Полянская Катерина: другие произведения.

Шагренья. Из рода Черных Королев

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурсы: Киберпанк Попаданцы. 10000р участнику!

Конкурсы романов на Author.Today
Женские Истории на ПродаМан
Рeклaмa
Оценка: 6.18*420  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Не все оборотни превращаются в кого-нибудь милого и пушистого. Есть среди нас птицы, змеи и даже огромные пауки.
    Я - Шагренья из рода Черных Королев, и я отношусь к последним.
    Но это не самое страшное.
    После заката наступит та самая ночь. Ночь, когда мне исполнится девятнадцать. Ночь, когда из достойнейших мужчин королевства Шанаси я выберу единственного и назову своим мужем.
    Вот, чего стоит бояться. Ведь участь его предрешена: этому несчастному не суждено дожить до рассвета.
    Продолжение от 25 марта 2016 в 9.05


Шагренья. Из рода Черных Королев

  
   Аннотация:
   Не все оборотни превращаются в кого-нибудь милого и пушистого. Есть среди нас птицы, змеи и даже огромные пауки.
   Я - Шагренья из рода Черных Королев, и я отношусь к последним.
   Но это не самое страшное.
   После заката наступит та самая ночь. Ночь, когда мне исполнится девятнадцать. Ночь, когда из достойнейших мужчин королевства Шанаси я выберу единственного и назову своим мужем.
   Вот, чего стоит бояться. Ведь участь его предрешена: этому несчастному не суждено дожить до рассвета.
  
  
  

Глава 1

  
   Закат я встретила в кресле у окна. Сидела, завернувшись в плед и поджав под себя ноги, и поочередно бросала взгляды то в окно, то в зеркало. За первым постепенно обозначались цвета лунной ночи - тьма, серебряные блики и фиолетовые тени. Второе бесстрастно отражало обманчиво хрупкую девушку. Спутанные черные волосы только сильнее выделяли белизну кожи.
   Этот день настал и уже сменился ночью. Через несколько часов начнется церемония. Я спущусь в большой бальный зал и из числа собравшихся там представителей высшей знати выберу того, кто станет моим супругом. Третьим принцем Шанаси.
   Жаль, в обоих статусах несчастный пробудет недолго.
   Наша магия - она как проклятие. Такова судьба всех женщин рода Черных Королев. Девятнадцать - черта. Именно в этом возрасте просыпается дар, и паучиха обретает настоящую силу. У нас она уникальна. Но ее необходимо запечатать, для этого и нужна... хм, процедура.
   Первая брачная ночь.
   А потом... сила вырывается из-под контроля, и мы не можем сдержать оборот.
   Участь новоиспеченного мужа страшна. Но неотвратима. Так зачем об этом думать?
   Однако мысли уже упорхнули в тот вечер, месяц назад.
   Темной змейкой я промчалась по освещенным фиолетовыми огнями коридорам дворца Шанаси и резко толкнула тяжелую дверь с узором-паутинкой.
   - Шагренья! - рыкнула мама, поднимая глаза от документов, разложенных на столе. - Прежде, чем войти, надо бы постучать. Ты забыла?
   Да! Но все от бурлящих внутри эмоций!
   Голова шла кругом, и все тело меленько дрожало. Свершилось! Я становлюсь полноценной Черной Королевой. Неужели, неужели, неужели?!
   - Мамочка... - прошептала, не справляясь уже с восторгом. - Посмотри.
   Дрожащие пальцы порхали в воздухе, оставляя за собой серебристые ниточки-следы. Тогда меня хватило ненадолго. Слабая еще сила иссякла прежде, чем ее величество остановила безобразие. Паутинка блеснула и погасла. Но это был только первый раз!
   Шальдари Арье-Шанаси, правящая Черная Королева, госпожа нашего маленького темного мирка поднялась со своего места и крепко прижала меня к груди. Кажется, даже прослезилась.
   - Девочка моя... Как же я за тебя рада!
   Увы, сие светлое чувство оставалось с нами недолго.
   Скоро мама посерьезнела, отстранилась и указала мне на стул.
   - Сядь Грени, нам нужно серьезно поговорить.
   Разве я могла не подчиниться?
   - Ты помнишь правила? - ее величество снова заняла свое место и теперь испытующе смотрела на меня, кончиком пальца с алым ноготком потирая вздернутую бровь.
   Конечно! Меня к этому с пеленок готовили.
   - Силы касаться ни в коем случае нельзя до тех пор, пока она не станет стабильной. Иначе рискую разнести весь город.
   - Вот и отлично, - кивнула мама, поглаживая тонкую бровь. - Ты же будешь паинькой, правда?
   - Само собой.
   Первый восторг схлынул, осталась легкая нервозность. И ожидание чего-то.
   - Церемония выбора состоится через месяц, - оправдала предчувствие Королева. - Тебе как раз хватит, чтобы подготовиться.
   Я похолодела.
   Охх... Как можно было не подумать? Эгоистичный монстр!
   Недавний восторг сменила волнами накатывающая истерика. Не хочу! Не стану! Убегу! Уползу!
   Да, обернусь мелкой паучишкой и уползу...
   - И незачем так реагировать, - матушка мгновенно засекла мое состояние. - Традиция незыблема. Свадьба и то, что следует за ней, неизбежно, надо просто пережить.
   Паника смела самообладание, меня понесло.
   - Традиция?! Звериный закон какой-то! Взять мужа наугад, провести с ним ночь, а потом загрызть, растерзать. Мама, я не стану этого делать!
   Повелительница паучьих городов недовольно поджала губы.
   - Станешь, иначе твоя сила уничтожит всю столицу и тебя сожжет. К тому же. Всегда есть надежда, что все изменится именно в этот раз.
   Заманчиво. Но маловероятно, я-то знаю свой темперамент. И характер у меня взрывной. Если уж спокойная Ашиса не совладала с собой и погубила того, кого безумно любила, на что мне надеяться? Средняя сестра, старшая, мама, бабушка... и многие поколения до нас. Никто не знает, откуда взялось проклятье, но оно проявляется в каждой новой Королеве. Ни одной еще не удавалось сдержаться.
   И я не стану исключением.
   Смириться, принять... убить? Нет, не могу!
   - Иди к себе, Шагренья, - устало сказала мама и кивнула на дверь. - Ты должна понять, что сотни жизней ценнее, чем одна. К тому же, после ты получишь свободу, встретишь мужчину, которого полюбишь, и проживешь с ним долгую, счастливую жизнь. Ради этого стоит потерпеть, моя дорогая.
   Понимаю. Но принять не могу!
   Тогда я действительно ушла.
   Месяц пролетел незаметно. Под действием пробудившейся магии паучок рос, а девушка расцветала. Из нескладного подростка я превратилась в миловидную девушку. Черты стали изящнее, фигура соблазнительной. И сила, она чувствуется в мельчайшем движении.
   Упоительно!
   Если бы только не незнакомец, которого мне придется растерзать, расплачиваясь за дар и красоту.
  
   Пока плавала в воспоминаниях, за окном взошла луна и осыпала нашу Паутину прохладным серебристым светом. Дворец оживал, наполнялся звуками. По улицам с шорохом проносились экипажи.
   Женихи прибывали. И просто гости.
   Церемония уже совсем скоро. Пора взять себя в руки и хотя бы одеться.
   Именно этого мнения придерживалась и появившаяся рядом Лалисса - вейла, моя шер-лаше и с самого детства лучшая подруга.
   Мы выросли вместе. Еще одна традиция, на этот раз не такая уж мерзкая. Даже полезная в чем-то. С Черной Королевой воспитывается ее будущая наперсница - шер-лаше. Обычно ими становятся вейлы, как представительницы самого бесправного слоя населения Шанаси. Ирония судьбы: вейлы - эти прекрасные существа, способные приворожить, околдовать одним взглядом, заточены в королевстве Шанаси, где паутина почти полностью нейтрализует их магию очарования. Здесь они служанки, почти рабыни.
   В лучшем случае, наперсницы девушек из семей паучьей знати или даже принцесс.
   Спустя годы получается весьма символично. Два прекрасных существа - нежное, ранимое - и смертельно опасное. Принцесса и рабыня. Я, которую воспитывали на женской половине дворца, почти в полной изоляции от мужчин, и Лалисса, которая к своим девятнадцати побывала в постелях почти всех представителей высшей паучьей знати. А по слухам и не только паучьей.
   Дружба, взращенная с колыбели.
   Никаких сомнений, что если потребуется, она отдаст за меня жизнь. Если же я когда-нибудь стану правящей Черной Королевой, Лалисса будет заправлять всем дворцом Шанаси. Впрочем, последнее вряд ли случится, учитывая, что у меня две старших сестры.
   Воздух рядом с креслом, в котором я изволила дожидаться самого страшного момента в своей жизни, вспыхнул розовато-фиолетовыми искорками портала, когда же они потухли, рядом уже стояла она.
   - Шани, не куксись, - задорный и жизнелюбивый характер подруги проявлялся даже в таких вот плачевных ситуациях. - Предстоящего не избежать, так почему бы не получить с этого хоть какое-то удовольствие?
   Я честно представила, как превращаюсь в огромную паучиху, а затем благополучно расправляюсь с новоиспеченным мужем, и содрогнулась. Отнюдь не от удовольствия.
   В горле встал комок.
   - Вряд ли получится, - сухо призналась, глядя в зеленые омуты глаз подруги.
   - Других вариантов все равно нет, - пожала плечами она, прошла к манекену, на котором висело платье, пригладила юбки, расправила кружева, стряхнула несуществующую пылинку. А тем временем продолжала болтать: - Выбор очевиден, не находишь?
   Платье было черное, как того требуют наши традиции. С такой узкой талией, что походило на орудие особо изощренной пытки, и умопомрачительно красивыми пышными юбками.
   В глубине души я сама была от него без ума, но страх, почти животный ужас перед тем, что начнется сегодня, а закончится некоторое время спустя, заглушал все прочие чувства. Наверное, поэтому я ответила чуть резче, чем стоило бы:
   - А у меня есть выбор? Что-то новенькое, однако.
   - Твоя жизнь или его, - обозначила приоритеты Лалисса.
   - Мне не нравится постановка вопроса, - скривилась.
   - Как знаешь, - отмахнулась вейла. - Иди сюда, будем из тебя невесту делать.
   Покорно приблизившись, я позволила ей немного поколдовать над моим обликом. Ночная сорочка и халат были заменены на кружевное белье и батистовую нижнюю рубашку, затем настал черед платья и туфель на высоких каблуках. Дышать действительно получалось с трудом, почти с болью, но виной тому были страх и волнение, а уж точно не наряд.
   Лалисса усадила меня перед зеркалом и занялась волосами, макияжем и драгоценностями. Служанкой в полной мере она не являлась, и в ее каждодневные обязанности не входило одевать меня и тому подобное. Но сегодня был ответственный день, а я заметно нервничала. В связи с этим шер-лаше вспомнила старый жизненный принцип - "хочешь сделать что-то хорошо, делай сама". Собственно, сейчас и делала.
   Отдавшись ее нежным пальцам, я позволила себе на некоторое время ускользнуть от реальности. Задумалась. Перебирала в уме традиции, будь они неладны, то, чему учили меня с детства, сведения о магии. Спасительная соломинка, которая сейчас была так нужна, упорно не находилась. Зато ерунды в голове было много.
   Я - Черная Королева, и у меня есть некоторые обязанности не только перед семьей, но и перед всей Паутиной.
   Если я не сделаю того, что нужно, то не только погибну сама, но и прихвачу с собой в царство вечности еще несколько десятков подданных. Скажем прямо, не самый лучший вариант. Но чтобы избежать этого, придется убить ни в чем не повинного мужчину. Моего мужа.
   Я хочу жить. Но я не хочу убивать.
   Однако, дилемма.
   Исполненное безысходности понимание толчком вернуло меня в реальность, где беззаботно щебетала вейла:
   - Твоя старшая сестра с детьми прибыла... У нее муж симпатичный, и на меня он не повелся. Стало быть, там правда любовь. Вот видишь, все возможно! И у тебя еще все будет хорошо, не переживай. А ее шер-лаше такая важная по дворцу ходит, знает, курица ощипанная, что когда-нибудь будет им управлять!
   Самой было погано, но отчего-то вдруг захотелось ее утешить. Я коснулась руки вейлы, в которой сиял аметистами гребень, и мягко произнесла:
   - Не волнуйся, к тому времени меня выдадут замуж за какого-нибудь паука, и мы уедем из Шанаси. Тебе не придется ей служить.
   - Обо мне не думай! Главное, чтобы тебе было хорошо, - Лалисса послала моему отражению в зеркале ободряющий взгляд и продолжила орудовать гребнем. В процессе не удержалась, склонилась к уху и зашептала: - Там такие мужчины, м-м-м...
   Я фыркнула. Кто о чем!
   Примерно в этот же момент в дверь настойчиво постучали, и, не дожидаясь разрешения, в мои покои вошла Танаиза - мамина шер-лаше, ныне управительница дворца Шанаси.
   - Мои поздравления, наша маленькая драгоценность. Ты уже совсем взрослая, - улыбнулась она, и в подкрашенных глазах блеснули слезы. - Но поторопитесь, девочки. Внизу уже все готово, ждем только вас.
   - Одну минуту, мы уже спускаемся, - заверила я.
   Приблизившись на миг, она поцеловала меня в щеку, после чего одарила упреждающим взглядом и направилась к выходу. Танаиза относилась ко мне, как к дочери, тем более что с ее родной дочкой мы росли вместе.
   - Не волнуйся, мамочка, мы уже почти готовы. Остался последний штрих, - заверила ее Лалисса и, открыв небольшой флакончик, выточенный из драгоценного камня, слегка брызнула на меня духами.
   Вот теперь точно готова.
   Руки тряслись, в животе поселился холодок страха. Я встала, расправила юбки и осмотрела свое отражение в зеркале. Несмотря на пышное платье, девушка, которая стояла по ту сторону серебряной глади, напоминала изящную статуэтку. Миниатюрная, черноволосая, серые глаза из-за обуревающих меня чувств были широко распахнуты и казались просто огромными. Особый магический свет, что был необходим для создания макияжа, Лалисса уже погасила, и теперь драгоценные камни в моих ушах и на шее загадочно сверкали в обманчивом сиянии привычных фиолетовых светильников.
   - Чудо, как хороша! - звонко подбодрила меня подруга.
   Светловолосая, в узком лиловом платье, подчеркивающем аппетитные формы, она выглядела моей полной противоположностью.
   - Идем, - я со всей ясностью поняла, что отступать некуда, и решительно направилась к месту празднества.
   Стук каблуков эхом разносился по пустынным коридорам.
   Край сознания зацепила мысль о побеге, но почти мгновенно испарилась. Ибо без шансов. Та же Лалисса остановит, стоит только рыпнуться, потому как ее долг - защищать меня даже от меня самой.
   Глубоко вздохнув, я прикрыла глаза. Как же страшно... А ведь еще толком ничего не началось.
   Следующая мысль была уже более приземленной. Кандидатов в женихи должно быть больше десятка. Считается, что они на все готовы ради Королев, а отдать жизнь для стабилизации магии одной из нас так же почетно, как, скажем, погибнуть в бою с агрессивными соседями - демонами из Каменного царства. Что же, выберу самого неприятного, глядишь, не так жалко будет.
   Сердце тут же протестующе трепыхнулось. Несуществующего пока неприятного, даже противного, почему-то было так же жаль, как любого другого.
   Наделаю глупостей - трагедии не миновать.
   Убью его - потеряю себя, утону в чувстве вины и уже не выплыву.
   Пронесет? Ага, дважды!
   Очнулась от того, что Лалисса почти до боли сжала мой локоть.
   - Смотри уж там, не растеряйся, - хихикнула она. - Выбери такого, чтобы потом первую ночь вспоминать, а не... ну, то, что после.
   Мы стояли перед двустворчатыми дверями в большой бальный зал.
   - Лали! - шепотом возмутилась я.
   - Изменить ты ничего не можешь, - невозмутимо напомнила моя чересчур приземленная подруга. - Так что расслабься и получай удовольствие.
   Отругать ее не успела, нас объявили:
   - Третья принцесса королевства Шанаси, Шагренья Арье-Шанаси со своей шер-лаше!
   Дверь дрогнула, посветлела, превратилась в серебристую паутину и с шорохом втянулась в стену. Перед нами открылся вход в бальный зал. Отступать некуда, пришлось собирать клочья храбрости в кулак и идти. Лалисса держалась за моим плечом.
   - Хотя бы вспомни, что у тебя день рождения, и сделай себе подарок, - прошептала эта неугомонная так, чтобы слышать могла я одна.
   Захотелось ее покусать. Ядовито.
   Именинницу встречали рукоплесканиями.
   Пока же собравшиеся радовались моему появлению, я успела бросить быстрый взгляд в ту часть зала, где традиционно выстроились женихи. Идея выбрать самого противного скончалась в конвульсиях. Все они были красивы, сильны и одарены магически. Флер силы я с противоположного конца зала улавливала.
   Выбор сделался еще сложнее.
   Настроение было ни капли не праздничное, посему триумфальный проход перед гостями, пламенная речь родительницы и бесчисленные поздравления с подарками оставили меня безучастной. Пока все это длилось, приходилось прикладывать невероятные усилия, чтобы не смотреть в сторону женихов. Запрета не существовало, просто... мне было стыдно.
   В то время как остальные вели себя так, будто ничего особенного не происходит: болтали, смеялись, подкалывали и желали мне... хм, ну пусть будет удачи.
   Чтобы немного отвлечься, я скользила взглядом по родным. Мама... С годами она немного раздалась, но величественность никуда не делась. Платье из синего шелка ей необыкновенно шло, взгляд был насколько мудрым, настолько же и опасным. А ведь она тоже прошла все, что и я!
   Рядом держался ее муж - поддержка, опора и отец двух дочерей. Мой и Ашисы. Самая старшая сестра, Теония, была дочерью того, которого растерзали во имя запечатания разрушительной магии. После этого прошло несколько лет, прежде чем ее величество смогла вновь выйти замуж, счастливо на этот раз. У нас с Аши было двое любящих родителей и не было обязательств будущей правящей Черной Королевы, наверное, поэтому мы стали близки, а старшая сестра всегда держалась особняком от нас. Мы и не разговаривали почти, если вдуматься.
   Бабушка, высокая и очень худая. Она отказалась от трона в пользу своей дочери, потому что ее паучиха стала слишком слаба. Старшая сестра с семьей, средняя... Все они обнимали, целовали в щеки и лоб, желали счастья.
   А я просто ждала, когда все закончится.
   Наконец поздравления иссякли, и мама громко сообщила:
   - Как мы все знаем, этот день примечателен не только тем, что еще одна моя дочь празднует совершеннолетие, - голос ее величества Шальдари пронесся по залу, отталкиваясь от каменных стен. Маргаритки, которыми украсили дворец в честь моего праздника, казалось, благоговейно затрепетали. - Сегодня Шагренья впервые станет невестой.
   - Сильнейшие пауки королевства прибыли, чтобы составить достойную партию нашей принцессы, - подхватил отец, с нежностью сжимая руку жены, тепло посмотрел на меня и продолжил: - И сейчас она выберет одного из них.
   Я тяжело, почти болезненно сглотнула.
   - Иди же, - бабушка слегка подтолкнула в спину.
   - Каждый из них будет счастлив, если твой выбор падет на него, - заверила старшая сестра.
   Когда пробуждалась ее сила, я была слишком мала, и просто не могу этого помнить. Теперь у Теонии есть муж, дочь и сын, она счастлива и готовится однажды принять корону и власть над Паутиной. Не так и плохо, если сбросить со счетов одну-единственную жизнь. Зато я прекрасно помню, как все было у Ашисы... И вот уже несколько лет наблюдаю, во что превратилась моя любимая сестричка.
   Аши не подошла ко мне и ничего не сказала, но я все время буквально кожей ощущала ее взгляд.
   Промедление давно стало неприличным, и я, улыбнувшись из последних сил, чтобы скрыть неловкость, проследовала туда, где стояли женихи.
   Смертники.
   Ну и как выбирать?
   Никогда не воображала этот момент, а потому, как действовать, просто не знала. Я медленно двинулась вдоль ряда разодетых мужчин, не решаясь поднять глаз, стараясь смотреть только на их обувь. Последняя, к слову, была дорогая и чистая, тут тоже никто ничем не удивил. А вот когда я сделала несколько шагов, обострившийся с пробуждением силы слух уловил чей-то вздох, исполненный облегчения. Другой громко сглотнул. Опасливый взгляд царапнул плечо. Как бы мне не заговаривали зубы, стать жертвой повзрослевшей принцессы ни один из этих мужчин не мечтал.
   Пора уже заканчивать, спина начинает чесаться от пристального внимания обеспокоенных родственников. Да и знать от них не отставала. Всем было любопытно, на кого падет мой выбор.
   Ткнуть пальцем в первого попавшегося? Кожу лизнул холодок страха, и в виски будто иголки впились. Дело в том, что в Шанаси только в правящей семье верховодит женщина, так уж сложилось. Остальные семьи вполне традиционные. И хоть я принцесса по крови, и отношение всегда будет соответствующее, оказаться во власти незнакомого мужчины мне совсем не улыбалось. В случае, если он выживет, разумеется.
   Я сделала еще несколько шажков.
   Варианты? Их не было. Ни одного такого, за который можно было ухватиться.
   Пора уже что-то решать, иначе ужасная ночь не закончится никогда...
   - Он, - я слегка качнула головой в сторону того, кто стоял ближе. - Выбираю его.
   Зал одобрительно загудел. Лица родных отражали полное удовлетворение.
   Значит, я все сделала правильно. Мной довольны.
   Медленно-медленно я подняла взгляд от носков светло-коричневых сапог без всяких украшений, по узким белым штанам, обтягивающим мускулистые ноги, полураспахнутому камзолу с разрезами на бедрах, скользнула по тунике, расшнурованной у ворота, после чего взгляд напоролся на волевой подбородок. Пришлось трижды напомнить себе о том, что являюсь принцессой и вообще в своем праве, прежде чем осмелилась двинуться дальше. А дальше были четкие линии чувственных губ, нос с горбинкой, умопомрачительные зеленые глаза и светлые волосы примерно до плеч, кое-как стянутые лентой.
   - Мейхем Ари-Ираж, - папа представил будущего зятя паучьему обществу и, уже обращаясь ко мне, добавил со светом в глазах: - Прекрасный выбор, дорогая.
  
  
  
   Глава 2
  
   Мы с женихом даже словом не обмолвились. Заметив, что я внимательнейшим образом рассматриваю его персону, он одарил меня таким колючим взглядом, что без слов стало ясно: умирать ради закрепления магии третьей принцессы конкретно этот паук не хочет. И даже если бы на моем месте оказалась правящая Черная Королева, его точка зрения вряд ли бы стала иной.
   Оценить размер надвигающихся проблем не успела. Только отвела от будущего временного супруга взгляд, как нашла себя в кольце счастливых родственников. Нас поздравляли, преувеличенно бодро желали успешного исхода мероприятия и... счастья в семейной жизни. Лишних иллюзий, разумеется, никто не питал, просто так было принято.
   Жених... как там его... отвечал натянуто вежливо. Но по хрипловатому от ярости голосу было слышно, что он с трудом сдерживается.
   Пожалуй, личное знакомство лучше перенести на потом. Иначе, боюсь, прибьют меня, и не в первую брачную ночь, а значительно раньше.
   Как раз прикидывала варианты побега в свои покои, когда поток поздравлений иссяк. Мама кивнула музыкантам, зазвучала торжественная мелодия, и они с отцом переместились в центр зала, открывать следующую часть праздника. В другом конце помещения с шорохом открылась дверь, ведущая к накрытым столам. Также стали видны выходы в сад и на террасу.
   Остальные поспешили присоединиться к танцу.
   Осторожно скосив взгляд, я обнаружила, что жениха рядом нет. Осмотрелась. Его вообще в зале не было! Похоже, не я одна потрясена. Он ушел, нарушив все мыслимые и немыслимые приличия, выказал пренебрежение ко мне.
   Досада в душе смешалась с пониманием. А сама бы я как на его месте себя вела? Я и на своем в последний месяц тихо схожу с ума, можно представить, каково этому Мейхему. Получить приглашение на совершеннолетие третьей принцессы в качестве жениха... Тут в пору писать завещание и срочно подаваться в бега. Но последнее было нереально, а первое он наверняка сделал.
   Впрочем, все это не отменяет его агрессивного поведения. Завтра кого-то накажут.
   Бросив быстрый взгляд на веселящихся родных, я тихо понадеялась, что никто ничего не заметил, и тоже выскользнула из зала.
   Никогда не любила все эти официальные приемы. Слишком много обязанностей, слишком мало настоящего. Нужно улыбаться, даже если на душе гуляют сквозняки, быть сильной и ни на миг не забывать о своем родовом имени. Хоть мама и держит в руках нити магической паутины, и только от нее зависит, смогут ли одаренные королевства управлять своей магией, недовольных полно. И они молчаливо ждут, пока кто-нибудь из нашей семьи совершит ошибку.
   Отказ пройти церемонию и моя вырвавшаяся из-под контроля магия могли бы стать таковой. Боюсь и представить, что бы тогда началось.
   Стараясь ступать как можно тише, я прокралась по пустынным лестницам и коридорам в свои покои. По дороге вообще никого не встретила, а позже если и влетит, то не сильно. Меня никогда особенно не ругали. Только с Теонии всегда был трехкратный спрос, нас с Ашисой растили в любви и ласке. Свои обязанности мы, конечно, знали, но в отличие от старшей сестры, могли жить для себя. Правящими нам не быть. А когда мамина паучиха ослабнет, и она передаст нити Теонии, принцессами станут ее дочки, мы же будем далеко от столицы, в замках мужей. В идеале, счастливые, любимые и окруженные заботой.
   На словах это звучало куда легче.
   Разоблачаться не стала, справедливо полагая, что ночь еще не закончилась. Я могу понадобиться. Поэтому, наслаждаясь выпавшими мне моментами уединения, сбросила туфли и прямо в платье забралась на подоконник. Знакомый вид из окна всякий раз вызывал бурю восторга в душе.
   Дворец Шанаси был построен на возвышении. Королевство наше подземное, но над владениями Черных Королев находится единственный в своем роде разлом. Только здесь можно было наблюдать настоящее небо, вместо зачарованной каменной породы, луну, закат и рассвет. В остальном королевстве все тоже не было черно и однообразно, камни высоко над головой меняли цвет в зависимости от времени суток, особые заклинания служили отражением природных явлений. Внизу было порой невероятно красиво, но я почему-то всегда ценила тот факт, что из своего окна могу наблюдать за чем-то настоящим.
   Белая до рези в глазах луна заливала призрачным светом черную громаду дворца, заставляла ярче сверкать магические серебряные растения в саду, а мост через пропасть, который вел от нас в столицу, где жила высшая паучья знать, до середины загадочно мерцал, второй частью тонул во тьме. Это в честь праздника погасили фонари, чтобы показать, что сегодня центр мира - я и мое совершеннолетие.
   Столица наша называлась Паутиной. Предсказуемо, наверное, но мне нравилось. Сам город был выстроен в форме излюбленного паучьего творения. Чужаки, если таковые сюда попадали, даже с подробной картой не могли ориентироваться. Узкие улочки, часто поставленные черные дома в окружении сияющего серебра растений, фиолетовые фонари и серые с лиловым дороги. Невероятно даже на мой привычный взгляд. Однако главным "произведением искусства" являлась магическая сеть, натянутая над городом. Ее не было видно, но каждый, в ком спала хоть частица магии, мог ее почувствовать. И в нужный момент взять силы, которые были жизненно необходимы. Нити этой сети контролировала правящая Черная Королева, что давало стабильность и порядок, почти полностью исключая недовольство, неподчинение и преступления.
   Ни одного крупного заговора знати за последнюю сотню лет. Мама и бабушка считали это огромным достижением.
   Простые пауки тоже были всем довольны. Стабильный магический фон исключал возможность неурожаев, в случае надобности давал силы защитить свой дом и семью. Королева пользовалась почти всеобщей любовью и поддержкой, Шанаси процветало.
   За пределами Паутины разбросались замки тех представителей высшей знати, кто предпочитал жить вдали от городской суеты. Правда вокруг каждого со временем выросло по небольшому городку, так что в определенной степени суета и заботы их все же настигли.
   А еще дальше, за скалистой толщей и живительным источником, находилось царство каменных демонов. Когда-то мы воевали, теперь просто отгородились друг от друга высокими стенами и магическими заслонами, с тех пор вообще никак не контактировали. С ними граничили другие демоны, всего пять видов, но я в своей жизни видела только каменного, и то всего один раз, когда их посланец приезжал к маме по какому-то делу.
   Сидя на подоконнике и глядя на настоящую луну, мне до безумия хотелось вырваться из Шанаси, посмотреть мир, пожить полной жизнью и, возможно, стать настоящим магом, а не просто принцессой в отставке. Но в тот единственный раз, когда я заикнулась об этом, мама впервые отругала меня. Она сказала, что для одной из нас выход на поверхность - это смертельно опасно. И все, вопрос больше не поднимался.
   Но вдруг у демонов или у людей наверху есть какая-то иная магия? Что, если там мне не придется отдаваться полузнакомому мужчине, а потом терять над собой контроль со страшными последствиями, чтобы сила стала стабильной?
   Я мазнула взглядом по круглому диску луны, тоскливо вздохнула и усилием воли запретила себе думать об этом. Вырваться не получится. Так высоко мне ни за что не забраться, а если вдруг смогу... разлом опечатан магией, моей прабабки еще в планах не было, когда Черные Королевы позаботились о безопасности. Беглянку просто спалит.
   Единственный безопасный ход слишком далеко... Да и он для меня не такой уж безопасный.
   Выхода нет, надо смириться и жить, как все мои прародительницы.
   Загнанные в тупик мысли пометались немного и соскользнули на другое. А именно, интересную во всех отношениях особу будущего мужа. И хотя он в моей жизни явление временное, я по-прежнему оставалась юной девушкой, до недавнего времени благополучно лишенной общения с противоположным полом. Посему была терзаема любопытством, страхом и самую малость предвкушением. В глубинах души даже надежда шелохнулась: вдруг именно у меня получится обойтись без кровопролития?
   Мейхем Ари-Ираж. Личность тем более примечательная, что неизвестная.
   Несомненно, он должен принадлежать к высшей знати, иначе бы его просто не было среди претендентов на мою лапку. А судя по тому, что я о нем даже не слышала никогда, живет достойнейший не в столице, наверняка далеко за ее пределами.
   Что из себя представляет? Какая у него магия? Вот это было бы интересно узнать.
   Симпатичный облик столь четко всплыл перед глазами, что пришлось сделать над собой усилие, чтобы его прогнать.
   Ладно, в первый раз мне хотя бы не будет противно. Вот бы придумать какой-то выход, чтобы пресловутый первый раз не оказался смертельным для партнера...
   - Шани! - колокольчиком звякнул осуждающий голосок моей шер-лаше. - Вот ты где прячешься!
   Я настолько увлеклась своими мыслями, что не почувствовала чужого присутствия, и Лалиссу заметила, только когда она заговорила. Позади моей наперсницы, за порогом стояла Ашиса, опустив взгляд и скромно сцепив тонкие пальчики. С некоторых пор она всегда была такой: тихой, зажатой, испуганной и немного отстраненной.
   - Мы тебя нашли, - смущенно обозначила свое присутствие моя сестра - тоненькая белокурая девочка, которая на самом деле была на четыре года меня старше.
   Поднявшись с подоконника, я расправила юбки.
   - Ну вас, даже не думала прятаться! - Аши теперь была медлительна в реакциях, а вот Лали насмешливо хмыкнула. Следующие мои слова были обращены к ней: - Просто у меня были причины уйти.
   Лалисса посмотрела так, что жар обдал лицо, волнами скатился по щекам к шее.
   - Видела я эту причину! Хорош жених, одобряю.
   Аши судорожно вздохнула и затравленно огляделась в поисках путей к бегству.
   Воспользовавшись тем, что она отвлеклась, я состроила своей шер-лаше страшную рожу. С ума она сошла об этом при Ашисе говорить?! Вейла слегка дернула плечиком - мол, извини - но особенно виноватой не выглядела. Движение вышло больше соблазнительным, поскольку плечо тут же лишилось покрова ткани. Лалисса поспешила вернуть платье на место, но я все же улыбнулась, в тайне желая поменяться местами с каким-нибудь мужчиной, чтобы ее усилия не пропали впустую.
   - Мы отпросились к тебе, - поторопилась сменить тему моя шер-лаше. - Ее величество - мудрая женщина и все понимает, поэтому разрешила.
   - Теония не пришла с вами меня поздравлять? - не то, чтобы мне сильно хотелось общества старшей сестры, это была всего-навсего попытка поддержать разговор.
   И получилось! Ашиса снова повернулась к нам, нахмурилась и заявила:
   - Она злая, - после чего вошла наконец в комнату и уселась на пушистый ковер у моих ног.
   Прелесть легкой безуминки в том, что ты можешь говорить, что думаешь.
   - Не надо так, - попросила я, усаживаясь рядом, притянула к себе сестренку и обняла. Она была прохладная и легкая, будто невесомая. Белокурая головка прижалась к моему плечу. - У нашей старшей сестры много забот и так мало свободы. Давай будем к ней добрее, ладно?
   Точь-в-точь эти слова сказала мне сама Аши лет двенадцать назад. Я тогда безобразничала от скуки, подпустила к ее учителю на стул золотистых жучков, они ножки подгрызли и несчастный предмет мебели прямо под этим занудой развалился... он так верещал! Но исключительно прилично, все же напротив сидела одна из Черных Королев. Теония меня отловила, отругала и на три дня лишила сладкого. А Ашиса нашла в саду, утерла слезы, успокоила и потом целую неделю после рассвета тайком таскала шоколадные конфеты.
   - Угу, помню, - сейчас обиженным ребенком была она. - Теония нам больше госпожа, чем сестра. Когда она получит нити, нас прогонят из дома.
   Далека от истины она не была, просто теперь воспринимала все по-другому.
   Шанаси, я и родители - единственное дорогое, что она знает. И до смерти боится потерять, что выражается резкими словами.
   - Если и так, я возьму тебя к себе, - находясь сама в подвешенном состоянии, я как никто другой понимала Аши, и сейчас сочла себя обязанной дать ей новую точку опоры.
   - Правда-правда? - она чуть отстранилась и полными надежды глазами уставилась на меня.
   - Обещаю, - подтвердила серьезно.
   Ашиса моргнула, и грусть сразу же растаяла. Ее настроение поменялось в один краткий миг.
   - А мы принесли тебе торт, мороженое и ягодный чай, - беззаботно улыбнулась она.
   Лалисса, которую я ненадолго потеряла из виду, как раз вкатывала в мою личную гостиную передвижной столик. При одном взгляде на вкусности проснулся аппетит. А Лали, разместив ужин недалеко от нас, чтобы удобно было дотягиваться, сунулась в шкаф и извлекла оттуда бутылку хорошего вина.
   - У меня есть кое-что получше чая, - подмигнула моя шер-лаше. - Ну что, отметим совершеннолетие третьей принцессы Шанаси?
   Я сдула упавшую на лицо черную прядку и кивнула. Лали разлила по бокалам светло-золотистый напиток.
   - Откуда у тебя? - полюбопытствовала, когда пальцы обхватили прохладную ножку бокала.
   - Стащила из погребов специально для этого случая, - отозвалась вейла и, сделав щедрый глоток, уточнила: - Не из наших. Я пару дней назад ночевала у одного красавчика, вот и прихватила с собой подарочек.
   Закатывать глаза было бесполезно, проявления моего недовольства на нее редко действовали.
   - Еще не хватало, чтобы тебя посчитали воровкой, - тем не менее, не сдержалась я.
   - Какое воровство? - с почти искренним недоумением вопросила подруга. - Пусть считает, что сделал подарок твоему высочеству. Я, между прочим, официальное лицо, если кто-то вдруг забыл!
   Представила, что выделывала в гостях у кавалера моя официальная, и тихо прыснула в бокал. Наглая морда! Но официальная, да. Личная шер-лаше принцессы - статус, который кое-что да значит. И некоторые красотки им пользуются напропалую.
   Отвлекшись ненадолго от болтовни и еды, Лали разожгла камин. Поскольку жили мы фактически под землей, в Шанаси всегда было прохладно, и источники тепла находились почти в каждом помещении. Можно было, конечно, обойтись заклинаниями, но мне нравился живой огонь. А магия пусть лучше дым впитывает. Кстати, еще одно, с чем успешно справляется магическая паутина над Шанаси, - она покрывает все бытовые заклинания, избавляя наших магов от рутинной работы.
   Черно-серебристые дрова вспыхнули прозрачным синим пламенем.
   Лалисса вернулась к нам и тоже опустилась на ковер.
   Несколько часов в компании сестры и подруги почти спасли вечер. Мы ели сладости, пили вино, болтали о девичьем. Страх ненадолго затих, и даже понимание, что завтра он вернется, настроения не портило. Кто может знать, возможно, все как-нибудь образуется...
   Торт в нас перестал влезать, а излюбленные темы закончились, тогда вейла достала свою гитару. Пальцы с алыми ноготками коснулись струн, и на губах моей шер-лаше заиграла довольная улыбка.
   - Что спеть?
   - Мою любимую, - попросила на правах именинницы.
   Подруга кивнула и снова тронула струны. А миг спустя по комнате поплыл тихий, чарующий голос.
   О, это была целая история. Красивая и немного печальная.
   Принцесса и воин. Любовь с одного мимолетного взгляда. Но им не суждено быть вместе. Ее ждала церемония запечатания силы, а он вынужден был наблюдать за всем со стороны, довольствуясь лишь возможностью быть рядом, оберегать. Пресекать глупости, возвращать беглянку домой, когда она все-таки сорвалась, а потом утирать ей слезы, когда церемония все же состоялась. Чувство крепло и с годами стало взаимным. А еще позже принцесса стала правящей Королевой, которая может почти все... Песня не говорила, что случилось с влюбленными, но мне нравилось думать, что раз уж она может все, то обязательно должна остаться с любимым. Должно же в нашем темном мирке быть хоть что-то светлое.
   Звуки затихли, а я еще какое-то время просидела в оцепенении.
   На миг захотелось, чтобы и у меня был кто-то, ради кого стоило бы терпеть. Кто-то, кто утрет слезы и пожалеет после, вместо того чтобы лезть с неуместными поздравлениями.
   Таковые отсутствовали как данность. Даже мама и старшая сестра, которые сами через это прошли, воспринимали происходящее совсем иначе.
   Неприятная процедура, не более того.
   Будто речь не идет о чьей-то жизни.
   Такой одинокой, как в последний месяц, я себя не чувствовала никогда.
   Приняв мое подавленное состояние за обыкновенное проявление усталости, Лалисса предложила заканчивать с посиделками. Аши к тому времени уже уснула, уложив голову ко мне на колени, будить было жалко, и Лали просто переместила ее ко мне на кровать с помощью своей магии. Доступ к магической паутине имеют только те, в ком живет паук, а вейла таковой не являлась, соответственно, ее силы ничто не питало. Их было ничтожно мало, она даже не могла переместить сестренку в ее комнату.
   Я смогу, если запечатание пройдет как надо.
   Однако этот факт почему-то совсем не радовал.
   Потревоженная Ашиса слабо шевельнулась во сне и затихла. Я улыбнулась, погладила ее по волосам, укрыла, затем вернулась к Лали, чтобы она помогла мне с платьем. А взгляд все равно был прикован к сестре. Маленькая, хрупкая, тихая... Бедная, сколько же ей пришлось вытерпеть!
   Мне повезло, будущего мужа я не люблю.
   У Аши все сложилось наихудшим образом, и она так и не смогла этого пережить. Изменилась. Вообще-то, ситуацию характеризуют немного другие слова, но мы старается их не произносить. Даже в мыслях. Она теперь как ребенок. Ее не стали выдавать повторно замуж, хотя прошло уже четыре года, не заставляют следовать правилам, надевать неудобные парадные платья. Сегодня Аши была в простом, без корсетов, шнуровок и сложных застежек. Потому и уснула прямо в нем, только туфельки сбросила.
   Лалисса помогла мне раздеться и ушла. Она занимала крохотную комнатку, примыкающую к моим покоям.
   Рассвет наступит часа через два, не раньше. Внизу, наверное, как раз заканчивается праздник. Я подошла к окну и долго вглядывалась в серебряный сад, по которому время от времени скользили темные фигуры. Уставшие от танцев и разговоров гости вышли подышать ночной прохладой. Луны больше не было видно, лишь ее обманчивый свет еще немного искажал очертания деревьев. Шанаси казался умиротворенным и таким родным...
   Холодный пол жег ноги, и я, подбросив несколько поленьев в прозрачно-синее пламя, забралась к Ашисе под одеяло.
   Завтра будет новая ночь. Как знать, возможно, что-то станет проще.
   - Шани, - сестренка завозилась, повернулась ко мне лицом.
   - Я это, кто же еще, - шикнула на нее. - Спи.
   Один глаз у нее действительно спал, она его даже не открыла, зато второй взирал на меня хоть и затуманено, но требовательно.
   - Твой Мейхем красивый, - сообщила сестра, проглотив зевок.
   - Ты проснулась специально, чтобы сказать мне это? - я невольно напряглась.
   - Не убивай его, пожалуйста, - прошептала Аши, еще раз зевнула и уткнулась носом в одеяло.
   Через минуту она уже сладко спала, зато с меня подкрадывающаяся дрема слетела окончательно и безвозвратно. Вернуть ее не помогло ничего: ни здравое замечание рассудка, что завтра предстоит насыщенная ночь, ни мысленный подсчет ниточек в нарисованной воображением паутине. Возвращался склизкий, обжигающе холодный страх. Он так и норовил свернуться противным клубком в груди, остаться со мной навсегда. Еще немного, и прогнать его уже не получится.
   Праздник закончился. Слуги перенесли подарки и горкой сложили их в моей гостиной. Я слышала все это, кусала губы и старалась лишний раз не шевелиться, чтобы не тревожить сестру.
   Почему же так тяжело? Почему все другие женщины нашего рода справлялись, а мы с Аши... вот так?
   Пауки - не ласковые котята. Мы - звери, хищники, чудовища. Особенно Черные Королевы. Нас даже демоны опасаются!
   Что же я так расклеилась из-за обычной, в общем-то, процедуры?
   Самоуговоры не помогли, а вопрос так и остался без ответа. Нервы вконец расшалились, улежать на месте не было сил. И я встала, потопталась минутку по мохнатому ковру, сунула ноги в домашние туфли, набросила халат и решила спуститься в библиотеку. Похожее состояние, но в куда меньшем масштабе, настигало меня перед экзаменами. Так что я уже точно знала: пытаться уснуть бесполезно, лучше заняться чем-нибудь.
   Темнота не страшна паукам, в ней мы свободно ориентируемся и чувствуем себя в безопасности. С приходом рассвета это уходит. Зрение значительно ухудшается, инстинкты притупляются, магия, конечно, остается при нас, но и она слабеет. А мне сейчас о нитях даже думать не рекомендуется, не то что касаться. Поэтому я прихватила с собой фиолетовую сферу с особой тьмой и, прежде чем выйти из покоев, взвесила ее в руке. Тяжелая.
   Вдруг что - использую.
   Но опасения были напрасными, коридоры в это время суток радовали своей пустынностью. Праздник давно закончился, гости разъехались, а те, кто планировал задержаться на несколько дней, получили во временное пользование комнаты, где сейчас и отдыхали.
   Сизой тенью я скользила по затихшему Шанаси и, пока не достигла библиотеки, так и не встретила никого. Пока шла, как раз успела подумать и определиться, какую книгу возьму. Предпочтения были на стороне чего-нибудь приключенческого, но внезапно проснувшаяся рассудительность советовала остановиться на книге по магической истории рода. Сейчас это было нужнее, чем просто отвлечься, так что я нехотя согласилась с редкой гостьей.
   - Если бы там нашлось что-то полезное... - позволила себе помечтать вслух.
   Спящий дворец никак не прореагировал на мольбы своей обитательницы.
   Надежда трепыхнулась и затихла. Нельзя себе ее позволять. Нельзя мечтать. Потому что мечты почти неизбежно влекут за собой разочарование.
   Тихо скрипнула дверь, впуская позднюю гостью в библиотеку. Сфера рассеивала вокруг себя фиолетовый полумрак, что давало мне возможность видеть. Огромное помещение, заставленное стеллажами, которые возвышались от пола до самого потолка. В разных его концах находилось несколько письменных столов с удобными креслами, над каждым была закреплена сфера, рассеивающая тьму. На одном лежала раскрытая книга. Темно-зеленые шторы из плотной ткани по возможности защищали обитель толстых томов и кожаных переплетов от проникновения дневного света. А мохнатый зеленый же ковер на полу делал это место по-особенному уютным.
   Помню, в детстве я снимала туфли и ходила по нему босиком... А на столе тем временем тосковали задания от преподавателей. Мама потом жутко злилась, один раз даже грозилась спалить этот ковер. Кажется, и тогда за меня Аши вступилась... Хорошее было время. И никаких тебе мужей и мерзких церемоний.
   Отогнав тоскливые мысли, я медленно двинулась вдоль стеллажей. Сферу приходилось подносить к каждой полке, чтобы она коснулась фиолетовой тьмой корешков книг. Только так я могла прочесть хоть что-то. Биографии правящих Королев, война с каменными демонами в подробностях... Ну где же нужное?!
   Еще несколько шагов...
   Слабое ощущение постороннего присутствия потревожило измученные нервы. Кожи коснулся холодок, будто от движения рядом. Стало не по себе.
   - Здесь кто-то есть? - изо всех сил стараясь, чтобы голос не дрожал, спросила я и подслеповато сощурилась, всмотрелась в темноту.
   Бесполезно. Нормальный обзор был только там, куда падала тьма из сферы. Остальной зал тонул в слабом полумраке. Достаточном, чтобы глазам не было больно на него смотреть, но слишком светлом, чтобы я могла разглядеть что-то, помимо очертаний предметов.
   - Определенно, - после небольшой паузы ответил мне приятный баритон.
   Странно как-то ответил. Медленно, растягивая звуки, будто у хозяина баритона заплетался язык.
   На смену страху пришло легкое раздражение.
   - Кто именно? Вы меня напугали.
   Не отец, не зять - это должен быть кто-то из гостей. Что примечательно, кто-то настолько беспардонный, что забыл о запрете всяческого общения с принцессой до ее, так сказать, инициации.
   - Прошу прощения, моя госпожа, - развязно ответил любитель посещать библиотеки в неурочное время и... так и не назвался.
   Раздражение усилилось. Впервые я оказалась в такой ситуации и просто не знала, как себя вести.
   Да что он вообще себе позволяет?!
   - Немедленно назовитесь! - холодно приказала наглецу и, гордо вскинув голову, направилась к выключателю.
   На самом деле, светильники активировались магически. Но поскольку нитей мне пока касаться нельзя, приходилось действовать руками.
   - Моя принцесса, вы не сочли нужным запомнить имя своего раба? - не оставил распоряжение без внимания неизвестный.
   Кровожадной я никогда не была, но прямо сейчас захотелось превратиться в паучиху и кого-то покусать.
   - Во дворце полно гостей, - тем не менее, вполне здраво напомнила я.
   Извечная Паутина, почему эти треклятые выключатели так далеко?!
   Еще и коленкой об угол стоящего неподалеку стола ударилась. Сегодня точно не мой день! Хотя совершеннолетие мое...
   Пальцы неловко нащупали нужный рычаг. Помещение затянула тьма с еле заметным оттенком зелени.
   - В самом деле, - не более дружелюбно вернул мне реплику невидимый пока тип, - кто такой один, если нас таких здесь десятки?
   Глаза наконец привыкли к темноте, и я смогла рассмотреть молодого мужчину, устроившегося за столом. Светлые волосы, небрежно стянутые лентой, красивое лицо до сих пор искажала ярость... да что там, он едва контролировал оборот, глаза просто полыхали желтым!
   - Ой... - узнавание обозначил сдавленный всхлип.
   Жених.
   Вид он имел помятый. Камзол валялся на полу, привлекательное лицо казалось посеревшим и осунувшемся, будто бы его обладатель несколько недель трудился на рудниках. На столе перед мужчиной находилась отнюдь не книга, а початая бутылка вина и ополовиненный стакан. Еще сыр и виноград на блюде.
   - Вижу, я все-таки немного запал в память вашего высочества, - моя реакция была истолкована верно.
   Моргнуть не успела, как раздражение сменилось досадой и жалостью.
   Пиршество в библиотеке было несколько неуместно, но состояние жениха я приблизительно понимала, хоть и находилась, так сказать, по ту сторону.
   - Мейхем Ари-Ираж, - назвала его полное имя я и шагнула ближе.
   Хотелось как-то помочь, что-то сказать...
   - Неплохо звучит, правда? - обратил на меня слегка затуманенный взгляд блондин.
   - Красиво, - подтвердила.
   И подошла еще ближе. Что именно сделать или сказать, я не знала, но просто уйти и оставить его здесь напиваться в одиночестве казалось неправильным.
   - Жаль, носить это имя тебе недолго, - он залпом осушил стакан. - Сутки примерно, да? А потом оно так же замечательно будет смотреться на могильной плите. Мило, вдохновляет...тонизирует!
   На последней фразе он с громким стуком поставил бокал на стол, судя по всему с трудом удержавшись от искушения швырнуть его в стену.
   Подготовили меня все-таки плохо, потому что я совершенно не ожидала, что жених может оказаться настроен столь агрессивно. Логично, но... Черным Королевам не перечат. У сестер все прошло гладко, мама с бабушкой не предупреждали ни одну из нас о возможных трудностях такого рода.
   Именно мой жених почему-то не был в восторге от перспективы быть растерзанным огромной черной паучихой после первой брачной ночи. И, должна заметить, я не могу его за это осуждать.
   Я сама не заметила, как подошла почти вплотную к столу, за которым устроился мужчина.
   Поймала его взгляд, почти покачнулась от всей гаммы плескавшихся там чувств. Сухо, болезненно сглотнула. И тихо сказала:
   - Прости меня, пожалуйста. Я не хотела.
   Дернуться не успела, как оба запястья угодили в плен мужских ладоней. Мейхем с силой притянул добычу к себе. Я чуть не рухнула на него! По разгоряченной смущением щеке скользнуло дыхание с еле ощутимыми запахами сыра, винограда и вина.
   - Чего именно? - скептично уточнил жених.
   Промолчала. Любой ответ прозвучал бы сейчас одинаково глупо.
   Противник это прекрасно осознавал, поэтому преимущество было на его стороне.
   Слишком сильную, даже болезненную хватку он не ослабил. Полный ненависти взгляд обжигал. Казалось, на коже, там, куда он смотрел, остаются красные струпья. Рот, подбородок, шея... грудь. От резкого рывка халат распахнулся, и теперь я стояла перед женихом в одной темно-синей сорочке. А он бессовестно рассматривал меня.
   Пристальный взгляд медленно прошелся вдоль линии декольте. Дыхание участилось. У обоих.
   Желтые огни в глазах Мейхема разочарованно погасли, но мгновение спустя опять вспыхнули. Почти осязаемый взгляд заскользил ниже - по животу, бедрам, ногам, пока не наткнулся на удобные сиреневые тапочки. На породистом лице заиграла язвительная ухмылка.
   А я почувствовала себя так, будто кто-то чужой без разрешения влез в личное.
   - Пусти! - потребовала возмущенно.
   - Думаешь, стоит? - усомнился жених поневоле.
   Его внимание вновь вернулось к лицу. К губам, если быть точнее.
   - Я приказываю! - это была крайняя мера.
   Впервые в жизни она не подействовала. Он негромко рассмеялся, щекоча дыханием мою щеку, потом еще раз потянул на себя. И я таки завалилась к нему на руки.
   Кольцо объятий было таким же болезненным, как недавняя хватка. А к запахам недавно потребленной снеди добавился слабый мускусный аромат.
   - Плевать, - доверительно сообщил мужчина почти что мне в губы.
   Трепыхаться было бесполезно, я пробовала. Внутри спиралькой закручивался страх, но вместе с ним пришло какое-то новое чувство. Его тело даже через одежду было горячим. Наши мужчины куда более теплокровные, чем женщины. И пробуждающаяся паучиха внутри меня неожиданно воодушевилась, потянулась к теплу.
   Вот это плохо... Я беспомощно хватанула ртом воздуха и максимально спокойно напомнила:
   - Ты забылся. Перед тобой третья принцесса Шанаси.
   Смех у него был такой же приятный, как и голос, и такой же ядовитый.
   - Внесем небольшие поправки, - муркнул жених мне в шею, после чего слегка погладил чувствительное местечко за ушком. - Ты не передо мной, а на мне. К тому же, через несколько дней ляжешь со мной, как какая-нибудь дешевая вейла.
   - Как ты смеешь?! - я задохнулась... сама не знаю, от возмущения ли, или же от того, что смуглый изящный палец прошелся по шее и слегка подцепил широкую с кружевом бретельку сорочки.
   Попробовала еще раз дернуться, но одной рукой держал он тоже крепко. Упереться кулачками в широкую грудь тоже было ошибкой. Расстояние между нами немного увеличилось, но теперь прямо под моей рукой ощущались сильные удары сердца. Я с трудом могла дышать и изо всех сил подавляла паучиху. Но Мейхем понятия не имел, что творится у меня внутри, так что счел мои телодвижения поводом для очередной ухмылки.
   - Ты красивая, - зачем-то сообщил он.
   Еще немного такого вот общения, и я загрызу его с удовольствием.
   - А ты пьяный.
   Полыхающие желтизной глаза покосились на почти полную бутылку, мужчина немного помолчал, после чего поделился со мной итогом своей мыслительной деятельности:
   - Не особенно. - И еще одним: - Возможно, это будет даже приятно.
   Меня чуть сместили и, пока я пребывала в искреннем изумлении, на коленку опустилась слегка шершавая ладонь. Полежала немного, освоилась и медленно двинулась вверх.
   - Еще движение, и я тебя прямо сейчас загрызу!
   - Так, может, ускорим ход событий? - предложение жениху вроде бы понравилось.
   Я закатила глаза.
   Ну за что мне все это?!
   Последний месяц и без того была на взводе, а теперь этот кошмар блондинистый угрожает за оставшиеся до церемонии дни свести меня с ума! Щеки огнем горят, настырная ладонь скользит вверх по бедру... и это не то чтобы неприятно, дыхание жениха все еще обжигает шею, угрожает в любой момент превратиться в поцелуй.
   Действовать надо сейчас, иначе кого-то поимеют, кого-то покусают и церемония у нас будет не совсем стандартная. Еще библиотеку было жалко. Одно из моих любимых мест во дворце, но я ни за что больше сюда не войду, если все вышеозначенное произойдет здесь.
   Эти мысли отрезвили.
   Я запустила пальцы в светлые волосы, избавилась от ленты и с силой потянула дурную голову назад.
   - У-м-м-м, - силы было маловато, поэтому паук в человеческом обличии воспринял это действие как грубую ласку.
   Но нахальная ладонь притормозила чуть выше, чем на середине бедра.
   Закрепим успех! Я схватила бутылку и вылила ее содержимое прямо на блондинистую голову. Руки мгновенно понадобились моему захватчику для того, чтобы стереть вино, стекающее по лицу. Получив желанную свободу, я вскочила и торопливо убралась на безопасное расстояние.
   - Только незавидное положение, в котором мы оба оказались, немного извиняет тебя, - прошипела, не скрывая чувств. - Именно поэтому я никому ничего не скажу о произошедшем.
   - Ваше высочество, - жених чуть склонил голову, намекая на учтивый поклон.
   Но его мокрая особа и тот факт, что он сидел, делали всю ситуацию слегка издевательской.
   Плевать. Меня вообще не должно это волновать.
   Игнорируя выступившие слезы, я круто развернулась и направилась к выходу. Уже покидая библиотеку, услышала сказанные очень тихо слова:
   - Положение одинаково паршивое, а вот итог предполагается несколько разный.
   По щекам побежали горячие капли.
   Шагов через десять я вспомнила, что халат так и остался валяться на полу в библиотеке, но вернуться за ним не осмелилась. Утром найдут? Что-нибудь не то подумают? А ну и пусть!
  
