню вытянувшиеся морды инструкторов из экзаменационной комиссии, так со смеху подохнуть можно! Потом весь поток полгода гадал, как это ты удосужился. Лучший пилот училища! До сих пор так и не знаю, что там случилось.
   - А не хрен было пульт без толку трогать! - раздраженно буркнул Карс. - Я тогда с Тимом по поводу рассчета оптимального подлетного курса погрызся, вот и засадил в сердцах по пульту кулаком...
   - И подлетный курс сам собой выработался!.. - чуть ли не в истерике сполз под стол икающий от хохота штурман. - Только совсем не тот...
   Капитан угрюмо посмотрел на него, что-то проворчал себе под нос, встал и, сильно косолапя, вышел из кают-компании. Лина поспешила за ним, сама с трудом удерживаясь от смеха. Но удержалась, не желая обижать человека, которого искренне уважала. Со всеми ведь такое случиться может, никто не идеален.
   Оказавшись в рубке, Карс опустился в свое огромное кресло, которое, похоже, делали по заказу - стандартные на таких гигантов не рассчитаны. Внимательно посмотрел на девушку и указал ей на кресло второго пилота. Лина села и первым делом осмотрела пульт. Отключен, конечно, управление производится с основного. Да и то не сейчас - в гипере корабль вел бортовой комп. Пилоты требуются на входе и выходе, да еще во время маневрирования. На военных кораблях, особенно во время боя, все иначе, ну, так это на военных. Торговцу не положено творить в пространстве Проклятый знает что, не та стать.
   - Господин капитан, можно спросить у вас кое-что? - решилась Лина поднять тему, не дающую ей покоя уже дня два.
   - Спрашивай, конечно, - согласно кивнул тот.
   - Я долго думала о случившемся со мной... - помрачнела девушка. - И никак до меня не доходит, зачем концерну все это понадобилось. Да и о таких контрактах я не слышала...
   - Эх, пигалица... - Карс запустил пятерню в свои лохмы и озадаченно поскреб затылок. - Не ты одна в растерянности. Я тоже гадал-гадал, да так ничего и не понял. Судя по тому, что ты рассказала, это был так называемый контракт по форме три. Но дело в том, что его практически не используют внутри Ринканга! Понимаешь? Даже самые жадные из корпораций! Понимают, какой всплеск возмущения это вызовет, если станет известным. А скрыть не получится, инферы#1 - на редкость пронырливая братия, ради жареного факта на все пойдут. Контракты по форме три обычно подписывают с колонистами из самых нищих колоний. Этим и такое в радость - во многих колониях люди годами впроголодь живут. Ордена-то, который им раньше помогал, уже нет. Вот и соглашаются ради будущего детей. И дети вырастают в мирах метрополии полноправными гражданами Ринканга, получают бесплатное образование, полный пакет социального обеспечения, медицинскую страховку и так далее. Да и с самими колонистами корпорации не слишком усердствуют, там умеют получать от человека максимальную пользу. Соки, понятно, давят, как могут, но тех, кто поумнее других, быстро выделяют из общей массы, дают им профессиональное образование, после чего повышают жалованье раз пять. Через несколько лет такие покрывают долги и перезаключают контракты уже по форме четыре, а то и пять. Еще и благодарны по гроб жизни корпорации, давшей им шанс вырваться из колонии. Ну, а те, кто способен только физически работать и не желает учиться?.. Этих, если честно, мне даже не жаль. Заслуживают своей судьбы. Раз не пытаются дергаться, то пусть вкалывают до конца жизни за кормежку и жилье.
  
   #1 Инферы - журналисты сетевых изданий в обитаемой галактике.
  
   Немного помолчав, он добавил:
   - Ты не думай, пожалуйста, что я оправдываю действия корпораций. Их надо остановить, пока из алчности страну на куски не раздергали. Но люди тоже должны что-то делать, а не только жаловаться на жизнь! Спросишь, к чему это я? А к тому, что корпораты обычно не поступают таким образом. Наоборот, отделы кадров всех мало-мальски вменяемых крупных фирм берут в министерстве образования списки лучших выпускников года и предлагают получить хорошее образование за счет корпорации, чтобы молодые люди по окончании учебы работали у них. Почему же с тобой поступили иначе? Не знаю! Такое ощущение, что это просто чья-то глупая самодеятельность. Другого объяснения у меня нет. Однако, поскольку контракт заключен и заверен, он законен. А значит, другого выбора, кроме как бежать, у тебя не оставалось. Хорошо, что твоим наставником Пимен был, а то бы пропала ни за хвост Проклятого. Хотя, может, и нет...
   - Почему это? - растерялась Лина.
   - А вот представь, что ты пришла в резиденцию концерна вся в соплях, думая, что жизнь загублена, а там тебе говорят, что отправляют учиться на пилота за их счет. Что бы ты сделала?
   - От радости бы до потолка прыгала, - признала девушка. - И о деньгах даже не вспоминала.
   - Вот именно, - удовлетворенно наклонил голову капитан. - А потом летала бы на кораблях концерна и делала все, что прикажут директора. Думаю, вскоре они продали бы тебя пиратским кланам - этим прирожденные пилоты как воздух нужны.
   - А для чего?
   - Как для чего? Драться за них. Прирожденный пилот легко разнесет в одиночку конвой любого торговца или транспортника. Ты бы сбивала истребители и рейдеры, а пираты грабили беззащитные корабли.
   - Нет, я такого никогда бы делать не стала! - возмутилась Лина.
   - Не говори "гоп", - проворчал Карс. - Нашли бы способ заставить, никуда бы ты не делась. Это еще одна причина, по которой в руки концерна лучше не попадать.
   - Постараюсь... - поежилась ничуть не вдохновленная такой перспективой девушка.
   - Давай лучше займемся делом, - вздохнул капитан, снова взъерошив себе волосы. - Возможно, ты со временем и узнаешь, как там дело было. А пока...
   Закончить Карс не успел, в рубке зазвучал резкий, прерывистый сигнал.
   - Это еще что?! - подпрыгнул он, оборачиваясь к пульту и впиваясь взглядом в главный монитор бортового компа. - Ах ты ж, дерьмо! Гипербуря! Придется выходить...
   Капитан ненадолго задумался, затем включил общую связь и скомандовал:
   - Боевая тревога! Экипажу занять свои места согласно штатному расписанию!
   - А что случилось-то, шкип? - раздался в ответ удивленный голос одного из пилотов.
   - Гипербуря, - недовольно буркнул Карс. - Только подозреваю, что искусственная. Помните исчезновение кораблей Лорта и Дорета? Они сообщили напоследок, что в гипере непорядок. Так что готовьтесь-ка вы, братцы-кролики, к бою. На всякий случай.
   - Понял... Лады, тогда мы в ангар.
   Капитан пробежался пальцами по кнопкам пульта, отдавая бортовому компу команду на выход в обычное пространство. Лина встревоженно наблюдала за ним, едва сдерживая нервную дрожь. Что все это значит? Какой еще бой? Ведь "Скользящий" - торговый корабль! Невооруженный! Или не торговый? Вполне возможно, особенно если вспомнить, что стартовал он с секретного военного космодрома. Да и груз, похоже, везет далеко не гражданский.
   Легкая тошнота дала понять, что корабль покинул гиперпространство. Лина тут же уставилась из-за спины капитана на экраны, однако мало что там поняла - россыпи каких-то цифр, графики, пересекающиеся разноцветные плоскости. Однако Карс, видимо, прекрасно разбирался в том, что видит, так как принялся яростно ругаться.
   - Что-то случилось, господин капитан? - не выдержала девушка.
   - Случилось, - буркнул в ответ тот. - Кранты нам. Прости, пигалица, не довез...
   - Но почему?!
   - Пираты. Рейдер в сопровождении дюжины истребителей класса "Карпак".
   - "Карпак"? - нахмурилась Лина. - А это что такое? Никогда не слышала.
   - И не могла слышать. Одна из последних моованских военных разработок, ненамного уступает "Белому Волку". И как только эти сволочи их добыли-то?..
   На экране, загоревшемся слева от пульта, показалось лицо одного из пилотов в подшлемнике. Явно уже успел надеть скафандр.
   - Ты это видишь, старина? - поинтересовался он.
   - Вижу... - тяжело вздохнул Карс. - Что делать будем, майор?
   - А ничего, - криво усмехнулся тот. - Умирать. Без боя не сдадимся, понятно, но дюжина "Карпаков" быстро сделает наши два "Волка". Вспомни, какое у них вооружение. Я о другом хотел сказать. Память нашего компа им достаться не должна! Ни в коем случае!
   - И уж тем более, они не должны получить возможность допросить кого-то из нас под суперпентоталом, - добавил капитан.
   - Вот именно, - оскалился пилот. - Поэтому задействуй систему "Саммак". Это приказ, я выше по званию и беру на себя ответственность. Ничего нашего им не достанется! И... рад был служить с тобой, старина. Что ж, мы пожили достаточно и многое успели сделать. Девочку вот только жаль...
   - Девочку... - казалось, Карсу на голову голову упало что-то тяжелое, он в этот момент перестал походить на себя. - Девочку... А что, если?..
   - Ты думаешь?!. - расширились глаза майора, с полуслова понявшего идею старого друга. - Хотя да, она же - прирожденный. Хоть умрет в бою, а не просто так. Если согласится.
   - А что ей терять? - криво усмехнулся капитан, поворачиваясь к ничего не понимающей Лине. - Слушай сюда, пигалица.
   - Слушаю.
   - Нам все равно умирать, так хоть с музыкой! Дело вот в чем. В истребительном отсеке еще одна машина есть. "Белый Волк" предпоследней модификации. Со всем оружием и полной заправкой топливом и боеприпасами. Живыми в руки пиратов мы попадать права не имеем, поэтому я запускаю систему самоуничтожения. Но ты слишком молода, чтобы так глупо умирать. Так что бери истребитель и попытайся скрыться. Но учти, что при посадке на корабле, не подавшем сигнала "свой", машина взорвется. Сдаться не получится.
   - За кого вы меня принимаете?! - возмущенно выкрикнула Лина, сдерживая слезы обиды. - Да я...
   - Ты просто девочка семнадцати лет, несмотря на всю свою прирожденность... - грустно улыбнулся Карс. - Со всеми присущими твоему полу и возрасту слабостями. А я обязан предусмотреть любой исход дела. Извини, но это мой долг. И... если выберешься, то сообщи нашим о гибели "Скользящего". В истребителе есть гиперпередатчик. Но не используй его, пока не покинешь территорию Ринканга! В бортовом компе найдешь маршрут прыжка до империи. С управлением справишься?
   - Я летала на "Серебряной стреле"... - с трудом выдавила девушка, не в силах поверить, что этого так нравящегося ей сильного человека вскоре не станет. Смерть зашла в гости как-то обыденно, незаметно. Очень хотелось плакать, но она держала себя в руках, не желая показывать слабость.
   - Тогда справишься, - заверил капитан. - "Стрела" и "Волк" - практически одно и то же. По крайней мере, системы управления идентичны. А с остальным разберешься, прирожденный пилот как-никак.
   - А может, я лучше помогу в бою?.. - неуверенно спросила Лина.
   - Чем? - вздохнул капитан. - Пилоты пиратов - асы, других они в истребительные звенья не берут. Что ты сможешь им противопоставить?
   - Неожиданность! - отрезала девушка.
   - Это твое право - умереть, если так решила, - как-то странно посмотрел на нее Карс. - Выбор за тобой, пигалица. Беги в оружейный отсек, там слева - проход в ангар. На всякий случай, прощай.
   - Прощайте, господин капитан... - не сдержала-таки слез Лина. - Я...
   - Беги, времени у нас не больше десяти минут, затем истребители начнут атаку, они уже близко.
   В последний раз посмотрев на рыжего гиганта, девушка вытерла глаза рукавом и выскочила из рубки. До оружейного отсека она добежала за каких-то пятнадцать секунд. На сей раз всегда запертая дверь была открыта. Лина вошла внутрь и сразу увидела проход в тесный ангар, где стояла белоснежная машина непривычных очертаний. Изломанные, дикие, на взгляд наземника, линии корпуса - для полетов в пространстве обтекаемость не нужна. Поверхность истребителя усеивали десятка два маневровых дюз и гравикомпенсаторов. За кабиной пилота виднелась призма малого гипердвигателя.
   - Переодевайся быстрее, - заставил девушку вздрогнуть чей-то голос.
   Резко обернувшись, она увидела штурмана с облегающим пилотским скафандром в руках. Поблагодарив, она быстро разделась - сейчас не до стыда, времени нет, а скафандр надевают на голое тело. Однако мужчина не стал смущать ее и отвернулся. Обрадованная этим, Лина быстро оделась. Жаль, волосы длинные, будут мешать в шлеме. Но делать нечего, и она натянула тугой подшлемник, а затем и шлем. Загерметизировав скафандр, девушка проверила связь. Все работало, в отличие от летных костюмов аэроклуба, в которых то одно, то другое выходило из строя. Впрочем, ничего удивительного - военный скафандр. Они куда качественнее гражданских.
   - Готова, вижу, - окинул ее удовлетворенным взглядом штурман. - Давай, девочка, покажи этим сволочам, что такое прирожденный пилот!
   - Постараюсь... - смущенно улыбнулась Лина.
   - Вот и хорошо. Ребята уже в пространстве. Давай и ты стартуй. Удачи!
   - Спасибо!
   Штурман не менее странно, чем недавно капитан, посмотрел на девушку и вышел из ангара. Люк закрылся. А Лина нерешительно двинулась к "Белому Волку". Он оказался намного больше "Серебряной стрелы", раза в три. Заставив себя забыть о сомнениях, девушка положила руки на обшивку и привычно вслушалась в машину. Бортовой комп, ощутив прирожденного пилота, тут же открыл люк - как оказалось, штурман подготовил истребитель к старту. Когда только успел? Да, военный опыт - это немало значит...
   Нерешительно поднявшись по лестнице, Лина забралась в крохотную кабинку, где едва хватило место для пилотского кокона. В него пришлось забираться изогнувшись так, что спина заболела. Зато оказавшись в коконе, девушка удивилась его невероятному удобству. Казалось, она плавает в теплой соленой воде. Нащупав джойстики, Лина кивнула своим мыслям - куда больше управляющих сенсоров, чем в спортивной машине. Интересно, что это, например? Она пошевелила пальцем шарик на левой стороне одного из джойстиков. Непонятно. Ладно, по ходу дела разберется, сейчас некогда. Девушка загерметизировала кокон и кабину.
   Сжав в руках джойстики, Лина начала включение в бортовой комп. На сей раз она решила пойти куда дальше, чем обычно, включиться настолько глубоко, насколько вообще сможет, отбросив все сдерживающие барьеры. Ощущения собственного тела постепенно уходили куда-то далеко, на грань сознания. Вместо них она начала чувствовать телом истребитель. Но так девушка еще никогда не ощущала машину! Это было нечто невероятное! А возможности "Волка"?! Это же... Мамочки!
   Системы истребителя одна за другой выходили в рабочий режим, причем с такой скоростью, что наблюдающий за этим с пульта Карс только языком восхищенно цокал. Такого он никогда еще не видел! Маневровые дюзы "Волка" двигались в бешеном ритме и без всякого, на первый взгляд, порядка. Гиперторпеды, гравидеструкторы и мезонные пушки были приведены в боевую готовность, причем все разом. Последнего опытный пилот просто не понял. Зачем? Так же никто не делает! Оружие активируют по очереди и в случае надобности! Однако Карс не стал вмешиваться - пусть прирожденный действует так, как ему нравится. Господ пиратов ждет большой сюрприз. Девочка явно не станет бежать, не тот характер. На удивление боевая пигалица!
   - Рубка, борт номер три дробь один просит старт, - раздался из динамика голос Лины.
   - Старт разрешаю! - отозвался капитан, нажимая клавишу открытия выходной аппарели. - С богом!
   Лина его не слышала, она все глубже входила в слияние с машиной. Восприятие ускорялось с каждым мгновением. И не нашлось рядом никого, кто объяснил бы как опасно для мозга столь глубокое слияние...
  
   Неспешно шевеля рукоятями джойстиков, Мертон довольно скалился. Судя по двум барражирующим у борта торговца кэ-эль-энахским истребителям - вояки. Хорошо! Их торговцы обычно немало интересного возят. Вот только взять их трудно - взрывают свои корабли, лишь бы джентльменам удачи не достались. Жаль будет, конечно, но хоть поразвлечься. Погонять полной эскадрильей истребители вояк. "Белые Волки", конечно, машины неслабые, зато у него целых двенадцать "Карпаков". Да еще и модифицированных под нужды кланов!
   В борту торговца внезапно открылась аппарель, откуда неуверенно выполз еще один истребитель. Похоже, капитан решил тряхнуть стариной. Мертон откровенно заржал, глядя на неуклюжие эволюции "Волка". Куда лезет этот недоумок? Он же пилотировать не умеет! Однако странное поведение третьего истребителя вскоре заставило пирата прекратить смеяться и настороженно уставиться на экран гравилокатора. Это еще что? Зачем? Чего он хочет добиться?
   "Волк" отошел подальше от торговца и начал тестирование маневровых дюз, причем так, как Мертону видеть еще не доводилось. Перекрестные импульсы, идущие один за другим по нарастающей. Истребитель швыряло со стороны в сторону, явно с такими перегрузками, что едва выдерживал гравикомпенсатор. Пират нервно поежился, представив, что сам вот так издевается над машиной и над собой - а ничем иным, кроме как издевательством, назвать это было нельзя. "Волк" вертелся юлой, менял траектории, каждый раз со все большей скоростью.
   - Им что, комп управляет?.. - растерянно пробормотал Мертон. - Что за хрень здесь творится?
   Не только он, но и остальные пираты забыли об атаке, завороженно наблюдая за маневрами одинокого истребителя. А тот двигался все увереннее с каждой секундой, вытворяя такое, что морозный холод шел по коже. Мгновенно наращивал скорость, переходя на форсаж, тормозил, шел ломаными траекториями, меняя их без какого-либо алгоритма. И все вокруг торговца, на расстоянии не больше ста километров. Апофеозом стала серия микропрыжков через гипер. Каждый переносил истребитель не более чем на пятьсот метров. Он на мгновение исчезал, чтобы тут же появиться в другом месте. Это было уже слишком, такое просто не в человеческих силах! По слухам, пилоты ордена когда-то творили что-то похожее, но правда ли это? Кто же сидит за штурвалом этого "Волка"?!
   - Командир, - отвлек Мертона голос Восхаса, одного из самых старых пилотов их эскадрильи, ему недавно исполнилось шестьдесят.
   - Чего тебе?
   - Валим отсюда, пока не поздно. Не то нам каюк.
   - Это еще почему? - изумился Мертон.
   - Прирожденный пилот, - проворчал Восхас. - Пусть неопытный, но все равно прирожденный. Он нас в мелкий фарш за несколько минут перемелет! Видал, как летает? А это только начало! Помню я, чего прирожденные в бою вытворяют... Как только жив тогда остался? Чудом, не иначе.
   - Прирожденный... - ошарашенно повторил командир эскадрильи. - Вот сука! Откуда он на этом торговце-то взялся?!
   - А Проклятый его знает, - вздохнул старый пилот. - Давай лучше сваливать.
   - Не выйдет... - мрачно буркнул Мертон. - Затраты, чтобы торговца из гипера выманить, слишком велики. Если уйдем, их с нас взыщут. Стоимость четырех гиперторпед! У тебя такие бабки есть?
   - Откуда бы? - хмыкнул Восхас. - Значит, придется дохнуть. Хотя... Потрепыхаемся еще. Неопытностью прирожденного можно воспользоваться и загнать его в коробочку. А там уж палить из всех стволов, авось, да заденем. Но потери будут велики, до половины эскадрильи положим, как минимум.
   Он коротко разъяснил свой план. Мертон только брови приподнял - старик, несмотря на возраст, все еще хорош. Не пропил опыт, хотя пьет по-черному. Воюет всю жизнь, начинал еще в СПД задолго до войны с орденом Аарн. Неудивительно, если прирожденный купится на предложенный Восхасом ход, он и сам купился бы. Жаль только, что придется пожертвовать несколькими своими пилотами, других таких сорвиголов поди найди. Однако выбора нет. Или всем подохнуть, или только кое-кому. Не повезло, что на торговце оказался прирожденный, сильно не повезло. Но кто мог заподозрить такое? Никто! Прирожденных слишком мало, почти все они осели в княжестве, отнюдь не в Ринканге.
   "Белый Волк" между тем закончил тестирование систем и тут же рванулся вперед, резко сократив расстояние до противника микропрыжком через гиперпространство. Пираты не растерялись, разошлись в стороны широким веером и начали маневрировать, то и дело меняя построение. Они рассчитывали, что прирожденный атакует фланги, но тот сделал нечто совершенно неожиданное. Он вдруг снова нырнул в гипер и вынырнул в опасной близости от кормы рейдера, всего в двухстах метрах. Истребители остались далеко позади, а микропрыжки пиратские пилоты совершать не умели. Экипаж рейдера, спокойно дожидающийся пока торговец останется без защиты, всполошился, комендоры почти сразу начали стрелять, так как находились на боевых постах, но, чтобы пристреляться, им требовалось хотя бы две минуты. Этих минут им никто не дал. "Волк" спокойно, как на учениях, выпустил в двигатель вражеского корабля одну за другой три торпеды и поспешил скрыться в гипере. С полминуты ничего не происходило, а затем рейдер разнесло на мелкие обломки. Взрыв гипердвигателя - вещь неприятная.
   - Ну, ни хрена себе! - ошарашенно выдохнул Мертон, никак не ожидавший такого. - Вот теперь нам точно кранты!
   - Хорош, сволочь... - с восхищением протянул Восхас. - Даже я так точно не засадил бы торпеды в движок... Да еще и так быстро!
   - Ты лучше скажи, что нам теперь делать.
   - Драться. Выживем, свяжемся с базой, не оставят тут болтаться, пришлют какую-нибудь лоханку.
   - За потерю рейдера с нас шкуры живьем спустят, - вздохнул Мертон.
   - А что мы могли сделать против прирожденного? - поинтересовался Восхас. - Мы так летать не умеем.
   - Надо попробовать смыться, - заметил кто-то из пилотов. - Драться смысла нет, добычу некуда грузить.
   - Если прирожденный нас отпустит, - хохотнул старик. - Он этого делать явно не собирается.
   Восхас был прав, "Белый Волк", как привидение, выскользнул из гипера прямо в центре пиратского строя и завертелся юлой, залив простраство вокруг огнем своих мезонных пушек. Затем выпустил две торпеды, тут же нашедшие свои цели - два пиратских истребителя приказали долго жить. Все это он проделал так быстро, что никто не успел ничего понять. А "Волк" снова скрылся в гипере, вынырнув с другой стороны.
  
   - Это не бой... - восхищенно протянул Карс. - Это избиение младенцев...
   - Точно! - не менее восхищенно согласился радостно улыбающийся Торм. - Девочка - чудо!
   - Нет, ты видел, как она рейдер сделала?! - хохотал капитан. - Не верил, что такое вообще возможно! Спокойно подошла поближе и расстреляла!
   - А ты бы рискнул выныривать на таком расстоянии от другого корабля? - спросил штурман.
   - Да ни в жизни! - поежился Карс. - Я же не самоубийца! И не прирожденный.
   Лина играла с пиратами, как кот с мышами, выбивая их по одному. Они явно пытались загнать "Волк" в коробочку, чтобы атаковать с разных сторон, капитан сразу понял это по перестроениям "Карпаков", но девушка легко разгадала вражеский замысел и ушла через гипер, чтобы тут же снова ударить. Она носилась вокруг пиратов ломаными траекториями, у опытных пилотов от одного вида этих траекторий зубы ныли - не летают так! Но прирожденному пилоту законы не писаны, прирожденный летает, как хочет. И не иначе!
   Последними двумя пиратскими истребителями, похоже, управляли куда более умелые пилоты, с ними Лине пришлось провозиться целых десять минут. В нее даже раза три попали, но, слава Благим, не в двигатель. Только смяли борт и повредили генератор защитного поля. После этого "Волк" начал немного рыскать со стороны в сторону, но это не помешало девушке расправиться с обидчиками даже без применения гиперторпед. Похоже было, что попадание сильно ее рассердило - истребитель Лины начал творить такое, что Карс только головой тряс в ошеломлении - хоть он раньше и видел действия прирожденных, но каждый из них летал в своей манере, никогда не повторял другого. Вот и сейчас "Волк" начал двигаться ломаными спиралями, раз за разом обрывая их и тут же начиная заново в другом направлении. Пираты то и дело попадали под огонь его мезонных пушек. В конце концов, их защитные поля не выдержали. Сначала один, а затем и второй истребители взорвались.
   А Лина... Лина устроила настоящий парад победы вокруг фрегата, начав наворачивать вокруг него фигуры высшего пилотажа. Да такие, что Карс укоризненно покачал головой. Он хотел было отдать истребителю приказ возвращаться на борт "Скользящего", но немного подумал и не стал. Пусть девочка полетает всласть. Весь экипаж ей жизнью обязан! Ничего, налетается, устанет и вернется. После такого напряжения надо хорошо отдохнуть. И неизвестно еще, как Лина себя поведет, когда до нее дойдет, что убила десятка три человек. Может и в истерику сорваться.
   Белый истребитель продолжал носиться возле фрегата, казалось, что за его штурвалом сидит безумец. Но находящаяся внутри девушка радостно смеялась. Она находилась в своей стихии!
  
  

Глава 5

  
   Длинная очередь неспешно продвигалась к стойке паспортного контроля. Лина нервно поглядывала на сидящего за ней чиновника в непривычного вида головном уборе - какая-то помесь пилотки и берета. Пощупав сумочку на поясе, она тяжело вздохнула. Паспорт лица без гражданства действительно обошелся в пятьсот кредитов, на жизнь ей осталась всего сотня. По ринкангским меркам, и это немало - три с небольшим тысячи ранхов, более чем трехмесячная зарплата инженера или квалифицированного техника. Вот только какие цены в Сторне? А Проклятый их знает! Зря, похоже, постеснялась взять немного денег в долг у господина капитана, он ведь предлагал. Но стыдно же! И так Лину засыпали дорогущими подарками. Кэ-эль-энахские биокрылья. Живой комбинезон наподобие орденской формы. Голар одной из последних марок с полностью оплаченным пятилетним абонементом компании "Быстрая Связь", имеющей филиалы во всех странах обитаемой галактики. Наручный биокомп с голографическим интерфейсом и мысленным управлением. Небольшой плазмер с международным разрешением на ношение. Так еще и деньги брать? У девушки просто совести на это не хватило - одни крылья стоили больше пяти тысяч кредитов.
   Вспомнив, как относился к ней экипаж фрегата после боя с пиратами, Лина невольно улыбнулась. Едва ли не на руках носили. Даже суперкарго сменил гнев на милость - именно он и предложил капитану подарить спасительнице экипажа биокрылья. С тем, чтобы она могла подняться в небо, когда захочет. А к крыльям - адаптивный биокомбинезон, принимающий любой вид по желанию владельца. Без него постоянно носить крылья было бы невозможно - открываясь, они рвут в клочья одежду на спине. Не напасешься! Да и биокомп поразил воображение девушки. Никогда не видела в открытой продаже моделей с такими возможностями. На уровне профессионального сервера промышленного уровня, а не пользовательской машины. С очень специфическим программным обеспечением, сразу дающим понять, что комп - военный. Откуда только на торговом фрегате взялась вся эта роскошь? Лина не знала, да и не до вопросов было - ее как раз накрыло понимание, что стала убийцей, что множество людей по ее вине распрощались с жизнью. Да, пиратов, но тоже людей. Девушку дня два рвало, чувствовала она себя отвратительно. Однако затем смирилась - капитан рассказал, что сделали бы с ними всеми пираты в случае своей победы.
   Через трое стандартных суток "Скользящий" прибыл в шестой сектор Сторна, на некоторое время вышел в обычное пространство и отправил кому-то зашифрованный сигнал. Получив в ответном послании координаты цели, фрегат не стал терять времени и снова скрылся в гипере. Лина ничего этого не знала, хотя маневры корабля и ощутила - да и трудно было бы не ощутить, тошнило довольно сильно.
   По прошествии еще недели фрегат состыковался с одной из причальных ферм орбитального космодрома планеты Рантай - пограничного с Федерацией Даргон, оплотом СПД, ничем не примечательного мира, только недавно получившего статус колонии#1, чему его жители сильно обрадовались. Неудивительно, ведь раньше планета считалась поселением, из-за чего имела очень скромный бюджет, а ее население, в основном проживающее в двух крупных городах, расположенных в средней климатической полосе, уже превысило семьсот миллионов человек. Изменение статуса дало Рантаю немало - не прошло и года, как десятки крупных фирм начали строить на планете производственные комплексы. Ежемесячно прибывали тысячи и тысячи новых поселенцев. Ничего удивительного в том, что люди стремились перебраться в развивающийся мир - каждому поселенцу государство выделяло подъемные, на первое время освобождало от налогов и помогало приобрести жилье, давая на пятьдесят лет ипотечную ссуду с минимальными процентами. В обжитых мирах такого не дождешься! Жилищное строительство на планете развернулось вовсю, возводились еще четыре города в экваториальной области, где был на редкость мягкий климат - весь год температура колебалась от плюс пятнадцати до плюс двадцати пяти. Там же организовывали многочисленные сельскохозяйственные кооперативы - губернатор Рантая стремился как можно быстрее добиться полного самообеспечения. Огромный орбитальный космодром каждый день принимал десятки торговых и пассажирских кораблей со всех концов галактики. Но большей частью из Ринканга, Телли Стелл, Лавиэна и Кэ-Эль-Энах. Однако изредка здесь появлялись даже гварды из Стасского и Оринского Гнезд.
  
   #1 Колония - область пространства, соответствующая кубу со стороной в несколько сот световых лет, с несколькими десятками тысяч звезд и несколькими десятками обитаемых планет. Или планета с населением до миллиарда человек. Поселение - планета или космическая станция с населением до ста миллионов человек.
  
   Ринкангскому кораблю предоставили отдельный ангар, что сильно удивило Лину, но девушка не стала ничего спрашивать - решила, что Карс, скорее всего, возит домой оружие, потому и секретность вокруг такую развели. У капитана едва нашлось время попрощаться с девушкой, его сразу закружил водоворот дел. А затем Лина собрала свои небогатые пожитки в рюкзак, обнялась с каждым из членов экипажа и с тяжелым вздохом двинулась к залам паспортного контроля. Ей было очень не по себе - рядом не осталось никого из знакомых, теперь она могла рассчитывать только на себя.
   Мысли о будущем отступили в сторону перед любопытством, и Лина принялась вертеть головой по сторонам - ведь она впервые в жизни попала на космическую станцию. Однако ничего интересного девушка не обнаружила. Полупустые коридоры, стены из шершавого серого пластилита, мягко светящийся потолок. И стерильная чистота вокруг. Надо же, глянуть приятно - видимо руководство орбитального космопорта обращает немалое внимание на соблюдение чистоты. Правильно!
   По направлению к залам паспортного контроля двигалось довольно много людей. Лина осторожно поглядывала на них, стараясь не показывать своего неуместного любопытства - невежливо. Какие они все разные! Даже странно. Слева она заметила двух лавиэнцев высших классов - угольно-черная кожа и белоснежные волосы до пояса говорили сами за себя. Очень красивые и необычные люди! Зато коренные тиумцы с короткими, мягкими, светлыми волосами, напоминающими, скорее, шерсть какого-то животного, и круглыми розовыми глазами навыкате заставили девушку нервно поежиться. Неприятно выглядят, непривычно!
   Перед входом в зал контроля Лина заметила вывеску филиала компании "Документы и лицензии", занимающейся продажей паспортов для лиц без гражданства и многим другим. По словам капитана Карса, такие филиалы имелись в каждом крупном космопорту и принадлежали обычно его руководству. Как ни жаль, за паспорт действительно пришлось заплатить полтысячи кредитов. Но, как выяснилось, деньги не решали всех проблем. Девушке повезло, что сохранилось ринкангское удостоверение личности - не имеющим никаких документов паспорта не продавали. А во внешней зоне космопорта позволялось находиться не более трех дней, после чего нарушителя отлавливала полиция и выдворяла из страны на первом же корабле, принадлежащем его родине. Выяснить, откуда прибыл нарушитель было совсем несложно, достаточно просмотреть записи камер слежения - мониторинг шел постоянно и во всех помещениях орбитального космодрома. К безопасности в Сторне относились очень серьезно. Тем более что в каких-то двадцати световых годах - граница с извечным врагом, Даргоном.
   Прямо на месте Лину голографировали, внесли данные в комп-сеть империи, и вскоре она получила в руки свой новый паспорт. Пластиковую карточку со своим изображением и надписью: "Тиналина Дарилия Барселат. Семнадцать стандартных лет, лицо без гражданства. Страна исхода - Ринканг". Со вздохом она спрятала документы в сумочку, выращенную биокомбинезоном на поясе. Там же лежали аттестат и оставшаяся сотня кредитов. Надо будет как можно скорее разменять их на сторнианские деньги. Кажется, они зовутся старами.
   Незаметно подошла ее очередь, и Лина положила на стойку паспорт и ринкангское удостоверение. Чиновник внимательно изучил их и поднял на девушку безразличный взгляд.
   - Цель визита в империю? - поинтересовался он.
   - Транзит в Кэ-Эль-Энах, на планету Калдар, - смущенно улыбнулась Лина. - Я - прирожденный пилот. Еду поступать в Тарканак.
   - Прирожденный пилот? - несколько удивился чиновник. - Рад за вас. Но к делу. Для лиц без гражданства въездная виза в Сторн предоставляется на три месяца. Если до истечения этого времени вы не продлите визу, что уже не бесплатно, или не покинете территорию империи, то будете депортированы обратно в Ринканг за счет последнего.
   - Ясно, - кивнула девушка. - Спасибо, я постараюсь не задерживаться.
   - Вот и хорошо, - на губах чиновника появился намек на улыбку. - Каково ваше финансовое положение? Вот бланк, заполните его, пожалуйста.
   Отчаянно покраснев, Лина достала из сумочки свою несчастную сотню. Лицо сторнианца стало озабоченным.
   - И это все?
   - Да...
   - Как же вы намереваетесь добираться до княжества? - спросил чиновник.
   - Не знаю... - помрачнела Лина.
   - Могу посоветовать подать прошение о виде на жительство в канцелярию губернатора, - вздохнул он. - И не забудьте указать, что являетесь прирожденным пилотом. Это единственное, из-за чего ваше прошение могут быстро удовлетворить. Тогда вы получите возможность поступить в наше летное училище, а после его окончания легко найдете хорошую работу. Это не Тарканак, конечно, но я не знаю, как иначе вы сможете накопить денег на билет до Калдара - он весьма недешев. Больше ничем помочь не могу, извините.
   - Большое вам спасибо за совет, уважаемый господин! - от души поблагодарила Лина, решив про себя, что подавать прошение станет только в самом крайнем случае.
   - Пожалуйста, - чиновник вставил карточку паспорта в прорезь сбоку своего инфора и что-то набрал на клавиатуре. - Все, виза выдана. Добро пожаловать в империю Сторн, госпожа Барселат!
   - Благодарю! - снова улыбнулась девушка. - Ой, извините, совсем забыла! Оружие и траспортные средства декларировать нужно?
   - Естественно, - кивнул сторнианец. - Вот, в эту графу внесите. Разрешение на оружие имеется?
   - Вот, пожалуйста.
   - Тогда проблем нет. А какой транспорт? Биокрылья?! Хм-м-м... Уважаемая госпожа, продав их, вы без проблем приобретете билет до княжества. Еще и тысячи две кредитов на расходы останется. Или они уже приживлены?
   - Уже... - вздохнула Лина, вспомнив, что приживленные крылья признают только одного владельца и становятся совершенно бесполезны для других людей.
   - Что ж, по крайней мере, сможете подработать курьером, если получите разрешение на работу. Да, вот еще. Остановившись в каком-нибудь городе больше, чем на десять дней, обязательно зарегистрируйтесь в местной полиции. Там же и разрешения на работу выдают. Всего вам доброго.
   Лина попрощалась и прошла за стойку, забрав свои документы. Оказавшись в огромном зале ожидания, она нашла свободное сиденье и опустилась на него. Вот и Сторн. Пришло время подумать, что делать дальше. Оставаться в космопорту или спускаться вниз. Сейчас главная задача - каким-то образом заработать на дорогу до княжества. А как это сделать, девушка понятия не имела. Да, не надо было отказываться от денег, которые предлагал Карс. Но теперь жалеть поздно... Придется исходить из этого. Наверно, в космопорте оставаться все же не стоит - здесь все раза в два-три дороже, как говорил дядя Пимен. А на колониальной планете на сто кредитов, возможно, удастся прожить несколько месяцев.
   Решительно встав, девушка нашла на стенном табло номера причалов орбитальных челноков и двинулась туда. Билет до столицы обошелся в целых четыре кредита, что вызвало у нее горестный вздох. Но деваться было некуда. Не прошло и получаса, как Лина сидела возле иллюминатора и жадно смотрела на надвигающуюся планету. Трясло очень сильно, но она этого даже не почувствовала - вестибулярный аппарат прирожденного пилота.... Блюющие в пакеты соседи удивленно поглядывали на девушку, даже стюардесса недоверчиво косилась, проходя мимо. Лина не обращала на них внимания, она завороженно смотрела в иллюминатор. Пилот вел челнок по траектории, самой оптимальной с точки зрения экономии топлива, поэтому посадка длилась больше часа.
   Спустившись на пластибетон космодрома, Лина оглядела окрестности. Желтое солнце, голубое небо, вдали виднеется лес. Зеленый. Можно подумать, что она не улетала с родной планеты. Все обычно и привычно. Однако когда гравиплатформа привезла пассажиров к зданию вокзала, девушка сразу поняла, что не дома. Все надписи вокруг оказались на совершенно незнакомом языке. Видимо, на даргонском, государственном языке империи Сторн. На общем почти ничего не нашлось. Лина в растерянности завертела головой по сторонам в попытках найти ближайший банк. Но не нашла, пришлось спрашивать у охранника. Тот вежливо объяснил. Как выяснилось, совсем рядом. Лина обменяла оставшиеся девяносто шесть кредитов и была приятно удивлена, получив почти тысячу шестьсот старов. Судя по ценникам в ближайшем кафе, этих денег хватит месяцев на пять, если не больше. Хотя еще вопрос - почем обойдется жилье. Дядя Пимен говорил, что в Сторне есть очень дешевые мотели. Вот только как найти такой? Такси брать никак не по карману, придется лететь аэробусом. Стоп! А крылья на что? Незачем деньги тратить!
   Она только купила путеводитель на общем, где была подробная карта города и окрестностей. И хорошо, что купила! Не то сунулась бы в не свой воздушный коридор, здесь они располагались совсем иначе, чем в Ринканге. А штраф за нарушение правил воздушного движения немалый - полсотни старов! Девушка с трудом нашла взлетную площадку вокзала (опять пришлось обращаться к охраннику) и быстро изучила карту. Пожалуй, лучше долететь до южной окраины города со странным названием Керайсан, а там идти пешком в поисках мотеля. Кто-нибудь да подскажет. Прежде всего, нужно решить вопрос с жильем, а затем идти в полицию, регистрироваться и просить разрешение на работу. Вздохнув, девушка спрятала путеводитель в почти пустой рюкзак, где лежал только ее старый комбинезон, и накинула лямки на плечи, но не как обычно, а так, чтобы рюкзак висел спереди. Неудобно, но иначе он помешает лететь. Биокомбинезон на спине разошелся, выпуская наружу черные полупрозрачные полотнища крыльев. Одним прыжком Лина взметнулась в воздух и с радостным смехом понеслась к виднеющемуся вдали городу. Какое же счастье вот так летать - без ничего, как птица! Спасибо экипажу "Скользящего"!
   На самой окраине Лина приземляться не решилась, поняв, что там находится район вилл. А богатые люди с подозрением относятся к беднякам, тем более - к эмигрантам. Еще полицию вызовут...
   Девушка опустилась вниз только при виде многоэтажек, где явно жили простые горожане. Дома выглядели непривычно, сторнианская архитектура казалась уроженке Ринканга дикой - изломанной и несоразмерной. Ладно, привыкнет... Раз уж оказалась в чужой стране...
   Поскольку едва миновал полдень, улицы были почти пусты. Видимо, большинство местных жителей трудится в ближайшей промзоне - Лина видела сверху огромные корпуса заводов - и сейчас все на работе. В рабочем районе, где она родилась и выросла, все точно так же. Днем - практически никого, зато вечером улицы наполняются народом.
   Девушка не спеша двинулась вперед, с любопыством поглядывая по сторонам. Не считая непривычной архитектуры, город как город. Однако у кого бы спросить о дешевом мотеле? Пройдя три квартала, Лина заметила вывеску небольшого кафе и зашла. По счастью, кассирша говорила на общем, хоть и с диким акцентом. Однако понять было можно. Цены приятно удивили - за обед в три блюда она заплатила всего двадцать рон#1. И вкусный, Проклятый побери, обед! Мотелей, по словам кассирши, в округе хватало, в них большей частью жили одинокие молодые люди и девушки, не могущие позволить себе жилье получше. Молодые пары получали государственные квартиры или льготные ипотечные ссуды, поэтому семейных в мотелях практически не встречалось. Женщина оказалась говорливой, ей явно было скучно, и Лина получила немало полезной информации о жизни в Керайсане.
  
   #1 Рон - сотая часть стара. Стар - национальная валюта империи Сторн. Курс по отношению к галактическому кредиту колеблется от двенадцати до шестнадцати старов за кредит, довольно устойчив, обеспечивается закрытыми вкладами в Галактическом Банке и государственными вариевыми запасами.
  
   Поев, девушка вежливо поблагодарила кассиршу и двинулась по данному той адресу. Судя по отзывам постояльцев, мотель "Сад Равиора" довольно неплох и недорог. Однако надо самой посмотреть. Идти пришлось не слишком далеко, чуть больше восьми кварталов. По дороге Лина заметила целых три станции гравиметро. Значит, с внутригородским транспортом тоже все в порядке - не везде над городом позволено летать, метро в любом случае понадобится. Добравшись до места, она внимательно осмотрела не слишком большое трехэтажное здание. Опрятное, хоть и без изысков, видны следы недавнего ремонта. Вздохнув, она осторожно отворила стеклянную дверь и вошла.
   - Добрый день, милая девушка, - встретил ее голос пожилой женщины в светло-сером платье, сидящей за стойкой с надписью "Администратор". - Вы поселяться?
   - Здравствуйте! - замерла на пороге Лина. - Да. Но как вы узнали?!
   - Вы мне незнакомы, - улыбнулась женщина. - А наших жильцов я всех знаю. Вот и предположила.
   - Но вы же на общем, а не на даргонском со мной заговорили!
   - Да у тебя на лбу вот такими буквами выбито, что не местная! - рассмеялась администратор, переходя на "ты". - Не говоря уже о комбинезоне, у нас такие не носят.
   - Ясно, - тоже улыбнулась Лина. - Я комнатку недорогую месяца на три ищу.
   - Этого добра хватает. Иди сюда, поглядим, что тебе подойдет. Хочешь жить одна или с соседкой? Учти, с соседкой дешевле.
   - А сколько самая дешевая одноместная? - поинтересовалась девушка, которой хотелось быть в своем, пусть даже временном жилище полной хозяйкой.
   - Два с половиной стара в сутки, - ответила администратор. - А с соседкой - полтора.
   Всего-то?! Лина думала, что будет раза в три дороже. Раз так, она вполне может позволить себе взять отдельную комнату. Правда выяснилось, что кухня, туалет и душ - общие для блока из шести комнат. Тоже нестрашно, лишь бы соседи попались не скандальные.
   - А ты откуда, девочка? - внимательно посмотрела на нее администратор, увидев паспорт лица без гражданства.
   - Из Ринканга, - вздохнула Лина, понимая, что такой документ доверия не вызывает. - Лечу в княжество, поступать в Тарканак. Говорят, что прирожденных пилотов туда без экзаменов берут, да еще и стипендию неплохую платят. А я как раз прирожденный. Только...
   - Что?
   - Денег на дорогу нет... Пришлось вот у вас, в империи, остановиться. Может, удастся заработать.
   - На билет до княжества?! - изумилась женщина. - Девочка, да ты в себе? Ты знаешь, сколько этот билет стоит? Тебе десять лет не пить и не есть надо, чтобы на него накопить!
   - Ой, мамочки... - спала с лица Лина. - Что же мне делать?..
   - Попробуй наше гражданство получить, - с сочувствием посоветовала администратор. - Я слышала по инфору, что и у нас прирожденных без экзаменов в летное училище берут. Дирекция училища объявляла об этом.
   - Может, и придется... - тяжело вздохнула девушка. - Но пока надо хотя бы устроиться и разрешение на работу получить.
   - С этим проблем не возникнет, - усмехнулась женщина. - Молодежи в империи легко дают и вид на жительство, и разрешение на работу. У нас в мотеле много не имеющих гражданства живет. Почти все работают. А если устроишься на работу, то сначала визу без проблем продлят, а затем и о виде на жительство можно будет подумать. Если захочешь, конечно.
   - А как это делается?
   - Просто. После обеда сходи в полицейский участок, он на соседней улице. Там найди инспектора по трудоустройству. Советую обратиться к капитану Шоквару, очень хороший и добрый человек. Всегда старается помочь, чем может.
   - Большое спасибо! - поблагодарила Лина, снова вздыхая и в который раз проклиная себя за то, что не решилась одолжить денег у Карса. Он ведь предлагал! Сейчас бы уже сидела в каюте лайнера, направляющегося в княжество. - Если можно, я возьму комнату за два с половиной стара.
   - Оплата за месяц вперед, - предупредила администратор.
   - Хорошо.
   Расплатившись, Лина подписала обязательство оплатить ущерб в случае, если что-то испортит, получила ключи и поднялась на третий этаж. Комната номер тридцать шесть оказалась совсем небольшой, но довольно уютной, ухоженной. Бежевые стены, полуторная кровать, небольшой шкаф, тумбочка, кресло, зеркало и даже старенький инфор, который вполне можно было переключать в режим компа. Конечно, у нее есть биокомп, способный внедряться в любые сети... А если бы не было?
   Раздевшись, Лина быстро ополоснулась в душе. Счастье еще, что имея квазиживой комбинезон, можно было обойтись без белья. Ее собственное почти пришло в негодность. Придется все же что-то недорогое купить, а то ведь совсем ничего нет. Даже зубной щетки! Бросив взгляд на часы, Лина спешно засобиралась - хотелось сегодня еще успеть в полицию.
   Как ни странно, полицейский участок оказался почти пуст. Пришлось подождать всего десять минут, и капитан Шоквар принял посетительницу. Лина увидела сидящего за столом усталого черноволосого пожилого мужчину с нездоровым цветом лица. В плохо поглаженной форме. Но почему-то девушке показалось, что причиной этому не неряшливость, а крайняя занятость.
   - Лгоо эхфэ, - негромко сказал капитан при виде Лины.
   - Простите, я не понимаю... - растерялась она.
   - А, ясно, - полицейский перешел на общий. - Добрый день, говорю.
   - Здравствуйте, - несмело улыбнулась девушка. - Я по поводу регистрации и разрешения на работу...
   - Садитесь, - капитан со вздохом показал на стул напротив. - Давайте ваши документы.
   Лина протянула ему карточку паспорта. Вставив ее в прорезь инфора, полицейский быстро просмотрел высветившуюся на экране информацию. Затем поднял голову и с недоумением уставился на девушку.
   - А что это вам дома, в Ринканге, не сиделось? - спросил он. - Только не советую лгать, вы лгать явно не умеете.
   - Мать меня корпорации запродала, - каким-то шестым чувством Лина поняла, что сейчас действительно лучше говорить правду. - Контракт по форме три...
   - Что?! - глаза Шоквара полезли на лоб. - Вы не шутите?! По форме три?!
   - Мне не до шуток! - отрезала девушка. - А я - прирожденный пилот! Понимаете? Я без неба пропаду!
   - Прирожденный пилот? - сразу насторожился полицейский, затем нашел что-то на мониторе инфора, прочел и некоторое время помолчал, задумчиво глядя на нее. - Тогда я вообще ничего не понимаю. Корпораты вас на руках должны были носить. Пылинки сдувать! А тут контракт по форме три... Странно.
   - Никто ничего не понимает, - развела руками Лина. - Ни мой наставник, ни капитан корабля, помогший мне добраться до Сторна. Я ведь в Тарканак мечтаю поступить. Только денег на дорогу нет...
   - Рассказывайте по порядку.
   С тяжелым вздохом Лина начала свой рассказ со встречи с моованцем. Полицейский внимательно выслушал ее, не задав ни единого вопроса, только недовольно хмурился.
   - Знаете, - сказал он по некотором размышлении, - в вашу историю трудно поверить, но мне почему-то кажется, что вы не лжете, разве что кое-что умалчиваете. Однако я обязан проверить. Не беспокойтесь, никто вас концерну не отдаст - контракты по форме три вне закона в империи, а вы сейчас здесь, следовательно, подлежите нашей юрисдикции. Разрешение на работу я, конечно, дам. Даже посоветую куда обратиться - курьеры, имеющие биокрылья, очень ценятся и труд их оплачивается неплохо.
   Он опять задумался и набрал какой-то запрос на клавиатуре инфора. Получив ответ, пожевал губами и добавил:
   - К сожалению, фрегат "Скользящий" час назад стартовал, а то бы я запросил его капитана. Что ж, придется обождать, пока вас проверят по официальным каналам. И если вы в самом деле прирожденный пилот, то беспокоиться о будущем вам не следует. Все будет в порядке. Возможно, со временем в тот самый Тарканак учиться отправят. Однако есть еще кое-что. Как любому пилоту-истребителю, имеющему боевой опыт, вам придется подписать обязательство в случае нападения на планету поступить в распоряжение комитета обороны - опытных пилотов у нас немного. А здесь граница - даргонские провокации часто случаются.
   - Подпишу, - поспешила согласиться Лина, даже не задумавшись, на что соглашается. - А разрешение на работу?
   - Сейчас выдам, - ободряюще улыбнулся полицейский. - Советую обратиться в компанию "Нарадан", это на проспекте Ордоа Корти, восемнадцать. Человека с биокрыльями они возьмут сразу. А вот с видом на жительство и направлением на учебу придется подождать, как я уже говорил. Ваш наставник даст вам характеристику?
   - Конечно, - облегченно выдохнула девушка, - уж кто-кто, а дядя Пимен точно даст. - И капитан Карс тоже!
   - Вот и отлично. Получив эти бумаги, мы передадим ваши данные в военное министерство империи. Ведь вам, насколько я понимаю, все равно где служить после окончания учебы?
   - Раз дома невозможно, то все равно, - тяжело вздохнула Лина. - Главное - летать!
   - Ну, уж это вам точно обеспечат, - рассмеялся Шоквар. - Можно даже на этой неделе - приезжайте на полицейский космодром, адрес запросите в информационной службе. Я сообщу о вас. Как только инструкторы убедятся, что вы умеете пилотировать, так сразу позволят летать.
   - Спасибо! - просияла девушка, такой удачи она никак не ждала. - Обязательно приеду!
   - Ага, вот и ваше разрешение на работу готово, - полицейский вынул из незнакомого агрегата сбоку золотистую карточку и вместе с паспортом отдал Лине. - У вас есть ручной инфор?
   - Голар. Капитан Карс подарил.
   - Еще лучше. Назовите, пожалуйста, номер. Как только что-то прояснится, с вами свяжутся.
   Лина назвала, все еще пребывая в эйфории. Это же надо, ее могут отправить в Тарканак за счет имперского правительства! Послужить потом придется? Что ж, послужит! Все равно ведь летать, а не какой-то глупой чушью заниматься.
   - Ох, совсем забыл! - Шоквар хлопнул себя по лбу ладонью. - Вам нужно срочно изучить даргонский, без его знания жить и работать в Сторне невозможно. Но не беспокойтесь. Это совсем несложно! Подойдете в любой ментоцентр, там за сотню старов вам вложат знание языка прямо в память. Вы располагаете такой сумой?
   - Располагаю... - растерянно подтвердила девушка, не понимая, как можно вложить знание языка в память. В Ринканге о таком и слыхом не слыхивали! По крайней мере, в ее родном городе.
   - Отлично, - снова улыбнулся полицейский. - Тогда проблем точно не будет. Вы остановились в ближайшем мотеле? "Саду Равиора"?
   - Да.
   - Не меняйте пока места жительства, - попросил Шоквар.
   - Как скажете, - согласно кивнула Лина. - Значит, завтра я уже могу устраиваться на работу?
   - Можете, конечно. А вечером приезжайте на космодром. Да, вот обязательство поступить на службу в случае войны. Подпишите, пожалуйста.
   Лине не слишком хотелось это делать, но она понимала, что особого выбора нет. Поэтому подписала. Шоквар спрятал подписанное обязательство в ящик стола, затем выдал ей еще одну пластиковую карточку, на сей раз светло-зеленую. На ней было что-то написано по-даргонски, но девушка не поняла, что именно.
   - Вот и все, - откинулся на спинку кресла полицейский. - До свидания.
   Как во сне, Лина вышла наружу, нашла ближайший скверик и буквально упала на первую попавшуюся лавочку. Такого она не ожидала и ожидать не могла. Получается, все проблемы сами собой решаются? Странно... Ведь дядя Пимен рассказывал об империи много плохого. А здесь совсем иначе, чем он говорил. Люди доброжелательные, каждый стремится помочь в меру сил. Дома девушка никогда не видела ничего подобного! Там относились друг к другу с подозрительностью, каждый стремился получить какую-то выгоду за чужой счет. По словам наставника, здесь должно быть еще хуже. Однако нет. Почему такая разница между рассказами дяди Пимена и реальностью? Трудно сказать. Хотя... Наставник ведь бывал в Сторне давно, лет пятнадцать назад. Неужели за эти пятнадцать лет в империи все настолько изменилось? Дай-то Благие!
   Однако некая тень на грани подсознания не давала Лине покоя. Почему-то ей казалось, что все не так радужно, как хочется, что есть в случившемся какая-то нехорошая подоплека.
  
  

Глава 6

  
   Курьеры едва успели выпить по пластиковому стаканчику слабого миска из стоящего в углу автомата, как в комнату отдыха ворвался начальник курьерского отдела, мэт#1 Кордуэй, похожий на колобка лысый толстяк в отглаженном костюме классического покроя. Окинув грозным взглядом подчиненных, он рявкнул:
  
   #1 Мэт, мэта - уважительно обращение на даргонском, соответственно, к мужчине и женщине.
  
   - Подъем, лентяи, хвостами Проклятого вам по ушам! Работы сегодня много!
   - Доброе утро, мэт Кордуэй! - поприветствовали его шесть юношей и четыре девушки в одинаковых светло-серых куртках с надписью ОАО "Нарадан".
   - Это еще неизвестно доброе ли оно... - недовольно проворчал толстяк, отдуваясь и обмахиваясь бумагами, которые принес с собой. - Ладно, там поглядим. Бегать нам сегодня придется, как корску#1 с бутылкой на хвосте. Предстоит заключение нескольких важных контрактов, никто почте такие документы не доверит. Все вам носить придется. Мэта Барселат, первое задание для вас.
  
   #1 Корск - небольшое пушистое хищное животное, которое держат на Рантае вместо кошек. Местного происхождения, довольно красиво, обычно светло-серого цвета. Мальчишки порой, как на Земле кошкам, привязывают корскам к хвостам пластиковые бутылки, и те в панике несутся незнамо куда, сметая все на своем пути.
  
