Фрайс Ириссия: другие произведения.

Оборотень-котолак

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
Оценка: 4.39*5  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Слегка измененный Котолак. Убраны моменты, связывающие текст с проектом ролевик внесены поправки 25.02.2013


   Глава 1.
   Увесистый мешочек с золотом перекочевал из рук в руки.
   - Благодарствую премного, миледи. - Толстяк-трактирщик согнулся чуть ли не в земном поклоне.
   Заткнулся бы ты, гнида. - С презрением подумала я. Его благодарность мне не требовалась, только деньги. А тем более, я не желала иметь ничего общего с личностями подобного рода. Заливается соловьем, а в глазах мерзость. Готова биться об заклад, василиск вылупился в его подвале не просто так. Хотелось бы знать еще, для чего негодяй собирался монстра использовать, если бы не мое вмешательство. Конечно, поначалу трактирщик нагло врал и всячески отпирался, но со мной такие фокусы не проходят, тут он просчитался. Компромиссное предложение было принято с облегчением. Я спустилась в подвал и свернула василиску шею, просто и банально, как и десятки раз до того. И получила золото, по сути, за молчание. Неэтично? А какое дело мне до человеческих слабостей? К счастью, мужчина так и не догадался спросить, откуда я прознала о его домашней нечисти. Списал все на цеховые секреты, надеюсь... потому что если хоть одна живая душа догадается, кем я являюсь в действительности, осиновым колом в сердце с последующим сожжением на самом высоком в истории Эннора костре я вряд ли отделаюсь.
   И вовсе я не ведьмачка, хоть и занимаюсь изничтожением всякой враждебной людям пакости за соответствующее вознаграждение. Более того, я как бы и сама принадлежу к роду определенно не человеческому. Я уже полгода как котолак, оборотень-кот. Запутанно? Терпение, и я объясню все по порядку.
   Мое имя - Ириан. Раньше я носила совсем другое, и принадлежала к распространенному виду хомо сапиенс. Неважно. Была я вполне обычной студенткой, некоего католического университета, и даже кое-как перескакивала с курса на курс. При том что все свое время занималась чем угодно, только не учебой (которую считала неизбежным злом).
   В тот странный вечер, когда моя тихая и ленивая жизнь коренным образом изменилась, я занималась тем, же, что и обычно. Читала книгу, и не по первому разу. И даже не по пятому. Безумно нравились мне приключения Ксина-котолака, описанные в выразительной, образной манере, с завораживающей ноткой ужастика. По крайней мере, ничего подобного у других авторов я не видела. А Конраду Левандовскому удавалось передавать невероятную атмосферу многолюдного города, лесной глуши или ночного мрака, полного хищных тварей в нескольких коротких фразах. Невероятно! Мир был настолько живым и ярким, что мне захотелось немедленно оказаться там. Естественно, не просто так, а в роли главной героини эпического сказания.
   Заснула я с раскрытой книжкой в руке.
   Местом встречи с Мастером Дорог стал космос. Нескончаемая холодная глубина, затягивающая звездным хороводом вечности. Огненные ухмылки комет раз за разом рассекали густую завесу мрака, загадочно мерцали волшебные кружева туманностей, черными дырами подмигивало пространство. И он, что вышел из-за сверкающих колец Сатурна, не показался чужеродным телом, хоть и выглядел как обычный человек. Единственной нечеловеской чертой были глаза, темно-зеленые до черноты. Когда-то в книге я прочла, что такой оттенок называется "драконья зелень". Он подал мне руку, на фоне Юпитера, смахнув с пути Каллисто, словно детский мячик.
   - Ты не очень-то удивлена. - Сказал он вместо приветствия.
   - Я никогда не удивляюсь во сне. - И это была правда.
   - Это не совсем сон. Точнее, не совсем твой сон. - Мастер загадочно улыбнулся.
   Неведомым образом, как это частенько бывает со спящими, я точно знала, что имени у него нет вовсе, только прозвище, которое с равной вероятностью является его должностью.
   - И в чем разница? - Полюбопытствовала я.
   Мастер путей уселся на Луну, словно на мягкий пуфик и послал мне еще одну, не менее загадочную улыбку.
   - А разве тебе раньше снился астрономический бред, подобный этому? Ты же не интересуешься космосом, не знаешь, как он на самом деле выглядит. Это мой сон, и я пригласил тебя разделить его.
   - Почему?
   - Я могу исполнить твое заветное желание. Мне интересно, что из этого выйдет.
   - Какое? - Не поняла я.
   - Увидишь. - Ответил Мастер Дорог, сворачивая направо между Венерой и Меркурием, и растворяясь во мраке.
   Похоже, то были мои последние минуты на Земле. Потому что вскоре я очнулась уже немыслимо далеко от родного дома. В один прекрасный момент - хлоп, и я неведомо где, с сомнительным бонусом в виде клыкасто-когтистого проклятья.
   Проснулась я где-то в районе полудня. Не в родной уютной кроватке, а под огромным раскидистым деревом неизвестного вида. А по ботанике у меня между прочим твердая четверка в школе была! И тут на меня снизошло озарение - зеленые птеродактили в земном небе не летают... Вот тогда я не на шутку испугалась. Мастер Дорог сказал "увидишь". Вот и увидела. Что же случилось?!! "Не паникуй" написано на обложке путеводителя "Автостопом по галактике". Совет уместный как никогда. Я ему последовала, насколько смогла. Тут мне в голову стрельнуло действовать как герои фэнтези, то есть влезть на дерево и посмотреть с высоты, есть ли поблизости цивилизация. А, надо признаться, лазаю я не ахти как. В детстве еще справлялась, а затем потеряла сноровку, зато приобрела боязнь высоты. Но все же от идеи не отступилась. И, к моему величайшему изумлению, вскарабкалась на верхушку дерева со скоростью кошки! Странно, за мной никогда не водилось подобных талантов... Чуть вниз не рухнула, только чудом удержав равновесие. Ну, шок шоком, а на дереве я сидела не для того, чтоб ворон пугать. Я долго и пристально вглядывалась в лесную зелень, в поисках деятельности людей. Слабый дымок виднелся на горизонте, туда же и следовало идти.
   Нет, не может быть. Я в параллельном мире? Бред полнейший! Но откуда в таком случае птеродактиль?! В собственном психическом здоровье я не сомневалась, пришлось принять как данность. Это было несложно, после того как я расставила все для себя по полочкам и успокоилась. В основном благодаря тому же пофигизму (не путать с хладнокровием - чего нет того нет). Фэнтези изобилует сюжетами про попаданцев всех мастей, так что самое время мне было вспомнить их и определить соответственно манеру поведения. Так, сначала надо, кажется, пересмотреть вещи. Вдруг среди них затесался какой-нибудь крутой мега-гранд-супер-убер-артефакт, способный спасти/разрушить (нужное подчеркнуть) мир и подчиняющийся только мне, избранной шизанутыми высшими силами. Если найдется - это плохо. Очень плохо... Рисковать моей горячо любимой шкуркой ради непонятных целей не хотелось. Рюкзак, валявшийся рядом, к счастью, не содержал ничего таинственного и подозрительного. Палатка и спальник, старые друзья скаутских походов, знакомые до последнего пятнышка, надежные и проверенные. Запасы еды на три-четыре дня, фляжка с водой, иголка с ниткой, ножницы. Носки и белье на смену. То есть, примерно то же, что я сама бы упаковала. Карманы куртки тоже не преподнесли сюрпризов. Горсть мелочи, обретавшаяся там, оказалась, по всей видимости, местной валютой: три золотых, одна серебряная и десять медных монет. Но вот сама куртка... да и вся одежда могла быть очень хорошим маскарадным костюмом. Но она была НАСТОЯЩЕЙ. Дорого бы я дала, чтоб пройтись в таком прикиде по улицам родного города. Материал куртки напоминал змеиную кожу, очень темного зеленого цвета. Плюс, ее украшали многочисленные пряжки и заклепки. Под курткой - шелковая рубашка, жемчужно-серая и расшитая черным орнаментом. Странно, я никогда не носила ничего из шелка. Наверно, такая одежда в этом мире стоит недешево. То же можно сказать об замшевых бриджах и высоких ботинках на шнуровке, такого же как и куртка оттенка "драконьей зелени".
   Ну, с одеждой все понятно. Осталось проверить оружие, а также аптечку. И тут меня ждало очередное потрясение. В первую очередь, моя сабля. А? Неизвестные силы, выдернувшие меня с Земли, не поскупились на игрушки. Я конечно, совсем не разбиралась в оружии, но то что предстало перед моими глазами, вызвало невольный вздох восхищения. Легкий, но несомненно прочный металл с тускло-зеленоватым отливом, а судя по переливающимся узорам на клинке, еще и волшебными свойствами обладает. Что мне и предстояло выяснить путем экспериментов. Не она ли Тот Самый Артефакт? Я понадеялась, что нет.
   Так называемая аптечка, куда я засунула бы бинт, перекись и самые нужные таблетки (от головы, живота и простуды), предстала в виде поясной сумочки с кармашками. В каждом кармашке лежал подписанный непонятными закорючками пакетик с сушеной травой. И я каким-то шестым чувством ориентировалась, как и для чего их применять. Неплохо, очень даже неплохо. Значит, я в новом для меня мире не с... хм, пустыми руками.
   И тут радостное настроение развеялось как по волшебству. Внутри аптечки нашлось еще одно отделение. Потайное. Что-то мне это смутно напоминало. Только бы там не оказалась... Надежды мои были тщетны. Все таки оказалась. Кошачья трава. Блииин!!! Только не это! Я неизвестно как вселилась в шкуру вымышленного персонажа! Котолака. Концовка "-лак" способна немало усложнить жизнь. Кому? Конечно же, оборотню-нежити. Или оборотню-демону, как мне приятнее думать. Не слишком радостная перспектива. Загадала желание, называется. И получила на свою голову! Теперь я циклический оборотень, без возможности контроля, в другой ипостаси полностью теряю человеческий рассудок и становлюсь кровожадной бестией. Вот зачем необходима трава: ее отвар, выпитый незадолго до Превращения обеспечивает крепкий сон до самого утра (бессовестно сперто из книжки о моем прототипе, Ксине). Что позволяет не выдавать себя в человеческих поселениях. Но все равно я постоянно опасаюсь разоблачения. И этот минус, на мой взгляд, практически перечеркивает все плюсы. Их немало: в облике демона-полукошки это способность чуять Присутствие других представителей нечисти, а также сверхъестественные сила, скорость и ловкость. Ну и нехилые коготки, способные действовать не хуже серебра. В человеческом виде все показатели падают на порядок, хотя реакция и гибкость со скоростью и так превышают норму, к тому же чувство Присутствия никуда не девается. Весело? А по-моему, не очень. Чего стоят все преимущества по сравнению с жизнью в постоянном страхе?
   Ну почему мне не попалась книга про какую-нибудь эльфийку?!! Была бы ослепительной красавицей с острыми ушами, а не монстром-маньяком, постреливала бы из лука и нюхала ромашки. Или про магичку, чем плохо? Ходила бы в балахоне и с резным посохом в лапках, читала длинные нудные заклинания и швырялась шаровыми молниями, романтика! Ведь хотела же стать, и не абы кем, а некроманткой... эх, уже слишком поздно сожалеть.
   И вот так, с протестов и жалоб начался мой путь в новом мире. Первый квест звучал просто - выжить. Ответ на вопрос "зачем я здесь и как мне вернуться домой" решено было искать попозже, когда я более-менее приспособлюсь к перемене обстановки. Если это было исполнение заветного желания, то стоит увидеть, к чему оно приведет. К тому же, домой я как-то не сильно рвалась. Слишком уж уникальная возможность мне выпала. Любопытство сгубило кошку, как говорится. Мяу!
  
