Форш Татьяна: другие произведения.

Заговор Хранителей. Путь королей

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Новинки на КНИГОМАН!


Peклaмa:


  • Аннотация:
    Как говорили ушедшие:"Если будущее не узнано - оно может измениться. Если названо - только стать настоящим" А если для тебя - будущего нет? А если тебе предстояло умереть в самый первый день твоей жизни? Позволить судьбе исполнить приговор, или попытаться узнать кто ты такой? Выбор за тобой - твой путь ждет тебя. (Книга вышла в ЭКСМО ( http://www.labirint.ru/books/387946/ )11 апреля 1913 г)


   Заговор Хранителей
   Путь королей
  
   Как говорили ушедшие: "Если будущее не узнано - оно может измениться. Если названо - только стать настоящим". А если для тебя - будущего нет? А если тебе предстоит умереть в самый первый день твоей жизни? Позволить судьбе исполнить приговор, или попытаться узнать, кто ты такой? Выбор за тобой - твой путь ждет тебя.
  
  
   Пролог
  
   - Ты не посмеешь!
   - А ты проверь?
   - Уходи. Этот мир - мой, и я не позволю забрать его у моего рода, рода Теней.
   - У твоего рода Теней? Как быстро ты забыл свое истинное происхождение! Запомни! Этот мир, так же, как мир Грани, не принадлежит никому из нас! А все потому, что наглецы, подобные тебе, решили, что могут поспорить с богами!
   ...Мертвенные сполохи молний вспарывали ночь, высвечивая два громадных, крылатых, не принадлежавших миру смертных силуэта, что сошлись в противоборстве на крошечной каменной площадке. Один - словно создан из языков пламени, и мощь беснующегося ветра, только делала его свечение яростнее, второй - порождение самой тьмы.
   - Ты не прав, последний принц Стихий. Именно такие слабаки, как ты, и подтвердили в последней битве, что вашему древнему роду не место под солнцем Адирана. Поэтому я здесь! Чтобы вернуть мир. Он наш по праву! И лучше тебе не стоять у меня на пути, братец! Иначе мне придется тебя уничтожить и наконец-то отправить род Огненного Ветра в небытие. Как думаешь? Когда тебя не станет, Стихии примут мое правление?
   - Это все слова! Ты готов сразиться за обладание этими мирами? - огненный силуэт ослепительно вспыхнул, но вместо ответа огромные черные крылья распахнулись, и громадная тень бесшумно исчезла в ночной бездне.
   Пылающие глаза оставшегося проводили беглеца.
   Послышался тяжелый вздох.
   - Значит, это твой ответ, младший брат... Ничего... я умею ждать. Однажды ты примешь мой вызов, а когда это случится, победителю достанется все...
  
  
   Глава первая
  
   Айна
  
   Привычный кошмар начался внезапно, сжав горло удушающим запахом гари.
   Прекрасный, словно созданный из лунного света замок был объят огнем. Багровые языки взлетали вверх, стремясь опалить ночное небо, безучастно глядевшее на разыгравшуюся трагедию.
   В сторожевой башне раздались крики. На площадку выбежала невысокая темноволосая женщина, прижимая к груди небольшой, завернутый в ткань сверток, из которого доносился тоненький плач. Следом за ней, сшибаясь мечами так, что летели искры, на площадке показались двое высоких, как две капли воды похожих друг на друга мужчин. Блеск пожара отражался в глазах, горящих яростью, и на лезвиях клинков, окрашивая их в цвет свежепролитой крови.
   Казалось, смертельному поединку не будет конца, никто из воинов не уступал другому в силе, но вдруг в руке одного из них блеснул короткий нож. Предательский удар! И противник упал на колени. Но не ведающий жалости убийца вскинул меч, и обезглавленное тело рухнуло на серебристые плиты башни.
   Вернув оружие в ножны, победитель нашел взглядом женщину и направился к ней...
   В этом сне я всегда была в самом пекле. Я чувствовала запах крови на мече оставшегося в живых воина, ощущала боль потери и видела отчаянное решение в глазах черноволосой женщины, такой знакомой, словно я сама была ею, и такой чужой.
   Глядя на приближающегося мужчину, она принялась отступать, и отступала до тех пор, пока не прижалась к каменной ограде, отделяющей ее от ждущей внизу пропасти.
   - Пойдем со мной! Ты станешь моей королевой. - Мужчина остановился в паре шагов от нее, стянул с головы шлем, и по плечам, затянутым в черную кожу доспехов, рассыпались волосы цвета спелой пшеницы.
   - Нет. - Женщина решительно качнула головой. - Я не смогу принадлежать братоубийце!
   - Дина. Прошу. Отдай мне ребенка и подойди ко мне. - Светловолосый великан протянул к ней руку и шагнул ближе. - Я дам вам все!
   - Мне ничего не нужно от безумца! Ты одержим Тенью! - бесстрашно выпалила женщина ему в лицо.
   Ее звонкий голос, вновь и вновь произносящий уже привычные слова, сегодня прозвучал совсем рядом. Более того, мне показалось, будто эти слова произнесла я сама.
   - Пойми ты, ничего не изменилось! - В голосе мужчины прозвучала неподдельная боль. - Я остался прежним, и... всего лишь наказал предателя!
   - Нет. Я не смогу доверять сумеречной твари! Ты - больше не он! - Женщина вдруг вспрыгнула на каменную ограду и, покрепче прижав к себе ребенка, не раздумывая, спрыгнула в темную пропасть.
   Я задохнулась от безумного ветра, ударившего мне в лицо, понимая, что сегодня в пропасть кошмара падаю я.
   А это что-то новенькое! Сон заканчивался всегда, едва женщина вспрыгивала на ограду.
   Мои руки невольно стиснули такое реальное, теплое тельце ребенка, инстинктивно стремясь уберечь его от неизбежной гибели. Но испугаться я не успела: с балкона, находящегося под башней, выстрелили языки пламени, сложились в крылья, и секундой позже нас подхватили когти самого настоящего дракона, пылающего, будто факел. Падение прекратилось, и над моей головой успокаивающе прозвучал его гулкий голос:
   - Не бойтесь, королева Дина, я отнесу вас туда, где вы и наследник будете в безопасности...
  