   - Слушаю, мэт Кордуэй, - выступила вперед Лина.
   - Зайдите в секретариат на двенадцатом этаже, там под роспись получите пакет. Отвезете его в компанию "Строймакс", расположенную в поселке Стайхар в двухстах километрах от города. Не ошибетесь, офис компании - единственное высотное здание там. Дождитесь ответного пакета и как можно быстрее возвращайтесь.
   - Будет сделано, - поклонилась девушка, предвкушая долгий полет.
   - Можете идти.
   Выскочив из комнаты отдыха, Лина побежала к лифту. С работой ей явно повезло, не зря капитан Шоквар посоветовал обратиться именно в компанию "Нарадан" - едва узнав, что у претендентки есть биокрылья, ее взяли сразу же. И жалованье дали по местным меркам очень даже неплохое - четыреста двадцать старов в месяц, не считая премиальных. На скромную жизнь вполне хватит ста пятидесяти, а остальное можно откладывать. Пришлось, правда, потратиться на изучение даргонского языка в ментоцентре. Это оказалось несколько дороже, чем говорил полицейский, но ненамного. Зато в дополнение Лина получила знание города и окрестностей. Сейчас она ориентировалась в Керайсане как бы не лучше, чем в родном Радайне, во многих районах которого никогда не бывала - не могла себе этого позволить: монорельс стоил дорого, а гравиметро было не везде.
   Получив в секретариате довольно тяжелый опечатанный пакет, девушка положила его в свою курьерскую сумку, поднялась на крышу небоскреба и взлетела. Восторг захлестнул ее сразу же - снова в небе! Конечно, крылья - это тебе не истребитель и даже не глайдер, но хоть что-то. Впрочем, вскоре и на глайдерах летать позволят. Лина на следующий день после разговора с Шокватом поехала на полицейский космодром. Тот не подвел, ее уже ждали. Однако до сих пор гоняли на тренажерах, не будучи в силах поверить, что семнадцатилетняя девчонка способна летать по-настоящему. Ставили различные вводные, даже использовали тренировочные программы пилотов космофлота. Лина справлялась со всем, сожалея, что ее не пускают за штурвал реальной машины. Но это не за горами, если судить по словам старшего инструктора, майора Торкрайта!
   Однако кое-что не давало девушке покоя. Она долго размышляла о случившемся за последние дни и вскоре поняла, что повела себя глупо, рассказывая всем и каждому, что является прирожденным пилотом. Сначала сказала таможеннику, после него - администратору мотеля, а затем и полицейскому. Настораживало, что все они предложили Лине остаться в Сторне, по-разному, но предложили. Это явно неспроста. А больше всего она корила себя за то, что рассказала о бое с пиратами. Ведь имперские власти обязательно заинтересуются странным торговцем, имеющем на борту целых три боевых истребителя. Получается, она по недомыслию подставила капитана Карса. Ой, как нехорошо... Однако никто из экипажа не просил, чтобы девушка держала язык за зубами! Наверное, астронавтам и в голову не приходило, что она начнет болтать... Еще сильно беспокоило подписанное ею обязательство поступить на службу в случае войны. Светло-зеленая карточка, выданная Шокватом, оказалась обычным военным билетом, такую носил в кармане каждый второй сторнианец. Но что написано в самом обязательстве? Лина ведь подписала его, еще не зная даргонского, не зная, что подписывает. Видимо, придется зайти в полицию и попросить дать прочесть обязательство. Вряд ли там откажут.
   Внизу проплывали леса, поля, реки, бесчисленные городки и небольшие поселки, связанные монорельсовыми и обычными дорогами. И заводы - огромные заводы. Планета явно переживала промышленный бум, новые производства возникали как грибы после дождя. Но что сразу поразило Лину - уже во время постройки их владельцы едва ли не в первую очередь возводили очистные сооружения. Значительно позже девушка узнала причину этого. Штрафы за экологические нарушения были в империи столь велики, что вдесятеро дешевле оказывалось заранее позаботиться об очистке.
   Еще уроженку Ринканга до онемения поражали отношения между людьми. За прошедшие дни девушка успела убедиться, что они совсем не таковы, как на ее родине. Сторнианцы относились друг к другу как-то бережно, что ли. Лина даже не знала, как описать словами свои ощущения. Во главу угла здесь ставили доброту. Так ей почему-то казалось. Каждый встречный старался помочь в меру сил, если к нему обращались. Дома совсем иначе! Даже вспоминать не хочется после того, как увидела иное. Снова вспоминались рассказы дяди Пимена - судя по ним, в империи все должно быть не так. Человек человеку зверь. Жестокость. Подлость. Нетерпимость. Власть силы и денег. Но Лина всего этого не заметила. В чем же дело? Не стал бы ее наставник лгать! Вывод один: за прошедшие годы в Сторне многое изменилось. Но почему? Кто стал инициатором этих изменений? Кто-то ведь стал, сами по себе они произойти не могли.
   Прилепленный к мочке уха наушник биокомпа тихо пискнул, сообщая, что она приближается к поселку Стайхар. Девушка бросила взгляд вперед и усмехнулась. Прав был мэт Кордуэй, офис "Строймакса" ни с чем не спутаешь. Пятидесятиэтажная игла странных очертаний вонзалась в небо. Окружающие ее дома были не выше десяти-пятнадцати этажей. Подлетев ближе, девушка увидела на сороковом этаже посадочную площадку, на которой стояло несколько флаеров. Не успела она опуститься на эту площадку, как навстречу вышли два подтянутых молодых человека в темно-синей форме, вооруженные ручными плазмерами.
   - Добрый день, уважаемая госпожа, - вежливо наклонил голову один из них. - По какой надобности вы посетили "Строймакс"?
   - Курьер фирмы "Нарадан", - улыбнулась Лина, показав свою рабочую карточку. - Прибыла с пакетом. Должна передать его совету директоров.
   - Вас ждут, - тоже улыбнулся охранник, окинув заинтересованным взглядом ее стройную фигурку, от чего девушка несколько смутилась, не привыкла к столь откровенному мужскому вниманию. - Спуститесь на восьмой этаж, в кабинет номер восемьсот шесть.
   Покрасневшая Лина поспешила скрыться в дверях, слыша за спиной смешки парней. И эти туда же! Еще дома ей до смерти надоело отшивать надоедливых ухажеров. Да и здесь трое жильцов мотеля пытались подбивать клинья к симпатичной иностранке. Пришлось каждому доходчиво объяснять, что ей все это ни в каком виде не интересно. Хорошо, что ребята оказались вменяемые, и не стали настаивать на своем.
   Спустившись на восьмой этаж, Лина нашла нужный кабинет и передала пакет секретарше, которая расписалась в получении и тут же унесла его куда-то. Сколько придется ждать ответа, девушка не знала, поэтому с удобством устроилась на мягком диване, установила перед глазами маленький голоэкран и начала читать скачанный вчера в библиотеке учебник по космонавигации для начинающих. Этот был попроще, чем те, что Лина выпросила у штурмана "Скользящего", и она начала кое-что понимать. Но очень мало. Сколько же еще всего выучить придется, прежде чем она сумеет стать толковым навигатором? Ужас!
   Секретарша тем временем принесла небольшой поднос с чашками, кувшинчиком и печеньем, предложив угощаться. В кувшинчике оказался не миск, а дорогой кофе, который девушка пробовала всего дважды в жизни. И не сказать, чтобы этот напиток ей нравился, слишком горький, но не привередничать же? Лина поблагодарила и с удовольствием погрызла печенье, запивая кофе.
   Час шел за часом, сидеть без толку в приемной до смерти надоело, но ничего поделать девушка не могла. Сказано: ждать, пока не передадут ответ. Только после трех пополудни из кабинета вышел одетый в строгий костюм седой мужчина с запечатанным пакетом в руках.
   - Распишитесь в получении, - бросил он, положив этот пакет перед Линой.
   - Вот здесь, - секретарша показала на монитор своего инфора.
   Однако не успела девушка приложить палец к считывателю отпечатков, как цвет экрана стал ярко-красным, а затем из динамиков зазвучали сирены воздушной тревоги.
   - Внимание населению Рантая! - загрохотал из окна механический голос. - Даргонское нападение! Передаю приказ комитета обороны: в течение часа спуститься в бомбоубежища! Всем военнообязанным пилотам и операторам мобильных орудийных комплексов немедленно прибыть на станции орбитальной обороны! Повторяю! Всем военнообязанным пилотам и операторам мобильных комплексов немедленно прибыть на станции орбитальной обороны!
   - Этого только не хватало! - с досадой стукнул кулаком по столу коммерческий директор. - Другого времени не нашли!
   Ненадолго задумавшись, он вздохнул и добавил:
   - Доставить пакет до подхода даргонцев вы уже не успеваете. Идемте, я отведу вас в бомбоубежище компании, пересидите, потом полетите обратно в город.
   - Но мне же надо на станцию орбитальной обороны... - растерянно пролепетала Лина, вспомнив о подписанном обязательстве. - Я пилот...
   - Военный билет, - протянул руку коммерческий директор.
   Девушка достала из сумочки на поясе светло-зеленую карточку и отдала ему. Изучив билет, директор недовольно пожевал губами - все верно, пилот. Ему не слишком хотелось гонять глайдер в космос, это не так-то дешево, но придется. Ведь если станет известно, что компания отказала военному пилоту в транспортировке на орбиту во время вражеского нападения, то на бизнесе здесь можно будет ставить большой и жирный крест. Губернатор не простит, он человек тяжелый. И взяток не берет, лет пять никто уже и предлагать не решается. Известно, чем закончится такая попытка.
   - Поднимайтесь на крышу, - недовольно пробурчал он. - Глайдер придет через несколько минут.
   - А что с пакетом?
   - Мы сообщим в "Нарадайн", что вы мобилизованы комитетом обороны и не можете его доставить.
   - Спасибо! - просияла Лина и собралась было бежать на крышу, но директор задержал ее.
   - Проводите девушку, не то заблудится, - приказал он секретарше. - В нашем офисе сам Проклятый ногу сломит.
   Та молча кивнула и вышла из приемной, Лина поспешила за ней. И вскоре поняла, что сама действительно заблудилась бы - лифт на крышу находился в другом крыле здания, добираться туда пришлось через несколько переходов на разных уровнях.
   - А вы правда пилот? - не сдержала любопытства секретарша, когда они вошли в лифт.
   - Правда, - улыбнулась девушка. - С детства летаю, в аэроклубе начинала.
   - Как я вам завидую... Надоело с бумажками возиться... С детства небо снится...
   - А вы попробуйте поступить училище, если летать хотите, - посоветовала Лина. - У вас в Сторне это значительно проще, чем у нас в Ринканге. И, говорите, небо снится?
   - Снится... - со вздохом подтвердила секретарша.
   Неужели тоже прирожденный пилот? Хотя вряд ли, давно бы сгорела, ей явно больше двадцати. Прирожденные до таких лет без неба не доживают. Но раз хочет летать, то пусть лучше летает, чем бумаги с места на место перекладывает.
   - В училище?.. - растерянно посмотрела на Лину сторнианка. - Наверное, надо попытаться. Я как-то никогда об этом не задумывалась...
   - А зря. Раз небо снится, то надо стремиться к своей мечте. Я вот мечтаю в Тарканаке учиться. Собираю деньги на билет до княжества. Пусть не так скоро, как хочется, но соберу.
   Оказавшись на крыше, Лина сразу увидела только что приземлившийся глайдер. Попрощавшись с секретаршей, она быстро вскарабкалась по лесенке внутрь.
   - Это тебя, что ли, на орбиту везти? - растерянно посмотрел на девушку пилот, улыбчивый смуглый парень лет двадцати пяти.
   - Меня, - подтвердила Лина, садясь в кресло рядом с ним.
   - А сколько же тебе лет? - спросил парень.
   - Сколько ни есть, все мои! - отмахнулась девушка, активируя противоперегрузочный кокон кресла.
   - А откуда ты? Голову готов заложить, что не местная!
   - Из Ринканга. Когда регистрировалась в полиции, потребовали подписать мобилизационное обязательство.
   - Вот оно что, - кивнул пилот, поднимая глайдер. - Лады. Готова? Учти, пойду экономичной траекторией, перегрузки будут немалые.
   - А почему экономичной? - удивилась девушка. - Она же медленная!
   - С меня, если лишнее топливо потрачу, шкуру спустят, - скривился парень. - Бизнерам нашим и то, что тебя на орбиту переть пришлось, как серпом по одному месту. Скупые, сволочи!
   - Ясно, - усмехнулась Лина. - Тогда поехали.
   - Вперед! - рассмеялся пилот и двинул джойстики.
   Глайдер приподнял нос и начал со свистом набирать высоту. Девушка нервно поежилась - ей снова предстоял бой. Не слишком-то хотелось этого, но выбора нет - обязательство подписано. Машина постепенно поднималась все выше и выше, поверхность планеты терялась в туманной дымке.
   - Внимание, орбитальная база! - заговорил в микрофон шлема пилот. - Вызывает борт семнадцать дробь двадцать два, компания "Строймакс".
   - Слушаю вас, семнадцать дробь двадцать два, - отозвался из динамика густой бас.
   - Везу на орбиту мобилизованного пилота. Прошу координаты посадочной площадки.
   - Какого именно пилота?
   - Истребителя, - вмешалась Лина.
   - Истребителя? - явно обрадовался бас. - Отлично! Тогда вам на седьмую аппарель третьего уровня первого кольца. Передаю управление диспетчеру. После посадки обратитесь к полковнику Дортуэю.
   Бортовой комп глайдера связался с компом орбитальной крепости и получил точные координаты. Пилот не стал рисковать и маневрировать вручную, слишком много кораблей и орудийных платформ вилось вокруг орбитальных станций. Предпочел передать управление диспетчерской. Лина только хмыкала, глядя на экран гравилокатора - безумная суета. Явно готовятся к бою. Неужели в преддверии сражения всегда такое творится? Кто его знает. Вполне возможно, что в дальней колонии просто нет профессиональных офицеров, способных навести порядок. Интересно было бы увидеть, как поведет себя в подобных обстоятельствах флот княжества, считающийся самым слетанным и дисциплинированным в обитаемой галактике.
   После получаса маневрирования перед глайдером медленно раскрылась гиганская диафрагма посадочной аппарели. Он влетел внутрь, замер над указанной диспетчером площадкой и мягко опустился на нее. Лина встряхнулась, как пес после купания, встала и двинулась к выходу.
   - Удачи тебе! - крикнул ей в спину пилот.
   - Спасибо! - не оборачиваясь, отозвалась девушка.
   Спустившись по лесенке, девушка нос к носу столкнулась с подтянутым русоволосым мужчиной средних лет в песчаного цвета форме с погонами полковника.
   - Мне передали, что на этом глайдере прибывает пилот-истребитель, - буркнул он, окинув девушку недовольным взглядом. - Где он? И что здесь делаешь ты, девочка?
   - Я и есть этот пилот, - не сдержала усмешки Лина.
   - Ты?! - недоверчиво вытянулось лицо полковника. - Военный билет.
   Девушка протянула ему светло-зеленую карточку. Изучив ее, офицер растерялся еще больше.
   - Ничего не понимаю... - пробормотал он. - Действительно пилот... Но почему тогда в билете не указано учебное заведение? Где ты училась?
   - Я нигде не училась, - вздохнула Лина. - Но я - прирожденный пилот. С боевым опытом.
   - Прирожденный?! - отступил на шаг полковник. - Девочка, такими вещами не шутят!
   - А я и не шучу! - обиделась она. - У меня на счету двенадцать сбитых истребителей класса "Карпак" и рейдер! Посадите меня в любую машину и сами сразу поймете, кто я.
   - Что ж, можно сделать и так, - не стал спорить офицер. - Идем. Но учти, если соврала, лично выпорю и вниз отправлю, чтобы не морочила головы занятым людям.
   Лина промолчала, но поджала губы. Обидно, когда тебе не верят. Ничего, она докажет! Идти далеко не пришлось, истребители находились в соседнем ангаре. И сколько их там было! Пожалуй, не меньше сотни. Почти все разные. Однако примотревшись, девушка разочарованно вздохнула. Далеко не "Белые Волки", значительно более старые машины. Некоторые она узнавала, но большинство - нет. Около трети полуразобрано.
   - Выбирай, - буркнул Дортуэй.
   - У вас что, все истребители такие? - растерянно спросила девушка.
   - Нет, конечно, это резерв для мобилизованных, - криво усмехнулся полковник. - Штатные эскадрильи комплекса еще полчаса назад вышли на заданные позиции, готовятся к бою. Вот у них хорошие машины - "Белые Волки", "Нонгремы" и "Соколы". Увы, запасных сейчас в наличии нет. Точнее, есть, но в консервации - расконсервация займет часа три. Столько времени у нас нет.
   - Ясно... - вздохнула Лина, тоскливо оглядывая старые истребители.
   Все хвосты Проклятого, сплошной металлолом! Вгляд ее почему-то остановился на потрепанном двадцатиметровом "Артайне" производства Кроуха-Лхан. Насколько знала девушка, их сняли с вооружения лет тридцать назад. Откуда только сторнианцы взяли такое старье? Эти машины все знакомые пилоты называли не иначе, как "летающими гробами". Видимо, из-за формы - "Артайн" действительно смахивал на гроб. Хотя вряд ли его именовали так только из-за формы - один из самых неудачных истребителей последних пятидесяти лет. Однако у "гроба" имелось одно преимущество. Точнее, даже два. Наличие малого гипердвигателя и огромная вместимость торпедных отсеков. Втрое большая, чем у любой другой машины! Пожалуй, стоит выбрать его.
   - Я "Артайн" возьму, - решительно заявила Лина.
   - Уверена? - удивился полковник. - Этот гроб ведь ни на что не годен... Бери лучше "Тринхейм". У него маневренность куда лучше.
   - Ничего, я и с "Артайном" справлюсь, - отказалась девушка. - И вы зря говорите, что он никуда не годен. Все зависит только от пилота. Где взять скафандр?
   - Вон там, в раздевалке. Бери любой подходящий.
   Быстро переодевшись, Лина подошла к истребителю и положила руки на его обшивку. Вслушавшись в машину, она вздохнула. Бедняжка, у него почти не работает система ориентации, ресурс двигателей практически выработан, даже гравикомпенсатор на ладан дышит. Не все маневровые дюзы способны давать импульсы одинаковой силы, поэтому придется учитывать возможности каждой. Однако ничего сложного, в общем-то, нет. Хуже, что вооружение довольно слабое. Гипердвигатель тоже оставляет желать лучшего, но с микропрыжками вполне справится. Впрочем, ей большего и не надо.
   - Разрешите взлет? - повернулась девушка к полковнику.
   - Взлетай, - в его взгляде появилась задумчивость.
   Забравшись в кабину истребителя, Лина укоризненно покачала головой - даже кресло обычное, а не противоперегрузочный кокон. Она тщательно пристегнулась и загерметизировала кабину. Затем включилась в бортовой комп, но не настолько глубоко, как во время боя с пиратами. На такой машине это слишком опасно.
   - Не подведи, хороший мой... - погладила она приборную панель. - Не подведи...
   Девушке показалось, что старый истребитель лукаво подминул в ответ, как бы говоря, что он еще ого-го. Она рассмеялась и попросила у диспетчера разрешения на старт. Впереди начала медленно раскрываться выходная диафрагма посадочной аппарели. Лина запустила двигатели, подняла машину над полом и осторожно двинулась вперед, с трудом управляя непослушными джойстиками.
   Стоящий за спиной диспетчера полковник проводил выскользнувший в открытый космос "Артайн" удивленным взглядом. Не верил, что эта выглядящая домашним ребенком девочка сможет так легко управлять своевольной машиной, которую уже не первый год собирались списывать - только самые опытные пилоты гарнизона были в состоянии справиться с ее нестабильно работающими двигателями. О новичках даже говорить не стоило, ни один не сумел выйти в пространство, не задев створа диафрагмы. А это дитя, надо же, сумело. Пилотировать умеет, хорошо, похоже, учили. Но интересно, кто ее учил?
   - На кой хвост Проклятого ты посадил ребенка за штурвал этого дряхлого недоделка? - с недоумением спросил диспетчер.
   - Сама выбрала. К тому же, сей ребенок утверждает, что прирожденный пилот, - пояснил полковник. - Коли не врет, у нас появится шанс продержаться до подхода помощи. Присутствия среди нас прирожденного даргонские сволочи явно не ждут. Вон, идут как на параде.
   - Ой-йо... - протянул диспетчер, тыкая пальцем в экран. - Ты глянь, чего она творит! Ты на такое решишься рядом со станцией?
   - Не-ет... - отрицательно покачал головой офицер. - На такой машине?! Ни в коем случае!
   Истребитель тем временем закончил прокачку двигателей и прыгнул вперед, резким виражом обогнув гигантскую антенну ближайшего гиперорудия. А затем начал в безумном темпе носиться между конструкциями орбитального комплекса. Изломанными, дикими траекториями, от которых полковнику сразу стало не по себе. Да, девочка не солгала - она однозначно прирожденный пилот. Только они способны на такое, ему не раз доводилось видеть, как летают эти сумасшедшие. Причем, каждый летал по-своему, определялся прирожденный только по невозможности того, что он творил, для обычных пилотов. Ну, кто скажет, как у девочки получается добиться всего этого от устаревшего еще до ее рождения "Артайна", который и летает-то едва-едва? Как?! Еще вчера полковник уверенно заявил бы, что это в принципе невозможно. Однако теперь видел своими глазами, как древний истребитель серией микропрыжков через гипер облетает платформы орбитальной обороны, выделывая по дороге головоломные трюки.
   Лина не смотрела на экраны гравилокаторов, она ощущала пространство вокруг истребителя. Чем ощущала? Как? Этого она не знала, да и знать не хотела. Видела все пересечением бесконечных разноцветных плоскостей и сплетением клубков серебристых нитей. И всегда понимала, что и когда делать. Происходящее казалось ей цельной картиной, мозг своевременно реагировал на любые изменения в ней. Чаще всего команды бортовому компу она отдавала мысленно, даже не отдавая себе в этом отчета. Девушка смеялась, плакала, кричала что-то безумное. И выжимала из старой машины куда больше, чем та могла дать. Но "Артайн" не протестовал, ни одна его система не отказала, порой возникало ощущение, что ему самому нравится летать так, как и новые истребители неспособны.
   - Внимание, борт двенадцать семьдесят пять! - раздался в наушниках шлема голос полковника. - Возвращайтесь на базу для дозаправки и загрузки боеприпасов.
   - Есть! - ответила Лина и многообещающе усмехнулась.
   Сейчас кое-кто сильно удивится! Почему-то девушке казалось, что она легко совершит задуманное, хотя дядя Пимен, услышав о таком маневре, только руками на нее замахал бы. Девушка включилась в комп истребителя глубже, затем объединила гипер и обычные двигатели в единую управляемую ее мозгом систему. Вот теперь можно и повеселиться!
   - Что она задумала? - встревоженно вскинулся полковник, уставившись на экран.
   - Похоже, обиделась на твое недоверие, - с иронией ответил диспетчер. - Не нервничай, девочка справится. Я уже видел похожие посадки. Со стороны смотреть страшновато, но прирожденные на моей памяти не ошибались ни разу. Можно даже диафрагму не открывать.
   - Диафрагму не открывать?! - ошарашенно отступил на шаг Дортуэй. - Ты имеешь в виду?..
   - Именно.
   Истребитель вращался на месте все быстрее и быстрее, диспетчеры орбитальной станции завороженно смотрели на экраны сканеров и гравилокаторов, пытаясь понять, что собирается делать ненормальная девчонка. А затем серией микропрыжков "Артайн" рванулся к седьмой посадочной аппарели. Но не прямо, он двигался непредсказуемо, рыскал со стороны в сторону, иногда даже возвращался и повторял какой-то участок маршрута. Никто, наверное, не смог бы определить, куда будет направлен его следующий прыжок. Но все померкло перед тем, что старый истребитель утворил в конце. Он прыгнул прямо в ангар через гипер! А там, мгновенно сбросив скорость до нуля, мягко опустился на двенадцатую площадку, откуда взлетел полчаса назад.
   - С ума сошла... - вытер со лба холодный пот полковник. - Я уж думал нам конец пришел...
   - Говорил же тебе: не нервничай, - проворчал диспетчер. - Прирожденный пилот. И этим все сказано.
   Дортуэй не стал отвечать. Он быстро вышел из диспетчерской и направился к остывающему "Артайну". Очень повезло, что на Рантае оказался прирожденный, на такое везение он и не рассчитывал. На этот раз эспедешники атаковали довольно крупными силами, вполне могли успеть уничтожить орбитальные орудийные платформы до подхода шестого флота империи. А он будет здесь только через три часа!
   - Что ж, ты не обманула, - сухо сказал полковник, когда девушка спустилась на палубу ангара. - Сама летаешь отлично. А в группе действовать умеешь?
   - Увы... - развела руками она. - Наставник меня этому не учил.
   - А кто он?
   - Бывший пилот-истребитель.
   - Тогда ясно, почему ты так летаешь, - кивнул Дортуэй. - Что ж, значит, тебе придется действовать в одиночку. Прошу помнить, что главная наша задача - не уничтожить побольше врагов, а не дать им прорваться к системам ПКО. Задержать до подхода нашего флота. Диспозицию я передам прямо в память бортового компа. Разберешься?
   - Конечно, - заверила Лина. - А можно спросить?
   - Спрашивай.
   - Что им вообще нужно? Почему они нападают?
   - Если бы я знал... - тяжело вздохнул полковник. - На границе с Даргоном кто-то постоянно устраивает провокации. Налетают мелкими группами на кораблях без опознавательных знаков. Мы отбиваемся, затем правительство заявляет официальный протест. Даргонцы в ответ утверждают, что это были пираты, а они - ни при чем. Как же, пираты! Одним словом - эспедешники! Та еще сволочь...
   - На прочность оборону проверяют? - предположила девушка.
   - Трудно сказать, - поморщился Дортуэй. - Несколько раз полностью уничтожали системы ПКО, грабили планету, но очень небрежно, а потом просто уходили. Я не могу понять их целей. Однако сегодня - хуже, чем всегда. Настолько крупными силами даргонцы давно не атаковали. Похоже, выяснили, что на наших складах сейчас несколько тысяч тонн очищенного вария. Ради вария они на все пойдут, своего на их территории нет. А ведь мы просили губернатора сектора побыстрее прислать транспорты и вывезти! Неделю уже завтраками кормят...
   Он обреченно махнул рукой.
   - Понятно, - нахмурилась Лина.
   - Еще об одном попрошу, - пристально посмотрел на нее полковник. - Приходить на помощь туда, где даргонские истребители будут на грани прорыва. Поскольку ты способна на микропрыжки, то окажешься в любом месте орбиты очень быстро. Наличие прирожденного пилота среди обороняющихся - немалый козырь. И, повторяю, главное не дать им прорваться к платформам до подхода флота.
   - Хорошо. Я сделаю все, что в моих силах.
   - Вот и хорошо, - кивнул Дортуэй. - Но может все же возьмешь машину поновее?
   - Нет, - усмехнулась Лина. - Мне эта вполне устраивает. У нее куда большие, чем у остальных, торпедные отсеки. Для меня это главное. Прошу до отказа загрузить их гиперторпедами.
   - Загрузим.
  
   Авианосцы даргонцев надвигались на ощетинившуюся гиперорудиями планету полусферой. Крейсера, рейдеры и эсминцы двигались позади нее, их время наступит позже, когда истребительной атакой будут уничтожены орбитальные платформы противокосмической обороны. Флотоводцы нападающих не сомневались в победе - у них было двести восемьдесят истребителей против ста десяти у имперцев. К тому же - "Стерхов" и "Соколов" последнего поколения, не идущих ни в какое сравнение с устаревшими машинами обороняющихся. Да и пилоты даргонцев имели куда больше боевого опыта.
   Первые эскадрильи вырвались из выходных аппарелей авианосцев и четырьмя конусами двинулись к платформам. Сторнианские истребители не пошли им навстречу, предпочитая оставаться поближе к зенитным комплексам, которые тут же залили пространство перед собой огнем малых гиперорудий. Стартовали десятки гиперторпед, но ни одна не поразила цели, обманки даргонцев увели их в сторону. Однако когда они приблизились, то начали нести потери - слишком плотен оказался огневой щит. Но пилоты не слишком нервничали - войны без потерь не бывает. Только яростно сжимали зубы - время их мести еще придет. Вскоре начались первые истребительные схватки, и тут уж они воздали имперцам за погибших друзей. Те платили двумя-тремя своими машинами за одну даргонскую.
   Вперед выдвинулась прикрываемая двумя другими эскадрилья майора Лонга. Именно ей поручено было взорвать большие орбитальные гиперорудия, способные легко уничтожить флот нападающих, если он неосторожно подойдет ближе. Однако без истребительного прикрытия эти орудия почти беззащитны, несколько гиперторпед с близкого расстояния - и с ними будет покончено. Сторнианцы рвались к эскадрилье майора, быстро все поняв, но прорваться не могли - "Соколы" остальных эскадрилий не подпускали их.
   Лонг довольно усмехнулся. В этот момент все и изменилось. Из-за сторнианских истребителей безумным виражом выметнулся древний "Артайн", зашел в хвост нападающим и тут же выпустил гиперторпеды из всех своих четырех торпедных аппаратов. Четыре "Сокола", прикрывающих эскадрилью майора, превратились в облачка плазмы. А старый истребитель серией микропрыжков через гипер за несколько мгновений оказался в другом конце строя и атаковал совершенно не готовых к этому пилотов. Еще две даргонские машины приказали долго жить. "Артайн" метался между ними, как безумец, и убивал, убивал, убивал. Все попытки попасть в него провалились - "летающий гроб" слишком быстро ускользал. Невозможно быстро!
   - Прирожденный, будь он проклят! - зло выплюнул Лонг. - Общая связь! Народ, предупреждаю - на красно-синем "Артайне" - прирожденный пилот! Будьте осторожны, не подпускайте эту сволочь близко!
   Впрочем, остальные и сами поняли это. Им не раз доводилось сталкиваться с истребительными звеньями княжества, в которых прирожденных хватало. Действенную тактику борьбы с этими безумцами даргонцы давно выработали. Они без промедления разбились на ромбовидные компактные звенья по четыре истребителя. Каждый контролировал четверть обзорной сферы и не давал "Артайну" приблизиться на расстояние прицельного выстрела, заливая пространство своего сектора огнем мезонных пушек. Звенья выдвигались вперед поочередно, а остальные прикрывали идущих вперед. И прирожденный ничего не смог поделать! Даргонцы продолжали приближаться к орбитальным платформам, не обращая внимания на вьющийся вокруг них одинокий истребитель, отгоняя его, как отгоняют надоедливую муху. У них был приказ прорваться до подхода секторального имперского флота, и пилоты намеревались этот приказ исполнить.
   Однако вскоре прирожденный тоже сменил тактику. Он на некоторое время завис за платформами, а затем нырнул в гипер, чтобы вынырнуть всего в полусотне метров от одного из звеньев. Это считалось невозможным в принципе, поэтому даргонцы оказались просто не готовы к такому. Четыре гиперторпеды - и звено перестало существовать. Майор Лонг растерянно взирал на экран гравилокатора, не понимая, что здесь происходит. Он довольно часто схлестывался с прирожденными пилотами из Кэ-Эль-Энах, но те никогда не решались на столь рискованные трюки. Вынырнуть из гипера всего в пятидесяти метрах от другой машины?! Да ошибки в десятом знаке после запятой при расчете траектории достаточно, чтобы от наглеца ничего не осталось! Ему и в голову не могло прийти, что все это - от неопытности. Опытный пилот действительно не стал бы делать ничего подобного, этому в летных училищах учили в первую очередь, буквально вбивали в головы, что такой ход - чистой воды самоубийство. Но Лина этого не знала и действовала интуитивно.
   Вскоре даргонцам пришлось отходить на перегруппировку, первая атака не увенчалась успехом. Из-за этого проклятого прирожденного, будь он трижды неладен! А время шло. Офицерам, командующим нападением, пришлось крепко подумать над дальнейшей тактикой. Орбитальные крепости прикрывали только населенные области планеты. Никто не мешал противнику войти в атмосферу за их пределами, но это ничем бы ему не помогло. Наземные комплексы ПКО не дадут подобраться к городам ближе чем на пятьсот километров, на подходе перебьют. Поэтому даргонцы и атаковали крепости в лоб - другой возможности не было. И если бы не этот прирожденный безумец, то уже справились бы со своей задачей! Затем орудия крейсеров и линкоров уничтожили бы наземные батареи, и планета осталась бы беззащитной.
   На сей раз вперед пошли рейдеры и эсминцы, каждый из которых окружили по три эскадрильи истребителей. Рискованно, конечно, но необходимо подавить сопротивление как можно быстрее - секторальный флот империи на подходе. А с ним связываться не стоит, придется уходить несолоно хлебавши. Очень не хотелось. По полученной недавно информации на складах под Керайсаном сконцентрировано более шести тысяч тонн очищенного вария. Редчайший случай! Гигантский куш!
   Сторнианцы не атаковали, пока даргонцы не подошли на дистанцию поражения гиперторпедами. Впрочем, и не могли - у них осталось всего около сорока изрядно потрепанных истребителей против ста шестидесяти пяти у противника. Комендоры орбитальных крепостей старались изо всех сил и сумели подбить шесть рейдеров. Во время их гибели пострадали также десятка полтора истребителей, вернувшихся на авианосцы, но это была капля в море. Имперцы дрались обреченно, до последнего, даже шли на таран, если имели такую возможность.
   Но тут в дело снова вступил сумасшедший прирожденный. И снова совершенно неожиданным образом! Он начал уничтожать рейдеры один за другим, выныривая совсем рядом и всаживая по несколько гиперторпед прямо в двигатели. Не успевали торпеды достичь цели, как "Артайн" вновь погружался в гипер и вскоре оказывался рядом с еще одним даргонским кораблем. На истребители он просто перестал обращать внимания, уходя от них дикими, кручеными траекториями. Однако несколько раз его все же задели, майор Лонг видел это, и не понимал, почему одержимый еще способен летать.
   Вскоре даргонцам опять пришлось отойти - воодушевленные успехом своих пилотов комендоры крепостей, получая точные координаты вражеских кораблей от прирожденного, начали стрелять прицельно. То один, то другой эсминец или рейдер превращался в мелкие обломки, попадая в вызванные гиперорудиями простраственно-временные аномалии.
   Атака следовала за атакой, но все их отбивали благодаря действиям прирожденного. А он творил такое, что даргонские пилоты только восхищенно ругались про себя. Это что, какая-то новая порода прирожденных? Похоже, да - с такими они еще не сталкивались. Это что же будет, если все они начнут действовать подобным образом?..
   Однако время шло, безумец постепенно выдыхался, десятки попаданий не прошли зря - "Артайн" начал рыскать, двигаться неуверенно, задерживаться при погружении в гиперпространство.
   И Лонгу удалось подловить его! Со злорадной ухмылкой он вогнал очередь из спарки легких мезонных орудий - гиперторпед после трех часов боя у майора не осталось - прямо в двигатель летающего гроба. Подставился все-таки! Корму "Артайна" разнесло вдребезги, его завертело и понесло куда-то в сторону. Гравилокатор сообщил, что почти все его системы перестали работать. Возможно, и система жизнеобеспечения тоже. Разбитая машина медленно уплывала в пространство. Майор Лонг проводил ее задумчивым взглядом и мысленно отдал честь достойному противнику, доставившему им столько неприятностей.
   Однако гибель прирожденного не помогла даргонцам добиться успеха. Сирены станций слежения взвыли дурными голосами, предупреждая о приближении большого числа кораблей. Не прошло и двух минут, как в обычное пространство начали выныривать и тут же выстраиваться в боевые порядки линкоры, крейсера и эсминцы. А когда даргонцы увидели два огромных дварх-крейсера, то сразу поняли, что здесь им ловить больше нечего. Истребители получили приказ возвращаться на авианосцы - пора уносить ноги. И как можно быстрее!
  
   Невысокий сухопарый человек, недовольно хмурясь, смотрел на какую-то точку на экране гравилокатора. Он стоял перед адмиральским пультом флагманского линкора "Торан Гаор" и с досадой сжимал кулаки. Операция провалилась. Глупо провалилась! Из-за одного-единственного прирожденного пилота, непонятно как очутившегося среди имперцев. Но ведь в гарнизоне прирожденных нет! Личные дела всех пилотов Рантая были давно изучены, ни от кого из них не ждали неприятных сюрпризов. Разве что полковник Дортуэй с двумя заместителями были на что-то способны, но только они. И вдруг. Что-то во всем этом не так. А значит, надо выяснить, что именно.
   - Флот готов к переходу в гиперпространство, господин магистр! - доложил командующий, адмирал Грибен.
   - Погодите!
   Немного подумав, магистр ткнул пальцем в точку, привлекшую внимание. Та резко увеличилась, и на экране появился разбитый "Артайн", летящий в неизвестность.
   - Доставьте к нам на борт эту машину, - приказал он.
   - Зачем? - удивленно поинтересовался адмирал. - Она же подбита!
   - Хочу посмотреть на человека, из-за которого мой план полетел в тартарары, - магистр криво ухмыльнулся. - Пусть даже на мертвого. К тому же, передняя часть машины уцелела. Пилот мог и выжить.
   - Как прикажете! - поклонился Грибен и отдал нужные распоряжения.
  
  

Глава 7

  
   Злой, как голодный скармак#1, Пимен ворвался в приемную контр-адмирала, яростно ругаясь себе под нос. И на кой хвост Проклятого он так срочно понадобился Ригану? Случилось что-нибудь? Ведь сорвали же с предстартовой подготовки! А познакомиться как следует с новым кораблем - дело для шкипера чрезвычайно важное. От этого и его жизнь, и жизни членов экипажа зависят.
  
   #1 Скармак - хищное животное, водящееся на Дарате, родной планете Лины. Несколько напоминает шакала, но значительно больше по размерам. Очень опасно. Человеку в одиночку стае скармаков лучше не попадаться, даже вооруженному. Скармаки атакуют скопом, с лютой яростью, страха просто не знают. К настоящему времени сохранились только в диких лесах северо-запада и зоопарках.
  
   Секретарь попытался было остановить пилота, но это оказалось равносильно попытке остановить ураган. Его просто снесло в сторону, и капитан второго ранга проводил Пимена изумленным взглядом. А тот, ворвавшись в кабинет, уставился на понурого контр-адмирала. Почему-то при виде его сразу расхотелось скандалить.
   - Пришел? - поднял на него глаза Риган. - Садись.
   Пимен опустился на стул, пытаясь понять, что случилось. Почему старый друг выглядит так, будто потерял кого-то близкого? Неужели?.. Не дай Благие!
   Контр-адмирал тяжело встал, достал откуда-то бутылку с водкой, три стакана и тарелку с нарезанным хлебом. Затем налил в каждый примерно по половине, один пододвинул майору, второй себе, а третий... Третий накрыл куском хлеба. Пимену сразу все стало пронзительно ясно. Кто-то из близких друзей погиб. Именно так ринкангские пилоты прощались с погибшими...
   - Да примут Благие грешную душу! - Риган залпом выпил водку. - Да не оставят бескрылой!
   Майор встал и тоже выпил не чокаясь.
   - Кто? - глухо спросил он после недолгого молчания.
   - Девочка твоя.
   - К-как, д-девочка?.. - едва не выронил опустевший стакан Пимен. - К-как?!
   - А вот так! - отрезал контр-адмирал. - Карс этой ночью вернулся. Сообщил, что высадил Лину на Рантае, это восьмой сектор империи. Пограничный с Даргоном. Я сразу отправил туда запрос по своим каналам. Ответили на удивление быстро. Через неделю после высадки планету атаковали даргонцы. Не знаю почему, но девочка в этом бою принимала участие. Как пилот-истребитель. Именно благодаря ей рантайцы сумели продержаться до подхода помощи.
   - А Лина?..
   - Пропала без вести. В самом конце боя ее подбили, разнесли двигатели очередью из мезонной спарки. Однако, как ни искали, обнаружить останки ее истребителя не смогли. Есть подозрения, что его подобрали даргонцы. Хотя зачем им подбитый истребитель?
   - А вдруг она выжила? - с надеждой подался вперед Пимен.
   - Вполне возможно, - вздохнул Риган. - Но тогда все еще хуже. Даргонцы-то на самом деле - остатки эспедешников. А это сволочь похлеще пиратов. Не завидую я пилоту, попавшемуся им в руки. Особенно пилоту, сорвавшему их замысел.
   - Ты прав, завидовать тут нечему... - поежился майор, у него тряслись руки. - Налей еще.
   Контр-адмирал плеснул в стаканы водки. Друзья снова выпили и некоторое время помолчали.
   - Она же не собиралась задерживаться в империи, - вспомнил Пимен. - Почему задержалась?
   - Денег, похоже, не было, - вздохнул Риган. - Хотя Карс предлагал ей деньги... Отказалась, сказала, что у нее достаточно. А ведь ей весь экипаж жизнью обязан...
   - Жизнью? - изумился майор. - Не понял...
   - Что тут понимать? - криво усмехнулся контр-адмирал. - Пираты у них нарисовались по дороге. Взорвали впереди по курсу четыре гиперторпеды. Пришлось выходить в обычное пространство. А там поджидали рейдер и двенадцать истребителей. Наши было решили, что все, конец, собрались активировать систему самоуничтожения. Но в последний момент додумались выпустить в космос девочку на "Белом Волке". От пиратов только клочья полетели. Всех сделала, даже рейдер! Карс от восторга до сих пор кипятком писает. Утверждает, что Лина круче всех прирожденных, которых ему видеть доводилось. После боя ей надарили кучу всякого барахла, в том числе и биокрылья в комплекте с биокомбинезоном. Краснела, но брала подарки. А вот деньги брать наотрез отказалась.
   - Постеснялась... - Пимен с трудом сдерживал слезы. - Глупенькая...
   - Думаешь? - приподнял брови Риган.
   - Знаю, - горько усмехнулся майор. - Уж я-то ее от и до знаю. Иногда мне удавалось всучить ей немного денег, так она, уж не знаю как, но всегда возвращала через несколько месяцев. Подработки какие-то находила. И молчала при этом, как партизан на допросе. Считала себя не вправе быть в долгу...
   - Ясно, - укоризненно покачал головой контр-адмирал. - Знал бы Карс, как обстоят дела, сам бы ей билет купил и в лайнер усадил.
   - Это я виноват! - выдохнул Пимен. - Я!
   - Разве что в недомыслии, - устало посмотрел на него Риган.
   - Но почему имперцы доверили ей истребитель?! Не понимаю!
   - Я, если честно, тоже. Хотя догадаться несложно. Наверное, она не стала скрывать, что прирожденный пилот. А они готовы были за любую соломинку ухватиться - понимали, что не продержатся до подхода секторального флота. Вот и рискнули истребителем. Тем более что это был не истребитель, а "летающий гроб". Старый "Артайн".
   - "Артайн"?! - полезли на лоб глаза Пимена. - Да эту дрянь уже лет сорок не выпускают! Одна из самых худших машин в галактике!
   - А то я не знаю, - скривил губы Риган. - Но факт остается фактом. Лина получила именно "Артайн". И использовала его размеры на полную катушку. Попросила загрузить максимум гиперторпед - в этот гроб их всегда влезало раза в три больше, чем в другие истребители. А затем устроила даргонцам веселую жизнь. Они несколько раз пытались прорваться к орбитальным платформам - не смогли. Но в конце концов достали девочку... Слишком уж неуклюжая машина у нее была.
   - Да, был бы у нее "Белый Волк" или "Сокол", ни за что не достали бы, - вздохнул майор. - А это огромное чудище прихлопнуть несложно.
   Друзья снова выпили и снова помолчали. Перед глазами Пимена стояла смеющаяся Лина. Ах, девочка-девочка... Неужели ее уже нет? Он вспоминал случай за случаем, вспоминал непосредственность ученицы. Вспоминал, как она летала и как стремилась в небо. И майору почему-то казалось, что он еще увидит Лину, что она все-таки жива. Что ж, коли так, то пусть помогут ей Благие Защитники!
  

-- -- -- -- --

  
   Гвард, сидящий за огромным столом в окружении добрых двух десятков голоэкранов, на которых потоком текли различные сводки, резко поднял голову. В кабинете он был уже не один. Странно, почему секретари не предупредили? И почему вообще пропустили кого-то в кабинет директора? Однако увидев, кто стоит на пороге, сразу все понял. Ничего удивительного, попробовали бы они задержать Белую Стерву.
   - Какие люди! - он широко распахнул пасть, вставая. - И без доклада!
   - Обойдешься! - отмахнулась вошедшая. - И здравствуй, старый ты ящер.
   - Ну, не такой уж и старый! - обиженно возразил Кир-Ванег. - Всего сто пятьдесят стукнуло. Еще молодой.
   - А мне - пятьдесят девять! - рассмеялась Дарли. - На девяносто лет тебя моложе. Вот так-то.
   - Совсем немного! - уверенно заявил гвард. - Страшно рад тебя видеть, ехидна белокурая!
   - А я тебя, - женщина подошла и обняла его. - Как ты?
   - Да нормально. Но устал. А ты? Расплевалась уже с республиканским флотом? Готова принимать дела?
   - Готова, - усмехнулась Дарли. - Теперь флот официально возглавляет флаг-адмирал Артог.
   - Твой воспитанник, - со смешком добавил Кир-Ванег. - Помню-помню, как ты этого мальчишку дрессировала. Думаешь, он готов?
   - Готов, - подтвердила флаг-адмирал. - Паренек талантлив. Недавно меня на учениях переиграл. Представляешь?
   - Тебя?! - изумился гвард. - Да уж... Ему же едва за сорок!
   - И что? - из эмообраза Дарли так и сочилась ирония. - Я в тридцать самого Т'Сада переигрывала.
   - Так то ты! - возразил Кир-Ванег. - А от мальчишки я такого не ожидал.
   - Ты знаешь, я тоже... - вздохнула флаг-адмирал. - После этого проигрыша и поняла, что хватит сиднем сидеть на должности, перекрывая дорогу молодым. В Трирроуне целая плеяда великолепных флотоводцев подрастает.
   - А чья заслуга в этом? - ехидно поинтересовался гвард.
   - Ну, моя. И что с того?
   - В общем-то, ничего. Но это главная причина, по которой я хотел, чтобы Тарканак после меня возглавила именно ты. Я здесь не на своем месте!
   - Ты уверен? - приподняла брови Дарли.
   - Полностью, - заверил Кир-Ванег. - Я боевой адмирал, а не педагог. И уж тем более не администратор! Согласился только потому, что Рави попросил.
   Дварх-адмирал малого ордена и в самом деле стал директором Тарканака немногим более пятнадцати лет назад по личной просьбе великого князя Равана VII. Вскоре после войны с пришедшими из другой вселенной Юои Жерг#1. Как и любой гвард, он отнесся к новой службе добросовестно, поставил учебный процесс на поток, но никакого удовольствия от этого не испытывал. Поэтому, когда командующая флотом республики Трирроун, Дарли Эстель Фарлизи, легендарная Белая Стерва, собралась в отставку, гвард уговорил ее стать новым директором известной всей галактике военно-космической академии. Немного подумав, флаг-адмирал согласилась - без дела сидеть ей было скучно, а передавать молодым свои навыки она всегда умела хорошо.
  
   #1 Эти события описаны в книге "Безумие Бардов".
  
   - А ты куда теперь? - поинтересовалась Дарли, мысленно заказав у бытового биокомпа стакан сока и отпив глоток.
   - Домой, в Аарн Ларк, - ответил Кир-Ванег. - Там что-то странное происходит. То и дело из гипера вываливаются непонятно чьи корабли. И тут же уходят обратно! Ни одного отловить так и не удалось. Военный Совет на всякий случай отправил запрос в Российскую Империю. К сожалению, русским форма обводов этих кораблей тоже незнакома. Кого-то из Бардов бы найти, да поспрашивать с пристрастием, но это почти невозможно.
   - Да уж, эти бродяги шляются где угодно, но только не там, где они нужны, - согласилась флаг-адмирал. - А Адай Аарн?
   - Эти еще более неуловимы, - проворчал гвард. - После войны с Юои их никто ни разу не видел. Делают вид, что их вообще нет, и снова что-то свое вертят.
   - Как всегда, - понимающе усмехнулась Дарли. - Что ж, будем разбираться сами. Если помощь понадобится, зови.
   - Позову, куда ж я денусь, - приокрыл пасть Кир-Ванег.
   - Слушай, а ведь ты чем-то озабочен, - задумчиво посмотрела на него флаг-адмирал. - И явно не этими незнамо чьими кораблями.
   - Ты права, - щелкнул зубами гвард. - Есть тут одна малопонятная история. Никак не могу в ней разобраться.
   - Рассказывай, - опустилась в кресло Дарли.
   - Не так давно от наших ринкангских союзников пришло сообщение, что до Тарканака пытается добраться прирожденный пилот, - вздохнул Кир-Ванег. - Девушка семнадцати лет. Некая Тиналина Дарилия Барселат. Я, как обычно, распорядился разослать ориентировку по всем полицейским участкам и заграничным консульским отделам княжества с тем, чтобы ей оказали помощь, если обратится.
   - И что? - непонимающе уставилась на него флаг-адмирал.
   - А дальше начались странности, - гвард задумчиво постучал когтями по столу. - Поскольку имя девушки было внесено в поисковую программу главного биоцентра Тарканака, биокомпы отслеживали его в пассивном режиме. И вскоре обнаружили в списке пилотов, погибших или пропавших без вести во время последнего нападения даргонцев на Сторн, о чем тут же сообщили мне. Я заинтересовался и затребовал запись боя.
   - Ну! - наклонилась вперед Дарли.
   - Вот тебе и "ну"... - недовольно проворчал Кир-Ванег. - Просмотрел и чуть с кресла не свалился.
   - Почему это?
   - А потому что девочка - нечто большее, чем прирожденный пилот! Ни один прирожденный без специального обучения не повторит того, что она творила. Да и после обучения не уверен, что сможет.
   - Интересно... - протянула флаг-адмирал. - Но я не понимаю, почему ее вообще пустили в бой. Как доверили истребитель? Ведь она не заканчивала летного училища!
   - Я тоже не понимал, - вздохнул гвард. - Поэтому связался с командиром истребительного полка планеты Рантай, полковником Дортуэем, и спросил у него. Он сказал, что готов был ухватиться за что или кого угодно, лишь бы отбиться, поэтому и поверил словам девушки о том, что она прирожденный пилот. А после проверки убедился, что это правда. К сожалению, все относительно новые машины на тот момент уже вышли на дальние позиции, и Тиналине пришлось выбирать из оставшегося старья. Она почему-то взяла не что иное, как "Артайн". Наверное, из-за вместимости его торпедных отсеков.
   - "Артайн"?! - изумилась Дарли. - Этот огромный, неуклюжий гроб?
   - Его! - поднял палец Кир-Ванег. - И исхитрилась на этом гробе почти добиться победы. По крайней мере, даргонцам не удалось прорваться к орбитальным платформам именно из-за нее. Да что говорить, лови лучше запись боя, сама погляди, что она там вытворяла.
   Получив сжатый эмообраз, флаг-адмирал быстро просмотрела и проанализировала его. Увиденное настолько поразило ее, что Дарли выронила стакан с соком. Она не знала пилотов, способных на такое! Даже среди опытных асов ордена не нашлось бы никого равного Тиналине Барселат. Кир прав, эта девочка - сокровище! Уж не совместился ли у нее дар прирожденного пилота с даром великого мага? Вполне возможно. Надо будет обязательно показать эту запись Кержаку или Исраэлю, пусть сделают свои выводы. Дарли заметила ситуации, когда девочка должна была гробануться, но не гробанулась. Даже для прирожденного это слишком... Словно кто-то ворожил ей.
   - Жаль, если это невероятно талантливое дитя погибло... - в эмообразе Кир-Ванега переливалась горечь.
   - Кто знает, погибло ли... - задумчиво ответила Дарли. - Если она то, что я думаю, то вряд ли. Смотри сам. Передняя часть истребителя, а там как раз кабина, уцелела. Если бы это был "Сокол" или "Волк", то надежды не осталось бы. Но "Артайн" с его размерами? Могла и выжить. Тем более, что обломков не нашли, хотя прочесали все вокруг.
   - И не раз, - подтвердил гвард. - Имперцы неблагодарностью не отличаются. Все на Рантае знают, кому обязаны жизнью, инферы раззвонили. Дортуэй после подхода секторального флота поднял на поиски все, что было способно летать. Но ничего не обнаружил. После разговора с ним я на всякий случай отправил туда яхту с великим магом на борту. Николая попросил слетать. Пусть поищет своими способами.
   - Этого мало, - скривилась флаг-адмирал. - Придется задействовать нашу агентуру в Даргоне. Девочка меня сильно заинтересовала, я сделаю все, чтобы ее разыскать. Или хотя бы стопроцентно убедиться в ее гибели.
   - Если она на внутренних планетах Даргона, то вытащить будет сложновато, - озабоченно сказал Кир-Ванег.
   - Справимся, - приподняла уголки губ Дарли. - А то что-то наши легионы совсем без дела засиделись.
   - Не знаю, даст ли Никита добро на такую операцию.
   - Даст, никуда не денется. Я его лично за шкирку возьму, если бурчать надумает.
   - Ну, да... - весело распахнул пасть гвард. - С тобой он особо спорить не рискнет. Помню, как ты его однажды трясла...
   - Было за что, - криво усмехнулась флаг-адмирал. - Он в последнее время слишком уж осторожным стал.
   - Слушай! - воскликнул Кир-Ванег. - У меня идея возникла!
   - Какая? - заинтересованно приподняла бровь Дарли.
   - Распространить в среде контрабандистов информацию о том, что за доставку в княжество Тиналины Дарилии Барселат они получат хорошую награду. Эти за деньги кого угодно и где угодно разыщут.
   - А что, неплохая мысль. Надо будет только попросить Рави по своим каналам подтвердить это. Если он даст слово великого князя, то не только контрабандисты подключатся к поискам девочки, а вообще авантюристы всех мастей. В галактике отлично знают, что слово великого князя нерушимо. Если он пообещает заплатить, то заплатит даже пиратам.
   - Ты покажи Рави запись боя у Рантая, так он еще и Л'арард озадачит, - посоветовал гвард. - Он, думаю, тоже такого еще не видел.
   - Покажу, - флаг-адмирал выглядела задумчивой. - Вот только не убьют ли бедняжку, если станет известно, что ее ищет великий князь?
   - Не думаю. Если сумма окажется достаточна, то сами похитители и привезут. Бывшие эспедешники, осевшие в Даргоне - господа очень практичные. Мы не раз выкупали у них таким образом нужных людей.
   - Что ж, тогда так и сделаем.
  

-- -- -- -- --

   Войдя в свою приемную, Штайнер увидел сидящего с папкой на коленях Хаграйна. Интересно, а этот что здесь делает в шесть утра? Он давно перестал требовать от подчиненных соблюдать тот же режим, что соблюдал сам, убедился, что бесполезно. Странно, почему ему достаточно четырех часов сна, а им нет? Однако факт оставался фактом, и главе концерна пришлось с ним смириться.
   - Господин Штайнер! - вскочил адвокат при виде хозяина. - Срочная информация! Очень важная информация!
   - Доброе утро, Кервио, - нахмурился глава концерна. - Заходи.
   Оказавшись в кабинете, Хаграйн окинул его аскетическую обстановку затравленным взглядом.
   - Да что с тобой? - удивился Штайнер.
   - Извините, нервничаю... - адвокат вытер рукавом пот. - Э-э-э...
   - Что?
   - Может, защиту включить? Не хотелось бы говорить о таких вещах, не приняв всех возможных мер безопасности.
   - Ладно, - несколько удивленно посмотрел на подчиненного глава концерна.
   Он коснулся нескольких сенсоров на небольшом пульте рядом, и по стенам кабинета пробежало голубоватое сияние изолирующего дзарт-поля.
   - Слава Благим! - снова вытер пот со лба Хаграйн. - Я едва утра дождался! Основную информацию получил в три часа ночи, с тех пор места себе не нахожу.
   - Говори! - потерял терпение Штайнер.
   - Сначала главное. Два дня назад по всем известным каналам среди контрабандистов и пиратов было распространено некое сообщение. Даже по тем каналам, что мы полагали сугубо секретными.
   - Чье сообщение?
   - Великого князя Равана VII, - с некоей долей ехидства усмехнулся адвокат.
   - Вот так новости... - растерянно посмотрел на него глава концерна. - Это что же получается? Все, что мы полагали скрытым, известно кэ-эль-энахской разведке?!
   - Боюсь, хуже... - тяжело вздохнул Хаграйн. - Не разведке, а фискальной финансовой службе.
   - Только фискалов нам тут и не хватало... - побледнел Штайнер. - Они же все раскопают!
   - Раскопают, - согласился адвокат. - Но вы не дослушали. Сообщение распространили не только в Ринканге, а по всей галактике.
   - Ох, ничего ж себе! - откинулся в кресле глава концерна. - Но что это за сообщение?
   - Очень интересное и весьма неожиданное, - открыл папку Хаграйн. - Великий князь обещает выплатить двадцать миллионов галактических кредитов, предоставить полную амнистию и кэ-эль-энахское гражданство тем, кто найдет и доставит на планету Калдар небезызвестную нам Тиналину Дарилию Барселат.
   - Это что, шутка?.. - вытянулось лицо Штайнера.
   - Если бы... - вздохнул адвокат. - Большинство известных мне организаций уже начали лихорадочные поиски. Подняты на ноги лучшие частные сыскные агентства галактики.
   - Но зачем Равану эта Барселат?! - удивленно спросил глава концерна. - Уж у кого-кого, а у великого князя прирожденных пилотов хватает!
   - Это и мне показалось странным, - кивнул Хаграйн. - Поэтому я начал поиск и вчера утром выяснил, что юная Барселат каким-то образом добралась до сторнианской планеты Рантай. Там она участвовала в бою с даргонцами, после которого пропала без вести, что подтверждается списком погибших и пропавших без вести рантайских пилотов. Также мне удалось раздобыть запись этого боя, которую я передал аналитикам концерна с требованием средств не жалеть. Ночью я получил от них ответ и, как только рассвело, побежал к вам.
   - Ну! - в нетерпении подался вперед Штайнер.
   - Аналитики привлекли к анализу четырех известных на нашей планете прирожденных пилотов. Это немало стоило, но я не считаю, что деньги потрачены зря. Так вот, эти пилоты в один голос утверждают, что ни один, даже самый опытный прирожденный не способен на то, что показала в бою Барселат. Что она - нечто иное. Почему? Девчонка выходила невредимой из совершенно безнадежных ситуаций, в которых погиб бы любой из них. Аналитики привлекли еще нескольких независимых консультантов. После этого они сделали один-единственный вывод. Страшный для нас вывод. Тиналина Дарилия Барселат не только прирожденный пилот, а еще и великий маг! Но пока, слава Благим, необученный.
   - Великий маг?! - у главы концерна перехватило дыхание. - Д-да... Д-да ты понимаешь, что это значит?!
   - Еще бы я не понимал! - передернуло адвоката. - Великий маг, которого мы разозлили? Это конец. Нам.
   - Вот именно! - грохнул кулаком по столу Штайнер. - Да что же за невезение?!
   - Пока еще есть шанс уцелеть, - жестко заявил Хаграйн. - Но предупреждаю, затраты будут астрономические. Великий князь готов отдать двадцать миллионов за то, чтобы Тиналину Барселат доставили к нему целой и невредимой. Значит, нам придется заплатить значительно больше, чтобы она никогда и никуда не добралась.
   - Пожалуй, да, - по некоторому размышлению кивнул глава концерна. - Жаль денег, конечно, но жизнь дороже. Только где ее искать?
   - Судя по всему, девчонка попала в плен к даргонцам. У меня с даргонскими кланами неплохие связи. Выясню, кто командовал налетом на Рантай, и обращусь конкретно к этому человеку. Думаю, он не откажется заработать миллионов тридцать-сорок.
   - Хорошо, действуй. Даю тебе полный карт-бланш. Только не наведи на наш след фискалов! Великий князь обид не прощает.
   - Постараюсь, - встал и поклонился Хаграйн. - Разрешите идти?
   - Иди, - буркнул Штайнер.
   После ухода адвоката он еще долго сидел и раздумывал, почему все вышло именно так. А просто цепочка нелепых случайностей, начавшаяся с некомпетентности подчиненных. Того же Хаграйна, чтоб ему в ад провалиться! Будь сейчас у Штайнера возможность найти эту самую Тиналину Барселат и извиниться перед ней любым способом, он бы на другой конец галактики полетел. Хотя нет, поздно. Великие маги никогда, никому и ничего не прощали... Значит, пусть все идет, как идет. Возможно, удастся уничтожить девчонку до того, как она найдет себе учителя.
   Или все-таки есть другой выход? Ведь сам Штайнер ей ничего плохого не сделал, это инициатива Хаграйна. Так пусть Хаграйн и отвечает, Проклятый его дери! Мало того, в этом случае вместо астрономических затрат можно неплохо заработать, особенно если доставить Барселат к великому князю и отдать ей обидчика. Ну и, понятно, извиниться, уплатив компенсацию. Миллиона три. Это все-таки не тридцать и, тем более, не сорок. Пожалуй, стоит рискнуть, потери будут куда меньше. Господин Штайнер криво усмехнулся и вызвал к себе человека, отвечающего в концерне за самые тайные и скользкие операции, о которых Хаграйн и понятия не имел - не по чину. С этого дня адвоката без присмотра не оставят и, как только он найдет девушку, возьмут в оборот.
  
  

Глава 8

  
   Услышав щелчок замка, лежащая на узкой койке у стены пепельноволосая девушка в простом сером комбинезоне встала и настороженно уставилась на открывшуюся дверь. В каюту, где кроме самой койки, привинченного к полу табурета и откидного столика ничего не было, ввалились двое громил с плазмерами в руках.
   - На выход! - скомандовал один.
   Неужели, наконец, что-нибудь прояснится? Дай-то Благие! Лина поежилась, но покорно двинулась к выходу, не желая сердить охранников. Особенно второго, черноволосого, смотрящего на нее, как на лакомое блюдо. То, что она в плену у даргонцев, девушка поняла еще в лазарете, придя в себя немного раньше, чем должна была, и случайно подслушав разговор врачей, возмущенных тем, что драгоценные ресурсы регенерационной биокамеры тратятся на вражеского пилота, когда и своим-то не всегда хватает.
   Вынув Лину из биокамеры, врачи внимательно обследовали ее и вынесли вердикт "Здорова!", передав на руки дожидающимся снаружи конвоирам. Тогда девушка и столкнулась впервые с черноволосым верзилой, сейчас вызывающим у нее такое отвращение. И это всего лишь после пяти дней знакомства! Она и сама порой не понимала своего отношения к нему, дома часто сталкивалась с подобными индивидуумами и обычно просто игнорировала их. Ведь, как ни крути, нельзя сказать, что охранник сделал Лине что-то плохое. Ее просто тошнило от поведения даргонца. Он при каждой встрече окидывал девушку сальными взглядами, шлепал по ягодицам, подробно описывал всякие непотребства и рассказывал пошлые анекдоты. Напарник, не менее рослый голубоглазый блондин, неодобрительно косился на него, но предпочитал помалкивать и вел себя с Линой подчеркнуто вежливо. Однако на вопросы, где она и что с ней будет, не отвечал. Видимо, имел соответствующий приказ.
   Чего только девушка не передумала за эти пять дней. Она никак не могла понять, почему даргонцы подобрали подбитый вражеский истребитель и спасли доставившего им столько неприятностей пилота. Что-то это значит, но что? Лина не знала и нервничала, не находя себе места. Одно только утешало ее. Врачи, несмотря на тщательный осмотр, не обратили внимания на крылья. Биокомбинезон, конечно, отобрали, дав взамен обычный, из серой пластиткани, но биокрылья остались. Впрочем, ничего удивительного - после вживления обнаружить имплант, ставший частью клеток носителя, было практически невозможно. Только с помощью специальной аппаратуры, так называемого резонансного томографа. Однако в госпитале даргонского корабля томограф явно был, его просто не могло не быть - в регенерационную камеру без предварительного обследования на томографе больного не помещают. Почему же ее не обследовали? А если обследовали, то почему не обратили внимания на неестественные скопления клеток в мышцах спины? Непонятно.
   - Ух, красотуля! - черноволосый охранник от души шлепнул выходящую из каюты девушку пониже спины. - Ничо, погоди, недолго тебе кайфу ждать осталось. Вот господин магистр с тобой разберется, а потом уж мы вдоволь покувыркаемся. Не боись, довольна останешься! У нас тут крутых ребят хватает. Как засадят, из глотки полезет!
   Он многозначительно ощерился, вызвав неодобрительный взгляд напарника. Однако тот промолчал. А у девушки от ужаса перехватило дыхание. Только не это! Ведь этот неведомый ей магистр вполне может отдать вражеского пилота своим людям для развлечения... Кошмар! Лина про себя помолилась Благим Защитникам, прося оградить ее от такой судьбы.
   Идти пришлось довольно долго. Встречные люди с любопытством поглядывали на конвоируемую двумя охранниками симпатичную девушку со скованными за спиной руками. Однако никто не сказал ни слова - дисциплина тут явно была на высоте. Да и чистота в коридорах корабля царила стерильная, что совсем непохоже на пиратов, если судить по рассказам дяди Пимена. К кому же она попала? Вспомнились слова полковника Дортуэя об эспедешниках. Неужели она действительно оказалась в руках людей из этой загадочной организации? Если так, то ничего хорошего ждать не приходится. Общеизвестно, что в СПД жалости не ведают и руководствуются только целесообразностью.
   Охранники завели Лину в большую каюту и пристегнули ремнями к креслу, да так, что она и пошевелиться не могла. Напротив, за невысоким столиком, сидели двое среднего возраста мужчин. Один в шикарном костюме из темно-серого тармиланского псевдошелка, а второй в военной форме с множеством золотых галунов и погонами с одной большой звездой. Пожалуй, не меньше, чем адмирал.
   Человек в гражданском небрежно махнул рукой, и охранников как метлой вымело из каюты. Он встал и несколько раз обошел вокруг Лины, недоуменно хмурясь.
   - Не сбрехали докторишки... - по-даргонски буркнул военный, тоже выглядящий растерянным. - Надо ж...
   - Сколько тебе лет, девочка? - поинтересовался гражданский, не обратив внимания на его слова.
   - Семнадцать, уважаемый господин, - неохотно ответила Лина.
   - Семнадцать?! - с еще большим недоумением переспросил он. - Ничего не понимаю... "Артайн" ведь ты пилотировала?
   - Я...
   - Кто тебе позволил?
   - Полковник Дортуэй, - вздохнула девушка. - Я прирожденный пилот. Полковник сперва не поверил, но после проверки пришлось. А "Артайн" я взяла потому, что в его отсеки втрое больше торпед входит.
   - То, что ты творила на этом летающем гробе, вообще ни в какие ворота не лезет, - недовольно буркнул гражданский. - Каким образом ты добилась этого от машины, при виде которой любой нормальный пилот только плюется?
   - Я - не простой пилот, а прирожденный, - повторила Лина. - Чувствую любую машину своим телом. Ну, и микропрыжки через гипер, они большое преимущество дают.
   - Естественно, - согласно кивнул он. - Ладно, будем разбираться по порядку. Имя?
   - Лина. То есть, Тиналина Дарилия Барселат.
   - Откуда родом?
   - Ринканг, планета Дарат, - Лине не хотелось отвечать, но она понимала, что придется. Все равно даргонцы своего добьются, вколов ей суперпентотал. Очень хотелось бы обойтись без этого - никто ведь не станет проверять, есть ли у пленной аллергическая реакция на этот препарат, вколят - и все. А от этого умирают. Однако страха она, как ни странно, не испытывала - наоборот, девушкой овладела холодная, расчетливая ярость. До сих пор она никогда еще не бывала в таком состоянии, даже не представляла, что оно возможно.
   - А как ты оказалась в Сторне? - удивленно приподнял брови гражданский.
   Вздохнув, девушка приступила к рассказу. Скрывать ей было особенно нечего, разве что о капитане Карсе стоило промолчать, но она не стала делать этого, правда, обошлась общими словами. Даргонец то и дело задавал вопросы, на которые Лина старалась отвечать по возможности обстоятельно.
   - Что за хрень собачья?! - взорвался военный, когда она замолчала. - Не гони, сучка!
   - Помолчите, Грибен! - резко повернулся к нему гражданский. - Девочка говорит правду.
   - Почему вы так думаете, господин магистр? - удивился тот.
   - Потому. Психологию нужно знать. История действительно странная, но явно правдивая. За исключением несущественных пока мелочей. Их выясним позже. С помощью суперпентотала.
   Лина приуныла. Значит, ее все же будут допрашивать с помощью психотропных препаратов... Получается, опять она подвела капитана Карса и дядю Пимена... Все хвосты Проклятого в глотку этому магистру!
   - А чего же ты хотела, девочка? - понял ее состояние тот. - Ты сорвала нам важную операцию. Именно ты! Убытки исчисляются миллионами галактических кредитов. Кто будет их возмещать?
   - Не знаю... - пролепетала Лина, от названной суммы у нее чуть волосы дыбом не встали. - У меня денег нет...
   - Да уж понятно, - насмешливо усмехнулся магистр. - Откуда бы? Но вина твоя. Поэтому придется, милочка, отрабатывать.
   - Как?! - ошарашенно выдохнула девушка.
   - Очень просто, - усмехнулся даргонец. - Летать. И драться. На моей стороне. Мне прирожденный пилот тоже пригодится.
   - Нет! - возмутилась Лина. - Никогда!
   - Почему? - удивленно уставился на нее магистр.
   - Я не стану служить пиратам! - отрезала девушка. - Ни за что! Не заставите!
   Лине было страшно до онемения, понимала, что ее ждет что-то очень нехорошее, но иначе поступить не могла. Честь дороже жизни! Этому ее с детства учил дядя Пимен. И пусть будет что будет! Катиться вниз легко, зато потом снова подняться почти невозможно. Лучше умереть, но остаться человеком.
   - Откуда ты взяла, что мы пираты? - опустился в кресло магистр, глядя на девушку с искренним интересом.
   - А как еще можно назвать людей, пришедших отобрать у других то, что тем принадлежит? - язвительно поинтересовалась Лина. - Будто я не знаю, что вы приходили за варием!
   - Да по-разному можно назвать! - расхохотался даргонец. - Независимыми коммерсантами, хотя бы. Давно я не сталкивался с такой потрясающей наивностью... Насмешила! Девочка, в жизни важны только две вещи - власть и деньги. Остальное приложится, если человек имеет либо то, либо другое. А еще лучше - и то, и другое! А если ты этого не понимаешь, то навсегда останешься на дне.
   - Лучше так, чем становиться сволочью! - отрезала девушка. - Благие за все спросят, господин хороший! За все! И за все заставят заплатить, в конце концов!
   - Какая чушь... - магистр укоризненно покачал головой. - Милочка, да посмотри вокруг. Преуспевают только те, кого ты зовешь "сволочами". Значит, именно они угодны Благим, иначе не имели бы удачи. А они имеют. И успешно стригут шерсть с овец, называемых "честными людьми".
   - То-то удача была на вашей стороне...
   - Да, на сей раз не была. Ты помешала. И тебе придется возместить мне убытки тем или иным образом. Не захочешь становиться моим пилотом, так станешь проституткой в дорогом публичном доме. В Даргоне молодые девушки в цене. Все не отработаешь, но кое-какую прибыль принесешь.
   - Не принесу! - загорелись гневом глаза Лины. - Найду способ с собой покончить!
   - Да ну? - недоверчиво прищурился магистр, явно едва сдерживая смех. - Кто ж тебе позволит? Выдрессируют так, что будешь почитать за счастье удовлетворить любую прихоть клиента.
   - А вот это вряд ли! - девушку трясло от гнева, она опять напрочь забыла о страхе.
   - Да что вы эту сучку уговариваете, господин магистр? - не выдержал адмирал. - Отдайте охранникам, они ей живо разъяснят, что почем! Как шелковая станет!
   - Пока погодим, - отмахнулся тот. - Я дам тебе возможность хорошо подумать над моим предложением, девочка.
   - Не о чем тут думать! - отрезала она.
   - Это ты зря, - как-то странно усмехнулся магистр. - Есть одно хорошее место, где тебе покажут альтернативу. Чтобы выбраться оттуда, тебе достаточно будет подойти к старшему надсмотрщику и сказать, что ты согласна на мое предложение. Я его предупрежу.
   - Вы не Киртонг, часом, имеете в виду, господин магистр? - подался вперед адмирал.
   - Именно его, Грибен, именно его.
   - Отлично, самое место для этой мелкой сучки. Там ее быстро научат выполнять приказы!
   - Надеюсь, - буркнул магистр.
   Он смотрел в горящие гневом глаза Лины и неспешно размышлял. Странная девочка, именно такие, видимо, в прошлом и уходили в орден. Но это в прошлом, а сейчас их все больше становится в обычных странах, и это очень плохо. В Трирроуне, где таких большинство, стало совсем невозможно работать. Приходится притворяться, что донельзя его раздражало. Но выгода - превыше всего, ради нее можно и притвориться. Хорошо хоть дома этого не требуется, можно оставаться самим собой. А эту девчонку он сломает, но аккуратно, чтобы не повредить ее очень ценному дару. Любого можно сломать, если действовать умно.
   - Магистр Колсен! - на стене загорелся голоэкран, на котором появилось лицо капитана линкора. - Мы у системы Киртонг. Флот готов к выходу из гиперпространства.
   - Только проверьте сначала, чтобы рядом никого лишнего не случилось, - приказал он. - Нельзя допустить, чтобы о нашем интересе к этой системе стало известно. Допустите - пеняйте на себя!
   Экран погас. Снова повернувшись к девушке, магистр удивился. На ее лице сначала появилось невероятное изумление, потом недоверие, а затем горечь.
   - Вы магистр Колсен?.. - едва слышно спросила Лина. - Тот самый Олит Колсен?..
   - Да, а что? - он удивленно приподнял брови. - Ты обо мне слышала?
   - А кто о вас не слышал? Я все ваши статьи читала... Еще дома...
   До этого мгновения девушка и подумать не могла, что известный всей галактике общественный деятель, страстный борец за соблюдение авторских прав, популярный публицист - на самом деле пират и убийца. Его остроумными, искрометными статьями, в которых магистр доказывал вредоносность программного обеспечения с открытым кодом и полезность проприетарного, зачитывались многие. Помимо этого, Олит Колсен являлся владельцем корпорации "Итрес", держателем прав на самые популярные литературные и музыкальные произведения последних пятнадцати лет. И преследовал их нарушение всеми законными способами. Похоже, и незаконными тоже...
   - Вам же миллионы людей верят... - по щекам Лины потянулись дорожки слез. - А вы... такой...
   - Вот дурочка! - расхохотался Колсен, смеялся он долго, со вкусом. - Я пишу эти статьи, поддерживаю фонды и курирую общественные организации только потому, что мне это выгодно. Понимаешь? Выгодно! Только выгода имеет значение в нашем мире. Все остальное - чушь.
   - А честь, совесть, доброта, сочувствие?
   - Ох, как мне надоели эти глупые выдумки... - скривился магистр. - Всех этих понятий не существует! Их придумали слабые и для слабых в надежде получить хоть какую-то, пусть даже иллюзорную защиту. Сильным они не нужны.
   - Какая же вы мразь... - Лина смотрела на него с откровенной гадливостью.
   Колсен явно заметил эту ее гадливость, так как улыбка сползла с его лица.
   - Вы глупы, - констатировал он, почему-то перейдя на "вы". - Что ж, я дам вам шанс набраться немного ума. Побудете рабыней на плантации. Хорошенько подумайте там над своим поведением. Через десять дней мы вернемся к этому разговору. Надеюсь на ваше благоразумие.
   Он повернулся к адмиралу и приказал:
   - Отправьте ее вниз. Вреда не причинять.
   - Как скажете, господин магистр! - встал и поклонился тот.
   Колсен еще раз окинул Лину задумчивым взглядом и вышел. Адмирал подождал, пока он скроется за дверью, затем подошел к девушке и отвесил ей такую пощечину, что у нее искры из глаз посыпались.
   - Сука поганая! - рявкнул он. - Ей милость оказывают, а она кобенится?! Да ты...! Б...! П...!
   Грибен начал изрыгать такие ругательства и богохульства, что Лина онемела. Какое феерическое хамло! И это адмирал? Впрочем, пират, все понятно. Явный, даже не скрывающий этого подонок. Что ж, когда-нибудь он за все заплатит, как и этот... магистр. Последнего обязательно надо вывести на чистую воду! Пусть люди, восхищающиеся этой сволочью, узнают кто он на самом деле.
   Накричавшись вдоволь, адмирал тоже вышел. Через несколько минут в каюте появились охранники, отвязали девушку от кресла, снова сковали ей руки за спиной и куда-то повели. Лина не знала, куда. Поняла это, только оказавшись в небольшом орбитальном челноке. Значит, на какую-то планету везут. Рабыней на плантацию, как говорил магистр? Что ж, пусть так. Ей бы только на некоторое время одной остаться - крылья никуда не делись, девушка ощущала их. Улетит. Пусть ловят - прирожденного пилота им не поймать. А если и поймают, то ничего не добьются. Живой она сдаваться не собиралась.
  