   Глава 2.
   Мой первый выход в свет. То есть к людям. Я не представляла себе как это будет (по жизни предпочитала импровизировать), но упрямо брела в сторону дымка. Вещи забрала с собой, не так много их было, чтоб разбрасываться. Даже палатку - пусть она дешевая и китайская (предположительно), зато воду не пропускает.
   До поселения типа 'небольшая деревенька' я топала часа четыре. Куплю лошадь если получится, решила я после первого километра. Тащить рюкзак стало лениво, пусть и не так уж тяжело. А нынешнее тело оказалось заметно сильнее и выносливее. За этим жизненно важным наблюдением последовал не менее важный вопрос. А не поменялась ли моя внешность? Вдруг я заполучила кошачьи ушки на голове? Вроде нет... хвост отсутствует, повезло. Итак, цель на ближайшее будущее - найти зеркало или его заменитель.
   Дошла я практически без происшествий. Не считать же за таковое случайную встречу с дриадой. Да и то, лесная дева, едва завидев меня, мгновенно скрылась в своем дереве. Похоже, отношения между нашими видами нельзя назвать дружественными. Ну и правильно, на кой мне она нужна?
   Выход в театральном стиле провалился. Да я и не слишком старалась. Селяне поначалу приняли меня настороженно. Одна, при оружии, одета не бедно - обычно такой тип путников сулит немалые неприятности. Староста не скрывал вздоха облегчения, когда услышал что я собираюсь задержаться всего на одну ночь. Я благоразумно утаила повод такой спешки: приближалось полнолуние, и мне поскорей следовало оказаться либо подальше от людей либо там, где в толпе затеряться несложно.
   И вот, наконец, я получила возможность выведать что-нибудь о мире, где очутилась. Подслушав там и сям, я узнала, что мир этот зовется Эннор, а страна - Леванда. Недавно сменилась власть и на престол взошел король Конрад Неистовый. А урожай пшеницы скуден, а маги опять взвинтили цены на услуги, а упыри с кладбищ так и лезут... Староста надеялся, что я в свою очередь поделюсь свежими сплетнями, но я его разочаровала. И, чтоб отвлечь, спросила не случалось ли в окрестностях ничего необыкновенного. А как же, случалось. Двое дровосеков на днях пропали, как в воду канули. А по ночам со стороны леса стал доноситься жуткий вой. Брр, ну и мастер он ужастики рассказывать! Послушать на ночь подобную сказочку, и рискуешь наутро не проснуться. То ли действительно в окрестностях нечисть бушует, то ли обычные волки - поди пойми, с таким буйным воображением.
   Обедом меня накормили у старосты, и то вкусным. Впервые в жизни я попробовала блюда, приготовленные в настоящей печи. Похлебка из каких-то овощей и самые натуральные вареники с мясом. Вот уж не ожидала! Я предполагала, что люди во всех мирах мало отличаются, но чтоб настолько...
   Горазды же они трескать! Я едва осилила то, что положили мне на тарелку, а хозяин дома еще три раза добавки попросил. Его сыновья тоже не отставали. Четверо молодцев, старший кузнец, двое охотники, в основном медведей промышляют, а младший в торговцы подался, постоянно в город ездит, и как раз с утра собирался. Я тут же напросилась с ним. На телеге всяко быстрее и удобнее, чем на своих двоих.
   Закончив с едой, я сердечно поблагодарила хозяйку и спросила насчет ночевки. В принципе, если никто не приютит, я и в палатке могу. Но хочется же в тепле и на кровати! О клопах я тогда и не подумала.
   Зато они подумали обо мне. Сволочи мелкие.
   Ночью я никак не могла уснуть. Обычно я сразу вырубаюсь, как только окажусь под одеялом. А тут - сна ни в одном глазу. И причина была не в назойливых кровососах. Смутное беспокойство постепенно перерождалось в раздражительность, а та - в иррациональную тоску. Я не могла понять, что со мной творится. До ТЕХ дней было точно далеко, так в чем же причина? Я попыталась успокоиться и проанализировать мои ощущения. Новые, и одновременно неотделимые от меня. Я прислушивалась к самой себе, уверенно отбрасывая все лишнее и докапываясь до истоков. И, наконец, поняла. Я чуяла Присутствие. Все стало кристально ясно. Нежить! И то поблизости! Судя по интенсивности Присутствия, не особенно сильная, но и такая проблем наделать может. А уж когда люди мирно спят и не опасаются нападения, вдвойне.
   Я молнией выскользнула из постели и поспешно оделась. Саблю в руку и на улицу. Ощущения стали еще четче. Мертвяки в количестве пяти штук. Вопрос, а проблема ли это для меня? Но времени на раздумья не было. Или я, или они. "Ладонь привычно легла на рукоять". Наверно, так следовало бы написать в книжке о моих приключениях. Но это было бы неправдой. Нет, рукоять сабли и вправду была очень удобной, словно сделанной специально для меня. Вот только привычки не было. Мои попытки подражать движениям джедаев из "Звездных Войн" не в счет. Я никогда в жизни не участвовала даже в подобии драки! На самом деле я жуткая трусиха, и, логично подумав, должна была бежать из поселка со всех ног. Ну, на худой конец, предупредив селян перед этим. Но я стояла и ждала, а ладонь, мокрая от пота, дрожала на рукоятке сабли. Что-то внутри меня не позволяло позорно удрать. Как же так, котолак, один из сильнейших, опаснейших монстров, покажет спину столь незначительному противнику??? Шипение разъяренной кошки дерзким вызовом вырвалось в ночь.
   И вот, тяжелый могильный смрад возвестил о приближении противника. Извлеченное из ножен лезвие таинственно заискрилось в звездном свете. Ветер замер. Умолкли сверчки. Дворовой пес испуганно заскулил в конуре и затих. И, в наступившем гробовом молчании, на вершине холма возникло пять гротескных фигур. Родившиеся из трупов висельников, они шли, неуклюже пошатываясь, как неудачная пародия на человека. Прогнившие обрывки костей и плоти болтались на костяках, запах разложения сопровождал их как верный товарищ, а правили ими безумная ненависть и один-единственный инстинкт. Жрать.
   И напротив их безмозглой силе и чудовищному голоду выступила только я, с зеленой саблей и кошачьей самоуверенностью. Белые, словно вареное вкрутую яйцо, буркала мертвяков уставились на меня. Я ответила не менее пристальным взглядом. Чудовища глухо завыли и двинулись на меня, занеся лапы для атаки. Когти, ненамного меньше моих, маслянисто блестели от покрывавшего их яда. Страшно, аж жуть - как в песне поется.
   Один удар сердца... второй... третий, четвертый - оно уже отбивало чечетку. И я не выдержала. Время замедлило свой бег. Упыри двигались медленно, словно мухи в смоле, а моя сабля мелькала коброй. Я запомнила ту схватку смутно, как цепочку кадров, вырываемых молнией из кромешного мрака. Тут уже не до мыслей о тактике. Удар - уворот, только бы подальше от страшных когтей... Прочь отлетела отрубленная лапа, а освободившийся клинок вонзается в глазницу. С омерзительным чавканьем оседает наземь туша первого противника... меня чуть не вырвало. Опять уклониться, когти вскользь прошлись по куртке... к счастью та выдержала... отбросить от себя пинком. И во что я ввязалась? Только благодаря новоприобретенным кошачьим рефлексам, зубы и когти мертвяков раз за разом проходили мимо. Снова атака и спасение на грани чуда... Отчаянный прыжок вверх, удар рукояткой со всей дури... лопнула как перезревший арбуз башка второго, со зловонной слизью вместо мозга... уши закладывает предсмертный вой третьего. Больно!!! Тиски зубов на правом предплечье - тот гад меня-таки достал. Забыв о когтях, поддался инстинкту. И это спасло мне жизнь. Яд висельников действует не мгновенно, зато сражаться я бы уже не смогла. Только не это! Мне еще жизнь дорога! Провести саблей горизонтально и мертвяк распадается на две половины. Потусторонний свет в глазах гаснет... остается последний, клинок ему в сердце. И как я только сумела попасть? Готово. Наконец-то я могла с чистой совестью уступить физиологии и оросить место побоища остатками ужина.
   Правая рука онемела от плеча до кончиков пальцев. Это пройдет, видимо, пережало нерв. Кожа не прокушена, а значит никакой возможности заполучить яд в кровь не было. Как же меня тошнило! С непривычки, в последующих схватках реакция организма становилась все менее интенсивной, пока не сошла на нет. Мне это напомнило первые бои в компьютерных играх с самыми простыми мобами - когда тестируются новые возможности и тактика еще не выработана. Пусть для человека мертвяки проблема, но ведь я не человек, следовательно и требования ко мне пожестче.
   На шум сбежались встревоженные селяне, и узрели меня, среди кучи гниющих останков, всю заляпанную вонючей жижей. Какое счастье, что у меня ненадолго нюх отшибло. Другим так не повезло. Да-а, тому кто всё это убирал, не позавидуешь.
   Оправившиеся от первичного шока мужики засыпали меня вопросами. Я вкратце разъяснила ситуацию, умолчав о самых важных фактах, разумеется. Староста задумчиво почесал макушку. Кажется, ребятки, ставшие мертвяками, были ему знакомы. Ну и черт с ними. Я думала лишь об одном - как побыстрее вымыться и отчистить одежду.
   Сабля все еще была зажата в кулаке. Узор рун слабо фосфоресцировал. По лезвию медленно стекала слизь. Фууу! Я едва удержалась, чтоб брезгливо не отбросить оружие как можно дальше. Кто-то протянул мне кусок ветоши. Молодцы, догадались. Я вытерла клинок и спрятала в ножны. Той ночью мы неплохо поработали. Так я и нашла будущую профессию для себя. Опасно? Да. Рискованно? Верно. Прежняя я никогда не пошла бы такой дорогой. Но после первой схватки что-то во мне словно переключилось. Это что-то можно бы назвать разновидностью отваги, или новой чертой характера, или же глупостью, не знаю. Об источнике ее я могу только догадываться. Перемена во мне произошла, непрошеная и нежданная. И эта пробудившаяся во мне черта толкала меня навстречу приключениям и адреналину. А что могло лучше всего подойти под данную категорию?
   По результатам ненамеренного эксперимента в естественных условиях - пять мертвяков для меня нагрузка вполне посильная, особенно если не отвлекаться на посторонние мысли. В человеческой форме. Интуиция подсказывала, что котолак в полнолуние, может смело порвать на ленточки десяток таких (экспериментальная проверка этого утверждения, ввиду известных ограничений, проводиться не будет). Яд на нас тогда не действует, а лунный свет способствует быстрому исцелению ран (замерить скорость регенерации не представляется возможным). Вывод второй - гипотеза насчет артефактности сабли нашла подтверждение. После ран, нанесенных обычным оружием мертвяки продолжают двигаться, даже разрубленные на куски. Зеленый металл каким-то образом гасит в них не-жизнь. Цель для будущих исследований - верификация полученных данных, тесты на нежити более совершенного уровня, и познание механизма действия зеленого металла. Критика эксперимента - слишком много неучтенных переменных, нету возможности точно проанализировать информацию, нету возможности в точности воссоздать ситуацию, субъективность восприятия.
  
   Глава 3
   Провожали меня целой толпой. Как же, заплатили, скинулись кто сколько мог, за избавление от напасти. Кое-кто обижался правда, что не призналась сразу. А я и сама тогда не предполагала, что стану ведьмачкой подрабатывать. Ну, или как там эта профессия в Энноре называется. Так или иначе, приличный заработок мне был гарантирован. В силу природных способностей я была подготовлена лучше, чем даже выдающиеся мастера среди людей. Мне не нужно было долгих лет тренировок, чтоб василиску в глаза без последствий заглянуть. Я знаю чудовищ и равна им.
   Почему я живу среди людей и работаю на людей, не будучи одной из них? Остальные порождения магии некрокреации чужды мне по духу. В них всех я вижу одинаковую тупую ненависть, и жажду убийства. Те, другие, отдают предпочтение Злу, хоть и не являются оным. Зло изначально не в нас, хотя и притягивает магнитом. Эмоции дают нам силу рождаться. Повсюду, где расцветают смерть и насилие, некрокреация оставляет свой отпечаток в материи, искажая законы природы, и появляется новый монстр. Маги и мудрецы до хрипоты спорят, пытаясь объяснить данный феномен, но никто пока и близко не подошел к разгадке. Мы, представители противоположной стороны, тоже не знаем ответа. В войне между людьми и чудовищами лично я остановлюсь на человеческой стороне. Потому что интереснее.
   Возвращаясь к вопросу внешности - первый же взгляд на отражение в полированном железном подносе меня успокоил. Второй же обрадовал. Я осталась собой. И уши нормальные, и клыки не торчали.
   Телега мирно тряслась по ухабистой дороге, пейзажи один скучнее другого сменялись и пролетали, не оставляя четкого следа в памяти. Да я и не видела ничего почти. Перед глазами все стоял мой первый в этом мире бой. Жизнь и смерть, больше не игра, где можно в любой момент начать заново. Ядовитые когти так же реальны, как зеленая сабля и могильная вонь, так до конца и не выветрившаяся. И я. Кто же я? Уж точно больше не простая студентка, но еще и не полноценный котолак. Чужая, каприз неведомых сил, ни человек ни монстр. Практически ничего не знающая об окружающем меня мире, не приспособленная, без намеченного пути, без планов на будущее. Похоже, моего появления здесь никто не ждал, так какова же его цель? Все известные мне герои фэнтези переносились из родного мира не случайно. Их ждали помощники, враги и важная миссия. Только я почему-то исключение. Не то чтоб мне было неприятно так думать, но появлялись вопросы на которые я не могла найти ответа.
   Как же добыть необходимые знания не привлекая подозрений? Поиск библиотеки в городе отпадает. Долго это да и результатов я не добьюсь. Здешняя письменность для меня terra incognita. Сплетники в тавернах могли бы удовлетворить мое любопытство, но за отсеивание правды из баек наемников я не готова была взяться. Оптимально было бы встретить кого-нибудь достойного доверия, открыться ему и попросить о помощи. Но это из разряда несбыточных мечтаний. Любой местный, узнав кто я, если не бросится прочь, то сдаст ближайшему патрулю стражи. Или чего похуже. Следовало опасаться также магов. Я понятия не имела, способны ли их методики раскрыть мою вторую сущность, но предпочла осторожность. Отсюда следовал и другой вывод - самым очевидным путем вернуться домой мне не дано. Если не магия, то только случай. Вариант третий, боги, мне, закоренелой атеистке, и в голову не приходил.
   Солнце потихоньку начало припекать, а я заскучала. Поля, пастбища, снова поля, и так без конца. Лошадка так же флегматично трусила вперед, телега так же скрипела, и возница напевал очередную нехитрую песенку. Меня начало клонить в сон.
   И вот на горизонте показалось темное пятно. Оно росло в темпе движения телеги и вскоре стало очевидно, что конечный пункт нашего совместного маршрута близок. Каад, город не самый большой, но и не маленький. Смутные тени становились все четче, превращаясь в контуры стен, домов и башен. Сверкнула белизной мрамора крыша храма. Колеса заскрипели в новом ритме - камень мостовой был источником перемены. Тяжелые ворота, распахнутые настежь, отнюдь не ассоциировались с гостеприимством. Не излучая непосредственной угрозы, они, тем не менее заставили меня неуютно поежиться. Люди непрерывным потоком двигались в обе стороны, мимо вооруженных алебардами караульных. Шумно, весело и беспечно. То есть, абсолютно противоположно моим ощущениям.
   В прошлом я любила города. Пусть не такие, но атмосфера всегда одна, несмотря на прогресс. Своя ментальность, анонимность, многогранность - все привлекало меня-прежнюю. Я-теперешняя люблю то же. Одновременно, сильнее презираю границы, правила, толпы. Боюсь узнавания, но ненавижу необходимость подстраиваться по тех, кого, по моему разумению, превышаю. Города меня в равной мере притягивают и отталкивают. Всю гамму амбивалентных чувств пережила я, проезжая ворота Каада. И была сильно удивлена интенсивностью эмоций. Что же еще дало мне превращение в котолака? Подозрительно быстро я перестала ощущать себя человеком...
   Не зная, чего ожидать от условно средневекового города, я отбросила все стереотипы и просто наблюдала. Общее впечатление - жить можно. Дома двух- и трехэтажные, довольно аккуратные. За чистотой и порядком следили, пусть и не слишком старательно. По крайней мере, по улицам, прямым и достаточно широким, пройти, не рискуя вступить в нечто не слишком приятное, было реально. Ну и не воняло. Не более, чем в городах конца двадцатого века.
   Я решила не задерживаться в Кааде больше, чем понадобится. Не развлекаться ведь приехала. Даже гостиницу искать не стала.
   Итак, не откладывая в долгий ящик, я распрощалась с купцом и отправилась на главную площадь, догадываясь, что там и должны находиться торговые ряды. В первую очередь меня интересовало приобретение коня. Правда, я несколько переоценила свои навыки верховой езды (как-то в лагере я участвовала в коротеньком курсе), которых хватало на то, чтоб уверенно держаться в седле... когда лошадь движется шагом. Честно говоря, то, что я даже не представляю себе как ухаживать за животным, мне и в голову не пришло. Важно было только одно - мне больше не пришлось бы тащить вещи на себе. Как же хорошо, что неожиданное происшествие не позволило мне совершить столь глупый поступок!
   Я сильно ошиблась в моих предположениях. Развлечения все же намечались. Уличный торговец оберегами громко рекламировал свой товар, и надо признать, имел большой спрос. Каждому хотелось обезопасить себя и дом. Я из любопытства подошла поближе.
   - А вот осиновый кол, что раз вонзенный в сердце упыря упокаивает его навеки! - Провозгласил торговец, так гордо демонстрируя вышеозначенное орудие, будто оно было произведением искусства эльфийских мастеров.
   Нет, он, конечно, чистую правду говорил, только чтоб данный кол использовать по назначению, нужно иметь не самые слабые квалификации. Я бы и то, пожалуй, не рискнула. Плюс, тратить деньги на деревяшку, которую можно бесплатно добыть в лесочке неподалеку??? Потенциальные покупатели были со мной солидарны.
   - Чеснок, заплетенный в косу особым образом и заговоренный знахарями! Вампиры и вурдалаки побегут без оглядки!
   Н-да, хотелось бы знать, а проверял ли торговец этот вот самый безотказный амулет на практике? На лицах столпившихся вокруг прилавка людей я заметила гримасы недоверия и презрительные ухмылочки, аналогичные моей. Доверить жизнь огородному овощу? Дураков нет!
   - И припрятан у меня напоследок товар особый, сработанный столичными магами! Не для простаков и невежественных крестьян, но для тех кто готов платить настоящие деньги за настоящую защиту! - Продавец с заговорщицким видом отпер хитроумным ключом окованный железом ларчик. Я протолкалась поближе чтоб рассмотреть содержимое. Потрясающей красоты медальоны из темного дерева с вырезанными символами, на простых цепочках... несмотря на дешевизну материала, как украшениям им не было цены. Народ восхищенно заахал, и даже забормотал нечто одобрительное. Так я и знала, демонстрация образцов была бесплатным спектаклем и расценивалась как таковой. Эмоции накалялись, а кульминация была все ближе...
   - Всего один золотой, и ни одно чудовище, будь то упырица, или даже полуденница, да хоть котолак, не осмелится подойти и на расстояние полета стрелы!!! - Торжествующе объявил мошенник.
   Ага, три раза ха! Если бы это являлось правдой, то перед прилавком было бы на одну любознательную особу меньше. Некоторые слишком доверчивые горожане уже развязывали кошельки, купившись на обман. Продавец, заметив это, заулыбался еще шире. Мне же вовсе не было смешно. Да что там скрывать, я и сама чуть не рассталась с частью гонорара. Один из амулетов понравился мне больше остальных, а знаки на нем показались смутно знакомыми. Куплю, пожалуй. Разумеется, не за начальную цену.
   - На вашем месте я бы поберегла денежки, - я обратилась к зажиточной супружеской паре, уже выбравшей себе по медальону. - В этих игрушках нет ни капли силы.
   - Что? Ты, дрянная девчонка, называешь меня лгуном? - Чересчур "праведно" возмутился торговец, еще больше убеждая меня в том, что он жулик.
   - Да. - Подтвердила я, любуясь "талисманом". - Твои безделушки смотрятся интересно, только вот в плане защиты не стоят и ломаного гроша. Ни один волшебник даже не чихнул на них. Попробуй, докажи мне, что я ошибаюсь!
   - Да что ты можешь знать о магии? - Насмешливо спросил торговец. - Возвращайся-ка домой, детка, и не мешай взрослым заниматься делами, что превосходят твое понимание.
   - Нашелся мне взрослый! - Я начинала закипать. Меня вообще сложно достать, но один из очень даже эффективных способов, а именно сделать из меня идиотку, был применен в тот момент. - Я собственными руками убила больше монстров, чем ты можешь представить себе, придурок, и могу со всей уверенностью заявить, что знаю только одно действенное против нечисти средство - вот это!
   Я наполовину вытянула из ножен саблю. Зеленоватый металл блеснул в солнечных лучах.
   - Бей жулика! - Народная реакция не заставила себя долго ждать. Как предсказуемо... Я благоразумно выскользнула из толпы и поспешила убраться в более спокойное место. Привлекать внимание местной стражи мне не очень хотелось. Несмотря на то, что часть меня была всеми четырьмя лапами "за" участие в потасовке. Деревянный медальончик, о котором я благополучно забыла, по-прежнему был зажат в моей ладони.
   Истинно кошачья ловкость позволила мне избежать встречи с брошенным булыжником. Трое встали у меня на пути. Столько же возникло сзади, перегородив улицу. Местные хулиганы, строем и общим видом припоминающие давешних мертвяков. Мозгов по крайней мере, столько же. Вооруженные дубинами и камнями из мостовой, только у одного в руках нож. Драться с такими - невелика честь. Но парни были со мной несогласны. А жаль.
   Почему в опасных ситуациях во мне просыпается кот? Я фыркнула, в стиле абсолютно кошачьем. Атаковать или убежать? И то и другое выполнимо. Только... шш-шляг, почему это Я должна убегать???
   "Не подходите ко мне, или я вас оцарапаю! А идите лучше к собачьей бабушке!" - Я, в соответствии с инструкциями кота Матроскина изобразила выпущенные когти. И добавила "Шшшшш!". Хм, кажется они не знакомы с кошачьим словарем. Драке быть. Мой "внутренний котолак" безмерно счастлив.
   Моя куртка опять продемонстрировала чудеса прочности. Нож ее не пробил. В ином случае рукава было бы жаль. А обладатель ножа запрыгал на одной ноге, получив пинка под коленку. Двое выбыли из строя почти сразу. Целились ребята по мне, но промахнулись, а я не упустила возможности подкорректировать данный момент. Может я и не умела бить. Зато уж точно была быстрее и сильнее. Нет, только не в локоть! Туда меня уже кусали!!! Неудачный был момент, но обошлось. В отместку я чуть не выцарапала противнику глаза.
   Тот первый, которого я пнула, подставил мне подножку. Я не ожидала этого и, споткнувшись, упала на мостовую. О том, что лежачего не бьют, каадские хулиганы тоже не слышали. Я вскочила на ноги быстрее, чем они сориентировались, и тут же показала на наглядном примере, как эффективен удар ниже пояса. Жаль что не со всеми такие трюки проходят... Счет три-ноль.
   Затем я узнала, что как тот ежик из анекдота, сильная я, но легкая. Но тогда я уже не зевала, и приземлилась как кот, "на четыре лапы".
   - Чего вам надо? - Да уж, драка оказалась не такой интересной, как я считала. Тупой мордобой, а я даже закончить быстро не могу. С мертвяками было проще, саблей раз-два и проблемы нету. Убивать людей я была морально не готова. По крайней мере, без действительно веского повода. А именно: серьезной угрозы для жизни.
   - Ты вмешалась в дела торговца Рино. Он нам платит. - Это я услышала от наиболее интеллигентного субъекта. По сравнению с которым умственно отсталый шимпанзе выглядел бы профессором. Похоже, бизнес господина Рино не так уж успешен, а то нанял бы "ассистентов" поприличнее.
   - Есть шанс разойтись мирно? - Поинтересовалась я, как бы невзначай касаясь рукояти сабли.
   - Пес с тобой, проваливай и больше не лезь куда не просят! - Сплюнул бандит, поняв свою ошибку. Попытку спасти репутацию я оценила, и не спеша удалилась.
  