   Несмотря на то, что успокоиться и сомкнуть глаза смогла только под вечер, проснулась я с наступлением темноты и при этом чувствовала себя бодрой и полной сил. Хотя скорее взвинченной.
   Аши поблизости не было, а у меня оставалось еще немного времени, так что решила поваляться в обжигающе горячей ванне с ароматным маслом. Я заслужила. Вчера была просто кошмарная ночь, и это еще только начало.
   Вода приняла тело в свои объятия, но по-настоящему расслабиться не получилось. В голове крутились такие мысли, что впору было на стену лезть.
   У меня есть жених, а я о нем ничего не знаю. Какой он паук? Сильный маг? Воин? Ядовитый? Что вообще представляет из себя? Откуда его выдернули? Он всегда такая зараза или только со мной? Да, самое важное: он меня ненавидит, а мне придется его убить. Не только не романтично, но даже противоестественно как-то.
   Второй моей сути он понравился. Сейчас она вообще никак не ощущается, а вчера... Так и должно быть? Или что-то уже пошло не так?
   Ответов у меня не было, и рассказывать кому-то о ночной встрече в планы не входило.
   Состояние становилось все ближе к тому, чтобы зарычать и начать царапать в бессильной ярости мрамор ванны, когда вновь обострившиеся инстинкты определили присутствие рядом кого-то близкого. Миг спустя меня позвали:
   - Шани, хватит нежиться, тебя ждет насыщенная ночь!
   Лалисса не имела в виду ничего такого, но я содрогнулась.
   - Сейчас иду.
   Несколько минут спустя я, завернутая в нагретые у огня полотенца, разлеглась на кровати, поверх фиолетового покрывала, а Лали с помощью своей магии сушила мне волосы. Горел камин, его отсветы рассыпались по полу и стенам, из-за них же длинные черные пряди местами приобрели синеватый оттенок.
   Шер-лаше торопилась и иногда, проводя гребнем по моим волосам, дергала слишком сильно.
   - Меньше, чем через час, у тебя традиционный завтрак с ее величеством, - пояснила она вместо извинений.
   - С мамой? - встрепенулась я. - Только я и она?
   - Да. Не вертись, мы и так ничего не успеваем!
   Традиция заключалась в том, что следующим вечером после выбора жениха принцесса завтракает с матерью, которая должна чуть подробнее объяснить, что ее ждет. Это было ценно, когда подрастающая Черная Королева существовала в Шанаси в единственном экземпляре. У меня же было две старших сестры, так что я и так все знаю. Но провести время с мамой приятно, слишком уж редко выпадают нам такие моменты.
   - Как атмосфера внизу? - как бы между прочим поинтересовалась я, желая, конечно же, узнать, нашли ли в библиотеке халат и станут ли ругать.
   Не хотелось бы испортить утро с мамой провинностью.
   - Шумно, - сморщила хорошенький носик подруга. - Знати, конечно, не столько, как было на свадьбах твоих сестер, но ты знаешь, как ведут себя пауки, собравшись в одном месте.
   - Пытаются друг друга сожрать.
   Значит, про дневное посещение библиотеки не знают, иначе Лали была бы в курсе. Она, конечно, ветреная и временами несерьезная, но, когда дело касается моей безопасности, у нее глаза на затылке, а уши даже в уборной матушки.
   - Твой отец только за этот вечер пресек дуэль и троих особо отличившихся лишил земель. И это еще только начало, они тут меньше суток, не успели еще озвереть, - сейчас говорила не подруга и не вейла, сейчас говорила шер-лаше, обязанная беречь свою госпожу. - Быстрей бы прошла эта церемония. Ненавижу, когда в Шанаси столько народу! Никогда не знаешь, чего от них всех ждать.
   Тут я с ней была не согласна. Если и опасалась кого-то, так это себя.
   Я не чудовище! Я не способна отнять жизнь!
   И если реальность докажет обратное, понятия не имею, как стану сосуществовать с новой собой.
   - Поосторожнее с Теонией, вчера на церемонии она как-то странно смотрела на тебя и все время шепталась со своей шер-лаше, - продолжала тем временем Лалисса.
   А вот это уже слишком. Иногда ее бдительность переходит все мыслимые границы.
   Закончив с волосами, Лали занялась макияжем, мне же оставалось просто лежать.
   - Теония - моя сестра, - напомнила недовольно.
   - Угу. А еще она паучиха, Черная Королева, будущая правящая, которая уже сейчас поглядывает, как бы кто не перебежал дорогу в направлении трона, - гнула свое шер-лаше.
   Я закусила губу и промолчала, всей душой желая избежать продолжения неприятного разговора. Пусть у нас со старшей сестрой и не сложилось теплых отношений, но я ни на миг не забывала про общую кровь. Уж на что, но на то, чтобы научить своих дочерей этому, у мамы нашлось время.
   Надеюсь, Ния тоже усвоила урок. Ведь однажды наши с Ашисой жизни будут зависеть от нее...
   Платье мы выбрали гораздо скромнее вчерашнего. В моих любимых тонах: фиолетовый корсаж с вышитыми на нем серебристыми виноградными лозами и подол насыщенного сиреневого цвета. Прическу сооружать не стали, Лали просто украсила мои волосы фиалками. Искусственными, потому что те, которые растут в саду, - цвета серебра, и от настоящих цветов там одно название.
   - Спеши, - подруга подтолкнула меня к двери. - Твоя мама не выносит, если кто-нибудь опаздывает.
   Зная ее правоту, я бросила последний взгляд в зеркало, осталась довольна увиденным и устремилась к выходу. В личной гостиной пришлось обогнуть гору подарков. В этом году их было больше, чем в прошлом, и вообще больше, чем когда-либо в моей жизни. Жаль, сегодня не будет времени, чтобы все это разобрать. Завтрак с мамой, модистка, которая поможет определиться с фасоном свадебного платья и снимет мерки, потом визит к Оракулу, чтобы назначить дату церемонии, и официальный ужин с гостями. Говорю же, я все это наизусть знаю.
   Покинув свое крыло, я попетляла по хитросплетению коридоров центральной части дворца и как раз подходила к главной лестнице, когда заметила ее. Шер-лаше старшей сестры.
   Она стояла вверху лестницы, как раз за статуей девушки-улитки, затаилась, пытаясь слиться с перилами, и, кажется, наблюдала за кем-то.
   Интересненько!
   Шаги мои стали увереннее, стук каблуков - более отчетливым. Почему-то хотелось, чтобы меня заметили. И получилось. Застигнутая врасплох будущая управительница Шанаси вздрогнула и одарила меня странным тяжелым взглядом. На что я лишь пожала плечами, беззаботно улыбнулась и стала спускаться.
   Позади осталась примерно половина ступенек, когда слух уловил непривычно холодный голос отца:
   - Еще раз повторяю: здесь это недопустимо. Вы, молодой человек, нарушили все мыслимые приличия, оскорбили принцессу и всю нашу семью...
   Догадаться, кому именно выговаривает муж правящей, оказалось легко. Уж очень знакомыми показались обвинения.
   - Признаю, я не справился с эмоциями, - судя по голосу, Мейхем скривился.
   Еще четыре ступеньки.
   Теперь я могла их видеть. Мужчины стояли прямо у подножия лестницы. Похоже, папа поймал будущего зятя, когда тот шел завтракать. И теперь оба имели крайне недовольный вид. И если Мейхема терзало осознание плачевности ситуации заодно с легким похмельем, то отец был просто зол.
   - Быть выбранным принцессой - огромная честь, - напомнил муж королевы.
   Хотелось смеяться - громко, чтобы все слышали. Для меня эта фраза теперь звучала, как "быть растерзанным принцессой - это честь", и в таком воплощении доверия она не внушала.
   - Знаю, - сухо отозвался жених. - Прошу меня простить. Я готов принести извинения также невесте и всей семье.
   Он говорил через силу, будто ломая себя. Во мне снова зашевелилось какое-то болезненное сострадание.
   - Это будет не лишним, - проворчал отец, постепенно оттаивая. - Но все равно после завтрака я назначу наказание. Никто не смеет унижать одну из Черных Королев.
   Последующие мои действия опередили доводы разума. Я сбежала по остальным ступеням, едва не рухнула на мужчин. В итоге повисла на шее у папы, поцеловала его в гладкую щеку и беззаботно улыбнулась.
   - Доброе утро! - и жениху тоже улыбнулась, напрочь игнорируя тот факт, что его от этого перекривило. - Папочка, не ругай его, мы вместе ушли. Вообще, это я все затеяла.
   Зеленые глаза родителя недоверчиво всмотрелись в сияющую меня.
   - Серьезно?
   Физиономия будущего мужа выражала тот же самый вопрос в комплекте с желанием проконсультироваться у мозгоправа на предмет слуховых галлюцинаций.
   - Да, - подтвердила и уже менее взволнованно продолжила: - Мы совсем не знаем друг друга, а свадьба уже через несколько дней. Вот я и подумала, что надо пользоваться каждым мгновением, чтобы восполнить пробелы.
   Папа... не то не поверил, не то ему просто не понравилось объяснение.
   - Почему же вы, молодой человек, не объяснили мне всего сразу? - прозвучал настороженный вопрос.
   - Не дело ставить под удар репутацию принцессы, - благородно потупился Ари-Ираж.
   Вышло до того натурально, что, не помни я дневную встречу в библиотеке, непременно бы поверила.
   - Смею надеяться, обошлось без глупостей? - вскинул седеющую бровь родитель.
   Мы синхронно кивнули. Потом стрельнули глазами друг в друга и совершенно одинаково прикусили губу, чтобы не рассмеяться. Отец окинул это дело долгим взглядом, пробормотал что-то про избалованную девчонку и ушел в столовую, где наверняка уже собрались гости.
   - Вынужден тебя поблагодарить, - первым заговорил жених.
   Вчерашней враждебности уже не было, и только напряженные плечи выдавали разлад в его душе. Еще то, что даже в роскошном жемчужно-сером костюме жених умудрялся иметь потрепанный вид.
   - Не стоит благодарностей, - пропела я, блуждая взглядом по помятому лицу. - Может быть, мне просто хочется загрызть именно тебя.
   И, наконец, пошла к маме, обиженно стуча каблуками.
   Удар по больному. Да, это была месть за библиотеку.
  
   Шальдари Арье-Шанаси ненавидела, когда кто-то опаздывал, поскольку справедливо считала, что ничье время в королевстве не стоит дороже ее собственного. Об этом от мамы я слышала не раз и, конечно, прекрасно знала ее взрывной характер. Сама такая. Да и прочие наши, особенно женщины, не далеко откатились. Потому в покои правящей я заглядывала очень осторожно, предчувствуя заслуженный нагоняй.
   Белые воины, дежурившие у дверей, предпочли оставить свою принцессу один на один с надвигающейся бурей. Казалось, даже их взгляды замерли.
   - Мама? Можно мне войти? - пробежав взглядом по личной гостиной ее величества и найдя родительницу, сидящую за накрытым к завтраку небольшим столиком, спросила я.
   - Ты опоздала на полчаса, - негодующе вздернула бровь хозяйка роскошных покоев и все-таки сделала мне приглашающий знак.
   Несмотря на традиции, в соответствии с которыми женщинам надлежало окружать себя черным и серебряным, а мужчинам - белым и золотым, покои правящей были отделаны деревянными панелями теплого орехового цвета и золотом. Ковер, шторы, статуэтки, рамы зеркал и картин сочетали зеленый, коричневый и золотой. Ведь правящая - не просто женщина или паучиха, она держит в своих изящных пальчиках нити, от которых зависит судьба целого королевства.
   - Прости.
   А что еще я должна сказать? Оправдываться было бы глупо.
   - Твою старшую сестру за подобную выходку я сослала бы на полигон на целые сутки, а потом заставила бы хоть ползком, но самостоятельно добраться до дома, - отметила мама, многозначительно поглядев на меня.
   - О, я даже не представляла, какие "прелести" подготовки наследницы обошли нас с Аши стороной, - не дожидаясь приглашения, я уселась напротив родительницы и послала ей извиняющуюся улыбку. - Прости меня, пожалуйста. Это больше никогда не повторится.
   Облик Королевы, столь же мрачный, как ее черное платье, ничуть не повеселел.
   - Опоздание - ерунда, - медленно выговорила она, вылавливая из кислого соуса улитку. - Ты, главное, в первую брачную ночь глупостей не наделай.
   Так, понятно. Мама не зря упомянула о возможном наказании сестры. Ее воспитывали, а нас с Аши просто любили. Если верить родовому древу, под которое у нас целый зал выделен, трех принцесс в роду еще ни разу не было. Самое большее - две, и то восемь поколений назад. Поэтому родители просто не знали, что с нами делать. И как-то само собой так сложилось, что из Теонии делали наследницу, а мы с Аши были просто любимыми дочками богатых родителей.
   - К своему стыду должна признать, что тебя толком не готовили к предстоящему, - продолжила мама, глядя на меня тяжелым взглядом, от которого кусок в горло не лез.
   Тоскливо покосившись на улиток, я налила себе чай, добавила в него немного молока и потянулась за хлебной палочкой.
   - Мам, я не глупая! - напомнила немного обиженно. - И прекрасно понимаю, чем нам всем грозит малейшая моя ошибка.
   - Помнится, Ашиса то же самое говорила, и что в итоге? - жестоко заметила Черная Королева.
   Глубоко вдохнуть. Медленно выдохнуть.
   Ни в коем случае не поддаваться эмоциям!
   - Тогда была надежда, что в Аши нет сил удерживать нити, - справиться с нервами и рассуждать здраво получилось. - Если бы так и было, ее оборот бы прошел, как у любой другой девушки в королевстве. Впервые прорвавшаяся магия не затмила бы разум, и ее жених бы не пострадал.
   Мама кивнула и насадила на вилку другую улитку.
   - В случае с тобой подобная возможность тоже есть, - напомнили мне осторожно. - Ты даже не вторая, ты третья дочь. К тому же, рожденная в зрелом возрасте. Концентрация силы может быть ничтожно мала.
   Прошедший месяц меня корежило и ломало, а голову постоянно занимала одна-единственная мысль - как не убить, но и самой не погибнуть, не создать проблем родным, всему замку и, возможно, половине столицы? Невзирая на все это, всплеска надежды сейчас я не почувствовала.
   - Было бы неплохо, - горло внезапно начало саднить, пришлось сделать глоток горячего чая, чтобы продолжить говорить. - Но вряд ли судьба будет ко мне настолько благосклонна.
   - Счастлива, что ты это понимаешь, - впервые за утро мама улыбнулась. И уже мягче, будто извиняясь, добавила: - Без лишних иллюзий жить проще.
   Разочарование я утопила в чашке. В матовой поверхности разбавленного молоком чая отражалась серьезная худенькая девушка с почти черными глазами.
   - Это больно, - решила тем временем использовать утро по назначению и провести со мной вводную беседу ее величество.
   - Что именно? - неловкая шутка.
   - Все, - лаконично сообщила она, охотясь на очередную тушеную улитку. Когда наколола ее на вилку, все-таки пояснила: - Несмотря на болтовню о традициях, жених будет напуган предстоящим, поэтому тороплив и груб. Расслабься и терпи. Первый оборот - это тоже дико больно.
   Самообладание меня все-таки подвело.
   Кончики пальцев кольнуло. Чашка со звоном лопнула в руках, весь стол оказался забрызган коричневой жидкостью. Уже через миг я отсекла себя от силы, но всплеск незамеченным не остался. Дыхание было частым и тяжелым.
   - Спасибо, мама, ты меня очень утешила! - с чувством выдохнула я.
   - Боль не утихнет, пока окончательно не пробудится магия, - невозмутимо закончила повелительница Шанаси, в то время как приходили в действие бытовые заклинания и пятна на кружевной скатерти растворялись.
   - Что будет потом? - не то чтобы мне было на самом деле интересно, но нужно же знать, с чем имеешь дело.
   - Единственный раз в жизни ты потеряешь контроль над телом, разумам, даром - вообще над всем, - скрывать от меня что-либо никто не собирался.
   От вопроса о том, что же остановит меня от того, чтобы, разорвав мужа, сравнять с землей половину города, воздержалась. Сама догадалась: усталость. Первый оборот вкупе с пробуждением силы - дело наверняка утомительное. Я только вот чего не понимаю... Зачем кровь? Почему пробудившаяся паучиха так агрессивна? Понятное дело, мы и во вменяемом состоянии далеко не ласковые котята, но чтобы вот так... И почему это случается именно с женщинами нашего рода? Зачем нужна такая кровавая инициация? Каким образом она связана с уровнем дара?
   Посмотрела на серьезное мамино лицо и решила жажду новых знаний пока оставить при себе. Вряд ли она знает. Не удивлюсь, если я - единственная, кто вообще задумался о таких "мелочах". Как правило, Черные Королевы воспринимают церемонию, как данность. Как необходимую жестокость.
   - Следуя правилам, я сейчас должна обсудить с тобой каждое мгновение того, что тебя ждет в тот день, - нарушил задумчивую тишину размеренный голос ее величества. Максимально подготовить.
   Смущались, очевидно, тоже немногие.
   - Не стоит, - я затрясла головой. - Поверь, в прошлых два раза я все прекрасно усвоила!
   - Два? - правящая удивленно изогнула смоляную бровь. - Насколько помню, тебе разрешили присутствовать, только когда готовили Ашису. Когда все это проходила Теония, я даже Аши сочла слишком юной, чтобы слушать о таких вещах.
   Сквозь напряжение на миг пробилась улыбка - и тут же растаяла на моих губах.
   - Помню, мы с Аши тогда жутко обиделись и пошли подслушивать...
   До обретения второй ипостаси нам обеим тогда было далеко, и родительские наставления старшей сестре воспринимались как захватывающая сказка. Мы толкались, каждая желала отвоевать себе место с более выгодным обзором, хихикали, зажимая рот ладошкой и ели пирожные. Хорошее было время!
   - Где? - требовательно рыкнула правящая, сжимая вилку побелевшими пальцами.
   Ясное дело, что не под дверью, - там же охрана.
   - Так я и призналась!
   - Шагренья Арье-Шанаси, я приказываю! - повысила голос мама.
   - Хоть пытай, - весело усмехнулась и поискала взглядом новую чашку взамен уничтоженной, но таковой поблизости не наблюдалось.
   Место было тайное, только наше с Аши. И хотя от моей любимой сестры не осталось почти ничего, я все еще цеплялась за наше общее прошлое. И выдавать общие секреты не спешила.
   Они только наши, на двоих.
   - Ладно, потом разберемся, - махнула на меня рукой мама. - На самом деле я хотела поговорить с тобой о другом.
   Красивое лицо оставалось спокойным, разве только чуточку печальным, но на дне черных, как сама ночь, глаз ее величества промелькнуло что-то такое, отчего я напряглась. Медленно-медленно, вызывая легкую дрожь, по спине стекала капелька.
   - О чем?
   - Ты - слабая, - мама всегда отличалась излишней прямолинейностью. - Неподготовленная. Никто не может гарантировать, что уровень силы достаточно высок, чтобы у меня не было причин опасаться.
   Угу, слышали, знаем.
   Я мрачно кивнула.
   - Но это не избавляет меня от необходимости следовать традициям.
   - Никоим образом, - подтвердила Королева. - Напротив, это делает тебя особенно уязвимой. И мы с отцом очень боимся за тебя.
   Страх немного отпустил. Моя всегда сдержанная, даже жесткая мама позволила себе проявить чувства. А я испугалась, глупая. С непривычки, наверное. Жаль, утешить ее ничем не могла.
   - Одну дочь мы почти потеряли и повторения с тобой не хотим, - продолжала меж тем правящая, как-то странно поглядывая на меня. - Поэтому мы решили немного нарушить правила... твой отец предложил, а я согласилась... в общем, твоему жениху подмешают кое-что, после всего он будет совершенно обессилен и не сможет сопротивляться, если вдруг у него возникнет такое желание.
   Ушам своим не поверила. Может, я все-таки свихнулась от постоянных стрессов? И челюсть на всякий случай придержала.
   - Что?! - только через минуту наконец смогла выразить шок словами.
   - Я собираюсь его опоить, - повторила мама и блеснула сталью во взгляде.
   Мейхем уже успел заслужить мою неприязнь, и все же что-то внутри было категорически против.
   - Так нельзя!
   - Дорогая, я не спрашиваю твоего разрешения, - обманчиво мягко она улыбнулась мне. - Просто мы с твоим отцом решили, что ты должна знать.
   - Вот спасибо! - я начинала тихо звереть.
   - Потом поблагодаришь, - совершенно серьезно заявила правящая.
   Дыхание вырывалось из груди со свистом. Хотелось расколотить здесь что-нибудь.
   - Мама, ты лишаешь его шанса защитить себя! - беспомощно выдохнула я, то сцепляя, то расцепляя пальцы.
   - Точнее, возможности навредить тебе! - расставила верные с ее точки зрения акценты родительница. И уже мягче продолжила: - Драгоценная моя, ты выбрала сильного мага и наверняка очень сильного паука. Я понимаю твое желание в первый раз быть с симпатичным мужчиной, но считаю нужным подстраховаться.
   Она права. В чем-то. Но я уже сейчас чувствую себя монстром.
   Я не хочу этого делать!
   - Не надо, пожалуйста, - как быть, я не знала, поэтому принялась просить. Мне никогда ни в чем не отказывали! - Кто может знать наперед? Вдруг он сможет защититься, не навредив мне? Мы должны оставить ему шанс выжить.
   - Боюсь, лапушка, когда под угрозой окажется его жизнь, он меньше всего будет думать о том, как не навредить тебе, - с легкой ноткой сожаления в голосе возразила Шальдари Арье-Шанаси. - И даже если на миг вообразить, что все сложится неплохо... Его замок находится у самой границы с каменными демонами, а я не хочу отпускать тебя так далеко.
   Приговор. И обжалованию он не подлежал.
   Ну как же она не понимает, что уничтожает и меня заодно?! Я действительно слишком слабая и просто не смогу жить с этим.
   Возражений, доводов и аргументов имелось немало, этот разговор мог продолжаться до рассвета, но прежде, чем я успела облечь мысли в слова, в дверь настойчиво постучали. Трижды, с особыми промежутками. Это был условный стук шер-лаше Танаизы, используемый только в исключительных случаях. Поэтому ее величество среагировала мгновенно:
   - Войди.
   Вейла пурпурной кометой влетела в личную гостиную своей госпожи, плотно прикрыла за собой дверь, активировала звукоизолирующие щиты и тихо, но отчетливо произнесла.
   - Ашиса пропала. Опять.
  
  
  
   Глава 3
  
   Происшедшее не являлось такой уж большой неожиданностью. Аши сбегала иногда... Но как же не вовремя! Хотя и понятно: кругом суета, все готовятся к свадьбе, шепчутся о том, что последует после... она, конечно, все теперь иначе воспринимает, но ведь помнит же! Такое не забывают. Такое нельзя забыть. Даже думать не хочу, какие чувства всколыхнула в моей сестренке вся эта обстановка.
   - Съездишь за ней? - этим вопросом мама сильно ошарашила меня.
   - Я?!
   До сих пор мой контакт с миром за пределами дворца Шанаси был сведен к минимуму. Нет, я выходила, конечно. Несколько прогулок, пару праздников девчонок моего возраста, Аши тайком взяла меня с собой, когда ездила смотреть дом будущего мужа, и раз я прицепилась к маме и ее шер-лаше, когда они отлавливали Ашису, уже такую, немного не в себе, какая она теперь.
   Мизер, а впрочем, и его оказалось достаточно, чтобы моя жизнь не была скучной.
   Но отправиться самой...
   - А кто? - мама будто даже удивилась. - Мы с Теонией будем заняты гостями, твой отец нужен здесь. А у вас с Аши теплые отношения, с тобой она пойдет. К тому же, ты знаешь, где искать.
   - Л-ладно.
   Все страньше и страньше.
   - Возьмешь с собой Лалиссу и двоих воинов, из тех, что служат у нас давно, - продолжала давать наставления правящая. - На примерку немного опоздаешь.
   - Хорошо, мама.
   Выходя из ее покоев, я для себя решила, что поручение не такое уж и неожиданное. Кто еще сможет уехать и вернуться, да еще привезти с собой Ашису так, чтобы этого чужие не заметили?
   Плачевное состояние средней дочери родители скрывали, как могли. Даже в кругу семьи предпочитали делать вид, что ничего особенного не происходит. И пусть с ее инициации прошло четыре года, а замуж Ашиса так и не выходит... она не наследница, а стало быть, имеет право немного покапризничать. Наши женщины, в особенности те, у кого уровень магии достаточно высок, вообще отличаются порывистостью, вспыльчивостью и эксцентричностью. Глупо от одной из Черных Королев ждать поведения, словно по заранее выстроенной схеме. Собственно, никто и не ждал, и ситуация в нашей семье, как что-то из ряда вон выходящее, не воспринималась.
   Лалиссу я встретила в одном из коридоров дворца, кокетничающей с молодым воином. Вернее, это он всячески демонстрировал интерес к вейле, она же явно давала несчастному понять, что предпочитает сама охотиться. И "дичь" выбирает постарше и побогаче. А каким взглядом она проводила мелькнувшего в дальнем конце коридора одного из бывших кандидатов в женихи...
   Жестом велела ее поклоннику удалиться.
   Когда он выполнил приказание, а понятливая наперсница с помощью магии защитила нас от любопытных ушей, я чуть слышно произнесла:
   - Извини, что нарушаю твои планы, но ты мне нужна. Сейчас. Будешь сопровождать меня в поездке в город.
   Одного мгновения оказалось достаточно, чтобы шер-лаше прокрутила в голове мой распорядок ночи вместе со списком дел, которые требовалось срочно переделать, оценила выражение лица своей госпожи и вспомнила что-то, мне пока неведомое. Ее вид стал серьезным, собранным и самую малость обеспокоенным.
   - Что-то случилось?
   - Ашиса.
   Больше объяснения были не нужны. Не говоря ни слова, Лалисса унеслась организовывать вылазку.
   Я же прошла в свои покои, отыскала в гардеробной фиолетовый с серебром плащ, который по причине домашнего образа жизни доводилось надевать крайне редко. Так что на поиски пришлось потратить некоторое время. Когда же я успешно справилась с задачей и как раз возилась с последней застежкой, вернулась Лалисса. Она окутала меня легким мороком, который никому не позволит запомнить внешность черноволосой девушки в фиолетовом плаще, после чего мы стали спускаться.
   У одного из выходов для слуг ждал неприметный черный экипаж без всяких опознавательных знаков.
   Сегодня мы - заурядные жительницы Паутины из среднего сословия. По ночам на узких улочках столицы таких разъезжает немало.
   Внутри, впрочем, были мягкие сиденья, обитые бархатом, и специальные ящички с морсами, остывшим чаем, орехами и сухофруктами. Все же притворство не является достаточным поводом отказывать себе в удобствах.
   Только мы забрались внутрь - экипаж с шорохом устремился вперед по улицам-ниточкам.
   Они были очень узкие! Черные дома по краям казались жутковатыми изваяниями, затаившимися монстрами. В фальшивом лунном свете и отблесках развешанных повсюду фиолетовых сфер на серой дороге играли лиловые искры, тут и там попадались черно-серебристые деревья, - все это придавало нашей мрачной атмосфере неповторимый флер таинственной сказочности. Я всматривалась в окно так жадно, что кончик носа касался прохладного стекла. Мимо проносились магазинчики со сверкающими вывесками, худощавые мужчины, нарядные женщины, уличные торговки со змеиными глазами, многочисленные лесенки и переходы. Едва не на каждом повороте попадались таблички с напоминанием, что в городе превращаться нельзя. Да-да, именно так! Только за пределами столицы, вверху, на энергетической паутине - это вариант только для очень сильных магов, или в случае, если в опасности жизнь и надо защищаться. Иначе слишком много свободы и, как итог, слишком много разрушений.
   Пришлось прикусить губу до крови, чтобы отогнать почти детский восторг и напомнить себе, что это не развлекательная поездка. Но все равно перестать смотреть я не могла.
   - Как бы там ни было, думаю, оно того стоит, - упали в темноту экипажа тихие слова моей шер-лаше.
   - Ты о чем? - так сразу поймать нить разговора не удалось.
   - Эта твоя инициация - премерзкая штука, - она облекла в слова очевидное. - Но в результате, как ни посмотри, одни плюсы! Ты похорошела. Шани, ты даже не представляешь, насколько преобразилась! Скоро ты сможешь дотягиваться до нитей. И тебе можно будет свободно перемещаться по Паутине...
   Иными словами, я получу то, что все другие девушки из простых паучьих семей имеют просто так, мне же для этого придется пройти унизительную и болезненную процедуру, а потом убить. Вот счастье-то! И чего, интересно, я еще не на седьмом уровне подземного мира от счастья? Наверное, потому, что мы и так под землей.
   Существующий расклад, похоже, только мне одной кажется неправильным, неестественным, каким-то уродливым. Остальные воспринимают происходящее как должное.
   Но сердиться на подругу не стала. Она понятия не имеет, о чем болтает. На свое же счастье.
   Пожалуй, только Ашиса могла бы меня понять, но в нынешнем ее состоянии на такое чудо рассчитывать не приходилось.
   А все так хорошо начиналось... Правящая Черная Королева Шальдари Арье-Шанаси родила трех дочерей, что само по себе уже являлось чудом. Теония, отцом которой стал несчастный паук, загрызенный ее тогда еще высочеством во имя подчинения ее магии, сразу стала любимицей всей паутины. Ну как, любимицей... Просто случая, чтобы правящая родила от первого мужа, давно не было, это считалось хорошим знаком, и на старшую принцессу возлагали большие надежды. Она их оправдывала, народ ее любил, знать боялась, - в общем, все шло, как надо.
   Через несколько лет на свет появились мы с сестрой. Родись мальчики, в этом не было бы ничего необычного. Просто воины, маги, сильные пауки, которых воспитали бы должным образом, в свое время одарили бы богатством и титулами и обязали служить сестре до последней капли серебряной крови, если потребуется. Но три принцессы оказались неожиданностью, с которой поначалу даже не знали, что делать.
   Варианты были разнообразные, порой страшные, но в итоге все устаканилось: старшую воспитывали, нас с Аши обожали. Когда же выяснилось, что мы тоже унаследовали родовую силу и, возможно, повзрослев, сможем прикоснуться к нитям, ничего не изменилось. Одной принцессы Шанаси было достаточно, мы же так и остались просто дочками.
   Четыре года назад, даже чуть больше, когда в Ашисе пробудилась ее магия, родителей поджидал еще один сюрприз. Нитей мы сможем не просто касаться при надобности, но и удержать их, выплетать новые силовые паутины. Иными словами, являемся полноценными Черными Королевами. Теония почему-то пришла в бешенство и окончательно отдалилась от нас, а родители просто объяснили все про церемонию.
   В назначенную ночь Аши выбрала жениха.
   Им стал Герд Лаш-Крэри - белый паук, один из сильнейших в своем роде, богатейший аристократ Паутины, талантливый художник и страшный бабник. А еще он был просто фантастически красив. Даже красивее, чем столица и дворец Шанаси вместе взятые, а ведь они по праву считаются произведением искусства. Мне тогда еще и пятнадцати не исполнилось, но даже мое сердечко пару раз сладко замерло. Впрочем, Герд обращался со мной, как заботливый старший брат, и полудетская влюбленность быстро переросла в восхищение.
   Должна заметить, выдержки этого паука могли позавидовать лучшие мамины шпионы, которых учат молчать даже под пытками. Выбор второй принцессы его совершенно не напугал. Лаш-Крэри был весел, учтив, обаятелен, он всю ночь танцевал с Ашисой, одаривал ее знаками внимания, даже подарок преподнес.
   Оракул определил пик раскрытия силы только через полтора месяца.
   И начались чудеса. Многочисленные любовницы Герда были оставлены, он сутками пропадал во дворце Шанаси, рисовал портреты Ашисы, ухаживал. Он же вежливо, но недвусмысленно поставил на место Теонию, которая ревновала к силе и все чаще была с нами груба. Покорил родителей, смешил меня, заставил верхнюю паутину засверкать магией, будто капельками росы, в ночь своего признания в любви.
   Сердце невесты дрогнуло, она ответила взаимностью.
   Все это послужило поводом для слухов, которые, подобно ядовитым змеям, поползли по узким улицам столицы. Болтали разное. Что Аши, удержав свою паучиху в момент помутнения, станет сильнее Теонии. Что в таком случае она захочет отнять у нее нити. Что старшая принцесса этого ни за что не допустит. Злые языки сходились в одном: между Ашисой и Гердом действительно возникло что-то настоящее, что-то такое, что прежде не было доступно Черным Королевам. А вот насчет того, хорошо ли это, мнения разнились.
   Дома зерна от плевел отделяли, но сила Аши просыпалась крайне медленно, до последних дней она не чувствовала ни нитей, ни своей второй сути. И хотя оракул по-прежнему твердил, что три принцессы одинаково сильны, все поверили в благоприятный исход ситуации. Аши всегда были милой, спокойной и какой-то кроткой. И пусть где-то в потаенном уголке ее души сидит большущий паук! Разве может он оказаться чудовищем? Разве может она разорвать на куски того, кого любит до безумия?
   Влюбленные были счастливы, и их настроением заразились все прочие обитатели дворца, вплоть до последнего слуги.
   Первый удар грянул за три ночи до церемонии. Шер-лаше Ашисы, которую с колыбели учили служить принцессе даже ценой жизни, если потребуется, с отравленным кинжалом в руках бросилась на свою госпожу. Аши чудом осталась жива. В то утро она впервые почувствовала свою паучиху. Позже, под пытками ее наперсница клялась, что ее подкупили каменные демоны, но представить доказательств не смогла. И по Паутине поползли слухи, будто несостоявшееся покушение - это дело рук принцессы Теонии.
   Та, естественно, свою вину отрицала.
   Злоумышленницу казнили. Аши была сама не своя от горя, будто потеряла одну из сестер.
   Дурным знаком это не сочли и в назначенную ночь отгуляли свадьбу. Праздник был самым красивым и веселым за последнюю сотню лет и символизировал для закрытого паучьего общества надежду и веру в лучшее.
   Ближе к рассвету взволнованные влюбленные скрылись в ритуальной комнате.
   Когда же с наступлением новой ночи мы заглянули туда, внутри все было в крови, повсюду валялись куски сломанной мебели и части Герда. Аши сидела на полу, ровно в середине огромного холодного помещения, в большой серебристой луже. Она обхватила себя за плечи, трясущимися губами напевала глупую детскую песенку и раскачивалась из стороны в сторону.
   Ее паучиха погибла, была уничтожена ужасом произошедшего. Магия ушла совсем, погасла, подобно искорке. А сама Аши навсегда останется шестилетним ребенком, с телом молодой женщины.
   Только Герда она помнит, до сих пор любит и бежит к нему, едва представится возможность.
  