   Магистр Колсен проводил взглядом удаляющийся от линкора челнок, уносящий девчонку на планету, затем погасил экран и задумался. Если удастся переубедить эту наивную дуру, будет неплохо - среди организаций, контролирующих Даргон, ни одна не имела прирожденных пилотов. А ведь это может дать кое-какое преимущество в подковерных играх и провокациях, без которых здесь просто не выжить. Как все-таки жаль, что единый некогда СПД распался... Сколько возможностей потеряно!
   Распад начался вскоре после никому не нужной войны с Юои Жерг в соседней малой галактике, куда непонятно как и добираться - межгалактическая ориентация осталась тайной ордена Аарн. Прежний руководитель организации, давно исчезнувший неведомо куда великий маг Дарв ис Тормен, возник из небытия и каким-то образом перехватил контроль над ней, заставив флот отправиться на эту паскудную войну, вместо того, чтобы воспользоваться выгодной ситуацией и разгромить оставшиеся без защиты княжество и республику. И никто не знал, как он сумел переместить флот в другую галактику, а затем вернуться! Мало того, граф привел туда также флоты Драголанда и Паутинников, что совсем уж ни в одни ворота не лезло. И как он только уговорил драконов и арахнов, не желающих иметь с людьми ничего общего?
   Потери СПД оказались грандиозны, Юои уничтожили почти половину мета-кораблей. Граф после победы вновь бесследно исчез, и контроль над организацией вернулся к Ренеру Лоеху Кранеру и Маре ран Сав. Последняя, возмущенная тем, что учитель ее мнения не спросил, тут же объявила войну империи Сторн, считая, что Кэ-Эль-Энах, потери которого в войне были ничуть не меньше, на помощь союзнику не придет. И действительно, флоты княжества остались на месте постоянной дислокации - вместо них на границе Даргона и Сторна возникли из ниоткуда невидимые корабли некоей Конфедерации Фарсен, о которой до сих пор мало кто слышал - на контакт она ни с кем, кроме Кэ-Эль-Энах, не шла. Фарсенские "призраки" и стали причиной гибели двух третей еще остававшихся на ходу мета-кораблей. Уцелевшие, несолоно хлебавши, убрались на свою территорию.
   После этого Ренер Лоех Кранер ушел в отставку, заявив, что ему все это надоело хуже зубной боли, и что организация с возложенной на нее задачей контроля над галактикой не справилась. У власти осталась Мара ран Сав, начавшая лихорадочно строить бесчисленные новые корабли, изыскивая средства для этого любыми способами, в том числе, и пиратством. Однако не прошло и трех лет, как она пропала из собственной спальни. И никто не знал, каким образом. Поговаривали, что незадолго до ее исчезновения в столице Даргона видели эльфийку Касру Ла Онег, известную охотницу на магов. Если это не выдумки, то госпоже ран Сав можно только посочувствовать - остроухая жалости не ведала.
   Оставшись без высшего руководства, директора совета вскоре перегрызлись - каждый тянул одеяло на себя и не желал учитывать интересы остальных, не говоря уже об интересах всей организации. В конце концов, самые влиятельные из них приняли решение разделить ресурсы и мирно разойтись. Поделили флоты, территорию Даргона и даже активы СПД в Галактическом Банке. Но официально Даргон остался единой страной, которую возглавлял всенародно избранный президент, на деле не смеющий пошевелиться без позволения директоров девяти секторов.
   Олиту Колсену достался не самый большой сектор, да еще и пограничный со Сторном и давно опустевшим Аарн Сарт - влияние его к тому времени оставляло желать лучшего. Известный публицист и борец за соблюдение авторских прав не являлся великим магом, хоть и называл себя магистром, и это сыграло свою негативную роль. Однако он не смирился с ситуацией, уже через два года начав понемногу подминать под себя ближайшие сектора. Колсен мечтал, чтобы СПД возродился под его руководством, и делал для этого все. Однако хорошо понимал, что для достижения этой цели потребуются многие годы и гигантские средства, поэтому не спешил, двигаясь вперед медленно, но уверенно. Действовал только наверняка, если не сомневался в успехе. Бил в одну точку, не отвлекаясь ни на что. Постепенно влияние и богатство магистра росло, даже несколько великих магов пошли под его руку, дав клятву личной верности.
   Остальные восемь директоров тоже не остались бездеятельными, наблюдая за усилением коллеги, и пакостили ему, как могли. Несколько раз пограничные стычки едва не переросли в полномасштабную войну между секторами, но Колсен все же сумел избежать этого, кое-чем поступившись и отказавшись от кое-каких притязаний. На словах, конечно. На деле он продолжал подминать под себя все, до чего мог дотянуться, но уже не так явно. Во внешней галактике влияние магистра тоже росло, все больше компаний и корпораций через подставных лиц становились его собственностью.
   Колсен тяжело вздохнул, вспомнив об упущенном по вине девчонки варии. Если бы этот варий удалось добыть, то через год он имел бы достаточно кораблей для того, чтобы захватить два соседних сектора - их директора своей жадностью и глупостью восстановили против себя остальных, никто не придет им на помощь. Теперь же придется ждать, пока он найдет варий в другом месте. А чтобы приобрести нужное количество в Тиуме, его активов просто не хватит, хотя тут возможны варианты. Магистр очень сожалел, что инженеры СПД так и не сумели в свое время разобраться в конструкции гипердвигателей Совва-Огг, не требующих вария - слишком чуждой оказалась технологическая культура паукообразных. А сами арахны после Великой Войны привычно замкнулись в своем звездном скоплении, оборвав почти все контакты с другими разумными расами. У них уже не спросишь. Так что придется использовать обычные двигатели, а это возвращает к вопросу вария.
   Мета-кораблей, вызывающих ужас во всей галактике, каждый сектор имел поровну, поэтому их почти не использовали в междоусобных стычках - толку от этого ноль, и не дай Благие потерять хоть несколько. Останешься без защиты, и соседи тебя с удовольствием сожрут. Вот только никто не знал, что ученые Колсена недавно придумали способ борьбы с мета-кораблями. Очень интересный и действенный способ! Все, кто знал о нем, уже кормили червей - не проболтаются. Но для объединения Даргона магистру требовалось множество обычных кораблей, а особенно - линкоров первого и второго классов. Не говоря уже об авианосцах и истребителях последних модификаций. Все это стоило огромных денег, которые необходимо было каким-то образом изыскивать.
   В погоне за прибылью Колсен в последние пять лет подмял под себя почти мертвую наркоторговлю - практически всех крупных производителей вскоре после Великой Войны уничтожили усилиями спецслужб княжества и республики. Однако на вторжение в Даргон ни кэ-эль-энахцы, ни трирроунцы не решатся - сектора тут же забудут о разногласиях и выставят объединенный флот. Мета-кораблей у них еще довольно много.
   Вскоре на множестве планет девятого сектора разбили тысячи плантаций, на которых выращивали сырье для природных наркотических препаратов. К сожалению магистра, химические с ними сравниться не могли и пользовались значительно меньшим спросом. Но заводов для их производства тоже построили достаточно. По прошествии двух лет галактика оказалась засыпана дешевыми наркотиками. Не во всех странах - соваться в то же княжество Колсен не решился бы ни при каких обстоятельствах. Зато в Ринканге, Телли Стелл, Кроуха-Лхан, Мооване, Лавиэне и Аствэ Ин Раг он развернулся вовсю. Умелое манипулирование общественным мнением создало бешеный спрос - молодежь с экранов инфоров убеждали, что наркотики - это круто и модно. Миллионы юношей и девушек стали наркоманами. Правительственные организации били тревогу, не понимая, что происходит. Но реальной борьбы никто не вел - всех, кто мог хоть что-то сделать, либо купили, либо убрали.
   Магистр нахмурился, вспомнив, что в последнее время ему начала противодействовать какая-то тайная сила. Кто-то неизвестный тысячами уничтожал пушеров, как бешеных собак. Шел по цепочке и громил сети распространения полностью, сжигая при этом тонны наркотиков. Колсен попытался было выяснить, кто встал у него на дороге, но так ничего и не узнал. Однако не особо этим обеспокоился - наркоторговля, несмотря на все усилия неизвестных врагов, все равно приносила астрономические прибыли. А до него самого никто не доберется. В Даргоне? Нет, это совершенно невозможно.
   Подойдя к обзорному экрану, Колсен довольно усмехнулся при виде покрытой облаками зелено-голубой планеты. Никто в галактике и заподозрить не мог, что он начал понемногу осваивать миры Аарн Сарт. Это считалось совершенно невозможным - лет двадцать никто уже и не пытался. Аарн ушли, оставив после себя пустые планеты с омерзительным климатом. И не только климатом - биосфера восставала, если кто-то пытался селиться на них. Для людей становилось ядовитым все - от злаков до насекомых. Тысячи хищников потоком рвались к поселениям и, в конце концов, уничтожали их. После серии неудач попытки освоить ранее принадлежащие ордену миры прекратились - смысла в этом не было ни малейшего. Только редкие экспедиции авантюристов, надеющихся найти что-то забытое Аарн и пригодное к использованию, еще осмеливались летать по безжизненному звездному скоплению. Но ни одна так ничего и не нашла. А на три известные планеты-ловушки соваться не решался никто - какая-то сила незаметно преобразовывала высадившихся там людей в чудовищ, причем, в разных.
   Разгадать загадку миров ордена магистру помог случай. Один из его кораблей потерпел крушение в системе, которую позже назвали Киртонгом. Пятеро астронавтов выжили, высадившись практически без ничего на единственной пригодной к жизни планете. Спасательная шлюпка взорвалась сразу после посадки, люди едва успели отбежать от нее на достаточное расстояние. Они были уверены, что вскоре погибнут. Но этого, как ни странно, не случилось, и потерпевшие крушение без особых проблем прожили на планете пять лет, прежде чем сигнал оставленного ими на орбите слабенького передатчика услышал проходивший мимо корабль. Хищники не нападали, вокруг росло множество съедобных овощей и фруктов, реки и ручьи полнились рыбой, климат оказался на удивление мягкий - зимы не было. Рай, да и только.
   Обрадованный магистр распорядился организовать на планете колонию. Однако не прошло и трех месяцев, как она оказалась уничтожена - кто-то умер от неизвестных болезней, кого-то разорвали хищники, а кто-то просто замерз - внезапно настала холодная зима. Немногие выжившие колонисты в ужасе бежали на орбиту. Разъяренный потерей людей и оборудования Колсен приказал ученым разобраться, в чем тут дело, пригрозив, что лично пристрелит не справившихся с задачей. И один из высоколобых нашел решение. Совершенно непредвиденное, но верное, как показала практика. Миры ордена не выносили техносферу, как таковую. Если у поселившихся на них имелось что-либо сложнее радиостанции и двигателей внутреннего сгорания, то лучше было сразу уносить ноги. Не проходило и месяца, как планета ополчалась на новых жителей. Дело порой доходило до двенадцатибалльных землетрясений. Климат становился кошмарным - даже если люди селились на экваторе, там начиналась очень суровая зима, и длилась, покуда незваные гости не убирались восвояси.
   Немного подумав, магистр нашел, как использовать плодородную, но не выносящую техники планету. Прекрасное место для плантаций ратикса, кустарника, из листьев которого производился рах, один из самых страшных и дорогих природных наркотиков в обитаемой галактике. Ведь для плантаций много техники не нужно - дизельные генераторы для освещения, да пулевое оружие и портативные радиостанции для надсмотрщиков. Неудобно, но что делать. Как раз и рабы, которых девать некуда, пригодились. Ринкангские пираты давно насытили, даже перенасытили рынок, а использовали рабский труд всего четыре страны - Телли Стелл, Тиум, Т'Он и Асте Ин Раг. Им слишком много не надо. Поэтому чаще всего даргонцы уничтожали экипажи захваченных судов, чтобы не возиться. А мелкие колонии вообще не трогали - взять с них нечего, кроме людей, а раз люди не нужны, то незачем и руки марать. Однако теперь было совсем иное дело, и вскоре около десяти малых имперских колоний лишились населения, которое скопом вывезли в Киртонг.
   На месте травянистых равнин невдалеке от экватора разбили гигантские плантации - ратикс прекрасно прижился и круглогодично давал достаточно листьев. Правда, практически все приходилось делать вручную, даже самые трудоемкие операции, но на то есть рабы, которых не жаль. А передохнут, так новых наберут - малых колоний, захватить которые несложно, в галактике хватало. Да и ринкангские пираты, прослышав, что в Даргоне требуются рабы, начали привозить их. Недели не проходило, чтобы из Ринканга не прибывали три-четыре транспорта с забитыми людьми трюмами. Единственным минусом оказалось то, что орбитальным челнокам нельзя было задерживаться на Киртонге больше часа - время установили экспериментально. По его прошествии погода начинала резко ухудшаться, однако после старта челнока быстро возвращалась к исходному состоянию. Поэтому разгрузку и погрузку приходилось проводить в бешеной спешке. Сушеные листья прессовали в брикеты ручными прессами на месте сушки и отвозили на космодром, где самые сильные рабы, подгоняемые кнутами надсмотрщиков, загружали их в трюмы то и дело опускающихся на Киртонг челноков. А в поясе астероидов звездной системы построили заводы, где листья превращались в рах.
   На данный момент ратиксовые плантации росли на сорока с небольшим мирах Аарн Сарт, расположенных недалеко от девятого сектора Даргона. Магистр был страшно доволен собой - поди найди планету, где этот капризный кустарник приживется, раньше это всегда являлось немалой проблемой. А у него - больше сорока таких! Да, не сумел преодолеть защиту, оставленную орденом на покинутых им планетах, зато сумел ее обойти. Интересно, как среагировали бы повернутые на морали аарн, если бы узнали, что на их бывших планетах выращивают ратикс? Наверное, с ума от злобы посходили бы. Но не узнают, никогда не узнают. Такие вещи надо проделывать в тайне, тогда и прибыль будет грандиозной.
   В этот момент магистр вспомнил кое-что важное. Ведь девчонка вот-вот попадет в руки надсмотрщиков, а эти скоты привыкли получать от рабынь все, что пожелают. Еще изнасилуют, а дар прирожденного пилота, говорят, очень хрупок, его легко потерять. Придется принять меры. Он распорядился вызвать на связь старшего надсмотрщика. К сожалению, внизу могло безопасно работать только радио, поэтому сразу после начала колонизации инженерам пришлось выкапывать из старых архивов описание давно забытых примитивных технологий. Умники справились и быстро соорудили нужное количество телевизионных приемо-передатчиков. Использовали их крайне редко, опасаясь неадекватной реакции планеты, и только по личному распоряжению Колсена. Через полчаса старшего надсмотрщика нашли, и на экране появилось его небритое лицо. Магистр поморщился - не терпел неопрятности.
   - К вам скоро доставят новую рабыню по имени Тиналина Дарилия Барселат, - холодно сказал он. - Но это не просто рабыня, а нужный мне специалист, отказывающийся сотрудничать. Ваша задача - принудить ее. Устройте девчонке нелегкую жизнь, но не слишком усердствуйте.
   - Понял, господин, - поклонился надсмотрщик. - Сделаю, как вы говорите.
   - И передай своим дуболомам, что осмелившийся ее изнасиловать будет умирать долго и трудно. Пусть зарубят себе на носу. Наказывать - наказывайте, если провинится. Но, опять же, так, чтобы было очень больно, но реального вреда не причиняйте. Не дай вам Благие ее искалечить! Ясно?
   - Да, господин!
   - Учтите, лично с вас спрошу в случае чего, - буркнул магистр и отключил связь.
   Немного подумав, он подошел к бару, налил себе немного виски, залпом выпил и отправился спать.
  
  

Глава 9

  
   Когда челнок наконец-то опустился на плиты космодрома, Лина облегченно выдохнула и подумала, что за такую посадку летные права отбирать надо. Возникало ощущение, что пилот этого злосчастного челнока впервые в жизни сел за штурвал - машину болтало со стороны в сторону, трясло, заносило. Несколько раз девушка даже подумала, что челнок сейчас свалится ко всем хвостам Проклятого. Но он все же не свалился и благополучно сел. Правда, благополучие было весьма относительно - немногочисленные пассажиры потирали синяки и громко высказывали свои соображения и по поводу "мастерства" пилота, и по поводу его происхождения. Тот лениво огрызался, говоря, что сами бы попробовали сажать неуклюжую машину в такой атмосфере.
   - Выходи! - приказал Лине черноволосый охранник. - Тут тебе, цыпочка, не там. Тут быстро жить научат.
   Он хохотнул и с сожалением окинул взглядом ладную фигурку вставшей девушки, явно испытывая досаду, что она досталась не ему. Потом указал на выход. Лина пошевелила затекшими руками за спиной и покорно двинулась к открывшемуся люку - понимала, что сейчас не время и не место показывать характер. Изобьют.
   Спустившись по ржавому железному трапу, девушка восхищенно замерла. Планета была прекрасна! Глубоко-синее небо, кое-где покрытое редкими облаками. Поросшая большими белыми лилиями неширокая река. Бесчисленные рощи и перелески вокруг. Листва зеленая-зеленая, сквозь нее виделись одновременно и цветы, и какие-то плоды. Лина растерянно посмотрела на ближайшее дерево и помотала головой - не бывает, чтобы одновременно-то! Биология, конечно, не ее конек, но уж на таком уровне девушка эту науку знала, училась в школе. Вдалеке виднелся густой лес, еще дальше - покрытые голубоватым туманом высокие горы.
   Второй охранник, белобрысый, подошел к дереву и сорвал оттуда что-то - ветка, казалось, сама наклонилась к руке человека. Он вонзил зубы в небольшой продолговатый желто-зеленый плод и даже прищурился от удовольствия.
   - Ну и вкуснятина же! - сообщил белобрысый, выплюнув косточку. - Знаешь, Мих, сколько раз уже пробовал, а все поражаюсь. Умели аарн свое пузо побаловать.
   - Что умели, то умели, - согласился черноволосый, тоже срывая плод. - Жаль только эту прелесть даже до орбиты не довезти.
   - Ага... - вздохнул белобрысый. - Только на фруктах и овощах озолотиться можно было бы. Но не вывезти, не раз пробовали.
   Лина с недоумением слушала разговор охранников и ничего не понимала. Она пока еще не знала, что выросшие на планетах Аарн Сарт плоды действительно можно было потреблять только на месте. При попытке доставить их хотя бы за пределы атмосферы, они очень быстро превращались в дурно пахнущую, кишащую червями слизь. А если плоды замораживали, то после разморозки они теряли всякий вкус.
   - На, детка, попробуй, - белобрысый заметил ее недоумение, сорвал еще один плод и сунул Лине прямо в рот.
   - Жалеешь ее, что ли, Ронх? - удивился черноволосый Мих.
   - Жалею. Я человек все-таки. Сеструху мою младшую напоминает. Такая же егоза...
   - А-а-а... Ну, она сама виновата. Нечего было девке в чужие разборки соваться! Сидела бы себе внизу, ничо б с ней не случилось. Полезла? Полезла. Вот и отхватила.
   Лина мрачно покосилась на них, и хотела было выплюнуть незнакомый плод, напоминающий маленькое продолговатое яблоко, но все же не стала и осторожно раскусила его. В рот брызнул прохладный сок неописуемого вкуса, вкусовые рецепторы буквально сошли с ума. Девушка и сама не заметила, как проглотила остальную мякость вместе с косточкой, и пожалела, что больше нет. Ничего подобного она в жизни не пробовала! Правы охранники, это не фрукты, а деликатес. Праздник вкуса! Но что они там говорили об аарн? Причем здесь вообще аарн?
   Еще кое-что не давало Лине покоя. Ощущение, будто кто-то огромный присматривается к ней, присматривается и оценивает. В этом чуждом ощущении постепенно все сильнее проявлялись радость и ожидание чего-то непонятного. Что за наваждение? Девушке казалось, что она чувствует лес вдали, каждую рощицу вокруг, да что там - каждую травинку. Мало того, была почти уверена, что из-за вон тех вон деревьев за ними наблюдает какое-то животное. И у этого животного чешется спина! Разве так бывает? Или она с ума сходит?
   - О, идут наконец-то, - недовольно буркнул Мих.
   Из-за ближней рощи появились трое мужчин в повседневных серых комбинезонах со множеством карманов. У пояса каждого висел свернутый кнут. Лина присмотрелась к ним, и ей стало по-настоящему страшно - пустые, мертвые, абсолютно безжалостные глаза надсмотрщиков взирали на мир с презрением и ненавистью ко всему, что видят. Девушка какой-то частью души поняла, что эти трое легко совершат любую жестокость и ничего при этом не почувствуют. А то и радость испытают. Не люди, а зомби - жуткие до онемения.
   - Эта, что ли? - хрипло спросил старший из надсмотрщиков, невысокий лысый крепыш, уже пожилой.
   - Да, - ответил Мих. - Где вас Проклятый носил, Шон? Нам срочно стартовать надо, пока неприятности не начались.
   - Рабов к порядку призывали, - нехотя буркнул тот. - Снова сучьи близнецы отличились, чуть в лес не свалили. Каким-то образом расковыряли ошейники. С трудом поймали!
   - Так прибейте, чтобы других не провоцировали.
   - Надо бы, но ты же знаешь...
   - А-а-а... - хлопнул себя ладонью по лбу Мих. - Орденская планетка, чтоб ей провалиться! Все так же не любит убийств?
   - Ага, - вздохнул надсмотрщик. - Как ни грохнешь раба, так такое начинается... Буря дня на два. Ураган. Даже пороть приходится с оглядкой. Но мы нашли безопасный способ наказания.
   Немного помолчав, он опасливо огляделся, отозвал Миха в сторону и едва слышно спросил:
   - Слушай, что за девка-то? С чего сам магистр приказал ее не трогать и осторожничать, наказывая?
   - Пилот, прирожденный... - проворчал охранник. - Это она нам последнюю операцию сорвала. Сколько наших ребят положила, сука!
   - Ни хвоста Проклятого себе! - изумился лысый. - Эта вот девчоночка?
   - Она самая, - подтвердил Мих, с неодобрением глянув на Лину. - Насколько я понял, господин магистр хочет ее своим личным пилотом сделать - у нас прирожденных еще не бывало. А дурная девка ерепенится.
   - Дура, - согласился Шон. - Как сыр в масле каталась бы. Но ничего, сломаем, не она первая, не она последняя. Есть у меня способы...
   Он довольно гнусно ухмыльнулся.
   - Пора нам, - Мих бросил тревожный взгляд в небо, на котором начали собираться тучи. - Планета уже бесится.
   - Лады, летите, - криво усмехнулся Шон. - Ключи от ее наручников только отдай.
   - Держи.
   Охранники поспешили скрыться в челноке, тот через несколько минут натужно заревел стартовыми двигателями, поднялся метров на пять, затем набрал скорость и скрылся в тучах, стелящихся совсем низко. Однако не прошло и нескольких минут после его старта, как тучи рассеялись, и равнина снова оказалась залита солнечным светом.
   - Пошла! - грубо толкнул Лину в спину один из младших надсмотрщиков, совсем еще молодой парень с русыми волосами ежиком. - А хороша ягодка!
   - Забыл, что приказано, Хрис? - осадил его Шон. - Подохнуть раньше времени захотел? Так гляди, за магистром не заржавеет.
   - Да я ж только сказал, - тот отступил от девушки на шаг.
   Перекинувшись еще несколькими непонятными Лине репликами, надсмотрщики повели ее куда-то влево. Если бы не положение, в котором она находилась, девушка наслаждалась бы первозданными пейзажами и чистым воздухом. Дитя большого города, она никогда не дышала таким. Казалось, не дышит, а пьет что-то очень вкусное и незнакомое, очень приятно пахнущее. Было не жарко и не холодно, в самый раз. Чудо, а не планета! Родной Дарат и имперский Рантай в подметки ей не годились. А красота какая вокруг! Блистающее многоцветье, иных слов Лина просто не находила.
   Идти пришлось довольно долго, прежде чем впереди показались окруженные колючей проволокой бесчисленные пластиковые бараки. Девушка представила, как них должно быть душно, и поежилась. Пластик же мгновенно на солнце раскаляется! А кондиционерами рабов вряд ли станут баловать. Но деваться некуда, некоторое время придется провести здесь. Хотя бы пока узнает, на какой планете оказалась и чего от нее ждать. Не стоит улетать в неизвестность, можно нарваться еще хлеще, чем сейчас. Подойдя ближе, она с удивлением обнаружила, что бараки окружены мягким травяным ковром, на котором Лина с удовольствием повалялась бы. Странно, что не вывели траву, как-то непохоже на рабский лагерь. Она не знала, что эту траву не вывести ничем и никак - чем только ее ни травили, но результата так и не достигли.
   Увиденное перед входом в девятый барак, к которому ее подвели, заставило девушку потрясенно застыть на месте, не обращая внимания на тычки надсмотрщиков. На перекладине между двумя столбами висели подвешенные за руки двое худых мальчишек в ветхих и грязных комбинезонах. Лет четырнадцати-пятнадцати, не больше. Совершенно одинаковые до последней черточки - видимо, близнецы. Они глухо мычали и корчились, из прокушенных губ текла кровь, тела сотрясали судороги.
   - Гляди-гляди, сучка! - усмехнулся старший надсмотрщик. - Чего не так сделаешь, сама тут повиснешь.
   Немного помолчав, он приказал остальным двоим:
   - Снимайте этих придурков, а то еще подохнут. Бури нам не надо.
   Один из надсмотрщиков достал из кармана крохотный пульт и нажал на кнопку. Тела мальчишек тут же перестали дергаться и бессильно опали. Их сняли с перекладины и оттащили в барак.
   - Ты еще не понимаешь, - повернулся к Лине лысый. - Сейчас поймешь. Брон, ошейник сюда!
   Русый надсмотрщик, гнусно ухмыляясь, принес откуда-то черный металлический ошейник, который и застегнул на шее девушки.
   - Как думаешь, что это? - прищурившись, поинтересовался Шон.
   - Не знаю... - растерянно пролепетала Лина.
   - Нейрошейник, - пояснил лысый. - А теперь небольшой урок.
   Он тоже достал из кармана пульт и нажал на кнопку. Девушка дико заорала, рухнула на траву и забилась в корчах. Такой страшной, раздирающей боли она никогда еще не испытывала! Да что там, не представляла, что такая вообще бывает. Каждый нерв превратился в раскаленную проволоку, дергался и вибрировал, как будто стремился вырваться прочь из тела. Казалось, боль длилась целую вечность. Но вдруг прекратилась - девушка зарыдала от облегчения. Благие Защитники, да что же это?!
   - Встать! - пнул ее Шон.
   Лина с трудом поднялась - сперва на колени, а затем и на ноги. Ноги дрожали и подгибались. Она попыталась сдержать судорожные рыдания, но не смогла - слезы потоком текли из глаз. Надсмотрщики при виде этого удовлетворенно осклабились.
   - Так вот, - продолжил Шон. - Такое наказание последует за любой проступок или неисполнение приказа. Только дольше, чем сейчас. Если попробуешь сбежать, ошейник включится автоматически при приближении к ограде плантаций. В куда более интенсивном режиме. Уразумела?
   - Да...
   - Не забывай добавлять "господин"! - снова пнул ее лысый.
   - Да, господин... - покорно повторила Лина, пребывая в шоке.
   Вот тебе и сбежала! Дура, сразу надо было улетать, даже со скованными руками... Освободилась бы как-нибудь. А теперь что? Оставаться рабыней? Придется, пока как-нибудь не избавится от этого проклятого нейроошейника. В этом момент она вспомнила оговорку старшего надсмотрщика сразу после того, как он подошел к охранникам. Шон сказал, что проклятые близнецы сняли ошейники... Не те ли это близнецы, которых она видела висящими на перекладине? Значит, надо будет выяснить у них, как именно это сделать.
   - Прямо щас, что ли, ее на плантацию тащить? - недовольно спросил Хрис.
   - До утра подождет, - отмахнулся Шон. - Пусть за этими двумя поухаживает, а то еще подохнут. Передержали немного. Нам собранные листья вывозить надо, а в бурю ни один челнок не приземлится. Магистр с нас за задержку шкуры сдерет.
   - Это точно... - поежился третий надсмотрщик, хмурый темноволосый верзила с морщинистым лицом.
   - Слушай сюда! - повернулся к понурой Лине лысый. - Пойдешь в лазарет, вон он, скажешь лепиле, что я прислал. Пусть даст успокаивающее. Скормишь близнецам. Пои их часто, вода в бараке, в бачке у двери. Поняла?
   - Да, господин, - ответила девушка, глядя на него исподлобья. - Сделаю, как вы приказываете.
   Шон подошел ближе и снял с нее наручники.
   - Жить будешь в этом же бараке, занимай любые свободные нары. От барака далеко не отходить. А теперь бегом в лазарет!
   Поклонившись, Лина побежала к указанному зданию. Ей совсем не хотелось злить надсмотрщиков - не могла забыть испытанную недавно адскую боль. Лазарет немного отличался от остальных бараков, был выше и больше. Однако никаких символов или надписей на нем девушка не заметила. Пришлось долго стучать, прежде чем на пороге появился помятого вида пожилой мужчина в зеленом халате врача.
   - Чего надо? - хмуро буркнул он.
   - Господин Шон приказал мне взять успокаивающее для близнецов.
   - Опять передержал под ошейником? - скривился врач. - Вот же придурок! Сколько раз можно повторять, что больше получаса ни в коем случае нельзя? Тьфу ты!
   Он сплюнул себе под ноги, повернулся и скрылся внутри, напоследок бросив через плечо:
   - Жди здесь.
   Минут через десять врач вышел обратно, сунул Лине в руку две большие красные капсулы и сказал:
   - Дашь им. Учти, воды больным потом много пить надо. Постарайся не позволить им уснуть хотя бы два часа после приема лекарства, не то двигательные функции толком не восстановятся. И еще... Передай этим двум дурням, что бежать здесь некуда. Нет на этой планете больше людей! Только на плантациях.
   - Передам, - не стала возражать девушка, внутренне не согласившись - лучше в одиночестве на дикой планете остаться, чем рабом быть.
   Вернувшись к девятому бараку, Лина на мгновение замерла перед распахнутой дверью, а затем вошла. Неизвестно сколько времени придется прожить здесь. Вот же не повезло! Вздохнув, девушка окинула взглядом длинное помещение, заставленное трехэтажными нарами. На них даже матрасов не было, голые, скользкие пластиковые плиты. Вместо подушек чурбаки из чего-то, напоминающего пенопласт, но явно не пенопласт. Вонь в бараке стояла дикая, сперва Лина даже не поняла причины, только присмотревшись, заметила в правом углу несколько дыр в полу. Не сразу она осознала, что это туалет. Это что же получается, если припечет, то придется делать свои дела на глазах остальных рабов?! Ой, мамочка! Какой стыд! Ведь среди них немало и мужчин...
   На двух ближних к двери нарах лежали стонущие близнецы. Они подергивались, были покрыты потом, глаза смотрели в никуда, зрачки приобрели точечный размер. Похоже, бедняги умирают... Лина поспешила набрать кружку воды из бачка и подошла к нарам. С величайшим трудом ей удалось заставить наказанных проглотить капсулы, они все порывались выплюнуть лекарство. Однако в конце концов все же проглотили и выпили по несколько глотков воды. Лина облегченно выдохнула и села напротив, дожидаясь пока мальчишки придут в себя. Но чем дольше девушка смотрела на них, тем больше ей казалось, что что-то с этими двумя не так. Они почему-то казались крылатыми. Внезапно Лина поняла, в чем дело, и ошарашенно приоткрыла рот - на нарах лежали такие же прирожденные пилоты, как и она сама. Откуда она это узнала? Непонятно. Но девушка была твердо уверена, что не ошибается. Близнецы - прирожденные, и все тебе тут! Потому и бегут, потому и сходят с ума в неволе. Скорее всего, они и не осознавали, что с ними происходит, и почему.
   Что из этого следует? А то, что на ней теперь лежит ответственность не только за себя, но и за этих двух ребят. Хотя бы потому, что она относительно разбирается в сути дара прирожденных, а вот сами близнецы - вряд ли. Скорее всего, не понимают, почему их так тянет в небо. Тоскуют и сходят с ума, как тосковала и сходила с ума в свое время сама Лина. И если им не помочь - погибнут.
   - Ты кто?.. - заставил ее вздрогнуть дрожащий, слабый голос.
   Один из близнецов приподнял голову и в упор уставился на Лину.
   - А что, непонятно? - горько усмехнулась она, оттянула воротник комбинезона и показала ошейник.
   - Ясно, новенькая... - успокоился парень. - Только привезли?
   - Ага. Приказали за вами ухаживать.
   - Откуда родом?
   - Из Ринканга, - вздохнула девушка, вспомнив наставника и аэроклуб.
   - Пираты? - в глазах парня появилось сочувствие.
   - Да нет, в Сторне даргонцам попалась. Мой истребитель подбили, а эти зачем-то подобрали. Вылечили и потребовали, чтобы я им служила.
   - А ты?
   - Отказалась! - отрезала Лина. - Не хочу бандитам служить. Вот сюда и загремела.
   - Так ты пилот? - в глазах парня горела откровенная зависть.
   - Пилот, - усмехнулась девушка. - Ты, кстати, тоже.
   - Я?! - ошарашенно распахнулись его глаза. - Сдурела?..
   - И ты, и брат твой, - подтвердила Лина. - Прирожденные пилоты, я сразу почувствовала, как к вам присмотрелась. Мы своих всегда чувствуем. Я в Тарканак поступать летела...
   - Да кто тебя туда возьмет! - парень явно не поверил ее словам.
   - Возьмут, никуда не денутся, - уверенно заявила девушка. - Прирожденных в Тарканак без экзаменов и вне конкурса берут. Вас тоже могут принять. Только добраться надо.
   - Во-во... - криво усмехнулся он. - А для начала из рабства как-то вырваться и корабль найти. Здесь же только корабли этих паскуд летают. Наркеры поганые!
   - Наркеры? - удивилась незнакомому слову Лина.
   - Наркоторговцы, - пояснил парень. - А что здесь, как думаешь, выращивают? Ратикс!
   - А что это?
   - Кустарник такой. Из его листьев рах делают. Слыхала, небось?
   - Слыхала... - Лина гадливо скривилась: все оказалось еще хуже, чем она думала. - Пакость какая...
   - Пакость, - согласился парень. - Дай попить...
   - Ой, что это я! - заволновалась девушка, вскочила и принесла кружку воды.
   Напоив по очереди близнецов, она спросила:
   - А зовут-то вас как, ребята? Меня Линой.
   - Тарнис, - представился один. - Но зови Хорьком, привычнее.
   - Лартис, - просипел второй, ему явно было хуже, чем брату, потому и предпочитал помалкивать. - Или Кошак.
   - Котенок ты, а не кошак! - повернул к нему голову брат.
   - Ой, а сам-то! - возмутился Лартис. - Сказал - Кошак, значит, Кошак.
   - Ладно, как хочешь, - усмехнулась девушка. - Официально меня тоже по-идиотски зовут - Тиналиной. Ненавижу это имя! Не вздумайте так звать, по шее надаю.
   - Это еще смотря кто кому надает! - хитро прищурился Хорек.
   - Да ну вас! - рассмеялась девушка. - На ноги сперва встаньте, храбрецы.
   - Точно... - помрачнел Кошак. - Хорошо нас отделали. Думал - кранты уже.
   - Вы сбежали? - не выдержала Лина.
   - А то! - гордо задрал нос Хорек. - Только у этих сук корпеты верховые, на них пеших догнать - раз плюнуть.
   - Успели бы до леса добежать, хрен бы они туда сунулись, - возразил Кошак. - И корпеты не помогли бы. Говорил я тебе, что ошейники перед самой оградой снимать надо...
   - Тихо, ты! - цыкнул на него брат. - Думай, что несешь!
   Осознав, что проговорились, мальчишки настороженно уставились на Лину.
   - Не бойтесь меня, - усмехнулась она. - К надсмотрщикам докладывать не побегу. Хотя они и так знают, что вы ошейники сняли, слышала я их разговор.
   - Паршиво... - скривился Кошак. - Теперь глаз не спустят...
   - Гадство! - вторил ему Хорек.
   - А как вы эти ошейники сняли-то?
   - Да что их снимать? - с превосходством ухмыльнулся Кошак. - Мы ведь...
   Он замолчал, только глазами сверкнул.
   - А чего стыдиться? - хмыкнул Хорек. - Воры мы, понимаешь ли. Любой замок открыть можем. Хоть простой, хоть электронный.
   - Научиться бы еще не попадаться... - с тоской вздохнул Кошак. - Как на промысел ни пойдем, так и влипнем...
   - А может, просто не своим делом занялись? - едва сдерживая смех, предположила Лина.
   - Не знаю, - отмахнулся Хорек. - Только у нас в районе можно было податься либо в работяги, либо в воры, либо в нищие, либо в бандиты - больше никуда. Пахать до самой смерти за гроши не хотелось. Попрошайничать, как и мокрушничать - тоже. Вот и пошли в ученики к Лорхасу, очень авторитетный у нас вор был.
   - Пока не грохнули... - недовольно пробурчал Кошак.
   - А откуда вы родом?
   - Из Гаальрейна. Это на планете Сар-Раотан, Даргон.
   Слово за слово, и перед Линой раскрылась нехитрая история жизни малолетних воришек - обоим не исполнилось и пятнадцати. На их родной планете и во времена империи Сторн жилось не слишком легко, но люди, по крайней мере, не голодали. А вот после прихода СПД началось такое... Впрочем, мальчишки не особо много знали об этом периоде, все случилось за десять дет до их рождения. Эспедешники отменили социальные программы, закрыли бесплатные государственные школы, уничтожили как таковую страховую медицину. Но кое-какую инфраструктуру все же сохранили, только перекроили ее по своему вкусу. В первые годы существования Федерации Даргон жалованье получали только работающие, да и то мизерное - лишь бы с голоду не померли. Остальные выживали, как могли. Толпы горожан потянулись в сельские районы и занялись фермерством - земля эспедешников не интересовала. Приспособились немногие, остальные вымерли от голода и холода в первую же зиму. Но не все ушли из городов, около трети населения не решилось покинуть привычную среду обитания. Образовались сотни банд, люто сражающихся друг с другом за любую добычу. Вскоре даже бойцы элитных подразделений СПД, не говоря уже о местных полицейских, не рисковали заходить в трущобы.
   Время шло, ситуация на планете постепенно улучшалась - высотехнологичные производства оказались нужны и СПД, поэтому в испокон веков промышленный Сар-Раотан начали вкладывать немалые средства. На этих производствах кто-то должен был работать. Появлялось все больше рабочих мест, а значит, и возможностей кое-как обеспечить себя и семью. Пережившие разруху люди славили Благих за то, что кошмар, похоже, закончился. Когда же на орбите Сар-Раотана выстроили огромные военные верфи, а внизу - обеспечивающие их деятельность наземные заводы, то о безработице и голоде на планете забыли. Наоборот, пришлось завозить множество рабочих и инженеров из других миров Даргона. Возобновилось жилищное строительство, пищевая и легкая промышленности тоже ожили - выросший спрос стимулировал предложение.
   Но трущобы, к сожалению, остались трущобами, хотя в последние годы там из-за дешевизны квартир большей частью селились рабочие недалеких заводов. Однако на улицах продолжали править бал банды, давно разделившие сферы влияния. Они зарабатывали в основном на проституции, наркоторговле, выбивании долгов, частной охране и рэкете. Никто из жителей и слова сказать против бандитов не смел. Наоборот, в случае беды шли за защитой не в полицию, а к местному пахану. С подношением. И чаще всего он решал вопрос. Тем или иным образом. Молодежь в трущобах мечтала об одном - быть принятыми в банду. Или хотя бы оказаться чем-то ей полезными. Это сразу поднимало социальный статус человека на недосягаемую для обычных горожан высоту. Только далеко не каждому удавалось заинтересовать паханов или бригадиров.
   Отец Тарниса и Лартиса работал мастером на заводе по производству больших гипердвигателей, мать - учительницей в районной начальной школе, правительство, в конце концов, все же поняло свою ошибку и начало выделять на образование кое-какие средства. Родители близнецов едва сводили концы с концами, мальчишки с детства познали нищету, вот и не отставали от сверстников в попытках услужить местной банде, гордо называемой "Плащеносцами". А уж тем более они старались после того, как отец с матерью погибли в катастрофе аэробуса вместе с двумя сотнями других работяг. Близнецов в тот же день выбросили из квартиры - владельца доходных домов не интересовала судьба сирот. Им тогда было по десять лет.
   Выжить на улице оказалось непросто, беспризорников в Гаальрейне хватало. Они сбивались в стаи и яростно травили чужаков. А уж Тарнису с Лартисом, совсем недавно бывшим "домашними", вообще проходу не давали. Мальчишки дрались до последнего и никогда не отступали, поэтому через некоторое время от них отступились - зауважали и приняли как своих. Еду близнецы добывали, роясь по помойкам и изредка подрабатывая - желающих хватало, за любую работу беспризорники готовы были убивать. Мелкие грызуны, на которых Лартис наловчился охотиться, тоже шли в ход - не до брезгливости, когда живот от голода подводит.
   Шустрыми мальцами, в конце концов, заинтересовался довольно авторитетный в районе вор-медвежатник и взял в ученики. Близнецы после этого было решили, что ухватили фортуну за хвост. Однако через два года наставника убили во время каких-то разборок, и Хорек с Котенком снова оказались предоставленными самим себе. Решив, что и сами уже с усами, поскольку успели многому научиться, близнецы "пошли на дело", решив обокрасть контору небольшой, но богатой фирмы. Увы, их поймали охранники, избили до полусмерти и выбросили на улицу - судов и тюрем в Даргоне не было, как и единого закона. Каждый наказывал пойманных воров в меру собственного разумения. Хорек с Котенком посчитали, что им еще повезло - охранники вполне могли и убить, никто бы и слова не сказал.
   После первой попытки близнецы не раз пытались воровать, но ни разу ничего не вышло - не дали им Благие воровской удачи. То снова оказывались избиты, то едва уносили ноги. Только однажды им "повезло" - украли набитый крупными банкнотами бумажник у богато одетого лоха, который непонятно что и делал в трущобах. Однако вскоре выяснилось, что тот был вовсе не лохом, а новым бригадиром "Плащеносцев", которого еще не знали в лицо. Воришек очень быстро нашли и доставили к обозленному бандиту. Тот поначалу хотел посадить их на перо за наглость, но потом решил, что такого наказания недостаточно - все в районе должны знать, что у членов банды воровать нельзя. И близнецов продали в рабство. Так они и оказались на Киртонге.
   Хорек, рассказывая все это, то и дело поглядывал на вставляющего реплики брата, видимо, не понимая, почему доверился незнакомой девчонке. Однако верил ей и ничего не мог с собой поделать. Лина тоже испытывала к близнецам иррациональное доверие, поэтому, когда они замолчали, рассказала свою историю, ничего не утаив. Кроме одного - наличия у нее биокрыльев. Значительно позже все трое узнали, что у прирожденных пилотов иначе не бывает - они всегда верили друг другу, несмотря ни на что.
   - Говоришь, мы тоже пилоты?.. - Кошак пристально смотрел на Лину. - А знаешь, может и так... С чего, коли иначе, небо каждую ночь снится?
   - Если летать не будете, то до восемнадцати не доживете, просто сгорите... - вздохнула девушка.
   - Хвост Проклятого! - зло выдохнул Хорек. - Летать хочу, всегда летунам завидовал. Но дохнуть из-за этого?!.
   - А что тут поделаешь? Мы такими уродились. Мне вот повезло, что дядю Пимена встретила. Иначе бы...
   Она обреченно махнула рукой. Затем спросила:
   - Так это орденская планета? Точно?
   - Она самая! - подтвердил Хорек. - Орденские миры, оказывается, просто техники не любят. Без техники на них можно как сыр в масле кататься. Руку протяни - что-нибудь съедобное туда упадет. Всего хватает. Тут одна штука растет, ну чисто тебе сосиски. Вкусные-е-е!..
   - А надсмотрщики бесятся... - хихикнул Кошак.
   - Почему? - удивилась Лина.
   - Планета убийств не терпит, - пояснил парнишка. - Если убьют кого, тут такое начинается... У-у-у... Жуть! А от них листья требуют. В ураган поди пособирай.
   - Бить тоже почти не осмеливаются, - согласно кивнул Хорек. - Разве что несколько раз кнутом хлестнут, не больше. До полусмерти уже не запарывают после пары попыток. Зато на ошейники планета не реагирует...
   - Плохо, - огорчилась девушка.
   - Да чего уж хорошего... - поморщился Кошак. - Как вспомню, что седня было... Но что ж делать-то? Пока придется терпеть. Мы ведь чего бегали-то? Знаем, что в лесу нас искать не станут - не мы первые сбежали. Кирт, Ивик и Совет вон месяца три назад тоже ошейники расковыряли и ноги сделали. Хоть один надсмотрщик в чащу после этого сунулся? Ага, как же!
   Лина немного подумала, а затем решилась.
   - А мне сбежать поможете, ребята? - чуть слышно спросила она. - Самой ошейник не открыть...
   - Чего ж не помочь? - хитро прищурился Хорек. - Только как ты через ограду переберешься? После побега тех троих ее на полтора метра выше сделали и колючей проволоки накрутили.
   - Да хоть на десять! - хихикнула девушка. - Мне пофигу. У меня биокрылья есть!
   - Брешешь! - в один голос выдохнули близнецы.
   Лина не стала ничего говорить, подошла к выходу и выглянула наружу - нет ли поблизости кого-то из надсмотрщиков. Пусто, слава Благим! Но дверь на всякий случай все же закрыла. А затем повернулась к Хорьку с Кошаком спиной, расстегнула и опустила до пояса комбинезон, чтобы крылья не порвали его. Через мгновение за ее плечами забились черные полупрозрачные полотнища, легко поднявшие девушку под потолок. Однако рисковать Лина не стала, не прошло и минуты, как она снова надела комбинезон, втянув крылья.
   - Кла-а-а-а-с-с-с... - восторженно протянул Хорек, с завистью глядя на Лину.
   - Мне бы такие... - с не меньшей завистью вторил ему Кошак.
   - Если в Тарканак поступим, будут, - заверила девушка. - И крылья, и все остальное. Но сначала сбежать надо. А там уже думать, что делать дальше.
   - Ты-то сбежишь. А мы?
   - И вы - тоже! Есть у меня один план...
   Лина села на край кровати Хорька и быстро рассказала то, что придумала. Близнецы переглянулись и синхронно кивнули - это вполне может получиться.
  
  

Глава 10

  
   Мимо бесконечных рядов невысокого колючего кустарника не спеша двигались люди с подвешенными к поясам полотняными мешками. Мужчины и женщины, юноши и девушки, было даже десятка полтора подростков. Все в одинаковых серых комбинезонах из грубой пластиткани, которую обычно для одежды не использовали, только для упаковки - слишком тяжела и неудобна. Зато относительно недорога. На спине и груди каждого виднелись нарисованные ярко-алой краской круги. Люди обрывали остроконечные длинные листья с кустов и аккуратно укладывали в свои мешки. Иногда кое-кто на мгновение замирал, чтобы утереть пот со лба, но тут же возвращался к прежнему занятию, осторожно оглянувшись - не видел ли кто-нибудь из надсмотрщиков. Те никогда не жалели для "нерадивого" раба удара кнутом. Легкого, правда. Но тоже неприятно.
   Запнувшись об торчащий из земли корень, Лина едва не упала. Ей было плохо, тошнило, кружилась голова, перед глазами темнело, спина и ягодицы адски болели. По очень простой причине - позавчера она сдуру не выдержала, глядя как надсмотрщики издеваются над двумя девушками, прилюдно лапая их, и громко высказала все, что думала по этому поводу. От услышанного вертухаи настолько озверели, что плюнули на риск, подвесили "наглую сучку" обнаженной за руки на ближайшей ветке и от души отходили кнутами. До крови. Прекратили только, когда над плантацией сгустились тучи и подул сильный ветер, до бури дело доводить не стали. А потерявшую сознание девушку приказали оттащить в лагерь. По случаю, ближе всего к месту происшествия оказались Хорек с Кошаком, они и понесли Лину.
   - Повезло, что мы орденской планете, - буркнул кто-то из близнецов, уложив ее на нары. - Можно сказать, погладили, а не избили. Дирмак рассказывал, что эти паскуды творят с рабами на обычных... Там бы мы все быстро окочурились...
   Лине от этого было ничуть не легче, она тихо плакала от боли и унижения. Если это "погладили", то что же тогда настоящее избиение? Не дай Благие узнать на своей шкуре! Однако вскоре она уснула - данная лагерным врачом обезболивающая мазь сделала свое дело. Девушке позволили отлеживаться всего один день, этим утром ее заставили встать и доковылять до плантации. Ближе к полудню она почувствовала себя настолько плохо, что не была уверена уже ни в чем. Как бы не упасть прямо сейчас.
   Старший надсмотрщик внимательно наблюдал за шатающейся девчонкой и вспоминал приказ магистра "не особо усердствовать". Если бы не это, сучка у него поплясала бы. Такой наглости у рабов Шон не встречал давно. Но делать нечего, допустить, чтобы она стала недееспособной, нельзя - господин не простит, а он хорошо умеет наказывать за неисполнение своих приказов. Лучше не рисковать, и так парни слишком увлеклись, едва успел их остановить - еще немного, и буря бы началась. Дня три, а то и четыре пришлось бы в лагере сиднем сидеть. А вскоре придут челноки за очередной партией листьев. Скривившись, он подошел к Лине.
   - Отведи ее вон в ту рощу, - приказал Шон настороженно глядящему на него Хорьку, собиравшему листья рядом с девушкой. - Пусть отдохнет. А потом за работу, ленивый скот!
   Молча поклонившись, парень забрал у шатающейся Лины мешок и повел ее к недалекой роще, где и усадил на мягкую траву под большим деревом.
   - Ну как ты? - заботливо спросил он.
   - Ничего, жива, - криво усмехнулась девушка. - Спина только болит. Комбинезон к ранам присох, будь он неладен...
   - Странно...
   - Что?
   - До сегодня ни разу не видел, чтобы Шон кого-то пожалел, - хмуро буркнул Хорек, глядя на нее с подозрением.
   - Похоже, магистр приказал, чтобы я ногах оставалась, - скрипнула зубами Лина. - Нужна я ему... Сволочь поганая! Он говорил, что через десять дней опять со мной встретится.
   - А неделя уже прошла... - укоризненно покачал головой парень. - И надо же было тебе позавчера так нарваться!
   - Не могла смотреть, как девчонок чуть ли не на глазах у всех насилуют... Не выдержала...
   - Зря, обычное здесь дело. Как теперь бежать-то?
   - А вот так! - упрямо заявила Лина. - И знаешь, прямо сейчас.
   - Сейчас?! - отступил на шаг Хорек, такого он никак не ждал.
   - Ну, не сию секунду... - смутилась девушка. - Я чуть передохну, пока вы ряд пройдете. На обратном пути постарайтесь поближе ко мне подойти. Но я смогу только перетащить вас по очереди через ограду, дальше самим придется - двоих не унесу.
   - Нам бы только за оградой оказаться! - загорелись воодушевлением глаза парня.
   - А ошейники?
   Хитро усмехнувшись, Хорек показал Лине самодельную булавку, выточенную из куска проволоки. Им очень повезло, что в целях экономии на киртонгских плантациях использовали самые дешевые нейроошейники с механическим замком, производимые на одной из планет шестого сектора Даргона. С электронными или бионными замками не так просто справиться, как с механическими. Наклонившись, парень несколькими экономными движениями открыл ошейник девушки, но не стал снимать, оставил на шее - теперь сорвать его можно было одним движением. Лина благодарно улыбнулась.
   - Все, поскакал я, - тоже улыбнулся Хорек. - Где-то через полчаса подойдем.
   Он бегом рванулся к своему ряду кустов и тут же принялся обрывать с них листья. Пристально смотревший на парня Шон удовлетворенно кивнул и отвернулся, резко щелкнув кнутом в воздухе.
   Оставшись в одиночестве, Лина вздохнула. Не переоценила ли она свои силы? Справится ли? Должна справиться! Снова встречаться с магистром очень не хотелось - эта сволочь вполне способна придумать еще что-нибудь гадкое, пытаясь заставить ее сдаться. Только ничего у него не выйдет!
   Глотка пересохла, стала как наждак, пить с каждым мгновением хотелось все сильнее. Похоже, придется вставать и плестись к недалекому роднику - в каждой рощице обязательно был небольшой родничок с вкусной и всегда холодной водой. В этот момент что-то мягко коснулась лица, и Лина с удивлением увидела повисшую прямо перед ее губами красную с зелеными прожилками, сочную на вид лиану. Почему-то страшно захотелось прикусить ее, и девушка, ничтоже сумняшеся, сделала это. В рот тут же хлынул прохладный сок изумительного кисло-сладкого вкуса, его хотелось пить до бесконечности. И девушка жадно пила, удивляясь про себя. Это что же получается, лиана опустилась к ней, ощутив, что человек хочет пить? Чудеса, да и только! Как жаль, что ордена Аарн, создавшего все эти невероятные вещи, больше нет...
   Как только Лина напилась, лиана тут же исчезла в кроне дерева, а к девушке опустилась ветка со странной формы плодами, напоминающими неровные синие кольца размером с кулак. Есть пока не хотелось, но девушка все же сорвала и сжевала один. Вкуснятина! Однако это оказалось не все. По прошествии нескольких минут в голове прояснилось, сознание стало кристально ясным, сил прибавилось, боль в спине сошла на нет. Это что же - сок был не просто соком, а стимулятором? Слишком похоже на то. Девушка удивленно покачала головой - эта чудесная планета не переставала удивлять ее.
   Вздохнув, она перевела взгляд на ряды кустарника. Рабы продолжали обрывать листья и паковать их в большие мешки, которые тут же увозили запряженные корпетами телеги - технику надсмотрщики старались использовать как можно реже, не желая лишний раз рисковать. Сколько людей здесь, сколько исковерканных судеб... Взять хоть вон ту веснушчатую девушку с затравленными глазами. Летела в свадебное путешествие, на лайнер напали пираты. Мужа на ее глазах убили, саму вдоволь попользовали, а затем продали в рабство. Или вон тот пожилой благообразный господин. Учитель милостью Благих, он вез свой класс на экскурсию в Триррад. Вместе с детьми и оказался на плантациях. Да на кого ни погляди, каждому горя хватило. А все из-за корыстной нелюди, готовой на что угодно ради прибыли. В душе Лины клокотал глухой гнев. Как ей хотелось помочь несчастным, освободить их всех, только возможности не было. Но это сейчас. Надо обязательно выбраться и донести информацию о наркоторговцах до соответствующих спецслужб. Они примут меры. По крайней мере, девушка очень на это надеялась.
   Близнецы постепенно приближались, неспешно двигаясь вдоль ряда кустов. Они то и дело бросали на Лину осторожные взгляды. Похоже побаивались, что она улетит и бросит их. Но девушке такое даже в голову не приходило. Благие обязательно заставят заплатить за предательство и подлость. Когда-нибудь, но все равно заставят.
   Лина задумалась о предстоящем побеге. Отвлечь надсмотрщиков она может только одним способом - сбить с ног крыльями, налетев с высоты. Она представила, как, откуда ни возьмись, налетают огромные хищные птицы и накидываются на этих сволочей. Но мечты мечтами... девушка печально вздохнула - никто не придет на помощь, самой придется отдуваться. Ничего, справится! Она не заметила, что лес вокруг плантации как-то странно заволновался. Подул холодный ветер, на небе появились перистые облака.
   Планета ощутила пожелание Мастера Жизни, приняв его за прямой приказ. Люди с кнутами на поясах были тут же временно переведены в памяти главного биокомпа в разряд нежелательных субъектов. С этого момента ни один из них не получит ни пищи, ни защиты. В нескольких десятках укромных оврагов разошелся дерн, открыв озерца биомассы, из которой быстро сформировались тела хищных птиц с метровым размахом крыльев, огромными загнутыми клювами и острыми когтями. Вскоре они ожили, хрипло заклекотали и поднялись в воздух, направившись к плантациям. Господ надсмотрщиков ждал не слишком приятный сюрприз.
   - Пора! - шепнул Хорек, поравнявшись с рощей, в которой сидела Лина.
   Девушка и сама понимала это. Времени на переживания больше нет, надо действовать. Она вскочила, сорвала с себя ошейник и выпустила на свободу крылья. Спину ожгло резкой болью - крылья в клочья разодрали присохший к ранам комбинезон. Но сейчас не до боли, потерпит. Взметнувшись в воздух, Лина нашла взглядом ближайшего надсмотрщика и двинулась к нему. Однако не долетела, не понадобилось. Из леса внезапно вырвались десятки яростно клекочущих огромных птиц и накинулись на заоравших от неожиданности людей с кнутами. Они клевали надсмотрщиков, рвали их когтями, били крыльями. Все, как в фантазиях Лины... Девушка смотрела на происходящее с раскрытым от потрясения ртом. Что это?! Как это?! Такого просто не бывает! Она же только мечтала! Но мечта неожиданно исполнилась...
   На память сразу пришла опустившаяся прямо ко рту лиана с вкусным соком. Это что же получается, планета ордена выполняет ее желания? Почему? Для всего должна быть причина. Однако времени на размышления не осталось, и Лина подлетела к Хорьку.
   - Снимай ошейник!
   - Щас...
   Братья помогли друг другу открыть ошейники и пошвыряли их на землю. Лина в то же мгновение подхватила Хорька подмышки и тяжело поднялась в воздух. Спина болела все сильнее и сильнее с каждым движением, усилие оказалось непомерным для измученного тела, но девушка кое-как справилась и опустила парня на траву в лесу за оградой. Затем проделала то же самое с Кошаком. Это оказалось для нее уже слишком, и Лина потеряла сознание, рухнув на траву. Близнецы без промедления подхватили спасительницу на руки и скрылись в чаще.
   Надсмотрщикам было не до беглецов, они изо всех отбивались от птиц, злобно поглядывая на смеющихся рабов, быстро понявших, что им самим ничего не грозит. Однако стоило Лине обеспамятеть, как птицы тут же оставили свои жертвы в покое, развернулись и скрылись за оградой. Только после этого Шон обратил внимание, что трех рабов не хватает.
  