   Глава 4.
   За мной следили. Хотя нет, "следили" было бы термином некорректным. Скорее, наблюдали с эдаким доброжелательным любопытством. Мужчина на вид около шестидесяти лет, куривший трубку на пороге дома. Я поначалу глазам своим не поверила - старик был как две капли воды похож на Оби-Вана Кеноби из четвертых Звездных Войн. Коричневая роба, бородка... Только светового меча на поясе не хватало. И чего ему от меня надо? Не просто так ведь любовался.
   Так я и спросила.
   - Чем могу быть полезна?
   Старик одобрительно кивнул, погасил трубку, а затем пригласил меня войти. Я как-то сразу прониклась к нему доверием. Кстати, это один из главных моих недостатков - я всегда думаю о людях слишком хорошо. В прошлом из-за этого допустила пару довольно неприятных ошибок. Но в том случае я и вовсе не представляла себе, во что вляпаюсь.
   Дом был каменный, добротно построенный. Снаружи ухоженный, а значит и внутри порядок. Так оно и оказалось. В некотором смысле. Прихожая довольно заурядная - половичок, вешалки для одежды, пара скамеек, да старые ботинки в углу. Но дальше... такого я и в музее не видела. Весь первый этаж занимала престранная комната, своеобразная помесь охотничьего домика и арсенала. По стенам в живописном беспорядке развешены мечи, кинжалы, луки, а также всевозможные трофеи. Сюда бы дизайнера по интерьерам, тот бы в обморок упал. И не только из-за оформления. Основная часть трофеев происходила не из животного мира. Головы чудовищ, среди которых я опознала волколака и василиска, чешуйчатая кожа ламии, гирлянды из чьих-то клыков и когтей, ну и конечно же, гравюры. Угадать профессию хозяина не составило мне труда.
   Я с интересом осматривалась, не скрывая восхищения. Вот бы и мне когда-нибудь завести такое!
   - Комната воспоминаний, - пояснил старик, - я уж давно отошел от дел. Пусть теперь молодые геройствуют. Вот как ты, дева моя.
   - Ириан.
   - Хорошее имя. А я Казимир. Не терпится узнать, зачем я хотел с тобой поговорить?
   Я кивнула. Заинтриговал он меня.
   - Подозреваю, что не из пустого любопытства.
   Старик улыбнулся в бороду.
   - Из любопытства, да. Не пустого, верно подмечено. Предложение есть у меня. И просьба. Уважь старика, ответь на несколько вопросов, если не тайна, конечно.
   - Смотря какие вопросы. - А вот это мне уже не понравилось. Даже в такой вежливой форме. Надеюсь, он меня не раскусил. И вышел на пенсию по причине профнепригодности. Иначе мне не повезло.
   - Да так, скорее прояснение нескольких моментов. Следил я за тобой еще на рынке. Все не мог понять, что в тебе такого необычного, Ириан. Одинокая чужестранка, не чародейка, не воин, но при оружии. Редкое зрелище в наших краях. А тут еще и Рино со своими подделками. Видать, в столице его уже каждая собака знает, так на окраины перебрался, старый мошенник. Я-то встречал его раньше, с тех пор отлично себе представляю, что он за птица. А вот как ты догадалась? Я недоумевал, и тут увидел саблю. Не может быть, сказал я себе. И следил дальше, надеясь что мои сомнения будут развеяны. А на самом деле загадок только добавилось. Если бы ты была той, за кого я тебя принял, не дралась бы настолько неуклюже. А уж шипенье и вовсе повергло меня в замешательство, и я едва не упустил единственное возможное решение. Понял, по тому как ты двигалась. И поэтому вопросов у меня два, и они таковы: кем ты становишься и откуда у тебя оружие Разящих?
   - Кого? - Тут пришел мой черед удивляться. Мало что попала в другой мир, так еще саблю загадочную получила. Только бы оно во что-то не вылилось... или уже? Пся крев!
   Старик смотрел на меня выжидающе. Выхода не было, пришлось отвечать.
   - А что касается первого вопроса. Зачем это вам, Казимир?
   - Что за подозрительность! Хотя, на твоем месте, Ириан, я был бы еще осторожнее. Не бойся, я сохраню твою тайну. И поверь, убивать тебя я не намерен. Если уж ты жива до сих пор, значит не причиняла людям вред, и мне незачем на тебя охотиться. Так кто? Вампир, дитя стихии, оборотень?
   - Котолак. - Со вздохом призналась я.
   - Не грусти, дева моя. Это повод для гордости. С такими как ты мне и в лучшие годы интересно было сражаться. И не один шрам на память остался. - Казимир ободряюще улыбнулся.
   Странный он все-таки. Принял меня сразу, такой как я есть, и не отнесся плохо из-за моей сверхъестественной натуры. Или же, это я разного навоображала, а на самом деле народ здесь гораздо толерантнее?
   - А сабля мне досталась при очень странных обстоятельствах. Проснулась раз, и она была при мне. - Я ничуть не соврала. Обстоятельства и вправду были странными.
   - Чую, недоговариваешь ты, Ириан, но я уважаю твои тайны. А сейчас время для предложения. Будешь моей ученицей?
   Смеялась я когда-то, читая описания вылезших на лоб глаз и громыхающих по полу челюстей, не верила. А в тот момент со мной именно это и случилось. Картинка "котолак в шоке". Размышляла о полезности ментора - получите и распишитесь, местный Кеноби хочет чтоб я стала его падава... ой, не в ту степь меня занесло. Ведьмаку на пенсии нужна ученица. Совпадение или происки Мастера Путей, закинувшего меня в шкуру котолака?
   - Позволите, Казимир, и я задам парочку вопросов? Кто вы и почему именно я?
   Старик молча указал на одну из стен. Там висел меч. Длинный массивный двуручник, но лезвие его было зеленым и переливалось.
   - Ваш? - Спросила я, хотя уже знала ответ.
   - Не мой. - Казимир подошел к мечу, провел рукой по крестовине. - Это символ гибели Ордена Разящих. Я лично снес голову Великому Магистру и в качестве трофея забрал его оружие. Сталь, дева моя, всегда меняет цвет под влиянием вплетенных во время ковки чар. К примеру "Разрушение" окрашивает клинок в темно-синий. Алый означает заклятие "берсерка". Фиолетовые мечи усиливают мастерство фехтовальщика. А вот зеленые... о, секретом их изготовления владел лишь один мастер. Искусство передавалось в строжайшей тайне, от мастера к лучшему ученику. Искусство, уже второй век считающееся утерянным. Здесь не одно заклятие, но целый комплекс. Отвага, удача. Еще зеленый клинок режет все на что направлен, но никогда не ранит случайно или против воли хозяина. Он служит лишь одному владельцу до конца существования. Ну и конечно же "Упокоение Нежити". Зеленый металл для ходячих мертвецов стократ опаснее чем серебро. Стоит ли говорить, что подобные мечи необычайно редки? А изготавливались они по специальному заказу, и только для воинов Ордена, индивидуально, идеально подходящие по руке и манере боя. То как сабля оказалась у тебя, Ириан, в высшей мере необычно. Но это и полезное совпадение. Видишь ли, я некогда и сам принадлежал к Ордену Разящих. Есть и второе полезное совпадение. Я не уроженец Леванды, а прибыл в эти земли из Сенковии, края славящегося своими мастерами боя на саблях. Лучшего учителя тебе, поверь, не найти. А ты ведь хочешь учиться, верно? Стыдно, когда такой клинок держит не рука мастера...
   - Ясненько. - Протянула я. Интересная картина вырисовывается. Казимир был учителем, словно специально для меня созданным. Слишком хорошо для простой случайности. Меня вели по намеченному пути, и это можно было считать уже доказанным фактом. И приятного в этом мало. Но я не могла не принять предложения Казимира. Да и не хотела отказываться, понимая что теряю в таком случае. Научиться махать саблей, приобрести профессию, новые знания, может быть лучше понять свою вторую ипостась - звучало очень заманчиво.
   - Расскажите подробнее об Ордене. - Попросила я. - Хочу знать во что встреваю.
   - Это твое "да"? - Усмехнулся старик. - Хорошо, Ириан, я должен тебе этот рассказ. Но не здесь, столь поучительная и грустная история заслуживает более подходящего места. К тому же, стар я стал, устаю подолгу стоять.
   Вот уж притворщик! А кто обещал меня учить фехтовать? Что-то не верится мне в старческую слабость Казимира, ну ни на йоту. Но мне и самой стоять надоело.
   Старик шустро поднялся на второй этаж. Там у него была просторная комната для отдыха. Дом он обустраивал сам, так как себе придумал. Просто, практично, и всего по минимуму. Если не считать камина, пары кресел, столика и небольшого шкафа, помещение было пусто. Казимир наконец вспомнил, что он хозяин дома, и предложил мне стаканчик вина. Грех было отказываться. Ведьмак-пенсионер долго мостился в любимом кресле, затем оценивал цвет и букет напитка в стакане. Я едва сдерживала раздраженное шипение. Превращение в котолака отнюдь не добавило мне терпеливости.
   Казимир наконец собрался с мыслями. (Будь у меня к тому моменту когти, я бы серьезно попортила ему мебель).
   - Слушай, Ириан. Между людьми и нежитью извечно идет война. Так было и будет, бесконечное противостояние заложено в саму природу нашего мира. Монстры исчезнут лишь вместе с людьми. Ведь это за наш счет они появляются. Благодаря нашему злу, ненависти, отчаянию. Материя принимает негативную энергию и перерождается. Потому любые попытки переломить ход сражения бессмысленны. Эта правда известна немногим. Цеховые ведьмаки искренне верят, что борются за очищение мира от таких как ты. На самом же деле, целью является равновесие. Основатели Ордена не питали глупых иллюзий, о нет. Тогда были смутные времена. Группа безумных чародеев стремилась построить лучший мир. Заменить людей более совершенными созданиями. В противовес им пришли мы. Лучшие из лучших. Сражающиеся с самозваными Правителями Ужаса и их слугами. На стороне фанатиков были и мощь, и умение. Они были одержимы, но в этом было их преимущество. Чтобы не умереть в первой же схватке, пришлось измениться и нам. Зеленый металл, истинное произведение человеческого гения, обряды сделавшие нас равными монстрам... через многое пришлось пройти. Я был одним из последних, кого приняли в Орден. Как позже оказалось, в противостоянии с чародеями мы проиграли. Да, зеленые клинки уничтожили их, всех до единого. Но яд идей просочился в умы моих собратьев. О, те уже не собирались возводить королевство нежити. Сила, ловкость, долгая жизнь стала бы уделом избранных. Никто больше не хотел следить за равновесием. Не того добивались основатели. И я поступил так, как поступил. Ордена больше нет. Наши последователи, ведьмаки, лишь тень былого. Представь себе мое изумление, когда я увидел в твоих руках новый клинок! Незнакомый... в Ордене только я использовал саблю. И, услышав твой ответ, я подумал, что это судьба могла послать миру новый шанс.
   У меня на этот счет имелись огромные сомнения, но я не стала их озвучивать. Слишком сильно Казимир надеялся на меня. И вот так я перешла на следующий этап. Бесцельный поиск закончен. К счастью, я не будущая спасительница мира. Абстрактное равновесие куда лучше.
   Я не собиралась надолго задерживаться в Кааде, но неожиданная встреча перевернула мои планы с ног на голову. Дом Казимира стал и моим на шесть долгих месяцев.
  