   Я очнулась от собственного крика, села на постели и долго смотрела на ровное пламя свечи. В горле стоял удушливый запах едкого дыма.
   За что?
   Почему этот сон преследует меня всю мою сознательную жизнь?
   Кто эти мужчины и женщина?
   Никогда в жизни я не видела стен величественного, прекрасного замка мерцающих лунным серебром. Впрочем... я вообще никогда не видела иных стен, кроме высокой, возведенной из серого камня стены обители, в которой жила вот уже почти десять лет.
   "Благодать Хранителей"!
   Наверняка тот, кто дал название этой "тюрьме", знал толк в шутках!
   Обитель, где получали воспитание дети подданных короля Сайруса и его приближенных, больше походила на крепость, где такие же, как я, ненужные отпрыски своих родителей, должны были год за годом проводить в мечтах о жизни, которой они когда-нибудь будут достойны.
   Я поморщилась, все еще ощущая запах гари.
   Что за тайну хранит мой сон?
   Сестра Линара, настоятельница обители, всегда говорила, что сны - это подсказки. Нужно только уметь их понимать.
   Бросив взгляд в темное узкое оконце, я откинула тонкое одеяло и опустила ноги с кровати.
   Брр... как же холодно!
   До утра еще час... Не уснуть.
   Взяв со спинки стула длинную серую юбку и белоснежную блузку, я принялась одеваться.
   - Куда собралась?
   Голос подруги и соседки по комнате заставил меня на мгновение замереть и оглянуться.
   - Ния? А... ты почему не спишь? - как можно равнодушнее спросила я у приподнявшейся на своей кровати девушки.
   - Этот вопрос я могу задать и тебе. - Не отводя от меня пристального взгляда, она принялась переплетать длинную косу. Стройная, невысокая блондинка. Так же, как я, - дочь одного из советников короля Сайруса. - До всеобщего пробуждения еще часа полтора!
   - А... мне... - Я не осмеливалась посмотреть ей в глаза. Она прекрасно знала о моей беде. - Не хочу спать. Лучше подготовлю доклад по лекарственным травам.
   - Тебе что, больше всех надо? Признайся, снова кошмар приснился? - Она поднялась, оправила длинную цветастую ночную рубаху и подошла ко мне. - Мы вчера на уроке пророчеств обсуждали навязчивые сновидения. Есть мнение, что твой повторяющийся кошмар, это твои подсознательные страхи. Воспоминания. Ты когда-нибудь видела пожар?
   Я взглянула на Нию и отвела глаза.
   ...Это случилось, когда мне исполнилось восемь лет. Тогда я еще жила в имении отца. Сын одного из друзей отца, гостивших в тот день в нашем доме, довел меня издевками до бешенства, и я, едва сдерживаясь, чтобы не броситься на него с кулаками, выбежала во двор. Порыв холодного ветра тут же высушил слезы злости, заставив озадаченно взглянуть на небо, которое словно по чьему-то желанию затягивалось темными тучами.
   Молния расчертила темноту и, повинуясь моему взгляду, выстрелила в сеновал. Еще одна молния попала на крышу находившейся рядом конюшни. Хлынул дождь, но даже ливень не мог потушить мгновенно занявшуюся солому. Услышав ржание лошадей и крики дворовых, я словно очнулась и бросилась к горящей постройке. Последнее, что я запомнила: огонь, подчинившийся мне, ласкающийся, будто котенок, и... мрачные глаза отца. А через два дня я уже собирала вещи. Меня ждали здесь, в закрытой обители.
   Я снова взглянула на терпеливо дожидающуюся ответа подругу и с улыбкой покачала головой.
   - Нет. Не помню. Я вообще мало, что помню из детства.
   - Что ж, возможно, этот сон не твое прошлое, а твое будущее? Или он снится тебе из-за какой-то обиды? Может быть, на отца?
   - Не знаю. - Я упрямо мотнула головой. Как можно обижаться на человека, которого ты не знаешь и боишься больше, чем любишь или уважаешь?
   - Послушай, толкователей, способных хорошо объяснять сны, можно найти только в Полыни. Но... мне кажется, я знаю того, кто сможет тебе помочь недорого и близко.
   Ния многозначительно замолчала.
   - Ну и? - Что за привычка тянуть дракона за... - Рассказывай!
   - Два дня назад девчонки из соседней комнаты, по просьбе настоятельницы, ездили в Дубки. По дороге назад, они заночевали в одном поселении... Так вот, хозяйка рассказала, что в их деревеньке живет кузнец. Говорят, будто когда-то он владел силой... Ну... ты меня понимаешь? Но свихнулся, и теперь только и может, что ковать житейскую утварь и клинки проезжающим путникам. А еще он может предсказывать и объяснять сны. Селянка хвалила его очень... Рассказывала, будто он пришел к ней сам и сказал, что видел во сне ее корову всю в огне. А на следующую ночь загорелся ее дом. Женщина была предупреждена, точнее, взволнована его словами и не спала. В общем, пожар потушили вовремя, а она ему даже теленка подарила. Рыжего. Который как раз в ту ночь родился. В плату за помощь.
   - А вдруг он ей про теленка предсказать хотел? А селянка не поняла, - хмыкнула я.
   - Кто его знает. Да дело не в том! Вдруг он сможет объяснить твой сон и подскажет, как от него избавиться? Ты попробуй сама к нему сходить?
   - Уйти из обители? - замирая от ужаса и восторга, я даже прикусила губу, заставляя себя оставаться бесстрастной.
   Это безумие!
   Да!
   Но... вдруг я наконец-то избавлюсь от кошмара и получу ответы на мучающие меня вопросы.
   Это риск! Опасность!
   Да. Но... кто не рискует, тот не побеждает! Выбор прост - или пойти сейчас и освободиться от страха, или снова с ужасом ожидать предстоящей ночи и как можно дольше оттягивать приближение сна.
   К тому же, обитель находится в пустынных землях, на территории Объединенного королевства рядом с Пограничьем. Из недружественных государств, возмущенных политикой Сайруса, самое ближайшее к нам Подгорное царство, или, как все называют его - Подгорье, но гномы не очень-то любят появляться на поверхности. К тому же сделать так, чтобы во время пути меня никто не заметил - проще простого! А если вдобавок воспользоваться силой, смогу обернуться до вечерней молитвы.
   Так чего я боюсь?
   Отца!
   Настоятельница тут же сообщит ему о моем бегстве!
   - Если узнает.
   Я даже вздрогнула и замолчала. Совершенно забыла о Ние, и принялась спорить вслух сама с собой.
   Что ж... в конце концов, подруга тоже заинтересована в моем походе. Спокойный сон - это единственное удовольствие для всех послушниц обители.
   - И что ты предлагаешь?
   - Вряд ли она хватится тебя до вечернего колокола. Сама посуди - уроков у нас сегодня нет, и сестра Магда поведет всех собирать горицветы, а потом на поиски малахитовых глазков, а это значит, что в обитель мы вернемся с вечерним колоколом. Дальше ужин, вечерняя молитва и сон. Даже если ты не успеешь вернуться к вечерней молитве, я могу сказать, что ты была здесь, но куда-то отлучилась. Не думаю, что настоятельница станет тебя искать. Да и девчонки поддержат... в обмен на обстоятельный рассказ о твоей отлучке. - Ния подмигнула и вдруг нахмурилась. - Знаешь, мне иногда кажется, что она тебя боится. Настоятельница...
   - А далеко идти до того села? - Я сделала вид, что не услышала ее последних слов. Иногда и я замечала на себе странные наблюдающие взгляды сестры Линары.
   - Думаю, к полуночи вернешься, с твоими-то способностями...
   - Ния!
   - Держись Пограничья. - подруга словно не заметила моих выразительных взглядов. - Деревня у излучины реки. Мимо не пролетишь.
   - Ния!!! Это не тема для беседы!
   Да! Моя вина, что Ния стала свидетельницей тайного проявления моей силы. Как-то раз, прячась ночью от приснившегося кошмара в библиотеке, я поленилась воспользоваться лестницей, чтобы достать интересующий меня свиток, и разрешила этой живущей во мне силе поднять меня. Не знаю, что подруга делала в библиотеке в столь поздний час, но... она увидела меня парящей под самым куполом, и... Оправдываться было глупо, но... я снова попыталась.
   Владеющие магией должны были получить разрешение у короля Сайруса, и только потом использовать силу. В противном случае, мага ждало жестокое наказание.
   - А что? - подруга подбоченилась. - Меня всегда настораживало, что ты умеешь летать, но я не понимаю, зачем стесняться своего дара? Я тебе даже завидую! Сила...
   - Замолчи! - рявкнула я. - С ума сошла? Какая сила? Причем здесь сила? Нет у меня никакой силы!
   Ния обиженно поджала губы.
   - Ну, если ты так настаиваешь... - Она развернулась и подошла к узкому окну, за которым уже начинал светлеть небосвод. - Мм, погода обещает быть чудесной! На небе ни облачка! Скажи, ты ведь сможешь призвать небольшую тучку?
   - Ния, прошу! - Я вздохнула и обреченно уселась на аккуратно застланную постель. - Видят боги, все те кошмарные десять лет, что провела здесь, я старалась, чтобы никто не узнал о моем даре. О моем проклятье.
   - Не бойся! - Она взглянула на меня. - Твои секреты останутся только твоими. Я никому ничего не скажу.
   - Забудь. - Я устало отмахнулась. - И вообще, уйти хоть на день из обители - безумство!
   - Что ж, тогда и дальше мучайся кошмарами. - Она передернула плечами и направилась к своей кровати. - А я попрошу настоятельницу отселить меня к Петре. Кажется, не сегодня - завтра, родители заберут ее соседку домой.
   Я вскочила, шагнула к подруге и схватила ее за руку.
   - Пожалуйста! Ты должна меня понять!
   Ния смерила меня холодным взглядом.
   - Иди, работай над докладом, а я спокойно вздремну в оставшийся до подъема час. Ведь ночью ты опять будешь стонать и что-то вскрикивать...
   - Ладно. Ты права. С каждым разом этот сон становится все реальнее... Я... пойду к этому кузнецу.
   - Сегодня? - Ния недоверчиво прищурилась.
   - Сегодня. Но сначала схожу на кухню. День пути - это тебе не шутка.
   Я подхватила ночник и вышла за дверь. Коридор встретил густым полумраком, но за редкими узкими окнами уже прорвали сумрак ночи первые золотисто-розовые нити рассвета, обозначив изломы гор.
   Подгорье...
   Государство самой таинственной расы подгорников, или, как их называют в просторечье - гномов. Да и как им не быть таинственными? На свет божий они показываются редко. К тому же не очень любят чужаков, и о гномах ходит довольно много мрачных историй.
   Ночной страж тихо спал на лавке, с головой укрывшись пледом. Не опасаясь разбудить его, я прошла мимо, бесшумно ступая по каменным плитам. Наверное, мои шаги смогли бы сейчас различить только перевертыши, с их острым, звериным слухом.
   Тревога снова царапнула сердце.
   Нет, все же улизнуть из обители - это безумная идея! Нет никакой гарантии, что подсказанный Нией кузнец-предсказатель сумеет мне помочь, к тому же в пути мне могут повстречаться те, кто захочет моей смерти только потому, что я - человек.
   Говорят, до правления короля Сайруса все было по-другому. В книгах летописи Адирана говорится, что Объединенное королевство - это содружество всех рас нашего мира, объединенное защитой Хранителей Равновесия. Когда-то в Объединенном королевстве жили люди, эльфиры, гномы и перевертыши. Еще был водяной народ. Ундины. Но они не претендовали на сушу и власть, поэтому никто не считал их особой расой. Говорят, когда-то в этом мире жили еще и драконы, но они ушли, оставив нам в наследство свои неразгаданные загадки и тайны.
   Я вздохнула. Вернуть бы те времена.
   Правление Сайруса ввергло этот мир в войну. Пусть негласную, но жестокость, насилие, нападения, убийства, поджоги - стали нормой жизни. Расы больше не доверяли друг другу. Сайруса боялись все. Его войско, рожденное какой-то древней магией, было неисчислимым и непобедимым.
   И мой отец был его правой рукой, творя, с позволения правителя, все беззакония!
   Главный советник... Главный палач.
   Отец... Даже представить себе не могу, что будет, если он узнает о моей самовольной отлучке из обители.
   Перед глазами встало холодное, словно высеченное из камня лицо: высокий лоб, массивный нос, колючие маленькие глазки, плотно сжатые губы.
   Я была совершенно не похожа на него.
   Моя старая нянька говорила, что я - вылитая мать. Не знаю. Может, мама действительно была высокой, светловолосой, и у нее были такие же голубые глаза, как мои, - возможно. Я не помнила ее. Как-то отец обмолвился, что она погибла, когда мне не было и года. Больше мы на эту тему не говорили. Впрочем, моменты, когда мы беседовали с отцом, можно пересчитать по пальцам.
   В раздумьях я не заметила, как спустилась на первый этаж, в зал, где располагалась столовая и кухня обители. Здесь царствовала повариха Тамира, но я не боялась быть пойманной. Она и три ее сына всегда были добры к послушницам, и утащить ночью что-нибудь съестное - вполне обычное дело.
   Вот только на кухне никого не оказалось, зато на печи, в огромном блюде лежала горка аппетитно пахнущей сдобы.
   Если возьму пару булочек, никто и не заметит!
   Прихватив добычу, я бесшумно выскользнула за дверь и со всех ног припустила обратно.
   Вот и второй этаж.
   Сторож продолжал похрапывать, вкушая сны, но рассвет уже принялся раскрашивать небо яркими красками.
   Боги, помогите мне уйти до утреннего гонга!
   Остановившись у комнаты, я уже взялась за ручку двери, как вдруг раздавшийся визг ужаса и боли заставил меня прирасти к полу. Ния?
   Проснулся сторож. Сзади раздался поспешный топот, но я не стала ждать подмоги, распахнула дверь и в ужасе уставилась в мерцающие злыми огоньками глаза огромной черной пантеры. Она, с окровавленной мордой, стояла над скорчившейся на полу подругой.
   Ния была еще жива. Ее глаза нашли меня, и с губ подруги сорвался едва различимый хрип:
   - Беги...
   И тут я очнулась от страшного, гипнотизирующего взгляда зверя. Швырнула под ноги светильник. Привычные слова заклинания не пришлось даже вспоминать. Показалось, будто кто-то произнес их вместо меня. Масло вспыхнуло сильно и страшно, заполоняя дверной проем огненным вихрем.
   Я бросилась к лестнице.
   Сзади испуганно вскрикнул стражник, в ответ зло рявкнул зверь. Кажется, огонь не остановил его...
   Где же эта шеркхова лестница!?
   Хриплое дыхание пантеры за спиной прибавило сил.
   Быстрее!
   Только бы не упасть... Иначе - смерть! Жестокая. Бессмысленная!
   Так быстро я не бегала никогда в жизни! Казалось, что я не бегу - лечу!
   Вот и лестница.
   Слыша совсем близко догоняющий меня бег мягких лап, я из последних сил устремилась наверх.
   Между вторым и третьим этажом, на улицу выходил балкон. Я так и не поняла, был он закрыт или нет. С разбегу врезалась в стеклянную дверь, вырываясь под рассветное небо и, не раздумывая, бросилась вниз. Уж лучше каменные плиты, чем стать обедом сбесившегося перевертыша! Острые когти зверя лишь напоследок успели царапнуть лодыжку.
   Словно сама судьба указывает мне путь!
   Серые плиты, устилавшие двор, вдруг перестали стремительно нестись мне навстречу. Я привычно почувствовала, как невидимые огромные лапы бережно сомкнулись вкруг моей талии. Как бесшумно расправились над головой сильные крылья. Взмах, другой, и просыпающаяся обитель вместе с беснующейся на балконе пантерой остались где-то внизу, а после и вовсе пропали из виду.
   Плевать, увидит меня кто-нибудь или нет!
   Плевать!
   Главное - я жива!
   Встречный ветер ударил в грудь холодным потоком, подхватил и, словно давний друг, бережно и в то же время стремительно понес меня к чему-то неизведанному, непонятному и оттого тревожащему.
  