-- -- -- -- --

  
   - Господин магистр! - в кают-компанию стремительным шагом вошел Грибен.
   - Что-то случилось? - приподнял брови Колсен, отрываясь от терминала, на котором просматривал последние биржевые сводки.
   - Трудно сказать... - вздохнул адмирал. - Но новости важные и тревожные.
   - Садитесь и докладывайте, - откинулся на спинку кресла магистр.
   - Нашу пленницу ищет великий князь, - Грибен опустился на диван напротив.
   - Какую еще пленницу? - удивился Колсен.
   - Тиналину Дарилию Барселат, которая здорово нам подгадила на Рантае. По всем известным каналам среди пиратов и контрабандистов распространили информацию о том, что Раван готов уплатить двадцать миллионов кредитов за доставку этой девчонки в княжество целой и невредимой. Мало того, согласен предоставить нашедшим ее гражданство Кэ-Эль-Энах и полную амнистию.
   - Что за чушь?.. - растерялся магистр. - Зачем ему девчонка? Да еще и за такие деньги!
   - Понятия не имею, - развел руками адмирал. - Однако факт остается фактом. Большинство даргонских и не только даргонских организаций зашевелились - уж больно жирный куш светит в случае успеха. Одно кэ-эль-энахское гражданство многого стоит. А всем заинтересованным лицам известно, что Рантай атаковал именно наш флот. Отсюда следует, что вскоре можно ожидать в нашем секторе нашествия разного рода авантюристов.
   - Мне все это очень не нравится... - задумчиво сказал Колсен, потирая подбородок. - Не могу понять... Ну, не стоит прирожденный пилот таких затрат! Даже самый лучший!
   - Согласен, не стоит. Чего-то мы не знаем.
   - И это что-то необходимо обязательно выяснить, - буркнул магистр. - Пусть девчонку срочно доставят сюда, надо ее еще раз допросить. На этот раз под суперпентоталом.
   - Да, чуть не забыл! - снова сел вставший было адмирал. - Поступил запрос на сеанс межзведной связи от владельца ринкангского концерна "Тигарский текстиль". Он согласен уплатить за десять минут сто тысяч кредитов.
   - А кто там владельцем? - заинтересовался Колсен.
   - Некий Норет Ирсано Штайнер, - ответил Грибен.
   - Слышал, вполне надежный партнер. С ним можно иметь дело. Но сто тысяч за разговор? Не похоже на Штайнера, он, по слухам, довольно прижимист.
   - Может быть. Однако запрос именно таков.
   Брови магистра сложились домиком. Происходило что-то странное, а он не понимал, что именно. И это очень плохо - раз не понимает, то не сумеет и адекватно среагировать. Значит, необходимо выяснить все, что только можно. Видимо, глава "Тигарского текстиля" что-то знает.
   - Вызывайте Штайнера, - распорядился Колсен.
   Грибен бросил в голар несколько слов. Не прошло и десяти минут, как на стене загорелся экран, с которого на магистра взглянул сухопарый мужчина в темном костюме классического покроя, явно очень дорогом.
   - Добрый день, господин Колсен! - наклонил он голову. - Рад, что вы согласились на разговор, он очень важен для меня.
   - Здравствуйте, господин Штайнер, - тоже кивнул магистр. - Чем обязан?
   - Не буду разводить политес, - вздохнул тот. - Перейду прямо к делу. Насколько мне стало известно, некоторое время назад в ваши руки попала некая девица по имени Тиналина Дарилия Барселат.
   И этот туда же? Да что, Проклятый побери, вообще происходит?! Почему девчонка так интересует всех вокруг? Усилием воли Колсен заставил себя успокоиться и пробурчал:
   - Предположим.
   - Думаю, вы уже знаете, сколько готов уплатить за нее великий князь, - тяжело посмотрел на него Штайнер.
   - Знаю, - подтвердил магистр. - Однако не знаю причины этого. Она вам известна?
   - Да, - позволил себе намек на улыбку глава концерна. - И я вам ее сообщу. Но для начала хотел бы кое-что выяснить.
   - Хорошо, - согласился Колсен.
   - Возможно, госпожа Барселат согласится снять свои претензии ко мне и принять три миллиона кредитов компенсации? Я также готов отдать голову виновника ее неприятностей. Или самого виновника - пусть делает с ним все, что ей будет угодно.
   - Пока не могу ответить на этот вопрос, - магистр едва сдерживался, чтобы не начать барабанить пальцами по столу. - Для начала я должен обсудить ваше предложение с самой госпожой Барселат. Но предварительно сообщите мне то, что обещали.
   Он настороженно смотрел на ринкангца. Люди его положения ничего не делают просто так и, тем более, не расстаются с большими деньгами без веской причины. А три миллиона - деньги немалые. Чего ради отдавать их какой-то семнадцатилетней девице, будь она хоть сто раз прирожденным пилотом?
   - Госпожа Барселат - великий маг, - со вздохом сообщил Штайнер. - Необученный великий маг. Пока необученный.
   - Что?! - побелел Колсен, новость ударила по нервам с такой силой, что он напрочь забыл о самообладании.
   - То, что слышали, - подтвердил глава концерна. - Мои эксперты с полной уверенностью утверждают это. Ни один, даже самый опытный прирожденный пилот не повторит того, что творила Барселат во время боя возле Рантая. Дайте вашим специалистам проанализировать запись этого боя. Уверен, что они придут к тем же выводам.
   - Вот это попали... - не выдержал адмирал Грибен. - Вот это влипли...
   Яростным взглядом приказав дураку заткнуться, магистр задумался. Он почему-то сразу поверил Штайнеру, слишком многое объясняли его слова. Раз девчонка великий маг, то надо срочно решать, что с ней делать. Пожалуй, лучше всего будет с почетом доставить ее, куда захочет, и тоже выплатить компенсацию. Хотя, стоп! Она же теперь знает, кто такой магистр Олит Колсен и чем он на самом деле занимается. Спецслужбы княжества радостно ухватятся за эту информацию и жизни ему не дадут. И это не говоря уже о потерях от того, что все тайное станет явным. Большинство легальных партнеров без промедления порвут все отношения с пиратом и наркоторговцем. Проклятье!
   От досады магистр скрипнул зубами. А ведь винить некого, сам глупостей наделал. Решил, что находится в безопасности и расслабился, позволил увидеть себя таким, каков есть. Мог же задурить наивной девчонке голову и буквально влюбить в себя, убедив, что является борцом за справедливость. Не раз такое проделывал с нужными людьми! Что же теперь делать? А только одно - срочно устранять ее. Любым способом! Тиналина Барселат пока еще не великий маг, а только заготовка для оного, еще вполне можно справиться. Будь она обучена, Колсен, понятно, не стал бы рисковать, но сейчас рискнуть стоит. Слишком велики окажутся потери в ином случае.
   - Боюсь, ничем не смогу вам помочь, господин Штайнер, - поднял магистр глаза на того. - Госпожа Барселат слишком много знает.
   - Меня устроит любой исход, - понимающе усмехнулся глава "Тигарского текстиля". - Кроме одного - обозленного на меня великого мага.
   - Да, такого лучше избегать, - согласился Колсен. - Но не всегда получается. Благодарю за информацию.
   - Не за что. Однако прошу, если вы измените свое решение, сообщить мне. Я в долгу не останусь, моя деловая репутация вам известна. Кстати, сто тысяч кредитов переведены на ваш счет.
   - Хорошо. Сообщу, если что. Всего доброго.
   - До свидания.
   Экран погас. Магистр еще некоторое время смотрел на него и тихо ругался сквозь зубы. Грибена вообще трясло, он побледнел до синевы, на лбу выступил холодный пот. Слишком хорошо представлял себе, что способен сотворить с обидчиками великий маг - слухи о подобных случаях ходили страшные.
   - Девчонку придется убрать, - озвучил свои мысли Колсен. - И срочно!
   - А получится? - скептически поинтересовался Грибен.
   - Не знаю, но другого выхода не вижу.
   - Зря мы ее подобрали!
   - Зря, - признал Колсен. - Но что уж теперь? Сделанного не воротишь.
   Окончательно решившись, он распорядился срочно связаться со старшим надсмотрщиком. Как ни удивительно, долго ждать не пришлось - Шон и сам вызывал орбиту уже около получаса. Это сразу насторожило магистра с адмиралом - осторожный до маниакальности надсмотрщик крайне редко пользовался связью, опасаясь неадекватной реакции планеты. Только в экстраординарных случаях. Значит, что-то произошло, и что-то нехорошее. При виде появившегося на экране лица Шона, покрытого синяками, царапинами и ссадинами, Колсен сразу понял, что был прав. Это еще что такое? Подрался этот недоумок с кем-то, что ли?
   - Что случилось? - опередил магистра встревоженный адмирал.
   - Побег... - опустил голову надсмотрщик. - Трое рабов в лес сбежали.
   - И Проклятый с ними! - отмахнулся Колсен. - С вами-то что произошло?
   - Нападение хищных птиц, - передернуло Шона. - Как раз во время побега. Такое ощущение, будто их на нас кто-то натравил. Шестерых моих ребят эти птички так порвали, что неделю не встанут. Двоих слепыми на один глаз оставили. А рабов ни одного не тронули!
   - Очень странно... - нахмурился магистр. - Ведь раньше, насколько я знаю, хищных птиц на Киртонге не замечали?
   - Ни разу, - подтвердил надсмотрщик. - Больших кошек видели, но даже они не охотились, а плоды "мясных" деревьев пожирали. Хотя зубы у них такие, что... Бр-р-р...
   - Господин магистр, - вмешался адмирал. - Все это слишком похоже на проявление дара неинициированного великого мага. Вспомните, вы сами не так давно объясняли мне, как он работает.
   - Очень может быть, - задумчиво прищурил глаза Колсен. - Шон, Тиналина Барселат среди сбежавших?
   - Да, - с явной неохотой подтвердил тот. - И мы не виноваты! У нее были биокрылья, Торн заметил это, отбиваясь от птиц. Перелетела через ограду, точнее, перенесла по очереди остальных двоих. Тех самых близнецов, о которых я вам не раз докладывал. Как только справилась? Должна была пластом лежать - позавчера мы ее хорошенько проучили за наглость.
   - Биокрылья? - вытянулось лицо магистра. - И наши драгоценные медики их не обнаружили?!
   - Думаю, это еще одно проявление дара, - вздохнул адмирал.
   - О чем это вы, господа? - растерянно переводил взгляд с одного на другого надсмотрщик. - Какого еще дара? Причем здесь великий маг?
   - Не суть важно, - язвительно усмехнулся Колсен. - Важно другое: сегодня выяснилось, что Тиналина Барселат крайне опасна для нас, ее ищут слишком могущественные люди. Если они успеют раньше, и она им все расскажет... Думаю, ясно, что в таком случае будет ждать именно вас - те, о ком речь, отличаются изощренной фантазией. И всегда мстят за своих.
   Рассказывать какому-то надсмотрщику правду он не собирался.
   - Благие... - с трудом выдавил Шон, его лицо покрылось крупными каплями пота при воспоминании о том, что они позавчера сделали с девчонкой. Как бы теперь не отхватить по полной...
   - Но пока еще ее не нашли. И допустить, чтобы нашли, мы не имеем права. Поэтому все силы на ее поиски. При обнаружении - немедленно уничтожить! Флаеры, плазмеры и биосканеры прибудут на первом же челноке.
   - А реакция планеты на технику и убийство?
   - Плевать! - отмахнулся магистр. - Пусть даже мы потеряем Киртонг. Это все равно обойдется намного дешевле, чем в любом ином случае.
   - Но... - продолжал сомневаться надсмотрщик.
   - Никаких "но"! - отрезал Колсен. - С этой минуты у вас нет более приоритетной задачи, чем поиски и уничтожение Тиналины Барселат! Ясно?
   - Да, - неохотно ответил Шон. - Сделаю все, что в человеческих силах.
   - И даже больше!
   Под взглядом магистра надсмотрщик съежился и прекратил возражать. Колсен скор на расправу, это было хорошо известно всем его людям. Значит, придется проводить облаву, несмотря ни на что. Однако он сомневался, что даже с помощью биосканеров сумеет найти что-то в диких джунглях.
  

-- -- -- -- --

  
   Пели невидимые глазу птицы, что-то двигалось в чаще, верещали какие-то насекомые. Тяжело дышащие близнецы не обращали внимания на шум вокруг, стремясь уйти подальше от плантаций. Они ломились сквозь колючие заросли, не замечая, что ветки кустов сами собой освобождают им дорогу, сдвигаясь в стороны. Лина все никак не приходила в себя, пришлось ее нести, и Хорек с Кошаком за прошедшие три часа сильно устали. Пот заливал парням глаза, им хотелось только одного - упасть и забыть обо всем.
   Вскоре они поняли, что идти больше не в состоянии, и, найдя крохотную полянку с бьющим из-под камня едва заметным родничком, осторожно уложили девушку на траву. А затем попадали сами, только сначала вдоволь напились ломящей зубы кристально чистой воды.
   - Как думаешь, будут искать? - спросил Хорек, немного отдышавшись.
   - А Проклятый их знает! - пожал плечами вытянувшийся на мягкой траве Кошак. - Нас бы точно искать не стали, кому мы на фиг нужны, а вот ее...
   Он кивнул на Лину.
   - Да, ее могут... Раз сам магистр ею интересовался...
   - Вот и я о том же. Может, лучше?.. Э-э-э...
   - Бросить? - понял Хорек. - Не будь сукой, братишка. Она нас вытащила, без нее б мы хрен сбежали.
   - Оно-то так... - тяжело вздохнул Кошак. - Только как бы нас за компанию с ней не прихлопнули.
   - А ты вечно жить собрался?
   - Да не, но хоть скоко-то пожить охота.
   Шелест кустов заставил близнецов насторожиться. На поляну не спеша вышла огромная черная в едва заметную золотистую полоску кошка. Ростом им по плечи, как минимум. В полураскрытой пасти влажно блестели зубы с палец длиной. При виде них у Хорька с Кошаком перехватило дыхание. Близнецы подхватились на ноги, но больше ничего сделать не успели - животное скользнуло к ним, повалило на траву и начало тщательно облизывать, оглушительно при этом мурлыкая. Парни от ужаса заорали, но кошка не обратила на их крики ни малейшего внимания, продолжая свое дело. Не сразу они поняли, что никто их есть не собирается.
   - Она чего, ручная?.. - растерянно спросил Хорек, осторожно погладив кошку по лапе.
   - Может, и ручная... - буркнул его брат, рукавом комбинезона пытаясь вытереть лицо от кошачьей слюны. - От аарн всего можно ждать. Слышь, а из пасти у нее не воняет... Совсем! Мяса, что ли, не жрет?
   - Я слыхал, надсмотрщики баяли, что здесь и хищники фрукты лопают, а не охотятся. С какого-то мясного дерева.
   - Дела-а... Ну, хоть не сожрала, и то ладно.
   - Ага, только всю морду слюнями извозюкала, зараза... - недовольно пробурчал Хорек.
   - Это точно! - Кошак осторожно отполз на четвереньках к роднику и умылся.
   Кошка тем временем обнаружила лежащую без сознания Лину, обнюхала и возмущенно обернулась к близнецам. Весь ее вид прямо-таки говорил: "И где этот глупый котенок так поранился?!". Перевернув девушку лапой на живот, она принялась вылизывать покрытую струпьями обнаженную спину. Шершавый язык быстро содрал струпья, потекла кровь, но кошка не останавливалась. И вскоре кровь перестала течь. Мало того, раны на глазах начали заживать. Близнецы при виде этого даже глаза протерли, но ничего не изменилось. Не прошло и нескольких минут, как на спине Лины остались только едва заметные белесые шрамы.
   Открыв глаза, девушка сладко потянулась. Тело полнилось силой и бодростью, давно она себя так хорошо не чувствовала. Перевернувшись на спину, Лина ошарашенно замерла с приоткрытым ртом, оказавшись нос к носу с огромной кошачьей мордой. И не успела даже пошевелиться, как была от всей души облизана.
   - Тьфу ты! - с трудом отплевалась девушка. - Не надо, слышишь! Ты кто?!
   - Мр-р-р? - басовито мурлыкнула кошка, садясь немного в стороне.
   - Ничего себе... - растерянно сказала Лина, вставая.
   Обнаженную спину обдувало прохладным ветерком. Хорошо хоть, благодаря рукавам разодранный комбинезон кое-как держался на ней, не спадал - щеголять обнаженной грудью перед парнями вовсе не хотелось. Мало ли что взбредет им в головы при виде такой картины. Но все-таки, что это за огромная кошка? Откуда она взялась? И почему так странно ведет себя? Трудно сказать, да и не столь важно сейчас. Другое важнее.
   Выслушав рассказ близнецов о случившемся после того, как она потеряла сознание, Лина задумалась. Хорошо, они сбежали. А что теперь? Надо как-то выбираться с планеты, а как? Для этого нужен космический корабль, который негде взять. Связаться тоже не с кем и не с чего - голар отобрали, кроме крыльев, ничего не осталось. Девушка хмуро шагала по поляне, находясь в полной растерянности. Внезапно ее озарило... Что происходило до и во время побега? Захотела пить - лиана с соком опустилась прямо под нос. Представила себе нападение птиц на надсмотрщиков - так и случилось... И кошка эта странная... А что, если попросить планету помочь? Вдруг поможет?
   Подойдя к ближайшему дереву, Лина опустилась на колени и прижала руки к стволу. Затем начала траслировать не зная кому свое страстное желание попасть в Тарканак. И жажду летать. Она снова ощутила себя в кабине несущегося среди звезд истребителя, вспомнила свои чувства при этом. Лес вокруг вдруг заволновался, задвигался, но девушка этого не видела, продолжая просить о помощи то ли планету, то ли Благих Защитников, то ли еще кого-то. Она не замечала, что по лицу текут слезы, тело бьет дрожь - отдавала всю себя. Казалось, она погружается во что-то топкое и теплое.
   Затем произошло кое-что, вначале до икоты испугавшее Лину. Как будто кто-то повернул выключатель, в ее голове что-то щелкнуло, и девушка ощутила все вокруг. Да, именно все. Каждую птичку, каждого мелкого зверька, каждое насекомое, каждое дерево, каждый куст в лесу, каждую реку и каждый ручей. Она знала потребности их всех, кому чего не хватает, у кого что в избытке. Знания об экологических системах и их взаимодействии потоком вливались в голову Лины, оседая в памяти, становясь практическими навыками. Она откуда-то знала, что с этого дня способна управлять экосистемой любой планеты очень просто, всего лишь желая того или иного. Что все это значит? Почему это с ней происходит?! Отвечать было некому.
   Вскоре страх ушел, остался только восторг перед чудом. А как иначе назвать случившееся?! Она забыла обо всем на свете, смотрела на мир то глазами птицы из поднебесья, то насекомого из густой травы, то небольшой, изящной антилопы, пасущейся на лугу, то нерестящейся рыбы. И все живое радостно приветствовало ее. Еще через некоторое время девушка почувствовала, что совсем недалеко, в полутора тысячах километров возникла небольшая проблема - для рощи "мясных" деревьев не хватало воды. Ей пришлось срочно перебросить туда несколько близлежащих ручьев - в этой роще кормилось множество бывших хищников, ей нельзя было дать погибнуть. Странно, что наблюдающий за экосистемой биокомп сам не сделал необходимого. Однако причина его бездействия вскоре стала ясна - ощутив присутствие на планете некоего Мастера Жизни, комп самоустранился от управления, передав полномочия человеку. Но кто такой этот самый Мастер Жизни? И где он? Не сразу до Лины дошло, что это она сама. Такого девушка никак не ждала и очень удивилась.
   Теперь понятно, почему планета так реагирует на нее. Биокомп с какой-то стати решил, что она - Мастер Жизни. Знать бы еще, что оно вообще такое... Но, видимо, что-то в этом есть - иначе Лина не ощущала бы все живое вокруг продолжением собственного тела. Донельзя странное ощущение, если разобраться. Но одновременно приятное.
   На память пришли плантации и надрывающиеся на них рабы. Лина нахмурилась и быстро нашла их своим внутренним ощущением. С точки зрения экосистемы - самый обычный кустарник, потому и не был отторгнут. Но экосистема не знает, какой ужас несут людям листья этих "обычных" кустов. Девушка поняла, что ей достаточно пожелать, чтобы ратикс на планете больше не рос, и плантации через несколько дней засохнут. Но сразу возник вопрос: а виноваты ли растения в том, как их используют люди? Ведь не виноваты! В голову пришла интересная мысль, и Лина ехидно захихикала. Зачем убивать ни в чем не повинный кустарник? Куда лучше будет изменить его свойства таким образом, чтобы он стал бесполезен для магистра и ему подобных. Вот уж они "порадуются", когда получат новую партию листьев для переработки!
   Сказано - сделано. Еще не веря в свою полную власть над планетой, Лина отдала мысленный приказ. Где-то далеко на полную мощность заработал биокомп, рассчитывая минимально необходимое воздействие. Затем к корням ратиксовых кустов присосались бесчисленные почти невидимые бионити, пронизывающие всю почву Киртонга, и впрыснули нановзвесь, которая тут же начала генную перестройку растений. Девушке откуда-то стало известно, что не пройдет и двух дней после этого, как листья ратикса перестанут содержать в себе наркотические вещества.
   Однако все происходящее не решало главного вопроса - как вырваться в обитаемую галактику и добраться до Тарканака. В то же мгновение Лина осознала, что решение существует. Об этом сообщил биокомп. Однако он не сказал, что это за решение. Ощущалась только четкая уверенность, что необходимо как можно быстрее добраться до некоего озера. По счастью, не слишком далекого - километрах в трехстах. Но и триста километров для нее с близнецами немалое расстояние. Неделю идти придется, не меньше, и это если очень повезет. В сознании вдруг возникло изображение человека, сидящего верхом на огромной кошке, несущейся через джунгли. А что? Если кошки на такое согласятся, то это выход! Бегают они, судя по всему, быстро.
   Выйдя из транса, Лина продолжала краем сознания чувствовать планету и могла в любой момент снова подключиться к экосистеме. Как интересно! И совсем не страшно. Чего она вначале испугалась? Глупо.
   Оторвавшись от дерева, девушка обернулась и обратила внимание на встревоженные лица Хорька с Кошаком.
   - Случилось что-нибудь, ребята?
   - Да уж случилось... - недовольно проворчал Хорек. - Ты больше часа на коленях стоишь, мордой в дерево уткнувшись, а кошка к тебе и на шаг не подпускает! Мы уж не знали, что и думать...
   - Да все в порядке, - поспешила успокоить близнецов Лина. - Лечилась я так.
   Сперва девушка хотела рассказать парням обо всем, но поняла, что они просто не поверят, посчитают ее сумасшедшей. Лучше не надо. Но как тогда уговорить их отправиться к озеру? Да еще и верхом на кошках! Однако уговаривать особо не пришлось.
   Кошка внезапно забеспокоилась, зарычала, ухватила Лину зубами за рукав комбинезона и потащила в заросли. Удивленная девушка не стала возражать - животные лучше человека чувствуют опасность. Она позвала близнецов и поспешила спрятаться в кустах, они тоже медлить не стали. Очень вовремя. Не прошло и минуты, как над поляной медленно пролетели два флаера. От них исходила такая угроза, что Лине стало не по себе. Сидящие в этих флаерах надсмотрщики летели не ловить ее. Нет, они летели убивать беглецов! Девушка четко ощутила это и инстинктивно пожелала остаться невидимой для убийц. Бикомп без промедления выполнил ее желание, изменив параметры излучения биополя Лины с близнецами. Сканеры флаеров показали, что внизу находятся несколько крупных хищников, отнюдь не люди.
   - Ищут, суки... - со страхом в голосе протянул Кошак. - Ты гля, флаеры привезли, не забоялись...
   - Они не будут нас ловить, просто убьют, - Лину трясло. - Просто убьют... Я чувствую...
   - И чего делать? - хмуро спросил Хорек.
   - Меня тянет к одному озеру, очень сильно тянет, - вздохнула девушка. - В трансе его видела. Почему-то кажется, что там у нас появится шанс выжить.
   - В трансе, говоришь? - нахмурился Кошак. - А что, может быть. Нас чуйка тоже не раз выручала.
   - Можно и к озеру, - поддержал брата Хорек. - Все равно куда идти, один фиг, ничего тут не знаем. Авось, подфартит.
   - Только...
   - Что?
   - Пешком туда далеко, дней десять идти. На кошках верхом ехать придется.
   - А они позволят? - изумился Хорек.
   - Позволят, - заверила Лина, поворачиваясь к умывающейся кошке. - Кис-кис-кис...
   Животное скорчило недовольную морду, но подошло. Девушка попыталась взобраться на него, но ничего не вышло, кошка словно издевалась - то отойдет, то присядет, то снова умываться начнет. И при этом поглядывает так насмешливо, что хочется ругаться. Отчаявшись, Лина уселась на траву и расплакалась от досады. Укоризненно мяукнув, кошка исчезла в зарослях, но ненадолго - вскоре снова появилась с гроздью каких-то крупных продолговатых плодов в зубах. Положила их перед людьми и уселась с видом, явно говорящим: "Пока все не съедите, никуда не поедем!"
   - По-моему, она нас за своих котят принимает... - растерянно сказала Лина.
   - А кто ее знает? - пожал плечами Кошак, садясь. - Может, и принимает. Вон, как облизывала. Но что это она такое притащила, интересно? О, класс! Сосиски!
   Лина подняла с травы довольно большой, с три ее кулака плод, и очистила шершавую кожуру. Откусив кусочек, она согласилась с мнением парня. Действительно, сосиска. Нежная, вкусная, сочная! Разве что холодная. Дома таких вкусных пробовать не приходилось - в кафе, к которому она была приписана, готовили только самые дешевые. Да уж, извращенная фантазия у этих аарн. Додумались тоже - сосиски на дереве выращивать! Причем, уже вареные. Или это все же не мясо, а что-то другое? Но вкус мяса. Не став морочить себе голову, Лина махнула рукой на все непонятное и с удовольствием принялась за еду.
   Когда все поели, кошка повернулась к зарослям, и оттуда тотчас вышли еще две такие же. Только на самую малость поменьше. Все три легли, позволяя людям взобраться на себя - иначе и невозможно, слишком велики были эти животные. Сидеть оказалось довольно удобно, но Лина боялась, что упадет. Поэтому легла на живот, обхватив шею кошки руками, отчего та недовольно мяукнула. Ноги девушка положила ей на спину, сжав бока коленями. Вот так можно и удержаться! Близнецы, посмотрев на это, повторили ее позу.
   Дождавшись, пока люди усядутся, кошки рванулись прочь с поляны. Они мгновенно набрали скорость и вскоре понеслись так быстро, что деревья слились в туманную полосу. Все помыслы Лины были об одном - не свалиться. Однако где-то в глубине сознания звучал не дающий покоя вопрос: что же с ней будет дальше? Может, наконец, повезет? Очень хотелось надеяться.
  
  

Глава 11

  
   Внизу проносились непролазные джунгли, только изредка мелькала какая-нибудь небольшая поляна. Шон мрачно смотрел на экран биосканера, ругаясь сквозь зубы. Шел второй день поисков, но никаких следов беглецов обнаружить так и не удалось. Магистр связывался с поисковыми группами каждые два-три часа и требовал продолжать, прикладывать все усилия, угрожая мыслимыми и немыслимыми карами. Надсмотрщики даже спали урывками и по очереди - вызывать гнев своего господина они не рисковали, слишком хорошо знали, на какую жестокость тот способен. Пришлось повидать. Предшественника Шона, например, бросили живым в чан с кислотой. Не хотел бы он себе такой смерти. Где же спряталась эта проклятая девчонка? Почему сканеры ее не видят?
   А надолго задерживать технику на орденской планете нельзя - погода уже начинает портиться. Еще несколько дней, и начнутся бури, а через неделю-другую - и зима. С лютыми морозами, к которым бараки совершенно не приспособлены. Отопления в них не было.
   Вспомнились хищные птицы, с какой-то стати напавшие на них. Шон задумался, пытаясь понять, почему это произошло. Он был далеко не дураком, хотя обычно и предпочитал притворяться - легче выжить, когда сильные не воспринимают тебя всерьез. Строить логические цепочки, однако, старший надсмотрщик умел неплохо, не зря в свое время три курса проучился в Рионгском имперском университете. Как раз на биоинженерном факультете. Поэтому лучше других понимал, что такое экосистемы и как они взаимодействуют. Внезапное нападение пернатых не лезло ни в какие ворота, противоречило логике и здравому смыслу. Должна быть причина. И причина веская.
   Цепочка за цепочкой мысли скользили в голове. Но ни одно предположение не казалось верным, не было ни единого фактора для столь резких изменений. Кроме... Кроме прибытия девчонки, за которой сейчас шла охота. Да и сама эта охота... Кому Барселат могла быть настолько нужна, чтобы сам Колсен испугался этого интереса? А он явно испуган, Шон руку готов был заложить за это. Нет, магистр, похоже, чего-то недоговаривает. Да и неудивительно: кто такой старший надсмотрщик, чтобы вводить его в курс дела? Ноль без палочки. Даже меньше.
   Шон сцепил зубы, вспомнив свою нелепую жизнь. Прежний он в сторону нынешнего только плюнул бы с отвращением, узнав, чем пришлось заниматься. В юности ведь мечтал стать ученым, буквально дышал биотехнологиями, фанатично искал любую информацию по ним. И люто ненавидел орден за то, что тот скрывал от остальной галактики свои невероятные открытия. Вот с этой ненависти, с уступки ей, похоже, и началось его падение. А закончилось ли? Сомнительно. Сперва бросил университет и во время Великой Войны пошел добровольцем в наземные войска СПД, жаждая отплатить Аарн. Сделал вид, что поверил вербовщикам. Затем шаг за шагом падал все ниже, раз за разом потакал своим слабостям, позволял себе все больше, тут же находя этому оправдания. И докатился до надсмотрщика на ратиксовых плантациях...
   Он не знал, с чего вдруг возникли эти вот размышления. Возникли, и все. Давно уже Шон старался не анализировать свою жизнь, слишком неприятные выводы из такого анализа следовали. Однако пора признать, что он банкрот. Полный банкрот во всем! И как человек, и как мужчина. Дома нет, жены и детей не завел, ученым не стал. Да никем не стал, если разобраться. Даже денег - и тех толком нет. Практически все, что зарабатывал, Шон пропивал, заливая отчаяние, в котором боялся признаваться даже себе. Притворялся крутым мачо, которому море по колено. А шалав вокруг всегда хватало, но именно шалав, не женщин. Ни с одной из таких относительно нормальный мужчина судьбу не свяжет. Хотя и такие дураки порой попадаются. Только очень быстро начинают жалеть о своей глупости - видал он таких.
   Так Шон и шел по жизни - любым способом добывал деньги и пускался в дикие загулы, чтобы хоть как-то забыться. Вот только забыться не получалось. Особенно в последние годы - после того, как стал надсмотрщиком. А ведь еще повезло, что оказался на бывшей орденской планете, где нельзя развернуться во всю ширь. Знал, что творили с рабами его коллеги в обычных мирах, где биосфере до бедняг дела не было. Нет, с этим пора завязывать. Если выживет, надо будет как-нибудь убраться из Даргона. Подальше от магистра, которого он боялся до дрожи в коленках - человека столь холодно-прагматичной жестокости Шон раньше не встречал.
   - А сам ты лучше, что ли? - неслышно спросил надсмотрщик себя и горько усмехнулся.
   Да ничем он не лучше магистра! Давно перестал видеть в рабах людей, издевался над ними, как мог. Сколько несчастных по его вине ушли в мир иной? Как бы не сотни. А ведь придет время, когда Благие за все спросят. Обязательно придет. Впрочем, может, уже пришло? Может, эта ситуация - начало платы за содеянное? Трудно сказать, но давно у Шона не было так погано на душе. Напиться бы сейчас до потери сознания, но нельзя - надо искать девчонку, чтоб ей сквозь землю провалиться.
   Усилием воли старший надсмотршик заставил себя отвлечься от размышлений о собственной жизни и снова задуматься о странном поведении биосферы после появления Тиналины Барселат. Никто не знал, что он тайком занимается биологическими исследованиями - юношеское увлечение никуда не делось. Достижения биотехнологов ордена вызывали восторг, которым и поделиться-то было не с кем. Проклятый побери, да вся эта планета - продукт биоинженерии! Иного вывода Шон сделать не мог.
   Итак, если рассуждать логически, то изменения в поведении биосферы начались вскоре после прибытия на планету Тиналины Барселат. С чего они начались? Да хотя бы с того, что пищевые рощи на плантациях внезапно начали давать не десять привычных видов плодов, а больше сорока - в том числе выросли разные породы "мясных" деревьев. За одну ночь. Шон тайно исследовал несколько - в его каморке было некое подобие примитивной биолаборатории. Благо, остальные надсмотрщики не решались заходить в жилище старшего, знали, чем это чревато. Выяснилось, что новые виды содержат несколько незнакомых в галактике сильных биостимуляторов, которые, если выбросить их на рынок, могли бы принести миллиарды кредитов. Но вывезти плоды за пределы планеты практически невозможно, а точные формулы стимуляторов выяснить не удалось, оказались слишком сложны. Жаль, конечно, но Шон давно привык к такому - в ордене многое знали и умели. Вот и смогли обезопасить свои открытия от жадных до чужого добра господ. Ничего удивительного - никто после войны не сумел радобыть ни одной из их невероятных технологий. А хотели этого многие, начиная с легендарного графа и госпожи ран Сав.
   Вывод из всего происшедшего - экосистема планеты приняла Барселат за свою, в отличие от остальных людей - их она просто не замечала. Так что же получается, девчонка - аарн? Непохоже. Видимо, есть еще какие-то факторы, из-за которых это могло произойти. А если предположить, что экосистема воспринимает желания Тиналины, как приказы? Да... Это многое объясняет. Что ж, можно принять данную гипотезу как рабочую, и на ее основании попробовать сделать новые выводы. Если все так, то планете нетрудно было преобразовать биоизлучения людей таким образом, чтобы сканеры принимали их за животных и игнорировали.
   - Вот, значит, как? - криво усмехнулся старший надсмотрщик, удивляясь, как это ему раньше в голову не пришло. - Тогда еще поглядим, кто кого.
   Повернувшись к пилоту флаера, флегматичному тиумцу в темных очках, скрывающих его круглые розовые глаза, Шон приказал:
   - Срочно передай на орбиту запрос на сканирование круга диаметром в пятьсот километров. Центр - плантации. Пусть ищут любые крупные биологические объекты, а не только людей. Главное условие, чтобы этих объектов было трое.
   Пилот пробежался пальцами по кнопкам пульта и что-то проговорил в микрофон шлема.
   - Спрашивают: зачем? - буркнул он.
   - Думаю, беглецы сумели изменить параметры своих биоизлучений. Ничем иным объяснить того, что сканеры их не видят, я не могу.
   - Говорят, под вашу ответственность, - неохотно сказал пилот через некоторое время. - А после окончания поисков вас желает видеть господин магистр.
   У Шона перехватило дыхание. Подставился! Колсен обязательно захочет узнать, как надсмотрщик пришел к таким выводам и почему вообще разбирается в столь сложных материях. Да и плевать, в конце концов! До смерти надоело притворяться идиотом. Хватит. И пусть будет что будет.
   - Есть три объекта, - внезапно насторожился пилот. - Движутся к озеру, что в трехстах километрах от лагеря. Очень быстро движутся. Они уже совсем рядом.
   - Двигай к этому озеру, - хрипло приказал Шон.
   Что-то внутри него трепыхнулось, сообщая - удача. Неужели, наконец, повезло? Дай-то Благие! Одновременно надсмотрщику почему-то было жаль девчонку. Он сам удивился этой непонятно откуда возникшей жалости, считал себя давно неспособным сочувствовать кому-либо. А вот поди ж ты!
   Летевший в соседнем флаере офицер безопасности, командующий поисковым отрядом, не стал оспаривать его приказа, только хмыкнул про себя: на этого надсмотрщика придется обратить внимание. Столько лет притворялся тупым громилой, а тут вдруг резко изменился. Неспроста это.
   Вскоре показалось озеро. Большое, около двух километров в диаметре. Бросив взгляд на него, Шон сразу насторожился. Да не озеро это, все четыре хвоста Проклятого в глотку магистру Колсену! Нечто непонятное, только имеющее вид озера. Идеально ровная голубоватая поверхность, совершенно непрозрачная. И ни единой волны, хотя ветер снаружи дул довольно сильный. Казалось, это некое желе, а отнюдь не вода. В его глубине изредка возникало едва заметное свечение разных цветов. Надсмотрщик поморщился - от этой странной планеты чего угодно ждать можно. На добрых полкилометра вокруг озера ничего не росло, ни единой травинки, только песок, и это тоже явно что-то значило. Но что?
   Ладно, не время размышлять об этом. Теперь осталось только ждать, три неизвестных объекта вскоре будут здесь, примерно через пять минут. Шон очень надеялся, что не ошибся - магистр ошибок никому и никогда не прощал. Спросит, да так, что трижды проклянешь момент, когда родился. Тем временем, один за другим прибывали остальные флаеры и зависали невдалеке от озера - зависнуть над ним не решился ни один пилот. Оно вызывало у людей первобытную жуть, от него тянуло чем-то таким, что волосы дыбом вставали. Вскоре все десять привезенных грузовым кораблем машин заняли свои позиции у ближнего берега.
   Из чащи вдруг выметнулись три огромные кошки и рванулись к озеру. Надсмотрщик всмотрелся в них и различил лежащих на спинах животных людей. Не ошибся! Но заметил это не только Шон, офицер безопасности тоже: он что-то невнятно, удивленно промычал, а затем скомандовал:
   - Огонь! Всем огонь на поражение!
  
   Тело затекло до невозможности, Лина держалась на спине кошки из последних сил. Уже больше суток они с редкими перерывами на отдых двигались к озеру, где что-то ждало ее - девушка четко знала это, хоть и не понимала откуда. Произошедшее за последнее время все еще продолжало удивлять, но Лина старалась не думать об этом - так недолго и с ума сойти. По ощущениям, до озера осталось совсем недалеко - несколько минут пути. А что потом? Девушка не имела ни малейшего понятия и нервничала.
   В дороге кошки заботились о Лине, Хорьке и Кошаке, приносили еду, находили удобные места для отдыха. Постоянно стремились облизать, приходилось отбиваться. Все это вызывало у Лины недоумение - не ведут себя животные так! Неужели они действительно приняли людей за своих котят? Странно это, и совсем не похоже на поведение хищников. Хотя кошек и за хищников-то принять трудно - охотно поедают плоды "мясных" деревьев, не обращая ни малейшего внимания на пасущихся рядом упитанных антилоп. Что же Аарн сотворили с этой планетой и ее биосферой? Явно полностью изменили и исковеркали. Зачем? Это же неестественно! Или она ошибается? Трудно сказать, слишком мало знает, чтобы судить с уверенностью. Интересно, удастся ли в Тарканаке найти кого-нибудь, способного внятно объяснить случившееся с момента побега с родины?
   Лес постепенно редел, в нем появлялось все больше просветов. Впереди явно было открытое пространство. Вскоре кошки миновали опушку и выскочили на пустошь. Вдалеке что-то голубело. Добрались! Наконец-то добрались!
   - Флаеры! - заставил девушку вздрогнуть отчаянный вопль Кошака.
   Она подняла голову и охнула от неожиданности. Дорогу к озеру преграждали зависшие на высоте нескольких меров десять флаеров. Поджидают... Благие Защитники! Да как же эти сволочи узнали, где искать беглецов?! Лина обреченно смотрела, как из открывшего в корпусе передней машины люка выезжает увенчанный фокусирующей линзой ствол большого десантного плазмера. Кошки, видимо, ощутили опасность, так как резко увеличили скорость, одновременно начав бросаться со стороны в сторону. Девушка едва сумела удержаться на спине своей, пища от страха.
   Линза плазмера одного из флаеров окуталась бледно-голубым сиянием, оттуда вылетел сгусток плазмы и расплавил песок рядом с кошкой Лины. Затем выстрелили во второй, третий, четвертый раз... И так далее. Животные уворачивались и продолжали упрямо нестись к берегу, прыгая то туда, то сюда. Флаеры смешались и принялись разворачиваться, когда когда кошки проскочили под ними. А затем одна вдруг закричала, как обиженный ребенок, рухнула, судорожно суча наполовину сожженными лапами, и издохла. Хорек кубарем покатился по песку и затих. Вслед за ним то же самое случилось и с Кошаком.
   В душе Лины при виде этого вспыхнуло отчаяние. Да что же это? Ребят убили?! Ах вы, твари! Она всей своей сущностью, всей душой потянулась к озеру, моля о защите и помощи. И озеро отозвалось на призыв Мастера Жизни. Его ровная поверхность внезапно вздыбилась волнами, стала непроницаемо черной, из воздуха в нее ударили непонятно откуда взявшиеся бесчисленные молнии, даже не молнии, а столбы белого пламени, все вокруг затянуло вьющимися синими энергоразрядами. Внезапный порыв ураганного ветра расшвырял флаеры в стороны. А затем Лине показалось, что из озера вынырнули десять огненных змей и ударили головами в борта летательных аппаратов. Только мелкие обломки посыпались вниз. И капли расплавленного металла.
   Однако три флаера все же уцелели, сумели уйти от неожиданной атаки - их пилоты имели боевой опыт и были готовы ко всему. Двое сразу же пустились наутек, наплевав на все - свои шкуры, как ни крути, дороже. Пусть кто-то другой охотится за девкой, на защиту которой встала сама планета! А третий завис на месте, неуверенно покачиваясь. Разряд угодил и в него, но вскользь, и машина не слишком сильно пострадала.
   Шон успел перехватить управление у потерявшего сознание пилота и теперь лихорадочно пытался разобраться в панических сообщениях бортового компа. Когда-то он неплохо пилотировал. Да, весело... Разряд почти вывел из строя двигатель, сжег ко всем хвостам Проклятого систему ориентации, зато плазмер уцелел. На этом флаере уже никуда не улетишь, однако стрелять он еще вполне способен.
   Ухватившись за непослушный джойстик, надсмотрщик с трудом развернул машину и навел прицел на замершую у самого берега девчонку. Та почему-то слезла с кошки и молча смотрела на неуклюже поворачивающуюся машину. По щекам стекали слезы. Слезы отчаяния. А ему... Ему совсем не хотелось стрелять, несмотря на все приказы магистра. Почему?! Ведь эта рабыня ему никто! Шон не знал ответа, но стрелять все равно не хотел. Снова перед глазами проносилось прошлое. Внезапно до надсмотрщика дошло, что выбор, который он сейчас сделает, определит всю его дальнейшую жизнь, сколько бы той жизни ни осталось. От этого выбора будет зависеть, останется он хоть в чем-то человеком или окончательно превратится в зверя. Давно Шон не думал ни о чем подобном. Видимо, пришло время. Время выбора. Рука тряслась на рукояти джойстика, палец касался курка, прицел был наведен на рабыню. Одно короткое движение - и все будет кончено. Но он оставался неподвижным, продолжая смотреть на плачущую девчонку. А затем, сам не понимая себя, убрал палец с курка и посадил флаер на песок. Ствол десантного плазмера с тихим гулом скрылся в корпусе.
   Недоверчиво глядя на севшую машину, Лина ошарашенно помотала головой. Почему он не стреляет? Хочет живьем взять? Не уж, лучше сразу умереть! А увидев, кто выбрался из плазмера, девушка окончательно упала духом. Старший надсмотрщик! Она с ужасом смотрела на приближающегося мужчину. Но того, что случилось, никак не ждала.
   - Уходи! - выдохнул Шон. - И прости, если сможешь...
   - Уходить? - растерянно переспросила Лина. - Простить? Но...
   - Я тоже человек, - как-то странно усмехнулся даргонец. - Уже не совсем, но что-то человеческое в душе еще осталось, просто долго спало. Сегодня вот проснулось, чтоб ему. Надоело мне нелюди служить. Хватит!
   - Надоело... - повторила девушка, пристально глядя на него.
   Надо же, читала, что так иногда случается, но никогда не верила в это. Считала, что подонок навсегда останется подонком, что ничто не способно заставить его измениться... А теперь сама видит: что-то заставило. Но что? Лина никак не могла понять - с ее точки зрения никаких предпосылок для изменения у Шона не было. Впрочем, а что она знает об этом человеке, которому явно за пятьдесят? Ничего! Видимо, ему немало в жизни испытать пришлось. Немало пройти. Вот и ожесточился, научился не обращать внимания на страдания других, но не превратился окончательно в чудовище, за которое его принимала девушка.
   Шон устало махнул рукой и сел прямо на песок, обхватив голову ладонями. А Лина бросилась к близнецам. Слава Благим, оба оказались живы, хоть и сильно обожжены - кошки спасли их ценой собственных жизней. Но долго с такими ожогами ребята не протянут... Что же делать?! Благие!
   Какой-то неясный шум привлек внимание девушки. Она обернулась и вскрикнула от неожиданности: из озера выползли два ручейка трепещущей белесой слизи и уверенно двинулись к погибшим кошкам. Не успела девушка понять, что вообще происходит, как тела животных начали расплываться, терять очертания, и вскоре тоже превратились в слизь. Лина было встревожилась, что то же самое угрожает близнецам, но нет - слизь их не тронула. Девушка непонимающе смотрела на ручейки, а затем вдруг вспомнила, как ощущала все вокруг. Может планета подскажет, как спасти Хорька с Кошаком?
   Включение на сей раз прошло значительно легче, чем раньше, достаточно было пожелать, и вскоре Лина почувствовала все живое в окрестностях. И тут же пришла в восторг, поняв, что такое "озеро". Биопроцессор! Гигантский биопроцессор, способный выращивать живые организмы любого уровня сложности. Биокомп процессора радостно приветствовал Мастера Жизни и выразил готовность исполнить любое распоряжение. Если бы только Лина еще знала, что такое Мастер Жизни и почему ее считают таковой. Однако не время размышлять об этом, и девушка поинтересовалась, как помочь пострадавшим от ожогов. Ответ оказался чрезвычайно прост: поместить близнецов в контактную биомассу процессора и задать параметры изменения тел. На выбор ей было предложено столько вариантов, что Лина только рот открыла. Надо же, полное боевое преобразование по программе орденских легионов разведки! Превращение тела человека в миниатюрный ти-анх, о котором она столько слышала. Да это же почти бессмертие, если верить слухам...
   Однако лучше не рисковать и задать программу простого выздоровления. Чем дальше, тем больше Лина уверялась, что никуда орден не делся, что он просто где-то затаился. Не оставили бы Аарн все это в ином случае! А раз так, то они будут очень недовольны, если незваная гостья использует их секретные разработки. Не хотелось навлечь на свою голову месть ордена - как рассказывал дядя Пимен, мстить тот умел хорошо. И страшно! Один Моован чего стоит. Больше полусотни лет после этого кошмарного случая прошло, но люди его так и не забыли.
   Вслед за информацией о лечении биопроцессор сообщил такое, что у Лины перехватило дыхание от изумления и радости. Оказывается, эта гигантская живая машина может вырастить несколько знаменитых орденских лам-истребителей любой модификации времен Великой Войны, включая даже все еще использующийся в Кэ-Эль-Энах AR-345. Насколько знала Лина, ламы данного типа имели автономный ход до трех тысяч световых лет и способны были погружаться в самые глубокие слои гипера. Вполне можно добраться до границ княжества! Да еще и так, что мало кто заметит. А если даже и заметит, то примет за истребители Кэ-Эль-Энах. Они, как и фарсенские призраки, по всей галактике шныряют, и никто с этим поделать ничего не может, хотя многие правительства крайне данным обстоятельством недовольны. Но не выковырять крохотный лам из глубоких слоев гиперпространства. Ничем и никак. На протесты же великий князь плевать хотел.
   Отдав мысленный приказ начать лечение, девушка наблюдала за его исполнением. Из озера бесшумно выхлестнулись несколько десятков толстых щупалец, осторожно похватили Хорька с Кошаком и унесли. Если бы Лина не знала, что происходит, то завизжала бы от ужаса при виде того, как близнецы тонут в густой слизи. Но она была уверена, что вреда людям биопроцессор не причинит. Если она не прикажет. Или второй Мастер Жизни.
   Второй Мастер Жизни? А это еще кто? Откуда он здесь взялся? Процессор принял ее недоумение за вопрос и сформировал в мозгу девушки образ Шона, продолжающего сидеть на берегу, обхватив руками голову. Бывший надсмотрщик ничего не видел и не слышал. Он?! Мамочки! Да как же это?! Биокомп процессора опять принял риторические вопросы на свой счет и обстоятельно ответил. Точнее, передал пакет информации прямо Лине в память. Она не сразу разобралась со всем этим, а разобравшись, только головой покачала. Как оказалось, у Шона с рождения был дар Мастера Жизни, но спящий. Впрочем, он еще не проснулся толком, но некие предпосылки к этому есть. Только потому, что бывший надсмотрщик сделал очень тяжелый выбор и предпочел остаться человеком. Несмотря на возможные последствия для себя! Если бы он выстрелил в Лину, его дар так никогда и не проснулся бы. Дар Благих несовместим с подлостью и жестокостью. Однако полностью пробудить его без участия другого Мастера Жизни невозможно.
   Но тогда почему у нее самой дар проснулся без чужой помощи? Лина озадаченно почесала в затылке: в последнее время с ней происходит что-то очень странное. И она совершенно не понимает, что именно! Вспомнив спокойную и привычную жизнь дома, в Ринканге, девушка тяжело вздохнула. Да, там она многим была недовольна, но находилась в безопасности, летала на машинах аэроклуба в свое удовольствие. Если бы не проклятый концерн, то так бы и продолжалось. Нашла бы себе комнатку в общежитии и жила. И не было бы всех этих непонятных событий.
   Однако жалеть о несбывшемся глупо, майор Даэнброн всегда учил воспитанницу этому. Лина оборвала ненужные размышления и временно отключилась от биосферы планеты. Вскоре предстоит заняться выращиванием лам-истребителей для себя и близнецов, а она не чувствовала себя готовой к столь сложной задаче. Что вообще знает о лам-истребителях ордена девушка с провинциальной планеты отнюдь не богатого Ринканга? Да практически ничего, кроме общих характеристик! Да и те выяснила только потому, что искала и читала любые материалы, связанные с истребительной космической авиацией. Однако делать нечего, другого пути вырваться в большой космос нет. На этой планете, конечно, хорошо, но проводить здесь всю жизнь Лина не собиралась.
   Еще одно требовало решения. Шон. Помочь ему пробудить дар, или нет? Девушка сомневалась, что стоит делать это, ведь он вполне может вернуться к прежней жизни. Имея при этом полную власть над планетой! Ничего хорошего из такого не выйдет. Вздохнув, Лина снова включилась в биосферу и спросила совета у биокомпа процессора. Однако тот не был разумным и не имел возможности давать советы, он только поделился имеющейся в блоках памяти информацией. Как оказалось, Мастер Жизни не имеет права сделать ничего жестокого или откровенно подлого - сразу по совершении подобного поступка дар исчезал навсегда, а сам человек вскоре серьезно заболевал. Защитные механизмы организма отказывали напрочь.
   Поняв, что решать придется самой, Лина опять вынырнула в реальный мир и подошла к бывшему надсмотрщику. Тот поднял на девушку тусклый взгляд и внезапно заговорил. Лихорадочно, захлебываясь, глотая слова. О своей жизни. О мечте стать биологом. О попытках понять. О том, как во всех сложных вопросах упирался в барьер, установленный Аарн. Только они сами владели биотехнологиями в достаточной мере, остальная галактика вынуждена была довольствоваться крохами с барского стола. Шон всей душой возненавидел орден за это и пошел добровольцем в армию СПД, бросив университет. И покатился вниз. Шаг за шагом.
   Бывший надсмотрщик не понимал, почему он вдруг решил исповедоваться перед этой совсем еще юной девочкой, мало что повидавшей и испытавшей. Как плотину прорвало. Хоть кому-то рассказать обо всем! Хоть с кем-то поделиться наболевшим! Понимал, что это никому не нужно и не интересно, но не мог остановиться. Слова лились потоком, его трясло, в глазах впервые за многие годы стояли слезы. Странно, но по мере рассказа он ощущал себя все более чистым, словно душу окатили прохладной водой. Девочка внимательно, не перебивая, слушала, сев рядом на песок. А Шон продолжал говорить.
   - И так, значит, бывает... - покачала головой Лина, когда он замолчал.
   - По-разному... - со вздохом согласился надсмотрщик. - Жаль, раньше не опомнился. Давно ведь мог уйти.
   - А почему не ушли?
   - Предпочел легкую дорогу, - невесело усмехнулся Шон. - В СПД кое-как прижился, деньги были, а в другом месте пришлось бы все начинать заново. Боялся рвать сразу. А там год пошел за годом. Промышлял то тем, то другим. И докатился до надсмотрщика...
   Лина опустила голову и ненадолго задумалась. А затем подняла взгляд на даргонца и негромко сказала:
   - Спасибо.
   - За что? - удивился бывший надсмотрщик. - Как мне кажется, тебе меня благодарить не за что...
   - За рассказ, - уголками губ улыбнулась девушка. - Я постараюсь никогда не выбирать легких путей.
   - А-а-а... - понял Шон. - Постарайся. Только без обид - ты еще очень молода, и судишь поэтому слишком безапелляционно. Да и благими намерениями устлан путь сама знаешь куда.
   - Знаю, - вздохнула Лина.
   - Я в юности тоже хотел хорошего, мечтал осчастливить человечество великими открытиями. Не сумел, и быстро нашел причину этого. Не в себе, конечно, в ордене. Уверился, что это Аарн не дают всей галактике жить, как ей хочется, скрывают ото всех знания. И с радостью пошел воевать. Результат этой глупости ты видишь перед собой.
   - Я, по крайней мере, постараюсь, - нахмурилась Лина, вспомнив кое-какие свои похождения еще дома.
   - Постарайся, не помешает, может, избежишь самых страшных ошибок, - усмехнулся Шон. - Только знаешь...
   - Что?
   - Каждый все равно совершает свои собственные ошибки, - хмуро уставился в песок бывший надсмотрщик. - Непохожие на ошибки других. Но кто-то на этом учится, а кто-то - как я... Думаешь, среди рядовых людей магистра так уж много откровенных подонков? Нет, самые обычные люди. Жизнь у них так сложилась, вот и живут, как придется. Плывут по течению, успокаивая себя тем, что другие ничуть не лучше. Я немало ребят знаю, которые, будь у них возможность, делали бы что-то нужное, а не то, чем занимаются сейчас. Многие в глубине души все понимают, но боятся признаться в этом даже самим себе. Тебе, конечно, трудно это понять. В молодости мы все максималисты, затем набираемся жизненного опыта и становимся теми, кто есть...
   - Каждый выбирает сам, - не согласилась Лина. - И каждый сам несет ответственность за свои поступки перед Создателем и Благими. Мой учитель вон тоже мог выбрать легкий путь, но не выбрал.
   - А кто твой учитель?
   - Не знаю, слышали ли вы о нем. Майор Пимен Даэнброн.
   - Слышал, конечно, - удивленно взглянул на девушку бывший надсмотрщик. - Разное о нем говорили, в свое время этот парень в Ринканге здорово прославился, за его голову немало давали. Даже до нас слухи докатились.
   - Он мог бы отказаться от охоты за пиратами, мог бы вообще пойти служить им и иметь огромные деньги, но не сделал этого, - сузила глаза Лина. - Да и вы ведь сегодня сделали свой выбор. Не стали стрелять в меня, хотя могли.
   - Не стал, - со вздохом подтвердил Шон. - Только вот сам не знаю, что это на меня нашло, и почему я вдруг решил порвать с привычной жизнью. Стыдно стало. И тошно. Вспомнил себя в юности и...
   Он обреченно махнул рукой и сгорбился.
   - Скажите, а вы все еще интересуетесь биологией? - спросила девушка.
   - Более чем, - удивился нежданному вопросу бывший надсмотрщик. - Эта планета - рай для биолога. Даже для такого недоучки, как я. Аарн такое с ней сотворили, что я в полном восторге. У себя в комнате даже мини-лабораторию устроил, пытаясь хоть что-то понять, только...
   Шон опустил голову и добавил:
   - Только ничего я не понял. Знания ордена действительно непредставимы для остальной галактики. Как жаль, что его больше нет... Сколько таких дураков, как я, поверили графу, и пошли воевать... Добились своего...
   - Больше нет? - приподняла брови Лина. - Я бы не стала утверждать это так безапелляционно. Если бы их не было, то не работали бы все их биомеханизмы.
   - Биомеханизмы? - удивленно уставился на нее Шон.
   - Да, - усмехнулась девушка, приняв окончательное решение. - Это вот озеро на самом деле не озеро, а биопроцессор, управляемый мощным биокомпом с какой-то сложной программой. Я не разбиралась толком, хоть и получила полный доступ к его возможностям.
   - Биопроцессор?! - отшанулся даргонец. - Благие Защитники!
   - Именно так, - подтвердила Лина. - И не только я, но и вы способны общаться с планетой напрямую и управлять ею. У вас есть соответствующий дар Благих, но еще не проснувшийся. Комп назвал людей с таким даром Мастерами Жизни. К сожалению, я не знаю, что это такое. Однако ощущаю все живое вокруг и могу приказывать любому растению и животному.
   - Так вот почему на нас напали птицы? - в глазах Шона появилось понимание. - Весело... Но ты говоришь, что и я?..
   - Именно так. Я могу помочь пробудить ваш дар и вы узнаете все тайны этой планеты. Станете ее полным хозяином, она выполнит любой ваш приказ. Но есть одно "но".
   - Какое?
   - Если Мастер Жизни совершает хоть один подлый или жестокий поступок, то он лишается сперва дара, а затем и самой жизни, - пояснила Лина. - Не знаю, почему так, но комп вряд ли стал бы давать мне ложную информацию.
   - Узнать все тайны орденской планеты?.. - в глазах Шона горел какой-то лихорадочный огонек. - За такое и сдохнуть не жаль!
   - А вы не станете помогать этим?.. - показала на небо девушка.
   - Достаточно я им послужил! - с гневом взглянул туда же бывший надсмотрщик. - Хватит!
   - Кстати, вскоре планета станет бесполезна магистру, - улыбнулась девушка. - Я изменила свойства ратиксовых кустов, теперь из их листьев наркотика не добыть.
   - Да?! - расхохотался Шон. - Ай, прелесть какая!
   Смеялся он долго, со вкусом, захлебываясь, хлопая себя ладонями по коленям.
   - Жаль, это только на одной планете... - помрачнела Лина.
   - На одной? - прищурился даргонец, прекратив хохотать. - Но ведь ты говорила, что планетой управляет мощный комп...
   - Да. А что?
   - Ни за что не поверю, чтобы планетарные биокомпы не были связаны в единую сеть. Передай информацию о ратиксе и рабских лагерях на все остальные миры ордена. Уверен, что комп даст тебе такую возможность.
   - Боюсь, это придется делать уже вам, - вздохнула девушка. - Мне пора выращивать истребители. А затем мы с ребятами улетим. В княжество. Там сообщим обо всем полиции.
   - А поскольку великий князь - аарн, то магистра быстро вытурят из Аарн Сарт, - снова хохотнул даргонец. - Но истребители?.. Как ты собралась их выращивать?
   - Я же говорила, что это биопроцессор, - показала на озеро Лина. - Очень мощный биопроцессор.
   - Дай тебе Благие удачи... - явно не поверил ей Шон.
   - Но перед тем как уйти в озеро, я хочу разбудить ваш дар. Вы согласны?
   - Еще бы я был не согласен! Да я ради такого на все пойду!
   - Выгоните отсюда магистра, и мы будем в расчете, - сказала девушка, вставая и кладя руки даргонцу на затылок. - Сделаете?
   - Если смогу, обязательно! - заверил Шон. - Вы даже не представляете, какая это тварь.
   - Немного представляю, - поежилась Лина. - Ну что, вперед?
   - Вперед!
   Шону показалось, что у него в мозгу вспыхнул белый огонь, рвущая на части боль завладела телом, заставила хрипло заорать. Мышцы скрутило судорогами, каждый нерв задергался, завибрировал. А затем сознание скачком расширилось до пределов планеты, он вдруг увидел и ощутил каждое растение и каждое животное мира. Понял, что может управлять ими, всего лишь пожелав этого. В память потоком вливались знания о взаимодействии экосистем, биотехнологиях, генетике и многом другом. Даргонец осознавал, что перестает быть человеком. Прежним ему уже никогда не стать. Да и не хотелось.
   Встав, Шон протянул руки к небу и рассмеялся. Прошлое скатывалось с него, как с деревьев опадает прошлогодняя листва. Сознание разделилось на десятки параллельных потоков, включилось в биокомп и стало с ним единым целым. Новые концепции мгновенно усваивались, становясь родными и близкими. Теперь он даже помыслить не мог о том, чтобы причинить вред существу, не несущему его миру зла. Но несущие зло... Им пощады не будет. Еще недавно бывший человеком Мастер Жизни повернулся к Лине и ощутил ее полностью, от и до, вместе со всеми чаяниями и помыслами. Она тоже видела его насквозь. Им не требовались слова, чтобы понять друг друга.
   Глядя на Шона, Лина понимала, что именно он истинный Мастер Жизни, а никак не она - ее дар был каким-то урезанным, неполноценным, совсем иным, хоть и похожим. Но девушку это не особенно интересовало, она все глубже включалась в управляющие цепи биопроцессора - пришло время растить истребители. Взглядом попрощавшись с новым хозяином планеты, Лина двинулась к озеру.
   Но чего-то не хватало, чтобы впасть в полный транс, необходимый для начала создания ламов, настолько не хватало, что девушка даже остановилась, пытаясь понять, что же ей нужно. Не сразу до нее дошло, что музыки. И не простой музыки, а какой-то иной, зовущей к небу, что ли. Но откуда взять такую музыку? Однако биокомп процессора прекрасно знал, что необходимо Мастеру Жизни для начала серьезной работы. По краям озера вдруг вырасли десять черных камней, которые камнями отнюдь не были.
   Откуда-то зазвучала дудка, затем ударили барабаны, а вслед за ними взревели гитары. Лина только рот открыла от ошеломления - она такой страшной, даже жуткой, но одновременно окрыляющей музыки никогда еще не слышала. Ее экспрессия поражала, заставляла ежиться, выводила из себя. И в то же время звала за собой, вверх, в недостижимую жаль, заставляла поверить, что человек способен на все, и границ для него не существует. Девушка не знала, что где-то в иных пространствах эту музыку назвали бы металлом. Да это было и неважно. Лина запрокинула голову, расхохоталась и ступила на поверхность озера, которая тут же подернулась тысячами разноцветных энергоразрядов, да что там, сам воздух засветился и заискрился. В нем повели хоровод бесчисленные белые огоньки.
   Все подземные энергохранилища планеты активировались и по очереди подключились к активной зоне биопроцессора. Однако их запасов на выращивание трех ламов явно не хватало, и комп задействовал резервный источник питания, расположенный на одной из трех лун.
  