   Экипаж чуть качнулся, останавливаясь. Приехали.
   Я нехотя выплыла из вязких дум и оглядела сквозь окно величественный темный особняк. Здесь не было сада, фонтанов или беседки, и все же это место мало уступало Шанаси. Витало вокруг него что-то мрачное и чисто городское.
   Ашиса всегда приходила сюда. Не в склеп, где покоилось то, что осталось от ее любви, не в ритуальную комнату, где все случилось, и даже не в оранжерею, которую Герд выстроил специально для нее. Всегда сюда. В его дом. В место, где они должны были прожить долгую счастливую жизнь.
   Отогнав от себя колкую дрожь, которая неизменно охватывала меня рядом с этим местом, я без посторонней помощи выбралась из экипажа. На полпути к крыльцу вспомнила о своей шер-лаше и бросила ей, не оборачиваясь:
   - Подожди меня здесь.
   Дверь оказалась не заперта, даже немного приоткрыта.
   Я храбро шагнула в просторный холл. Шаги тут же отозвались эхом, и их отзвуки разлетелись по всему первому этажу. Фиолетовая тьма, сочащаяся из узорчатых светильников, казалась осязаемой, густой. Будто даже идти из-за нее было трудно.
   Никто меня не встречал, вокруг вообще не было ни души. Дом стоял запертый, не оставили ни одного слуги, чтобы присматривать за ним. Только у Аши были ключи, и она иногда забиралась сюда.
   Подышав немного на озябшие ладони, я мазнула взглядом по серому от пыли зеркалу и отправилась искать сестру. Камины несколько лет не зажигали, поэтому в красивом особняке в центре Паутины, казалось, навсегда поселились холод и сырость.
   Места я приблизительно знала.
   Комната Герда, его художественная мастерская...
   Аши нашлась в галерее, примыкающей к мастерской. Они сидела прямо на холодном полу, светлая юбка была вся в пятнах от пыли. Сестренка неотрывно смотрела на высвобожденную из чехла картину. Ночь, серебряный лунный свет, дворец вдалеке и на фоне всего этого крупным планом Герд и она сама. Художник свое ремесло знал, полотно было прекрасно. Оно светилось, будто луна внутри была настоящая. Казалось, дотронешься - и утянет, поглотит. Впрочем, все это было лишь игрой теней и особой паучьей восприимчивости.
   Меня Ашиса заметила, только когда я подошла вплотную и тронула ее за плечо.
   Обернулась. Улыбнулась по-детски светло и одновременно как-то болезненно.
   Как говорить с ней в такие моменты, я не знала. Но мне повезло, она первая прервала молчание:
   - Прости, что ушла, никому не сказав, - новая улыбка была просто виноватой. Как у ребенка, который опасается наказания. - Мне так хотелось ему рассказать, что ты скоро выходишь замуж, и что твой жених тоже белый паук. Но знаешь... кажется, он меня не услышал.
   Сердце ожившим камнем болезненно пульсировало в груди. Бедная моя сестричка...
   Заставив себя улыбнуться, я посмотрела в насупившееся лицо Аши.
   - Пойдем домой, ладно? Там родители беспокоятся, а я опаздываю на примерку.
   - Свадебного платья? - даже ее оживленность выглядела неестественной.
   - Угу.
   К настроению больше подошло бы слово "саван". Роскошный такой, черный, пышный и с очень узким корсетом. Я видела эскиз.
   - А разрешишь мне посмотреть?! - тонкая ручка сестры невесомо вцепилась в мою руку.
   - Если тебе хочется.
   Я набросила чехол на картину, обняла Аши за плечи, и мы пошли к выходу.
  
   К модистке опоздали на целых два часа, но она не посмела выказать недовольства.
   - Мои поздравления, ваше высочество, - светилась точно жемчужина она. - Пусть все пройдет, как надо. Клянусь, я сделаю вас красивейшей невестой всех подземных королевств!
   Если отбросить ненадолго знания о том, зачем все это нужно, в целом план был симпатичный.
   Интуитивно пробежав взглядом по мастерской в поисках места, где можно было бы спрятаться, и не найдя такового, я вверила себя цепким лапкам придворной модистки, Кажетты, и ее несомненному таланту. Аши и Лали, которые вошли вслед за мной, тихонько прикрыли дверь. Их будто и не заметил никто.
   Эта худая женщина с замысловатой прической и начавшими появляться на лице морщинами бесспорно знала свое дело. Поглядеть хотя бы на ее собственное платье. Оно сочетало в себе бордовый, розовый, сиреневый и лиловый цвета, состояло из невероятно узкого корсета, ассиметричного ворота и ассиметричных же юбок, которые слева были пышными, как у бального платья, а справа оставляли открытой ногу до самого верха бедра. И при всем этом наряд Кажетты не казался броским. У пауков весьма своеобразные понятия о приличиях, и ей странным образом удалось удержаться на грани.
   Встретив нас в самом начале своих владений, Кажетта провела высокородных посетительниц через несколько рабочих помещений в королевскую примерочную. Я бывала здесь неоднократно, но все равно заинтересованно глазела по сторонам. Манекены, полуготовые наряды, ткани, ножницы, иголки и булавки в невероятных количествах - и все это стояло, лежало, висело и просто валялось в самых неожиданных местах. Пухленькие портнихи, полукровки, но кого с кем я затруднялась определить, занимались своими делами, но при нашем появлении вскочили и раскланялись. Две вейлы средних лет, но все еще красивые и притягательные, тихо скучали в одной из общих примерочных, шептались о чем-то своем и вяло листали модный журнал. На нас они реагировали столь же бурно, как и предыдущие местные обитательницы.
   А в дальнем, самом запрятанном от посторонних глаз помещении рождались ткани. Оттуда слышались слабый треск и жужжание. Крошечные блестящие жучки и паучки выплетали особые паутины и нити. И равных их творениям не было ни под землей, ни на ее поверхности. Так говорили, во всяком случае. За пределами Паутины действовали несколько мануфактур, доходы от которых составляли почти половину казны Шанаси, но Кажетта как-то умудрилась завести собственных. Не просто завести, но подчинить, заставить себе служить.
   Оглядев окружающее пространство, я вслед за модисткой шагнула в комфортную комнатку, предназначенную специально для приема правящей и членов ее семьи, и решила на всякий случай предупредить:
   - Госпожа Кажетта, я хотела бы чего-то более скромного и традиционного. - И на всякий случай еще уточнила, а то мало ли какие там у нее традиции: - В общепринятом смысле.
   Аши и Лали просочились сюда следом за нами и устроились на небольшом диванчике у входа.
   Паучиха понимающе улыбнулась.
   - Так и быть, не будем никого шокировать, - согласилась модистка, но ее глаза азартно заблестели.
   Процесс снятия мерок получился весьма специфический. В первую очередь она вытряхнула меня из платья. Кожу неприятно кольнул холодок. Камин в мастерской не горел, и единственным источником тепла служил маленький пушистый коврик под ногами. Но проку от него было немного.
   Еще я жутко смутилась, хоть среди присутствующих отметились исключительно дамы.
   Но все это показалось сущей мелочью в сравнении с тем, что произошло потом. Паучки! Те самые, что создавали дивную ткань в своем потаенном помещении. Кажетта щелкнула пальцами, и они метнулись ко мне.
   Для этой цели в стене существовала специальная щель.
   Кожу просто-таки опалило холодом.
   Однако закричала я не от этого. По мне ползают! И пусть это лишь крошечные слуги, без магии и человеческого облика, все равно было неожиданно и неприятно. Хорошо, закончилось быстро, иначе парочку я бы точно прихлопнула. Уф-ф-ф-ф, сколько, оказывается, искушений поджидает маленькую и беззащитную меня на пути к взрослению!
   Представила эту "маленькую и беззащитную", которая, превратившись, заняла бы почти все пространство мастерской, фыркнула и трястись почти перестала.
   Подумаешь! Но в душе-то я именно такая - хрупкая, ранимая, красивая и ласковая!
   Интересно, в нашей жестокой реальности это когда-нибудь кто-нибудь увидит? Сможет разглядеть?
   - П-п-предупреждать надо! - хотела рявкнуть, а получился перепуганный стон.
   Сердечко до сих пор колотилось.
   - Ну, допустим, я предупредила, - протянула Кажетта и как-то странно посмотрела на меня. - Разве бы ты далась?
   Я прислушалась к себе, опасливо покосилась на ретирующихся в свои угодья паучков и полными искреннего обожания глазами воззрилась на небольшой столик, заваленный эскизами. В человеческом облике я действительно маленькая, вполне могла бы укрыться под ним!
   Судя по всему, эти мысли были написаны у меня на лице.
   - Вот поэтому и не предупреждаю, - ухмыльнулась хозяйка модных угодий. - Все юные девчонки реагируют абсолютно одинаково. - Потом понизила голос до чуть слышного шепота и добавила по страшному секрету: - Ваша старшенькая, та вообще в обморок свалилась. Мы ее так и обмеряли.
   На этой относительно позитивной ноте мне предложили шелковый халат, в который я с удовольствием облачилась.
   Присутствие на теле хоть какой-то одежды придало уверенности, и дальше все прошло в общем не так уж плохо. Кажетта записала цифры, повздыхала над моей "фигуркой, как у статуэточки", отпустила пару шуточек в тему первой брачной ночи и везунчика-жениха.Правда, не забыла уточнить, что везучий он исключительно напоследок. Видимо, это последний бонус свыше за посильную помощи в инициации важной и нужной принцессы. Ладно, в моем случае не такой уж и важной, просто любимой родителями. Вот на этом меня вынесло в параллельное измерение. Со мной определенно что-то не так! Все, абсолютно все воспринимают эту... ну, пускай будет, процедуру, как что-то мимолетное, незначительное, неприятное, но легко переносимое. Я же с ума схожу и чувствую себя так, словно в любой момент готова сломаться.
   А... хотя, я не одинока в своем непонимании. Жених тоже не проникся возложенной на него честью.
   Отлично! Что-то общее у нас уже имеется!
   Сия позитивная нотка более напоминала нервный мандраж, но я и ей обрадовалась. С этим уже можно работать. Осталось только сообразить, как именно.
   Когда я изволила вернуться в собственную предсвадебную реальность, обсудили модель наряда. Получилась целая битва! Если в вопросе узкой талии и пышных, тяжелых юбок мы с Кажеттой придерживались одного мнения, то за то, чтобы убрать с планируемого платья воланы, а также шляпку и вуаль из модели вообще, пришлось побороться. И даже после этого осталась еще открытой проблема декольте.
   - Шани, не будь букой, - вейла встала на сторону врага. - Тут все в пределах приличий!
   Я с сомнением всмотрелась в рисунок - если лицо было совсем не прорисовано, так, пару линий, то формам Кажетта уделила особое внимание. Такое впечатление, что они сейчас просто вывалятся из выреза.
   Отъявленной скромницей я не была. Просто никогда не любила открывать слишком много. Ни тела, ни души. И то, и другое предпочитаю обнажать исключительно перед близкими. Теми, кто перешагнул невидимую грань отчужденности и удостоился доверия.
   А сейчас дело еще и в настроении. Последний месяц я чувствую себя, как смертельно больная, как перед собственными похоронами. Нет уж, мне нужно обычное черное платье, симпатичное, но не слишком вызывающее.
   - Декольте делаем ровно в два раза приличнее, - я сменила тон, заговорила громче и тверже. - Лали, из украшений добавь сюда ожерелье из алмазных нитей и такие же серьги.
   Выбор мой противоположной стороне явно не понравился, что не замедлили выразить. Осторожно, все же с принцессой дело имеют.
   - Осмелюсь предложить, - начала модистка, - сделать платье закрытым и добавить один тонкий разрез от горла до середины живота...
   - Нет! - прозвучало на грани грубости.
   Внутри слабо пошевелилась паучиха. Это были эмоции, движения души. Но достаточно, чтобы понять, что во мне сидит настоящая Черная Королева. Полноценная. Сильная. И ей о-о-очень не нравится, когда кто-то имеет наглость спорить.
   Мои оппонентки это быстро просекли и поникли.
   Ситуацию выровняла Аши, которая до сих пор бледной тенью маячила за моим плечом.
   - Не ссорьтесь! - совершенно по-детски надула губки вторая принцесса Шанаси. - Это ночь Шагреньи, и все должно быть, как она хочет.
   - Спасибо, дорогая.
   Я обняла ее, почувствовала слабое, едва ощутимое тепло, и вместе с ним - болезненный укол в сердце. Вот, кто меня всегда понимал! Ей я могла бы рассказать о своих горестях и страхах, Аши наверняка подсказала бы что-нибудь, посоветовала. Но настоящая сестренка сейчас недоступна, а то, что от нее осталось...
   - А я совсем не помню своего свадебного платья, - пожаловался этот ребенок мне в шею.
   На этом все свернулось, Кажетта назначила следующую примерку через две ночи, мы стали собираться уходить. Не будь в Шанаси столько гостей, дошла бы до своих комнат в халате, а так пришлось переодеваться в платье. Лали помогла мне с застежками, расправила юбки, аккуратнее уложила волосы, после чего мы наконец попрощались с модисткой и ее работницами и вышли за дверь.
   А уж там меня поджидало очередное испытание.
   Блондинистое такое, смазливое.
   Что примечательно, испытание держало в руках небольшую коробочку. Судя по расслабленным пальцам, легкую. Но красочную и с ленточкой, отчего мне заранее стало не по себе.
   - Здравствуй, принцесса. Дамы, - Мейхем слегка склонился и улыбнулся краешками губ, но почтения во всем этом не было ни капли.
   Лалисса пролепетала что-то о внезапно образовавшихся делах, ухватила вяло сопротивляющуюся Ашису за руку и утащила в ближайший закоулок. Скоро звуки их шагов растаяли в тишине и темноте Шанаси.
   Меня подло бросили наедине с будущим мужем!
   Подумала бы, ему на растерзание, если бы это не было столь тривиально.
   - Я знаю, что, согласно правилам, мы должны в оставшиеся до церемонии ночи хотя бы по пару часов бывать вместе, - с трудом преодолевая желание удрать, через силу заговорила я. - Разговаривать, узнать друг друга... Но ты начал слишком рано. Мы ведь только перед рассветом узнаем, сколько у нас осталось времени на все.
   Мейхем, который наблюдал отступление девушек, иронично приподняв бровь, переключил внимание на меня. Моргнул. Зеленые глаза потемнели от затаившихся в них мыслей и теперь напоминали болото.
   Опасно. Можно увязнуть и уже не выбраться.
   Но выхода нет.
   - Зачем? - как-то отстраненно поинтересовался он.
   - Что?
   Каюсь, признаюсь - засмотревшись, я выпустила нить беседы.
   - К чему эта пустая болтовня? - с отвращением скривился молодой мужчина. - Ты указала на первого попавшегося, не слишком интересуясь моральными качествами, я... скажем откровенно, для меня не большая разница знакомая или не очень паучиха станет моим палачом.
   Хлестко. Правдиво.
   Пришлось напомнить себе, что этот нахальный тип всю сознательную жизнь провел в каком-то захолустье. Ничего удивительного, что светского лоска там не хватает. И с воспитанием проблемы налицо. На всю наглую блондинистую морду! Только поэтому не вспылила.
   - Видишь ли, ложиться в постель с незнакомцем принцессе как-то не подобает, вот и приходится... общаться, - как сама понимала, пояснила я.
   Стоит ли удивляться, что объяснения его не впечатлили.
   - То есть после нескольких дней знакомства - самое оно, да? - участливо так спросил жених.
   Захотелось ему врезать. Покусать. Или раскапризничаться и заявить, что не желаю иметь с этим хамом ничего общего, и вообще, пошли бы они со своими многовековыми традициями... хоть к каменным демонам, хоть на поверхность, людей впечатлять! Если бы знала про еще каких существ, и их бы облагодетельствовала такими гостями, но, увы, в учебниках я читала лишь о людях и демонах.
   - Примерно так же, как большинство магически одаренных девушек Шанаси, - сухо парировала я.
   - Нет, не так, - сразу же возразил Мейхем. - Большинство твоих ровесниц выводят в свет за пару лет до инициации. Времени более чем достаточно, чтобы определиться с избранником. И да, еще одна маааленькая деталь: их становление не опасно для партнера. Вообще.
   Макать меня носом в противнейшую ситуацию, похоже, доставляло ему какое-то извращенное удовольствие.
   - Уж прости, вот такая я невезучая! - голос звенел, угрожая вот-вот сорваться на визг.
   Но паучиха, как ни странно, вела себя смирно.
   - И я вместе с тобой, - кисло подытожил Ари-Ираж.
   Постояли. Помолчали.
   Внутри у будущего мужа явно происходили какие-то борения, и хотя это не слишком отражалось на породистом лице, я заметила. Сама последнее время нахожусь в точно таком же состоянии.
   Редкие взгляды, которые он бросал на меня, отнюдь не были доброжелательными. Они кололи, словно иглами. Поэтому, когда Мейхем протянул вперед руку с коробочкой, я отпрянула.
   - Бери, это тебе, подарок, - уголки его губ дернулись, но глаза сохранили то же опасное выражение.
   Я не привыкла, чтобы меня ненавидели, и откровенно терялась.
   Ну почему, почему из всех мужчин королевства меня угораздило выбрать именно этого?! Если учесть, что у сестер, мамы, бабушки и других Черных Королев проблем с реакцией жениха не было, можно смело считать, что большинство наших мужчин либо верны традициям, либо же не рискуют проявить неповиновение той, в чьих нежных ручках находятся нити. А мне теперь что делать с этим... сильно умным?
   Отказаться и взять другого нельзя, поскольку слово Черной Королевы должно чего-то стоить. И пусть я не наследница, законы одни для всех.
   Аккуратно из-под полуопущенных ресниц оглядела свой выбор, оценила масштаб трагедии и окончательно затосковала.
   А между делом отступила еще на шаг... и уткнулась попой в стену.
   Отлично! Далеко удрала!
   - Моя принцесса? - в зеленых глазах искрился смех, но теплее они от этого не стали.
   Начну отступать вдоль стеночки, буду выглядеть совсем глупо. Если увидят и догадаются, что у нас не все гладко, могут и меня в нужный момент опоить. Или приставить к нам кого-нибудь с соответствующим опытом - магическим надзирателем, так сказать. От моих родных, как выяснилось, можно ожидать всего! И это исключительно от добрых чувств и благих намерений! В общем, надо бы поосторожнее демонстрировать эмоции.
   Снова посмотрела на коробочку. Ленточка так и манила, но персона дарителя внушала некоторые опасения.
   - Что там? - спросила опасливо.
   - Открой - и узнаешь, - Ари-Иражу почему-то было весело.
   Я несмело протянула руку, но касаться пестрой коробочки не спешила.
   - Оно кусачее? - знаю, вопрос был не самый умный.
   - Нет.
   - Ядовитое?
   - Не думаю.
   - Взрывоопасное?
   - Принцесса... как тебя там?.. да за кого ты меня принимаешь?!
   О, отлично, он даже имя не удосужился запомнить! Я начала тихо закипать. Да-да, пренебрежения к моей родовитой персоне тоже раньше не выказывали. Взрослеть оказалось неприятно. А впереди от недели до месяца близкого общения с женихом... Предчувствую, к моменту, когда дойдет до главного, я готова буду загрызть его без всяких терзаний совести.
   Хотя предпочтительнее было бы просто отправить домой.
   Прилива смелости я так и не испытала, но все же нашла в себе силы коснуться коробки и почти выхватила ее из рук будущего благоверного. Глумливую ухмылку на смазливой морде проигнорировала. И так уже поняла, насколько влипла!
   Легкая...
   Как будто пустая.
   А что, с него станется так вот грубо подразнить нежеланную невесту!
   Пальцы тряслись и слушались с трудом, распутать ленту получилось не сразу. Что примечательно, за это время меня ничем не пришибло, не укололо, не прокляло, не затянуло в самоуничтожающийся портал... в общем, ничего интересного не случилось. Можно выдыхать.
   Сдвигала крышку, тем не менее, крайне осторожно. В нашем безумном темном мирке всегда есть место для всяческих "а вдруг".
   Ну-ка, что там у нас?
   Ткань.
   Знакомая, надо заметить.
   Хорошо, просто отлично знакомая!
   В подарочной коробке обнаружился мой халат, позорно забытый в библиотеке. Вот как чувствовала, что надо мной тонко издеваются! А этот... этот омерзительнейший тип еще и скалится!
   - Можешь не благодарить, - сообщил он с таким видом, будто мгновение назад спас мне как минимум жизнь.
   - Даже не собиралась, - заверила искренне.
   Покусать! Все блондинистые волосы повыдергивать! Медленно. Методично. Штук по пять.
   - Вот и отлично, - просиял мой брачный кошмар. - Извиняться тоже не обязательно.
   Ой... Впервые движение паучихи в темном закутке души отозвалось физической болью. В области солнечного сплетения. У меня в глазах побелело, а через миг уже все прошло.
   - За что? - спросила, чтобы как-то отвлечься от неприятных ощущений.
   - Столько гадостей, как за последние пятнадцать минут, обо мне за всю жизнь не думали, - заявила эта оскорбленная невинность.
   Он что, не понимает, что провоцирует меня? Или действительно хочет приблизить самое неприятное?
   Брачная ночь. В нашем случае, день, потому что пауки бодрствуют в темное время суток, а отдыхают и все остальное - в светлое. Так вот, еще немного, и я начну думать об этом, как об избавлении!
   - Договорились, не буду, - от приписанных мне гадостей отпираться не стала. Не такая уж это и неправда.
   Мейхем кивнул и вдруг указал в один из узких коридоров, уходящий влево от того, где находились мы.
   - Ну что ж, раз уж мы так хорошо друг друга понимаем, идем к Оракулу?
   - Уже пора? - дернулась я.
   - По моим ощущениям, да.
   Руку мне не предложили, да я и сама не стремилась к тактильному контакту. С каждой нашей встречей жених нравился мне все меньше. Вот как можно быть таким красивым и отталкивающим одновременно?! А мне с ним еще... ой, даже думать не хочу!
   Одно доброе дело он, тем не менее, совершил: унес с собой халат. И хотя вернул мне его в достаточно издевательской форме, слухов и ненужных вопросов теперь не будет. И все решат, что у нас все развивается, как надо: свидания по расписанию и постепенное узнавание друг друга. Единожды - по всеобщему мнению, опять же - мы от заданной темы отошли, но тут можно прикрыться праздником. Имею я право на подарок ко дню рождения? Вот именно. Значит, сильно доставать нравоучениями не должны.
   - Принцесса? - прожив всю жизнь во дворце, я прекрасно ориентировалась здесь и сейчас шла, почти не глядя. А потому буквально подпрыгнула, услышав голос Мейхема у самого уха.
   Теплое дыхание пошевелило волосы. Я отпрянула, точно ужаленная.
   - Шагренья, - одернула его интуитивно. На самом же деле мне просто требовалось время, чтобы прийти в себя. Переведя дух, продолжила: - Это мое имя. Потрудись запомнить, пожалуйста.
   - Договорились, - сосредоточенно кивнул Ари-Ираж, старательно изображая на лице напряженную умственную деятельность. - Но оно длинное и сложное. Сократить никак нельзя?
   Грени - для родителей. Шани - для всех остальных.
   Близких.
   Мгновенно решив для себя, что таковым этот паук не является, я смерила его холодным взглядом и покачала головой.
   - Нельзя! Предполагается, что меня окружают исключительно умные пауки, у которых нет проблем с памятью.
   - Злюка.
   Зеленые глаза опять смеялись. Насмехались?
   - На себя посмотри, - буркнула, в очередной раз справляясь с порывом вытащить пару силовых нитей и просто придушить свое счастье. И паучью суть снова почувствовала, да.
   - Так, может, обменяешь меня на кого-нибудь более разумного? - прищурился блондин.
   За золотистыми искорками нервозного веселья скрывалось серьезное выражение.
   Он хотел выжить.
   Так же отчаянно, как я - не уничтожить частицу себя убийством.
   - И рада бы, - пропела участливо, за кривлянием маскируя искреннее сочувствие. - Но бракованный жених обмену и возврату не подлежит. Иногда я просто ненавижу эти традиции!
   - Ладно, это логично, - неожиданно легко смирился мужчина.
   Кивнула.
   Думала, на этом разговор увянет, и мы спокойно дойдем до Оракула, но Мейхем придержал меня за плечо и, когда я остановилась, заговорил вновь:
   - Я просто хотел сказать, что у тебя глаза вспыхивают серебром. Иногда.
   Примерно догадываюсь, в какие именно моменты. Наверняка же когда просыпается паучья сторона меня! Но вот значит ли это что-то? Ну, помимо грядущего превращения. Ответить на сей вопрос, не сходя с этого места, было невозможно, посему, как только выдастся свободное время, надо еще раз посетить библиотеку.
   Сдержанно поблагодарила Мейхема за внимательность, после чего мы все-таки двинулись в нужном направлении. Время действительно поджимало.
   Оракул обитал в восточной башне. Или обитала. Наши определить пол затруднялись, уж очень колоритная особа, а сама особа о себе распространяться не любила. Поэтому известно было немногое: слабый маг, поэтому от силовой паутины почти не зависит, зато обладает феноменальным даром предвидения. Ни имени, ни возраста, ни происхождения. Ни даже захватывающей истории о том, как это чудо попало в Шанаси. Вообще ничего! Черные Королевы обычно предельно осторожны и в других обстоятельствах ни за что не стали бы держать при себе сего ненадежного элемента, но... За несколько столетий не было ни единой ошибки с днем и часом оборота у принцесс. Соответственно, проблем тоже было по минимуму. Женихи страдали, но дворец и столица оставались невредимы. Уже немало. А если еще учесть, что оракул башни своей не покидает вообще, то, пожалуй, можно и понять, почему его пребывание здесь не ставится под вопрос. Вряд ли он может навредить, а вот пользу приносит колоссальную.
   На винтовой лестнице гуляли сквозняки.
   После первого десятка ступенек Мейхем наконец вспомнил о воспитании и предложил мне руку.
   Приняла. Но свою разместила поверх так, чтобы касаться исключительно ткани его камзола. Ни в коем случае не кожи.
   Так и взбирались наверх молча. Я немного запыхалась, почувствовала резь в боку и слабость в ногах. Все это, смешавшись со страхом, позитивного отношения к жизни не добавило. Ненавижу это место! И глупые церемонии! И собственную кривую природу заодно!
   Из владений Оракула слышались голоса.
   Я замедлила шаг, чтобы немного прийти в себя перед встречей с семьей, и тут в голову постучалась опасливая мысль. Халат! То есть в моих руках яркая коробочка с лентой, но если кто полюбопытствует... Могут возникнуть проблемы.
   - Что? - одними губами спросил Мейхем, который еще раньше почувствовал мое настроение и тоже остановился.
   Теперь вот опять что-то уловил.
   В очередной раз отмахнувшись от мыслей о поразительном взаимопонимании, я продемонстрировала ему то, что держала в руке. Объяснять на словах рискованно. Мои опасные родственники имеют странный слух и порой могут разобрать что-то даже сквозь толстые стены дворца Шанаси.
   Обозрев подсунутую ему почти под самый нос проблему, Мейхем кивнул, стряхнул мою лапку и стремительно преодолел оставшиеся ступени. Один.
   Скрылся за дверью.
   Не успела я сообразить, что это вообще такое было, и стоит ли обижаться, как из владений оракула лиловой тенью выскользнула Лалисса, почти бесшумно приблизилась ко мне и вопросительно вздернула бровь. Спасение! Я передала ей то, что желала утаить от посторонних глаз, и мы вместе стали подниматься. Лали даже не стала утруждаться и относить коробку в мою комнату. Она ведь вейла! А их породе мужчины постоянно что-нибудь дарят. Я сама видела, чего в ее комнатке только нет...
   В просторной прорицательской зале наверху восточной башни собралась вся семья. По правилам, посторонние сюда не допускались. Родители, Теония с мужем и старшей дочерью - девочкой одиннадцати лет с настороженными черными глазами, и Аши, тихо сидящая в уголке. А также жених, моя шер-лаше и Оракул.
   Почтительно здороваясь с присутствующими, я мысленно отмечала некоторые подробности. Бабушка не пришла. И не было никого со стороны жениха, а ведь для семьи это огромная честь. Ну, так считается. Особенно для приграничной знати, о которой в Паутине и не знает никто. После того как все закончится, их причислят к самому высшему сословию, щедро одарят, предложат перебраться в Паутину и занять должности при правящей.
   Странно все это.
   - Ты чувствуешь силу? - мама приблизилась ко мне, обняла и шепотом стала задавать обычные для такой ситуации вопросы.
   - Немного.
   - А паучиху?
   Вот это был опасный вопрос. Я почувствовала это всеми фибрами души. И раньше, чем успела остановить себя, ответила неправду:
   - Почти нет.
   - Думаю, вам дадут что-то около месяца, - исходя из своего опыта, определила правящая. - Не так уж и мало. У меня в свое время было всего три дня. У Теонии - полторы недели. К тому же, не следует забывать, ты - самая младшая. Сила может повести себя неожиданным образом, и ничего страшного не случится.
   Едкое замечание относительно того, что Мейхем Ари-Ираж в мужьях - это тоже не предел моих мечтаний, проглотила.
   Мама просто успокаивает. Она сама не верит в возможность необычного разрешения моей проблемы.
   - Не волнуйся, я не наделаю глупостей, - пообещала в очередной раз.
   - Вот и умница, - отец только что держал ее за руку, поэтому ладонь, скользнувшая по моей спине, была теплой. - Поступай, как должна, и все как-нибудь образуется.
   Я внутренне фыркнула. Типичный разговор мамы с дочкой:
   "Детка, видишь того мальчика? С ним надо сначала переспать, потом его можно будет загрызть. А чтобы все выглядело красиво, мы упакуем эту гадость в традиции, праздники и роскошные наряды!".
   "Да, мамочка!".
   От неприличного смешка меня удержал голос Оракула.
   - Невеста и жених, подойдите ко мне, - проскрипело костлявое существо, стоящее у стола с магическими сферами, свечами, ароматными палочками и прочей предсказательской мишурой.
   Мы послушно приблизились.
   Оригинальной я не была и тоже попыталась определить, мужчина передо мной или все же женщина. Серая кожа. Ладно, это ни о чем не говорит, как и черные, горящие, точно два уголька, глаза. Волосы отсутствовали, и вот лысый череп, да и все телосложение в общем, наталкивали на мысли о мужском начале. А вот плавные движения и подкрашенные алым губы заставляли подозревать в таинственной особе женщину. Загадка так и осталась неразгаданной.
   Несколькими минутами ранее Оракул зажег ароматические палочки, и теперь в прорицательской сильно пахло чем-то приторным. Разглядывая бесполое существо, от которого сейчас зависело так много, я ненадолго выпала из реальности. Очнулась, когда мою трясущуюся ладошку сжал в своей руке жених. Он даже не посмотрел на меня, но попытка высвободиться плодов не принесла.
   Похоже, кое-кто понятия не имеет, что такое личное пространство.
   Что ж... зато у него руки теплые.
   Глаза-уголья лишь слегка чиркнули по нам, потом прозвучало неожиданное:
   - Прекрасная совместимость. С этим будет интересно работать...
   А вот безумный блеск в этих самых глазах мне совсем не понравился. Так можно влипнуть еще больше, чем, собственно, уже.
   Хищно облизнувшись, прорицатель дал нам знак еще приблизиться и протянуть вперед руки. Не знаю, что вытворял Мейхем, но он зачем-то положил на стол свою конечность вместе с моей, так и не отпустил, еще и пальцы переплел. Борется с желанием сбежать?
   Дальнейшее было мне знакомо. Я ведь присутствовала на церемонии определения обеих сестер.
   Ровно посередине большого стола расположился круглый сосуд, наполовину заполненный ослепительно-голубой вязкой субстанцией. Оракул взял небольшой нож и сделал аккуратный надрез на руке жениха, собрал какой-то специально для этого предназначенной штукой несколько капель крови и влил их поверх яркой субстанции. Потом то же самое проделал с моей рукой, кивнул на лежащие на краю стола салфетки из мягкой ткани и сделал знак немного отойти.
   Из-за тяжелого сладкого запаха, заполнившего залу, я совсем не почувствовала боли. Он расслаблял и дурманил, кружил голову. В ушах нарастал неприятный гул.
   Происходящее виделось, будто сквозь пелену.
   Мы оба прижали салфетки к порезам.
   Яркую субстанцию прорезали серебристые разводы. Зловеще, загадочно и совершенно непонятно. Последнее раздражало, сильно.
   Оракул, сморщив нос, отчего кожа на некрасивом худом лице натянулась, вглядывался в магическую абстракцию. И наверняка что-то там видел, уж очень выражение на физиономии было заинтересованное!
   Но время шло, а с вердиктом прорицатель не торопился.
   Странно. У сестер все произошло быстрее. Намного! Если с Теонией еще немного повозились, где-то пару минут, то на Аши потратили и того меньше. Там вообще неприятно получилось. Стоило им с Гердом войти в залу, как эта пакость, непонятно в каком мире выкопанная, заявила, что они абсолютно несовместимы. Маме пришлось прибегнуть к угрозам, чтобы заставить прорицателя работать, - а то он требовал срочно поменять жениха на любого другого. В итоге все было сделано, как у нас сейчас, дату назначили больше, чем через месяц, но моя бедная сестричка еще неделю сама не своя ходила.
   Согласись она, жениха все равно бы не поменяли. Традиции! Но хорошо, что Аши не взяла с собой в кокон безумия те воспоминания.
   Рядом шумно вздохнул Мейхем, и я устремила взгляд на Оракула.
   Он как раз начал говорить:
   - Семь дней с завершения текущих суток. Позвольте поздравить вас, третья принцесса. В вас живет сильная магия и сильная паучиха.
   Ощущение нереальности происходящего с головой захлестнуло меня. Семь? Семь?! Меньше, чем у Теонии, а ведь она старшая сестра!
   Но означает ли это - самая сильная? Хороший вопрос.
   И не одна я озадачилась им. В бок, точно разящий кинжал, воткнулся взгляд сестры.
   Чревато проблемами...
   - А какова вероятность, что все пройдет не так, как всегда? - позволила себе спросить я.
   Внутри уже знала ответ: чем сильнее паучиха - тем сложнее ее удержать в первый раз. Следовательно, у Мейхема шансов нет.
   Жаль. Очень жаль.
   - Равная тому, что Герд воскреснет, - с сумасшедшей улыбкой ответил Оракул. - Или, например, тому, что вейла станет госпожой. Или...
   - Можешь не продолжать, мы поняли, - упреждающе вскинула руку мама.
   Нулевая.
   Захотелось рычать с досады.
   - Предлагаю считать обряд завершенным, - обычно это говорил Оракул, но сегодня правящая подменила его. - Прошу всех расходиться.
   - Мои поздравления, сестра! - ядовито плюнула мне в спину Теония.
  
  
  
   Глава 4
  
   Покинув башню, мы разбрелись в разные стороны. Близился рассвет, всех одолевала нормальная для этого времени суток сонливость, еще этот приторный запах, который, казалось, слился с одеждой, въелся в кожу и теперь не отстанет никогда. Колени дрожали, к горлу подкрадывалась тошнота. Я шла, будто в тумане, поэтому, только когда свернули в коридор, ведущий к моим покоям, обнаружила, что Мейхем увязался с нами. Вряд ли он намеренно. Глаза мужчины были совершенно пустые, движения - отрывистые и какие-то замедленные. Словно он не осознавал себя.
   Аши скрылась в своей комнате, Лалисса держалась в стороне, чтобы не мешать. Как истинная вейла, она видела ситуацию в романтическом свете. Но, в отличие от нее, привораживать взглядом я не умела, а потому напрасных иллюзий была лишена.
   Бросила быстрый взгляд на подругу, которая почти добралась до нужной двери, и осторожно тронула жениха за руку:
   - Прости, я...
   Договорить он мне не дал. Реакция Мейхема оказалась резкой и немного неожиданной. Меня поймали в железный захват, сильно стиснули и, не выпуская, швырнули к стене. Удар о каменную кладку вышел таким болезненным, что на глаза навернулись слезы. Еще было обидно. Очень. Я же не виновата, что родилась собой! Почему он отыгрывается на мне? Почему из всего многообразия женихов меня угораздило выбрать самого непримиримого? Разобиженные мысли осеклись, когда на шею опустилась мужская ладонь.
   Легонько сжалась.
   Я невольно округлила глаза. Он что, серьезно?
   - Знаю, ты не хочешь никому зла, - яростно зашипел мне в лицо будущий муж. - Мой маленький симпатичный монстрик.
   Хватку он не ослабил, но легонько погладил большим пальцем нежную кожу. Странное ощущение.
   Воздуха начинало не хватать. Это было следствием больше испуга, нежели действий блондина. Еще этот приторный запах, который никак не желал уходить...
   - Пусти, мне больно! - движимая все тем же страхом, слабо трепыхнулась я в его руках.
   - Не нравится? - участливо спросил Мейхем, приблизив свое лицо к моему и касаясь губ дыханием. - Ах да, совсем забыл... Больно в нашей истории должно быть мне!
   Я была близка к истерике. Но за миг до того, как сорвалась в ее пропасть, к нам подлетела Лалисса и изо всех сил стукнула разошедшегося жениха по плечу.
   - Руки убрал! - прошипела моя шер-лаше. - Она принцесса, и, даже получив ее в жены, ты должен будешь обращаться с Шагреньей соответственно. Или кто-то остро возжелал прогуляться в застенки палачей?
   Ярость в зеленых глазах до сих пор бурлила и клокотала. Я ожидала, что жених сорвется окончательно, но он в очередной раз удивил.
   - Отмеренную мне неделю я собираюсь прожить до конца.
   После чего наклонился, слегка коснулся губами кончика моего носа... отпустил и просто ушел.
   А я еще какое-то время простояла, прижавшись спиной к холодной стене, ощущала только странную пустоту в голове и видела исключительно белое марево вокруг. Потребовалось пару минут, чтобы осознать, что последнее - это подарочек наступившего рассвета, а вовсе не моя реакция на вольность жениха.
   - По-моему, ты ему очень нравишься, - вздохнула где-то рядом подруга, которую я уже не видела.
   - И на радостях он решил меня придушить. Как романтично! - я не была склонна согласиться с ней.
   Чувствовала себя совершенно разбитой и с удовольствием бы сбежала к себе, чтобы спрятаться от злого мира под одеялом и до наступления темноты больше ни о чем не думать... Но при свете дня, даже нашего магического дня, я была почти слепа, в то время как вейла хоть что-то видела. Пришлось позволить ей отвести меня в комнату.
   - Поверь, подруга, жених сейчас меньшая из твоих проблем, - пока шли, сообщила она.
   - Да ладно! - новость мне не понравилась. Главным образом потому что эту проблему я считала единственной. - А с каких пор у меня появились другие?
   - С тех самых, когда Теония увидела в тебе возможную соперницу, - пояснила добрая Лалисса.
   - Прекрати! - тут же возмутилась я. - Не смей больше так говорить о моей сестре. Ни об одной из них.
   Да, это было пресловутое мамино воспитание. И хоть между нами с Аши и старшей сестрой всегда была пропасть, нас научили ее по-своему любить. Мы - семья, что бы там ни было. И всегда поддержим, если понадобится. Осознание этого было частью меня, поэтому любые намеки Лалиссы воспринимались очень болезненно. Впрочем, ее это никогда не останавливало.
   - Принцесса, включи голову! - не пожелала остановиться и в этот раз моя шер-лаше. - А лучше откопай в себе инстинкт самосохранения и хорошенько встряхни его. Осторожно, порожек!
   Препятствие я преодолела, так что злиться на наперсницу не стала. То, как быстро она переключилась с предостережений на насущную заботу обо мне, подкупало. Просто Лали слишком привыкла оберегать свою госпожу-подругу и иногда не может вовремя остановиться.
   От продолжения разговора меня спасла оказавшаяся рядом кровать. Спааааать... Повторный визит в библиотеку, ранее помеченный в памяти, как срочное, сам собой переместился на завтра. Две сложные ночи и практически бессонный день давали о себе знать. И во время ритуала определения я надышалась приторной гадостью, так что сейчас чувствовала себе ужасно. Посему, избавившись от одежды, рухнула на кровать, закрыла глаза... и сразу же уплыла в крепкий восстанавливающий сон.
   Даже устроиться поудобнее сил не хватило.
   И уже не почувствовала, как Лалисса заботливо поправляет одеяло...
  
   Но вечером она отомстила и разбудила меня, когда еще только-только начали сгущаться сумерки. Рухнула рядом на кровать и начала активно тормошить. Тут и мертвый проснется! Хотя бы для того, чтобы придушить нахалку.
   Фиолетовые сферы работали, поэтому проблем с видимостью уже не было.
   Что не добавляло желания выбираться из уютного сна в злую реальность с женихом и маячащей где-то на горизонте инициацией. Подумала обо всем об этом и так тоскливо стало. М-да. Жаль я не умею по желанию впадать в летаргический сон...
   - М-м-м... - обозначила свое отношение к происходящему вообще и к жизни в частности.
   - Вставай, соня! - жизнерадостно чирикнула на ухо вейла. - Не изволишь проснуться прямо сейчас, будешь есть холодные булочки и запивать холодным же чаем.
   Волшебное слово "завтрак" привнесло так необходимую сейчас толику позитива. Я выкопалась из-под одеял и подушек, обозрела поднос с едой и вдохновилась настолько, что даже встала и немного привела себя в порядок. Потом вернулась в спальню, забралась на кровать и потянулась за едой.
   Пробуждающаяся паучиха требовала ее немедленно накормить.
   Пока намазывала на горячую булочку джем, уловила слабый запах мужчины, исходящий от вейлы. Похоже, день для нее прошел интересно.
   Но раньше, чем успела о чем-нибудь спросить подругу, она протянула мне кожаную папку, украшенную серебристой паутинкой.
   Знак ее величества.
   - Что там?
   - Досье на жениха, - отозвалась вейла, уводя уже вторую будочку. - Мама принесла вместе с завтраком. Правящая решила, что тебе будет полезно ознакомиться.
   Аппетит тихо загнулся под гнетом проснувшейся жажды знаний. Я мысленно цыкнула на вознегодовавшую паучью часть себя и зарылась в папочку.
   Там было... познавательно.
   Мейхем Ари-Ираж. Силен, богат, хорош собой. На десять лет старше меня. Родные погибли во время одной из стычек с каменными демонами, особых друзей нет, в тесных романтических связях не замечен. То есть женщин много, но все какие-то... одноразовые. Во владении имеет замок-крепость в приграничье и прилегающие к нему земли. Вроде как где-то там есть еще один разлом и путь наверх, через который ведутся поставки всего нужного и полезного, что там есть, а у нас - нет. Собственно, их организация и является главным источником дохода моего будущего благоверного.
   Написано было много, но это самое основное.
   Я задумчиво потерла кончик носа и вернулась вниманием к еде.
   Что ж, подведем итоги. Выбор оказался неплох, если не учитывать тот факт, что этот Мейхем - редкая зараза. И, судя по отсутствию у него хоть кого-то близкого, он всегда такой, а не лично со мной. Уже легче. Второе: рядом с его владениями есть путь наверх. Заманчиво! Но мне туда до инициации точно не попасть, а после будет уже не актуально, да и тоже не получится. Мама четко дала понять, что ей не особо хочется, чтобы все прошло хорошо, и на окраину королевства меня никто не отпустит. Наверняка она уже и нового хозяина для важного стратегического объекта присмотрела!
   Не убьет Мейхема моя паучиха, одурманенная вырвавшейся из-под контроля магией, это сделает один из слуг ее величества.
   Стало совсем тоскливо. Кто же мог подумать, что собственная любящая семья превратится однажды в ловушку!
   - Что-то ты совсем заскучала, - тронула меня за руку Лалисса. - Он, конечно, унылый тип, но лично я думаю, что больше бы подошел на роль постоянного мужа, я не жертвенного, для инициации.
   Я поймала себя на том, что ем, совсем не ощущая вкуса еды.
   - Пытаюсь свести концы с концами, - призналась честно. - Пока что они вообще не сходятся. Для укрощения силы мне нужен маг с достаточно большими возможностями, - принялась рассуждать вслух. - Но этот Мейхем - слишком важная фигура. На своем месте. Новому хозяину замка понадобится минимум пару лет, чтобы полностью войти в курс дела. Там ведь и безопасность сложного в плане соседей куска границы, и важный торговый путь. Плюс возраст! Прошло бы несколько месяцев, и он бы нам вообще не подходил!
   Подробная информация о женихе должна бы сделать проще наше с ним знакомство, а в результате еще больше все усложнила.
   - Из этого смело делаем вывод, что твой Мейхем на своем месте кому-то сильно помешал, - пожала плечами умненькая вейла.
   - Вот и ответ на вопрос, почему он так бесится, - тихо пробормотала я.
   Теперь нам точно есть о чем поговорить во время сегодняшнего свидания.
   Жаль, я не наследница, тогда бы точно могла сказать, кто подсуетился. А так... отличное образование позволило сделать вывод, но я даже со столичной знатью мало знакома, что и говорить обо всех остальных.
   - Одевайся, и пойдем разбирать подарки, - предвкушающе сверкнула глазами вейла, вставая и убирая с кровати поднос. - Пару часов свободного времени у нас еще есть.
   Отвлечься мне правда не помешает. Так что временно отодвинула важные мысли, выбрала простое сиреневое платье, заплела косу, сунула ноги в аккуратные туфельки без каблука и отправилась в свою малую гостиную.
   Там высилась целая гора нарядных коробок.
   Каждый день рождения для нас заканчивался своеобразным ритуалом. Мы с Лали и Аши разбирали подарки: разрывали бумагу, одну за другой открывали коробки, обсуждали дарителя, если знали его, потом решали, что делать со знаком внимания. И хотя мое совершеннолетие принесло с собой больше горечи, чем счастья, эту маленькую традицию я решила не нарушать и попросила Лали сходить за сестрой.
   Десять минут спустя мы уже были в своем обычном составе.
   Заспанная Ашиса устроилась у моих ног на пушистом ковре. Помедлив немного, я тоже приняла удобное положение. Лали подавала нам коробки.
   - В этот раз все особенно роскошно, - довольно отметила она.
   Одарили меня действительно щедро. В ярких упаковках обнаружились наряды, достойные принцессы, дорогие ткани, украшения, драгоценные статуэтки, духи, редкие книги. Прежде чем дать что-то мне, шер-лаше проверяла это на наличие вредоносной магии и прочих неожиданностей. Таковых не случилось, впрочем, как и всегда. Знати слишком нужна их магия, чтобы кто-то из них осмелился пойти против Черных Королев, а простым паукам до нас дела мало.
   Только две коробки выбивались из общей массы. Они дожидались своего часа чуть в стороне, из чего следовало, что их принесли отдельно.
   В первой была... гадость. Отравленный кинжал.
   Да уж, пожалуй, я погорячилась с уверенностью, что никто не посмеет причинить зла одной из принцесс.
   Лалисса аккуратно взяла его двумя пальчиками и продемонстрировала нам. Аши сильно вздрогнула и уткнулась лицом мне в плечо. Я же начала тихо звереть. Кто посмел?! И как просочились в мои покои?!
   Это было еще не все. Завернув кинжал в салфетку, Лалисса достала со дна коробки записку, развернула ее и зачитала вслух:
   - Не хочешь убивать - умри, - послание отличалось лаконичностью. Следующую фразу моя шер-лаше добавила уже от себя, обращаясь к неизвестному пока умнику: - Я лучше тебя где-нибудь прикопаю, только сначала найду.
   Вторая неучтенная коробка хотя бы пугать не стала, но вот озадачила - это да. Во-первых, тем, что она появилась, словно из воздуха. Во-вторых, отсутствием имени отправителя. Что тем более странно, учитывая отсутствие внутри чего-либо опасного. Там было кольцо с большим синим сапфиром. Я даже залюбовалась, огранка была необычная. Еще ниже - белье. Тоже синее. Тончайший шелк и кружева. И работа точно не наших мастеров! А под ним - фляга.
   Записка тоже имелась.
   - Для брачной ночи. Твой шанс. И подпись: тот, кто хочет тебе добра, - зачитала Лалисса, морща лоб. - Странно... Вроде бы ничего опасного нет.
   - Как красиво! - пролепетала Ашиса, сияя глазами. Она уже напрочь забыла про страшный кинжал.
   А у меня вообще слов не было. Так меня еще не одаривали! Знала бы, кто расстарался, точно бы... отблагодарила.
   Вейла свернула пробку, принюхалась.
   - Разбавленное вино с пряностями, - задумчиво пробормотала она, после чего поднесла флягу чуть ближе ко мне. - Чувствуешь что-нибудь?
   Я осторожно потянула носом и покачала головой.
   - Правда просто вино.
   Логика происходящего окончательно распалась. Ну, допустим, с первой коробкой все ясно: кто-то честно высказал свое мнение обо мне заодно с пожеланиями. Но вторая... В чем смысл?
   - Сейчас же сообщу маме, пусть доложит правящей, - предложила план дальнейших действий вейла.
   И я не собиралась возражать.
   А вот Ашиса...
   - Только про первую, - заявила она, а в ответ на наши недоуменные взгляды пояснила: - Вдруг вторая от жениха?
   Ну... э-э-э... Теоретически такое возможно.
   - Госпожа, подобное маловероятно, - Лалисса посмотрела на мою сестру малость снисходительно, впрочем, быстро одернула себя. - Эти вещи могут быть опасны. И пока все не выяснится, я настаиваю, чтобы...
   Наш большой ребенок надулся и дослушивать разумные доводы не стал.
   Аши смогла добраться до кольца исключительно по той причине, что ни я, ни Лали этого от нее не ожидали. Вот и не уследили. Опомниться не успели, как она насунула украшение на палец.
   И... ничего. От слова "совсем".
   Вторая принцесса поднялась на ноги, гордо продемонстрировала нам изящную ладошку и слабо улыбнулась. Фиолетовая тьма из наших особых светильников играла с гранями камня, заставляя его таинственно мерцать.
   Очень красиво! И, как только что доказала Ашиса, совсем не опасно.
   - Вот видите! - сестренка окинула нас торжествующим взглядом. - Ничего не произошло! Я бы, конечно, и белье могла примерить, но мама говорит, что это неприлично и не... неги... негиеги... В общем, еще как-то! - сложное слово она выговорить так и не смогла, отчего совершенно не расстроилась, просто стянула с пальца украшение и сунула его мне. Сама же вновь опустилась на ковер, сонно моргнула, потом зевнула...
   Моменты повышенной активности для нее всегда заканчивались полным упадком сил.
   Вертя в пальцах кольцо, я кусала губу и в задумчивости переводила взгляд с коробки, в которую Лали вернула флягу и соблазнительное белье, на, собственно, саму вейлу.
   Жених...
   Шанс.
   Интересно, страшно, рискованно. Но если в то, что подарок от Мейхема, я и на миг не поверила, то в шанс... Сомневалась еще, но в груди уже затеплилась предательская надежда.
   - Отнеси только кинжал, - наконец велела своей шер-лаше.
   - Шагренья! - шепотом простонала она, чтобы не потревожить клюющую носом Ашису. - Хочу тебе напомнить, что ты взрослая разумная девушка!
   Оба определения можно было применить ко мне лишь с некоторыми оговорками, но спорить не стала. Разумное объяснение у меня было наготове:
   - Хочу все-таки уточнить у Мейхема. Если не он, тогда сдадим.
   - Ладно, - нехотя сдалась подруга. - Пойду отнесу эту мерзость, а заодно поотгрызаю головы некоторым стражникам. Превратили дворец в проходной двор! А ты пока готовься, скоро на свидание идти.
   Проводив ее взглядом, я прихлопнула поднявшую голову совесть. Впервые мне пришлось соврать своей шер-лаше, но оно того стоит. Потому что любая удача есть результат определенного риска.
   Ну что же, рискнем!
  