  
   Сандр
  
   - Сандр, сынок, принесли еще один заказ. Надо выковать меч к следующей неделе.
   Припечатав молотом широкое лезвие будущего меча, я привычно буркнул заклинание. Багровая полоска металла послушно воспарила, гордо проплыла по воздуху и со злобным шипением затонула в стоявшей неподалеку бочке с водой.
   - Справимся, отец. - Я с облегчением отвернулся от наковальни и взглянул на отца.
   Тот стоял на пороге кузни и, скрестив на груди руки, подпирал косяк. Белая навыпуск рубаха и легкие свободные штаны... Завидую! Он уже года три как не подходит к наковальне. Зато он ищет заказы...
   - Ты бы полегче с магией. Не забывай, где мы живем. Вдруг какой-нибудь выпивоха увидит летающие мечи! - Лишь незаметное движение седых бровей и взгляд прищуренных в усмешке глаз... Отец никогда не выказывал гнева, ни даже тени недовольства, но почему-то я всегда осознавал свои ошибки.
   Сегодня извиняться не хотелось.
   - Ну и что? Спишем на жару, - отмахнулся я и перевел тему: - Так что насчет клинка? Есть какие-то пожелания у заказчика?
   - Да не особо. - Отец покривил губы в усмешке. - Помассивнее, говорит. Поярче. Самоцветов, говорит, на рукоять побольше...
   - Самоцветов? Неужто гном заказал?
   - Угадал. Герд ли Дубкан. Правая рука нынешнего правителя Подгорья. Говорит у сына именины. Полвека. Вот и хочет подарить мальчишке что-нибудь особенное.
   - Особенное? - Слизнув с губы пот, я отставил кувалду, отер тряпкой лицо и подошел к отцу. - Мне кажется, этот гном - жадюга, каких поискать. На юбилей сыну мог бы заказать клинок в своем Подгорье или в Полыни. Столичные оружейники славятся мастерством. Или, в конце концов, купить где-нибудь на торгах в Пограничье.
   Не принадлежащие ни одному из ныне правящих владык Адирана земли Пограничья славились своими торгами, проходившими с начала весны до поздней осени. На них можно было купить все. Даже раритетные магические клинки давно почивших оружейников Эльфириана, а с ними, как известно, в оружейном деле могли соперничать только мастера Подгорья.
   Но отец возразил:
   - Ты не прав, Сандр. Оружейники Полыни уже давно разучились создавать шедевры, а в Пограничье торги едва начались, и сейчас на них можно купить только какую-нибудь жалкую поделку по баснословной цене. Герд ли Дубкан - не дурак, что пришел за клинком к тебе. Ты переплюнул в мастерстве даже меня, слава о тебе разлетелась далеко за пределы наших земель. Или ты думаешь, что я каждый месяц езжу в Дубки с твоими клинками, чтобы раздавать их нищим? Я их продаю. И по довольно неплохой цене. - Отец пригладил растрепавшиеся порывом сухого ветра седые волосы и улыбнулся. Морщинки-лучики разбежались по его загорелому до черноты лицу, делая озорными зеленые, будто у кота глаза.
   - Цену могут дать и за бойкий язык торговца, - усмехнулся я и, чувствуя, как щеки заливает огонь, вышел на улицу, подставляя утреннему ветру разгоряченное лицо.
   Услышать похвалу из уст отца всегда приятно, к тому же делал он это крайне редко.
   - Так, мальчик, поправь меня, если ошибаюсь: ты только что назвал своего старика болтуном? - Отец вышел следом и, шутя, хлопнул меня чуть пониже спины. - Ты слишком невысокого мнения о своих талантах. А зря!
   И прошел мимо меня.
   - Может, и зря. - Я проводил его взглядом. - Да только лучше всегда быть недовольным своими трудами и постоянно учиться, стремясь стать мастером, чем зазнаться и считать себя мастером, при этом навсегда оставаясь подмастерьем.
   Отец довольно хмыкнул, принимая мою правоту, и подошел к стоявшей под навесом бадье, наполненной доверху ледяной колодезной водой. Взял ковш и поманил меня.
   - Иди. Полью.
   Я подошел. Закатал штаны, наклонился к бочке и даже застонал от наслаждения, когда холодные струйки побежали по разгоряченной спине. Ежедневный жар кузни был бы не так беспощаден, если бы не пекло стоявшее на улице уже несколько дней кряду.
   Слишком жаркая погода для этих весенних дней.
   Слишком.
   - На сегодня для тебя работа закончена. Можешь идти на рыбалку, как хотел. - Отец протянул мне полотенце.
   - Еще вечерком поработаю.- Я наскоро обтерся и повесил полотенце на стоявший у бочки кол. - После заката.
   - Нет. - Он нахмурил седые брови. - Сегодня я бы хотел тебе кое-что рассказать и показать.
   - Звучит угрожающе. - Я криво ухмыльнулся. Тут же вспомнился эпизод, произошедший со мной года два назад.
   Мне тогда едва минуло шестнадцать лет, но никто не давал меньше восемнадцати. Я как-то быстро вытянулся, ростом обогнав всех сверстников, к тому же ежедневные "упражнения" с кувалдой сделали свое дело. В общем, в боях "на кулачках" со мной считались даже двадцатилетки.
   И вот, однажды, отец, бросив точно такую же фразу, увел меня к реке, где мне пришлось выслушать подробное объяснение всем моим странным способностям, которыми с лихвой меня наградили боги. Оказалось, что мой талант призывать огонь, замораживать воду и левитировать железные заготовки к бочке с водой - это "всего лишь магическая, к тому же запрещенная сила, которую ни в коем случае никому не стоит демонстрировать, если не хочу закончить жизнь на плахе".
   Тогда же он обучил меня моему первому осмысленному заклинанию "Удар ветра", взяв слово не применять его. Пока! Но в первом же бою, я не смог удержаться: ураганный порыв ветра раскидал невидимыми кулаками противников, подарив мне победу и ни с чем не сравнимые ужас и восхищение в глазах зрителей.
   К счастью, отец оказался поблизости... Несколько непонятных слов, и свидетели моей выходки напрочь забыли все, что видели. Тогда-то, придя домой под утро, он и обмолвился: "Живя в хлеву, будь как все, или первым попадешь на скотобойню".
   С тех пор прошло два года, но, то чувство вины я запомнил на всю жизнь, и больше никогда не применял магию, если имелись свидетели из деревенских. А если случались трудности, приходилось решать их по старинке. Кулаками.
   Я не сдержал вздоха.
   Воспоминания воскресили мою давнюю мечту.
   Всю свою не долгую жизнь я очень хотел уйти из этого "хлева". Для начала в Дубки - ближайший большой, а по мне, так просто огромный город Объединенного королевства. А потом в Сильвиорс. Портовый город. Наняться на судно эльфиров. Повидать мир... Но как бросить отца? Он ни за что не соглашался променять свою размеренную жизнь на сомнительную романтику странствий.
   Интересно, что же за разговор нам сегодня предстоит? О чем? А главное - зачем?
   Отец молча смотрел на меня. Серьезно, внимательно, как будто знал все мои мысли. Наконец, заговорил и словно поставил точку в моих сомнениях:
   - Как бы странно это ни звучало, нам не избежать того, что случится сегодня, сын. Время пришло. - Он развернулся и пошел к дому, бросив: - Пойдем, пообедаем. Я принес молока и хлеба.
   Того, что случится? Еще лучше! Наверное, это он специально сказал. Теперь я не то что пойду - побегу!
   Я проводил его взглядом, вздохнул и направился следом.
   Отец...
   Невысокий, ниже меня на две головы, жилистый и белый как лунь, он не был воином, не казался мне воплощением силы, но иногда вызывал чувство странной робости. Впрочем, наверное, так и должно быть между отцом и сыном?
   Отец вырастил меня один. Мать умерла сразу после родов, и только поросший цветами холмик за домом да глыба гранита в изголовье с вырезанным на нем именем "ДИНАРА" напоминали мне о том, что она была.
   Пригнувшись, я шагнул в дом. Прохладный полумрак сеней встретил меня запахом свежеиспеченного хлеба и парного молока.
   Отца в деревне уважали и достойно оплачивали работу кузнеца. Мы никогда не терпели нужды. Почти пятнадцать лет он не отходил от наковальни, создавая молотом и огнем настоящие творения искусства. В последние три года он отдалился от работы в кузнице и продолжателем его дела стал я. Но, как бы он ни хвалил меня, что бы ни говорил, я понимал - достигнуть уровня его мастерства, мне будет непросто.
   - Садись. - Отец кивнул на табурет и придвинул ко мне хлеб. Я охотно уселся, и с жадностью ломая еще теплую булку, спросил.
   - Скажи, а ты научишь меня делать рукояти? С каменьями? И заговоренные лезвия?
   Отец улыбнулся и, взяв кувшин, доверху налил в глиняную кружку молока.
   - Конечно, научу. Какие мои годы...
  
   Глава вторая
  
   Сандр
  
   Река медленно, будто нехотя, струилась среди камышей и плавучих кувшинок. Казалось, иссушающая жара утомила даже ее нескончаемый бег. Поплавок, сделанный из куска коры, лениво качался на мелкой ряби. Горячий ветер стегал мои обнаженные плечи и спину. Кулон - подарок отца, расплавленной каплей серебристого металла обжигал грудь.
   Бабка-знахарка, живущая у реки, всегда говорила, что ветер - к перемене погоды. Интересно, принесет ли этот обжигающий ветер дождь?
   Вдруг поплавок забился.
   Я очнулся от полудремы.
   Ветра не было. Вода блестела под жгучими лучами, словно ртутное зеркало, а вот поплавок действительно сходил с ума. Я рывком поднялся, обеими руками сжал удочку. Дернул, подсекая, и потянул.
   Не знаю, какая рыбина сидела на крючке, но мне показалось, что я попытался поднять со дна телегу. Не переставая тянуть, вошел в воду, и тут добыча рванулась так, что от неожиданности я выпустил удочку, мгновение смотрел, как сначала она встала на дыбы, потом завертелась и исчезла в водовороте. Не раздумывая, я нырнул следом.
   Не пытаясь рассмотреть что-то в зеленоватой воде, я постарался, как меня учил отец, почувствовать поток. Стать водной стихией и, подчиняясь течению, позволив втянуть себя в воронку водоворота. Вынырнув на другом конце водного перехода, я увидел рядом с собой громадного сома, стащившего удочку. Рыбина уже изломала древко, пытаясь избавиться от мучающего ее крючка.
   Хорошая! В полтора моих роста!
   Подплыв сзади, я вцепился в нее чуть пониже головы и обхватил ногами. Сом на мгновение замер, явно не ожидая встретить на дне омута наездника, и взбрыкнул, как норовистый жеребец. А дальше началась скачка. Сначала, пытаясь меня скинуть, он просто кувыркался, затем протащил по валунам, извиваясь не хуже горного аспида. Глаза тут же забил густой ил. Единение с водой исчезло, и я почувствовал боль разрывающую легкие.
   Воздух! Хотя бы глоток воздуха!
   Из последних сил я оттолкнулся от скользкого тела. Вверх! Туда, где сквозь тучи ила манило желтое пятно солнца.
   Далеко.
   Слишком далеко.
   Не успеть!
   В глазах помутилось, и я, не в силах больше терпеть, с жадностью сделал вдох...
  
