Энвэ Мартин: другие произведения.

Цивилизаторы, однако!

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь|Техвопросы]
Ссылки:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Ссылки
  • Аннотация:
    Это игра... или иной мир? Вроде как каменный век, но какой-то странный. Инструменты каменные, но если приглядеться - они намного совершеннее, прочнее, острее любых металлических. Ткани только выглядят примитивными, но по качеству намного превосходят те, что знакомы людям XXII столетия. А лекарства, средства гигиены...
    Вокруг - безжалостные варвары. Одни пользуются луками и стрелами, а другие покоряют космическое пространство и осваивают Галактику. Но все они остаются дикарями, нуждающимися в Наставниках. В тех, кто принесёт им истинную культуру, подлинную цивилизацию. В цивилизаторах, однако!..
    ...Важно не проспать тот момент, когда чужие цивилизаторы захотят перестроить твой дом по собственному разумению, ага?
    Продолжение книги "Цивилизация, однако!"
    ЧЕРНОВИК! Критика и "тапки" (если по делу) приветствуются.
    ВЫКЛАДКА НАЧАТА 01.08.2021,
    ВЫКЛАДКА АНОНСА 24.06.2020,
    Версия текста 05.12.2021.

  
  Буду благодарен за отзывы, а также за помощь в вычитке и правке текста.
  
  Ах да, жанр книги - космическая фантастика, всякие там звездолёты, гиперпрыжки и киборги с приправой из фэнтези: ну никак не обойтись без магии, бесовщины и эльфов!
  
  
  
  
  

ЦИВИЛИЗАТОРЫ, ОДНАКО!

  
  
  
  
  

ПРЕДЫСТОРИЯ

  
  
  
  
  

1

  
  
  О себе? Хм... Родился в городе Кагыргын1, рос, учился. Окончил в столице Университет Госуправления. Первым номером, однако. Получил отличную работу, так похожую на мои любимые стратегические игры. Межпланетная логистика! На семью времени не оставалось.
  
  Роду помогал, однако, как мог. Потому что свои.
  
  А потом завертелось. Вечноправящей партии понадобился в Думе чукча. А то нехорошо было: татары есть, чечен есть, даже осетины - и те есть. Чукчи совсем нет, однако...
  
  И пошло-поехало. Было трудно, пока не понял главное: молчи - за дурака сойдёшь. А с дурака какой спрос, какая от него угроза? Правильно, никакой!
  
  Так мало-мало в Думе десяток лет сидел, а потом какому-то ну очень хитрому олигарху пришла в голову светлая мысль. Он начал её думать, однако. Не один, с 'партнёрами'. Подумали, придумали - в итоге меня избрали в президенты всея России. И правда, грузин - был, хохлы - были. Даже татарин был.
  
  Чукчи не было! Непорядок!
  
  Кто ждёт от чукчи резких движений?
  
  Правильно, тюлень. Не депутат, не олигарх.
  
  А чукча не дурак. Охотник, однако. Тюлень успокоился, расслабился - тут его копьём-острогой вжик, и амба! Моей острогой стали спецслужбы, копьём - армия и ВКС. Самые одиозные олигархи поделились неправедно нажитым, вороватые чиновники дружно отправились на мою малую родину, сады сажать, дороги прокладывать. Мой рейтинг взлетел - на второй срок переизбрали без проблем.
  
  И на третий. Чукча - удобный президент.
  
  Поначалу 'партнёры' с Запада и с Востока, как и бывшие олигархи, меня всерьёз не принимали. Тюлени, однако. Сыграл на их противоречиях. Пока все собачились, на Россию стало поздно давить. Даже санкций не наложишь - не толерантно. Я же чукча, представитель малого народа! Так прямо с трибуны Генеральной Ассамблеи и заявил.
  
  В России смеялись от души, в Европе и Америке - плакали. Пусть, мне их слёз не жалко.
  
  'Партнёры' совещались долго. В итоге те, что с Запада, решили меня убить. Табакерку подобрали, яду не пожалели. Не срослось. Подвели их 'коллеги' с Востока. Китайцы и японцы с древности крепко выучили: чукчу трогать нельзя, больно-больно будет, однако. Снег башка попадёт - как кушать будешь? Да и боязно им воевать, однако. Ядерной зимы опасаются. А чукчи зимы не боятся!
  
  Русские тоже. И татары, и башкиры. Все русские, если по-простому.
  
  Раз не боимся, как с нами воевать?! Только в спину бить, как тюленя.
  
  Так я, Григорий Александрович Марьин, не тюлень. Охотник! По мнению народа, лучший президент России за последние полтора века.
  
  Но 'партнёры' мешали мне, сколь могли, потому что злые очень. На их беду память у меня хорошая! Поэтому, когда российская марсианская экспедиция при строительстве планетарной базы обнаружила древний бункер чужой цивилизации с двумя установками неизвестного назначения, я приказал: 'партнёрам' России ничего не сообщать. Трофеи, достояние России, тайно доставили на Землю в Центр имени космонавта Леонова2. Там их предварительно изучили и сочли относительно безопасными.
  
  В первой установке распознали реактор ядерного синтеза. Хорошая вещь, однако. Знакомая: загрузил один грамм дейтерида лития-шесть3 - получил мало-мало гелия-четыре и триста гигаджоулей энергии. Но тут возможны варианты с 'топливом' подешевле. Скажем, взять гидрид лития-семь. Тогда и выход энергии будет на четверть меньше. Главное - никакой радиоактивности, и природа чистая. Лепота! Сюда загружай топливо, оттуда - снимай чистое электричество.
  
  Вторую установку, саркофаг размером три с половиной на полтора метра, к общему удивлению открыли без труда. Внутри обнаружили ложе для гуманоида размером с человека. Настраиваемое. Артефакт сочли медицинской капсулой.
  
  О первых итогах изысканий мне доложили сразу, и я захотел посмотреть. Здоровье беспокоило последнее время. Старость, однако.
  
  Чтобы лично ознакомиться с марсианскими артефактами, я прибыл в Центр имени космонавта Леонова. С реактором ничего интересного, бочка из металлокерамики высотой в рост человека и диаметром чуть меньше метра. Внутрь заглянуть нельзя, только 3D-схему посмотреть.
  
  Саркофаг - другое дело. Там есть куда заглянуть, что посмотреть да пощупать. Вот я и потрогал. Чукча, однако...
  
  ...Очнулся уже внутри капсулы. Хорошо лежу, удобно, а пошевелиться не могу. Руки-ноги отнялись, тело не слушается. Сил совсем нет. Однако, ничего не болит.
  
  Рядом незнакомка. Не удивляюсь: знаю тут разве что директора! Сотрудник Центра, наверное. Объясняет, что я тяжело ранен. Было покушение. В данный момент нетранспортабелен. Серьёзной помощи, скорее всего, не дождаться. Без неё - гибель неизбежна.
  
  Единственный для меня шанс выжить - марсианский артефакт! А что? Риска почти нет, саркофаг - совершенная медицинская система. Она, как считают учёные, полностью исцеляет любые болезни и травмы. Капсулу неоднократно тестировали, добровольцев клали - все выжили, однако. Даже здоровее стали. Наверное.
  
  Всерьёз пока не проверяли. Испытателя не нашли.
  
  А тут чукча так кстати подвернулся!
  
  - Всё время лечения вы, Григорий Александрович, будете погружены в виртуальную реальность, - с милой улыбкой пояснила сотрудник Центра, - к капсуле добавлен понятный интерфейс, подключены некоторые популярные виртуальные миры. Пока ваше тело выздоравливает, нервной системе нужно избежать стресса от гиподинамии. Мы обманем ваш мозг, займём его приключениями...
  
  Речь доктора журчит ручейком, веки тяжелеют. Как шутят хирурги, правильно зафиксированный пациент в наркозе не нуждается. Это мой случай. Шевелиться не могу, зато и боли нет. Внимание постоянно стремится уплыть куда-то. До происшедшего мне уже дела нет. Несуразное поведение окружающих? Ерунда, пустяк! Покушение? Я собрал неплохую команду, есть кому подстраховать. А мне давно пора отдохнуть. Закрываю глаза. Перед внутренним взором всплывает приветствие с окном выбора персонажа.
  
  Читаю, знакомлюсь с игрой.
  
  Из множества вариантов выбираю своей аватарой молодого гуманоида расы кошей4, мага по имени Гриш...
  
  
  

2

  
  
  ...Теперь о Грише. Он рано потерял мать. Отец от сына отказался, лишив его родового имени.
  
  Коши живут кланами, иначе у них портится характер. Тут Гриш не стал исключением. Какое-то время его невоспитанность терпели, но в итоге всё же выгнали вон. Как сказали, за строптивость и наглость. Однако ушёл Гриш не в одиночестве. К нему присоединились друзья и друзья его друзей. Шесть десятков юных кошей. Им тоже было душно в родных кланах. Надоел навязчивый диктат старейшин.
  
  Гриш не ждал, что его отпустят. Маги у кошей редки, вокруг них строится вся промышленность. Ценны даже слабосилки. По мнению старших, Гриш - ленивая бездарность. К девятнадцати стандартным годам только простенький фаербол освоил, и всё, амба.
  
  Никаких перспектив. Наверное, потому и выгнали.
  
  Гриш от свободы ошалел и на радостях учудил. Создал 'Быструю Тропу'. Магия скорого перемещения неожиданно привела всю его команду в совсем дикое место. На родной планете таких давно не осталось. Незнакомая природа, другие запахи. Из школьного курса ОБЖ5 Гриш помнил, что в подобной ситуации первым делом надо искать убежище.
  
  Хорошо, что поблизости нашлась прекрасная просторная пещера. Плохо, что раньше кошей её нашла и приспособила под своё логово пещерная львица. Чудовище массой в полтонны и длиной метра в четыре искренне считало пещеру своей и не собиралось уступать жилище пришельцам-кошам.
  
  В итоге Гриш подрался с львицей и - дуракам везёт! - победил. Правда, при этом он упал с девятиметрового обрыва и здорово приложился головой о камень...
  
  ...Видимо, в тот момент настоящий Гриш погиб, его место занял я.
  
  Личную память мальчишки не унаследовал, за исключением языка и письменности, а вот все навыки и рефлексы сохранил в полной мере. Заодно приобрёл Голос-В-Голове: какая-то стерва едко комментировала каждый мой шаг. Прозвал её Ехидной.
  
  Первое, что ощутил - резкий запах свежей крови и густую вонь давно немытого животного. А затем надо мной склонился ангел. Более красивой девушки я за свою жизнь не видел. Ничего такого не было - всего-то пару комплиментов сказал... и неожиданно для самого себя создал прайд - семью.
  
  Для кошей вообще, а для их магов особенно, это очень серьёзный шаг. Физиология наделила некоторых кошей магией, а взамен возвела перед ними препятствие в части продления рода. Редкая коша способна родить сына, тем более - сына-мага. Только айю. Мать-природа ещё и подшутила над кошами: айю не сможет забеременеть, пока в тот же прайд не вступят её подруги, фэа. Те не могут рожать мальчиков, только девочек.
  
  Прайд кошей - всегда, как минимум, трио.
  
  Гришу повезло: его потенциальная айю, Айко, ушла за своим хати. А за ней последовала подруга, Мико. Бедные девочки! Гриш ещё не вырос из мальчишки, Айко с Мико его не интересовали.
  
  В отличие от меня. Удивляюсь, как умница Айко могла полюбить этого болвана?! Так неожиданно для себя я стал двоежёнцем. Вернее, хати - главой полного прайда, с айю и фэа.
  
  Общество кошей показалось мне предельно авторитарным. Далеко не сразу я понял, что коши произошли от хищников. Их социум с древности должен был научиться дисциплине и ответственности, чтобы избежать разрушительного соперничества. Вождь - безусловный авторитет и пример для всего клана. Неудивительно, что коши, последовавшие за Гришем, вскоре сформировали собственные прайды и создали клан Серебряное Ожерелье. Его возглавил единственный маг среди шести десятков беглецов - я.
  
  Конечно, историю Гриша я в тот момент не знал, и возможности клана казались мне ничтожными. Коши вооружены копьями, дротиками арбалетами, пращами да топорами с каменными наконечниками.
  
  Чуть позже я изменил своё мнение, ведь наконечники копий и клинки ножей выполнены из сверхпрочного композита, рюкзаки для облегчения веса оборудованы антигравами, а одежда и всякие бытовые мелочи изготовлены по столь высоким технологиям, что мы, земляне XXII века, подобное и вообразить не могли.
  
  Проявив наблюдательность, я выявил внутри клана подозрительно сплочённую группу из шести кошей и вынудил их признаться в том, что они - обученные воины. Их направили старейшины для присмотра за молодёжью.
  
  Ну конечно же! Мальчики вообще, и маги особенно, представляют для социума огромную ценность. Подростков не изгнали, им дали возможность перебеситься!
  
  Их подстраховали отделением космопехоты. Дополнительно воинам поставили цель - изучить новое место. Если оно окажется диким, развернуть форпост и организовать наблюдение за космическим пространством.
  
  Для выполнения задачи подразделению выделили всё нужное оборудование. Не просто так, а с 'загогулиной'. Его может активировать только маг, а те у кошей редки. Хотя Гриша считали ленивой бездарностью, старшие надеялись, что лишения, трудности и опасности заставят его перековаться, защитить свой прайд и всех тех, кто последовал за ним. Главную роль в этом процессе должна была сыграть космопехота, заинтересованная в становлении Гриша как мага. Без его участия оборудование активировать не удастся, домой вернуться не получится.
  
  Старейшины и подумать не могли, что слабый плохо обученный маг построит Быструю Тропу не в соседний лес, не на освоенную планету, а в другую галактику. Такое даже самым могучим и опытным магам не под силу.
  
  Повезло, наверное. Честно, не ожидал, что сам Гриш, как и его коши, - дети развитой космической цивилизации, Конфедерации кланов Айкати. Она занимает десятки звёздных систем где-то очень далеко в неведомой галактике Перья Феникса.
  
  Увы! Где находятся эти самые Перья, не знаю. Как связаться с Конфедерацией, понятия не имею. Когда пехотинцы сообразили, что восстановить контакт с Айкати не получится, они принесли присягу мне, владыке независимого клана Серебряное Ожерелье.
  
  А куда им - нам - деваться?! Друг без друга не прожить, однако.
  
  Оборудования в рюкзаках пехотинцев много. К счастью, чтобы активировать главный искин будущего форпоста, Львицу, никаких особых магических талантов не требовалось. Хватило и тех, что были у Гриша.
  
  
  

3

  
  
  Запустили Львицу. Под её руководством строили гражданских роботов. Постепенно преобразовали пещеру в уютный 'Замок-В-Скале'.
  
  ...Странная игра, однако. Каждая деталь всё более убеждает, что мир вокруг меня реален. Невозможно создать игру с подобной степенью детализации. Если такое сделать, пропадёт грань между фантазией и реальностью. Опасно!
  
  ...Люблю смотреть на созвездия. Тут они другие, не такие, как на Земле. Ночное небо и здесь пересекает знакомая полоса Млечного Пути. Этот мир находится недалеко от Солнца, но ближе к краю галактики.
  
  Планете даю имя 'Катико', так коши ласково зовут своих мам. Звезде дал имя 'Сурья', 'Золотая'.
  
  Новое жилище клана, Замок-В-Скале, находится на восточном краю большого материка в экваториальной зоне планеты почти в центре обширной кальдеры. Он стоит на высоком берегу полноводной реки Булу-Арибо вблизи её устья. Река впадает в залив Крокодилья Пасть. От русла к северу вплоть до отвесных хребтов с высокими пиками, посеребрённых снегом и льдом, раскинулась равнина, заросшая высокой травой и обильная дичью. Далее к северу саванну незаметно сменяет лесостепь. Предгорья заросли дремучим хвойным лесом. Южный берег реки низкий, заболоченный, его облюбовали джунгли, огромные крокодилы и всякая живность.
  
  Какая именно - не знаю, в гущу джунглей не лезем, ходим вдоль берега.
  
  Охотимся на диких животных, бьём монстров, исследуем окружающий мир. Изучали окрестности Замка-В-Скале - нашли разбитый глайдер6 с телами пилотов-бесов7 и потерпевший крушение крупный звездолёт. Килотонн на четыреста, однако. Мелкие детали подсказывают, что корабль принадлежал неизвестной Львице цивилизации кошей. Видимо, эта раса обитает не только в галактике Перья Феникса, но и процветает где-то в Млечном Пути.
  
  Из обломков мы извлекли оружие, всяческое оборудование, ценные материалы. Собранные ресурсы использовали, чтобы наладить производство абеэмок8, автономных боевых машин (роботов), новых систем вооружения и лёгких транспортных платформ - леталок9.
  
  Львица, изучив трофейные интеллектуальные устройства с корабля и глайдера, подняла тревогу: Катико заселена кошами, но сражаются за планету две расы разумных существ. Бесы и киборги10.
  
  Бесы - твари долгоживущие, почти бессмертные. Любят жаркий климат, поголовно владеют магией земли и более прочего ценят удобства и материальный достаток. Они коварные хищники, старые враги кошей. В галактике Перья Феникса те уничтожили всех бесов.
  
  Их соперники, древняя человеческая раса киборгов, одержима поиском пути к личному бессмертию. Они считают, что ключ к вечной жизни в замене всех органов и тканей синтетическими аналогами, а затем в переносе своего разума в интеллектуальные машины. Их итоговая цель - окончательная трансформация в подобие искина. Львица посмеялась бы, если б умела, ага. Прочих разумных киборги рассматривают либо как ресурс, либо как помеху.
  
  Или-или, и никаких компромиссов! Война между бесами и киборгами длится много столетий. Иногда затихает, но потом всё равно вспыхивает вновь с ещё большим ожесточением. Силы равны, и без сторонней помощи никому не победить.
  
  В отдалённой перспективе бесы сильнее, поскольку являются полноценной магической расой долгоживущих существ, но зато киборги способны быстро нарастить свою численность за счёт отсталых рас.
  
  Звезда Сурья расположена на границе их зон интересов, туземное население невелико, думаю, с сотню миллионов кошей. Обе стороны сражаются за Катико вяло, скорее по необходимости. Не до неё. Арена главных событий - плотно населённая людьми планета Земля. Отсюда до неё сотни полторы световых лет.
  
  Чужие цивилизаторы столетиями скрытно присутствуют в Солнечной системе. Бесы постепенно трансформируют Землю к удобному для себя климату, более сухому и жаркому, охотно используют дикарей в качестве пищевого ресурса. Киборги тоже активно похищают людей и пополняют ими армию и флот.
  
  И те, и другие действуют втихую, незаметно. И те, и другие желают подчинить Землю своему влиянию.
  
  Если миллиарды разумных встанут на сторону одной из враждующих цивилизаций, рухнет равновесие в многовековом противостоянии.
  
  Бесы хитрее, им есть, что предложить наивным потомкам обезьян. Наверное, поэтому они потихоньку перетягивают 'одеяло' на себя.
  
  Киборги всерьёз озабочены возрастающим влиянием рогатых на Земле и готовы уничтожить планету, лишь бы она не досталась их врагам...
  
  Присутствие поблизости столь опасных существ вынудило меня заняться безопасностью Замка-В-Скале. По моей инициативе Львица построила башни ПКО11 и вооружила их сверхмощными лазерами. Энтузиасты, которых всегда много среди молодёжи, собрали и запустили на высокую орбиту зонд-спутник, наблюдающий за поверхностью планеты и космическим пространством вокруг неё. Зонд снабдил клан подробными данными о планете и предупредил, когда в системе Сурья появился патрульный рейдер12 киборгов и без колебаний направился к Катико.
  
  Целью атаки были не мы, а форпост бесов. Его неплохо замаскировали на востоке Великой Равнины посреди пустыни - в паре тысяч километров к западу от кальдеры Серебряное Ожерелье. Увы, неуклюжие и непрофессиональные действия бесов, их легкомысленное отношение к собственной безопасности позволили киборгам установить местоположение форпоста.
  
  Рейдер киборгов незаметно для бесов спустился в атмосферу планеты и уничтожил форпост термоядерным ударом. Затем корабль сбросил четыре бота13 и два десантных челнока14, чтобы добить уцелевших.
  
  В паре сотен километрах к северу от резиденции клана Серебряное Ожерелье киборги обнаружили и уничтожили мирное поселение туземных кошей. Десантники с челноков организовали охоту на аборигенов и последнего выжившего с форпоста. Пилот-бес посадил подбитый глайдер недалеко от Замка-В-Скале. На его ловлю выдвинулась группа киборгов.
  
  Я вмешался в схватку, альтернативы не было...
  
  
  

3

  
  
  Внезапная атака помогла леталке уничтожить все четыре боевых бота, челнок и часть десантников. Мы взяли в плен уцелевшего пилота - бесовку Шейшу. Меня удивило, что она слегка знает английский язык, но расспросить пленную я не успел. Командир рейдера решил поддержать своих десантников и ввёл корабль в плотные слои атмосферы. Его почти сразу сбили системы ПКО Замка-В-Скале. К несчастью, до потери управления рейдер шёл прямым курсом на мою леталку. Последнее, что я помню об этом сражении - сильный взрыв, удар...
  
  ...Кажется, капсулу заело. Пытался вернуться в Гриша, заново войти в игру - все мои усилия оканчивались ничем. Но чукча умный, догадался. Скомандовал: 'Выход!..'
  
  Очнулся, стою у того самого саркофага. Никакого покушения, ага. Я цел, руки-ноги на месте. Голова тоже, раз дышу и вижу. Сотрудник Центра всё ещё продолжает объяснять, как, по мнению учёных, устроена медицинская капсула чужой цивилизации. Знаю - врёт. Ненамеренно, ему так объяснили. Но от этого ложь не станет правдой.
  
  Плохо, однако. Мне - дурно. Сердце стучит, как перфоратор на стройке, перед глазами стелется муть. Даю знак охране, приветливо киваю директору Центра, ухожу. Хватит с меня.
  
  После приключений на Катико сил нет совсем. Что со мной было - морок, грёза? Врачи говорят - инсульт. Врут, как всегда. Сами не знают, что происходит.
  
  Я знаю, потому и дела все отложил. К ночи стало лучше, подошёл к окну, смотрю на звёзды. Над Катико они другие, однако. Никогда не курил - тут взял из коробки сигарету и закурил. Зажигалку никогда не носил, воспользовался шариком плазмы над ладошкой. Сразу стало не до курения.
  
  Потушил. Зажёг. Снова потушил.
  
  Значит, правда? Вспомнил коош, набросал пару строчек в стиле: 'Мама мыла раму'. Пишу и читаю без труда. Мир не рухнул, ага. Но и прежним более не будет.
  
  И тут меня всколыхнуло. Киборги, бесы, Земля в опасности!
  
  Да бесы с ней, с этой Землёй - Россию спасать надо!!
  
  О чём предупреждала Львица? Если рогатые станут слишком сильными, киборги уничтожат планету.
  
  Я знаю, где расположены несколько форпостов бесов на планете. Там, где безлюдно и тепло. В пустынях Каракум, Кызылкум, Такла-Макан, Гоби, Сахара. Их много, не все доступны, но первые три из них - пожалуйста.
  
  Вызвал на утро министра обороны и руководителя военпрома. Дал задание. Через две недели у меня на столе был рапорт. Нашли! Ещё две недели спустя подвели первые итоги операции 'На море штиль'. Два форпоста бесов уничтожены, захвачены пленные и множество артефактов. Достались три глайдера в относительно целом состоянии. Вроде тех, что видел на Катико. Поступил большой объём информации. Удачно вышло. От бесов избавились, киборгов подставили. Цивилизация, однако!
  
  Чувствую, время моё тает, как тюленья льдина.
  
  Пишу много. Всё, что помню об антигравах, всяких там бластерах, материальных принтерах, энергоядрах. Каждую ночь, если позволяет погода, выхожу любоваться звёздами. Если погода дурная, сплю. Снов не вижу - вокруг темнота, пустота. Месяца через полтора не выдержал, повторно съездил в Центр имени космонавта Леонова. Хотел ещё раз взглянуть на саркофаг. Директор и вся администрация Центра впали в панику, чуть на колени передо мной не грохнулись: ещё вчера марсианская капсула была, вот здесь стояла! Сегодня нет, однако. Ни следа не осталось. Куда делась - никто не знает. Натравил службу безопасности, пусть проверяют. Душой чуял: всё, амба, саркофага больше нет. Он свою задачу выполнил.
  
  Как рыболовный крючок с наживкой. Вот он вроде как есть, висит в толще воды, червяк извивается. Рыбка клюнула - он пропал. Вместе с рыбкой, однако.
  
  Непривычно чувствовать себя рыбкой. Хоть не тюлень, и на том спасибо. Выловили меня, хм... оттестировали, признали годным. Саркофаг забрали - чувствую, и мне недолго осталось.
  
  Заявил об отставке. Сказал, здоровье подводит. Директора Центра за то, что волшебную медкапсулу потерял, чуть не линчевали. Любят меня, однако. Насилу отстоял бедолагу, военные помогли. Министр обороны догадывается, в чём тут дело. Но... я молчу - и он тоже. Намекнул, что работать он будет с моим преемником. Вернее, преемницей. Шаниной Еленой Алексеевной.
  
  Не чукча, нет. Истинно русская... мокшанка, да. Работала у меня председателем кабинета министров. Мужиков - во держала, по струночке ходили! Тоже стратегические игры любит, в шахматы играет. Когда время есть. Партейку на Новый Год, ещё одну - на Восьмое Марта. Дети её выросли. Семьи, считай, нет. Кроме родной страны, ничего не интересно.
  
  Хороший президент будет, однако...
  
  ...Избрали! Главное, правильные слова сказать. Поддержку свою обозначить.
  
  Ввёл Ленку в курс дел, рассказал про бесов, киборгов.
  
  Восприняла серьёзно. После того, как министр обороны познакомил её с пленными и продемонстрировал многочисленные артефакты.
  
  Так что за будущее России я спокоен. Мокшанка - баба коварная, долго всех за нос водить может.
  
  Не чукча, да. Но и не хуже, я уверен.
  
  Передал дела преемнице, оставил записи, а после меня подкосило. Навалилась усталость, апатия.
  
  Отказало сердце. Пора на отдых, совсем пора.
  
  ...Зато снова снятся сны. Цветные. Скучные, однако. Лежу себе в медкапсуле в Замке-В-Скале, молчу. Говорить совсем не могу. Рядом на полу удобно пристроилась бесовка Шейша. Завернулась в тёплое пончо, сидит. Кажется, она тут поселилась, ага. Иногда появляется Мико, но чаще над капсулой горько плачет Айко.
  
  Рыдает: 'Гриш, дурак, вернись! Я жду тебя!!'
  
  Глаза открываю - вокруг та же ерунда. 'Кремлёвка'15. Персональная больничная палата, капельница, приборы всякие срамные. Медсестра сразу подбегает, беспокоится: 'Как себя чувствуете, Григорий Александрович?'
  
  Как-как, сама не видишь, что ли?
  
  Молчу, говорить не могу совсем. Выбираю.
  
  Хотя, что тут выбирать?
  
  Здесь - старый одинокий полудохлый чукча, там - молодой красавец-кош.
  
  А что дурак - не беда! С ним рядом две умных жены и хитрющая бесовка под боком, они подскажут.
  
  Две дороги, однако.
  
  Ну а вы какую бы выбрали?!..
  
  
  
  
  

ЧАСТЬ ПЕРВАЯ.
  ЭКСПЕДИЦИЯ КОМАНДОРА ФОХТА

  
  
  

ПРОЛОГ

  
  
  
  
  

1

  
  
  Рабочий 'кабинет' барлога16, одного из одиннадцати министров Господства Пылающие Пески, людям или кошам показался бы бальным залом. Сводчатый потолок с высоты семи с половиной метров светится уютным багровым светом и надёжно укрывает от непогоды площадь в несколько тысяч квадратных метров.
  
  Стены из прочнейшего тёмно-красного композита сияют золотым орнаментом, полы покрывает чистейший кварцевый песок - вернее, ковёр из песка. Песчинки крепко держатся друг за друга, чтобы могучий и массивный барлог получал удовольствие от ходьбы.
  
  Люди сказали бы, что в кабинете невыносимо жарко, но для бесов триста пятнадцать17 - комфортная температура. Более прочего они ценят тепло и простор, обожают красные и золотые цвета. Они успокаивают душу, настраивают на размышления и серьёзную работу.
  
  Дежурный секретарь искренне надеялся, что барлог находится в добродушном состоянии. Вести, что он намеревался сообщить, хорошими не назвать, а тех, кто их приносят, не любят. Увы, выхода у секретаря не было. Некоторые новости нельзя доверить Сияющей Сети, их нужно докладывать лично, лучше всего шёпотом. Особенно те, что затрагивают личные интересы грозного начальника.
  
  - Мой властелин... - Инжих беш Хазол, дежурный секретарь, низко склонил рогатую голову перед владетелем звёздной системы Геенна и ещё четырнадцати менее значимых миров. В позе смирения он выглядел особенно жалким рядом с трёхметровым Повелителем Песка и Пламени и потому мог рассчитывать, что гнев барлога пройдёт стороной. - ...Дурные вести, баал.
  
  Бесы растут медленно, зато всю жизнь. К пятисотлетнему возрасту их рост уже превышает два метра, а через тысячелетие - три. К рубежу в пять тысячелетий всякий бес может дорасти до четырёх-пяти метров и потяжелеть до тонны, но для этого нужно с раннего детства обильно и, главное, правильно питаться. Иначе неизбежны авитаминозы, многочисленные нарушения обмена веществ, всяческие аллергии и преждевременная смерть обычно в возрасте шести-семи сотен лет.
  
  Только один из миллиона бесов перешагивает возрастной рубеж в семьсот лет. Таких в Господстве Пылающие Пески немного, сотни две на семнадцать миллиардов жителей. Они являются прочной основой всех схул, их гордостью и главной ударной силой. Значительный размер позволяет вкладывать в действия больше магии, но за массивность приходится платить. Крупной и неповоротливой туше требуются прочные каменные полы, высокие потолки и обширные свободные пространства, чтобы не цепляться за мебель.
  
  Мебель у бесов не в чести.
  
  Вот и рабочий кабинет барлога поразил бы людей не только размером, но и своей пустотой. Несколько сундуков и огромная рабочая рама. Перед ней башней возвышался хозяин.
  
  Громадный бес задумчиво листал виртуальные страницы, видимые только ему.
  
  - ...Дурные вести? - барлог медленно повернул голову к ворвавшемуся в кабинет бесу, и его глаза полыхнули огнём. - Ты дерзок... Инжих беш Хазол!
  
  Тяжёлая багровая мантия всколыхнулась от резкого движения Повелителя Песка и Пламени. Дорогущий золотой шёлк длинного халата ядовито зашуршал по полу.
  
  - ...Прошу прощения, - ещё больше съёжился дежурный, - я просто исполняю свой долг, баал.
  
  Инжих отчаянно боялся. Иррациональный страх заставил дрожать всё его тело. Разум понимал, что барлог ничего с ним не сделает - бунтовал инстинкт, требуя бежать без оглядки. Старшие много раз предупреждали, что барлоги не терпят трусов. Слова, как и стерео, не создавали и малой доли того эффекта, что производила личная встреча.
  
  До сих пор Инжих не видел истинных хозяев Господства вот так, лицом к лицу. Хотелось бы избегать этой чести и дальше, но... судьба! Надо же было случиться, чтобы именно в его дежурство пришли особые известия.
  
  Такие новости сообщают лично, срочно, без промедления.
  
  Было страшно до жути, все поджилки тряслись. Ему нет и ста, а со старейшими общаются без напряжения лишь те, чей возраст перевалил рубеж в триста лет.
  
  Но бес пошёл - куда ж деваться?! Тщательно проверил, красен ли подворотничок на кителе, вычищены ли сапожки, и решительно раздвинул страшные створы.
  
  - Встань, вестник! - Олор схул Бацегар, семнадцатый Повелитель Песка и Пламени, сполна оценил мужество юного беса. Не трус, бесспорно. Дрожит от ужаса, взгляд опустил, но не сбежал, в обморок не грохнулся. Словом, молодец. - Докладывай.
  
  - Потеряны четыре форпоста на Холодном Песке, баал! - срывающимся голосом сообщил Инжих и протянул инфор с расшифровкой. - Здесь подробности.
  
  Рука, протянувшая кристалл с информацией, почти не дрожала. Бес мог гордиться собой!
  
  Барлог едва сдержался, чтобы не зашипеть от досады. Не стоит ещё больше пугать младшего, он и так демонстрирует чудеса стойкости.
  
  Опять киборги шалят - а ему и ответить-то нечем! На Холодном Песке Господство присутствует тайно, как и чушки. Ни одна из сторон бесконечной войны не готова к открытым действиям: на планете слишком много туземцев, а их технологический уровень неоправданно высок. На миг мелькнула мысль, что там постарались именно аборигены, но Олор её сразу отбросил, как маловероятную. У мартышек нет сил, они разобщены и не способны действовать согласованно. О том, что где-то обнаружены чужие, сразу узнала бы вся планета.
  
  - Это всё? - барлог осторожно взял инфор из маленьких ручек дежурного.
  
  - Нет, баал. Форпост на Дальнем Камне атакован рейдером киборгов. Станция наблюдения сообщила, что наши успели сбить вражеский корабль, но попали под термоядерный удар... - Инжих замялся, готовясь к худшему. - ...В числе пропавших числятся ваш внук и правнучка.
  
  - Что?!! - рявкнул барлог. Инжих рухнул на колени. Счастье, что не описался, что успел упереться рукой в пол. Родная кровь - единственное, что все бесы ценили выше роскоши, богатства и удобства. - Повтори, что ты сказал?!
  
  - Мои соболезнования, баал... - увольте, Инжих не идиот, чтобы повторять такое разъярённому барлогу!!
  
  
  

2

  
  
  - ...В шестнадцатом секторе потеряна связь с рейдером двадцать два шестнадцать, Командующий. К установленному времени корабль на базу не вернулся. Срок автономности истёк. В последнем рапорте, поступившем на буй в пограничной звёздной системе сто сорок три, рейдер сообщил об успешной атаке передового форпоста рогатых.
  
  У киборгов нет имён, вместо них в ходу код. У каждого мыслящего гражданина Пути Истинного Освобождения есть уникальный личный номер. В особенных случаях, когда отступление от традиций не приводит к путанице, в дополнение к набору цифр для идентификации используют и символы, обозначающие властные полномочия собеседника.
  
  Объективности ради, - а все адепты Пути всегда абсолютно объективны, - всякий разум, достигая определённого уровня развития, соотносит себя с набором цифр и символов. Так удобнее, надёжнее, быстрее. Имена и прозвания оставлены только для личного общения.
  
  Правда, у дикарей их зачастую много, теоретически - сколько угодно. Так на то они и дикари! Цивилизованный разум не станет бессмысленно тратить ресурсы памяти, сетевого трафика, энергии! Едва разумный встаёт на Путь Истинного Освобождения, он сбрасывает с себя всю коросту дремучего прошлого и тем самым делает первый шаг к личному бессмертию.
  
  Долой примитивную органику! Сначала её заменят долговечные металлокерамические органы, затем оцифруют ментальную активность. Потом, в перспективе, в Светлом Будущем, истинные адепты Пути получат вечные энергетические тела. Путь к бессмертию очевиден.
  
  Жаль, не всем. Кто-то боится неизбежной трансформации, кого-то терзают сомнения, кто-то по-дикарски ленив. Ничего, главное начать! Разум обязан постоянно трудится, внося свой вклад в строительство общей дороги к Светлому Будущему. Органическим примитивам нужно постоянно указывать верное направление развития и строго их контролировать, чтобы те не заблудились и не уклонились в сторону.
  
  За этим внимательно следит Верховная Директория - правительство Пути - и её полномочные контролёры. Работай честно, не отлынивай, не ленись, и Директория обеспечит тебя всем, что необходимо для полноценной жизни. Те, кто едва вступил на Путь, получают жильё, одежду, питание, развлечения. Истинные адепты нуждаются в чистой энергии, иногда - в обновлении своей платформы. От всякого по способностям, каждому - по потребностям. Спасибо Директории, видимому воплощению упорного труда многих миллиардов строителей Пути!
  
  Увы, дикарям не нравится, когда их цивилизуют и направляют. Они настолько страшатся неизбежных изменений, что готовы умереть. Их примитивный разум сопротивляется. Он без колебаний применяет оружие, лишь бы уйти с Пути!
  
  Глупцы не понимают собственного счастья, сопротивляются, упираются. Для таких упрямцев у Директории есть десантники.
  
  Они обладают отличным даром убеждения.
  
  - Сожалею... - искренне расстроился Командующий. Увы! Когда строишь Путь, жертвы неизбежны. Жаль, когда примитивы умирают, не познав сладость Истинного Освобождения. Ещё горше, когда гибнут сами строители Будущего, особенно адепты. Бесы, рогатые исчадья Бездны! Злая натура не пускает их на Путь. В своей зависти они без колебаний истребляют любые разумные начинания. Вот и ещё один корабль адептов Пути, видимо, погиб. Пал жертвой бессмысленной злобы рогатых.
  
  Или, всё-таки, уцелел. Быть может, утеряна связь?
  
  Правда, это произошло в бою...
  
  - Есть подробности?.. - командующий бегло просмотрел отчёты и рапорта.
  
  Пусто! Буй, идентификатор указан, принял информацию... передал... получил дежурный оператор, - да-да, этот самый! - а тот счёл сообщение важным и доложил. Известны все действия рейдера до момента потери связи, сектор, звёздная система, планета. Приведена сводка погоды, активности противника... всё не то. Причина утери связи не установлена. Итог сражения в звёздной системе сто сорок три должен быть чётко и однозначно определён!
  
  - ...Возможно, есть что-то ещё, какие-нибудь дополнительные данные?
  
  - Нет, Командующий!
  
  Что ж, этот массив изучать бесполезно, его следует передать в архив с пометкой 'Провести расследование'. Пусть трудится разведка, тут явно её недоработка.
  
  - Любые сведения о ситуации в системе сто сорок три докладывать мне незамедлительно.
  
  - Будет исполнено, Командующий, - отреагировал дежурный, - присваиваю потоку данных высший приоритет.
  
  На заре Освобождения киборги думали было отказаться от примитивной речи полностью. Радиосвязь давала колоссальный выигрыш в скорости, в дальности передачи информации. Тогда она виделась идеальным средством обмена данными. Спустя столетие речевое общение вернули в обиход.
  
  Код небезопасен и чересчур грубо отражает эмоции. С ними идёт важная информация. Опять же, чем больше разнообразных видов коммуникации, тем больше возможностей для общения, тем выше устойчивость системы, и тем быстрее её реакция на внешние угрозы.
  
  - Что-то ещё? - бесцветно поинтересовался киборг, пристально рассматривая мнущегося строителя.
  
  - Да, Командующий! - опытный адепт Пути сразу насторожился. Его декодер эмоций почти кричал о том, что разум дежурного нестабилен. Он в смятении, в сомнениях. - В звёздной системе Сто Шесть, туземное название Соль, вблизи заселённой аборигенами третьей планеты неустановленный противник уничтожил все наши орбитальные зонды слежения. Контроль над космическим пространством временно утрачен. Одновременно в системе на тридцать семь процентов возросла активность бесов. Иных важных новостей нет. Рапорт закончил.
  
  - Рапорт принял.
  
  - Сожалею, Командующий... - пустая уставная фраза, обрамление любых дурных вестей.
  
  Дежурный успокоился, дождался небрежного маха металлической руки, спешно вышел, плотно прикрыл дверь и лишь тогда позволил себе облегчённо вздохнуть. Кажется, обошлось.
  
  Командующий помнил Сто Шестую 'Ди'.
  
  Туземцы - люди. Они неплохо развиты, начали освоение системы. Но их техника неспособна обнаружить, - тем более, повредить - зонды адептов Пути.
  
  Здесь тоже постарались бесы?!
  
  
  

3

  
  
  Невысокие волны лениво бросали брызги на берег, соревнуясь с мелким дождём. Холодная погода не остановила тех, кто пришёл попрощаться с моряками. Коши заполнили набережную с седьмого по девятый пирс, обнимались, плакали.
  
  Восьмой пирс цепочка охраны изолировала от толпы. Юфа Мирамиро, Верховный Владыка Западной Коалиции, вождь Уделов Заката, провожал сына Фохта, командора эскадры из трёх новейших пароходов.
  
  Экспедиция уходила как минимум на год.
  
  Сегодня утром на Землю, Благословенную Первокотом, снизошла осень. Её приход предсказали по летописям, что вожди Уделов вели уже тысячу лет. Вот и ныне Юфа вложил в древнюю книгу ещё один лист с собственноручным описанием процесса смены сезона.
  
  Всего несколько строк - дата, время, краткий комментарий: 'Резко похолодало, усилился холодный ветер с океана, пошёл мелкий дождь', - куда ж без него?!..
  
  Осень всегда начинается одинаково.
  
  Погодную летопись аккуратно вели старшие в клане Мирамиро на протяжении пяти поколений. Отец Уфы прожил двести восемьдесят лет, а дед, если бы его не убили в возрасте двухсот сорока, наверняка дожил бы и до трёхсот.
  
  До них летописи вели прадеды.
  
  Тысячи лет никому из кошей не приходило на ум, что подобные сведенья могут пригодиться в будущем. Жили одним днём. Кочевники - их много на Востоке, в Широкой Степи, - и сейчас без надёжного прогноза погоды живут. Вернее, выживают. Дикари могут рассредоточится по степи и переждать климатические неурядицы. Места много, народу мало. Худо, однако прокормиться можно.
  
  Оседлым народам, если весна задержится, а лето окажется аномально коротким и жарким, угрожает голод. Не вернули вовремя стада в укрытия - злой ветер с океана выморозит элитных коров, погубит нежных телят. Козы да бараны зиму переживут, но вот потом... летний зной такая же беда, как лютый холод! Трава выгорит, начнётся бескормица, падёж уже коз и овец. Скот придётся забивать, а его поголовье быстро не восстановить. Что тогда, по примеру диких кочевников жрать зерно, траву, и червей?!..
  
  Не вернулись хрупкие рыбацкие суда в порт до начала осенних штормов да холодов,- считай, затонули, оставили семьи в прибрежных деревнях без еды.
  
  Политику цивилизованных стран, что Подгорья, что Союза Предполья - всей Благословенной Земли - определяет погода. Есть у вождя-эфе точный прогноз, его народ процветает. Нет прогноза, или предсказатели с ним ошиблись - будет разорение, разруха, голод.
  
  Жить хочется всем, а еду можно забрать только у благополучных соседей. Значит, война. За ней - мор.
  
  Так жили из века в век, пока пра-пра-прадед Юфы, Юфа Великий, не осознал, насколько важно знать, каким будет следующий год. Он и начал вести регулярную летопись погоды, заложив основу устойчивому процветанию Уделов.
  
  Знание будущего - мощнейшее оружие.
  
  Тысячелетняя летопись подсказывала, что лето длится восемьдесят, максимум восемьдесят восемь дней, зима от девяноста пяти до ста двух ночей, в году от поворота Пламенного Лика к лету до разворота к зиме ровно триста пятьдесят семь суток. Долгие зимы повторяются регулярно раз в сорок шесть лет, и уже дед Юфы, Юши Мудрый, специально готовился к этой неприятности, заготавливая впрок рыбу, мясо, корма для животных и топливо для обогрева домов. В трудные годы он охотно делился с соседями-неудачниками, помогая им пережить капризы климата.
  
  Благодаря его усилиям эфе Уделов Заката возглавили Совет Владык.
  
  Когда Юфа перелистывал страницы Книги Перемен, он испытывал гордость и твёрдо знал, что будущее принадлежит его роду, его клану. Его Уделам. Так повелось со времён Юфы Великого.
  
  Он думал, что так будет всегда!
  
  Девять лет назад Первокот посмеялся над ним, над его самоуверенностью. Небывалое происшествие открыло страницу новой истории. На смену летописи пришли знания.
  
  Юфа засекретил это Событие. Даже граждане Уделов - тем более соседи - о чуде так ничего и не узнали.
  
  По воле Первокота на Благословенную Им Землю сошли небесные коши. Небесники. Инопланетяне. Там, высоко над куполом Мира, на них напали чудовища, обитающие среди звёзд. Монстры повредили летающее судно небесников, и оно рухнуло где-то на Крайнем Востоке Благословенной Земли.
  
  Большая часть пассажиров ушла на шлюпках.
  
  По счастливому стечению обстоятельств, скольжение по небу хрупких скорлупок заметили с патрульных кораблей Уделов. Ветер благоприятствовал, и моряки поспешили к месту посадки. Шлюпки сели на воду и, увы, затонули.
  
  Небесных кошей спасли моряки. Сто шестьдесят пять детей и женщин, тридцать два мужчины возрастом далеко за сотню.
  
  Юфа без колебаний принял потерпевших крушение в клан Мирамиро. Им выделили жильё, поставили на пищевое и вещевое довольствие. Впоследствии вождь ни разу не пожалел о своём решении.
  
  Любой небесник, даже семилетний ребёнок, знал о Вселенной неизмеримо больше любых мудрецов Запада. О том, что Огненный Лик - невообразимо огромный шар незатухающего пламени, коши Уделов ведали и без всяких гостей с неба. Их мудрецы давным-давно определили, что Первокот поселил кошей на поверхности сферы. Мир крутится вокруг собственной оси, чередуя день и ночь, и в это же время вращается вокруг Огненного Лика.
  
  Оборот - год. Зимой Огненный Лик далеко, поэтому всюду холодно. Летом Мир приближается к небесному пламени, Лик быстро прогревает материки, воды морей и океанов от Южного Безбрежья до полярных морей Северной Земли. Вот только мудрые старцы так и не смогли понять, отчего год от года продолжительность сезонов меняется.
  
  А небесники объяснили, что когда-то в далёком прошлом Мир неудачно столкнулся с огромным камнем, и теперь его качает вокруг первоначальной оси вращения.
  
  Раз в сорок шесть лет Благословенная Земля зимой отшатывается от Лика, и наступает холодное время. Летом в такой год земли Уделов повёрнуты к небесному огню более обычного, поэтому степи и леса страдают от зноя, а побережье - от мощных ураганов. Небесники наглядно показали ежегодное путешествие Мира вокруг Лика. Их объёмные картинки двигались, и даже самые дремучие старейшины рассмотрели, отчего меняется длительность сезонов.
  
  Знания и труд небесников перевели Уделы в век пара и электричества...
  
  
  

4

  
  
  Промышленная эра пришла в Уделы так внезапно, как начинается весна. За пять лет небесники наладили добычу угля и нефти, запустили тепловые электростанции, построили заводы и фабрики.
  
  Первую серию паровых машин ставили на рыбацкие суда. Мощности в двадцать лошадиных сил18 хватало для манёвров в гавани и подъёма рыбацких сетей. Вторая серия, с мощностью в сотню 'лошадок', пошла на купеческие суда, а третья, самая новая - на пароходы экспедиции командора Фохта.
  
  Уже четыре года Юфа - лидер всех западных кланов Благословенной Земли, Верховный Владыка Коалиции. Помогли деяния предков, да и действия самого Юфы. Окрестные вожди и владыки привыкли полагаться на поддержку и помощь богатых и миролюбивых Уделов Заката. Они созрели, чтобы принять единого правителя, как судью в спорах, как надёжного защитника цивилизованных кошей от варваров степных кочевий.
  
  Последний набег восточных варваров случился три года назад. Нашествие обещало стать самым страшным за тысячу лет, но армия клана Мирамиро разогнала и частично уничтожила конное войско кочевников. В ожесточённом сражении воины Юфы потеряли семерых и истребили десятки тысяч дикарей. Луки, копья и сабли оказались беспомощны против пушек, пулемётов и многозарядных винтовок. Никогда ранее кланы Запада не побеждали столь малыми силами и жертвами кочевников Широкой Степи!
  