   Обязательные свидания были еще одним нелепым правилом. Не пристало принцессе отдавать невинность незнакомцу. А потому в оставшееся до инициации время нам надлежало сблизиться как можно больше.
   Зачем? Непонятно.
   Повторить историю Ашисы мне совершенно не хотелось.
   Поэтому, а еще потому что не испытывала к жениху ничего, кроме глухого раздражения, особенно наряжаться я не стала. Просто вдела в уши маленькие сережки с аметистами и переплела косу на более сложную.
   Бросила взгляд в зеркало и довольно отметила, что выгляжу как принцесса. Этого достаточно.
   Вейлу дожидаться не стала, отправилась на встречу с женихом сама.
   Путь специально выбрала такой, чтобы по возможности никого из гостей не встретить. Попавшемуся в коридоре слуге приказала позаботиться о второй принцессе, уснувшей в моей гостиной.
   Мейхем должен был ждать меня в саду, и я уже почти дошла, но на веранде, с которой спускалась лестница прямо в царство серебряных цветов, состоялась неожиданная встреча.
   - Спешишь на свидание? - от одной из статуй отделилась высокая фигура со сложной прической.
   - И тебе сияющей ночи, Теония. Приятно видеть, что наследницу так заботят мои дела, - я не хотела быть грубой, просто ее внезапно вспыхнувший интерес к моей личной жизни почему-то испугал.
   Сестра приблизилась, преградив мне дорогу, окинула оценивающим взглядом и едва заметно поморщилась.
   - Одобряю твой выбор, - медленно произнесла старшенькая. От ее взгляда становилось холоднее, чем от всех наших подземных сквозняков вместе взятых. - Но лично я предпочла бы его в постоянные мужья.
   - Сожалею, но мне не предоставили сведения о претендентах перед церемонией, - прозвучало как оправдание.
   Она тонко улыбнулась, что заставило меня заподозрить собственную сестру в родстве с ядовитыми змеями. Душевном во всяком случае.
   - Нелепый пережиток древности, правда?
   - Да, - не заметив подвоха, кивнула я.
   Теония только этого и ждала! Она шагнула ко мне, прожгла черным взглядом, щек коснулись холодные пальцы...
   - Как и то, что нити получает старшая сестра, даже если одна из других более сильная. Ты же наверняка думала об этом после визита к Оракулу?
   Я покачнулась. Да как она вообще может подозревать в подобном?!
   - Нет!!!
   Меня попросту не слышали.
   - Ашисы мне нечего бояться, - протяжно рассуждала наследница. Ее пальцы холодом жгли мне щеки, в определенный момент даже показалось, что там следы останутся. - Эта чокнутая лишилась и магии, и паучихи. Но ты... Кто бы мог подумать! Учти, наглая козявка, попробуешь перейти мне дорогу - просто раздавлю! Не посмотрю, что сестра.
   Договорив, она грациозно обогнула меня и скрылась во дворце.
   Несколько минут я бездумно простояла, прижав ладони к лицу. Все казалось таким абсурдным и нереальным... Весь последний месяц - как воплотившийся кошмар! Но вырваться из него было выше моих сил, поэтому стала спускаться.
   В саду тоже были через каждые несколько шагов развешаны фиолетовые сферы. В их сиянии серебро растительности казалось особенно прекрасным и загадочным. Кое-где среди этого великолепия бродили некоторые из гостей, но у беседки, где дожидался меня Мейхем, больше никого не было. Видимо, эту часть сада как-то оградили на "наше время" от чужих.
   Жених сжимал в руках серебряную розу, срезанную здесь же. На красивом лице читалось нетерпение, раздражение и только волевым усилием сдерживаемая ярость.
   Когда стали слышны мои шаги, он вскинул взгляд и неприязненно процедил:
   - У принцесс принято опаздывать так основательно?
   Понятия не имею, на сколько именно меня задержала Теония. Мейхем тоже не надел ничего поверх легкой одежды, в данном случае темно-синей рубашки с золотистой вышивкой на вороте и манжетах. Ему было холодно, что наверняка заметно растянуло время ожидания.
   - Пожалуйста, прими мои извинения, - я мгновение потосковала об оставленном в гардеробной плаще и обхватила себя за плечи.
   Хотелось плакать и жаловаться на жизнь, а еще придется как-то справляться с колкостями жениха... Ночь определенно задалась!
   Он присмотрелся ко мне внимательнее. Вдруг подумалось, что злость в его глазах другая, не та, которую я видела несколько минут назад у Теонии.
   - Шагренья? - в приятном голосе едва заметно дрогнуло беспокойство. Мужчина сделал несколько шагов мне навстречу. - Что-то произошло?
   Поделиться хотелось. Но не с ним же!
   Слабо качнув головой, я осторожно, двумя пальчиками, чтобы не уколоться об острый шип, взяла розу. Даже улыбнуться попыталась.
   - Ты сегодня такой галантный...
   - Выбора нет, - криво усмехнулся мой брачный кошмар, - учитывая, что за твоей спиной, в колючих кустах, засел личный слуга ее величества, за беседкой притаился посланник твоего отца, под ветвями ив стоит паук из личной охраны наследницы и... пока ждал, я видел еще двоих, но так и не понял, кто их послал.
   Я изумленно моргнула, прислушалась к инстинктам, поняла, что он не шутит, и прошептала слово, которое слышала от отца в вечер, когда мы все увидели, что Аши сорвалась и растерзала Герда. Неприличное. Потом прижала ладошку к губам, но панику в глазах скрыть не смогла.
   - Что такое? - Мейхем держался в привычной манере. - Не привыкла, что тебя разглядывают, как под лупой?
   Безопасность превыше всего, я помню. Вот только отделаться от ощущения, что мне не доверяют, оказалось не так легко. Интересно, когда я сплю, под кроватью тоже сидят шпионы в ожидании, что принцесса вдруг захрапит или прошепчет во сне что-нибудь интересное?
   По плану мы должны были устроиться в беседке, где был готов поднос со слабым вином и холодными закусками, но я была в бешенстве, а потому решила любимым родственникам сильно жизнь не облегчать.
   - Не хочешь прогуляться? Я могла бы показать тебе сад, - предложила, опасно сощурив глаза, чтобы у жениха тоже не возникло напрасных иллюзий.
   Понятливые огоньки в его глазах зажглись почти сразу.
   - Если моя принцесса желает, я не смею возражать, - даже ручку поцеловал.
   Вскоре я убедилась, что решение было единственно верным. В саду было много интересного, а учитывая, что он долгие годы являлся единственным доступным мне кусочком свободы, знала я тут все не хуже, чем в своих покоях. Те, кто следил, тоже знали, но в их задачу входило оставаться незамеченными... а потому сия задача многократно усложнилась. Мой чуткий слух даже разобрал, как один из них грязно ругался.
   Взявшись за руки, мы прошли по аллеям, мимо клумб с редкими цветами, там были даже кровососущие. Я рассказывала обо всем, что удавалось увидеть. Периодически мы встречали кого-нибудь и тоже останавливались поболтать. Потом сидели на бортике журчащего фонтана, вокруг которого в небольшом бассейне плавали красноглазые плотоядные рыбки. Я рассказала, как в детстве упала туда. Лали ринулась меня спасать, в итоге обе были покусанные и бедные от родительского нагоняя.
   Потом еще гуляли, кормили хищные цветочки, я сплела венок.
   Перемещений было много, так что слежка в какой-то момент оказалась далеко. И, что главное, ее представители заметили конкурентов и некоторым из них это очень не понравилось. Чую, у кого-то будут проблемы!
   Улучив момент, когда все лишние уши и заклинания были достаточно далеко, я прошептала:
   - Надо поговорить. Наедине.
   - Утром в библиотеке? - так же шепотом предложил жених.
   Кивнула. Вот все-таки умеет он выбрать момент, когда надо быть лапочкой.
   Теперь можно вернуться в беседку и что-нибудь съесть.
  
   Мейхем проводил меня до лестницы, еще раз коснулся губами руки, после чего мы разошлись в разные стороны.
   Что ж, все прошло лучше, чем ожидалось. Он почти не хамил, даже проявил что-то похожее на участие.
   Теперь дело за мной. Надеюсь, блондин поверит, что в здравом уме я меньше всего на свете хочу его убивать, и вместе мы найдем какой-нибудь выход.
   Шла, раздумывая об этом, так что возню в одной из ниш сначала не услышала. Ноги после длительной прогулки гудели, еще пить очень хотелось. Так что единственной целью было поскорее добраться до покоев и немного передохнуть. Особенно актуально, учитывая, что после рассвета у меня запланирован визит в библиотеку.
   Нужная дверь была уже совсем рядом, когда тонкий слух разобрал знакомый голос. И не сказать, чтобы очень довольный.
   - Пусти, сказала! - в ярости шипела Лали.
   Послышалась новая порция шорохов и пыхтения, но, судя по тому, что никто ни откуда не выбежал, в нелегком деле освобождения себя она не преуспела.
   - А то что? - нагловатый голос казался незнакомым.
   - Я - шер-лаше принцессы и нахожусь под защитой Черных Королев! - я слишком хорошо знала подругу, чтобы не заметить, что ее голос еле слышно дрожит. А потому напряглась и медленно двинулась в обратном направлении, внимательно вглядываясь во все возможные закутки.
   Пауки обожают всяческие укромные места, так что здесь таких было немало.
   - Брось, вейла, - неприятно рассмеялся неизвестный нахал. - Ты - рабыня, такая же, как девчонки с кухни или те, что прислуживают у швеи.
   Вот это он напрасно! Лали мне как сестра.
   От ярости перед глазами заплясали искорки. И, что просто замечательно, в отличие от случаев с родными или женихом, сейчас я могла себя не сдерживать! Когда же обнаружила в одной из ниш незнакомого паука с масляной рожей и Лали с прижатыми над головой руками и платьем, разорванным на груди, просто сорвалась.
   - Пусти меня, пока я тебя из членистоногого пресмыкающимся не сделала! - рыкнула подруга и изо всех сил забилась в руках захватчика.
   - Очень скоро ты передумаешь, - не проникся паук... кажется, им был один из бывших кандидатов в женихи.
   Такого и загрызть было бы не жалко.
   Меня ни один из них пока не заметил, пришлось как-то обозначить свое присутствие:
   - Лично я бы советовала прислушаться к просьбе дамы.
   Да, на меня все-таки посмотрели. Но как-то... без должного внимания. Будто и не одна из правящей семьи стоит перед ним. Блеклые глазенки окинули нарушительницу спокойствия оценивающим взглядом, и та иссохшаяся горошина, которая заменяла данному индивидууму мозг, явно не сочла хрупкое явление в сиреневом платье достойным внимания.
   - Ваше высочество, это всего-навсего вейла, - он еще и улыбаться мне посмел!
   Могла сказать, что Лали мне срочно нужна, и он бы отпустил, никуда не делся. Но в определенный момент в моих руках оказались нити. Я чувствовала их всеми фибрами своего существа. Перед глазами было белым-бело, и среди этого яркого света плел свою паутину крошечный черный паучок.
   Паучиха.
   Я.
   Злость сочилась из меня, наполнялась силой, преобразовывалась в магию, сплеталась в нити. Незримые, но вполне ощутимые. Ими можно было навсегда лишить магии... или задушить.
   Второй вариант к настроению подошел больше.
   Миг спустя несостоявшийся жених захрипел.
   - Попроси у нее прощения, - приказала я.
   - У вейлы?!
   Непонятливый. Противный. Непослушный. Паучья часть меня тоже начала злиться.
   - Именно, - я лучезарно улыбнулась и натянула нить.
   Он захрипел сильнее, отдернул руки от Лали и схватился за собственную шею. Рычал, царапал ее до крови, но справиться не мог. А магия просто не слушалась. Ни один паук никогда не сумеет обратить свою силу против Черной Королевы. Именно поэтому мужья после инициации оказываются беззащитны перед нами.
   - Ну? - поторопила свою жертву.
   - Прошу меня извинить, - простонало это недоразумение, привалившись спиной к стене и окидывая вейлу ненавидящим взглядом. - Больше не повторится.
   Получившая свободу Лалисса кое-как стянула на груди порванное платье и отскочила подальше от обидчика. Слезы и дрожь она сдерживала, но вот разбитую губу спрятать не могла.
   Паучиха почуяла запах крови и жаждала отмщения.
   - Ну что, Лали? - отпускать невидимую нить я не спешила. - Прощаешь?
   - Ага, - пролепетала подруга, не ожидавшая от меня такой вспышки.
   Ладно, я действительно не монстр. Просто не стоит это демонстрировать всем и каждому - загрызут.
   Одно мое желание, и нить втянулась обратно в резерв, будто и не было ее.
   Вейлы отличаются редкостной злопамятностью, так что Лалисса подлетела к негодяю и влепила ему звонкую пощечину. Потом мы с ней все-таки отправились в мои покои.
   Пройти было немного, но мне хватило времени сделать выводы.
   Шер-лаше повезло, она под защитой нашей семьи, да и я в нужный момент оказалась рядом. Но само отношение... Оно не было беспочвенным. Вейл воспринимали именно так: как рабынь, как игрушки, как сиюминутную прихоть. Захотел - использовал, надоело - сломал. Те, что работали в богатых домах, имели дополнительные интимные обязанности перед хозяевами мужского пола. Знатные пауки своим правом охотно пользовались. А вот их жены, как водится, ненавидели красавиц, способных привораживать взглядом, и всячески мучили их. Уволиться и найти другую работу, конечно же, без согласия хозяев было нельзя.
   Но это еще ничего. Тех, которых считали негодными прислуживать родовитым богачам, отдавали в специальные заведения, куда мужчины ходят снять напряжение. Говорят, им портят лица, и тогда вырваться в лучшую жизнь совсем без шансов.
   Жутко. Несправедливо. Но красота всегда страдает под гнетом силы.
   Мы, пауки, изначально были подземными жителями, но тысячелетия назад, когда еще не было магического заслона над разломом, иногда выходили на поверхность. Люди и прочие существа, обитающие в верхнем мире, считали нас жуткими тварями и так и норовили истребить. Когда убили тогдашнюю правящую, с визитами наверх было покончено, мы спрятались за мощной магией и превратились в добровольных пленников своего темного мирка.
   Прекрасные вейлы попали в заточение вынужденно.
   Это случилось незадолго до появления заслона.
   Наверху их магия была невероятно сильна, и красавицы этим пользовались. Влюбленные мужчины рисковали ради них жизнью и положением, предавали и убивали. Запреты не действовали, поскольку вейле не всегда под силу контролировать свое специфическое очарование. Один взгляд ненароком - и мужчина сгорает от любви. В случаях, когда все получалось случайно, самой же вейле было от этого хуже. Попробуй избавься от обезумевшего поклонника!
   Но чаще бывало все-таки по-другому. Обладательница сильнейшей приворотной магии выбирала себе подходящую "жертву" и с его помощью обеспечивала себе безбедную жизнь. При этом верностью красотки не отличались, так что несчастный редко в конечном счете бывал счастлив. В конце концов, такое положение дел всем надоело, и маги принялись изобретать амулеты, блокирующие приворотную магию.
   Амулеты помогли ненадолго. Вейлы и без магии были хороши, а мужчинам свойственны самонадеянность и некоторая беспечность.
   Закончилось тем, что одна из хитрых красоток особенно отличилась. Целое восстание замутила, в результате которого погибла вся правящая семья одного королевства, редкие маги, к тому же. Власть в свои руки загреб ее "любимый". Если верить написанному в учебниках, то сильной личностью он все же являлся, поэтому его со временем приняли. Но местный магический ковен выдвинул одно условие: вейл нужно уничтожить, включая ту, что метила стать королевой.
   Влюбленный до безумия мужчина подумал и... согласился.
   Говорят, потом так и не смог ее забыть, но все-таки выбрал власть.
   Лучшие магессы объединились, чтобы отловить опасных красавиц. Мужчинам такое ответственное дело не доверили.
   Когда травля была в самом разгаре, одна вейла каким-то образом пересеклась с сыном Черной Королевы. В нашей семье мальчики наследниками быть не могут, у них никогда не хватает сил удержать нити, и все же, являясь сыновьями или братьями правящей, имеют определенную власть. Тот паук правильно оценил ситуацию и предложил вейлам спасение на не слишком выгодных условиях. Некоторые согласились, в результате чего угодили в рабство. Другие погибли наверху.
   Первоначально вейл в Шанаси было мало, только представители высшей знати могли позволить себе такую игрушку. Ввиду особой ценности, их холили и лелеяли. Но у представительниц этой расы могут рождаться исключительно девочки, а мужским вниманием они никогда не были обделены, так что столетие спустя из диковинки вейла превратилась в обычный атрибут нашего быта, и положение их существенно ухудшилось.
   - Шани, - выдернул меня из задумчивости все еще испуганный голосок подруги. Мы как раз вошли в мою гостиную. - Не надо было тебе влезать.
   Это она сейчас сказала? Так, похоже, он не только губу ей разбил, но и по голове ударил. Иначе откуда там такой бред?
   - Что значит - не надо?! - я вперила в шер-лаше возмущенный взгляд.
   - Ну, потерпела бы. В первый раз, что ли, - повела плечами девушка и смущенно отвела взгляд. - А теперь у тебя будут проблемы.
   Лалисса о своей интимной жизни со мной почти никогда не заговаривала. То есть, я знала, что мужчины у нее были, и их было много, но на этом мои знания благополучно заканчивались.
   Только теперь я поняла, что даже ей быть вейлой совсем непросто, несмотря на всю защиту Черных Королев. Под магической паутиной магия вейл слабела. Они все еще могли привораживать взглядом, но это был кратковременный приворот, и вызывал он не чувства, а лишь физическое желание. К тому же, бедняжки совсем никак не могли защитить себя.
   - Проблем быть не должно, - я обняла подругу и успокаивающе погладила по спине. - А если бы и были, я бы все равно сделала так же.
   - Но ты тронула нити, - ее беспокойство только усилилось. - Нарушила запрет! Это не игрушки, Шани, твоя мама будет в ярости. Паучиха могла вырваться, и магия...
   - Не могла, - спокойно сказала я, усаживая ту, что стала мне почти сестрой, на мягкий диван.
   - Но...
   - Лали, я не прикасалась к уже существующим нитям, - решила все же признаться. - Я соткала свои собственные. Только не говори никому, иначе меня точно сожрут.
  
  
  
   Глава 5
  
   Прав был Оракул, моя паучиха оказалась непозволительно сильной. Непростительно. Мама могла восстанавливать поврежденные или истоньшившиеся нити, Теония, как более рисковая, несколько раз бралась плести новые, что неизменно влекло за собой сильнейшее истощение. Вместе они действительно плели паутину без особых последствий.
   Мне же потребовалось всего лишь разозлиться!
   Пускай это были всего две ниточки, но ведь больше в этот раз было ненужно. И я откуда-то точно знала, что ни одна из Черных Королев ничего не засекла. Ай да я!
   - Конец тебе, подруга, - тоскливо резюмировала вейла, выслушав мой воодушевленный рассказ.
   Внутренне я с ней согласилась. И так захотелось жить! Вот просто как никогда.
   - Думаю, мы еще повоюем, - попыталась подбодрить... наверное, все-таки себя.
   - Идеально было бы тебе выйти замуж за этого Мейхема и уехать с ним в приграничье, - Лали всегда была слишком реалисткой. - Единственный шанс, что эта твоя способность останется тайной.
   Разум согласился, но сердце бунтовало.
   - Я не хочу за него замуж, он противный!
   - Тебе и не придется, - "утешила" любимая подруга. - То есть, ненадолго. С такими возможностями ты паучиху точно не удержишь и очень быстро станешь почтенной вдовой.
   - Вдовой тоже не хочу, - тихонько пожаловалась я.
   Так жалко себя стало! Я же хрупкая, маленькая, симпатичная. И характер не такой уж поганый. Ну как, как внутри может жить неукротимый монстр?! Я не хочу никого убивать, просто чтобы иметь красоту и сильную магию. Если поможет, готова хоть сейчас от всего этого отказаться. Ни за что себе не прощу, если с блондином что-то случится!
   Но жить с ним в приграничье тоже не хочу.
   Да и мама не отпустит...
   - Ладно, не куксись, - первой пришла в себя Лали и, придерживая края порванного платья, направилась к себе. - Сейчас переоденусь и пошлю кого-нибудь из твоей охраны напомнить очевидцу твоих свершений, чтобы особо не болтал. Словесно, для начала.
   Я со стоном откинулась на мягкую спинку и устало зажмурилась. Все тело ныло, хотелось выплакаться и поспать, набраться сил, но вместо всего этого придется идти в библиотеку и искать какой-нибудь выход из сложившейся ситуации.
   Надеюсь, жених будет помогать, а не язвить.
   - Осторожнее там, - не разлепляя век, попросила я. - Не нарвись на очередного любителя распускать руки.
   - Все будет хорошо, - заверила Лали, шурша новым платьем.
   - Мне бы твою уверенность!
   Через минуту Лали вернулась, встала за диваном и принялась разминать мне плечи. Я блаженно жмурилась, растекалась в умелых руках, расслаблялась.
   - Если честно, я сама виновата, - пробормотала подруга. - Не стоило заигрывать с ним и использовать чары. Это, конечно, не отменяет его отвратительного поведения, но все же.
   Мучительный стон лучше всего выражал мое отношение к ситуации.
   - В следующий раз выбирай кого-нибудь с нормальной выдержкой, - нашипела на подругу.
   Ее разгульная жизнь мне никогда не нравилась. Но это же ее природа, поэтому влезать я как-то не осмеливалась. Не мне это делать, учитывая крайне скудный опыт и то, что совсем скоро он пополнится болезненной и вообще противной процедурой, которая закончится гибелью одного из партнеров.
   - Выбирать особо было некогда, - думая о чем-то своем, отозвалась наперсница.
   - Что, все настолько запущенно? - вывернувшись из цепких ручек, я округлившимися глазами заглянула Лали в лицо.
   Понимание хоть чего-нибудь окончательно сделало ноги.
   Бедная Лалисса... Бедные вейлы... И да, бедный парень, хотя попадись он мне еще, точно придушу.
   - Ага, - все так же отстраненно ответила шер-лаше. Потом поняла смысл вопроса... и смысл своего ответа заодно, рассмотрела мою изумленную мордашку и спешно исправилась: - Не в том смысле!
   Вот как? В воздухе запахло тайной...
   Кажется, у кого-то появилась личная жизнь - по-настоящему личная! - а я ни сном, ни духом. Надо срочно исправлять эту несправедливость.
   - А в каком? - спросила вкрадчиво и, извернувшись еще больше, вцепилась в серо-голубое платье. - Хочу знать все! В мельчайших подробностях!
   Подруга одарила меня взглядом из серии "все равно не отстанет" и устало выдохнула:
   - Я влюбилась, - уголки чувственных губ скорбно опустились.
   - Тебя поздравить? - я еще не поняла, как ко всему этому относиться.
   Было радостно за подругу, жутко любопытно, каково это все, еще я немного ревновала. С появлением неизвестного мужчины вейла ведь не перестанет заботиться обо мне? Или придется отпустить ее в свободную жизнь без принцессы, за которую, если понадобится, она должна умереть?
   - Лучше посочувствуй!
   - Хорошо, мне тебя очень жаль, - послушно кивнула, но отпускать не спешила. - А кто он?
   Привыкшая не иметь от меня секретов, Лали ответила почти сразу:
   - Знатный паук и просто твердолобый тип, - она обняла меня и принялась торопливо рассказывать, будто внутри сломалась невидимая преграда: - Я увидела его на церемонии и пропала. А когда ты не выбрала его, так обрадовалась! Шани, он самый красивый! И обаятельный! Умный! А как нам было хорошо в... Ой, извини.
   В обязанности искушенной вейлы входило обучить меня всем премудростям для первой брачной ночи. Но вейла мне попалась скромная, потому пару лет назад сунула в руки толстое пособие по паучьей анатомии в обеих ипостасях, открыла на главе про размножение и умотала подальше. Я честно все прочитала и пришла к выводу, что торопиться с делом продолжения рода не буду. Увы, природа и магия были иного мнения.
   - Итак, у вас уже все было, - посмотрела на Лалиссу, дождалась кивка и задала главный вопрос: - Тогда зачем тебе понадобился этот ущербный?
   Ну а как назвать паука, лишенного выдержки? Только так. Чтобы работать с нитями паутины, нужно железное терпение и стальные нервы, а если этого нет... Печально, в общем. Хорошо, что я его не выбрала, иначе брачная ночь имела шансы стать еще хуже, чем и без того должна быть.
   - Хотела заставить Ашмея ревновать, - призналась вейла, растерянно теребя мою косу. - Понимаешь... Мне показалось, что нам не только физически было хорошо. Но потом он попросил меня уйти и вообще вел себя так, будто я для него просто вейла, ничего больше. Вот и решила прибегнуть к веками испытанной уловке. Сглупила, чего уж там.
   - Результативно хоть? - подругу действительно стало очень жалко.
   - Пока не знаю, но вряд ли... - она закусила губу, чтобы не расплакаться. Я даже маленькую капельку крови разглядела.
   Эк ее проняло.
   Поведение знатного паука не выглядело чем-то из ряда вон выходящим. Вейл всерьез не воспринимают. У нас даже расхожее высказывание на этот счет есть - "Когда вейла станет госпожой!". Употребляется в значении "Никогда". Бедная Лали!
   Верно угадав мое настроение - "сейчас я буду тебя утешать и обнимать" - Лалисса поспешила сбежать. Ей действительно надо было разобраться с возможными последствиями инцидента, потом она обещала принести что-нибудь поесть. Спускаться в столовую к гостям я не испытывала желания. Признаю, это уже становилось неприличным, но я ведь не наследница, так что могу себе позволить иногда нарушать правила. К тому же, многих из них мы с Мейхемом видели в саду, и я была достаточно мила.
  
   Скушав небольшую перепелку под грибным соусом с салатом из зелени и еще теплым свежевыпеченным хлебом, я нашла в себе силы отправиться на назначенную встречу с женихом. Да, с пробуждением паучихи я стала немного прожорливой, но после инициации естественные процессы в организме должны прийти в норму. Потерпим. Еще вдруг подумалось, что Мейхем Ари-Ираж должен быть сказочно богат, поскольку именно при его участии к нам попадают овощи и прочие наземные радости, без которых не обходится ни один день. И кому же он мог помешать?
   Вот сейчас и выясню!
   Рассвет давно наступил. Пришлось выждать, пока Лали уснет. Она долго вертелась, всхлипывала, пока наконец не затихла. Чувствуя себя заговорщицей, я на цыпочках прокралась к выходу. Свет привычно слепил, что создавало огромные неудобства. Приходилось нести с собой активированную сферу, и рука затекла уже на середине второго коридора. Но я чувствовала нити, как если бы они были частью меня, а посему могла точно сказать, кто и где находится. Для этого надо было сильно напрячься, что чревато мучительной головной болью, так что один раз проверив, чтобы на пути не было никого, я больше свою восприимчивость не тревожила.
   Охраны днем во дворце почти не было по той простой причине, что все пауки днем практически слепы. Лишь магия, но Черным Королевам она покорна.
   Наконец я добралась до цели, потянула на себя тяжелую дверь, просочилась в образовавшуюся щель и выдохнула, привалившись спиной к косяку.
   Глаза болели и слезились, а предстоит еще книги искать.
   - Признаться, я думал, что ты уже не придешь, - прозвучал знакомый голос.
   Подняв сферу на вытянутой руке, я смогла рассмотреть второго неурочного посетителя библиотеки. Мейхем сидел на том самом месте и выглядел таким же усталым и встрепанным, только бутылки со стаканом не было.
   Мы одни. Шанаси спит. Я почти слепа, почти беззащитна... Пришлось напомнить себе, что сейчас он единственный возможный союзник, и вообще ему это все надо едва ли не больше, чем мне самой.
   Подействовало. Настолько, что я отлепилась от своей опоры и даже осмелилась подойти ближе.
   - Извини, я обычно не опаздываю, просто... в последние дни все кувырком! - если кто и мог понять, то только он, так что за жалобу стыдно не было ни капельки.
   - Да уж, - мрачно согласился будущий муж и потер усталое лицо ладонями.
   Я установила сферу на середине стола, затем опустилась в свободное кресло. Пришлось сделать над собой небольшое усилие, чтобы не рассматривать сидящего напротив мужчину слишком откровенно. Он закатал рукава выше локтей, подпер подбородок ладонью. Волосы пребывали в беспорядке, а камзол висел на спинке кресла. Несмотря на заметную усталость, в Мейхеме ощущалась сила. Паучихе это нравилось и на меня действовало как-то странно.
   - Итак, ты позвала меня на внеплановое свидание? - прозвучало опять слегка издевательски.
   Возврат к его излюбленной манере меня не обидел. Просто после прогулки в саду уже понимала, что это своеобразная защита, и старалась не обращать внимания.
   - Мне нужно знать, как ты оказался в числе женихов, - я прямо посмотрела ему в глаза.
   Тьмы из сферы было недостаточно, и я даже их цвет разобрать не смогла, хотя прекрасно помнила, какие они зеленые.
   Мейхем заметно напрягся. Его взгляд стал тяжелее.
   - Как все.
   Ответ меня не удовлетворил.
   - Скажем прямо, ты не подходишь ни по возрасту, ни по статусу. К тому же, являешься единственным оставшимся в своем роду. Таких обычно не берут.
   А вот чье-то вытянувшееся лицо мне понравилось. Так-то!
   - Маленькая умненькая принцесса, - пробормотал он, немного придя в себя, и неловким движением взъерошил волосы, будто бы просто хотел куда-то деть руки. - И какие же выводы сделало из имеющейся информации твое высочество?
   Находится в заведомо плачевном положении, а еще дразнится! Потребовалось собрать всю волю в кулак, чтобы не швырнуть в него чем-нибудь.
   Отвечала мстительно. О да, я быстро учусь!
   - Одно из двух: либо тебе отчаянно хотелось жениться на мне, либо у тебя есть могущественный враг, - перевела дыхание, понаблюдала за реакцией собеседника - треклятый свет, видно было мало, но тяжесть взгляда больше не придавливала меня. Что же, продолжим! - Судя по твоему несдержанному поведению, правдив первый вариант, но все же я склоняюсь ко второму.
   Кому-то потоптались на больной мозоли, а он и не поморщился.
   Мейхем склонился над столом, подался ко мне. Его лицо оказалось аккурат над сферой, что дало возможность рассмотреть его выражение в мельчайших подробностях. Оно было странным, незнакомым, особенно суженные и потемневшие глаза заставили напрячься.
   - У тебя острый язычок, твое высочество, и мне на ум уже пришло несколько вариантов его более приятного применения, чем пустая болтовня.
   Краска бросилась в лицо.
   - Как ты смеешь...
   Игнорируя мое возмущение, он выпрямился и совершенно спокойно продолжил ушедший было не в ту сторону разговор:
   - Враг мелкий и подлый, но у меня есть подозрение, что ему покровительствует кто-то из приближенных правящей. Так почему мои проблемы вдруг заинтересовали тебя?
   Закономерный вопрос.
   - Варианты? - разговаривать с ним было сложно, но интересно. Это как игра, все время приходится что-то доказывать противнику.
   - Ну-у... - блондин сделал вид, что крепко задумался. - Тебе хочется за меня замуж по-настоящему?
   - Ага, просто мечтается! - фыркнула я.
   - Видишь, как легко я угадал, - ослепительно улыбнулась эта брачная жертва.
   У-у, так бы и покусала! Но не смертельно, желательно.
   - Мне просто не хочется убивать, - созналась еле слышно. - А потом с этим жить!
   - Странные мысли для одной из Черных Королев, - заметил Мейхем.
   И опять я засекла в его глазах новое выражение. Меня изучали. Пристально, внимательно... и уже без неприязни. Так, слегка снисходительно.
   - В семье не без урода, - сообщила тоскливо. Когда же будущий муж, почему-то принявший это за шутку, отсмеялся, насуплено предложила: - Давай уже что-нибудь делать, и так времени в обрез!
   Судя по плотоядному блеску в глазах, поняли меня как-то неправильно.
   - Предлагаешь потренироваться? - вкрадчиво уточнил жених и посмотрел так... будто умел проникать взглядом под одежду. - Не уверен, что это разумно, но возражать почему-то не хочется.
   Захотелось его прибить. Но так, чтобы не совсем насмерть.
   - Вот и подтверждение твоего ко мне неестественного интереса, - поймала его на слове и сразу же вновь стала серьезной: - Предлагаю потратить оставшиеся шесть дней с умом и поискать какой-нибудь выход. Например, в книгах.
   Понятия не имею, почему жених согласился. Предложение его не вдохновило, это по лицу было видно. Но спустя несколько мгновений раздумий в тишину упал уверенный кивок. Таааак! Первая часть дела сделана. Теперь нужно определить фронт работы и выбрать подходящую литературу.
   В дальнейшем, возможно, и часть свиданий удастся перенести в библиотеку...
   Окрыленная первым маленьким успехом, я рванула к стеллажам.
   Жених пришел туда следом. Его задачей было держать фиолетовую сферу так, чтобы я хоть что-то видела. Искать мне пришлось самостоятельно, поскольку я знала, где здесь что стоит, а он - нет.
   К чести Мейхема, он не мешал, хоть в успех затеи не верил абсолютно. Просто был рядом. Почему - вот вопрос. Будем реалистами, дело здесь явно не в моей очаровательной персоне. И все же он не был обязан мне помогать, мог чисто из вредности уйти или, того хуже, рассказать матери, отцу, старшей сестре... Впрочем, последнее никогда не поздно.
   Мысль оказалась пугающей, рука дрогнула, и толстая книга по магической истории Шанаси едва не шмякнулась на под. Мейхем успел подхватить. Он вернул беглянку мне, после чего настороженно уточнил:
   - Ты чего дергаешься?
   - Просто подумала... - прямо сказать, что заподозрила его в не совсем честных намерениях, струсила и отделалась относительно корректной просьбой: - Ты же никому не скажешь, правда?
   Мужчина переместил сферу в левую руку, в то время как правой уперся в основание стеллажа, заключая меня в своеобразный плен. В этот раз от него не несло алкоголем и агрессии не ощущалось. Допустимый минимум настороженности, но на этом и все. Едва уловимый мускусный запах пощекотал чувствительное обоняние, теплое дыхание пошевелило волосы и слегка тронуло висок.
   - Тебе нечего опасаться, принцесса, - странно низким голосом произнес жених. - У нас ведь договор, да?
   Близость почти незнакомого... конкретно этого мужчины заставила напрячься. Я до боли вжалась спиной в книжные полки, тяжело сглотнула и облизала пересохшие губы.
   - Если честно, я не совсем уверена, что ты в нем заинтересован...
   - Выжить я хочу, - ухмыльнулся мой брачный кошмарище. - Но, если тебе так будет спокойнее, давай как-то скрепим наш уговор? Хочешь?
   И вот тут я совершила непозволительную ошибку! А именно, расслабилась, доверилась мягким участливым ноткам в приятном голосе. Кивнула.
   О способе просто не подумала!
   Чем в следующий момент воспользовался этот коварный тип, по насмешке рока, не иначе, оказавшийся моим женихом, и прижался к губам поцелуем.
   Медленно, очень чувственно его губы скользили по моим, а я стояла, словно заколдованная, даже не моргала. Легкий мускусный запах окружил, впитался в одежду, осел на коже, но это совсем не раздражало. Когда же Ари-Ираж слегка лизнул уголок рта, меня словно молнией пронзило.
   Закончилось все достаточно быстро. И пока я усиленно дышала и пыталась определить, рада я или разочарована, блондин выдвинул дельное предложение:
   - Пожалуй, стоит поискать что-нибудь в летописи рода. Самые старые записи.
   И уверенно направился это осуществлять.
   Он серьезно? Мои глаза округлились. Как он может вести себя так, будто только что ничего не произошло?!
   Впрочем, чего я ждала... Он взрослый, знатный, симпатичный. Наверняка он много кого целовал!
   Свет резанул глаза, заставляя зажмуриться. О чем я вообще думаю?
   - Принцесса, ты идешь? - поторопили меня.
   - А ты опять забыл мое имя?
   Двинулась на голос, как слепой котенок "щупая" пространство вокруг себя руками, чтобы не наткнуться на что-нибудь.
   - Нет, но ты же не говоришь сокращение, - готова клясться, он насмехался надо мной! - А те, что я придумаю, могут не понравиться твоему высочеству.
   Выставленные перед собой руки не спасли, я все-таки задела один из столов и тихонько зашипела. Больше с досады, чем от боли. На этом взаимные подколки закончились. Мейхем отловил меня, бросил пару слов о неосторожности одной принцессы, после чего мы все-таки занялись делом и отобрали необходимые книги. Идеально было бы сложить их на отдельном столе, но тогда кто-то может заметить и сделать выводы, так что мы просто переставили их на свободную полку. Вряд ли кто-то в ближайшее время сунется сюда настолько внимательно, так что наша тайна в безопасности.
   Потом примерно определили фронт работы. Мейхем настоял, чтобы начали мы именно со старой летописи рода Черных Королев, и сделать это следовало прямо сейчас. Так мы будем точно знать, в какую сторону искать. Я жутко устала, хотела спать и вообще не привыкла, чтобы мной командовали, но лучшего плана пока не было, так что пришлось покорно склоняться над столом, вчитываться в почти выцветшие строчки и старательно вникать.
   Родовую летопись перестали вести еще во времена матери моей бабушки, соответственно, все записи были довольно старые. Лично я понятия не имела, чем они могут нам помочь, и поначалу воротила нос, но жених целеустремленно шуршал листами. Сработались мы неожиданно легко. Оказалось, что он лучше видит при свете, поэтому разбирать выцветшие и расплывшиеся строчки ему было легче, а я переводила чересчур витиеватые или устаревшие и давно вышедшие из употребления обороты. Да, образование у нас тоже было несколько разное. Он разбирался в безопасности, военном деле и торговле, меня учили истории, языкам, разным культурам и этикету.
   Доказательства того, что мою безумную идею воплотить все-таки можно, мы нашли. В летописи упоминались вторые, третьи и даже четвертые дочки Черных Королев, обладающие столь малой силой, что их мужья остались целы и невредимы, по причине чего и вошли в семью. Правда, было это так давно, что даже в родовое древо те поколения не включались.
   - Нам это не подходит, - припечатал Мейхем. - С каждой кровавой инициацией сильной паучихи дар следующей наследницы возрастал.
   - Но я только третья дочь! - напомнила, потирая покрасневшие и воспаленные глаза.
   - Потенциально - самая сильная из троих, - покачал светловолосой головой жених. - Говорю же, вариант не наш. Ищем дальше.
   С предельной осторожностью он перевернул хрупкую от времени страницу... потом еще несколько... читать я сейчас все равно не могла, поэтому зажмурилась, пользуясь возможностью дать глазам небольшой отдых. Только успела умиротворенно вздохнуть, как где-то в стороне послышался шорох.
   Справа...
   - Что это?! - я так и подпрыгнула.
   - Не отвлекайся, сюда смотри, - одернул меня будущий муж.
   Палец с сапфировым перстнем упирался в размытые строчки.
   Я загнала страх в самый далекий уголок души и пододвинулась ближе, но разглядеть, что же там, не успела.
   Летопись полыхнула синим пламенем, Мейхем еле руку отдернуть успел.
   Несколько мгновений мы неотрывно рассматривали друг друга. Потом еще столько же - внушительную горку золы. Только она и осталась от одной из старейших книг в библиотеке Шанаси. И если я ощутила лишь смутную тоску, которая вскоре была задавлена новой волной страха, то Мейхем существенно пополнил мой лексикон и знания по анатомии. Такие словесные выверты определенно не для ушек принцессы, и я не знала, что делать: прикрывать эти самые ушки или придерживать уезжающую челюсть.
   - Здесь только что кто-то был! - тоненько пискнула я.
   Надо было срочно на что-нибудь переключиться.
   - Охотно верю, - пробормотал блондин, разглядывая сильно покрасневшую ладонь. - Похоже, за тобой присматривают. И сильно не хотят, чтобы я пережил первую ночь.
   Кто-то все же прознал о моей затее...
   - Ты обжегся, - пролепетала я и потянулась к пострадавшей конечности. - Дай посмотрю. Надо обработать мазью и...
   Мейхем отодвинулся, покачал головой, потом вообще встал.
   - Сам справлюсь. Идем, провожу тебя до покоев.
   - Сама дойду! - отказ от помощи почему-то задел, так что я, ответив полной взаимностью, подхватила сферу и с независимым видом направилась к двери.
   Что ж, сегодня мы и так доказали, что способны провести несколько часов вместе и не убить друг друга. Для одного дня достаточно.
   Догнали меня у двери. Я как раз собиралась ее толкнуть, но жених успел сделать это раньше. От неожиданности я пискнула, отпрянула и едва ли не рухнула к нему на грудь.
   - Одну не отпущу, - горячо выдохнул он мне в ухо. - Я пока еще за тебя отвечаю.
   - С каких это пор? - искренне изумилась.
   - С тех самых, как ты ранним утром удрала ко мне на свидание, - заявил он, забирая у меня сферу здоровой рукой.
   Второй раз за последние несколько минут возникла насущная потребность придержать уезжающую челюсть. С кем я связалась?!
   Коридор, холл и лестницу прошли в обиженном молчании. Моем, потому что Мейхему было не до того. Он о чем-то напряженно размышлял. К тому же, обожженная рука сильно болела, из-за чего он кривился иногда. При свете я не видела этого, но непостижимым образом чувствовала - ввиду приближения оборота мои инстинкты предельно обострились.
   - Разумеется, ты не успела рассмотреть, кто следил за нами в библиотеке? - первым нарушил тишину жених, и в его голосе не было упрека.
   - Даже почувствовать не успела, - созналась я.
   - Подозреваешь кого-нибудь?
   Теония.
   В мозгу болезненно яркой вспышкой всплыло имя старшей сестры, но я подавила догадку. Так нельзя. Разве меня так воспитывали? Пусть она почему-то стала считать меня соперницей, на самом деле я верна семье. И согласна быть только младшей сестрой.
   - Нет.
   Зеленые глаза посмотрели на меня проницательно, но Мейхем кивнул, принимая ответ. Потом рассказал, что успел увидеть в книге, прежде чем она вспыхнула. Информация была в высшей степени занимательной. Но главное, она давала нам надежду! Призрак надежды.
   Когда-то давно перед церемонией инициации наследнице силы давали одно зелье. Сложный успокаивающий состав на разбавленном вине. Мужья почти всегда выживали, потому что паучиха отрубалась сразу после оборота. Это плюс. Но магия в таком состоянии весьма нестабильна: как правило, ничего непоправимого не происходило, но были случая, когда принцесса перегорала и оставалась почти без силы, еще реже случались сильные выплески, после которых приходилось частично отстраивать дворец.
   До подробностей вместе с рецептом или хотя бы точным составом зелья мы не добрались, так как листали родовую книгу с конца, то есть от нас... вернее, от последних записей к более ранним поколениям. То есть Мейхем сразу прочитал о ситуации, ставшей причиной запрета спасительного состава.
   Причина была уважительная, надо признать. В один из таких выплесков обрушилась вся центральная честь Шанаси... и погребла под обломками не только мирно спящих супругов, но и делегацию от каменных демонов, прибывшую на праздник. И если у Черных Королев нашлась "запасная", хоть и куда более слабая наследница, то единственный принц демонов погиб. В их царстве началась кровавая грызня между кланами, когда там все более-менее утряслось, демоны объявили войну уже нам. В итоге правящая решила, что гибель одного мужчины в сорок-пятьдесят лет стоит сотен спасенных жизней, и запретила зелье.
   Конец истории Мейхем пересказывал торопливо, когда мы уже стояли у двери в покои младшей принцессы.
   Когда он умолк, из глубин памяти вдруг выплыла официальная причина конфликта, записанная в учебниках. Глубокие противоречия, не подлежащие урегулированию мирным путем. О как! На мой взгляд, одна из тех противнейших ситуаций, когда обе стороны по-своему правы, и обеим в итоге плохо. Хорошо, все давно закончилось.
   - Несколько отличается от общепринятой версии, правда? - улыбнулся блондин.
   А я удивилась, как часто совпадают наши мысли. Он ведь наверняка тоже подумал о Теонии! И не стал ничего говорить примерно по тем же причинам, что и я. Будучи наследником столь важной крепости, Мейхем должен был воспитываться в уважении и почтении к правящей и ее семье.
   - Увидимся ночью, - прошептала я, ошарашенная собственными мыслями.
   Мужчина кивнул, бережным движением заправил мне за ухо выбившуюся из косы прядь и направился прочь по коридору. Я поспешила скрыться за своей дверью.
   Закрыла ее за собой и прижалась к ней спиной. Выдохнула.
   День оказался непривычно насыщенным, и теперь все тело просто вопило о потребности в отдыхе. Но и узнала я немало. Итак! За мной, скажем корректно, присматривают и не дают наделать "ошибок". Мама или сестра, вот в чем вопрос! Шанс действительно есть. Больше того, нужное зелье тоже, похоже, в наличии. Но принимать его опасно, а не принимать... тоже опасно. И персона доброжелателя, приславшего такой нужный подарок, остается неизвестной.
   Решение пришло по дороге к кровати и было таким естественным, ощущалось до того правильным, что на губах заиграла улыбка... Ночью я расскажу о нашем неведомом помощнике Мейхему.
  