   Наблюдатели находящегося на орбите флота в панике ударили по кнопкам боевой тревоги, когда сканеры станций слежения показали, как из-под поверхности ближней луны начали медленно расти матово-черные конусы немалых размеров - по сто метров высотой каждый. Не успев полностью вырасти, они покрылись белыми разрядами, а затем между ними протянулись четко видимые энергопотоки, покрыв всю луну призрачно-горящей сетью.
   Спешно вызванный дежурным офицером магистр с ужасом и восторгом смотрел на эту феерию и тихо ругался сквозь зубы. Он сразу понял, что видит перед собой, сохранилось достаточно рассказов людей, бывавших когда-то на пограничных мирах Аарн Сарт. Вакуумная энергостанция ордена! В рабочем состоянии. Но как?! Откуда?! Эту проклятую луну просвечивали десятки раз и ничего там не обнаружили! Однако станция была налицо и с этим нужно что-то делать, однако магистр не знал - что. Не знал также, что вообще происходит и почему станция, спавшая столько лет, вдруг проснулась.
   Судя по показаниям сканеров, энергия стягивалась к конусу, направленному на планету. Магистр на всякий случай распорядился увести флот с орбиты - лучше не рисковать, от техники Аарн можно ждать любых, даже самых неприятных сюрпризов. Но не успели корабли отойти, как с вершины упомянутого конуса рванулся к границам атмосферы энергопоток такой насыщенности, что магистр только поежился, глядя на цифру на мониторе главного компа флагмана. Затем поток несколько раз изменил направление и вонзился в атмосферу. Его энергонасыщенность тут же возросла на порядок. Это могло означать только одно - на планете начался какой-то очень энергоемкий процесс. Но какой?! Что здесь происходит, Проклятый его задери?!
  
   С неба на озеро рухнул стоб огня, и Лина ощутила, как начали наполняться энергией почти пустые до сих пор накопители. Вокруг ревел металл, девушка продолжала хохотать, идя по слабо колышущейся поверхности активного тела биопроцессора. Добравшись до центра псевдо-озера, она остановилась и отдала компу приказ начинать. Какая-то сила вздернула Лину в воздух и завертела в огненном смерче. А над планетой надрывались невидимые певцы:
  
   Пускай огонь коснется нашей кожи,
   Пускай вода расправится с огнем!
   Кто хочет жить, тот все на свете сможет,
   И мы с тобой прорвемся все равно! #1
  
   #1 Отрывок из песни "Прорвемся" Сергея Маврина.
  
   Эти слова заставляли душу девушки заходиться в восторге. Она смеялась, плакала, подпевала, не осознавая этого. А в ее сознании вертелись различные модели и типы лам-истребителей. С разными характеристиками и возможностями. Но все они почему-то Лину не удовлетворяли, в них не хватало то одного, то другого, то третьего. И она объединила все, что понравилось, в единое целое. Значительно позже технологи ордена утверждали, что такое в принципе невозможно, что биопроцессор способен создавать только то, что есть в его памяти, а никак не разрабатывать новые модели истребителей, не говоря уже о штурмовиках. Лина в ответ пожимала плечами - она же сделала! Но это будет позже, а сейчас девушка просто хотела получить машину, которую четко видела перед своим внутренним взором. Возможностей биокомпа не хватило для расчета всех узлов лама, и сотни других биокомпов на множестве планет объединились в единую внепространственную вычислительную сеть, быстро доведя ее мощность до нужной величины.
   Где-то далеко операторы станций слежения тайного ордена ошарашенно уставились на голоэкраны. Кто-то активно использовал оставленное на Аарн Сарт оборудование. Причем использовал на таком уровне, на котором его редко использовали даже во времена войны Падения. Спешно вызванный Никита Ненашев тоже ничего не понял и связался с Кержаком. Тот сообщил, что в Аарн Сарт в данный момент сплетаются непонятные для него и очень странно выглядящие вероятностные плетения. По тревоге подняли шесть атакующих флотов, оснащенных дварх-крейсерами и мета-кораблями последних модификаций. Они, не теряя ни минуты, двинулись со своих внегалактических баз к Аарн Сарт. Необходимо было любой ценой выяснить, что же там происходит. Своим ходом в оставленное во время войны скопление отправились также шесть великих магов.
   Постепенно будущие три истребителя становились такими, как хотела Лина. Точнее, это были не просто истребители, а истребители-штурмовики, нечто среднее между двумя типами боевых космолетов. Они несли множество оружейных систем, многие из которых на ламы никогда прежде не устанавливали. Двигатели тоже отличались от всего известного до сих пор - запас автономного хода увеличился до пяти тысяч светолет, а скорость выросла вдвое по сравнению с известными образцами. Лина ничего этого не знала, она увлеченно лепила в своем сознании совершенную машину, абсолютно не заморачиваясь тем, как ее задумки реализуются биопроцессором. Главное, чтобы истребитель выдавал заданные характеристики, остальное неважно!
   Прежде чем из озера поднялись в воздух три покрытых буграми двадцатиметровых овоида, прошло три часа. Перед этим гиперторпеды из подземных хранилищ заполнили торпедные отсеки до отказа. Накопители энергии тоже зарядились полностью. Лина радостно засмеялась и пожелала оказаться на борту одного из истребителей. Рядом тут же завертелась черная воронка гиперперехода, в которую девушка без сомнений прыгнула. Она уже знала, что делать, оказавшись в наполненной амортизирующим гелем пилотской кабине лама, и заставила себя вдохнуть густую жидкость. Это оказалось нелегко, но Лина справилась, хоть и не сразу. Сознание на мгновение померкло, и она перестала чувствовать свое тело. Ее телом стал истребитель! Да, она и раньше ощущала машины, но так? Нет, такого еще не бывало. Не зря говорят, что на ламах могут летать только прирожденные!
   Послав запрос биокомпу процессора, девушка выяснила, что первичное лечение близнецов завершено. Долечить их вполне способен гель пилотских кабин, поэтому она приказала переместить парней на истребители. Два оставшихся пустыми лама нырнули в озеро и приняли на борт Хорька с Кошаком, тут же подключив их системам жизнеобеспечения. Лина хихикнула про себя, представив себе их реакцию на все случившееся. А затем привела близнецов в сознание коротким мысленным импульсом.
   - А-а-а! - отчаянный вопль Кошака по мыслесвязи заставил ее внутренне расхохотаться.
   - Хвост Проклятого мне в глотку! - вторил брату Хорек. - Это чего с нами такое? Это ж как?! Это ж где?!
   - Все в порядке, вы на борту лам-истребителей, - проинформировала их Лина.
   Чтобы не терять времени, она с помощью бортового биокомпа сформировала и отправила парням мыслеообраз обо всем случившемся после того, как они потеряли сознание.
   - Ну-у-у, ты даешь... - восторженно протянул Хорек. - Ну-у-у, бли-и-ин...
   - Е-мое... - в голосе Кошака слышался не меньший восторг. - И чего теперь?
   - А ничего! - послала им образ улыбки девушка. - В Тарканак полетим. Вот!
   - На орбите флот магистра, - напомнил Хорек.
   - И что с того? - отмахнулась Лина. - Что они смогут сделать против трех прирожденных? Да еще и на таких машинах с полной загрузкой боеприпасами!
   - Мы летать еще не умеем, - резонно возразил Кошак.
   - Прирожденным для освоения ламов много времени не требуется, - заверила Лина. - Вы же сейчас ощущаете их своими телами?
   - Ага, - подтвердил Хорек. - Вижу и слышу столько, что ой-ой-ой... И радио, и грави, и гиперпередачи. И еще Проклятый знает чего. Токо поди во всем этом разберись!
   - Ничего, разберемся. Для начала давайте полетаем немного в атмосфере, а потом уже пойдем на прорыв. Драться с флотом всерьез я не собираюсь, брешь пробьем и сразу уйдем в глубокие слои гипера. Оттуда не достанут.
   - И то слава Благим, - облегченно сказал Кошак. - А то я было подумал, что ты собралась магистру хвост накрутить.
   - Хочется, - честно признала девушка. - Очень хочется. Но я пока не в той весовой категории. Ничего, когда-нибудь я эту паскуду достану. Свои долги я привыкла отдавать.
   Три овоида превратились в стремительные крылатые силуэты, походящие на распластанных хищных птиц, и рванулись в небо. Лина оказалась права - много времени на освоение простейших маневров близнецам не потребовалось. На обычных истребителях им пришлось бы учиться летать значительно дольше, но ламы - это нечто совершенно иное. Хорек с Кошаком интуитивно управляли живыми машинами, приходя от полета во все больший восторг. Не прошло и получаса, как они уже вместе с Линой крутили фигуры высшего пилотажа. Ведь для прирожденных пилотов летать - что дышать.
   Новый хозяин планеты проводил скрывшиеся в облаках истребители и усмехнулся. Когда-то давно его звали Шоном, но слишком давно по его внутреннему времени. Друзья ушли, пора заняться врагами. Вплотную. Он вошел в полное слияние с биосферой и начал не спеша работать. Забот предстояло множество. И в первую очередь необходимо сообщить на другие планеты о происходящем. Пусть и там ратикс станет бесполезным для магистра и иже с ним. После этого рабы избавятся от ошейников, ограды лагерей рухнут, а надсмотрщики лишатся возможности причинять другим боль. Надо будет посмотреть на их поведение после этого. Если не захотят становиться людьми, то за их воспитание возьмутся кошки и другие крупные хищники.
   Шон поднял улыбающееся лицо вверх и от всей души пожелал Лине удачи. Если бы не эта девочка, он так и остался бы прежним. Слава Благим, прошлое позади! Ему еще предстоит приводить планету в порядок после хозяйничанья наркоторговцев. Трудно, но справится. Теперь он со всем справится.
  
  

Глава 12

  
   Вызов с химического завода в поясе астероидов не застал магистра врасплох, он все еще находился в командном центре. Попытки выяснить, что же произошло на планете, ничего не дали. Энергостанция Аарн проработала три с небольшим часа, а затем проецирующие конусы скрылись в поверхности луны, и та стала выглядеть совершенно невинно. Самое неприятное, что никакие, даже самые новейшие сканеры не видели ничего необычного, не сумели обнаружить наличия вакуумных генераторов. А ведь они наличествовали - Колсен видел это собственными глазами. Он пообещал операторам развесить их кишки на антеннах, но это тоже не помогло - предел чувствительности аппаратуры преодолеть невозможно.
   - У нас неприятности, господин магистр, - доложил управляющий заводом с экрана.
   - Что еще случилось? - мрачно уставился на него Колсен.
   - Последняя партия листьев, доставленная вчера, частью некондиционна.
   - Что вы имеете в виду?
   - То и имею! - отрезал управляющий. - Часть сырья не содержит в себе раха. Вообще!
   - Это точно? - сузились глаза магистра.
   - К сожалению. Когда мне сообщили об этом, я приказал провести тщательные лабораторные исследования. Наши умники утверждают, что ратикс мутировал, что он генетически изменился.
   - Этому можно как-то противостоять? - встревоженно поинтересовался Колсен.
   - Не знаю, - развел руками управляющий. - Тут генетики хорошие нужны, а где их взять? Особенно небрезгливых, согласных иметь дело с...
   Он не стал уточнять с чем, это и так было ясно.
   - Поищите, - отмахнулся магистр. - Пообещаете большие деньги, так сразу толпа набежит. Все продаются, если цена достаточна.
   - Попытаюсь, - не стал спорить управляющий, не сообщая, что это будет далеко не первая попытка.
   - А пока исследуйте своими силами, - Колсен о чем-то размышлял, постукивая пальцами по краю пульта. - Мне все это крайне не нравится.
   - Мне тоже.
   - Ладно, до свидания. Жду результатов.
   - Как только они появятся, я тут же свяжусь, - изобразил подобие поклона управляющий и отключился.
   Колсен повернулся к адмиралу Грибену и поинтересовался:
   - Что думаете?
   - Почти уверен, что проклятая девчонка приложила к этому руку, - недовольно проворчал тот, одновременно читая на экране своего голара недавно поступившую информацию. - Ну, я же говорил!..
   - Что? - встревожился Колсен.
   - Ее обнаружили у озера три с половиной часа назад и атаковали, согласно приказу командира поисковой группы. Но это ничего не дало - сама планета ответила на атаку. Из озера ударили энергоразряды неизвестной природы и уничтожили семь из десяти флаеров. Что еще с одним - неизвестно. Остальные двое сбежали.
   - А почему об этом доложили только сейчас? - угрожающе сузились глаза магистра.
   - В атмосфере такое творилось, она настолько ионизировалась, что никакая связь была невозможна. Только после того, как все успокоилось, пилоты смогли связаться с орбитой.
   - Трусы! - констатировал Колсен. - Позаботьтесь, чтобы они пожалели о своей трусости.
   - Ваш приказ я, конечно, исполню, - поклонился Грибен. - Но я считаю, что пилоты...
   Он не договорил - взревели сигналы боевой тревоги.
   - Да что же сегодня творится, все хвосты Проклятого мне в глотку! - в сердцах выругался магистр, бросаясь к ближайшему монитору бортового компа линкора.
   Из атмосферы Киртонга уверенно поднимались на орбиту три неизвестных объекта. Совсем небольших, метров двадцати размером. Но почему тогда комп посчитал их опасными? Колсен непонимающе смотрел на экран, на котором появились три космолета, похожие на распластанных птиц.
   - Эти еще откуда взялись?.. - раздался сбоку растерянный голос Грибена.
   - Что это? - резко повернулся к нему магистр.
   - Лам-истребители... - хмуро буркнул адмирал. - Неизвестной модификации.
   - Лам-истребители?.. - изумился Колсен.
   - Они самые, - подтвердил Грибен, озабоченно глядя на монитор. - Будь оно все проклято, им неоткуда было взяться на этой планете! Если только...
   - Думаете, снова девчонка? - задумчиво посмотрел на него магистр.
   - Скорее всего, именно она причина всему случившемуся, - тяжело вздохнул адмирал. - Великий маг, пусть даже неинициированный, на многое способен.
   - Это так, - не стал спорить Колсен. - Но даже великий маг не может создать из ничего истребители!
   - А куда тогда пошла энергия с лунной энергостанции? - спросил Грибен. - Что-то ведь ее потребило. Вполне возможно, что орден оставил на планете производственный комплекс. Их паскудные биотехнологические производства и обнаружить-то невозможно. А обнаружишь - поди пойми что обнаружил. То ли это куча слизи, то ли завод по производству истребителей.
   - Мда... - закусил губу магистр. - Однако откуда бы ни взялись эти истребители, мы не можем дать им уйти. Работайте, адмирал.
   - Сейчас отдам приказ, - пробурчал тот. - Но не уверен, что их удастся остановить. Мне почему-то кажется, что в остальных двух ламах - тоже прирожденные. Подсознательная уверенность.
   - Вполне возможно, - нахмурился Колсен. - Не зря же девчонка потащила с собой близнецов. Для чего-то они ей понадобились.
   - Вот и я о том же, - вздохнул Грибен.
   - Однако постарайтесь сделать все возможное. Если они уйдут, наши потери будут астрономическими.
   - Знаю! И все, что в человеческих силах, наши пилоты и канониры сделают. Но не забывайте, что им противостоит прирожденный пилот и великий маг в одном лице.
   Магистр промолчал, он продолжал с болезненным интересом наблюдать за эволюциями лам-истребителей. А они вели себя очень необычно - хаотично меняли построение едва ли не каждые несколько секунд. Это было очень похоже на орденскую тактику упорядоченного хаоса. Но откуда эта тактика может быть известна семнадцатилетней девчонке из Ринканга? Трудно сказать, но Колсен уже ничему, связанному с Тиналиной Барселат, не удивился бы.
  
   Три живые машины вышли на орбиту и тут же веером разошлись в стороны. Лина долго думала, что они смогут противопоставить целому флоту и нескольким сотням истребителей, но пока ничего так и не придумала. Если бы еще близнецы имели ее опыт! Но, увы. Сегодня впервые сели за штурвал космолета. Впрочем, системы мысленного управления ламов никак нельзя было назвать штурвалами, но не суть важно. Главное, что ребята толком еще не летали, не говоря уже об участии в истребительных боях. Да, они прирожденные, многое поймут интуитивно, но недостаток опыта интуиция никак не заменит. Отсюда следует, что основное лежит на самой Лине. Хорьку с Кошаком придется держаться немного позади и стараться не слишком рисковать.
   Вражеские авианосцы спешно выпускали тучи истребителей и штурмовиков. Однако девушка не собиралась сватываться с ними. Только как избежать схватки? Она окинула взглядом построение флота. Нет, это еще не построение, а Проклятый знает что - не успели пока. Но планета плотно окружена кораблями. Хуже другое - судя по фиолетовому свечению антенн гиперорудий, канониры готовы вести огонь. Если бы не это, она бы сразу ушла в гипер. Теперь нельзя - не успеет достаточно глубоко погрузиться, достанут. И что же делать? А только вырываться на оперативный простор! Но как?
   Флот магистра тем временем разворачивал боевое построение. Увидев, что получилось в итоге, девушка ехидно захихикала про себя. Нет, ну надо же! Все согласно учебникам тактики космического боя, которые ее заставил прочесть в свое время капитан Карс, говоря, что знания лишними не бывают. Не зря заставил! Пригодилось. Итак, что она видит? Восемнадцать шаровых построений, в центре каждого - линкор, окруженный десятью крейсерами и множеством рейдеров, фрегатов и эсминцев. Авианосцы, выпустив истребители, отошли назад. Да, проскользнуть между построениями не получится - простреливается все пространство.
   Спасение было в одном - микропрыжки. Хаотичные микропрыжки в разных направлениях. Именно благодаря им прирожденные всегда брали свое. Но не только - еще значение имела способность видеть картину боя разом и скорость ее осмысления. Как и непредсказуемость действий. Однако врагов слишком много, числом задавят. Просто зальют огнем гиперорудий все вокруг - кто-нибудь да попадет. Этого допускать нельзя, а значит, терять время она не будет. Вырваться на простор можно единственным способом - уничтожить линкор и воспользоваться неразберихой, чтобы уйти в глубокие слои гипера. Гиперторпед в торпедных отсеках достаточно, но хватит ли их мощности, чтобы взорвать защищенные полем первого уровня двигатели? Очень сомнительно.
   Но что, если?.. От пришедшей в голову мысли Лина радостно рассмеялась. Это выход! Она и подумать не могла, что если бы преподаватели Тарканака услышали о задуманном ею, то у них бы волосы дыбом встали - у тех, у кого эти волосы были.
   Какое построение атаковать? Пожалуй, вон то, стоящее в самом центре. Вряд ли даргонцы ждут от нее такой беспрецедентной наглости - по учебникам тактики истребители обычно атакуют фланги. Лина, использовав все мощности бортового биокомпа, сформировала образ предстоящего боя и отправила его близнецам, вызвав их ошарашенное мычание. Ее восхищал такой способ общения - не надо Проклятый знает сколько времени объяснять свою мысль словами. Сформировал образ - и всем сразу ясно, что ты хотела сказать. Возможности орденской техники поражали, одни их компы превышали все известное в галактике настолько, что удивляться не хватало сил.
   Пора. Биокомпы ламов объединились в единую сеть, оружейные системы пришли в полную боевую готовность. А затем три истребителя скрылись в гипере, чтобы через мгновение оказаться в каких-то двухстах метрах от двигательных выступов избранного линкора. Они, не теряя ни мгновения, выпустили по пять гиперторпед прямо в формирующие гиперволну решетки и снова покинули обычное пространство, чтобы оказаться в центре ближайшего построения даргонских штурмовиков. Лина сбила шесть, а близнецы - по два.
   Строй даргонцев смешался. Ламы прыгали туда и сюда, выпускали торпеды, заливали пространство огнем мини-фазеров - звезд вокруг хватало. А в них просто не успевали попасть, слишком быстро все происходило. Но Лина нервничала, понимая, что еще немного - и враги добьются своего. Однако момент решительной атаки еще не настал, необходимо отвести остальные корабли подальше от линкора. И это ей удалось, хоть и не сразу. Первая атака не причинила огромному линкору особого вреда, разве что сбила настройку гиперконтуров и вызвала недоумение экипажа. Вот даргонцы и решили, что нападение на "Гордость Даргона" - всего лишь отвлекающий маневр, которому нельзя поддаваться. Чего Лина и добивалась.
   - Ну, Благие с нами! - девушку трясло.
   - Ничо, сделаем! - отозвался Хорек.
   - Не боись! - поддержал брата Кошак.
   - Вы только не увлекайтесь, ребята, - попросила Лина. - Раздолбаем линкор - и сразу в гипер, на самые глубокие уровни. Двинемся в сторону империи, в Даргон мне как-то не хочется соваться.
   - А кому хочется? - хохотнул Хорек.
   - Лады, тогда вперед.
   Лина еще раз прокрутила в голове свой замысел и поежилась - ей почему-то было очень не по себе. Значительно позже Кержак Черный объяснил девушке причину: дар великого мага пошел вразнос. Но сейчас она данного обстоятельства не знала, и отдала близнецам приказ действовать.
   Живые машины скрылись в гиперпространстве и опять вынырнули над самой поверхностью линкора. Еще ближе, чем в прошлый раз - метрах в пятидесяти от трех двигательных отсеков. Они двинулись вперед, на удивление медленно двинулись. А вслед за истребителями поверхность линкора пошла волнами и разрывами, в пространство вырывались облачка воздуха. Никто не предполагал столь нестандартного использования гравидеструкторов, да и не на всех лам-истребителях они были. Гравитационные волны достигали глубины в сто метров, превращая кострукции огромного корабля в хлам. А затем разрушения достигли гипергенераторов...
   За мгновение до взрыва лам-истребители ушли в гипер, как будто ощутив, что ждать больше нельзя. Понявшие, что происходит, даргонцы в панике разлетались в разные стороны, но далеко не все успели сбежать. Белая вспышка ударила по глазам наблюдателей, и линкор "Гордость Даргона" перестал существовать, захватив с собой на тот свет четыре крейсера, двенадцать эсминцев и восемь фрегатов. О пострадавших истребителях и штурмовиках даже говорить не стоило - их никто не считал. Слишком плотным было даргонское построение.
  
   - Проклятье! - взвыл адмирал, изо всех сил грохнув кулаком об пульт. - Ушли!
   - Как ушли?! - вскинулся магистр, до того огорошенно смотревший на экран, где разлетался облаком мелких обломков один из его лучших кораблей.
   - А вот так! - рявкнул Грибен. - Взорвали линкор и воспользовались тем, что после взрыва в гипере Проклятый ногу сломит!
   - Но почему канониры остальных кораблей не стреляли? - сжал кулаки Колсен.
   - Куда? - насмешливо поинтересовался Грибен. - Станции слежения еще минуты две слепыми будут. Если бы не это, наши достали бы лам-истребители в верхних слоях гипера.
   - А теперь?
   - Думаю, они ушли в глубокие слои. Узнать, куда они двинулись, сможем, но догнать или уничтожить - увы. Скорость передвижения в глубоких слоях возрастает в геометрической прогрессии.
   - Проклятье! - затрясло магистра. - Это катастрофа!
   - Незачем было эту сучку подбирать! - буркнул адмирал, немного успокоившись.
   - Раз она ушла, надо срочно сворачивать легальные операции в галактике, - Колсен быстро взял себя в руки. - Потери, конечно, будут немалые, но, если провернем все быстро - значительно меньшие, чем могли бы быть. Не думаю, что девчонка передаст информацию обо мне спецслужбам раньше, чем через две недели. А за две недели можно многое успеть сделать. По крайней мере, вывести наши средства оттуда, где их могут арестовать, успеем.
   - Хорошо бы, - вздохнул Грибен. - Я советовал бы также передислоцировать корабли из Аарн Сарт на нашу территорию. Уверен, что вскоре сюда придут флоты княжества и ордена.
   - Вот и займитесь этим, - согласно кивнул магистр. - По возможности, зачистите следы. Рабов уничтожить, плантации выжечь.
   - Если планеты нам это позволят, в чем я очень сомневаюсь... - пробурчал себе под нос адмирал, но Колсен его не услышал.
   Он размышлял о том, что еще следует сделать, чтобы минимизировать потери. Жаль, но из-за проклятой девчонки достижение цели откладывается на неопределенный срок. Ничего, он своего все равно добьется.
  
   - Гип-гип, ура! - орали по мыслесвязи близнецы. - Ура Лине! Ура спасительнице!
   - Да ну вас... - смущалась девушка. - Ничего особенного я не сделала. Вы бы на моем месте не меньше смогли.
   - Ага, как же... - голос Хорька так и сочился иронией. - Истребители бы мы вырастили? Куда там! И в голову бы не пришло, что озеро - орденский биопроцессор. А и пришло бы, так не решились бы подступиться. Об Аарн много чего говорят...
   - Биокомп планеты почему-то принял меня за Мастера Жизни, которому он обязан подчиняться, - пояснила Лина. - Поэтому я и смогла.
   - Вот видишь! - влез Кошак. - Мы с братом сидели бы себе тихо в джунглях и не рыпались. Нас-то этот комп ни за кого не принял.
   - Ну, наверное... - неуверенно сказала девушка. - Ладно, давайте думать над маршрутом. Энергии нам до княжества никак не хватит.
   - Разве? - удивился Хорек.
   - Сам посчитай! - рассердилась Лина. - Мы около границы Аарн Сарт с Даргоном. Автономный ход истребителей - пять тысяч светолет, и это еще много, в наших машинах накопители повышенной емкости стоят. А отсюда до ближайшей границы княжества - около тридцати тысяч. И это не все - нам в Тарканак надо, а он на планете Калдар расположен, совсем рядом с Паргом. Значит, накинь еще примерно столько же.
   - Бли-и-ин... - огорченно протянул парень. - Я не знаю, чего тогда делать...
   - Бесплатно нас не станут заправлять ни на одной станции, а денег нет, - констатировала девушка. - Еще как бы лам-истребители не отобрали, если куда-нибудь сядем. Документов-то у нас на них нет. Хотя есть одно место, где мне как будто обязаны...
   - Это где же? - оживился Кошак.
   - Да помнишь, я рассказывала про бой у планеты Рантай? Если бы не я, сторнианцы не продержались бы до прихода помощи. Полковник Дортуэй, вроде, человек неплохой - поможет, если попросить.
   - Все они неплохие, пока барышом не запахнет, - недоверчиво возразил Хорек. - Я бы не рисковал.
   - Другого выбора нет, - вздохнула Лина. - Больше нам лететь просто некуда. Можно было бы на какую-нибудь другую планету империи двинуться, но, опять же, может не хватить энергии. Напрямую хватило бы, но я не рискну лететь через территорию Даргона, придется идти в обход, а это удлинняет путь на полторы тысячи светолет.
   - Ясно... - разочарованно сказал Кошак. - Ну, раз так, двигаем в Сторн.
   Лина, ничего больше не говоря, задействовала биокомп лама для точного расчета курса. А затем три истребителя повернули на тридцать градусов и погрузились в самый глубокий из доступных слоев гиперпространства. Девушку восхищало движение здесь - чем глубже погружаешься, тем сильнее увеличивается скорость. В том слое, где они находились сейчас, до места назначения можно было добраться за каких-то двенадцать часов, тогда как при обычном погружении, используемом грузовыми и пассажирскими кораблями, потребовалась бы неделя, а то и больше. Военные, конечно, двигались быстрее, но это военные - никто не будет ставить мощный двигатель на транспортник, слишком дорого.
   Осталось только ждать. Курс задан, биокомп легко его удержит, можно и вздремнуть немного. Случившееся за этот безразмерный день до невозможности вымотало Лину. Если бы она сейчас находилась не в коконе жизнеобеспечения и могла дышать, то зевнула бы. Но не могла, поэтому просто уснула. Как в омут с головой рухнула.
  

-- -- -- -- --

  
   Сбившиеся у обзорного голоэкрана пассажиры с немым ужасом наблюдали за безнадежным боем эсминцев и истребителей сопровождения. В огромной кают-компании трансгалактического лайнера царило мертвое молчание, говорить было не о чем, каждый понимал, что вскоре произойдет. Ведь пираты с людьми никогда не церемонились - или перебьют, или в рабство заберут. Кроме тех, кто способен заплатить огромный выкуп, а таких совсем немного - только пассажиры первого класса. Да и то не все.
   Никто и подумать не мог, что пираты нападут на прекрасно охраняемый роскошный лайнер "Фаина", принадлежащий компании "Галактический транспорт" - ее контрольный пакет держало княжество. А великий князь нападений на свои корабли никому не прощал и всегда разбирался с наглецами особыми методами, сроков давности такое преступление в его глазах не имело. Об этих особых методах его величества люди предпочитали не говорить, от рассказов о них даже у бывалых военных порой мороз по шкуре шел. Давно уже джентльмены удачи не рисковали трогать корабли "Галактического транспорта", казалось, так будет всегда. Поэтому так дорого и стоили билеты на "Фаину" и подобные ей лайнеры - они считались абсолютно безопасными. Однако кто-то все же осмелился, несмотря на неизбежное возмездие, да еще и атаковал столь большими силами, что легко связал боем три эсминца сопровождения и тридцать два базирующихся на лайнере истребителя. А теперь методично уничтожал их. Совсем скоро огромный пассажирский корабль останется беззащитным...
   Джереника Торсайт стояла позади остальных пассажиров и кусала губы. Вот и все, вот тебе и добралась до Калдара. Обидно... Сколько усилий пришлось приложить, чтобы уговорить отца отпустить ее на учебу в Тарканак. Рогом упирался. Как же, единственная наследница благородного рода не имеет права ронять свое достоинство, лично управляя космолетами. Ее задача - удачно выйти замуж за равного и рожать детей своему избраннику. Слава Благим, что Джереника оказалась прирожденным пилотом, и без неба жить не могла. Когда она слегла, доктора сумели понять причину болезни и сообщили тесаи#1 Торсайту, что его дочь должна летать, иначе вскоре умрет. Как он возмущался! Как он кричал! Как проклинал Благих Защитников, так зло подшутивших над их семьей. Но вынужден был все-таки отправить Джеренику в княжество. О том, что учиться на пилота можно и в империи, девушка предпочла отцу не сообщать, слишком уж хотелось попасть в легендарный Тарканак. А он слова дочери проверить не удосужился. И отпустил. Разве что мораль читал ей перед отлетом сутками напролет. Требовал не позорить рода, вести себя соответственно дворянской чести. Однако финансово обеспечил девушку от и до, да к тому же оплатил огромную стоимость обучения, благо денег у семьи хватало.
  
   #1 Тесаи - высшие лорды империи Сторн. Их предками были функционеры правившей во время социалистического переворота партии.
  
   И вот все рухнуло, все мечты превратились в прах из-за нападения каких-то подонков на лайнер... Джереника нерешительно сунула руку в сумочку и осторожно дотронулась рукой до лежащего там крохотного женского плазмера - благородные леди в Сторне без оружия не ходили. Живой в руки пиратов попадать нельзя, общеизвестно, что эти сволочи творят с красивыми женщинами. А она красива. Значит, выбора нет. Лучше умереть, чем стать пиратской подстилкой. Девушка судорожно выдохнула, надеясь, что у нее хватит решимости выстрелить в себя. Благие, ну за что?! Она же еще и не жила толком, восемнадцать только недавно исполнилось...
   Положение обороняющихся становилось все более безнадежным. Истребителей выбили уже больше половины, один эминец погиб, а остальные два находились на последнем издыхании, огрызаясь по мере сил. Атаковали же их шесть рейдеров, каждый из которых нес по пятнадцать истребителей... Кое-какие потери пираты тоже понесли, но не слишком большие - нападали массированно, не оставляя противнику ни единого шанса.
   - А это еще кто? - раздался из толпы голос помощника капитана, удивленно глядящего на экран.
   Из гипера прямо в центре схватки внезапно выскользнули три истребителя, похожие на распластанных птиц. Джереника сразу узнала в них кэ-эль-энахские лам-истребители, только модель опознать не смогла. Новоприбывшие тут же выпустили по несколько торпед, сразу после этого покинув обычное пространство. Около десятка пиратских штурмовиков расплылись облачками мелких обломков. А неизвестные снова возникли из ниоткуда и снова атаковали. На сей раз рейдеры, вынырнув не более чем в ста метрах от кормы каждого, что считалось совершенно невозможным. Еще несколько торпед угодили прямо в двигатели, и три рейдера приказали долго жить. Лам-истребителей на прежнем месте уже не было, успели уйти. Они то и дело ныряли в гипер, выныривали оттуда, носились как безумные, творили Проклятый знает что - и пираты ничего не могли с ними поделать, слишком быстро все происходило. Особенно отличался один из новоприбывших, остальные двое ему в подметки не годились, хотя по сравнению с обычными пилотами тоже летали, как боги.
   - Тарки! - восторженно завопил кто-то из пассажиров. - Это же тарки! Мы спасены!
   Действительно, никем, кроме тарков, эти трое быть не могли. То, что они прирожденные пилоты, тоже вскоре стало ясно любому человеку, мало-мальски разбирающемуся в тактике космического боя. Только прирожденные способны на микропрыжки. Да и лам-истребители говорили сами за себя. Ими обычно оснащались отряды свободных охотников княжества. Пираты и работорговцы боялись их пуще смерти.
   Джереника радостно рассмеялась. Она будет жить! Не придется кончать с собой! Девушка смотрела на бой неизвестных охотников с немалой долей зависти, надеясь, что и сама когда-нибудь научится так летать. Ведь она тоже прирожденный пилот!
  

-- -- -- -- --

  
   Тревожный сигнал биокомпа вырвал Лину из полудремы, когда до Рантая осталось всего три часа пути. Что еще случилось? После просмотра записей сканера она зло выругалась. Невдалеке, всего в двадцати световых минутах, пираты напали на пассажирский лайнер, заставив его выйти в обычное пространство взрывами нескольких гиперторпед впереди по курсу. Этот лайнер был попросту огромен, около трех километров в диаметре, девушка таких больших кораблей и не видела никогда. Она ничуть не сомневалась, что напали именно пираты - ну, кому еще это могло понадобиться? Эсминцы сопровождения и истребители сражались изо всех сил, но их выбивали один за другим. Шесть рейдеров! Это вам не шутки, дамы и господа. И мало их собственной огневой мощи, так каждый еще несет по пятнадцать, как минимум, истребителей или штурмовиков. В общей сложности девяносто машин новейших марок. Сканер определил, что в основном у пиратов "Соколы" и "Стерхи" с усиленным вооружением.
   - Что делать будем? - спросила Лина у близнецов.
   - Лететь своей дорогой, - мрачно буркнул Кошак. - Нас это не касается.
   - Зря ты так говоришь, - не согласилась девушка. - Тебе очень понравилось рабом быть?
   - Нет, конечно!
   - Так почему ты думашь, что людям с этого лайнера понравится?
   - Да ничего я не думаю! - возмутился Кошак. - Я просто не понимаю, почему мы должны рисковать своими шкурами за кого-то там...
   - Мы прирожденные пилоты! - упрямо заявила Лина. - Защитники тех, кто не может защититься самостоятельно! А после окончания Тарканака станем офицерами.
   - Так это после окончания! - вмешался Хорек. - Зачем сейчас-то лезть?
   - Зачем? - горько усмехнулась Лина. - Да затем, что я на такое спокойно смотреть просто не могу! Представляю, как эти сволочи над людьми изгаляться будут, и от гнева трясти начинает...
   - Ну, что мы втроем сможем сделать против них всех? - устало спросил Кошак. - Раздолбают же...
   - А вот и нет! - возразила девушка. - Ты забываешь, что мы прирожденные. Это мы их раздолбаем! Сам смотри, торпед еще штук по сорок у каждого осталось, фазеры в рабочем состоянии, накопители мезонных пушек почти полны, гравидеструкторы еще вполне ничего. Да и план у меня есть...
   - Снова такое же, как возле Киртонга было, "мельтешение придурков"? - в голосе Хорька прорезался азарт, и Лина рассмеялась - они ведь такие же чокнутые, как и она сама, тоже прирожденные, да еще и впервые попробовавшие настоящего полета. Несмотря на природную осторожность жителей трущоб, все равно будут рисковать.
   - Хлеще! - уверенно заявила она. - Гляди, нападающие действуют строго по канонам, надеются на численное преимущество. И без нашего вмешательства победят. Странно даже, корабль, судя по эмблеме, княжеству принадлежит, а защищают его полные неумехи. Я думала, что в Кэ-Эль-Энах все пилоты - профессионалы...
   - Вряд ли толковые пилоты пойдут служить истребителями на пассажирском лайнере, - резонно возразил Кошак. - Уж всяко не тарки. Думаю, это молодые лейтенанты, только окончившие провинциальные летные училища. Боевого опыта никакого.
   - Наверное, - не стала спорить Лина. - Но давайте покажем пиратским сволочам небо с овчинку, пока этих самых лейтенантов всех не перебили. Слушайте сюда. Я двинусь вон туда...
   Девушка не знала, что закладывает в этот момент основы новой истребительной тактики прирожденных пилотов. Представить не могла, что запись ее боя через какой-то год будут изучать во всех военных летных училищах галактики, что ее коронный прием - выход из гипера метрах в ста от двигательных отсеков вражеского корабля и атаку гипертопедами - вскоре назовут "ударом Барселат". А если бы даже и знала, то это ее вряд ли заинтересовало бы - совсем иное беспокоило Лину сейчас. Как бы близнецы не пострадали. О своей безопасности она, видя неумелые действия пиратов, ничуть не беспокоилась. Поэтому сформировала подробный план действий и передала парням. Хорек с Кошаком на мгновение задумались, благо полная ментальная связь с бортовыми биокомпами лам-истребителей многократно усиливала мыслительные способности пилотов. Поэтому много времени на осмысление им не потребовалось, и через три минуты живые машины вынырнули из гипера в гуще боя.
   Буквально в первые минуты схватки троице ламов удалось подбить около пятнадцати вражеских истребителей и уничтожить три рейдера. После этого пираты стали осторожнее и отошли на перегруппировку. Однако не оставили мысли добраться до лайнера, что было совсем на них непохоже и сильно встревожило находящегося на борту "Фаины" офицера Л'арарда#1. Обычно пираты после такой трепки предпочитали уносить ноги, риска они не любили. Вывод отсюда следовал только один - это вовсе не пираты, это кто-то работает под пиратов. Видимо, этот кто-то сумел выяснить имя человека, за безопасность которого отвечал офицер, и решил не допустить, чтобы тот оказался в Кэ-Эль-Энах. Возможно? Вполне. Еще повезло, что на удивление вовремя появились охотники. Хотя ничего удивительного, его величество - человек предусмотрительный. Наверняка придал "Фаине" дополнительное сопровождение, о котором даже он, офицер безопасности, не знал. Но надо обязательно выяснить, кто притворился пиратами. А для этого необходимо хоть кого-то из нападавших взять живьем.
  
   #1 Л'арард - служба безопасности великого князя. Считается одной из самых эффективных служб безопасности в обитаемой галактике. Лучше нее разве что ФФС (Фискальная Финансовая Служба) того же великого князя, однако последняя специализируется в финансовой области, тогда как Л'арард универсален.
  
   - Внимание! - отвлек Лину голос биокомпа. - Нас вызывают с лайнера.
   - Ответь, - поежилась девушка.
   Перед ее внутренним взором появилось лицо улыбающегося, добродушного на вид кучерявого весельчака. Увидев перед собой женщину, он явно удивился, но виду не подал, и заговорил на неизвестном девушке языке, как потом выяснилось, на архаичном диалекте кэ-эльхе#2:
  
   #2 Кэ-эльхе - государственный язык княжества Кэ-Эль-Энах. Имеет множество диалектов, уроженцы разных секторов страны порой не понимают друг друга.
  
   - Здравствуйте, госпожа охотница. Я офицер безопасности "Фаины", капитан т'а Ронит.
   - Простите, я вас не понимаю... - ответила она на всеобщем.
   Офицер нахмурился, но повторил сказанное на том же языке.
   - Тиналина Дарилия Барселат, - неохотно представилась в ответ Лина.
   - Искренне благадарю вас за помощь, госпожа охотница, - капитан наклонил голову.
   - Да не за что, - усмехнулась девушка. - Ненавижу пиратов всей душой! Но почему вы называете меня охотницей?
   - А разве вы не свободный охотник княжества? - удивился т'а Ронит.
   - Нет, мы здесь оказались случайно. Заметили происходящее и вмешались. Следуем на обучение в Тарканак.
   - Ясно.
   Капитан не поверил словам охотницы - явно не хочет разрушать свою легенду. Но это ее право, в конце концов. Не следует мешать другим выполнять свой долг.
   - Тут вот какое дело... - негромко сказал он, помолчав. - Действия нападающих не похожи на действия пиратов. Очень хотелось бы взять кого-нибудь из них живым. Это возможно?
   - Не знаю... - растерялась Лина, никак не ждавшая такой просьбы. - Я постараюсь, но сами понимаете, обещать не могу.
   - Понимаю, конечно, - улыбнулся т'а Ронит. - Мы можем чем-нибудь помочь?
   - После боя хотелось бы заправиться, - неуверенно попросила девушка. - У нас энергия и боеприпасы на исходе.
   - Никаких проблем, - заверил капитан. - На лайнере есть все необходимое для обслуживания лам-истребителей.
   - Кстати! - Лина настороженно посмотрела на него. - Вы ведь представитель службы безопасности княжества?
   - Да.
   - У меня есть очень важная информация для вашей службы. Нам удалось выяснить, откуда в галактику поступают наркотики, и кто за этим стоит.
   - Вы уверены? - т'а Ронит стал похож на сделавшего стойку гончего пса.
   - Да, - поежилась от воспоминаний Лина. - Мы чудом вырвались с планеты, где выращивают ратикс. Плантации обслуживают рабы.
   - Так-так-так... - капитан нервно постукивал пальцами по краю пульта и размышлял.
   Если охотница говорит правду, то здесь она действительно оказалась случайно. Эти трое, судя по всему, выполняли важное задание. А раз так, то он обязан оказать им любую помощь и без промедления передать информацию по инстанциям. Вполне возможно, что командование ждет ее, чтобы отправить на планеты наркоторговцев флоты зачистки. Да, скорее всего, так оно и есть.
   - Готов к записи, - сообщил через некоторое время т'а Ронит. - Защиту я активировал, перехватить никто не сможет - орденский способ кодирования.
   - Хорошо, передаю, - кивнула Лина.
   Снова подивившись про себя возможностям биокомпа лам-истребителя, она быстро подготовила пакет информации, записав видео и звуковой ряд прямо из своей памяти. Координаты Киртонга в проекции Кавина на центр галактики комп вставил в запись самостоятельно, девушка не помнила их в точности. А затем сжатый пакет ушел на лайнер. Капитан подтвердил прием. И хотя ему челюсти сводило от желания ознакомиться с полученным, он не стал этого делать. Знал, что не имеет права, поэтому просто добавил к пакету свою личную электронную подпись и описание, при каких обстоятельствах получена данная информация, после чего отправил все это в штаб-квартиру Л'арарда на Кельтане. Там разберутся.
   - Я, кажется, придумала, как захватить один из рейдеров... - Лина выглядела задумчивой. - Но мне понадобится помощь. Втроем мы не справимся.
   - Очень рад, - капитан явно приободрился. - Передаю вам командование над силами обороны.
   Он пробежался по клавиатуре своего компа и что-то сказал на кэ-эльхе. Ответили несколько голосов. Вскоре капитаны двух эсминцев и командир истребительной эскадрильи связались с Линой и сообщили, что готовы исполнять ее приказы. Девушка была несколько ошеломлена всем случившимся, но не стала переживать - пора заняться делом, пираты снова двинулись вперед. И... Она едва не вскрикнула, поняв, что рейдеры активировали свои гиперорудия. Явно решили уничтожить лайнер, раз уж не сумели его захватить. Варианты отражения атаки завертелись в голове, общая картина боя виделась Лине единым целым. Вскоре она поняла, что надо сделать, и быстро отдала нужные приказы. Как жаль, что истребители лайнера пилотируют не прирожденные, в этом случае все оказалось бы намного проще. Но придется исходить из имеющегося.
   Решив, какой из трех рейдеров брать, Лина усменулась и отдала приказ близнецам. Из выходных аппарелей лайнера тем временем выскользнули две десантные баржи, набитые десантниками в бронедоспехах - на "Фаине" несли службу целых два взвода. Теперь им престояло отработать сытую и спокойную жизнь, идти на абордаж. Далеко не все вернутся обратно...
   Три лам-истребителя скрылись в гиперпространстве, чтобы оказаться возле рейдеров. Те два, которые предстояло уничтожить, атаковали Хорек с Кошаком, а третьим занялась Лина. Чтобы взять его абордаж требовалось сначала оставить корабль без двигателей и гиперорудий. А это не так просто, как взорвать его. Торпеды тут не помогут, придется действовать при помощи гравидеструктора и мезонных пушек. Но очень осторожно, чтобы не повредить гипергенераторы - тогда взрыв неминуем. Истребители и штурмовики отвлекали на себя истребительная эскадрилья лайнера и эсминцы. Пилоты, воодушевленные первой победой охотников, яростно бросились в бой, не считаясь с собственными жизнями. И пираты вынуждены были этот бой принять, невзирая на панические вопли о помощи с рейдеров.
   Краем глаза заметив, что близнецы легко повторили маневр сближения и вбили в двигатели пиратских кораблей по несколько гиперторпед, Лина усмехнулась и принялась за дело. Для начала она выскочила в пятидесяти метрах от поверхности рейдера, рядом с антеннами гиперорудий, и накрыла их залпом мезонных пушек. Выстрела можно было больше не опасаться. Теперь главное, чтобы пираты не успели скрыться в гипере. Не позволить им сделать это - возможно, если уничтожить гравидеструктором стабилизационные решетки закрытых контуров двигателя, благо они располагаются снаружи. И не дай Благие зацепить сам двигатель! Это оказалось нелегко, вышло далеко не с первой попытки, пришлось раз десять прыгать в сторону от рейдера и снова приближаться к нему опасно близко. В конце концов, решетки оказались смяты в ком рваного металла, и девушка облегченно улыбнулась.
   Теперь осталось только разобраться с оставшимися пиратскими истребителями, с которыми вели бой пилоты лайнера. Поняв, что обречены, пираты сражались отчаянно, как загнанные в угол крысы, и выбили почти половину кэ-эль-энахцев. Лина жалеть сволочей не собиралась, напающие на мирные корабли жалости недостойны. Скомандовав близнецам атаку, она тоже рванулась вперед. И закрутился бешеный хоровод. Снова лам-истребители совершали бесчисленные микропрыжки, выпускали гиперторпеды, выныривали в совершенно неожиданных для пиратов местах. Торпеды вскоре, к сожалению, закончились, и оставшихся врагов пришлось добивать при помощи мини-фазеров и мезонных пушек. Много времени это не заняло, через полчаса все было кончено.
   Пока Лина с близнецами сражались с истребителями, десантные баржи подошли к неподвижному рейдеру и с помощью вакуумных стыковочных узлов прилипли к его поверхности. Направленными взрывами десантники пробили дыры в корпусе и с оружием наготове ринулись вперед. Их встретил плотный огонь успевших подготовиться к обороне пиратов. Но это им не помогло. Хотя потери среди атакующих были немалые, они не останавливались, яростно рвались вперед, давая выход своему гневу. Им было приказано взять как можно больше живых, и десантники в основном использовали парализаторы и светошумовые гранаты. Вскоре сопротивление удалось сломить, и солдаты ворвались в рубку. Капитан, к сожалению, застрелился, зато у его помощника успели вырвать из рук плазмер и спеленать. Даже в рот ему вставили стальной прут, подозревая наличие зуба с ядом. Связанный пират продолжал рваться и злобно сверкать глазами, но получил в ответ пару несильных пинков, и затих. Еще через час пленных доставили на "Фаину" и заперли в пустых каютах.
   Приближаясь ко входной аппарели лайнера, Лина нервно ежилась. Ей было страшно. А вдруг отберут лам-истребители? Вдруг случится еще что-нибудь неприятное? Все ведь возможно, особенно учитывая ее "счастье". Вечно попадает в какое-нибудь дерьмо. Как бы и сейчас не влететь. Однако выбора нет, энергии после боя практически не осталось, до Рантая без заправки не добраться. Защитное поле лайнера дрогнуло, пропуская ламы внутрь огромного корабля, и девушка увидела ангар. Уцелевшие истребители кэ-эль-энахцев уже сели, их пилоты стояли поодаль, глядя на приближающихся "охотников".
   Только опустившись на посадочную плащадку, Лина вспомнила об одном неприятном обстоятельстве. Ведь они все трое обнажены! Одежду близнецов растворило еще озеро, а ее драный комбинезон сожрал активный гель системы жизнеобеспечения лам-истребителя. И что теперь делать? Растерянная девушка спросила об этом у биокомпа и получила четкий и ясный ответ. Как оказалось, конструкторы ламов все предусмотрели: на выходе из истребителя пилот получал живую форму ордена, способную становиться любой одеждой по мысленному приказу носителя. Насколько поняла Лина, это было нечто подобное подаренному капитаном Карсом биокомбинезону, который она носила на Рантае, только лучше. Но форма ордена имеет очень узнаваемый вид, а ей вовсе не хотелось выдавать себя за аарн - орден, насколько известно, такого очень не любит. Поэтому она попросила биокомп сразу сделать одежду, выглядящую как обычные темно-серые мешковатые комбинезоны.
   С легким всхлипом лопнули выходные мембраны лам-истребителей, и на посадочные площадки медленно опустились три обнаженные человеческие фигуры. Две мужские и одна женская, только это и успели заметить зрители, прежде чем пилотов окутал пар. А когда он рассеялся, они были уже одеты в серые комбинезоны, ничего не говорящие о том, в каком подразделении служат их носители. Никто не удивился этому, охотники предпочитали не афишировать свою деятельность - слишком многие имели на них зуб.
   Грянули аплодисменты. Никак не ожидавшая этого, Лина ошеломленно захлопала глазами, близнецы вообще спрятались за ее спину и испуганно поблескивали глазами оттуда. Немного придя в себя, девушка несмело улыбнулась и помахала рукой. Приятно, когда тебя так встречают, Проклятый побери!
   Вперед выступил импозантный человек в белоснежном мундире с золотыми погонами.
   - От имени экипажа и пассажиров корабля хочу поблагодарить вас за спасение, господа охотники! - поклонился он Лине с близнецами. - Я капитан "Фаины", Лирт т'а Торвейг.
   - Мы не могли не вмешаться... - с трудом заставила себя ответить девушка. - Знаем, что такое пираты и что они творят с пленниками. Бывали на рабской планете...
   - Для нас главное, что без вашей помощи лайнер уже захватили бы, - улыбнулся капитан. - И мы благодарны вам за то, что вы рисковали жизнями ради помощи нам. Чем мы можем отблагодарить вас?
   - Нам бы заправиться... - осторожно сказала Лина.
   - Без проблем! - заверил капитан. - Наши биотехники немедленно займутся истребителями и восполнят недостаток энергии и боеприпасов.
   - Даже гипертопед? - удивилась девушка.
   - Конечно.
   Позже она узнала, что удивляться не стоило. Поскольку их приняли за свободных охотников, то обязаны были помочь всем, чем только можно. Любой гражданский или военный корабль княжества заправил бы лам-истребители без лишних разговоров, согласно личному приказу его величества.
   - Также позвольте пригласить вас на банкет, посвященной избавлению от опасности, - снова заговорил капитан.
   - Нет-нет! - поспешила отказаться Лина, которой не терпелось снова оказаться в космосе. После всего случившегося она не доверяла больше никому. - У нас нет ни одной свободной минуты! Мы должны срочно двигаться дальше!
   - Очень жаль... - явно огорчился он. - Но как пожелаете. Истребители будут готовы к полету через полчаса.
   - Спасибо! - обрадовалась этому известию девушка.
   - Возможно, хотите чего-нибудь перекусить?
   Лина сглотнула голодную слюну, покосилась на оживившихся близнецов и поняла, что поесть не помешает.
   - Не отказалась бы...
   - Сейчас принесут, - заверил капитан и что-то проговорил на кэ-эльхе в свой наручный инфор.
   Действительно, не прошло и нескольких минут, как в ангаре появились вышколенные стюарды с подносами, раскладным столом и стульями. Они споро поставили стол, накрыли его скатерью и расставили на ней такие блюда, каких Лина и в глаза никогда не видела. Однако смущаться девушка не стала, села и принялась за еду, махнув близнецам. Они тоже стесняться не стали, в трущобах люди быстро отучаются от стеснения. Ела девушка быстро, хоть и с немалым удовольствием - все оказалось таким вкусным, что впору было язык проглотить. Ей не мешали, хотя толпа пассажиров никуда не ушла. От восторженных взглядов людей становилось не по себе. Лина старалась не обращать на них внимания, но это не всегда получалось.
   Внезапно ее внимание привлекла высокая, ослепительно красивая черноволосая девушка в роскошном светло-зеленом шелковом платье. Уж не тармиланский ли это псевдошелк? Вполне возможно, на этом лайнере, похоже, немало богачей путешествует. Но внимание Лины незнакомка привлекла отнюдь не одеждой, а чем-то неуловимым. Присмотревшись к ней, девушка вдруг поняла, что перед ней очередной прирожденный пилот, такой же, как она сама. Только знает ли красавица об этом? Надо обязательно сказать, а то бедняжка может умереть без неба, не понимая, что с ней происходит. Поэтому наевшись, Лина с удовольствием выпила стакан незнакомого светло-сиреневого сока, промакнула губы салфеткой, встала и подошла к красавице.
   - Здравствуйте! - наклонила она голову. - Меня Линой зовут.
   - Джереника Торсайт, - слегка присела красавица, кажется, такое приседание называлось реверансом. - Спасибо вам! Я уже думала, что с собой покончить придется. Сами понимаете, что такой, как я, в руки пиратов живой лучше не попадать...
   - Это уж точно... - поежилась Лина, представив, что ждало бы эту девушку в ином случае. - Но я вот почему к вам подошла. Вы знаете, что вы тоже прирожденный пилот?
   - Знаю, конечно! - радостно улыбнулась Джереника. - Как раз лечу в Тарканак. Папа оплатил стоимость обучения.
   - Зачем? - удивилась Лина. - Нас же туда бесплатно принимают.
   - Папа не хочет быть ничем обязанным великому князю, не слишком его любит.
   - Ясно. Извините, что подошла. Думала, вы не знаете, хотела сообщить, пока неприятных сюрпризов не возникло. Ведь прирожденные без неба просто умирают.
   - Спасибо! - еще раз сделала реверанс красавица, ослепительно улыбаясь.
   Лина только головой покачала - парни, похоже, от этой Джереники глаз отвести не могут и толпами следом ходят. Не хотела бы она себе такого, и так порой не знала, как отвадить очередного ненужного ухажера.
   - Тогда до встречи! - наклонила голову девушка. - Я тоже в Тарканак лечу.
   - Значит, там увидимся, - каким-то странным огоньком загорелись глаза Джереники.
   Она явно хотела спросить еще что-то, но не успела. Обе девушки обратили внимание на подошедшего к ним очень большого юношу с золотистыми волосами по плечи. Метров двух роста, наверное. Настолько красивого, что при одном взгляде захватывало дух. Он двигался мягко, неслышно, как большой кот, явно был бойцом не из последних. Впрочем, Лина этого не знала, она внутренне насторожилась и готова была выпустить наружу все свои колючки - слишком не любила красавчиков, считающих, что им все на свете позволено. Обычно они редкие сволочи, встречала она таких. Из-за одного девушка из их класса повесилась. А он смеялся...
   - Хочу еще и от своего имени поблагодарить вас за спасение, сударыня! - по всем правилам этикета поклонился юноша.
   - Не за что, - буркнула девушка, окинув его неприязненным взором.
   Он явно понял ее отношение, так как иронично приподнял бровь. Однако не стал ничего говорить, снова поклонился и отошел. Только после этого Лина поняла, что он тоже прирожденный пилот.
   "Да что это сегодня делается такое?" - спросила у себя девушка, окидывая взглядом толпу пассажиров.
   Как оказалось, среди молодежи довольно много прирожденных, целых шестеро. Ах да, это же лайнер княжества! Наверное, на нем летят на Кельтан абитуриенты Тарканака. В этом все и дело. Она и сама не прочь была бы спокойно добраться до места на комфортабельном пассажирском корабле, но решила не делать этого. Капитан не откажет, но давешний офицер службы безопасности обязательно заинтересуется ею, а Лине не хотелось рассказывать обо всем случившемся с момента бегства из Ринканга. Не раз уже ругала себя за то, что в свое время плескала языком и сообщала всем вокруг, что прирожденный пилот. Да и дядю Пимена с капитаном Карсом не хотелось подводить в очередной раз.
   - Истребители готовы к старту, господа охотница, - подошел к ней капитан.
   - Отлично! - обрадовалась Лина. - Тогда мы полетели. Извините, но мы очень спешим.
   - Я все понимаю, - наклонил голову он. - Доброго пути!
   - Благодарю.
   Толкнув в спины глазеющих по сторонам близнецов, девушка побыстрее двинулась к посадочным платформам, на которых стояли их истребители. По ее мысленной команде с хлюпающим звуком открылись входные мембраны, площадки скрыл пар. Быстро раздевшись, Лина отдала приказа системе жизнеобеспечения принять пилота. Ее быстро втянуло внутрь кабины, где девушка уже привычно вдохнула гель и снова ощутила живую машину своим телом. Близнецы последовали примеру подруги.
   Запросив разрешение на старт, Лина подняла лам-истребитель и двинулась к аппарели. Хорек с Кошаком летели следом. Хлопок защитного поля, и они оказались в открытом космосе. Девушка облегченно улыбнулась - здесь ее уже никто не поймает. А раз так - вперед!
   Проводив на экране взглядом скрывшиеся в гиперпространстве истребители, капитан т'а Ронит вздохнул. Опасность для человека, которого он сопровождал, слава Благим, миновала. Благодаря этим странным охотникам. Однако что-то еще не давало ему покоя. Но что? Не сразу капитан понял, что это имя охотницы. Тиналина Дарилия Барселат. Когда-то он это имя уже слышал. Точно слышал. Решив проверить, т'а Ронит набрал запрос на клавиатуре своего компа. Получив ответ, капитан некоторое время сидел неподвижно, а затем принялся методично драть со своей головы клочья волос. Ведь он только что упустил возможность в один момент разбогатеть. Или хотя бы получить личную благодарность самого великого князя, что немало помогло бы в карьере...
  