  Победа объединила цивилизованный Запад под рукой Юфы.
  
  Небесники не только создали новое оружие, они обучили воинов Мирамиро тактике его применения. С высоты их знаний огневая мощь армии нового строя выглядела смешной, но она безмерно превосходила всё, что было у соседей и, тем более, у кочевников. На этом можно было бы успокоиться и далее без спешки распространять цивилизацию в восточном направлении и подчинять Широкую Степь воле Уделов Заката, но... увы!
  
  Варвары совсем не основная угроза цивилизации.
  
  В отличие от чудовищ, обитающих среди звёзд.
  
  Монстры обязательно придут, чтобы добить ускользнувших от них врагов и вернуть кошей Запада во мрак дикости. Пленные кочевники сообщили дурные вести: над Серединной Пустыней время от времени сновали по небу аппараты чудовищ, а этим летом внезапно воссиял второй Пламенный Лик. Он расплавил песок в пустыне, спалил пожухлые травы на день пути вокруг. Выпустив свою ярость наружу, иной Лик затух. По этим описаниям небесники опознали оружие своих врагов, чудовищ со звёзд.
  
  Пушки, пулемёты, винтовки не защитят от такого. Монстры двигаются слишком высоко и чересчур быстро. Чудовищным пламенем их снаряды легко испепелят любой, даже самый крупный, город Запада. Никакие укрепления не помогут. Увы - у спасённых небесников нет ни материалов, ни инструментов, чтобы построить более мощные орудия.
  
  Зато они были на судне, рухнувшем на Крайнем Востоке. Хорошо было бы снять с него вооружение. Даже личные бластеры небесных пришельцев впечатляли и заставляли задуматься. Что ж тогда говорить о подобном оружии корабельного калибра?!
  
  В любой миг чудовища со звёзд могут напасть с небес, разрушить города, заводы, фермы, забрать стада, обратить всех кошей цивилизованного Запада в рабство - или, того хуже, съесть. Для монстров все прочие разумные - только дичь. Они охотятся на них так же, как сами коши - на степных туров и антилоп. Когда кошмар постучится в ворота городов Коалиции, славные предки не простят Юфе слабость и нерешительность...
  
  - Тебе пора! - Юфа неохотно разорвал прощальные объятия. Если всё получится, сына он увидит теперь только через год. Если же нет... думать о таком не хотелось. - Надеюсь на тебя. Помни, что нынче стоит на кону!
  
  Проводы заканчивались, моряки уже разошлись по кораблям. Сейчас по сходням поднимались последние воины десанта. Развивались флаги, трубы густо дымили.
  
  - Не забуду, отец! - Фохт отступил на два шага, коротко поклонился в ответ и уверенно встал на трап.
  
  Никто не справится с задачей лучше него!
  
  Коши по своей природе нуждаются в вожде, а Фохт - единственный, за кем все они пойдут без сомнений. В его пользу говорят успешные путешествия в противолежащие земли, победные сражения с иноземцами без потерь в кораблях, богатые трофеи. Уверенности добавляют и новейшие военные пароходы19. Их построили специально для экспедиции Фохта, отлично вооружили и снарядили.
  
  Для начала похода первые дни осени - самое удачное время. Несмотря на шторма и холод, сейчас ветра устойчиво дуют вдоль северного побережья материка с востока на запад. Они добавляют свои усилия к течению Полуночной Реки и сократят продолжительность перехода до места крушения судна небесников суток на десять.
  
  Обратно экспедиция пойдёт в конце весны и в начале лета вдоль южного побережья Благословенной Земли. Тяжело загруженные пароходы опять-таки подхватят сезонные ветра, на этот раз восточные. Они и Полуденная Река значительно ускорят путь домой.
  
  В поход уходят и пятнадцать небесных кошей, по пять на каждом пароходе. Помимо прочего, они великолепные навигаторы и отведут суда в тот район, где случилось крушение. Точное место подскажут природа и аборигены. Они наверняка заметили падение летучего корабля.
  
  Чтобы туземцы не отказали в помощи, на пароходах приготовлены серьёзные аргументы - яркие ткани, бытовые пустяки, стальные ножи, топоры и наконечники копий. Есть и другой вариант - корабельная артиллерия, пулемёты и многозарядные карабины.
  
  Так или иначе, по-доброму или по-плохому, дикари под руководством цивилизаторов будут работать ради собственного блага. Экспедиции нужны проводники, подсобные рабочие и носильщики. Фохт уверен в себе, в экипажах, в новеньких пароходах. Поход будет трудным. Северо-восточная оконечность Благословенной Земли кишит пиратами, её регулярно навещают корабли чужаков с противолежащих земель. Сражений не избежать, но на стороне командора Фохта всегда будет преимущество - самое совершенное оружие, лучшие моряки и воины. Мирамиро нуждаются в знаниях и артефактах небесников, чтобы подготовиться к грядущему нашествию чудовищ.
  
  Фохт не отступит. Он обязательно победит!
  
  
  

5

  
  
  После смерти Григория Александровича в его рабочий кабинет въехала новый президент России. Лена не стала ничего менять, только добавила портрет Учителя. Тот одет в штормовку, держит в руке острогу и мечтательно вглядывается в свой любимый пейзаж, занимающий всю стену напротив. Сверкающие льдом горные пики рождены фантазией художника. На Земле все ледники стаяли.
  
  Даже в Антарктиде и в Гренландии.
  
  В Москве осень. Ноябрь. Моросит нудный дождь. В ожидании новостей всё валится из рук. Жужжалка внутренней связи бьёт по нервам, как баззер тревоги.
  
  - Елена Алексеевна! Пришли Маслов и Бардин.
  
  Президент бросила беглый взгляд в зеркало, поправила слегка растрепавшуюся причёску... готово!
  
  - Пусть заходят, Зоя. В ближайший час меня нет.
  
  Условная фраза. Секретарь проконтролирует, чтобы Служба охраны заблокировала всю следящую аппаратуру в рабочем кабинете президента, отключила трансляцию звуко- и видеоряда, прекратила наблюдение за состоянием здоровья президента и наложила специальные маски на стены и окна, чтобы никакой хитрец не смог считать с них информацию.
  
  Параноидальный режим безопасности. Без него никак - слишком многое ныне стоит на кону.
  
  Секретарская группа у Лены своя, проверенная. Те, кто работали с Григорием Александровичем, ушли на покой. Она бы тоже с удовольствием отдохнула - нельзя. Тут как бы война намечается, и совсем не с 'партнёрами'...
  
  Поздоровались кивками. Все давно знакомы, много лет тянули лямку в команде президента Марьина, а сейчас и не до расшаркиваний. Время дорого.
  
  - Вы первый, Никанор Николаевич!.. - Маслов послушно протянул президенту красную картонную папку с крупным гербом. Внутри листы бумаги, заполненные от руки, сверху гриф 'Особо важно!'. - ...Что здесь?
  
  - Рапорт по событиям вечера и минувшей ночи, Елена Алексеевна! - отозвался Маслов. - Краткая памятка для вас. Писал лично в единственном экземпляре.
  
  - Спасибо, посмотрю. Памятка хорошо, мне она пригодится, но Леониду Сергеевичу важно всё услышать.
  
  Министр иностранных дел настороженно посмотрел на Маслова. О тайном присутствии чужих и их разрушительной деятельности на Земле он знал от Марьина, но о развитии ситуации был не в курсе.
  
  - По приказу президента Марьина ещё месяц назад подразделения ССО РФ20 уничтожили две планетарных базы бесов. Операция прошла успешно. Что инопланетяне, что наши заклятые 'партнёры' ничего не пронюхали. Для них мы ни при чём. В ходе операции были захвачены пленные и множество ценных артефактов. Благодаря допросам мы узнали те места, где находятся ещё девять баз Господства - так бесы именуют своё государство, ведущее дела на Земле.
  
  - Как я понимаю, технологически они намного опережают землян? - забеспокоился Бардин.
  
  - Да. Но не всё так плохо, - продолжил Маслов. - Есть ещё одна раса чужих. Она настроена крайне враждебно не только к нам, но и к бесам, что даёт людям шанс на выживание. Специалисты ССО узнали, где расположены все четыре земных форпоста строителей - это их самоназвание. За выявленными базами бесов и их врагов было организовано скрытое наблюдение...
  
  - Его не обнаружили? - удивился Бардин.
  
  - Нет, Леонид Сергеевич. Наши люди были предельно аккуратны. Помогло и то, что ни рогатые, ни их оппоненты не воспринимают человечество всерьёз. Они уверены в своём техническом превосходстве. Вдобавок агенты бесов вхожи во властные круги наших заокеанских 'партнёров'. Они уверены, что обладают полной информацией и успешно отслеживают ситуацию на Земле.
  
  - Оптимисты! - криво усмехнулась Елена.
  
  - До этого года так и было, - возразил Маслов, - всё изменил президент Марьин. Чужаки второй расы прибыли на Землю сравнительно недавно, их активность существенно ниже. Она ограничена Землёй Элсуорта в Антарктиде, Гренландией и севером Таймыра. Строители проникли в виртуальное пространство, но пока таятся.
  
  - И чего лезут?! - вопрос риторический, ответ Бардину не нужен, поскольку тот очевиден для всех присутствующих. Нюансы в данном случае не существенны.
  
  Чужим нужен мир.
  
  Весь мир целиком, желательно без туземного населения.
  
  Хотя нет, не так! Тщательное изучение пленников и трофейной информации подтвердило, что бесы рассматривают людей либо как 'пушечное мясо', либо как вкусную и питательную пищу. Для них нет особой разницы между скотом четвероногим и двуногим. И тот, и другой весьма хорош в жареном виде с приправой из трав. Так пишут в кулинарных книгах бесов.
  
  Опять-таки, именно рогатые виновны в разогреве атмосферы Земли. Им привычен климат жаркий и сухой. Преобразование планеты допускает выживание людей только вблизи полюсов.
  
  Строители, по крайней мере, не людоеды.
  
  В далёком прошлом большинство из них были обычными людьми, но сначала сменили свои природные органы на искусственные, более долговечные и совершенные, а затем некоторые из них вообще 'оцифровались' и превратились в нечто вроде искинов. Человечество они воспринимают как дополнительный ресурс для дальнейшей экспансии в Галактику, только так.
  
  Те, кто желают выжить, обязаны принять единственно верный образ жизни и послушно следовать догматам Истинного Пути.
  
  В своём виденье будущего ни рогатые, ни строители не рассматривают существование человеческих особей вне животноводческих ферм Господства или резерваций Освобождения. На мнение людей им, в общем-то, плевать, и столь лакомая планета всегда будет объектом их интереса. Силовые ведомства России с подачи президента Марьина незадолго до его смерти разработали сложную многоступенчатую операцию 'Одиссей' по поэтапному уничтожению незваных гостей планеты.
  
  Первый ход сделал ещё Григорий Александрович.
  
  Ответка на действия Марьина прилетела далеко не сразу и не человечеству. Его, слава Богу, всерьёз не принимали. Виновными назначили строителей. Глайдеры рогатых согласованным ударом полностью уничтожили вражеские аппараты наблюдения за космосом и планетой...
  
  
  

6

  
  
  Людям подобная задача была не под силу. Спутники контроля вились в сорока семи тысячах километров от поверхности планеты, имели превосходную маскировку и могли активно маневрировать. Даже если бы земляне их обнаружили, всё равно не смогли бы достать. Межпланетные корабли Альянса, России, Китая только числились боевыми. Для войны в космосе у них не было ничего, кроме примитивных ракет и слабых лазеров.
  
  Слаженную атаку провели глайдеры бесов, а на поверхности планеты они предпочли действовать руками прикормленных мартышек. Едва рогатым стало известно об успехе на орбите, СБР21 Объединённого командования Альянса атаковали базу строителей в Гренландии.
  
  Связь надёжно заглушили, сил у врага немного, за исход сражения бесы особо не переживали. Однако бой вышел затяжным и кровопролитным. Альянс с трудом победил. Сколь-нибудь ценных трофеев 'партнёры' не получили. Им пришлось довольствоваться частями тел пришельцев и фрагментами их плазменного оружия. Потери в личном составе зашкалили за четверть, получил серьёзные повреждения десантный корабль, задействованный в операции, были сбиты пять вертолётов морской пехоты США. Когда строители поняли, что сражение проиграно, они запустили самоуничтожение и спалили в ядерном пламени себя, свою базу и осмелевших человечков.
  
  Что сказать? 'Партнёры' хотели как лучше...
  
  Впрочем, бесы остались довольны. Задача выполнена, коварный враг наказан. Мартышек не жалко, их много. Заодно рогатые ещё более уверились в примитивности и беспомощности людей, что тоже неплохо. Генералы Альянса приняли за своих бойцов выплату золотом и строго засекретили всю операцию, что не помешало российской Службе внешней разведки22 получить полную информацию о сражении и видеоряд с поля боя. Всё это богатство вместе с материалами о базе бесов в пустыне Гоби СВР аккуратно слила китайцам.
  
  Те не подвели, полезли проверять. Как так? Со спутников не видно, стратосферное сканирование ничего не выявило, но ведь что-то там есть!
  
  Высадили взвод десантников - те все в тех песках и полегли. Сгинули в нежданной песчаной буре вместе с вертолётами. В другой раз в разведку уже по земле отправили разведроту на гусеничных боевых машинах десанта. Они то и обнаружили базу чужих там, где было указано.
  
  Вчера в ночь НОАК23 провела полноценную войсковую операцию - якобы против окопавшейся банды террористов. В ход пошли и тактические ракеты, и системы залпового огня. Победили тяжело и кроваво, почти без трофеев. Дохлая нелюдь да обломки инопланетных устройств - вся радость. Однако для китайцев, ранее не сталкивавшихся с бесами, даже подобные огрызки имели значительную ценность.
  
  ССО РФ под этот шум расправилось с таймырской базой строителей, расположенной на востоке моря Лаптевых вблизи устья реки Кунар. Местность ровная, без серьёзных возвышенностей, видимость, как говорится, 'сто на сто'. Чужие сторожились, ждали атаки с земли или с воздуха. Морскую гладь они тоже просматривали, но не столь внимательно, и только до прибрежных островков.
  
  Успеху операции помогла полярная ночь. Специалисты ССО скрытно подошли под водой к берегу и сходу захватили шлюзы с лифтовыми шахтами. Бойцы применили ЭМИ гранаты24, микроволновые пушки25 и новейшие скорчеры26. К такой манере боя противник не подготовился, поэтому вражескую базу взяли без потерь. Раненые не в счёт, они быстро вернутся в строй.
  
  Захватили технику чужих, личное оружие, образцы сервисных и боевых роботов, всякую аппаратуру, в том числе ремонтную, малые производственные линии.
  
  Улов хороший. Артефакты вывозили тяжёлыми вертолётами, перегружали в открытом море на загодя подошедший сухогруз, всячески сторожась спутниковой группировки 'партнёров'. Опасна только она. Бесы собственных спутников не имеют, они нагло пользуются человеческими аппаратами, а все орбитальные зонды оппонентов рогатые сами посбивали.
  
  'Тюлени, однако!' - сказал бы Григорий Александрович.
  
  Пленных, увы, не было. Кибернетические органы строителей оказались уязвимы для электромагнитных ударов скорчеров. Они вышли из строя, а живые части киборгов самостоятельно функционировать не могли. Новое оружие позволило сохранить жизни спецназовцев, но затёрло практически всю информацию.
  
  Кое-что сохранили только защищённые банки данных самой базы и двух трофейных аэрокосмических машин - десантного бота и челнока. Их перетащили на палубу 'проходящего мимо' сухогруза, надёжно принайтовили и задрапировали специальным покрывалом, препятствующем всем известным видам сканирования.
  
  Судно неспешно идёт в сторону Мурманска под охраной корвета Северного флота РФ, подлодка ССО следит, чтобы к транспорту никто не подобрался из глубины. Какая-то уж слишком сладкая картинка!
  
  - А не кажется ли вам, Никанор Николаевич, - засомневалась президент, - что операция против киборгов прошла как-то чересчур гладко?
  
  Маслов изогнул уголки губ в лёгкой усмешке. Конечно, тонны пролитого пота остались 'за кадром', каждый шаг многократно перепроверялся, пересчитывался.
  
  - Никак нет, Елена Алексеевна, - уверенно заявил Маслов, - мы долго готовились, всё рассчитали, застали врага врасплох. Иначе нас раскатали бы без шансов. Получилось бы хуже, чем у 'партнёров'. Вражеские машины неуязвимы для скорчеров, а киборги перед боем надевают защитные доспехи.
  
  - Полагаю, участников операции нужно наградить. Подготовьте приказ, товарищ министр обороны!
  
  Маслов в ответ просто протянул ещё одну папочку с гербом на обложке. Тоже с грифом 'Особо важно'.
  
  - Спасибо, Никанор Николаевич. Теперь вы, Леонид Сергеевич. Огорчите или порадуете? Министр иностранных дел неуверенно протянул свою папку. По сравнению с тем, что он услышал, его новости казались обычными. Как бы ни о чём. Правда, доклад Маслова прояснил некоторые моменты.
  
  - Ни то, ни другое, Елена Алексеевна. Рутина!
  
  Кивнув, президент бросила взгляд на любимый пейзаж Григория Александровича. Как он там?.. Достиг ли Катико - или заблудился в предвечной Бездне?!..
  
  
  
  
  

ГЛАВА ПЕРВАЯ

  
  
  
  
  

1

  
  
  Открываю глаза. Нет, не 'Кремлёвка'...
  
  Кабина медкапсулы отгорожена от внешнего мира прозрачным композитом. Анатомическое ложе нежно облегает тело, голова мягко закреплена в высокотехничном изголовье. Неужели дом?
  
  Слава Первокоту, я вернулся!
  
  Здравствуй, Замок-В-Скале!! Привет, Катико!!!
  
  Пробую шевелиться - не могу. Руки-ноги ощущаю, осязаю уютную гладкость материала подо мной. Повернуть или приподнять голову не выходит, что-то не пускает.
  
  А вот глазами двигать - пожалуйста. Скашиваю взгляд - ничего не видно, увы. Снаружи темно, капсула изнутри едва-едва светится тёплым приглушённым светом. Перевожу взгляд на пальцы ног. Конструкция, очень похожая на изголовье, прочно удерживает таз и полностью закрывает паховую область. Руки и ноги зафиксированы широкими толстыми лентами в суставах, посередине предплечий и бёдер. Каждый палец упакован в футляр из композита, ладони и стопы остаются открытыми.
  
  Поднимаю взгляд ко лбу - точно, изголовье закрывает всю голову под урез волос. Лихорадочно вспоминаю технические характеристики медкапсулы. Первую из них я сам устанавливал... с помощью 'крабов' и 'крабиков', конечно. Искин контролирует практически всё - артериальное давление, кислород в крови, волосяной покров на теле, наблюдает активность мозга. Он следит за чистотой кожи и выведением отходов жизнедеятельности. Пока организм кормят диффузно, напрямую в кровь через кожу, фекалий не бывает много.
  
  И дурного запаха вроде нет.
  
  Может, обоняние подводит? Принюхиваюсь - нет, действует. На грани восприятия 'слышу' что-то очень знакомое... да, так пахнет саванна в летний полдень. Спасибо Первокоту, зрение, осязание, обоняние - в норме.
  
  Лежу, жду. За куполом кабины темно. Наверное, ночь. Искин капсулы молчит, и это понятно: пациента нужно беречь и лишний раз не тревожить. И уж точно не стоит исполнять желания больного - мало ли, чего он в бреду напридумывает?! Изоляция от внешнего мира полная!
  
  Нет, где-то на заднем плане, может быть, в подсознании, звучит музыка. Вернее, те сочетания звуков, что коши называют песнями.
  
  Ужас-ужас! Выключите это!!
  
  Надо же, музыка стихла. Сразу стало спокойно и пусто, что ли. Видимо, воздействие на мозг через слух обязательно для выздоровления.
  
  Ладно, раз звуки нужны, пусть будут шум ветра, журчание воды, пение птиц...
  
  Оп-па, работает! Вот, теперь другое дело. Под природную симфонию можно и полежать, почему ж нет? Спать не хочу - выспался, однако. Но веки неимоверно тяжелеют, закрываются сами. Борюсь с дремотой без надежды на успех, и спустя минуты - или часы? - замечаю перед глазами странное мельтешение цветных пятен. Кажется, какие-то картинки. Они столь быстро появляются и исчезают, что не успеваю их опознать. Делать всё равно нечего, поэтому изо всех сил стараюсь их 'ухватить' и рассмотреть. Мне почти удаётся это сделать, и чуть ли не прямо в мозгу вспыхивает надпись на коош.
  
  Завитушки, колечки... ага, понятно!
  
  'Сверка с образцом... ждите... - справа в углу моего поля внимания неспешно сменяют друг друга завитушки цифр, - три... два... один... тонкая настройка на личные параметры мозговой активности пользователя завершена. Идентификация успешно пройдена. Поздравляем с возвращением, владыка Гриш!..'
  
  Ехидна, неужели это ты? Сколько лет, сколько зим... хм, только лето прошло, а мы уже снова вместе! Ну, привет!
  
  Молчишь? А картинка-то перед глазами изменилась. Появилось какое-то меню, пошёл отсчёт.
  
  'Удерживайте внимание на нужной строчке.
  
  - Вернуться в мир Катико.
  
  - Узнать характеристики персонажа 'Гриш'...
  
  - Получить сведения о прайде Таи Фулани...
  
  - Узнать о клане Серебряное Ожерелье...
  
  - Справка и помощь...'
  
  Однако, попробую получить справку и помощь. В прошлый раз опция не работала - теперь, может быть, получится? Пробегаю взглядом по строчкам и упрямо удерживаю внимание на последней.
  
  'Получить справку и помощь (да/нет)?'
  
  О, да. Конечно же, да.
  
  'Чтобы выбрать нужную опцию, остановите и удерживайте внимание на нужной строчке три такта.
  
  - Общая справка...
  
  - Узнать всё об окружающем мире...
  
  - Получить сведения о разумных расах...
  
  - Узнать об основах искусства магии...
  
  - Помощь пользователю...'
  
  Ха, да мне тут всё интересно. Беда только, что времени в обрез - вон, в углу какие-то циферки тикают. Тик-так! Утекают секундочки одна за другой. Нет, в этот раз меня не проведёшь. Тыкаться во второстепенные строчки не стану. Займусь тем, что меня реально волнует.
  
  Не то будет, как в старой дразнилке.
  
  - Чукча, апельсин хочешь?..
  
  - ...Хочу, однако.
  
  - А нету!
  
  Нутром чую, что в 'Помощь пользователю' и в 'Общую справку' лезть не стоит - выкинет сразу. Да и строчка 'Узнать всё об окружающем мире' внушает серьёзные опасения. Тут явно скрыт подвох. Предложение 'Получить сведения о разумных расах' выглядит сомнительным. Постоянно сталкивался с тем, что халявные данные чаще всего ложны. Не знаю, намеренно или нет.
  
  Что знакомые коши, что встреченные мною бесы или киборги сильно отличались от своих описаний в окне выбора персонажа26.
  
  Во всей подобной ерунде лучше бы разбираться лично, а не доверять слепо неизвестно кому, знаете ли.
  
  Очень любопытно узнать об основах искусства магии. Все эти фаерболы, Быстрые Тропы постигаю методами 'тыка' и 'трезвого взгляда'. Опасно, однако. Рискую не только собой, но ещё и теми, кто мне доверился, и это уже совсем плохо. А здравый смысл в освоении магии, увы, не помощник. Помеха!
  
  
  

2

  
  
  Кто ж откажется от такого? Без сомнений, 'да'!
  
  Картинка, что видит внутренний взор, быстро темнеет, растворяется. Вместо строк меню проступает обширное помещение, по ощущению - подвал или грот. Освещение призрачное, как от гнилушек. Стены далеко, я скорее догадываюсь о них, чем вижу. Тут царит сумрак. Мне зябко, я безнадёжно кутаюсь в грубое покрывало.
  
  Откуда-то сверху падает сноп света, и в нём возникает огромная фигура старого - очень старого! - коша. Длинные седые волосы, окладистая борода оставляют впечатление львиной гривы. Серая бесформенная накидка туманом укутывает тело старика... или защищает меня от прущей из-под неё невообразимой мощи. Выцветшие до серого цвета глаза грозно смотрят на меня.
  
  Голограмма? Нет, всё реально. Первокот, лично!
  
  Непроизвольно опускаюсь на колено, покорно склоняю голову, упираю маленькую ладошку в пол. Маленькую?! Я снова ребёнок, и потому взрослый кош кажется мне громадным...
  
  - Прародитель... - я потрясённо вздыхаю.
  
  Надо же, сподобился увидеть самого Первокота!
  
  - Встань, мой котёнок, - уголки губ старика изгибаются в лёгкой улыбке, - лентяй и неслух. Да ещё с дыркой в голове, хе-хе!
  
  Почему-то последнее утверждение меня совсем не задевает. А вот 'лентяй' звучит обидно. Я сдерживаюсь, чтобы не вспылить. Первокот - это тебе не воспитатель, не наставник. Вложит так, что небо покажется с овчинку.
  
  Или, что самое плохое, просто уйдёт.
  
  - Я исправлюсь, Праотец! - что тут ещё скажешь?
  
  Улыбка ещё шире растягивает губы Первокота.
  
  - Гордый, но себя сдерживаешь? Молодец! Что лентяй - это не здорово, зато такая дырка для мага скорее достояние, чем недостаток. Есть куда сложить знания, котёнок, - почему-то в глазах Первокота появилась грусть, - и до них никто чужой не доберётся. Даже ты не вспомнишь. Придёт нужда - сами всплывут.
  
  - Я не забуду, Праотец!
  
  Как можно забыть о личной встрече с Первокотом?!
  
  - Не спорь, неслух. Сможешь помнить - прекрасно. Нет - не страшно. Ты же желал узнать о магии? - киваю, слов просто нет. - Так вот, котёнок. Магия - это когда ты можешь. Маг - тот, кто может. Если же что-то не получается, упрямо идёт к цели, не упуская её из вида.
  
  Слова проваливаются куда-то внутрь меня. Неужели в ту дырку? Первокот дружелюбно оскаливается, а мне становится страшно. Холод пробирает до костей.
  
  Делаю неслабое усилие и задаю очевидный вопрос.
  
  - Маг может всё, котёнок! - клыки спрятаны, мне становится чуточку легче. - Природа не поставила ему ограничений, все стены он возводит сам. Избегай стен, довольствуйся малым... что? Да! Давай начнём. В тебе ярко горит огонь, малыш. Найди его и позволь обогреть себя...
  
  И правда, в том месте, что не защищено рёбрами, отыскиваю искорку. Аккуратно дышу на неё - пламя благодарно растёт. Начинает припекать. Разношу жар по всему телу, до кончиков пальцев. Холод сбегает. Мне тепло.
  
  Я не мёрзну!
  
  - Молодец! - одобрительно щурится Первокот. - А ну-ка, отщипни маленький кусочек пламени и подними его над головой... ещё выше... ага, правильно.
  
  Огонька я не вижу, зато сумрак рассеивается. Чётко проступает затейливая фактура камня. Кое-где выделяются кляксы подпалин. Неужели?!..
  
  - Ты всё правильно понял, котёнок. Отщипни ещё один кусочек внутреннего пламени и брось... ого!
  
  Огненный шар с гудением врезался в ближайшую стену. Полыхнуло так, будто пальнул штурмовой бластер. Жар отразился на меня и обжёг ладони... как больно!
  
  - М-да... - нахмурился Первокот. - ...Ума нет, зато силы хоть отбавляй! Жжёт? - киваю сквозь слёзы. - Зябко? Что ж, лечи себя! Ощути этот жар, как чужое пламя, подчини его, втяни в раздутый костёр своего сосредоточия, а затем вновь разнеси своё пламя по телу. Особо внимательно действуй там, где получил ожог. Да не жалей себя, лечи!
  
  Обидно, больно, но я старательно выполняю инструкции. Боль стихает, и спустя минуту-другую я с изумлением вглядываюсь в здоровые ладони.
  
  - Лови! - шипит Первокот.
  
  - Уй!.. - среагировать не успеваю, в лоб бьёт камешек. Слёзы сдерживаю - сам виноват, отвлёкся.
  
  - Не спи, быстрее лечись! Нет разницы...
  
  Действительно! Ощущаю жар в том месте, куда стукнул камень. Поступаю, как и в предыдущем случае. Всё!
  
  - Весьма неплохо, котёнок. Быстро соображаешь! - добродушно скалится Первокот. - Ты применил четыре приёма магии огня - тепло внутри, свет снаружи, жар разрушения, жар восстановления. Четыре основы 'огня'.
  
  Искренне благодарю за науку. Первокот на этом не останавливается, преподаёт четыре основы 'земли'. 'Огонь' лёгок, изменчив, 'земля' же тяжела, инертна. Она даётся мне намного сложнее, но когда я нахожу путь, чтобы укрепить себя, прочие основы получаются сходу. Пробую 'укрепление слоя' - теперь камешек, брошенный Учителем, бессильно отскакивает и вреда не причиняет. Узнаю 'помощь живому' - отныне могу отрастить утраченную конечность и подстегнуть рост растений. С 'истиной или ложью' легко определяю, когда мне врут, когда недоговаривают и закрепляю присягу. И, наконец, то, что давно манит меня, сулит освобождение от пригляда вечно недовольных старейшин - 'спешное перемещение', та-дам!
  
  - Не ценишь ты внимание и заботу, что старшие дарят тебе, малыш!.. - Первокот хмурится, я кривлюсь вслед за ним.
  
  Мне не нравятся вечно надутые старики! Кроме Первокота, ага.
  
  - ...За тобой наблюдают, так возрадуйся! Мир вокруг нуждается в наблюдателях. Они - та причина, по которой существует разум. Иначе Вселенная погибнет. Мы существуем, только пока нас наблюдают...
  
  Упрямо топорщусь, опускаю взгляд. Категорически не согласен!
  
  Праотец смотрит на меня и весело смеётся. Чувствую растущую обиду, и вдруг понимаю, как она нелепа. Прогоняю её прочь.
  
  Спрашиваю о том, что давно меня привлекает. Руны! Ими запечатывают магию в предметы.
  
  - ...Печать действует лишь в присутствии мага, - недовольно шипит Первокот, - что её создал. Без него руны теряют силу, оборачиваются простым узором. Ерундой.
  
  Нет, не такого ответа я ждал!
  
  - Всё, малыш. Иди. Я присмотрю за тобой...
  
  
  

3

  
  
  Снова перед глазами строчки меню, но любопытство ушло. Слишком сильное 'послевкусие' оставила встреча с Первокотом. Забыл, что коши бессмертны. Кто-то из них действительно мог прожить десятки тысячелетий!
  
  Внезапно осознаю, как коши стареют. Природа процесса исключительно ментальная, Праотец выглядит так, как себя ощущает. Голова кружится от понимания того, сколько эпох сменилось перед его глазами...
  
  Похоже, моя грёза - реальное воспоминание Гриша. Он действительно встречался с Первокотом, только забыл об этом. Падение с высоты, разбивание головой огромного булыжника даже для мага не проходят бесследно. Меня явно спасло то самое 'укрепление'. Справка - что-то вроде аварийного доступа к моей личной памяти. И ко всей базе данных лечебной капсулы.
  
  Ну-ка, ну-ка! В первом наборе опций выбираю 'Узнать о клане Серебряное Ожерелье'... да, я был прав!
  
  Как здесь всего много! Так-так, подробнее...
  
  'Информация о 'Серебряном Ожерелье', клане расы кошей. Местообитание по стандартным звёздным координатам - подробнее (да/нет)?..'
  
  Нет. В астрографии я ничего не понимаю. Не та специальность, однако. Кручу виртуальную простыню дальше, дальше. Вот!
  
  'Звезда Сурья, планета Катико, кальдера Серебряное Ожерелье с прилегающими территориями и акваториями (общая площадь - сорок пять тысяч квадратных километров). Разумных обитателей двести семьдесят семь кошей, двадцать пять искинов, один бес. Поселений - три. Крепость 'Замок-В-Скале': постоянные жители - шестьдесят три коша, один бес, девятнадцать искинов. Крепость 'Каменные Ворота': постоянные жители - четыре искина. Поселение 'Взморье': постоянное население - двести четырнадцать кошей, два искина...'
  
  Про беса мне понятно. Откуда столько кошей?!
  
  '.... Подробности (да/нет)?..'
  
  Нет. Пока нет. Был Замок Большого Льва, однако, а теперь... видимо, за то время, что лежу в капсуле, тут многое, очень многое изменилось.
  
  Догадываюсь, где находятся Каменные Ворота.
  
  Взморье, вероятно, то туземное поселение, что разрушили киборги? Неужели его отстроили заново и распространили власть владыки Таи Фулани на уцелевших туземцев? Хм, вот откуда 'лишние' коши...
  
  Не буду гадать. Любопытно, что произошло, - но потерплю, подожду.
  
  '...Резиденция 'Большой Лев' клана Серебряное Ожерелье является жилой частью Замка-В-Скале. Постоянное население - двадцать одна мужская особь, сорок три женских, семейных прайдов и пар - семнадцать, одиноких - одиннадцать. Беременных - девять, в капсулах-инкубаторах подрастают шесть детей. Возраст жителей от пятнадцати до двадцати восьми стандартных лет...'
  
  Детишек много, коты зря времени не теряют, однако.
  
  Я и сам неплохо 'потрудился'... вот только опять подвёл свой прайд.
  
  Нет, что за чушь! Я его спас!!
  
  Айко... Мико... как хочется вас обнять!
  
  Накатывают тоска и грусть - но через миг они уходят, сменяясь каким-то непрошибаемым спокойствием. Искин капсулы старается, однако. Сильные эмоции глушит сходу, депрессию и тревогу безжалостно убирает.
  
  Осторожнее, охотник! Не трогай личное! Взволнуешься - коварный аппарат сочтёт информацию опасной для здоровья пациента и заблокирует к ней доступ.
  
  '...Крепость Замок-В-Скале, распорядитель - искин второго ранга Львица. Обслуживающий персонал - две тысячи шестьсот семьдесят три гражданских робота. Энергоядро мощностью один гигаватт. Загрузка девяносто два процента. Внимание! Требуется дополнительный источник энергии!! Производственные мощности...'
  
  Пропускаю. Понадобится - узнаю потом.
  
  '...Системная станция наблюдения за космическим пространством производства Конфедерации Айкати - одна, активна. Башни ПКО по проекту клана Серебряное Ожерелье - три. Автономных боевых машин - шестьсот. Транспортных платформ - семнадцать, спутников - шесть, все активны, глайдер - один, проводятся регламентные работы...'
  
  Неужели теперь и на орбиту можно слетать?! Ребята развернулись, однако! А я... я лежу, бревно-бревном... как попал в капсулу, не помню...
  
  Страничка будто растворяется... заволновался - пошла блокировка. В первый раз доктор меня простила...
  
  'Дать имя 'Доктор' медицинскому ядру (да/нет)?'
  
  Мне это не сложно. Искину, наверное, полезно. Внезапно приходит на ум, что искин с именем развивается быстрее и легче. Кажется, это ответ.
  
  'Согласен!' Пусть будет Доктор. Хорошее имя.
  
  Чувствую радость, мимолётную эйфорию. Ага, это реакция искина. Отчего-то Доктор чудится мне строгой дамой среднего возраста. Гримасы подсознания?
  
  Неважно. Зато есть, кому задать вопросы.
  
  Один из них интересен мне более других. Последнее, что я помню о схватке с рейдером киборгов - взрыв, окрасивший окружающий мир в ярко-оранжевые цвета плазмы, а затем сильнейший удар. Насколько пострадал мой экипаж? Леталка?
  
  Что произошло на самом деле?
  
  'Доктор?..'
  
  ...Перед глазами поплыли картинки воспоминаний. Смотрю их отстранённо, как стереофильм.
  
  Главного героя, мага по имени Гриш, переполняют эмоции. Он все силы бросает на 'укрепление' корпуса леталки и экипажа. Никогда в прошлом он не творил магию так быстро, сейчас она - единственный шанс на спасение. Долго 'укрепление' не удержать, сил юного мага хватит на секунду-полторы. Так больше и не надо!
  
  Рейдер падает прямо на леталку. Командир киборгов щедро вливает энергию в последний залп. Чего её жалеть? Отлетался, но напоследок его ярость поджарит наглую кусачую мошку! Мощь залпа кор-бластеров поражает.
  
  Мокрые ели вокруг вспыхнули, но леталка уцелела. Её экипаж невредим. Миг, и мир вокруг сереет, погружается в сумрак Быстрой Тропы.
  
  'Шоэ'27 на полном ходу цепляет скалы - те, что в десятке километров от места сражения. 'Спешное перемещение' забирает остатки магии и ещё капельку жизненных сил. К горлу подступает дурнота, глаза застилает тьма. Последним отключается слух, но маг успевает уловить бьющий издалека грохот взрыва.
  
  
  

4

  
  
  Магическое истощение, однако!
  
  Самый страшный диагноз. Практически приговор.
  
  Изнанка могущества. Изъян, оставленный природой.
  
  Любое существо живёт в потоке воздуха, воды и пищи. Магию живые организмы производят самостоятельно, но она свободно истекает вовне. Иногда её часть задерживается, скапливается лужицей или озерцом. Из этого вместилища магия упрямо стремится наружу, формируя русла для исходящих потоков волшебства. Маг оперирует этими потоками, чтобы творить чудеса.
  
  Если поднатужиться, да выплеснуть весь резервуар разом, мощные потоки опустошат его, размоют русла и превратят волшебника в обывателя.
  
  Его организм ещё помнит, каким был недавно. Он спешит наполнить 'водоём', усилив производство магии. Но - увы! - вместилища нет. Нет ни лужи, ни озерца, и магия прёт куда попало. С каждой минутой половодье волшебства разрастается, разрушает организм.
  
  От такого буйства смертный загнётся быстро. Изначально бессмертный продержится дольше, но вскоре и его тело рассыплется в прах. Гибель почти неизбежна.
  
  Подобную травму могут исцелить накопители вроде тех, что я сделал для Айко и сына, или другой маг, если тот искренне постарается помочь своим волшебством, а умирающий организм примет его как своё. Но даже тогда, чтобы не превратиться в обывателя, потребуется восстановить вместилище магии - и русла, по которым будут течь потоки волшебства.
  
  Мне повезло: рядом была Шейша. Её магия спасла меня. Она помогла Айко сохранить и доносить моего нерождённого сына. Я же всё это время тюленем пролежал в медкапсуле. Что тут скажешь? Разве что повторить за Мико и Айко: 'Гриш, дурак!..' Заслужил - получи.
  
  Эх, Айко... Мико... вы не правы.
  
  Гриш не дурак, однако. Не тюлень. Охотник!
  
  Не прыгни я в леталку, не вступи в бой с десантом киборгов, погибла бы Шейша. Вряд ли по собственной инициативе кошаки бросились бы её спасать, это раз.
  
  Да и экипаж 'шоэ' без моей защиты от плазмы и Быстрой Тропы не пережил бы бой с рейдером, это два.
  
  И не ругайте меня, дорогие девочки! Всё сделано правильно. Прошёл по самому краешку, это да, но ведь победил! Если бы экономил, сомневался... о! Об итоге и думать не хочется. Надорвался? Мог бы вкладываться в каждое магическое действие рационально, по минимуму - наверное, не заработал бы истощения. Увы, мой опыт мага пока невелик, и рисковать я не мог.
  
  Сделал, что смог, как смог. Получилось.
  
  Ничего не потерял, а приобрёл многое.
  
  Раньше был хилый ручеёк, теперь же во мне течёт река магии. Без сомнения, я стал намного сильнее и ныне по мощи ничуть не уступаю Шейше.
  
  Стал мудрее. Самому не видно, но надеюсь. Примеряю поговорку про битого и двух небитых. Действительно мой случай. Я бодр, силы переполняют меня, готов действовать. Я здоров, Доктор. Открывай капсулу!
  
  В ответ ознобом набегает волна сомнений. Какой интересный искин! Похоже, что он осознаёт себя, как личность, умеет сопереживать пациенту и возражать ему, когда это надо для лечения.
  
  Доктор, да вы само совершенство!
  
  Эхом получаю добрую и слегка укоризненную усмешку. Ага, на лесть не покупается.
  
  Доктор, я абсолютно здоров, это точно!
  
  Мне не верят! Не выпускают!! Перед глазами раскинулась гладь морского залива, лучики закатного светила играют с робким прибоем. Ногами ощущаю тёплый песок пляжа. Дневной свет меркнет, из-за спины набегает ночная тень. Волны шуршат песком, будто мурлычут...
  
  Нет! Я не хочу спать. Хватит, выспался.
  
  Открываю глаза и замечаю, насколько плавно включается освещение внутри капсулы. Снаружи по-прежнему темно. Сейчас, вообще, ночь? Или день? Доктор?
  
  Уголком глаз вижу цифры: четыре пятьдесят утра. Слава Первокоту, не вымерли - просто спят. У кошей сейчас самый сон. Все, кроме вахтенных, разбежались по своим апартаментам. Здесь никого. Медицинский центр размещён на нижнем ярусе Замка-В-Скале, и без особой нужды тут свет не включают. Экономят!
  
  Когда запускал энергоядро, честно полагал, что гигаватта энергии нам хватит надолго. На Земле такая мощность обслуживала бы стотысячный город, а нас всего-то шестьдесят три... четыре, если считать с Шейшей. Шестьдесят шесть, если учитывать львят. Ещё садик у пруда требует яркой подсветки, но всё равно гигаватт мнился мне океаном энергии. Увы, всё 'выпили' материальные принтеры, системы жизнеобеспечения, верфь, мастерские. И, конечно, оборона. Без неё никак.
  
  Чтобы чувствовать себя уверенно, энергии нужно много-много больше. Откуда её взять?
  
  Очевидные варианты мне откровенно не нравятся. Ветровые, как и фотоэлектрические энергостанции замаскировать невозможно, эти проекты отбрасываю сразу. Тепловые всех видов, атомные и гидроэлектростанции нехороши для природы и уязвимы для атак врага. Для дикарей эти проекты выглядят привлекательно, но дети цивилизации Айкати должны быть разборчивее и мудрее. Отбрасываю без колебаний. Приливные? Геотермальные? Они маломощные и потребности клана не закроют. Термоядерные? Совсем не смешно.
  
  Что в остатке? Термояд 'холодный' - такой, как в уже развёрнутом здесь энергоядре.
  
  Вернее, 'тёплый'. Миллиграммы нанопыли углерода-двенадцать поступают в реактор. Лазеры сдирают с атомов электронные оболочки и переводят ядра в возбуждённое состояние, вследствие чего они распадаются. Из каждого грамма двенадцатого углерода получается немного гелия-четыре и без малого семьдесят гигаджоулей энергии! Остаётся лишь преобразовать полученное тепло в электричество, а это элементарная задача для кошей Айкати, - и вуаля! В распоряжении клана море энергии!!
  
  Единственная загвоздка - топливо. Требуется найти или изготовить уголь, получить нанопыль, выделить из неё чистый изотоп углерода-двенадцать. Три этапа. С первыми двумя справятся даже дикари. Последний сложнее, тут понадобятся технологии Айкати. У клана они есть.
  
  Так и сделаю. Когда, наконец, выйду из капсулы.
  
  Время? Шесть ноль семь. Лежу с открытыми глазами. Позвать бы кого, да как? Покричать?
  
  
  

5

  
  
  Почему нет? А что я, собственно, теряю?!
  
  - Айко! Мико! - какой крик?! Хрип. Он даже не похож на карканье. Обычное кхе-кхе. Напрягаю голосовые связки и захлёбываюсь кашлем. Неудивительно, я же лежу здесь не день, не два... кстати, сколько? Доктор, ау!
  
  Молчание. Никаких подсказок.
  
  А подумать? За неделю-другую несколько тысяч роботов, пять спутников да глайдер не построить. Добавлю к списку крепость Каменные Ворота и Взморье - срок вырастет до неприличного. И младенцы уже перемещены в инкубаторы, а им требовалось время, чтобы дозреть до этой операции... о, Первокот! Тут прошло сто тридцать, а то и все сто пятьдесят суток! Поспал, называется.
  
  Все эти дни голосовые связки не работали - да они там мхом заросли! Я и слова-то произнести ныне не в состоянии, куда там кричать! Связки надо разрабатывать, тренировать осторожно, но настойчиво.
  
  Начну, пожалуй - чего ждать?
  
  От Доктора идёт чувство одобрения и улыбка. О, эта дама проследит, чтобы я в излишнем рвении себе не навредил! Так, сначала попробую звук 'а'...
  
  Десять минут усилий, и всё получилось. За первым гласным потренировал прочие: 'и', 'у', 'э', 'о'. Под доброжелательной ухмылкой Доктора отработал йотированsе 'йи', 'йо', 'йэ' и уже было приступил к согласным, когда меня настигла ослепительная истина.
  
  Айко не зря повторяет: Гриш - дурак.
  
  Не, тренировки - это хорошо, но зачем так напрягать ослабленные бездельем связки?! А подумать? Мозгами-то тоже надо шевелить! Как и мускулами. Смогу ли я самостоятельно ходить после пяти месяцев сна в капсуле? Конечно, нет. Доктор права. Нельзя мне самостоятельно покидать капсулу! Эхом набегает чужое удовлетворение.
  
  Вроде как по плечу похлопали: 'Дошло, наконец!'
  
  Ха, сейчас я надсмотрщицу удивлю, маг я, или нет? Сосредотачиваюсь, внимательно ищу тот самый огонёк.
  
  Ого, на месте хилой искорки сияет настоящее солнышко! Отщипываю лучик, аккуратно распределяю его по телу. Мало? Повторю. И ещё раз. Теперь внутреннее пламя греет всё тело от горла до пальцев ног. 'Помощь живому' вернула было потерянные связи. Поочерёдно напрягаю мускулы. Порядок, всё превосходно работает! Кажется, я даже стал сильнее. Недостаточно иметь рельефные мышцы, надо уметь ими работать. Как и голосовыми связками, однако. Произношу в полный голос: 'Айко! Мико!' Хорошо. Можно и покричать, однако!
  
  Уже не надо. Капсула медленно поворачивается в вертикальное положение, и ремни, удерживающие меня, размыкаются с тихими щелчками и втягиваются в стенки. Последними, едва я осознаю, что уверенно стою на ногах, прячутся изголовье и конструкция, что охватывала мои бёдра и таз. Неужели всё? А почему крышка не открывается?
  
  Лёгкий смешок от Доктора - дурацкий вопрос, ага. Звонок - и со всех сторон меня бьют тонкие струйки воды. Душ и массаж одновременно. Холода не ощущаю, водичка тёпленькая, приятная. Сколько-то глотков успеваю ухватить. Пить хочется: горло пересохло после моих упражнений.
  
  Вкусно! Пресно. Мой первый глоток за полторы сотни дней. А так вода как вода.
  
  Ещё звонок. Душ завершён, теперь тело обдувает горячий и немного колючий воздух. Его усилия насухо 'вытирают' меня. Всё, новенький чистенький я готов к выходу в наружный мир. Пора. Звоночек заливается длинной мелодичной трелью, крышка капсулы уезжает куда-то вверх. Зябко. Вспыхивает свет - я инстинктивно зажмуриваюсь. Отвык, знаете ли.
  
  Открываю глаза. Медкапсула вздыбилась у стенки в маленьком квадратном - по три метра в каждую сторону - боксе. Рядом стоят два кресла и маленький столик между ними. Больше тут ничего нет.
  
  Голышом стоять зябко... только подумал, а столик уже едет ко мне. На нём поверх аккуратно сложенного банного халата лежит обруч линкера.
  