   Глава 5.
  
   Я точно помнила, что засыпала на лежанке, Казимир еще рассказывал мне страшную сказку о ламиях. А очнулась, если это можно так назвать, в совершенно невообразимом месте. Все вокруг застилала густая седая мгла. Туман шевелился, полз, перекатывался, словно древнее мифическое существо о тысяче голов и бесчисленных щупальцах. Он дышал, он двигался словно живой, и от этого завораживающего танца армии обутых в ледяные тапочки мурашек промаршировали по моей спине. Опасность! - вопили все чувства. А убежать никак, тем более сразиться... Мир тумана, живой океан. Переменчивый. Капризный. Невольно вспомнился Солярис. И то ли я увидела ответ на эту мысль, то ли меня подвела память, но на одно мгновение из зыбких серых "щупалец" родился расплывчатый, колеблющийся мимоид, таким как я воображала его, читая бессмертное творение Лема. В растекающемся медленно тумане то и дело мелькали едва различимые тени, но я никак не могла рассмотреть их. Зрение не проникало сквозь колышущуюся завесу далее, чем на два шага. Там где стояла я, было еще относительно светло. Но дальше - непроницаемая мгла, давящий черный дым, не видно и пальцев на вытянутой руке. Понятия "стороны света" в ней не существовало, оно казалось неуместным и возмутительным в мире без четких граней. Только "здесь" и "впереди". Почему-то мне было очень интересно и нужно узнать, что там в глубине. Мне-прошлой, потому что я-котолак сопротивлялась порыву изо всех сил.
   Я сделала робкий шаг вперед, и туман среагировал, стал еще гуще и темнее. Он точно живой. Почти черная, колеблющаяся стена, все время изменяющаяся, кажущаяся нематериальной, но на самом деле... бррр, страшновато. Зачарованная сабля в этом странном месте не просто мерцала, а светилась ярко, как джедайский меч. Но я почему-то твердо знала, что от опасностей этого мира она меня не защитит. Здесь нужно совершенно особенное оружие.
   В один момент мне показалось, что я вижу смутные очертания городской улицы. И не смогла продвинуться вперед ни на миллиметр, словно наткнулась на невидимую стену. Туман начал потрескивать и искриться. Жутковатая магия. Это был уже другой туман, враждебный, как старый скряга хранящий свои тайны. И пока меня не обожгло, или еще чего похуже не случилось, я ретировалась на прежнюю позицию. Зловредный туман, словно дразнясь, поредел. Я точно разглядела город, волшебный миг нормальности в невероятной реальности-сне. Повторить эксперимент? Почему бы и нет. Я опять пошла в сторону домов. Искрение и треск отпугнули меня вновь. И барьер, не позволявший мне сделать ни шагу. Кто-то явно не хотел чтоб я приблизилась к загадочному городу.
   Непостоянство мира тумана вызывало мигрень. Надо идти куда-нибудь, хотя бы попробовать. Только как? Туман не пускает. А если назад? Я развернулась и сделала осторожный шаг. Ничего не произошло. Значит, мне нельзя только в город? Странно все это.
   Под ногой что-то громко хрустнуло. Я посмотрела вниз и с визгом отскочила. Хотя это не имело смысла. Я стояла на куче костей. Старых, высохших и потемневших от времени. Не человеческих, к счастью. А может и нет, если живые обладатели подобных бегают вокруг. Людей я боюсь меньше, хотя и с ними не хотела бы здесь встречаться. И еще - я чуяла Присутствие... или что-то очень на него похожее.
   Где-то в тумане бродили создания, сути которых я не умела расшифровать. Не так как в первый раз, тогда у меня в голове сама собой всплыла "картинка с подписью": вид мертвяк, подвид висельник несвежий. А вот эти - сплошное белое пятно, информации по ним в моей внутренней энциклопедии нет. И вряд ли я ее напишу, поскольку интуиция убедительно отговаривает от встречи с данными существами. К ним я не сунусь ни за какие коврижки. Не уверена, что сабелька моя сумеет о них позаботиться.
   Я двинулась в направлении от опасности, надеясь избежать встречи с обитателями тумана. Идти по костям было противно, но не страшно. Они по крайней мере не шевелились и пакостей мне делать не собирались. Странный мир какой-то, словно мертвый. Звуки приглушенные, свет неприятно тусклый, запахов вообще нет. Вскоре и кости кончились, осталось лишь темно-серое "небо", и абсолютно пустая равнина. Ни звука, ни малейшего ветерка. Под ногами клубится густой словно дым, молочно-белый, слегка светящийся туман.
   Происходящее очень не нравилось моей кошачьей части. Слишком, даже подозрительно спокойно. Мгла стелилась по земле, терлась о сапоги чуть ли не мурлыкая. А я не верила ей. Одно я успела заметить - в мире тумана нет ничего постоянного и понятного мне. Или безопасного. Значит, и спокойствие этого места обманчиво. Паранойя или нет, а надо смотреть в оба. У меня не было причин не верить предчувствию, ни в старой жизни, ни в этой.
   Ужасно хотелось зашипеть по кошачьи. Глупый порыв, и я его сдержала. Свет сабли, извлеченной из ножен, немного меня успокоил. Меня посетило сильнейшее желание опять оказаться в удобной кроватке в доме у Казимира. Если б я еще знала, как! И не попадать больше в этот дурацкий туман, ощущение такое, будто "внутренний котолак" постоянно брезгливо отряхивается.
   Напрасно я пыталась ускользнуть от внимания местных хищников. Одна... три... уже пять тварей устремились в мою сторону. Опять пятерка? Неприятное совпадение. К счастью, двигались они не слишком быстро, при желании я могла бы убежать. А мотивация у меня имелась, да еще какая! Не хотела я жертвовать своей драгоценной шкуркой. Только куда бежать? Не видно ничего в проклятом тумане! Сгустился как назло... Мяу, как там моя сабля? О, полыхает зеленым пламенем, словно факел. Казимир говорил о чарах отваги и везения, помнится? Вот и возможность проверить. Я отважно ринулась в туман. Авось повезет оторваться.
   Вперед, вперед, вперед... бамс! Уййй, шишка будет... Что это за каменюка, в которую я с разбегу впечаталась лбом? Даже в глазах потемнело. Какая-то скульптура. Не то грифон, не то гиппогриф. А за ней целый сад подобных статуй, одна другой причудливей. Я не могла определить из чего они сделаны. Камень был странный, не шероховатый но и не гладкий, матово-серого оттенка. Никогда раньше не встречала аналогичного цвета, будто самой сути серости, но для мира тумана подходившего идеально. Вот так повезло! Камень зараза, твердый, от встречи со статуей голова разболелась так, что хоть отрывай. Зато твари отцепились, надеюсь.
   Ага, размечталась. Туман, словно дразнясь, развеялся и я смогла "насладиться" зрелищем преследовавших меня кошмаров. Ими оказались отвратительнейшие белесые личинки, с множеством непрерывно шевелящихся ложноножек. Пахло от них явно не французскими духами. Фу, ну и гадость! Желудок немедленно взбунтовался, но мне удалось его усмирить. Похоже, благодаря битве с гнилыми мертвяками я приобрела некоторый иммунитет к данного рода ситуациям.
   Личинки демонстрировали самые нехорошие намерения в отношении меня. Невесело. Исчез даже тот азарт, с которым я-теперешняя бросалась в драку.
   - Отойди. - Прозвучал голос откуда-то изнутри статуи. Я с радостью послушалась, великодушно уступая его обладателю сомнительную честь сразиться с червяками. С одной лишь надеждой, что его оружие в мире тумана эффективней моего.
   В сторону червей устремился клок темного, почти черного тумана, как тот что не пускал меня к костру. О, а это им очень не понравилось! Визг поднялся... а клочья тумана мгновенно растворяли личинок, стоило им соприкоснуться. Красиво, словно в качественном фильме со спецэффектами. Вот бы и мне так! И все было бы восхитительно, если б не усилившийся десятикратно запах гнили и плесени.
   Быстро же этот неизвестный тип управился, там где я проиграла бы без сомнений. Я наконец-то нашла в себе смелость и осмотрелась. И тут же врезалась в статую, на этот раз плечом.
   - Ты не ушиблась? - Говорила статуя. Бред. Или сон? Сад статуй отличался от того, что я увидела в первый раз. Нет, все изваяния находились на тех же местах, но мир внезапно обрел цвета. И тумана не было, если не считать колышущегося высоко в небе едва заметного марева. Скульптуры уже не были серыми, красуясь всеми оттенками меди. А под ногами золотистыми искорками подмигивал песок.
   - Ты в порядке? - Еще раз переспросил не то грифон, не то гиппогриф.
   - Пока да. - Осторожно ответила я. Происходящее чем-то напоминало атмосферу событий "Алисы в стране чудес". Вот уж где бред и альтернативная логика!
   - Это хорошо. - Довольно проурчала статуя. - Тогда ты можешь остаться здесь и поговорить со мной.
   - А в тумане вы не казались живым. - Заметила я.
   - В тумане ты была недостаточно близко, чтоб увидеть суть. И... да я тебя, а заодно еще и себя запутаю, пытаясь объяснить. - Ответило медное чудище. - Разница такая, что в тумане я просто статуя, а здесь еще и болтливая. И мне ужасно скучно.
   - А как я здесь оказалась? - Испуг куда-то улетучился, и наружу вылезло неуемное кошачье любопытство.
   - Знамо дело, кто-то проход для тебя открыл. Хотя зачем он это сделал, тот еще вопрос. - Загадочно протянула статуя. - Но попала ты удачно. Для таких как ты, туман местечко довольно опасное. Что такое Туман? Он и есть проход. Слой "ничто" между "оттуда" и "сюда". Дорога в любое место Вселенной, вне пространства и времени. Несмотря на особенности тумана, в нем есть свои обитатели, и не все они мирные. Ну с какой радости тебя в анклав кошмаров понесло? Едва-едва проскочить успела, радуйся своему везению.
   Я виновато пожала плечами. Прониклась, надо признать.
   - Так получилось. Я здесь впервые, и не знала куда идти.
   - Да ты и вправду слепой котенок, очень точное сравнение, - расхохоталась статуя. - Не пугайся, мыслей твоих я не читаю. Если они вслух не произнесены, конечно.
   Шшшш! Я разозлилась, в этот раз на себя. Надо же было так глупо попасться! Хм, сама виновата. И хватит. Пока что, пользуясь благодушным настроем болтливого изваяния, нужно выпытать у него как можно больше.
   - А ты знаешь, кто такой Мастер Дорог? И что он из себя представляет? - Спросила я, когда "внутренний котолак" наконец-то перестал раздраженно фыркать.
   - Лично узнать чести не удостоился. Так, слышал обрывки сплетен. - Если бы мой собеседник мог двигаться, он пожал бы плечами. - Слишком уж он могущественный, чтоб какая-нибудь медная статуя могла разгрызть эту загадку. Не человек он, это точно. Мастер Дорог, как сказочный джинн, исполняет желания. По одному на клиента. Но не обычные, вроде мешка денег или дворца в одну ночь. Он дает не желаемое, но реальную возможность его достигнуть. Дай угадаю, твоя мечта заинтересовала Мастера Дорог? Ничего не говори, ответ очевиден. И здесь я тебе не советчик. Это только твой выбор. Спроси о чем-нибудь другом.
   - Я видела в тумане город, но не смогла попасть туда. Туман не пускает. Почему? - Жалобно спросила я. Глазки как у кота из Шрека у меня не получатся, разрез не тот (а могло бы и пригодиться).
   - Значит, не нужно тебе. - Утешительным тоном сказала статуя.
   - Но ведь может понадобиться? На тот случай, если я заскучаю по дому. Вдруг существует простой способ... лишнее знание мне не помешает.
   - Я не могу ответить на твой вопрос. Это домена Мастера Дорог, а он не жалует конкурентов. Ты только-только вступила на новый путь, и уже ищешь возможность свернуть? Зачем? Подрасти сначала. Ты слишком мало знаешь и умеешь. И жизнь твоя пока не имеет цели. А будешь четко представлять, зачем идешь и куда, половина проблем отпадет. Тебе многому еще предстоит научиться. - Сказал гиппогриф-грифон точь в точь как Казимир. - Тебе и твоей кошачьей части. Слишком долго ее подавляли, так что она не смогла развиться. Будешь оборачиваться в будущем, зелье не пей.
   Я непонимающе уставилась на него. Зачем мне выпускать на свободу машину для убийств полностью лишенную контроля? А если кто-нибудь пострадает? Смертельно... да я себе такого в жизни не прощу! С другой же стороны, котолак я или жалкая подделка под чудовище? Не узнаю все возможности нового тела, так жаба задавит.
   - Решила? - Спросила статуя.
   - Да. - А я действительно решила. Есть один простой способ, из книги о котолаке Ксине, побегать во второй ипостаси и никому не навредить. Если Казимир мне поможет, использую.
   - Молодец. - В голосе изваяния мне послышалась усмешка. - Можешь возвращаться в свой сон. А в будущем, если снова окажешься в тумане, заходи. С тобой интересно. Найдешь меня легко, достаточно сосредоточиться на этом месте, и оно тебя притянет.
   Не успела я поблагодарить и попрощаться, как туман поплыл перед моими глазами, и я вернулась в уже привычную для меня реальность. Моя спаленка на верхнем этаже, запах дерева, луна, сияющая в осеннем небе. Луна. А ведь полнолуние наступит через два дня! Утром нужно будет поговорить с Казимиром. Советы слегка чокнутых личностей из тумана не стоит игнорировать. А сам туман, явью был или сном? Во сне я обычно никак не влияю на развитие событий, даже не помню кто я есть. В тумане же я была собой, думала, планировала, принимала решения. И шишка на лбу образовалась настоящая. Значит, не сон.
   А пока ночь не закончилась, можно и поспать по-настоящему. Но чтоб нормальный цветной бред, а не туман, понятно? Иначе я так и не отдохну. Пожелание было учтено, так что второй раз за ночь я в мир тумана не попала. А новый день нес новые проблемы.
  