  
  
   Глава 6
  
   - М-м-м-м...
   Я лежала на мягком полотенце рядом с выдолбленной в полу большой ванной, в то время как Лалисса пыталась взбодрить свою измученную госпожу массажем. И хотя всевозможными техниками оного вейла владела в совершенстве, в этот раз помогало не особо.
   Четыре часа сна для моего изнеженного организма как-то маловато, особенно перед оборотом, когда каждый шаг выматывает так, будто к ногам и рукам прикованы тяжеленные камни. Нервотрепка и постоянный страх тоже расслабиться не позволяют. Плюс, вернувшись из библиотеки, я еще какое-то время читала принесенную с собой книгу. Когда же наконец сумела уснуть, погрузилась в самый настоящий кошмар... В нем я, подобно слабой вейле, застряла в огромной липкой паутине, изо всех сил дергалась, но освободиться не могла. Тем временем ко мне неспешно подбиралась черная паучиха. Явно не с целью помочь выпутаться!
   Досмотреть страшный сон помешала Лали, которая пришла меня будить. Так что чего хотела от меня паучиха из сна, я так и не узнала, чему, признаться, только рада.
   Оценив состояние вверенной ее заботам принцессы, Лалисса велела служанкам приготовить ванну, и теперь пыталась привести меня в порядок. А я с любопытством уже некоторое время наблюдала, как над водой летают сиреневые пузырьки.
   - Еще немного, и от тебя женихи шарахаться будут, - ворчала подруга, разминая ноющие мышцы.
   - И хорошо, - проворчала я, провожая взглядом очередной сияющий пузырек. - Тут с одним не знаешь, что делать!
   - Ты знаешь, просто не хочешь, - справедливо возразила Лали.
   Хотела промолчать, но промолчать не получилось: Лили в очередной раз сжала меня слишком сильно, с губ сорвался болезненный стон. А потом и вопрос, который задавать вообще не следовало:
   - А ты бы как себя чувствовала на моем месте?
   И выгнулась, чтобы видеть ее лицо.
   - Честно? - вейла сузила глаза. - Отлично!
   - Не верю! - ответ мне почему-то не понравился.
   - Ну сама посуди, - охотна взялась объяснять наперсница. - Вейлу каждый обидеть может, притом не со зла, а просто так. Мы как вещи, да еще в последнее время не особенно дорогие. То ли дело принцесса! Да даже дочка какого-нибудь знатного паука. Красота с совершеннолетием придет, а больше мне терять нечего. Магия, паутина... Вот это была бы жизнь! Уж тогда-то этот Ашмей не стал бы воротить от меня нос!
   Да уж. Как сытый голодного или зрячий слепого, так и вейла Черную Королеву не поймет. Не там я ищу сострадания.
   - И если ради этого нужно перетерпеть одну противную процедуру, лично я готова, - продолжала тем временем моя шер-лаше. - Тем более что неприятная там только заключительная часть.
   Чтобы не изменить к ней отношение, мне пришлось напомнить себе, что жизнь у вейл в Шанаси несладкая, волей-неволей вырабатывается привычка думать в первую очередь о себе.
   - Вот не понимают некоторые своего счастья, - с веселой завистью вздохнула Лали и бесцеремонно столкнула меня в ароматную пенную воду.
   Час спустя я уже была у модистки. В этот раз даже не завизжала, когда по мне поползли слуги-паучки. Тело окутывала ткань, Кажетта что-то подкалывала булавками в некоторых местах, отдавала распоряжения помощницам... я же тосковала о не съеденном завтраке. Дело было вовсе не в недостатке времени. Подождали бы, если что, все-таки с принцессой дело имеют. Но талия в платье предполагалась умопомрачительно узкая, так что мою еду Лали подло зажала.
   Надеюсь, она не найдет книгу, запрятанную в самом низу шкафа... Объясняться насчет своих планов как-то не хотелось.
   А вот совершить набег на кухню - очень! Но во дворце полно гостей, мама станет ругать за поведение, не подходящее принцессе, пусть даже только третьей. Ладно, попрошу Аши, ей это сойдет с рук.
   - Ты похудела, - отметила Кажетта, подкалывая ткань на талии. Она знала меня с рождения, поэтому позволяла себе иногда некоторые вольности. Но в последнее время все же старалась держаться вежливо, как с госпожой. - Нервничаешь перед свадьбой и... всем остальным?
   Разговаривать на эту тему не хотелось, но прозвучавшее в ее голосе искреннее сочувствие подкупило, подтолкнуло ответить.
   - Немного, как каждая невеста, - тут я откровенно слукавила. - Изменения тела наверняка связаны с тем, что паучиха входит в силу.
   И внутренне замерла, ожидая, что она еще скажет.
   Глупо, но...
   - Да, твое высочество, ты становишься настоящей красавицей.
   В ответ на комплимент я смущенно зарделась, хотя сама считала светловолосых Лали и Аши куда красивее. Они нежные, теплые, беззащитные какие-то. Наверное, в силу собственных предпочтений, и женихом блондина выбрала.
   Ну вот, я уже могу думать о нем без внутреннего содрогания...
   А модистка меж тем продолжала:
   - Жених, наверное, просто околдован?
   - Может, и был бы, если бы не ощущал себя жертвенным животным, - вздохнула я.
   Души коснулось незнакомое чувство... в общем, я бы не отказалась, чтобы за мной поухаживали. Но откладывать это на "следующий раз" как-то не хотелось.
   Кажетта повернула меня, сделала знак одной из своих вейл приподнять и подержать мне волосы, а сама принялась колдовать над декольте будущего платья. К слову, оно планировалось достаточно скромным, как мне и хотелось. Пожелание принцессы не учесть не смогли.
   - Разумеется, я простая портниха и ничего не смыслю в таких вещах, - тихо и серьезно заговорила она, зачем-то существенно принизив свое положение. - Но я бы на твоем месте заглянула к Оракулу и побеседовала с ним наедине.
   - Зачем?
   Оракула я побаивалась и просто так соваться в восточную башню даже в детстве не отваживалась.
   Вот и сейчас спину словно морозной крупкой обсыпали.
   - Поспрашивай его, может, подскажет какой-нибудь выход, - Кажетта оказалась неожиданно рассудительной. Как я раньше в ней этого не замечала? - Твоя мать и старшая сестра все время к нему обращаются и ни разу еще не были разочарованы. Да и я, если честно, именно у него выяснила, как заполучить себе во владение этих расчудесных паучков.
   Как интересно... Модистка оказалась довольно предприимчивой и ко мне относилась хорошо. Но это ладно! Что Оракул служит Черным Королевам, я тоже знала. Но он еще и простым обитателям Шанаси услуги оказывает. Зачем? За деньги? Но к чему деньги существу, которое никуда из своей башни не выходит? В детстве мы с Аши даже слышали от служанок, будто он и ест далеко не каждую ночь...
   Информация требовала подробно ее обдумать.
   Собственно, оставшаяся часть примерки и прошла за этим делом. Кажетта меня больше не тревожила разговорами, ее помощницы, будто повинуясь молчаливому приказу, старались вести себя предельно тихо. Но вывод я сделать пока так и не смогла и смелости, чтобы наведаться в восточную башню, не набралась.
   Только когда за мной явилась Лалисса, и мы вместе вышли в коридор, в голову пришла неожиданная идея. А ведь Оракул может знать, кто преподнес мне неподписанные подарки!
   Вывод: идти все же надо.
   Но небольшая оговорка: страшно!!!
   Кого бы взять с собой для храбрости?
   Покосилась на шествующую рядом подругу, светлый облик которой казался сиреневым в из-за отблесков фиолетовых сфер, - и кандидатуру эту безоговорочно отмела. Не в этот раз. У нее сейчас свои проблемы, и моих она просто не понимает. Поддержит, конечно, но это не то.
   Может, Аши?
   А если мама узнает?
   Ооохххххх!
   Побороть глупый детский страх не успела. Из-за поворота, прямо нам наперерез, вышла пожилая, но все еще грациозная и ухоженная вейла. Собственно, по наши души. Шер-лаше моей бабушки.
   Я невольно напряглась. Странно, что мною вдруг заинтересовались. Это у мамы с папой мы с Аши любимицы. И у папиной родни, которая не прельстилась богатством и высоким положением и так и осталась жить в своем имении, довольно далеко от столицы. Нас к ним вывозили иногда. Так вот, родственники по отцу жутко радовались, что мы - не наследные принцессы, и всячески баловали двух юных паучат. В то время как безоговорочной любимицей бабушки по материнской линии была Теония. Ну как, любимицей. Отношения там были достаточно прохладные, но бывшая правящая принимала активное участие в воспитании наследницы и ценила ту за усердие и ответственность. Мы же с Аши для нее будто и не существовали.
   - Шер-лаше Вирини, - Лали кивнула вейле, госпожа которой считалась ниже статусом, чем ее собственная.
   Старая вейла оставила ее вежливость без внимания.
   - Принцесса, моя госпожа приглашает вас навестить ее в ее покоях, - обратилась она ко мне.
   Прозвучало, как приказ. И это мне не понравилось.
   Ненавижу неожиданности, от которых не знаешь, чего ждать!
   Мы с Лали обменялись настороженными взглядами.
   - У меня обязательное свидание с женихом, - пришлось обозначить на лице вежливую, но не слишком искреннюю улыбку. - Передай бабушке мои извинения.
   Поведав старой вейле о своих планах, мы попытались обойти ее, но это оказалось не так просто.
   - Приглашение рекомендуется принять, - мое запястье угодило в плен тонких, но неожиданно сильных пальцев. - А жених подождет, ему для понимания своего нынешнего положения полезно.
   - Клешни убрала, не то я тебе их сейчас быстро обломаю! - Лали среагировала мгновенно.
   В моменты страха она меня даже от правящей готова была защищать. Просто не могла себя контролировать. И плевать на статус, положение и возможные последствия! Еще в колыбели нас связали магически, чтобы подрастающая принцесса действительно во всем могла положиться на свою подругу-рабыню.
   Вирини отпрянула, но с таким видом, будто делает кому-то огромное одолжение.
   - Как интересно, - пробормотала она, совершенно по-змеиному улыбаясь. - Обычно к совершеннолетию связь слабеет, но только не в вашем случае...
   Меня как кипятком окатило. Да что эта... вейла себе позволяет?! Забыла, что с принцессой разговаривает?!
   Лалисса дернулась напомнить, но я оттеснила ее в сторону.
   Это мое дело!
   Первым порывом было прямо тут поставить нахалку на место и в жесткой форме отклонить навязчивое приглашение, но внезапный проблеск разума заставил чуть скорректировать планы. Вейла скорее всего просто повторяет то, что внушила ей хозяйка. То есть бабушка. Ее можно проигнорировать... а можно пойти и высказать все, что я обо всем об этом думаю. И вторая идея лично мне нравится больше!
   - Лали, пожалуйста, предупреди Мейхема, - попросила мягко и кивнула в ответ на полный беспокойства взгляд своей шер-лаше.
   В других ситуациях она со мной пререкалась, даже спорила, но тут, верно уловив настроение, поклонилась и пошла исполнять.
   Я же, не говоря ни слова, уверенно устремилась в покои бабушки.
   Так устремилась, что пожилая вейла просто не успевала за мной!
   И это, Свет пожри наш гадючник, было приятно! Мелкая, но месть. Еще одна, тоже мелкая, случилась, когда дошли до нужной двери.
   - Меня ожидают, - рявкнула воинам у двери.
   Те взбешенную принцессу видели впервые, а потому удивленно отпрянули.
   И я беспрепятственно вошла, вернее, ворвалась в покои.
   Вирини как раз подбегала к двери, когда я захлопнула ее перед самым наглым носом.
   - Вижу, в стремлении повидаться со мной ты неудержима, - отметила мое рвение бабушка.
   - Слишком редко выпадает подобный шанс, - вернула шпильку я.
   Ажена Арье-Шанаси, бывшая правящая, а ныне просто пожилая женщина со слабенькой магией и уже без возможности обращаться положение имела ниже, чем третья принцесса. И даже чем десятая или двадцать первая, если бы таковые существовали. Да, она мать ее величества и вообще особа знатная и богатая, но она слабая, а слабых пауки не терпят. Их пожирают. Не в буквальном, к счастью, смысле.
   Спасло ту, что отказалась от нитей в пользу дочери, даже не родство с правящей или огромное состояние. Ее шансом остаться во дворце Шанаси стала благосклонность наследницы. Теония упрямо не желала отпускать бабушку за пределы столицы, где теперь той полагалось жить. Пожалуй, это единственный каприз, который моя старшая сестра позволила себе.
   Но это не значит, что ее служанкам можно обращаться со мной, как с бродяжкой, прибившейся к богатой семье, которую держат из милости. Хватать за руки, командовать, срывать встречи! В другой момент и в другом настроении я бы все простила, но после угроз старшей сестры и сгоревшей книги... Нападение - сильнейшая защита. А защищаться у меня сейчас получалось инстинктивно.
   - Что же, устраивайся, - бывшая правящая, которая встречала меня, сидя на небольшом твердом диванчике в своей личной гостиной, указала на свободное место рядом. - Сегодня я могу уделить тебе некоторое время.
   Ага, до меня снизошли. Что-то радоваться не тянет.
   - Сегодня я не могу, - сказала твердо. - У меня встреча, которую я не собираюсь пропускать. Так что давай постараемся уложить разговор в пятнадцать минут. Ах да, пока не забыла. Твоя шер-лаше оскорбила меня пренебрежительным тоном, и я требую ее наказать.
   Вирини, которая просочилась в покои через некоторое время после меня, побледнела.
   Ее госпожа справлялась с эмоциями на порядок лучше, все же бывшая правящая, так что о ее истинных чувствах мне оставалось лишь догадываться.
   - Хорошо, я с ней разберусь, - процедила она сквозь зубы.
   Делать это на самом деле, разумеется, никто не собирался.
   - Прекрасно! И пусть потом сообщат моей шер-лаше о результатах, - бросила мстительно. - Я желаю знать.
   Кто-то скрипнул губами. Я ослепительно улыбнулась.
   - Наглеешь, - с плохо скрываемой досадой заметила прежняя правящая. - Уж не связано ли это с тем, что сказал Оракул?
   Один вопрос - и вся моя напускная бравада разлетелась в пыль. Злость осталась, но ее перекрывало непонимание. Чего они все ко мне привязались?
   - Что? - более внятно выразить недоумение не получилось. Впрочем, в следующий миг я тряхнула волосами, будто могла таким образом отогнать мешающие эмоции, и дала себе волю: - Нет, это связано с угрозами старшей сестры.
   Бабушка не удивилась. Видимо, уже знала.
   - Теония справедливо опасается за свое место, - произнесла она, некоторое время спустя. - Надеюсь, ты не возомнила себя самой сильной? Не вздумала тягаться с наследницей?
   Приползли. М-да, о том, что сама умею плести нити уже сейчас, лучше им не говорить.
   - Можете передать своей любимице, - клокочущий коктейль из злости и обиды заставил меня перейти на более официальное обращение, - что мы с Аши найдем себе занятия поинтереснее, чем плести интриги и клацать зубами на родственников. Это по ее части. И да, напомните заодно, что она еще не правящая, а то что-то слишком она разошлась!
   На этом я резко развернулась, грациозно колыхнув юбками, и буквально вылетела из бабушкиных покоев. Но прочь по коридору пошла очень медленно. Воины смотрели, не хотелось им демонстрировать свое истинное настроение. Да и подумать надо было.
  
   Изящная калитка беззвучно впустила меня в сад. Я ступила на дорожку, посыпанную серыми и лиловыми камешками, но шаг не ускорила.
   Требовалось собраться с духом.
   И если прогнать мысли о взъевшейся на меня сестре оказалось не так уж сложно, то настроиться на встречу с будущим мужем... Все прочие ощущения затмила нервозность, тело охватила мелкая дрожь волнения. А еще стало стыдно: опять иду к нему, как простая девчонка - в домашнем платье, удобных туфельках, без прически, красивого макияжа и сверкающих украшений. Похоже, это судьба. Нет, я, конечно, на романтику и не рассчитывала, но нравиться почему-то хотелось. Хотя бы быть не противной.
   Мейхем ждал встречи с судьбой на старом месте. Стоял у беседки в закрытой позе, сложив руки на груди. А на перилах изящной постройки сидела Лали и о чем-то вдохновенно щебетала. И жестикулировала не менее оживленно, отчего платье соскользнула с плеча, щечки раскраснелись, а роскошные локоны слегка растрепались. Фиолетовый ореол от висящей поблизости сферы придавал вейле некую утонченную загадочность.
   И хотя жених казался скорее угрюмым, чем довольным ее обществом, в груди неприятно кольнуло.
   Ну и что это со мной?
   Отпустило, как только я чуть приблизилась и увидела, что по другую сторону от Ари-Иража сидит Ашиса и мечтательно всматривается куда-то вверх.
   Сама себя не понимаю!
   - Как прошло? - шагнул вперед жених, заметив меня.
   Ожидаемой шпильки по поводу опоздания не прозвучало, так что я немного растерялась.
   - Неприятно, - и зябко повела плечами.
   Следующим своим движением Мейхем окончательно шокировал меня. Он посмотрел неожиданно участливо и... потянулся к застежке своего бело-золотого плаща. Мой-то остался в комнате, просто не подумала зайти за ним.
   Уже от одного благородного порыва жениха потеплело, но я активно затрясла головой.
   - Не надо!!!
   - Ты вся покраснела, - отметил мужчина, продолжая свою деятельность по расстегиванию плаща.
   - Это от холода! - ляпнула и прикусила язык, но в уголках зеленых глаз уже засверкали смешинки.
   - Ну так я и пытаюсь отдать тебе верхнюю одежду, - сообщил жених, примирительно улыбаясь. - Обнажаться больше необходимого не буду. Не при всех. Оставим эту часть отношений для двоих, ладно?
   Щекам, подбородку и шее стало совсем жарко, притом что всей остальной мне так и осталось мучительно холодно.
   Плащ был теплый, красивый, и мне его очень хотелось... Но гордость - это иногда такая зараза! Именно она заставляла меня трясти головой и пятиться.
   Шаг, второй, третий... преграда!
   Я натолкнулась на нее, испугалась, резко вильнула в сторону и чуть не упала... и упала бы, если бы чьи-то руки не успели обхватить за талию.
   Ой.
   Смущение усилилось, теперь оно просто выжигало меня изнутри. Все же воспитывать принцесс с запретом на общение с мужчинами, помимо слуг и членов семьи, - глупость несусветная. В итоге я не знаю, как себя вести с представителями противоположного пола и выгляжу нервной дурочкой.
   - Прошу меня простить, ваше высочество, - раздался приятный голос над ухом, - что невольно помешал вашему побегу.
   Свет!
   Это точно должен быть один из женихов, потому что более наглых типов я в жизни не встречала.
   - А я попросил бы тебя отпустить мою невесту, - протянул Мейхем, справившись с плащом и недобро поглядывая куда-то над моей макушкой.
   Дожидаться, пока его слова примут к сведению, он не стал, подошел и буквально вынул меня из чужих рук. Затем укутал в плащ и по-хозяйски приобнял.
   Что-то с ним неладное творится...
   Находясь в глубоком шоке, я даже не сумела толком рассмотреть "преграду". Обратила внимание лишь на умеренную блондинистость и породистую физиономию. Точно жених! В смысле, один из несостоявшихся.
   - Мои извинения, - чуть склонив голову, произнес он. - Не хотел прерывать свидание.
   - Не обольщайся, тебе бы это даже при желании не удалось, - буркнул Мейхем и обнял меня уже обеими руками, прижав к груди.
   Пришлось крепко сжать зубы, чтобы предотвратить бегство челюсти, вознамерившейся уехать куда-то в сторону. Мне жениха днем часом не подменили? Если бы не его запах, который я не могла спутать ни с чем, точно бы задумалась на этот счет.
   - Не сочтите за наглость, но, может быть, ваше высочество позволит мне украсть ненадолго одну из своих сегодняшних спутниц? - все никак не уходил незваный гость. - Ах да, чуть не забыл... Ашмей Кро-Лариш, хранитель рудников в девятом поколении, к вашим услугам.
   Его имя, а еще то, что позади меня мягко спрыгнула со своего места Лалисса и с еле слышным шорохом разгладила юбки, помогли сориентироваться в происходящем. Это и есть заноза в сердце моей вейлы. Что же, судя по тому, что он сам пришел и обратился ко мне, интерес у них взаимный. Ну и чудно, на одну проблему меньше.
   - Конечно! - у меня будто камень упал с плеч. - Лали, ты можешь идти.
   Вейла просияла и, соблазнительно покачивая бедрами, направилась к тому, кто уже несколько суток занимал все ее мысли.
   Вот только на его лице следов радости что-то заметно не было... Напротив, блондин живенько так шарахнулся в сторону!
   - Кхм... - простился с ошметками приличий он, а в следующий миг махнул на это рукой и признался прямо: - Вообще-то, я имел в виду другую девушку.
   Последовала немая сцена в нашем с вейлой исполнении. Мейхем пока был не очень в курсе семейных дел своей невесты, а потому правильно реагировать просто не мог.
   - Принцесса Ашиса, вы не окажете мне честь? - пользуясь всеобщим ступором, хранитель-я-уже-забыла-чего протянул сестренке руку. - Просто прогулка. Здесь, по саду. Кажется, через полчаса начнется какое-то представление.
   И обаятельно улыбнулся.
   Лали посерела и только из упрямства держалась на ногах.
   Но больше всех удивила Ашиса. В последних четыре года она была лишь бледной тенью себя прежней, отчасти ребенком, другой частью немного сумасшедшей, и вообще не интересовалась мужчинами. Но сейчас она взглянула на блондина лишь слегка затуманенным взглядом и с затаенным восторгом спросила:
   - А после спектакля будет фейерверк?
   - До свадьбы принцессы Шагреньи его каждую ночь перед рассветом запускают, - заверил искуситель.
   - Тогда я с удовольствием! - Аши соскользнула со своего места и летящей походкой направилась к нему.
   И они ушли. Как только скрылись из виду, разрыдавшись, убежала Лали. А я так и застыла с изумленно распахнутыми глазами и чуточку приоткрытым ртом. Безумная какая-то ночь... Но с реакцией на неожиданности определенно надо что-то делать!
   Вернул в реальность меня жених, которому пришлось объяснять, что это вообще было. Потом вместе отловили двоих воинов, и я распорядилась, чтобы присмотрели за Аши. Вряд ли этот Ашмей себе враг, но подстраховаться стоило. Между делом как раз успела коротко рассказать Мейхему про сестру.
   - Шер-лаше искать пойдем? - деловито уточнил Мейхем, когда я немного отдышалась.
   - Думаю, ей сейчас лучше побыть одной, - после нескольких секунд сомнений, приняла решение я. Вслед за чем не смогла сдержать любопытства: - Ты первый на моей памяти проявил сочувствие к вейле. Это потому что она моя подруга?
   - Это потому что она тоже живая и чувствует, - о, узнаю прежнего Мейхема! - Принцесса, не разочаровывай меня.
   Получив ощутимый щелчок по носу, я некоторое время просто шла рядом с ним. По дорожкам бродили и другие, мы не были наедине. В голове кометами носились разные мысли, отчего виски начинало ломить. Я оказалась сильной. Я могу плести свою собственную паутину силы. Старшая сестра за это меня ненавидит. А у средней, которую, казалось, уже не вернуть, внезапно появился поклонник. Вдруг у него получится ее встряхнуть? Но как быть с Лали? Понятно, что выбор между вейлой и принцессой стоять не будет, но... Мейхем прав, у шер-лаше тоже есть чувства.
   А мой жених оказался необычным...
   Осторожно скосила взгляд на него.
   Глаза имели безмятежное выражение, но линии точеного лица казались чересчур резкими. И рука, сжимающая мою ладошку, не была привычно горячей. Он отдал плащ мне, и теперь сам мерзнет, но гордость мешает первым предложить пойти в более теплое место.
   Что же, мне ничего не мешает...
   - В западной части сада есть сцена, и там действительно будет спектакль, - заметила я, красноречиво проводив взглядом парочку, которая как раз направлялась туда.
   - Хочешь посмотреть? - невозмутимо уточнил жених.
   Он снова держался прохладно и отстраненно, это почему-то раздражало.
   Да что я сделала?! Случайно натолкнулась на Ашмея? Или задала неудачный вопрос про вейл?
   Невольно задумаешься о том, что если жених выживет, мне с ним как-то дальше существовать придется. А с таким характером это будет проблематично.
   - Давай лучше я покажу тебе зверинец. Он под дворцом, - в очередной раз проявила мягкость я и, заметив, что светлая бровь иронично изогнулась и Мейхем вот-вот готов отпустить очередную колкость, поспешила добавить одними губами: - Надо поговорить.
   Мужчина кивнул и, перехватив мою руку поудобнее, повел меня к дворцу.
   Направление я по пути немного скорректировала, так что вошли мы не с центрального входа, а воспользовались одним из боковых. Гости в большинстве своем собрались возле сцены, так что по дороге нам никто не встретился. Как пояснил Мейхем, сегодня обошлись без шпионов, все интересующиеся нашим общением, памятую вчерашний провал, предпочли заклинания. И большую часть из них он успешно обезвредил, еще пока ждал меня. Надо же было чем-то заняться!
   Поплутав по пустынным коридорам, мы миновали лестницу, еще один длинный коридор с частыми фиолетовыми сферами, после чего оказались в просторном подземном зале.
   Смотритель, видимо, тоже отлучился посмотреть представление, так что мы были здесь одни.
   Не считая, разумеется, животных в вольерах. Огромные скорпионы, ядовитые слизни, змеи с лапками, теневые кошки и парочка солнечных волков, которые проявляются только днем, но смертельно опасны в любое время суток. Контингент здесь был опасный. Что поделать, у Черных Королев всегда были специфические вкусы. Во всем.
   Время от времени из вольеров доносились шорохи, чавканье или сопение. Нас рассматривали, к нам принюхивались. При очередном звуке я вздрагивала, но жених лишь чуточку улыбался и, кажется, совсем не интересовался экзотическими жителями дворцовых подземелий. Что и логично, он не простолюдин какой-то, наверняка не впервые видит подобную коллекцию.
   - Рыться в этих книгах бессмысленно, - избавил меня от возможности начинать разговор первой будущий муж. - Тот, кто следил за нами в библиотеке, видел, что мы выбрали. И уничтожил только одну книгу. Самую ценную. Я полистал остальные, там и близко ничего полезного нет.
   Кивнула. Читая перед сном унесенный с собой том, я пришла к тому же выводу.
   - Есть предположения, кто это мог быть?
   - Я мало знаком с местными обитателями, - по тому, как дернулся уголок его рта, я поняла, что кто-то пытается быть осторожным со словами.
   Не доверяет?
   Или за нами и тут присматривают?
   - А нельзя было отследить с помощью нитей? - я занервничала. - Как у тебя вообще с магией?
   Положение критическое, и все приходится делать самой. А от него ни помощи, ни поддержки!
   - Отлично, в темное время суток я имею почти неограниченный доступ к паутине, - сделал довольно смелое признание Ари-Ираж. - Днем все не так замечательно, но тоже кое-что могу.
   - Тогда почему...
   - Согласись, было бы неприятно дернуть за ниточку и обнаружить на другом конце кого-нибудь из твоей семьи, - хмыкнул он. - Боюсь, такой наглости мне бы не простили, и если бы меня не прикончила твоя очаровательная вторая половина, это сделал бы кто-то другой. Оно мне надо?
   Всем бы такое чувство самосохранения.
   Сказать ему, что мама уже настроена воспользоваться этим вариантом, в случае если зять переживет брачную ночь со мной? Всмотрелась в породистое лицо и решила, что пока не стоит. Мы только-только начали нормально общаться, к чему все портить? Будем решать проблемы по мере их поступления.
   - Завтра я собираюсь сходить к Оракулу, - поделилась единственной ниточкой, которая еще могла привести нас к спасению. - Если кто-то что-нибудь знает, то только он.
   - Я иду с тобой, - уверенно заявил Мейхем.
   Не скажу, что испытала прилив небывалого энтузиазма, но если хочет, пусть идет. В конце концов, это касается и его.
   И раз уж он все равно услышит весь разговор с видящим, я решила, что лучше сказать о подозрительном подарке сейчас.
   - И, кажется, у меня есть зелье, о котором нам не дали нормально прочитать в родовой книге...
   - Что?!
   Впечатлительный какой-то жених попался. Я еще даже про белье, подаренное в комплекте с флягой, не упомянула, а он уже глазами сверкает так, будто просто мечтает придушить свою беспокойную невесту.
   - Раньше сказать нельзя было?
   - Сама узнала, только когда подарки разобрала, - в части временных рамок я немного исказила действительность, но остальное честно рассказала. Ну, почти честно. Про соблазнительное белье все же сказать постеснялась.
   Жених выслушал, состроил унылую мину и, кажется, подавил желание стукнуться лбом о ближайшую стену.
   - Спрашивать, не от тебя ли подарочек, так понимаю, бесполезно, - вздохнула я.
   Мейхем отмолчался.
   Какое-то время так и простояли в тишине, нарушаемой разве что шебуршанием местных обитателей. Решение проблемы витало в воздухе: спросим у Оракула. Другие варианты отсутствовали, а визит в восточную башню я назначила на следующую ночь, потому что... трусила. Да, и мне ни капельки не стыдно! Боюсь я его. С детства боюсь.
   Проблемы возникли, когда я решила, что обо всем важном мы уже поговорили, и мне пора.
   Просто только вознамерившись уйти, я обнаружила, что стою, прижавшись спиной к стене, жених замер в опасной близости напротив и уперся ладонями в каменную кладку по обе стороны от меня, заключив в своеобразную живую клетку. И стоило мне шевельнуться, как в этой клетке стало будто бы меньше места, чувство опасности усилилось, мурашками пробравшись под кожу, а на губах моего надзирателя обозначилась кривая усмешка.
   Я, он, пустынные подземелья... Расклад мне почему-то не понравился.
   - Пойдем наверх? - предложение прозвучало как-то неловко и жалобно.
   В зеленых глазах, обрамленных светлыми ресницами, знакомо сверкнула насмешка.
   - Уже сбегаешь?
   - Нет! - и, выровняв дыхание, спокойнее продолжила: - П-просто мы уже поговорили обо всем...
   - И у нас есть немного времени, чтобы побыть наедине, - перебил жених.
   Он придвинулся ближе. Воздуха стало не хватать.
   Что этот паук удумал?!
   - Ну, признайся, я же нравлюсь тебе, - проворковал он, поглаживая дыханием мое лицо.
   - Правда? - пролепетала, изо всех сил вжимаясь спиной в холодную стену и стараясь дышать как можно спокойнее - грудь под платьем и так вздымалась слишком заметно, и жених так и норовил опустить взгляд. Потом с некоторым усилием возвращал его на лицо... и опускал снова. Так уже три раза.
   - Ты выбрала меня, - самоуверенно напомнили мне.
   - Потому что ты оказался ближе всех!
   Уверенность немного поблекла, но Мейхем старался не показывать вида.
   - Пригласила для разговора в уединенную библиотеку, потом в безлюдные подземелья... - ухватился за следующий аргумент он и слегка коснулся моей скулы кончиком указательного пальца. Потом ласково провел им по ключице.
   Не реагировать не получалось. Даже боль в искусанной до крови губе не смогла стать достаточным отвлекающим фактором.
   - Вот именно, для разговора! - я дернулась, сбрасывая его руку. А освободившись от нее, вспомнила, что лучшая защита - это вообще-то нападение. - И вообще, это ты начал скрипеть зубами, стоило Ашмею дотронуться до меня!
   Глаза Мейхема сузились и потемнели.
   - Не люблю, когда трогают мое, - ответ оказался... мягко говоря, не совсем таким, как я ожидала.
   Оттого опять растерялась и пролепетала:
   - Твое?!
   - Если бы не вся эта унизительная ситуация... - пробормотал Ари-Ираж больше себе, чем мне. Потом подцепил мой подбородок, погладил его большим пальцем и, глядя прямо в глаза, продолжил: - Рискую показаться чокнутым извращенцем, но все же признаюсь: жду - не дождусь брачной ночи...
   И, пока я не опомнилась, властно прижался губами к губам.
   Поцелуй получился... пугающим. Мужчина слишком напирал, подавлял, лишал дыхания, будто стремился показать, что самый сильный здесь - он. Подчинить. Паучихе это не нравилось, и она не просто завозилась в отдаленном уголке души, она впервые выбралась ближе к поверхности, чтобы посмотреть на нахала поближе и, если надо, разобраться с ним прямо сейчас.
   Дрожь, пронзившая меня, была отнюдь не от удовольствия.
   Но Мейхем об опасности не подозревал, а потому уверенно запустил пальцы мне в волосы, лишая возможности отвернуться, с силой раздвинул мне губы и принялся их слегка покусывать, ласкать языком, изредка оставляя теплые поцелуи в уголках рта. Только они удерживали реальность, не давали сознанию окончательно уплыть в лапы разбуженного чудовища...
   Паучихе это совсем не понравилось, и на смену легкой дымке в голове пришла режущая боль в области солнечного сплетения.
   Я сильно выгнулась в его руках и замычала. По щекам потекли слезы. Шея была противно мокрой от них, но мне было слишком больно, чтобы утереть солоноватую влагу.
   - Шагренья?.. - жених отпрянул.
   Извечная Паутина, как больно...
   Я издала еще один похожий на мычание звук и с силой оттолкнула потянувшиеся ко мне руки.
   Все из-за него! Не могла я выбрать кого-нибудь спокойного и готового служить Черным Королевам?!
   Резь все не проходила. Напротив, становилась сильнее. Или мне так казалось от страха.
   После очередного стона, который так и не смог облегчить страдания, у меня сдали нервы. Все-таки плохо меня подготовили. Потому что вместо того, чтобы расслабиться и позволить произойти неизбежному, я понеслась прочь.
   Разум застилал туман, к горлу подступала тошнота, боль не уходила и ноги заплетались. Я виляла от стены к стене, будто пьяная, упала не лестнице, разорвала подол и разбила в кровь коленку, потом локтем не вписалась в дверной косяк. Но при всем при этом скорость развила приличную.
   Куда бежать? Где скрыться от самой себя?
   На втором повороте тонкий слух разобрал приближающиеся шаги.
   - Шагренья!!!
   Этот самоубийца несся за мной.
  
  
  
   Глава 7
  
   Меня спас азарт погони. Паучиха повела себя странно: просто в определенный момент вместо того, чтобы взбеситься окончательно и рвануться на свободу, она заинтересовалась гонкой по пустынным коридорам и лестницам дворца Шанаси. Звуки спектакля, в котором сейчас, очевидно, разворачивалась какая-то жутко напряженная сцена, задавали темп и, как ни странно, успокаивали. Эта своеобразная игра в догонялки начинала нравиться моему внутреннему чудовищу. А еще паучиха вдруг вспомнила, что мы - как-никак девушка на выданье и решила, что нам жутко льстит, что за нами гонится такой симпатичный мужчина, шипя сквозь зубы извинения вперемешку с ругательствами и ласковыми словами.
   - Шагренья, стой! - рычал сквозь зубы жених, преследуя меня. - Маленькая, глупенькая девочка... Да не хотел я тебя пугать!
   Об истинной причине моего бегства он, похоже, не догадывался. Как и о том, насколько рискует, пытаясь догнать.
   Бегал Мейхем быстрее, это факт. Но я лучше знала местные закоулки и отчаянно петляла. Это срабатывало. Если мужчине и удавалось в какой-то момент приблизиться за счет скорости, то внезапные повороты, попытки спрятаться за статуей и прочие хитрости пару раз чуть сделали так, что он меня потерял. Приходилось останавливаться и прислушиваться к инстинктам, а у меня тем временем появлялась небольшая фора. Но он был настойчив и скоро вновь оказывался неподалеку... В конце концов, паучиха решила, что мы с ней - очень красивая девушка, раз за нами так охотятся. Даже задумалась над тем, а не одобрить ли такого настойчивого претендента на свою лапку... Много лапок.
   Я ее намерениями так впечатлилась, что зацепилась о порог и буквально влетела в свои покои. Из последних сил заперла дверь, привалилась к ней спиной и начала жадно дышать.
   - Предательница, - пробурчала себе под нос.
   Боль не уходила.
   Мама говорила, что оборот - это очень больно.
   И сила выплеснется. Паучиха и магия разнесут все вокруг.
   Хорошо, все сейчас возле сцены, смотрят представление! Может, повезет и никто не пострадает... Покоев жалко и себя тоже, но вариантов, похоже, нет.
   Выстроила логическую цепочку и, игнорируя бешеный стук в дверь и голос жениха, требующий немедленно открыть, поковыляла в ванную. Если никто не пострадает, меня сильно ругать не будут. Дворец отстроят, не убудет с них. И необходимость выходить замуж отпадет... Эта мысль вдохновила настолько, что у меня хватило сил запереть за собой и дверь ванной. Потом я рухнула в выдолбленный в полу небольшой бассейн, включила воду... холодную почему-то, но регулировать температуру было лень... и отрубилась.
  