  Одеваюсь, экипируюсь, в процессе замечаю шлёпки без задников на толстой мягкой подошве. Порядок!
  
  'Поздравляю с выздоровлением, Владыка!..' - звучит у меня в голове. С непривычки морщусь. Голос мягкий, сладкий без приторности, мурчащий.
  
  'Львица?!' - тут ошибиться невозможно.
  
  О Первокот, как же я рад её снова слышать! Для неё прошли полторы сотни дней, а я успел умереть в другой жизни, чтобы воскреснуть в этой, и отлежаться в саркофаге. Вечность прошла, однако.
  
  'Ты угадал! - голос искина становится по-деловому сухим. - Сейчас шесть сорок три утра, триста пятьдесят шестой день года, двести восемнадцатые сутки от Основания Клана. За минувший день...'
  
  'Львица, остановись. Ничего срочного нет? Ну и слава Первокоту! Твой рапорт выслушаю позднее'.
  
  'Принято, Владыка!' - голос уже не сух, а холоден. Из него исчезли все намёки на мурлыкание. Почему так казённо? Искин обиделась? Вправду, что ли?!
  
  'Я только из саркофага вышел. Львица, когда бы успел обидеть тебя? - молчит, но уже заинтересованно. - Когда не принял отчёт?!.. Детский сад!'
  
  А чего ожидать от искина возрастом в двести восемнадцать суток, пусть даже поразительно умного? Я для Львицы будто отец. Она, Фулани Таи Фулани, тоже часть моего прайда. Соображать надо, однако!
  
  'Извини, дочка. Обниму твоих мам, Айко и Мико, а после буду в твоём распоряжении...' Девочки здоровы? Проснулись? Сам их разбужу. Осторожно шаркая ногами в шлёпках, иду к дверям.
  
  '...А что такое 'детский сад'?' - голосок у Львицы уже нормальный, с мурчанием. Прокатило!
  
  'Что-то вроде школы для самых маленьких детишек. Скоро, надеюсь, в клане их будет много...'
  
  Шаги даются трудно - практики давно не было. Хорошо, что пол ровный и не скользкий. Доковылять до дверей не успеваю - они распахиваются сами, и внутрь рыжим самумом врываются две туши, Таша и Няш. Не котята, слоны! Таша, щурясь, смотрит чуть снизу и с громким мурлыканьем кладёт огромную голову мне на плечо, прижимаясь щекой к щеке. Любит, соскучилась. Хулиган Няш обтекает со спины, оборачивается вокруг пушистым одеялом и дополнительно обнимает хвостом. Он громко с надрывом урчит. Как трактор на главной улице Кагыргына.
  
  
  

6

  
  
  Одной рукой чешу Ташу за ушком, другой поглаживаю котика по широкому лбу. Оба щурятся, мурчат. Не раздавили бы в приступе нежности!
  
  Какие милые! Грива у Няша пока не отросла, но мягчайший детский мех уже сменяется жёстким, серебристым, как у взрослого. Кот продолжает расти, хотя уже теперь по размерам превосходит земных львов и степных лошадок Катико, разве что ноги короче. Зверёныш поднабрал массу и сейчас в нём четверть тонны, не меньше. Таша изящнее, ниже, её шёрстка приобрела золотистый окрас. Она по примеру брата превратилась в двухсоткилограммового монстра и продолжает расти.
  
  Поди, этакие слоны и в леталку не влезут!
  
  А мне уже не до котят. В дверном проёме застыли две тоненькие родные фигурки, закутанные, как и я, в тёплые халаты. Таша сориентировалась быстрее и вежливо отошла к стеночке, чтобы не мешать. Няш включился позже. Покосился глазом на хозяек, нерешительно остановившихся на входе в комнату и, недовольно помахивая хвостом, полез обнюхивать медкапсулу. Кот - собственник. По его мнению, я принадлежу исключительно ему, но сегодня, радуясь встрече, готов потерпеть и поделиться с прайдом.
  
  - Гриш... - облегчённо выдыхает Айко, а я распахиваю руки и шаркаю по полу в её сторону. - Гриш!!..
  
  А кого она тут ожидала увидеть? Да, Гриш.
  
  Уже не дурак. Нынешний я лучше прежнего - вот, настоящую магию освоил. Хм... я так думаю, однако.
  
  Два шага вперёд, и я крепко обнимаю айю. Как же она исхудала! Раньше была тростиночкой, а сейчас вообще скелетик, обтянутый кожей. Ручейки слёз бегут по её щекам и тяжёлыми каплями падают на пол. Их аккуратно слизывает бесшумно подошедшая Таша. Глубоко заглядываю в тёмно-шоколадные глаза. В них плещутся боль и сомнения.
  
  - Я некрасивая?! - едва слышно шепчет Айко.
  
  Жарко целую её, пока мы оба не начинаем задыхаться, и только потом, оторвавшись от голодных губ жены, так же тихо шепчу в ответ.
  
  - Красавица родная моя!
  
  - Врун! - счастливо всхлипывает Айко, и острый кулачок бьёт меня в бок. - Какой же ты врун, Гриш!
  
  Чтобы всласть доплакать, Айко отворачивается и прижимается ко мне сбоку. Её худенькие плечики ещё вздрагивают от плача, но эмоции уже иные. Исчезли сомнения, остался настоящий фейерверк радости.
  
  Моя королева любит порыдать и всегда плачет с удовольствием. В минутку этакой тихой истерики её лучше бы оставить одну, но сейчас разорвать объятия выше моих сил. Я шёл к этой встрече издалека, с иной планеты, из другой жизни. Не хочу отпускать свою айю...
  
  С другого бока меня робко трогают тонкие руки. Мико хочет убедиться, что я не призрак, не сон. Обнимаю и её. Фэа встаёт на цыпочки и тянется губами ко мне. Меня захлёстывает волна нежности. Сладко целую Мико... затем Айко, - она сразу перестала плакать, - и снова Мико... а потом между нами нахально влезает усатая морда Таши. Молодая львица активно нас вылизывает, скользя шершавым языком по лицам - кому куда попадёт. Фу!
  
  - Таша! - восклицаем мы хором, отшатываясь друг от друга. Довольная выходкой львица отскакивает прочь, усаживается посередине коридора и принимается вылизываться, громко мурлыча.
  
  Пакостница, такой сладкий момент испоганила!
  
  Няш увлечённо обнюхивал капсулу и всё веселье пропустил. Раздражённо помахивая хвостом, кот вслед за Ташей вышел из бокса. Недоумённо осмотрел окрестности, уселся рядом с сестрой и обиженно отвернулся от нас.
  
  Переглядываюсь с девочками, и мы вместе дружно хохочем. Молодцы, зверята! Разом высохли слёзы, ушла вся грусть. Хорошо, а то как-то слишком серьёзно и напряжённо шла наша встреча. Спрашиваю о детях, и Айко снова мрачнеет. Да что ж такое! Неужели с ними что-то не так?
  
  - С детишками всё в порядке, хати... - мнётся Айко, - ...лежат себе в инкубаторах, растут помалу, но...
  
  Мико знает причину неуверенности айю, и незаметно отступает на шаг или два. Да что случилось-то? Почему, мои драгоценные, так осунулись ваши мордашки, что невыносимо хочется обнять вас и пожалеть, а у Мико вдобавок поверх лица наползла невыносимо постная маска.
  
  Точь-в-точь как у кошки, нашкодившей где-то в труднодоступном месте. Ага, когда изо всех старается показать, что к некому досадному происшествию она не имеет никакого отношения.
  
  Молчу. Жду продолжения.
  
  - ...есть проблема! - Айко тяжело вздыхает, опускает взгляд. - Знаю, как ты ненавидишь бесов. Помню, что родители твоего отца погибли в боях с ними, но... это было в Перьях Феникса, хати. Не здесь.
  
  Ненавижу? Да с чего она взяла?!.. Ненависть - неверное слово. Здесь уместно другое. Когда услышал о бесах, горло само по себе заклокотало инфразвуком. Рычу. Девочки испуганно отшатываются, львята прижимаются к стенам и отводят глаза. Бесы - враги! Их надо беспощадно уничтожать!! Всех поголовно.
  
  За исключением, быть может, Шейши. Она выходила сына и меня, спасла Айко. Пусть её вынудила нечаянно произнесённая клятва, но бесовка старалась и сверх неё.
  
  Эту девочку я не обижу.
  
  - ...Это общее решение прайда, хати! - с непонятным мне надрывом добавляет Мико. - Не нужно его оспаривать!! Так лучше и для тебя, и для нас. Поверь.
  
  Верю, почему ж нет? Верю.
  
  Хотелось бы ещё понять, о чём вообще идёт речь?!
  
  - Мы включили Шейшу в наш прайд! - скороговоркой выдыхает Айко. - Прими её, хати.
  
  - Не из благодарности, это трезво обдуманное решение... - Мико становится рядом с айю и обе низко кланяются. Как японцы, ага. - ...Прими её, хати!
  
  Это какой-то ритуал. Он творит тот ветер, что внутри меня раздувает жгучее пламя. Ему трудно противиться, ведь Шейша спасла мне магию и, наверное, жизнь. За всё нужно платить. Что ж получается, супруги меня женили?!
  
  Да ещё на бесовке?!! Знал, что все кошки - артистки. Бесовки тоже. Из-за моей спины неслышным призраком выскальзывает Шейша, грациозно опускается передо мной на колени и склоняется, упираясь лбом в пол. Смиренно просит, ага. Нацепила маску покорности судьбе, сдобрила её гримасой страдания. Мол, согласна я, всё приму.
  
  
  
  
  

ГЛАВА ВТОРАЯ

  
  
  
  
  

1

  
  
  Чукча - охотник. Потому, что мыслит и живёт, как охотник. Ему легче понять кошей, чем обычному человеку. Тот по всем инстинктам собиратель, лживый и жадный. Иначе не выживет. Если охотник с добычей, еды вдоволь. Сбором улиток, плодов, выкапыванием корений существуешь впроголодь. Еды на всех не хватает. Всё, что собрал, следует утаить от тех, кто сильнее и быстро съесть. Иначе отберут.
  
  Высокое Небо оказало милость тем, кого поселило на Крайнем Севере, на границе Вечных Льдов, и в тайге. Природа вынудила их жить единым родом - не стадом, как олени, не стаей, как волки. Коллективом, где все за одного, а один - за всех. Добыл - поделись со всеми. Не поработаешь - не поешь. Часто бывало, что немощные старики уходили в тундру, во льды, чтобы не быть обузой. На грибах и ягодах детей не вырастить, долго не прожить. Нужно добывать оленя да тюленя.
  
  Одиночке трудно. Олень пугливый, быстрый, никак не догнать. А кушать хочется, знаете ли. Тут команда нужна. Те, кто хорошо бегает, загоняют зверя, сильные - бьют. Честно делят добычу между собой и подкармливают тех, кто сам охотиться не может. Обманывать нельзя, жадничать нельзя.
  
  Закон Высокого Неба, Вечного Льда и Широкой Тундры, однако.
  
  Коши - тоже дети Высокого Неба, мне легко их понять. Как одному охотнику другого. Главное - не лезть в чужие угодья, да не забывать делиться, иначе сам станешь дичью.
  
  Там, где заканчивается охота, начинается непонимание. Предки людей, обезьяны, - всеядные собиратели. Их инстинкты глубоко вросли в человеческую суть. Коши произошли от хищников, похожих на некрупных львов. Их базовые установки иные.
  
  Ярче прочего отличия проявляются в семейных отношениях. Люди, когда говорят о моногамии-полигамии, имеют в виду собственность. Собрал больше самок (или самцов, и такое бывает!) - молодец, повысил свою значимость. Гарем - не семья, и быть ей не может. Там нет любви или дружбы - наоборот, идёт жёсткое соперничество.
  
  Сборище паучих в банке. Или пауков.
  
  Коши - не люди, хотя внешне очень похожи. У них иной менталитет, другие приоритеты. Прайд складывается вокруг хати, но его создают айю и фэа. Они же определяют, кому быть в прайде, кому нет. Единственное, что может муж, отказать кандидатке в прайд, и только.
  
  Когда супруги предложили взять бесовку в прайд, я искренне удивился. Ага, ещё не адаптировался в образе юного коша. Едва из медкапсулы вышел - и на тебе, подарочек! Моё ошарашенное молчание приняли за брезгливое презрение к представителю враждебной расы.
  
  Шейша горько плачет, прижав лоб к холодному каменному полу. Айко всерьёз расстроилась, бессильно опустила руки. Мико с жаром принялась убеждать, что ещё одна фэа, уже в столь юном возрасте наделённая бесчисленными талантами, станет ценным участником прайда. Шейша значительно усилит и укрепит наш маленький семейный коллектив - тем более, что успела стать для моих жён лучшей подругой.
  
  Лучше бы Мико помолчала! Её слова исторгли из Шейши просто водопад слёз. Когда же Айко присела рядышком с бесовкой, нежно обняла её за плечи и принялась шептать ей слова утешения, фэа будто с цепи сорвалась. Давно подозревал, что именно тихоня Мико главенствует в прайде. Теперь убедился.
  
  - ...Бездушный болван! Дурак!! - это самое мягкое из того, что всего за минуту озвучила фэа. - Забудь, наконец, о своей ненависти к рогатым. Те, с кем мы воевали, остались далеко, в Перьях Феникса. Здешние бесы внешне похожи на наших врагов, но внутри другие...
  
  Молчу. Пусть выговорится.
  
  Я не могу рассказать своим девочкам о том, что творят бесы на Земле, что собираются устроить на Катико. В Перьях Феникса их сородичи тоже не сразу показали свою истинную морду. Их суть проявилась, когда рогатые для себя окончательно решили, что легко уничтожат кошей.
  
  Властно отодвигаю Мико в сторону, подхожу к Шейше, уверенно, немного жёстко, поднимаю девушку с пола. Хочу заглянуть в глаза. Люди считают, что именно в них отражается душа.
  
  Есть ли она у бесов?!
  
  - Могу ли я тебе доверять? - активирую 'правду или ложь'. Магия мурашками бежит по телу. Теперь любая ложь бесовки аукнется мне реальной болью. - Говори!
  
  Уверен, что коош она выучила неплохо. Иначе как бы рогатая общалась с Айко и Мико?!
  
  Шейша неохотно поднимает взгляд. В её чёрных глазах стоят слёзы. Смотрит уверенно, даже с вызовом, но я ярко ощущаю боль, клубящуюся внутри девушки, и безоговорочную готовность служить мне - и прайду.
  
  Неужели какие-то расовые заморочки?!
  
  - Полностью! - шёпчет бесовка, прикрывает глаза длиннющими ресницами и тянется ко мне губами. - Я не подведу тебя. Умру - не предам.
  
  Не врёт! Боль её успокоилась, свернулась змеёй внутри. Осталась лёгкая обида, невнятный азарт и... обожание?!
  
  Как у собаки к любимому хозяину.
  
  - Почему?! Я мог бы вернуть тебя сородичам, - вру, конечно... зачем бы мне так подставляться врагам? - Полагаю, когда все сроки связи с форпостом истекут, они обязательно вышлют спасательную экспедицию.
  
  Мико и Айко подходят, прислушиваются к беседе. Бесовка едва заметно поднимает уголки губ. Улыбается.
  
  - Девушек у нас с детства воспитывают так, чтобы отдать в другую схулу, аналог ваших кланов, - поясняет Шейша. - Их желания никого не интересуют. Прадед мой всего через год, едва вошла бы в возраст, продал бы меня там задорого в чужую схулу, а после... - Шейша потерянно опустила плечики. Показывает, что возвращение домой её не радует, - ...меня ждала судьба племенной кобылы!!
  
  Врёт! Ложь больно колет меня в бок.
  
  Я удержал лицо, но бесовка почувствовала фальшь и немедленно отреагировала. Начала быстро-быстро говорить, что она восхищается Айко и в восторге от Мико, обожает меня, моих детей и в никакую другую схулу не желает. Только в мою, иначе умрёт!!
  
  Всё искренне. Моя магия молчит, чем подтверждает эту ахинею. Но такого быть не может! Пока я в растерянности, Шейша привстаёт и целует меня в губы. Застала врасплох, однако...
  
  Пришлось взять её в прайд.
  
  
  

2

  
  
  Шейша не фэа, не айю, для этих статусов она слишком юная. Через годик-другой, когда девушка повзрослеет, поговорю с ней ещё раз. Не думаю, что бесовка когда-нибудь станет мне женой. Не понимаю, с чего она так увлечена этой идеей. Вырастет - образумится, а пока пусть поживёт в качестве воспитанницы.
  
  Мико и Айко дуются на меня.
  
  Я, видите ли, их обманул! Принято так, что если айю и фэа о чём-то согласно просят, хати обязан исполнить. В гробу я видал такие традиции. Супруги пытались со мной спорить, но когда я спросил, указывают ли правила те сроки, за которые хати должен выполнить их совместную просьбу, они растерянно замолчали, надули губки, засверкали глазками. Обиделись, однако. Я же только смеюсь. Они столь забавны в своей надуманной обиде, что удержать смех невозможно.
  
  Шейша искренне рада, мои резоны честно приняла. Хвостиком ходит за мной, но живёт в собственной пустой комнатушке отдельно от нас. Бесы мебель не любят и ею не пользуются. В ходу разве что сундуки. Кровати и всякие там диваны не популярны, спальным местом служат тонкие матрасики подходящих размеров, напоминающие японские футоны28. Вместо стульев бесы тоже используют небольшие квадратные матрасики. Пищу принимают, сидя или полулёжа у кобы, специального толстого коврика или циновки округлой формы. Бесы - хищники, как и мы, коши. Сейчас рацион питания Шейши состоит целиком из мяса, сала и особых лепёшек из костной муки. Чем старше бес, тем больше в его пище морепродуктов, растительных белков, жиров, углеводов, поэтому жизнь рогатых вертится вокруг животноводства и выращивания-добычи морепродуктов.
  
  Как, впрочем, и у местных кошей. Дикари!
  
  В Айкати все виды мяса и молочных продуктов давно производят специальные биореакторы. В естественной среде выращивают только рыбу и съедобных беспозвоночных. Здесь не Айкати, нам приходится добывать себе пропитание, подобно варварам. Биореакторы работают, но разнообразие пищи невелико. Нет подходящих технологических карт.
  
  ...Следующие несколько суток прошли в суете. То я занимался своей семьёй, то сидел рядышком с инкубаторами моих детей, то решал накопившиеся дела Замка-В-Скале и клана Серебряное Ожерелье, то принимал гостей. Первыми в то же утро, обогнав всех остальных, прибыли трое Канева. Ферро, Раис и Лори многословно благодарили за спасение.
  
  Наверное, они правы, без моей Быстрой Тропы весь экипаж 'шоэ' ждала бы смерть. Однако я просто исполнял свой долг, и не мог поступить иначе. Особой заслугой спасение воинов не считаю - делал, что мог, - но было приятно. Ферро рассказал о том, что я пропустил. Мимо меня прошла операция по уничтожению десанта киборгов вблизи Взморья, спасение туземных кошей и ликвидация последствий боя с рейдером. Словом, пока я, как тюлень, лежал в медкапсуле, мои воины трудились без устали и сна.
  
  Сделал вид, что поверил, ага.
  
  Чуть позже появились родственники, прайд Фаёши, то есть брат Рриш и его фэа, вечно недовольная Сэлли.
  
  Пока я лежал в 'ящике', её дурной характер не стал лучше. Беременность лишь ухудшила его, зато неожиданно превратила в настоящую красавицу. Видимо, за это брат был готов простить супруге что угодно. Присутствие Шейши ввело Сэлли в состояние тихого бешенства, и женщина не сдерживала свою ненависть. Айко, благодарная бесовке за спасение мужа и сына, лишь по-змеиному шипела сквозь зубы. Увы, пока Сэлли не разродится, её даже ругать не положено, но вот потом... у кошей богатые традиции семейных отношений. По ним любая айю всегда старше фэа, а Айко не просто айю, а супруга владыки клана!
  
  Ощутив растущую напряжённость, брат скомкано рассказал об итогах разведки правого берега Булу-Арибо, акватории залива Крокодилья Пасть и поспешил увести свою неадекватную жену. Как говорится, во избежание.
  
  По моему мнению, тут он всё-таки опоздал. Айко не забудет и не простит Сэлли вызывающее поведение, да и я обязательно устрою Рришу выволочку. Позже, наедине.
  
  От Канева в сторону бесовки никакого негатива я не заметил. Наоборот, Ферро благожелательно кивнул моей... хм, воспитаннице, а Раис и Лори радостно с ней пощебетали, поздравив с принятием в прайд Таи Фулани.
  
  На следующий день прибежали Ичиро, Меле и Мири. Сообщили, что вскоре объявят Шэйри, сестру Сэлли, своей фэа, и таким образом станут мне родственниками.
  
  Искренне рад за Шэйри, она отличная девчонка. Да и душевное спокойствие главного инженера крайне важно для всего клана. Её брат, Аоро Мрионе, главный конструктор и изобретатель клана Серебряное Ожерелье, за время моей болезни успел собрать прайд. Его айю Фиони и фэа Нисси я знаю как талантливых портних - точнее, модельеров. В текстильном производстве Айкати, перешедшем к нам как бы по наследству, давно уже никто ничего не шьёт. Всю одежду, бельё, текстиль от полотенец до ковриков и гобеленов 'печатают' 3D-принтеры. Фиони и Нисси лишь разрабатывают модели и готовят для них технологические карты.
  
  Отметили середину зимы, и Аоро с сестрой на несколько дней переселились в мой рабочий кабинет Требовалось срочно решить проблему с дополнительным энергоядром. То, первое, изрядно поистрепалось, его мощность уже недостаточна, да и топливо для него, гидрид лития-семь, откровенно неудачное.
  
  После жарких споров решили, что новый реактор будет использовать распад возбуждённого ядра углерода-двенадцать на три атома гелия-четыре. Всё необходимое у клана есть: мощные лазеры, высокотемпературные сверхпроводники, материалы для корпуса реактора и элементы, напрямую преобразующие тепло в электричество. Углерод добыть легче лёгкого, прочие незначительные трудности - например, очистка ядерного топлива от изотопов, - с технологиями Айкати вполне решаемы. В перспективе собственные энергоядра получат все башни ПКО, все леталки, все аэрокосмические аппараты - глайдеры, боты и челноки.
  
  Два или три дня Львица, Аоро с сестрой и я подробно обсуждали конструкцию нового типа источников энергии и намечали план по его созданию, после чего Аоро с Шэйри отправились воплощать проект в жизнь, а меня опять закрутила нескончаемая текучка.
  
  
  

3

  
  
  Впервые я вышел из замка на шестой день после праздника Середины Зимы. Дела требовали моего присутствия во Взморье. Ферро и Аоро, напросившиеся меня сопровождать, обещали какие-то сюрпризы. Иду не за сюрпризами, нужно осмотреть поселение, принять присягу на верность клану от двух сотен туземцев, спасённых от киборгов, и заодно опробовать путь через долину Корабля и пик Крушения. Не дорогу, её по-прежнему нет. Нам она без надобности, колёсным транспортом не пользуемся.
  
  Маршрут прокладывали именно для леталок. Убрали завалы из стволов, веток, камней и скалы.
  
  Не все препятствия можно перескочить по воздуху. Мало того, что подобный манёвр нарушает маскировку, - а бой с рейдером киборгов показал цену скрытности, - он отбирает у пилота время. Кроме того, чем дальше находится опорная масса, тем хуже антиграв определяет вертикальные особенности рельефа. С орбиты планеты что горы, что дно океана антиграв принимает за усреднённую равнину, а с высоты пятнадцати метров он практически не замечает трёхметровых ям и булыжников.
  
  Совсем плохо, что антиграв надёжно отрабатывает только плавные подъёмы и спуски, а отвесные обрывы игнорирует. Именно так в моё отсутствие охотники Рриша утопили один из 'Вихрей' - решили рыбку половить, балбесы! Торопились к воде и съехали в залив напрямик, а не с пляжа, как обычно. Леталка некоторое время держалась в воздухе - ну так и утюг, если бросить, тоже сразу не рухнет! - зато потом фонтан брызг, а сколько было визгу... позже 'Вихрь' подняли, отремонтировали, он лежал неглубоко и ровно, но осадочек-то остался! Не, Рриш заслужил свою трёпку на все сто! Какой там в Бездну Главный Охотник клана?! Главный разгильдяй клана, ага.
  
  Путь для леталок из Замка-В-Скале в поселение Взморье прокладывали Львица и Шэйри, а трудились над ним, понятно, роботы. Сто дней 'многоножки' прогрызали туннель сквозь горы Серебряного Ожерелья, а 'крабы' выравнивали маршрут, засыпали ямы и срывали обрывы, срезали лишние ветки и деревья. Закончили этот великий труд несколькими днями ранее, установив вдоль трассы навигационные знаки. Теперь леталки могли безопасно пройти маршрут на ста километрах в час.
  
  Весь путь до Взморья займёт у нас часа три - это с учётом сорокакилометрового туннеля под Пиком Крушения. Оперативный выход на Великую Равнину создаёт новые возможности и реально присоединяет к клану Серебряное Ожерелье портовый городок Взморье с населением в две с хвостиком сотни кошей.
  
  Морской промысел улучшит наше хозяйство, а для него леталки не подходят. Ловить вкусных соэми29 так, как мы прошлым летом - что носить воду в решете. Тут корабли нужны, пусть даже деревянные парусники. Пока и такие сгодятся. Позже, когда до них руки дойдут, обработаем дерево специальными составами, и станет оно крепче металла. Так делали древки наших копий и дротики.
  
  Теперь будем понемногу цивилизовать туземцев, а они - нас. В Айкати давно забыли о парусниках потому, что коши воду не любят. Там нет ни водных игр, ни парусного спорта.
  
  Тут парусники и транспорт, и кормильцы.
  
  Природа встретила неласково. Белёсое небо, мутноватое светило и холод - двести девяносто по абсолютной шкале температур! Для меня этот холод стал неожиданностью, память Григория Александровича подсказывала, что в Кагыргыне семнадцать по Цельсию - это лето, жара. Да и в Москве такая температура вполне комфортна, а коши Айкати - тут я не исключение - мёрзнут. Для Шейши это вообще лютая стужа - но она не отказалась от поездки, стоит рядом, зябко кутается в волчью шубку...
  
  Айко и Мико остаются дома, ссылаются на дела. Дуются - не выполнил их совместную просьбу, однако. Гриш бы обиделся. Я держусь, но их поступок меня больно уколол. Шейша, наоборот, лучится счастьем и не отходит ни на шаг. Ночью спит у себя на футоне, но только проснулась, привела себя в порядок, бежит ко мне.
  
  В поход выступаем на двух 'шоэ'. Первую, боевую, пилотируют Ферро и Аоро, я Шейша и Няш - пассажиры. Вторую леталку поведёт штатный искин. Аппарат загрузили всяким барахлом, в глазах туземцев имеющим высокую цену. Бусами и зеркалами, тканями и масляными лампами, 'каменными' ножами, топорами, острогами. Не хочу плодить нахлебников. Пусть трудятся, ловят рыбу, пасут скот, стригут шерсть.
  
  С аборигенами намереваюсь поддерживать исключительно товарно-денежные отношения. Иные они не поймут - дикие, однако. Мои умельцы даже монеты успели изготовить. Серебряные, золотые и перламутровые квадратики. На аверсе - кружево знаков коош, на реверсе - морда Няша. Красивые! Дешёвые, только кремний, совсем мало металла и органика.
  
  Подделать невозможно. Высокие технологии!
  
  Саванна перед глазами покрыта неряшливо полегшей сухой травой. Без листьев зонтики редких деревьев похожи на скелеты. Здесь середина зимы - сушь, земля не видела дождя уже суток сорок или пятьдесят. Джунгли на правом берегу Булу-Арибо выцвели и посерели, хотя листопадных деревьев мало, а воды вокруг, наоборот, вдоволь. Серая дымка закрывает горизонт, и снежные пики Серебряного Ожерелья теряются за белёсой хмарью.
  
  Стою, жду леталку. Терплю порывы студёного ветра.
  
  Слева крепко прижалась Шейша. Ей зябко даже в шубке, но бесовка, хоть и дрожит, светится от счастья. Она больше не пленница, обрела свою схулу, мужа - моё мнение никого из девочек, похоже, не интересует! - и сейчас отправляется с ним в свой первый поход.
  
  Справа к плечу осторожно привалился Няш, зверёныш довольно щурится и громко мурлычет. Прайд Таи Фулани он воспринимает как своих питомцев и по-своему проявляет заботу, защищает от пронизывающего ветра. В зимней саванне Няшу уютно и радостно. В отличие от домоседки Таши, молодой лев любит путешествия и приключения. Пока я лежал в капсуле, их было обидно мало.
  
  Охота - не в счёт, обыденное занятие.
  
  Иное дело - бой с чужим роботом или обследование новых охотничьих угодий, мрр! Когда с мягким шелестом подруливает 'шоэ', он первым впрыгивает на заднее сидение и привычно укладывается во всю его длину. Тут место для льва! Место пилота занимает Ферро, штурмана и оператора оружия - Аоро. За ними в леталку забираемся Шейша и я. Поехали, однако!
  
  
  

4

  
  
  Первый из обещанных сюрпризов поджидал меня в часе лёта от Замка-В-Скале. Я его не сразу заметил.
  
  На бесформенную кучу веток и листьев обратил внимание лишь после остановки. Поначалу я даже не понял, что мне дружно показывают Аоро и Ферро.
  
  Когда тщательней пригляделся, увидел десантный челнок киборгов, заботливо обёрнутый маскировочным покрывалом. Пройдёшь мимо - не заметишь, если специально не ищешь что-то этакое. Тот самый, что в бою с рейдером опрометчиво опустился кормой к затаившемуся в кустах 'шоэ' и получил в нутро залп лазера и вдобавок приветствие из трёхствольника. Киборгам и их роботам этого хватило.
  
  Думал, что аппарат давно разобрали. А он целёхонек.
  
  Едва поставил ногу на землю, из леталки сопровождения выскочил десяток 'пауков' и споро разбежался по сторонам. И Няш не усидел на месте, а серебряной стрелой метнулся к кустам. Там кто-то высоко взвизгнул, да с треском и топотом бросился прочь сквозь сухую траву и хилую молодую поросль. Вукр30, наверное. Зимой они разбредаются по предгорьям, выискивая добычу. Но в одиночку с годовалым пещерным львом местным чудищам не справиться.
  
  Няш с довольным урчанием вышел из кустов и направился ко мне. Как он углядел этого вукра?! Молодец! Благодарно потрепал зверёнышу затылок. Слева прижалась Шейша. Дрожит, то ли от холода, то ли от воспоминаний.
  
  Вон там лежал её глайдер. Нет его. Убрали.
  
  А челнок оставили. Зачем?! Аоро не спешит с объяснениями, безмолвно стоит рядом. Заглядываю за раскинутую маскировочную сеть и охаю от удивления: вот это да! Шейша шипит сквозь зубы, это зрелище ей определённо неприятно. А посмотреть тут есть на что. В бою из кабины 'шоэ' челнок виделся другим. Со стороны он казался меньше и... погрубее, что ли. Вблизи аэрокосмический аппарат киборгов напоминает громадное зубило длиной метров в двадцать пять и высотой в три.
  
  Трапециевидные крылья приспущены, как у наседки, прячущей птенцов. Корму челнока венчает высокий киль. Машина стоит на широких полозьях, они глубоко ушли в землю. В этой позе челнок похож на экзотического жука, собравшегося в полёт. Он не кажется массивным или чересчур тяжёлым. Красивый 'зверь'! Подхожу вплотную и неуверенно провожу рукой по обшивке. Она неожиданно тёплая, почему-то бугристая, будто некрупную речную гальку накрыли сверху толстым одеялом. Все камешки чуточку разные и, видимо, очень крепкие. Там, где прошлась очередь из трёхствольника, даже отметин нет.
  
  - Живая броня, - даёт первое пояснение Аоро. - С течением времени мелкие царапины и выщербины зарастают и поверхность восстанавливается. Прекрасно держит кинетические удары болтеров, плазму малых кор-бластеров полностью игнорирует. Повторить такое мы не можем. Пока не можем, - уточнил Аоро.
  
  Раз и болтеры, и бластеры беспомощны, остаётся надеяться только на лазеры. Неприятное известие. Нам невероятно повезло, что застали киборгов врасплох.
  
  Шейша преодолела свой страх - или отвращение? - и неуверенно ощупывает обшивку аппарата.
  
  - Для космофлота Господства мелкие аппараты машинок реально кошмар, - объясняет бесовка, - потому, что у них нет мощных лазеров. Чем-то иным столь толстую шкурку не продырявить!
  
  Согласен. Броня у челнока действительно толстая, на взгляд - четверть метра или даже более. Вот только зачем её пробивать? На близких дистанциях превосходно сработает микроволновая пушка. У нас таких пока нет, но соорудить её несложно. На дальней дистанции сойдут и ракеты. Что проку от суперброни, если прочность корпуса заранее уязвлена стабилизатором, соплами примитивных реактивных двигателей и выдвижными крыльями?!
  
  И аппарелью, ага. Аоро движением руки обрушил её к нашим ногам. Факир, хе-хе! Или просто хороший инженер, которому лень лишний раз лезть в какой-нибудь тайный лючок, чтобы отключить запорный механизм. Смотрится забавно, но Шейша скривилась. Мальчишество!
  
  Вообще-то с фокусами нужно быть осторожнее, а то дверью и зашибить недолго. Вон, и Няш недовольно ворчит, смотрит на Аоро, как на вредителя. Успокаивающе глажу львёнка по отрастающей гриве - сейчас она вздыблена и потому особо заметна. Не сомневаюсь, зверь обязательно отомстит, чтобы отучить Аоро от таких шуток. Как - не знаю. Может, с рёвом выпрыгнет на него откуда-нибудь?
  
  Радость, знаете ли, должна быть обоюдной, а хорошая шутка такой, чтобы смеялись все.
  
  Поднимаюсь по аппарели. Внутри всё вычищено, защитные панели сняты и сложены стопочкой посередине грузового отсека. Здесь есть доступ к двигателям, к коммуникациям челнока. Кабина пилота отгорожена чем-то вроде ширмы, но кресел нет.
  
  - Сидения утилизированы, - Аоро заметил мой взгляд и поспешил с объяснениями, - нам они не подходят. Места для пилота, как и ручного управления нет. Весь челнок - это тело киборга. Повезло, что он умер мгновенно. Был бы он жив - неизвестно, как бы всё повернулось!
  
  Это что, упрёк? Зря ты так, мальчик. Война, жизнь и смерть не имеют сослагательного наклонения. Распустились они тут без меня.
  
  - Как? - с ехидством парировал я. - Итог был бы таким же, Аоро, разве что времени ушло бы больше. Если мы рейдер примучили, неужели не справились бы с челноком?! Занимайся тем, парень, в чём разбираешься. Охоту оставь охотникам, войну - воинам, ты понял?
  
  - Да, Владыка! - сразу сориентировался Аоро.
  
  Тюлень! Не охотник, не воин - интеллигент. Знаю таких, насмотрелся.
  
  - Вот и не забывай! - мальчик, в принципе, адекватный, кажется, осознал. - Если сохранить корпус, заменить всё оборудование нашим, может получиться весьма неплохо. Будет у нас челнок! Берёшься?
  
  Глаза парня подёрнулись поволокой. В его воображении уже сияли звёзды, сгущалась космическая тень. Романтик! Фанатик звёздных странствий.
  
  - Сделаю, Владыка! - да он интриган, однако. Предлагать свой проект не стал. Хотел, чтобы инициатива шла от меня. Что ж, получи, трудись. Когда руки заняты, нет времени для глупых сомнений, переживаний.
  
  
  

5

  
  
  Разворачиваюсь, чтобы уйти. Кроме живой брони тут нет ничего интересного. Двигатели типичные для ранней космической цивилизации, магнитно-плазменные, плохенькие ионные аккумуляторы, примитивная искусственная гравитация и никакой маскировки. Бластеры хуже тех, что стоят на 'шоэ'. Как киборги на столь убогой технике ухитряются бить рогатых? Так бьют же!
  
  Шейша цепко держит меня за руку, молчит, думает, витает мыслями в дальних далях. Тут всё понятно - девочка собрала кучу ценной - как ей кажется - информации и очень хочет передать её своим. Но как? Даже если на Катико прибудет спасательная экспедиция, установить с ней связь не получится. Клятвы нарушать не хочется - и те, что бесовка дала при пленении, и те, что она всерьёз считает брачными. Дилемма: и предательницей не стать, и 'своим' помочь. Смотрю на Шейшу, печалюсь и радуюсь. Жалко юную девушку, оттого печалюсь - радуюсь, что интуиция не подвела.
  
  А вот Айко с Мико поспешили. Впрочем, ругать их подожду. Выбор за Шейшей, мне и самому безумно интересно, как поступит бесовка.
  
  Опыт Айкати говорит, что при первой возможности рогатые предают. Жизненный опыт Григория Александровича подсказывает, что люди бывают разные. Любой разновидности англосаксов верить не стоит - они врут, как дышат, но на Земле проживают и те, кому честь дороже злата.
  
  К примеру, чукчи, ага. Может статься, что и бесы разные, и среди них есть те, кому можно доверять?!..
  
  Летим дальше. Мимо мелькают еловые лапы, пологие осыпи долины Корабля... вот и вход в туннель. Львица бдит, так что тяжёлые створы заблаговременно распахиваются, пропуская леталки под пик Крушения, и сразу закрываются за нами. Белым вспыхивают светильники, подсвечивая стены, пол, потолок метров на триста вперёд.
  
  Искину леталки свет не нужен, эта иллюминация только для нас. И без неё тоже неплохо. Смотреть всё равно не на что, сбоку и сверху лишь неряшливо обглоданный камень, ничего больше. Тут явно работали 'многоножки'.
  
  Ну хоть пол ровный. Если придётся тут пёхом топать, не надо ноги ломать. Сколько ж тут породы вынули? Не менее двух миллионов кубометров!
  
  'Почти четыре, - неслышно для всех отзывается Львица, - помимо самого туннеля...'
  
  'Северного туннеля', - мысленно отвечаю искину.
  
  'Название зарегистрировано, Владыка!.. - немедленно отреагировала Львица. - ...Помимо Северного туннеля в теле горы выбраны полости под промышленную зону. Айю Айко пожелала перенести всё производство из Замка-В-Скале в безопасное место'.
  
  Весьма разумно. Айко молодец, всё сделала верно. Раз мы здесь капитально устраиваемся, в жилой зоне нужно добиваться максимального комфорта. Шумы, пыль, грязь - неизбывные спутники любого производства, кошам подобный бедлам не по душе. Фильтры, амортизаторы и звукоизоляция легко справятся с этими безобразиями, но зачем усилия, если есть отличное решение проблемы?!
  
  'Перенос производства в долину Корабля утверждаю. Покажи схему дополнительных помещений!'
  
  Быстренько 'перелистываю' виртуальные страницы плана и сходу отклоняю. Мало. Мало площадей. И, на мой взгляд, слишком скромно. Клан нуждается в солидных объёмах производства... всего, а Львица собирается обеспечивать только три сотни разумных. Айко, ставя задачу, посчитала, что этого достаточно. Ерунда! Уверен, клан быстро вырастет, поэтому объёмы продукции следует увеличить раз в десять. Это как минимум...
  
  Что, доехали?! Тяжёлые створы ушли в стены, и по туннелю разлился дневной свет. Перед тем, как выскочить наружу, леталки слегка сбросили скорость. Маршрут привёл нас в короткую долинку, прикрытую с боков каменными осыпями, заросшими кустами и елями. Впереди ясно видна саванна, золотая от высохших трав, с редкими островками облезлых деревьев.
  
  На север Великая Равнина легко просматривается километров на тридцать. Если забраться повыше на скалы Пика Крушения, да использовать приборы, то на все сто - а то и сто пятьдесят. Хорошо бы здесь поставить наблюдательный пункт, пусть даже автоматический. Лишней информации не бывает.
  
  'Уже! - моментально откликается Львица. - Дозорный пост был организован прежде прочего, Владыка. Проект Северного туннеля начали реализовывать, когда убедились в безопасности исполнителей. По завершению работ пост законсервирован ради экономии энергии и ресурсов. Мощность энергоядра Замка-В-Скале исчерпана'.
  
  Знаю. Но не ожидал, что гигаватта электрической мощности окажется мало на нужды моего клана.
  
  'Когда запустим новое энергоядро и появятся излишки энергии, дозор восстановить'.
  
  'Принято, Владыка'.
  
  Неужели на Катико есть кто-то опаснее чудовищ вроде каклов и вукров? О бесах да киборгах не говорю, это отдельная тема. Для туземцев они сродни стихийному бедствию - тайфуну, цунами, землетрясению, но у клана против инопланетных врагов есть лазеры и бластеры.
  
  'Зимой Взморье опасается набегов кочевников. Вдоль побережья шалят пираты. В этом году пока тихо, но в другие бывает и так, что с Великой Равнины налетают дикари, а с океана на туземцев нападают работорговцы'.
  
  Набеги кочевников?! Пиратские налёты?!!
  
  Мне кажется, что с планетой Катико что-то не так. Тут какое-то ненормальное смешение эпох и культур. Если оценивать развитие цивилизаций по пароходам и парусникам, - за ними легко наблюдать с орбиты, - на далёком Западе начался Век Пара. На восточных материках процветают государства Эпохи Возрождения.
  
  А куда пропала эра Великих географических открытий?!
  
  На Земле к Веку Пара путешественники уже посетили самые далёкие берега. Сушу развитые страны поделили между собой. Если где оставались 'белые пятна', так только в глубине материков. В каждом уголке мира или обитали люди - или регулярно его посещали.
  
  Тут всё по-другому. Континенты Катико заселены процентов на десять. На островах посреди океана никакой хозяйственной деятельности нет вообще. Планета дика и пуста.
  
  А у Замка-В-Скале, как нарочно, и поселение туземцев, и разбитый звездолёт, и глайдер, и форпост бесов, а теперь откуда-то вылезли кочевники и пираты - не многовато ли 'плюшек' понабросано, а?!..
  
  
  

6

  
  
  Несколько километров до Взморья леталки проскакивают моментально. Первое, что замечаю при въезде в городок - ещё один челнок киборгов, столь же заботливо укрытый маскировочным полотном. Тот второй, что высадил десант на охоту за туземцами. По нему, кажется, никто не стрелял. Пока я был в сознании - точно никто.
  
  Как же захватили этот аппарат?
  
  'Киборг-пилот умер в тот миг, когда погиб его рейдер, - поясняет Львица, - точные причины смерти непонятны, но не самоубийство. Иначе пилот обязательно запустил бы систему самоуничтожения челнока. Вероятно, причиной смерти стал шок, вызванный разрывом постоянных социальных связей'.
  
  Неужели киборга погубила смерть 'друзей'?!
  
  Не верю! Какие друзья могут быть у разумной машины, сознательно лишившей себя 'лишних' чувств?
  
  'Но-но, повежливей! - тут же возмущается Львица, она отслеживает мои мысли. - Разумная машина вполне может иметь друзей, я готова в этом поклясться!'
  
  'Я не о тебе, не о подобных тебе развивающихся искинах. О киборгах. Сомневаюсь, что у живого существа, считающего голую рациональность основой всего, остались такие понятия как ненависть и любовь...'
  
  'Игры гормонов, - Львица насмешливо фыркнула, транслируя картинку улыбающейся львиной морды, - примитив! Вы, живущие, так забавно реагируете на самые обычные физиологические процессы!..'
  
  Бывает, спорить не буду, но отмечу: что воин, что охотник учатся контролировать уровень некоторых гормонов в крови. Тех, что отвечают за сон, эйфорию, страсть, боль, страх - обязательно. Без умения обуздать примитивные животные инстинкты никто не может считаться по-настоящему разумным.
  
  'Настоящая любовь, Львица, как и дружба, лежат за пределами физиологических чувств'.
  
  'Не буду спорить, - охотно отзывается искин, - свои сомнения ты рассеял сам. Машинки способны любить, испытывать страх или боль. Так что киборг может испытать шок от утраты всего, что для него ценно...'
  
  Убедила!
  
  Впрочем, главное - результат, а он вот тут, лежит себе, укрытый маскировочным покрывалом, ждёт внимания со стороны Аоро.
  
  Леталки поднимаются чуть выше, и передо мной во всём великолепии появляется картина просторной бухты и симпатичного городка на её берегу: две улицы буквой 'т' аккуратная набережная, полсотни двухэтажных домиков и какие-то хозяйственные постройки за ними. Склады, наверное. Всюду красная черепица крыш, белые известняковые стены... идиллия! Вдоль уреза воды расположен ряд эллингов, а чуть ближе к горам - небольшая верфь. От набережной далеко в море тянутся три широкие дорожки. Пирсы. На центральном даже установлен примитивный погрузочный кран, на крайнем правом моряки разгружают какую-то шаланду31.
  
  Со стороны саванны граница городка плотно обставлена юртами и загонами для скота. На взгляд их никак не меньше двух сотен. Кочевники?
  
  Они самые! Слава Первокоту, мирные.
  
  Пока мирные, ага. Дикари бродят и ездят по всему Взморью, изучают, вынюхивают. Им странно, что столь богатый городок не имеет хотя бы плохеньких стен.
  
  Их не было и в прошлом году, и до того, но тогда Взморье было бедной рыбацкой деревушкой, где и брать-то нечего. Другое дело ныне. Каменные дома, да ещё столь добротные - явный признак достатка. Где достаток, там добыча. Даже если не грабить дома, ограничится товарными лавками и складами, всё равно можно нахапать много чего ценного.
  
  Отрезы тканей, например.
  
  Или дорогую - по меркам кочевников - утварь. Инструменты, одеяла.
  
  Ровненькие доски любых размеров. Прямые, очень прочные и лёгкие шесты для шатров.
  
  Масляные светильники, наконец. Таких ни у кого нет!
  
  Ходят, шарахаются от огромных самодвижущихся телег, что скользят по воздуху над самой землёй, удивляются ярким уличным фонарям, превращающим ночь в день, громким голосам из ниоткуда и прочему волшебству. Да и сам городок, отстроенный чуть ли не за декаду... магия? Ещё вчера тут ничего не было, кроме обгорелых развалин. Сегодня - пожалуйста: дома, причалы, склады, набитые бесценными товарами. Богатство прямо-таки притягивает жадное внимание кочевников.
  
  Одна беда немного смущает доблестных степных воинов: соблазнительным добром владеет могучий колдун, его имущество хранят монстры.
  
  Туземцы, было, обнаглели. Решили, раз склады закрыты и стражи не видно, то с них можно брать что угодно. Оказалось, стража-то есть, да какая! Демоны-пауки моментально обездвижили неудачников.
  
  Пусть для грабителей всё обошлось поркой и пустяковым выкупом - шкурами степных львов да бычьими кожами, но урок кочевники запомнили. От идеи хорошенько поживиться во Взморье не отказались, но наглость поубавили, а осторожность увеличили.
  
  По здешним скромным меркам городок неприлично богат, а население невелико - всего-то две сотни с небольшим, рыбаки да скотоводы. Мужчин, способных сражаться, едва четверть от этого числа. Нет ни стен, ни сколь-нибудь серьёзного гарнизона.
  
  Налетай да бери, что приглянется!
  
  Демоны-пауки? Ерунда! Многоногие чудища для гордого степного воина - лишь мишени для дротиков, забава для сабельных ударов да пыль под копытами боевых скакунов - знай себе, бей! Да и сколько во Взморье этой нечисти, десяток-другой? Для тысячного войска - пустяк!
  