   Глава 6
  
   Я уже сутки продиралась через непролазную чащу. С минимумом запасов и обычным оружием. Зеленая сабля и костюм, в котором я появилась на Энноре, остались у Казимира. Я не хотела случайно потерять настолько ценные для меня вещи.
   Я забралась в такую глушь, куда не ступала раньше нога человека. В этом и состоял мой "безопасный вариант". Превратиться там, откуда я за ночь ни за что не доберусь до заселенных территорий. С направлением помог Казимир. Указал лес, где люди не появлялись столетиями. А все потому, что те места были домом разнообразной нечисти. Так почему бы и котолаку там не порезвиться?
   К тому же местные побоялись бы меня тронуть. "Больно уж у вас, кошек, когти острые" - как выразился мой ментор.
   И действительно, две вилии, едва завидев меня, удирали что было духу, дриады злобно ругались, попрятавшись в свои деревья, а лесовик не смел путать тропинки. Были и исключения. Ночью, недалеко от городской стены, за мной увязался один полоумный вампир, и я позволила твари себя укусить. Ради эксперимента. Хотела проверить, действительно ли моя кровь для них ядовита, как и у прототипа. Да, гипотеза подтвердилась. Вампир испустил дух в жутких конвульсиях. Во второй и окончательный раз. Надо сказать, вампиры на Энноре ничуть не напоминают киношных бледных красавцев а-ля граф Дракула, по ночам посещавших дамские спальни. Эти более похожи на описанные в румынскых мифах ходячие трупы, что нападают только на родственников, и разносят заразу. Тупые, злобные твари, и воняют не хуже висельников, с которыми я в первый раз сражалась. В принципе, больше ничего интересного и не встретилось мне по дороге. Кроме, может быть, логова виверны, но я обошла последнее по широкой дуге. Действительно, нечисти полно, куда ни плюнь в порождение некрокреативной магии попадешь.
   Так что, можно сказать, я добралась до цели почти без приключений.
   И вот пришла та самая ночь. На небе не было ни облачка, так что Превращение обязательно должно было произойти. Я боялась до ужаса. И не потому, что находилась в лесу, кишащем чудовищами. Зачем, раз я одна из них? Нет, я боялась того, что произойдет когда Луна засияет в ночном небе. Во-первых потому, что менять ипостась очень больно. Когда магия начнет лепить из меня монстра, противного природе, ощущения будут сродни агонии. А я боюсь любой боли, даже к дантисту до сих пор сама не ходила, только с "командой поддержки". Но несколько минут боли не самое худшее, что случится. В момент окончательной трансформации моя человеческая личность будет замещена животными инстинктами... нет, не так! Инстинктами демонического маньяка-убийцы. И это еще один мой старый кошмар. Панически боюсь потери контроля над собой.
   И почему я на это пошла? Почему я не проигнорировала совет грифона, не выпила зелье? Авторитет и опыт сущности из тумана, болтливой медной статуи? Ха! Во всем виновато мое проклятое кошачье любопытство.
   Полночь. Я не имею часов но знаю, время пришло. Поспешно избавляюсь от одежды - не хватало еще в кошачьем облике мучиться из-за впивающейся в шкуру тряпки. Поляна среди вековых деревьев-великанов словно создана для меня. Луна горит расплавленным серебром, я не могу даже смотреть на ее круглый диск, но безумно хочу. Молочно-белое сияние сгущается вокруг меня, в нематериальную но прочную нить, соединяющую меня со спутником. Природа чувствует происходящее, и волнуется. Я слышу как люто воет ветер, и дрожат лесные исполины. Живность давно попряталась в безопасных убежищах.
   Лунное сияние, окутывающее меня вспыхнуло, слепя глаза, и вместе со вспышкой родилась боль. Робко запульсировала в висках, все сильнее, затем, осмелев, хлынула по всему телу, словно прорвавшая плотину вода. Крик увяз в горле, что как и все тело было подвержено чудовищной трансформации. Трещали кости, мускулы попеременно то сокращались в болезненных судорогах, то расслаблялись, растекаясь как желе. Конечности рывками превращались в лапы. Лицо вытянулось в морду животного, а из челюстей полезли острейшие клыки. Позвоночник изогнулся под неестественным углом, по телу прошла волна, и вот уже строение скелета стало более похожим на кошачье, чем на человеческое. Еще одна стрела боли вдоль спинного мозга, и сзади появился хвост. Из-под кожи, будто трава в ускоренной съемке, прорастала шерсть. И вот ужасная боль понемногу начала слабеть, пока не ушла совсем.
   После превращения я лежала еще несколько минут, слабость не позволяла пошевелить даже кончиком хвоста. А затем я посмотрела на дразнящуюся полную луну и перестала существовать.
   ТО, что пришло на мое место, описать невозможно. Оно вызывает лишь отвращение и ужас. Не животное, не столь любимое психологами и авторами комиксов "альтер эго", но зло в чистейшей форме. Столь огромна была ненависть, что вступила в измененное тело, что ее мощь вытолкнула человеческое сознание, я не успела даже подумать о сопротивлении, да и не смогла бы ничего противопоставить. Бушующий пожар вмиг спалил пылинку моей личности, а затем пепел развеяло безумным торнадо.
   Очнулась я уже утром. Капли росы сверкали на широких, темно-зеленых листьях, в воздух пах влагой и свежестью. Где-то в глубине чащи отозвалась первая пичуга. Небо окрасили в алый цвет лучи восходящего солнца. Без кошачьей шерсти было зябко. Где же моя одежда? Как ее теперь найти? Я ведь совсем не ориентируюсь в лесу, и понятия не имею, где нахожусь.
   Мы с Казимиром долго думали над этой проблемой. Выход предложил старик, и то довольно интересный. Я должна была искать вещи по слабому духу Присутствия. Для этого в мой рюкзак специальным образом был запакован мелкий вредитель, болотный огонек. Его сигнал, нехарактерный для жителей чащи, выделялся на фоне других словно подснежник в букете фиалок. В Кааде мы проверили, на каком расстоянии я чувствую нежить. Казимир определил максимальное значение в полторы версты. Эффективно же мое чутье работало в радиусе вчетверо меньшем, и совсем точно - в пределах видения. Одна беда, я и близко не знала, сколько за ночь может преодолеть котолак.
   До чего же я замерзла! Осень, пускай и еще не поздняя, к тому же только утро. Если я не хочу простудиться, придется мне постараться и как можно быстрее отыскать вещи. Я села, сжавшись в комочек и сосредоточилась. Почти вся нечисть в "зоне сканирования" спала. Ночные виды. Да, днем в этих лесах можно ходить безбоязненно, не рискуя нарваться на хищный сюрприз. А вот в темное время суток без амулетов лучше не соваться. Да и с ними тоже.
   Болотный огонек удалось почувствовать с пятого раза, он издавал едва-едва трепещущий зов. Но я запомнила направление и побежала, очень быстро. Мне никогда в жизни не было так холодно. Знала бы, что меня ждет, никогда бы не выбрала роль оборотня. Царапающиеся ветки, колючие заросли под ногами - лишь одна из меньших проблем.
   Вот и поляна с дуплистым деревом, а в нем мой рюкзак. К счастью, вещи нетронуты. Я поспешно оделась и осмотрелась в поисках места для костра.
   Глядя в весело танцующее пламя и поминутно откусывая от приличных размеров бутерброда, я попыталась вспомнить и проанализировать события минувшей ночи.
   На мне не было человеческой крови, а значит, замысел удался. Воспоминания были обрывочными и расплывчатыми. Поначалу, я словно отделилась от тела и следовала за ним в отдалении. Случившееся вызывало панический ужас. Я, сколько себя помню, боялась потерять контроль над телом и мыслями, и вот такой момент наступил. В меня вселилось нечто чужое, неестественное. Отняло врожденное право быть. И действовало независимо от моих желаний. Но, одновременно я не могла забыть того момента, когда впервые, измененная, посмотрела на Луну. Серебряный свет манил и звал, переливался сотнями волшебных оттенков, которые невозможно назвать. Великолепие ночи можно было не только видеть, но и обонять необычайно чувствительным нюхом, слышать в мельчайших подробностях самые тихие шорохи, ощущать каждой шерстинкой лес, ставший чем-то настолько превышающим человеческое восприятие, что жалко было терять даже одну-единственную секунду этого невозможного счастья. Ужас, боль, холод - адекватна ли цена? Умом я понимала, рисковать не стоило, нужно было вернуться в Каад, к Казимиру, и принять на ночь зелье. А интуиция советовала противоположное.
   И я не впервые проигнорировала голос логики. С сумасшедшей надеждой, что побыть собой в кошачье-демонической форме мне удастся чуть-чуть подольше.
   И так же как и прошлой ночью, сознание смыло мгновенно, стоило Луне засиять в звездном небе. И утро ничем не отличалось от предыдущего. Я искала рюкзак, отогревалась у огня, вспоминала. Снова разрывалась между рассудком и сердцем. Опять ждала ночи. И опять все повторилось.
   Три ночи Превращений, перед, во время и после полной Луны, стали самыми жуткими, и одновременно самыми прекрасными и волнующими в моей жизни. Уж точно я не смогла бы познать и почувствовать подобное в моей прежней, безопасной но скучной роли студентки-психолога. Я поняла, что ничуть по ней не тоскую. Мне это показалось неправильным, противоречащим любым человеческим представлениям. Меня не тянуло домой, хотя я оставила там семью и немногочисленных друзей. Честно говоря, до определенного момента и не вспоминала о близких. Да, я всегда держалась одиночкой, но чтоб настолько? Возможно, это можно списать на влияние изменивших меня высших сил либо на личность-шизу, называемую мной "внутренний котолак"? Или же я всегда была такой, только не понимала? Я вспомнила как быстро забывала школьных подруг, с которыми годами, день в день сидела за одной партой. Достаточно было перевестись в другую школу, как заканчивались встречи и звонки. А первый парень? Я выкинула его из головы на следующий же день после расставания. С глаз долой, как в пословице... Я не умею привязываться к людям, настолько, что меня это беспокоит. Но, возможно, так даже лучше, иногда.
   Земля или Эннор? Если бы меня спросили, который мир я считаю домом, я выбрала бы первый. Если бы спросили, в котором из них я по-настоящему жила, ответила бы - Эннор. Если бы спросили, хочу ли вернуться... нет, ни за что. Даже думать не хочу.
   Я погасила костерок, присыпала пепелище землей и отправилась в Каад. Пешая прогулка в город заняла три дня. Невольно вспомнился поход, в котором я поучаствовала незадолго до ролевки. Начало в Войславицах, деревне откуда происходит известный (в основном среди польских читателей) литературный персонаж, пенсионного возраста экзорцист-самогонщик Якуб Вендерович, а потом полевыми дорогами "края орхидей" в Хелм. Так же красиво, те же поля, леса, цветы, но без компании повернутых ботаников совсем не так весело.
   Казимир ждал с нетерпением, даже вышел встречать на окраину. Я издалека заметила его прямую фигуру на обочине дороги, и поначалу обрадовалась, на душе приятно потеплело. Меня ждали в чужом мире! Хорошо знать, что я не одна даже здесь. Учитель напряженно всматривался в сумерки, а увидев меня в порыве эмоций замахал руками. Я, уставшая после долгой дороги, почувствовала прилив сил, и помчалась ему навстречу. Но когда я уже вблизи заметила разгоревшийся в его глазах огонек естествоиспытателя, резко затормозила, подняв тучу пыли. Меня посетило непреодолимое желание драпануть обратно со всех ног, прямиком в населенный ужастиками древний лес. И, подозреваю не без оснований, на моем месте так себя почувствовал бы любой.
   А ждало меня ничто иное, как допрос с пристрастием. Оказалось, мудрый ментор скрывал вторую свою профессию. Втайне, под вымышленным именем он писал книги. О нас, сверхсуществах. И, надо признать, получалось у него отлично. Мало кто с одинаковым мастерством может пользоваться и саблей, и пером. А Казимир умел, как истинный мастер. Я, сама того не зная, знакома была с его трудами, читала ежедневно в качестве учебников. И нигде так точно, достоверно, а главное занимательно не был изложен материал. В прежней, студенческой, жизни иногда мне тоже попадалась литература, что проглатывается в один присест, и притом запечатлевается в памяти надолго. А бывают тома, что читаются со скоростью десяти страниц в час, и на следующий день после зачета в голове уже пусто. Так вот, в данном случае я столкнулась с вариантом номер один.
   Блестяще? Конечно. Порадоваться за талантливого человека и позавидовать ему белой завистью. Но только не несчастной котолачке, которую вот-вот выжмут досуха - в плане сведений. Потому что по моему виду информации собрано ну очень мало. А я сама вряд ли сумею адекватно описать то, что переживала. Не существует таких слов и определений, вот так. А еще я страшно не люблю рассказывать, не наделила природа талантом. Писать на бумаге - все что угодно, и то не сразу. А словесное кружево вязать - тут я вежливо разведу руками. Устно озвученные мысли у меня получаются не то чтоб нескладными, просто мне кажется, что их понимают не так как должно. Ну, это так, лирическое отступление.
   На самом деле, все оказалось не так страшно. В доме меня дожидался горячий ужин и долгожданная ванна. А после того как я привела себя в порядок и основательно подкрепилась, мы отправились в зал воспоминаний, где я и поведала свою историю, стимулируя вдохновение очень даже неплохим вином из погребка Казимира. Он, старый профессионал, знал какие вопросы задавать, иногда развернутого ответа и вовсе не требовалось, достаточно было утвердительного кивка. И как такого невероятного специалиста занесло в самую глушь? Каад, хоть и самый большой город на севере Леванды, но в других ее областях смотрелся бы довольно убого.
   - Значит, ненависть ощущалась как чужая, неестественная, навеянная чем-то? - Казимира данный момент сильно озадачил.
   - Именно. - Подтвердила я.
   - Да, это не сильно расходится с тем, что говорил я при первой нашей встречи. - Задумчиво произнес старик, разглядывая едва заметное пятнышко на паркете. - Значит, правы мудрецы, зло порождает чудовищ. Но где же оно накапливается, хотел бы я знать? Раньше я думал, оно как проклятие ложится на того, кому выпала незавидная участь быть оборотнем. Пропитывает человека словно губку и живет в нем. А оказывается вот как бывает. Контролирует ли кто нибудь эту разрушительную силу?
   - Нет, она тупая, безмозглая, совсем лишенная управления. Она как землетрясение. - Попыталась подобрать сравнение я. Не лучшее, но ничего другого в голову не приходило. - Это не пресловутые животные инстинкты. Хищник не станет нападать, если он не голоден или не защищает свое. А ТО толкает к разрушению, убийству, абсолютно все равно кого и как, только бы жертва ходила на двух ногах, и максимально жестоко. Животные неинтересны, другие сверхсущества тоже, исключение лишь конкуренты. Вот так я помню.
   Я тряхнула головой, пытаясь отогнать жуткое видение. Почему-то сейчас, спустя несколько дней, припоминаю те ночи гораздо лучше, чем наутро после превращений, когда специально пыталась все проанализировать и осмыслить. И, что пугало, уже не чувствовала такого отвращения к себе-монстру, как раньше. Не знаю, пусть ненависть и не моя, навязанная, но вдруг я в будущем убью кого-то, повинуясь ей? Кровь-то будет на моих когтях...
   Следующий вопрос поставил меня в тупик.
   - Ириан, а смогла бы ты бороться с той силой?
   - Не знаю, я не пыталась. - Растерянно ответила я. Да чего бы стоили мои попытки уберечь сознание перед ТЕМ? В схватке с ним я даже не котенок, пыль на ветру, и меня развеет точно так же.
   - Я считаю, тебе надо попробовать. - Словно подслушав мои мысли, сказал старик. - Хотя бы для того, чтоб не сказать "сдалась сразу". Понимаешь, Ириан? Без боя. Разве этого ты хочешь? Разве достойно это лучших из чудовищ, к которым относишься ты? Не останавливай себя мыслью, что это невозможно. Раньше никто не сумел совершить подобного, ну так и что? Будешь первой. Не даром тебе зеленая сабля дана, ты еще повлияешь на судьбу Эннора. И на свою собственную, даже если только мимоходом и как бы между прочим. Я бы очень хотел, чтоб тебе удалось.
   Казимир лукаво улыбался мне, только в глубине серых глаз таилась мудрая серьезность и твердая уверенность в успехе. И взгляду, не словам я поверила.
  