   Сознание вернулось толчком.
   Я слабо пошевелилась и тихонько застонала. Боль ушла, но ее место заняла слабость, превратившая тело в подобие желе. Еще было холодно, потому что воду так никто и не сподобился выключить. Конечно, дверь же я заперла! Хорошо, она сразу стекала, и потопа не случилось. Потому что стать первой из Черных Королев, которая утонула в собственной ванне по собственной же глупости, мне почему-то не хотелось.
   Стук стих. Видимо, Мейхем ушел.
   И паучиха успокоилась...
   Сил выбираться и плестись до кровати не было, и я, прижавшись лбом к каменному бортику, решила еще немножечко полежать.
   И только сделала так - взвыли инстинкты.
   Я поняла, что именно привело меня в чувство...
   В покоях был кто-то чужой!
   Просочился все-таки... Глупо было думать, что его удержит какая-то дверь! Конечно, я в первую очередь заподозрила жениха и даже немного разозлилась. Но пелена в голове стремительно таяла, и освобожденный от нее разум быстренько подсказал, что на своих инстинкты так не реагируют. А он хоть и не совсем свой, но с первого дня воспринимался как-то... не как все. Сейчас же внутри меня все просто вопило: "Чужие! Враги! Надо защищаться! Ну, или хотя бы прятаться". И вообще, если жених выбил одну дверь, то почему не поступит похожим образом со второй, более хлипкой? Отчего медлит?
   Вскинулась, напряглась, прислушалась - и почти сразу смогла различить, как кто-то дышит и осторожно ступает по ту сторону двери. В спальне. Не слух, скорее инстинкты... Они же посоветовали мне в срочном порядке провалиться сквозь землю и вообще сделать вид, что меня не существует. Жаль, сделать это было затруднительно. Разве что превратиться в паучка, небольшого, размером с ладонь, но... его прихлопнуть легче, чем взрослую девицу, поэтому решила не осложнять свое положение еще больше.
   Это точно не жених...
   Ступает осторожно, двигается медленно, плавно. О, а вот этот звук я хорошо расслышала - покрывало с кровати сдернули! Тихонько скрипнула дверь гардеробной.
   Меня ищут?
   Стены толстые, укрепленные магическими нитями, этот некто может и не слышать, что в ванной вода льется.
   Двигаться в мокром, прилипшем к телу и противно холодном платье было неудобно, и все же я метнулась к рычагу... но ничего сделать не успела.
   Дверная ручка медленно повернулась... и еще раз, пока таинственный кто-то не понял, что тут заперто.
   Страх, окативший меня, был холоднее ледяной вады. Чувство опасности ножами пронзило кожу.
   Магия! Ее нельзя трогать, но для защиты...
   Тут тоже меня подстерегало разочарование. После сильнейшего всплеска, едва не закончившегося оборотом, даже существующие нити почувствовать не получалось, не то что свои собственные соткать. И паучиха ретировалась в самый дальний угол души, бросив меня на произвол судьбы...
   И вот сижу я, мокрая, замерзшая и перепуганная, в ванне, а невидимый пока гость бесцеремонно ломится в дверь. Уже не просто за ручку дергает - бьет магией!
   Я уже упоминала, что она хлипкая в сравнении с той, что ведет в покои?
   Мамочки-и-и-и...
   Дверь содрогалась, скрипела, а после третьего удара пошла трещинами.
   Все, конец.
   Двери точно, а мне - скорее всего.
   Можно было, конечно, предположить, что это кто-то возжелал моего общества, но инстинкты задушили эту надежду в зародыше. Там враг! И если я срочно что-то не предприму, мне будет очень плохо!
   Подтвердила это заключение и рассыпавшаяся щепками преграда.
   Я пискнула и попыталась отползти подальше, но ванна хоть и была огромная, однако же размеры имела ограниченные.
   Аккуратно придерживая длинные юбки, порог перешагнула женская фигура. Густая вуаль скрывала лицо, но в стати было что-то знакомое.
   Затянутая в перчатку рука уверенно сжимала большой нож.
   - Не шевелись, принцесса, - зашипели на меня, - и тебе совсем не будет больно.
   Предложение мне категорически не понравилось, но пятиться дальше было просто некуда. Я смотрела и не верила. А фигура с ножом приближалась. Медленно, будто во сне. Сил бороться не было, голос куда-то пропал... как и охрана, которая должна была дежурить в коридоре. Первый раз на моей памяти.
   Умирать так глупо не хотелось. Вообще никак не хотелось!
   В общем, от страха в голове опять перемкнуло. И я сделала то, чего вообще не должна была делать ни при каких обстоятельствах: одновременно потянулась и к паучихе, и к нитям. Пусть оборот пройдет несколько не по правилам, но если кого и грызть, то лучше незнакомую тетку с ножом, а не жениха. Правда, разнесу тут все... Но это ничего, они заслужили, все заслужили, потому что лучше надо охранять принцессу!
   Сработало. Ну, во всяком случае, знакомую режущую боль под грудью я почувствовала.
   Паучиха призыв проигнорировала. Она устала, ей было лень... и вообще, хотелось, чтобы пришел кто-нибудь сильный и смелый и спас маленьких и беззащитных нас.
   Хм. Какая-то она у меня неправильная.
   Особа с ножом тоже почуяла неладное, потому что разъяренно зашипела и ринулась на меня.
   Я тоненько заскулила и швырнула в нее магией. Плести заклинание просто не было времени! И принялась отползать куда-то в сторону.
   Страшный нож чиркнул по камню. Напавшая жутко зарычала. Видимо, ей все-таки досталось. Мне тоже, потому что силу из себя пришлось буквально вырывать. Перед глазами поплыло, в голове будто маленький взрыв случился, из носа хлынула кровь. Не видя, куда, я ударила еще раз. Одновременно с этим из коридора послышался перепуганный крик Ашисы:
   - Мейхем! Помогите кто-нибудь!
   Неужели злодейка и до жениха дорвалась?
   Острие меня все же задело, но едва ощутив порез на плече, я успела шарахнуться в сторону. Незнакомка, естественно, рванула следом, но в ванне было скользко, и мы, сцепившись, покатились по мокрому дну. Нож с лязгом тоже куда-то покатился. А из коридора послышалась какая-то возня - видимо, кто-то спешил на призыв принцессы.
   Следующим сюрпризом стала личность героя.
   Отпихнув настырную особу, я как раз пыталась выкарабкаться из ванны, когда в дверном проеме показался жених. Не считая огромной ссадины на лбу, с ним было все в порядке. В нескольких шагах позади маячили Лали и Ашиса.
   Дальше было еще страньше.
   Мейхем оценил ситуацию с одного взгляда, виртуозно выругался, существенно обогатив мои познания в анатомии и родственных связях убийцы... похоже, что все-таки несостоявшейся.
   И... принялся плести нить.
   Никогда не видела, чтобы это делали так быстро!
   Словно плеть она просвистела в воздухе, послышалось шипение, за моей спиной что-то хлюпнуло и упало. Там же моргнула вспышка ослепительно белого света. И наступила тишина. На меня больше не нападали. Мейхем устало потирал ладони одна о другую, Лали и Аши застыли с восхищенно-перепуганными лицами.
   Взгромоздившись на каменный пол, служивший огромной ванне бортиком, я выдохнула.
   Вроде все закончилось хорошо...
   Только как теперь остановить оборот?!
   Боль все усиливалась, кромсая меня изнутри тупым ножом.
   Я скорчилась на каменном полу и тихонечко захныкала. Как назло, чем сильнее старалась сдержаться, тем больнее становилось. И хотя паучиха по-прежнему отлынивала, магия опасно царапала кожу, в любой момент угрожая выплеснуться и разнести все вокруг.
   Наверное, это судьба - чтобы мой оборот прошел неправильно...
   Только бы эти трое не пострадали!
   - Стойте, да я ее знаю! - отмерла Лалисса и кивнула на тело, лежащее в ванне за моей спиной.
   Мне было слишком плохо, чтобы обернуться и проверить, знаю ли злодейку я, но слышать, о чем говорят другие, ничто не мешало.
   - Это же Залла, - присоединилась к шер-лаше сестра.
   Соображать тоже получалось, хотя и с трудом.
   Залла была матерью первого мужа Теонии, которого моя старшая сестра растерзала во время инициации. Согласно традициям, после всего она перебралась во дворец. Кажется, ей поручили архив с назначениями. Не слишком важно, но тем не менее почетно. Вот только сына таким назначением не вернешь. А у нее больше никого не было... Злость ушла. Кажется, перед нами еще одна судьба, истерзанная жуткими традициями.
   Один из не подписанных подарков, похоже, был от нее.
   - Шагренья, успокойся, все уже закончилось, - Мейхем присел на корточки рядом и осторожно тронул меня за плечо.
   Тело отозвалось на прикосновение новым всплеском боли. Я заорала.
   - Шани?!
   - Что с тобой, сестричка?
   Девчонки тоже бросились ко мне, но жених уже сориентировался в ситуации и властно направил их к двери.
   - Брысь отсюда! Живо! - и, помедлив мгновение, добавил указаний. - На помощь не звать, никому о том, что тут было, пока не говорить. И смотрите, чтобы в эту часть дворца вообще не совался никто. Я разберусь, все будет хорошо.
   Аши поверила первой и, ухватив за руку Лалиссу, увела ее прочь.
   Ари-Ираж проводил их взглядом и, не обращая внимания на крики и попытки сопротивляться, притянул меня к себе. Боль туманила разум, и поза была не совсем удобной. Я почти сидела у него на бедре, спиной чувствовала сильную грудь имерное дыхание. Это еще было ничего, но руки жениха зачем-то рванули платье и прижались к моей собственной груди.
   Паучиха уползла в блаженный обморок и навязчиво звала человеческую часть к ней присоединиться.
   Мне же было дико стыдно. И досадно. Нашел время лапать!
   Попытку выразить отношение к происходящему возмущенным возглясом бесцеремонно прервали.
   - Ти-ш-ш-ш! - ласково зашипел жених мне в ухо. - Мы же не хотим, чтобы сюда сбежались все обитатели дворца во главе с твоим семейством?
   Точно не хотим? А почему?
   Тем не менее, я послушно затихла.
   - Вот и умница, - прошептал Мейхам, аккуратно надавливая под грудью. - Потерпи, сейчас боль пройдет. Никакого выплеска магии не будет и никто не пострадает. Не волнуйся, я знаю, что делать. Был и на твоем месте, да и еще одной страдалице помогал, так что не трясись, необходимый опыт имеется.
   О, это были поистине волшебные слова! Так приятно оказаться во власти кого-то, кто знает, что нужно делать. И хотя существовала внушительная вероятность того, что мне просто заговаривают зубы, я была и рада обманываться. Тем более что боль вскоре действительно пошла на убыли. Но сознание окончательно заволокла пелена беспамятства.
   Дальнейшее я воспринимала урывками.
   Прикосновения, легкие надавливания, успокаивающий шепот...
   Когда стало ясно, что оборот отменяется, Мейхем подхватил меня на руки и куда-то понес.
   Провал.
   Уютно, темно, тепло. Я сплю, но рядом говорят, и смысл слов слегка цепляет край сознания. Сначала Жених просил Аши и Лали не распространяться о том, что тут в действительности произошло. Они, естественно, согласились. Потом позвали папу, в покои набежало столько всех, но вести себя старались тихо, чтобы не потревожить отдыхающую после перенесенного стресса принцессу. А если кто-то вдруг забывался, Лали живо ему напоминала.
   Мейхем рассказал свою версию произошедшего. Частью правдивую, но сильно подкорректированную. Так вот, по ней он проводил меня до двери после свидания и ушел, но в конце коридора свернул не туда и обнаружил убитых охранников. Естественно, заподозрил неладное и рванул ко мне. А там - Залла... Магом он был отличным, так что в спасении меня признался честно, только про нити умолчал. Девчонки, прибежавшие на шум, все видели и подтвердили.
   Дальше был очередной провал, по ощущениям, самый долгий...
   Разбудило меня уютное потрескивание. Слабо шевельнувшись, я поняла, что полусижу, мне сухо, тепло и нигде не болит, а единственным неудобством является то, что щека прижимается к чему-то живому. Кстати, неудобством это считалось потому что я сразу же жутко засмущалась. Ясно ведь, кто это может быть! И без вариантов.
   Несмело приоткрыв один глаз, я заодно прислушалась к инстинктам.
   В ванной и коридоре прибрались, в том числе уничтожили магические следы, и теперь о случившемся ничто больше не напоминало. Спала я действительно на женихе. Он сидел у камина и прижимал к себе завернутую в плед меня. Притом, целых три застежки на рубашке были расстегнуты, так что я имела возможность щекой ощущать тепло гладкой кожи. Чуть скосив взгляд, обнаружила уснувших поперек кровати Лали и Ашису. Стало немного полегче: мы не одни!
   - Как самочувствие? - шепотом спросил жених, будто случайно касаясь губами моего виска.
   Вниз к шее сразу же устремилась щекотная змейка мурашек.
   - Спасибо тебе за все, - выдохнула искренне. - Я до смерти испугалась.
   - Прости, я вел себя как дурак, - в ответ облек свои мысли в слова он. - Но меня немного оправдывает то, что ты действительно необычная девушка, Шагренья.
   - В смысле, красивая? - спрятав зевок, дотошно уточнила я.
   - Красивых много, - не согласился жених. А потом почти неслышно добавил: - Жаль, что принцесса.
   Следующие мои слова шли, казалось, из самых глубин души:
   - Может, именно у нас все получится!
   - А знаешь, - жених уже не таясь поцеловал меня в висок и сжал объятия крепче, когда я дернулась, - вся эта ситуация настолько абсурдная, что даже я начинаю верить в это.
   Прозвучало не слишком-то оптимистично, но... романтично. Да уж, повезло ему нарваться на одну из редких Черных Королев, которая считается с желанием жить будущего супруга.
   Мейхем кратко пересказал, что тут было "в мое отсутствие". Но я все это худо-бедно воспринимала, поэтому ничего нового не узнала.
   - Молчи про нити, ладно? - он едва заметно напрягся подо мной, но говорил все так же тихо и мягко. - Пусть лучше меня убьет прекрасная девушка после бурной ночи, чем один из палачей ее величества.
   Опасения были здравыми. Ведь управлять нитями на таком уровне могут только члены нашего рода, и вряд ли мама потерпит это умение в ком-то другом.
   - Слушай, ты мне случайно не брат? - я извернулась и опасливо посмотрела на развеселившегося жениха. - Как-то страшно выходить за тебя замуж.
   Вот будет сюрприз, если опаснейшим хищником из нас двоих окажусь совсем не я...
   - Ничего подобного, расслабься, - вернул меня в исходное положение будущий муж.
   - А как тогда...
   - Расскажу, если переживу брачную ночь, - провокационно пообещал он.
   Я, конечно, в восторг не пришла, но правила игры приняла.
   Пусть только попробует скрыться от меня таким бесчестным способом! Я же от любопытства умру, и уж тогда-то он от меня никуда не денется!
   Огонь в камине горел непривычный, оранжевый с красноватыми всполохами. Иногда он выстреливал искрами, непривычно потрескивал, но смотреть на него было больно. Наверняка Мейхем тоже со своей магией что-то намудрил.
   - Для твоего же блага было бы лучше, если бы ты поскорее перебралась в замок мужа, - вдруг заявил он, снова превращаясь для меня в брачный кошмар.
   О том, что будет после инициации, я старалась не думать. И обсуждать это не хотела.
   - Ты выживи сначала, и это станет неизбежным, - попробовала отшутиться и свернуть тему.
   Не вышло. Настырность и бесцеремонность моего будущего благоверного уже давно не являлась для меня новостью.
   - Серьезно, Шагренья, - не пожелал угомониться он. - Здесь и сейчас кому-то ты очень мешаешь.
   - Прекрати! - упреждающе зашипела я.
   Куда он клонит, мне заранее не понравилось.
   - Сама подумай, - не впечатлился жених. - Ты ведешь себя неправильно, копаешься в старых книгах, выискиваешь информацию, собираешься сохранить мне жизнь. У тебя сильная магия и сильная ипостась. Надо объяснять, почему это плохо?
   Волшебство момента было убито, затоптано, словно нежный цветок грубым сапогом. И ведь прав он, кругом прав, Теония меня такую сильную и уникальную не потерпит. Но Шанаси пока еще мой дом... Тут родители, сестра. И я не претендую на нити и все в этом духе! Как ей доказать?!
   Понятно, что уехать однажды придется. Новая правящая перевезет во дворец свою семью, будет другая принцесса, но пока... Я еще не готова перестать быть любимой дочкой и выпасть в большую жизнь. А ведь так и произойдет, если Мейхем выживет.
   А еще мне нужно забрать с собой в новую жизнь подругу и сестру. Как жених отнесется к такому? Надо было бы прямо сейчас прояснить этот момент, но я уже спряталась в свою раковину. Будет еще время. И все как-нибудь образуется.
  
   Вечер начался с поцелуя в нос и невнятного бормотания. Потом наступил очередной сонный провал, а еще позже над ухом заверещала Лалисса:
   - Ты спала на ковре у камина?! Твое высочество!
   М-м-м-м, какой же пронзительный у нее голос... Мозг словно несколькими десятками иголок прокололо. Я застонала, приподняла голову и с усилием разлепила глаза.
   - Кровать была занята.
   - Ой, извини, - приняла покаянный вид вейла и бросила быстрый взгляд на еще не до конца проснувшуюся Ашису.
   - Ничего, Мейхем только недавно ушел, а до этого служил мне большой горячей подушкой, - поспешила утешить подругу.
   Угрызений совести у нее вмиг поубавилось.
   - Стало быть, у вас налаживается?
   Я не ответила и приложила все силы, чтобы не покраснеть.
   Войти в ванную после вчерашнего оказалось настоящим испытанием. Лали это поняла и выступила с рациональным предложением сделать там ремонт, но пока его сделают, я могу и уехать, так что особого смысла не было. Пора прекращать быть нежным цветочком! Иначе просто не смогу пережить возможных последствий брачной ночи. А если жених останется жив... породниться с моим родом для него, конечно, честь и вообще выгодно, но отсутствия любви это не отменяет. Памятуя о происхождении, он будет относиться ко мне уважительно, но по ночам, как многие аристократы, наверняка станет посещать вейл. Хотя бы для того, чтобы почувствовать себя свободным.
   Часть меня подобное вполне устраивало. Это была рациональная часть, которая твердила, что в первую брачную ночь мне вряд ли что-то понравится, а посему чем меньше неприятных обязанностей, тем лучше. Но была и другая часть. И вот она обиженно скукожилась, ощетинилась и уползла дуться в тот темный угол души, где спала паучиха. Уязвленная гордость, что ли?
   Пока мыла и сушила мне волосы, Лалисса успела рассказать об итогах вчерашней суматохи. Все почитали, что Залла свихнулась после гибели сына. Логично в общем-то. Но лично меня напрягали участившиеся проблемы. Да и...
   - Хрупкая женщина, являющаяся слабым магом, угробила нескольких белых воинов? - сморщила нос шер-лаше, натягивая на меня тонкую нижнюю рубашку. - Ой, не верю!
   Слова вейлы наложились на мои собственные подозрения и дневной разговор с женихом. Только поэтому я решилась развить тему:
   - И как же по-твоему все было?
   Отточенным движением вейла выставила щит от подслушивания и принялась строить предположения:
   - У одной небезызвестной нам наследницы с паршивым характером в городском доме есть внушительное хранилище артефактов. Она их коллекционирует. А белых воинов убили магически, одновременно высосали из них жизнь, тут нужна мощная штуковина.
   - Опять досужие обвинения в адрес моей сестры, - проворчала я, упаковываясь в темно-синее платье с серебристой каймой. - Никаких же доказательств!
   Вейла смерила меня задумчивым взглядом, заправила за ухо смоляную прядь и предложила:
   - Отпустишь меня на следующий день в город? Я попробую их достать. А там и к маме с прямыми обвинениями можно.
   Воевать с сестрой не хотелось, особенно учитывая, что опыт в этом деле у Теонии поболее моего. И все же я должна знать правду!
   - Как?!
   - Вейла я или не вейла? - хитро подмигнула подруга. - Покручусь возле хранителя ее артефактов, он, конечно, не устоит...
   Стало слегка не по себе.
   - Но... тебе же другой нравится!
   - Ашмей влюбился в Ашису, там я пролетела, - легко отмахнулась подруга.
   Несколько минут мы пререкались. Я не понимала, как Лали может относиться к своему телу, как к средству достижения цели. И в то, что Аши ответит на ухаживания внезапно возникшего поклонника, не верила. Он не мог не заметить, какая она! Может, он просто захотел заполучить принцессу и все сопутствующие выгоды? На это Лали возразила, что ее величество в курсе и против общения не возражает, а сама Аши вчера весь день улыбалась. Окончательно перестав что-либо в этой жизни понимать, я взяла с подруги обещание не спать с хранителем артефактов... ни в каком смысле... и все же разрешила ей пойти.
   Когда шер-лаше сняла щит и мы вернулись в спальню, Аши уже куда-то исчезла. Я мрачно обозрела смятое покрывало на кровати и решила, что надо будет незаметно попросить кого-нибудь из служанок присматривать за ней. Несмотря на разрешение мамы, я жутко переживала за сестру. А приставить к ней Лалиссу было бы жестоко.
   - Ты мне сегодня не нужна, занимайся своими делами, - медленно сказала своей шер-лаше.
   - Уверена?
   Та, похоже, приняла это за поблажку из-за вчерашнего.
   - Да, я все это время собираюсь провести с Мейхемом, - и это правда. Не обязательно ведь уточнять, чем именно мы будем заниматься. - Мы стараемся как можно больше бывать вдвоем.
   - Признайся, у вас все-таки что-то намечается? - подруга толкнула меня локтем в бок, но тут же опасливо уточнила: - Романтика - это хорошо, но, надеюсь, ты не собираешься закончить как твоя сестра?
   Нет, я собираюсь всех сильно удивить. Мечтаю, по крайней мере. Но вслух об этом лучше не говорить.
   - Не волнуйся, у меня все под контролем.
   - Хочется верить, - пробурчала подруга.
   Завтракали сегодня в общей столовой. Юные Черные Королевы до инициации воспитывались на женской половине дворца, покидали ее крайне редко, даже в город почти не выезжали. Об общении с гостями Шанаси речь вообще не шла. Поэтому, очутившись в многолюдной зале, я жутко разнервничалась и не смогла проглотить ни кусочка, только чай пила.
   Как назло внимание к моей персоне было пристальное. Все интересовались, как себя чувствует принцесса после покушения, сочувствовали и желали удачи с инициацией. Парочка пауков недвусмысленно дали понять, что не прочь стать новыми мужьями.
   Мейхем где-то пропадал...
   В общем, я твердо решила, что пока в Шанаси столько народу, есть буду в своих покоях в строго ограниченной компании тех, кого знаю едва ли не с рождения. А вот Ашиса и впрямь была счастлива, позволяла блондину ухаживать за собой, мило улыбалась, хотя по большей части отмалчивалась. Мама взирала на это с умилением. Похоже, у нее появилась надежда...
   Вырвавшись из клоаки, я отыскала в холле большое зеркало и на мгновение остановилась возле него. А убедившись, что в кои-то веки иду на свидание к жениху действительно похожей на принцессу, поспешила дальше.
   Но у заветной беседки меня поджидал сюрприз: Мейхема там и в помине не было.
   Стало страшно. Вокруг никого, а вдруг меня опять попытаются убить? И все подозрения вдруг показались такими правдоподобными...
   Потом еще страшнее. Вдруг с ним что-то случилось?!
   И когда я уже готова была, визжа в панике, нестись искать жениха, он все-таки появился.
   Хм, с ним действительно что-то случилось... А как еще можно объяснить наливающийся синяк на скуле и разбитую губу? И демон, шествующий рядом, чем-то обычным для наших мест не являлся.
   - Сегодня моя очередь опаздывать, - усмехнулся жених, приближаясь, и поспешил стереть капельку крови, побежавшую к подбородку.
   Я обозрела повреждения, мятую и кое-где порванную одежду и в высшей степени странное сопровождение... и не нашлась, что ответить. Как раз пыталась убедить инстинкт самосохранения, что мы не будем прятаться в беседке, когда Мейхем продолжил:
   - Радость моя, позволь тебе представить Шерема ашРикеля, - и кивнул на маячащего рядом мужчину. - Он - посланник каменных демонов и у него дело к твоей матери. Но так уж получилось, что мы знакомы.
   Замок Ари-Иража находится у самой границы с каменными демонами.
   У него есть какие-то связи с демонами?!
   Боясь надумать себе всякого, я спешно переключилась на разглядывание необычного гостя. Обычный мужчина... если не чувствовать мощнейшей ауры, так сразу и не скажешь, что демон. Среднего роста, с темно-серыми волосами, светлыми глазами, в сером же костюме. Сразу ясно, какой цвет у него любимый. Ни когтей, ни прочих частей тела, которых нет у наших мужчин, ни чего-то каменного я не заметила. Ну, так даже и не интересно!
   - Вижу, вы немного разочарованы, принцесса Шагренья, - тонко улыбнулся демон и прицелился сцапать мою ручку, но я вовремя спрятала ее за спину.
   - А... откуда вы меня знаете? - пролепетала, настороженно разглядывая мужчин.
   АшРикель пожал плечами и улыбнулся шире. Клыков или дополнительного ряда зубов в улыбке тоже не было обнаружено.
   - Вряд ли Мею пришло бы в голову называть своей радостью одну из ваших сестер.
   Чудеса логического мышления! В голове теснилось сто тысяч вопросов, но задала я лишь один:
   - Что произошло?
   - Кому-то не понравился твой жених, принцесса, - криво улыбнулся Мейхем и снова вытер выступившую кровь. - Настолько, чтобы попытаться меня убить.
   - А я чисто случайно оказался рядом, - просиял демон. - Дело в том, что мой сосед мне нравится и менять его на другого пока не хочется.
   Ага, значит, этот Шерем - приграничный аристократ с другой стороны. Но... разве в стене есть проход? Смерив подозрительным взглядом стоящих напротив мужчин, я пришла к неутешительному выводу, что эти, если им зачем-то потребуется, проковыряют. Но количество вопросов не уменьшилось, поэтому, когда меня настойчиво увлекли в беседку, сопротивляться не стала.
   Любопытство все же порок!
   Мы вошли, и вход затянули сразу два щита.
   Присмотреться к демонической магии мне не дали: Мейхем усадил на мягкое сиденье рядом с собой - и начался рассказ.
   В наших обстоятельствах он удивлял мало, разве только наглостью.
   Покинув меня еще засветло, жених вернулся в свою комнату. И вот там его поджидал сюрприз. Небольшая сфера с заклинанием. Она затерялась среди наших обычных, коих в каждом помещении по несколько штук, поэтому Мейхем ее сразу проглядел. И активировалась точно так же: небольшим вбросом силы.
   Мужчину спеленало в кокон из паутины... которая сразу же начала впитывать магию заодно с жизненной силой.
   - Точно так же вчера убили белых воинов, - к моему страху отметил Мейхем.
   Холод отогнать еще как-то получилось, а вот подозрения... Только бы не Теония!
   - Должен заметить, сфера работы демонов, хотя заклинание в нее вложили уже здесь, - влез чужеземный гость с репликой.
   Подозрения медленно, но верно превращались в уверенность. Потому что у кого, как ни у наследницы, была возможность заказать редкую штучку из другого государства?! А Ния еще и увлекается артефактами.
   Все очевидно, как ни прискорбно это осознавать.
   - А как вы узнали, что Мейхему нужна помощь, если прибыли к маме с визитом? - спросила, чтобы отвлечься и не впасть в истерику.
   Не вместе же их поселили! И что-то сомнительно, что демон именно в нужный момент проходил рядом...
   Заговорщицкие взгляды, которыми обменялись эти двое, мне отнюдь не померещились. Они будто знали друг друга вечность, будто могли общаться без слов. Мне даже завидно немного стало. Может, поэтому в определенный момент включились инстинкты, и последнюю несказанную фразу я разобрала.
   "Ей можно доверять".
   М-м, а это приятно...
   - Долг жизни и возникшие вследствие него узы, - не слишком понятно пояснил жених. - Эта пакость тянула мою магию, и я не смог вовремя отрубить связь. В результате Шерема перебросило сюда.
   - И моей магией сфера подавилась, - ухмыльнулся незваный гость серой наружности. - Так что, принцесса, получите невредимого жениха. Надеюсь, вы не слишком огорчились?
   Я кольнула наглеца взглядом и поджала губы. Побитое лицо Мейхема мне тоже не особенно нравилось.
   Чем он мог не угодить Теонии? Особенно с учетом того, что все королевство единогласно считает, что он не переживет брачную ночь. Неужели все дело в библиотеке?
   - Теперь надо как-то объяснить его присутствие в Шанаси, - напряженно сообщил Мейхем и испытующе уставился на меня.
   Думали часа два, не меньше. За это время я успела понять, что мой жених чем-то помог демонам, да так, что даже спасение с ашРикеля долг не снимает. Вот еще читая досье, поняла, что интересная он персона, во всех отношениях интересная! Таких на роль жертвенных мужей не отдают. Ну да ладно, с этим потом разберемся. Следующее открытие касалось сферы. Вроде как ее сделали демоны, но не из Каменного царства. Те, которые как раз на всяких опасных штуках специализируются. И получается, что Ния имеет с ними какую-то связь...
   Да если это докажут, ее обвинят в измене!
   Доказательства, впрочем, отсутствовали. Ну что мы можем противопоставить наследнице? Мою жалобу? Ну так Теония ценнее. Попытку убийства жениха? Большее, что ей грозит, - это мама попросит немножечко подождать, пока он свою функцию выполнит.
   М-да, к интригам в таком масштабе меня не подготовили.
   В итоге решили нагло врать. Скажем, что демон вчера поучаствовал в спасении моей драгоценной жизни. Потом разбавим ложь правдой и честно признаемся, что они с Мейхемом давние друзья. Мужчины даже об обстоятельствах зарождения этой дружбы рассказать согласились. Ну и в довершение приплетем выгоду: Шерем там у себя тоже торговый путь контролирует, так что может предложить нам договор. Чего не сделаешь, лишь бы невредимым вернуться домой.
   Дальше было сложно.
   Сначала историю опробовали на папе. Он у нас ответственный за безопасность в масштабах королевства, посему, если он поверит, то есть шанс и ее величество убедить. Сдаваться легко папа не собирался, спрашивал, уточнял, цеплялся к мельчайшим деталям, заставлял по десять раз пересказывать одно и то же... Мне в этом плане было проще, а вот с мужчин семь потов сошло. Впрочем, держались они достойно, и в конце концов получили милостивый кивок.
   Пройдя из беседки во дворец, пришлось битый час ждать, пока правящая появится в своем кабинете, а потом убеждать и ее.
   С задачей мы справились, после чего, не прощаясь и вообще ничего друг другу не говоря, мы расползлись по комнатам.
   Сил хватило лишь на то, чтобы раздеться и заползти под одеяло. Уже отрубаясь, я осознала, что визит к Оракулу сам собой перенесся на будущую ночь, и досадливо зашипела.
  
  
  
   Глава 8
  
   Ночь началась, и это не обрадовало совершенно. Не привыкший к таким нагрузкам организм требовал закопать его в подушки и одеяла и пару недель не беспокоить, разве что подкармливать иногда. Но реальность была жестока, и именно она свалилась на меня постанывающей вейлой.
   - Шани, хватит спать! Как насчет пирожного с сухофруктами и взбитыми сливками?
   Плохо! Подругу я знала как облупленную, и если она предлагает с вечера пораньше сладости, да еще таким убитым тоном, вывод можно сделать только один - случилась очередная проблема.
   Выползла из-под одеяла, вгляделась в раскрасневшееся, зареванное, но все равно красивое лицо Лали, обозрела целый поднос со сладостями - и только утвердилась в своих подозрениях.
   Ну что на этот раз?!
   Когда у нас наконец будет спокойно?!
   Рука потянулась за ближайшей корзиночкой. Я еще толком не проснулась и есть не хотела, но отказываться нельзя, иначе она начнет рыдать. И так глаза блестят, как два озера.
   - Что стряслось-то хоть? - спросила, обозревая светло-коричневую горку сливок.
   Молчит. Сопит.
   Третье пирожное доедает!
   Вид у вейлы был до того трагичный, что нервы не выдержали, и я начала строить предположения:
   - С артефактом все подтвердилось? Тебя ее слуга обидел? Опять какой-нибудь паук домогался?
   Лалисса слизала крем с пальцев, тыльной стороной ладони смахнула одинокую слезинку и начала примеряться к следующей сладости. Пришлось отрезать ее от подноса до выяснения всех обстоятельств, иначе страдалице станет плохо раньше, чем я хоть что-нибудь пойму.
   - Объясни уже что-нибудь!
   - Неправильная я какая-то, - удрученно вздохнула шер-лаше.
   Вижу, без наводящих вопросов не обойтись. Что ж...
   - Ты ходила, куда мы договаривались? - начала, понизив голос до полушепота.
   При этом я старалась сильно не кривиться, чтобы не обидеть подругу. Пирожные ранним утром да еще без чая или хоть чего-нибудь, чем можно запить, - это та еще гадость! И как этим можно лечить хандру, не понимаю! Но это я в толк взять не могу, а подруга вот... практикует.
   - Угу, - вяло подтвердила вейла. - За пару часов до рассвета подцепила этого хранителя в таверне и увязалась с ним на ночь.
   - И он согласился? - опасения были вполне справедливыми, учитывая, что охотник до удовольствий девушку, вообще-то, не к себе домой вел.
   - Дорогуша, мне еще ни один мужчина не отказывал! - горьковато хохотнула вейла.
   Ясно, в этой части все прошло по плану. Мне было немного... нет, вру, мне было сильно неприятно оттого, что подруга пошла на такое ради меня. Но с другой стороны, она уже несколько лет делала нечто подобное без всякой необходимости. Вроде как, женщинам ее расы регулярный физической контакт был нужен, чтобы регулировать магический фон... и для чего-то там еще, я не сильно вникала. А Лали, как ни прискорбно иногда это осознавать, была вейлой, думала и воспринимала мир как вейла.
   - Он меня не узнал. Ну, что я твоя шер-лаше, - продолжала тем временем Лалисса, жадно глядя на пирожные. - Мы же с тобой почти все время взаперти сидим, в свете не вращаемся, даже в дворцовых праздниках редко участвуем. Я прикинулась дурочкой, для которой он весь из себя важный, влиятельный господин, подбавила немного приворота... В общем, положительный момент состоит в том, что хранилище он мне все-таки показал.
   На радостях я как-то совершенно упустила тот момент, что если отдельно выделили положительную сторону, то где-то там обязательно должна обнаружиться и отрицательная.
   - И?!. - заинтересованно подалась к подруге.
   - Неоднозначно все, - пожала плечами моя наперсница. - Такие сферы у нее есть. Вроде бы демоны их делают, потом продают людям наверх, а уже оттуда доставляют к нам, так что ни в каких неучтенных контактах старшую принцессу обвинить не получится. К тому же, полка, на которой они у нее стоят, сделана со специальными ячейками. И там полный набор. Ничего в последнее время не добавляли и не забирали.
   Как раз это еще ничего не доказывает! Теония прекрасно могла закупить несколько штук специально для меня. Но от сердца отлегло. Может, и не она. Во всяком случае, мне бы очень этого хотелось.
   - Почему тогда ты плакала? - спросила осторожно, боясь, что Лалисса опять разразится слезами. - Все же прошло хорошо?
   - Не совсем, - длинно вздохнула она и еще разок глянула на поднос со сладким, но алчности во взгляде поубавилось. - Понимаешь... со мной глупейшая ситуация приключилась...
   Обнаружив, что она смущается, я сама себе не поверила. Вейлам это вообще не свойственно! И однако же...
   - Лали, мне ты можешь рассказать абсолютно все, - искренне уверила подругу.
   Так и есть. И так всегда будет. Привязка, которая с колыбели, она ведь обоюдная, хоть и действует на меня гораздо слабее, чем на нее. Я если и не пойму, то поддержу точно.
   Еще внезапно подумалось, что Аши так подкосила еще и гибель ее вейлы заодно с предательством. А то, что произошло с Гердом, вообще добило.
   - В таверне, пока пыталась привлечь внимание хранителя, я нечаянно заинтересовала одного типа... - как-то неловко начала она. - Но, понимаешь, я его не привораживала, вообще не видела, пока он ко мне не подошел. И потом жутко испугалась.
   - Ничего удивительного, ты у нас и без чар красавица, - отметила очевидное я и ободряюще тронула подругу за руку. - А испугалась чего?
   Лали подняла на меня большие напуганные глаза и еле слышно прошептала:
   - В нем не было паука... Я вообще не понимаю, как такое возможно! Сила, магия, - все есть, но без ипостаси. Ты когда-нибудь встречала подобное?
   Ответ ожидался исключительно отрицательный, но до меня вдруг дошло, кто это мог быть.
   Вот нахал! Переместился, навешал всем лапши на уши и пошел гулять по вражескому королевству!
   Но зато теперь я знаю, что демоны видят при свете дня. Везет же некоторым...
   - Одного такого я знаю, - и махнула рукой, чтобы Лалисса не отвлекалась от рассказа. - Потом тебе объясню. Что дальше было?
   - Я его кое-как отшила, - любопытство притупило страх, и теперь она говорила почти спокойно, - ну и занялась делом. А он такой настырный оказался! Попытался меня у хранителя прямо в таверне отбить. Про какие-то серьезные намерения болтал... Тот ему, конечно, объяснил, что вейла и серьезные намерения - это вообще два разных полюса. Пока этот странный все осознавал, мы смылись. Так он за мной прямо в дом Теонии вломился!
   - Что?! - у меня натурально отвисла челюсть.
   Она же это пошутила, да?
   Осознание случившейся катастрофы как раз подкрадывалось, когда Лалисса вбила последний гвоздь в крышку будущего гроба одной безрассудной принцессы:
   - Собственно, вот это и есть плохая сторона: этот настырный поклонник как-то не проникся тем, что я вейла и ко мне с серьезными намерениями вроде как нельзя, вломился в дом, дал по морде хранителю, уволок меня... В общем, Теония наверняка уже в курсе. Прости, я не хотела тебя подставлять.
   М-да. Плохо.
   Но ожидаемая волна паники не нахлынула. Заявится старшая сестра с претензиями? Ну и что, у меня к ней тоже много всего имеется. Пригрожу, что нажалуюсь маме, на этом все и закончится.
   Мириться, правда, все равно придется, потому что однажды Ния станет правящей, а я - ее подданной. Если хочу выжить, с сестрой лучше не враждовать.
   - И... у вас что-то было? - вернулась к более важному сейчас я. - Он тебя обидел?
   Если так, не посмотрю, что демон и друг жениха, - прибью!
   - Веришь, даже не приставал! - фыркнула Лалисса, отчаявшись уже добраться до пирожных, и откинулась на подушки. - Предложил уехать с ним в его владения и стать его...
   Вейла не договорила и беспомощно уставилась на меня.
   - Любовницей? - предположила осторожно. Это было необычно, потому что постоянные отношения вейлам как правило не предлагают.
   - Женой! - огорошила меня подруга.
   - Ну и как тебе предложение?
   Лали пожала плечами и не ответила.
   Неожиданно, однако. Мы растерянно переглянулись, и я поймала себя на том, что рука тянется к пирожному...
  