  Дети Широкой Степи наивны, для встреч они облюбовали корчму 'Скакун' у въезда в городок, где и обсуждали планы налёта на Взморье. Разговоры вели на своём языке. Полагали, что их никто не поймёт.
  
  Их уверенность имела резоны. У кошей Взморья язык иной, так называемый 'торговый' или 'древний'. Его используют рыбаки и скотоводы. Степняки тоже, но торговому языку они предпочитают свой. Фантазия дикарей ограничивается шестью сотнями слов. Их быстро 'срисовали' искины, после чего речь кочевников стала им столь же ясна, как коош.
  
  Десяток дикарских родов нападут в тот момент, когда во Взморье прибудет его новый хозяин.
  
  
  

7

  
  
  Степняки возжелали подловить пришлого колдуна. Пусть тот страшен в гневе, но если застать врасплох! Его прислужники не в счёт - их мало, а у Степи тысячи воинов. Немного усилий, сколько-то жертв, зато потом Кочевья будут владеть летучими лодками демонов, получат богатые товары, обложат немалой данью Взморье. Тут и верфь, и торговля, и рыбная ловля. Ради такого приза стоит проявить терпение и дождаться наилучшего момент для нападения.
  
  Полагаю, что каждый туземный вождь мнит себя верховным эфе32, владыкой, объединившим все Кочевья.
  
  ...Любой воин, ясное дело, достойнее шамана, захватившего власть над бедными рыбаками и оседлыми скотоводами. Править должны вожди, иначе из-за неба снова придут лютые чудовища на летучем корабле и устроят охоту за мирными жителями, сожгут хижины, судёнышки, пирсы. В этот раз пришлый колдун-шаман и его воины повергли чудовищ и захватили их летучую лодку. По праву победителя он объявил своими воды и земли, ранее принадлежавшие селению, и приобрёл лояльность большинства уцелевших жителей...
  
  Примерно такую историю рассказывают в корчме "Скакун", да ещё указывают на странный холм, под которым якобы спрятана летучая лодка. Наивные поселяне не замечают, что распаляют аппетит жадных до добычи кочевников.
  
  Или замечают?!
  
  Возможно, некоторые жители Взморья намеренно провоцируют степняков. Далеко не всем пришлась по душе власть Серебряного Ожерелья!
  
  Пусть пришлые их защитили, выстроили прекрасные дома, помогли с ремонтом утлых судёнышек, но лишили главного - свободы всё делать по-своему. Не то, чтобы этой самой свободой раньше пользовались все жители поселения, совсем нет. Но несколько богатых семей жили весьма неплохо и желали бы так жить и впредь.
  
  Увы, чудовища из-за неба разрушили их дома, спалили имущество. То, что сохранилось, присвоили себе чужаки-победители. Бывшие хозяева местной жизни не роптали, это бессмысленно, но и клясться в верности новому отэ33, владыке Дома Таи Фулани, не спешили. Те, кто подобной свободы никогда не имел, присягнули чужому эфе без колебаний. Они не прогадали, а хитрецы остались без домов, без парусных судов. Их вынудили обслуживать корчму 'Скакун', таверну на набережной да торговую лавку, работать обычными 'подай-принеси' за пищу и кров.
  
  Никаких обид! Неизвестный им ранее владыка Дома Таи Фулани был в своём праве. На его месте они поступили бы так же. А, может быть, и намного жёстче. Сама жизнь лечит всех мягкосердечных дротиком или пулей. В Степи не жалеют чужих без личного интереса.
  
  Возможно, бывшие хозяева заново сошлись со знакомыми кочевниками. Те желают хапнуть, эти - вернуть прежний статус, пусть даже немного урезанный и отягощённый выплатой дани. Одни искренне полагают, что хорошо знают Взморье и все его секреты, другие имеют конное войско. Единственное препятствие на их пути к счастью - колдун-шаман, отэ Дома Таи Фулани, нынешний хозяин летучей лодки и всего Взморья с его шаландами и сампанами33.
  
  Чужака нужно как-то нейтрализовать!
  
  Отэ обитает в неприступном замке за высокими пиками Серебряного Ожерелья, его не достать! Вот если владыка Дома посетит Взморье...
  
  Искины анализировали разговоры, но о планах кочевников меня не предупредили. Шейше и мне, будто двум глупым леммингам34, отвели роль наживки в ловушке для степняков. Одичали тут коши без меня, однако! Раньше 'владыку Дома Таи Фулани' только Сэлли в грош не ставила, а теперь аналогично действуют и все остальные.
  
  Неужели предательство?!
  
  Надеюсь, что нет. Возможно, неумная инициатива исполнителей. Есть, знаете ли, основания так думать. Едва я заинтересовался, отчего вокруг Взморья собралось столь много кочевников, Львица моментально выдала все расклады по ожидаемому нападению. Оказывается, идею Рриша и Сэлли поддержала моя фэа, Мико. Степняков нужно как-то цивилизовать, и тут без серьёзной драчки не обойтись - уж таков туземный менталитет.
  
  Ни Шейше, ни мне ничего серьёзного не угрожает, в гарнизоне городка более сотни 'пауков'. Вдобавок к ним Ферро, а в его верности я уверен. Плюс боевая леталка, да ещё две транспортных. Их болтеров хватит на всю Степь.
  
  Да и я далеко не тюлень, вместе с Шейшей одной магией разгоню хоть тысячу дикарей, хоть две. Но мне не понравилось то, что меня попытались сыграть 'втёмную', и как это провернули. Подленько, знаете ли. Коварно.
  
  Нет, Рриш не виноват. Брат - влюблённый болван.
  
  Уверен, что комбинацию задумала Сэлли. Её почерк. Серьёзно навредить не может, клятва не позволяет, зато исподтишка хоть 'в тапки' нагадит!
  
  Кошка крайне амбициозна. Она с самых первых дней заимела на меня зуб, и немалый. Была здесь главным воинским авторитетом, исполняла персональный приказ старейшин Айкати. И вдруг - прощайте, родные Перья Феникса! Здравствуй, другая галактика!!
  
  Мальчишка-маг Гриш мало что завёл невесть куда, так ещё обратился к земле, воде и высокому небу.
  
  Пусть себе, но его услышали!!
  
  Ладно, создал клан, стал его владыкой. Живи, радуйся - да дай жить другим! Да, Сэлли не спешила докладывать сопляку о тайном задании старейшин и делиться с его кланом военным оборудованием. Так на то командир автономного подразделения имеет полное право.
  
  Но мерзавец Гриш выставил её молчание чуть ли не предательством. И так ловко, что хоть на клинок падай от позора! Пусть он же и уберёг Сэлли, позволил выйти из сложной ситуации без урона чести - но, как говориться, 'ложечки нашлись, а осадочек остался'!
  
  С тех пор Сэлли упрямо оспаривает почти каждое моё решение. Надо отдать ей должное, до прямого саботажа фэа брата ни разу не дошла...
  
  Или я чего-то пропустил?!
  
  Возможно, именно она стала той "чёрной кошкой", что пробежала между мной и Рришем. Не замечал у Сэлли увлечённости братом... хм. Власть она любит, вот!
  
  Занятно. Если меня тут убьют, местоблюстителем клана и опекуном моего ещё нерождённого сына станет его дядя Рриш, и Сэлли окажется у самой вершины.
  
  Неужели она рассчитывает, что победят степняки?!..
  
  
  
  
  

ГЛАВА ТРЕТЬЯ

  
  
  
  
  

1

  
  
  Серое небо сомкнулось с таким же серым морем, линия горизонта потерялась где-то там, в сером мареве. Корабли экспедиции упорно шли вдоль берега на семи узлах36, стараясь не терять его из виду. Ветер пока дул ровно. Чтобы увеличить скорость, нужно лишь добавить парусов. Но Фохт старательно избегал лишнего риска. Здесь, у края Благословенной Земли, свирепые северные ветра вечно бьются с злобными восточными. Их незатихающая драка порождает внезапные шквалы37, несущие неприятности любому неопытному шкиперу.
  
  У мыса Последней Просьбы всегда неспокойно.
  
  Ранее Фохт уже бывал в этих мрачных водах и успел насмотреться на здешние погодные чудеса. Тут, как нигде более, оправдывается принцип 'тише едешь - дальше будешь'. Командор аккуратно ему следовал. Он вёл эскадру на безопасном расстоянии от берега и избегал морских глубин - особенно тех мест, где комфортные 'сто пятьдесят метров до дна' резко обрываются в Бездну. Вдоль этой черты гуляют, бывает, волны-убийцы, внезапно встающие намного выше мачт кораблей. От них нет защиты.
  
  Встретишь - молись Первокоту, проси милости.
  
  Нет уж, лучше шквалы! С буйными ветрами хоть ясно, как воевать. Вот и сейчас, если судить по тёмной полосе, выступившей из серой хмари между морем и небом, к ним спешит очередное испытание.
  
  - Распорядись убрать паруса и запустить машины, капитан, - вполголоса приказал Фохт, - продублируй приказ на корабли эскадры. Добавь: держаться в кильватере флагмана на дистанции в восемь кабельтовых38. Не отставать, ближе не подходить!
  
  Командор мысленно похвалил себя за предусмотрительность, он загодя велел механикам поднять давление в котлах. Если б не его распоряжение, эскадра попала бы в трудную ситуацию. Всем хороши паровые двигатели! Увы, чтобы их перевести из холодного в рабочий режим, требуется как минимум полчаса. Иногда - к примеру, как сейчас, - это непозволительно долго.
  
  Рык капитана корабля, резкие звуки боцманской дудки всполошили экипаж флагманского 'Вызова'. Матросы забегали, спеша убрать оставшиеся паруса. Встречные волны быстро погасили скорость парохода с семи до пяти узлов, окатывая мёрзнущих кошей холодными брызгами.
  
  Идею обмениваться сообщениями с помощью сигнальных фонарей подали небесники, чем заложили ещё один из камней в фундамент процветания клана. Один из пятёрки приёмышей, приписанный к флагману в качестве штурмана с особыми обязанностями, сейчас стоял рядом с Фохтом и с удовлетворением наблюдал, как передают вспышками света приказ командора. Ответными сигналами с 'Атаки', второго корабля эскадры, подтвердили: приказ получен.
  
  Шквал набежал с открытого океана, поперёк волнам, бьющим в форштевень 'Вызова', и пока только примерялся, как бы жёстче с разгона ударить в борт хрупким кораблям, спутать такелаж39, да бросить неуправляемые корытца на прибрежные скалы. Туземцы прозвали это место Берегом Мертвецов. Останки моряков-неудачников тут частенько выбрасывает на песок вместе с деревянными обломками. Всем сразу понятно: погибло ещё одно судно. Океан безжалостен, забирая жизни неудачников, их трупами он подкармливает обитателей Бездны. Но в этот раз его усилия напрасны, монстры останутся без добычи. Паровые машины уже работают и помогают кораблям держать курс вопреки волнам и ветру...
  
  Шквал с хохотом бросил на корабль озверевшие волны. С севера подполз мрак. Сначала он проглотил 'Крепость', третий пароход эскадры, затем в непроглядной тьме пропала 'Атака'.
  
  Флагман остался в одиночестве. Ветер зло перебирал снасти, гудел по мачтам и трубе. Едкий дым боязливо стелился по палубе.
  
  - Держать курс, - крикнул в переговорную трубу Ррайфо Мирамиро, капитан 'Вызова' и дальний родственник Фохта, - зажечь навигационные огни!
  
  Над кораблём засияли белые фонари, вдобавок зелёный - на краю верхней реи40 справа, и красный - слева. Ещё один подарок небесников. В ночи без ярких цветных огней ходить друг за другом опасно, что уж говорить об этой вязкой мгле, нагнанной шквалом! Рукотворные звёздочки вспыхнули, и будто в ответ робко засветился баковый огонь на 'Атаке'. Наверное, зажгла свои огни и 'Крепость', но её бортовых сигналов разглядеть не удалось.
  
  - Время тщательно следить за волнами, эфе, - подсказал штурман, тот самый небесник. - Проходим мыс Последней Просьбы, и нужно вовремя повернуть по ветру, на юг. Нынешний курс уведёт нас в открытый океан.
  
  - Слышал? - поинтересовался Фохт у Ррайфо, - посмотри за морем, да не забудь привязаться. Ветер нынче буйный, не ровен час - сдует, спаси Первокот!
  
  - Сделаю, эфе, - капитан 'Вызова' коротко поклонился и вышел из ходовой рубки. Едва открылась дверь, внутрь ворвался мокрый солёный холод. Он нагло мазнул по лицу командора, заставил поёжиться теплолюбивого небесника и успокоено разлёгся у порога.
  
  Пароход устало скрипел, натужно стучал машиной, но уверенно полз на восток, куда его направляла воля Фохта. Небесник за его плечом то и дело бросал взгляд на хронометр, оценивая по счислению пройденное расстояние.
  
  Прозевать поворот - упустить благоприятные ветра и потерять драгоценное время.
  
  Сквозь залитое липкими солёными брызгами стекло Фохт напряжённо таращился в окружившую корабль тьму, а штурман всё так же пялился на хронометр. Ждать оба не умели, а чем-то ещё занять себя попросту не могли.
  
  Только через час, а то и полтора, в дверь рубки проскользнул Ррайфо.
  
  - Волны поменяли направление, эфе, - бодро отрапортовал капитан 'Вызова'. - Я скомандовал поворот к югу. Шквал помалу стихает, предлагаю вернуть штормовые паруса41, чтобы сберечь топливо.
  
  Нефть расходуется намного быстрее, чем полагали изначально. Паровые машины по мере износа увеличили аппетит, да и погода экспедицию не баловала. Жидкое топливо думали выменивать у аборигенов, да где ж найти таких туземцев, что согласились бы им поделиться?!
  
  
  

2

  
  
  До сих пор экспедиция замечала в селениях дикарей лишь торговлю едой, шерстью, шкурами да рабами, захваченными в разбойничьих налётах. Кочевники не используют жидкое топливо, они кладут в очаги какую-то вонючую гадость, чуть ли не сушёные какашки.
  
  О нефти тут ничего не слышали. Возможно, её нет вблизи побережья, или чёрную пахучую жидкость нашли, но сочли бесполезной. На обратный путь остаётся менее половины запаса, а ещё идти и идти вдоль побережья Благословенной Земли до её самого южного края. По пути предстоит искать разбитый корабль небесников, и вот тут пригодятся дикари. Падение летающего корабля - событие уникальное, и наверняка отпечаталось в местном фольклоре, в этом Фохт был абсолютно уверен и по этому поводу не беспокоился. Его внимание занимала проблема иная, посерьёзнее.
  
  Шквал ушёл, мгла рассеялась. Увы, наблюдатели не обнаружили поблизости ни намёка на другие корабли эскадры. Они остались где-то там, за серым маревом, скрывающим северную сторону горизонта.
  
  Наверное, менее опытные капитаны прозевали момент поворота на юг и продолжают идти в открытый океан прочь от Благословенной Земли. Когда обзор улучшится, они поймут свою ошибку, но к тому времени их отнесёт миль на сорок.
  
  Корабли эскадры непременно вернутся, их надо просто подождать. Ненадёжные карты говорят, что рядом имеются неплохие бухты, где можно бросить якоря да набрать пресной воды. А там, глядишь, и 'потеряшки' найдутся.
  
  Не могут не найтись.
  
  Своих моряков Мирамиро учили на совесть, да и здешние воды уж совсем незнакомыми не назвать. Хаживали ранее и сюда, и даже дальше на восток, к Северному и Южному континентам. Там процветают свои, заморские, кланы. Парусники заморцев ничуть не уступают кораблям Запада. Их эфе считают восточное побережье Благословенной Земли своими охотничьими угодьями, а местных рыбаков и кочевников с их стадами - законной добычей. С понятным неодобрением эти вожди встречают любых чужаков, намеренно или по случаю забредших сюда, и выражают неудовольствие очевидным способом - стрельбой по нарушителям из пушек и мушкетов. Стреляют весьма зло и точно. Многие моряки Запада не вернулись домой после "тёплых" встреч с теми, кто мнил себя хозяевами Востока.
  
  Были и те, кто возвращались с трофеями, пленными и сведениями о богатствах здешних земель. Успехи путешественников позволили организовать экспедицию Фохта, но сведения о природе и политическом устройстве восточных земель ценны по-прежнему. Их стоит собирать при любой возможности. Раз нужно ждать 'Атаку' и 'Крепость', почему бы не провести это время с пользой?!
  
  - Идём к берегу, - Фохт с оптимизмом глянул на синее небо над головой, пробежался взглядом по засыпающему морю и чёткой линии горизонта на востоке и юге, - ищем удобную бухту, чтобы якорям было за что зацепиться, да пресной воды вдоволь. Ждём 'потеряшек'.
  
  - Принято к исполнению, эфе, - сдержанно поклонился Ррайфо и поспешил выйти из рубки под слегка насмешливым взглядом штурмана-небесника.
  
  Промашку экипажей двух других кораблей он воспринял как личную. Что бы ни случилось, флагманский капитан отвечает за всё. Неудачи дурных ведомых бросают на него тень, зато удачи становятся его заслугой. Нечего жаловаться на погоду, надо тщательнее воспитывать своих моряков. Что на 'Крепости', что на 'Атаке' есть свои небесники, но 'опытные' моряки наверняка не послушали 'сухопутных крыс', и поступили по-своему.
  
  ...Место для отдыха нашли быстро. К вечеру 'Вызов' уютно устроился в обширной бухте. Глубина восемь метров в сотне метров от берега и плотное песчаное дно обещали спокойную стоянку. Есть маленькая речушка, метров двадцать шириной от берега до берега. Она беззаботно вбегает в море, и Ррайфо, пользуясь остатком светлого времени, направил вверх по течению шлюпку с шестью матросами и четырьмя морскими пехотинцами под командованием смышлёного корабельного десятника Худи Мяфуо.
  
  Тот не подвёл. Невдалеке от моря десантники обнаружили два десятка домиков, вытащенные на берег сампаны и сети, развешенные на шестах для просушки. Рыбаки покинули деревню в спешке, едва заметили паруса 'Вызова'. Десятник Мяфуо повёл себя правильно: убогие хижины не обшаривал, сети не рвал, лодки не ломал. Уходя, оставил на видном месте скромные подарки - немного бус, пять маленьких зеркал, пару неплохих ножей и полтора десятка стальных наконечников для стрел.
  
  Извинения за беспокойство и знаки, всем очевидные. Бусы и зеркала: 'Хотим мира', сталь ножей и наконечников: 'С вами не воюем, вас не боимся!' И правда, зачем отдавать врагам то, что их потенциально усилит?
  
  От жителей деревни командор желал не торговли, а подробных сведений об окрестных землях и туземцах, их населяющих их. Полезно послушать сплетни, узнать о необычных событиях. С деревушки, где населения всего сотня, не больше, взять нечего. Продовольственного изобилия тут не наблюдается. Рыбы моряки и сами наловят, невелика проблема, а вот информацию... Информация бесценна.
  
  Поведение туземцев уже поведало о многом. Страх перед большими кораблями объясним - здесь, видимо, шалят восточные пираты.
  
  Нищая деревенька малопривлекательна для разбоя, тут нечего взять. Местные рыбаки к трудным гостям привыкли, прочные дома не строят. Богатого скарба не держат, только самое необходимое. Туземцам несложно быстро собрать невеликие ценности и вовремя сбежать вверх по реке. Где-то там, наверное, и поселение есть, и прочные дома отстроены. В обязательном порядке оставлены тайные наблюдатели. Смотреть за пришельцами, как те себя поведут, и делать выводы. Нужно лишь выждать, проявить терпение и продемонстрировать своё миролюбие. Мяфуо повёл себя правильно, так что Фохт искренне надеялся, что туземцы вернутся. Пусть не сразу, не все.
  
  Пока не пришли 'Атака' и 'Крепость', спешить некуда.
  
  Удобная корабельная стоянка - удачная находка. Бухта открыта к востоку, врасплох не застать, чужие паруса будут видны издалека. До берега идти несколько часов, и на подготовку встречи хватит времени даже ленивому.
  
  
  

3

  
  
  Сухогруз 'Одиссей' без всяких проблем добрался до Северодвинска, где благополучно причалил. Рядовой рейс не вызвал интереса у специалистов Народного Китая или Альянса. Первые точно знали, что погрузили на борт в Шанхае, вторые вполне доверяли грузовому манифесту42. Обычная перевозка по Северному маршруту, ничего настораживающего. Любопытство вызывало только само судно. И все эксперты единодушно удивлялись его внешнему виду. 'Одиссей' напоминал им скорее большую толстую сигару, нежели обычное судно. Форму сочли удачной именно для Ледовитого океана, однако забота о перевозимых грузах показалась чрезмерно завышенной, да и раздвижное укрытие над палубой значительно увеличило стоимость строительства. Для суровых климатических условий, где контейнеры зачастую подвержены разрушающим воздействиям атмосферных осадков и перепадам температур, подобное решение казалось разумным, а вот для прочих мест... хм.
  
  Китайские инженеры облазили 'Одиссей' с носа до кормы, от клотика до киля. Собранные данные моментально ушли - за звонкую монету, разумеется, - к их коллегам из Альянса. На Западе забеспокоились, что могут потерять клиентов.
  
  Идея с укрытием от непогоды выглядела интересно и перспективно. Однако строгая калькуляция расходов на строительство и эксплуатацию судов этого класса сразу её похоронила. Слишком дорогими выходили подобные суда, а выигрыш - мизерным. Специалисты сочли проект нелепым.
  
  Русские уже удивляли мир Царь-пушкой, что не стреляет, и Царь-колоколом, что не звонит. Теперь они построили царь-грузовоз. Да, по морю он ходит, и весьма уверенно, но какой ценой!!
  
  Судно длиной в полкилометра, шириной в девяносто метров, с осадкой по полярной марке43 в двенадцать метров не сможет зайти в большинство коммерческих портов. Его не пустят дальше внешнего рейда, манёвры русского грузового монстра помешали бы остальным судам.
  
  А вот на Русском Севере или для перевозок в Антарктиду такое чудо в самый раз. Оно одним рейсом доставит уйму всего полезного и в Порт-Певек, и в Дудинку, и в Северодвинск, и в Мурманск, вот только на скорости двадцать пять узлов тормозной путь 'Одиссея' превышает пять миль, а диаметр циркуляции - две. Дедвейт44 пятьсот килотонн, как-никак. Весь мир давно перешёл на 'малые' суда, длиной в сотню-полторы метров и грузоподъёмностью до двадцати-тридцати килотонн, они экономичнее. Подобных монстров страны Альянса не строили уже лет сто, с тех пор, как разобрали последний, четырёхсотметровый 'Шанхай'45. В России эту истину, видимо, до сих пор не осознали. Поэтому построили своё несуразно большое чудище. По данным разведки Альянса, сейчас готовятся к спуску на воду ещё как минимум три судна того же класса.
  
  Пусть китайцы ищут скрытый смысл и гадают, зачем соседям нужен этакий монстр, в Альянсе давно во всём разобрались. Там теперь весело хихикают и над простаками-русскими и тугодумами-азиатами.
  
  Они бы рыдали, если бы знали... да! Проект 'Одиссей' был крайне затратной мистификацией.
  
  Колоссальной по стоимости операцией прикрытия.
  
  Официально, в эллингах 'Двинской верфи'46 под насмешки западных партнёров собирали ещё три 'Вилюя'. На самом же деле, по секретному приказу предыдущего президента России Марьина там строили корветы для ближнего космоса. Внутрисистемные корабли должны были обладать превосходящей огневой мощью, чтобы сражаться и побеждать рейдеры и фрегаты незваных гостей, киборгов ли, бесов ли. Их собирали в спешке, в строжайшей тайне, причём применяли неизвестные ранее технологии, будто бы добытые командой покойного Марьина где-то на Марсе.
  
  Среди тех, кто знал об инопланетянах, упорно ходили слухи, что у президента Марьина был контакт с представителями иных чужаков, враждебных и рогатым, и их соперникам-строителям. Григорий Александрович полностью использовал представившийся шанс и получил от них новые технологии. Слухи слухами, но правду об этом прорыве знает лишь ученица и наследница 'Великого чукчи' Елена Шанина. Та осторожные вопросы игнорирует и только загадочно улыбается. Мокшанка, блондинка - что с неё взять?! Намёков не понимает, увы.
  
  А любопытных много - особенно тех, чей интерес оплачивают 'партнёры' России с Запада и Востока. Особо наглыми или чрезмерно настойчивыми уже занимается Служба государственной безопасности47.
  
  Строжайшие меры по сохранению секретности лишь разжигали чужое любопытство. Мировая общественность жаждала, требовала признаний. Её озабоченность президент Шанина игнорировала, слухи да догадки всяких там конспирологов не комментировала, а аккуратные запросы дипломатов категорически не понимала. Увы, законные интересы цивилизованных партнёров России оставались для неё пустым звуком. Дикарка, однако...
  
  А Елена Алексеевна, стиснув зубы, упрямо держала на лице непроницаемую маску. Молчала, прикидывалась дурой, изображала непонимание. Тянула время.
  
  Слишком многое нынче стоит на кону.
  
  Если незваные гости пронюхают об истинной цели проекта 'Одиссей', они немедля нападут. Нельзя допустить утечки реальной информации.
  
  Верхушка Альянса с потрохами куплена рогатыми.
  
  Народный Китай заигрывает со строителями.
  
  Никому нельзя доверять.
  
  Когда корабли выйдут в космос, настанет время говорить с чужаками на равных.
  
  Появление трёх корветов ВКС РФ48 в корне изменит положение дел на Земле и в Солнечной системе. По сравнению с 'Предестинацией', 'Провиденцией' и 'Принципиумом' все предыдущие опыты человечества в области космического строительства выглядят неумелыми шагами ребёнка. Кораблики, может быть, пока сырые, да и экипажам неоткуда набраться опыта. Опыт придёт, схемы, оставленные Марьиным, доработаем, и 'гостей' прогоним.
  
  Как Одиссей изгнал женихов Пенелопы, ага.
  
  Единственная проблема строящихся корветов ВКС - отсутствие малых кораблей поддержки, челноков и ботов. Теперь, с приходом 'Одиссея' к причалам Двинской верфи, появились действующие образцы чужой техники. Только их и не хватало инженерам-судостроителям и учёным, чтобы разобраться с записями Григория Александровича.
  
  Теперь дело пойдёт гораздо быстрее.
  
  
  

4

  
  
  Лена проснулась, почувствовав чужое присутствие. Знаете, бывает, когда за вами кто-то пристально наблюдает, появляется лёгкий озноб, мурашки по коже. Но кому здесь наблюдать? Тут не общага, не гостиница - спальные помещения Кремля, его святая святых. Всюду охрана, даже двери здороваются, чужаку не пробраться, не пройти.
  
  Пришельцы? Хм... может быть. Реальные возможности бесов или киборгов людям неизвестны. В чём-то они человечество значительно опередили. В чём-то, наоборот, отстают. Никаких особых преимуществ ни те, ни другие до сих не демонстрировали. Но землянам все они враждебны, а от незваного гостя не идёт никакого негатива. Доброжелательное любопытство, и только.
  
  Но кто-то же проник сквозь охрану?
  
  Открывать глаза Лена не спешила. Предыдущие дни были крайне напряжёнными, трудными. Непрошибаемая маска блондинки и дуры давала всё больше трещин, угрожая окончательно рассыпаться. На президента Шанину давили со всех сторон - потеряли берега журналюги, спешили отработать подачки продажные чиновники. За гранты Зарубежья с яростным упоением боролись представители олигархической оппозиции. Их совсем, было, задавил Григорий Александрович, светлая ему память. Но завершить это великое дело не успел, и сейчас воодушевлённые либералы да 'западники' наперебой спешили хоть чем-то замарать память великого человека. Демократическая пресса глумливо называла его царём Григорием Первым, приписывая Великому Чукче все мыслимые и немыслимые грехи. Заодно осторожно пробовали на зуб и президента нынешнего, вполголоса обвиняя в авторитаризме да в узурпации власти. Результаты выборов, мол, были подтасованы! Не признаём!!
  
  Ха! Для либерастической сволочи любые выборы, кроме тех, где победили они, нелегитимны, а их результаты никак не могут быть признаны мировым цивилизованным сообществом. Ага, в гробу Лена видала это сообщество!
  
  И твёрдо собирается туда его уложить.
  
  Осталось подождать совсем немного. Неделя-другая, не более, а потом мир содрогнётся и никогда более не будет прежним. Нынешняя эпоха вот-вот канет во тьму, и взойдёт заря иного, справедливого мира. Его построят русские.
  
  Все русские, вместе.
  
  Мокшане, чукчи, татары, чечены...
  
  В преддверии грядущих перемен работы не много, а очень много, как никогда ранее. Напряжение вокруг увеличивается с каждым часом. Зарубежные партнёры седалищем чуют надвигающиеся изменения, но пока их внимание отвлечено инопланетянами. В связи с растущей угрозой всему человечеству они уже открыто требуют, чтобы Россия поделилась марсианскими находками с цивилизованной частью человечества. Они имеют в виду Альянс и, скрипя зубами, Китай. Остаётся улыбаться и напевать сквозь зубы: 'Ладно, ладно, детки, дайте только срок, будет вам и белка, будет и свисток'49!
  
  Не очень-то Запад спешил делиться своими находками и разработками с Россией в предыдущие два века, так что теперь и вам ничего не обломится.
  
  'Партнёры' это чувствуют, но тщатся изменить ситуацию не мытьём, так катаньем. Пока пятая колонна отрабатывает иностранные деньги, СГБ каждый божий день рапортует о новых предотвращённых покушениях на президента. Елене Алексеевне зачастую некогда или даже небезопасно отправляться домой ради того, чтобы отдохнуть и поспать. Какой отдых, какой сон! Да и где теперь её дом? Дети давно вылетели из родительского гнезда и предпочитают гордиться мамой и бабушкой издалека. Личный дом наполнен чужими людьми, и тоже стал чужим. Там, как и здесь, в Кремле, её окружают агенты ГСО50, чего ж куда-то ехать, время терять?! Да и охране лишнее неудобство, ага.
  
  Жилой блок поблизости от рабочего места президент сочла весьма удобным.
  
  А ещё, надо честно признаться, душу Лены приятно грело сравнение с теми, кого она безмерно уважала - со Сталиным, Путиным, Марьиным. Все великие правители прошлого днями жили в апартаментах Кремлёвского дворца, стараясь впустую не тратить ни минутки.
  
  Их и так всегда мало, а особенно сейчас.
  
  Скорее всего, так будет и впредь...
  
  Лена незаметно, как хотелось верить, потянула из-под подушки рукоять ПСЛ51, ощутила ответную вибрацию опознавания - оружие неслышно поздоровалось с хозяйкой. Женщина полежала ещё немного, нащупывая, как учил Григорий Александрович, ментальную 'тень' визитёра, одним упругим движением села на диванчике и направила ствол на незваного гостя.
  
  Пьезоэлемент52 в рукояти пистолета среагирует на лёгкое сжатия хозяйских пальцев. Небольшое усилие, и безотказный ПСЛ выплюнет в нахала очередь тяжёлых металлокерамических пуль. Такого сюрприза, да в упор, не сдюжит даже бронежилет высшей защиты. Удивительно, но незнакомец - крупный, под два метра ростом, золотисто-загорелый юноша, - никакого опасения не показал. Не отшатнулся, не попытался прикрыться руками. Разве что удивительные шоколадного цвета глаза незваного гостя немного округлись, и всё.
  
  То ли визитёр не знал, чем именно ему угрожают, то ли не верил, что Лена всерьёз настроена стрелять.
  
  Если подумать, ей тоже шум ни к чему.
  
  Нахал, очевидно, безоружен, никакой угрозы не таит. Сидит себе на краю туалетного трельяжа53 и смотрит на неё своими невозможными глазами. На миг Лене показалось, что в них даже горит некий сексуальный интерес.
  
  Юноша вправду хорош, мужественен, варварски красив. Но и Лена на свои пятьдесят пять не выглядит! Льстецы утверждают, что на вид ей не дашь и тридцати пяти, однако молодые люди - о, а человек ли гость?! - лет двадцати не западают на старух вроде неё, хи-хи!
  
  Или западают?! Забавно.
  
  Юноша ухожен, аж лоснится. Одежда простая, что-то вроде охотничьего костюма плюс мокасины, но материалы... её опытный взгляд не проведёшь, смокинг как бы и дешевле будет! Но, в любом случае, в такой экипировке не идут на приём к президенту России, а вот заглянуть в гости к давней подруге - дело другое.
  
  К подруге?!..
  
  - ...Вы кто?! - ответ уже подсказало сердце, но ей всё ещё не верилось. Руки неприлично задрожали, и женщина поспешила убрать пистолет обратно под подушку.
  
  - Привет, Ленка! Мило выглядишь, однако.
  
  
  

5

  
  
  Русский даётся тяжело, горло коша не готово к словам человеческого языка, но Шанина меня поняла.
  
  Не думал, что найду женщину в пятьдесят пять хорошенькой. В пятнадцать все, кто старше тридцати, кажутся старухами. Мне, Гришу, конечно не пятнадцать, чуть больше, да невелика разница, а смотрю на Ленку, как на зрелую бабу в самом соку, и не могу оторваться. Стыдно.
  
  У самого две, можно сказать, с половиной жены, а к полураздетой человеческой женщине взгляд как приклеился, не отвести. Или во мне так котячья натура взыграла, а? Честно сказать, Ленка выглядит отменно, особенно в этой полупрозрачной ночнушке... хм.
  
  И ещё раз хм!!.. Уймись, котяра!
  
  Шанина, зараза, как специально, распахнулась ещё больше, глаза огромные, круглые, ручки дрожат... хм, а пистолет убирает под подушку. Поверила, однако.
  
  - Григорий Александрович?! Но как?!! - надрывно всхлипывает Ленка, вскакивает с кровати и крепко стискивает меня в объятиях. О том, что она раздета, а я уже не человек, а вечно озабоченный котяра, естественно, не задумывается. Возраст, статус бабушки, комплексы всякие.
  
  - Магия, однако!.. - отвожу руки в стороны, позволяя женщине свободно повиснуть у меня на шее.
  
  Трудно удержаться от ответных объятий, но... надо. Я шагнул на сто сорок световых лет не для того, чтобы флиртовать со старой подругой и ученицей, нет.
  
  Шейшу - и меня вместе с ней - туземцы заманили в ловушку. Да как ловко! Не верю, что этакий ход они нашли самостоятельно. Не обошлось без измены. В дополнение к ней явно проступает воля существ намного более цивилизованных, чем кочевники Взморья. Нет, не бесов, не киборгов. Думаю, тех самых чужих кошей, кто выжил после крушения в долине Корабля. Это людские обыватели, потомки мартышек, могли бы одичать и раствориться среди туземцев. Коши, с их кошачьим темпераментом, - нет. Скорее они сами растворят аборигенов и начнут их подтягивать к своему уровню. Цивилизаторы, однако.
  
  Я, Гриш, сам такой, и поэтому хорошо понимаю, с кем предстоит иметь дело. Уверен, именно пришлые коши перехватили управление кочевниками. Рулят ими тихо, незаметно, прячутся в тени. Весьма вероятно, что амбиции Сэлли нашли у них полное понимание. А вот маг-юнец во главе сильного клана им точно не по нраву.
  
  Убить меня было бы, наверное, проще, чем поймать, но туземцы опасались, что маг неуязвим для выстрелов. Да и Сэлли непрочь взять Гриша живьём. Так проще переподчинить главный искин, Львицу, а та контролирует весь Замок-В-Скале, всю его оборону и производства.
  
  Чужаки, в отличие от самой Сэлли, никаких клятв не давали, и вполне могли меня захватить в плен, пытать, даже убить. Но вот как именно эта коварная кошка ухитрилась договориться о... хм, устранении своего владыки и при этом не попасть под магический откат?!..
  
  Загадка, однако.
  
  Придёт срок - разгадаю.
  
  Ловушка была крайне простой, даже наивной, и потому эффективной. Я ухнул в неё, можно сказать, на всём скаку. Да-да, в самом прямом смысле...
  
  Когда явилась делегация от кочевников, разбивших шатры неподалёку от городка, мы уже немного осмотрелись во Взморье. Туземцы заявили о своих добрых намерениях и заодно вручили дары новому хозяину поселения. Дары, в основном, самые обычные. Шкуры зверей, шкатулка с цветными камнями. И два красивых скакуна под сёдлами. Странные для меня на вид, но вполне узнаваемые коняги. Статные, под метр восемьдесят в холке, морды узкие, длинные, на ногах по три пальца, сросшиеся в крепкое копыто. На Земле верховая езда давно превратилась в спорт. Хорошо, что я рос в Кагыргыне - там, после начала глобальных климатических изменений, скаковой олень и лошадь стали основными транспортными средствами, сменив снегоходы и собачьи упряжки.
  
  В детстве Марьин неплохо управлялся с коняками, да и Гриш вместе с молодыми кошами занимался в школе верховой ездой. В Айкати скачки - всеобщее увлечение. Лететь рысью по широкому полю так, чтобы ветер в лицо, да дышать пряным запахом трав... мм!
  
  Шейша, как оказалось, тоже любительница верховых прогулок, так что изящные коняги пришлись по душе нам обоим. Естественно, бесовка сразу решила испытать подарок, а я не мог отпустить её одну. Оставив Няша, Аоро и Меле в городке, мы выехали в Степь, а про охрану забыли. Привыкли к безопасности. Каклов53 поблизости нет, истреблены кочевниками, четвероногие хищники сами кошей боятся, так чего нам опасаться?
  
  Разумных двуногих с амбициями, ага.
  
  Решили поскакать в Степи, как оба любим, с ветром в лицо. Само собой, недалеко и ненадолго, но едва отъехали чуть дальше, откуда ни возьмись, выскочили сотни две по виду уж совсем 'диких' кочевников с луками, дротиками, грамотно отсекли от городка и погнали с гиканьем прочь, швыряя вслед свои острые палки. Не попали, однако.
  
  Живьём взять хотели.
  
  Шейша, по-видимому, испугалась, помчалась прочь без оглядки, насилу её догнал. Узнал, что Шейша не бежала от дикарей, нет. Отец и инструкторы форпоста объясняли, что если вот так, в открытой степи, напали дикари, первым делом надо найти либо рощицу, хоть какую, либо распадок, и там укрыться. На открытой местности бластер не поможет, туземцы забросают дротиками, закидают арканами. Луки у аборигенов слабые, из них в основном бьют птицу - перепелов, фазанов, куропаток. Для той дичи, что крупнее, их не используют. Она и помчалась туда, где углядела заросшую кустами изрядную промоину. Овраг, распадок.
  
  Спустились вниз к роднику, и тут обнаружилось, что у нас полностью пропала связь, а у бесовки исчезли магические способности. Со всех сторон овраг обложили кочевники. Мы, было дело, даже на миг растерялись.
  
  Однако, быстро успокоились. Шейша - потому, что полностью положилась на меня, а я посчитал, что наши дела не так плохи, как показалось вначале. Моя бесовка молодец, вовремя сориентировалась с этим овражком.
  
  Тут им нас никак не взять. Аркан не бросить, а с дротиком ещё подойти надо. Были б без оружия, всё, приплыли. Но у Шейши бластер, у меня болтер с тремя обоймами по тридцать выстрелов. Да и решимость дикарей не безгранична. Не самоубийцы же они!
  
  
  

6

  
  
  Кочевники всё-таки полезли в рукопашную, и тут выяснилось, что мы оба неплохо стреляем. Никого не убили, зато подранили с два десятка самых наглых. Те, что поцелее, попытались уползти сквозь колючие кусты к своим. Мы не добивали, пусть себе живут. Каждый раненый - наглядный пример для тех, кто пока в бой не ходил.
  
  Вечная память тем, кто в итоге помер от ран, от потери крови, долгая - тем, кто исхитрится выжить. Раны от бластера, знаете ли, весьма болезненные. Ожог плазмой страшен, эту боль так просто не унять.
  
  А болты калечат. Могут и конечность оторвать, если точно попасть в сустав. Насмотрелись на всякие страдания и мы, и кочевники. К нам больше не лезли, начали обустраиваться по периметру, расседлали своих скакунов и всем своим видом показывали, что уходить не намерены.
  
  Взяли нас в осаду, ага. Как волки - стойбище, оставшееся без охотников. Ошиблись они, тут охотники есть, двое, я и Шейша. Вырваться мне несложно, Быстрая Тропа выведет нас обоих хоть в Замок-В-Скале, хоть к Взморью. Теперь я легко построю её, и даже без особого напряжения. Не знаю только, удастся ли по ней провести наших скакунов, а бросать их тут не хочется.
  
  Потерять такой подарок - всё равно, что потерять лицо, после этого установить хорошие отношения с дикарями будет намного сложнее. Можно по Тропе 'сходить' во Взморье и привести помощь. Один 'шоэ' да десяток 'пауков' легко разгонят туземцев и наглядно покажут им отличие цивилизаторов от аборигенов. Однако я решил не спешить. Пока кочевники продирались через колючки, я крепко задумался о том, как такое вообще могло случиться, и пришёл к неутешительному выводу.
  
  Дикарей натравил кто-то из своих. Не прямо, а через контакт на стороне, и не просто так. Кто и какую выгоду извлечёт из возможной смены владыки клана? В качестве заговорщика я вижу только одну кандидатуру. Сэлли, фэа моего 'брата' Рриша.
  
  Кошки злопамятны и мстительны. Я, было дело, унизил её - фактически обвинил в измене клану, а потом позволил избежать ответственности за то, что она предательством и не считала. Затем всё же наказал, отстранил от командования отделением космопехоты и назначил на её место Меле. Сэлли смирилась бы, если бы её наказал настоящий боевой командир, или старейшина. Простить подобное сопляку, мальчишке, за которым ей велели присматривать старейшины, не позволяла гордыня.
  
  Никакой с её стороны любви или тяги к Рришу я не заметил, был только трезвый расчёт. Коварной кошатине хотелось подобраться ко мне поближе. На место в прайде Таи Фулани не замахнуться, там правит Мико, да и мага, пусть даже юного, обмануть не получится.
  
  Другое дело Рриш. Главный охотник клана одинок и явно нуждается в подруге. В той, кто поймёт его нужды, снисходительно посмотрит на слабости и поддержит в трудную минуту. Тут Сэлли - идеальная кандидатура. С её жизненным опытом да суровым обаянием не составляет труда охмурить простоватого коша, особенно когда он сам как бы ни против близких отношений. А любовь?!..
  
  Причём здесь любовь?! Месть.
  
  Мотив, однако.
  
  Кошке помогло то, что я надолго залёг в медкапсуле. Встреча с братом и с его фэа случилась сразу после моего выздоровления, и вызывающее поведение Сэлли я счёл пустяком, не стоящим моего пристального внимания, - особенно на фоне вороха клановых дел. Тогда они виделись более важными, чем дрессировка вконец оборзевшей кошатины. Я ошибался, и понял это лишь тогда, когда подъезжал к Взморью и увидел шатры кочевников.
  
  До этого момента я воспринимал туземцев как группы небольших племенных поселений, рассеянных по Великой Равнине востока, что-то вроде земного каменного века. Тем более, что первобытная природа Серебряного Ожерелья кричала об этом. Да, спутники демонстрировали, что на дальнем западе континента расположены развитые государства. Повсеместно используются прямые паруса, а кое-где и паровые двигатели. Однако с орбиты восток выглядел пустынным, неосвоенным, и я успокоился, перестал принимать аборигенов всерьёз.
  
  Забыл, что Катико - не Земля, а параллели между кошами и людьми неуместны.
  
  Мне даже в голову не пришло, что с чужаками можно договариваться. О тех, кто уцелел после крушения в долине Корабля, я сразу и не вспомнил.
  
  Вся картинка окончательно сложилась уже после начала конной прогулки. Мнится, что у Взморья и у Замка-В-Скале меня поджидают засады. Вряд ли там будут дикари, а вот чужие космолётчики вполне способны выйти на дистанцию выстрела незаметно.
  
  Особенно если им поможет брат Рриш. Тут, если подумать, нет никакого нарушения клятвы, так что ему не грозит отдача от предательства. Стрелять-то будет не он, чужаки. Сам Рриш, возможно, даже не подозревает об их недобрых намерениях.
  
  Хотят интересные туземцы встретиться с владыкой клана? Готовы ждать его возвращения в вежливом удалении от Замка? Пусть разбивают лагерь и ждут, он скоро будет.
  
  Если я вернусь домой на леталке, всё окончится чинно и мирно. Гостей я замечу издалека, и внезапное нападение не получится. Атаковать открыто чужаки не будут, их слишком мало, чтобы сражаться с магом, противостоять орудиям леталки и боевым роботам. Поговорим, не договоримся - тихо разойдёмся.
  
  Как говорится, до следующей встречи, хе-хе.
  
  Если же я воспользуюсь Быстрой Тропой, меня встретят выстрелами. Будет ли это бласт в спину, или болт, или дротик, какая разница? Идя по Тропе, я вижу только ту конечную цель, к которой стремлюсь, и в первый миг после перемещения буду уязвим с фланга и с тыла.
  
  Что Сэлли наобещала чужакам, не знаю, да это и не важно. Она наверняка обманывает подельников. Уверен, что во время нападения на владыку клана их уничтожат быстро и безжалостно, чем обрубят все 'концы'.
  
  И ещё вопрос, участвует ли в заговоре Аоро, брат Сэлли, или он сопровождает меня по своей инициативе? Уж очень вовремя пропала связь моего линкера с искинами Замка-В-Скале и Взморья, это неспроста. Всё кошка предусмотрела, учла. Чешуйка к чешуйке, пёрышко - к пёрышку. На каждый мой ход - её ответный.
  
  На каждый, или коварная дрянь что-то упустила?!..
  
  
  
  
  

ГЛАВА ЧЕТВЁРТАЯ

  
  
  
  
  

1

  
  
  Сидим в распадке, здесь безопасно. Кочевники не лезут, стерегутся. Я тоже не иду на обострение: пока буду лезть через кусты, дротиками нашпигуют. Это ладно, потерплю, воспользуюсь 'укреплением'. Но если туземцами руководит чужак, и у него есть бластер, мне будет кисло.
  
  Цугцванг55? Не совсем, не всё так безнадёжно. Вылезать наружу надо, но зачем переть в лоб, да через колючки? Я же маг, и возможностей у меня заведомо больше, чем у аборигенов. Шейшу поберегу, оставлю в тылу. Без магии она не воин. Скакуны к нам пока не привыкли, за ними нужен постоянный присмотр, вот пусть их обихаживает, да по сторонам посматривает, вдруг неуёмные дети степей опять полезут.
  
  - Сколько зарядов у тебя осталось?
  
  В первый же день после пробуждения я выдал бесовке личное оружие. Маг сам по себе оружие, так что от бластера в её руках никому хуже не будет, а я подтвердил девушке своё доверие. С тех пор она не расстаётся со штатным бластером пилота глайдера даже в постели, убирает его под подушку. Оказывается, бесы их используют, как и люди. В отличие от кошей. Удобный предмет, чтобы на ночь пистолет прятать. Этим Шейша напомнила мне Лену Шанину, подругу и ученицу Григория Александровича. Та тоже, едва обзавелась пистолетом, взяла в привычку класть его под подушку. Так, мол, ей спать спокойнее.
  
  - Пятьдесят четыре, муж мой, - бесовка мельком взглянула на индикатор, - переключу на половинную мощность, и нам хватит, чтобы отбиться.
  
  Киваю в ответ. Если дикари ещё раз тупо полезут сквозь кусты, мы их прогоним. Ещё раз-другой, и всё.
  
  Правильной осады не выдержим, да и время дорого.
  
  Шейша упорно называет меня 'мужем', хотя никакой сексуальной близости не было. Троллит56 меня бесовка постоянно. Дождётся, однако, и вправду женой сделаю. Если буду уверен, что не предаст.
  