   Глава 7.
  
   Как описать те полгода в Кааде, когда я обучалась у Казимира? Столько всего я узнавала каждый день, что впору писать энциклопедию на несколько томов. А если анализировать со стороны пережитых приключений, это время было довольно спокойным периодом затишья, посвященным только постиганию всевозможных премудростей. Все мое время было занято наукой. География Эннора, политика Эннора, народы Эннора, и, куда без этого, монстры Эннора. Фехтование же было особенным и уникальным пунктом программы. И если теория давалась относительно легко, спасибо родителям, с детства тренировавшим мою память, то с практикой было куда хуже...
  
   Лязг сабель, стук каблуков по каменному полу, тяжелое дыхание и недовольное шипение кота. Для того, кто решил бы подслушивать под дверью тренировочного зала в подвале, наша с Казимиром тренировка воспринималась бы именно так.
   Дзеннь! Сабля зазвенела, протестуя.
   - Не так! - Голос моего ментора, к его чести, был абсолютно спокоен, без малейшей нотки раздражения. - А ну-ка, еще раз повтори этот выпад.
   Я посмотрела на него как на врага народа, но повиновалась. И что ему не нравится? Правильно же! Я приняла соответствующую стойку и провела выпад, как мне казалось, идеально.
   - Ириан, это сабля, а ты ею машешь как цепом! - Да уж, раскритиковать меня и с грязью смешать лучший мастер боя на саблях умел. Сама удивляюсь тому невероятном факту, что я ни разу не покинула подвал, хлопнув дверью на прощание.
   - Так, локоть выше. Запястье поверни. Вот так, уже больше похоже на то, что ты собираешься атаковать меня, а не насмешить. В остальном сносно. Повтори еще десять раз, может запомнишь под конец пятого месяца тренировок. От пьяного крестьянина с ножом отмашешься, но противник посерьезней тебе не под силу.
   - Я, между прочим, полдесятка мертвяков запросто порубить могу. - Возразила я с обидой.
   - Безмозглых, медленных и вонючих. Конечно-конечно. - Подхватил Казимир. - И любой занюханный ведьмак-ученик то же самое сможет. Даже с сильного бодуна. Да и просто хорошему воину, вооруженному посеребренным клинком сей подвиг вполне под силу. Пойми, без комплекса заложенных в саблю чар, и, отчасти, ловкости кошки, ты вряд ли победила бы тогда. А если бы вместо висельников на деревню напали, к примеру, волколаки... нет пример некорректный. Ты подчиняешься тем же законам. Вот, если бы там завелись твои любимые ламии, то это тебя порвали бы на лоскуточки, пока ты пыталась бы вспомнить где у тебя левая нога, и с какой стороны нанести удар. Что касается схваток с людьми, тут не просто все плохо. Тут все трагично. Любой мало-мальски обученный фехтованию балбес даст тебе фору. Несмотря на скорость, гибкость и рефлексы. Так что давай, не лодырничай.
   Шипя и ругаясь по-кошачьи, я выполняла требования ментора. И что он меня так гоняет? Он все равно не сможет за короткое время передать мне все свои знания. Придирался Казимир к каждой мелочи. То пальцы на миллиметр сдвинула, то не с той ноги шагнула. Складывалось такое впечатление, что конечностей у меня вдвое, а то и втрое больше чем положено, а сторон у сабли и вовсе не счесть.
  
   На первых порах мое обучение было истинным кошмаром. Мало того, что я познакомилась с множеством мышц, о существовании которых даже и не подозревала, так еще и привычки пришлось сменить. Я, классическая сова, должна была вставать спозаранку, чтоб успеть пробежать кросс вокруг городских стен до завтрака. После разминки я чувствовала себя дохлым ежиком, а ведь это было толко начало. Я постоянно путала последовательность движений, забывала где у меня какая сторона и в какой руке я держу оружие. Казимир демонстрировал чудеса терпеливости и границы своего ехидства, постоянно комментируя мои промахи. Мельтешение клинков мне даже по ночам снилось. Обидно было до боли - данные есть, и неплохие, а без искры таланта получается полная фигня.
   Успехи у меня были, но, увы, не в тренировочном зале.
   Я изучила всю доступную литературу по внешнему виду, привычках и уязвимых местах разнобразной нежити и нечисти. На ночь Казимир рассказывал мне ужастики из своего прошлого опыта. И экзаменовал каждую неделю, пока я не стала разбираться в монстрах не хуже его самого.
   Неожиданно я открыла для себя спорт, который мне давался феноменально легко. Казимир мое увлечение только поощрял. То, что в прошлой жизни было невозможным, я вытворяла в Кааде с легкостью, благодаря приобретенным ловкости и гибкости котолака. Что именно? Акробатические трюки в стиле игры "Принц Персии". Особой практической пользы я в новом хобби не видела, зато мне нравилось и отчасти примиряло с кровожадным проклятием.
   Читать и писать на левандийском языке я научилась легко, достаточно было вызубрить алфавит. Именно алфавит - эннорцы пользуются буквами, хоть и не похожими на земные, но это точно не иероглифы и не руны, перепутать невозможно. Обнаружился странный, но приятный нюанс, когда я при Казимире в сердцах ругнулась по-польски. Так я и узнала, что без проблем смогу договориться с жителями Сенковии. Русский язык на Энноре понимали в княжестве Рутенском, а мой английский и здесь оказался бесполезен. Ни на что не похож. Забавно, ведь языки отнюдь не идентичны. Я заметила, что стоит мне сконцентрироваться и прислушаться, как понятные слова родной речи тут же трансформируются в неразборчивую абракадабру. Интересный, однако, феномен.
   И только чертовы упражнения с саблей портили всю картину. От замечаний Казимира стремительно ехала вниз самооценка, так что я начала всерьез подумывать над тем чтоб удрать из Каада куда подальше, а зеленую саблю зарыть в первом попавшемся огороде. И не могу сказать, что мой учитель ничего этого не замечал. Видел, знал, огорчался. Я, сама того не желая, подслушала однажды его беседу с зеркалом. Казимир наедине сам с собой рассуждал о том, что не будь у меня силы, скорости и ловкости, дарованных сверхьестественной натурой, то он ни за что не стал бы возиться со столь бездарной ученицей. И сокрушался о своей неспособности дать мне большее, чем азы фехтовального искусства. А уж как его печалил факт несоответствия зеленой сабли и владелицы, меня...
   Я обиделась жутко в тот злополучный день, даже тренироваться не захотела, заперлась в своей комнате и отказалась выходить. Казимир понял, что я все слышала и сделала для себя некие выводы. Какие? Я не годилась в преемницы дела Разящих. Так зачем мучиться? Все равно, потолка я достигла. Даже медведя при должном усердии можно научить танцевать, даже меня - махать острой железкой. Но настоящего мастерства таким образом не обрести, как не станет музыкантом-виртуозом человек, обделенный талантом. Максимум, научится тупо воспроизводить мелодии. А я хотела сражаться с нежитью, что намного опаснее, ведь не сравнить рискование жизнью к примеру, с забрасыванием гнилыми овощами.
  
   Казимир постучал в дверь тихо, словно уже этим стуком хотел извиниться.
   - Ири, впусти меня, я хочу сказать тебе нечто очень важное.
   Он назвал меня коротким именем... значит, действительно произошло нечто, из ряда вон выходящее. На Каад напали драконы? Или конец света не за горами? Сенковитскими, хе-хе...
   Несмотря на обиду, я отодвинула засов. Таким странным я своего ментора еще никогда не видела. Он выглядел так, будто собирался сделать самую важную вещь в своей жизни, а времени почему-то не хватало. В глазах его видна была мрачная, пугающая решимость.
   - Ири, пойдем в комнату воспоминаний. Быстро, не задавай вопросов. И возьми свою саблю. - Казимир не стал входить в мою комнату. Старик резко развернулся на пятках и стремительно пошел к лестнице, не оглыдываясь на меня.
   Я не раздумывая рванула за ним. Что же случилось? Червячок любопытства грыз меня сильнее, чем когда либо. Никаких логичных и правдоподобных гипотез в голову не приходило.
   В комнате воспоминаний ничего не изменилось. Все выглядело как прежде. Чучела, оружие, картинки. Кроме одного. Посередине полыхал огненный круг. Полыхал призрачным, синеватым пламенем, от которого даже вблизи не чувствовалось никакого жара. Шерсть на загривке моего "внутреннего котолака" встала дыбом. Жутко хотелось зашипеть, но Казимир этого не любил, и я сдержалась.
   - В круг. Все вопросы после. - Коротко скомандовал Казимир, в ответ на мой непонимающий взгляд. - Саблю не забудь.
   Мой клинок, соприкоснувшись с пламенем, ярко засиял, почти так же, как в снах о тумане. Синий огонь не обжигал, он вообще не ощущался никак, с закрытыми глазами я сказала бы, что его нет.
   Казимир вошел в круг одновременно со мной. Его сабля, почти точная копия моей, так же светилась, кроме того по лезвию пробегали маленькие молнии. Красиво.
   Колдовское пламя мгновенно взметнулось на высоту человеческого роста, и завертелось вокруг нас живой переливчатой спиралью. А потом случилось нечто. Мир изменился. Цвета стали другими, казалось, я вижу их не глазами, воспринимаю не разумом. Воздух зазвенел в ушах, во рту появился привкус, почему-то, черники. Запахи стали осязаемыми, а звуки цветными. Что-то изменилось во мне самой. Мгновение, и комната опять выглядела как раньше. Ни следа колдовского круга, словно он мне только примерещился, как и все наваждение. Но сабли все еще ярко сияли. С той разницей, что молниями искрилась моя...
   Старик счастливо улыбался, но по щекам его текли слезы.
   - Получилось. - С благоговейным восхищением прошептал Казимир. - Получилось...
   - Что произошло? - Я непонимающе смотрела на свой клинок, вдруг ставший чем-то большим чем своенравный кусок заколдованного металла. Теперь это было действительно мое оружие, пресловутое продолжение руки и воли, послушное и верное.
   - Я провел для тебя посвящение воинов Ордена Разящих.
   Если бы в от момент рядом взорвалась бомба, это не произвело бы большего эффекта, чем лаконичный ответ моего ментора. Я состою в ордене, в который принимали лучших из лучших? Бред какой-то... я, неспособная даже правильно оружие держать в руках, и вдруг удостоилась высочайшей чести? Кто сошел с ума, я или мир?
   - Ты в своем уме и не ослышалась, Ириан. Я сим возродил Орден. И сделал еще кое что. Я заклял в тебе искру моего таланта, подарил то, чего тебе так отчаянно не хватало. Теперь ты сможешь научиться сражаться. Ты будешь владеть саблей не хуже, а то и лучше меня, заядлого рубаки из Сенковии. И я счастлив.
   - Талант? - Я все еще не могла поверить в происходящее. Казимир вот так передал мне свое мастерство? Тогда я не задумывалась, как такое вообще возможно. Но если он совершил это безумство, даже ради возрождения Разящих, что же осталось ему?
   - А мне и опыта хватит с лихвой. - Старик словно прочел мои мысли. - Ритуалы Ордена дарят жизнь долгую, но все-таки не вечную. Я уже стар и готов закончить мой путь, когда придет время. А оно придет, завтра или через несколько лет, неважно. Зато искусство мое будет жить в тебе, и служить Эннору, как и в моих руках служило. Можно ли желать себе лучшей памяти? И теперь только попробуй отлынивать от тренировок, Ири. Искра не даст тебе волшебным образом моих навыков и знания приемов. Так что работать тебе над собой и работать.
  