   - До чего эти деревенские глупы! Лезут в омут, словно могут жить под водой!
   - Не очень-то он похож на деревенского. Внешность слишком уж породистая...
   - Подумаешь! Внешность еще не показатель, а вот, судя по всему, ума - столько же. Смотри, какая забавная вещица! Зачем она этому громиле? Лунное серебро. Может, стоит преподнести этот кулон в дар Матери?
   - Не думаю, что это хорошая затея. Парень знаком с магией Стихий. Видела, как ловко он попытался приручить воду?
   - Видела. А еще видела, как ловко он пошел ко дну. Неуч! - Холодные пальцы на мгновение коснулись моей шеи. - Вот. Держи.
   Девичьи голоса настойчиво щебетали над ухом, сначала вызвав удивление, потом досаду - не дадут поспать! А уж после пришло понимание - я же утонул! Или не утонул?
   Распахнув глаза, я тут же зажмурился. Нет, наверное, я все-таки умер и попал к богам, иначе, откуда рядом со мной на берегу реки взяться двум обнаженным девицам?
   - Эй, красавчик, не притворяйся утопленником!
   - Отдавай должок! - по моей груди заскользили холодные пальцы.
   Должок?
   Я взглянул из-под опущенных ресниц. Одна девушка сидела совсем близко, и ее полные зеленоватые груди колыхались в опасной близости от моего лица, вторая устроилась чуть поодаль. Вдруг она чиркнула чем-то острым по моим холщевым штанам, оцарапав бедро. Ткань разошлась, и я почувствовал холод пальцев, скользнувших внутрь прорехи. От неожиданности я рывком сел и постарался отползти подальше.
   - Э-э! А-а... я... ну-у-у...
   Девицы переглянулись.
   - Немой попался-а-а... - с сожалением протянула сидевшая рядом.
   - Тем лучше, никому ничего не расскажет... - Вторая, странно извиваясь всем телом, поползла ко мне, и тут я окончательно потерял дар речи. Вместо ее предполагаемых ног по влажному песку вился длинный змеиный чешуйчатый хвост.
   Вдруг песок возле нее вспыхнул.
   - Огненный колдун! - Девица с шипением отшатнулась и испуганно скользнула к зарослям камыша. Послышался плеск.
   - Пошли прочь! - Отец! Его голос я бы узнал из тысячи.
   - Он обязан нам спасением и должен отдать чуточку тепла. Чуточку своей жизни! - Другая девица оказалась смелее, не сбежала, а, приподнявшись на свившемся в кольца хвосте, смело смотрела на приближающегося отца. - Или ты, колдун, нарушишь древнее соглашение между нашими народами?
   - Он вам ничего не должен, похотливые твари! Вы сами заманили его в омут! А сейчас, если не хочешь быть поджаренной, лучше проваливай.
   - Уйду. Но однажды Матерь придет за ним. Мы не забываем долги... - Зеленоватое тело стрелой мелькнуло в воздухе и бесшумно исчезло в прибрежной воде.
   - Кто... - Мой голос сорвался в хрип. Я прокашлялся и уже более ровно поинтересовался: - Кто это был?
   - Ундины. Водный народ. Насколько я знаю, все они - женщины, ну и сам понимаешь - как женщины, они не могут устоять перед случайно забредшим в их царство мужчиной.
   - А о каком долге они говорили?
   - Они спасли тебя. Когда ундины спасают чью-то жизнь, то требуют взамен плотской любви. Якобы для рождения новой ундины.
   Я невольно коснулся внушительной прорехи на штанах.
   - Не волнуйся! - Отец усмехнулся, разглядывая мое озадаченно лицо и, взяв меня за руку, рывком поднял на ноги. - Все разговоры о долге можешь забыть. Если уж им так приспичило, они найдут какого-нибудь незадачливого рыбака и не вспомнят о тебе.
   Он внимательно оглядел меня, на миг сжал в объятиях, и я вновь почувствовал себя свободным.
   - Скажи на милость, зачем тебя понесло в реку?
   Я пожал плечами.
   - Сома хотел поймать.
   - Так хотел, что бросился за ним в воду? - Отец даже покачал головой, видимо не ожидая такой искренности.
   - Ну да. - Я пожал плечами. Чего он так переполошился? А то впервой мне приходить с рыбалки мокрым как мышь, если дело касалось хорошей добычи. - Я же не знал, что он окажется таким здоровенным! Жалко было упустить... Заодно и попробовал применить заклинание на подчинение воды, что ты мне вчера показал...
   - Судя по всему, не очень-то получилось. - Глаза отца ехидно прищурились. Я с азартом возразил:
   - Получилось превосходно! Ундины докажут! Вот только оно внезапно перестало действовать...
   - Ясно. - Отец поводил руками, проверяя меня на ранения. Я почувствовал привычное покалывание. - Идти сможешь?
   - Смотря куда. - Я усмехнулся, пытаясь превратить все случившееся в шутку.
   - Недалеко. - А вот он, наоборот, стал слишком серьезным, придирчиво оглядел синий купол неба с редкими барашками пасущихся на нем облаков, буркнул "пойдем" и направился к возвышающимся вдалеке горам.
   Возле берега послышался плеск и тихий шорох. Мне показалось, что я вижу в камышах зеленоватые тела ундин и, больше не медля, бросился за уходившим родителем.
   - Отец! Отец, подожди!
   Он чуть замедлил шаг. Я догнал его, и пошел рядом.
   - Я помню то, что ты мне говорил. О моей жизни, которую выкупила у богов своей смертью моя мама. Прости. Я не думал ни о чем, кроме того здоровенного сома! Ты злишься?
   Отец остановился. Взглянул мне в глаза и тяжело вздохнул.
   - Я не злюсь. Я очень сильно за тебя испугался, сынок. Ведь ты - действительно все, что у меня есть. Все, что есть у этого мира. И я, не раздумывая, отдам свою жизнь, только бы жил ты. Так было, и если понадобится - так будет. А теперь идем. У нас очень мало времени. - Он снова зашагал вперед.
   Я растерянно проводил его взглядом и кинулся догонять.
   Есть, отчего растеряться! Услышать такое признание от довольно скупого на чувства отца, дорогого стоит!
   И тут же в груди зашевелилась беспричинная тревога. Словно что-то должно произойти...
   В спину толкнулся порыв ветра, тут же заставив забыть обо всем.
   Наверное, будет гроза...
   Хорошо-то как!
   Уже долгое время дожди обходили стороной наши поля. Говорят, что раньше на землях Объединенного королевства цвели роскошные сады, наливались золотыми колосьями богатые пашни и зеленели травами сочные нивы. Говорят...
   За все мои неполные восемнадцать лет, я помнил только эти выжженные земли. Пашни давали очень мало всходов. Деревенские промышляли на жизнь торговлей и тем, что даст река. Королю Сайрусу не было дела до умирающих поселений. Налоги росли, земли скуднели, крестьяне не видели ничего кроме поборов.
   Затем отчего-то вспомнились скользкие, холодные тела речных красавиц. Я нахмурился, покосился на шагающего чуть впереди отца и не выдержал:
   - Па, скажи, а почему до сегодняшнего дня я не видел ундин? Ведь почти каждый день пропадаю на реке!
   - Думаю потому, что раньше им от тебя было бы мало толку. - Отец неожиданно развернулся, заставив меня остановиться. - Именно поэтому сегодня я и привел тебя сюда. Через несколько дней тебе исполнится восемнадцать. Я должен провести обряд.
   - Обряд? - Я нервно огляделся, разглядывая меняющуюся реальность. Пустынное поле, поросшее желтой щеткой травы, окружили возникшие из воздуха невысокие холмы, создав идеально ровный, огромный круг. - Что за обряд? Что это за место? Почему я никогда его не видел?
   - Это Алтарь ушедших. Или, как называют такие места посвященные - Драконьи круги. Их могут увидеть только избранные Хранителями или владеющие магией Стихий и магией Тени. - Отец обнял меня за плечи. - Хочу рассказать тебе одну легенду. Много веков прошло с тех пор как драконы покинули этот мир. Старейшины говорят, что перворожденных изгнали из нашего мира боги, за то, что те возжелали занять их место. И не куда-нибудь, а совсем близко. За Грань. В мир духов, чтобы они смотрели на любимый ими мир и страдали, оттого что не в силах вернуться. Точнее, вернуться они могли, но лишь укротив гордыню и поступив в услужение к тем, кого сами когда-то считали слугами.
   - В услужение к людям? - Я отстранился и посмотрел ему в глаза. Что-то такое я читал в хранившихся на чердаке полуистлевших свитках.
   Отец чуть прищурился и покачал головой.
   - Раса тут ни при чем. В услужение к тем, кто владеет силой и древней мудростью. К тем, кто владеет магией.
   - Но ведь магия запрещена!
   - Королем Сайрусом. А знаешь, почему? Потому что он боится, что однажды вернется тот, кто заставит его сполна заплатить за все злодеяния.
   - И с какого боку тут я? - Я продолжал смотреть ему в глаза. Не люблю такие долгие предыстории!
   Отец первым отвел взгляд.
   - Я хочу тебя кое с кем познакомить. Просто стой и смотри!
   Стараясь не выдать волнения, я кивнул. Отец что-то забормотал, затем бормотание перешло в шепот, который и вовсе смолк. Мгновение ничего не происходило, затем он начал меняться. Его седые волосы порыжели, глаза налились пурпурным огнем, а за спиной выросла багровая тень, шевелящаяся так, словно отец был объят пламенем.
   - Я, сколько себя помню, всегда был магом. Огненным магом. Когда-то я был жрецом в крепости Шарукх. Крепости ушедших. Пока не перешел в услужение к королю, стал придворным магом. - Отец усмехнулся, глядя, с каким вниманием я ловлю каждое его слово. - Когда-нибудь я расскажу тебе об этом, но не сейчас. Сегодня я хочу призвать того, кто впоследствии спасет тебе не только жизнь.
   - Ты служил Сайрусу?! - Из всего сказанного им я услышал только это. - Но почему тогда ты живешь здесь, а не в Полыни? Ты никогда мне об этом не говорил! И почему ты не хочешь вернуться в столицу?
   - Помолчи! - Голос отца и странное шипение смешались воедино. Я замер, боясь пошевелиться, боясь отвести взгляд от чужака, которого привык считать отцом. - Да. Когда-то я служил королю, но не самозванцу. Я обучал тебя магии не для того, чтобы отдать на казнь! Ты должен избегать столицы до тех пор, пока пролитая кровь не позовет тебя вернуться, иначе погибнешь! Пока же, мой мальчик, я хочу призвать к тебе защитника из мира ушедших.
   В голове стало тесно от роившихся вопросов. Я открыл рот, чтобы выпустить этот рой на волю, но подумал и снова закрыл. Не время. Да и не место...
   Отец заметил мой порыв. Едва заметно улыбнулся.
   - Ты получишь ответы на все вопросы, но позже. Некоторые откровения ты просто не готов сейчас услышать. Сегодня главное для нас - обряд!
   Я судорожно сглотнул.
   - А что мне нужно делать?
   - Просто стой и смотри. За Зу уже предупредил об открытии Врат. Надо лишь ждать, когда кто-нибудь из Хранителей оценит тебя по достоинству.
   - За Зу?
   - Мой дракон. А теперь - молчи.
   Я глубоко вдохнул и с силой выдохнул, пытаясь унять начавшуюся дрожь.
   Дракон?
   Ощущение нереальности накрыло меня с головой.
   Дракон?! Но... как? Зачем?! Я прекрасно себя ощущал и в роли ученика кузнеца. Зачем мне дракон?!
   - Защитники мира живых... - Отец тихонько запел, но в его голосе слышался приказ, которому невозможно было не подчиниться. - Хранители мира мертвых... Примите кровь ушедших, возьмите плоть неотомщенных... Взываю к вашей силе и к власти изначальной: вы часть моей жизни примите... Вы боль его жизни отдайте...
   Земля под ногами тревожно вздрогнула, отзываясь на призыв. Налетел порыв ветра, встревожил выжженную засухой траву - словно прошептал согласие.
   Я хотел пошевелиться, но тело застыло камнем. Хотел вздохнуть и понял что мне это не нужно. Воздух проходил сквозь меня, не находя преграды.
   - Врата пусть откроются! Неба! Воды! Земли и Пламени! Ушедшие навсегда от нас - вернитесь и останьтесь! - Мощь в голосе отца усилилась, и я вдруг осознал, что меня больше нет.
   Я ветром взметнул седые волосы отца, каплей слезы скользнул с его щеки на землю, почувствовал в себе монолит скал и весело вспыхнул огнем, вырисовывая вокруг него большой четкий круг.
   Затем вдруг возникла совершенно бредовая мысль: а может, меня никогда и не было? Было лишь пристанище Стихий, куда они сейчас и вернулись?
   Холмы, окружавшие нас, вдруг стали меняться, и вскоре на их месте засияли четыре огромных арки: огненная, синяя, зеленая и черная.
   Какое-то время ничего не происходило. На лице отца мелькнуло удивление, затем растерянность. Он поочередно оглядел арки, наклонил голову и замер, словно к чему-то прислушиваясь.
   Напряжение, сковывающее тело ушло, и я понял, что могу шевелиться. Могу дышать! Могу говорить...
   - Отец?
   Его ярко-красные без зрачков глаза нашли меня. Мне показалось, что он хотел что-то сказать, но не успел. Арка, символизирующая небо, начала меняться. Ее затянули клубы не то дыма, не то серого тумана, из которого вырвалась иссиня-черная голова самого настоящего дракона. Его наполненные шевелящейся тьмой глазницы уставились на меня, но, видимо, не посчитав достойным внимания, тварь перевела взгляд на отца:
   - Последний из рода... Восемнадцать лет я пытался тебя отыскать... Я сделал свой выбор! И я принимаю вызов.
   - Что ж... я долго этого ждал!
   Я замер, зачарованно глядя, как тот, кого еще час назад я считал человеком, пусть не совсем обычным, но человеком - вдруг начал меняться. Издав утробный рев, черное чудовище ринулось к нему, разметав арку хвостом на клочки тумана, и уже мгновение спустя два дракона: черный и сотканный из ревущего пламени, сшиблись в едином порыве в стремлении уничтожить противника.
   Столбняк прошел.
   Я бросился бежать.
   Домой! За оружием! Если уж мне суждено сегодня погибнуть, так хоть не ощущать себя перепелом на вертеле!
   Отец уже несколько лет учил меня чувствовать клинки, которые я создавал. Чтобы ни один из них, окажись он в руках врага, не начал пляску смерти против своего создателя. Отец учил меня быть воином, и сейчас пришло время узнать, чего я стою!
   Была ли открыта дверь дома, или я выбил ее плечом - я даже не понял. У печи на лавке всегда лежало готовое оружие. Я лишь на мгновение остановился возле клинков и метнулся дальше.
   К комнате отца.
   Мне строго-настрого запрещалось туда заходить, но я знал, что там он хранит оружие, сделанное им самим. Оружие, способное убивать не только сталью.
   Именно оно мне сейчас было нужно.
   Но дверь, едва я толкнулся в нее, вспыхнула пламенем.
   Я отшатнулся.
   Охранное заклинание... Так просто не войдешь!
   Огляделся. На лавке, поверх кинжалов и мечей, лежал топор, моя последняя работа для кого-то из расы коротышек. Ухватив его двумя руками, я вновь подскочил к зачарованной двери и принялся рубить пылающие доски.
   С пятым ударом я понял, что не смогу. Я не открою эту дверь. Только потеряю время. Лезвие топора проваливалось сквозь доски, будто я рубил огонь, но в то же время преграда никуда не исчезла.
   Ладно... Оружие - всего лишь средство.
   Не выпуская из рук топора, я бросился на улицу.
   Только бы успеть!
   Вскоре позади осталась деревня, мосток через реку, да и сама река.
   Я остановился.
   Впереди расстилалось поле, чуть дальше темнел кромкой деревьев лес, за которым возвышались скалистые горы далекого Подгорья...
   И никаких холмов.
   Никакого Алтаря.
   Никакого Круга дракона.
   Лишь в небе, над тем местом, где должен был состояться обряд, во все стороны расползлась иссиня-черная туча, стремительно занавешивая все небо.
   Налетели яростные порывы ветра и, едва не сбивая с ног, погнали меня прочь. И начался долгожданный дождь. Яростный ливень принялся хлестать обескровленную засухой землю. Потоки воды заставляли меня скользить по размякшей глинистой дороге, тугие струи дождя заливали глаза; с упорством палача лупили по обнаженной спине и плечам.
   Как я добрался домой - не помню. Перешагнув через порог, я не разглядел попавшийся под ноги чурбачок и грохнулся в мгновенно набежавшую с меня лужу.
   Ругательство скользнуло с губ.
   Заставив себя приподняться, я подполз к стене, тут же, у открытой двери, оперся голой спиной о шершавые бревна и закрыл глаза. Как было бы хорошо, чтобы этот день оказался всего лишь сном.
   Проснуться! Хочу проснуться! Как раньше, не знать ни о каких Хранителях и драконах! Жить обычной жизнью деревенского кузнеца...
   Сердце стиснула боль.
   Отец! Где же он теперь? Я даже не смог ему ничем помочь! Единственное, что мне осталось - ждать! И верить. Хотелось бы в лучшее, но... Что-то подсказывало - беда пришла не одна, и эта свора уже взяла мой след.
   От мучительных мыслей меня отвлек осторожный стук в открытую дверь, и девичий голосок вежливо поинтересовался:
   - Позволите войти?
   Я с трудом открыл глаза и с удивлением взглянул на гостью. Не местная. Да к тому же красавица! Высокий лоб, прямые темные брови, под которыми чуть вызывающе и без боязни на меня смотрели светлые, оттенка ясного неба глаза. Аккуратный носик, чуть припухлые, хранящие улыбку губы.
   Мой взгляд скользнул ниже.
   Изгиб изящной шеи. Две толстые льняные косы свисали на высокую грудь. Промокшие до нитки белая блузка и странная, чересчур строгого покроя, длинная серая юбка откровенно облепили идеальную, высокую фигуру девушки, единственным недостатком которой была болезненная худоба. В глаза почему-то бросились ее измазанные грязью кожаные не то туфли, не то тапочки, надетые прямо на босые ноги.
   Кто она? Что ей здесь понадобилось?
  