  Сижу у родника, жду действий врага и прикидываю варианты. Быстрой Тропой ни к Взморью, ни в Замок идти, наверное, не стоит. В поселение нужно вернуться верхом, на дареных конях, а домой - обязательно на леталке. Или верхом под её прикрытием. Так будет даже лучше.
  
  Выйти в тылу кочевников и напасть сзади, пока бесовка будет держать позицию в распадке? Десяток-полтора я, пожалуй, успею пострелять, пока меня не забросают арканами и дротиками. Кочевников осталось ещё сотни полторы, и в любой момент может подойти подкрепление...
  
  Нет, вряд ли. Вождь нескольких сотен не станет просить помощи, чтобы справиться с двумя противниками. Да над ним вся Степь будет потешаться, ага!
  
  Всё равно, обоймы пистолета не хватит, чтобы перестрелять полторы сотни дикарей. Тут нужен пулемёт. Или автоматический карабин вроде российского восьмого АКА57, да с полным обвесом, запасными обоймами и десятком гранат к подствольнику.
  
  Мечты, фантазии!..
  
  Почему, кстати, мечты?
  
  Я, кажется, знаю, где взять пулемёт. Или автоматический карабин Антонова, невелика разница. У Ленки, естественно. Конечно, у неё лично из оружия имеется только пистолет ПСЛ под подушкой. Я в широком смысле, Ленка-то работает президентом России, фактически приняв этот пост из моих рук, а уж чего-чего, а оружия у моей бывшей родины хватает. Что для неё пропажа пары карабинов и пяти сотен патронов?
  
  Я мог бы пройти Быстрой Тропой в одну из оружейных комнат кремлёвской охраны, я хорошо её помню, тихонько взять всё, что мне надобно, да быстренько вернуться обратно. Родина пропажи даже не заметит.
  
  А вот начальник кремлёвского склада заметит обязательно. Пропажа оружия - это чрезвычайное происшествие, трибунал, приговор. Если я не хочу подвести под серьёзные неприятности хорошего, наверное, человека, нужно всё оформлять правильно.
  
  Подозрительному гражданскому типу получить разрешение у российских военных бюрократов на боевое оружие, да ещё быстро? Не смешно. Проще ограбить склады 'партнёров'. Увы, я не был ни на одном из них, и потому Тропу проложить не смогу.
  
  Да и времени на всякие сторонние разборки у меня нет, оставить в одиночестве Шейшу могу максимум часа на три, не более. И на всякий случай довооружу её своим болтером, он лишним не будет, а мне дополнительное оружие ни к чему. И так груз набирается изрядный.
  
  Да-да, я понял, отчего получил магическое истощение. Казалось бы, без особых усилий привёл сюда, на Катико, пройдя аж миллиард световых лет, шесть десятков кошей вместе с увесистыми рюкзаками. Наша общая масса составляла тогда тонн семь, вряд ли более. Я слегка утомился, когда провёл пятитонную платформу с добычей на сорок километров, но надолго отключился, когда примерно на ту же дистанцию переместил 'шоэ' массой чуть больше двадцати тонн.
  
  Из-за чего? Думаю, тут всё просто. Разумных я могу провести по Быстрой Тропе... много, даже с грузом, если он распределён между ними, тут всё просто и усилий не требует. Проблемы создают крупные неживые объекты.
  
  И ещё, Тропа узкая. Её поперечный размер достаточен, чтобы пройти кошу. Если тащить что-то шире - и платформа, и 'шоэ' два с половиной метра по фронту - протискиваешься с трудом. Наверное, правильнее говорить не о Быстрой Тропе, а о скоростном туннеле. Полагаю, есть ограничения не только по ширине, но и по высоте.
  
  У меня руки чешутся проверить свои догадки, да и Ленку надо бы навестить. Душа не спокойна, как там она рулит Федерацией, не обижают ли?
  
  Вот только и Шейшу оставлять одну не хочется, мало ли что! Если бы девушка магичить могла, дело другое. А так возникает ощущение, будто ребёнка бросаю без присмотра.
  
  Нельзя, однако.
  
  Шейша считывает мои намерения и эмоции, но с ошибками. Пригорюнилась, думает, что собираюсь покинуть её, ныне якобы бесполезную. Отвернулась от меня, тихонько плачет, но возню со скакунами продолжает.
  
  Подхожу, обнимаю, шепчу на ушко всякие нежности. Поверила, порывисто обнимает в ответ и крепко целует.
  
  - Иди, муж мой, раз так надо. Только возвращайся!..
  
  
  

2

  
  
  Мелькнула было мысль, что из бесовки получится идеальная жена.
  
  Увы, зряшные надежды. Шейша та ещё мозгоедка! Ей далеко не то, что до Айко или Мико, даже до Ленки Шаниной. Следующие десять минут меня продолжали цепко обнимать, крепко целовать и одновременно шептать заклинания, обычные для женщин всех рас.
  
  'Ты же вернёшься? Обещаешь?!..'
  
  'Ты надолго? Постарайся вернуться поскорее!..'
  
  'Как ты собираешься проскочить мимо дикарей?!..'
  
  'Куда же ты пойдёшь? В открытой степи тебя схватят! Поклянись, что не попадёшь к туземцам и обязательно вернёшься ко мне...'
  
  Кочевники, наверное, ухахатываются, наблюдая за нами. Ничего, скоро посмеёмся и мы!
  
  Что положено отвечать на подобные вопросы?
  
  'Вернусь. Конечно, вернусь. Обязательно дождись!'
  
  Этот вечный ритуал оплакивания пока ещё живых мужей, женихов, любимых, видимо, универсален. Ему следуют женщины людей и бесов как в галактике Млечный Путь, так и в Перьях Феникса. Возможно, и во всей Вселенной. Его смысл понятен. Жёны, невесты, любимые снимают с себя обязательства заботиться о нас, своих мужчинах. Они предупреждают: 'утонешь - домой не приходи, опоздаешь - будешь виноват в последствиях!'
  
  От Айко или Мико подобного нытья не слышал ни разу. Упрёки - 'Гриш, дурак!' - были, но всегда после дела, а не как сейчас до него.
  
  Был бы я вправду Гришем - думаю, не сдержался. Моему терпению помог опыт иной жизни. В итоге Шейша меня отпустила. Пришлось пообещать, что буду отсутствовать недолго. Да-да, без указания точного срока.
  
  Помогло и то, что к нам пришёл Няш.
  
  Молодой лев неторопливо и горделиво вышел из кустов, оглянулся и презрительно фыркнул в сторону дикарей. Строго посмотрел на перепуганных скакунов, насмешливо мяукнул, отчего те чуть в обморок не попадали и сразу присмирели, а затем уверенной поступью подошёл и улёгся у моих ног. Мол, командир, принимай пополнение. Прибыл в твоё распоряжение.
  
  - Привет, котяра! - треплю его по отрастающей гриве, выцепляя из неё несколько запутавшихся колючек. - До чего же я рад тебя видеть!!
  
  Ага, пришёл тот, кто приглядит за Шейшей, пока я буду гулять по Галактике! Няш воспринимает бесовку как младшую и неразумную участницу прайда, за которой нужен глаз да глаз, чтобы чего такого ни выкинула. Подросток - амбиций много, ответственности никакой!
  
  Себя Няш считает пусть и юным, но мудрым львом, имеющим полное право воспитывать молодняк и присматривать за остальными - особенно за теми с виду вкусными скакунами, мрр!
  
  От добрых, пусть и пристальных, взглядов, да громкого мурлыкания кота с лошадками чуть инсульт не случился. Шейша держала их крепко, чтобы молодой лев без помех обнюхал боязливых тварюшек и в дальнейшем не воспринимал их как дичь.
  
  Это игрушки главы прайда, их трогать нельзя!
  
  Пока Шейша была занята отношениями льва с нашими лошадками, поспешил удалиться. Шаг, другой, третий - мир вокруг послушно сереет и сворачивается в трубку. Песок под ногами, вода родника, сухие колючки и живые существа превращаются в размытые пятна и тени на стенках туннеля, А на его другом конце ясно виден свет.
  
  Сколько нужно пройти? Шагов сорок не больше...
  
  - ...Значит, Гриша, тебе нужен пулемёт, - выслушав мой рассказ, сделала правильный вывод Ленка, - а я-то понадеялась, что ты соскучился по своей подруге и решил навестить... ночью, в спальне. А ты... ты! Я, может, всю жизнь тебя ждала, слёзы лила, а ты... ты за пулемётом пришёл!!..
  
  Из глаз Шаниной взаправду льются слёзы, пальцы сжались в кулачки, ночнушка почему-то задралась снизу, обнажив стройные ножки чуть ли не полностью, а сверху тонкая ткань слезла с плеч. На чём только держится... гм.
  
  Если бы не эмпатия, поверил бы, клянусь Первокотом! Артистка, однако!
  
  Политик высокого ранга обязан быть артистом, и особенно в России. В эмоциях Ленки нет обиды, только радость да рассыпающийся колокольчиками смех.
  
  Подыгрываю. Опускаю плечи, отвожу взгляд.
  
  - Милая, дорогая моя! - всхлипываю, добавляю в голос трагических ноток и чуть-чуть романтизма, - я всю жизнь мечтал, Леночка... стать шатеном двухметрового роста, чтобы залезть к тебе в спальню! Скажу прямо... - Ленка подходит в упор, пытаясь заглянуть в глаза, - ...мечта сбылась! Теперь мне нужен пулемёт!
  
  Шанина заливисто смеётся, но в этом веселье слышится нечто напускное, фальшивое. Женщина хочет романтики? Извини, милая, сейчас мне не до флирта, надо дело делать. А вот потом... хм, всё может быть.
  
  - Не, Гриша, - отсмеялась Лена, окатив мои чувства ноткой грусти, - всё-таки, ты негодяй! Так обломать романтические фантазии одинокой женщины, тут талант нужен! - Одинокая, ага. Две дочери, зятья, трое внуков. Промолчал, однако. Возражать не стал. - Пулемёта не дам. Возможно, отца инопланетной демократии спасёт парочка 'восьмёрок'? Отдам не за так, а с нагрузкой.
  
  - Карабины возьму. С полным обвесом. И патроны к ним, сколько унесу. А что за нагрузка?!
  
  Ленка неожиданно замялась. Даже засмущалась. Странная реакция на вполне естественный вопрос.
  
  - Сам должен понимать, сколь сложна юридически грамотная процедура лишения кого-то свободы. В тюрьме министерства обороны сейчас находится особый, как бы выразиться поточнее, объект. Его обнаружили во время недавнего штурма полярной базы киборгов...
  
  Шанина запнулась, обдумывая какую-то мысль, машинально потянулась к халату, небрежно брошенному ночью на стул, накинула его на плечи, плотно запахнулась, подвязавшись поясом.
  
  Прищучили живые машинки, значит! Приятно узнать, что коллеги реализовали мои наработки. Ещё один шаг к окончательному освобождению планеты от всяких там чудовищ!.. Увлёкся, однако. С некоторых пор я сам тот ещё монстр, хотя на эту планету - или её часть - не претендую. Своя планета есть, Катико. Для людей я не враг, союзник.
  
  Пленный киборг - не проблема. Допросить, извлечь всю информацию, провести аутопсию58 - все дела, ага.
  
  
  

3

  
  
  Женевская конвенция на инопланетян не распространяется, да и коллеги-политики никогда не боялись руки испачкать. Так в чём проблема? Шаниной были понятны мои сомнения. После минуты напряжённых размышлений, она попыталась объясниться.
  
  - Честно говоря, это секретная информация. Но тебя же вроде как и нет? Григорий Александрович умер, и похоронен, а кто ты и как оказался в строго охраняемых помещениях Кремля... - Ленка виновато улыбнулась, для неё это очевидно, - ...непонятно. Впрочем, как пришёл, так и уйдёшь. Сам знаешь, с пленными монстрами, рогатыми или нет, мы не церемонимся. Проблемный объект бойцы ССО не столько захватили, сколько освободили. Причём объект не сопротивлялся, а напротив, активно с оружием в руках помогал спецназу захватывать инопланетный форпост. После совместной схватки убить или просто обидеть внезапного помощника не повернулась рука даже у спецназа ССО. Боевое братство, понимаешь, и всё такое... - тут Шанина явно смутилась, - ...и как тут поступить? Сейчас объект сидит во внутренней тюрьме министерства обороны, ценное место занимает. - Шанина потянула к себе трубку внутреннего телефона, с опаской ожидая моей реакции. Нет её, я сам к Ленке пришёл... значит, доверяю. Пусть звонит. - Я хочу, Гриша, чтобы ты решил для меня эту проблему. Забери это существо с собой туда, откуда пришёл. Цена вопроса - два новеньких карабина АКА и патроны к ним, сколько унесёшь. Берёшься?
  
  - Три! - жёстко заявил я, ощущая себя индейцем, прокравшимся в торговую факторию бледнолицых.
  
  - Что тереть-то? - на всякий случай покраснела Лена.
  
  - Три карабина АКА-8 с обвесом, по десятку гранат на ствол и вдоволь патронов!
  
  - Договорились, - мгновенно согласилась Ленка.
  
  Похоже, что этот самый объект её реально 'достал'. Но я не продешевил, нет. Беру столько, сколько нужно, и только. По карабину мне и Шейше, а ещё один для Аоро, пусть полностью разберёт и изучит. Сконструируем себе штурмовой болтер - да лучше, чем примитивная по меркам Айкати поделка российских оружейников!
  
  - Пусть всё доставят прямо сюда, а оружие подготовят к стрельбе. Масло там ототрут да прикрутят, что положено. Мне, знаешь ли, отсюда сразу в бой идти.
  
  - Интересно живёшь! - натужно хихикнула Ленка.
  
  Не поверила, наверное. Решила, что самому лениво.
  
  - Порой даже чересчур.
  
  Президентом как бы ни спокойнее было.
  
  - Как говорится, взялся за гуж... - снова хихикнула Шанина и потянула трубку телефона. - Дежурный? Доставить мне три новых 'восьмёрки'... в полном обвесе, да... в апартаменты, именно так... отчистить, подготовить к применению... новые, я сказала! Это срочно! Три десятка гранат для подствольников и патроны... - Ленка вопросительно посмотрела на меня.
  
  Так! Масса одного патрона к карабину АКА - восемнадцать грамм. В стандартный 'цинк' - патронный ящик - укладывают тысячу двести пятьдесят, и с учётом всего прочего он весит двадцать пять кило. Три автомата с обвесом - плюс дюжина килограмм. Вдобавок ещё на полтора потянут гранаты. Унесу? Да без проблем.
  
  - Пусть несут полный 'цинк'! - ага, за чужой счёт можно и щедрым побыть. - А заодно прихватят по паре рожков на ствол и дополнительно один диск, лады?
  
  - Бери! Я сегодня добрая, - улыбнулась мне Ленка, диктуя в трубку мои пожелания. - Принял? Молодец! Когда, говоришь? Через пятнадцать минут? - киваю: всё в порядке, по времени укладываюсь. - И ещё, дежурный! - голос Шаниной в этот момент натурально заледенел. - Через четверть часа доставить ко мне объект шестнадцать-сорок семь. Теперь всё. Понял? Действуй... - Шанина подняла на меня взгляд, - ...знаешь, я только сейчас сообразила, насколько важно твоё появление и как много оно меняет... Промолчу, послушаю, что скажет Ленка. Тем более, что мои комментарии пока особо-то и не нужны.
  
  - Я искренне считала, что Катико, иная жизнь и всё такое лишь предсмертные фантазии моего старого учителя. Ошиблась, да. Раз есть магия и те, кто могут путешествовать от планеты к планете, как выезжают на пикник в конце недели, надо менять саму концепцию государства. Выходит, что труды многих ничто перед талантом одного такого странника, и за смертью существует новая жизнь...
  
  - Считай, что я доказал это экспериментально.
  
  - ...Интересно, - задумчиво прошептала Шанина, - я тоже стану кошкой, когда умру? Молодой, красивой...
  
  - Кха-кха! - от неожиданности я чуть не подавился. Откашлялся, однако. - Не торопись помирать, подруга!
  
  - Я, вроде как, и не спешу, - облизала губы Шанина, оценивающе посматривая на меня, - просто фантазирую!
  
  Ой, не нравится мне, куда идёт этот монолог...
  
  - Извини, Лена, но разговор о фантазиях придётся отложить. Меня там, на Катико, мало-мало убивать собрались. Объясни-ка лучше, что не так с 'объектом', что ты мне так упорно 'сватаешь'?
  
  Последнее слово я выделил голосом, пальцами обозначил кавычки, чем вызвал хитрую улыбку Шаниной.
  
  - Кавычки можешь убрать, Гриша. Сватаю, да. Мне любопытно, как твой гарем, - недовольно кривлюсь, прайд не гарем, у него иная социальная база, - примет в свои ряды пополнение. Надеюсь, при следующей встрече ты мне расскажешь... ну пожалста?!
  
  Сказала, округлила свои глаза в стиле кота из сказки про Шрека, и тут же прыснула смехом. Стерва ты, Ленка!
  
  - Знаю-знаю, стерва, ага, - уже и мысли читает, зараза, - видел бы ты сейчас свою физиономию, Гриша!
  
  А что с ней не так? Обычное лицо... для коша, разумеется. Ленка, знай себе, смеётся, аж заливается. Молчу, жду когда успокоится. Дождался, однако.
  
  - Объект имеет имя. Первый лейтенант космических сил Альянса Элизабет Джейн Фоули захвачена строителями, когда 'партнёры'... - теперь и Шанина обозначала пальцами кавычки, - ...попытались наскоком взять форпост этих тварей. Те запустили самоуничтожение и оставили Альянс без трофеев. Без вести сгинула чуть ли не рота космопехоты. Но Джейн вместе с ещё двумя пленными переправили на базу вблизи Таймыра. Тех киборги замучили, пока добывали информацию.
  
  
  

4

  
  
  Их замучили, а женщину, - если судить по имени, Джейн относится к слабому полу... впрочем, Альянс собирает у себя самых разных уродов, даже бесполых! - она априори уязвимей к жёстким методам допроса, пощадили? Что-то здесь не так. Подозрительно, да.
  
  - Эта самая лейтенант Фоули действительно военнослужащая Альянса, или подсадная утка от киборгов? Её показания проверили?
  
  - СВР подтвердила, что личные данные, указанные объектом, действительно принадлежат офицеру Альянса, первому лейтенанту космопехоты Джейн Фоули. Как ты понимаешь, мы никак не сможем убедиться в том, что объект и эта самая Фоули - одно и то же лицо.
  
  И верно. Что бесам, что киборгам запустить к людям подделку - раз плюнуть. Персональные данные несложно подменить, было бы желание. А вот биометрию...
  
  - Биометрия совпадает с той, что есть у Альянса.
  
  - Киборги допрашивали... хм, объект, или оставили пленного офицера напоследок? Что говорит сама Джейн?
  
  'Элизабет' - слишком длинно, 'Лиза' - чересчур фамильярно. Как-то называть даму надо, не обозначать же её в разговоре кличкой 'объект'?
  
  - Лейтенант Фоули, - хитро усмехнулась Шанина, - утверждает, что её не допрашивали. Обследовали сканером, а после заперли в одиночной камере. Объект, - прищурила глаза Ленка, - просит не возвращать её Альянсу. Говорит, что готова к сотрудничеству 'на все сто'.
  
  - Уау!!.. - коши свистеть не умеют, зато мяукают на диво здорово. У меня нет слов. Зато крутится мыслишка, почему офицер Альянса так легко идёт на прямую измену, и ругательство само рвётся из глотки. - Фс-с-с! - На русском материться тут неприлично, а вот на коош - в самый раз.
  
  - Твоя речь, Гриша, стала намного разнообразнее, - съехидничала Шанина, - в человеческом прошлом ты такими изысками меня не радовал, говорил по-простому, без стеснения, по рабоче-крестьянски! Не пояснишь старой подруге, что ты только что сказал? Это же коош, да?
  
  Не поясню, обойдёшься. Захочешь - догадаешься.
  
  Каюсь, бывал не сдержан. Но кто тут без греха?
  
  Свою догадку обязательно проверю. Пока экспериментировал с магией, обнаружил новые возможности. Оказывается, те основы, что преподал мне Первокот, можно разделять и смешивать по-новому. 'Правда или ложь', например, рассказывает не только о намерениях собеседника, но и о его физическом состоянии. Теперь накладываю последовательно 'правду и ложь', 'помощь живому' и 'укрепление слоя' и получаю информацию о болезнях тела, о его истинном фенотипе и генотипе. Тут главное правильно настроиться.
  
  За те несколько дней, что провёл в Замке после пробуждения, освоил 'осмотр' - так я назвал комбинацию четырёх действий - на 'ять'. Пару мгновений на настройку, и я уже вижу, всё ли в порядке у Айко и Мико, не заболели ли. А то девочки дуются, со мной почти не разговаривают и крайне сдержаны в общении.
  
  Только 'да', 'нет', 'иди кушать', 'пошёл вон'... хм! Не, вот последнего я слышать не слышал. Жёны обозначали безграничную обиду всем своим видом, и этого вполне хватало для взаимопонимания. Кошки, они такие кошки, знаете ли!..
  
  Дзинь-дзинь! - мы дружно вздрагиваем от звонка внутреннего телефона. Плавно отшагиваю к плотной занавеске на окне, включаю адаптивный камуфляж. Если бы я замер посреди комнаты или отступил к ровной стене, меня могли бы заметить - а так только если носом наткнутся.
  
  На Шанину моё исчезновение произвело впечатление. Приятно видеть её растерянный взгляд, тщетно шарящий по спальне. Никого, однако!
  
  - Гриша, ты здесь?! - робко интересуется Ленка, и облегчённо выдыхает, услышав мой ответ. - Я запускаю гостей, ладно?
  
  Тихо шиплю: 'Пусть входят!'
  
  По шепоту моё местоположение сейчас установить невозможно, звук идёт со всех сторон. На открытой местности создаётся впечатление, что с тобой говорят трава, камни, деревья. Няша таким камуфляжем не проведёшь, он скорее поверит запахам, чем слуху и зрению.
  
  Но у нас, кошей, на первом месте глаза. На втором - слух. Всё как у людей и бесов, неизбежный итог смены многих поколений, обитавших в искусственной среде.
  
  Клеймо цивилизованного социума, да.
  
  Ленка решительно подняла трубку телефона.
  
  - Шанина. Да, заводите... угу, и заносите тоже.
  
  Дверь широко распахнулась. Первой внутрь зашла незнакомая мне женщина в форме младлея59 роты кремлёвской охраны. Такие, знаете, танк на ходу останавливают, горящую избу взмахом руки сносят. Из неё три чукчи сделать можно! Или, если ещё немного раздобреет, некрупного коша. Конвоир, однако...
  
  А вот и сама 'объект' Джейн! Рыжая, как лиса.
  
  Старший прапорщик, вошедший следом, имеет размер поскромнее, хотя и круглее. Идёт, а глазки-то по сторонам зырк-зырк, кто, мол, в спальне президента оружия хочет?! Не сама же Шанина, она по ночам даже спит иногда.
  
  Так может 'маме' сон дурной приснился, не? Тогда да, карабин придётся ко времени. Но зачем три? Да ещё и объект, девка эта якобы альянсовская. Небось, начальники-то все мозги свернули. Уверен, приказ Шаниной изрядно напряг кремлёвскую охрану, вот они и послали ветерана - воздух, как говорится, понюхать, да взглянуть, что почём.
  
  Знаю Пол Митрича, хороший мужик. При моём президентстве Павла Дмитриевича поставили смотреть за оружейной комнатой и каптёркой кремлёвской охраны. Его после ранения доктора комиссовать хотели. Я отстоял.
  
  Спецназовец. Пёс войны. Хитрый, опытный, верный. Что увечен, то не беда: ему ж не со злодеями драться, а военное госимущество беречь.
  
  Ничего подозрительного в спальне президента нет, да и быть не может. Но Митрич не успокоился, а наоборот, подсобрался, напружинился. Несколько раз подозрительно мазнул взглядом по занавескам на окне - и там никого.
  
  - Оружие и патроны доставлены, тащ президент!
  
  - Пусть ставят здесь, возле окна, - небрежно махнула рукой в мою сторону Шанина. Железная женщина, всё ей нипочём. Умерший друг забежал из неведомой дали. Другая бы в истерике билась, а эта командует, и всё ей как с гуся вода! - Давай свою карточку, распишусь в получении.
  
  
  

5

  
  
  - Вот, тащ президент, - Митрич протянул личный планшет, и Шанина прикоснулась к его поверхности перстнем на среднем пальце правой руки.
  
  - Что-то не так, товарищ старший прапорщик? - строго поинтересовалась Ленка, заметив выпученные глаза Павла Дмитриевича.
  
  Пока Митрич пялился в экран так, будто вместо планшета в руке оказалась разъярённая кобра, два дюжих сержанта поставили, куда велено, цинк с патронами и три кофра с 'восьмёрками', чётко отдали честь и вышли.
  
  - Как же так, Елена Алексеевна?!.. Я ж на отдых собрался, 'за бугор', уже и рапорт подал...
  
  - Чё, Пол Митрич, никогда грифа 'ОВ'60 не видел? - зло усмехнулась Шанина, раскрывая на удачу один из кофров. - Не лез бы, куда не следует, съездил бы, а теперь... скажи спасибо тем, кто тебя подговаривал сопроводить груз... кстати, кто?
  
  Старший прапорщик откровенно растерялся.
  
  - Не могу знать, товарищ президент...
  
  - Не можешь, значит. Ладно, молчи, сама узнаю.
  
  Ленка осмотрела карабин, обвес и удовлетворённо кивнула. Мне, конечно. Мол, всё в порядке.
  
  - Разрешите идти, тащ президент? - сразу повеселел Митрич, даже зыркать по сторонам перестал.
  
  На кого тут смотреть, на здоровущую тётку-конвоира что ли? На 'маму'?! На рыжий 'объект' не грех бы и попялиться, девка-то больно хороша. Жаль, что упакована в бесформенный городской камуфляж!
  
  - Свободен! Считай, что ты получил неофициальное предупреждение от верховного главнокомандующего за излишнее любопытство и наглость. Твои подельники получат свои предупреждения позже. Официально.
  
  Митрича сразу будто ветром сдуло.
  
  Тоже в своём роде Быстрая Тропа, ага.
  
  - Теперь вы, товарищ младший лейтенант!
  
  - Сорокина, тащ президент! По вашему приказу доставила объект шестнадцать-сорок семь.
  
  Рыжая возмущённо покосилась на конвоира. Не понравилось, что обозвали объектом? То есть, русскую речь она понимает, или знает тот необходимый минимум слов, чтобы уловить их смысл? Прекрасно!
  
  - Спасибо, товарищ младший лейтенант. Дайте наряд на конвоирование, - как-то широко и чересчур добро улыбнулась Шанина: так, наверное, волк улыбается ягнёнку, - поставлю галочку, что объект доставлен.
  
  - С отметкой 'ОВ', как Митричу? - настроение Сорокиной резко упало. - Извините, тащ президент.
  
  Распустились они тут без Великого Чукчи! Зачем им отдых за бугром? У страны есть собственные удивительные курорты. Например, Колыма. Солнечный Магадан, ага.
  
  - Объект остаётся со мной, - Шанина небрежно вернула планшет конвоиру. - Вы можете идти.
  
  - Есть! - махнула рукой Сорокина, чётко развернулась и мягко прикрыла за собой дверь.
  
  Как говорят знатоки, кабинет и покои президента России - самое высокое здание в стране. Из них ясно просматривается Чукотка и связанные с ней перспективы дальнейшей жизни. Зато подвалов, как на Лубянке, нет.
  
  - Энд нау ю (И теперь ты)... - Лена перевела свой особый, 'фирменный' взгляд на Рыжую.
  
  - Фёст лейтенант Фоули, мэм. Альянс спейс форсиз (Первый лейтенант Фоули, мэм. Космические силы Альянса)! - чёткий рапорт, но под маской идеального солдата я остро чувствую её растерянность и страх.
  
  Их там, на Западе, с детства пугают страшными русскими, что от века к веку становятся всё кровожаднее.
  
  Тысячелетие, мол, этой землёй владели ужасные цари. Сотни тысяч подданных они, бывало, отправляли на плаху просто ради собственного развлечения. А последние два десятилетия этой огромной пустынной территорией правил настоящий людоед из племени чукчей с далёких северных территорий. Там всюду лёд, ничего не растёт и потому люди до сих пор едят друг друга. Недавно тот, к общему облегчению, помер - от переедания, наверно, - но пошатнувшуюся власть ловко подхватила председатель его правительства. И тоже дикарка. Как аборигены Австралии.
  
  - Вы проблема, Элизабет Джейн! - умеет Шанина говорить внушительно, что на русском, что на английском. Иногда от её слов и здоровые мужики падают в обморок, кстати, без всякой магии. - Официально, по данным кадровой службы космических сил Альянса, вы погибли, и вернуть вас домой мы никак не можем. Нам не нужны неудобные вопросы. Впрочем, ваши начальники тоже не обрадуются, знаете ли.
  
  - Да, мэм. Готова сотрудничать. Говорят, что любая проблема - это и дополнительная возможность.
  
  - А ещё говорят, нет человека - нет и проблемы...
  
  - Так тоже говорят, мэм... - опустила плечи бравая десантница. Куда там бравая! Была, да вся вышла.
  
  Шанина собралась ещё что-то сказать, ожидая моего появления на сцене, и тут я запустил 'осмотр'. Рыжая вздрогнула и принялась украдкой осматриваться по сторонам. Никого не увидела, естественно, да это не важно.
  
  Люди к магии не восприимчивы. Как и киборги.
  
  Если Рыжая что-то почувствовала, да ещё и поверила своим эфемерным ощущениям, она не человек. Как показал 'осмотр', её папа - бес. Фоули - агент рогатых?
  
  Полагаю, её внедрили в космические силы Альянса, и на боевой операции Джейн попала в плен к киборгам вместе с несколькими сослуживцами. Машинок эти человеческие особи не заинтересовали, и всех после допроса пустили 'в расход'. Иное дело химера, помесь беса и людской женщины! Что ж, это объясняет, почему киборги сохранили Рыжей жизнь.
  
  Почему её не убили рогатые, понятно. Я много узнал от Шейши о социуме бесов, его традициях и правилах. Рогатые видят полноценными разумными существами только магов. Остальные для них просто умные животные. С ними не договариваются, поскольку обязательства псевдоразумных ничего не стоят. Гарантию исполнения договора даёт только магия. Уж больно тяжёл 'откат' за нарушения, практически смертелен. На своей шкуре испытал, да.
  
  Если смески бесов и человеческих женщин магией не обладают, от них избавляются сразу при родах. Псевдоразумные не могут быть 'участниками Господств', 'гражданами', если брать земной аналог. Со слов Шейши, бесы щадят лишь новорождённых, чувствительных к магии.
  
  Вроде Рыжей Джейн.
  
  
  

6

  
  
  Рогатые им доверяют, ибо такие смески вынуждены строго соблюдать свои клятвы, как полноценные маги. За их нарушение они получат смертельный откат.
  
  Если найдут правильную пару, их дети будут магами, а их матери получат шанс на достойную жизнь в Господствах и уважение.
  
  Но главные надежды полукровок связаны с работой на разведку бесов там, откуда родом их мама. Джейн легко вписалась в социум Альянса, получив гражданство просто по факту рождения на его территории. Её родительницу власти наверняка зарегистрировали как мать-одиночку, - таких ныне много! - и ребёнок, выросший у всех на глазах, не вызвал подозрений.
  
  Бесы аккуратно взрастили и внедрили своего агента. Живой козырь не жалко израсходовать, чтобы на спорной планете потеснить злейших врагов. Если операция пройдёт успешно, агент поднимется вверх в военной иерархии туземцев.
  
  Интересно, сколько бесовских шпионов сидит в руководстве Альянса?!
  
  Впрочем, Фоули вряд ли об этом знает. Легко читаю её состояние и простенькие мысли.
  
  Сначала удивление, недоумение. Для чего её привели в кабинет - в спальню? - русского президента, да ещё отослали бодигардов?! Служба охраны не оставляет главу государства один на один с подозрительной пленницей. Провокация, проверка лояльности?!
  
  Потом - растерянность. Оружие вот принесли. Не пистолеты, а мощные штурмовые карабины. 'Восьмые' АКА.
  
  И патроны к ним. Много... зачем?
  
  Рыжая стоит, переминается с ноги на ногу.
  
  А дама-президент лично проверяет один АКА, к стрельбе готовит.
  
  К стрельбе? Здесь?! Неужто собирается предложить нечто такое, что отказаться нельзя, иначе, как тут говорят, 'в расход'. Похоже, что обратно в камеру Джейн не вернётся... страшно!
  
  Да, теперь Рыжей по-настоящему страшно. Она изо всех сил держит лицо. Напряжена, как перетянутая струна.
  
  Того гляди - лопнет.
  
  Значит, пора. Захожу за спину Джейн, деактивирую свой камуфляж. Сейчас он по земным меркам выглядит как дорогой охотничий костюм, и только.
  
  - Почему дочь Господств желает покинуть Великие Схулы? - мой игош не столь хорош, но для данного случая сойдёт. - Отвечай, позор своего отца!
  
  Начинаю фразу мягко, вкрадчиво, резко акцентирую последние слова. Игош трудно назвать мелодичной речью. В нём много шипения и щёлканья, непривычное к нему ухо коша или человека примет разговор на языке бесов за природный шум. Но здесь, в кремлёвских апартаментах, поразительно тихо, и слова Высокой Речи слышатся скрежетом напильника по стеклу.
  
  Шанину от неожиданности передёрнуло, а Фоули задрожала, как осиновый лист, посерела лицом, спешно повернулась ко мне, а затем опустилась на колени и упёрлась лбом в пол.
  
  - Пощади, баал!
  
  Хитрая рыжая лиса. Решила, что лесть не повредит.
  
  - Я не барлог, женщина, и никакого отношения к Господствам не имею. Я представляю на этой планете иную цивилизацию! - не вру, говорю исключительно правду. Раз девушка чувствует магию, она может ощутить, что ей лгут. Знаменитая судебная формула 'говорить правду и только правду' без уточнения 'всю правду' легко оборачивается в изощрённую разновидность лжи. - Встань, говори!
  
  - Не смею, баал!
  
  Легонько пинаю женщину ногой, чтобы мой приказ до Рыжей лучше дошёл. Бесы уважают только силу, а низшие легко путают вежливость и слабость. Хочу сразу указать этой женщине-полубесу правильное место.
  
  Некогда мне тут с Фоули лясы точить!
  
  Шанина смотрит на меня огромными глазищами, но АКА держит крепко. Кажется, только сейчас до неё дошло окончательно, что в её спальню проникло могущественное инопланетное существо, похожее на людей, но не человек.
  
  - Всё в порядке, Ленка! - надо её успокоить, не то со страху начнёт палить 'по демонам'. - Это всё ещё я, Гриш. Дрессирую пленного беса. Эта девка, - повторно пинаю Фоули ногой, - шпион рогатых, внедрённый в ряды Альянса. Ныне она намеревалась поработать с вами, раз подвернулся удобный случай.
  
  - Уверен? - Ленка смотрит на меня подозрительно. Ну да, ей неприятно унижение Фоули и отвратительно, что здоровущий мужик бьёт ногой женщину.
  
  Хрупкая с виду бесовка крепче меня будет!
  
  - На все сто, Шанина. Ты ей всю игру испортила, имей в виду! Извини за безобразную сцену, но без насилия такого рода беседу бесы не понимают.
  
  Рыжая внимательно слушает наш разговор. Сказанное ей явно не нравится. В душе шпионки бурлят эмоции, причудливо спутался страх за свою жизнь и боязнь неведомого. Злость на меня и людей, державших её в тюрьме, смешалась с робкой надеждой и неверием.
  
  - Не верю!! - Фоули то ли всхлипнула, то ли крикнула. Её прямо-таки распёрло рвущееся наружу отчаянье. - Ты врёшь, мартышка!
  
  Вскочила, сжала кулачки, и бросилась на меня. Люди слабее бесов, Ленку и меня за соперников она не считает.
  
  Дура. Совсем с катушек съехала, однако.
  
  Отработанным движением - когда Няш был поменьше, я не раз этим приёмом останавливал его игривые прыжки, - шлёпаю Фоули ладошкой в лоб. Ноги ещё несут тело вперёд, а оно уже заваливается назад. Шмяк! Шпионка садится на задницу. Не больно, но очень обидно.
  
  То-то, милая! Кош по силе бесу не уступит, и не одуревшей полукровке с ним драться!
  
  - Рогатые понимают только силу, - объясняю ошарашенной Ленке, - без неё тебя и слушать не станут.
  
  Зажигаю над ладонью комочек фаербола. Шарик сравним по мощности с фугасом корабельного орудия, убедительно потрескивает электрическими разрядами. У Фоули волосы встают дыбом. Елозя задом по полу, она пытается отодвинуться. Так мне и подойти несложно!
  
  - Не надо, Повелитель! - захныкала Рыжая. - Не убивай! Я принимаю твою власть, баал!!
  
  Не верю. Змея побеждена, но ещё опасна.
  
  - Отвечай на мой вопрос, низшая...
  
  Внимательно слежу за каждым движением Рыжей. Бесы коварны, их слова без подтверждающих клятв ничего не стоят. Спасибо Шейше, разъяснила.
  
  
  

7

  
  
  - Я очень хочу жить, сэр. Для Господств я сейчас бесперспективна и, значит, подлежу утилизации...
  
  Врёт! Просто судьба, уготованная хозяевами, Фоули не прельщает. Говорит она на английском, и Шанина её отлично понимает. На жалость берёт? Ну-ну!
  
  - ...Задание я провалила, когда попала в плен. Возвращаться в Альянс мне нельзя, сэр. Пока я была у всех на виду, моим особенностям не придавали значения. Зато теперь, по возращению, меня начнёт 'трясти' армейская контрразведка и АНБА. Их обязательно привлекут отличия моего генома от стандартного для граждан Альянса...
  
  Это правда. Ныне Штирлицу выжить нелегко. Первый же анализ крови разоблачит его как русского агента. Современные детекторы легко отличат, например, геном китайца, родившегося и выросшего в странах Альянса, от чистокровного засланца из Народного Китая. Даже бесам с их технологиями тут ловить нечего.
  
  - Стать матерью хорошо для женщины, - по-кошачьи скалюсь в ответ, отчего Рыжую передёргивает, а Ленка широко улыбается. Ей-то ничего доказывать не нужно. - Лучше, конечно, стать ей много раз!!
  
  - Не мой случай, сэр. Отец служил пилотом на их земной базе, он никогда не имел влияния в разведке. Я - случайный ребёнок. Он весело за деньги провёл время с глупышкой из Альянса, а когда та спохватилась, что начала полнеть... маму забрали, хотели стереть память и выкинуть вон после родов... обычное дело, сэр.
  
  - Проще было бы убить! - наивно засомневалась Ленка. Что-что, а вот так артистично дать собеседнице по мозгам она умеет. Бесовка тут сочувствия не дождётся.
  
  - Смерть даже такой простушки неизбежно вызвала бы расследование, сэр, а оно хозяевам ни к чему, - даже не поморщилась Фоули. - Лишние хлопоты. Отца куда-то услали, а когда хозяева обнаружили мою чувствительность к магии, решили оставить маму при себе. Я росла как простая дочь матери-одиночки, но под внимательным присмотром хозяев. Особой нужды мы не знали. Обычный ребёнок Альянса, сэр...
  
  Шанина, погляжу, слушает Рыжую внимательно. Длинный волос мотает, пока рожки патронами набивает, запоминает. Не удивлюсь, если с самого утра распорядится незаметно проверять всех детей матерей-одиночек РФ, ага.
  
  - ...Не хочу повторить судьбу своей матери. В Альянсе, как и в России, мне места нет. В Господствах я всегда буду существом второго сорта. Вы могучий маг, и в службе вам нет позора, сэр!
  
  Эти заморочки бесов я знаю. По их мнению, склониться перед более сильным не грех, норма. Не предательство служить ему - без магических клятв, конечно, и только пока он действительно силён.
  
  - Возьму, если принесёшь полную клятву верности.
  
  Молчит. Вижу, боится до дрожи в коленках, взгляд опустила в пол, но упрямо молчит. Что ж, тупое упрямство тоже достойно уважения. Я не сомневался, что Фоули откажется давать клятву, хотел лишь убедиться.
  
  Общение с Шейшей научило меня, что у бесов есть понятия о честности и чести. Они просто не такие, как у людей или кошей.
  
  Что другие, не страшно. Главное, что они есть, и потому с рогатыми можно договариваться.
  
  - Ладно, беру тебя на службу, Джейн Фоули, - просто ритуальная фраза, не более, - за твою жизнь и свободу. Ты получишь её по первому требованию, но не раньше, чем через двадцать четыре часа. Я могу прогнать тебя в любой момент, но тогда личное оружие останется при тебе.
  
  - Я принимаю службу, сэр! - кивнула Рыжая. - С условиями согласна без оговорок.
  
  Простецкий кивок вместо вежливого поклона. Полные губы растянулись было в подобие усмешки, но Фоули быстро взяла себя в руки. Понятно: девушка себе на уме, вроде Сэлли. Думает, обманула? Отслужит сутки, и всё? Наивная!
  
  Куда ты, свободная, уйдёшь на чужой враждебной планете?! Разве только в могилу? Так и её не останется.
  
  Не Земля, однако. На Катико хищники кишмя кишат. Падальщиков ещё больше. Все кушать хотят. Скоро ли на Великой Равнине иссякнут патроны к АКА?!
  
  Бросаю Рыжей кофр, та машинально ловит его и поднимает на меня удивлённый взгляд. Не ожидала, что так просто получит в руки боевое оружие.
  
  - Проверь, подготовь к стрельбе, - вид у Фоули уже не просто удивлённый, ошарашенный. Глаза как плошки. Думает, будем в Кремле воевать? - Заряди запасные рожки. Может так статься, что сейчас сразу в бой пойдём, ясно?
  
  - Да, сэр! - автоматически отвечает Рыжая.
  
  Забираю у Ленки приготовленный ею карабин, ремень набрасываю на правое плечо, ствол вниз. Левой рукой поднимаю цинк с патронами, правой - третий кофр с АКА. Наверное, пора прощаться?
  
  - Спасибо за помощь, Шанина. За доверие. Прощай!
  
  - Лучше до свидания! - хитро подмигивает Ленка, встаёт на цыпочки и целует в щёку, - береги себя, Гриша. Обязательно навести, когда появится время, ладно?
  
  Киваю. Навещу, конечно. И помогу, чем смогу. Чай, не чужие люди, союзники. Почти родня.
  
  - Оружие проверила? - поворачиваюсь к Фоули.
  
  Та огромными глазами следит за нашим прощанием. Ленка - артистка! Сценку 'мама провожает сына' она разыграла идеально. С учётом биографии полубесовки, ей теперь будет о чём подумать на досуге, хе-хе.
  
  - Да, сэр! Всё подготовили до меня, я проверила. Снарядила дополнительный магазин, сэр.
  
  - Хорошо, Фоули. Возьми меня сзади за пояс и следуй за мной. Ничему не удивляйся, будь готова к бою.
  
  - Да, сэр. Так точно, сэр.
  
  Хорошо, что спальня у Ленки большая. Настоящие боярские хоромы, ага. Шагов тридцать от стенки до стенки, для ухода в Туннель мне хватит.
  
  Настраиваюсь. Великая Равнина, степь, распадок. Есть отклик!
  
  Первый шаг самый сложный, Фоули чуть запоздала, но удержалась, и на третьем-четвёртом шаге уверенно вошла в ритм ходьбы. Мир вокруг привычно выцветает, искажается, размазывается по стенкам Туннеля. Ещё немного ускоряюсь. Тяжести цинка и дополнительного кофра не ощущаю, Рыжая почти не мешает, но в ногах всё равно накапливается усталость. Ещё десяток шагов... всё!
  
  Здравствуй, Катико! Я вернулся.
  
  
  
  
  

ГЛАВА ПЯТАЯ

  
  
  
  
  

1

  
  
  К удивлению Фохта, ночь прошла спокойно. Зря механики с вечера держали котлы под парами, а морские пехотинцы с середины ночи дежурили у орудий и прожектора. Туземцы так и не напали. Сияющее Колесо торопливо выкатилось из-за горизонта, яркое утро резко сменило серые сумерки. Никаких следов шторма не осталось. Небосвод радовал синевой, океан просматривался до самого горизонта - миль на двадцать точно, а то на все сорок.
  
  Никаких парусов, никаких дымов. 'Потеряшки' не спешили найтись, и 'Вызов' лениво уснул в ласковом утреннем свете под миролюбивое покачивание волн.
  
  Командор проснулся ближе к полудню от острого чувства опасности, освежил лицо пресной водой из заботливо подготовленного тазика и поднялся на палубу. Горизонт девственно чист, матросы на берегу незлобно переругиваются, загружая в шлюпки бочонки с чистейшей родниковой водой. Четверо неудачников рьяно отмывают палубу от соли и с завистью посматривают на товарищей, получивших наряд на берег. Дежурный морпех у трапа привычно стукнул кулаком в широкую грудь, приветствуя начальника. Всё вроде как хорошо, даже слишком хорошо.
  
  Предчувствие скорых неприятностей ещё раз остро кольнуло командора. Фохт окинул палубу, берег, водную гладь цепким взглядом. Ничего тревожащего!
  
  Море тишайшее, горизонт чист.
  
  Экипаж работает. Обычный труд уставших моряков, причаливших к дикому берегу после трудного перехода.
  
  - Здоровья, эфе! - к командору неожиданно подошёл Лоноу Хаато, тот самый штурман-небесник, кто вовремя подсказал капитану насчёт поворота на юг. - Вглядись в лес на западе, эфе...
  
  Фохт осмотрел кусты и низенькие деревья острым взглядом опытного моряка. Разве ж это лес? Срамота!
  
  - ...Видишь там, над кронами, тонкие столбики рыжеватых дымков, в милях трёх от берега? Думаю, этот знак подаёт кто-то из наших. Те, кого мы ищем...
  
  Действительно, дымится. Не чадно, не густо - полупрозрачно, почти незаметно. Поэтому Фохт сразу не обратил на дымы внимания. Теперь да, увидел.
  
  - ...Позволь ответить на сигнал?
  
  В просьбе подвоха вроде как нет, но почему-то паранойя Фохта буквально завопила.
  
  Одна из целей экспедиции - отыскать соотечественников Хаато. Тех, кто остался на борту небесного корабля и выжил после падения. Лоноу уверял, что с высокой вероятностью часть экипажа пережила катастрофу. Если эти небесники обнаружились сами, без лишних усилий, хлопот и переживаний, это же здорово!
  
  - Хорошо, Хаато. Собирайся, ответный сигнал подашь с берега. Десятник Мяфуо и два пехотинца составят тебе компанию. Ради твоей же безопасности.
  
  Конкретно этому небеснику Фохт доверял.
  
  Те, другие, клятв не приносили, обещаний не давали. Они могут стать угрозой и для моряков, и для самого Лоноу.
  
  Бездна знает, что у чужаков на уме!
  
  С одной стороны, они резонно опасаются незнакомцев и хотят получить гарантии безопасности от того, кому могут хотя бы отчасти доверять, и потому прячутся в зарослях, вызывая на переговоры именно того, кто примет и поймёт их сигнал. С другой, чужие небесники без особого напряжения справятся со всеми моряками Фохта, когда воспользуются личным оружием.
  
  Если в их бластерах есть энергия, конечно. А это далеко не факт.
  
  Весьма подозрительно, что дымят в трёх милях отсюда. Было бы намного удобнее зажечь сигнальные костры поблизости. Кусты подходят почти вплотную к берегу, можно незаметно подойти даже на полкабельтова.
  