   И я работала. После обряда в круге дело пошло на лад. Казимир больше не брюзжал и не клеймил мою безрукость, пару раз я удостоилась даже одобрительного хмыка. Самой стало интересно - что же получится в итоге.
   И еще кое-что не получалось никак, но у этой проблемы не существовало чудесного решения. А именно - контроль моей второй ипостаси. Несмотря на все мои усилия, я проигрывала битву за битвой. Упорство давало странные эффекты: демонические умения усилились в человеческой форме, но человеческие черты в полнолуние пробуждаться как-то не спешили. И кошачьи привычки все сильнее лезли наружу, сколько ни ругался мой ментор за шипенье и фырканье. Но, к моей величайшей радости, мы с Казимиром остаточно справились с вопросом отыскивания вещей. За приличную сумму денег, лучший мастер Каада сделал из моего деревянного медальона артефакт, в который, будто в рюкзак, можно было упаковать ограниченное количество багажа. По неизвестной причине, тот амулет был чем-то ценен для меня-котолака, поэтому случайная потеря его, а заодно и вещичек, исключалась. Жаль, что после всего палатка туда не помещалась. Превышала лимит, зараза.
   День, когда население Эннора отмечает один из самых больших праздников в году, середина весны, для меня имел еще одно значение. Мой первый экзамен, устроенный Казимиром. И если я сдам его, то официально буду признана готовой к выходу в большой свет. Засиделась я в Кааде, честно говоря. Последний, "выпускной" экзамен должен был все расставить по своим местам. Я надела верную куртку, бриджи и сапожки, на пояс повесила ножны с саблей, а на шею - амулет торговца Рино, просто так, для красоты. И пока горожане радовались празднику, мне предстояло посетить старое кладбище, где время от времени пропадали люди. Там никого не хоронили уже почти полвека, так что вероятность встретить некое порождение некрокреативной магии практически стопроцентна. Страха я не чувствовала, скорее азартное предвкушение. "Внутренний котолак" был со мной полностью солидарен.
   Улицы ночного города были ярко освещены - народ и не думал прекращать гулянья. То и дело я проходила мимо веселящихся компаний различной степени опьянения. Молодежь не теряла времени даром, и развешивала на дверях домов традиционные букеты из сухих прошлогодних трав, не упуская случая заодно и подшутить над соседями: порог там дегтем вымазать, или к примеру дверь подпереть снаружи. Отовсюду доносилась музыка, благодаря сотням фонарей, развешенных в самых неожиданных закутках, светло было как днем, в воздухе витали запахи праздничного пиршества. Несколько раз меня приглашали поучаствовать в забаве, но я с огромным сожалением отказывалась. Вот пройду испытание, тогда и повеселюсь. Весенние гуляния будут длиться еще трое суток.
   Конечной цели моего маршрута я достигла нескоро - чему поспособствовали заполненные горожанами улицы. Кладбище не казалось совсем уж заброшенным. Бронзовая ограда, пусть и слегка позеленевшая от времени, была цела и нигде не погнута. Калитка отворилась без малейшего скрипа - кто-то недавно смазал петли. Мусор с мощеных каменными плитами дорожек тщательно вымели, да и за надгробиями явно присматривали, хоть и не за всеми. Наиболее древние каменные плиты заросли плющом и мхом. А для контраста, стоящий напротив склеп из розового мрамора блистал чистотой, и статуя дракона, увенчиваюшая крышу, была тщательно начищена.
   Я не стала тратить время на подробную экскурсию, а сразу "включила" свое сверхьестественное чутье. Слабый след обнаружился неподалеку. Я обернулась - ложная тревога. Над могилой уныло трепетал расплывчатый призрак забытого всеми покойника. Не тень даже, но тень тени.
   Я разочарованно отвела взгляд. Не мой клиент. Во второй раз чувство Присутствия заставило пошевельнуться волоски на загривке. По спине пробежали мурашки. Вот и долгожданная добыча!
   Сабля мигом покинула ножны, и я помчалась по свежему следу. Далеко бежать не потребовалось. Темная косматая туша у разрытой могилы четко выделялась на фоне белеющих надгробий. Я замедлила шаг и притаилась за деревом. Нежить, не осознавая угрозы, доламывала деревянный гроб своими мощными когтями, на манер белого медведя, бухаясь на него передними лапами, со всей силой массивной туши. Вот она, причина исчезновений!
   Массивная башка безошибочно развернулась в мою сторону. Раскатистый рык огласил окрестности. Пока что предупредительный - азорек кладбищенский почуял во мне родственное существо и благоразумно попытался избежать схватки. Хорошая попытка, но я отступать не была намерена.
   Сия злокозненная нечисть до перерождения был обыкновенной дворнягой. Собачка сдохла на могиле хозяина и стала монстром, для людей довольно опасным. Хотя, вне своей территории азорки не нападают, магия не позволяет им покинуть пределы кладбища. Питаются в основном мертвечиной, благо в местах их обитания данного ресурса хватает, но и свежатинкой отнюдь не брезгуют. Выглядит такое чудище довольно забавно - как неудачно спроектированная косматая игрушка. Размером с крупного медведя, покрыто густой и длинной красновато-бурой шерстью. Голова массивная, напоминает стог сена, если честно. Большие глаза, светящиеся в темноте, могут с непривычки напугать, только вот радужки, более темные у внутренних уголков, создают впечатление косоглазия. Довершают гротескную картину рога и два длинных, торчащих из-под верхней губы клыка как у моржа. Мало похоже на случайное создание неоформленного всплеска негатива, скорее уж на шутку обделенного чувством юмора чародея-некроманта. Несмотря на нелепый вид, милые собачки-азорки могут обеспечить смертельные неприятности слишком самоувереннным индивидуумам. Кожа у азорков толстая, обычным, не зачарованным оружием режется с трудом, еще и шерсть мешает. Лапы монстра оснащены внушающими уважение когтями, да и неповоротливым его не назовешь. Слух и зрение у представителей этого вида нежити откровенно подкачали, им это не нужно, зато нюх отменный, трупы чуют на любой глубине. В противостоянии "начинающий ведьмак contra азорек" шансы первого на победу составляют процентов шестдесят-семьдесят, в зависимости от употребленных стимуляторов. Голова азорка трофей не ахти какой, но в качестве зачета сойдет. К тому же ее очень удобно нести за один из рогов.
   Поняв, что я не оставлю его в покое, азорек атаковал - понесся на таран с неумолимостью разьяренного носорога. Я в последнюю минуту убралась с его траектории, и псина, не успев затормозить, по инерции вписалась в каменное надгробие. На этом бой и закончился - воспользовавшись замешательством нежити, я молниеносно преодолела разделявшее нас расстояние и отрубила азорку башку. Меня обдало волной омерзительной трупной вони. Поздний ужин запросился наружу, но получил решительный отказ. Я уже не та изнеженная барышня, впервые ступившая на Эннор чуть больше полгода назад. Я воин возрожденного Ордена Разящих, и никакая дохлятина не заставит меня уронить его высокую честь. Зеленая сабля ободряюще подмигнула звездным бликом, и тошноту как рукой сняло. Можно было спокойно упаковать трофей и неспешно возвращаться к ментору на разбор полетов.
   Казимира в городе не зря считали чудаком. Что там скрывать, даже я была согласна с мнением большинства. Хотя и не считаю минусом наличие тараканов в голове, наоборот, убедилась на собственном опыте, что лучшие учителя - личности, мягко говоря, неординарные. Кеноби эннорского разлива удивлял меня постоянно. Не была исключением и ночь экзамена. А именно, организованная Казимиром вечеринка-сюрприз. Поистине достойный способ отметить окончание ученичества. Ну а если бы я не сдала, то утешить меня и обнадежить.
   А по окончании торжеств середины весны я покидала Каад, гордо восседая на чалой кобылке Земляничке - прощальном подарке учителя. Науку верховой езды я все же освоила...
  
   Глава 8.
  