   _____________
   Айна
  
   Полет позволил мне успокоиться. Шок, вызванный гибелью Нии и бегством из обители, сменился апатией.
   Сами боги повелели найти ответы на мучающие меня вопросы!
   Но почему таким жестоким способом?
   Ладно, поговорю с кузнецом, а после вернусь домой и все объясню отцу. Не думаю, что он не простит моей вынужденной отлучки. Я согласна даже принять затворничество в нашем имении, только бы не возвращаться в обитель!
   Кто был тот перевертыш?
   То, что зверь был именно из лесного народа, я даже не сомневалась.
   И почему он убил Нию?
   Я могла бы предположить, что кто-то нанял убийцу, чтобы поквитаться с ее родом. Возможно, это была даже кровная месть, но... при чем тут я? Почему он бросился за мной? Или решил, что мяса много не бывает?
   В конце концов, устав забивать голову вопросами, на которые у меня не было ответа, я принялась разглядывать проплывающие внизу разрисованные краской засухи унылые пейзажи.
   Жара... Серые холмы, желтые поля и выгоревшее белесое небо. Видимо, боги за что-то рассердились на живущих в этом мире, если уже в конце весны стоит такая сушь!
   Наконец, вдалеке, я увидела зеленоватую ленту реки, и невидимые крылья моего неведомого помощника, покорно понесли меня к ней.
   Неведомый помощник... Хорошо звучит, знать бы еще - что это? Магическая сила, или... кто бы объяснил!
   Жаль, что настоящая магия теперь в опале. Сайрус отдал ее во власть шарлатанам и слабосильным лекарям, но еще помнили старейшины и книги, запертые в тайных подвалах, ее истинную власть. И пусть меня никто и никогда не учил ни искусству призыва, ни истинности слова - эти знания, эта сила были во мне всегда. Они родились вместе со мной, и когда мои сверстники играли друг с другом, я пыталась играть с чем-то, живущим во мне, с тем, что навсегда стало моим вторым "я". Даже научилась слышать это, вот только не всегда могла понять.
   Вновь вспомнив пережитый ужас погони, я передернулась. Шеркхова пантера!
   Пытаясь хоть как-то отвлечься, я сосредоточилась на изучении проплывающих подо мной небольших поселений. Главное - не пропустить изгиб реки. Не пропустить деревню!
   Скоро вечер, да и голод уже давал о себе знать. Похищенные из трапезной булочки остались лежать где-то в коридоре обители.
   Довольно большое скопище домов в петле реки я разглядела, когда солнце уже начало сползать к закату. Приглядев безлюдное место неподалеку от пыльной ленты дороги, я пожелала оказаться внизу, но мой неведомый помощник неожиданно воспротивился этому. Впервые в жизни! Странное чувство внутренней борьбы длилось мгновение. Невидимые крылья вновь подчинились и, поймав поток воздуха, словно с горки скатили меня прямо в дорожную пыль. Тревога уступила место нетерпению, и я направилась к деревне.
   Какое-то время я торопливо шагала по наезженной дороге, с опаской поглядывая на светило стремительно катящееся к вершинам далеких гор. Остаться одной, ночью, без денег и еды в совершенно незнакомом месте! Ужас! Надо срочно найти кузнеца и напроситься переночевать! Утром все у него узнаю, а там будет видно, что делать дальше!
   Мысль о том, что тот, к кому я иду, тоже не сможет мне помочь, я старательно гнала. Ведь иногда даже простой совет может все изменить в лучшую сторону.
   Королева Дина... Интересно, кто она и почему мне снятся те двое мужчин, как две капли воды, похожих друг на друга?
   В раздумьях я прошагала большую часть пути, и не сразу заметила странную тучку, вдруг появившуюся чуть в стороне на совершенно безоблачном небе. Она быстро начала расти, закрывая сизым брюхом все небо. Начало стремительно темнеть. Поднялся ураганный ветер, а то, что я увидела в эпицентре грозы, и вовсе повергло в трепет. Молнии сплетались в клубок, изогнутыми гигантскими лезвиями пронзали небо и уходили в землю. Несколько раз при свете призрачных вспышек мне казалось, что я вижу за тучами какое-то сияющее существо, сражающееся с самой, растекшейся по всему небу чернотой. И тут, будто отголоском своих мыслей, я услышала предупреждение. Как будто кто-то очень тихо произнес слово "опасность".
   Я уже находилась у крепкого, бревенчатого мостка через реку, как вдруг начался дождь. Стремительно и хлестко, он принялся стегать меня так, что я в мгновение промокла до нитки. Поскальзываясь, я перебралась через мосток и в нерешительности остановилась. Деревня исчезла за пеленой дождя, словно ее и не было.
   Почти вслепую я побрела вперед. Вдруг мимо меня прочавкали торопливые шаги. Наверное, какой-нибудь незадачливый селянин не успел вернуться в свое жилище до ливня. Воодушевленная мыслью о том, что не одинока в этой непогоде, я бросилась за мелькнувшей тенью.
   Вскоре передо мной вырос невысокий, кое-где поваленный забор, а за ним я увидела дом. Не думая ни о чем, только бы укрыться от грозы, я бросилась под навес, поднялась на крыльцо и остановилась у распахнутой двери, удивляясь открывшемуся мне беспорядку. Сначала даже показалось, что я набрела на заброшенный дом: у дальней стены закопченная печь с лежаком, рядом лавка с разложенными на ней клинками, с другой стороны печи - табурет, на полу осколки посуды, еще один перевернутый табурет, раскиданные по полу поленья. Внезапно взгляд наткнулся и на самого хозяина дома, сидящего на мокром полу у стены. Казалось, он спал, хотя как можно спать, сидя в луже? Довольно симпатичное открытое лицо в обрамлении спутанных, соломой падающих на плечи волос, перемазано не то грязью, не то копотью. Такую же копоть я заметила кое-где и на крепких руках, и на широких, до черноты загорелых плечах, и на груди юношей. Из одежды - только светлые холщевые штаны с большой прорехой на бедре. Рядом с безвольной рукой, на полу серебрился сталью топор с вязью червленых знаков.
   "Кузнец".
   Внезапная мысль заставила меня очнуться от разглядывания незнакомца и начать действовать. А вдруг я на самом деле случайно набрела на того, к кому стремилась? Хотя, Ния говорила что кузнец - старик, а этот парень, может, и тянул телосложением на кузнеца, но явно не подходил под ее описание возрастом.
   Стукнув пару раз в распахнутую дверь, с облегчением увидела, что глаза парня открылись, и на всякий случай, заготовила вежливую улыбку:
   - Позволите войти?
   Он смерил меня взглядом, в котором смешалось раздражение и любопытство, сгреб в широченную ладонь рукоять лежавшего рядом топора и легко поднялся.
   - Эй, ты чего? - Я нахмурилась, разглядывая приближавшегося ко мне детину, с тоской оглянулась на непрекращающийся дождь, и попятилась. - Вообще-то я только хотела спросить, где мне найти дом кузнеца?
   - Это его дом и есть. Если нужен, заходи и жди! - не слишком приветливо буркнул парень. Крутанув топор, он глубоко и метко всадил его в темнеющую на бревенчатой стене трещину, прошел мимо меня и вышел под дождь.
   Я проводила его взглядом и шагнула в дом.
   Странный селянин.
   Высокий. Выше меня, как минимум, головы на две. Крепкое телосложение говорило, что он знаком с молотом и наковальней... Значит, кузнец? А может, сын старика? Значит, я и впрямь добралась куда нужно? Вот только благородная внешность парня отчего-то странно тревожила. Как будто я видела его не впервые.
   А ведь я даже не спросила его имени!
   Проведя всю жизнь за стенами обители, я могла общаться только с подругами, по той или иной причине оказавшимися в стороне от жизни. И уж тем более там не было места, для таких, как он...
   Отец меня убьет, если узнает, что я общалась с простолюдином!
   Если узнает... Хм...
   Хорошее словосочетание!
   Вскоре мой случайный знакомый вернулся, прижимая к себе несколько разрубленных на четвертинки поленцев. Скользнув по мне взглядом, он прошел к печке и, высыпав дрова на пол, уселся рядом с ней на корточки.
   Я потупилась. Не привыкла я к мужскому обществу.
   - Спасибо, что позволил остаться.
   Парень промолчал, самозабвенно копошась у печки.
   - Как тебя зовут? - осмелев, поинтересовалась я, украдкой разглядывая его. - Меня - Айна.
   А в ответ - тишина!
   Весьма любезно!
   - Эй? Меня, если честно, не очень интересует твое имя, но... я же должна тебя как-то называть?
   Парень поднялся, а я почувствовала сладкий дымок, идущий из печки. Интересно, как он ее разжег? Я ведь даже не видела, чтобы он воспользовался огнивом или кресалом, тем более, что поленья явно были мокрыми!
   - Как ты разжег дрова?
   По-прежнему изображая немого, он захлопнул чугунную дверцу печи, взял ковш и подошел к столу, рядом с которым стоял незамеченный мной бочонок. Сдвинув крышку, он зачерпнул ковшом воду, подобрал с пола чайник, наполнил его и поставил на печь. После этого он вновь бросил на меня взгляд и кивнул на одиноко стоявший у стола табурет.
   - Издалека? Садись. Голодная?
   Звук его низкого, мягкого голоса так меня обрадовал, что я тут же воспользовалась приглашением. В два шага преодолела комнату, и уселась на табурет.
   - Голодная! Очень! - Если честно, я думала, что он вообще никогда со мной не заговорит!
   Парень без тени улыбки посмотрел мне в глаза, развернулся к печи, отодвинул заслонку и, вынув из духовки небольшой котелок, поставил передо мной.
   - Ешь.
   Я поискала взглядом ложку. Она нашлась в небольшом кувшинчике на столе. Хозяин взял ее, критично оглядел и протянул мне. Поблагодарив его улыбкой, я убрала крышку и заглянула в котелок.
   Пшеничная каша! Масло! Ммм, в обители это назвали бы праздничной едой!
   Обитель...
   Мысли о случившемся тут же вытеснили хорошее настроение.
   Я нахмурилась. Парень, видимо, объяснил это по-своему.
   - Ну, извини, ничего другого нет, - резко буркнул он, развернулся и снова вышел под дождь.
   Я проводила его взглядом. Пододвинула котелок и жадно набросилась на еду. Мм, еще теплая!
   Хозяин вернулся, когда я уже выскребала кашу со дна. Услышав шаги, я подняла на него взгляд и, готова поклясться, увидела, как его хмурое лицо на миг озарила улыбка.
   - Вкусно?
   Я заглянула в опустевший котелок и смутилась.
   - Ну... да. Спасибо. Я, наверное, съела твой ужин? Но вообще-то там было не так уж много...
   Промокший до нитки, но уже без следов копоти на теле, он только отмахнулся, прошел за печь и, забравшись на лежанку, почти сразу же спрыгнул обратно, держа в руках темные рубашку и брюки, а еще короткие остроносые сапоги! Я с завистью на них посмотрела. Вот от чего я бы точно не отказалась! Моя обувка уже почти развалилась, не устояв перед непогодой.
   - Тебе, наверное, нужно переодеться? Я сейчас выйду! - Я поднялась, но он меня остановил.
   - Не надо. Это для тебя. Переоденься сама. - Он сунул мне в руки, сшитые из плотной ткани вещи и, заметив мой ищущий взгляд, указал на дальний угол, отчего-то занавешенный цветастой тканью. - Там, за шторой, тебе места хватит, только не прикасайся к двери.
   - Спасибо. - Неловко прижав к себе предложенную одежду, я взяла сапоги и направилась в указанный угол. За шторой действительно оказался крошечный закуток, скрывающий еще одну дверь, украшенную несколькими глубокими щелями, словно ее рубили топором. А еще я почувствовала жар, идущий от досок.
   Странная дверь.
   Я протянула к ней руку и тут же отдернула, испуганная прозвучавшими во мне словами.
   "Ключ - вода".
   Таившееся во мне нечто снова проснулось. Сегодня это происходит чаще, чем за весь последний год! Интересно, и что означают эти слова? В этом доме используют магию? Так запросто? Для того чтобы запирать двери? Или это какая-то особенная дверь? А может, парень, совсем не так прост?
   Вещи выпали из рук, но я этого даже не заметила, коснулась гладких досок уже двумя руками и удивленно замерла, глядя, как дверь вспыхнула пламенем. Отдернула руки, и огонь мгновенно исчез, оставив на ладонях следы копоти, точно такой же, какую я видела на руках и плечах хозяина.
   Ключ - вода? Хм...
   Сила, живущая во мне, иногда давала интересные советы, жаль только, не объясняла, как ими воспользоваться.
   Что ж, попробуем.
   Вода...
   Я представила, как моя кровь становится водой, как все мое тело, все мои клеточки становятся капельками холодной родниковой воды, и стихия откликнулась на мой призыв.
   Ключ - вода...
   Ключ... Противовес?
   Теперь я видела истинную дверь. Она была создана пламенем, она и была - пламя, и в самом ее центре темнел тоненький желобок, изображающий странную изломанную фигуру.
   Ключ.
   Я позволила водной стихии выплеснуться из моих вен на этот знак, позволила стать этим знаком и с какой-то отстраненной гордостью замерла, глядя, как пламя вспыхнуло, словно пытаясь выжечь чуждую силу, а затем покорно исчезло.
   - Ты - маг? Ты пришла за мной?
   Я поспешно обернулась и растерянно вжалась в уже безопасную дверь. У меня за спиной, отдернув занавесь, стоял хозяин дома. Пока я сражалась с замком, парень переоделся и теперь выглядел весьма благородно. Белоснежная рубаха свободного покроя из тончайшего батиста была заправлена в черные брюки. На ногах - сапоги из мраморной кожи с вкраплениями серебра, какие можно купить только на торгах в Пограничье, а в руке зажат трехгранный стилет, чье острие сейчас оказалось опасно направленным на меня.
   - Я не знаю, о чем ты говоришь! Я - дочь лорда Кэрна, главного советника короля Сайруса, но я никогда не владела магией. Иногда во мне просыпается нечто, и... я не ведаю, что творю! То, что ты сейчас увидел, это и есть мое... нечто. - Я сделала попытку улыбнуться, но парень продолжал смотреть на меня холодно и отстраненно, и от этого взгляда внутри меня все сжалось в тугой комок. - Я понимаю, это звучит безумно, но объяснить по-другому все равно не смогу.
   - Переодевайся. А после, я все же хочу получить ответы на кое-какие вопросы. - Занавеска прошуршала, скрывая его от меня. Какое-то время я растерянно смотрела на колышущуюся ткань, затем подняла лежавшие на полу вещи.
   Интересно, что за этой дверью?
   Я чуть помедлила, коснулась еще теплых досок, и решила не рисковать. Не мое это дело. Да и перед парнишкой потом не оправдаться. Достаточно уже того, что он увидел, как я открыла магический замок...
   Интересно, когда вернется его отец? Хотелось бы поскорее узнать о моих кошмарах и... Уйти? Куда? В обитель я не вернусь. К отцу...
   Я усмехнулась.
   Даже не знаю, чего я боюсь больше: встречи с пантерой или встречи с отцом?
   К тому же мне очень не хотелось так быстро расстаться с этим странным парнем. Он явно знает о магии куда больше меня и смог бы ответить на некоторые интересующие меня вопросы. Например: почему в деревенской избушке использовалась защита огнем? Для чего? И что означает его фраза "Ты пришла за мной"?
   Слыша за занавеской тяжелые шаги, я скинула мокрую одежду и принялась торопливо натягивать предложенные вещи. Вскоре я почувствовала себя почти счастливой. Рубашка и брюки, явно сшитые на кого-то поменьше ростом, сидели на мне идеально, а еще они пахли скошенной травой. Сапоги оказались чуть великоваты, но как же было приятно скинуть промокшие чувяки!
   Пока я переодевалась, шаги смолкли. Я отвела занавеску и осторожно выглянула. Парень стоял у открытой двери, прислонившись плечом к косяку, и смотрел на затихающий дождь.
   Словно кого-то поджидал.
   Помедлив, я бесшумно шагнула в комнату, подошла и остановилась у него за спиной.
   Самое глупое, что я до сих пор не знала его имени!
   "Сандр" - тут же прозвучало у меня в голове.
   - Сандр?
   Парень обернулся.
   - Вот это и будет моим первым вопросом. Откуда ты знаешь мое имя?
   Я посмотрела в его глаза, цвета свинцовых туч, опустила взгляд на ножны, где длинные пальцы, словно невзначай оплели черную рукоять стилета, и отступила на шаг.
   - Я не знаю. Мм... Не знала. Только сейчас узнала.
   - Откуда? - Он продолжал буравить меня взглядом.
   - Не знаю. - Я улыбнулась и пожала плечами. Хорошо, если он решит, что я блаженная! С таких и взятки гладки. - Мне будто кто-то подсказывает.
   - Ладно. Мы еще вернемся к этому вопросу. - Сандр еще больше нахмурился. - Если ты дочь главного советника, как ты оказалась в такой глуши одна? Без охраны?
   - Я сбежала. Я жила в обители в дне пути отсюда, но сегодня на рассвете в моей комнате на меня напала пантера. Моя подруга убита, а я... сбежала. - Интересно, зачем я все это ему рассказываю? - Я пришла за помощью!
   Нда... вправду звучит как горячечный бред!
   - А почему ты решила, что тебе здесь помогут? - Сандр отлепился от стены, прошел мимо меня к печи и снял с раскрасневшейся плиты чайник. Плеснув в две глиняные кружки кипяток, он опустил в них по щепотке какой-то травы, придвинул табурет и уселся за стол.
   Я бросила взгляд на серое небо и подошла к нему.
   - Мне посоветовали обратиться к твоему отцу. Почти всю жизнь, каждую ночь, мне снится один и тот же сон. Знаешь, я так устала умирать...
   - Тебе снится сон о собственной смерти? - парень взглянул на меня и задумчиво покатал в ладонях кружку.
   Привлеченная душистым ароматом, я робко села на свободный табурет и, притянув к себе питье, сделала глоток. По телу тут же прокатилась горячая волна, снимая напряжение и опутывая дремой.
   - Нет. О смерти других, незнакомых мне людей. Мужчины и женщины. А еще ребенка. Только я каждый раз переживаю это так, словно я и есть та женщина, которая прыгает с огромной башни вниз. А еще мне снится дракон.
   - Дракон? - Сандр перестал катать в руках кружку.
   - Ну... я понимаю, что драконы ушли, но... это же сон! - Я вновь глотнула травяного чая и только сейчас в полной мере ощутила усталость. - Мне снится огненный дракон, который падает за женщиной в пропасть.
   - И что потом? - Парень тоже сделал несколько глотков и отставил кружку.
   Я пожала плечами.
   - Ничего. Я просыпаюсь.
   Сандр отвел взгляд.
   - Я бы хотел тебе помочь, но сны читать не умею. Тебе действительно нужен мой отец, вот только... - парень замялся, - он задерживается. Возможно, до утра.
   - А если дольше? - Я пытливо взглянула на него. Что-то он не договаривает.
   Тот пожал плечами.
   - Может, и дольше... Дела.
   - Понимаю. - Я покусала губы, пытаясь справиться со вдруг поселившейся в моем сердце обидой на весь этот мир. Значит, весь этот путь я проделала зря? И что теперь? - У меня нет времени столько ждать. Мне нужно вернуться к отцу до того, как он начнет мои поиски.
   - В любом случае, сегодня я тебя никуда не отпущу! - Сандр нахмурился. - На дворе ночь и непогода.
   Я покосилась на проем двери, за которой воцарилась тишина, лишь редкие капли, падающие с навеса, напоминали о сумасшедшем ливне, прокатившемся над деревенькой, и уткнулась в кружку, пряча невольную улыбку. Так неожиданно услышать из уст этого нелюдимого парня слова заботы. Как я не хотела уходить, так и он не желал меня отпускать...
   - Будь моя воля, я бы осталась здесь, в этой деревеньке, навсегда, но... - Я помолчала, глядя ему прямо в пытливо прищуренные глаза. - Если отец узнает, что я сбежала из обители, он перевернет с ног на уши все Объединенное королевство, но найдет меня. Вот только после того как он меня найдет, я буду вспоминать годы затворничества, как самые лучшие годы в моей жизни.
   - И он сможет быть таким суровым с единственной наследницей? - Кажется, я сумела удивить парня.
   - Страх порождает ненависть. - Я первой отвела взгляд. Какого странного серого оттенка у него глаза... Глубокие. Как воды озера перед дождем. Как бы не утонуть... - Мне кажется, отец меня боится. После... одного случая, он отправил меня в обитель и ни разу не приехал навестить, а до того дня он попросту меня не замечал. Я росла, как сорняк, среди босоногой детворы прислуги.
   - А мать? - Голос Сандра стал бархатным. Мягким.
   Не в силах больше бороться с усталостью, я зевнула, устроилась щекой на гладкой столешнице и, закрыв глаза, пробормотала:
   - Я ее никогда не видела, а все расспросы о ней были строго-настрого запрещены. Только раз моя старая нянька обмолвилась, будто я на нее похожа, а отец как-то сказал, что она умерла от какой-то странной болезни... Сандр, прости, но я так устала...
   - Айна, если хочешь спать - спи. И ничего не бойся. Сегодня тебе не приснится кошмар... Обещаю.
   В ответ я только улыбнулась, и уже проваливаясь в сон, почувствовала, как он поднял меня на руки и куда-то понес.
  