  

Глава 13

  
   Когда всего в нескольких километрах от орбитальной базы ПКО из гиперпространства внезапно вынырнули три лам-истребителя, дежурный оператор станции слежения как раз жевал захваченный из дому бутерброд и со вкусом прихлебывал крепко заваренный сладкий миск. От неожиданности он поперхнулся и уронил кусок колбасы с недоеденнего бутерброда прямо на пульт. Выругавшись, оператор смахнул его на пол и ударил кулаком по квадратной кнопке боевой тревоги, сломав предохранитель. Взревела сирена, замигали красные лампы. Не прошло и нескольких минут, как со станцией слежения связался обеспокоенный командир истребительного полка Рантая, полковник Дортуэй. Поняв, что произошло, он высказал свое мнение об умственных способностях оператора в очень нелестных выражениях. Каждому ведь ясно, что никто не станет атаковать планету столь малыми силами, да и не обладают пираты лам-истребителями. Скорее всего, это свободные охотники княжества. В этот момент гости вышли на связь, и Дортуэй увидел на экране лицо, которое уже не надеялся когда-либо увидеть.
   - Здравствуйте, господин полковник! - широко улыбнулась ему Тиналина Барселат.
   - Ты жива... - только и сумел выдохнуть он.
   - Слава Благим, - поежилась девушка. - Чудом выжила. Меня даргонцы подобрали, позже удалось сбежать.
   - А лам-истребитель откуда взяла? - подозрительно нахмурился полковник. - И кто это с тобой?
   - Нашла на одной планете Аарн Сарт. А со мной еще двое прирожденных пилотов, были рабами на плантациях ратикса, из которого даргонцы рах добывают.
   - Рах?! - полезли на лоб глаза Дортуэя. - Так вот откуда взялась у нас эта гадость... А я-то голову ломал...
   - Я обо всем подробно расскажу, - пообещала Лина. - Разрешите посадку?
   - Конечно! - встрепенулся полковник. - Двигайся к седьмой аппарели, откуда в свое время взлетала. Помнишь еще, где это?
   - Помню, естественно, - заверила девушка. - До скорой встречи!
   Экран погас. Полковник, не теряя ни минуты, связался с резиденцией губернатора Рантая и сообщил о неожиданном возвращении Тиналины Барселат из плена. Насколько он знал, прилетевший на ее поиски великий маг из Тарканака, господин Николас Шаронски, еще на планете. Откровенно говоря, его прибытие удивило полковника и даже немного огорчило - он рассчитывал уговорить девушку, если ее удастся отыскать, остаться в его полку. Пилотов такого класса Дортуэй никогда еще не встречал, да что там, просто не верил, что они вообще существуют. Жаль терять. Однако ничего не поделаешь, спорить с великим магом - занятие неблагодарное.
   Когда осторожно влетевшие в ангар лам-истребители опустились на указанные диспетчером посадочные площадки, в прозрачной кабине диспетчерской уже дожидались пилотов полковник Дортуэй и великий маг Николас Шаронски, как произносили его имя сторнианцы. Он появился прямо из воздуха, переместившись на орбитальный комплекс ПКО каким-то своим способом. Полковник неодобрительно косился на мага, но ничего не говорил, только периодически вздыхал, костеря нежданного гостя про себя. Тем временем из выходных мембран лам-истребителей, превратившихся в бесформенные овоиды, выскользнули и опустились на пол три человеческие фигуры. Когда тела пилотов покрыла живая ткань биокомбинезонов, встречающие вышли из диспетчерской и направились к ним.
   - Здравствуй, девочка! - полковник, не чинясь, подошел к Лине и обнял ее. - Очень рад, что ты выжила! И позволь от имени всей нашей планеты сказать тебе спасибо. Если бы не ты...
   - Да не за что... - тут же отчаянно покраснела она. - Это мой долг...
   - Позвольте представиться, юная госпожа, - заставил девушку вздрогнуть незнакомый сочный баритон. - Николай Шаронский, великий маг. Я прилетел сюда искать вас по личной просьбе прежнего директора Тарканака, дварх-адмирала Кир-Ванега.
   Лина сперва не поняла его слов, только отступила на шаг и окинула говорившего внимательным взглядом. Подтянут, лет тридцати пяти на вид, короткие русые волосы, мягкие черты лица. Симпатичный малый, ничего не скажешь. Только затем до нее дошло. Великий маг? По личной просьбе директора Тарканака? Благие Защитники! Да откуда директору Тарканака знать, что где-то существует некая Тиналина Барселат?!
   - Но... - с трудом выдавила из себя растерянная девушка. - Как... Я...
   - Не стоит удивляться, - понимающе усмехнулся великий маг, поняв ее состояние. - Информация о вас поступила из Ринканга, от контр-адмирала Ригана Хартинга. После этого найти, где вы оказались, было не так уж сложно. Особенно после вашего участия в отражении нападения даргонцев. Запись этого боя настолько заинтересовала обоих директоров Тарканака, прежнего и нынешнего, что меня попросили отправиться сюда и поискать вас своими способами.
   - Мои друзья - тоже прирожденные пилоты, - поспешила заявить Лина, оглянувшись на настороженных, но предпочитающих помалкивать близнецов.
   - Считайте, что вы трое уже приняты, - заверил господин Шаронский. - Однако попрошу подробно рассказать обо всем случившемся. Но не здесь, конечно - вам нужно для начала как следует поесть и отдохнуть.
   - Да нет, - смутилась девушка. - Мы недавно ели. На лайнере "Фаина"...
   - Стоп! - насторожился великий маг. - Так это вы помогли лайнеру отбиться от пиратов? Оттуда сообщали о каких-то вольных охотниках, я еще удивился - откуда здесь взялись наши охотники...
   - Мы... - тяжело вздохнула Лина, спрашивая себя, почему это ей вечно "везет" куда-то вляпаться. - Но отдохнуть не помешает.
   - Хорошо, - господин Шаронский добродушно улыбнулся и махнул рукой, немного в стороне появилась черная воронка прямого гиперперехода. - Добро пожаловать на мою яхту!
   Затем великий маг повернулся к Дортуэю, уже открывшему было рот, чтобы возразить:
   - Извините меня, господин полковник, но я забираю девочку. Все, что нужно, вам вскоре сообщат. Я уверен, что многие сведения, которыми она располагает, к сожалению, секретны. Еще раз простите, но сами понимаете, что такое режим. Да и хотелось бы побыстрее доставить эту неугомонную егозу в Тарканак, пока она еще чего-нибудь не натворила.
   - Она может, - рассмеялся тот, покосившись на снова залившуюся краской Лину. - Что ж, это ваше право, господин маг. До свидания, Лина! Надеюсь, еще увидимся.
   - Обязательно увидимся, господин полковник! - ответила девушка, ей нравился этот сильный, хоть и жесткий человек.
   Лина облегченно выдохнула. Все стократно облегчилось - не придется клянчить у полковника энергию для заправки истребителей, и пес знает сколько времени добираться до Калдара своим ходом. Великий маг обещает отвезти на своей яхте. И слава Благим! Все эти идиотские приключения давно сидели ей костью в горле. Куда лучше будет без лишних проблем оказаться там, куда так стремилась. Почему-то девушка поверила господину Шаронскому. Он казался человеком чести, надежным, как скала. Поэтому Лина без особых колебаний ступила в гиперпереход, потянув за собой хмурых близнецов.
   Они оказались в большой, уютной комнате, уставленной мягкой мебелью. Настречу гостям поднялась молодая женщина, с внешностью которой что-то явно было не так. Не сразу Лина поняла, что перед ней не человек, а орчанка. Совсем такая, как на рисунках в старых книгах.
   - Здравствуй, родная! - поздоровался великий маг, стоящий за спинами троицы. - Познакомьтесь с моей женой, ребята. Ее зовут Равлой.
   - Лина, Хорек, Кошак, - представились друзья.
   - Очень приятно! - вежливо обнажила клыки орчанка. - Будете обедать? Я как раз приготовила дз'эр'г'э враб'фыр по всем правилам, очень вкусное блюдо.
   - Разве что немного, - Лине показалось неудобным отказываться. - Мы недавно ели.
   - Ничего, - заверила Равла. - Думаю, вам понравится.
   Друзья и сами не поняли, как оказались за накрытым столом. Перед каждым поставили тарелки с чем-то непонятным, но одуряюще пахнущим. Этот самый дз'эр'г'э враб'фыр действительно оказался настолько вкусным, что девушка сама не заметила, как проглотила все, что было в тарелке, хотя есть и не хотела. Кажется, какое-то мясо, хитрым образом запеченное с овощами в остром соусе.
   - Кстати, называй меня Николаем, - попросил маг, когда все насытились и неспешно пили незнакомый никому из троицы бледно-желтый напиток. - Не выношу напыщенного стиля общения.
   - Ой, я тоже! - облегченно улыбнулась девушка. - А вы зовите меня Линой, если нетрудно. Очень не люблю свое официальное имя.
   - Как скажешь, - согласно кивнул маг. - Так вот, Лина, не могла бы ты рассказать о том, что случилось с тобой после боя с даргонцами?
   - Расскажу, конечно, - вздохнула она.
   Поежившись, девушка заговорила. Она решила ничего не скрывать. Да и что там скрывать-то? Ничего плохого она не сделала, разве что воспользовалась оборудованием Аарн, оставленным на Киртонге, чтобы вырваться из рук магистра Колсена. А куда деваться было?
   - Любопытно, - Николай озадаченно потер подбородок, когда Лина замолчала, пристально глядя на нее каким-то странным, отстраненным взглядом. - Ты не против, если я посмотрю на тебя своими способами? Как маг вероятности.
   - Смотрите, - пожала плечами девушка.
   - Ах, вот оно что... - протянул он через некоторое время. - Нет, я за такое браться не рискну. Это только учителю впору...
   Немного помолчав, маг добавил:
   - Извините, но мне нужно срочно кое с кем связаться.
   В воздухе загорелись два голоэкрана, на одном из которых вскоре появилось лицо похожего на человека краснокожего существа, а на втором - суровая белокурая женщина лет тридцати в незнакомой Лине форме. Все трое довольно долго молчали, пристально глядя друг на друга. Затем орк - а краснокожий, как и жена Николая, однозначно был орком, негромко спросил слегка хрипловатым голосом:
   - Думаешь?
   - Практически уверен, - заверил Николай. - С таким мы еще не сталкивались, Кержак.
   - Значит, девочку нужно срочно доставить ко мне, пока она вразнос не пошла.
   - А где ты сейчас?
   - На дварх-крейсере "Горний Свет". Наш флот, кстати, совсем недалеко от Рантая, всего в ста двадцати семи световых годах, идем проверять, что там случилось в Аарн Сарт. Остальные маги отправились в скопление своим ходом, но на связь пока не выходили.
   - А что случилось в Аарн Сарт? - встревожился Николай.
   - Если бы я еще знал толком... - скривился Кержак. - Кто-то начал активно использовать оставленное нами оборудование, от биопроцессоров до лунных энергостанций. Хочу поглядеть, кто это такой наглый.
   После этих слов Лина осознала, что перед ней аарн. Правильно догадалась в свое время, не исчезли они никуда, а просто спрятались. Значит, и Николай тоже из них? Ей стало несколько не по себе: об ордене рассказывали многое - и хорошее, и плохое. Что из этого правда?
   - Так это Лина там погуляла! - весело рассмеялся маг. - Лови сжатый образ, передаю ее рассказ.
   - Давай.
   Снова помолчав, орк укоризненно покачал головой и недовольно проворчал:
   - И кто бы мог подумать? Хотя девочка молодец, сразу скажу. Мало кто на ее месте, даже имея дар Мастера Жизни, додумался бы задействовать на полную мощность биопроцессор и вырастить лам-истребители. Тем более, не являясь аарн. Однако придется принять меры, чтобы такого больше не происходило. Особенно мне не нравится, что на наши планеты всякая шваль повадилась. Наркотики выращивают! На Аарн Сарт? Обнаглели вкрай!
   - Отвадим, - криво усмехнулся Николай. - Кстати, Лина, познакомься. Это Кержак Черный, самый сильный на данный момент маг обитаемой галактики.
   - Очень приятно, уважаемый господин! - девушка встала и вежливо поклонилась.
   - Мне тоже приятно тебя видеть, маленькая, - улыбнулся орк. - Но хочу тебя сразу немного огорчить.
   - Чем? - тут же насторожилась Лина.
   - Помимо учебы в Тарканаке тебе придется еще изучать вероятностную магию, что очень и очень непросто. - В голосе Кержака прорезались ехидные нотки. - Учить тебя буду лично я, а я - учитель требовательный.
   - Но зачем мне эта ваша магия?! - возмутилась девушка. - Я летать хочу!
   - Ох уж эти дети... - незнамо кому пожаловался Кержак. - Пойми, никуда от тебя полеты не уйдут - ты прирожденный пилот. Но если не возьмешь под контроль свой дар мага, то очень быстро погибнешь. И всех, кто рядом окажется, погубишь! Да и дар Мастера Жизни тоже далеко не подарок.
   - Так я что - и та, и другая, и третья? - растерянно спросила Лина. - Ой, мамочки...
   - Похоже на то, - проворчал орк. - Но мне, чтобы сказать точно, надо вначале взглянуть на тебя вблизи. По словам Николая, дар мага у тебя есть, но какой-то странный, искореженный. Поэтому встречаемся у внешних границ Аарн Сарт. Коля, ты помнишь систему Райланд?
   - Помню, естестенно, - подтвердил тот.
   - Лети туда, мы будем у внешней планеты через шесть часов.
   - Я немного позже, часов через восемь-десять, - сказал Николай, продолжая искоса поглядывать на растерянную Лину. - У меня все-таки яхта, а не дварх-крейсер.
   - Ничего страшного, - отмахнулся орк. - Подождем. Мне еще Никиту успокаивать придется, а то он после всего случившегося на взводе, как бы лишних дров не наломал.
   - Простите, пожалуйста! - рискнула вмешаться в их разговор девушка, кое о чем вспомнив. - Не могли бы вы передать расказанное мною вашим спецслужбам? А то ведь магистр Колсен может успеть уйти...
   - Не беспокойся, милая, - оскалил клыки Кержак. - Не уйдет. Поскольку мы теперь знаем, кто стоит за всем этим бардаком, не уйдет. Его счета во всех банках галактики уже арестованы. Это было сделано, пока мы говорили. Лучшие следователи фискальной службы княжества начали раскапывать его дела. Магистру достаточно один раз высунуться, чтобы его тут же повязали.
   - Боюсь, никуда он из Даргона не высунется, - тяжело вздохнула Лина. - Очень осторожная сволочь.
   - И там достанем, есть способы, - заверил орк. - Олит Колсен - это вам не Дарв ис Тормен, различие в калибрах даже не на порядок, а на несколько порядков.
   - Вот именно, - впервые с начала разговора прервала молчание белокурая женщина со второго экрана, все это время изучающе смотревшая на Лину.
   - Ах да, я же вас не представил! - спохватился Николай. - Извините. Лина, это нынешний директор Тарканской военно-космической Академии, флаг-адмирал Дарли Эстель Фарлизи.
   - Кто?! - затрясло девушку.
   Дарли Эстель Фарлизи?! Знаменитая на всю галактику Белая Стерва?! Командующая военным флотом республики Трирроун?! Признанный всеми известными флотоводцами военный гений?! Ой, мамочки... Для Лины эта женщина с раннего детства являлась кумиром, она прочла все, что смогла найти о флаг-адмирале и ее невероятной судьбе. Не менее интересен, конечно, был адмирал Мерхалак, командующий силами СПД, но он - мужчина, ему в мужском мире все давалось значительно легче. Да и служил он не тем, кому надо, по мнению Лины. Белая Стерва интересовала ее куда больше. Думала ли девушка, что когда-нибудь будет разговаривать с флаг-адмиралом вот так запросто, лицом к лицу? Не думала, конечно - такое просто не приходило ей в голову. Кто такая Тиналина Барселат по сравнению с Дарли Эстель Фарлизи?
   Директор Тарканака с любопытством наблюдала за пробегающими по лицу девушки чувствами. Эта малышка интересовала ее с каждым мгновением все сильнее. Флаг-адмирал уже успела просмотреть записи боя возле лайнера "Фаина" и поняла, что задатки Лины даже большие, чем она до сих пор думала. Однако гонять девочку придется нещадно, чтобы, не дай Благие, нос не задрала и не успокоилась на достигнутом. Ведь остановившись, тут же начинаешь скатываться вниз - не все почему-то понимают эту простую истину. Надо будет накрепко вбить ее в голову этого потрясающе талантливого ребенка.
   - Надеюсь, мы с тобой подружимся, - Дарли улыбнулась Лине. - Но сразу могу сказать, что учиться будет трудно. Даже очень трудно. Тебе многое дано, так много и спросится.
   - Я буду стараться! - глаза девушки горели откровенным восторгом, не каждый день доводится говорить с живым кумиром.
   - Представь, пожалуйста, твоих спутников, - попросила директор Тарканака.
   - Это вот Кошак, а это - Хорек, - Лина подтолкнула вперед не знающих, чего им ждать, близнецов. - Ой, простите, то есть, Лартис и Тарнис...
   - Приятно познакомиться, ребята, - наклонила голову Дарли. - Как я понимаю, вы тоже решили к нам поступать?
   - А можно?.. - осторожно поинтересовался Хорек. - У нас ведь документов нет...
   - Конечно. Прирожденных пилотов в Тарканак принимают без экзаменов и оплаты, а вы прирожденные. Бой возле "Фаины" я видела, других доказательств прирожденности не требуется. Не говоря уже о документах.
   - Спасибо! - близнецы радостно переглянулись. Они будут летать! Все остальное значения не имело.
   Лина не знала, что одновременно со всем происходящим аарн обмениваются множеством эмообразов.
   "Я тоже отправляюсь к вам на курьерском корабле", - заявила Дарли Кержаку.
   "Зачем? - удивился он. - Серьезных эскадренных сражений пока не предвидится, не вижу необходимости в твоем присутствии".
   "Хочу посмотреть на девочку в деле", - эмообраз флаг-адмирала заискрился смехом.
   "Позволишь ей порезвиться?" - удивился Николай.
   "Обязательно позволю! - решительно заявила Дарли. - И мало того, сама с ней полечу на лам-истребителе. Вблизи хочу посмотреть, как она будет выпутываться из сложной ситуации. До сих пор не могу поверить в то, что видела в записи. Подключусь напрямую к ее мозгу, чтобы понять, как она это делает".
   "Думаю, что Тиналина Барселат и не прирожденный пилот, и не маг вероятности, и не Мастер Жизни, а нечто соврешенно иное", - проворчал Кержак.
   "В смысле?" - удивилась флаг-адмирал.
   "Это пока только подозрения, - вздохнул орк. - Рано их озвучивать, подожди немного. Сперва мне надо исследовать девочку самому. Николай кое-что видел, но не понял, что он видел".
   "Это так, - подтвердил тот. - На вервый взгляд, Лина - маг вероятности. Но только на первый! У меня вообще возникло ощущение, что ее душа напрямую связана со Сферами Творения. Доказать не могу, это только мои ощущения - что-то не позволило увидеть ее суть полностью. Что? Опять же не знаю".
   "Может, у меня получится, - эмообраз Кержака переливался всеми цветами озабоченности. - А пока я только одно могу утверждать с полной уверенностью. Этого ребенка из-под нашего контроля выпускать нельзя ни в коем случае, слишком велик ее потенциал. Похоже, девочка, сама того не подозревая, вполне способна заставить всю галактику танцевать под свою дудку. И мне это очень не нравится!"
   "Думаю, ты преувеличиваешь", - не согласилась Дарли.
   "Вполне возможно, - не стал отстаивать свою точку зрения орк. - Потому и хочу взглянуть на нее сам. Пока рано судить о чем-либо".
   "Согласна, - кивнула флаг-адмирал. - Вот и я хочу увидеть ее лично, а не по гиперсвязи. Буду в системе Райланд через четырнадцать с половиной часов. Подождете?"
   "Подождем, куда ж от тебя денешься, - проворчал Кержак. - Кстати, Коля. Твоя яхта достаточно вместительна?"
   "Да, а что?"
   "Захвати, пожалуйста, на борт истребители этих трех башибузуков. Судя по записям боя у лайнера, на них установлены фазеры".
   "Что?! - не поверил Николай. - Это же физически невозможно!"
   "Технологи утверждают, что это именно так, - пожал плечами орк. - Исходят слюной от нетерпения осмотреть машины".
   "Да уж... - почесал в затылке маг. - Хорошо, захвачу. Мне и самому интересно, чего же девочка напихала в несчастные лам-истребители. Ладно, до скорой встречи".
   Дарли с Кержаком попрощались с Николаем, Равлой, Линой и близнецами, а затем погасили голоэкраны. Пришло время каждому заняться своими делами.
   Лина зевнула, прикрыв рот рукой - спать хотелось неимоверно. Маг понял ее состояние, и развел гостей по каютам. Быстро приняв душ в роскошной ванной, девушка рухнула на чистую, прохладную постель, с удовольствием потянулась и вскоре сладко уснула. Слишком многое свалилось на нее за последние дни, устала до невозможности.
  

-- -- -- -- --

   Получив приказ магистра о срочном уничтожении рабов, надсмотрщики с разных планет Аарн Сарт разобрали оружие из приземлившихся челноков и двинулись к баракам и плантациям, желая побыстрее покончить с неприятным делом и бежать из орденского скопления без оглядки. Однако ничего сделать они не смогли, как ни старались. Произошло нечто невероятное и пугающее.
   Над челноками почти мгновенно сгустились тучи, откуда в двигатели с удивительной точностью ударили молнии, превратив летающие машины в железный хлам. Что самое удивительно, ни один из пилотов при этом не пострадал. Они в ужасе повыскакивали из горящих челноков и вместе с не менее перепуганными надсмотрщиками разбежались в разные стороны, спасая свои шкуры. Но далеко ни один не ушел - земля расступалась под их ногами, превращаясь в болото, а затем за какие-то несколько мгновений высыхала, становясь подобием бетона и удерживая провалившихся в нее по пояс людей. Они в ужасе рвались, выли, сходили с ума. Но ничто не помогало освободиться из нежданного плена. Кроме одного - отбросить прочь оружие, хлыст и пульт управления ошейниками рабов. Это выяснялось совершенно случайно на каждой планете. Если человек бросал все это, то невидимая сила тут же отпускала его. Но если он после этого пробовал снова поднять оружие, то в это же мгновение проваливался уже по шею. После нескольких попыток надсмотрщики поняли, что больше им не удастся оставаться контролирующей рабов силой.
   Рабам тоже поначалу пришлось невесело. Они с криками разбежались, увидев, как кое-кого из них оплели, удерживая на месте, выросшие за считанные мгновения белесые лианы. Однако когда усики лиан разрезали ошейники схваченных, которых после этого без промедления отпустили, люди поняли, что ничего плохого им не желают. Не прошло и нескольких часов, как рабы на всех планетах были свободны. Кое-кто из них поначалу захотел отплатить надсмотрщикам, но не смог этого сделать - при проявлении малейшей агрессии по отношению к кому бы то ни было, человек проваливался по пояс в землю и не мог выбраться, пока не оставлял своих намерений.
   Люди магистра и не подозревали, что за всем происходящим стоит новоявленный Мастер Жизни Киртонга, которого когда-то звали Шоном. Теперь и имя, и вообще все человеческое больше не имело для него никакого значения, он стал чем-то одновременно большим и меньшим, чем человек. Чем-то совершенно иным. Неудивительно, вошедших в полное слияние с биосферой Мастеров Жизни не до конца понимали даже аарн. Те превращались в безликую силу, провостоять которой было почти невозможно. Да и не нужно - эта сила никогда и никого не убивала, только нейтрализовывала вредящих природе.
   Мастер Жизни работал на пределе своих возможностей, выкладывался до изнеможения - непросто оказалось инициировать процесс преобразования более чем на сорока мирах. Вначале он создал модель только для Киртонга, а затем через биокомп передал ее на остальные зараженные планеты Аарн Сарт. Их биопроцессоры, управляющие компы и исполнительные механизмы неохотно просыпались после долгого сна, далеко не с первого раза удалось активизировать их в должной степени. Однако когда анализ ситуации был завершен и полномочия Мастера Жизни подтверждены, системы защиты заработали в полную силу. Их биокомпы не дотягивали до уровня искинов#1, поэтому легко передали управление человеку.
  
   #1 Искин - искуственный интеллект.
  
   Шон очень сожалел, что не имеет возможности добраться до орбитальных баз - ведь оттуда вполне могут ударить по планетам мезонными орудиями, а то и вообще сбросить кварковые бомбы. Однако космолетов в его распоряжении не было. Вырастить-то их можно без особого труда, биопроцессоров и энергии хватает, даже избыток, но кто будет пилотировать? Некому. А для беспилотников требуется соответствующее программное оебспечение, которого в базах данных планетарных биоцентров не нашлось. Выход оставался только один - подать сигнал бедствия на орденских частотах гипер и грависвязи. С указанием координат пострадавших миров в проекции Кавина. Возможно, кто-нибудь из аарн услышит...
   Отвлекшись от мыслей о возможной бомбардировке, Мастер Жизни озаботился уничтожением оружия надсмотрщиков. Не то кому-то из них обязательно придет в голову снова попытаться взять верх над рабами. Понятно, что исполнительные механизмы остановят такого, но он вполне может успеть причинить необратимый вред другому человеку, чего допускать нельзя. И плазмеры, кнуты и пульты управления, отброшенные плененными надсмотрщиками, утонули в превратившейся в жидкую грязь земле. Затем то же самое произошло со столбами и колючей проволокой ограды плантаций. Немного подумав, Шон также распорядился, чтобы каждого надсмотрщика или пилота челнока постоянно сопровождала большая кошка. С такими конвоирами его бывшие коллеги не рискнут наводить свои порядки - большинство из них откровенные трусы, способные изгаляться только над слабыми, а перед сильными лебезят изо всех сил.
   Чем дальше, тем больше Шон ощущал, что выдыхается. Сил практически не осталось, и он уже было решил, что пора отключаться и заниматься самовосстановлением - за время полного включения потерял больше тридцати килограмм и сейчас походил на живой скелет. Однако не понадобилось: внезапно Шон ощутил подключение к общей сети еще одного Мастера Жизни. А затем второго, третьего, четвертого... Они быстро оценили сделанное коллегой, и бывший надсмотрщик ощутил исходящее от них молчаливое одобрение. Он облегченно улыбнулся. Теперь можно было не опасаться больше ничего. Аарн пришли!
  
   На орбитальных станциях воцарилось недоумение. Флоты к этому времени большей частью отправились в Даргон, эвакуация шла полным ходом. Господин магистр распорядился не оставлять следов своего присутствия, и люди старались вовсю. Однако приземлившиеся челноки не отзывались! Ни один! Сообщили о посадке и замолчали. В командных центрах гадали, что же могло произойти, спорили до хрипоты, но так ни до чего и не доспорились. Шон был неправ, о бомбардировке никто и не помышлял. Бомбардировать орденские планеты? А вдруг они ответят чем-то таким, что костей не соберешь? Вполне ведь возможно. Аарн всегда умели удивить противника.
   Отправлять на планеты новые челноки командующие базами офицеры не слишком хотели - их не так много осталось. Но не исполнить приказ магистра?.. В этом тоже приятного мало, Колсен такого еще никому не прощал. Что делать никто не знал, люди продолжали спорить. Один отстаивал одно, второй - другое, а третий - третье. Связисты продолжали попытки докричаться до челноков, но безрезультатно - те молчали.
   Планеты затянуло густыми тучами, понять, что происходит на их поверхности было совершенно невозможно - сканеры слепли, как будто кто-то активировал внизу дзарт-защиту. Но дзарт-поля такого размера? Это же совершенно невозможно! Даже для ордена энергозатраты на такое были бы слишком велики. Тем более, что никакой энергоактивности не улавливалось даже самыми чувствительными датчиками. Так что же, Проклятый побери, там творится?!
   Однако вскоре люди магистра получили ответ. Правда, они предпочли бы никогда не получать его в таком виде, но их никто не спрашивал и спрашивать не собирался. Сирены станций слежения внезапно заверещали дикими голосами, сообщая о выходе из гипера множества кораблей. Офицеры, забыв обо всем, бросились к тактическим экранам. Увидев, что за корабли появились в обычном пространстве, они обалдело замирали на месте. Дварх-крейсера, рейдеры и эсминцы, несущие на бортах давно забытый Глаз Бездны#1. Символ ордена Аарн, которого не существовало уже двадцать пять лет. Впрочем, не все узнали этот символ, только люди старше сорока - молодежь с недоумением смотрела на перепуганных старших товарищей.
  
   #1 По понятиям Аарн, Бездна - первоначальное состояние духа и материи. Изначально существовал Создатель в Бездне, из нее Он и создал бесконечное число Вселенных. Философы ордена часто задавались вопросом, что было вначале - Создатель или Бездна. Но все сходились на том, что Бездна включает в себя все сущее. Одним из древнейших народов были эл'рнэ, чем-то напоминавшие современных драконов. Они триллионы циклов назад покинули физический и духовный план бытия, поднявшись почти на уровень божества и слившись с Бездной, и стали ее коллективной душой. Когтистая рука эл'рнэ и изображена на эмблеме ордена поддерживающей Око Бездны, тоже напоминающее собой вид глазного яблока существ этого вида. Считается, что Бездна видит все и всегда, но редко когда вмешивается. Ее вмешательство почти равносильно личному вмешательству Создателя.
  
   По гиперсвязи прозвучало предложение сдаться. Даргонцы были людьми здравомыслящими, они прекрасно видели какими силами атакованы, поэтому даже не собирались сопротивляться. Без толку умирать? Незачем - ни единого шанса на победу нет. Против каждого их корабля - как минимум, три орденских. А даже линкору вполне хватит одного залпа бортовых орудий дварх-крейсера, чтобы отправиться в мир иной. Остались бы здесь мета-корабли, тогда можно было бы потягаться на равных, но чего нет, того нет - магистр увел их в Даргон, не оставив возле планет Аарн Сарт ни одного. Единственно, некоторые офицеры связи попытались исполнить свой долг и доложить Колсену о нападении ордена, но не смогли. Все каналы оказались блокированы.
   На орбитальной станции Киртонга и заводе в поясе астероидов из ниоткуда зазвучала дикая для слуха музыка. Старики узнавали ее и замирали в ужасе, тут же отшвыривая оружие прочь. Боевой гимн "Коршунов Ада"! Молодые ворчали, но следовали их примеру - их быстро просветили по поводу того, что такое легион, атакующий станцию. Наркоторговцев и пиратов "Коршуны" никогда не жалели и при малейшем намеке на сопротивление устраивали полную зачистку территории. Конечно, прошло много лет после их последней известной в обитаемой галактике операции, но вряд ли они сильно изменились.
   Но самым страшным для джентльменов удачи было даже не это, а осознание сводящего с ума факта - Аарн вернулись! Закончились привольная жизнь и безнаказанность. Снова идти под власть проклятого Благими ордена... Снова его Поиски и боевые операции... Снова тотальный контроль над всем вокруг... Снова безжалостная охота на пиратов... А противостоять больше некому - СПД распался. Его жалкие остатки, засевшие в Даргоне, Аарн разгромят без особых усилий - это было ясно любому здравомыслящему человеку.
   В стенах завертелись бесчисленные воронки прямых гиперпереходов, откуда посыпались легионеры в черных зеркальных доспехах с многоцветным изображением атакующего коршуна на груди. Естественно, на своих паскудных летающих досках, освоить которые нормальные люди были просто не в состоянии. Только гвардейцы княжества сумели, но многие подозревали, что эти гвардейцы - те же аарн, только замаскировавшиеся. Так оно, видимо, и было. Откуда тогда взялись здесь "Коршуны Ада"? Где они прятались двадцать пять лет? Почему все это время никто о них не слышал? Скорее всего, в Кэ-Эль-Энах отсиживались, силы копили. Не зря же великий князь - из ордена? Однозначно не зря.
   Легионеры загоняли пленных в гиперпереходы, ведущие на какой-то из их кораблей. Никто из даргонцев не ждал ничего хорошего для себя, однако они уныло повиновались, не рискуя слова против сказать. А нескольких попытавшихся возмущаться "Коршуны" успокоили быстро и действенно при помощи парализаторов. Остальные при виде этого окончательно потеряли боевой дух. Вскоре ни на орбитальных станциях, ни на даргонских кораблях не осталось ни одного человека - легионеры обыскивали каждое помещение, скрыться от их биосканеров было невозможно. В прежние времена аарн взорвали бы вражеские корабли, но сейчас не стали этого делать - нечего разбрасываться ценными ресурсами, лучше отправить их в княжество. Пригодятся.
   Сценарий событий в других зведных системах отличался незначительно. Разве что атаковали их другие легионы, в доспехах иных цветов. Но какое это имело значение? Главное, что по прошествии трех часов все сорок две зараженные системы оказались полностью зачищены. Даргонцев ждала ненаселенная планета далеко за пределами обитаемой галактики, где им придется создавать цивилизацию с нуля. Если сумеют, в чем командующий операцией дварх-адмирал Геру-Дхуу, красно-черный арахн, сильно сомневался. Сволочь - она везде сволочь, что ты с ней ни делай.
  

-- -- -- -- --

  
   Лина с интересом наблюдала за приближающейся гигантской черной тушей дварх-крейсера "Горний Свет". Какой непредставимо огромный корабль! Интересно, придется ли ей когда-нибудь пилотировать такие? Хотелось бы попробовать.
   Прямо перед носом медленно двигающейся яхты возникла двухсотметровая воронка гиперперехода, и она оказалась в ангаре. Девушка покосилась на Равлу, сидящую за пультом с приросшим к глазу трепещущим контрольным щупальцем. Надо же, здесь вообще нет обычного управления, только биорецепторы... Не умеющий обращаться с ними пилот ничего не сумеет сделать, будет искать привычные сенсоры, джойстики или штурвал, но не найдет и останется в полной растерянности.
   Тем временем яхта мягко опустилась на посадочную площадку. В то же мгновение в рубке появился Николай.
   - Идем, - мягко улыбнулся он. - Кержак ждет. Кстати, Дарли тоже прибыла минут десять назад. Летела на форсаже в самых глубоких уровнях гипера. И зачем надо было так надрываться? Будто мы не подождали бы...
   - Прямо сейчас? - растерялась Лина.
   - А почему нет? - подмигнул ей маг.
   - Ну-у-у... - неуверенно протянула девушка.
   - Не привыкла, что все вокруг быстро меняется? - снова улыбнулся Николай. - Ничего, привыкай, полезно. Пилот, как никак.
   - Привыкну, наверное... - тяжело вздохнула Лина, сама не будучи уверена в сказанном. - А ребята?
   - Сейчас отправим их к пилоту-инструктору крейсера, им будет интересно посмотреть, как наши прирожденные живут и летают. Да и истребители ваши с яхты надо выгрузить. Технологи от нетерпения места себе не находят...
   Девушка снова вздохнула - ей жизнь пилотов ордена была ничуть не менее интересна, чем близнецам. Но... куда деваться? Магия какая-то, чтоб ей... И откуда только эта гадость ей на голову свалилась?
   - Успеешь еще налетаться, - уловил ее сомнения Николай. - Дарли тебя так гонять начнет, что сутками из истребителя вылезать не будешь.
   - Мне ничего другого и не надо! - облегченно улыбнулась Лина.
   - Не говори "гоп"... - проворчал маг, и непонятно было, что он имеет в виду.
   В правой стене рубки возникла воронка гиперперехода. Маг показал на него, и девушка, поежившись ступила туда. Она оказалась в большой, уютной комнате, выглядящей совершенно обычно, за одним отличием - потолок, покрытый мягкими, светло-серыми, под цвет стен, щупальцами. Они мерно волновались, и от этого движения Лине стало не по себе. Однако окинув взглядом обстановку, она немного успокоилась - самая обычная мягкая мебель, даже на вид удобная и навевающая мысли об уюте. В глубоких креслах возле низкого столика непривычной формы сидели Кержак Черный и Дарли Эстель Фарлизи со стаканами в руках.
   - Ага, вот и она, - пророкотал орк, заметив гостей.
   - Здравствуй еще раз, девочка, - улыбнулась флаг-адмирал. - Проходи, садись. Что будешь пить? Сок, миск, чай, кофе?
   - Лучше сок... - неуверенно попросила Лина. - Саргитовый#1, если есть...
  
   #1 Саргит - крупная, размером со сливу темно-красная ягода, очень распространенная на родной планете Лины. Очень дешева там и доступна даже самым необеспеченным слоям населения. Имеет слегка терпковатый кисло-сладкий вкус.
  
   - Есть, конечно.
   На столике появился высокий стакан, наполненный темно-красной жидкостью. Девушка взяла его, села и отпила глоток. Действительно, саргитовый сок. На Рантае, например, его не было, и это довольно сильно выводило Лину из равновесия - рантайские соки тоже были вкусны, но непривычны. Хотелось знакомого с детства, но на другой планете саргит оказался роскошью и стоил очень дорого. Севший напротив Николай достал из воздуха стакан с чем-то угольно-черным. Лина уловила запах спиртного и слегка поморщилась. Надо же, даже аарн спиртное пьют...
   Кержак пристально смотрел на девушку и жевал губы. На его лице все сильнее отображалось недоумение, казалось, он видит что-то, чему не может найти объяснения. Орк то и дело недовольно бурчал себе под нос, явно раздраженно, и Лине это сильно не нравилось. Хоть бы только новых неприятностей не возникло...
   "Что скажешь?" - эмообраз Дарли заиграл цветами заинтересованности.
   "Нечего мне пока говорить, - буркнул Кержак. - Разве что одно. Эта девочка - нечто очень странное. Я не могу сказать, что она вообще такое..."
   "Даже так? - нахмурилась флаг-адмирал. - Любопытно... Как по мне, чистый и добрый ребенок".
   "Одно не отменяет другого, - вздохнул орк. - Да, душа у нее чистая, это непреложный факт. Но при этом она одновременно и прирожденный пилот, и маг вероятности, и Мастер Жизни, и что-то еще. Но. Но! Ни один дар не является полным! И мало того, все ее дары сцеплены друг с другом в единое целое. Боюсь, перед нами что-то новое. Новая удачная мутация. Или можно сказать иначе - следующий шаг в эволюции вида хомо сапиенс".
   "Да уж..." - только и сподобилась выдавить Дарли, Николай вторил ей сдавленным мычанием.
   "Есть у меня одно подозрение... - продолжил Кержак. - В древних хрониках моего народа я читал, что за три с чем-то тысячи лет до ухода орков в Сферы Творения среди них начали появляться так называемые Жрецы, обладающие комплексным даром, объединяющим в себе все известные на тот момент. Но подробно об этих самых Жрецах ничего не было сказано. Так, общие слова. Кроме одного. Они напрямую связаны со Сферами, их души наполовину в реальном мире, а наполовину - в Сферах. Жрецы всегда действуют сообразно ситуации, переиграть их практически невозможно - любой народ пойдет туда, куда поведет его истинный Жрец. Слава Творцу, что они физически неспособны на подлость и откровенную жестокость. Их путь обычно стремится вверх, к небу".
   "Но Жрец ли Лина?" - покосился на девушку Николай.
   "Откуда мне знать?! - сердито оскалил клыки орк. - Я с ними когда-нибудь сталкивался?"
   "Однако с девочкой надо что-то делать", - эмообраз Дарли передавал ее озабоченность.
   "Надо, - согласился Кержак. - Та часть ее дара, что напоминает дар мага вероятности, уже начала идти вразнос. Поэтому я буду обучать ее, как обычного молодого мага. Думаю, что точно так же следует поступить и с остальными дарами, ибо мы не знаем, как обучать Жреца. Поэтому придется учить обычным образом. Как прирожденным пилотом ею займешься ты, а как Мастером Жизни - Тирен, он скоро прибудет".
   "А какие у нее еще есть дары, помимо оговоренных? - спросил Николай. - Целитель Душ? Обычный Целитель? Аналитик? Истинный Вождь?"
   "Не уверен, - отрицательно покачал головой орк. - Непохоже не на один из этих четырех. Вполне возможно, что она еще Стрелок. Просматривается в ауре нечто в этом духе..."
   "А это еще что?" - удивилась флаг-адмирал.
   "Среди людей я такого дара пока не замечал, - пояснил орк. - Среди нас Стрелков тоже практически не было, а вот среди эльфов их хватает. Сами знаете, что лучших лучников и канониров не найти".
   "Ну да, факт известный, - кивнула Дарли. - Любой капитан дварх-крейсера мечтает заполучить эльфа-канонира. Да только эльфов на всех не хватает..."
   "Ладно, заканчиваем, а то девочка уже нервничает, - Кержак выглядел очень недовольным. - Ее в то, что она такое, посвящать пока рано. Самим надо для начала понять. Память ее все считали?"
   "Да", - подтвердили остальные двое.
   "Вот и хорошо. Действовала малышка на грани фола, порой глупо, но, в общем, правильно. С моей точки зрения. Предлагаю и дальше не ограничивать ее инициативу. Мне любопытно поглядеть, что она еще утворит".
   "Знаешь, мне тоже... - рассмеялась Дарли. - Очень многообещающий ребенок. Одно только. Думаю, Лине стоит предложить стать аарн и как можно быстрее провести через Посвящение. Вряд ли она откажется".
   "А кто его знает! - возразил Кержак. - Лучше ничего девочке не навязывать. Пусть сама посмотрит, что такое орден, и сама решит, как ей поступить".
   "Возможно, и так, - не стала спорить флаг-адмирал. - Раз мы не знаем, с чем столкнулись, то надо поглядеть, что из всего этого выйдет. И хватит болтать, девочка места себе не находит под нашими взглядами!"
   И сказала уже вслух:
   - Не беспокойся, Лина. Все в порядке. Я, как ты знаешь, директор Тарканака, в котором ты будешь учиться. Считай себя зачисленной.
   - Благодарю! - облегченно улыбнулась девушка, которую долгое молчание аарн действительно выбило из колеи.
   - Дарли права, маленькая, - проворчал Кержак. - Со своей стороны хочу сказать, что ты просто молодец. И не беспокойся, никаких претензий к тебе нет и быть не может.
   - Ой как хорошо! - окончательно успокоилась Лина, которая уже не знала, что и думать.
   В этот момент в стене завертелась воронка, из которой в комнату шагнул невысокий мужчина лет тридцати с черными волосами ниже плеч. Он двигался мягко, но никто не принял бы его за бойца - от незнакомца так и веяло добротой и беззащитностью. Слегка стеснительная улыбка дополняла картину. Только черно-серебристая форма ордена настораживала девушку, она все еще побаивалась аарн.
   - О, вот и Тирен, - приветливо оскалился Кержак. - Здравствуй. Где пропадал?
   - Геру-Дхуу завершил очистку зараженных систем, - ответил тот. - Я вместе с остальными проверял, что творится на поверхности каждой. И знаешь? Почти ничего не пришлось делать!
   - В смысле? - удивился орк.
   - Оставленный Линой на Киртонге Мастер Жизни, как его там, Шон, кажется, сам справился. Почти справился - довел себя до полного истощения, мы вовремя подключились, а то парень просто умер бы прямо в подключении. Энергии у него практически не осталось, выложился полностью.
   - Вот как? - растерянно почесал подбородок Кержак. - Не ждал, все-таки бывший надсмотрщик...
   - Я тоже не ждал, мы боялись, что он чего-то не того натворит, - вздохнул Мастер Жизни. - Но парень все сделал правильно. Не пострадал никто. Ни рабы, ни надсмотрщики. Биосфера сорока двух зараженных планет приведена в относительную норму. Мало того, на них больше никто не сможет принести ни малейшего вреда другому разумному - агрессор тут же будет нейтрализован, причем, совершенно безопасным для него способом. Шон перестроил основную программу управляющих биокомпов. И настолько удачно, что при некоторой доработке его метод можно будет использовать и для остальных миров Аарн Сарт. А то ведь раз нашелся один такой хитрый магистр, то вполне может найтись и второй...
   - Да, систему безопасности планет мы, уходя, явно не доработали, - поморщился орк.
   - Слишком спешили, - развел руками Тирен. - Да нам и в головы такая возможность использования наших миров не приходила. Умная сволочь этот магистр, будь он неладен.
   - Будет, - заверил Кержак. - Слишком обнаглел.
   - Простите... - осмелилась вмешаться в разговор Лина. - А что, магистра не поймали?
   - К сожалению, нет, девочка... - вздохнул Тирен. - Он успел к моменту подхода наших флотов увести основные силы в Даргон. Оставшихся мы, конечно, нейтрализовали, но этого недостаточно.
   - Более чем, - согласился орк. - Поток наркотиков, идущий в обитаемую галактику, необходимо остановить. Спасибо, Лина! Благодаря тебе мы знаем, кто в ответе за это. И мы господина Колсена достанем, хотя выковырять его из Даргона будет непросто. Однако выковыряем.
   - Хорошо бы... - огорченно вздохнула девушка. - Магистр - это такая гадина...
   - Да уж понятно, что гадина, - согласился Кержак. - Кстати, я тебя не познакомил. Это Тирен, твой будущий наставник в искусстве Мастера Жизни. Этот твой дар тоже надо научиться контролировать, его самопроизвольные выбросы ни к чему хорошему не приведут.
   - Надо, так надо... - поежилась Лина, представив, сколько всего ей придется изучать.
   - Здравствуй, - успокаивающе улыбнулся ей Мастер Жизни. - Знаешь, а ведь ты сильно рисковала, посвящая Шона. Честно говоря, я бы побоялся... Если бы он не переродился, не раскаялся полностью, то этим бы ты его просто убила...
   - Убила?.. - растерянно переспросила девушка. - Ой, мамочки...
   - Именно так, - подтвердил Тирен. - В этом случае дар лишил бы Шона жизненных сил за несколько часов. Он жив только потому, что без промедления начал исправлять сотворенное его подельниками, отдавая при этом всего себя. И погиб бы, не приди мы на помощь. Еще слишком неопытен, неправильно расходовал энергию. Но теперь им займется Ранкайт, один из самых старых и опытных Мастеров Жизни в галактике. Только придется попросить кого-то из сильных Целителей Душ почистить парню душу, а то он сам себя от стыда за прошлое изведет. Чувство вины - страшная штука...
   - Но теперь с ним будет все в порядке? - уточнила Лина.
   - Теперь, да.
   - Слава Благим!
   Девушка ненадолго замолчала. Побег магистра не давал ей покоя, он еще явно сумеет нагадить. Но как его поймать? Пришедшая в голову мысль удивила ее саму.
   - А что, если объявить за голову магистра огромную награду? - повернулась Лина к Кержаку. - У ордена ведь денег хватает, насколько я знаю. Тогда Колсена сдадут его же люди.
   - Неплохая мысль, - приподнял брови орк. - Не уверен, что из этого что-то получится, но мы ничего не теряем.
   - Можно еще пообещать в придачу к награде амнистию, - вставил Николай. - Вокруг таких, как Колсен, обычно собираются самые отбросы, не имеющие ни чести, ни совести. Такие ради выгоды что угодно сделают. В том числе, и патрона легко сдадут.
   - Так и поступим, - согласился Кержак. - Через Рави, его слову в галактике доверяют. Как ни жаль, но полномасштабную войну с Даргоном развязывать нельзя. Слишком много крови прольется. Инферно.
   - Думаю, вполне реально сделать Колсена изгоем среди остальных секторальных директоров, - после недолгого размышления сказала Дарли. - Если предать огласке все его дела, то директора могут отвернуться от человека, поставившего их на край гибели. Особенно, если объявить, что княжество и другие страны готовы из-за всего случившегося начать войну. А после этого захватить девятый сектор будет несложно почти без пролития крови.
   - Помимо этого я попрошу Никиту поднять на ноги всю его агентуру там, - добавил орк. - Не сразу, но магистра мы поймаем. В крайнем случае, я лично займусь им. Или Касра. Магам нашего уровня ему противопоставить нечего.
   Лина, слушая их, удовлетворенно улыбалась. Как хорошо! Олит Колсен обязательно получит свое. Если уж орден Аарн за что-то брался, то цели своей добивался в любом случае - это общеизвестно. И правильно! Жадную к деньгам и власти нелюдь необходимо наказывать, иначе она все вокруг в клоаку превратит.
  
  

Глава 14

  
   Строки на мониторе инфора приводили читающего их человека во все больший гнев. И одновременно в отчаяние. У него темнело в глазах, зубы сами собой, против воли, скрипели. Все потеряно! Благие, все! Личные счета арестованы, за исключением счетов в банках Даргона, огромные деньги, ради которых он так надрывался, недоступны. В большинстве галактических средств массовой информации опубликованы сенсационные разоблачения о подлинном лице некоего Олита Колсена. Подтвержденные убойными доказательствами!
   Магистр попытался взять себя в руки и налил в стоящий невдалеке стакан коньяка. Залпом проглотил и снова впился глазами в монитор. Его трясло от осознания масштабности навалившихся бед. За Олита Колсена и его империю явно взялся кто-то очень могущественный и совершенно не стесняющийся в средствах, других выводов из происшедшего сделать было невозможно. Но откуда этот кто-то узнал все это? Сбежавшая девчонка многого не знала, да и вряд ли успела сообщить известное ей кому-либо, слишком мало времени прошло с момента ее побега, однако неизвестный враг в курсе почти всех дел магистра. Кто же это? Фискалы? Великий князь? Или... орден?
   Хуже всего, если последнее. Ведь орден, в отличие от СПД, не распался, а ушел в тень, сохранив почти всю свою силу, не говоря уже об инфраструктуре. Как бывший высокопоставленный эспедешник, магистр прекрасно знал это. Но ведь Аарн перестали вмешиваться в галактическую политику! Почему же вмешиваются сейчас? Похоже, они пошли ва-банк только из-за того, что кто-то использовал оставленные ими планеты для выращивания наркосодержащих растений. Колсен раздраженно стукнул кулаком по столу - еще одна ошибка с его стороны! Не надо было соваться в Аарн Сарт! Да, прибыли получил бы значительно меньше, зато риска практически не было бы. Однако пожадничал. А что теперь? Как вообще выкручиваться?
   Резко одернув себя и приказав не истериковать, Колсен задумался. Итак, его тайные дела стали известны широкой общественности. Это значит, что большинство прибыльных дел в обитаемой галактике придется сворачивать. Около сорока процентов денег тоже потеряны, но это еще не вечер - большинство подконтрольных средств магистр держал на анонимных счетах и счетах фирм-посредников, и выяснить, что они в действительности принадлежат ему, невозможно, слишком велика и запутана цепочка подставных лиц. Какие же из всего этого следуют выводы? Неприятные, конечно, но ситуация пока не смертельна. Да, потери очень велики, однако со временем их вполне можно компенсировать. Магистр даже знал как, были в запасе многообещающие проекты. И еще одно. С наркоторговлей нужно завязывать - головной боли от нее больше, чем прибыли. Сдуру погнался за шальными деньгами и получил по полной. Что ж, урок на будущее.
   Хуже, что самому придется уходить в глубокое подполье. Но тоже ничего особо страшного - Дарв ис Тормен жил таким образом десятилетия. А сколького достиг! Чем хуже Олит Колсен? Да ничем, разве что не великий маг. Да и магов у него на службе хватает, сумел заинтересовать этих властолюбивых сволочей. Главное - слабину им не показать, не то сразу сожрут и не подавятся. Сию братию нужно держать в стальном кулаке и постоянно натравливать друг на друга, чтобы, не дай Благие, не сговорились.
   Писк динамика монитора сообщил о поступлении новых сообщений, и магистр снова уставился в него. Прочтя возникшие на экране строчки, он вытер рукавом мгновенно выступивший холодный пот. Если случившееся прежде еще не было катастрофой, то это ею являлось однозначно. Два самых крупных сектора Даргона, первый и шестой, на официальном уровне объявили о своем нейтралитете в случае любых военных действий в девятом секторе. Колсен сразу понял, что это значит, и его затрясло. Кто-то бросил директорам жирный кусок за предательство общих интересов. И явно скоро атакует. Похоже, аналогичных объявлений от остальных ждать недолго...
   Он не ошибся. Не прошло и часа, как еще шесть секторов объявили о своем невмешательстве в возможный конфликт в девятом. Магистр сжал кулаки: его оставили на произвол судьбы! Идиоты, неужели они не понимают, что поодиночке раздавить их будет проще?! Неужели жадность и злоба настолько затмили им взор? Похоже на то. На всякий случай он попытался связаться с кем-то из директоров, но ни один не пожелал говорить. Секретари что-то лепетали о том, что господа директора отсутствуют и неизвестно где они. Все ясно. Сухие губы магистра растянула недобрая усмешка. Эти паскуды решили, что с ним уже покончено? Зря! Рано.
   Ударив кулаком по кнопке вызова секретаря, Колсен рявкнул:
   - Срочная связь с командующими атакующих флотов и пространственных станций!
   Через пятнадцать минут вышеуказанные господа подключились к селекторному совещанию, на стенных экранах появились их лица.
   - Что случилось, господин магистр? - удивленно поинтересовался Грибен.
   - Война, адмирал, - ответил Колсен. - Всего лишь война.
   - С кем?! - ошалел тот.
   - Пока еще неизвестно, - магистр нервно сжимал и разжимал кулаки. - Однако остальные восемь секторов объявили о своем нейтралитете в случае "возможного" боевого столкновения в девятом. Дальше объяснять нужно?
   - Нет, - подобрался адмирал. - Раз нам не придут на помощь, то задействовать мета-корабли?
   - Задействуйте вообще все ресурсы сектора, - хмуро приказал Колсен. - Разговор, похоже, идет о выживании.
   - Девчонка?.. - скрипнул зубами Грибен.
   - Возможно, - магистр не собирался посвящать военных в свои выводы. - Действуйте, адмирал! Думаю, атака последует из Аарн Сарт.
   - Там же остались наши люди... - удивился тот.
   - Вряд ли, - криво усмехнулся Колсен. - Вероятнее всего, их уже уничтожили. Или пленили. Если это те, о ком я думаю, то второе вернее - они никогда не любили лишней крови.
   - Кажется, я понял, кого вы имеете в виду... - мертвенно побледнел адмирал. - И...
   - Вы собрались сдаваться без боя? - приподнял брови магистр.
   - Нет, конечно! - обиженно возразил Грибен.
   - Так идите и занимайтесь своим делом! Это касается всех вас, господа военачальники!
   Адмирал закусил губу, исподлобья взглянул на патрона, но ничего не сказал и отключился. Вслед за ним отключились и остальные. А Колсен еще долго смотрел на погасшие экраны. Очень хотелось верить, что флот сектора справится с орденским, но надеяться на это глупо. Значит, необходимо бежать, пока эти дураки сражаются. Денег, о которых знает только он сам, хватает. Вопрос в другом: куда бежать? Дорога через Аарн Сарт после всего случившегося однозначно перекрыта. Соседние сектора тоже вряд ли пропустят его корабли, раз заявили о "нейтралитете". Значит, путь лежит в империю, а оттуда через Ринканг в Телли Стелл. Немало активов директории принадлежали на самом деле Олиту Колсену. Имя и внешность, правда, придется сменить, но это не проблема. Куда хуже, что с мечтой воссоздать СПД придется проститься. Но и это еще вилами по воде писано. Сдаваться магистр не собирался. Эти сволочи еще пожалеют, что связались с ним.
  