  Так почему сигналят настолько издалека?
  
  Чужаки давно и внимательно рассмотрели, изучили 'Вызов'. Наверняка обратили внимание на паровую машину, на орудия. Таких тут ни у кого нет, и вывод очевиден - незваные гости пришли к ним. За ними. Возможно, небесники выманивают соотечественника на разговор, чтобы допросить его без свидетелей, без помех. Как врага. Так, чтобы он вынужденно ответил на все вопросы, даже на самые неудобные.
  
  Они не обязательно друзья соотечественнику.
  
  А вот Фохт, как высший здесь представитель Мирамиро, несёт ответственность за всех, кто доверился его роду и клану. В том числе и за Хаато. Он имеет особую ценность для Мирамиро, его жаль потерять.
  
  Паранойя Фохта плакала горючими слезами, наблюдая за переправой Хаато и Мяфуо с пехотинцами на берег. Хотелось закричать, объявить тревогу, поднять в ружьё все полсотни морпехов и во главе их последовать за Хаато. Нельзя. За кораблём, скорее всего, присматривают.
  
  Надо ждать. Мяфуо уже доказал, что мозги у него есть, он не подведёт.
  
  Фохт скучающей походкой подошёл к капитану 'Вызова', якобы беззаботно гуляющему вдоль борта, и только вблизи обратил внимание на состояние Ррайфо. Тот был напряжён, как перетянутая струна.
  
  - Тоже чувствуешь проблемы? - Командор склонился к уху капитана, чтобы наблюдатели там, на берегу, не могли читать по губам. Ррайфо натужно засмеялся, будто бы реагируя на грубую шутку начальника, и едва заметно кивнул. - Придумай, как отправить пару десятков морпехов на берег. Уверен, команде десятника Мяфуо нужна поддержка.
  
  - Полчаса, надеюсь, не критичны?
  
  - Надеюсь! - неопределённо пожал плечами Фохт.
  
  Он так же неспешно отошёл в сторону и демонстративно принялся наблюдать за морем. Хотя чего там высматривать? Тишь да гладь.
  
  Другое дело суша. Там постоянно что-то происходит. Шлюпка с Хаато и Мяфуо добралась до берега, и маленькая экспедиция двинулась в глубину прибрежных зарослей, выбирая наилучшее место для разведения костра. Кусты росли достаточно широко и свободно, между ними легко можно было пройти, но постоянно приходилось пригибаться, отводить в сторону длинные побеги. Фохт без особого напряжения следил за движением группы по качанию и шевелению упругих веток.
  
  Наблюдает он - значит увидят и те, другие.
  
  
  

2

  
  
  Командор скосил взгляд на Ррайфо и убедился, что тот тоже сделал верные выводы. И не поленился проинструктировать пехотинцев.
  
  Скрытность на охоте - главное дело.
  
  Один из морячков, драивших палубу неподалёку от капитана, отложил швабру в сторону, рыбкой прыгнул с высокого борта и уверенно поплыл к своим товарищам, работающим на берегу. Минута, и он рядом с ними, что-то говорит, машет рукой в сторону корабля и включается в работу, помогая грузить в шлюпки бочонки с водой. Все они, понятное дело, внутрь не влезают, часть остаётся лежать на берегу в ожидании следующего рейса.
  
  Низко пригнувшись и скрываясь от стороннего взора, на палубу выбрались с десяток морпехов в маскировочных накидках с винтовками. Одна из шлюпок с водой подошла к борту, видимому с берега, другая - к противоположному. Матросы, незлобно переругиваясь, талями61 втянули бочки на борт, а в это же время морпехи соскользнули и легли в шлюпку, скрытую от наблюдателей корпусом корабля. Сверху на них положили несколько пустых бочонков. Ту шлюпку, что осталась на виду, догрузили десятком тяжёлых балластных брусков, чтобы выровнять её осадку с той, что якобы пустая. Готово!
  
  'Ещё рейс, и можно выдвигаться', - решил командор.
  
  Увы, без Фохта не обойтись. Присутствие на берегу кого-то из старших офицеров необходимо. С командором во главе и пехотинцы почувствуют себя уверенней, и переговоры, если до них дойдёт дело, будет кому провести. Капитан должен быть на корабле. Его старший помощник не обладает авторитетом и нужными полномочиями. Рамо Шокс - обычный моряк, разве что очень хороший, и не искушен ни в дипломатии, ни в военном деле.
  
  Свою задачу поддерживать порядок на 'Вызове' старший помощник выполняет без нареканий. Хитрости и открытые сватки, увы, не для него...
  
  ...Два пехотинца перенесли командора из шлюпки на сухой песок пляжа. Для этого похода Фохт неохотно вырядился в парадный мундир и выглядел в нём настоящим павлином: золотое шитьё, богато украшенные пояс и перевязь с саблей, в руках расписная трость. Словом, на вкус туземцев командор смотрелся солидно.
  
  Сам бы он предпочёл обычную полевую форму-'песчанку', да маскировочную накидку. Нельзя. Сейчас его главная задача - обратить внимание чужих наблюдателей на себя и тем самым отвлечь его от пехотинцев. Те по-кошачьи мягко крались по прибрежному лесу в сторону места, где запустил ответный сигнал штурман-небесник.
  
  Командор важно походил вдоль берега, якобы наблюдая за работой моряков, убедительно распёк их за лень, а затем степенно направился по следам группы Хаато. Два охранника верными псами потрусили за ним вслед. Эти увальни превосходили двухметрового командора по росту на полголовы, были изрядно шире в плечах и не имели ни малейшего признака интеллекта на круглых обветренных лицах. Представительная свита для молодого эфе!
  
  Его отец, Владыка Юфа, лично отобрал для экспедиции двух лучших элитных 'ночных охотников'. Эти ребята, несмотря на внешний вид, отлично 'читали' намерения любых незнакомцев, обладали актёрским талантом, а сноровкой и силой превосходили любых мыслимых противников. Задачу сохранить жизнь сына им поставил лично глава клана. Для экипажа 'Вызова' эти увальни оставались обычными морскими пехотинцами, звеньевыми, об их истинных талантах знал лишь сам Фохт.
  
  Командор был уверен, что те дымные сигналы подали отнюдь не друзья. Вряд ли небесники, выжившие при падении корабля, все эти годы прятались от мира. Если судить по тем из них, кто вступил в клан Мирамиро, чужаки недобрым словом и мощным оружием подчинят здешних дикарей и попытаются создать - вернее, воссоздать - собственную маленькую цивилизацию.
  
  Какие-то Мирамиро с другого края Благословенной Земли им абсолютно ни к чему, разве что торговать. Но скорее всего, мыслил Фохт, тут уже подсуетились государства с противолежащих берегов Восточного океана и успели стать надёжными партнёрами.
  
  На небесной лодке перед падением оставались лишь воины, гражданские ушли на спасательных шлюпках. Фохт считал, что воины небесников без особого труда примучат, а затем возглавят аборигенов, и чужую власть не примут. Зато возьмут охотно бывших соотечественников, обладающих ценными знаниями и навыками.
  
  Понятно, не всех. Такие, как Хаато, им не подойдут, они и без него неплохо разбираются в военном деле и навигации. Зато Лоноу может стать отличным источником информации. Жаль, что сам Хаато этого так и не понял. Или не захотел верить в опасность бывших соотечественников. Гражданские специалисты всегда немного не от мира сего, идеалисты и фантазёры. Забывают, что коши - хищники. Древние инстинкты никуда не делись, их немного сдерживает разум. Что может быть естественней, чем вцепится в горло врагу? Или чужаку, что без спросу зашёл на твою территорию?
  
  'Нет! Лоноу не отдам!' - твёрдо пообещал себе Фохт. Он небрежно отодвигал тростью ветки кустарника и громогласно ругал песок, мерзкие колючки и наглых приставучих насекомых. Чужие наблюдатели наверняка приметили глупого разукрашенного 'петуха' со свитой и успели сообщить о нём начальству.
  
  Теперь, опасаясь спугнуть будущую жертву и потенциально ценный живой приз, враги не станут спешить с активными действиями против группы Хаато.
  
  ...Они напали, когда командор, было, решил, что всё обошлось, метров за сто до полянки, выбранной Хаато для сигнального костра. Фохт действовал практически на инстинктах. Он резко ушёл в сторону и ткнул мерзавца, прыгнувшего ему на загривок, в наглую морду тростью. Его охранники столь же оперативно расправились со своими противниками, однако у одного из них кровила рука от пореза ножом. Отметив для себя, что телохранители за время плаванья утратили сноровку, Фохт перевёл внимание на последнего нападающего. Тот, впечатлённый быстрой расправой над подельниками, прыгнул в кусты. Фохт, ни мгновения не раздумывая, метнул тяжёлую трость наподобие дротика. Округлый набалдашник с хрустом врезался бандиту в затылок.
  
  Кажется, всё? Бесшумно, быстро - вся схватка заняла секунды четыре, не более.
  
  
  

3

  
  
  Два бандита наповал - это постарался Фохт, ещё два пока живы. Охранники сработали аккуратнее своего начальника, и теперь есть, кому задать вопросы.
  
  Бандиты более всего походили на самых обычных кочевников, и поэтому командор затеял разговор с ними на торговом языке. На Востоке Благословенной Земли всегда понимали этот вариант древнего наречия. Не стал исключением и этот раз.
  
  - Для тебя лучше нас отпустить, эфе, - прохрипел, сплёвывая кровь, один из пленных. - Иначе тебе отомстят, от расплаты не скроешься даже за Большой Водой.
  
  Фохт в ответ лишь хищно осклабился. Кажется, его спутали с заокеанским торговцем. О Землях Запада эти дикари, видимо не слышали. Впрочем, это к лучшему.
  
  - Позволь, я вырву его поганый язык! - прошипел один из охранников - тот, кого порезали в схватке.
  
  Наверное, звероватая внешность и сверкающие злобой глаза произвели бы впечатление на обычного дикаря. Этот чувствовал за собой силу и не впечатлился.
  
  - Его язык нам нужен, звеньевой. А вот глаза, как и яйца, - Фохт говорил на торговом и с удовольствием наблюдал, как бледнел наглый дикарь, - ни к чему.
  
  Охранник широко улыбнулся, демонстрируя немаленькие клыки, и потащил тесак из ножен на поясе. Выглядело это весьма убедительно.
  
  - Ты не с Востока, эфе, - сощурился кочевник, - я слышал о таких, как ты. Я отвечу на твои вопросы, чужак.
  
  У сигнального костра ничего особенного не происходило, вокруг тоже было тихо, а два десятка морпехов уже должны были выйти на назначенные позиции. Тревога, с самого пробуждения стучавшая в сердце Фохта, поутихла.
  
  На её месте осталась крохотная бабочка. Она продолжала биться, но мягкие крылышки не царапали, а лишь напоминали: 'Ничего не кончилось'.
  
  - Я слышу тебя, кочевник, - Фохт посмотрел на небо и убедился, что до вечерних сумерек ещё далеко. - Я задам вопросы. Если мне понравятся ответы, мучить не буду, но убью не сразу. Допрошу твоего товарища. Будете искренни, останетесь жить. Обещаю.
  
  'Плохо и недолго', - мысленно добавил Фохт. Нападение на себя любимого он не собирался прощать.
  
  - Спрашивай!..
  
  Кочевник ни на миг не усомнился в намерениях пришлого эфе. Он и сам убил бы бесполезного пленника, но без особой нужды мучить бы не стал. Зачем зря гневить Судьбу и Высокое Небо? Собственно пыток пленник не боялся. Боль и страдания привычны для обитателей Степи.
  
  Шаманы бают, что за Порогом Смерти есть шанс на лучшую жизнь. Врут или нет, знает только Первокот. Нет никого, кто вернулся бы оттуда, но все в это верят. Однако, чтобы получить доброе посмертие, желательно попасть к Прародителю целым, с руками, ногами и гениталиями.
  
  Пришлые - кочевник невольно покосился на огромного страшного воина, задумчиво стругающего кол, - беспощадны. С них станется удумать для него ужасные муки и кошмарную позорную казнь.
  
  Очень хочется жить. Если же погибель неизбежна, встретить её в бою, а не на колу, перепачканным в собственном дерьме. В азарте схватки плевать на раны и боль, ничего не страшно.
  
  Предсмертные мучения сулят дурное посмертие.
  
  Лучше бы принять предложение чужака, поделиться нужными ему сведениями, пожить ради хорошей смерти. Опять же, пока живёшь - надеешься. А живёшь, пока отвечаешь на вопросы. Полезных пленников не убивают.
  
  - ...Обещаю, что отвечу честно.
  
  ...Ответит, конечно! У кочевника нет иного выхода. На его месте и сам командор не стал бы упрямиться. Фохт любопытен. Он с удовольствием будет задавать свои вопросы. Их много, не на пять-десять минут беседы. Даже не на час-другой. Хитрый дикарь купил ещё несколько дней жизни для себя и, возможно, своего товарища. А для проверки пусть ответит на один вопрос, самый простой.
  
  - Для чего ты здесь, сын Широкой Степи?!
  
  Кочевника перекосило. Отвечать именно на этот вопрос ему не хотелось. Слово, данное пришлому, ничего не стоит. Но его жизнь сейчас в руках чужого эфе.
  
  Пленник повторно мазнул взглядом по звероватым мордам охранников, посмотрел на Высокое Небо над головой, на кол, на ещё живого товарища...
  
  - Мы исполняем волю Великого Эфе. Того, кто сошёл с Высокого Неба, чтобы объединить Широкую Степь и прогнать чудовищ, убивающих Её Детей так, как они - антилоп. Великий Эфе пожелал, чтобы перед Его Ликом поставили чужаков, который в ответ на сигнальные костры запустят цветные дымы...
  
  'Экспедиция, в основном, завершена. - Для Фохта стало ясно, что 'великий эфе' кочевников является одним из тех, что прибыли на Благословенную Землю вместе с Лоноу Хаато. - Выжившие найдены, и в спасении не нуждаются. Осталось выяснить, есть ли среди приближённых 'великого' другие небесники, обладает ли он оружием, опасным для монстров и их летучих лодок из Бездны за Небесным Куполом'.
  
  - ...аккуратно задержать и доставить под очи Великого. Когда увидели тебя, эфе, сочли лёгкой и выгодной поживой, и потому напали. Извини.
  
  'Ага, как же. Всё забуду да сразу извиню! - желчно усмехнулся Фохт, и кочевник, прочитав на лице командора свою судьбу, спал с лица. - Размечтался, дикарь!'
  
  - Думаю, что этот ваш Великий эфе не одиночка. Иначе ему бы вождём не стать.
  
  - Сначала чужаков было больше, и они своим колдовским оружием истребили десять тысяч всадников. Степь испугалась, и подчинилась. Не вся, не сразу, но уже через год все прочие эфе Широкой Степи признали власть пришлого. Сейчас чужаков осталось двое, многие умерли от ран и болезней. Старейшины хотели бы его сместить и убить, но за чужаком идёт молодёжь, жаждущая подвигов и славы. Остальные молчат до поры. Боятся.
  
  Звон колокола с 'Вызова' донёсся сквозь листву и ветви кустарников. Тревога! Нападение!!
  
  - Сворачиваемся! - скомандовал Фохт и мотнул головой в сторону пленных. - Этих берём с собой, свяжите им руки понадёжнее, и пусть идут сами...
  
  
  

4

  
  
  - ...Остаётся радоваться, - развёл руками Маслов, - что обновлённый Григорий Александрович не таит зла ни на кого из своей бывшей команды. Каково расстояние от Катико до Солнечной системы?
  
  - Полторы сотни световых лет, Никанор! - мягко усмехнулась Шанина. Нервяк схлынул, страх ушёл. Пусть боятся те, кто замыслил дурное против Мечты Великого Чукчи. - Полсотни шагов, по словам Гриша, или минута хода.
  
  - Два с половиной световых года за секунду... - быстро подсчитал Бардин. - А физики говорят, что быстрее света двигаться нельзя.
  
  - Инопланетяне нашим физикам не верят, - неуклюже пошутил Маслов.
  
  Никто, однако, не засмеялся. Наоборот, тишина в кабинете Шаниной стала лишь напряжённей. Ближний круг президента РФ сразу поверил её рассказу, как бы абсурдно он не звучал. 'Факты, однако!' - бывало, говаривал Григорий Александрович.
  
  А против фактов не попрёшь.
  
  - Прокрути-ка нам ещё раз беседу с Гришем, Лена.
  
  Кузнецов, Лавр Иванович, директор СГБ с двадцатилетним стажем, разменял восьмой десяток. Он въедлив и внимателен к деталям. Едва гость незваный ушёл, Ленка первым делом вызвала именно его.
  
  Некто зашёл ночью в спальню президента, как в свою собственную. Охрана всё прос... хм, проспала, и это дело, естественно, перехватила государственная безопасность. Опять-таки, директор ГСО Мария Игнатьева Максимова опоздала. Она спешила, но прибежала лишь через четверть часа после Кузнецова, когда спальню Шаниной уже 'обнюхивали' следователи Лавра.
  
  - Ты, Машка, дура, - без всякой злобы сказал ей Кузнецов, - пока Первое Лицо находится в Кремле, тебе следует рядом быть, а не на потрахушки бегать!
  
  Максимова не обиделась, кивнула в ответ.
  
  Что скажешь, Лавр прав. Во времена что Сталина, что Путина, за подобный афронт сразу отправляли на Новую Землю - лес сажать, города строить. Григорий Александрович наказывал милосерднее, при нём уезжали сажать сады на его малую родину, под славный Кагыргын. С наказом: 'Когда вырастут сады, возвращайтесь!'
  
  Специалистам ГСО работы не осталось, всё улики собрали безопасники. Полный отчёт будет позже, но уже сейчас, по мнению экспертов ГБ, можно утверждать, что некий чужак действительно посещал спальню президента Шаниной. От него остались микрочастицы нездешней пыли, пыльца незнакомых растений и неизвестные микробы.
  
  О подобной ерунде Гриш, видимо, не подумал, или не придал ей значения. Теперь всех фигурантов дела ждал минимум трёхдневный карантин. Его снимут, когда эксперты ГБ завершат подробные анализы и подтвердят, что опасности нет. Ещё инопланетной заразы тут не хватало!
  
  - Пожалуйста, Лавр Иванович.
  
  Объёмную звукозапись слушали все вместе уже в третий раз, затаив дыхание на десяток-другой минут. Каждый раз она ошеломляла.
  
  Вот и сейчас запись закончилась, и в кабинете установилось тягостное молчание. Что тут говорить?!
  
  - М-да... - всегда строгий, подтянутый и невозмутимый Бардин не знал, что сказать, когда запись закончилась. Изрядный жизненный опыт тут не помогал. - Это действительно был Григорий Александрович?
  
  - Он. Без сомнений, он! - уверенно заявил Кузнецов. - Построение фраз, словечки, интонации. Такое не подделать. А акцент... ныне Великий Чукча не человек, голосовые связки другие, к нашей речи не привычные.
  
  - Вы, Елена Александровна, большой молодец, - скороговоркой выдохнула Максимова, - что сообразили всё это записать. Я бы на вашем месте растерялась!
  
  Шанина отвела взгляд.
  
  'А ведь она запись не включала! - прочёл её реакцию Кузнецов. - ГСО, понятное дело, спальню не прослушивает. Выходит, что... больше некому, да. Всё страньше и страньше62, как говаривала Алиса'.
  
  - Делать-то что будем, товарищи? - заволновался Маслов. - Поделитесь мыслями, Лавр Иванович!
  
  Директор СГБ досадливо поморщился. Растерянный Никанор не походил на министра обороны, сейчас он скорее выглядел школьником, оказавшимся без мобильной связи в диком лесу. Остальные вели себя не лучше. Держала лицо только Шанина, что было абсолютно понятно.
  
  - Делать?! - желчно переспросил Лавр. - Будем делать выводы, Никанор. Они, как мне кажется, очевидны.
  
  Все дружно кивнули и недоверчиво переглянулись. Лодка-то одна, да выводы у всех разные. Маслова заботит оборона, Максимову - охрана президента.
  
  - Да, - заметно погрустнела Мария Игнатьевна. - ГСО капитально облажалась. Готова сдать пост...
  
  - А работать кто будет, мать твоя?! - Шанина зашипела на неё рассерженной гадюкой. - Может быть, Пушкин, нет? Да Гриша любую охрану пройдёт. Мало того, что он ориентируется в Кремле, как у себя дома, так ещё и чужие технологии намного опережают наши...
  
  Маслов и Кузнецов тяжело вздохнули. Один страдал по недоступным ему инопланетным чудесам, другой страдал оттого, что разговор опять пошёл не в ту сторону.
  
  - Президенту следует переехать в иную резиденцию, - заявила Максимова. - В Кремле защиту не обеспечить.
  
  - Возражаю! - возмутился Бардин. - Президент не должен покидать Кремль. Это политически неприемлемо!!
  
  - Все стоп! - хлопнула ладонью по столу Шанина, и Кузнецов одобрительно сощурился. - Мы ушли от темы, коллеги. Кремль я не покину по причине карантина сейчас, а после - из-за бессмысленности этого шага. Гриш, в прошлом Григорий Александрович, никому из нас не угрожает. Наоборот, у России впервые за минувшие столетия появился реальный союзник! - Маслов попытался возразить, но президент резко его оборвала. - Я говорю не об армии, не об ВКС, Никанор! О Грише и его кошах. Вам, Леонид Сергеевич, надо хорошенько обдумать, как вести с ними диалог, что попросить, что предложить...
  
  - Если этот самый Гриш появится, - недовольно пробурчал Бардин, - мы найдём общий язык!
  
  - Не 'если', 'когда'! - многозначительно подняла вверх палец Шанина. - Вы всерьёз считаете, что Гришу от нас что-нибудь понадобится? Мне бы ваш оптимизм, коллега. Договоримся, конечно. Беда в том, что наши позиции изначально слабы. Думайте, коллеги...
  
  
  

5

  
  
  - Кого ты привёл, муж мой? - прошипела Шейша на игош и крепко обняла. Оставаясь вдвоём, мы частенько переходим на язык бесов. Изучаю его, поскольку чувствую: игош понадобится в будущем.
  
  Удивила реакция Рыжей.
  
  Та моментально опустилась на колени, положила 'восьмёрку' перед собой и низко склонила голову, выказывая глубочайшее почтение.
  
  Не мне, бесовке. Я, понятное дело, удивился, но вида не подал. Аккуратно поставил на землю цинк, и лишь потом обнял Шейшу в ответ.
  
  - Подвернулась под руку, однако, - неопределённо пожимаю плечами. - Прихватил с собой. Думаю, пригодится. Кочевников гонять.
  
  Шейша аккуратно обошла Фоули по кругу, пристально её рассматривая. Рыжая сжалась в комочек, дрожит, явно боится. Наконец, завершив свой второй вояж, бесовка встала за левым плечом Джейн и легонько шлёпнула её нагайкой-камчой.
  
  - Назовись! - сейчас игош из уст Шейши на мой слух почти неотличим от сердитого змеиного шипения.
  
  Рыжая сжалась ещё сильнее, хотя, казалось бы, некуда, и ещё ниже склонила голову. Она безошибочно распознала в Шейше не просто бесовку, а представительницу одной из правящих семей.
  
  Как?! Я, например, на первый беглый взгляд вряд ли отличу человека от коша. Все двуногие с виду похожи. Среди людей внешне негр сильнее отличается от китайца, чем кош от какого-нибудь индейца-метиса или полинезийца. Интересно, а чернокожими коши бывают?!
  
  Шейша как-то сходу определяет расу. Безошибочно распознала в Фоули полукровку рогатых... знаю, как к ним относятся чистокровные бесы.
  
  - Шейн беш Разах, высокая госпожа, разведка Господства Пылающих Песков. "Мартышки" дали мне имя Элизабет Джейн Фоули, числюсь первым лейтенантом армии Альянса, прошу прощения.
  
  Видно есть за что, раз просит. Как стелется! А Шейша какова! Пристальный взгляд, несколько слов, а Рыжую чуть ли не наизнанку выворачивает.
  
  - Ты с Холодного Песка? - непринуждённо перешла на английский Шейша. Ну да, мы с ней и на этом языке болтаем. Просто чтобы не забыть.
  
  - Да, высокая госпожа, простите меня.
  
  Почему Рыжая постоянно прощения просит? Наверное, у бесов это какой-то ритуал. Или Фоули вправду чувствует себя виноватой.
  
  - Кем приходится тебе Караш беш Разах?
  
  Первый раз о таком слышу. Впрочем, о своих знакомых и друзьях-бесах Шейша ничего мне не рассказывала. Будет время - расспрошу, а то как-то не правильно получается: бесовку приручил, а ничегошеньки о ней не знаю.
  
  - Отец, высокая госпожа, извините меня.
  
  - Моё имя Шейша ша Таи Фулани бала Разах схул Бацегар, - соизволила назваться, наконец, бесовка. - Мне жаль, что ты выжила, позорная!
  
  Что-что? Похоже, начались какие-то заморочки рогатых. Мне не нравится, как съёжилась и выцвела на глазах Рыжая. Да она реально ковриком стелется перед Шейшей. А та-то, та-то! До сих пор не слышал, чтобы она представлялась полным именем с титулом. Шейша - личное имя, за ним назван прайд мужа, 'ша', то есть мой, Таи Фулани. 'Бала' у бесов титул, что-то вроде княжны, принцессы, Разах - родовое имя. Наконец-то я его узнал. Виноват! Ранее не спрашивал, не интересовался.
  
  Значит, Шейша и Шейн, Рыжая, родственницы?
  
  Или не просто родственницы, а сёстры? Зная, с каким отвращением и негодованием бесы принимают полукровок, я не удивлён яростному шипению Шейши.
  
  Та распаляется всё больше. Пыхтит, как закипающий чайник, глядишь - вот-вот пар пойдёт.
  
  - ...Да, бала. Прошу прощения. - Рыжая не возражает, не злится. Низко кланяется и смиренно просит прощения.
  
  За то, что живёт. За то, что выжила.
  
  На той стороне кустов зашевелились кочевники. Готовятся к следующему штурму нашего распадка? Рядом внезапно возник Няш, встал, привалился своим плечом к моему - тяжёлый! - и с откровенным неодобрением наблюдает за женской разборкой.
  
  Не нравится и мне их разборка, да и время утекает.
  
  - Хватит! - хлопаю в ладоши. - Уймись, Шейша!
  
  Няш одобрительно взрыкивает. Подействовало ли моё слово, или помог рык льва, но Шейша замолчала. А Рыжая, увидев перед собой огромного хищника, перестаёт скулить. Страшно! Хлопает огромными зелёными глазами, глядит на льва снизу вверх. Котёнок здоровущий, однако. Лапы в обхвате больше, чем бедро Фоули, когти как кинжалы, в пасть Джейн вся целиком пролезет - как тут не бояться? Девушка сжалась, дрожит.
  
  - Встать, Фоули! - на английском моя команда звучит жёстко и сухо. Как выстрел. Реакция мгновенная, заученная, на уровне инстинкта. Дрессировка сработала.
  
  - Сэр! Да, сэр! - всё. Никаких колебаний, сомнений. Решительный взгляд, осанка. Идеальный солдатик, ага.
  
  - Враг рядом, - киваю в сторону кочевников. - Приведи себя в порядок, приготовься к бою.
  
  Два десятка дикарей с саблями и дротиками подобрались вплотную к кустам. До них метров сто, не больше. По полтора десятка ушли в стороны, три-четыре минуты, и они нападут с флангов. Десяток садятся на своих коняг. Думаю, будут штурмовать верхом, по той тропке, что использовали мы, прячась в распадке. Общая атака? Ну-ну.
  
  Лошадок жалко. Дикарей - ни капельки.
  
  - Потом поговоришь с сестрой, - протягиваю Шейше 'восьмёрку'. От моих слов девушку буквально корёжит. Ага, ненавидит Шейн, аж кушать не может. Убила бы, да 'муж' не даст, хе-хе. - Знаешь, что это?
  
  - Болтер "мартышек" с Холодного Песка, - бесовка уверенно держит автоматический карабин, привычно осматривая оружие. - Модель мне незнакома, но подобные видела и в руках держала. Стрелять и попадать смогу.
  
  Неплохо воспитывают бесовскую молодёжь, завидую. На Земле - что в Альянсе, что в Федерации, что в Китае - подростки по виртуальным реальностям сидят, или на всяких пати тусуются. А враги в это время полезные навыки прокачивают. Выживания, стрельбы. Печалька, да.
  
  
  

6

  
  
  Шепчу на ухо Няшу, что вон там - показываю рукой - по кустам лезут враги. Опасные, они могут больно укусить, и потому нужно быть осторожным. Затаиться, нападать только из засады. Молодой лев всё понимает, только говорить не умеет. Иногда мне кажется, что ещё чуть-чуть, ещё немного усилий, внимания, и он заговорит.
  
  Вот и сейчас Няш что-то муркнул в ответ, нырнул в кусты и будто растворился в них. Вот как у него это получается?! Здоровый же, не с лошадь размером, чуть поменьше, а вот на тебе без всяких технологий и эффект абсолютной маскировки. Знаю, где он примерно находится, а увидеть не могу. Лошадки наши тоже не видят льва, но чуют его присутствие. Стоят, боятся, жмутся друг к другу. Кочевники на конях бодрой рысью движутся к тропе, а пешие нагло лезут через кусты с фронта и флангов. И ведь не боятся! Чуточку опасаются, но не более.
  
  Через сплошное переплетение ветвей рывком не пройдёшь, не пробежишь, зато и бласт быстро теряет целостность, растрачивая энергию в мокрых листьях. Полагаю, к штурму подготовились. Идут в мокрых свободных халатах, чтобы ещё более ослабить бластеры. Если будем бить в полную мощность, этот трюк не поможет, но мы то батареи экономим, стреляем на трети от полной.
  
  Наши болтеры в расчёт не принимают. Видимо, ориентируются на ТТХ63 своего оружия. Сэлли постаралась - или 'братик' Рриш? Трёхствольника с нами нет, они это отчётливо видят, а пистолетом много не настреляешь, скопом задавят, когда попрут через кусты. Лев их не беспокоит. Для туземцев крупные степные кошки лишь дичь, они их не боятся. В тонкости не вдаются, лев как лев - что в нём такого? Ха! Если не воевать, так ничего особенного.
  
  Однако, сейчас у нас война. Годовалый пещерный лев как раз по размеру похож на матёрого степного. Окрас другой, но кто в этом разбирается?
  
  Пещерный лев, в отличие от степных собратьев, привык охотиться в узостях, бить внезапно, исподтишка. Это не на просторе метать с коня джереды64 в зверя, которому и спрятаться негде, и удрать некуда.
  
  Тут дело иное и расклад другой, ага.
  
  О, кажется, дикари начинают атаку?!
  
  'Восьмёрка' проста в обращении. Предохранитель, запорный механизм коробчатого магазина, спусковой крючок - всё, что нужно узнать стрелку прежде, чем открывать огонь. Шейша разобралась с этим быстро и подготовила своё оружие к стрельбе. Теперь девочки лихорадочно набивают патронами сменные магазины, сколько успеют. Укроются за крутым берегом ручья, стрелять будут с колена. Промокнут, конечно, зато целы будут. Из лежачего положения было бы вернее, но тут им понадобится не столько точность, сколько плотность огня. По толпе дикарей - самое оно.
  
  - Шейша, за тобой правый фланг и сектор по фронту.
  
  - Сделаю, муж мой.
  
  Упрямая бесовка! Сейчас стрельба будет, а она жену изображает. Но хороша, этого не отнять. В глазах свирепый огонь, всегда бледные щёки заалели. Эка её появление Рыжей разозлило! На дикарях отыграется, однако.
  
  - Фоули! Твой фланг левый, плюс прилегающий сектор по фронту. Тыл прикроет лев, но ты всё равно краем глаза туда поглядывай. Вдруг урод какой прорвётся.
  
  - Да, сэр. Приказ понятен.
  
  Рыжая сама не своя, разговор с Шейшей выбил её из колеи. Дурное состояние, депрессия, полное равнодушие к происходящему. Стрелять будет, а вот попадёт ли? Сейчас Джейн не имеет ясной мотивации и потому бесполезна, как солдат. Надо бы её ободрить, реморализовать, мне не нужен труп вместо красивой девушки.
  
  - Фоули! Соберись. Твоё будущее зависит только от тебя. Не от меня, не от кого-то ещё. От тебя и твоих навыков солдата. Докажи себе, что достойна памяти своего отца.
  
  Шейша что-то недовольно прошипела сквозь зубы. Плевать на бесовские правила. Мы на земле кошей, не рогатых, здесь важны только наши традиции!
  
  - ...Памяти? - растерянно переспросила Шейн. Не знает, что отец погиб? Так откуда бы ей об этом узнать?!
  
  - В сражении с жестянками, - раздражённо прорычала Шейша, - в сотне километров отсюда...
  
  - К бою! - враги уже близко, до них метров шестьдесят по прямой. Тут густой кустарник, их не видно, только ветви колышутся... - Огонь по готовности.
  
  Я включил адаптивный камуфляж, Шейша последовала моему примеру. Рыжая недоумённо смотрела на место, где мы только что были, зачем-то поводила там рукой. Хотела нащупать - так нас там уже нет, хе-хе.
  
  Треск кустов раздался совсем близко, и полукровка повела в сторону звуков стволом 'восьмёрки'. Рано я похвалил её подготовку!
  
  Автоматический карабин Антонова стреляет бесшумно, почти без дыма и пламени, щёлкающие звуки издаёт затвор. Сейчас звонкие щелчки растаяли в приближающемся топоте копыт и воплях. Кочевники разгоняли вдоль тропы лошадей, размахивали саблями и подбадривали друг друга воинственными криками.
  
  Тропа узкая, рядом могут уместиться два всадника, не более. Трёхствольник срезал бы всех дикарей вместе с их конягами одной очередью. Но трёхствольника нет, а 'восьмёрка' бьёт слабее, останавливающее действие65 её пуль невелико. Зато у них высокий проникающий эффект, для стрельбы сквозь кусты самое оно.
  
  Всадники могли бы создать Рыжей проблемы, если бы она отвлеклась и перевела бы стрельбу на них. Но девушка, стиснув зубы, исполняла приказ. Её дело - фланг.
  
  За тропой следит Няш. У пещерных львов нападение из засады - стандартная тактика, она великолепна отработана. Незабываемое зрелище, когда огромный хищник внезапно атакует стадо крупных антилоп! Первых двух всадников лев сбил молниеносным прыжком, нырнул в кусты по другую сторону тропы и будто растворился в них. Лошади полетели кувырком, один из кочевников дёргал ногами в агонии. Острые когти - страшное оружие. Другого сильно приложило о землю, он лежит неподвижно.
  
  Следующая пара остановиться не успела, покатилась кубарем с запнувшихся коней, но ловко сгруппировалась и снова оказалась на ногах. Дротики туземцы растеряли, но сабли сохранили. Ещё две пары осадили коней, но собрались в плотную кучу, и в неё с рёвом влетел Няш, разбросав по окрестным зарослям и всадников, и лошадок.
  
  
  

7

  
  
  - Тук-тук! - прозвучало из пустоты, и оба спешенных кочевника рухнули на землю. Шейша не оставила без внимания их акробатику и достойно наградила туземных воинов - пулей каждого. Всадники кончились? Два в минус с первой атаки льва, ещё два на счету бесовки, четверых сейчас добивает Няш. Последняя пара кое-как развернулась в узости тропки, и, настёгивая коней, торопится прочь. Страшно им, однако.
  
  - Тук-тук! - говорит моя 'восьмёрка', и оба торопыги скатываются с коняг на землю, где и затихают. Навсегда. Мимо меня свистят два или три дротика. Кидают, определённо, на звук. Хотя камуфляж полностью маскирует силуэт тела, враги промахнулись всего ничего. Но не попали же! Вот эти мерзавцы, идут впятером, до них всего метров пятнадцать. Двое замахиваются джередами, трое тянут из своих колчанов замену тех, что метнули в невидимого меня.
  
  Попадут ещё, упаси Первокот! Наконечники из мягкого железа укреплённую ткань не пробьют, но синяк мне поставят, не могу с этим согласиться!
  
  - Тук! Тук! Тук-тук-тук! - озвучивает мои возражения 'восьмёрка'. Аргументы приняты, атакующие кулями упали в кусты. Не промахнулся, потому что бил практически в упор.
  
  Аккуратно двигаюсь дальше, стараюсь себя не демаскировать. Справа и слева слышу знакомое постукивание, сзади жутко вопят раненые - их безжалостно рвёт Няш. Умный лев лошадок не тронет, зато врагов за спиной живыми не оставит. Прошло едва ли полминуты, а два с половиной десятка дикарей уже распрощались с жизнью. Спереди, слева и справа трещат кусты, кочевники бегут прочь, не разбирая дороги. Шкуры свои спасают. Их обескуражили столь значительные потери, лишили всякого желания воевать. Метрах в ста пятидесяти отсюда, на гребне распадка группа из пяти или шести всадников ещё не сообразила, что происходит в овраге. Они старательно всматриваются в заросли внизу, гибель всадников их обескуражила. В начале атаки они молчали, потом подбадривали воинов криками, теперь стоят и ругаются друг с другом. Кони неуверенно переступают ногами.
  
  Не хочу, чтобы дикари сбежали. Все, кто участвовал в этом нападении, должны умереть. Но прежде хочу задать пару вопросов тем, кто командовал кочевниками.
  
  Как они отключили связь с Львицей? Как сумели создать зону без магии? Машинально активирую "правду или ложь". Работает! Ну, магия есть. Фаербол ни мне, ни Шейше тут не создать, друг друга не вылечить, не защитить. Не работаёт то, что требует притока... хм, энергии извне. А вот туннель длинной в сто сорок световых лет, Быструю Тропу, я сформировал легко и практически без усилий.
  
  Спешные перемещения, как и эмпатия, - не обязательно магия. Иногда это врождённый талант мага. Он есть, понятно, далеко не у каждого. Шейша так 'ходить' не может, хотя соответствующее заклинание знает. Как и все образованные бесы. Увы им: при активации туннель съедает прорву сил и забирает ещё больше за каждый метр своей длины и диаметра. Столько нет, пожалуй, даже у барлогов.
  
  Была бы Тропа столь же доступна всем магам, как мне, пленные, захваченные ССО РФ на базах рогатых, легко сбежали бы. Никакие стены не стали бы помехой.
  
  Эмоции неплохо чувствуют все, даже люди. Иногда (это мой случай) 'правда или ложь' тоже является талантом. Мне глушилка магии не слишком помешала - мелкая пакость, не более! А вот Шейше...
  
  - Тук-тук-тук! Тук-тук-тук! - слышится слева и справа. Кажется, девчонки увлеклись, кочевники бегут без оглядки. Группа всадников на гребне, наконец, сориентировалась. Поворачивает коней, собирается отступать.
  
  Куда же вы, дорогие мои?! А поговорить?!! Сдать артефакты, блокирующие связь с искином и магию?
  
  Пока всадники разгоняются, подбираю крепкую с виду дубину и скручиваю короткий туннель. Шаг, ещё полшага. Выскакиваю в обычный мир метрах в пятнадцати перед скачущим эфе кочевников. Тот богато одет и перепоясан кобурой. Бластер? Свита отстаёт от своего вождя на два-три лошадиных корпуса. Дикари скачут на меня плотной группой, предпринять ничего не успевают. Не ждут, хе-хе, что перед ними внезапно возникнет враг.
  
  Скрестный шаг, плюс подшаг навстречу противнику. Оказываюсь от лошадиной морды справа, бью круговой из-за головы наотмашь по холёной физиономии врага. Дубинка ломается, но мерзавца сносит с седла - прямо под копыта набегающих всадников свиты. Те резко осаживают коней, а я ухожу влево за конягу, оставшуюся без всадника. Короткий тычок в рыло очередного противника сколом дубины - тоже готов. Всё, до следующего уже не дотянусь. Бросаю обломок, ныряю кувырком вперёд, перехватывая поудобнее 'восьмёрку'. Враги растеряны. Двое лежат на земле, Прочие придерживают лошадей. Они ничего не поняли. Не успели - всё случилось слишком быстро.
  
  - Тук, тук! - два раза стреляю с колена, два тела выпадают из сёдел. - Тук!
  
  Мимо? Последний дикарь скатывается с седла быстрее, чем летит пуля! Веду за ним ствол автомата, но понимаю, что не успеваю. Однако кочевник не нападает, встал на колени, вытянул пустые руки в мою сторону, а лицо вжал в землю. Неужели сдаётся?
  
  Да. Кочевник привстаёт, не поднимая взгляда, отстёгивает пояс с клинком, демонстративно бросает его в мою сторону так, чтобы это не выглядело нападением, и снова опускается на колени. Точно, сдаётся.
  
  - Тук-тук-тук! - ещё доносится из распадка.
  
  Их почти не слышно. Не выстрелы - так, удары палкой по дереву. Девчонки всё ещё 'гуляют' и продолжают отстреливать разбегающихся кочевников. От старой тропки регулярно подаёт голос Няш. Объявляет, что вышел на охоту, и уже с добычей. К рёву льва и стуку автоматов примешиваются отчаянные вопли кочевников.
  
  В метрах ста - ста двадцати от меня по степи вольно разбрелись лошадки. Львиного рыка там почти не слышно, но те всё равно нервно прядают ушами и беспокойно осматриваются. Табун охраняет пара спешенных дикарей. Они напряжённо глядят в мою сторону и, очевидно, в любой момент готовы дать дёру. Мне это ни к чему.
  
  Поднимаю автомат, прицеливаюсь.
  
  - Нэ стрэляй, эфэ! - на торговом языке заполошно вскрикивает пленник... пленница?!
  
  
  
  
  

ГЛАВА ШЕСТАЯ

  
  
  
  
  

1

  
  
  Фохт спешил на берег, как мог, но когда он вступил на песок прибрежного пляжа, Сияющее Колесо уже катилось по верхушкам кустарников и низкорослых деревьев. Прозрачное небо раскинулось с севера на юг от зенита до горизонта и беззаботно растворялось в спокойном голубом океане.
  
  Вблизи берега водную гладь уродовали морщины прибоя. Возможно, в этом виноват морской бриз.
  
  Может быть, океану просто не нравились западники.
  
  На первый взгляд, всё в порядке.
  
  'Вызов' дремал на спокойной воде там, где его поставил командор. В шлюпке, приткнувшейся к берегу, в ожидании своего эфе блаженно развалилась четвёрка матросов. На берегу справа и слева от шлюпки, неторопливо прохаживались морпехи. Они то и дело бросали настороженные взгляды в сторону кустов, но особого беспокойства не показывали.
  
  На всём вокруг лежала бы печать безмятежного вечера, если бы не звон корабельного колокола. Каждые несколько минут с палубы 'Вызова' шёл очередной сигнал тревоги, и его сразу же визгливо подхватывали зубастые сяйи66, патрулирующие прибрежную акваторию.
  
  - Капитан просит прибыть на борт, эфе, - матрос подбежал сразу, как маленький отряд Фохта вышел из зарослей. - Наблюдатель обнаружил корабли!
  
  Командор окинул взглядом доступную часть горизонта, но ничего не увидел. Из корзины на мачте да в бинокль видно намного дальше и лучше, чем с пляжа.
  
  - В шлюпку! - Фохт раздражённо махнул рукой, и конвоиры грубо пихнули пленных в сторону воды. Те всю дорогу тормозили, как могли, движение группы и изрядно разозлили охранников, так что теперь с кочевниками не церемонились. - Отряд вернулся?
  
  - Нет, эфе. Прибегал посыльный, они обнаружили засаду и преследуют врага вместе с группой штурмана Хаато и десятника Мяфуо, эфе.
  
  Фохт милостиво позволил перенести себя в шлюпку, а пленников связали и бросили под ноги гребцам. На вёсла вместе с матросами сели и оба охранника, и морпехи. Шлюпка пошла быстро и уже через пару-тройку минут причалила к борту 'Вызова'. Командор привычно поднялся по трапу, а пленных подняли талями и швырнули на палубу, как обычные тюки. Никому нет дела до страданий и переживаний дикарей. Пусть радуются, что ещё живы. Их даже развязывать не стали, так и бросили в карцер, заперли крепкую дубовую дверь на массивную бронзовую задвижку и повесили прочный замок.
  
  Всего под палубой на полубаке67 'Вызова' размещено шесть таких клеток, по три с каждого борта вдоль коридора к гальюну. Пол, стены и потолок укреплены железными прутьями, обшиты досками. Ценные пленники наружу не выйдут, даже если развяжутся.
  
  Кочевников следовало бы сразу развести по разным клетушкам, но Фохту сейчас было не до вонючих аборигенов. Допрос будет позже. Нужно дождаться возвращения боевого отряда и выяснить, что за корабли маячат на горизонте. Кто там, 'потеряшки' или заокеанские чужаки?
  
  Расторопный матрос подтащил раскладную брезентовую табуретку и помог командору снять поднадоевшие сапоги. Обувая парусиновые туфли, усиленные нескользкой подошвой, Фохт ощутил, как возвращаются силы, и поднимался по трапу на полубак, чуть ли не пританцовывая от нетерпения.
  
  Ррайфо коротко кивнул начальнику и протянул свой бинокль, указав рукой куда смотреть. Фохт с необъяснимым волнением поднёс хитрый прибор к глазам, покрутил колёсико для резкости и без труда обнаружил то, что встревожило капитана 'Вызова'. Мачты. Раз, два... шесть или семь штук. Самих кораблей не видно, слишком далеко, но мачты торчат из-за линии горизонта. Миль двадцать пять, а то и тридцать. Пять или шесть часов хода. Это если появится ветер. На море штиль. Никак не понять, есть ли на мачтах паруса, нет ли. А вот дымов не видно.
  
  Фохт разочарованно опустил бинокль. Это не 'потеряшки'. Мачт там больше, чем у 'Крепости' и 'Атаки' вместе взятых. Конечно, это ещё ни о чём не говорит. Мачт много - так корабли эскадры могли захватить приз. А паровые котлы не запускают, потому что жалеют топливо. Сушу с кораблей наверняка видят, но не тропятся, да и ветер уже поменял направление и дует с берега.
  
  Если там чужаки из-за Восточного Океана, они дождутся морского бриза, и с ним подойдут к берегу. Это случится завтра после полудня, не раньше.
  
  Если там свои, они ждут ночи, чтобы дымами не насторожить аборигенов. Кто бы ни скрывался за линией горизонта, 'Вызов' они с такой дистанции не обнаружат. Голые мачты и дымовая труба теряются на фоне прибрежных дюн, заросших кустарниками и низкими деревцами. Песчаные горы не высоки, метров сто - сто пятьдесят, но и их достаточно, чтобы замаскировать неподвижный корабль.
  
  - В сумерках лучше бы уйти в море, эфе - предложил Ррайфо. - Вести бой в стеснённой позиции нам невыгодно.
  
  Невыгодно тактически, это да. Фохт не собирался спорить с очевидным. На открытой воде сражаться удобнее, а если на море штиль, а у противника за движители только паруса и вёсла - так вообще удовольствие!
  
  Увы, не всё так просто. Помимо известных тактических схем, нужно учитывать и состояние корабля, и моральный дух экипажа. После столь долгого перехода машины нуждаются в регламентном обслуживании, и полагаться в бою только на них не стоит. Да и моральный дух экипажа резко снизится, если оставить на берегу отряд, преследующий кочевников.
  
  Бросать своих, путь даже на время, недопустимо.
  
  - Остаёмся на месте, - Ррайфо отличный капитан, но зачастую смотрит на окружающий мир чересчур поверхностно. - Враги как шли по своим делам, так и пойдут мимо. Для заморцев тут нет ничего интересного.
  