   Глава третья
  
   Сандр
  
   Девушка спала, подложив под щеку ладонь, и чему-то улыбалась во сне. Я опустил ее на теплую лежанку на печи, закрыл дверь на щеколду и, запрыгнув, уселся у нее в ногах. Конечно, можно было меня обвинить, что я воспользовался ее доверчивостью и напоил горячим чаем с баюн-травой, но... Мне нужно было подумать, а она и сама бы вскоре уснула: дальний путь, да еще потратила силы на магический замок.
   Перед глазами встала картина: девушка, будто созданная из воды, и стена огня перед нею. Интересно, почему я никогда раньше не видел этого странного изломанного узора в самом центре двери?
   Я вновь взглянул на гостью.
   Красивая. Той красотой, которая не надоедает, на которую хочется смотреть и смотреть. Волосы цвета спелой пшеницы заплетены в косы, на высокий лоб падают непослушные кудряшки, открывая моему взгляду точеное лицо. Я поймал себя на мысли, что пытаюсь представить ее на каком-нибудь балу в роскошном платье с золотистыми локонами, ласкающими обнаженные плечи.
   Кто ты? Откуда?
   Может быть, следует поверить, что в гости ко мне действительно забрела единственная дочь лорда Кэрна, самого безжалостного из всех восьми советников короля Сайруса? Тогда непонятно, что она здесь делает. Одна. Уж слишком неправдоподобно прозвучала рассказанная ею история о повторяющемся кошмаре и нападении пантеры... В обители!!!
   Девушка могла говорить правду? Могла. Вопрос в том - чью правду она говорила? А вдруг это ловушка, и на самом деле она пришла за нашими головами? Ведь сегодня отец обмолвился, что в Полыни меня поджидает смерть.
   Ладно, сейчас все равно не разобраться. Скорей бы вернулся отец. Уж он-то заметит, если она что-то не договаривает.
   Я осторожно достал в изголовье лежанки еще одну набитую травой подушку, положил себе под спину... и тихо ругнулся, снимая ножны. Ну зачем я вырядился в единственную выходную одежду? Еще и кинжал повесил. Клиентский!
   Вновь взглянув на девушку, я сунул ножны под подушку, повозился, устраиваясь поудобнее, и наконец-то закрыл глаза. С наслаждением! Как же я устал!
  