-- -- -- -- --

  
   Глядя на четкие перестроения и эволюции эскадрилий ордена, Лина тихо изнывала от зависти - теперь она видела, что такое прошедшие обучение в Тарканаке прирожденные пилоты. Да, ей не раз удалось удивить их нестандартными приемами, но действовать в группе девушка совершенно не умела. А пилоты крейсера летают, как один человек, мгновенно реагируют на любое изменение ситуации, причем все вместе, а не каждый сам по себе. Не зря флаг-адмирал Фарлизи говорила, что самая сложная задача - это научить прирожденного помнить в бою о соратниках. Лина знала это по себе: увлекалась и забывала обо всем. Только с близнецами ей удавались совместные эволюции, другие пилоты летали совсем иначе и приспособиться к их манере не получалось.
   Флаг-адмирал не теряла времени и взялась за Лину так, что девушка только тихонько пищала, хотя протестовать и не решалась - сама хотела, так теперь терпи. С момента прибытия на крейсер ни у нее, ни у близнецов не оставалось ни одной свободной минуты. Но Хорьку с Кошаком все же приходилось немного легче - они только летали с разными инструкторами и учили матчасть, тогда как за Лину после посадки без промедления принимались либо Кержак, либо Тирен. И если Мастер Жизни еще изредка жалел ученицу и давал немного отдохнуть, то от орка дождаться такого было в принципе невозможно. Слишком строг! Просто до ужаса. Он не желал понимать слов "устала", "хочу спать", "не могу".
   - Ты все и всегда можешь! - ворчал Кержак в ответ на жалобы ученицы. - Не притворяйся! Давай-ка лучше попробуй создать плетение невидимости. Я тебе показывал, как оно делается.
   - Я не притворяюсь, наставник... - чуть не плакала девушка, мечтая об одном - мягкой постели, и чтобы ее никто не трогал. - Я действительно не могу... Я спать хочу...
   - Чушь! Не ленись!
   На счастье, эти издевательства увидела совсем юная на вид белокурая девушка и сердито отчитала орка. Как позже выяснилось, это была одна из Целительниц "Горнего Света", Клава Ромашевская. Против ее напора Кержак ничего не смог поделать и только сердито бурчал себе под нос что-то о разленившейся, вкрай обнаглевшей молодежи. Лина, правда, этого не слышала - сладко спала в своей каюте, наставник все же отпустил ее. Однако поспать он дал ученице совсем недолго, всего шесть часов, а затем начал гонять ее с удвоенной энергией. Девушка тихо проклинала все на свете, а в особенности, непонятно откуда взявшийся дар великого мага. Ну зачем, скажите на милость, ей эта самая магия? В принципе не нужна! Однако деваться было некуда, Кержак очень доходчиво объяснил, что случится, если молодой маг не возьмет свой дар под контроль. Обидно так нелепо умирать, и Лина, скрипя зубами, училась. Кое-что даже начало получаться, по крайней мере, простейшие плетения она уже создавала без особых затруднений. И рвущуюся наружу энергию научилась держать в узде.
   Когда девушка оказывалась в кабине своего лам-истребителя, она отдыхала душой. И летала так, как не летала еще никогда - Дарли показала такие приемы пилотирования, от которых захватывало дух. Пилоты крейсера только головами удивленно качали, глядя, что творит Лина. И пытались изучить ее коронный прием - выход из гипера вблизи от вражеского корабля, а то и внутри периметра защитного поля. После этого корабль можно было безнаказанно расстреливать гиперторпедами. А раз так, то полностью менялся привычный рисунок боя, менялась вся тактика. Флотоводцы, флаг-адмирал Фарлизи и дварх-адмирал Геру-Дхуу, без промедления начали разрабатывать новые тактические схемы с использованием "удара Барселат".
   Аарн нравились Лине своей добротой и открытостью, но одновременно настораживали, заставляли чувствовать себя неуверенно. Слишком они были странные, не такие, не похожие ни на кого другого, невозможно понять, как они поступят в той или иной ситуации. Не зря в большинстве галактических языков слово "аарн" являлось синонимом слову "сумасшедший"... С точки зрения обычного разумного люди ордена действительно безумны. Впрочем, не только люди, драконов, арахнов, гвардов, керси, эльфов и орков среди них тоже хватало. Больше всего Лину удивляло их стремление помочь любому, если ему требовалось помощь. И неизменное добродушие. Были, конечно, и исключения, как тот же Кержак, например, но они оставались исключениями. Постепенно недоверие к аарн уходило, сменяясь искренним уважением и даже восхищением. Причина этому была весьма уважительной - каждый из них, помимо всего прочего, еще и являлся великолепным профессионалом в чем-либо. И никогда не брался за то, чего не знал и не умел. Однако, несмотря на все вышесказанное, Лина пока еще ни с кем еще не сдружилась, хотя с многими пилотами и поддерживала приятельские отношения.
   - Пора возвращаться на крейсер, - оторвал ее от размышлений голос Дарли по мыслесвязи. - На сегодня полетов хватит, Кержак ждет.
   Девушка не ответила, недовольно скривилась и резким виражом сорвала лам-истребитель с места, направив его к гиперпереходу входной аппарели "Горнего Света". Мигнуло, и она тут же опустила живую машину на указанную диспетчером посадочную площадку. Выбравшись наружу и одевшись, Лина заметила стоящую невдалеке флаг-адмирала Фарлизи и в который раз удивилась: как та успевает раньше? Ведь явно приземлилась после нее! Но уже одета и, как всегда, подтянута.
   - Идем! - скомандовала Дарли, показав на закрутившуюся напротив воронку гиперперехода.
   Лину обреченно вздохнула и ступила туда. Опять надоевшая за последние дни до зубной боли каюта Кержака Черного... Сам орк сидел на диване напротив входа и сурово смотрел на появившуюся ученицу.
   - Сегодня мы с тобой займемся началами вероятностного перемещения, - ворчливо сообщил он и достал из воздуха стакан с "Золотом Дарна".
   Однако орк не успел продолжить урок - из еще одного гиперперехода внезапно появился незнакомый Лине светловолосый аарн и выдохнул:
   - Кержак, он здесь!
   - Здесь? - оживился тот. - Так зови!
   - Сейчас.
   Вспомнив про ученицу, Кержак повернулся к ней и приказал:
   - Посиди чуток, много времени разговор не займет. Возможно, понадобится твое свидетельство о случившемся на Киртонге.
   - Как скажете, наставник, - обрадовалась нежданному отдыху Лина и поспешила сесть в угловое кресло, пока орку не пришла в голову еще какая-нибудь "светлая" идея.
   В каюту ступил наполовину седой, со вкусом одетый джентльмен, иного слова для описания этого человека девушка не нашла. Его аристократичность била в глаза, ему хотелось подчиняться не прекословя, он подавлял одним своим присутствием и явной уверенностью в себе. Лина тут же внутренне ощетинилась - не выносила таких вот лощеных аристократов, не доверяла им никогда.
   - Рад, что вы приняли мое приглашение, - вежливо оскалил клыки Кержак. - Добрый день.
   - Здравствуйте, уважаемый господин Черный, - поклонился джентльмен. - Но для чего я вам так срочно понадобился?
   - Сейчас расскажу, - вздохнул орк. - Садитесь. Что будете пить?
   - Виски со льдом. "Терган IX", если можно.
   - Прошу.
   На столе появился высокий стакан с темной жидкостью, наполовину забитый льдом. Лина недоуменно пожала плечами: и что все они находят в спиртном? Не понимают до чего оно легко доводит человека? Что ж, каждый выбирает для себя. Девушка не считала себя вправе указывать другим людям, как им поступать, поэтому обычно ни во что не вмешивалась. Тем более, что все вокруг значительно старше и опытнее нее.
   - Итак? - спросив джентльмен, с явно заметным удовольствием отпив глоток.
   - Один из ваших наследничков знатно набедокурил, - скривился Кержак.
   - Кто именно?
   - Олит Колсен. Захлестнувший галактику в последние годы поток наркотиков - его рук дело.
   - Колсен? - удивленно взметнулись вверх брови джентльмена. - Надо же... От кого-кого, а от него не ждал. Всегда был такой тихий, исполнительный, никогда лишней инициативы не проявлял...
   - Это в ваши времена, - возразил орк. - После вашего ухода он довольно быстро поднялся до члена Совета организации, а после ее распада стал одним из секторальных директоров. Мало того, быстро прославился в галактике как видный общественный деятель, ярый защитник авторских прав и публицист. Однако все это было только прикрытием его истинной деятельности. Я подозреваю, что Колсен решил возродить организацию под своим руководством. Если хотите, могу передать подборку материалов по нему.
   - Не откажусь. А по поводу возродить? Это практически нереально, слишком много средств, усилий и времени потребуется. Я бы еще смог это сделать, но далеко не на прежнем уровне. Только вот желания не имею возиться со всем этим дерьмом.
   - Рад, что не имеете, - как-то странно усмехнулся Кержак, протягивая гостю небольшой биокомп. - Здесь данные о Колсене. А вон сидит свидельница кое-каких его деяний.
   - Благодарю, - кивнул джентльмен, беря и включая комп.
   Он начал быстро просматривать возникший в воздухе текст. Своих чувств гость ничем не выдавал, только изредка едва слышно хмыкал или приподнимал бровь. Закончив чтение, он несколько минут сидел молча и размышлял, затем укоризненно покачал головой и попросил, чтобы Лина рассказала о случившемся с ней. Кержак разрешающе кивнул, и девушка нехотя повторила набивший оскомину рассказ о своих "приключениях". Джентльмен с интересом изучал ее, иногда задавая такие вопросы, на которые она просто не знала, что отвечать.
   - Это ваша ученица? - спросил гость у Кержака, когда Лина с облегчением замолчала.
   - Да, - кивнул тот.
   - У нее довольно необычный дар, мне он видится как бы подернутым туманом.
   - Тут сложная ситуация, - проворчал орк. - Потом расскажу.
   - Хорошо. Неудивительно, что Колсен проиграл - нашел с кем связываться, с молодым ментатом, у которого начинает пробуждаться дар... Не знаю более верного способа самоубийства.
   - Я тоже, - рассмеялся Кержак. - Кстати, Лина, я забыл представить тебе нашего гостя, извини. Дарв ис Тормен, граф Наргайский.
   - Кто-о-о?!. - полезли на лоб глаза девушки. - Н-н-о-о-о...
   Глава СПД на крейсере ордена Аарн?! Уж на том уровне, чтобы знать, кому принадлежит это имя, Лина новейшую историю помнила, поэтому несказанно изумилась. Это что же здесь происходит, а? Это как? Это почему? Ответов не было, осталось только хватать ртом воздух, пытаясь прийти в себя после невероятного известия. Кержак, Дарли и Дарв с любопытством наблюдали за ней, понимающе улыбаясь. Ничего удивительного в реакции Лины они не находили - любой, наверное, человек в галактике на ее месте изумился бы. Слишком невероятным было встретить этих троих вместе.
   - Люди имеют свойство меняться со временем, девочка... - грустно сказал граф. - Я тоже изменился и осознал, что во многом ошибался. Теперь вот стараюсь хоть как-то исправить самые страшные свои ошибки. СПД создал я, поэтому и ответственность за деяния того же Колсена на мне.
   - Его нужно остановить! - против воли вырвалось у Лины. - Любой ценой остановить!
   - Остановим, - во взгляде его светлости появилось что-то странное, какой-то очень недобрый огонек. - Здесь, - он поступал пальцем по биокомпу, - говорится и о твоем предложении. Умно. Но эту карту необходимо разыграть соответствующим образом, иначе она ничего не даст. Для начала предлагаю оставить девятый сектор в одиночестве.
   - Я думала об этом, - вмешалась Дарли, - но не особо понимаю, как добиться такого результата.
   - Ну, тут и я на что-то сгожусь... - растянула губы Дарва злая усмешка. - Директора Совета по старой памяти все еще боятся меня, и этим грех не воспользоваться. А вот когда Колсен останется без поддержки остальных секторов, я переговорю с его людьми и предложу им кое-что. Это предложение из тех, от которых не отказываются. Но потребуется подтвержение моих слов от великого князя.
   - Не думаю, что удастся обойтись без боя, - вздохнула флаг-адмирал, которую беспокоили возможные потери. Кержак промолчал, в военные вопросы он предпочитал не вмешиваться, оставив их профессионалам.
   - Я тоже, - наклонил голову граф, затем отпил еще глоток виски. - Чтобы адмиралы Колсена прислушались ко мне, нужно сперва как следует дать им по мозгам. После этого они станут вменяемее и сговорчивее.
   - А как вы собираетесь заставить директоров оставить девятый сектор на произвол судьбы? - поинтересовался орк. - Вы ведь давно не глава организации...
   - Ключи к их расходным счетам до сих пор в моих руках, только они об этом не знают. Моих людей в их окружении тоже хватает. Я перекрою несколько финансовых потоков, и директорам все сразу станет ясно. Позвольте инфор с приоритетным доступом в галактическую сеть.
   - Минуту, - буркнул Кержак.
   Вскоре перед графом возникли голоэкран и клавиатура. Он на мгновение задумался, и начал быстро набирать какие-то команды. Лина краем глаза заметила на экране заставку инфосайта Галактического Банка. Дарв ис Тормен действовал настолько быстро, что понять что-либо, даже если бы девушка разбиралась в движении финансов, было невозможно. Она видела непонятные столбцы чисел и быстро заскучала - ничего не понятно. Прошло около получаса, прежде чем граф поднял голову. На его губах играла торжествующая улыбка.
   - А теперь прошу связать меня с директором первого сектора, - попросил он.
   Аарн не ответили, однако заставка инфосети на голоэкране перед Дарвом сменилась изображением холеного, уверенного в своем превосходстве над всеми вокруг средних лет мужчины в костюме классического покроя.
   - Секретариат директора первого сектора Федерации Даргон, - напыщенно сообщил он. - Что вам угодно, уважаемый господин?
   - Передайте господину директору, что с ним желает говорить граф Наргайский, - холодно сказал Дарв.
   - Какой еще граф?! - начал было секретарь, но тут до него дошло. - Кто-о-о?!.
   - Граф Наргайский. Или в СПД уже забыли, как я выгляжу?
   - Ваша светлость! - вскочил мгновенно потерявший весь свой напыщенный вид даргонец. - Сию секунду!
   Он сорвался с места и исчез. Не прошло и минуты, как на экране возникло перепуганное лицо полного человека лет шестидесяти. Увидев, что ему сказали правду, директор как-то сразу опал, словно воздушный шарик, из которого выпустили воздух.
   - Ваша светлость... - пролепетал он. - Чем обязан такой чести?..
   - Сейчас узнаете, - улыбкой графа можно было заморозить воду. - Вы обнаглели до крайности, господа, и начали доставлять мне неприятности, поэтому пришлось принять меры.
   - Но чем мы могли задеть ваши интересы?.. - мертвенно побледнел директор, отлично знающий, на что способен этот страшный человек.
   - Один из вас, - уточнил Дарв. - А именно, Колсен. Скоро мои флоты займутся его сектором вплотную. Если вмешаетесь, пожалеете. А чтобы и соблазна не возникало, проверьте-ка вот эти счета...
   Он начал называть номера, хорошо знакомые директору. Тот схватился за стоящий на столе инфор и вскоре вышел на Галактический Банк. Поняв, что счета заблокированы, причем заблокированы от и до, он чуть не зарыдал от отчаяния. Да каким же образом граф вообще узнал о них? Как сумел заблокировать?!
   - Поведете себя правильно, блок будет снят, - проинформировал Дарв. - А если рискнете прийти на помощь Колсену, то лишитесь и жизни, не только денег. Вам все ясно?
   - Да, ваша светлость... - с трудом выдавил из себя директор. - Я исполню любой ваш приказ...
   - Это касается и остальных ваших коллег. Сообщите им о моем ультиматуме, мне недосуг говорить с каждым. Их счета тоже заблокированы, пусть проверят и убедятся.
   - Я сообщу...
   Казалось, директора прямо сейчас хватит удар. Он тяжело дышал и постоянно вытирал со лба холодный пот, глядя на графа затравленным взглядом кролика, увидевшего надвигающуюся на него широко распахнутую пасть удава. Слишком хорошо помнил времена, когда тот возглавлял СПД. Тогда никто и слова против сказать не решался, а с теми, кто решался, его светлость разбирался быстро и без лишних проволочек. Достаточно вспомнить судьбу профессора Сартада, осмелившегося бросить вызов Дарву ис Тормену, чтобы даже не думать об этом.
   - Я рад, что вы оказались понятливым человеком, - усмехнулся граф. - Через два дня после падения девятого сектора я разблокирую счета. Даю слово.
   Директор сразу успокоился. Его светлость никогда и ни при каких обстоятельствах не нарушал своего слова! Это было известно в СПД каждой собаке. Значит, придется немедленно связываться с коллегами, чтобы предупредить их о случившемся. Возвращение ис Тормена не сулило секторальным директорам ничего хорошего, он может и не простить, что они развалили созданную им организацию. Но ведь до сих пор Даргон его светлость не интересовал... Будь проклят Олит Колсен, привлекший своей наглостью внимание графа! Зажрался, сволочь поганая! Ничего, его светлость быстро разберется с выскочкой. Хотелось надеяться, что после этого их вотчину оставят в покое, но это явно не в характере Дарва ис Тормена. Он и до сих пор, оказывается, держит руку на пульсе своей бывшей организации, оставаясь в тени.
   - Об этих господах больше не стоит беспокоиться, - констатировал граф, когда экран погас. - Их слишком напугает мое возвращение, не осмелятся даже пошевелиться. Можете делать с девятым сектором все, что пожелаете. Лично я считаю, что необходимо дать первый бой, но отойти, когда его успех станет очевиден. А после этого я поговорю с адмиралами.
   - К сожалению, вы правы, они вряд ли прислушаются к разумным предложениям, пока считают себя в силах противостоять нам, - вздохнула Дарли. - Что ж, я отпраляюсь в командный пункт, через час выходим к границам сектора. Да, вот еще что...
   Она повернулась к Лине и спросила:
   - Хочешь участвовать в истребительной атаке?
   - Еще бы! - так и подпрыгнула девушка, ее глаза загорелись азартом.
   - Я так и думала, - иронично усмехнулась флаг-адмирал. - Кержак, ты не против?
   - Ладно, пусть развлечется... - проворчал тот.
   Граф по очереди посмотрел на каждого, затем едва заметно улыбнулся уголками губ, все поняв. Эти двое явно тестируют девочку, проверяют на что она вообще способна. Зачем, интересно? Без причины этого делать никто не станет, тем более разумные, занимающие такое положение, как Дарли Эстель Фарлизи и Кержак Черный. Видимо, Тиналина Барселат не просто юный маг и прирожденный пилот, а нечто большее. Интересно. Похоже, и самому придется обратить на нее пристальное внимание. Почему-то его светлости казалось, что девочка вполне способна обучиться политическому манипулированию. Он и сам не знал почему, но был почти уверен в этом.
  

-- -- -- -- --

  
   Грибен стоял у тактического пульта, дожидаясь выхода неизвестного врага из гиперпространства. Со станций слежения недавно сообщили, что к сектору подходит чей-то флот. Довольно большой флот. Надо же, они даже не скрываются... Настолько уверены в себе? Зря, ему есть чем встретить незваных гостей.
   Адмирал поежился, вспомнив, как в лихорадочной спешке расконсервировали простраственные станции внешнего круга обороны, оставленные на произвол судьбы сразу после Великой Войны. Поскольку они отделяли Даргон от опустевшего Аарн Сарт, то даже Мара ран Сава не видела в них необходимости. А энергии и средств станции пожирали немерено. На счастье Грибена, никто в те времена не стал возиться и демонтировать гигантские гиперорудия. Достаточно было закачать энергию в накопители, и станции ожили. Гиперторпед на них, правда, не осталось, зато орудия - планетарного класса, способные легко уничтожить любой флот сразу после его выхода из гиперпространства. И расположены они таким образом, что полностью перекрывают подходы к даргонской границе. Помимо этого, миноносцы засеяли все пограничное пространство минами и ловушками, врагу придется выходить из гипера на некотором расстоянии от линии обороны, если не хочет потерять половину своих сил еще до сражения.
   - Что думаете, - спросил Грибен у помощника, вице-адмирала Райтина.
   - Вряд ли флотом противника командуют дилетанты, под огонь станций они не сунутся, миноносцы под прикрытием истребителей пошлют, чтобы обезвредить хоть одну, а только затем попытаются прорваться вглубь нашей территории, - ответил тот.
   - Наши выводы совпадают, - вздохнул адмирал. - Жаль пока неясно, какую именно станцию атакуют.
   - Судя по их траектории - либо седьмую, либо пятую, либо девятую.
   - Вот я и говорю, что неясно какую, - вздохнул Грибен. - Придется расположить наши истребители возле всех трех. Кстати, зенитные комплексы станций активированы?
   - Активированы, - кивнул Райтин. - Но они бездействовали двадцать пять лет... Сами понимаете, что многого от них ждать не приходится.
   - Хоть что-то, и то благо, - поморщился адмирал.
   - Кажется, начинается...
   И действительно, в нескольких точках пространства внезапно возникли шаровые построения лам-истребителей, несущих на бортах хорошо знакомую обоим военачальникам эмблему.
   - Княжество, чтоб ему провалиться... - разъяренно прошипел Грибен.
   - Или орден, - добавил Райтин. - Они, по-моему, давно одно целое.
   - Тоже возможно. Значит, пятая станция? Хорошо. Перебрасывайте на ее защиту две трети истребителей.
   - Будет сделано.
   Даргонские пилоты не слишком волновались, выводя свои машины на позиции - прирожденные из княжества были врагом знакомым и привычным, не раз схлестывались с ними в прошлом и порой даже выходили победителями. Методы противодействия давно разработаны. Даргонцы разбились на ромбовидные звенья и замерли на месте, дожидаясь атаки кэ-эль-энахцев. Не слишком хотелось отдавать инициативу противнику, но сейчас иначе нельзя - главное не дать уничтожить наводящие антенны гиперорудий станции. Ее канониры тоже готовились вести непрерывный огонь, антенны хищно рыскали, выцеливая вражеские корабли. Однако те благоразумно не подходили близко, только выпустили истребители и миноноцы. Догадка адмиралов оказалось верной.
   Лам-истребители, оставив позади миноносцы, завертелись в спиралях управляемого хаоса и двинулись вперед. Спирали на мгновение скрывались в гипере и тут же согласованно выныривали в обычное пространство, приблизившись к даргонцам на несколько километров. Из этого стало ясно, что среди атакующих только прирожденные пилоты, обычных нет. Даргонцы тут же изменили построение и тоже прыгнули вперед - опыта им было не занимать. Хотелось бы заманить врага под огонь зенитных комплексов станции, но кэ-эль-энахцы туда не полезут, не вчера родились.
   Первые гиперторпеды, выпущенные обеими сторонами, достигли врага, но никого не поразили - обманок в начале боя у пилотов всегда хватало. Это позже, когда они закончатся, начнутся потери. Фронтальная спираль лам-истребителей тем временем очередным микропрыжком переместилась на расстояние двух километров, и даргонские ромбы тут же разошлись в стороны. А затем противники оказались совсем близко друг от друга, и завертелась безумная карусель космического боя. С переменным успехом.
   Минуты и часы шли, но ничего не менялось. Кэ-эль-энахцы не могли пробиться к станции, а даргонцы, как ни старались, не сумели отогнать их подальше. Потерь ни у тех, ни у других практически не было. Волна за волной лам-истребители пытались пробиться к станции, но рисковать не желали и при сильном отпоре сразу отходили.
   Грибена настораживало поведение вражеских пилотов - они атаковали с ленцой, словно нехотя, изо всех сил осторожничали. Явно старались нести как можно меньше потерь. Совсем непохоже на обычное поведение кэ-эль-энахцев - на памяти адмирала они всегда яростно рвались в бой, не считаясь ни с чем. А вдруг нападение на пятую станцию - всего лишь обманный маневр? Вполне возможно, врага нельзя недооценивать. Он открыл было рот, чтобы отдать приказ отвести часть сил на защиту остальных двух близлежащих станций, но опоздал. Пришлось делать это в лихорадочной спешке, проклиная себя за недогадливость.
  
   Наблюдая за боем, Лина приходила во все большее недоумение. Что все это значит? Орденские пилоты действуют неуклюже, неумело, совсем непохоже на то, как действовали во время учений. Почему? Еще и ее в бой не пустили, оставили позади и мотивировав это тем, что девушка не умеет сражаться в группе. Хорька с Кошаком вообще оставили на крейсере. Лина ничего не понимала. Ведь нужна решительная победа! А это значит, что необходимо уничтожить орудия станции, иначе флот так и не сможет приблизиться - простреливается все пространство на половину светового года в окружности. Потому и пустили вперед лам-истребители, они слишком маленькие и веркие, чтобы в них можно было попасть из огромного гиперорудия.
   Не выдержав, Лина решилась вызвать по мыслесвязи Дарли.
   "Слушаю", - отозвалась та.
   "Что происходит? - растерянно спросила Лина. - Это же не бой, а Проклятый знает что..."
   "Заметила? - рассмеялась флаг-адмирал. - Надеюсь, враг тоже заметил".
   "Обманный маневр? - высказала догадку девушка. - Настоящая атака будет в другом месте?"
   "Вот пусть адмиралы Колсена так и думают".
   "А что же тогда?"
   "Обманным маневром как раз будет атака двух других станций, - пояснила Дарли. - А когда даргонцы отведут туда часть сил, пятую станцию неожиданно атакуют одиночки. Лучшие асы флота. Ребята собираются воспользоваться твоим приемом - уничтожить орудия гравидеструкторами, поднырнув под периметр защитного поля. В ином случае мы многих потеряем, а этого хотелось бы избежать".
   "А можно мне участвовать в атаке?" - оживилась Лина.
   "Можно, - ответила флаг-адмирал. - Но учти, это очень опасно".
   "Будто раньше не опасно было! - фыркнула девушка. - Справлялась как-то".
   "Ну ладно. Лети. Атака начинается по сигналу "Алрайт-2". Подключаю биокомп твоего лама к сети командира атаки, дварх-майора Терещенко. Без команды не начинать!"
   "Есть!" - весело отозвалась Лина.
   "Хочешь показать себя? - поинтересовалась Дарли. - Еще что-то придумала?"
   "Ага! После гравидеструктора я вполне могу использовать мини-фазер, звезда вон совсем близко. Засажу им сгусток плазмы прямо в главный реактор!"
   "Не будь такой кровожадной, - пожурила ученицу флаг-адмирал. - Хоть даргонцы большей частью и сволочи, но тоже люди. Совсем необязательно их убивать, если можно обойтись без этого".
   "Я как-то не подумала... - растерянно пролепетала девушка. - Извините..."
   "Никогда не убивай без особой необходимости, Благие спросят за каждого убитого. Да и должна ты от них чем-то отличаться".
   "Спасибо за урок..." - Лине было очень стыдно, давно так стыдно не бывало.
   "Не за что, - улыбнулась Дарли. - Удачи!"
   "Спасибо!"
   Девушка довольно долго размышляла о словах флаг-адмирала. Ведь она и в самом деле как-то слишком легко стала убивать в последнее время... Да, иного выбора не было. Но это тогда. А сейчас? Дарли права, совершенно необязательно уничтожать станцию вместе со всем экипажем, достаточно обезвредить гиперорудия. А экипаж на этих шестикилометровых дурах обычно большой... Как там Шон говорил? Кажется, что среди рядовых людей магистра не так много откровенных подонков? Да, именно так. А она собралась их всех убить... Вот просто взять - и убить. Да уж, добрая девочка, ничего не скажешь... Лина дала себе слово с этого момента всегда думать над своими действиями и стараться избегать ненужных жертв. Совсем без них, к сожалению, не обойтись, она все-таки военный пилот.
   События, между тем, шли своим чередом. Две большие группы лам-истребителей неожиданно вынырнули в обычное пространство рядом с седьмой и девятой станциями оборонного круга. Они яростно накинулись на эскадрильи охранения, сражаясь на сей раз по-настоящему, яростно и отчаянно. Половина даргонских истребителей, обороняющих пятую станцию, вскоре вышли из боя и бросились на помощь избиваемым товарищам, на весь эфир кричавших о нападении. Но на дорогу им требовались некоторое время, и аарн в полной мере воспользовались этим, успев сильно проредить ряды защитников. За последние дни они освоили кое-какие из необычных приемов Лины, и сейчас вовсю применяли их, выбивая одну вражескую машину за другой.
   "Внимание группе "Ар"! - раздался по мыслесвязи мужской голос, и Лина насторожилась. - Повторяю, внимание группе "Ар"! Сигнал "Алрайт-2"! Сигнал "Алрайт-2"!"
   Ему без промедления ответили все пилоты группы, Лина тоже сообщила о готовности.
   "Касаемо тебя, девочка, - отозвался после ее слов голос. - Это дварх-майор Терещенко, если ты еще не поняла. Гляди мне, не вздумай лезть на рожон! Не то после возвращения выдеру, как сидорову козу!"
   "Не буду, - хихикнула Лина. - Разрешите приступать к выполнению задания?"
   "Приступай..." - проворчал дварх-майор.
   Девушка, правда, не поняла, что такое "сидорова коза", но решила, что это кто-то очень провинившийся. Позже она узнала, что Олекса Терещенко родом с планеты Земля и часто использует непонятные выражения, ставя в тупик своих товарищей. Лина, конечно, сомневалась, что ее станут драть, но рисковать не хотела - дварх-майор, похоже, жесткий человек и вполне может придумать неприятное наказание, если она не исполнит приказ.
   Началось! Азарт захлестнул душу девушки, она стронула истребитель с места, разогналась и скрылась в гипере, нырнув сразу на наиболее глубокий из доступных уровней. И уже не слышала, как раздраженно выматерился Терещенко, не уследивший за пронырливой егозой - на глубоких уровнях связь прерывалась.
   Ощущение живой машины своим телом стало абсолютным, восприятие скачком расширилось, полностью охватив картину сражения. Девушка видела и понимала все сразу, мышление пошло восемью потоками, использовав для этого биокомп лам-истребителя. Вынырнуть нужно за периметром защитного поля станции... Но как добиться того, чтобы в нее не попали зенитчики? Внезапно Лина поняла как и восхищенно рассмеялась, впервые увидев толк в занятиях вероятностной магией. Она без промедления начала сплетать придуманную связку, даже не думая о том, что Кержак ее такому еще не учил. А тот, ощутив нарождающееся плетение, встрепенулся и принялся яростно ругаться, поминая родословную сумасшедшей девчонки, не желающей ни о чем думать своей дурной головой.
   Оказавшись в пятидесяти метрах над поверхностью станции, Лина рванулась вперед, одновременно входя в режим микропрыжков, наращивая их скорость и уменьшая продолжительность. Вскоре ее истребитель на долю секунды скрывался в гипере, чтобы на столь же короткое время выпасть в обычное пространство, а затем вновь нырнуть в гипер. Видевшие это прирожденные пилоты только рты открыли в ошеломлении. Мерцание! Легендарное мерцание, о котором столько говорили, но которое считали совершенно невозможным для практике! Да как выдерживают такое надругательство двигатели ее истребителя?! Мало этого, так еще и гравидеструктор не выключается, что совсем уж ни в одни ворота не лезет. Вот так пигалица!
   Дарли восхищенно поминала хвосты Проклятого, глядя на то, что творит Лина. Не зря она дала девочке возможность показать себя, ох, не зря! Та показала, да так, что слов не находится для описания. Флаг-адмирал всегда утверждала, что при определенных условиях мерцание все же возможно, и теперь радовалась, что оказалась права. Будет, чем утереть нос скептикам. Тому же Кир-Ванегу показать запись этого боя, так он со стула от изумления свалится.
   Одинокий лам-истребитель призраком несся над пространственной станцией, по дороге сминая и раздирая гравидеструктором ее поверхность. Антенны гиперорудий постепенно приближались, комендоры зенитных комплексов палили по врагу изо всех сил, но ни разу не попали. Снаряды и лучи лазеров просто обтекали живую машину, а то и, совершив вокруг нее полный круг, возвращались обратно, поражая выпустивших их. На скорую руку сляпанная Линой вероятностная связка работала!
   Истребитель оказался над гигантскими антеннами гиперорудия, когда те уже начали наливаться светом, готовясь к залпу. Не успели, превратились в некие абстрактные конструкции. Энергия не удержалась в поврежденном накопителе, и лам-истребитель взрывной волной отнесло прочь от станции. Ни один обломок так его и не коснулся.
   К сожалению, это было только одно орудие из четырех, расположенных на станции, и Лина, не теряя времени, двинулась к следующему. Однако не понадобилось - остальные асы из группы "Ар" тоже вышли на цель. Они, конечно, не рискнули мерцать по примеру девушки, но со своей задачей справились на отлично. Не прошло и десяти минут, как станция осталась беззащитной.
   Вернувшись к крейсеру, Терещенко долго изливал душу, высказывая Лине по мыслесвязи все, что о ней думает. Девушка угрюмо слушала, не пытаясь возражать - она не понимала, что сделала не так. Антенны ведь уничтожены? Уничтожены! Так чего же ему еще надо?
   - Хотя вообще-то ты молодец, - неожиданно констатировал дварх-майор. - Только не мотай так больше нервы взрослым людям... Ладно?..
   - Постараюсь... - пробурчала обиженная Лина. Но в душе она была довольна признанием ее заслуг.
   - Возвращаемся на крейсер, - скомандовал Терещенко и отключился.
  
   Грибен растерянно смотрел на тактический экран и ничего не понимал. Силы княжества, вместо того, чтобы прорываться сквозь пробитую в круге обороны брешь, отошли назад и сгруппировались возле вышедших из гиперпространства дварх-крейсеров и мета-кораблей. Почему они не развивают успех? Ведь если бы сейчас кэ-эль-энахцы скопом двинулись вперед, то его флот не удержал бы агрессора...
   - Господин адмирал! - внезапно заговорил офицер связи. - Вас вызывают с головного дварх-крейсера.
   - Вызывают? - удивился Грибен. - Вот так новости...
   Никогда до сих пор такого не случалось. Если уж эскадренное сражение начиналось, то его вели до победного конца. И связывались с врагом только затем, чтобы принять его капитуляцию! Однако он сдаваться не намерен, сил еще хватит. Тем более, что кэ-эль-энахцы сами дали время подогнать к месту прорыва резервы. Что же происходит?
   - Ответь! - приказал адмирал по некоторому размышлению.
   Появившегося на экране человека он сразу узнал и задохнулся. Так вот чей флот атакует девятый сектор?! Будь оно все проклято!
   - Ваша светлость... - просипел Грибен. - Ваша светлость... Но почему?..
   - Ваш патрон перешел мне дорогу, - пояснил Дарв ис Тормен.
   - Да мы бы никогда... - затрясло адмирала. - Вы бы сказали... Мы бы...
   - С Колсеном мне говорить не о чем. Зато для вас у меня есть интересное предложение.
   Выслушав графа, Грибен думал недолго. Раз против магистра выступил сам Дарв ис Тормен, то Колсен конченый человек. Слово его светлости, подтверженное словом великого князя и словом императора Сторна? Тут и думать не о чем. Давно надоело мотаться по космосу, он человек далеко не первой молодости. Пора отдохнуть в уютном поместье в окружении услужливых молодых девиц. Они падки на деньги. А тут и возможность подворачивается...
  
   Когда дверь в его кабинет открылась и на пороге появились четверо адмиралов, возглавляемых Грибеном, Колсен как раз заканчивал подготовку к побегу. Основные средства он консолидировал на нескольких анонимных счетах, будет с чем начинать новую жизнь. Визит военных оказался очень некстати. Что им здесь нужно? Они должны находиться на передовой, отражать набег! Заметив в руках вошедших плазмеры, магистр насторожился.
   - Рад, что вы не изменяете своим привычкам и предпочитаете этот линкор наземным резиденциям, - усмехнулся Грибен. - Не то долго бы вас искать пришлось.
   - Что это значит, адмирал? - встал из-за стола Колсен.
   - Ничего, кроме того, что вы арестованы, - насмешливо ответил тот, направив на него плазмер. - Извольте следовать за мной.
   - Вы с ума сошли?! - взорвался магистр.
   - Не я, а вы! - вызверился на него адмирал. - Это же додуматься надо было - перейти дорогу этому человеку!
   Он явно выделил слово "этому", магистр нахмурился и спросил:
   - Какому?
   - Скоро узнаете, - осклабился Грибен.
   У кого-то из пришедших нашлись наручники. Колсену сковали руки за спиной и повели по коридорам линкора к главному шлюзу. Члены экипажа молча стояли и смотрели на все это, даже не попытавшись освободить шефа, хотя он пообещал сделавшему это огромную награду. Магистр потерянно взирал на них и с каждым мгновением терялся все больше. Люди вели себя слишком странно, слишком необычно. Они смотрели на того, кого еще утром до смерти боялись, едва ли не с гадливостью. Как на какую-то отвратительную букашку...
   - Ваша светлость, Колсен доставлен! - отрапортовал кому-то Грибен, оказавшись в шлюзовом зале.
   Магистр поднял глаза, чтобы увидеть к кому его привели, и у него подкосились ноги. Прав был адмирал, этому человеку переходить дорогу ни в коем случае не следовало... Но разве он переходил дорогу Дарву ис Тормену?! Тот же сам ушел с поста главы СПД! Вот, значит, чей флот атаковал девятый сектор... Вот кто стоит за случившимся... Тогда все ясно. Неудивительно, что остальные директора не решились прийти на помощь. Они боятся графа до колик. Да и сам магистр ничуть не меньше боялся его...
   - Рад, что вы исполняете ваши обязательства, адмирал, - усмехнулся ис Тормен. - Вот обещанные вам бумаги и чек. Также я передаю обязательства, данные мне великим князем и подтверженные императором Сторна. Все военные вашего сектора получают амнистию и остаются на своих должностях с сохранением званий, жалованья и выслуги лет. Гражданские чиновники пройдут переаттестацию. Если окажутся способны работать в новых условиях, то тоже сохранят свои должности и жалование.
   - Ура его светлости! - заорал кто-то, остальные собравшиеся в шлюзовом зале даргонцы поддержали его радостными воплями.
   Магистру от слов графа стало дурно. Это что же получается, его сектор добровольно присоединется к империи Сторн?! Благие Защитники! Да как же это?..
   - А я ведь предупреждал всех после войны с Юои Жерг, чтобы никто не смел связываться с наркотиками... - подошел к нему ис Тормен. - Предупреждал?
   - Предупреждали... - обреченно выдавил Колсен, вспомнив об этом эпизоде. Он тогда не придал значения словам графа. А зря...
   - Вы не вняли, - развел руками его светлость. - Поэтому не обессудьте.
   - Мне нужны были деньги! - яростно выдохнул магистр. - Я хотел восстановить организацию!
   - Зачем? - приподнял брови ис Тормен. - Она свою роль сыграла и распалась сама собой.
   - Ну... - не нашелся, что ответить, Колсен.
   - Власти возжелалось? - брезгливо скривился граф. - Ясно.
   - А хотя бы и власти! - со злобой выплюнул магистр. - Будто вы не к власти стремились, когда создавали СПД!
   - Для меня власть была всего лишь инструментом, - с жалостью посмотрел на него ис Тормен. - Впрочем, вам этого не понять, как не понял в свое время Сартад. Ничего, у вас будет возможность поразмыслить над своими ошибками. Вместе со всем необходимым для жизни вас высадят на безлюдной планете. И другого общества, кроме собственного, у вас не будет. Желаю понять, что власть не стоит ничего.
   - Не-е-е-т... - пошатнулся от этого известия Колсен. - Не надо-о-о!..
   Он неумело зарыдал в голос. Граф некоторое время безразлично смотрел на плачущего человека в дорогом костюме, затем махнул кому-то рукой. Магистра тут же подхватили под мышки два человека в скафандрах, в которых тот с ужасом узнал боевые доспехи "Коршунов Ада". Это что же, Дарв ис Тормен объединился с орденом Аарн?! Благие, спасите и сохраните галактику! Такому объединению никто и ничто не сможет противостоять...
   Легионеры двинулись к закрутившейся невдалеке воронке гиперперехода. А в их руках бился и выл от отчаяния несостоявшийся объединитель СПД, видный общественный деятель и защитник авторских прав, а на самом деле пират, убийца и наркоторговец Олит Колсен.
  
  

Глава 15

  
   Общественность обитаемой галактики была потрясена невероятным известием: девятый сектор Федерации Даргон, до последнего времени возглавляемый бесследно исчезнувшим магистром Колсеном, добровольно попросил о вхождении в состав старого врага, империи Сторн, передав ей вместе со всем остальным и свой довольно внушительный боевой флот. Император, обрадованный возможностью вернуть хотя бы часть когда-то принадлежавших его стране территорий, конечно же, не отказал. А остальные восемь секторов Даргона просто промолчали, как будто ничего необычного не произошло. Какое-то отношение ко всему этому имело также княжество Кэ-Эль-Энах, что вовсе неудивительно - его возглавлял родной брат императора.
   Причин случившегося никто не понимал, и большинство популярных изданий отправило на место событий своих самых пронырливых инферов на скоростных курьерских кораблях. Сразу после того, как первые из них добрались до места, на недоумевающую галактику посыпались новые сенсационные известия. Как оказалось, помимо княжества в деле принимал участие орден Аарн - многие даргонцы видели доспехи легендарных "Коршунов Ада". Это в первое время вызвало ошеломленное молчание. Орден выходит из подполья? Не дай Благие такого несчастья! Все заинтересованные лица знали, в отличие от населения, что Аарн никуда не делись, что они на самом деле просто ушли в тень. Однако они уже двадцать пять лет не вмешивались в галактическую политику! Их возвращение сильно настораживало. Хотя не всех, многих обрадовало - такие с тоской вспоминали старые времена и выгодную торговлю с орденом. Не забыли и его технологические новинки, сыпавшиеся на галактику, как из рога изобилия. Население нищих колониальных планет, где люди частенько голодали, припомнило, что Аарн раньше всегда помогали находящимся в беде, и преисполнилось чаяний на возможное улучшение своей жизни.
   За прошедшие после Великой Войны двадцать пять лет образ ордена претерпел в общественном сознании кардинальные изменения. Люди забыли о плохом и больше помнили хорошее. Но социологи понимали, что это произошло не само собой, что кто-то изрядно приложил к этому руку, затратил немалые средства, чтобы обелить Аарн в глазах широкой общественности. В правящих кругах многих стран данное обстоятельство вызывало немалую озабоченность, но ничего поделать правительства не могли, хотя и прилагали кое-какие усилия, чтобы сохранить ненависть к ордену. Однако трудно ненавидеть то, чего, как будто, уже нет. Таково уж свойство человеческой психики. Но если Аарн возвращаются... Тогда все меняется, и возникшее у народов галактики уважение к ним может оказаться очень серьезным фактором.
   Но не это оказалось самой шокирующей новостью. Не все из присутствовавших в шлюзовом зале флагманского линкора магистра держали язык за зубами, и инферам вскоре стало известно, что орденских легионеров возглавлял не кто иной, как Дарв ис Тормен, граф Наргайский. Поначалу они в такую чушь просто не поверили, посчитали выдумками, но чем дальше, тем больше свидельств об этом получали. Через несколько дней инфоиздания взорвались сенсационными заголовками. По галактике прокатился шок. Чего ждать от подобного союза не знал никто, да никто даже предполагать не мог, что он в принципе возможен. Личность его светлости до сих вызывала немалый интерес - ведь этот загадочный человек ушел в никуда в момент своей победы. Так не поступают!
   В Мооване и Тиуме, лет пятнадцать назад изменившем общественный строй и ставшем обычной либеральной демократией, после шокирующих известий разразились правительственные кризисы, с которым правительства едва справились - дело едва не дошло до досрочных выборов. Самые известные аналитики, экономисты, социологи и обществоведы галактики разразились множеством противоречащих друг другу статей. Каждый предполагал свое и делал свои выводы, уверяя, что только он понимает ситуацию, хотя в действительности ни хвоста Проклятого не понимал. Так что же произошло? Орден подчинился графу или граф ордену? А возможно они просто сотрудничают? Трудно сказать, никто из серьезных людей ничего и не говорил, ожидая дальнейшего развития событий.
   Но инфоиздания не сообщили о том, какой ужас прокатился по преступному миру галактики после известия о сотрудничестве графа с орденом. Да они и не знали об этом, никто из мафиози или пиратов не собирался откровенничать с инферами, не та среда. Они, в отличие от остальных, прекрасно отдавали себе отчет, что Дарв ис Тормен владеет полной информацией об их делах. А вдруг он передаст эту информацию Аарн? Вдруг они снова займутся чисткой авгиевых конюшен? От этих сумасшедших чего угодно ждать можно. Связанные с пиратами корпорации лихорадочно рвали с ними все связи и зачищали следы, убирая тех, кто мог хоть что-нибудь знать. Отношение ордена к пиратам было слишком хорошо известно, чтобы питать глупые иллюзии.
   Однако время шло, а ничего необычного не происходило. Ни орден, ни граф больше ничем не проявляли себя. Аннексия империей девятого сектора Даргона шла своим чередом, планета за планетой. На каждой высаживалась сторнианская администрация, без промедления принимающаяся за дело. Из Сторна и Кэ-Эль-Энах в сектор ежедневно отправлялось огромное число транспортов с продовольствием и медикаментами. Имперские полиция и спецназ космодесанта безжалостно расправлялись с бандами, правящими бал в городах и желающими оставаться хозяевами положения. Бандитов просто расстреливали на месте без суда и следствия. Население поначалу отнеслось к новой власти настороженно, особенно после этих расстрелов, но когда поняло, что в империи никто и никогда не остается без куска хлеба и крыши над головой, очень обрадовалось. Наполовину государственные корпорации Сторна и Кэ-Эль-Энах выкупили у прежних владельцев основные верфи и обеспечивающие их деятельность заводы, затем начали их реконструкцию. Иностранный капитал к разделу пирога не подпустили, хотя многие богатые люди других стран жаждали в нем участвовать. Однако не вышло.
   Галактика замерла в напряженном ожидании. Большинство здравомыслящих разумных считало, что все еще только начинается. Но так ли это? Ответ остался неизвестным.
  

-- -- -- -- --

  
   Признаться, Лина устала от постоянного напряжения. Совсем не так она представляла себе обучение... А ведь это только начало! Возникало ощущение, что наставники проверяют ее на слом. Ничем иным девушка не могла объяснить происходящее. А ведь к троим наставникам прибавился четвертый - Дарв ис Тормен, чтоб ему десять раз сквозь землю провалиться! Он преподавал Лине социологию и политическую историю. В собственной, весьма оригинальной интерпретации, от которой пришло бы ужас большинство историков галактики. От циничных объяснений графа девушку попросту тошнило. И ведь не возразишь, его светлость раскладывал все по полочкам очень четко и логично. Неужели люди действительно такая мерзость? Очень не хотелось в это верить...
   День шел за днем, флот ордена постепенно рассасывался по девятому сектору, притворяясь флотом княжества. Лина никак не могла взять в толк зачем это нужно. Как будто имперские войска сами не справятся - они буквально наводнили сектор, жестко беря его под контроль и безжалостно пресекая любую попытку сопротивления. Девушке очень хотелось наконец-то оказаться в Тарканаке. Вряд ли Кержак или Дарв ис Тормен останутся на Калдаре вместе с ней. Станет немного полегче.
   В последние дни Лина стала задумываться над вопросами, которые раньше прошли мимо внимания - слишком много было новых впечатлений. И чем больше задумывалась, тем больше терялась. Почему такие люди, как директор Тарканака, самый сильный маг галактики и бывший глава СПД тратят столько времени на никому не нужную девчонку с захолустлой планеты небогатого Ринканга? У них что, мало других дел? Почему они ею вообще заинтересовались? Явно же неспроста. Хорошо, пусть Лина и прирожденный пилот, и маг вероятности, и Мастер Жизни, и что-то там еще, но она сама здесь ни причем. Что-то во всем этом было сильно не так, и девушка изо всех сил пыталась понять что именно. Но не понимала.
   Лина начала обращать внимание на каждую мелочь, анализировать и искать ей место в общей картине происходящего. И сама не заметила, как увлеклась этой интеллектуальной игрой. Она выстраивала в сознании некую логическую модель, даже не осознавая этого. Части мозаики постепенно становились на место, из чего следовали довольно интересные выводы - например о том, что аарн, вероятнее всего, телепаты. Но это так и не дало ответа на основной вопрос: что нужно от нее наставникам? В конце концов, Лина не выдержала и решила поговорить с кем-то из них. Девушка долго думала и выбрала графа - этот старый циник вполне способен ответить откровенно. Если пожелает, конечно. Но от Кержака или Дарли ответа точно не добьешься.
   - Здравствуй, - поднял глаза что-то читавший ис Тормен, увидев Лину.
   - Добрый день, ваша светлость, - вежливо поздоровалась она. - Можно спросить у вас кое-что?
   - Спрашивай, - граф положил открытую книгу на столик.
   - Что вам всем от меня нужно? - решилась девушка.
   - Задумалась над этим, наконец-то? - широко улыбнулся Дарв. - Хорошо, я в тебе не ошибся. А что нам нужно? Ничего, кроме одного - чтобы ты вразнос не пошла.
   - В смысле?.. - растерялась Лина, никак не ждавшая такого ответа.
   - Благие одарили тебя слишком щедро, - вздохнул граф. - Люди такого уровня обычно многого достигают, даже если их не обучать. Но вся беда в том, девочка, что в последнем случае человек не понимает, что он творит, хотя чаще всего уверен в обратном. И в результате приносит много бед окружающим. Вот ты удивляешься, что занимаюсь с тобой политикой, она тебе неприятна, я давно заметил. Не спорь, не надо, я же не слепой. А причина наших занятий одна. Если ты не начнешь понимать, как действует реальная политика, не будешь знать тайных рычагов власти, то такого наворотишь, что мы потом все вместе не расхлебаем.
   - Я?! - девушка растерянно уставилась на него, опустившись в кресло. - Но я же никто! Я...
   - Ох, как ты ошибаешься... - укоризненно покачал головой Дарв. - Повторяю: тебе очень многое дано. Такое, как у тебя, совмещение множества различных даров в одном человеке - первое в истории галактики!
   - Первое?.. - не поверила Лина. - Не может быть!
   - Именно первое, - подтвердил граф. - И никто, кстати, не знает, чем ты еще одарена. И Кержак, и я пытались в этом разобраться, но не смогли. В тебе чего только ни намешано.
   - За что же мне все это?.. - растерянно спросила девушка.
   - А Благие нас не спрашивают, когда одаривают чем-либо, - как-то странно усмехнулся Дарв. - Видимо, ты должна что-то важное сделать в жизни. Важное для всей галактики. Не могу сказать точно, и никто не сможет. Даже Командор, когда вернется.
   - Но что я могу натворить?! - Лину трясло.
   - Что? - приподнял уголки губ граф, откидываясь на спинку кресла. - Сейчас объясню, и очень наглядно, так как вчера мы с Кержаком завершили при помощи оперативных статистиков Перлока Сехера построение социоматической модели, касающей конкретно тебя. Чтобы не было лишних вопросов о том, что это такое, объясняю заранее. У ордена есть наука, которая называется социоматикой и позволяет производить расчет вероятных на 95% моделей социально-экономического развития обществ любой сложности. Тебе ее изучать пока рано - это требует великолепного знания практически всех разделов высшей математики.
   - И что?.. - растерянно смотрела на него ничего не понимающая девушка.
   - А то, что мы решили построить модель развития Ринканга на ближайшее десятилетие в случае, если бы у тебя не появилось возможности бежать, - в глазах Дарва светился интерес. - То есть, представь, что у майора Даэнброна не было никакого способа помочь тебе...
   - Бр-р-р... - передернуло Лину. - Не дай Благие! Кошмар!
   - Смотря для кого кошмар, - едва заметно усмехнулся граф. - Для народа Ринканга - да. Ты бы там всего за несколько лет такое устроила... Причем, из самых лучших побуждений.
   - Да я что я могла устроить?! - вскочила девушка, ее буквально трясло. - Что?! Меня же практически в рабство продали! Если бы не сбежала, то следующим вечером полиция доставила бы меня в контору этого паскудного концерна, будь он проклят!
   - Вот с этого момента мы и начали рассчет модели, - кивнул Дарв. - Только ввели дополнительными коеффициентами твои дары и их наиболее вероятное поведение. Задействовали самые мощные вычислительные центры княжества. Результаты, девочка, оказались ошеломляющими. Настолько, что мы вынуждены были скрыть их даже от флаг-адмирала Фарлизи. Однако ты знать должна, твое неведение слишком опасно. Хорошо, что ты сама решила поговорить со мной, не то вечером этот разговор начал бы либо я, либо Кержак.
   - Мамочки... - простонала Лина, снова падая в кресло, в ее глазах стояли слезы. - Ну почему на мою голову все время разная дрянь сыпется?!
   - Судьба... - развел руками Дарв. - Другого ответа у меня, извини уж, нет. Но вернемся к нашим баранам, то есть к модели.
   Он пошевелил пальцами, и на боковой стене зажегся огромный голоэкран, на котором возникла карта полушарий родной планеты Лины, Дарата.
   - Просчитывались два варианта событий, - продолжил граф, наливая из стоящей на столе бутылки виски в стакан. - Первый: руководство концерна выяснило, что такое прирожденные пилоты, и направило тебя на учебу в летное училище. И второй: оно не сделало этого, заставив тебя изучать какую-то нужную им профессию. Вероятность того, что тебе заставили бы работать физически, не обучая, почти равна нулю - люди корпораций весьма трезвомыслящие господа, с имеющими золотой аттестат департамента образования они так не поступают, невыгодно. Поэтому данный вариант мы и не рассматривали.
   - И? - против воли заинтересовалась девушка.
   - Как ни странно, - тяжело вздохнул Дарв, - но оба варианта через некоторое время слились. Только в случае первого все произошло бы на несколько лет позже.
   - Что?! - подалась вперед Лина. - Что произошло бы?!
   - Кровавая революция в Ринканге под твоим руководством! - жестко отрезал граф. - Жертвы составили бы примерно три миллиарда человек. По утверждению Кержака, результатом скорее всего стала бы воронка инферно. Я в этом не столь уверен, но не суть важно.
   - Под... моим... руководством... - неверяще уставилась на него Лина... - Революция?..
   - Именно так, - резко кивнул Дарв. - И сейчас я объясню тебе причины. Не стоит плакать и нервничать, всего этого не случилось, это только гипотетическая возможность. Но она вполне могла реализоваться. И чтобы подобного не произошло, ты должна четко понимать, чего от себя ждать. А значит, нужно учиться контролировать свои дары. Теперь ясно почему за тебя так жестко взялись?
   - Ясно... - у Лины дрожали руки. - Ясно...
   - Ты готова слушать дальше? - пристально посмотрел на нее граф.
   - Готова, - взяла себя в руки девушка.
   - Хорошо. Продолжаю. В первом варианте ты на время обучения успокоилась бы, с радостью училась пилотировать, но по завершению обучения столкнулась бы со всеми "прелестями" корпоративной действительности. С вероятностью 98% тебя продали бы одному из пиратских кланов. И вот тут бы ты сильно обозлилась. Разве не так?
   - Еще бы! - Лина представила себе такое и ее затрясло от возмущения. - Я бы не знаю что им устроила, сволочам!
   - Вот-вот, - удовлетворенно покивал Дарв. - Тут-то у тебя и пробудился бы дар великого мага - он всегда просыпается под влиянием несчастий. А уж этот дар потянул бы за собой остальные. Далее. Среди пиратов хватает тех, кто не слишком хочет заниматься этим ремеслом, но не имеет иного выхода, так что найти единомышленников небольшая проблема. Примерно через год на половине рейдеров клана началось бы восстание. А еще через год оба клана перешли бы под твой полный контроль. Все события складывались бы в твою пользу - именно таким образом работает дар неинициированного великого мага. Но ты на этом не успокоилась бы, слишком сильно ненавидя корпорации. Далее события покатились бы лавиной. Выход на военных из группы контр-адмирала Хартинга и создание союза с ними. Организация подполья, средства для которого добываются тем же пиратством - все ради великой цели освобождения из-под власти корпоратов. И в конце концов восстание. Однако ринкангские корпорации имеют и собственные армии, и собственные флоты - легко они не сдадутся. Началась бы бойня, которая длилась около двух лет. Скорее всего, тебя вскоре убрали бы, но бойни это не остановит. В общем, вот так. Конечно, существует множество подвариантов, но все они приводят к одному результату.
   Девушку продолжало трясти, но она задумалась над словами графа. И вскоре поняла, что рассказанное им вполне могло произойти. Неужели и так бывает? Хочешь хорошего, а выходит... вот такое. Ох, прав его светлость... Нужно отдавать себе отчет в каждом своем слове и действии, особенно, если можешь больше других людей. Лина никогда не хотела становиться чем-то большим, чем пилот, но ее не спросили, "наградив" этими проклятыми дарами... Чего же Благие хотят от нее? Как понять? Как не ошибиться? Ведь ошибка будет очень дорого стоить. И даже не ей, окружающим, ее судьба, в конце концов, не имеет особого значения при таком раскладе.
   - А второй вариант? - глухо спросила девушка.
   - Второй еще хуже и кровавее, жертв втрое больше, - помрачнел граф. - Там тебе удалось не только Ринканг, но и Телли Стелл поднять, прежде чем тебя остановили. Понимаешь, ты обладаешь еще одним даром, которого, кроме меня, никто не заметил. Даром правителя, способностью легко манипулировать людьми, причем, не осознавая этого. А нужно четко осознавать, что ты делаешь и зачем, не то такого натворишь...
   - Даром правителя... - повторила Лина и поежилась. - Ох, мамочки...
   - Не стоит так переживать, - посоветовал Дарв. - Теперь ты знаешь обо всем, а значит, сможешь научиться понимать, что и когда делать, а что - нет. Это очень непросто, девочка. Я учился этому на собственном горьком опыте, ценой страшных ошибок. А у тебя есть возможность использовать мой опыт, чтобы избежать их. И не только мой.
   - Огромное вам спасибо! - встала и низко поклонилась ему девушка.
   - Не за что, - как-то беззащитно улыбнулся граф, с его лица исчезла обычная невозмутимость, он смотрел на Лину, как смотрят, наверное, на непутевую дочь. - Не буду подробно описывать второй вариант - если захочешь, возьми его запись в информатории. Только спроси вначале Кержака, запись закрытая.
   - Возьму, - кивнула Лина. - Я хочу знать все в подробностях. Хочу понять, как желание добиться справедливости могло привести к миллиардам жертв... Ведь я вряд захотела бы чего-то плохого. Не говоря уже о власти, она мне и даром не нужна!
   - Благими намерениями устлана дорога в ад, - Дарв с грустной улыбкой процитировал слова кого-то из древних. - Знаю это по себе. В прошлом я ведь тоже хотел добра, как будто, а что вышло в итоге? Ты помнишь?
   - Помню. Но мне надо подумать... - глухо сказала девушка. - Я...
   - Естественно, - граф отпил глоток виски, глядя на нее. - Это сложно. Надеюсь, ты что-нибудь поймешь.
   - Постараюсь...
   Пошатываясь, Лина поднялась и вышла - свалившегося на нее сегодня оказалось слишком много, чтобы это прошло без последствий. На мозг словно положили ватную подушку, в ушах шумело, в глазах было темно, дышалось с трудом. Думать ни о чем она не могла, а значит, надо поспать. Вызвав через голар Эритарха, дварха#1 "Горнего Света", девушка попросила его открыть гиперпереход в ее каюту. А там, не раздеваясь, свалилась на первый подвернувшийся диван и мгновенно уснула.
  
   #1 Двархи - вид разумных ментально-энергетического типа, который целиком вошел в орден Аарн по приглашению Командора. У двархов нет собственного тела, однако они обладают способностью ощущать как собственное тело любой высокоорганизованный материальный объект, внедряясь в управляющий им искусственный интеллект. Благодаря уникальным мыслительным возможностям дварха, избравшего крейсер местом своего обитания, дварх-крейсера ордена неизмеримо превышают по боеспособности обычные крейсера того же класса. Видимо это обстоятельство сыграло определенную роль при формировании системы воинских званий ордена. Так, например, орденские звания "дварх-лейтенант" и "лор-лейтенант" можно соотнести со званиями "старший лейтенант" и "младший лейтенант" лишь в самом первом приближении.
  

-- -- -- -- --

  
   Недовольная и сонная Лина шла по коридору крейсера, отчаянно зевая и недоумевая по какой причине ее так бесцеремонно разбудили и потребовали срочно явиться в рубку. Поди пойми - наставники в своем репертуаре. Кержак ведь сам отпустил поспать, проворчав, что в таком состоянии толку от нее ноль. Однако не прошло и двух часов, как наглый Эритарх, чтоб ему ни дна, ни покрышки, всключил в каюте сирену, от которой девушка не только проснулась, но и подпрыгнула на метр, наверное. А затем довольным тоном сообщил, что ее жаждет видеть Дарли, в рубке, мол, Лину ждет сюрприз. Какой еще сюрприз, все хвосты Проклятого?!
   После разговора с графом прошло две недели. Нелегкие две недели, очень нелегкие. Лина все-таки затребовала у дварха обе социоматические модели возможных событий в Ринканге и с помощью наставников начала разбирать их по косточкам. Вскоре девушка с отвращением убедилась, что модели, похоже, верны. Именно так она и действовала бы в сложившихся обстоятельствах. Только изредка Лина находила недостоверные детали, не соответствующие ее характеру, но они не меняли общей картины. От этого ей с каждым днем становилось все страшнее. Выходит, она монстр, чудовище? Но девушка вовсе не ощущала себя таковой! И отнюдь не собиралась проливать реки крови! Только зависит ли это от нее самой? Судя по моделям - нет.
   Что же тогда делать? Как избежать такого исхода? А только одним способом - правы наставники! - учиться держать свои способности под контролем, не допускать самовольного срабатывания даров. Как этого добиться? Опять же - учиться, будь оно все неладно. И Лина изменила свое отношения к тому, чему учили ее Кержак, Тирен и Дарв ис Тормен. Раз от этого зависит, станет она чудовищем или нет, то учиться нужно - иначе не сумеет вовремя остановиться. И не просто учиться, а отдавая все силы. Девушка вгрызлась в учебу, даже орк в последние дни оставался ею доволен, хоть и продолжал ворчать. Лина не обращала внимания на его ворчание - по словам флаг-адмирала, должно было случиться нечто из рук вон, чтобы Кержак перестал ворчать.
   Труднее всего оказалось смириться с изучением политического манипулирования - от понимания его необходимости оно не становилось менее отвратительным. Подразумевало, что люди и другие разумные по определению глупы, жестоки и алчны. Ни во что ставило честь, веру, дружбу и любовь. Только целесообразность! Все остальное не имело ни малейшего значения. От этого девушке было очень тошно, она никак не могла понять одного. Неужели ради денег и власти можно отказаться от всего человеческого в своей душе? Получается, можно. И многие отказались, прорываясь наверх по трупам и превращаясь в зверье.
   Однако постепенно Лине начало становиться интересно - граф не спеша раскрывал перед ней подоплеки тех или иных событий, четко объяснял причины происшедшего и кто в этом был заинтересован. Давал точный расклад политических и общественных сил, не жалея никого и ничего, безжалостно срывая маски с добропорядочных на первый взгляд господ. Лина и раньше не слишком-то любила политиков и бизнесменов, а теперь вообще стала испытывать к ним откровенную гадливость. Змеи какие-то, а не люди...
   До начала учебного семестра в Тарканаке осталось всего три недели, и "Горний Свет", оставив остальной флот в девятом секторе Даргона, ставшем восемнадцатым сектором Сторна, двинулся в долгий путь к Калдару. Однако Дарли Фарлизи предложила сделать по дороге небольшой крюк и ненадолго зайти в Ринканг - посетить родную планету Лины, Дарат. Девушка была не прочь повидать дядю Пимена и погулять по знакомым с детства улицам, однако не понимала, что понадобилось в Ринканге флаг-адмиралу. Та на прямой вопрос ответила, что желательно решить вопрос с документами абитуриентки и законным образом расторгнуть заключенный ее матерью контракт с "Тегарским текстилем". Потом заверила занервничавшую девушку, что глава концерна не рискнет ничего предпринимать, ему уже сообщили из самых высоких истанций, что делать этого не стоит. Господин Штайнер - человек здравомыслящий. Да и майору Даэнброну стоит сообщить, что с его воспитанницей все в порядке, а то он считает, что та погибла - контр-адмирал Хартинг запрашивал Рантай, оттуда сообщили, что девушка пропала без вести во время нападения даргонцев. Нехорошо оставлять искренне беспокоящихся о тебе людей в неведении.
   С этим Лина была полностью согласна. Дядя Пимен думает, что она умерла? Плохо. Горевал, наверное... Девушка давно поняла, что отставной майор смотрит на нее, как на дочь, и искренне любит. Да и сама относилась к нему, как к отцу. Этим утром до Дарата осталось всего двенадцать часов пути в обычном режиме - не к чему гнать на форсаже, необходимости в спешке нет.
   Впереди показалась рубка. И только при виде нее до Лины дошло, что она могла не плестить четверть часа по коридорам, а попросить дварха открыть гиперепереход. Она даже остановилась, хлопнула себя ладонью по лбу и обозвала дурой. Но Эритарх все-таки - ехидная скотина, мог же предложить. Нет, разбудил и умыл руки. А сонная девушка поплелась по коридорам. Не привыкла еще к такой роскоши, как гиперпереходы...
   - Где ты шлялась? - встретил ее недовольный вопрос Дарли.
   - Пешком пошла, - вздохнула Лина.
   - Зря, дело срочное.
   - А что за дело?
   - Мы случайно перехватили переговоры между эскадрами ВКФ Ринканга - на военный конвой напали пираты. Большими силами, несколько линкоров, крейсеров и около сотни рейдеров. Как выяснилось, этот конвой являлся ловушкой - ему на помощь должны были прийти тайно идущие следом основные силы флота. Однако их перехватили еще большие силы пиратов и связали боем. Корабли и истребители конвоя пока еще сражаются, но на всю галактику молят о помощи - долго им не продержаться, максимум, еще несколько часов. Оставшиеся ринкангские эскадры, базировавшиеся у планет, идут к конвою на форсаже, но явно не успевают.
   - Сволочи пиратские! - сжала кулаки Лина.
   - Командует конвоем некий полковник Даэнброн, - добавила Дарли. - Думаю, тебе знакомо это имя.
   - Дядя Пимен?! - ошарашенно отступила на шаг девушка. - Благие Защитники!
   - Видимо, он. Сейчас дам послушать запись, возможно, узнаешь голос.
   Да, Лина сразу его узнала - конвоем действительно командовал ее наставник. Это что же делается? Совсем недалеко какие-то сволочи убивают дядю Пимена, а она здесь бездельничает?!
   - Госпожа флаг-адмирал! - Лина прижала кулаки к груди. - Отпустите! Я смогу ему помочь!
   - Одна? - приподняла брови та. - Не смеши меня девочка, даже при твоих талантах не одолеть такое число врагов. Все пойдем, давно пора было заняться ринкангскими пиратами вплотную, за время нашего бездействия слишком много разной сволочи расплодилось. До места боя тысяча восемьсот двадцать семь светолет - на форсаже в глубоких слоях гипера около двух часов пути. Однако лам-истребители могут добраться вдвое быстрее. На крейсере их сто сорок, не считая твоих с близнецами. Формальное командование группой, как на гражданку Ринканга, я возлагаю на тебя. Фактическое - на дварх-майора Терещенко.
   - Спасибо! - просияла девушка.
   - Вы там особо не геройствуйте! - предупредила флаг-адмирал. - Разбить пиратов вполне можно и без потерь.
   - Как скажете! - Лина пританцовывала, настолько ей не терпелось броситься на помощь дяде Пимену.
   - Иди, - усмехнулась, поняв это, Дарли. - Твой истребитель в восьмом ангаре, полностью заправленный всем необходимым, остальные пилоты дожидаются тебя там же. Я заранее отдала приказ.
   - Еще раз спасибо! - девушка прыгнула в возникший перед ней гиперпереход.
   В ангаре царила деловая суета. Многорукие киберы доставляли со складов гиперторпеды и укладывали в торпедные отсеки лам-истребителей, светились подведенные к тем энерговоды, до предела наполняя накопители живых машин. Пилоты сбились вокруг что-то разъясняющего дварх-майора Терещенко.
   - О, вот и наш "командир", - заметил Лину тот. - Явилась, пропажа. Все по машинам! Стартуем через пять минут. Пойдем по экономящей время траектории, координаты основных опорных точек заложены в биокомп каждого.
   - Извините, что задержалась... - смутилась Лина.
   - Оставь! - отмахнулся дварх-майор. - Все мы иногда спим. Ты в курсе дела?
   - Да! - сжала кулаки девушка.
   - Добре, - удовлетворенно кивнул Терещенко. - Тогда стартуем. Извини, но командир ты только формальный, опыта командования у тебя нет.
   - Я разве спорю? - вздохнула Лина. - Только не понимаю зачем меня вообще командиром назначили...
   - Все просто, - усмехнулся дварх-майор. - Поскольку мы являемся подданными Кэ-Эль-Энах, то вторгаться на чужую территорию для нас нежелательно, это означает объявление войны. Тогда как ты - гражданка Ринканга, и имеешь полное право привести на помощь флоту своей страны подразделение другой, но только в том случае, если являешься его командиром. У вас, в Ринканге, очень странные законы...
   - Я о таком законе и не слышала, - пожала плечами девушка.
   - Тем не менее, он существует.
   - А как же тогда крейсер? Он что, не придет нам на помощь?
   - Официально - нет, - отрицательно покачал головой Терещенко. - Останется в гипере и будет исподтишка постреливать оттуда. Думаю, ринкангские адмиралы все поймут, но шума поднимать не станут - им же на помощь пришли. Ладно, двинулись!
   Снова впереди ждал бой. Лина нервно поежилась, одновременно испытывая азарт, и подошла к своему истребителю. Быстро разделась и через несколько секунд оказалась в пилотской кабине, втянутая силовым полем. Привычно вдохнула гель системы жизнеобеспечения и ощутила живую машину своим телом. Протестировав двигатели и вооружение, девушка доложила о готовности к старту. В правой стене ангара завертелся огромный гиперпереход выходной аппарели. Вместе со звеном, к которому ей приказал присоединиться дварх-майор, Лина подняла лам-истребитель, преобразовала его форму в походную и нырнула в черную воронку.
   - Ложимся на расчетный курс, - приказал Терещенко, когда все истребители оказались в открытом космосе.
   - Есть! - вразнобой отозвались пилоты.
   Через несколько мгновений разбившиеся на эскадрильи живые машины резко набрали скорость и скрылись в гиперпространстве. Им предстояло около пятидесяти минут лететь на форсаже до места сражения ринкангского конвоя с пиратами. Не так уж и долго. Лине страшно не терпелось добраться туда и убедиться, что дядя Пимен еще жив. Очень больно будет его потерять...
  