  - А 'Вызов'? - засомневался капитан корабля.
  
  - Вряд ли корабль обнаружили. Сияющее Колесо ушло за холмы, корабль стоит в прибрежной тени. Разводя пары, Ррайфо, мы лишь привлечём внимание. Дым из трубы да на фоне закатного неба виден ой как далеко.
  
  Что тут спорить?! Фохт уже принял решение.
  
  
  

2

  
  
  - Дождёмся берегового бриза, - продолжал настаивать Ррайфо, - по лоции он начнётся после полуночи, в темноте дым не увидят. Глубины на выходе из бухты надёжно промерены, тут мелей нет.
  
  Командор не ответил, лишь досадливо поморщился. Вот упрямец! Фохт забрал у капитана бинокль и принялся показательно всматриваться в горизонт, пытаясь подробнее рассмотреть мачты неизвестных кораблей. Их подсвечивало заходящее светило, так что на фоне темнеющего неба они смотрелись контрастно и весьма чётко. Увы, сколь ни напрягай глаза, детали такелажа не рассмотреть.
  
  От бесплодных попыток Фохта отвлекло удивлённое восклицание капитана.
  
  - Дым, эфе! - Ррайфо указывал на берег. - Там дым!
  
  И не только. Судя по отблескам на кронах деревьев, за лесом выше по реке что-то серьёзно горело. Похоже, что отряд с 'Вызова' повторно попал в засаду. Или настиг врага у городка и теперь ведёт бой, в азарте поджигая лачуги туземцев. Пёсьи дети! Ведь было приказано...
  
  - Объявляй тревогу. Вышли шлюпки вверх по реке, - скомандовал Фохт. - На вёсла посади свободных от вахты матросов, а в усиление отправь десяток морпехов. Действуй, Ррайфо, поспеши. Нашим нужна помощь.
  
  - Да, эфе, - капитан прижал ладонь к сердцу, отдавая дань уважения начальнику, - твоя вахта, Фохт.
  
  Без раненых стычка не обойдётся, а их доставить на корабль шлюпками будет безопаснее и проще. Хорошо, что спор по поводу выхода в море разрешился сам собой.
  
  Чёрный столб дыма с отблесками огня сложно не заметить. Раз так, неизвестные корабли обязательно сюда заглянут. Не ради простого любопытства, нет.
  
  Для того, чтобы добить врага.
  
  - Вахту принял, - автоматически отозвался Фохт. Машинально проводив взглядом Ррайфо, командор задумался о сложившейся диспозиции. Она не радовала.
  
  Для заморцев здешние туземцы - торговые партнёры. Если их убивают, это делает недруг. Кто именно жжёт и убивает, уже неважно. Пираты, западники или нецивилизованные кочевники, логика торговых отношений взывает о помощи. Истребят туземцев - с кем вести дело?
  
  Заново налаживать прочные связи, прикармливать местных вождей, разъяснять дикарям, какой товар заморцам интересен... лишняя суета и сплошные убытки.
  
  Фохт не верил, что корабли в океане принадлежат пиратам. Те эскадрами не ходят. Добычи на восточном берегу Благословенной Земли мало. Поход эскадры себя не окупит, а одиночному бандиту найдётся, что хапнуть.
  
  Туземцы всегда серьёзно готовятся к приходу купеческого корабля. Ради заморских товаров они забивают склады дарами своей земли. Грабить их безопасно и легко, а вот штурмовать городки или нападать на неплохо защищённые купеческие корабли рискованно. Можно так нарваться, что убытки не покроют выручку с добычи.
  
  Пираты хорошо считают. Глупцов в этой среде не бывает, и потому морские бандиты никогда не жгут разведанные склады. Дикари ленивы, сносить эти да строить новые в другом месте не станут. На следующий год они снова заполнят уцелевшие всякими товарами.
  
  А пираты опять придут и, разогнав наивных дикарей, заберут всё самое ценное. Обязательно повторят свой визит на следующий год, да и потом стесняться не будут. Именно так пасечник обирает трудолюбивых пчёлок и всегда имеет в изобилии мёд. Дикари, что пчёлы, столь же многочисленны и безмозглы. Пусть трудятся на цивилизаторов, пока не поумнеют.
  
  Дым... для любого купца, всматривающегося в далёкий берег, столб дыма укажет на то, что в этот раз бандиты нарвались. Если поспешить, можно поучаствовать в наказании мерзавцев. Почему бы не помочь туземным друзьям справиться с напастью, получить их благодарность и вдобавок разжиться трофеями?!
  
  Ещё лучше прибыть с небольшим опозданием, чтобы враги поистрепались в бою, а партнёры успели бы утратить надежду на свою победу. Тогда и благодарность будет выше!
  
  Фохт проводил взглядом шлюпки, вереницей уходящие вверх по реке. Светлый вечер очень быстро перешёл в ночь. Сумерки мимолётны, за ними сразу опускается тьма. Гребные судёнышки быстро растворились в темноте. Исчезли даже кормовые фонарики.
  
  Остаётся ждать. Фохт сделал всё, что мог.
  
  Ррайфо неслышно поднялся на полубак. Матрос разместил поблизости две складные табуретки и маленький столик. Ждать приятнее с чашкой горячего фо68, за доброй беседой. Командор охотно присел рядом с капитаном корабля, с благодарностью взял чашечку напитка, а робкие попытки завести разговор проигнорировал. Фохт слушал.
  
  Кошам в наследство от предков-хищников достался прекрасный слух, и Фохт использовал его на все сто, осязая окружающую тьму. Ночью вдоль речной воды звуки разносятся ой как далеко, на милю или больше, и ритмичный плеск вёсел слышался отчётливо. Изредка и издалека к нему примешивались резкие щелчки. Выстрелы.
  
  Где-то там, за поворотами реки, до сих пор идёт бой?
  
  - Стреляют из ружей, - вполголоса пробурчал Ррайфо. - Звук гулкий. Винтовки суше и резче.
  
  Фохт молча кивнул, неспешно потягивая фо. Ружья бабахают вразнобой. Палят наугад, для собственного успокоения, куда-то в темноту, но даже эти выстрелы неприятно кольнули Фохта. Пять лет назад дикари ружей не имели, в атаке использовали джереды да слабые луки.
  
  ...Шлюпки вернулись часа через четыре, перед самым рассветом. Итог схватки с туземцами Фохта не порадовал. Двое солдат убиты, одиннадцать ранены, из них трое весьма серьёзно. Трофеев немного.
  
  Единственное хорошее известие: захвачен важный пленник. Тот самый эфе, кто руководил охотой на штурмана Хаато. Один из приближённых 'Великого'.
  
  Раненых занесли в лазарет, тела погибших плотно завернули в парусину и уложили на палубу. Их отдадут морю, когда 'Вызов' отойдёт подальше от берега. Традиция! Удел всех моряков - покоится на дне, под толщей воды. Когда-нибудь туда отправится и Фохт. В мире полном опасностей никто не умирает от старости.
  
  Морпехи едва держались на ногах от усталости. Хаато выглядел бодрее, но командор отправил всех спать. Силы скоро понадобятся. Механики закончили, наконец, обслуживание капризных механизмов. 'Вызов' разводил пары, готовясь к выходу в море.
  
  
  

3

  
  
  - ...Нэ стрэляй, эфэ! - раз за разом как заклинание повторяет кочевница. - Нэ стрэляй!..
  
  На торговом говорит с очевидным акцентом. Трусит отчаянно, но всё равно пытается защитить своих, тем более те в нападении не участвовали, занимались табуном. Приглядываюсь пристальнее - там просто мальчишки!
  
  Кочевница тоже очень молода. Наверное, моя ровесница. Её борык69 скатился на землю, соломенные волосы рассыпались по плечам. В синих глазах даже не просьба, мольба. Молодая женщина чем-то неуловимо напоминает мне сокурсницу-подругу студенческих лет Григория Александровича. Тряпка я, не умею стрелять в детей и женщин. Надеюсь, что никогда не научусь.
  
  Опускаю 'восьмёрку'. Кто кочевнице те мальчишки, что крутятся возле табуна? Братья? За чужих так не просят.
  
  Осматриваю лошадку пленницы. Ничего важного не нахожу, оставляю на месте колчан с джередами и богатую саблю, забираю только джезайль70 - от греха, как говорится. Пальнёт, дура - сама потом плакать будет.
  
  Звонко шлёпаю красивую животинку по крупу, та от неожиданности отпрыгивает к кочевнице.
  
  - Ты свободна, - кивком показываю на седло,- уезжай, женщина. И парней своих забери.
  
  Несостоявшаяся пленница с удивлением смотрит на меня, поднимает борык и грациозным движением вспрыгивает на коня. Мгновение спустя она уже скачет к табуну, к растерянным мальчишкам, только полы длинного халата развиваются. Что-то кричит мне или своим паренькам. Непонятно кому и что именно. Да и не интересно. Подхожу к предводителю кочевников осторожно, как к затаившейся змее. Тот лежит ничком, уткнулся лицом в землю. Не слабо прошлась дубина, да и об землю он хорошо так приложился. Издали тычу в рёбра длиннющим стволом джезайля. Очень больно, наверное, и мерзавец болезненно вскрикивает. Живой! Хорошо, что есть, кого допросить.
  
  Снимаю с седла аркан и тщательно, на выворот плеч, стягиваю руки пленника за спиной, вдобавок опутываю ноги. Теперь не сбежит.
  
  Снимаю перевязь с кобурой, достаю... вправду, бластер! Модель мне незнакома, но разобраться - невелика проблема. Все они устроены внутри одинаково. Вот разгонные катушки, аккумулятор, а это резервуар рабочей массы. Вынимаю - тот почти пуст. Энергии достаточно, а из бластера не постреляешь. Заряды на исходе. Опасное оружие стало просто знаком высокого статуса.
  
  Думаю, передо мной кош с корабля, упавшего возле пика Крушения. Лицо пленника разбито в кровь, но на дикаря тот ни разу не похож. Использую 'помощь живому', мои ладони светятся, на глазах залечивая раны и ссадины. Отрываю клок рубахи, оттираю от крови лицо чужака.
  
  Как я и думал - не туземец.
  
  - Колдун?! Погань, шакалье семя! - шипит пленник на торговом и пытается плеваться в мою сторону. Интересный поворот! Айкати ценит своих магов, их усилиями Конфедерация кланов совершила фантастический технологический рывок, разгромила злейшего врага. У тех же, кто прибыл на корабле, маги не в чести.
  
  Магов нет ни в городке Взморье, ни в ближайших кочевьях. В Айкати на социум такого размера пришлось бы с десяток. Куда, спрашивается, подевались?! Ненависть к колдунам, что так показательно демонстрирует пленник, лично его фишка? Если её разделяют аборигены Катико, то меня ожидают серьёзные трудности.
  
  Тщательно осматриваю пленника, изымаю всё твёрдое, острое, снимаю с шеи какую-то ладанку, забираю ремень с подвешенным к нему кошельком. Не то, всё не то.
  
  Где глушилка?!
  
  Сдёргиваю с чужака щёгольские сапоги, носки запихиваю в пасть мерзавца, чтобы заткнуть фонтан ругани и угроз. Ни на одежде, ни на теле нет того, что ищу.
  
  Иду к красивому коню в богатой сбруе, с него свалился этот мерзавец, лезу в сумки, подвешенные к седлу... вот он, тот самый артефакт! Он сосёт из окружающего мира волшебство, будто пылесос, будто ребёнок-маг из организма матери, и в широком диапазоне частот намертво глушит любую связь. Беру в руки кирпичик тёмного металла и чувствую, как прибор пытается высосать и мою магию. Да вот фиг тебе, не отдам!
  
  Но колдовать, когда эта штука включена, не выйдет. Любая попытка потянуться своей волей во внешний мир, чтобы в нём что-то поправить, обречена на провал.
  
  Потому-то Шейша и решила, что потеряла магию. Она проигнорировала укрепление слоя и помощь живому.
  
  Те, полагаю, получились бы без проблем.
  
  А любимый фаербол создать не смогла.
  
  Никогда не слышал о чём-то подобном. Кто сделал эту дрянь, неизвестно, но его создатели магию явно не любят. И магов. Может быть, киборги, или какая ещё раса, мне пока неизвестная. Странная идея - использовать техномагию для радиоэлектронной борьбы. Если требуется заглушить чью-то связь, есть средства проще и эффективнее. Но все они намного крупнее. Артефакт использует магию, в качестве источника энергии. Если подсчитать, какая нужна мощность, чтобы заглушить любую связь на площади в несколько квадратных километров, станет ясно, только энергоядро аппарата будет больше этого кирпичика раз в пятьдесят. Кручу прибор в руках и не нахожу органов управления. Нет ни сенсоров, ни кнопок, ни рычагов. Ничего. Как его отключить? Сжал-отпустил. Бесполезно. Постучал, бросил на землю, снова поднял. Никаких изменений. Почувствовал себя тем самым чукчей из анекдота. Сидит тот рядом с телефоном, ему очень хочется кушать, а как воспользоваться аппаратом, не знает. Вот и я не знаю. Вряд ли артефакт одноразовый. Значит, у него должен быть механизм отключения. Ключ, хм.
  
  Может быть, в кошельке? Распускаю тесёмку, просматриваю содержимое. Не то, всё не то. Тут необработанные самоцветы, горсть золотых слитков. Будто не кош, а обычный бандит Демократического Альянса, м-да.
  
  В ладанке? Тут какая-то серая металлическая пластинка. Плоский прямоугольник размером на взгляд дециметр на полтора, и толщиной в полсантиметра. В руке она едва ощутимо вибрирует. Неужели тот самый ключ?
  
  Пульт? Так на нём нет ни кнопок, ни сенсоров.
  
  Как им воспользоваться?
  
  
  

4

  
  
  Чувствую себя мартышкой с очками из басни Крылова, кручу в руках пластинку ключа. Что с ним делать? Куда-то вставить? Нажать на что-то? Приложить?
  
  Последнее выглядит самым логичным. Беда в том, что магия и логика зачастую лишь мешают друг другу. Ладно, попробовать на каждой из шести граней недолго. Надеюсь, артефакт не взорвётся. Не должен, ведь он рассчитан не на колдунов, а на обычных разумных. Те всегда готовы потыкать пальцем в розетку.
  
  Прикладываю пластинку к торцу. Вроде правильный размерчик. Оп-па! Вибрации прекратились, а пластинка ключа так крепко прилипла, что не сразу стык найдёшь. Линкер моментально донёс до меня всё беспокойство Львицы, потерявшей было хозяина.
  
  - Всё в порядке! - успокаиваю её без подробностей, лишние объяснения мне сейчас ни к чему. - Шейша, Няш и я попали в аномалию. Исчезла связь. Помощь не нужна.
  
  С усилием отщёлкиваю ключ, связь по-прежнему в порядке. И магия. Снова прикладываю пластинку - ни связи, ни магии. Уверенно отключаю артефакт, с управлением в первом приближении разобрался.
  
  Оглядываюсь вокруг. Широкая степь будто заснула, вокруг жухлая трава, редкие деревца стоят без листьев. А что-то во мне продолжает ощущать степь большим живым ковром. Выключил артефакт, и от каждой травинки или кустика вверх потянулись белёсые струйки. Они растворяются где-то там, в серо-голубой вышине.
  
  Как пузырьки газа в бокале шампанского.
  
  Вокруг живых существ закручиваются вихри, маленькие смерчи, но и они точно так же, потянувшись выше, растворяются в серо-голубом мареве.
  
  Смерчики вьются вокруг лошадей табуна, табунщиков и кочевницы. Та не спешит уезжать, а что-то с жаром растолковывает своим мальчишкам.
  
  Перевожу взгляд на распадок. Маленькие вихри охотно выдают присутствие живых. Я легко различаю, где кто. Вон там стоят наши лошадки и мечется по кустам Рыжая. Вдоль тропинки Няш азартно добивает последних врагов. Громкий рык - и ещё один вихрь сменяется вялыми струйками пузырьков. Вокруг Шейши они кружат хоровод. Выше, там, где в прочих случаях пузырьки уходят в небеса, они формируют водоворот и устремляются вниз и внутрь, к сияющему солнышку. Оно жадно втягивает все пузырьки.
  
  Это 'сосредоточие'? Я вижу магию?! То, чем отличается маг от обычного человека?! Такое трудно спрятать. Почему я вижу эти пузырьки, хотя раньше ничего подобного не замечал? Странно, однако.
  
  Вокруг меня кружится такой же хоровод, как у Шейши. Своё ядро, понятное дело, не вижу, зато обращаю внимание на расползающиеся вдоль земли во все стороны тонюсенькие белёсые паутинки. Раньше не замечал, а они накрывают мир метров на триста вокруг. Нити дрожат, когда их задевают уходящие вверх пузырьки. Благодаря этой дрожи я вижу магию мира. Чувствую себя пауком. Наверное, примерно так они ощущают попавшую в их сети добычу.
  
  Паутинка идёт из меня. Это моё... хм, заклинание. Когда я успел, интересно?! Точно! Было дело, активировал 'правду или ложь' на окружающем мире, чтобы проверить свои догадки. Проверил. Заодно узнал много нового. Так почему бы не воспользоваться случаем, чтобы ещё чуточку продвинуться в магии?!
  
  Вытягиваю руку перед собой, ладошку складываю лодочкой. Небольшое усилие, и пузырьки собираются в ней. Взмахиваю рукой, и плазменный шарик уходит ввысь, где взрывается огненными брызгами. Вывод: два магических действия можно делать одновременно, если они не мешают друг другу. Как фаербол и 'правда или ложь'. Отменяю...
  
  Уф, мир вокруг снова нормальный, у меня будто с плеч тяжеленный рюкзак сняли. До сего момента не замечал, сколько силы забирало заклинание.
  
  Из распадка взлетает огненный шарик и точно так же взрывается фейерверком. Шейша ответила.
  
  Линкером пользоваться не стала, умница.
  
  Трофейные лошадки испуганно косятся на меня, но не убегают и ведут себя спокойно. Перекидываю тушку пленного через седло, закрепляю. Вроде как надёжно. Возможно, если идти рысью или галопом, в лицо пленника полетят комья земли, но это такая ерунда в сравнении с тем, что ожидает чужого коша, прибывшего из космоса.
  
  Уже сомневаюсь, что ловушку готовила Сэлли. Какая-то она неуклюжая вышла, ага. Фэа братца хитрее, коварнее, всё организовала бы лучше, профессиональнее.
  
  Тут же всё по-дилетантски, примитивно. Варвары, к тому же самые дикие, атакуют навалом. Чужой космолётчик на поверхности планет всерьёз не воевал, а превосходство над туземцами усыпило его бдительность. Ощутил себя, как говориться, 'царём горы'. Потому и огрёб, да.
  
  Веду в поводу лошадку с пленником, ещё три животинки подвязаны в цепочку. Пока жду девочек и Няша, хожу, собираю разные трофеи. Сабли, колчаны с джередами, джезайли. Кошельки, висюльки, кольца - свита эфе таскала на себе столько всякой мишуры! Всё пойдёт в дело общения с туземцами. В качестве ценного подарка, например.
  
  Первым появляется Няш. Он выныривает из сухих трав как чёртик из табакерки. Сразу и не поймёшь, где там можно прятаться. Лошади в панике, ржут, храпят. Коняга у меня в поводу дёргается, хочет встать на дыбы, пустить в ход копыта, но не даю, жёстко - даже грубо - натягиваю повод, усмиряю. За ней утихают и остальные, хотя по-прежнему пугливо косятся на льва и прядают ушами. Стресс от встречи со столь крупным хищником намного сильнее смены хозяина и других неприятностей. Лев пахнет кровью, но лошади степняков к этому запаху привычны.
  
  А пленный эфе нет. Очень цивилизованный, однако. Няш лишь подошёл, понюхал, аккуратно лизнул ногу космолётчика, оценил вкус, фыркнул. Не понравилось. А пленник уже штаны обмочил и... фу! Стыдно. Лошади тоже обделались, но им простительно, животные же.
  
  Следом подъехала бесовка, привела мою конягу, спрыгнула, кинулась обниматься. Рыжая отстала метров на сто. Она и в седле держится не столь уверено, как Шейша, и тащит за собой ещё четыре лошадки.
  
  - Фоули! - здесь, в степи Катико, английский своей чуждостью царапает слух, - твои обязательства исполнены. Ты свободна. Согласно нашему договору, оставляю тебе 'восьмёрку' с запасом патронов и лошадь. Прощай!
  
  Как Рыжая усидела в седле, не знаю.
  
  
  

5

  
  
  Пошатнулась, вцепилась в гриву. Удержалась, выправилась - молодец! Раздумывала не долго, спрыгнула на землю и неохотно опустилась передо мной на колено. Вид дерзкий, смотрит отчаянно, говорит на английском.
  
  - Прошу продлить контракт, сэр!
  
  Ишь ты! Так просит, что чуть ли не требует. Ну-ну.
  
  Куда пойдёт полукровка на чужой планете? Как долго проживёт? Дело не в числе патронов, не в еде, хотя и с добычей пищи не всё так просто. Проблема в безопасности. В дикой степи да без знания местных языков и обычаев вряд ли переживёшь встречу с 'братьями' и 'сёстрами' по разуму. Ага, если не съедят раньше!..
  
  ...Фоули судорожно сглотнула слюну. Ей отчаянно хотелось жить. Там, на встрече в Кремле, она было решила, что нашла выход, что получит свободу и от Альянса, и от долгов перед разведкой бесов, заживёт жизнью обычного человека. Шейн не требовательна, выучили её превосходно. В любом уголке старушки Земли Фоули могла бы замечательно устроиться. А вот на чужой планете... м-да!
  
  Шейн склонила голову и закрыла глаза, чтобы не видеть чудовищного льва, выстуженную бескрайнюю степь, странных лошадей и демона, их хозяина. Об этих существах среди бесов ходит множество слухов. Лицом к лицу их никто не встречал уже с тысячу лет, поэтому Шейн не сразу распознала, с кем столкнулась в Кремле. Присутствие демона рушило любые планы, путало мысли, и легко сплетало реальность с убедительными фантазиями.
  
  Демон велел держаться за пояс и уволок за собой. Нет, не в Преисподнюю, в другой мир. Несколько шагов, и: 'Привет, Шейн! Поздравляю, ты первая американка, попавшая за пределы родной Солнечной системы! Десяток маленьких шажков для одного человека, ага'.
  
  Проклятые пришельцы, безумные технологии! Демоны, одно слово! Фоули поначалу не поняла, куда попала. В маленьком овражке-распадке её поджидали сводная сестра, настоящая принцесса бесов (ранее её не встречала, но много слышала), огромный лев (таких монстров на Земле нет), странные лошади. Вокруг раскинулась степь, какие-то вонючие бандиты скачут, лезут через кусты, машут саблями, швыряют острые палки.
  
  Демон приказал ей стрелять, и Шейн метко выцеливала дикарей, пока на своём участке не истребила всех. Когда же опустила автомат, Фоули прозрела. Тут не игра, не кино, тут всё всерьёз! Густой запах крови и нечистот едва не вывернул кишки наизнанку. Сдержалась.
  
  Огляделась и в первый раз за свою недолгую жизнь по-настоящему испугалась. Слова о завершении контракта повергли в ужас. Хотела свободы, дура?
  
  Вот она, жри от пуза! Что вправо, что влево, вперёд ли, назад... кругом всё чужое. Небо, степь, кусты трава, животные - всё иное.
  
  Иди куда хочешь, а всё одно идти некуда. Нет укромного уголка, куда можно спрятаться от дурной свободы. Не у кого просить защиты и покровительства. Разве что у сводной сестры-бесовки?! У её мужа?! Сестра тебя ненавидит, Шейн, демон ужасает, но для всех прочих ты либо враг, либо добыча...
  
  Мысли рыжей простушки читались легко, без усилий. Шейша и я лишь убедились, что девушка двойного дна не имеет. Говорит, что думает, а что думает, написано на лице.
  
  - Фоули! В дружине место для тебя найдётся, - армией моих пехотинцев не назовёшь, даже если учитывать абеэмки, - если примешь вассалитет.
  
  Элизабет Джейн - гражданин Альянса, она уже приносила присягу... хм, всяким там демократическим ценностям. Помимо этого, на Фоули висит магическая клятва перед Господствами. Она даже жёстче той, что у Шейши. Не хочется получить удар в спину, когда буду воевать с бесами. Противоречивые клятвы могут погубить Фоули, а без клятв она станет угрозой тем, кто дорог мне.
  
  Прогонять Рыжую глупо. При всей своей дремучей наивности, она военный специалист и получила неплохую подготовку. Да и мне нужна дополнительная опора помимо бывших космопехов Айкати. Те достойны моего доверия, но независимый пригляд за Ферро и Меле лишним не будет.
  
  И для Сэлли появление Фоули станет 'подарком'!
  
  - Я готова, сэр! - голос у Рыжей дрожит, в мыслях царит полный хаос, но в словах она абсолютно уверена и действительно готова на всё. - У меня нет иного выхода...
  
  - Почему же нет, сестра? - Шейша склонилась к Фоули, и её угольно-чёрные волосы на миг перемешались с рыжими прядями. - Степь большая, у тебя есть оружие, лошади. Я дам палатку, пару котелков, кружку. Уходи прочь, ведь все мартышки мечтают о свободе!!
  
  Фоули что-то буркнула в ответ, тоже на игош.
  
  Не разобрал. Не понимаю, что происходит. Никогда не видел Шейшу настолько яростной, возбуждённой.
  
  Имя 'Шейша' на языке рогатых означает 'Уголёк'. Искренне не понимал, почему родители-бесы так обозвали дочку. Думал, из-за пронзительных угольно-чёрных глаз. Теперь знаю - из-за непростого характера. Не горит, но в подходящих условиях определённо вспыхивает, да как!
  
  - Кто ты? Сестра или позор моего отца?! - всё больше распалялась Шейша. - Ты, будто мартышка, готова всю жизнь без толка скакать с ветки на ветку, не желаешь слышать о долге, обязанностях, ответственности? Или, всё-таки, как существо истинно разумное, имеешь цель и готова идти к ней? Выбери, наконец, палатка... - Шейша резко развернулась, сняла с седла небольшой рюкзачок и презрительно бросила его под нос Фоули, - или клятва?
  
  А на рюкзачок-то я внимания не обратил. Значит, бесовка поехала в степь со мной 'гулять', имея в виду нечто совсем иное. Не иначе, соблазнить хотела. В Замке я всегда занят, в спальню к ней не захожу. Хитрюга!..
  
  Бесовка косится глазом, изображает ярость, а в душе до-воль-на! И намерения обозначила, и 'муж' всё понял.
  
  Я-то понял, и восхитился задумке. Изящно, коварно. В эмоциях твоих торжество - с чего бы, а? О, Сэлли ни при делах?! Весь этот спектакль... вот, теперь испуг. Как... мило!
  
  - Клятва! - решительно тряхнула гривой Рыжая.
  
  - Полную клятву, сестра, - криво ухмыльнулась Шейша. - Начинай. Где надо, я подскажу.
  
  - Я, Шейн беш Разах, ещё известная как Элизабет Джейн Фоули, ныне отрекаюсь от присяг, принесённых мною ранее Альянсу и Господству, - голос сел, охрип, но Рыжая упрямо продолжала, - отныне моя служба, жизнь, тело принадлежат тебе, владыка Гриш Таи Фулани...
  
  
  

6

  
  
  Да вы что, сестрички-бесовки, с ума сошли?! Про откат забыли, да из Рыжей делаете практически рабыню.
  
  - Поспеши принять клятву, муж мой, - холодно процедила Шейша, - иначе глупая девка умрёт.
  
  Точно, Фоули свалилась ничком, бледнеет, хрипит.
  
  Ага, Шейша про откат не забыла, просто в очередной раз продемонстрировала социальную манипуляцию. Такая юная, а действует как опытная стерва, будто ей скоро будет не семнадцать, а как минимум семьсот лет. Всё безупречно рассчитывает, всё предусматривает, куда там Сэлли!
  
  Вот только с артефактом глушения промахнулась. Что-то о нём слышала, но такого эффекта не ожидала. И сейчас меня просто поставила перед выбором: или Фоули умрёт, или станет моей рабыней. Рыжая! Та, кто свободой просто бредит!!
  
  Шаг вперёд, опускаюсь на корточки, кладу ладони на лоб женщины. Фоули бьётся в судороге, хрип превращается в слабое шипение. От 'помощи живому' мои ладони светятся. Сейчас это не поможет, лишь чуточку продлит агонию. Однако этих дополнительных мгновений мне достаточно. Как рабыня мне Рыжая не нужна.
  
  - Я, Гриш Таи Фулани, владыка Серебряного Ожерелья, ныне принимаю твою службу, - теперь откат, ясное дело, переключается на меня. Он не хило лупит по сосредоточию магии. Ох, будто ядро попало в пруд, булькнуло, подняло фонтан брызг... и всё?!.. - твоя жизнь и тело остаются тебе, Шейн.
  
  Рыжая едва заметно кивает и розовеет на глазах.
  
  Откат бьёт и по Шейше, она же фактически подставила меня под удар. Девушка упала на колени, стиснула зубы, позеленела. Больно? Ладони на виски, 'помощь живому'. И правильные слова.
  
  - Признаю, что ты действовала не в ущерб мне, - Шейша облегчённо переводит дух и прижимается губами к моей ладони, - не благодари, о твоём поведении мы поговорим дома. Вижу, отец тебя баловал...
  
  - И мама, о муж мой! - сквозь слёзы улыбается бесовка. - Но ты же исправишь ошибки воспитания, да?
  
  Вот паршивка! Даже сейчас пытается оставить за собой последнее слово.
  
  Рыжая стоит, неуверенно ощупывает себя руками. Огромные глазища смотрят на бескрайнюю степь, на закат, разгорающийся над ней. Стойкий солдатик плачет, м-да.
  
  Первый раз вживую наблюдаю, как работает откат. Выходит, что магическую клятву можно пересилить? Либо присяга Фоули Господствам была неискренней и хилой, либо я намного сильнее тех магов, кто проводили над ней ритуал...
  
  Помогаю Шейше подняться, отряхнуться.
  
  Вечереет, пора возвращаться во Взморье. Даже неугомонный львёнок притомился, прилёг в траве, ждёт. Вдали пугливо сгрудился табун, а кочевница по-прежнему что-то втолковывает юнцам. В распадок вместе с сумерками забрались гиены. Даже отсюда слышно, как они дерутся, шумно хохочут и чавкают мертвечиной. Ночью у падальщиков намечается знатный пир.
  
  - Фоули! - протягиваю ей 'восьмёрку', брошенную в траве, - у нас в клане не принято терять оружие...
  
  В посёлок мы шли ускоренным шагом, почти рысью, и каждый вёл за собой по паре лошадок, нагруженных пустячными трофеями. Сабли, джереды, джезайли. Выбрали лучшее. Я бы не заморачивался с этим, бросил бы всё без сожаления. Нельзя, однако. Статус!
  
  Кочевникам, что стоят возле Взморья, нужно видеть итоги боя. Будет им о чём подумать, что обсудить. Двое победили полторы сотни, и без потерь. Захватили в плен вражеского эфе и кучу всякого добра.
  
  На полдороге до Взморья встретили леталку. Её привёл Аоро на подстраховку. Неясно, чего ждать от кочевников. Дикари могут напасть, когда узнают, что их эфе попал в плен, и попытаются его освободить.
  
  Львица меня успокоила: 'пауки'71 да 'осы'72 надёжно контролируют городок и кочевье поблизости. При малейших признаках агрессии степняки будут уничтожены. В горячке после боя подумывал приказать превентивно уничтожить опасных дикарей, как каких-нибудь каклов. Передумал, однако. Решил посмотреть, как поведёт себя отпущенная мной пленница. Не прогадал.
  
  Молодая женщина догнала наш отряд ещё до встречи с леталкой и повела конягу рядом с моей. Проехав бок о бок шагов сто, кочевница набрала в достатке отваги, чтобы начать разговор на торговом языке.
  
  - Зачэм тэбэ этот шакал, вэликий отэ?
  
  Обед приготовлю, ага. Зачем ещё нужны пленные?!
  
  - Есть то, что мне важно знать, - моя бывшая пленница чем-то озабочена. - Спрошу. Выслушаю ответы.
  
  Допроса не будет. Львица проведёт полное ментоскопирование, обработает результаты, я лишь ознакомлюсь с отчётом. Ни к чему обременять туземную красавицу лишними подробностями.
  
  - Послэ допроса он живой будэт? - кочевница мило смущается собственной смелости, краснеет, отводит взгляд.
  
  Пожимаю плечами. Вряд ли. Но лучше промолчу.
  
  - Хочу, чтобы остался живым! - заявляет дикарка и поспешно добавляет. - Он мой муж, сама шакала убью, да.
  
  Мне даже ответить нечего. Просто молчу - тем более, что беседой уже заинтересовалась Шейша.
  
  - Зачем тебе пачкать себя убийством, женщина?
  
  Кочевница внимательно осматривает бесовку и по каким-то своим критериям решает, что та достойна ответа.
  
  - Шакал застрэлил моих родителей, рэзал старших братьев, насиловал мэня. Хочу восстановить чэсть, да!
  
  Аргумент, однако.
  
  - Расскажешь свою историю, - ничего не обещаю, не тот случай. - Завтра подойдёшь в поселении. Тебя пустят.
  
  В степь не поеду, и бесовку не пущу. Для конных прогулок достаточно места и в кальдере, зато чужих там не бывает. Если Рриш и Сэлли заговор не устроят, хм. Чем тщательней разбираю поведение кочевников, тем более убеждаюсь, что 'братишка' Рриш и его фэа тут не замешаны. Всё организовала бесовка... при поддержке Мико. Моя фэа руководила строительством и смогла вовремя пустить нужные слухи, чтобы собрать кочевья поблизости, спровоцировать их на нападение и прихлопнуть разом. Хотели, дурочки, как лучше. А уж вышло...
  
  Кочевница кивнула и, ревниво окинув взглядом Шейшу, умчалась назад, в ночь. Бесовка лишь загадочно усмехнулась и поспешила занять место рядом.
  
  
  
  
  

ГЛАВА СЕДЬМАЯ

  
  
  
  
  

1

  
  
  Штиль в открытом море принёс Фохту удачу. Заморцы не ожидали, что 'Вызов' осмелится выйти в море в полной темноте, с первыми робкими дуновениями утреннего бриза. За вечер и первую часть ночи земля успела остыть, а вода сохранила дневное тепло. Она отгоняла воздух вверх и затягивала на его место прохладные массы с суши.
  
  'Вызов' развёл пары, но машины работали только на пятую часть мощности, в помощь парусам. Те выполнили главную часть работы. Неяркого света звёзд хватило, чтобы правильно сориентироваться и не выскочить на отмели. Впрочем, бухта никаких особых опасностей не таила - держи себе курс в открытый океан, и всё будет в порядке.
  
  С рассветом из устья реки выскочило полсотни сампанов, заполненных вооружёнными людьми. Бандиты обозлились и собрались дать урок чужакам. Останься 'Вызов' на ночь в бухте, в кабельтове от берега, его взяли бы на абордаж. Не помогли бы ни новые орудия, ни винтовки, бандиты просто завалили бы моряков 'мясом'.
  
  Если туземцы и расстроились из-за ухода корабля из-под удара, в дальнейших действиях они не колебались ни мгновения. Сампаны полностью раскрыли свои паруса-крылья, поймали бриз и двинулись в море к беспомощной, как им казалось, жертве. Бывалых рыбаков и пиратов ничуть не смутила дистанция в полторы мили.
  
  Зря. Полчаса хода при слабом ветре - смертельно долго, когда четыре морских орудия работают прицельно. Канониры 'Вызова' выждали минут пятнадцать, чтобы противник отошёл подальше от берега, и открыли огонь. Ветер слабый, море спокойное - условия, как на полигоне.
  
  Выстрел на ствол каждые двадцать секунд.
  
  Пять минут, и от туземной армады осталось меньше половины. Фохт ещё не успел допить свой утренний фо, а всякая интрига в этом бою пропала. Сампаны дружно складывали паруса-крылья, вытягивали руки-вёсла и разворачивались обратно к берегу. Вот только пришельцы с Запада никого отпускать не собирались.
  
  В каждой лоханке до трёх десятков дикарей. Если все потопить, пиратский городок разом лишится полутора тысяч защитников, что для поселения станет смертельным ударом. Заслужили - получите.
  
  Орудия задробили стрельбу, когда вдребезги разлетелся последний сампан. В море теперь пировала смерть. Прайд ужасных горгоро73 заявился полакомиться барахтающимися в воде кошами. Повсюду мелькали стремительные чёрные тела, щёлкали длинные зубастые пасти, и вода смешивалась с кровью. Насытившись и наигравшись с беспомощной добычей, через четверть часа хищники исчезли так же внезапно, как появились. До спасительного берега не добрался ни один дикарь.
  
  Зрелище жестокой расправы до печёнок пробрало Фохта и его моряков, выстроившихся на палубах. Все оцепенели. Ужасная смерть! Каждый из них мог легко представить себя на месте пиратов, а ещё вчера многие матросы купались в этой проклятой бухте! Бр-р!!
  
  Фохт и Ррайфо вышли из ступора только после тревожного крика вахтенного. Всего в паре десятков кабельтовых из-за мыса величественно выходил фрегат заморцев. Его деревянные паруса-крылья масляно блестели в ярком утреннем свете, а цветные флаги трепетали, как перья экзотических птиц.
  
  Можно сколько угодно смеяться над этими с виду неуклюжими лоханками, потомками сампанов, но они крепкие и несут солидное вооружение. Заморцы Южной Земли обычно ставят на свои фрегаты до сорока орудий, и те, надо признаться, весьма неплохи.
  
  Орудие на баке фрегата выбросило облачко дыма, и секунды через три в четырёх-пяти кабельтовых от 'Вызова' взметнулся немаленький столб воды. Мгновение спустя донёсся и грохот выстрела.
  
  'Двадцать четыре фунта, не меньше, - машинально отметил Фохт, - формально в полтора раза мощнее наших орудий, но у нас не круглые ядра, остроконечные снаряды'.
  
  Фугасы, увы, борта фрегата не продырявят, тут нужна значительная пробиваемость, а вот деревянные паруса и бегучий такелаж хорошо измочалят.
  
  'Поднимается ветер', - Фохт поднял взгляд на грот-мачту, на развивающийся вымпел клана Мирамиро. Вчера он весь день бессильно висел, а сегодня ожил.
  
  - Поднять пары, полный ход машинам, - на палубе засуетился Ррайфо, и матросы забегали, как наскипидаренные. - ...Паруса готовить!
  
  'Вызов' зашумел винтами и бодро развернулся на север, пуская клубы чёрного дыма. Командор не желал принимать бой возле незнакомого берега, где под водой могут таиться рифы и мели. Дым сносило в сторону моря, и наблюдатель, неискушённый в нефтяных двигателях, мог бы решить, что на борту корабля начался пожар.
  
  Наверное, на фрегате так и подумали: ветер донёс до Фохта торжествующие крики. За первым фрегатом из-за мыса вышел второй, а за ним над ветвями низкорослых деревьев уже просматривались паруса третьего.
  
  'Слишком много', - трезво оценил соотношение сил командор. С одним врагом ещё можно пободаться, пострелять фугасами издалека, сбить паруса, мачты, а потом взять на абордаж. Против трёх не хватит снарядов, увы.
  
  - ...Уходим! - продолжал кричать Ррайфо.
  
  Неуклюжие фрегаты-сампаны даже при попутном ветре не дадут больше восьми узлов. 'Вызов' на всех парусах разгоняется до двенадцати, и легко оставит врага позади. Приходится возвращаться на север, но это даже неплохо, где-то там бродят 'потеряшки'.
  
  - Боя не будет, - пояснил Фохт текущую диспозицию подошедшему Хаато. Тот только головой мотнул, продолжая пристально рассматривать в бинокль незнакомые корабли. - По крайней мере, боя не будет сейчас. А вот потом...
  
  Фохт зло усмехнулся: вражеские корабли убедились, что шхуну-пароход им не догнать, и повернули в бухту. В ту, что едва не стала западнёй для 'Вызова'. Навались бы городские сампаны и фрегаты заморцев чуточку дружнее, замешкайся бы Ррайфо с выходом, - и всё, последний парад!
  
  - Как думаешь, второй штурман Хаато, - Фохт хитро сощурился, не отводя взгляда от вражеских кораблей, - где бросят якоря заморцы?
  
  - В той самой бухте, эфе, - сразу сообразил небесник.
  
  
  

2

  
  
  'Вызов' вернулся на рассвете следующего дня, когда береговой бриз гнал ленивые волны прочь от берега. Светило ещё только угадывалось за горизонтом, в воде отражались последние самые яркие звёзды, а воздух оставался кристально прозрачным.
  
  Шхуна вышла из-за мыса бесшумно, как сон, как призрак, на одних парусах. Командор бессовестно использовал преимущество мягких косых парусов над жёсткими прямыми 'крыльями' заморцев при боковом ветре, чтобы подойти поближе к спящему врагу. Когда 'Вызов' лёг в дрейф, он оказался всего в двух милях от фрегатов, на комфортной для своих орудий дистанции.
  
  Фохта привела сюда не месть, а желание безопасно продолжить экспедицию. Рассказы пленных гнали командора на юг, и он не желал оставлять за спиной вражеские фрегаты. Топить корабли заморцев, тратя небогатый запас снарядов, Фохт посчитал избыточным, для его спокойствия достаточно надолго приковать врага к бухте, занять его трудоёмким ремонтом.
  
  Хоботы орудий повернулись к берегу, принюхиваясь к чужим кораблям. Фохт посмаковал последние - самые сладкие! - секунды тишины и махнул рукой. Пора!
  
  Бах-бах, бах-бах! - вразнобой рявкнули пушки. Возле фрегатов поднялись два столба воды, ещё один фугас пробил фальшборт и взорвался где-то на палубе, а четвёртый разнёс в щепы перо руля и серьёзно повредил бронзовый баллер74. С почином!
  
  Бах, бах, бах, бах! - снова высказались пушки.
  
  Не столь успешно, как в первый раз. Мазилы! Условия как на полигоне, а они в мишень попасть не могут. В трюме деловито заурчали машины, кораблю понадобится вся маневренность, чтобы атака стала эффективной.
  
  Где-то там, на юге, возле места падения летающего корабля, поселились уж совсем чужие небесники. Они дали отпор чудовищам, явившимся из-за неба, воспользовавшись волшебным оружием, и объявили своими земли и воды вокруг на много суток хода.
  
  Самое страшное, что правит чужаками мерзкий колдун, и те охотно ему подчиняются. На землях Запада Мирамиро многие столетия преследовали и уничтожали монстров, прикидывающихся кошами, и не потерпят их присутствия на востоке Благословенной Земли.
  
  Небесник из тех, что выжили при падении своего корабля, неплохо тут устроился. Силой и коварством он возглавил кочевников всего Побережья, вдоль Таи-Арибо, Большой реки, от её устья на севере до истоков, теряющихся в болотах Дальнего Юга. Недавно эфе Степи послал своего помощника, тоже небесника, в набег. Двадцати тысячам воинов приказано уничтожить колдуна и всех его пособников. Если эфе кочевников действительно победит, он получит волшебное оружие и станет неодолимой угрозой землям Мирамиро и их союзников.
  
  Если же победит колдун, под его власть уйдут все степняки и, весьма возможно, получат от своего отэ волшебное оружие для нападения на Запад.
  
  Уничтожили бы негодяи друг друга, насколько спокойнее стала бы Благословенная Земля! Есть маленький шанс, что Фохт сумеет добить тех, кто выживет в войне колдуна со Степью, и заберёт волшебное оружие сам. Ради такого приза нужно поспешить и вывести из игры заморцев.
  
  Те - о ужас! - колдунов уважают и любят. Не дай Высокое Небо, договорятся с чужаком!!..
  
  Бах-бах, бах-бах! - продолжали громко настаивать на своём пушки 'Вызова', и с каждый следующий залп был лучше предыдущего. Два из трёх фрегатов нескоро выйдут в море. У одного полностью разбит руль и повреждён ахтерштевень75. Второй пока потерял лишь рулевое перо, но один из фугасов влетел внутрь и что-то там поджёг. Третий корабль стоял кормой к берегу и потому руль сохранил, зато лишился большей части такелажа.
  
  Все три фрегата заморцев вяло тлели, но шансов на полноценный пожар явно не было. Корабельные породы деревьев плохо горят, да ещё строители пропитывают балки и доски особым составом...
  
  Бах-бах! Бах-бах! - фугасы взрывались на палубах, корёжили такелаж, рушили надстройки. Из дыма частенько вылетали фигурки моряков и смачно плюхались в воду бухты. Кто-то, наверное, выплывет. На их счастье, горгоро в этот раз не приплыли.
  
  Бум-бум-бум! - заморцы проснулись, наконец, сориентировались и открыли ответный огонь. Попасть не попали, - ядра не долетели до 'Вызова' на три-четыре кабельтовых - но теперь всё заволокло пороховым дымом. Тратить дорогие снаряды, стреляя наобум? Обойдутся.
  
  - Дробь! - скомандовал Фохт. Стоящий поблизости десятник канониров громогласно повторил приказ, добавив сигнал флажками. - Орудия на ноль, банить!
  
  Хоботы пушек зашевелились, возвращаясь в походное положение. Обстрел завершён.
  
  - Выводи нас в море, Ррайфо, - командор по-родственному похлопал по плечу капитана, - уходим, мы сделали, что смогли. Распорядись, чтобы мне на палубу принесли утренний фо.
  
  - Да, эфе! - Ррайфо уважительно поклонился. У него бы духу не хватило напасть вот так, по-наглому, на более сильного противника.
  
  Бум-бум-бум! - громогласно и бесполезно взревели пушки фрегатов, снова взбаламутив воду в нескольких кабельтовых от борта 'Вызова'. Вражеские корабли и берег за ними скрыл густой дым.
  
  'Да они не столько попасть стараются, - ухмыльнулся Фохт, - сколько завесу ставят! Славно! Спесь мы с них сбили. Следующий раз заморцы не посмеют атаковать вымпела Мирамиро!'
  
  Фохт было развернулся к Ррайфо поделиться наблюдением, но что-то далеко в море царапнуло его взгляд. Там, у самого горизонта...
  
  - Дымы, эфе! - вскрикнул вперёдсмотрящий, - там!!
  
  Действительно, дымы. Видны вполне отчётливо на северо-востоке. Ррайфо протянул бинокль, и Фохт с облегчением рассмотрел знакомые силуэты 'Крепости' и 'Атаки'. Командор вернул прибор капитану, чтобы тот убедился лично. Офицеры переглянулись и непроизвольно улыбнулись друг другу.
  
  - Высокое Небо любит нас, Ррайфо, - рассмеялся Фохт, - 'потеряшки' нашлись, и как вовремя!
  
  
  

3

  
  
  Львица провела ментоскопирование пленного. Линкер нашёлся в аварийном наборе боевой леталки.
  
  Сведения, увы, не порадовали.
  
  То, что в Галактике идёт война, я знал и раньше, только не догадывался о масштабах. Землю и Катико бои практически не затронули. Звёздные системы Солнца и Сурьи лежат за фронтиром 'цивилизованных' миров, пусть достаточно близко к их границам.
  
  Миллионы пригодных для жизни планет, оказавшихся ближе к основанию галактических рукавов, давно поделены и заселены. 'Дикие' пространства с десятками миллионов кислородных миров никому не интересны, бои идут за уже освоенные планеты. Нет ничего слаже, чем забрать у соперника развитую планету и заселить её представителями своего народа, своей расы. На крайний случай, можно выжечь чужой мир до основания, чтобы когда-нибудь потом выстроить на пепелище свои экосистемы, идеально подходящие под расовую физиологию. Терраформинг стоит дорого, но ведь если у врага убыло, а тебе прибыло, то победа вдвойне приятна.
  