   Тихий стук в дверь прогнал зыбкий сон. Я распахнул глаза и прислушался. В комнате царил густой полумрак. Видимо, фитили светильников утонули в растопленном воске и погасли.
   Вновь раздалось легкое постукивание. Я бесшумно спрыгнул вниз, прокрался к двери и, выхватив торчавший из стены топор, чуть слышно выдохнул:
   - Кто там?
   - Это я, Сандр. Впусти меня.
   Голос отца я бы узнал из тысячи. И меня не насторожило, что иногда, возвращаясь ночью домой, он мог проникнуть в дом, игнорируя замки, а сейчас просит его впустить.
   Одним движением я отодвинул засов и распахнул дверь.
   - Отец? Я... Что произошло? Я пытался...
   - Сандр, помолчи. У меня мало времени, а я должен многое тебе объяснить. - Он шагнул в дом. Я отстранился, пропуская его, но не слишком быстро: плечо и правый бок обожгло, как будто меня коснулся жар горнила.
   Поспешно захлопнув дверь, я обернулся, глядя, как растворяется темнота в багровом отсвете, идущем от него.
   - Отец?
   Он огляделся, словно не узнавая дом. Чуть задержал взгляд на сладко посапывающей гостье и вдруг широко улыбнулся.
   - Отлично. Она все-таки жива! Теперь я могу со спокойным сердцем возвращаться за Грань.
   - Возвращаться? Что значит возвращаться? Ты ведь жив!
   - Нет, Сандр. Я не погиб в сражении с Тенью. Эта тварь выбрала не самый лучший момент для схватки и бежала, едва на зов моего Хранителя к нам пришли четыре Стихии, Высшие Судьи крепости Шарукх. Да вот только они не смогли мне помочь. Я попал в западню, Сандр. Драконы не захотели становиться Хранителями для того, кто обречен на смерть.
   - Речь обо мне?
   - Да. Вся твоя жизнь - сделка с богами, которая вот-вот будет расторгнута. Поэтому обряд не завершился успехом. Такое случалось, но редко. Я не ожидал, что это произойдет с тобой. - Отец отвел взгляд. - В уплату за открытие врат, Стихии захотели взять твою жизнь, но я выменял ее на свою. Как бы ни сложился твой путь, Сандр, я обещал твоей матери, что буду защищать тебя всегда. Даже ценой собственной жизни. И еще. Ты должен кое о ком позаботиться. Услуга за услугу.
   Я молчал, не в силах произнести ни слова. Комок, стоявший в горле, душил. Впрочем, отец и не ждал моего ответа.
   Протянув ко мне ладони, он выдохнул только два слова:
   - Зайерг Зубаи.
   Вначале ничего не происходило, затем свечение, окружавшее отца, вдруг стало ярким, плотным, постепенно перетекая, сгущаясь над ладонями в огненно-рыжий сгусток пламени. Я зачарованно смотрел, как вдруг у этого сгустка появились глаза, острая мордочка, развернулись крылья. Мгновением позже слепящий свет угас. На ладонях отца сидел уменьшенный в сотни раз самый настоящий дракон!
   - Это мой За Зу. - Отец нежно провел ладонью по рыжим крылышкам. - Я получил его на свое восемнадцатилетние, рубеж, когда каждый владеющий силой может обрести Хранителя. Сегодня я пожелал, чтобы и у тебя был свой Хранитель, и мое желание исполнится. Я оставляю тебе За Зу. Возможно, с ним время твоей жизни продлится дольше. Намного дольше!
   Дракончик взглянул на отца, затем вновь посмотрел на меня и, словно подчиняясь приказу, взлетел. Взмах тонких крыльев и острые коготки угольками обожгли мое плечо. Я отвернулся, спасая лицо от опалившего жара.
   - И что теперь? - Боль от осознания утраты стала тише, померкнув перед неожиданным знакомством. - Как я должен о нем заботиться?
   До меня донесся тихий смех отца.
   - Думаю, что теперь он будет заботиться о тебе. Единственное условие. Для того, чтобы его слышать и понимать, ты должен довериться ему и ничего не бояться...
   - Я не боюсь!
   - Этого мало! Ты должен согласиться пройти через обряд Слияния.
   - Согласен. А что это? И когда его проходить? Сейчас?
   - Всему свое время, Сандр. А сейчас слушай и запоминай! В моей комнате, в тайнике, ты найдешь клинки Тха-картх. В переводе с языка ушедших - "Убийцы". Эти кинжалы способны справиться с любым драконом-Хранителем, как с Тенью, так и со Стихией. Долгое время они хранились во дворце Полыни, но после убийства короля Бьярда, мне пришлось выкрасть их и бежать. - Отец подошел ко мне и едва слышно закончил: - Запомни, Сандр, ни при каких обстоятельствах они не должны попасть к королю Сайрусу, иначе у этого мира не останется шанса.
   - Запомнил. - Я не заметил, как жар, идущий от моего нежданного питомца, перестал опалять щеку. Дракончик (как там его - За Зу?) исчез. - Я спрячу их.
   - Нет, не оставляй их у себя. За этими клинками охотятся все воины Тени. Лучше отнести их к тому, кто их создал. Идите в Беркет. Помнишь город в Подгорье? Мы с тобой там были и не раз... Найдешь оружейника Берша ли Тукена. Скажешь, что ты - сын истинного Сберегающего Равновесие. Он поймет и сам решит, что поведать тебе, а что похоронить вместе со мной.
   Я ухватился за голову.
   - Что-то я ничего не понял!
   Но отец не стал объяснять, только заторопил.
   - Быстрее! Забирай кинжалы и уходите! Ищейки скоро будут здесь!
   - Кто? - Голова стала тугой и гулкой. Все замедлилось будто во сне.
   - Ищейки Сайруса. Быстрей!
   Я хотел броситься к комнате отца, но, не сделав и шагу, вдруг оказался в ней. Огляделся, даже не удивляясь тому, что темноту по-прежнему разгоняет странный багровый свет, идущий теперь отовсюду.
   Кровать.
   У кровати стопки книг, свитков и какой-то футляр.
   Где же искать клинки?
   Но подсказка не понадобилась.
   Футляр вдруг начал светиться. Я бросился к нему. Подхватил, и невольно удивившись его тяжести, сунул за пазуху.
   Время внезапно ускорилось. Выбежав из комнаты, я направился к отцу. Он по-прежнему стоял ко мне спиной, больше всего теперь напоминая статую.
   - Клинки в футляре?
   Но он не ответил.
   - Клинки Тха-картха в простом футляре? - Подойдя, я взял его за плечо. Точнее попытался, но пальцы сжали пустоту.
   - Отец?
   Вместо ответа он рассыпался искорками, из которых стремительно занялось пламя. Меня затрясло, забило, словно в приступе падучей.
   - Сандр? Сандр! - Девичий голос, а точнее, крепкая оплеуха, заставили распахнуть глаза. Я что - спал? Рядом сидела гостья, и изо всех сил трясла меня за плечи. - Фух, хвала богам, ты - живой!
   Я сел и, глотнув сладковатого дыма, закашлялся.
   Что я делаю на полу?
   Девушка вскочила и, ухватив меня за руку, заторопила, заставляя подняться.
   - Вставай! Дом горит! Надо уходить!
   Дом горит?
   Я растерянно огляделся. Тлеющие стены уже кое-где раскрасили темноту огненными кляксами. Уже занялся пол и балки потолка. И тут я окончательно проснулся.
   - Вода! - оттолкнув девчонку, я ухватил стоявшее под столом ведро и бросился к бочке, но Айна решительно преградила путь.
   - Нет! Уходим!
   - Останови пламя! Ты же можешь!
   - Оно мне не подчиняется!
   Что ж, самое время проверить то, чему я научился за эти годы у отца.
   На одном дыхании выдохнув слова призыва Воды, я замер, ожидая ответа стихии. И я его получил, правда, не такой, на который рассчитывал. Передо мной неожиданно вылепился чуть мерцающий силуэт, и в голове снова зазвучал голос отца:
   - Уходи, Сандр и береги "Убийц"!
   Рука невольно дернулась к рубахе, и пальцы стиснули спрятанный за пазухой футляр.
   Так значит, это был не сон?
   - И не сон, и не явь. Это граница между мирами, и только здесь ты сможешь меня слышать. Мне позволено остаться с тобой до твоего восемнадцатилетия.
   В следующее мгновение призрак развеялся дымом, а передо мной снова появилась Айна.
   - Опять уснул? Или дыма надышался? - Ухватив за руку, она, как маленького, потащила меня к двери. Мы едва успели выскочить в ночь, как позади что-то рухнуло, и огненная завеса скрыла дом.
   - Живой? - Она бросила на меня сочувствующий взгляд. - Куда теперь?
   Отец погиб... Из-за меня!
   Зачем?
   Не этот ли пожар должен был забрать мою жизнь? И забрал бы, если бы не Айна. Откуда она взялась? Кто она?
   Рука вновь коснулась прижатого к груди футляра.
   Клинки Тха-картха. "Убийцы". Если это так важно для отца, я отнесу их к Бершу ли Тукену.
   - Пойдем! - Я развернулся и, ничего не объясняя девушке, зашагал к реке.
  
   _________________
  
   Айна
  
   Я так и не поняла, проснулась ли я от запаха дыма или от вопля, раздававшегося в моей голове:
   "Опасность! Пожар!"
   Открыв глаза, я даже вначале не поняла, где нахожусь. Резко села и едва не свалилась с довольно высокой печи. Должно быть, когда я уснула, паренек уступил мне свою теплую лежанку.
   Кстати, где он?
   Я огляделась, привычно удивляясь тому, что темноту раскрасили необычные сиреневые сумерки, так было всегда, когда моя сила возвращалась, чтобы предупредить об опасности, и спрыгнула на пол. Сандр лежал, раскинув руки, и, не мигая, смотрел в потолок, где уже багровыми пятнами тлели бревна.
   Первым делом я решила, что он надышался дыма. Затем в голову полезли мысли пострашнее.
   А если умер? Что тогда мне делать?
   Для начала остановить пожар.
   Я представила воду, много воды и уже почувствовала, что она готова выплеснуться в огненные язвы, как вдруг в мыслях вновь зазвучало:
   "Опасность! Уходи!"
   Значит, ничего уже не сделать? Бежать?
   Я взглянула на Сандра.
   А как же он? Вдруг он жив?
   Не придумав ничего умнее, я улеглась ему ухом на грудь и, услышав стук сердца, принялась тормошить.
   - Вставай! Дом горит! Надо уходить!
   Какое-то время парень никак не реагировал на мои старания. Наконец, когда я, отчаявшись, влепила ему оплеуху, он сморгнул, растерянно огляделся и, вскочив, бросился к бочке.
   - Вода!
   Но я оказалась быстрее.
   - Нет! Уходим! - Неужели он и в самом деле решил, что может так просто справиться с огнем?
   - Останови пламя! Ты же можешь! - Парень в отчаянии уставился на меня.
   - Это пламя мне не подчиняется! - Заводить разговор о предупреждающем голосе мне не хотелось. Я в растерянности оглянулась на распахнутую дверь, вновь посмотрела на него и едва не зарычала от бессилия. Этот чудик опять замер, разглядывая вырвавшийся прямо перед ним клуб дыма. Точно, не в себе! Если его сейчас не вывести, он даже не заметит, как сгорит. Я решительно подошла к нему и ухватила за руку. - Опять уснул? Или дыма надышался?
   Вцепившись мертвой хваткой, я потащила его к призывно распахнутой двери. Ночная свежесть встретила нас, спасая от безжалостного жара. За спиной что-то рухнуло. Вовремя мы...
   - Живой? - Я покосилась на Сандра. Жалко бедолагу. Вон, стоит, потерянным взглядом смотрит на горящий дом. - Куда теперь?
   Он даже не взглянул на меня. Постоял, словно к чему-то прислушиваясь, развернулся и направился к реке.
   - Пойдем.
   - Куда? - Я догнала его, и пошла рядом.
   - В Подгорье.
   - Куда?! - Я остановилась, но он словно не заметил этого, продолжая уверенно шагать к мосткам. Пришлось догонять. - Зачем? Я туда не пойду!
   - Туда пойду я, - бросил, не оборачиваясь, Сандр. - У дороги к Подгорью стоит какой-то монастырь, оставлю тебя там...
   - Ха! А меня ты спросил? - Я даже забежала вперед, чтобы посмотреть ему в глаза. - Я потеряла подругу, рисковала всем не для того, чтобы снова попасть в тюрьму! Нет уж! Спасибо! Пока мы идем вместе, а там будет видно.
   Сандр взглянул на меня и, не проронив ни слова, продолжил путь.
   Странный тип!
   Какое-то время мы шли молча. Миновали скользкие бревна мостка, и зашагали в ночную степь по узкой, заросшей тропинке. Наконец, мне надоело прислушиваться к шороху травы под нашими ногами и далеко раздающемуся в ночной тишине треску пожара.
   - Сандр... а как же твой отец? Представляешь, что он подумает, когда придет домой и найдет вместо дома обгоревшие руины? Может, стоило предупредить соседей о том, куда ты идешь?
   Парень мотнул головой.
   - Он не придет.
   - Почему? Ты же сказал, что он должен вернуться?
   - Он возвращался и... это он поджег дом! - выдохнул Сандр и прибавил шагу.
   Все ясно. Надышался дыма.
   Между нами вновь повисло молчание. Погруженная в невеселые мысли, я и не заметила, как мы ушли уже довольно далеко. Зарево пожара больше не пугало, и теперь горело во тьме одиноким огоньком свечи. Впереди замаячили стоявшие кругом невысокие сопки.
   Вдруг сердце сдавило холодными тисками. В уши вплелся предупреждающий шепот.
   "Драконьи круги. Смерть!"
   - Сандр! - Я замерла не в силах заставить себя сдвинуться с места. Парень остановился.
   - Что еще?
   - Нам туда нельзя!
   - Что за глупости? Куда - нельзя?
   - Туда. - Я указала вперед. - Где холмы. Нельзя!
   Он слепо огляделся.
   - Какие холмы? Впереди ровное поле! Или ты говоришь о тех горах? - Он указал на возвышающиеся вдали кручи. - Так нам до них еще шагать и шагать.
   - Я, конечно, не знаю, как именно выгляжу в твоих глазах, но очень надеюсь, что не давала тебе повода считать меня дурой! - вспылила я. - Если я говорю "холмы", я и подразумеваю холмы, а не скалы!
   - И где ты видишь холмы?
   - Прямо перед тобой. До них шагов двадцать!
   Парень снова честно огляделся и посмотрел на меня так, что я действительно ощутила себя... несколько странно. И тут до меня дошло.
   - Ты их не видишь!
   Сандр хотел что-то ответить, но передумал и, помедлив, вдруг подошел ко мне.
   - Они невысокие, ровные и образуют идеальный круг?
   Взглянув в его блестящие в темноте глаза, я обрадовано кивнула.
   - Я так и знала, что ты меня разыгрываешь. В общем, не спрашивай меня, почему - не объясню, но нам туда идти нельзя.
   - Это Драконьи круги.
   - Точно! Круги. А... откуда ты знаешь?
   Парень больно вцепился мне в плечо и придвинулся так близко, что я почувствовала жар, идущий от его тела.
   - Поставим вопрос иначе? Откуда о них знаешь ты?
   "Воздух! Там они вас не найдут!"
   - Что? - Я вздрогнула, услышав в голове приказ, и начала вырываться, пытаясь избавиться от железных тисков парня. - Отпусти!
   - Ну уж нет! - Он вцепился в другое плечо и угрожающе навис надо мной. - Или ты сейчас же мне все рассказываешь, или...
   - Мы погибнем! - Я почувствовала, как невидимые лапы бережно сжали меня, а над головой развернулись сильные крылья, готовые вот-вот взмыть в воздух. Ладно, будем спасать принудительно. Я прижалась к Сандру и, крепко обняв, сцепила руки в замок. - Держись!
   Он подозрительно оглядел меня.
   - Не понял...
   Сейчас поймешь!
   Я прикрыла глаза, позволяя воздуху привычно наполнить меня мощью, и почувствовала, как взмахнули невидимые крылья, отрывая нас от земли.
   Парень тут же стиснул меня в объятиях так, что я едва не задохнулась, и опасливо посмотрел вниз, на растворяющуюся в темноте степь.
   - Кто ты?
   Я усмехнулась, но промолчала, наслаждаясь идущим от него жаром. Жаль, что первые объятия, которые мне довелось испытать в жизни, стали следствием страха, а не страсти.
   Неожиданно темнота внизу раскрасилась. Холмы засветились разноцветными бликами, вырисовывая идеальный круг. Мы с Сандром зачарованно смотрели, как из сияющих арок вырываются черные всадники и уносятся вдаль, исчезая в темноте. Наконец, выплюнув последних воинов, арки начали блекнуть и вскоре вновь растворились в окружающем мраке.
   - Кто это был? - выдохнул парень.
   - Не знаю. - Я мысленно попросила моего неведомого помощника отнести нас подальше от опасного места и вскоре почувствовала, как он начал снижаться. Едва наши ноги коснулись травы, я без сил обмякла в объятиях все еще сжимающего меня парня. Слабость - вот плата за возможность использовать чужое могущество. - Я - не маг, Сандр. И я тебе уже об этом говорила.
   - Тогда, кто ты? - Он, как пушинку, подхватил меня на руки.
   Я усмехнулась.
   - Сама не знаю. - И указала ему за спину. - Смотри!
   Где-то далеко, рядом с едва заметным огоньком пожара, темноту прожгла еще одна пылающая точка и, стремительно растекаясь, стала превращаться в кляксу.
   Сандр развернулся и долго смотрел на огненное пятно. Наконец, не сдержав вздоха, покрепче прижал меня к себе и направился туда, где на фоне светлеющего неба высились изгибы гор.
   Не отрывая взгляда от горящей деревни, я обняла Сандра за шею и прижалась щекой к его плечу. Слабость все еще владела телом, но она скоро пройдет. Она всегда исчезает внезапно и быстро, так же, как мой невидимый спаситель.
  