   Шла к Оракулу в странном настроении. Страх, с детства отгонявший меня от восточной башни, никуда не делся, но сейчас любопытство упрямо гнало меня вперед. По паутине коридоров, вверх по каменным ступеням... А в голове пульсировали слова, сказанные странным существом в мой прошлый визит сюда: Мейхем выживет, если вейла станет госпожой и Герд оживет.
   Не дословно, но общий смысл был такой.
   Тогда все решили, что первая часть "предсказания" - это расхожая фразочка со значением "никогда". Но события сложились странным образом, подобно капелькам росы нанизались на паутину... и влиятельный демон зовет мою шер-лаше замуж.
   Она напугана и взволнована, но не может не понимать, что это ее шанс в жизни.
   И жить мы будем рядом, сможем ездить друг к другу в гости...
   Новость так кружила голову, что я невольно стала задумываться о возможности вернуть Герда. Бред, конечно. Своими глазами видела, что от него осталось! Потом это сожгли, а прах в специальном сосуде сейчас стоит в склепе, где покоятся все "жертвенные мужья".
   Мертвые не возвращаются.
   Но как же хочется иметь хотя бы призрачную надежду...
   Следует расспросить жениха о его друге, потому что я Лали в плохие руки не отдам.
   - Решила пойти к предсказателю без меня?
   Легок на помине!
   Жених поджидал меня у закрытой двери. Инстинктивно я вздрогнула и замерла. Взгляд скользнул по подтянутой фигуре, облаченной в оливковое с золотом, миг задержался на перстнях, в которых играли отблески фиолетовой сферы. Светлые волосы сегодня были перетянуты лентой, а лицо имело совершенно безмятежное выражение, будто все просто и у нас нет никаких проблем.
   - Просто задумалась, - немного смущенно пояснила я, преодолевая оставшиеся ступеньки. - Мы ведь не договаривались, где именно встретимся.
   - Признаюсь, я сам подумал об этом только вечером, - жених подал мне руку, и я, помедлив немного, оперлась на нее. - Поэтому решил подождать тебя здесь.
   - Когда выйдем, пойдем поедим вместе, ладно? Мне нужно кое о чем тебя расспросить, - судьба Лали волновала меня едва ли не сильнее, чем предстоящий разговор с Оракулом.
   Зеленые глаза настороженно уставились на меня.
   - Что-то еще стряслось? На тебя опять пытались напасть?
   Я поспешно затрясла головой.
   - Стряслось, но хорошее и не со мной. Потом тебе расскажу.
   Если уже не поведал демон. Но судя по крайне заинтересованному лицу, Мейхем был не в курсе похождений друга.
   - Обожаю женщин, которые умеют заинтриговать, - ухмыльнулся жених, временно отступая.
   Оказавшись перед дверью, я застыла. Снова поднял голову глупый детский страх, холодком пробежал по спине, спер дыхание. Но Мейхему такие реакции были чужды, а моего состояния он будто и не заметил. Поэтому, не дожидаясь каких-либо действий от меня, он решительно постучал.
   А получив ответ, распахнул дверь и уверенно увлек меня во владения предсказателя.
   - Принцесса и жених! - бесполое существо с алыми губами и лысой головой плотоядно глянуло на нас и только что не облизнулось. - Давно вас жду!
   - Эээ... здравствуйте!
   И тут мой взгляд, облетев внутреннее пространство башни, наткнулся на худенькую белокурую фигурку в углу. Она сидела на полу, спиной к нам, и на присутствие посторонних не обращала внимания. Будто вообще не слышала, что кто-то вошел. Тонкие бледные пальчики нанизывали на цепочку острые кристаллы.
   - Ашиса?!
   Насколько помню, она не меньше моего боялась этого места. А потом злилась на Оракула за то, что он не одобрил союз с Гердом.
   Да уж, в последнее время действительно многое поменялось. И как я не заметила?
   - Средняя принцесса часто приходит сюда, - пояснил Оракул... будто это хоть что-то объясняло! - Незачем так громко удивляться, вы ее напугаете.
   Но Аши, казалось, пребывала в каком-то другом измерении. Она даже не вздрогнула. Только кристаллы приподняла так, чтобы в них заиграли отсветы фиолетовых сфер.
   Обняв за плечи, Мейхем увлек меня к похожему на алтарь столу, у которого сегодня стояли удобные кресла. Можно подумать, нас ждали!
   - Нам нужен... кхм... совет, - и жених подробно пересказал все события последних ночей, сделав особый акцент на визите в библиотеку, полученной информации и пропавшей книге.
   Я вяло кивала в некоторых местах, но мысли то и дело улетали в сторону сестры. А иногда и взгляд следовал за ними.
   Оракул слушал с таким видом, словно не являлся провидцем и вообще смутно представлял, где он и что это за сумасшедшая парочка дурит ему голову. Но стоило Мейхему замолчать, как алые губы улыбнулись, обнажая мелкие остренькие зубки, и вкрадчивый, хрипловатый голос поведал:
   - У принцессы Шагреньи в гардеробной лежит неплохое средство для решения вашей проблемы. Справа, третья полка с обувью, прямо рядом с фиолетовыми туфельками с открытым носком, если я не ошибаюсь.
   Ой... Я впечатлилась, честно.
   А вот жених посмотрел на меня ооочень недобро...
   - То самое? - раздалось над ухом шипение.
   - Ну зачем же так нервничать? Ты же сам говорил, что любишь, когда тебя интригуют? - и уже Оракулу: - Так это вы прислали второй подарок?
   И почему мне раньше не пришел в голову такой вариант?
   Хотя все равно не слишком-то логично.
   - Именно так.
   Гляди ж ты, нелогично, но... так и есть!
   - Зачем?
   - А почему бы и нет? - разве по его взгляду прочитаешь эмоции?
   - И... что взамен? - я достаточно принцесса, чтобы понимать, что даже странные существа не станут ничего делать совсем уж безвозмездно.
   - Достаточно будет, если вы мне доверитесь и позволите помочь, - из-за мелких заостренных зубов улыбка смахивала на оскал.
   По коже продрала ледяная дрожь. Жуткий он все-таки.
   В его владениях я чувствовала себя странно... Будто с меня сняли очередной слой одежды, прямо перед женихом, и... не то чтобы совсем ничего не осталось, просто преграда, разделяющая нас с Мейхемом, стала еще тоньше и в любой момент угрожала исчезнуть. А я еще не готова.
   Еще и Ашиса маслица в огонь подлила:
   - А между прочим, Шани бывает такой беззащитной только с родителями, с Лали и со мной, - растягивая слова, поделилась с миром своими наблюдениями сестричка. - Значит, пора привыкать к новому брату? Он хороший, не то что муж Нии, тот вечно нос задирает, а вчера сказал, что у меня платье хуже, чем у последней служанки.
   И угораздило же ее очнуться именно сейчас!
   Я почувствовала себя улиткой, которую вдруг вытряхнули из ее домика. Но Мейхем вроде бы все лишнее пропустил мимо ушей. Это я тоже в нем оценила. Он повернулся к Аши, светло улыбнулся - эта улыбка не только обозначилась на губах, но и отразилась в глазах, заставила их засветиться теплотой.
   - Что вы, принцесса Ашиса, как можно?! - мужчина в притворном негодовании округлил глаза. - У вас замечательное платье. А все эти корсеты и кринолины... кому они нужны?
   Аши тут же перестала напоминать обиженного ребенка, заулыбалась и радостно принялась кружиться по просторной зале, демонстрируя синее платье в редких цветах. Действительно слишком простое, но ей шло. Ей теперешней.
   Улыбка Мейхема казалась искренней. А когда девушка оступилась, он в одно мгновение оказался рядом и не дал ей упасть. Потом посадил на свой стул, сунул в руки какую-то статуэтку, чтобы она заинтересовалась. А сам встал за моей спиной.
   Не было похоже, что он делает это из-за меня или чтобы угодить принцессам. А зачем тогда? Вот этого я не понимала, и этот пробел немного нервировал.
   Оракул напомнил о себе деликатным покашливанием.
   - Итак, вы согласны?
   - Да, - обреченно кивнула я. Все равно выхода нет!
   - Нет! - взревел за спиной жених.
   Запрокинув голову, я обозрела его угрюмую физиономию и пришла к единственно верному решению:
   - Мы, пожалуй, пойдем.
   Препираться при Оракуле было как-то неудобно.
   Угораздило же меня выбрать эдакого упрямца! Теперь-то я не сомневаюсь: он не только среди кандидатов, он в целом свете такой единственный.
   - Не смею вас задерживать, - зубасто улыбнулся маг.
   Пока шли к выходу, прихватив с собой Ашису, я терзалась немного неожиданным вопросом. Почему все девушки так стремятся замуж? Ну, многие, во всяком случае. Это же сплошные неудобства! Это же кроме родителей появляется еще как минимум один человек, который может тебе указывать! И вот как ему объяснить, что ты и сама умная, взрослая и вообще лучше знаешь?! Да это деликатно. Так, чтобы он всю оставшуюся жизнь не мстил за униженное достоинство.
   А если не один? Что если у жениха тоже семейство есть? Родители там, старшие братья и сестры...
   И пусть конкретно у моего жениха таковые отсутствовали, примерно на последней ступеньке винтовой лестницы я поняла, что замуж хочу не особенно. Точнее совсем не хочу.
   - Давай мы лучше дружить будем?
   Подумала... ой, нет, я это вслух произнесла!
   Поняла, только когда Мейхем, шествующий позади, чуть с лестницы не навернулся.
   - Что, прости? - простонал жених.
   Язык мне враг! И чего я его раньше не прикусила?!
   - Понимаешь... Что-то мне не хочется замуж, - призналась я, чувствуя себя до крайности глупо.
   Ну как так, всем хочется, а мне - нет?
   - Так загрызешь меня - и дело с концом! - внезапно разозлился Ари-Араж.
   - Неудачная идея, - пробурчала я и как раз собиралась свернуть в один из узких коридоров, но меня поймали и в буквальном смысле прижали к стенке.
   Зеленые глаза метали молнии, губы сжимались в строгую нитку, а остальные черты будущего супруга вдруг показались какими-то особенно резкими.
   - Отчего же? - вкрадчиво уточнил он, нависая надо мной. - В противном случае тебе все равно придется уехать в приграничье, так что хорошо подумай, принцесса...
   Я подумала. Честно подумала. И мнения своего не поменяла.
   - Если придется, я поеду, конечно, но...
   Понимая, что продолжаю бредить, я беспомощно посмотрела на жениха. Но в этот раз приходить мне на выручку он не собирался.
   - А, так ты хочешь жить гостьей в моем доме? - вроде бы ровно уточнил он.
   Идея глупейшая, признаю. Но как прекратить этот разговор, просто не знаю, а вырваться и убежать без шансов, так что вешаем нос и ждем, когда он надо мной посмеется, и можно будет перейти к запланированному разговору о Лалиссе и демоне.
   - Было бы неплохо, если честно, - напряженно из-за затянувшейся паузы пробормотала я. - Какое-то время.
   Видимое спокойствие жениха взорвалось яростным шипением.
   - Что же, это возможно...
   - Правда?!
   - Угу. Если в соседнем крыле будет обитать какая-нибудь очаровательная, но менее избалованная и высокомерная девушка, - он шептал вкрадчиво, а у меня рот приоткрывался от изумления. - Или, скажем, я буду ночевать не в замке. Как тебе идея?
   Плохо. Я еще толком не поняла, почему, а ладошка взметнулась и отвесила жениху звонкую пощечину. И паучиха дернулась, солнечное сплетение пронзила жгучая боль. Я закашлялась.
   - Так и знал, что тебе не понравится, - отметил Мейхем, а в следующий момент перехватил мои запястья и прижал руки к стене над головой. - Никогда больше так не делай.
   - Я - принцесса по крови, и тебе придется считаться с этим! - глупо, абсурдно, нелогично, но... мне было страшно. И я защищалась.
   - Как и тебе с тем, что я - твой муж, - придавил меня словами Мейхем. - Задирать нос можешь со всеми остальными. Хотя не советую, выглядит по-детски.
   Итак, мне недвусмысленно обозначили мое будущее место. И не сказать, чтобы оно было плохим, Мейхем Ари-Ираж не похож на того, кто станет издеваться даже над нелюбимой женой, а все равно как-то тоскливо стало. Понять бы еще, почему...
   - Вовсе я не избалованная и не надменная, - прошептала, еле сдерживая слезы.
   - Не всегда, - неожиданно согласился жених и мягко погладил большими пальцами мои запястья, но отпускать не спешил. - Однако иногда проскакивает.
   Одарив его уничтожающим взглядом, я смолчала. Не спорить же, доказывая, какая я черная и пушистая, а он, бестолковый такой, счастья своего не ценит!
   Стоим... Обе руки мужчины заняты тем, что удерживают мои, и чтобы добыча не дергалась, он всем телом вжимает меня в стену. Весьма откровенно, надо заметить. Жених намного выше, и мне приходится подниматься на цыпочки и всем телом вытягиваться - только сейчас осознала... Потемневший взгляд зеленых глаз время от времени соскальзывает с лица - по шее, к выгодно обтянутой платьем груди. Потом упрямо возвращается обратно. И так не раз. А во мне борется злость, постепенно затихающая до простого недовольства, и какая-то неведомая тяга к теплу.
   Да, он теплый, даже через все слои нашей одежды.
   И паучиха оживилась, но больше не причиняет боли. Она просто есть, где-то там, внутри меня. Она тоже хочет погреться.
   Волшебство дрогнуло.
   Мучительно медленно Мейхем склонил свое лицо к моему. Дышать стало трудно. Я с усилием сглотнула и почти потянулась к нему... почти... но нет, только до боли прикусила губу, чтобы болью прояснить затуманенный разум.
   - Ну что, не появилось желания разорвать меня на мелкие кусочки? - спросил он вместо... вместо чего?
   Я отчаянно затрясла головой, словно желала выпутаться из паутины эмоций, в которой прочно увязла.
   - Тогда будем привыкать друг к другу? - новый вопрос прозвучал так, будто вопрос с "пережить инициацию" был проблемой давно решенной.
   - Не помешало бы... - отозвалась неуверенно.
   - Начнем прямо сейчас, - он отпустил мои руки и уверенно потянулся к губам. Но поймав выражение испуга на лице, не стал спешить. - Шани, это всего лишь поцелуй. Один. Я тебя не съем. Больно не будет и, надеюсь, противно тоже.
   Получившие свободу руки упали к нему на плечи и, просто не зная, что с ними делать, я их там и оставила.
   Мейхем уверенно потянулся ко мне.
   К страху примешалась изрядная доля любопытства - нашего с паучьей половиной.
   В этот раз его губы были мягкими и теплыми. Они не настаивали, не пытались подавить или заставить, просто прикасались, ласкали... Меня окружил еле уловимый мускусный запах, веки отяжелели и опустились сами собой. Как только понял, что сопротивления не предвидится, Мейхем теснее прижал меня к себе, скользнул руками по щекам и волосам.
   Поцелуй стал чуточку настойчивее.
   Из головы разом исчезли все мысли. А стоило его языку мягко раздвинуть мои губы, как последний барьер пропал. Я вцепилась пальцами в сильные плечи и начала отвечать. Сначала неловко, потом все с большим желанием быть ближе. До тумана в голове, до тепла в животе, до расплавленного серебра по венам...
   Но на этом будущий муж решил, что пора остановиться.
   С видимым усилием он отстранился, и я почувствовала, будто у меня отобрали что-то ценное.
   Минуту мы простояли, глядя друг на друга и не зная, что сказать.
   Затянувшуюся паузу прервал жених:
   - Свет, - выругался он сквозь зубы. - Твоя сестра...
   Я моргнула недоуменно, но быстро поняла, что он имеет в виду.
   - Она ушла.
   - Куда?
   Пришлось ему объяснять про состояние Ашисы. Да, она беспомощна и не совсем осознает происходящее, но она знает дворец, да и никто здесь не посмеет ее обидеть. И даже заблудившись в коридорах своего разума, Аши осталась очень корректной и, наверняка, увидев, что у нас намечается личный момент, не стала мешать.
   Неловкость, вызванная поцелуем и всем, что было до него, испарилась.
   Пока петляли по коридорам, я успела объяснить, как Ашиса стала такой, рассказать, насколько далека от нас Теония... и вообще о многом. Мейхем слушал, как один он умеет. А когда я, забывшись, предложила ему пойти на кухню и раздобыть там что-нибудь съестное, сразу же согласился, будто бы не являлся знатным и богатым пауком.
   С ним было легко.
   Хотя в вопросе предложения Оракула мы так и не смогли договориться. Жених был категорически против. Мотивировалось это тем, что я принцесса, но не наследница, а значит, не понятно, кому вообще могу доверять. Зерно истины в его словах присутствовало, но речь все-таки шла о моей семье! Даже Нию непривычно было воспринимать, как возможного врага. Поэтому я фырчала, сверкала глазами... и, в конце концов, решила все сделать по-своему.
   Будущий муж в мою покладистость не поверил, но... сделал вид.
   Разговор о Лалиссе я завела, когда мы добрались до кухни и принялись за еду. В моем появлении здесь не было ничего особенного. Родители не слишком делали из нас с Ашисой истинных принцесс, так что иногда мы наведывались туда, где нам быть не полагалось. И на кухню тоже. Часто. Повар с удовольствием готовил для нас что-нибудь простое и вкусное, а старые вейлы, прислуживающие ему, умилялись, глядя на таких очаровательных и совсем не заносчивых принцесс.
   Как ни удивительно, Мейхем тоже чувствовал себя в таком окружении свободно.
   Пока специально для нас готовили лепешки с ароматными приправами, морепродукты, пряный чай и сладкий десерт с хрустящим печеньем, я как раз успела пересказать дневные приключения своей шер-лаше.
   - Выпороть вас обеих за эту выходку, - размечтался жених.
   - Уймись уже со своими фантазиями! - возмутилась я. - Лучше скажи, что этот демон из себя представляет? Я за подругу волнуюсь.
   - Зря, - весомо бросил этот неразговорчивый тип и сосредоточился на поданной наконец еде.
   Характер у него, похоже, такой. Когда дело касается чего-то второстепенного, может шутить и дразниться, но как только доходит до важного, замыкается, уходит в глухую оборону, становится агрессивным. Это неплохо объясняется тем, что, если верить информации о нем, Мейхем в достаточно юном возрасте потерял родителей и встал во главе унаследованных владений. Для паука его положения это, наверное, даже хорошо... Но мне так хотелось родную душу, кого-то, с кем можно говорить обо всем на свете, что в такие моменты я невольно испытывала досаду.
   Сейчас так вообще вспылила:
   - Спасибо, это было очень познавательно! - есть как-то сразу расхотелось, я встала и отошла к окну. - Вот теперь я точно спокойна!
   Мейхем проводил меня ошалелым взглядом.
   - Шани?.. - отмер жених только через минуту.
   Ну, хоть своей вспышкой я его поразила.
   Хотя сама бесилась все больше, а посему реакцию будущего благоверного оценить не смогла.
   Стою. Молчу. Смотрю в окно. Старательно дуюсь.
   Настолько старательно, что чуть не подпрыгнула, когда на подоконник, по обе стороны от меня опустились его ладони.
   - Прости, я дурак, - вот даже знать не хочу, чего ему стоило это признание!
   Клетка сомкнулась в объятия. И на этот раз в них совсем не было страсти. Жених крепко прижал меня к себе, согревая теплом своего тела, потерся гладко выбритым подбородком о висок и так тихо, чтобы никто из слуг расслышать не мог, пробормотал:
   - Ты такая маленькая, даже прикасаться страшно.
   "Вот и не тяни лапы!", - вертелось на языке. Я все еще не успокоилась. Но его поведение чем-то подкупало. Будто сейчас за моей спиной стоял какой-то другой Мейхем. К тому же, доля истины в его словах имелась: если снять туфли на каблуках, я макушкой ему до плеча еле достану. Действительно мелкая. Самая миниатюрная из сестер.
   Остается надеяться, что и паучиха моя тоже маленькая.
   Размечталась, ага! Аши в человеческом облике недалеко от меня ушла, а в паучьем... страх!
   Обдумала это все и уныло пробурчала:
   - Такая уж уродилась.
   Над головой шумно вздохнули.
   - Влипли мы с тобой, да?
   Что на это сказать? Я откинулась к нему на грудь, зажмурилась, сдерживая кипящие в глазах слезы, и надломленным голосом прошептала:
   - Прости, что выбрала тебя. Я...
   - Ничего, выкрутимся, - преувеличенно оптимистично пообещал жених. И поспешил стать собой обычным: - Но знаешь, мне было бы приятно, если бы ты указала на меня, потому что я тебе понравился.
   - Ну, - прищурившись, чтобы он не заметил слез, я глянула на него через плечо и притворилась, что оцениваю, - ты, в общем, ничего.
   Так себе комплимент получился, прямо скажем.
   Ари-Ираж крякнул, подхватил за талию и усадил на стул, с которого я недавно сбежала.
   - Давай поедим, пока все окончательно не остыло, - на неудачное высказывание он не обиделся. - Не переживай, твоя подруга в хороших руках.
   Сведения о демоническом соседе пришлось из него вытаскивать едва ли не клещами. Но, успокоившись, я поняла, что дело не в том, что жених желал что-то утаить или сам по себе был угрюмым типом. Просто, похоже, он не слишком привык вот так вот просто сидеть с кем-то и болтать об общих знакомых.
   И это было странно. Хотя бы потому что при его статусе в полном уединении не поживешь.
   - Как вы вообще общаетесь? - я прожевала первый кусочек, после чего уточнила вопрос: - То есть как это технически возможно?
   - В стене есть разлом, - честно ответил Мейхем, предварительно оглядевшись, чтобы рядом не маячило лишних ушей.
   Подозреваю, еще и щит выставил, но я его не почувствовала. Странно, вообще-то.
   - Но...
   - Твоя родня не знает, так что помалкивай об этом, пожалуйста, - вежливо попросил жених.
   Он хочет, чтобы я врала родителям?! Однако вместо здорового возмущения я испытала прилив теплоты. Он посвятил меня в тайну, считает меня своей... вот только кем? Нет, об этом лучше не думать.
   - Откуда? - спросила, тщательно скрывая смятение.
   В этом деле также неплохо помогало поедание морепродуктов.
   - Демонические кланы постоянно воюют, - пожал плечами жених, примериваясь к третьей по счету лепешке и наваливая на нее горку бывших морских обитателей. - В процессе одной из стычек пробили стену. Представитель моего рода тогда встретился со старшим демоном из семьи ашРикель, и они договорились помалкивать. Что и потомкам завещали.
   Сбрендить! И ведь наверняка использовали ход по назначению! Неоднократно, притом.
   - Ваши семьи дружили? - прямо спросила я.
   - Общались, по крайней мере, - не стал отпираться жених.
   В образовавшуюся паузу мужчина энергично жевал. Я же терзалась между "съесть еще, потому что вкусно выглядит" и "хватит, ибо уже не влезаем, а еще десерт хочется". В конце концов, решила сделать перерыв и сосредоточиться на насыщении информационного голода.
   - Тогда расскажи, как ты Шерема спас? Вы же с детства друг друга знаете, да?
   - Знали, конечно, но особо не общались, - послушно отвлекся от еды будущий муж. - Некогда было. Меня готовили со временем принять дела отца, из него тоже наследника воспитывали. Нам было лет по четырнадцать тогда... Родителей Шерема убили, а его самого заковали в блокирующие магию браслеты и травили голодными тенями. Это нечисть их местная. Твари медленно жрали его жизненные силы... а тут я с воинами отца оказался рядом. Чужие демоны про разлом не знали, так что наше появление оказалось большой неожиданностью.
   Вдоль позвоночника пробежали ледяные мурашки.
   - Примерно представляю, что было дальше, - поежившись, произнесла я.
   Губы Мейхема искривила холодная, опасная усмешка.
   - Мы потом еще по Каменному царству вместе помотались и отомстили убийцам его семьи, - на миг его взгляд заволокла дымка воспоминаний, но она быстро растаяла. - Года через три, когда набрались сил.
   - Ты... во владениях демонов?! - удивляться спокойнее не получилось.
   - Было даже забавно, - цинично хмыкнул глава рода Ари-Ираж.
   Да, такой долг быстро не отдашь. Это бесценно, когда есть кто-то, способный разделить с тобой важнейшие моменты. Дружбу, жизнь... месть?
   Отношение к будущему мужу дополнилось еще одним штрихом.
   Этот мужчина опасный, смертельно опасный, но и притягательный.
   Бедное мое черное сердечко!
   - Он не обидит Лали? - прозвучало так жалобно, словно я пыталась выяснить, не обидит ли сам Мейхем меня.
   - Шерем лишен предрассудков в отношении вейл, - без тени сомнения заявил жених, сыто потягиваясь и придвигая к себе кружку. - И если он высказал свои намерения, значит, они именно таковы.
   За подругу стало спокойнее.
   - Только вот...
   - Что?! - я подпрыгнула и чуть не подавилась кусочком печенья.
   - Демоны отказов не воспринимают, - вполне обыденно просветил меня будущий муж. - Так что лучше твоей Лали сразу расслабиться и получать удовольствие.
   Свет! Я закатила глаза. Сразу не получится, Лалисса упрямая.
   - Тебе, кстати, тоже, - заявил Мейхем и посмотрел так, будто это он меня выбрал, а не я его.
   И нет, я в него за это даже ничем не швырнула. Хотя стоило бы! Просто поначалу растерялась, за это время хитрец успел заговорить о какой-то интересной ерунде и отдать мне свой десерт, потому что он сладкое не любит и уже наелся. А я просто обожаю, и вообще так приятно стало, что кидаться чем-то в жениха теперь просто неудобно.
   Упрямство - страшная сила, но даже оно не смогло запихнуть в меня две порции сладкого. Максимум полторы! Потом Мейхем заметил мои мучения и, несмотря на бурные протесты, отобрал мисочку, а меня саму увел прочь из кухни. И вовремя, надо заметить, потому что за окном уже начало светлеть. Скоро глазам станет больно. Лучше в это время отдыхать.
   Измученное суматохой последних дней тело было полностью согласно с планами хозяйки.
   Слова в очередной раз не понадобились. В определенный момент я и без них поняла, что жених ведет меня к моим покоем, спрятала зевок и решила быть послушной.
   Все так хорошо, что даже страшно.
   Когда проходили мимо двери Аши, я заметила, что она приоткрыта. Честно, не хотела подглядывать, но взгляд будто против воли скользнул в щелку. Малая гостиная сестры была отделана в сиреневом и розовом тонах и вообще вид имела уютный. Кожи коснулась дрожь... Просто я только сейчас отчетливо поняла, что не входила в эту комнату целых четыре года, с тех пор как Ашиса стала... другой. Как-то так все время получалось, что это она приходила ко мне, ластилась, как ребенок, или мы виделись где-нибудь на нейтральной территории. Подспудно я была уверена, что в ее владениях теперь все иначе, а когда увидела, что это не так, просто остолбенела.
   - Паучонок? - Мейхем сразу даже не понял, почему мы застряли.
   Ашиса сидела на пушистом ковре, уложив голову на диван. А рядом, приткнувшись спиной к креслу и вытянув длинные ноги, сидел Ашмей и... вслух читал ей сказку.
   Извечная Паутина... Она привела его на женскую половину, в свою комнату! Ну, почти. А знатный паук вот так запросто сидит на полу и читает двадцатитрехлетней особе детскую сказку! Даже не знаю, что из этого меня шокирует сильнее.
   - А между прочим, подглядывать нехорошо, - склонившись к моему уху, мурлыкнул Мейхем.
   Конечно, он все понял. Но мне ничуточки не стыдно!
   Что бы он еще понимал!
   - Она - моя сестра, принцесса и... и... Как он посмел?! - я рванулась объяснить этому Ашмею, насколько неприемлемо его поведение, но шага не успела сделать, как была поймана за локоть.
   - Не лезь к ним, - попросил жених и обнял меня обеими руками, словно в кокон спеленал.
   Легко ему говорить! Но объяснить, почему это невозможно, я не успела.
   - Там все прилично, даже слишком, - выступила из неприметной ниши, спрятанной за статуей женщины в пышном платье и маскарадной маске, Лалисса. - Я уже пару часов наблюдаю за ними. И знаешь, по-моему, он искренен.
  
  
  
   Глава 9
  
   Следующая ночь прошла спокойно. Для меня было распланировано едва ли не каждое мгновение, так что находить приключения на самую выпуклую часть тела оказалось просто некогда. Завтрак, потом мама заглянула, примерка, обед с папой и женихом, свидание, во время которого к нам присоединились Аши с Ашмеем, ужин с гостями. Мейхем в этот раз меня не провожал, я попросила его присмотреть за сестренкой, так что встречу с Теонией в одном из коридоров пришлось переживать самостоятельно. И смиренно опускать глазки, в то время как старшая сестра напоминала, что младшей полагается быть скромной и послушной. Еле ноги унесла!
   Одна радость - похоже, Теония не в курсе, что в ее дом просочилась вейла. Или не знает, что именно моя вейла.
   Аши и несостоявшийся жених проводили много времени вместе. Она даже за руку себя брать позволяла. И все окружающие следили за ними с пристальным вниманием. Впервые за прошедшие четыре года Ашиса подпустила к себе кого-то постороннего так близко. Что-то это должно значить.
   Личные злоключения Лалиссы тоже заслуживали внимания. Вейла была до смерти напугана, демон - упрям, настойчив и нахален. Днем, засыпая, я слышала, как Лали придушенно всхлипывает в подушку. А утром проснулась из-за своей паучихи. Надо заметить, она была ооочень недовольна! Инстинкты просто вопили о присутствии в моих владениях кого-то, кому здесь быть не полагается.
   Естественно, мы с моей паучьей половинкой, как барышни чрезвычайно впечатлительные, особенно спросонья, сразу же подумали о повторном покушении. И тут меееедленно осторожно открывается дверь в покои... Терпеть такую наглость я не собиралась, а потому схватила в одну руку бронзовую статуэтку, во вторую - зачем-то туфельку с большущим острым каблуком и, болезненно щурясь, вылетела в малую гостиную разбираться с вторженцем. За окнами только начинало темнеть, и видеть я могла с трудом. Но все же достаточно, чтобы разглядеть демона с веником из ароматных белых цветов в руках. Этим веником он по морде и получил, и даже не от боящейся его вейлы, а от нервной в преддверии первого оборота меня. Сначала туфелькой в него швырнула, потом статуэткой - оба раза промазала, а вот веником попала. Просто некоторые каменные наследники никак не ожидали от меня такой прыти! А как он улепетывал!..
   Ночью Лалисса предпочла испариться из дворца, подальше от опасности, но судя по тому, что демона тоже в пределах видимости не мелькало, покой вейле не грозил и в Паутине.
   Перед последней вольной ночью Лали спала в моей комнате, справедливо полагая, что сюда ее преследователь сунуться не осмелится. Я в их дела не лезла. Просто не знала, как к этому относиться. Да и своих забот полно... Пройдет всего каких-нибудь двое суток - и я стану либо женой, либо убийцей. Прямо скажем, пугали оба варианта.
   Почти все выделенное на отдых время мы с Лали проворочались, по очереди тоскливо вздыхая. Не знаю точно, какие мысли бродили в голове подруги, но мне было страшно. Вдруг ничего не получится и Оракул обманул? Он же служит маме, а она желает, чтобы моя инициация ничем не отличалась от всех предыдущих. А что, если наоборот получится, а Мейхема все равно убьют по приказу кого-то из родителей? Или все будет хорошо, но тогда мне придется навсегда уехать из родных мест...
   Мысли о предстоящем сводили с ума. Хотелось плакать и метаться по комнате. Но от первого меня удерживало присутствие Лали, а от второго - резь в глазах и почти полное отсутствие зрения. Даже задернутые плотные шторы почти не спасали. Не хватало еще явиться на примерку в синяках!
   - Я слышу, что ты не спишь, - сообщила Лалисса перед самыми сумерками.
   - Я тебя тоже с самого утра слышу, - зевнула я и попыталась спрятать голову под одеялом.
   Не сработало. У шер-лаше имелись на госпожу совершенно другие планы.
   - Вставай, будем из тебя красавицу делать, - нашла, куда применить свою нервозность она. - Тебе сегодня всю ночь перед гостями маячить.
   Завтра свадьба, потом инициация, а сегодня куча официальных мероприятий. Правда, мне обязательно присутствовать только на одном - это будет поездка по столице в открытом экипаже, чтобы подданные увидели, какая мы с Мейхемом красивая пара. А потом на поприще за пределами Паутины пройдет тренировочный бой. Вроде как эта традиция нужна, чтобы я "познакомилась" с будущим мужем в его паучьем облике.
   Из груди вырвался рваный вздох. Идти никуда не хотелось. Там же все будут глазеть на меня и желать... всякое.
   - Может, сказаться больной? - размышляла вслух.
   - Подруга, тебя не помилуют, даже если ты притворишься мертвой, - хмыкнула Лали и сдернула с меня одеяло.
   Обычная для подземного королевства прохлада придала бодрости, и я все же поплелась умываться.
   Платье на день Лали выбрала роскошное. Бордовое с черным и серебром. Корсет был мучительно узким, юбки - пышными и шелестящими, а каблуки умопомрачительно высокими. Еще сложная прическа с обилием шпилек, мерцающих аметистами. Даже мне в итоге понравилось то, что отражалось в зеркале. Сама же Лали оделась в неброское серое платье, чтобы не оставалось сомнений, кто здесь госпожа.
   - Что у тебя с демоном? - осторожно поинтересовалась я, когда мы устроились в малой гостиной и пытались запихнуть в себя немного еды.
   Лично мне из-за узкого корсета, в котором даже дышать получалось с трудом, кусок в горло не лез и только и оставалось, что провожать печальными взглядами то, что тащила в рот подруга.
   - Жаль, что твоя мама его не казнила, - вздохнула вейла.
   - По общедоступной версии, Шерем участвовал в спасении моей жизни, - напомнила я и, отчаявшись поесть нормально, откинулась на спинку дивана. - Мама, конечно, терпеть не может наших соседей, но к этому у нее особое отношение.
   Это я еще не стала вдаваться в подробности и уточнять, что Шерем поделился с папой несколькими ритуалами из магии его рода и подписал важный торговый договор.
   - И долго он будет пользоваться этим отношением? - Лалисса была вся на нервах и уже не могла этого скрывать. - Когда уберется в свое царство?! А то ходит По паутине, как у себя дома, а от меня уже знакомые шарахаются!
   Какого рода знакомые, я примерно поняла, и этого Шерема даже немного зауважала. Мало того, что он не боится в одиночку перемещаться по нашей столице, так еще с любовниками Лали, похоже, провел беседу. Ой, чувствую, кто-то всеми лапками влип...
   - Шерем приглашен на свадьбу, как друг жениха, - "обрадовала" ее я. - Потом Мейхем должен что-то придумать, чтобы вернуть его домой, но, сама понимаешь, это в случае, если он останется жив...
   - Только не говори, что этот кошмар может застрять здесь навсегда?! - взвыла моя шер-лаше.
   Совершенно исключено. Но рассказывать о разломе в стене пока было никому нельзя, так что я попробовала выкрутиться:
   - Нет, но в ином случае это ляжет на плечи того, кому отдадут удел Ари-Иражей.
   Мы действительно не представляли, как при таком развитии событий вернуть демона домой, не вызвав вопросов. Перемещение сработало только в одну сторону, разлом должен остаться тайной... И это проблема! Но их мы будем решать по мере поступления, а первейшая сейчас - как Мейхему пережить мою инициацию.
   Оценив перспективы, Лалисса окончательно затосковала.
   И вот что с ней делать? Для вейлы замуж это... как для меня, если Мейхем выживет. Сложно, страшно, невероятно. В такое поверить нельзя, но хочется всей душой. И Лали хочется, но страшно обмануться, и меня бросить никак.
   Не к месту проснувшееся благоразумие подсказывало с советами не лезть. Сами разберутся, не маленькие.
   А у нарядного открытого экипажа меня поджидали новые неожиданности. И должна отметить, что приятных среди них не было.
   - Как всегда, само совершенство, - да, жених тоже ждал и даже коснулся губами тыльной стороны моей ладони, вот только была ли вызвана его галантность тем, что он сам так хотел, или все дела в присутствии поблизости моих родных?
   Подумала, и решила, что не хочу знать ответ.
   Кстати, о родных... Первой меня заставила удивиться Ашиса. Нет, что она тоже поедет, подразумевалось. Как-то с детства так сложилось, что мы всегда вместе. Сначала она меня опекала, а я ходила за ней хвостом, после ее инициации мы поменялись ролями, но не отдалились. И даже тот факт, что сестренку держал за руку Ашмей, особенно не удивлял, - они уже несколько дней общаются и почти не расстаются.
   Взгляд задержался миг на молодом светловолосом мужчине в бледно-голубом костюме. Из-под традиционного камзола с разрезами выглядывали манжеты туники - на белоснежной ткани были искусно вышиты незабудки. Я бы даже посчитала это милым, если бы не наряд Ашисы - темно-синее платье, настоящее, с корсетом, и тоже с незабудками на более светлых нижних юбках.
   - Она утром служанок чуть с ума не свела, все требовала нужные цветочки, - сообщила мне на ухо Лали, которая, даже несмотря на собственные ухабы в личной жизни, по-прежнему все про всех знала. - Может, на самом деле возвращается?
   Может. Но лично я подспудно чувствовала какой-то подвох. Ну не мог знатный красавец Ашмей, не обделенный женским вниманием и отнюдь не являющийся тонкой и возвышенной натурой, каким был Герд, вот просто так взять и влюбиться в Ашису, тем более в такую, какая она теперь. Одна и та же бабочка не запутается дважды в паутине! Должен тут быть какой-то подвох! Или меня настораживает то, что этот Ашмей обидел мою вейлу и даже не понял этого, а со второй принцессой такой весь чуткий и понимающий?
   Хочется топать ногами и на весь дворец кричать: "Не верю!".
   - Ашмей тоже будет участвовать в боях, - с безмятежной улыбкой на подкрашенных губах шагнула ко мне сестренка.
   Сердце болезненно кольнуло. Нет, она не приходит в себя, иначе не было бы такого пустого взгляда и счастливой до глупости улыбки. А платье, косметика и кавалер - это все, похоже, новая грань ее сумасшествия. Почему остальные не видят? Или не хотят замечать?
   - Удачи ему, но болеть я буду за своего жениха, - наигранно беззаботно ответила я.
   Мужчины вежливо хохотнули.
   - Если вы выяснили, чей жених самый-самый, может, мы уже наконец поедем? - подплыла к нам Теония и окатила всех присутствующих своим недовольством.
   Было как всегда прохладно, но только она куталась в меховую накидку. Наверняка роскошью желает подчеркнуть свой статус!
   Мысленное напоминание о том, что эта ядовитая особа - моя старшая сестра и ее надо любить, в первый раз в жизни не сработало. Захотелось выкинуть что-нибудь эдакое, чтобы с нее весь лоск слетел. Пока я кусала губы и старалась сдержаться, заговорила Ашиса.
   - Мой, конечно же. Он отдал ради меня жизнь. Но сейчас он далеко и не слышит, как отчаянно я его зову, - с бесхитростностью и одновременно с жестокостью ребенка заявила вторая принцесса Шанаси. - Мейхем тоже ничего, умный и хороший. А тебе повезло меньше.
   Свет... Я боялась, что это однажды случится.
   - Вряд ли ты способна это понять, но Эликер с утра до ночи занимается делами Шанаси, чтобы вы все могли спать спокойно и ни в чем себе не отказывать, - гневно зашипела Теония, но от меня не укрылось, как трясущимися пальцами она запахнулась в меховую накидку поплотнее.
   М-м, неужели моей строгой и выдержанной сестре не хватает внимания?
   Эликер, который после женитьбы вынужден был взять фамилию Шанаси, подошел к жене и мягко обнял ее за плечи. Он не был красавцем, но они каким-то странным образом гармонировали. Всегда настороженная, серьезная Теония и невысокий мужчина с коричневыми волосами до плеч и цепким взглядом близко посаженных глаз. И то, как сейчас он поспешил оказаться рядом с женой, лично меня подкупило. Но миг спустя одной лишь фразой Аши разрушила это впечатление:
   - Пару дней назад я своими глазами видела, как Эль целовался в алькове с вейлой-служанкой, - и, игнорируя всеобщее изумление, Ашиса шагнула к экипажу.
   Перед ней уже распахнули дверцу, когда предмет ее откровений опомнился.
   - Ты что несешь, чокнутая?!
   - Не смей ее так называть! - мгновенно вскинулась я.
   Присутствующие поблизости представители знати и их слуги затаились, жадно впитывая каждое слово завязывающегося скандала. Раньше правящее семейство их так не баловало.
   Ашиса повернулась к нам лицом и наблюдала за происходящим широко распахнутыми глазами, но больше ничего не говорила.
   - Она прилюдно оболгала мужа будущей правящей! - не остался в долгу Эликер.
   - Зачем ей это делать? - прищурив глаза, прошипела я.
   - Понятия не имею! Может, ради развлечения? - фыркнул мужчина. Его лицо раскраснелось и, казалось, сейчас задымится. - Всем известно, что вторая принцесса ненормальная.
   Вот это было уже слишком! У меня перед глазами все поплыло от злости. Странно еще, как паучиха пропустила этот момент и никак не напомнила о себе. Зато Мейхем не выдержал:
   - Слушай, будущий, - рыкнул он, отстраняя меня. - Ты им можешь и не стать. И сейчас ты оскорбил одну принцессу и нагрубил другой. Извинись, и поехали уже!
   Из-за серебряной крови и достаточно низкой температуры тел краснеть нам не свойственно, но все же бывает иногда. Я не знаю, почему, это должно быть как-то связано с инстинктами и нашей особой магией. Так вот, Эликер сейчас радовал глаз насыщенно бордовым цветом лица и живописно отвисшей челюстью. Я прямо чувствовала, как нечаянные свидетели стычки жадно ловят каждый звук, каждое движение. Представляю, что об этом потом станут болтать!
   - Стану, уж поверь, - через несколько мгновений, когда справился с собой, ответил муж Нии, пристально глядя в глаза моему жениху. - И тогда тебе будет очень сложно. О, нет, забыл! Ты до этого просто не доживешь!
   Дольше было... стыдно. Ну, то есть потом. А в тот самый момент все эмоции, пережитые за прошедшую неделю, разом нахлынули на меня, сметая остатки самоконтроля, и я, подлетев к зятю почти вплотную, замахнулась, чтобы отвесить ему пощечину. Естественно, его реакция оказалась лучше, и мою руку перехватили.
   За запястье. Больно. Только что косточки не захрустели.
   Но шипела я еще и оттого, что внутри все разъедала злость, требуя хоть как-то выместить ее.
   Защищали меня неожиданно дружно.
   - Руки убрал от моей невесты, - прорычал Мейхем. Судя по золоту, разлившемуся в его глазах, он и сам в любой миг готов был сорваться.
   Аши подбежала к нам и принялась молотить кулачками по плечу мужчины. Ашмей пытался удержать ее, но она же верткая!
   Однако больше всех удивила Теония.
   - Не смей трогать моих сестер! - перестав изображать статую, накинулась на мужа она.
   Темные глаза посветлели от растекшегося в них серебра, я чувствовала, как дрожат нити. Черная Королева действительно была в ярости.
   - Вконец обнаглели девчонки, - процедил сквозь зубы Эликер.
   - Это ты забыл свое место, - как-то подозрительно спокойно бросила Теония. - Отпусти руку Шагреньи, осторожно обойди Ашису и найди себе место в другом экипаже, я терпеть твое общество сейчас не в состоянии.
   В повисшей на миг тишине казалось, что сверху сейчас посыплются камни.
   Медленно повернув голову к жене, Эликер очень тихо произнес:
   - Никакой вейлы не было.
   И ушел искать себе место среди знати. Все, больше никаких оправданий.
   Старшая сестра как обычно держала лицо, и о ее истинных чувствах оставалось лишь догадываться. Ну да что она может сделать? Отыграться на служанке проблематично в силу того, что ее имя неизвестно, а вейл во дворце больше сотни. Поскандалить с мужем? Она только что и так прилюдно осадила его. Впервые на моей памяти не поддержала! Впервые встала на нашу с Аши сторону, и это было невероятно!
   Хотя то, что рядом с нами сегодня будут не родители, которые решили уступить этот день молодому поколению и побыть с внуками, а Ния и Эликер, по-прежнему немного огорчал.
   Наш экипаж - единственный открытый, чтобы все желающие могли рассмотреть принцессу и ее жениха - двигался первым. Было холодно, и я дрожала, а Мейхем обнимал меня за плечи и прижимал к себе, но это не помогало. Зато мы ехали только вдвоем, и напряжения между нами сегодня не было. Что же, небольшая передышка не помешает.
   Узкие улочки Паутины как всегда впечатляли своей красотой. В честь моей предсвадебной ночи сферы заменили на лиловые. Их мягкий неяркий свет совсем не резал глаза. Высоко над головой раскинулось наколдованное ночное небо со звездами, в серебристых отблесках которых темные громады домов слабо мерцали. Жители столицы вышли на улицы, кричали что-то приветственное и бросали под колеса экипажа цветы. В основном наши серебряные подделки, но некоторые и на настоящие разорились. Огромных серо-зеленых змеев, которые тащили экипаж, это раздражало, они шипели и дергались, и погонщику приходилось прикладывать немало усилий, чтобы справляться с ними.
   Прямо мне на колени упал тюльпан. Красный... Наши серебристые цветы, которые на настоящие разве что формой походили, я стряхивала и игнорировала, разве только дежурно улыбалась, а этот решила оставить. Красивый.
   Живой.
   Настроение понемногу выправилось.
   Я светло улыбнулась маленькой девочке в жемчужно сером платье с кружевами, очень элегантном для ее возраста, бросившей этот цветок. Краем глаза отметила что-то... но мы уже проехали то место, поле зрения заполнили другие горожане, и я не смогла внятно сформулировать для себя вывод.
   Улыбаемся и не отвлекаемся!
   Но тут Мейхем склонился к моему уху и шепотом спросил:
   - Заметила?
   - А?! - несомненно, это обозначало "что?".
   Тонкий палец жениха слегка погладил красный лепесток, отчего по моим плечам прокатилась волна дрожи.
   - Она вейла, - уточнил Мейхем.
   Точно же! Перед мысленным взглядом возникла четкая картинка: молодой мужчина, паук, держит на руках девочку, ребенок абсолютно счастлив и бросает живые цветы, а рядом стоит ее мать, по-хозяйски умостив руку на плече своего мужчины. По этому жесту можно сделать вывод, что помимо выйлы в жизни обеспеченного паука нет других женщин. Вряд ли, конечно, они женаты, но...
   - Просто запомни это и не удивляйся, - окончательно окунул меня в растерянность жених.
   Впрочем, он быстро исправил положение. И, надо заметить, весьма радикальным способом.
   Немного теплые пальцы поймали мой подбородок, заставили повернуть голову, и в миг, когда я подчинилась, Мейхем поймал мои губы поцелуем. Дразнящим, ласковым и упоительно долгим. Я интуитивно прижалась к нему, пальцами вцепилась в ткань камзола, закрыла глаза, почти позволила разуму ускользнуть в нереальность... Стало не просто тепло, жарко! Но слишком много треволнений было в последние дни, недели, так что полностью расслабиться я не смогла и первой отстранилась.
   - Зачем?.. - пропыхтела, силясь справиться с дыханием.
   Будущий муж послал мне полную лукавства улыбку.
   Выделывается перед многочисленными наблюдателями? Отвлекает от ненужных мыслей? Помогает мне привыкнуть к нему? Я ждала любого ответа, только не того, который услышала:
   - Захотелось.
   Свет, как это на него похоже! Ну, насколько я успела узнать этого мужчину.
   - Плохая идея, - голос все-таки дрогнул. - Теперь будут болтать... всякое.
   - Что мы не такие уж и жертвы и в меру возможностей наслаждаемся ситуацией? - с возмутительно довольной улыбкой добавил деталей Ари-Ираж. - Пусть говорят!
   Резко же изменилось его настроение и отношение ко всему! И ко мне. Похоже, мой будущий благоверный что-то задумал.
   До поприща ехали в молчании. Я делала все, что нужно: улыбалась, кивала, махала иногда, - Мейхем просто дышал воздухом и обнимал меня за плечи, мы больше не разговаривали. Ну, и никаких поползновений в мою сторону он больше не предпринимал. Вслух бы я ни за что в таком не призналась, но в глубине души испытывала по этому поводу легкое разочарование.
   Когда покинули столицу, стало немного легче. Теперь можно было откинуться на сиденье и расслабиться. Если бы еще не все эти мысли... Зачем он акцентировал мое внимание на девочке? А поцеловал зачем? Что придумал? Ведь чувствую же, темнит что-то!
   Не та у нас ситуация, чтобы жених мог позволить себе быть беззаботным и довольным жизнью. Разве только он вдруг решил с этой жизнью расстаться особо болезненным способом, но в подобное верилось с трудом.
   Выйдя из экипажа, мы разошлись в разные стороны. Жених отправился готовиться к бою, меня же усадили на почетное место рядом с сестрами.
   И хорошо. Нам не помешает побыть немного по раздельности. Мне так точно.
   Смотреть на огороженную арену в лиловых отблесках я не планировала. Даже в книгах всегда пропускаю бои и всяческие кровавые сцены. Что поделать, хищник из меня никакой. А тут все по-настоящему. Без вредительства, конечно, но драться они правда будут.
   В итоге решила для себя, что посмотрю на Мейхема - интересно же, какой он в другой ипостаси! - а дальше буду тихонько сидеть и думать о своем.
   Теония, похоже, собиралась поступить так же и вообще вид имела бледный. Я никогда не задумывалась, какие отношения у нее в семье, но сейчас сложно было не заметить, что сестра расстроена. Или просто уязвлена? Ашиса, наоборот, выглядела взбудораженной, но довольной. Ее волосы растрепались, а глаза предвкушающе блестели.
   Надо уточнять, что Ашмей тоже вознамерился покрасоваться перед своей дамой?
   А вот куда запропастился Эликер, которого почему-то не наблюдалось рядом с нами, оставалось только гадать. Неужели решил плюнуть на высокий статус и тоже поучаствовать в развлечении?
   Лали устроилась за моей спиной и то и дело озиралась в поисках демона, но того видно не было.
   - Как зовут эту вейлу? - вопрос Теонии заставил меня вздрогнуть.
   Стало быть, это ревность и женская обида, а не что-то более рациональное?
   Наша средняя сестра обратила на Нию взгляд ярких, точно драгоценные камни, глаз, но не произнесла ни слова.
   - Ну же! - шикнула старшая.
   - Ты о чем вообще? - удивилась Ашиса.
   - Свет, она уже все забыла! - наследница только что руки заламывать не начала.
   Иногда с Аши такое правда бывало, так что ничего удивительного.
   Несмотря на натянутость в отношениях, Теонию было жаль. И я, сама толком не осознавая, что делаю, вдруг сжала ее ладонь. Ледяная... Она, конечно, почти сразу высвободила руку, якобы для того, чтобы пригладить мех на накидке, но мимолетная благодарная улыбка точно предназначалась мне.
   Удар горна ознаменовал начавшееся действо.
   Пауки выходили на арену парами, бились, проигравший выбывал. Я не слишком следила за ходом событий. Смотрела только на знакомых, ровно столько, сколько требовалось, чтобы насытить любопытство. Особенно на Мейхеме сосредоточила внимание.
   Он был... ничего. Крупный, как и все они, белоснежный, только глаза темно-зеленые, в паучьем облике почти черные. Костяной нарост защищал голову и грудь, брюшко покрывали подвижные, но достаточно плотные пластины, а мощные лапы имели по несколько опасных зазубрин. Хорош! Но не ядовит, насколько я успела заметить. Зато способен использовать магию даже во второй ипостаси.
   Ею мой жених в основном и справлялся с соперниками, еще опасными лапами себе помогал. При этом действовал осторожно, никого не ранил, но другие пауки один за другим валились на спину и беспомощно перебирали в воздухе лапками.
   Зрители галдели, каждый подбадривал своего фаворита.
   Я больше шарила взглядом по рядам, рассматривая наряды дам и отмечая, кто за кого болеет, чем смотрела на поприще. За боями следила лишь настолько, чтобы понять, кто лидирует.
   Справившись с пятью соперниками, Мейхем скрылся дожидаться шестого. Им должен был стать или Эликер, или Ашмей. Все, конечно, ставили на первого. Все-таки муж наследницы...
   Но сегодня был явно не его день.
   Коричневый, интересный, но не красавец - впрочем, как и в повседневной жизни. Вот он имел в арсенале несколько природных ядов, умел выделять такую концентрацию, чтобы они действовали как обычные парализующие вещества, швырялся липкой паутиной... Сильный паук, опасный. А другого бы Теония и не выбрала.
   Рядом с ним Ашмей казался мелким неуклюжим подростком. Он уступал размером, был не таким массивным, вдобавок я не заметила ни выдающихся физических данных, ни магии. Восемь черных глаз смотрелись отталкивающе, но этого маловато, чтобы впечатлить противника даже в тренировочном бою. А движения того, за которого с пылающим взором и бурными выкриками болела Ашиса, казались торопливыми, не достаточно сильными и немного неповоротливыми.
   Ну, все понятно.
   Однако последующие события заставили в этом сильно усомниться. В последний момент Ашмею как-то удавалось уклоняться от ударов. Будто он мог знать, что именно сейчас сделает противник, с какой стороны нападет, куда брызнут капельки парализующего состава...
   В голове щелкнуло, туман рассеялся. Чему я удивляюсь, кандидатом в мои женихи не мог оказаться никчемный паук! Их тщательно отбирали, проверяли родню, чтобы ничего лишнего не затесалось, физические и магические данные. Ну и внешность, конечно. К чему делать и так неприятную процедуру еще более неприятной?
   Присмотревшись, я разглядела сероватую поросль на лапках, брюшке и в том месте, где голова крепится к туловищу. Вроде бы забавно, но это не делало Ашмея во втором облике симпатичным. А эти многочисленные глазки, бр-р! Все же мне повезло, что не выбрала его.
   Как раз в этот момент белый - ну, почти - паук ловко увернулся от плевка, ускользнул от удара, пропахав лапками на песке неглубокие борозды, и, когда Эликер растерянно замер на миг, послал слабую волну магии ему под ноги.
   Нужный результат был достигнут: коричневый паук, с которым, по гордым заверениям Теонии, только папа мог справиться, оказался на спине.
   Трибуны взвыли.
   А я отчетливо осознала, что теперь Мейхему придется сражаться в финальном раунде с этим странным Ашмеем. И еще более отчетливо - что мне это не нравится.
   - Он забавный, правда? - повернулась ко мне Ашиса.
   Ну... лично я бы так не сказала. Фр-р, даже брезгливый холодок по спине прошел! Не зря он мне с первого взгляда не понравился.
   Позади прерывисто выдохнула вейла. Мы провели вместе столько времени, что понимаем друг друга без слов. И сдается мне, только что увяли остатки ее чувств к белому пауку.
   Зато Ашиса пребывала в восторге, и это, если честно, пугало!
   - Герд был лучше, - осторожно, чтобы не обидеть сестру, ответила я.
   Собственными глазами я, естественно, не видела. Меня тогда оставили дома, побоявшись, что большое скопление пауков и высокая концентрация магии могут растревожить раньше времени паучиху. Естественно, я расстроилась и добросовестно прорыдала всю ночь. А ближе к утру они вернулись, Герд даже папу победил, а мне раздобыл где-то коробочку засахаренных фруктов и, пока я их ела, нарисовал почти два десятка мелких картинок, чтобы можно было все представить в деталях. Так что я ничего не упустила!
   Он действительно был замечательный.
   - Это само собой, - не подозревая о моих мыслях, отозвалась Ашиса. - Ашмей мне просто друг. Кстати, ты заметила, что он - ментальный маг?
   Свет... Я мысленно застонала. Ведь хотела же потихоньку сунуться в папин кабинет с заглянуть в его досье, оно там есть, не может не быть, уж я своего родителя знаю! Но за своими проблемами просто не успела этого сделать. Зря, как понимаю. Может, он воздействовал на Ашису, и поэтому ей так нравится?
   Одновременно со страхом проклюнулась и надежда: что, если ему удастся вернуть мою сестренку? Помню, когда все произошло, родители обращались к кому-то, тогда ничего не помогло, но вдруг сейчас...
   Зрители взвыли, приветствуя финалистов.
   - Аш! - выкрикнула Ашиса. - Давай, я болею за тебя!
   Эй, вообще-то, это мое время! Какая-то полудетская вредность заставила меня тоже закричать:
   - Мейхем!
   Щекам стало колко, когда он на миг обратил на меня взгляд. Умеют же некоторые посмотреть так, что чувствуешь себя морально голой! Будто он способен рассмотреть малейшее движение души.
   Одному из таких я спонтанно подчинилась и одними губами, без малейшего звука обозначила ценную информацию:
   - Он ментальный маг.
   В зеленых глазах паука зажглись золотые искорки. Не то дразнится, не то правда понял.
   Грудь сжималась от беспокойства. Да что со мной, в самом деле?! Это же мой брачный кошмар! Вредный, нахальный, замкнутый... Но эмоции плохо слушались доводов рассудка. И вообще, я вовсе не за него, а за себя трясусь! Вдруг с ним что-то случится, а мне подсунут кого-то вроде Ашмея?
   Опасения, надо признать, не были беспочвенны. Ситуация повторялась.
   Мейхем нападал, старался задеть противника боком с жесткими пластинами или лапой с зазубринами, атаковал магией... но более слабый Ашмей словно знал все наперед и уходил от ударов в самый последний миг.
   А ведь он видел предыдущие бои соперника и, если даже не разобрал моих слов, должен был сделать выводы. Умный же паук!
   Но время шло, а они кружили по поприщу...
   В моменты бросков и уверток в воздух вскидывались волны песка, но перевес ни на чьей стороне не наступал. Трибуны ликовали, такого же захватывающего зрелища им не доводилось видеть давно. Ашиса была в восторге и поминутно выкрикивала имя своего героя.
   И он действительно делал все, что мог.
   Дважды уже опробовал на Мейхеме трюк, которым уложил Эликера. Тот лишь чудом все еще стоял на ногах. Злился, бросался, шипел... раз чуть не завалился из-за собственной ошибки.
   Я кусала губы и боролась со своим темпераментом. Хотелось подняться и закричать, мол, зацелую, если выиграешь! Но тут Теония и много чужих, перед ними было стыдно.
   И опять пауки пошли по кругу, будто рисовали на песке замысловатую звездочку... Опять Мейхем покачнулся, но устоял. Когда же это все кончится?! Ненавижу бои! Я уже готова была зажмуриться и просто подождать чьей-нибудь победы, как жених вдруг метнулся прочь от противника, к самому противоположному краю поприща. Тот застыл, растерянно поморгал всеми восемью глазами, будто боролся с желанием догнать беглеца и напомнить, что его роль - нападать... А в следующий миг яркая вспышка кольнула глаза.
   Зрителей осыпало песком.
   А из-под него вырвалась липкая паутина, совсем даже не магическая, а самая что ни на есть обыкновенная, и спеленала Ашмея в тугой кокон. Он даже распутаться самостоятельно не смог, слугам пришлось вооружиться ножами, чтобы стравиться с липкими плотными волокнами.
   Получив свою порцию всеобщего обожания, Мейхем удалился ненадолго, превратился, после чего вернулся на поприще. Ничего не сказал, но так выразительно посмотрел на меня и протянул руки...
   - Или к нему! - с улыбкой толкнула меня в бок Теония.
   Аши сидела рядом маленькой букой, и я, чтобы как-то развеселить сестру, поманила ее за собой. Мейхем хорошо к ней относится и против точно не будет.
   И стала спускаться, протискиваясь по узкому проходу.
   Ашиса не сразу, конечно, но побрела за мной. Она никогда долго не злилась, не тот характер.
   - Эта победа не имела бы смысла, если бы не прекраснейшая девушка в Шанаси, - громогласно заявил Мейхем, принимая меня в объятия.
   Дальше было... приятно. Звучали поздравления, нас осыпали цветами, жених кружил меня.
   В суматохе я как-то пропустила момент, когда Ашмея освободили из паутины. Заметила его, только когда он подошел к нам. Видимо, тоже поздравить. В паучьем облике. Естественно, испугалась и поспешила отгородиться от страшилища Мейхемом. А Аши наоборот подбежала к нему и принялась разглядывать глаза. Рядом крутились слуги, Магически усилив голос, толкал поздравительную речь Эликет, не забывая при этом говорить приятное жене, некоторые знатные пауки повскакивали с трибун и тоже рвались поздравлять...
   - Шерем придумал для нас кое-что, - пользуясь тем, что наши перешептывания сейчас мало кому интересны, сказал мне Ари-Ираж. - Так что настраивайся на долгую и счастливую семейную жизнь.
   Шок. Испуг. Это из-за них я пропустила то, что случилось в следующий миг.
   Ашмей, дурачась, толкнул боком Мейхема.
   Тот как-то странно крякнул, но устоял на ногах.
   Звонко рассмеялась Ашиса и принялась упрашивать поклонника покатать ее.
   Желая почувствовать тепло, я обняла будущего мужа за пояс... и руке стало мокро.
   Какая-то женщина на трибунах истошно заорала и грохнулась в обморок.
   С тихим стоном Мейхем стал заваливаться на меня. По его одежде растекались серебряные пятна крови.
   Кажется, и я закричала...
  