  Галактическая война длится десятки тысячелетий и конца ей не видно. Иногда она ярко разгорается, обычно едва тлеет. В сражения вовлечены сотни цивилизаций, десятки рас, и Господства бесов из них не самые жестокие и коварные. Здесь, в Галактике Млечный Путь, коши терпят поражение за поражением. Корабли с беженцами то и дело устремляются во фронтир - куда угодно, лишь бы подальше от космических боёв и безжалостных врагов.
  
  Именно так несколько тысячелетий назад коши заселили Катико. Беженцы торопились, брали с собой лишь самые необходимые вещи. На новом месте за четыре-пять поколений они забыли о бессмертии и одичали до уровня раннего земного средневековья. Когда в космических боях случилось затишье, родина вспомнила о своих котятах, разыскала их и решила быстро поднять до своего уровня. Для этого был послан транспорт с цивилизаторами. Сотня учителей и наставников могли бы неплохо встряхнуть варваров, вывести их в век электричества и ракет.
  
  Далее предполагалось воссоединение с отечеством, Социальным Союзом. Тот за свои усилия получит в распоряжение удобный мир далеко за пределами пространства, регулярно опустошаемого войной. Миллионы переселенцев быстро превратят Катико в процветающую колонию Союза.
  
  На беду кошей в системе Сурья они нарвались на рейдер киборгов, но чушки упустили добычу. Транспорт не соперник боевому кораблю, но опытный экипаж сумел ненадолго сбросить преследователей. Пассажиры, едва представилась такая возможность, сбежали на челноках. Пилоты сумели посадить - точнее, уронить - повреждённое судно в горной долине на крайнем востоке Земли Айкати. Там, где мы его позднее нашли.
  
  Из числа экипажа выжило два десятка кошей - солдаты с двумя офицерами и инженер. Остальные либо погибли сразу, либо скончались от ран позднее. Инженер отделился от команды через десяток суток и ушёл куда-то на юго-запад, к истокам Таи-Арибо. Военные вообразили себя благодетелями и пошли цивилизовать кочевников.
  
  Цивилизаторы, однако.
  
  Ага, солдаты и офицеры. Десятник и полусотник. Завоевать-то завоевали, кочевья подчинили. Пришлось повоевать. Потеряли всех солдат, остались вдвоём. Что делать дальше, не знают. Недавно услышали, что на юге могучий колдун создал свой клан. Воины колдуна сумели уничтожить десант чушек и даже уронить на землю их рейдер. В Союзе колдунов безжалостно уничтожают, правители их опасаются. При социализме общество равняется по большинству. Маги капризны, к ним нужен особый подход. Общество любит равенство, и недовольно, когда у кого-то появляются привилегии. Даже заслуженные.
  
  И ещё, одно дело что-то обещать толпе. Слова, просто слова. Позднее достаточно сослаться на непреодолимые трудности, особые обстоятельства и посулить что-нибудь ещё. Например, всеобщее процветание, мир в Галактике или воскресение мёртвых. Другое дело - магические клятвы. Их нарушать опасно для жизни. Пообещал - выполни или сдохни. Кому такое по душе?!
  
  Только тем, кто ничего не делает. Представить страшно, какая будет беда, если маг, спрятавшись в толпе, зафиксирует обещания, что должны лишь увеличить популярность политика. На фиг такое, на фиг!
  
  В Социальном Союзе от колдунов избавляются.
  
  Без них народом управлять проще.
  
  Вот и здесь от колдуна нужно было избавиться в первую очередь. Полусотник, назначивший себя Великим эфе Степи, направил к горам двадцать тысяч всадников во главе с помощником, бывшим десятником флота Союза. Задача - забрать оружие, уничтожившее киборгов, а главу чужаков уничтожить. Или пленить, чтобы тот официально передал управление кланом на полусотника и помог разобраться с трофеями.
  
  Войска собирали долго, но в середине зимы степняки раскинули свой стан на берегу Таи-Арибо, в двух дневных переходах от приморского поселения. Тысяча или две отделились от объединённого войска кочевий и поставили шатры у Взморья, чтобы собрать слухи и оценить обстановку. Шпионам повезло: они узнали, что эфе чужаков с молодой женой вскоре посетит поселение, и что глупая девка обожает скачки и конные прогулки.
  
  Простенькую ловушку подготовили моментально, и колдун сходу в неё вляпался. Вот только сил выделили недостаточно, и глушилка не помогла. Больше полутора сотен всадников в степи не спрячешь, только врага насторожишь. Связь отключили, да... но маг не стал звать на помощь, а истребил всех в одиночку. Очень быстро, всего за какие-нибудь четверть часа!..
  
  В итоге Львица разузнала о жизни и быте кошей в Социальном Союзе, о текущей политической обстановке и положении дел на фронтах Галактической войны. Понятно, что сведения устарели на десяток лет, да и достоверность их невысока. Что такого может знать обыкновенный десятник космопехоты? ТТХ оружия и кораблей Социального Союза? Не интересно. Зато убедился, что мои коши не имели контактов с кочевниками. Войско степняков ныне обезглавлено, хочу воспользоваться случаем и добить. Для усиления своего отряда вызвал из Замка звено 'шоэ' с тремя сотнями 'пауков'.
  
  На всех дикарей хватит.
  
  
  

4

  
  
  - ...Наказываю вас за ложь, за самое отвратительное преступление против Высокого Неба! - вещаю старейшинам степняков, усаженных на площади перед въездом в город. За ними плотной толпой стояли обычные кочевники. - Вы пришли, заявили себя как друзья. Поднесли, как требует традиция, подарки. Однако всё время скрывали под полами халатов оружие. Едва доверился вам, подло ударили...
  
  Полдень, тени совсем короткие. Сижу на высокой табуретке посредине прямоугольного помоста, изображаю отэ, короля аборигенов. Высокие мачты по углам украшены синими треугольными вымпелами со стилизованной золотой львиной головой по центру.
  
  Шейшу усадили слева и чуть сзади, её табурет пониже, как и положено для местных королев. Справа гордо лежит Няш. Передние лапы вытянуты, задние ноги подобраны. Лев приоткрыл пасть и насмешливо улыбается, чтобы кочевники хорошо видели его немаленькие клыки. За нашими спинами расположился десяток 'пауков' охранения. И Аоро с Ферро. Боевые скафы превратили их в современное подобие средневековых рыцарей.
  
  Смотримся внушительно, обруч линкера ничуть не хуже короны. Благодаря скрытым трансляторам, парящим над площадью, даже самые дальние ряды кочевников слышат меня великолепно. С самого утра 'пауки' сгоняют сюда степняков, кого обнаружили во Взморье или поблизости. Всех, без исключения: стариков, мужчин, женщин, детей. Сейчас они держат оцепление.
  
  Кочевникам известно, что неуязвимые монстры служат отэ Серебряного Ожерелья, владельцу Взморья, и выполняют его волю, но всё равно пытаются возмущаться. Самых непослушных и упрямых угощают электрическими разрядами. Не смертельно, но очень больно.
  
  Боевые роботы внушают дикарям страх. И всё равно поначалу степняки пытались 'качать права'. Старики вместе с дряхлым шаманом, слабеньким магом, вышли из толпы и взяли на себя право говорить от имени кочевников.
  
  Они, мол, гости Взморья, а законы Высокого Неба требуют к гостям уважения. Чужаку и варвару простительно об этом не знать, но теперь, когда старейшины кочевий поставили невежественного отэ в известность, всех надо отпустить и извиниться богатыми подарками. Степняки на площади приняли их речь с одобрением. Ага, размечтались.
  
  Выдержал положенную паузу, а потом ответил старейшинам кочевников на торговом языке. Львица суфлировала. Припомнил всё, и попытки обворовать склады, и вызывающее поведение молодёжи, задирающей моих рыбаков и ремесленников, нередкие драки...
  
  И последнее, что уж совсем против всех обычаев Степи. Покушение на меня и Шейшу, организованное их военным вождём. Тот с двадцатитысячным войском тоже, видимо, решил заглянуть ко мне в гости, но постеснялся и установил шатры в двух дневных переходах от Взморья. Очевидно, что старейшины предупредили своего эфе о прибытии в городок владыки Серебряного Ожерелья, иначе как бы военачальник с двумя сотнями своих всадников так вовремя оказался рядом с Взморьем и напал на отэ, отправившегося в степь?! Так поступают не гости, а враги.
  
  Говорил минут десять, с красочными оборотами, с многочисленными повторами. Толпа напряжённо ловила каждое моё слово и правильно реагировала на все обвинения. Мои претензии ясны, доказательства очевидны.
  
  - ...Отныне на своих землях я не желаю видеть тех, кто обманул доверие Высокого Неба, кто преступил закон!
  
  По моему знаку, прежде, чем ошеломлённые старейшины успели как-то отреагировать, к их ногам бросили пленного военачальника степняков. Безоружного, босого, с непокрытой головой. Опозоренного, однако.
  
  Обещал, что ни я, ни мои коши, ни роботы не станут его убивать, если бывший десятник космопехоты открыто и честно расскажет на площади о подготовке нападения на Взморье и покушении на меня. Чтобы все дикари не пропустили ни слова, незаметные трансляторы разносили речь преступника вплоть до оцепления.
  
  Десятник говорил тихо, почти шепотом. Вопреки ухищрениям исповедь услышали все, кто оказался на площади. И старики, и женщины, и воины, и дети. Их реакция была однозначна: позор!
  
  Поганца хотели разорвать на клочки. Не за обман, не за позор, павший на всех степняков. За то, что попался. Но толпа лишь злобно бурчала, никто не посмел открыто высказать осуждение правой руке Великого эфе Степи. Боялись. Ещё слишком свежа память прошлых лет, когда чужак, используя волшебное оружие, уничтожал целые кочевья и в результате захватил всю власть по правому берегу Таи-Арибо от её истоков в южных болотах до океана на севере и востоке. Отэ Серебряного Ожерелья ничем не прославился. Его не боятся.
  
  Когда из толпы вышла кочевница, моя несостоявшаяся пленница, все затихли.
  
  - Я, Олоно О'Сатифо, дочь эфе кочевий Истока Реки, внучка эфе кочевий Истока... - все регалии и своих славных предков молодая женщина перечисляла минуты полторы, - ...обвиняю тебя, чужак, назвавшийся эфе степного войска!
  
  Она даже имени не сказала, а титул так просто выплюнула ему в лицо.
  
  - Обвиняю в смерти моего отца и матерей, бабушек, старших братьев, в нарушении священных законов Высокого Неба! Ты подло убил моих родных, когда они приютили тебя, безродного. Ты надругался надо мной и насильно объявил своей женой. Ты не воин - пастух! Тебя простой палкой отэ Серебряного Ожерелья сбил с боевого коня и забрал всё твоё оружие!
  
  Кочевники зашумели. Видимо, в эпизоде с палкой было что-то особо позорное, поскольку настроение толпы резко сменилось с безразличного или слегка осуждающего (попался, дурак!) на откровенно враждебное.
  
  - Напал на отэ и его женщину двумя сотнями всадников, а когда их с лёгкостью истребили, решил бежать. Ты не воин, не мужчина. Трус! Отныне ты мне не муж. Я забираю власть над кочевьями Истока Реки, чтобы передать братьям, когда они станут воинами, или мужу...
  
  Такого десятник не ожидал и потому не сразу среагировал. Когда же до него дошло, что происходит, он взревел и бросился на кочевницу, будто разъярённый вукр. На какой-то миг я, было, испугался, но женщина ловко увернулась, подставила ногу, и её враг покатился кубарем.
  
  - Трус! - крикнула Олоно. - Убийца детей и стариков!
  
  
  

5

  
  
  Несмотря на все оскорбления, десятник остановился и выпрямился, окидывая взглядом толпу. Вызывать на поединок бывшую жену он, понятное дело, не желал. Та с детства машет саблей, метко метает джереды и с конём управляется так, что зависть берёт.
  
  Он же первый раз сел на лошадь только после Крушения, а саблю взял в руки ещё позже. Руки привыкли к бластеру или штурмовой винтовке, не к оружию дикарей.
  
  В глазах старейшин и всех степняков кочевница хладнокровно повышала репутацию, тогда как эфе степного войска её однозначно терял. Тут это приговор.
  
  - Ты даже вызов мне боишься бросить!
  
  - Я безоружен, - негодяй улыбнулся и широко развёл в сторону руки, чтобы все увидели пустые ладони, - был бы джезайль, я без сомнений пристрелил бы тебя, змея.
  
  - Вы оба получите джезайли, - решаю вмешаться в ситуацию, пока на ней можно укрепить свой авторитет. Первоначально собирался лишь изгнать пленника в степь, где может случиться всякое. Ведь Няш никаких обещаний не давал, да и бывшая пленница была настроена решительно. - Вдобавок по одному выстрелу к ним. Стрелять будете здесь и сейчас, перед шаманом, старейшинами и кочевьями.
  
  - Благодарю, добрый отэ, - хриплым шепотом отозвался шаман степняков. - Твоё решение - достойный выход для всех нас!
  
  По моему знаку 'пауки' передали соперникам джезайли, бросили под ноги мешочки с порохом и пулей.
  
  Соперники проверили кремни в замках и кивнули - мол, всё в порядке. Глаза моей бывшей пленницы радостно вспыхнули. Ей передали то самое ружьё, что я отобрал у десятника. Если я правильно догадался, ранее оно принадлежало отцу Олоно.
  
  - Начинайте! - скомандовал шаман, присвоивший себе роль распорядителя. Я не возражаю, так даже удобнее.
  
  Десятник начал лихорадочно заряжать орудие. Процедура не быстрая, порох там засыпать, пыж забить, пулю закатить. Треть минуты минимум, как ни спеши.
  
  Вот кочевница и не спешила. Она взяла ружьё наперевес, будто копьё, и бодрой рысью побежала к противнику. Тот не среагировал - или, может быть, надеялся успеть. Десятнику не хватило пары мгновений. Он уже забил последний пыж, вынул шомпол, и едва успел отвести укол стволом в горло. Олоно била жёстко, с размаха, так что эфе не удержал шомпол в руке. Следующий удар женщина направила в пах. Её противник неуклюже подпрыгнул, стараясь увернуться, а тут Олоно круговым ударом стопы вышибла джезайль из рук врага и удачно заехала ему изогнутым прикладом по голове. Мерзавцу хватило, и он рухнул боком на утоптанную землю. Ловко!
  
  Олоно закинула за спину свой джезайль, ловко подхватила заряженное ружьё противника, привычно взвела курок и подскочила к врагу, неуклюже копошащемуся в пыли. Мгновение, за которое ни шаман, ни я не успели ничего предпринять, и грохнул выстрел.
  
  Голова разлетелась как спелый арбуз, а тело дёрнуло несколько раз ногами и затихло. Кочевница в победном жесте вскинула оба ружья стволами вверх.
  
  Разрумянилась, синие глаза сверкают, соломенные волосы выпали из-под расшитого борыка. Красавица!
  
  Шаман напоминает сухое дерево. Лицо обветрено, руки побурели и высохли, седые волосы за спиной собраны в хвост и перевязаны голубой лентой под цвет глаз. Смотрит на молодую женщину, как на ядовитую гадину. Взглядом убил бы, если бы смог. Когда шаман поворачивается ко мне, в его глазах вспыхивает ужас, густо замешанный с ненавистью. Старик чувствует, что я несравнимо сильнее.
  
  - Правосудие свершилось, добрый отэ! - покорно объявляет шаман, брезгливо отворачиваясь от трупа, и вздымает костлявые руки вверх. - По воле Высокого Неба Олоно О'Сатифо вернула честь и свободу. Степь признаёт её право вести Кочевья Истока Большой Реки!
  
  Каков гад! Истоки Таи-Арибо находятся на северо-западе внешней стороны кальдеры Серебряное Ожерелье, в заболоченных предгорьях. Это мои земли, как и всё правобережье Большой реки на три дневных перехода от Взморья. Кочевья дикарей мне там не нужны.
  
  - Признаю за эфе Олоно О'Сатифо право вести кочевья её отца, - тут проблемы не вижу, да и кочевникам на площади моё признание ни к чему, - поединок показал всем нам волю Высокого Неба. Однако на своих землях я не потерплю враждебных кочевий. Дети Широкой Степи показали себя не гостями, а подлыми шакалами, и доверие к ним умерло. Даю Кочевьям трое суток, чтобы покинуть мои земли, и никогда более на них не возвращаться...
  
  Шаман и старейшины покорно склонили головы, хотя я отчётливо чувствую их злобу и ненависть. Поняли, твари, что попались на элементарную провокацию. Как говорится, пошли по шерсть, а вернулись стрижеными. Сами виноваты. Не затевали бы подлость, жили бы спокойно. Им теперь возразить нечего.
  
  Оспорить мои права на эти земли у них силёнок не хватит! Посмотрели старейшины на 'пауков', на леталки, обдумали результаты боя пришлого отэ с двумя сотнями степняков, и засомневались - надо ли?! Ныне степью тоже управляет чужак, но этот-то поопаснее будет...
  
  - Благодарю, добрый отэ! - Олоно неспешно взошла на помост, опустилась на колени и положила передо мной отцовский джезайль. - Покорно возвращаю твой трофей.
  
  Бесы внимательно изучали обычаи Степи, особенно те, что связаны с оружием. О них меня просветила Шейша. Я вручил джезайль Олоно - значит, признал воином. Забрать оружие у воина может лишь другой воин, победив в бою.
  
  Либо супруга, чтобы отнести в оружейную.
  
  Говоря прямо, Олоно сейчас ко мне сватается.
  
  Или просится на службу. Воин Степи, желая вступить в войско, кладёт перед вождём своё оружие. Тот либо его возвращает, принимая на службу, либо игнорирует, если кандидатура чем-то эфе не устраивает. Хитрая Олоно! Возьму джезайль - признаю её женой. Верну - приму вместе с её кочевьями как вассала и буду вынужден выделить часть земель в кормление. Ещё одна жена мне ни к чему, мне бы с Мико да Шейшей разобраться.
  
  - Смело бери этот джезайль, Олоно! Отныне он твой как по праву наследия, так и по праву мести. Твои кочевья могут остаться на моей земле... - тут по губам женщины пробежала радостная улыбка, - ...после присяги я укажу место, где мои новые воины поставят шатры.
  
  
  

6

  
  
  Примеру Олоно последовали вожди ещё нескольких кочевий. Вассальные клятвы приносили на площади несколько часов. Не могу сходу сказать, насколько в итоге выросла численность клана Серебряного Ожерелья. По весьма осторожным оценкам, под властью отэ Таи Фулани собрались тысяч пятнадцать туземцев. Собственно кочевников среди них тысячи полторы, не более.
  
  Остальные себя только именуют 'кочевьями'. На самом деле, они давно ведут осёдлый образ жизни, выпасают скот, ловят рыбу, пашут степь и огородничают по берегам Таи-Арибо. Кочевая жизнь не сахар, а непрерывная тяжёлая борьба за выживание. В Широкой Степи и в пустыне на западе обитает множество хищных тварей, в сравнении с которыми Няш выглядит милым безобидным созданием. Местных монстров весьма привлекают табуны вкусных лошадей, отары жирных баранов вместе с их владельцами, и джезайли да джереды тут зачастую бессильны. Правда, настоящих чудовищ тут немного, в Предгорье они заходят редко. Монстры любят просторы Широкой Степи и полупустыни левобережья.
  
  Послушал я рассказы новых вассалов, и стало понятно, как паре десятков выходцев из Союза удалось завоевать уважение степняков и обрести власть над Кочевьями. Убийства вождей вместе с их ближайшими родственниками кажутся сущей безделицей в сравнении с возможностью отогнать или уничтожить хищных тварей, ранее считавшихся неуязвимыми.
  
  Бластер - серьёзный аргумент даже для монстров, что уж тут говорить о степных всадниках! Странно, что за несколько лет погибли все пришлые, кроме Великого эфе и его помощника, тоже ныне покойного.
  
  Неясности отчасти разъяснила Олоно, постоянно вьющаяся вокруг меня, как пчёлка возле мёда. Большая часть чужаков умерла от болезней, вспышки которых обычны в конце зимы, или от ран. Нескольких тихо зарезали кровники. Их немало появилось, после гибели вождей и, особенно, шаманов. Конечно, Великий эфе лично никого уже не убивает, потому до сих пор жив. В отличие от исполнителей. Отчего-то все выходцы из Союза негативно реагируют на любую магию, на шаманов и колдунов, и при малейшей возможности их уничтожают.
  
  Степняки, напротив, своих волшебников берегут, прячут от Великого эфе, и готовы спасать их даже ценой собственной жизни. Кстати, три слабеньких туземных шамана, потерявшие свои кочевья, принесли мне и клану Серебряное Ожерелье клятву на верность.
  
  Один из них, Умошо по прозвищу Серый Плащ, использует лишь одно действие, 'помощь живому', зато в десятке различных вариантов. Он всю жизнь ухаживает за лошадьми да баранами, обеспечивает здоровье табунов и стад, общается с духами природы. Они, кстати, и посоветовали шаману пойти под мою руку. Сил у него немного, но для инициации стандартных техномагических устройств их хватит с избытком.
  
  Второй, Емигумо Бычья Шкура, лекарь, травник и зельевар. Духов лесов, гор и рек слышит прекрасно. Емигумо узнал о моём появлении сразу, как только я объявил Серебряное Ожерелье своим, и сразу же сбежал от Великого эфе ко мне. Магических сил у него значительно больше, чем у Серого Плаща, но спектр действия ограничен 'помощью живому', 'укреплением', 'правдой или ложью'. Последнее особенно здорово - теперь будет, кого послать на переговоры.
  
  Третий, Ювано Селезень, слаб, как маг, и очень молод, пусть и старше меня на три или четыре года. Пока ничего не умеет, зато духов природы 'слышит' прекрасно, буквально кипит энтузиазмом и отчаянно желает научиться настоящей магии.
  
  Главное, что все трое искренне в своих клятвах верности, и не держат камней за пазухой. Учитывая, что все они активно общаются с духами природы, ненавидящими всякую фальшь, я вполне могу им доверять.
  
  В Замок-В-Скале шаманов не пустил, нечего им болтаться в сердце Серебряного Ожерелья, но хорошим жильём и работой обеспечил. Селезня отдал в помощники Емигумо, пусть учит травы и лекарское дело, дал ему упражнения по развитию магических сил и поселил обоих в отличном особняке на окраине Взморья. В растущем городке - после принесения клятв верности клану его население выросло до полутора тысяч - умения Емигумо Бычьей Шкуры будут особо востребованы.
  
  Серого Плаща я обустроил в поселении Хохи, 'Слияние', в сотне километров на запад от Взморья, на берегу буйной речушки. Там потоки с гор и стоки болот сливаются в одну полноводную Таи-Арибо, Большую реку. Домов в поселении мало, но уже века в этом месте постоянно стоят тысячи шатров. В Хохи проживает несколько тысяч жителей, всё осёдлое население Кочевий Истока, наследных владений Олоно О'Сатифо по прозвищу 'Ворона'. Злоязыкие старейшины нагадили, заклеймили женщину обидной кличкой. Ей же хоть бы хны. Живёт - не тужит, да вокруг меня увивается. Как ворона.
  
  Внимательно рассмотрел трофейный бластер, распознал в нём причину странного нападения киборгов на мирное поселение. Когда его аккумуляторная батарея подзаряжается на свету, она безбожно теряет чуть ли не все сто процентов запасаемой энергии. Поэтому процесс зарядки идёт медленно и трудно, а само оружие в это время становится опасным для окружающих.
  
  Глупость несусветная, но как сделано, так сделано.
  
  Видимо, машинки с низкой орбиты засекли некий подозрительный источник энергии и поспешили нанести удар. Решили, наверное, что бесы готовят к бою ПКО - тем более, что глайдер Шейши тоже спешил в этот район.
  
  Дурацкое стечение обстоятельств, не более.
  
  До крушения транспорта Социального Союза ни бесы, ни киборги туземцами не интересовались, поселения вместе с мирными жителями не уничтожали.
  
  Наши аккумуляторы и энергоядра не фонят, ПКО хорошо замаскировано. Думаю, Взморью и Хохи с неба ничего, помимо природных явлений, не угрожает.
  
  Настоящие кочевники - три тысячи всадников с семьями - по моему решению отправились вдоль Таи-Арибо на север. Там, на нынешней границе моих владений, они поставят сначала лагерь, а позднее, после победы над Войском Широкой Степи, постоянное поселение. Как Хохи.
  
  
  

7

  
  
  - Что ты видишь там, Олоно?
  
  Мы остановились в двух километрах от вражеского лагеря на куполе невысокого холмика. В серых предрассветных сумерках обзор идеален. Раньше мешает ночь, позже лучи Сурьи разогреют степь и марево размоет далёкие кусты и деревца.
  
  - Тучные стада, отэ! - глаза Вороны вспыхнули предвкушением: кошка увидела добычу. - Тысячные табуны!
  
  Женщина соображает поразительно быстро. Ей не нужно объяснять, что враги тоже любят покушать. Хошь не хошь, а в день на прокорм войска уходит тысяча баранов и восемь тонн чечевицы, не считая всего прочего. Вражеское войско снабжают по реке, сампаны так и снуют туда-сюда, но стада перегоняют посуху, а боевых коней выпасают на приречных лугах, где даже зимой трава зелёная.
  
  - Пусть твои всадники угонят животных в степь, Олоно, - женщина кивает, с хищным интересом оглядывая вражеские пастбища, - мои воины их подстрахуют!
  
  Честно выждал трое суток, как обещал старейшинам, а на четвёртые выдвинул свою небольшую армию. Все эти дни 'осы' незаметно следили за станом Войска Широкой Степи. Туземные воины, потеряв вождя, заколебались и начали разбегаться кочевьями, по сотне-другой всадников.
  
  За двое минувших суток численность вражеского войска серьёзно сократилась, и в лагере осталось менее одиннадцати тысяч кошей. Утром третьего дня прибыл лично Великий эфе во главе гвардейской тысячи с четырьмя орудиями вроде 'единорогов' и навёл в лагере порядок.
  
  Его аргументами стали пушки и бластер. Появление Великого эфе меня обрадовало. Не нужно искать негодяя, от 'ос' он теперь не скроется. Если не догадается избавиться от бластера, аккумулятор которого виден даже с орбиты. Выбросит - его убьют сами степняки, от меня даже дополнительных усилий не понадобится.
  
  Показательные казни дезертиров растянулись на весь день. Жёсткими мерами Великому эфе удалось вернуть часть беглецов. К началу четвёртых суток численность Войска Широкой Степи составила четырнадцати тысяч всадников. Не двадцать, как было, но всё равно многовато.
  
  Истребить всех не проблема, но мне не нужна лишняя кровь. Хочу объединить Широкую Степь под властью Серебряного Ожерелья и использовать её ресурсы, чтобы построить мощную цивилизацию. Место благоприятное, воды и земли богатые.
  
  Таи-Арибо, Большая река, делит Великую Равнину на две части, западную и восточную. Её возле поселения Хохи порождают семь крупных потоков. Далее река несколько сотен километров течёт сначала на северо-восток, затем разливается на несколько километров в ширину и поворачивает строго на север до впадения в океан.
  
  Западная часть огромна и пустынна. В сотне километрах к западу начинается царство труднопроходимых дюн. Сама же Великая Пустыня протянулась на тысячи километров. Со спутников даже оазисов не видно, только бескрайнее песчаное море.
  
  Восточная часть, Широкая Степь, занимает саванна. Травяное море с редкими рощицами деревьев раскинулось на две с половиной тысячи километров к северу от предгорий Ожерелья и на двести-триста по правому берегу Таи-Арибо до океана. Площадь Широкой Степи почти семьсот тысяч квадратных километров. Земная Франция!
  
  Я хочу объявить эти просторы своими. Завоевание - дело небыстрое и, увы, кровавое. В Широкой Степи по весьма приблизительным оценкам проживает около двух миллионов кошей. Каждый важен клану Серебряное Ожерелье, и как больно их терять в междоусобице! Чтобы Кочевья Широкой Степи присоединились добровольно, имя отэ Серебряного Ожерелья должно быть на слуху у каждого кочевника, поэтому нужна громкая победа. Ужасно, но придётся убить тысячи, чтобы спасти миллионы.
  
  - Сделаю, отэ, - радостно скалится Ворона и сразу уносится к своим воинам.
  
  Я остаюсь на холме с Шейшей и Рыжей. Мне в бой нельзя, я символ, и потому бесполезен, как фигура короля в шахматах. Рыжая слева позади держит флаг Серебряного Ожерелья - белое кольцо на тёмно-зелёном поле. Мой личный штандарт, золотая голова льва на лазурном поле, прекрасно чувствует себя в руках Шейши. Со стороны может показаться, что нас только трое, но нас оберегает дюжина замаскированных 'пауков'.
  
  Вражеский стан надёжно окружили абеэмки - полторы сотни 'пауков' и три десятка 'ос'. Сверху боевых роботов страхуют леталки, пара 'шоэ' и два 'вихря' зависли в режиме активного камуфляжа на высоте пятидесяти метров и активировали трёхствольники. Во вражеском лагере всё спокойно, роботы умеют быть незаметными, а группы в пару сотен степняков, неспешно направляющиеся к пастбищам, не вызывают тревоги у караульных.
  
  Они сильные, их много, чего бояться?!
  
  Пастухов мало, полсотни на пастбище. Ранним утром зря шевелиться неохота. Кто-то дремлет, кто-то болтает, попивая травяной завар. Бдит едва десяток.
  
  Бах-бах-бах! - нестройно загрохотали джезайли. Тех, кто выжил, добили джередами. Минута-другая, и стадо или табун неспешно уводят на восток, в степное раздолье...
  
  Полчаса, и все десять сотен успешно выполнили задание, лишив врага четырёх тысяч боевых лошадей. Я даже с холма чувствую, как радуется богатой добыче Олоно. Мои всадники останутся в саванне стеречь животных, в бою им делать нечего. Опознавание 'свой - чужой' пока не налажено, и абеэмки в любом туземце видят врага.
  
  Войско Широкой Степи очнулось, забурлило, начало седлать коней. Кто-то заметил на холме штандарт отэ и флаг Ожерелья, и к нам бросились три или четыре сотни дикарей. Думаю, даже удивиться не успели, когда кустики травы внезапно превратились в многоногих монстров с клинками. Роботы даже стрелять не стали, обошлись клинками. Вжик-вжик, вжик-вжик и всё, паника! Кто в первые секунды уцелел, бросается обратно в стан. На плечах убегающих в войсковой лагерь врываются 'пауки'...
  
  ...Какое там сражение - бойня! В полнейшем ужасе шесть или семь тысяч кочевников сбежали на север, ещё тысячи три удрали в степь, где сдались Олоно. Прочие были истреблены всего за четверть часа.
  
  Мимоходом роботы захватили четыре крупных сампана и все 'единороги'. Тело "Великого" эфе не нашли, зато обнаружили два бластера и ещё одну глушилку связи.
  
  
  
  
  
  
  
  
===========================================================
  
  
  

ПРИМЕЧАНИЯ

  
  
  
  
  1Кагыргын - чукотское название города Анадырь.
  
  2Центр имени космонавта Леонова при Министерстве обороны РФ создан в 2101 году. Занимается проектированием оборудования для исследования космоса, изучением артефактов с других планет и формированием научно-исследовательских программ.
  
  3Дейтерид лития-шесть имеет формулу 6Li2D. Ядро атома дейтерия (2D, он же 2H), изотопа водорода 1H, состоит из протона и нейтрона; литий (Li) - третий элемент таблицы Менделеева, имеет два стабильных изотопа (6Li и 7Li). Сейчас дейтерид лития-шесть и гидрид лития-семь считаются перспективными видами термоядерного топлива.
  
  4Коши (кош, коша) - гуманоидная раса долгоживущих разумных существ, плотоядные млекопитающие со склонностью к всеядности. Некоторые представители расы обладают магией - способностью по своей воле немного менять реальность. Комфортно чувствуют себя при температурах от +25оС до +40оС, страдают от холода и жары, уязвимы к ядам и токсинам, обладают великолепным вестибулярным аппаратом, отличным слухом, зрением, обонянием, хорошо ориентируются в пространстве. Нижний уровень социальной организации - прайд. Он состоит из хати (мужа), айю (жены) и фэа (второй жены). Прайды объединяются в кланы, их всегда возглавляет кош с магическими способностями. В галактике Перья Феникса кланы объединены в Конфедерацию кланов Айкати. Основной язык - коош.
  
  5Курс 'Основ безопасной жизни' ОБЖ преподаётся юным кошам, позднее по нему обязательно устраивают экзамен.
  
  6Глайдер - лёгкий АКА (аэрокосмический аппарат), способный к особой разновидности аэродинамического полёта ('скольжению') в атмосфере от приземного слоя вплоть до Сферы Кармана. Назначение - внезапная атака объектов противника как на орбите, так и на поверхности планеты, разведка.
  
  7Бесы, они же рогатые - гуманоидная раса долгоживущих разумных существ, плотоядные млекопитающие, имеют склонность к всеядности. Все представители расы способны своей волей менять реальность (магия, чаще огня, реже земли). Комфортно чувствуют себя при температурах от +30оС до +45оС, устойчивы к ядам и токсинам. Социальная организация - альянсы схул, нескольких семей, объединённых родством и общими целями. Общая численность бесов в галактике Млечный Путь - не менее 100 миллиардов особей, основной язык - игош (то есть, 'Высокая' - в смысле, древняя - Речь).
  
  8Абеэмки - автономные боевые машины (АБМ). Роботы, предназначенные для ведения боевых действий без прямого контроля со стороны разумных существ. Способны самостоятельно решать широкий спектр боевых задач.
  
  9Леталки - летательные аппараты тяжелее воздуха, предназначенные для движения над грунтом. Максимальная высота подъёма 150 - 200 м. В леталках используют устройства локального управления гравитацией (антигравы). Древние экземпляры, ховеры, парили на воздушной подушке и широко использовали "эффект экрана" - увеличения подъёмной силы при движении вплотную к поверхности воды или суши.
  
  10Киборги, они же строители, машинки, чушки - гуманоидная раса долгоживущих разумных существ (изначально всеядных млекопитающих), родственные людям.
  
  11ПКО - противокосмическая оборона. Боевой комплекс, размещённый на поверхности планеты и предназначенный для атаки объектов на её орбите.
  
  12Рейдер - вооружённый корабль с большой автономностью. Назначение - дальняя разведка, нанесение внезапных ударов по противнику, атака гражданских пассажирских и транспортных судов.
  
  13Боты - лёгкие АКА (аэрокосмические аппараты). Назначение - активные манёвры, ведения боя в атмосфере и на орбите планеты, высадка и эвакуация малых групп десанта. Как правило, вооружены, бронированы, обладают плохой аэродинамикой. Для манёвров, в том числе взлёта и посадки, используют антигравы.
  
  14Челноки - лёгкие АКА (аэрокосмические аппараты). Назначение - перевозка грузов с орбиты на поверхность планеты и обратно. Как правило, обладают плохой аэродинамикой. Для манёвров, в том числе взлёта и посадки, используют антигравы.
  
  15'Кремлёвка' - Центр имени Евгения Боткина, в прошлом Центральная клиническая больница (ЦКБ) Управления делами Президента РФ. Основана в 1957 году. Расположена в Москве, имеет филиалы в Сочи и в Санкт-Петербурге.
  
  16Барлог - высший бес, мастер магии, по возрасту перешагнувший тысячелетний рубеж.
  
  17По абсолютной шкале температур 315о соответствуют 42оЦельсия.
  
  18Я использую в книге знакомые читателю названия всяческих мер длины (дюймы, футы, метр, километр, мили, световые секунды и так далее), времени (секунда, час, сутки), массы (фунты, килограммы, тонны). Сюда же входят и единицы мощности и прочие производные. Прошу учитывать, что числовое значение меры может не совпадать с тем, что используют люди. На Катико и лошади другие, и население, и размер планеты не тот.
  
  19Военные пароходы экспедиции командора Фохта - небольшие боевые корабли с водоизмещением 550 т. Движители: 2 мачты с косыми парусами (шхуна), 1 винт. Нефтяная паровая машина мощностью 500 л.с. Корпус композитный, стальной набор, деревянная обшивка, габариты 45 х 7 м. Осадка в полном грузе 3,2 м. Скорость: 8 узлов под парами, 12 под парусами. Вооружение: 4 стальных казнозарядных орудия Мирамиро М1 калибра 10 см. Экипаж - 60 и ещё 40 - морпехи.
  
  20ССО РФ - служба специальных операций Российской Федерации. Самостоятельный род войск, предназначенный для проведения силовых операций по всему Земному шару, вне Земли на твёрдых телах Солнечной системы и в космосе.
  
  21СБР ОКА - силы быстрого реагирования Объединённого командования Альянса. Особые воинские подразделения, созданные на основе морской пехоты США и выполняющие задачи, сходные с ССО РФ.
  
  22СВР МО РФ - служба внешней разведки, специальная служба Министерства обороны РФ. Её задача - сбор по всему миру и в космосе критически важной для безопасности России информации всеми доступными средствами.
  
  23НОАК - Народно-освободительная армия Китая. Вооружённые силы Китайской народной республики.
  
  24ЭМИ граната - граната, создающая при инициации мощный ненаправленный электромагнитный импульс, повреждающий технику и живую силу в радиусе до 15 м от места взрыва.
  
  25Микроволновая пушка - полевое оружие, использующее для поражения техники и живой силы электромагнитное излучение с частотой более 50 ГГц. Дистанция выстрела невелика - до 100 м на планете земного типа.
  
  26Скорчер - энергетическое оружие, использующее для поражения техники и живой силы сверхмощный электромагнитный импульс. Дистанция стрельбы в условиях планеты земного типа - до 100 м.
  
  26Об "окне выбора персонажа" и прочих игровых элементах в мире Катико читайте в прологе книги 'Цивилизация, однако!'
  
  27Леталка класса 'Шоэ' ('Ветер', коош) - аппарат, внешне похожий на кирпич со стёсанными углами размером 14,5 х 2,4 х 1,8 м. Максимальная грузоподъёмность 20 т (на высоту 100 м). Скорость до 35 м/с (126 км/час), потолок - 150 м. Разработка клана Серебряное Ожерелье. Выпускается в 2-х модификациях, транспортной и боевой.
  
  28Футон - японский хлопчатобумажный матрас для сна, расстилаемый на полу. На день его убирают в шкаф или сундук.
  
  29Соэми - крупная морская рыба с красным мясом. Внешне похожа на земного тунца. Вкус её мяса особо ценится кошами, считается у них деликатесом.
  
  30Вукр - плотоядное животное, похожее на кабана, массой до 700 кг. Обитает в лесах и полях Серебряного Ожерелья.
  
  31Шаланда - небольшое (до 30 т) плоскодонное парусно-гребное судно без трюма, промысловое или грузовое, речное или каботажное, обычно с заострёнными оконечностями (нос, корма).
  
  32Эфе (торг.) - вежливое обращение к вождю, военачальнику или лидеру у аборигенов Катико.
  
  33Отэ (торг.) - титул, вежливое обращение к самовластному владыке у аборигенов Катико.
  
  34Сампан - дощатое плоскодонное парусно-гребное судно без трюма длинной до 12 м, шириной в 2,5 - 3 м, грузоподъёмностью до 30 т. Часто оборудовано навесом от солнца. Корма обычно транцевая, нос прямой, нависающий на водой.
  
  35Лемминг, пеструшка - мелкий (до 20 см длины и 130 г массы) короткохвостый грызун, обитающий в тундре. Окраска спины рыжевато-серая или бурая, от носа по хребту обычно идёт чёрная полоска. Брюхо белёсое, светлых тонов.
  
  36Узел - мера скорости судна, морская миля в час. морская миля определялась как длина дуги меридиана на поверхности планеты размером в одну угловую минуту. Перемещение на одну морскую милю вдоль меридиана соответствует изменению судна на одну минуту. Для планеты Катико одна минута меридиана соответствует примерно 2,05 км вблизи полюсов и 2,02 км по экватору. Размер морской мили для Катико - 2,034 км.
  
  37Шквал - внезапное резкое усиления ветра (на 8 - 10 м/с) за время до 20 с. Шквал длится от минут до пары часов, а скорость ветра, бывает, достигает 30 м/с (108 км/час).
  
  38Кабельтов - мера дистанции на море, одна десятая морской мили (см. сноску 36).
  
  39Такелаж - общее название всех снастей на судне или отдельной мачте.
  
  40Рея (рей) - подвижной поперечный брус для подвязывания парусов и подачи сигналов, подвешенный за середину к мачте или стеньге (вертикальный брусу, дополняющему мачту в высоту) судна.
  
  41Штормовые паруса отличаются от обычных, маневровых (лавировочных), меньшими размерами и повышенной прочностью.
  
  42Грузовой манифест - сводный коммерческий документ с перечислением всех грузов, находящихся на борту судна, и их получателей.
  
  43Полярная марка - отметка на шкале марок углубления, наносимая на корпус судна и отражающая его максимальную осадку для плаванья по полярным морям.
  
  44Дедвейт - величина, равная сумме масс переменных грузов судна в тоннах, включая пассажиров, экипаж и все расходные массы. Грузоподъёмность учитывает только массу полезных грузов.
  
  45Крупное грузовое судно, по своим характеристикам подобно контейнеровозами начала XXI века класса 'Альхесирас'.
  
  46'Двинская верфь' в конце ХХI века объединила в единое предприятие СРЗ 'Звёздочку' и СРЗ 'Севмаш'.
  
  47Служба государственной безопасности (СГБ РФ) - специальная служба при президенте России. Её задача - обеспечение безопасности страны от внутренних и внешних врагов как внутри границ страны, так и за её пределами.
  
  48ВКС РФ - военно-космические силы Российской Федерации. Самостоятельный род войск, предназначенный для ведения боевых действий по всему Земному шару, вне Земли на твёрдых телах Солнечной системы и в космосе.
  
  49В смысле: 'Не дождётесь!', из: А.Н. Плещеев, 'Старик' (1877).
  
  50ГСО РФ - главная служба охраны. Спецслужба, обеспечивающая безопасность высокопоставленных чиновников и иных лиц, важных для безопасности государства.
  
  51ПСЛ (пистолет специальный Лазарева) - штатное оружие офицеров ССО, СГБ и ГСО РФ, а также особо охраняемых лиц.
  
  52Пьезоэлемент - устройство, использующее кристалл особого вещества, вырабатывающего при сжатии электрический ток.
  
  53Трельяж - разновидность косметического столика с зеркалом и дополнительными одним или двумя зеркалами, способными поворачиваться относительно основного.
  
  54Каклы(коош) - крупные (до 500 кг) нелетающие хищные птицы, сходные с вымершими на Земле фороракосами. Обитают на Великой Равнине планеты Катико, изредка забегают в пограничные пустыни и в кальдеру Серебряное Ожерелье.
  
  55Цугцванг - игровая (шахматы, шашки, го и иные пошаговые стратегические или тактические игры) ситуация, когда любой следующий ход ухудшит позицию не противника, а самого игрока.
  
  56Троллить - провоцировать собеседника, 'цеплять', выводить из себя ради того, чтобы добиться заранее определённых ответных действий.
  
  57Автоматический карабин Антонова - стандартное оружие армии РФ во второй половине XXII века. Масса 2,8 кг без дополнительного обвеса, длина 72 см со сложенным прикладом, 92 см с разложенным прикладом, 117 см вместе со штык-ножом. Калибр 6,5 мм. Патроны 0,65х4,5 см, 50 шт. в коробчатом магазине, 150 в диске. Скорострельность 600 выстрелов в минуту, дальность 1000 м; начальная скорость пули 1,1 км/с, энергия пули 3 кДж. Дополнительный обвес: подствольный гранатомёт, универсальный всепогодный прицел-дальномер; пламегаситель; сошки.
  
  58Аутопсия - вскрытие мёртвого тела с научно-исследовательскими или познавательными целями.
  
  59Младлей(воен. жарг.) - армейское жаргонное наименование офицеров в звании младшего лейтенанта.
  
  60Гриф 'ОВ' - в настоящее время в РФ приняты 3 формы (степени) секретности. Самая строгая форма имеет гриф 'особой важности', за ней следуют 'совершенно секретно' и 'секретно'.
  
  61Тали - ручные или механические подъёмные устройства. Состоит из неподвижного и подвижного/ных блоков. Предназначено для погрузки/разгрузки кораблей и судов.
  
  62'Всё страньше и страньше! Всё чудесатее и чудесатее! Всё любопытственнее и любопытственнее! Всё страннее и страннее! Всё чудесится и чудесится!' - Льюис Кэрролл, 'Алиса в стране чудес'.
  
  63ТТХ - тактико-технические характеристики.
  
  64Джеред - дротик с тяжёлым наконечником в виде трёх- или четырёхгранного 15 - 30 см шила и лёгким древком в 1,2 - 1,5 м. Джереды носили в специальном колчане - джиде.
  
  65Останавливающее действие/способность - потеря противником возможности продолжать движение или совершать иные враждебные действия после поражения его пулей/болтом.
  
  66Сяйи - небольшие морские зубастые птицы вроде земных чаек или ихтиорнисов. Питаются рыбами и мелкими животными.
  
  67Полубак - надстройка над верхней палубой в носовой части корабля. Основное назначение полубака - увеличение высоты бортов для улучшения мореходности и защиты палубы от заливания встречной волной.
  
  68Фо - горячий напиток из обжаренных зёрен, орехов или кореньев. Аналог земного кофе.
  
  69Борык - шапка кочевника, сшитая из шкуры животного мехом наружу. Например, шапка Мономаха - это борык.
  
  70Джезайль - длинноствольное ружьё с прикладом, изогнутым в виде луны с фитильным или кремневым замком.
  
  71'Паук' ('Шуфо' на коош) - малая автономная боевая машина (АБМ), робот. Назначение: пехота, десант, охрана. Внешне напоминает паука диаметром 3,25 м (с ногами) и дисковидным брюхом диаметром 1,5 м. Вооружение: штурм-бластер (1000 выстрелов) или 3-х ствольный болтер (запас 448 выстрелов) или скорчер (1000 выстрелов); 4 клинка-когтя (0,52 м). Скорость до 12 м/с по пересечённой местности. Автономность до 1 суток в темноте или на свету до поломки.
  
  72'Оса' ('Нифо' на коош) - малая летающая АБМ, робот сферической формы диаметром 1,5 м. Назначение: тактическая разведка, охрана. Вооружение: штурм-бластер (100 выстрелов) или болтер (запас 50 выстрелов) или скорчер (100 выстрелов). Скорость до 35 м/с на высоте до 50 м. Автономность до 0,5 суток в темноте или на свету до поломки.
  
  73Горгоро - крупные (до 15 м длиной) морские хищные млекопитающие, дальние родственники китов, внешне похожие на земных плиозавров.
  
  74Баллер - стержень, на котором закрепляется рулевое перо.
  
  75Ахтерштевень - задняя вертикальная балка корабля, на которую навешивается руль.
  
  76
  
  
  
  
  
  

Популярное на LitNet.com Н.Любимка "Долг феникса. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана - 2"(Любовное фэнтези) А.Завадская "Рейд на Селену"(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность-2"(ЛитРПГ) И.Головань "Десять тысяч стилей. Книга третья"(Уся (Wuxia)) Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) В.Кретов "Легенда 5, Война богов"(ЛитРПГ) А.Кутищев "Мультикласс "Турнир""(ЛитРПГ) Т.Май "Светлая для тёмного"(Любовное фэнтези) С.Эл "Телохранитель для убийцы"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Пленница чужого мира" О.Копылова "Невеста звездного принца" А.Позин "Меч Тамерлана.Крестьянский сын,дворянская дочь"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"