   Населенная часть Эннора, по сравнению с Землей, невелика. Этому способствуют чудовища, успешно решающие проблему перенаселения. Большую половину единственного материка покрывают нехоженные леса. Природа дика и сурова. Люди отвоевали территории, достаточные для основания семи стран. Леванда граничит с тремя из них. На юго-востоке болотистое княжество Рутенское, простирающееся от реки Кари до самого океана Бурь, вольный анклав Приграничья на юге, и отделенная непроходимым горным хребтом Сенковия на западе. На севере Леванда выходит к морю, причем довольно холодному, частично замерзающему в зимнее время. Леванда - одна из самых богатых стран, уступает лишь Сенковии и Союзу городов Дины. А вот Приграничье - край мира, бедная страна почти без ресурсов, жители ее в основном беглецы и преступники, те для кого не нашлось места в более цивилизованном мире. Если придется бежать, то только в Приграничье. Среди разношерстного сброда затеряться нетрудно. Но, надеюсь, моя дорога будет пролегать как можно дальше от земель, подобных этим.
   Каад находится в юго-западной части Леванды, с городской стены можно заметить далекие пики гор. Несмотря на то, что это самый крупный город в данной области страны, с населением в пять тысяч жителей, по меркам остальной ее части он считается провинцией. Столица Леванды, Тиимира - единственный на континенте город-миллионер, центр культуры и торговли.
   Неофициально Казимир добавил к этому фрагменту важный для меня комментарий. В Тиимире мне придетя постоянно быть начеку, иначе невозможно предвидеть что случится, когда меня раскусят. Хорошо, что пока я нахожусь в людской форме, мою двойную сущность могут распознать только некроманты, а сия братия на Энноре вне закона.
   Я ехала уже не один день, и постоянно прокручивала в голове информацию, полученную от моего ментора. Казимир знал о столице подозрительно много. Не из-за того ли ему пришлось перебраться в захолустье, подальше от внимания власть имущих? Он знал, где находятся тайные ходы в городской стене, знал наперечет лучшие лавки, с легальными и нелегальными товарами, какого размера взятку каком чину нужно платить, а также имел несколько полезных контактов не только во дворце, но и в преступном мире. Казимир обозначил на карте и подробно описал свои старые убежища. Иными секретами старик не захотел делиться, к примеру пресловутым компроматом на высокопоставленных персон. Сказал, это лишнее. Интересно, чем же мой ментор в столице еще занимался, помимо изничтожения врагов человеческой расы?
   О религии Эннора можно говорить долго. В двух словах "полный винегрет". Леванда может похвастаться наиболее упорядоченной церковью четырех богов, по числу времен года. Весна отвечает за жизнь и рост, Осень покровительствует воинам и целителям, Зима - божество смерти и сна, Лето - время молодости и беззаботности. Примерно так. Только в Леванде религия имеет статус государственной.
   Сенковиты - монотеисты. Но церковь как таковая у них отсутствует. Странный подход, непонятный для всех остальных жителей Эннора, но каким-то образом работает. Еще в Сенковии довольно сильно течение, припоминающее в общих чертах взгляды земных агностиков.
   В княжестве Рутенском царит политеизм, причем количество богов никем точно не подсчитано. И как только жрецы разбираются в этом хаосе?
   В Приграничье же каждый верит в то, что ему угодно. Или не верит, выбор свободный.
   Так я сократила для себя и без того лаконичную лекцию Казимира о делах духовных. Ни он, ни я особенно не интересовались этой стороной жизни. К тому же, от жрецов мне тоже стоило держаться подальше. Они целенаправленно подогревали неприязнь своей паствы к "коварным" нелюдям, и зачастую были сторонниками самых радикальных мер. Если бы сущность моя перестала быть секретом, святоши с радостью и набожным рвением сложили бы для меня костерок, не жалея дров. Не нужны мне такие неприятности.
   Ехалось не слишком комфортно. Весна выдалась дождливая, так что Земляничка то увязала в грязи, то мчалась по лужам, попутно обрызгивая меня с ног до головы. А лило как из ведра, за три недели всего два дня - солнечные. Так сильно и часто на паршивую погоду я никогда в своей жизни не ругалась. Действительно уж "природа дика и сурова". На будущее: не забыть составить соответствующую шкалу и исследовать, что же я ненавижу больше, дождь или снег.
   До столицы оставалась еще неделя езды. Дождь и не думал прекращаться. Да что там, разыгралась самая настоящая весенняя гроза, с громом и молниями. К тому же вечер приближался. Следовало поискать какое-нибудь укрытие. Одинокое дерево в чистом поле в качестве оного явно не годилось. Мне повезло - на горизонте я заметила свет.
   Мокрая и грязная как болотная кикимора, я въехала в деревню под интригующим названием Большие Мыши. Интересно, что, и вправду такие большие? Хоть я и кошка во второй ипостаси, но этих грызунов панически боюсь.
   Да, сразу видно, что не город. Дома деревянные, насколько мне было видно сквозь сплошной ливень, но солидные. Обязательно с огородом или садиком, вишневым. Живность по двору не мечется, да и не странно, в такую погоду каждый должен сидеть под крышей. И я совсем не против, а вот и подходящее местечко.
   Трактир прямо по курсу. Запах тушеного мяса, доносящийся оттуда, заставил ускориться. Давненько я не ела домашнего. А еще мне безумно хотелось обогреться у очага и обсохнуть. Боюсь только, еще кто-нибудь кроме меня услышит, как воображаемый "внутренний зверь" отряхивается и противно мяукает. Участь мокрой кошки явно не устраивает мое альтер-эго.
   Трактир "На волосок от пива" был почти пуст. Хозяин за стойкой уныло лузгал семечки, мальчишка-помощник, исполнявший еще и обязанности конюха, дремал в уголке, вышибала со скуки флиртовал с подавальщицей. Трое местных пьяниц, которым погода была нипочем, приканчивали неведомо какой по счету кувшин пива. Судя по запаху - довольно дрянного.
   При виде меня сонное царство слегка оживилось. Трактирщик отложил в сторону семечки, растолкал пацана, и тот поплелся устраивать мою лошадку. Вышибала недовольно занял свое место. Вскоре плащ мой сох у камина, а я сама пила подогретое вино, дожидаясь заказанного ужина.
   Трактирщик тем временем пялился на мою сабельку и куртку из темно-зеленой кожи. Наверно, тоже не мог понять почему я, такая молодая и недешево одетая, путешествую без охраны. Я же в ответ разглядывала его. Хозяин заведения был невысоким мужичком, сильно напоминавшим мне персонажа из комедийного фильма. Одет он был в необычного для этих мест покроя рубаху, вышитую темно-синими цветами, и широкие полотняные штаны. Усищи трактирщика, ярко-рыжие и лихо подкрученные, торчали как у настоящего таракана.
   - Пани в столицу едет? - С сильным сенковским акцентом поинтересовался трактирщик.
   Я утвердительно кивнула.
   - Не доедет пани. Река разлилась. Дожди, нех то шляг, мосты посмывали. Беда, ох беда!
   - Наводнение? - Только этого мне еще не хватало. Я и так опаздываю, хотела ко дню города попасть, на праздник посмотреть. Не судьба, похоже.
   - Нет, не само наводнение. - Трактирщик понял мои слова по-своему. - У нас каждый год река разливается, привыкли. Не только у пани дела в столице.
   - Сколько времени потребуется чтоб добраться в объезд? - Проблемы деревни меня совсем не интересовали. Зато мои собственные - еще как. Деньги полученные от Казимира заканчивались, а экономить я не привыкла. Прилично подзаработать же я могла только в больших городах.
   - Не меньше двух недель, ясна пани. А то и больше, если погода не улучшится. Спешить в такое время не стоит. На месте пани, я бы подождал когда закончатся дожди, и столичные маги возьмутся за работу. - Грустно качая головой ответил трактирщик.
   Вот так влипла!
   - Если пани решила подождать, лучше в другой деревне. Опасно у нас стало.
   - Что??? - Я чуть не опрокинула чашку с вином. Этого мне еще не хватало! И так настроение на сезон вперед испорчено. И где мой ужин наконец?
   - Да, беда настоящая... - Трактирщик продолжал чесать языком, не обращая внимания на мой вопль. Видимо, нездоровая жажда посплетничать его уже совсем доконала. - Завелась в нашем лесу паскудная бестия, нападает на всех, кто поблизости окажется. Оттого и корчма моя пустая стоит. Что за холера и откуда взялась, не знаем. Никто не подобрался столь близко, чтоб ее рассмотреть. А трупы гадина в лес утаскивает, и там жрет. Точно не ведомо, все по той же причине. Собрались мы всем селом, решили послать гонца в цех, в столицу. А тут нас наводнение застало. Так что лучше будет для пани уехать поскорей.
   - Ну, до утра я точно никуда не двинусь.
   Моему спокойному отдыху угрожает всего-навсего лесная тварь? Не смешите котолака, да если она не уберется поджав хвост от одного моего запаха, я ее в мелкий фарш настрогаю! Нет, лучше чучело закажу и Казимиру в подарок отправлю. Старик уже устроил в доме вторую комнату воспоминаний - для мною добытых трофеев. Хм, а во сколько селяне оценят избавление их леса от напасти?
   - Могу ли я спросить, а каковы нынче расценки столичных ведьмаков? - Как бы невзначай поинтересовалась я.
   - Проше пани, мы хоть и близко от столицы живем, да о цехе мало что слыхали. - Виновато пожал плечами трактирщик. - Говорят, будто они плату берут вперед, независимо от того, чем кончится охота. Если первая попытка повалится, требуют вдвое больше за следующую. Слишком много не дерут, известное дело. Король приказ отдаст, и воюй за дармо. Кому хочется в неделе дороги от столицы такую угрозу терпеть. Ну, весь у нас не бедная, двенадцать золотых насобирали. Боюсь, ясна пани, что до того момента как мы их в нужные руки передадим, сожрет нас всех то... та менда*.
   У трактирщика с языка чуть не сорвалось словечко покрепче. При даме сдержался, похвально. Не то что мои ровесники из давно покинутого и почти забытого мира Земля. Ну, тогда стоит его поощрить, и осчастливить всю деревню заодно. И я разомнусь, навыки в памяти освежу, а то так недолго и квалификацию потерять.
   - А знаете, уважаемый, я могу решить вашу общую проблему. За то же вознаграждение.
   - Пани? Что за глупые шутки! - С укором посмотрел на меня трактирщик.
   - Шутки? - Тут уже возмутилась я. - Вот официальное разрешение от королевского представителя в Кааде, подтверждающее мое право брать заказы на чудовищ. - Вышеупомянутая "лицензия" была извлечена из нагрудного кармана и брошена на стойку. - Вот свидетельство окончания обучения у магистра бывшего Ордена Разящих. Копия соглашения с каадским цехом ведьмаков (Казимиру стоило огромных трудов выбить эту бумажку от профессиональных охотников на нечисть, но без нее цеховая братия имела вполне законные основания устраивать мне любые пакости, вплоть до ареста и суда). Я являюсь зарегистрированным независимым истребителем чудовищ, и не потерплю сомнений в моем мастерстве!
   В заведении стало как-то неестественно тихо. Даже нечленораздельное бормотание алкашей, воспринимаемое уже как фон, утихло словно повернули выключатель. Мяу? Я ведь честно старалась не шипеть! Не нравится мне это настороженное молчание... - едва успела подумать я. И тут вышибала вдруг громогласно заржал.
   - Девочка, а ты нечисть хоть раз-то видела?
   - Помолчи, дубина! - Прикрикнул на него хозяин. - Твое дело кулаками работать, раз головой не умеешь!
   Ну, все вернулось на круги своя. Пьяницы захрапели, кто на лавке, а кто повалившись под стол. Трактирщик смилостивился и решил не выбрасывать их за двери в дождь. Ну а мне наконец принесли полную миску тушеной капусты с мясом, хлеб и жареную курицу - долгожданный горячий ужин. Так что хамская реплика вышибалы осталась без ответа.
   - Теперь мне понятно, почему пани не боится путешествовать в одиночку. Так с чем пани доводилось иметь дело? - Трактирщик явно умел пользоваться мозгами. Дождался, пока я отдам должное стряпне кухарки, а затем уже принялся за расспросы.
   - Упыри, азорки, ламия, детеныш василиска и волколак. - Да, и такое было, еще в Кааде, в начале весны. Хотя не помню я ничегошеньки. Тогда было полнолуние, я в облике демона бегала по лесу. Утром очнулась вся в крови, а рядом валялся свеженький человеческий труп с художественными ранами от когтей и клыков. Причем голова покойника валялась отдельно от туловища. Подрала я его основательно, но есть судя по всему не собиралась. Плюс, от него разило волком, из чего и был сделан очевидный вывод. И каким только ветром того оборотня в мой лес занесло?
   Трактирщик впечатлился. Смешливый вышибала тоже. Волколаки - одни из самых опасных зверей. Второе место занимают, если совсем точно. Как и я, в обычное время они ничем не отличаются от людей, и лишь очень опытный маг, знающий что именно нужно искать, может рассмотреть сущность этих монстров. Убить же такого в полнолуние - подвиг даже для ведьмака-ветерана. Поэтому жалкие подделки под Разящих ходят на оборотней в группах не меньше чем по пять человек.
   - Могу ли я считать заказ на лесной кошмар моим? - Пришлось подать голос, а то меня бы и дальше разглядывали как слона в зоопарке.
   - А? Прошу прощения. Уверен, так и будет. - Очнулся трактирщик. - Староста должен согласиться. Время позднее, так что я пошлю мальчишку завтра рано. Тогда договоритесь, и относительно оплаты тоже.
   Ну и отлично. Мне такой расклад вполне подходил, я как раз успевала отдохнуть с дороги. Иначе только насмешила бы и деревенских, и наглую тварь. Надо же, резвится почти под носом у столичных магов! Хм, а ведь я ее чувствовала, все это время. Только внимания не обращала, думала что просто злюсь из-за погоды и непредвиденной задержки. Вид нежити определить было невозможно. Неужели зверушка принадлежала кому-нибудь и действовала по указке? Это или феноменальная глупость, или уверенность в собственной безнаказанности, что одно и то же в общем. А, плевать. Чудовище по силе - максимум посредственность. Тем скорее я его уделаю и получу мои двенадцать золотых. Уже практически моей наградой я ни с кем не намерена делиться. Конкуренты обойдутся, я успела первой!
   Мысли о внеплановом легком заработке приятно грели душу, так что спать я удалилась в преотличнейшем настроении. И тропинка из золотого песка провела меня из сна прямиком в сад статуй.
   Уже знакомый болтливый гиппогриф (или грифон), радостно рявкнул, приветствуя меня. Ну да, одному ему наверно скучно среди таких же статуй, только немых. И с чего меня опять забросило туда не знаю куда? Ни то сон, ни то бред.
   - Ты чем-то расстроена? - Спросила статуя с тревогой в голосе.
   - Задумалась. - Ну и с чего вдруг такая заботливость? - У всех сны как сны, а я уже второй раз за полгода брожу, как тот ежик, в тумане.
   - И это по-твоему часто? Понравилось бы тебе гулять по изнанке реальности каждую ночь? - Грифон хихикнул. - Если хорошо подумать, что тебя не устраивает, котенок? После встречи с Мастером Дорог в твоей жизни ничего обычного не осталось, такова цена. Могу ли я узнать, ты довольна, что исполнилось заветное желание? Мне всегда было любопытно, как клиенты относятся к шуточкам Мастера уже после того, как испытали их на своей шкуре.
   - Неоднозначно. - Честно призналась я. - В основном, позитивно. Бесспорно стало интереснее. За новоприобретенные возможности, я бы не задумываясь бросила прошлую жизнь еще раз. Но за некоторые моменты этому мастеру-ломастеру башку открутить мало. Какой прок с оборотничества, если я не могу контролировать вторую ипостась? А знаешь как хочется?
   - Нет, не знаю. - Фыркнул грифон. - И знать не хочу. Мне и говорящей статуей неплохо. Не кривись, котенок, знала бы ты, во что они могли меня запихнуть... ну, это личное. Что до тебя, так всего сразу на блюдечке ты и не получишь. Я же говорил, так грубо Мастер не действует. Да, мог бы, ему ничего не стоит сделать тебя сразу королевой, великой героиней, или даже богиней, с полным объемом возможностей. Только смысла в том ни на песчинку. Вот когда ты пройдешь весь путь к мечте, с начала и до конца, тогда и почувствуешь настоящее удовлетворение, добившись желаемого сама. Пробуй, узнавай, развивай способности - и ты достигнешь цели.
   - Твой предыдущий совет все равно не помог. - Я понимала, что он прав, и все равно ворчала и злилась. Тоже мне, великий педагог нашелся.
   - Ты врешь или вправду ничего не замечаешь? - Грифон, кажется, слегка рассердился. В голосе явно рычащие нотки прорезались. - Ты заметно поменялась. В прошлый раз была слепым котенком, а теперь глазки приоткрыла и мир на вкус пробуешь. Привыкла, со зверем в себе познакомилась, а говоришь что совет не помог? Не спорю, одних превращений в полнолуние мало. Нужны другие тренировки, но тут я тебе не учитель. Ищи сама. Раз таково твое желание, значит способ обязательно есть, и возможность его отыскать тоже. Не шипи с такой досадой, котенок. Надеюсь, в следующую нашу встречу ты будешь уже взрослой кошкой. До свидания.
   Я от удивления перестала шипеть. Меня что, не хотят видеть? Выставляют из собственного сна? Нет уж!
   Причина оказалась гораздо проще. Я проснулась от громкого стука в дверь. Ну, судя по яркому солнышку за окном, рассвело уже давно, можно встать и не шипеть на весь мир за непрошеную побудку. Что? Я неверяще уставилась на танцующий по столу солнечный зайчик. Ура, пришел конец сезону дождей! И небо снова стало кобальтово-синим, без единого облачка. Лужи подсыхали - что радовало больше всего. А ведь только вчера казалось, что слякоть и сырость не закончатся никогда.
   - Пани истребительница нечисти! - В дверь забарабанили снова. - Староста пришел, хочет с пани поговорить!
   - Встаю! - Откликнулась я, вполне дружелюбно по причине прекрасного, прямо-таки лучезарного настроения. По голосу и характерному акценту я безошибочно узнала трактирщика. - И желаю принимать старосту за завтраком. Это возможно?
   - Всенепременно, ясна пани.
  
   Глава 9
  
   Как несравненно хорошо и полезно быть котолаком! Со способностями второй ипостаси я забыла значение фразы "потеряться в лесу". А ведь раньше у меня были огромные проблемы с ориентацией в незнакомой местности! Логово обнаглевшей твари, опять же, искать не надо. Зачем мучиться, если сверхъестественное чутье ведет надежнее компаса! Почти как в компьютерной игре, где на виртуальной карте светятся две точечки, герой и его цель. Неведомая нечисть спряталась довольно надежно - не только для обычного человека, но и для опытного "профессионала" (каюсь, не могу, после уроков Казимира, принимать "коллег" из цеха всерьез). Опять же, пробираться через лес намного легче. Если по земле не пройти, всегда можно попрыгать по веткам.
   В самом сердце чащи, за необыкновенно колючими малинниками и густым непролазным частоколом деревьев, под корнями настоящего лесного исполина, хитрая тварь вырыла себе берлогу. Хм, по-моему она не очень любит гостей. Мило, но от визита одного известного нам котолака это ее не спасет. Интересно, мяу, какой же все-таки породы моя жертва? Ага, гнилью пахнет, значит точно нежить. Человеком это никогда не было, раз потрудилось нору вырыть. Следов лап нигде нет, но это и не удивительно. Львиная доля эннорской нежити их просто не оставляет. Магия, не иначе. Ух ты, у самого входа в берлогу, зацепившись за корешок, монстр потерял изрядный клок шерсти! Ну-ка, исследуем сей подарок судьбы... пфе, лиса! Дохлая. Или мне эту штуку "нелисом" звать? Использованный ритуал - самопальная модификация поднятия непса. Есть у магов такие зверушки, используются для охраны особо важных помещений. С правильно созданным непсом даже мне пришлось бы повозиться. Твари дьявольски быстры, нечувствительны к ранам, и на редкость сообразительны, даже разговаривать могут, немного. В нору я решила не лезть. Больно надо, само выползет. Сделай меня Мастер не котолаком, а таксой-переростком, возможно и не побоялась бы попробовать. Разумнее было выманить тварь. У меня и приманка имелась. Я. Непёс всегда крайне агрессивно реагирует на чужака - вдолбил мне Казимир на уроках по классификации и повадкам нежити. Нет причин, чтоб нелис поступил иначе. Шшш-шш, ненавижу семейство собачьих!
   Я предполагала, что зрелище будет не из приятных, но ТО превзошло все мои представления об квинтэссенции омерзительного и тошнотворного! Чудовище, созданное человеческими руками, чтоб убивать и вселять ужас, уродливый инструмент глупца... Оно вынырнуло из густой черноты провала, тихо, словно тень. Страшно. Не убедить себя, что это просто взбесившееся животное, когда не слышно дыхания, когда тяжелые лапы не отпечатываются на мягком дерне, а из зловонной пасти не доносится ни звука. А я наполовину принадлежу к таким же тварям.
   Нелис был здоровый, облезлый и вонючий, блэээ! Клыки с мужскую ладонь, когти ненамного меньше моей любимой сабельки, широченные как лопаты. Это чтоб норы рыть?!?
   Быстр, зараза, почти равен мне, хотя с координацией заметные проблемы. Не без труда избежав укуса, я полоснула лезвием по морде чудища и срезала лоскут прогнившей кожи. В прорехе показались желтые острые клыки в два ряда. Падалью засмердело неимоверно. Все таки, ритуал был недоделанный. Настоящие непсы не разлагаются.
   Мой противник отступил. Мертвые белесые глаза хищно вперились в зачарованное лезвие. Звериное чутье требовало держаться на почтительной дистанции от смертоносной полоски металла. Инстинкт нежити и омерзительная магия, что заставляли нападать, после минуты колебаний, взяли верх.
   Отчаянный прыжок твари, моя молниеносная атака - и на клинке новая порция зловонной слизи. В ответ чудовище ударило концентрированной злобой, словно тараном, с силой, от которой у меня земля ушла из-под ног. Сабля едва не выпала из дрогнувшей ладони. Я не успела увернуться. Слишком поздно опомнилась, слишком медленно среагировала. Но все же, клыки сомкнулись на плече, а не на горле, и соскользнули по маслянисто-гладкой чешуе. Верная куртка вновь выручила меня.
   Сухие ветви затрещали от тяжести неуклюже приземлившейся туши. Острые сучья застряли в плоти нелиса, как мусор в пластилине. Клочья шерсти остались на колючих плетях ежевики, но монстр поднялся и продолжил бой как ни в чем ни бывало. Даже не отряхнулся.
   Финальный раунд. Победа под знаком зеленой стали. Никогда в жизни мое сердце не колотилось так часто. Шли минуты, а я все не могла отдышаться. Боль пришла позже.
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
   Menda (польск.) - 1)нехорошая, аморальная личность, достойная осуждения и презрения, которой следует избегать; 2) вид насекомого 3) полицейский (региональный сленг).

Оценка: 4.39*5  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Н.Любимка "Долг феникса. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана - 2"(Любовное фэнтези) А.Завадская "Рейд на Селену"(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность-2"(ЛитРПГ) И.Головань "Десять тысяч стилей. Книга третья"(Уся (Wuxia)) Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) В.Кретов "Легенда 5, Война богов"(ЛитРПГ) А.Кутищев "Мультикласс "Турнир""(ЛитРПГ) Т.Май "Светлая для тёмного"(Любовное фэнтези) С.Эл "Телохранитель для убийцы"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Твой последний шазам" С.Лыжина "Последние дни Константинополя.Ромеи и турки" С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"