   - Не понимаю, как это могло получиться... Принцесса, клянусь, у меня не было злого умысла! Мы дурачились, я поздравлял его, а потом... - стоящий на коленях Ашмей выглядел растерянным и испуганным. Он оправдывался. Правда, не понятно, передо мной или перед Теонией, которая, похоже, наконец нашла, на ком можно выместить злость.
   Рядом с поприщем находились казармы, где жили белые воины. Почему-то пауки именно этого окраса считались лучшими бойцами. Здесь же было несколько административных зданий, где сидело руководство, разместились классы для несиловых занятий и медпункт. Туда и утащили Мейхема. Я рвалась с ним, но пожилой лекарь меня решительно развернул. Приходилось куковать с Теонией в кабинете директора воинской школы. Сестра уверенно заняла директорское кресло, я умостилась на подлокотнике, а Ашмея удерживали двое воинов, чтобы он не смел подняться с колен. Впрочем, он и не пытался.
   Ашиса забралась с ногами в кресло для посетителей и деловито складывала из какого-то важного документа с печатью бумажную птичку.
   - Ты же понимаешь, что я до сих пор не отдала приказа казнить тебя только из-за сестры? - наследница клокотала.
   Я тоже была так зла, что с трудом сдерживалась, чтобы самолично не растерзать его здесь и сейчас, не превращаясь в паучиху. И то исключительно потому, что беспокойство за жениха затмевало все прочие чувства. Что же этот лекарь так долго?! Он ведь обещал сразу зайти к нам, как только что-нибудь станет ясно!
   Ашмей покаянно опустил голову, всем своим видом показывая готовность принять любое наказание.
   - Ния, не смей, иначе я никогда тебя не прощу! - тоном обиженного ребенка потребовала наша средняя сестра.
   Впервые в жизни мне захотелось отвесить ей подзатыльник.
   - Что ты с ним сделал?! - почти выкрикнула я, по щекам покатились слезы.
   - Моли вечных духов, чтобы он остался жив, в противном случае твоей участи ни один жертвенный муж не позавидует, - Теония давила морально.
   Это продолжалось уже некоторое время... и вот странность: насколько противным Ашмей казался в паучьем облике, настолько же я верила его раскаянию сейчас. И никакого отторжения не испытывала. Хотя даже на уровне эмоций воспринимала его и того паука, как единое целое. Но поди ж ты, не боюсь и не испытываю отвращения! Только за Мейхема очень переживаю. И если с ним что случится...
   Додумать мне не дали. Распахнулась дверь, и порог переступил предмет моего беспокойства. Бледный, шатающийся и обнаженный по пояс ввиду того, что туника и камзол пришли в негодность. Еще повязка имелась, что тоже оптимизма не внушало. При нашей регенерации, если рана не затянулась сама, значит там какая-то пакость. Яд или еще что.
   - Теония, я без претензий, - первым делом сообщил мой будущий благоверный. И увидев, что наследница собирается возражать, напористо продолжил: - Как пострадавшая сторона, я имею право не выдвигать обвинений. И я этим правом пользуюсь!
   Следом за ним в кабинет вошли Эликер и пожилой лекарь.
   - Я рекомендовал молодому человеку отлежаться, но более упрямого пациента мне давненько не попадалось, - поджал тонкие губы старичок.
   - Надеюсь, жених пригоден для проведения инициации моей сестры? - мстительно поинтересовалась Теония.
   - Вполне, - ослепительно улыбнулся мой добрачный кошмар. Подозреваю, что и послебрачный тоже. И вообще имеются существенные опасения, что у нас это на всю жизнь. - Но свадебный подарок я оценил!
   Ашмей пытался бормотать извинения, но его никто не слушал.
   Жертва неудачного покуше... хм, поздравления нависла надо мной, провела двумя пальцами по щеке, вызвав волну приятной дрожи, и интимно прошептала:
   - Приятно видеть, что ты переживала за меня.
   Свет... Обязательно при всех?!
   - Я вовсе не...
   - А, так это слезы радости? - он стер задержавшуюся на щеке слезинку, после чего внимательнейше осмотрел мокрый след на своем пальце.
   И я еще за него боялась?! Сама бы прибила!
   Подобрать достойный ответ мне помешала Теония, потребовавшая объяснить ей, как так получилось, что Ашмей ранил Мейхема, и сам не понял, каким образом. Эликер и лекарь, дополняя друг друга, принялись удовлетворять это ее желание.
   История была занимательная и невероятная. Оказывается, Ашмей просто не знал, что у него в боковых пластинах есть выдвигающиеся шипы. Отец парня давно умер, его воспитывала мать, как единственного наследника, его миновала участь традиционного обучения белого воина. А дома разбираться в способностях особо было некому. Не в этих, во всяком случае. Ментальной магии мать обучила его в совершенстве, но всю жизнь Ашмей считал себя крайне слабым воином. Только ради Ашисы решился доказать, что чего-то стоит.
   И сразу же напортачил...
   Перед тем, как привести к нам, лекарь и его осмотрел - действительно, шипы "прорезались" впервые, ячейки до сих пор кровоточили. Так что версия сомнений не вызывала. Даже Ния сменила гнев на милость.
   - Если мы не хотим здесь ночевать, надо выезжать сейчас, - направил всеобщую энергию в правильное русло Мейхем. - Иначе добираться до дворца придется практически вслепую.
  
  
  
   Глава 10
  
   Платье было великолепно. Узкое, но корсет, который плели особые жучки, совершенно не стеснял движений, пышные юбки приятно шелестели, а традиционный черный цвет мы немного разбавили серебром. Лалисса самолично заплела мне сложные косы и застегнула драгоценности, выбранные еще во время первой примерки. Все было в точности так, как мне хотелось!
   - Я взяла на себя смелость сшить еще несколько платьев, - заговорила Кажетта, когда работа была закончена, и я настраивалась на торжественный выход. - Их доставят завтра в твои покои.
   Свадебный подарок? Или утешительный дар?
   Подозреваю, это будет зависеть от итогов инициации.
   - Спасибо.
   - Ну что, идем? - Лали тронула меня за руку. - Фи, ты просто ледышка! Нервничаешь?
   - А ты как думаешь? - не слишком дружелюбно пробурчала я и направилась к выходу.
   Стремление отсрочить неприятный момент вполне естественно, но с другой стороны чем быстрее все начнется, тем скорее закончится. Кто знает, возможно, завтра на мою совесть ляжет неподъемный груз. Или придется бояться будущего с непонятным мужчиной в незнакомых землях. Но одно точно: склизкий холод мучительного ожидания чего-то страшного исчезнет.
   Оно или случится, или нет. Третьего не дано.
   - Если бы могла, я бы прошла это за тебя, - Лалисса нагнала меня и обняла за плечи.
   - Знаю. Но это моя пытка.
   - Хочешь совет? - ее тепло успокаивало и дышать становилось чуть легче. - Не думай ни о чем, просто делай.
   Плохой совет. Думать надо. И контролировать себя, как никогда. Может, это спасение? Впрочем, другие взрослеющие Черные Королевы наверняка рассуждали похожим образом, и куда это привело? Никуда. Так где же выход?!
   Прислушалась к себе - паучиха спокойна. Сонная, ленивая и вообще не интересуется происходящим. Может, Оракул ошибся и оборот произойдет не сегодня?
   - Лали, позволь я украду на минутку свою невесту? - Мейхем появился внезапно, выскользнул из затемненного алькова, мы с подругой испуганно попятились.
   - Фу, напугал! - выдохнула шер-лаше, силясь выровнять сбившееся дыхание.
   - Приношу свои извинения, - обворожительно улыбнулся мой жених.
   Я невольно залюбовалась... а еще стало неприятно, что он любезничает с другой женщиной. И паучиха ревниво закопошилась. Это наш жених! И наше внимание!
   Предмет моих тщательно скрываемых чувств все заметил и хитро блеснул глазами.
   - Не надо извинений, лучше сделай так, чтобы твой каменный друг меня не преследовал, - буркнула вейла.
   - Он не будет, - с честным видом заверил ее мужчина.
   Не знаю, поверила ли она, но все же, уточнив, что у нас минута, не больше, деликатно отошла в сторону.
   - Шерему надоело гоняться за ней? - полюбопытствовала я.
   - Зачем гоняться за тем, что и так скоро окажется в твоих руках? - усмехнулся Ари-Ираж.
   Иногда у него бывает такой вид, будто этот паук является хозяином мира. Раздражает, пугает... и гордость берет, если честно! Это же мой паук. Будет, если переживет ближайшие сутки. Знать бы еще, как он сам относится к перспективе обзавестись женой в принудительном порядке. Что ни говори, смерть - дело быстрое, а брак - это на всю жизнь. Особенно со мной.
   Но не спрашивать же его, в самом деле!
   - В Паутине найти нечистого на руку артефактора оказалось делом трудным, - пожаловался жених. - Шерем вчера всю ночь на это убил. Все боятся правящую!
   - Предполагается, что я расстроюсь или загоржусь? - осведомилась едко.
   Логично, что маму побаиваются даже знатные пауки, от нее зависит их магия. И вообще много чего зависит. Вот только жениху почтение к Черным Королевам привить, видимо, забыли, а мне теперь расхлебывай!
   - Радуйся, что ему это удалось, - определился с моими эмоциями Мейхем.
   - Кстати, зачем твоему другу понадобился маг столь узкой направленности да еще с довольно специфической моральной составляющей? - спросила, чтобы уколоть, а в итоге получила правдивый и интересный ответ:
   - Ему надо было смотаться домой и обратно, а телеторт в пуговице повредился при переносе, требовалось его починить.
   Интуиция почуяла нехорошее...
   - Домой и обратно?
   - Видишь ли, мы придумали, как дать мне шанс пережить брачный день, - Мейхем схватил меня за запястье, будто опасался, что я убегу, не дослушав. - Мы с ним, когда охотились на врагов его семьи, заполучили один амулет. В общем, демоны того клана иногда теряют контроль над боевой ипостасью. Сама понимаешь, последствия для окружающих не самые радужные. Вот и понадобилось нечто способное их сдержать...
   Мне в ладонь скользнуло что-то холодное.
   Чувства были смешанные.
   Ну, хотя бы он сказал, а не подсунул под видом подарка!
   - Я должна его надеть?
   - Сама понимаешь, я не могу тебя заставить, - напряженно выговорил жених.
   Распутала золотую цепочку и покачала на ней кулон. Он был выполнен в виде довольно крупной капельки, испещренной древними письменами. Не особенно красивая штука, хотя явно дорогая. И магией от нее веяло - чужой, незнакомой, сильной.
   - Что будет? Я не смогу превратиться? - было страшно до паники, до тумана в голове.
   - Он не так работает, - мотнул головой блондин. - Если все пройдет хорошо, ты обернешься, просто не потеряешь контроль над собой.
   - Свет... - сорвался с губ беспомощный стон.
   - Разумеется, решать тебе, - руки жениха успокаивающе скользнули от запястий к локтям.
   Проблема выбора становится тем более острой, если среди возможных есть только один вариант действий.
   А кто-нибудь вообще подумал, что я не готова принимать такие решения?! Свет, я же только недавно стала совершеннолетней, меня воспитывали в тепличных условиях, и у меня даже нет полной информации об этом артефакте! Вдруг Мейхем сейчас наврал, и кулон сделает что-то другое? Или оборот из-за кулона пойдет не так? Или... еще что-нибудь...
   Под выжидающим взглядом жениха было неуютно.
   Надо что-то сказать...
   Спасла от необходимости принимать решение прямо сейчас Лали, своим появлением.
   - Время, - напомнила она. - Мейхем, если ты не появишься прямо сейчас, тебя пойдут искать.
   Он кивнул и стремительно зашагал к лестнице.
   - Шани, подумай о том, что я сказал, - бросил мне напоследок.
   Жених скрылся из виду, а я получила возможность немного перевести дух.
   Но лишь миг, потому что в следующий заговорила шер-лаше:
   - Я все слышала, - она недовольно поджала губы.
   - Что мне делать? - так хотелось переложить груз ответственности на кого-то другого!
   Время у нас было. В бальном зале невеста должна появиться только после того, как жених ее там некоторое время прождет. И вообще, каждой уважающей себя девушке полагается опаздывать! А я себя вдобавок к этому еще и очень люблю. Так что промурыжу это членистоногое столько, чтоб надолго запомнил! Мне можно, у меня паника.
   Шурша юбками, вейла обошла меня по кругу, потом взяла за плечи и сильно встряхнула.
   - Выбирать себя.
   - Лали!
   - Я уже девятнадцать лет Лали! - фыркнула вейла. - Подруга, подумай головой. Он тебе сейчас любую гадость подсунет, лишь бы спастись. А если эта штука испоганит тебе оборот? Если навредит паучьей ипостаси? Или сделает магию дефектной? Ты что родителям потом скажешь?!
   Так-то она права, но Мейхем должен понимать, что, случись с принцессой беда, его не помилуют. Злых намерений у него нет. Однако никто не может дать гарантию, что созданный для демонов какого-то особого клана амулет правильно сработает на мне.
   Решение пришло неожиданное, но я чувствовала, что именно так - правильно.
   - Давай его сюда! - вейла тоже что-то там себе решила и протянула руку за амулетом.
   - Нет, - я решительно покачала головой.
   - Шани! - подруга беспомощно всплеснула руками.
   Пришлось ей объяснять.
   - Мейхем увидит, что амулета нет. Он точно заметит! А так я его надену, а когда почувствую, что началось, сниму. Помоги мне ослабить пару звеньев в цепочке, чтобы можно было легко сдернуть.
   Взяв у меня вещицу, Лалисса принялась за дело - где-то руками, где-то магией.
   - Ты ему так и не сказала, что его собираются опоить? - шепотом спросила она.
   - Нет. Знаешь же, какой у него характер, - я вздохнула и принялась мерить шагами коридор. Чувствовала себя зверюшкой в клетке, хотелось вырваться и убежать, - он вполне способен нагрянуть с претензиями к родителям. Но я догадываюсь, куда именно подольют сонное зелье, и постараюсь не дать ему выпить.
   Потом я ему все расскажу. И о другой своей уловке. Но сегодня надо рискнуть, другого выхода нет, а Мейхем сам сказал, что принимать решение мне.
   Хоть бы все закончилось благополучно!
   Надеюсь, он потом простит меня. Потому что выходить замуж за полузнакомого мужчину и так страшно, а уезжать из дома непонятно куда - еще страшнее. В свете всего этого было бы неплохо стать с супругом хотя бы друзьями. Я, конечно, мечтала, что меня будут любить, но разве можно испытывать хоть что-то к навязанной невесте, из-за которой чуть не погиб? Сомнительно. Так что взаимное уважение и доверие - это уже очень много.
   - Готово.
   Амулет спрятали под моим ожерельем. Алмазные нити сверкали, и его не было видно. А магия... приближается оборот, от меня сейчас так фонит, что лишние всплески не должны вызвать вопросов.
   - Пора, - Лали поправила на мне и без того идеально сидящее платье и увлекла к бальному залу.
   Казалось, сердечко стучало громче каблуков. Мне с трудом удавалось справляться с дыханием. Вдох-выдох... шаг-шаг-шаг... Когда белый туман паники перед глазами становился слишком густым, я до боли прикусывала губу. Боль отрезвляла, помогала на время вернуть контроль над эмоциями.
   Встречные слуги нам кланялись, восхищались моим нарядом и желали обрести сильную ипостась. Вот так. Не любви и семейного счастья, а сильную ипостась!
   У дверей в бальный зал нам встретилась шер-лаше Танаиза.
   - Наконец-то! Я как раз шла вас поторопить, - недовольно проворчала она и посмотрела на меня с нежностью. - Хороша!
   Ну, хоть эта ничего не желает, и на том спасибо.
   - Шагренья, дальше одна, - Танаиза забрала свою дочь и увлекла ее в сторону, в один из скрытых альковов.
   Наверняка будет расспрашивать о моем состоянии, чтобы потом доложить маме.
   Я еще успела бросить на Лали предупреждающий взгляд, прежде чем огромная двустворчатая дверь разделилась на ниточки, которые втянулись в стены.
   Зал замер.
   Меня объявили.
   Мейхем, дожидающийся у алтаря, повернулся ко мне лицом, уголки его губ дрогнули. Когда шла к нему по живому коридору из знати, казалось, не дышала вообще. Все эти взгляды... Перешептывания... Дамы восхищались нарядом, мужчины спорили за право потом ухаживать за мной, одна пожилая особа наставляла своего блеклого сына, чтобы он не растерялся и приложил все усилия, дабы стать постоянным мужем третьей принцессы. Обычная суета, на свадьбе Аши было то же самое. Только там половина собравшихся верила, что у них с Гердом получится, а в меня не верит никто.
   Шаги давались неожиданно легко, будто бы у меня за спиной выросли крылья, и я летела к жениху. Внутри зрело желание что-то кому-то доказать. А оказавшись рядом с Мейхемом и почувствовав, как мои пальчики сжимают его теплые руки, я испытала огромное облегчение и чувство защищенности.
   - Принцесса, ты непосредственная и очень храбрая девушка, и я восхищаюсь тобой, - вдруг сказал жених очень тихо, так, чтобы расслышать могла я одна.
   Он не поддразнивал, был абсолютно серьезен.
   И он не спросил про амулет, хотя наверняка не заметил его. Вообще не выказал интереса к принятому мной решению.
   Поняла это, и вдруг стало так легко...
   В безраздельной власти этого состояния я пребывала, когда родные подходили по очереди, целовали в щеки и лоб, шептали напутствия. Слов не слышала, они казались чем-то далеким и не важным. Например, тепло рук жениха казалось куда важнее... Оно помогало удержаться на грани. В шаге от чего-то страшного.
   Родители обнялись и умиленно смотрели на меня.
   Теония как обычно казалась недовольной. Рядом Эликер и дети. Юные принц и принцесса подражали маме и тоже были серьезны и немного высокомерны, правда, пока это смотрелось забавно. Зато они держались за руки, и брат уже успел утащить для сестры что-то съедобное, хотя пиршество начнется, только когда жениха и невесту проводят к месту исполнения их главных на сегодня обязанностей.
   Аши о чем-то шепталась с Ашмеем, и весь остальной мир для нее, казалось, не существовал.
   К одиноко стоящей у стены Лалиссе подошел демон и обнял ее за плечи. Вопреки обыкновению, она не стала его отталкивать, а уткнулась лицом в сильное плечо. Мы связаны, и ей тоже было страшно.
   Церемонию вел Оракул, так уж повелось. В ней было много торжественного и еще больше скучного. Заунывный мотивчик заклинания откровенно усыплял. Нашей с женихом задачей было взяться за руки, переплетя пальцы, и в таком положении положить руки на алтарь. И внимать. Последнее было сложнее всего, потому что Оракул вещал на одном из древних языков, напевно растягивая слова, понимала я его через слово, а еще приходилось бороться с зевотой и прилагать немалые усилия, чтобы держать глаза открытыми.
   Гостям хотя бы шептаться и шевелиться было дозволено, а нас с Мейхемом оставалось только им завидовать.
   Экзекуция продлилась часа два, не меньше. И если в начале я еще слабо чувствовала недовольную паучиху, то ближе к середине она махнула всеми конечностями на приличия в общем, и на то, что нам скоро предстоит обернуться в частности, и растворилась во тьме моей души.
   Наконец Оракул закончил читать заклинания. Стоило в тишину упасть последним словам, как руку пронзила просто сумасшедшая боль, будто на коже запястья выплетали кружева, по ниточке... В глазах побелело. Сама не понимаю, каким чудом не потеряла сознание. Одновременно горло сдавил незримый обруч, и помимо всхлипа, не получилось издать ни звука.
   Все закончилось довольно быстро.
   Оракул окинул дело рук своих удовлетворенным взглядом и сообщил:
   - Вот и все. Поздравляйте новоиспеченную чету, и пусть их проводят в ритуальную комнату.
   Сказав это, бесполый маг удалился к себе в башню, а к нам с Мейхемом ринулась толпа желающих поздравить и сказать какую-нибудь глупость.
   Несправедливо! Они тут будут пировать, потом танцевать, а нас запрут в ритуальную комнату...
  
   Но лично я провела в бальном зале немного дольше, нежели жених. Видела, как разбирали и уносили алтарь, потом успела потанцевать с отцом. Понимая, что настроения развлекаться у меня нет, он вскоре оставил меня в покое, а потом и сам куда-то исчез. Больше приглашать невесту никто не имел права. Я должна была настраиваться и ждать, когда за мной придут слуги.
   Кто бы знал, как это мучительно - ждать... особенно, когда все кругом веселятся, а до твоих переживаний никому и дела нет!
   Полюбовавшись некоторое время на кружащие по залу пары, я решила выйти в коридор и подождать своих сопровождающих там. Хотелось послать в свет правила и самой явиться в ритуальную комнату, но было страшновато, и я решила просто постоять в коридоре.
   Дверь за спиной затянулась быстро. Моего исчезновения вроде бы никто не заметил.
   Отойдя на несколько шагов от белых воинов, неподвижными изваяниями замерших у входа в бальный зал, я устроилась прямо под фиолетовой сферой, чтобы явившимся сопровождающим было хорошо меня видно и они ненароком не подумали, что принцесса удрала. И только мысленно похвалила себя за хорошую идею, как услышала сбоку шепот.
   Угораздило же меня стать возле ниши в стене!
   - А если что-то пойдет не так? - волновалась мама. - Я не хочу потерять еще одну дочь!
   - Сокровище мое, успокойся, - пророкотал папа и, судя по паузе, поцеловал жену. - Шани сильная девочка, она справится. А у нас есть несколько дополнительных планов, хоть один, но сработает.
   Вот это мне не понравилось... Сильно не понравилось!
   - Парень серьезно ранен, он даже ходит на сплошном упрямстве, - продолжала шипеть правящая. - Вдруг ничего не получится? В последние дни все одно к одному складывается, это может быть дурной знак!
   - С каких пор ты стала суеверной? - видеть свою супругу беспомощной папа не привык, а потому тоже растерялся и занервничал.
   - С тех пор, как уже потеряла одну дочь! - нашипели на него в ответ. - Напомни мне, где мы вообще нашли этого Мейхема? Живет на краю мира, по возрасту вписывается в рамки с трудом... Как он вообще попал в список претендентов?!
   Кстати, да. Мне тоже хотелось бы знать.
   Но навострила ушки напрасно, папа разочаровал.
   - После бала просмотрю записи и скажу тебе точно. Странно, но не могу сейчас припомнить.
   Действительно, странно. У пауков вообще память отменная. А папа отвечает за безопасность нашей семьи, мимо него ни одна букашка незамеченной не проскочит, а тут целый жених...
   Опасаясь, как бы меня не уличили в подслушивании, я на цыпочках прокралась к другой сфере. И только выдохнула, как опять услышала приглушенные голоса. И поняла, что тут тоже плетут. И ладно бы паутину, так нет - заговор!
   - Моя принцесса, но зачем? - голос принадлежал мужчине, но говорил он шепотом, и понять, кто это, я не смогла.
   - Просто делай, как говорю, - принцесса даже шептать умудрялась холодно и высокомерно. Только Теония так умеет. - Или катись в свет, я найду того, кто готов ради меня на такую малость!
   - Незаметно провернуть такое не удастся, - отметил невидимый паук.
   - Так ты отказываешься?
   Как раз в тот момент, когда я всей душой возжелала провалиться сквозь землю, послышались шаги.
   Лучше бы стояла рядом с белыми воинами или вообще не выходила из зала! Теперь надо уйти так, чтобы моего присутствия поблизости даже не заподозрили.
   Стараясь ступать как можно тише, я поспешила навстречу сопровождающим.
   - Ваше высочество? - приподняла брови Танаиза.
   - Я решила подождать вас здесь, - нервно передернула плечами.
   Маминой шер-лаше это почему-то не понравилось, но она не стала ничего говорить.
   Шли быстро. Вейлы помоложе несли фиолетовые сферы, Танаиза держала меня под руку. Сердце колотилось так отчаянно, а дыхание вырывалось из груди так шумно, что я не слышала стука каблуков.
   Инициация проводилась в специальной комнате, просторной и защищенной магией от выплеснувшейся силы и опьяненной ею паучихи. Комнату приходилось перестраивать после каждого использования, потому что Черные Королевы зачастую там только щепки оставляли. Сейчас это безмерно радовало, потому что впервые быть с мужчиной там, где до тебя это делали твои сестры и все более старые поколения, казалось чем-то диким. А так там все другое.
   Помню, для Аши ритуальную комнату отделали в розовом и лазурном. Мы с ней тогда тихонько прокрались в эту часть дворца, чтобы посмотреть. Было очень красиво... А потом, когда мы с родителями и другими заинтересованными лицами открыли дверь вечером - жутко. Наверное, страшнее я ничего в жизни не видела и не увижу.
   А что увидят те, кто завтра придут за мной?
   Ох, не надо об этом сейчас думать...
   У двери процессия остановилась. Войти предстояло мне одной.
   - Ничего не бойся, он не посмеет тебя обидеть, - дала последний совет мамина наперсница. - И не сдерживайся, пусть все идет само собой. Полноценная Черная Королева для Шаниси ценнее, чем десяток таких белых пауков.
   С этими словами меня буквально втолкнули в ритуальную комнату.
   И вот странность: только когда за спиной закрылась дверь и активировались все щиты, я почувствовала себя в безопасности. Здесь не было тайн и подлых интриг. Здесь был Мейхем и он ободряюще улыбался.
  
   Оставив мужа дожидаться в спальне - вернее, ее имитации - я провела добрых полчаса в ванной. Таковая здесь тоже была предусмотрена. Правда, выглядела на порядок скромнее, чем моя собственная, и содержала в себе только самое необходимое.
   Но то, что действительно было нужно, я принесла с собой. У наших дам принято цеплять к платью небольшой мешочек в тон - туда помещали зеркальце, косметику или веер. В моем же случае их место заняли белье, небольшая фляга и кольцо. Они всю ночь были со мной, и вопросов ни у кого не возникло.
   Все оказалось так просто, что становилось страшно.
   Быстро привела себя в порядок, переоделась и насунула на пальчик кольцо. Потом, задавив страхи, выпила зелье из фляги и вернула ее в мешочек. Вот так. И жених не должен ничего заподозрить, потому что про зелье я ему говорила, а вот про белье и кольцо - нет.
   В отблесках фиолетовых сфер на миг показалось, будто камень загадочного подарка пульсирует. И ощущение вдруг возникло такое... будто кто-то ободряюще похлопал, а потом сжал ладонь...
   Да поможет мне Извечная Паутина! Пусть она сохранит свое неразумное дитя!
   Я дала себе честное слово, что, если только все пройдет хорошо, больше никогда и ни в чем не обману мужа, и решительно распахнула дверь.
   Появление мое ознаменовал прерывистый вздох. И в темно-зеленых глазах опять рассыпались золотые искры.
   - О... - очевидно, жених тоже здорово нервничал, потому что обычная язвительность вдруг отказала ему.
   От блуждающего по телу взгляда меня бросило в жар.
   - Знаю, я опять заставила тебя ждать, - облизала пересохшие губы и рефлекторно поджала пальчики на ногах. Если жених был облачен в черный шелковый халат, то мне досталась лишь пара соблазнительных лоскутков. Было холодно и неловко. - Извини, я не специально.
   Нашими цветами были черный и бордовый. В них отделали комнату, разве что синеватый огонь в камине выделялся. Получилось мрачновато, но изысканно.
   - Поверь, ожидание того стоило, - с хрипотцой выдохнул Мейхем.
   Затем встал и медленно направился ко мне.
   Его взгляд гипнотизировал. Под действием его древней, как сам мир, магии страх таял. И с телом творилось что-то странное. Непривычное. Оно почти расслабилось, покрылось мурашками, в груди и животе стала собираться сладкая истома.
   Муж мне, конечно, очень нравится, он красивый мужчина, но чтобы реагировать на него так бурно...
   Додумать мысль не успела, Мейхем подошел ко мне почти вплотную. Поддел пальцем кулон, нежно провел по ключице, потом поймал руку и легко поцеловал ладонь. Меня захлестнула такая волна эмоций... В горле резко пересохло, а руку опалило до самого локтя.
   Да что такое?!
   В его руках был кубок с традиционным вином с травами. Почему-то его подают только жениху... Идеальный способ что-нибудь подмешать! Я еще накануне догадалась. И сейчас одним якобы неловким движением вышибла кубок из руки мужа. Несколько глотков он успел сделать, но там еще оставалось заметно больше половины.
   Послав ему извиняющийся взгляд, я тем не менее постаралась прикрыть свою "неловкость" шуткой:
   - Вот теперь честно!
   - Хулиганка, - низким голосом произнес Мейхем и сердиться не стал. В отличие от меня, он быстро взял себя в руки. - Могу я предложить сделку?
   - Как, еще одну?! - рука высвободилась из его хватки и взметнулась к амулету.
   Кивнул.
   Едкие слова уже вертелись на языке, почти сорвались, но искры в зеленых глазах погасли... и стало ясно, что он хочет о чем-то попросить, просто гордость не позволяет.
   - Предлагай, - согласилась напряженно.
   - Если у нас не получится, - в этом месте Ари-Ираж тяжело сглотнул, - позаботься о моей сестре, тебе Шерем расскажет подробности. Взамен я сделаю так, что эта ночь останется для тебя довольно приятным воспоминанием.
   Моргнула. Осознала.
   Вспомнила информацию из досье.
   - Но у тебя нет сестры! - папе всегда предоставляют самую точную информацию!
   Похоже, эти слова были написаны у меня на лице, потому что жених криво усмехнулся.
   - Еще как есть, просто мало кто знает.
   Мозаика собралась. Все эти дни он не столько за себя боялся, сколько за эту неизвестную сестру, которую надо на кого-то оставить. Может, она ребенок? Но его родители погибли довольно давно... Может, больна? Понятно одно: что-то тут нечисто!
   - Хорошо, - прошептали губы, когда я даже задуматься над решением не успела.
   Мейхем легко поцеловал меня в нос, а в следующий миг подхватил на руки и понес к кровати, застеленной бордовым покрывалом.
   Первым порывом было заползти под него, что я и принялась воплощать, получив свободу, но Мейхем меня отловил и прижался к губам поцелуем. Куда девался его халат, так и не поняла, просто почувствовала кожей тепло его тела.
   Смущение сжигало пополам и просыпающимся желанием.
   На периферии сознания промелькнула мысль, что с бельем должно быть что-то не так, потому что тело начало реагировать, как только я его надела. Но догадка была задавлена инстинктом самосохранения. Сейчас так лучше.
   А в следующее мгновение способность связно мыслить покинула меня. Надолго.
   Поцелуй был настойчивый, властный, не оставляющий шанса на сопротивление. Едва заканчивался один, мужчина на крошечное мгновение отрывался от моих губ, давал глотнуть воздуха, и целовал снова. Его ладони настойчиво скользили по телу, но смущения больше не было. Только любопытство и... желание чего-то большего. Я обмякла в сильных руках, уплыла в сладкую дымку. Мейхем чувственно тронул губами уголок рта, прикусил нижнюю губу, затем медленно провел по ней языком. Издав довольный мурлыкающий звук, я послушно приоткрыла рот под дразнящими поглаживаниями его языка.
   Стянув ленту с его волос, я погладила светлые пряди. Пропустила их сквозь пальцы... гладкие, м-м-м...
   Ощущения затягивали с головой, сознание плыло, сиюминутные желания приобретали над нами обоими все большую власть. Мужские руки настырно скользили по моему телу, и с каждым их прикосновением оно все ярче вспыхивало разноцветными искрами удовольствия.
   Мой муж. Мой.
   Нестерпимо, почти до судорог захотелось тоже коснуться его, и я не стала себя останавливать. Ладони сначала несмело, потом все более уверенно заскользили по широким плечам, на мускулистые руки, потом переместились на спину, обрисовали контуры мышц... Мейхем жарко прошептал мне в губы что-то и сжал крепче, его ласки стали более настойчивыми. Они заставляли выгибаться от каждого прикосновения, подставлять губу под жадные поцелуи, которые затягивали все больше, лишали дыхания, дурманили, сводили с ума.
   В голове было звонко и пусто. Я потеряла счет времени. Забыла, кто я, где и зачем.
   Реальность сумел вернуть на миг треск ткани, но Мейхем снова поцеловал, и я забыла обо всем.
   Миг спустя, отстранившись, муж толкнул меня на подушки. Короткий всплеск беспокойства заглушил новый, упоительно-долгий поцелуй. Кровь грохотала в ушах, тело молило о продолжении. Не зная, как это выразить словами, я стонала и всхлипывала. А Мейхем с мучительным удовольствием вычерчивал губами на коже обжигающие, раскаленные узоры.
   Ненавижу его...
   С ума схожу...
   Мысли путались. Кажется, прошла целая вечность, прежде чем я почувствовала тяжесть его тела. Да, это было именно то, чего хотелось... Но все равно мало! Мейхем почему-то медлил, дразнил ласками грудь, покрывал поцелуями лицо и шею. Мне же приходилось прикладывать огромные усилия, чтобы просто лежать спокойно. Я чувствовала, как мощно бьется его сердце, купалась в его запахе, жаждала быть еще ближе к нему, к своему мужчине, и каждый миг промедления становился пыткой.
   Паучиха растворилась, ушла в самый дальний угол сознания, чтобы не мешать. Третьей здесь не было места.
   Ладони Мейхема оставили в покое ноющую грудь и легли на бедра. Я глухо охнула. Нетерпеливое предвкушение нарастало. Именно оно заставило открыться, не сопротивляться. Чуткие пальцы скользнули по внутренней стороне бедра... и выше. Я тихо зашипела сквозь зубы. Перед глазами рассыпались искры первого, пока еще слабого удовольствия.
   - Не отпускай... - лихорадочно шептали губы.
   Пульсирующая тяжесть внизу живота нарастала, требовала сделать что-то. А Мейхем все дразнил. И улыбался сводящей с ума улыбкой... Ничего, пусть только выживет, я ему это до конца жизни буду припоминать! В итоге сделала то единственное, что в голову пришло: коснулась его груди, спустившись чуть ниже, обвела контуры мышц, погладила край повязки, скрывающей вчерашнюю рану... и двинулась еще ниже, начала с упоением исследовать новый для себя предмет. Если ему можно, почему мне нельзя?
   Выдержки благоверного хватило ненадолго, и то, подозреваю, эти мгновения мне достались исключительно потому, что он поначалу был в шоке.
   - Лежи спокойно, не то я за себя не ручаюсь, - прорычал, придя в себя, и для надежности снова придавил меня к покрывалу своим весом, а оба запястья зафиксировал над головой.
   Они у него прекрасно помещались в одной руке.
   Наши глаза встретились, меня в который раз заворожили зеленые омуты. Я затаила дыхание. Внутри все замерло в предвкушении и ожидании.
   Одним резким движением Мейхем сделал то, ради чего мы здесь и находились.
   Я выгнулась от острой вспышки боли, смешавшейся с наслаждением. Перед глазами все плыло. А попытка произнести его имя закончилась на первой букве:
   - М-м-м...
   Мужчина понял меня по-своему.
   - Если хочешь, можем на этом остановиться. Главное мы сделали.
   Сморгнув мутную пелену, я заглянула в полубезумные от страсти глаза. Ну уж нет! Хочу испытать это до конца! С ним!
   - Продолжай... - выдавила сипло.
   - Храбрая девочка, - одобрил муж. - Сама напросилась, любопытная паучонка...
   Эти слова должны были напугать, но почему-то не напугали. Я расслабилась и дразняще улыбнулась мужу. А он помедлил немного и сделал еще одно осторожное движение.
   Боль никуда не ушла, но стала слабее, а наслаждение, напротив, нарастало. Оно растеклось по телу, заполнило каждую клеточку, заставило меня биться в сильных руках. Я извивалась, пытаясь высвободить руки, но муж был сильнее. В итоге не нашла ничего лучше, чем подстроиться под его ритм, сдаться окончательно, и уже несколько мгновений спустя стонала от ослепительно ярких эмоций, кусала губы, старалась удержаться на краю омута.
   С каждым новым движением хотелось сильнее, резче.
   Его глаза пылали золотом, а мои наверняка светились серебром.
   - М-м... Ненавижу... Люблю... - бессвязно шептали губы в полном отрыве от сознания.
   По венам текло расплавленное серебро.
   А миг спустя оно взорвалось яркими искрами, обдало жаркой волной, заставило кричать.
   Потом была вторая волна удовольствия, еще более острого.
   И уже у грани света и тьмы я расслышала хриплый рык Мейхема, почувствовала, как он содрогается и почти до боли сжимает меня.
   - Если все Черные Королевы такие же страстные, пожалуй, я начинаю понимать, почему некоторые мужчины идут ради вас на смерть, - пробормотал муж, покрывая поцелуями мои лоб и щеки.
   Хотела в категоричной форме сообщить, что проверить свою теорию ему не удастся, но сил не хватило. Сознание все-таки утянуло в омут.
  
   Пробуждение наступило слишком скоро. Я еще не выспалась. Все тело ныло, будто меня до этого пару часов исправно пинали ногами. Внизу живота болезненно тянуло. Еще я замерзла. Сильно. Потому что укрыться мы так и не сподобились, заснули поверх покрывала.
   Я приподняла голову и некоторое время прислушивалась к ощущением, пытаясь понять, что же меня потревожило. Ощущения были не самыми приятными, но... Ничего такого. Окон в ритуальной комнате не было, и сюда не проникал свет, однако я точно знала, что сейчас день.
   Еще несколько часов можно сладко спать и вообще ни о чем не думать!
   Приняв это разумное решение, я выпуталась из объятий мужа и свесилась с кровати, чтобы нащупать край покрывала и немного прикрыть нас... и тут началось.
   Острая боль прорезала меня изнутри. Горло сжало, не получилось и звука издать, а из глаз брызнули слезы и частыми горячими ручейками потекли по щекам.
   Началось.
   Паучиха!..
   Извечная Паутина, как больно...
   Хотелось подтянуть колени к груди, сжаться в комок, перетерпеть, но какой-то неведомый инстинкт подсказал поступить иначе. Трясущейся рукой я схватила кулон и сдернула с себя заранее поврежденную цепочку. Она мне сейчас не нужна.
   Хоть бы не ошибиться!
   Новая волна боли омыла тело от макушки до пяточек. Чувство было такое, будто меня разрывают в клочья. И кричать было нельзя.
   Поэтому долгожданное наступление темноты я восприняла как избавление. Просто не смогла сопротивляться. Главным сейчас был кто-то другой...
  
  
  
   11 глава
  
   Второй раз просыпаться было страшно. Все уже случилось... наверное. И сейчас, возможно, последние спокойные мгновения моей жизни. Вот лежу с закрытыми глазами, меня баюкает пелена беспамятства, и я понятия не имею о последствиях оборота. Но стоит открыть глаза, мир, возможно, изменится... Навсегда.
   И все-таки было что-то, что настойчиво толкало вернуться в реальность.
   В конце концов, сопротивляться я уже не смогла.
   Веки поддались с трудом.
   Сморгнула мутное марево... и обнаружила себя лежащей на полу. Правда, замотанной в покрывало, так что было не особенно холодно. Это плюс.
   Дальше пошли минусы.
   Погром. Повсюду валялись обломки мебели, куски ткани, дверь в ванную зияла дырой, а прямо перед ней лежал сорванный с кровати полог. Покрывало, которым я укрылась, и то было рваное.
   Взгляд боязливо скользнул вдоль стены и вскоре наткнулся на серебристую лужицу.
   К горлу подступила тошнота.
   О, нет! Я все-таки сделала это?!
   Мысли стремительно затягивал вязкий туман.
   Уже почти поддавшись панике, я обнаружила еще кое-что: поверх покрывала на мне лежала мужская нога.
   Вот это было уже слишком для только что инициированной паучонки.
   Эмоции требовали хоть какого-то выхода, и я завизжала.
   Ужас какой! Сейчас обернусь, а там...
   Продолжая визжать, попробовала отползти, но неожиданно не получилось.
   - Что такое, милая? - вкрадчиво вопросили у самого уха. - Тебе не понравилось?
  
  
   В ожидании издания выкладка приостановлена. Спасибо за терпение и понимание ))
   Впереди где-то полкниги с новыми приключениями, интригами, забавными моментами и, конечно, романтикой. Побываем в замке Мея, узнаем, кто внес его в список женихов и куда канул Герд, потом вернемся в столицу и обязательно разберемся со злыднями. Покой паучьей парочке даже в эпилоге не приснится!
   Но это потом.
   А пока предлагаю временно перебраться сюда http://samlib.ru/f/fialkina_k/temnota.shtml
  

Оценка: 6.18*420  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com С.Нарватова "4. Рыцарь в сияющих доспехах"(Научная фантастика) А.Яньшин "Наблюдатели"(Постапокалипсис) О.Цветкова "Кто-то выжил"(Киберпанк) А.Завадская "Архи-Vr"(Киберпанк) А.Емельянов "Мир Карика 8. Братство обмана"(ЛитРПГ) Д.Черепанов "Собиратель Том 3 (новая версия)"(ЛитРПГ) Д.Маш "Никто не ждет испанскую инквизицию!"(Любовное фэнтези) М.Тайгер "Выжившие"(Постапокалипсис) Е.Сволота "Механическое Диво"(Киберпанк) Д.Маш "Тата и медведь"(Любовное фэнтези)
Хиты на ProdaMan.ru Секреты старой феи. Анетта Политова"Шанс". Ильина ОксанаПленница для сына вожака. Эрато НуарЗавтра наступит, я знаю. Вероника ГорбачеваМои двенадцать увольнений. K A AКнига 2. Берегитесь, адептка Тайлэ! Темная КатеринаЗлосчастная лужа. михайловна надеждаМагия обмана -2. Ольга БулгаковаПерерождение. Чередий ГалинаАкадемия магии: о чем молчат зомби. Оксана Ивченко
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
С.Лыжина "Драконий пир" И.Котова "Королевская кровь.Расколотый мир" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Пилигримы спирали" В.Красников "Скиф" Н.Шумак, Т.Чернецкая "Шоколадное настроение"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"