-- -- -- -- --

  
   Пальцы Пимена метались по пульту управления, рейдер прыгал со стороны в сторону, уворачиваясь от бесчисленных гиперторпед. На сгустки мезовещества пилот не отвлекался - защитное поле пока держало, огонь мезонных пушек не мог пробить его. Однако россыпь аварийных красных огоньков на пульте свидетельствовала, что еще немного - и все. Исчезнет поле - первым залпом достанут.
   Полковник витиевато проклинал сволочей, из-за которых сорвалась великолепная операция. Не ошибся Риган, где-то в штабе сидит продажная крыса! Откуда пираты могли узнать, где перехватывать основной флот? Только от предателя! Пимен очень надеялся, что после всего случившегося старый друг сумеет вычислить и наказать эту гадину - точные координаты выхода флота из гипера знали в Адмиралтействе всего пять человек. Сам он живым вырваться из этой мясорубки не надеялся.
   План и на первый, и на второй взгляд казался безупречным. И сработал бы, если бы не предательство... В Адмиралтействе давно мечтали заманить основные силы одного из кланов в ловушку и навалиться на них всем флотом, но возможности долго не представлялось. Она появилась две недели назад, когда стало известно, что одному из планеторазведчиков повезло обнаружить астероид с большими запасами вариевой руды. Невероятно чистой руды! Немного подумав, адмиралы решили убить сразу двух зайцев. Продать добытое и расправиться с пиратами. Они организовали утечку информации о маршруте конвоя, доставляющего варий в империю. Причем, совсем небольшого участка маршрута, в очень удобном для атаки месте - невдалеке располагались астероидные поля. Перехватить конвой можно было только в промежутке между ними. В случае нападения основной флот, идущий следом под прикрытием поля невидимости, должен был выйти из гипера в некотором отдалении и напасть на агрессоров.
   Командование конвоем возложили на Пимена, которому несколько дней назад с подачи контр-адмирала Хартинга дали полковника, минуя подполковничье звание. Риган не пожадничал - отдал старому другу для этой операции лучшие корабли. Сорок рейдеров кэ-эль-энахского производства, до того занимавшихся тайной охотой на пиратов - Пимен не раз ими восторгался. Не кораблики, а чудо! На их борта нанесли эмблемы ринкангского ВКФ, впервые официально признав, что "черные призраки", как называли их пираты, принадлежат флоту. Помимо этого к конвою приписали два линкора первого класса вместе с эскадрами сопровождения - в каждую входило четыре крейсера, шесть эсминцев, авианосец, несущий сто двадцать истребителей, и двенадцать фрегатов разведки. Очень внушительные силы.
   Однако пираты, вдохновленные небывалым кушем, выставили еще большие... Было ради чего рисковать - в конвое было больше двухсот грузовозов с вместительными трюмами, под завязку забитыми очищенным варием. Миллиарды и миллиарды кредитов! Когда Пимен после выхода в обычное пространство увидел сколько кораблей им противостоит, то только глухо выругался. Шесть линкоров, восемнадцать средних крейсеров, двадцать эсминцев и больше сотни рейдеров. О числе истребителей даже говорить не стоило. Однако он поначалу не слишком обеспокоился и подал оговоренный сигнал основным силам флота.
   Конвой пираты заставили выйти из гипера обычным способом - взорвали впереди по курсу несколько десятков гиперторпед. В ожидании помощи полковник выстроил свои силы в несколько нестандарном оборонном построении. Терять корабли с варием ему вовсе не хотелось, за это по головке не погладят, поэтому Пимен приказал капитанам грузовозов держаться позади, как можно ближе к астероидному полю. Рейдеры, прикрывая их, развернулись выгнутой во внешнее пространство полусферой. Благо, что здесь из-за астероидов с другой стороны не подойти, пиратам придется атаковать в лоб. Линкоры заняли места по бокам основного построения, начав перестрелку с шестью пиратскими.
   Пимен с минуты на минуты ждал появления флота, однако того все не было и не было. Наконец, не выдержав, он связался с адмиралом Торном, командующим основными силами. Тот ответил, но сообщил такое, что у полковника перехватило дыхание. В момент выхода из гиперпространства флот атаковали превосходящими силами. До этого дня военные не знали, что у пиратов столько крупных кораблей. А что хуже всего, они не стремились схватиться с флотом насмерть, они всего лишь связали его боем, не давая прийти на помощь конвою.
   Значит, придется полагаться только на свои силы. А их почти втрое меньше, чем у пиратов. Весело... Пимен не стал ничего скрывать от своих офицеров. Наоборот, на общей волне рассказал обо всем и попросил их держаться до последнего. Не приказал, а попросил. Те довольно долго молчали, постепенно осознавая, что пришло время умирать. Но все они давали присягу, не понаслышке были знакомы с понятием "честь", поэтому ни один не ушел, не оставил грузовозы беззащитными. И еще одно решение принял Пимен. Решение, за которое его никак не похвалили бы в Адмиралтействе. Он приказал подать сигнал бедствия, кричать на всех волнах о нападении пиратов на военный конвой, используя гипер-ретрансляторы галактической связи.
   Бой начался. Ринкангские пилоты в полной мере использовали преимущества кэ-эль-энахских рейдеров - чтобы уничтожить один, пиратам приходилось отдавать два, а то и три своих. И сражались офицеры отчаянно, не щадя себя. Истребители обеих сторон вскоре вышли на свободную охоту, им соваться в общую свалку не с руки. Вот они и сцепились друг с другом. С переменным успехом - класс пилотов оказался примерно равен. Но у пиратов было почти вдвое больше машин...
   Прошло два с половиной часа. Пимен с тоской смотрел на тактический экран, подсчитывая свои силы. У него осталось всего десять рейдеров, три эсминца и дышащий на ладан линкор. Истребителей выбили две трети. Долго не продержаться... Еще полчаса, максимум. А затем эти сволочи примутся за оставшиеся без защиты грузовозы. Те, понятно, сразу сдадутся - их экипажи не нанимались рисковать жизнью.
   - Внимание командующему конвоем! - неожиданно прозвучал по общей связи хорошо знакомый полковнику женский голос. - Идем на помощь! Будем у вас через пять минут.
   - Слышу вас! - обрадовался он. - Но кто вы? Говорит командующий конвоя, полковник Даэнброн.
   - Дядя Пимен! - раздался в ответ восторженный вопль. - Вы живы! Ура! Это я, Лина!
   - Лина?.. - тупо переспросил ничего не понимающий полковник. - Э-э-э...
   Он, конечно, обрадовался, что воспитанница жива, но хотел бы знать откуда она здесь взялась. И что собирается делать. Какую помощь она имела в виду?
   - Со мной сто сорок прирожденных пилотов на лам-истребителях, - сообщила девушка. - На данный момент я их командир, поэтому имею право помочь вам. Дядя Пимен, передайте, пожалуйста, адмиралам, что мы на помощь пришли, что это не объявление войны.
   - Войны?.. - ошалело помотал головой тот. - Да что происходит, в конце концов?!
   - Ребята из княжества, тарки, - поспешила успокоить наставника Лина. - А в нашем драгоценном Ринканге есть закон, что появление без согласования с Адмиралтейством чужого подразделения в обычном пространстве страны означает объявление войны. Но не в том случае, когда этим подразделением командует гражданин Ринканга. Вот меня и назначили командиром истребительной группы, чтобы избежать неприятностей. Извините, некогда дальше объяснять, вступаем в бой. Потом я вам все расскажу!
   Ох, пигалица... Какая неугомонная пигалица! Пимен расстроганно улыбался. Самое главное, что она все же жива. Он надеялся на это, втайне верил, что девочка выкарабкается из неприятностей. Выкарабкалась! Молодец! И мало того, что выкарабкалась, так еще и помощь привела. Хотелось бы только знать, где она ухитрилась найти кэ-эль-энахских прирожденных и как уговорила их помочь.
   Ситуация на поле боя очень быстро и кардинально изменилась. Из гипера звено за звеном выныривали лам-истребители и тут же набрасывались на никак не ждавших такого пиратов. Пимен восхищенно присвистнул, глядя, что они творят - считал такое в принципе невозможным. Особенно его поразили микропрыжки - до этого полковник никогда не видел в бою прирожденных пилотов, а в восторженные рассказы коллег о них не слишком верил. Но теперь видел своими глазами и осознал, что тарки действительно на многое способны. Они выныривали из гипера вблизи от вражеских рейдеров, атаковали гиперторпедами двигатели и без промедления опять покидали обычное пространство. А уж с истребителями расправлялись вообще походя, словно играя. Пимен не знал, что это только потому, что опыта противостояния прирожденным у ринкангских пиратов просто нет. Если бы на их месте находились даргонцы, то так быстро и без потерь с ними не справились бы.
   Но все померкло перед тем, что сделал один из ламов. Он начал мерцать! Во всех учебниках по физике безапеляционно утверждалось, что гипермерцание невозможно в принципе! Однако неизвестный пилот плевать хотел на это, и мерцал! Мало того, не уклонялся от гиперторпед и сгустков мезовещества - они огибали истребитель, не причиняя ему ни малейшего вреда. Пимен в растерянности потер виски. Это что же здесь проиходит? Что за невероятный ас за штурвалом этой машины? Почему-то ему показалось, что это Лина, но полковник сразу отбросил глупую мысль - как бы хорошо девочка ни летала, но на такое она явно неспособна.
   По общей связи раздавались восхищенные ругательства ринкангцев, наблюдающих, как от пиратов клочья в разные стороны летят. Прирожденные прореживали их ряды все основательнее с каждой минутой, вскоре истребителей у джентльменов удачи не осталось. Да и рейдеров стало втрое меньше. Уцелевшие в панике отошли к линкорам. Те, дождавшись подхода своих кораблей, залили все пространство за ними огнем гиперорудий. Пимен усмехнулся: похоже, уходить собрались. Однако уйти им не дали. Совсем уж диким маневром шесть небольших групп лам-истребителей поднырнули под защитное поле линкоров, прошлись с включенными гравидеструкторами над стабилизирующими решетками двигателей и снова нырнули в гипер. А линкоры приказали долго жить, захватив с собой на тот свет все оказавшиеся поблизости корабли. Уцелевших кэ-эль-энахцы добили за каких-то пять минут. Столь основательного разгрома ринкангские пираты еще не знали.
   - Разрешите сесть у вас на рейдере, дядя Пимен? - опять раздался в общем канале голос Лины. - Найдется местечко для моего лама?
   - Найдется, конечно... - грустно вздохнул тот. Из четырех истребителей рейдера обратно вернулся только один. - Открываю аппарель. Мой корабль - с большой единицей на бортах, не спутаешь.
   В рубке творилось Проклятый знает что - офицеры кричали, прыгали, обнимались, кто-то притащил бутылку с виски. Полковник удивленно покачал головой - лично ведь обыскивал каюты перед стартом, немало спиртного выбросил. А они все же сумели спрятать. Ладно, в честь победы понемногу можно. Да и помянуть погибших товарищей по оружию следует...
   К их рейдеру двинулся так марзивший Пимена мерцавший истребитель - он немного, но отличался от остальных. Значит, это все-таки была Лина... Каким же образом девочка научилась такому? Впрочем, что гадать. Сама все расскажет. Вряд ли она станет что-либо скрывать, не тот человек. Тем временем, лам-истребитель медленно влетел в открытую аппарель, выпустил опоры и опустился на посадочную площадку, превратившись в смятый овоид. Пимен резко встал и двинулся к ангару.
   Пока он шел, выбравшуюся из истребителя девушку успели подхватить на руки собравшиеся у входа в ангар члены экипажа и начали качать. Она хохотала и отбивалась, но куда там.
   - Эй, не зашибите мне воспитанницу! - со смехом крикнул Пимен.
   - Так это та самая Лина, о которой вы рассказывали? - обернулся к нему выживший пилот-истребитель.
   - Да.
   - Хорошую вы девочку вырастили! Поздравляю.
   - Сам знаю, что хорошую, - довольно усмехнулся полковник. - Хватит качать, я сказал!
   Лину неохотно отпустили. Она тут же бросилась к наставнику. Тот осторожно обнял воспитанницу, сам не заметив, что прослезился.
   - Ну как ты? - тихо спросил он. - Как из из плена выбралась?
   - Сейчас расскажу, - ответила Лина. - Нелегко пришлось. Мне много вам рассказать надо!
   - Идем ко мне в каюту.
   Оказавшись там, Пимен усадил воспитанницу в единственное кресло, а сам сел на стул напротив. Он жадно изучал девушку. А ведь изменилась, и сильно - суровее стала, в глазах сталь появилась, линия губ жесткая. Однако тут Лина озорно улыбнулась и снова стала прежней. Полковник тоже улыбнулся.
   - Минутку, я только сообщу нашему дварх-майору, где я, - стала серьезной девушка. - А то как бы он чего не того не подумал...
   Полковник молча смотрел, как она достала из нагрудного кармана комбинезона крохотный голар и с кем-то связалась. Дварх-майор, значит?.. Любопытно. О каком тогда княжестве речь? Как будто он не знает, что дварх-майор - орденское звание, отнюдь не кэ-эль-энахское. Значит, Аарн? Другого вывода Пимен сделать не мог и сильно обеспокоился. От ордена ведь никогда не знаешь, чего ждать...
   - Что-то пить охота... - озабоченно сказала Лина, прятав голар, протянула руку и... вынула из воздуха стакан с каким-то соком.
   - А-а-а... - только и сказал полковник при виде этого.
   - Что? - спросила девушка, проследила за его взглядом, посмотрела на сок и ее лицо вытянулось.
   Немного помолчав, она растерянно спросила незнамо у кого:
   - А как я это сделала?.. Я же не на крейсере...
   - Крейсере? - не понял Пимен.
   - Дварх-крейсере, - уточнила Лина, продолжая удивленно смотреть на стакан. - Там система обслуживания такая. Захотел пить, представил что именно, оно у тебя в руке и появляется. Но это там! А я здесь... Опять паскудная магия, чтоб ей провалиться!
   - Бр-р-р... - потряс головой полковник. - Какая еще магия?
   - Да я, как оказалось, не только прирожденный пилот... - уныло пробурчала девушка, залпом выпив сок.
   - А кто еще?
   - И великий маг, и Мастер Жизни, и Стрелок, и, кажется, даже Правитель... Так наставники говорят. С чего бы им врать? Только мне все это не нужно! Я летать хочу! А деваться некуда...
   - Наставников, значит, нашла? - прищурился Пимен. - В летном мастерстве?
   - И в летном тоже, - кивнула Лина. - Сама флаг-адмирал Фарлизи меня обучает.
   - Кто?! - изумился Пимен.
   - Дарли Эстель Фарлизи, - повторила девушка. - Она сейчас - директор Тарканака. Мы шли на Дарат, чтобы решить вопрос с моими документами, а потом крейсер пойдет к Калдару. Меньше, чем через три недели, начинается учебный семестр.
   - С документами? - сразу насторожился полковник. - А концерн? О нем ты забыла?
   - Глава концерна - человек неглупый, как мне сказали, - на губах Лины появилась совсем не свойственная ей злая ухмылка, очень не понравившаяся Пимену. - Не станет он связываться с молодым великим магом, тем более, прошедшем инициацию и имеющем учителей. Да еще и таких учителей, как Кержак Черный и Дарв ис Тормен!
   - Лина, ты в себе?.. - осторожно поинтересовался Пимен. - Ты не устала, часом?
   А что еще он мог подумать, услышав такие имена?
   - Нет, - отмахнулась она. - Вы не верите?
   - Извини, не верю. Слишком невероятно.
   - Я не вру... - вздохнула Лина. - Сама давно пытаюсь понять, каким образом все так глупо вышло... И ни хвоста Проклятого не понимаю!
   - Расскажи по порядку, - ободряюще улыбнулся ей Пимен. - Попробуем вместе разобраться.
   Девушка довольно долго смотрела на него, затем вздохнула и приступила к рассказу.
  
  

Глава 16

  
   Бронированный флаер мягко опустился на стоянке возле восемнадцатого дома на улице Леграта Триана. Господин Норет Ирсано Штайнер поежился, но решительно выбрался наружу, движением руки приказав телохранителям оставаться в машине. Не хватало еще напугать девушку видом этих громил. Затем он проследил, как приземляется флаер, на котором везли Хаграйна, и как понурого адвоката выводят из него под конвоем двух подтянутых бойцов в форме службы частной охраны. Тот знал, что его судьбу предстоит решать Тиналине Барселат, и не испытывал по этому поводу никакой радости.
   - Оставайтесь здесь, - бросил конвоирам глава концерна. - Пока не позову, не подходить.
   Приблизившись к подъезду, в котором раньше жила старшая Барселат, Штайнер остановился. Он знал, что долго ждать Тиналину не придется, дверь квартиры опечатана полицией. Как и ожидалось, девушка по возвращению на родную планету все же захотела проведать мать, какой бы та ни была. Пришлось сразу после получения известия о том, что она на Дарате, срываться с места и галопом нестись сюда. Хоть бы только его согласились выслушать, в ином случае может случиться что угодно...
   За последние дни владельца "Тигарского текстиля" раз пять предупреждали, чтобы он не вздумал причинять неприятностей некоей Тиналине Барселат, невзирая на подписанный ею матерью контракт. Причем предупреждали из столь высоких сфер, что Штайнер занервничал. Дело дошло до того, что вчера его посетил лично премьер-министр. И по тому же самому вопросу! Это окончательно вывело бизнесмена из себя. Да что происходит, Проклятый побери?! Он и не собирался играть в глупые игры с великим магом! Уж кто-кто, а великий маг способен за себя постоять и доставить обидчикам множество проблем. Так зачем раз за разом убеждать Штайнера не рисковать, словно он законченый идиот? Смысла нет. Глава концерна сразу после второго доклада Хаграйна решил выплатить молодой Барселат компенсацию в надежде, что та не станет мстить.
   Сломанная дверь подъезда противно заскрипела, и на крыльце появилась симпатичная пепельноволосая девушка в обтягивающем черном биокомбинезоне. Ее лицо было недоумевающим и озабоченным. Штайнер до этого дня еще не видел Тиналину вживую и с любопытством уставился на нее. Надо же, выглядит совершенно безобидно, а неприятностей доставила столько, что слов нет - глава концерна уже знал, что именно эта девушка командовала прирожденными пилотами княжества, разгромившими сводный флот кланов.
   Вслед за ней на улицу вышел полуседой джентльмен в безукоризненно пошитом классическом костюме из тармиланского псевдошелка, стоящем, как минимум, тысяч сто - глава концерна опытным глазом сразу отметил это и насторожился. Кто это? Чего от него ждать? Лицо этого человека почему-то показалось знакомым, и Штайнер попытался припомнить, где и при каких обстоятельствах видел его. Однако не смог.
   - Что же теперь делать, ваша светлость? - едва не плача, спросила девушка. - Почему дверь опечатана?..
   - Не знаю, - развел руками тот. - Но печати явно полицейские, поэтому давай-ка сходим в ближайший полицейский участок и все выясним.
   - Пожалуй...
   - Извините, но я могу прояснить ситуацию, - решился Штайнер, подходя ближе. - Добрый день, уважаемые дама и господин!
   - Здравствуйте... - исподлобья посмотрела на него девушка. - А вы кто?
   - Владелец корпорации "Тигарский текстиль", Норет Ирсано Штайнер.
   - "Тигарский текстиль"?! - побледнев, отшатнулась Тиналина.
   Ее спутник тут же отодвинул девушку себе за спину и ледяным тоном, от которого у Штайнера мороз по коже пробежал, поинтересовался:
   - Что вам угодно от моей ученицы?
   - Ничего плохого, уважаемый господин! - поднял руки глава концерна. - Я хотел только принести госпоже Барселат извинения за неумные действия моих подчиненных и выплатить ей компенсацию. Ничего более!
   - Значит, контракт расторгнут? - уточнил незнакомец.
   - Конечно! - Штайнер протянул ему папку. - Здесь оба экземпляра и акт о расторжении, заверенный в магистрате. У нас нет никаких претензий к госпоже Барселат! Наоборот, мы надеемся, что после выплаты компенсации у нее не будет претензий к нам...
   - Вот даже как? - насмешливо усмехнулся незнакомец, просмотрев содержимое папка. - Но о компенсации и ее сумме мы поговорим позже. Пока сообщите почему опечатана квартира. Вы говорили, что знаете.
   - Знаю, - кивнул глава концерна. - Прощу простить, что сообщаю печальные известия, но ваша мать, уважаемая госпожа Барселат, убита...
   - Убита?! - вскрикнула та. - Благие Защитники! Да как же это?! Кто ее убил?!
   - Ее сожитель, спьяну - кажется, они деньги не поделили. Утром протрезвел, понял, что натворил и сам позвонил в полицию. Приговорен к газовой камере, сейчас дожидается казни в первой городской тюрьме.
   - Паскуда-а-а... - в глазах Тиналины появились слезы, и Штайнер с удивлением констатировал, что свою непутевую мать она, похоже, все же любила. Даже несмотря на то, что та с ней сделала.
   Девушка уткнулась своему спутнику в грудь и тихо заплакала, дрожа всем телом. Тот молчал, ласково поглаживая ученицу по голове.
   - Где она похоронена? - негромко спросил незнакомец через некоторое время.
   В этом момент Штайнер узнал его. У бизнесмена затрепыхалось сердце, подкосились ноги и потемнело в глазах. Если не ошибается, то это не кто иной, как Дарв ис Тормен, граф Наргайский. Совсем недавно глава концерна смотрел репортаж о событиях в девятом секторе Даргона, где инферы, в числе прочего, показали немногие имеющиеся в их распоряжении старые голографии его светлости. Вот так учителя нашла себе Тиналина Барселат! Уж этот научит, так научит... Вопрос только: чему? Впрочем, удивляться не стоит. Граф, как известно, великий маг. Вот и взял себе ученицу... Еще одно Штайнер понял сразу - раз переговоры о компенсации будет вести такой человек, то заплатить однозначно придется вдвое, а то и втрое больше, чем изначально планировалось. Да и Проклятый с деньгами, дай Благие, чтобы только ими обошлось - если за него возьмется сам Дарв ис Тормен, то последствия могут оказаться очень печальными.
   - Н-на р-районном к-кладбище, в-ваша с-светлость... - дрожащим голосом ответил глава концерна. - М-могила н-номер т-триста ч-четырнадцать т-тысяч д-вести с-сорок ш-шесть...
   - Вижу, что не остался неузнанным, - приподнял уголки губ граф. - Что ж, даже к лучшему. За информацию благодарю. Теперь вернемся к вопросу компенсации.
   - Я готов уплатить три миллиона галактических кредитов, - тут же отозвался Штайнер.
   - Три миллиона? - удивленно приподнял брови ис Тормен. - Вы издеваетесь?
   - Почему же? - под его холодным взглядом глава концерна ощущал себя очень неуютно. - Это весьма значительная сумма...
   - По вашей милости моей ученице довелось пройти даже через рабство, поэтому трех миллионов явно недостаточно, - в голосе графа появился что-то змеиное, нечеловеческое. Штайнера пронзил животный ужас, он едва в штаны не наделал. И никогда не смог бы объяснить даже себе, чего так испугался...
   - А какая сумма, по-вашему, достаточна? - спросил он через некоторое время, с большим трудом взяв себя в руки.
   - Как минимум, десять миллионов.
   - Согласен... - уныло кивнул Штайнер. - Чек выписать прямо сейчас или перевести деньги на счет?
   - Лина, что думаешь? - в глазах графа, когда он обратился к ученице, появилась теплота.
   - Да не нужны мне их грязные деньги! - оторвалась от груди наставника та. - Пусть подавятся ими!
   - Это ты зря, - укоризненно покачал головой его светлость. - Деньги никогда лишними не бывают. Пригодятся. Тебе еще устраиваться в жизни надо. Дом покупать и прочее необходимое.
   - Как вы решите, так пусть и будет... - скривилась девушка, не пожелав спорить. - Мне все равно.
   - Тогда чек, - перевел взгляд на Штайнера граф.
   - Одну минуту! - выпалил тот, доставая из кармана чековую книжку и ручку.
   Устроившись прямо на лавочке, стоящей возле подъезда, он быстро выписал чек и протянул ис Тормену. Тот взял его, внимательно изучил, кивнул и куда-то спрятал. Затем сказал:
   - Я, Дарв ис Тормен, граф Наргайский, даю слово, что с этого момента моя ученица Тиналина Дарилия Барселат не имеет ни лично к вам, господин Штайнер, ни к вашему концерну никаких претензий. Цену моему слову вы знаете. Лина, ты подтверждаешь?
   - Да, - хмуро буркнула девушка. - Я тоже даю слово, что больше не имею к вам претензий.
   - Благодарю! - облегченно выдохнул Штайнер, естественно, записывающий происходящее. - И еще одно...
   - Что? - поинтересовался граф.
   - Со мной адвокат Хаграйн, по чьей вине все и произошло. Госпожа Барселат имеет полное право решать, как его наказать.
   - Где он? - оживилась девушка.
   Штайнер махнул рукой конвоирам, и Хаграйна подвели к нему. Выглядел тот так, что краше в гроб кладут - мертвенно бледный, дрожащий, в глазах отчаяние. Тиналина окинула его недобрым взглядом, заметила в каком он состоянии и явно удивилась этому.
   - Вот мы с вами и поменялись местами, господин Хаграйн... - сказала она через некоторое время.
   Тот промолчал.
   - Помните, я вам как-то обещала, что однажды превращу вашу жизнь в ад? - поинтересовалась Тиналина.
   - Помню... - обреченно прошелестел адвокат, его затрясло еще сильнее.
   - Так вот, - рассмеялась Тиналина, - я беру свое обещание назад. Не желаю мараться об вас. Живите, как можете. Только помните, что есть еще Создатель и Благие Защитники. Они когда-нибудь за все спросят.
   Повернувшись к главе концерна, она негромко сказала:
   - Уволили бы его, господин Штайнер... Такие подчиненные только дискредитируют вас. А меня его судьба не волнует. Всего доброго.
   - Как скажете, - поклонился тот. - А ты, Кервио, можешь идти. По поводу твоего долга мы поговорим позже. Бежать не советую.
   - Благодарю вас, госпожа Барселат! - низко поклонился адвокат и со всех ног пустился прочь.
   Он действительно был очень благодарен девушке - она ведь могла пожелать чего угодно. Захотела бы, чтобы его прямо здесь пристрелили - и пристрелили бы. Но обошлось только увольнением и денежными потерями. Хаграйн не питал иллюзий по поводу Штайнера и понимал, что тот взыщет отданные Барселат десять миллионов с него. Ничего, на черный день куда больше припрятано на счетах в Галактическом Банке. Расплатится, еще и самому кое-что останется. На безбедную жизнь вполне хватит.
  
   Глядя вслед удаляющимся флаерам Штайнера, Лина озабоченно потирала щеку и хмурилась. Ей очень не понравился этот холеный человек. Судя по первому впечатлению, абсолютно безжалостен и до последней степени прагматичен. Если такому окажется выгодно заживо сдирать кожу с детей, то он ничтоже сумняшеся будет делать это, не испытывая никаких угрызений совести. Почему-то возникло ощущение, что они еще столкнутся. Что ж, вполне возможно. Девушка не боялась больше ничего и никого, постепенно к ней приходило ощущение собственной силы, уверенность в себе, понимание, что на многое способна.
   - Знаете, ваша светлость, - повернулась Лина к графу, - мне почему-то кажется, что господин Штайнер имеет отношение к пиратским кланам.
   - Вполне возможно, - пожал плечами тот. - Но это ему ничего не даст, скоро пиратов в Ринканге не останется. Госпожа флаг-адмирал говорила, что принято решение заняться ими.
   - И слава Благим! - обрадовалась Лина. - Этих тварей давно пора было призвать к порядку. Но надо посоветовать аарн считать Штайнера.
   - Считать?.. - прищурился граф, поворачиваясь к ней. - Что ты имеешь в виду?
   - Будто вы не знаете, что аарн - телепаты...
   - Я-то знаю. Но откуда знаешь ты?
   - Вычислила, - хитро усмехнулась девушка. - Примерно через две недели пребывания на крейсере. Слишком много странностей замечала вокруг, вот и подстроила несколько ситуаций, после чего все стало ясно.
   - Умница! - похвалил Дарв, с явно заметным одобрением глядя на ученицу. - Надеюсь, ты ни с кем вне ордена своими выводами не делилась?
   - Нет, конечно! - возмутилась Лина. - Понимаю, что люди очень не любят непохожих на них. На своей шкуре испытала...
   - Об этом мы еще поговорим, - как-то странно взглянул на нее граф. - Позже, тема слишком важная, чтобы обсуждать ее второпях. Займемся пока нашими делами. Хочешь сходить на могилу матери?
   - Незачем, - в глазах девушки опять появились слезы. - Ее там уже нет, душа ушла к Благим. Мне больно, что с ней все так вышло... Но она сама виновата. Знала, с кем связалась. Я ей не раз говорила, что он сволочь, но она ничего слушать не желала... Только о выпивке и думала... А он выпивку приносил...
   Лина всхлипнула и обреченно махнула рукой.
   - Еще с кем-нибудь хочешь повидаться? - поинтересовался Дарв, решив больше не поднимать болезненную для ученицы тему.
   - Разве что с ребятами из аэроклуба, - слабо улыбнулась девушка. - Но туда рано идти, утро еще.
   - Тогда сейчас откроем тебе счет и положим на него выплаченную Штайнером компенсацию. С местными банками дела иметь не стоит, они слишком легко лопаются, лучше с Галактическим. В вашем городе есть его отделение?
   - Понятия не имею, - пожала плечами Лина. - Никогда как-то банками не интересовалась.
   Немного подумав, Дарв достал голар и вызвал дварха "Горнего Света":
   - Уважаемый Эстиарх, не были бы вы так любезны, чтобы открыть для нас переход к городскому отделению Галактического Банка, если он здесь имеется?
   - Никаких проблем, ваша светлость, - отозвался тот. - Сейчас проверю. Ага, есть отделение. На проспекте генерала Дойла. Прошу вас!
   - Благодарю, - кивнул граф и вошел в завертевшуюся напротив черную воронку, потянув за собой о чем-то задумавшуюся ученицу. Они оказались возле входа в огромное здание с зеркальными черными стенами, наверняка защищенное по последнему слову техники.
   Клиентов встретили два вежливых клерка в безупречно отглаженных костюмах с широкими, как будто приклеенными, улыбками на губах. Лине при виде этих приторных и фальшивых улыбок стало противно. Клерки сразу отметили стоимость одежды Дарва и вежливо поинтересовались, что угодно уважаемым гостям. Его светлость кратко объяснил. Услышав, что речь идет о десяти миллионах галактических кредитов, их с графом проводили к начальнику отдела расчетных операций.
   - Здравствуйте, уважаемые дама и господин! - встал навстречу средних лет полный мужчина.
   - Доброе утро, - кивнул граф. - Я хотел бы открыть у вас счет для моей ученицы.
   - Простите, но в нашем банке счета частным лицам открываются только под поручительство кого-то из старых клиентов... - развел руками начальник отдела.
   - Моего поручительства будет достаточно? - Дарв протянул ему свои документы.
   - Ваша светлость! - изумился банкир, поняв, с кем его свела судьба. - Конечно, достаточно! Ведь вы - один из наших главных учредителей!
   - Девушке нужен счет с депозитом, положите на него вот этот чек, - деловито сказал граф. - Шесть миллионов закройте под высшую процентную ставку, четыре оставьте на расходном счету. Также прошу выдать кредитную карту "для особых случаев", да-да, ту самую, с серебряной окантовкой, но с ограничением месячных расходов на...
   Он повернулся к Лине и спросил:
   - Ста тысяч в месяц тебе хватит?
   - Куда можно деть за месяц такие деньги?! - изумилась девушка, привыкшая, что очень неплохо обеспеченный по местным меркам человек получает в перерасчете около двухсот кредитов месячного жалованья.
   - Тогда на двадцать пять тысяч, - бросил Дарв банкиру. - А куда деть? Не беспокойся, деньги имеют свойство просачиваться между пальцев. Особенно у молодых девушек.
   - В Тарканаке меня обеспечат всем необходимым, - не поверила Лина.
   - Иметь запас на черный день всегда полезно, - поучающим тоном заметил граф.
   Формальности были улажены на удивление быстро, через какой-то час девушка вышла из здания банка обладательницей солидного счета и кредитки "для особых клиентов" с какими-то непонятными ей возможностями. Лина не особо интересовалась этим - есть и есть, Благие с ней. Может, пригодится. Ее сейчас волновало совсем другое - предстоящий визит в аэроклуб. Всегда приятно встретиться со старыми друзьями. А вечером надо будет попрощаться с дядей Пименом - его она долго теперь не увидит. Ночью крейсер стартует и берет курс на планету Калдар. Наконец-то она увидит легендарный Тарканак!
  

-- -- -- -- --

  
   Войдя в кабинет контр-адмирала Хартинга, Пимен ошарашенно замер, увидев за столом целых пять адмиралов вместо одного. Похоже, весь цвет Адмиралтейства собрался здесь сегодня... Странно все-таки, что основные структуры главного военного ведомства страны находятся на провинциальном Дарате, а не в столице. Причин этого Пимен не знал, хоть и не раз размышлял о них. А в ответ на прямые вопросы Риган только посмеивался. Хотелось бы еще знать зачем контр-адмирал позвал его сюда? Обычному полковнику в таком окружении делать нечего. Что-то во всем этом очень странное.
   - Пришел? - поднял глаза от бумаг Риган. - Здравствуй. Садись вон там, есть о чем поговорить.
   Немного помолчав, он обратился ко всем:
   - Господа, хочу представить наших гостей. Полковник Даэнброн, командовавший злосчастным конвоем. И флаг-адмирал Фарлизи. Да-да, господа, не удивляйтесь, та самая флаг-адмирал Фарлизи, до недавнего времени возглавлявшая военный флот республики Трирроун. Ныне она возглавляет Тарканскую военно-космическую Академию.
   Только после этих слов Пимен обратил внимание на то, что в кресле у окна сидит в свободной позе совсем еще молодая, лет тридцати белокурая женщина в незнакомой форме. Очень красивая, но какой-то холодной, отстраненной красотой. Ледяная красавица, иначе и не скажешь - к такой и на кривой козе не подъедешь. Вот, значит, как выглядит знаменитая Белая Стерва? Странно, ей же около шестидесяти, если не больше, а кажется сущей девчонкой... Хотя да, она же аарн! А аарн живут значительно дольше обычных людей.
   Адмиралы сдержанно загудели, приветствуя зарубежного коллегу, да еще и столь прославленного. Белая Стерва встала и коротко поклонилась.
   - Рада видеть вас всех, господа, - приятным контральто сказала она. - Наверное, вы задаете себе вопрос: зачем я здесь? Отвечу. Я уполномочена великим князем Кэ-Эль-Энах сообщить, что мы готовы оказать вам более действенную помощь в борьбе с пиратством, чем оказывали до сих пор.
   - В чем конкретно это будет заключаться? - поинтересовался адмирал флота Нирсайт, Пимен всегда уважал его за профессионализм и честность. На редкость принципиальный старик! Никогда не поступался своей позицией.
   - Прежде чем я озвучу все, что должна озвучить, следует разобраться с предательством в вашей среде, - холодно заявила флаг-адмирал. - Пираты ждали флот в точке выхода из гиперпространства, между тем как ее координаты знали только присутствующие в этой комнате. Это так?
   - К сожалению, не только... - вздохнул Риган. - Еще координаты были известны нескольким функционерам флотской разведки.
   - Однако предатель среди вас, - жесткий взгляд Белой Стервы скользил по присутствующим, заставляя их нервно ежиться. - И он мне известен. Это - адмирал Рансайм, ваш начальник штаба.
   - Да как вы смеете! - вскочил тот. - Это провокация!
   - Сядьте! - сухо приказала флаг-адмирал. - У меня есть доказательства. И сейчас они будут представлены.
   На стене напротив нее возник голоэкран, на котором потекли страшные для адмирала Рансайма кадры. Одно только сильно удивило Пимена - возникало ощущение, что все это снимал сам предатель, его лицо можно было увидеть только в зеркале. Но разбираться времени не нашлось, слишком тяжело оказалось смотреть, как за переданную хорошо известным флотской разведке адвокатом Норитом, работающим сразу на несколько корпораций и явно имеющем связи с кланами, кредитку на предъявителя адмирал сообщает координаты выхода основного флота из гипера. Сообщники беседовали ресторане с зеркальными стенами, не узнать по отражению Рансайма было бы трудно. Тот, правда, переоделся в штатское, но это никого не обмануло. Затем Белая Стерва продемонстрировала номера счетов предателя и распечатки движения средств на них, обратив внимание присутствующих на даты поступления денег. Они почти совпадали с датами последних нападений пиратов на флотские конвои.
   - Судя по словам контр-адмирала Хартинга, неприятности начались вскоре после прихода в вашу группу Рансайма, - сообщила в завершение Белая Стерва, пристально глядя на покрывшегося потом, бледного начальника штаба.
   - Говорил же я, что нельзя подключать штабных крыс к нашим делам... - прорычал Риган, с ненавистью глядя на предателя. - Среди них всегда паскуд хватало...
   - Говорил, - согласился адмирал Донхойн, глава флотской разведки. - Жаль, что мы тебя не послушали.
   - Ошибки надо исправлять, - с угрозой сказал контр-адмирал.
   - Ты уверен, что именно таким образом?
   - Официального разбирательства мы допустить не можем, слишком многое выплывет наружу.
   - Пожалуй, - согласился Нирсайт. - Что ж, будем считать, что адмирал Рансайм пал смертью храбрых во время боя с пиратским флотом. Семья "героя" получит пенсион.
   - Что?! - так и подпрыгнул тот. - Да как вы...
   Он не договорил. Риган вытащил из кобуры плазмер и без лишних эмоций выстрелил ему в голову. Остальные адмиралы, в том числе и Дарли Фарлизи, спокойно смотрели на это. Пимен вздрогнул - не привык к столь откровенным убийствам. Пилоты убивают совсем иначе, не видя врага, издали.
   - Теперь у нас нет кворума, - заметил Риган, пряча плазмер и вызывая адъютантов, чтобы унесли труп. - Предлагаю ввести в наш круг на место покойного полковника Даэнброна. Ручаюсь за него головой.
   - Вполне достойная кандидатура, - согласно кивнул адмирал флота, мельком взглянув на ошарашенного Пимена. - Только не полковника, а контр-адмирала Даэнброна. Своим последним боем он заслужил повышение в звании.
   - Вот и отлично! - усмехнулся Риган, поворачиваясь к старому другу. - Поздравляю!
   Тем временем в кабинете появились доверенные офицеры и, не выказывая никакого удивления, упаковали труп предателя в пластиковый мешок. Поскольку адмирал Рансайм с этого дня считался павшим в бою, его ждал конвертер массы - тело не должны обнаружить ни при каких обстоятельствах. После сражений в космосе погибших не находят, редкие исключения только подтверждают это правило.
   - Теперь можно и поговорить, - удовлетворенно кивнула Белая Стерва, когда офицеры удалились. - Правительство Кэ-Эль-Энах предлагает разместить на территории вашей страны отряды свободных охотников на лам-истребителях. И несколько боевых станций в качестве баз. Мы решили полностью уничтожить пиратские кланы Ринканга - они обнаглели, начали шерстить не только ринкангские маршруты, порой забираясь даже в Сторн. Император возмущен этим до крайности и требует любой ценой обезопасить торговые маршруты. Вам нужны торговые санкции с его стороны?
   - Не дай Благие! - побледнел Нирсайт. - Мы слишком зависимы от торговли с империей...
   - От вас потребуется совсем немного, - заверила флаг-адмирал. - Только снабжать наши базы боеприпасами, возить их из княжества слишком дорого. Насколько мне известно, в Ринканге выпускаются гиперторпеды.
   - Выпускаются, естественно, - кивнул старый флотоводец. - Условие вполне приемлимое. Но вы не учитываете, что у кланов осталось еще довольно много крупных кораблей, с которыми истребители не справятся.
   - Во-первых, остается ваш флот, - возразила Белая Стерва. - А во-вторых, вспомните, что произошло вчера...
   Адмиралы с понимающими улыбками переглянулись, а Пимен едва сдержал смех, вспомнив случившееся после его разговора с Линой. Остатки конвоя в сопровождении лам-истребителей двинулись на соединение с основным флотом, все еще ведущим бой с пиратами. Однако когда конвой подошел ближе, выяснилось, что уцелевшие корабли кланов спешно уносят ноги. По словам Лины, причиной послужило то, что крейсер "немножко пострелял из гипера". Да уж, немножко... Пятая часть пиратского флота оказалась уничтожена! Позже выяснилось, что "Горний Свет", прикрывшись полями невидимости, затаился в половине светового года от места сражения и начал не спеша отстреливать из гиперорудий крейсера и линкоры. Те далеко не сразу поняли, что кто-то неизвестный их просто уничтожает. А затем поступила информация о разгроме атаковавших конвой сил и приходе на помощь ринкангцам лам-истребителей княжества. Поняв, что ловить им здесь больше нечего, пираты предпочли отступить. Измотанный боем флот не решился их преследовать.
   - Знаете, господа, была бы в вашей стране нормальная власть, мы бы поставили вам даже дварх-крейсера, мета-корабли и боевые станции, - негромко сказала Белая Стерва.
   - А что мы можем поделать? - поморщился Нирсайт.
   - Да хотя бы самим взять власть, - пожала плечами флаг-адмирал. - Даже военная диктатура лучше либерастической дерьмократии.
   - Чем же?
   - Да всем. Будто вы не знаете, что дерьмократия - это отрицательный естественный отбор. Наверх выбираются только самые подлые и беспринципные люди с мелким масштабом мышления. Они не способны думать о судьбе государства в долгосрочной перспективе, они думают только о собственной выгоде на текущйи момент и, исходя из этого, строят свою тактику и стратегию, прикрываясь красивыми словами о равенстве возможностей. Результат вам хорошо известен. Никто и ни за что не отвечает. Чем на самом деле является две самые крупные партии Ринканга?
   - Идиотской говорильней, - досадливо скривился Нирсайт. - Рупором корпораций.
   - Вот именно, - удовлетворенно усмехнулась Белая Стерва. - Хочу сообщить также, что если вы решите брать власть, то получите любую необходимую поддержку от княжества, ордена и империи.
   - Даже так? - прищурился адмирал флота и ненадолго задумался. - Не хотелось бы лишнюю кровь проливать... Корпорации власть просто так не отдадут.
   - Наши социоматики и оперативные статистики просчитают все возможные модели, - заверила флаг-адмирал. - Думаю, среди них обязательно найдется позволяющая обойтись практически без пролития крови.
   - Пока я не могу дать точного ответа, - отрицательно покачал головой Нирсайт. - Это слишком сложный вопрос, чтобы решать его в спешке.
   - Естественно, - понимающе усмехнулась Белая Стерва. - Что ж, мне пора. Конкретные предложения о числе отправляющихся в Ринканг охотников и боевых станций мы перешлем вам в течение недели.
   - Ждем, - встал и поклонился адмирал флота. - Рад был познакомиться, сударыня!
   - Взаимно, - тоже поднялась она. - Господа, позвольте откланяться.
   Однако на пороге флаг-адмирал задержалась, нашла взглядом Пимена и кивнула чему-то своему. Затем негромко сказала:
   - Прошу к вечеру отпустить контр-адмирала Даэнброна. Его воспитанница и моя ученица улетает на Калдар, учиться в Тарканаке. Наш крейсер уходит с орбиты Дарата через двенадцать часов. Девочка очень хочет попрощаться с человеком, благодаря которому все еще жива.
   Она коротко поклонилась и скрылась за дверьми. Пимен удивленно смотрел ей вслед и постепенно начинал верить в невероятный рассказ Лины. Значит, ее действительно обучает сама Белая Стерва... Тогда и слова об остальных наставниках вполне могут оказаться правдой. Что же вырастет из его девочки? Явно что-то очень необычное...
  

-- -- -- -- --

  
   Лина, Кошак и Хорек жадно наблюдали на обзорном голоэкране за медленно приближающейся, покрытой редкими облаками планетой, окруженной бесчисленными орбитальными конструкциями. Невдалеке от одной из двух местных лун ветвился тысячами отростков и причальных мачт гигантский астропорт, вокруг которого мельтешило столько кораблей самых разных размеров и расцветок, что у девушки зарябило в глазах.
   - Ни хвоста Проклятого себе движение... - пробурчал Хорек. - И как только они друг в друга не врезаются?
   - Думаю, что всем управляют компы диспетчеров, - задумчиво сказала Лина. - Вручную в таком столпотворении не пробраться. Я бы вряд ли смогла.
   Вот и начинается новая жизнь... При воспоминании о прощании с дядей Пименом девушка едва сумела сдержать слезы. Она, конечно, радовалась, что у него все в порядке - контр-адмирала дали! - но и тосковала по единственному близкому человеку. Ведь Лина никогда не любила перемен, предпочитала, чтобы сегодня все было так же, как вчера. Однако жизнь не спросила чего она хочет, взяла и швырнула в водоворот событий.
   Резко мотнув головой, девушка оборвала глупые сожаления. Мечтала о Тарканаке? Мечтала! Вот мечта и исполнилась, надо быть этим довольной. Теперь на ближайшие три года ее домом станет планета Калдар. Интересно, как здесь будет житься? Найдет ли она новых друзей? Рано пока судить, надо вначале своими глазами все увидеть.
   Наставники, слава Благим, оставили ученицу в покое. Кержак сказал, что в течение первого семестра никто ее трогать не станет. Первичному контролю над дарами обучили, теперь пора и самой заниматься. Лина втайне этому очень обрадовалась - невероятно устала, хотелось хоть немного отдохнуть от бесконечного перенапряжения. А до второго семестра, когда за нее снова возьмутся, надо еще дожить.
   - Ребята, пора! - разздался позади голос Дарли. - Мы прибыли в последний день, сегодня как раз собрание поступивших абитуриентов по факультетам. Через полтора часа собирается ваш, летный.
   - А кого вообще принимают в Тарканак? - поинтересовалась Лина.
   - Многих, - ответила флаг-адмирал. - Ежегодный общий набор - шестьдесят тысяч. Сорок шесть факультетов. Самые разные военные и гражданские специальности, от общей стратегии и тактики космического боя до социоматики. Подробности узнаете позже, пока в этом нет необходимости. Летный факультет - самый многочисленный, в этом году на него поступило обычным порядком четыре тысячи семьсот двадцать курсантов при конкурсе двадцать три абитуриента на место. Это число не всключает в себя спецабитуриентов, оплату обучения которых берут на себя правительства их стран или родители. И, понятно, прирожденных пилотов - с вами совсем иное дело, вас принимают и без экзаменов, и без оплаты. Вне конкурса.
   - Почти пять тысяч человек... И все вместе учатся?
   - Нет, конечно, - усмехнулась Дарли. - По учебным группам. В каждой группе двадцать пять курсантов. Группы подразделяются на звенья по пять разумных одного биологического вида. Вы трое приписаны к группе номер три. А ты, Лина, назначаешься командиром второго звена. Насколько я понимаю, ребят берешь в свое звено?
   - Естественно! - подтвердила девушка. - А еще двое?
   - Подберешь кого-нибудь, - отмахнулась флаг-адмирал. - В третьей группе только прирожденные пилоты - пятнадцать человек, пять керси и пять гвардов. Негуманоиды, как ты сама понимаешь, являют собой уже сформированные звенья.
   - А жить где?
   - В общежитии. В рассчитанных на двоих аппартаментах. Все курсанты Тарканака живут в общежитиях вне зависимости от социального положения их родителей. Никаких личных квартир не дозволяется.
   - И правильно, - удовлетворенно заявила Лина. - А то бы сынки и дочки всяких тузов всем остальным жизни не давали, бахвалились бы своим богатством.
   - В Тарканак способных на это просто не принимают, - возразила флаг-адмирал. - Даже за плату. Даже прирожденных. Человек низких моральных качеств не должен получать образование такого уровня. Это один из основных постулатов нашей Академии.
   - Здорово! - обрадовалась девушка. - Везде бы так делали...
   - Что поделать, в каждом месте свои правила, - развела руками Дарли. - Кстати, один очень хороший пилот хотел с тобой полетать перед тем, как ты отправишься на собрание факультета. Посоревноваться немного. Согласна?
   - С удовольствием! - оживилась Лина, летать она готова было когда угодно, с кем угодно и сколько угодно. - А кто он?
   - Узнаешь, - отмахнулась флаг-адмирал. - Он ждет возле двадцать третьего бакена системы слежения на границе звездной системы. Координаты внесены в память биокомпа твоего лама. Кстати, истребитель останется с тобой и во время обучения, как личная машина. Ты его вырастила, тебе за него и отвечать.
   - А наши? - тут же спросил Кошак.
   - И ваши тоже, - успокоила его Дарли. - Ну все, Лина, иди, тебя ждут. Твой лам, как и в прошлый раз, в восьмом ангаре. И учти, много времени на полеты нет, всего около сорока минут.
   Девушка, не ответив, с благодарностью кивнула и вошла в завертевшуюся слева воронку гиперперехода. Оказавшись в ангаре, она сразу двинулась к свому ламу, раздеваясь по дороге. Не прошло и трех минут, как Лина была уже в открытом космосе, с приличной скоростью удаляясь от дварх-крейсера, на котором провела столько времени. Координаты двадцать третьего бакена действительно нашлись в памяти биокомпа. Короткий гиперпрыжок, и девушка увидела в сотне метров необычного вида лам-истребитель. Довольно большой, явно несущий значительно больше оружия, чем стандартные.
   - Здравствуйте! - приветствовал девушку красивый, густой баритон. - Вы Тиналина Барселат?
   - Да... А вы?
   - Пока это неважно. Рассказывают о вас многое, хочу сам посмотреть, как вы летаете. Возле восьмой планеты системы есть астероидный пояс. Вы не против там немного поразмяться?
   - Не против, - ответила девушка, подсознательно ощутив, что перед ней далеко не простой человек.
   - Ловите координаты, - тут же отозвался обладатель баритона. - Только давайте обойдемся без мерцания. На него, насколько мне известно, пока способны только вы.
   - Хорошо, - согласилась Лина, ввела полученные координаты в биокомп, разогнала истребитель и скрылась в гипере.
   Сразу по прибытию на место началась бешеная свистопляска. Незнакомец оказался пилотом настолько высокого уровня, что Лина только восхищенно ахала про себя, глядя как он на дикой скорости огибает астероиды в каком-то метре от их поверхности. А затем и сама втянулась в игру, полностью включившись в живую машину. Лам-истребители носились между мелкими и крупными астероидами, любой нормальный человек назвал бы их пилотов сумасшедшими - нет смысла так рисковать, да еще и без малейшей надобности. Любой ошибки достаточно, чтобы погибнуть - никакое защитное поле не спасет в случае столкновения. Но они были прирожденными, и этим все сказано. Лина испытывала величайшее наслаждение, выкладываясь по полной. Она готова была летать так сутками, но вскоре все закончилось, к величайшему ее сожалению.
   - Отлично! - с одобрением заявил обладатель баритона. - Позже еще полетаем. А сейчас вам пора на собрание факультета. Переключите биокомп своего лама в состояние ведомого.
   Лина послушно переключила, и через полминуты оба лам-истребителя нырнули в гиперпространство, чтобы вынырнуть у самой границы атмосферы Калдара, возле одной из орбитальных платформ.
   - Альфа-один вызывает дзету-двенадцать! - заговорил баритон. - Прошу обеспечить посадочный коридор до здания "Лартан" Аранского кампуса.
   - Сию минуту, альфа-один! - тут отчетил чей-то голос, он так и сочился почтением и желанием услужить.
   Лина удивилась, никогда не слышала, чтобы орбитальные диспесчера с кем-то так угодливо разговаривали. Однако еще больше она удивилась, увидев, что бесчисленные корабли и паромы вокруг порскнули в стороны, освобождая дорогу. Не теряя ни мгновения, обладатель баритона сорвал свой истребитель в пике, подхватив управляющим лучом ведомого - истребитель девушки. Она, конечно, препочла бы садиться самостоятельно, но не знала куда, поэтому предоставила инициативу тому, кто знал. А тот шел на посадку примерно тем же образом, что в свое время Лина на "Серебряной молнии". Но одно дело, когда ты сам так садишься, и совсем иное - когда кто-то сажает тебя. Так, извините, и обделаться недолго...
   По дороге незнакомец крутил фигуры высшего пилотажа, явно проверяя Лину на слом. Она терпела и помалкивала, с величайшим трудом сдерживая желание перехватить обратно управление своим ламом. Этого, похоже, он и добивается, а значит так поступать нельзя. Краем глаза девушка отметила, что планета очень красива - нежно-голубое небо, розовые облака, яркая синева океанов, сочная зелень лесов радовали взгляд. Но толком рассмотреть ничего не смогла - слишком быстро все происходило. Два истребителя рушились с неба со все нарастающей скоростью, Лина заметила внизу острые скалы и занервничала, однако, как выяснилось, зря. Несколькими перекрестными импульсами живые машины сбросили скорость почти до нуля, изменили форму и мягко опустились на посадочную площадку, где уже стояли два лама, в которых Лина сразу узнала истребители близнецов. Невдалеке бурлила толпа народу, рядом находилось огромное здание непривычной архитектуры - рвущиеся в небо шесть башен окружали нечто похожее на цирк-шапито, только с шестигранной острой крышей.
   Пора выбираться наружу. Лина отдала мысленный приказ системе жизнеобеспечения, и вскоре уже стояла на пластибетоне посадочной площадки, поспешно натягивая на себя биокомбинезон, благо все вокруг скрыл туман. А когда он рассеялся, девушка увидела приближающегося к ней огромного мужчину, о котором можно было сказать только одно - живое совершенство. Лина даже головой потрясла в надежде избавиться от наваждения, четко зная, что таких красивых людей во вселенной не существует. Однако незнакомец никуда не исчез, его длинные платиновые волосы развевались на ветру, на губах играла веселая улыбка. По первому впечатлению ему было лет тридцать. И что самое интересное - никакой надменности в этом человеке не ощущалось в принципе, только неимоверная усталость смотрела из его глаз.
   - Хорошо мы с вами полетали, спасибо, - заговорил он знакомым баритоном. - Отличный пилот из вас растет.
   - Это вам спасибо! - стеснительно улыбнулась Лина, почему-то испытывая неловкость, хотя обычно при виде красавчиков ощетинивалась всеми иглами. Но от этого веяло чем-то непонятным, такой силой и властностью, что что противоречить ему не хотелось ни в чем.
   - Так, а где этот оболтус? - посмотрел по сторонам гигант. - Ага, вон он. Джавад, а ну-ка иди сюда, разбойник! Нечего прятаться!
   Из толпы, незаметно для Лины собравшейся вокруг, выбрался юноша не намного меньших габаритов, чем он сам, со смущенным видом подошел и остановился метрах в двух, переминаясь с ноги на ногу.
   - Чего мнешься? - приподнял брови гигант. - Опять чего-то натворил?
   - Да нет, дядя... - баском проворчал юноша. - Мне неловко просто...
   - С чего бы это?
   - Ну-у-у...
   - С тобой все ясно, - обреченно махнул рукой гигант. - Гляди мне, снова начнешь дурью маяться, сам выпорю, не погляжу, что ты уже взрослый.
   - Дядя... - отчаянно покраснел юноша, смущенно покосившись на ничего не понимающую Лину.
   - Что смотришь на девушку? Понравилась?
   - Ну-у-у...
   - Красноречив, как оратор, - укоризненно покачал головой гигант.
   Затем он повернулся к Лине и сказал:
   - Позвольте также поблагодарить вас за спасение вот этого оболтуса, моего племянника.
   - Спасение? - изумилась девушка.
   - Лайнер "Фаина", - напомнил гигант.
   - А-а-а... - Лина вспомнила, где видела этого юношу. - Да не за что, я просто не могла не вмешаться.
   - Вот за это и спасибо. Я уже выяснил, что нападали не пираты, а некие господа, пожелавшие взять в заложники парня. Если бы не вы, им бы это удалось.
   Девушка в ответ только пожала плечами, что говорить она не знала. Гигант понимающе усмехнулся и сказал:
   - Извините, вынужден откланяться. Всего вам доброго и успехов в учебе!
   Немного постояв, он исчез в гиперпереходе. Лина облегченно выдохнула - присутствие этого человека почему-то до крайности смущало ее. Кто он, интересно? Краем глаза она заметила, что племянник гиганта поспешил скрыться в толпе. Странный парень, стеснительный слишком. Или это он дядю стесняется? Поди разберись.
   - Здравствуйте! - заставил ее обернуться чей-то звонкий голос.
   Позади стояла та самая красивая брюнетка, к которой Лина подходила на лайнере "Фаина". Как ее там? Ах, да!
   - Добрый день, Джереника.
   - Спасибо вам еще раз! - поблагодарила сторнианка.
   Девушка досадливо скривилась.
   - Не буду больше, не буду! - рассмеялась Джереника. - Вы в какой группе?
   - В третьей.
   - И я! А вы уже выбрали с кем будете жить?
   - Я никого из девушек тут не знаю, - вздохнула Лина. - Кроме вас.
   - Я тоже... - по лицу Джереники пробежала тень.
   - Кстати, а кто это со мной говорил? - поинтересовалась девушка.
   - Как, кто?.. - отступила на шаг сторнианка. - Вы разве не знаете?..
   - Откуда бы?
   - Великий князь...
   - Ой, мамочка... - задохнулась от такой новости Лина. - Ну, дела-а-а...
   - Его величество, наверное, думал, что вы его узнали... - хихикнула Джереника. - А племянник его - наследник престола империи Сторн, принц Джавад.
   - Я бы предпочла держаться от таких людей как можно дальше.
   - Ну, принц известный тютя. Красив, как юный бог, а от девушек шарахается, словно мы его заживо съесть хотим. Моя подруга эту крепость полгода осаждала, потом рукой махнула - толку ноль. По мне, так пусть мужчина будет и некрасив, зато решителен.
   - Я в этом не разбираюсь, мне не до мужчин как-то.
   - Значит, еще не время, - как-то непонятно улыбнулась Джереника.
   Немного помолчав, она вдруг предложила:
   - А давайте вместе поселимся.
   - Ну, давайте... - не стала отказываться Лина, все равно она никого здесь не знала.
   События завертелись бешеной круговертью. Свежеиспеченных курсантов пригласили в здание с шестигранной крышей, оказавшееся огромным актовым залом. Там нашлось место и для людей, и для гвардов, и для драконов, и для арахнов, и для керси, и для эльфов, и для орков. Декан летного факультета, лор-адмирал Василий Хоменко, прочел короткую приветственную речь, затем кураторы разобрали свои группы и повели их на экскурсию по кампусу. Почле чего распределили между курсантами жилые аппартаменты. Новым подругам досталась небольшая квартира с двумя спальнями, гостиной, крохотной кухней и ванной. На третьем этаже общежития в пятистах метрах от главного учебного корпуса.
   Когда курсантов, наконец, оставили в покое, сил у Лины практически не осталось. Однако сна не было ни в одном глазу, слишком переволновалась. Они с Джереникой проговорили добрых полночи, обсуждая увиденное. Обсуждать было что - Аранский кампус занимал шестьдесят квадратных километров, а ведь он - всего лишь один из многих. По слухам, вся планета работает на Тарканак. Так это или нет, Лина не знала, но была намерена выяснить, что сможет. В концов концов она все же заснула - надо хоть немного отдохнуть, в десять утра первокурсников ждет принесение присяги. А потом? Что будет потом? Девушка не знала, но надеялась на лучшее. Ведь она многое прошла, чтобы оказаться здесь. Добилась своего. Дорогой ценой, но добилась.
  
  
  

Э П И Л О Г

  
   Ровные квадраты выстроившихся на огромном плацу курсантов в темно-серой форме в полной тишине взирали на медленно поднимающийся по мачте флаг Тарканской военно-космической Академии - летящий кречет на фоне звездного неба. Лина, как одна из самых невысоких, оказалась на левом фланге. Краем глаза она оглядывала стоящих неподалеку, стараясь делать это незаметно.
   Принесение присяги... Это ведь не просто брошенные на ветер слова, присягу не нарушают. Нет, бывают, конечно, и нарушающие ее, но это люди без чести и совести. Однако присягу приносили не все первокурсники - многие были родом из других стран и собирались после окончания Тарканака вернуться домой. Да и самостоятельно или при чьей-то помощи оплатившие учебу предпочитали оставаться свободными от обязательств перед Кэ-Эль-Энах. До определенного предела тех и других учили одинаково, а затем программы обучения становились разными - открывать свои военные секреты иностранцам княжество желания не имело.
   Лина с Джереникой решили согласиться на присягу. Последняя - несмотря на строгий приказ отца не делать этого. Она давно мечтала вырваться из-под власти строгого родителя, а тут такой шанс. Глупо было бы упускать. Да и гражданство Кэ-Эль-Энах, автоматические получаемое после окончания учебы, на дороге не валяется - в ином случае его добиться непросто. Вид на жительство княжество охотно давало всем желающим, а вот гражданство... Нет, его получали очень немногие из эмигрантов. И входили в элиту страны.
   Вместе с десятками тысяч других разумных Лина произносила чеканные слова клятвы, повторяя их за стоящим на трибуне великим князем, и испытывала при этом небывалый душевный подъем. Казалось, она вливается во что-то огромное, что-то такое, что никогда не дает своих в обиду. Так это или нет, девушка не знала, да и задумываться об этом не желала. Ей просто было хорошо на душе.
   - Клянусь честью быть верным! - прозвучали последние слова присяги.
   Великий князь поклонился курсантам и исчез с трибуны. Его место заняла флаг-адмирал Фарлизи. Она с улыбкой обвела строй взглядом и негромко сказала:
   - Пришло время раскрыть ваши крылья, дети. Раскрыть и взлететь, ничего и никого не боясь. И никогда не останавливаться на достигнутом. Остановиться - значит упасть!
   Она многое еще говорила, но Лина не вслушивалась. Ей хотелось смеяться и танцевать. Но одновременно девушка понимала, что раскрыть крылья - недостаточно. Это только самое начало пути! Она должна четко понимать куда и как лететь, чтобы не свернуть в неправильную сторону.
   А для этого нужно познать свою суть.
  

Конец первой книги

  
  

Июль - ноябрь 2008 г.

Кфар-Эльдад


Оценка: 6.22*78  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  Н.Волгина "Ночной кошмар для Каролины" (Любовное фэнтези) | | V.Aka "Девочка. Вторая Книга" (Современный любовный роман) | | Д.Дэвлин "Аркан душ" (Любовное фэнтези) | | А.Енодина "Не ради любви" (Попаданцы в другие миры) | | С.Елена "Невеста из мести" (Приключенческое фэнтези) | | И.Зимина "Айтлин. Лабиринты судьбы" (Молодежная мистика) | | Д.Вознесенская "Таралиэль. Адвокат Его Темнейшества" (Любовное фэнтези) | | V.Aka "Девочка. Первая Книга" (Современный любовный роман) | | И.Смирнова "Проклятие мёртвого короля" (Приключенческое фэнтези) | | А.Субботина "Плохиш" (Романтическая проза) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Атрион. Влюблен и опасен" Е.Шепельский "Пропаданец" Е.Сафонова "Риджийский гамбит. Интегрировать свет" В.Карелова "Академия Истины" С.Бакшеев "Композитор" А.Медведева "Как не везет попаданкам!" Н.Сапункова "Невеста без места" И.Котова "Королевская кровь. Медвежье солнце"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"