   Глава четвертая
  
   Сандр
  
   Чувства будто умерли. Мое прошлое в одночасье стало пеплом.
   Каким богам я перешел дорогу? Почему в один день они лишили меня всего? Отец, дом, деревня, где я вырос... Куда теперь идти? Зачем?
   Девушка сонно вздохнула, коснувшись теплым дыханием моей шеи.
   Я осторожно скосил на нее глаза.
   Спит. Счастливица.
   И покрепче прижал к себе.
   Легкая, как пушинка!
   Сегодня она спасла мне жизнь. Дважды... Случайно или нарочно - не знаю, но было бы нечестно по отношению к ней по-прежнему подозревать ее в злом умысле.
   Перед глазами снова возникло отрешенное, бесстрастное лицо Айны и черные всадники, муравьями высыпающиеся из разноцветных арок и исчезающие в темноте. А еще я почувствовал над нами взмахи огромных невидимых крыл...
   Я не буду думать о том, как и с чьей помощью она летает... Лучше подумаю о тех, кто вырвался из круга. Кто они? Предсказанные отцом ищейки Сайруса, пришедшие за мной? Зачем они подожгли деревню? А может, они искали вовсе не меня, а отца или... кинжалы?
   Какая разница! Той размеренной жизни, что была у меня - уже не будет.
   Мокрая трава омыла мне сапоги от пепла, зарево рассвета незаметно укрыло розовой мантией вершины гор, а я все шел и шел на восток, прижимая к себе девчонку.
   Айна. Интересное имя.
   Почему, все забрав, боги дали мне тебя? Знаю, что в скором времени наши пути разойдутся, но все же? А может быть, твоя миссия - спасти мне жизнь? Но... зачем? Жизнь отца была куда важнее.
   Впереди желто-зеленый ковер омытой дождем степи разлиновала белая полоса тракта. Сразу за ним начинались земли Пограничья. Если дойти до перевала и пройти через пещеру, можно попасть в Подгорье. Если пойти по дороге прямо - начнется лес - владение перевертышей, ну а земли Объединенного королевства я уже почти миновал. Интересно, а зачем и куда со мной идет моя спасительница?
   Не удержавшись, я вновь взглянул на ее безмятежное лицо, и даже задержал дыхание, уставившись в пронзительно синие, наблюдающие за мной глаза. Интересно, как давно она проснулась?
   - Отдохнула?
   Мило покраснев, она отвела взгляд первой.
   - Да. Спасибо. Если можно, поставь меня на землю.
   - Отчего же нельзя? Можно, но тогда ты промочишь ноги. - Очарованный ее смущением, я скрыл улыбку, и как ни в чем не бывало, продолжил шагать дальше. Немного затекли руки, но мне совсем не хотелось ее отпускать.
   - Ну и что? - упрямо возразила она. - Не страшно.
   - Донесу до дороги, - отрезал я, прекращая глупый спор, и поинтересовался. - А где находится имение твоего отца?
   Айна, ехидно фыркнув, скорчила такую презрительную гримасу, что я тут же поставил ее в траву.
   - Ну что еще?
   - Если ты хотел отнести меня домой, то для начала мог бы спросить, где он находится. Вообще-то я ждала, что ты доставишь меня в монастырь, как грозился. - Девчонка снисходительно улыбнулась, прекрасно понимая, что негде оставлять я ее ни собирался. - Не обижайся, но к твоей силе еще бы сообразительность - цены бы тебе не было!
   Чувствуя, как в душе поднимается гнев, я невозмутимо потянулся, разминая затекшие руки, и выжидательно сложил их на груди. Это что же получается? Меня только что назвали тупым амбалом?
   - Не бери в голову, - отмахнулась она, словно прочитав мои мысли. Приставила ладонь козырьком ко лбу и, посмотрев в небо, с тоской вздохнула: - Я все равно безнадежно опоздала, и на мои поиски наверняка уже подняли всех королевских слуг.
   - Значит, хотела опоздать! - холодно отрезал я. Ну конечно! Сначала обзывается, а потом жалей ее...
   - Да. Хотела! - Она вдруг зло прищурилась. - И сейчас хочу! Мой отец - чудовище, наслаждающееся страданиями других! Мой единственный шанс сбежать из родного дома - замужество, но отец богат. И если он пожелает наказать меня, посадив под замок, то вся моя жизнь пройдет в заточении. Он просто забудет о моем существовании! Хотя... тебе этого не понять! Наверное, тебя всегда любили и берегли, как зеницу ока! Что ты молчишь?
   - А что сказать? - Я пожал плечами. Да. Отец был строг и требователен, часто надолго исчезал из дома, но я ни в чем не нуждался, и уж тем более страдал от недостатка родительской любви. - Могу только искренне тебя пожалеть.
   - Нет! - Она отшатнулась. - Жалость унижает!
   - Возможно. Зато сочувствие помогает разделить боль. - Я шагнул к ней.
   - Кому как! Со своей болью я справлюсь сама. - В ее глаза закралась обреченная решимость. - Мне нужно вернуться домой и как можно быстрее. Если я сама приду к отцу и расскажу о нападении на обитель, возможно, тогда он меня не накажет.
   - Попробовать, конечно, можно... - Прищурившись, я тоже взглянул на небо. Солнышко бодро карабкалось к зениту. - Но... мы довольно далеко от Полыни. Если пешком - дня два-три, а мне очень нужно в Подгорье.
   - Я попытаюсь призвать силу. - Айна сосредоточенно зажмурилась и даже сжала кулачки.
   Понаблюдав за ее тщетными усилиями, я решил вмешаться.
   - Отец как-то раз показал мне одно простенькое заклинание, как добраться с ярмарки домой всего за пару мгновений. Хочешь? Могу помочь.
   Она с любопытством посмотрела на меня.
   - И?
   - Зеркало перехода. Почти, то же самое, что магический свиток. Я открываю - ты шагаешь.
   Девчонка задумчиво нахмурилась и кивнула.
   - Давай.
   - Только этот переход открывается на определенное место. Представь себе то, куда хочешь попасть, а я прочитаю заклинание. - Какой шеркх дернул меня за язык? С одной стороны, хотелось помочь, но с другой...
   Впервые в жизни мне захотелось, чтобы заклинание не сработало.
   Но главное, ни вздохом, ни взглядом не показать, как мне не хочется ее отпускать! Снова остаться одному? Куда-то идти? Кого-то искать? Зачем?
   - Читай. - Она уставилась широко раскрытыми глазами прямо перед собой.
   Видно же, что не хочет, и все равно добровольно согласна вернуться к тому, кого так боится!
   Я сосредоточенно выдохнул и сосредоточился на заклинании.
   Это ее жизнь. Ее выбор, и кто я такой, чтобы вмешиваться?
   Слова привычно сплелись в волшебную вязь, и вскоре перед нами заколыхалась огромная зеркальная гладь перехода. Ее центр начал светлеть, открывая взгляду каменные стены. Невысокий каменный дом с башенками. Площадь. Одетые в черное воины Сайруса и испуганно жавшийся в тени дома дворовый люд.
   - Поместье отца! Наши слуги! Отец! - Айна бросилась к переходу и вдруг остановилась, настороженно разглядывая что-то в серой мути. - Король Сайрус?!
   Мне показалось, что один из стоявших на площади мужчин вдруг обернулся и посмотрел прямо на нас, словно видя сквозь магическое зеркало! Низ его лица был скрыт забралом, а вот глаза... Глаза притягивали, звали, заставляли подчиниться. Я даже потряс головой, чтобы избавиться от наваждения. В следующее мгновение густой, темный дым скрыл многочисленное войско, и на его месте появились огромные, лоснящиеся чернотой драконы.
   Я отшатнулся и смял заклятие.
   - Это был король?
   - Да! И он видел нас! - Айна выглядела испуганной. Да что там, испуганной - она была в панике! Схватив меня за руку, она бросилась к уходящим в небо горам.
   - Ты же хотела вернуться!
   - Ты видел его глаза? - Она бросила на меня полный ужаса взгляд. - Я до последнего не верила, что отец расскажет королю обо мне! О моей силе! Неужели ты не знаешь, как Сайрус обходится с самозваными колдунами и волшебницами?
   - Казнь? - уточнил я. - Неужели твой отец сможет отдать тебя на казнь?
   - Если будет стоять вопрос о его безопасности - то да! Уже отдал! Сразу после того, как я сбежала из обители! Иначе, зачем в нашем имении такие высокие гости?! - выпалила она, не замедляя бега, и махнула, указывая на возносящиеся ввысь горы, скрытые щеткой густого леса. - Укроемся в ельнике?
   Я не смог сдержать короткого смешка. Какая наивность!
   - После того что я видел, могу с легкостью утверждать - ельник драконам не помеха! Давай к мосту!
   - Куда?
   Я только кивнул на две сросшиеся вершинами горы. Неужели и вправду не знает?
   Да во всех окрестностях Пограничья каждый ребенок с легкостью если не расскажет, то укажет, где находится главный вход на проходной мост в Подгорье.
   Словно играя, память вдруг подсунула мне картинку.
   Как-то раз, когда мне было девять лет, отец привез меня сюда на торги. Пока я восторженно разглядывал клинки, он о чем-то разговаривал с темноволосым мужчиной. Перед тем как уйти, незнакомец долго, очень долго смотрел на меня. Затем передал какой-то сверток отцу и, ласково потрепав меня по волосам, скрылся в толпе. После мы вернулись домой, и я уже начал забывать о той встрече. И вот на мое десятилетие отец достал из переданного незнакомцем свертка шкатулку, в которой лежал крохотный изящный кулон, и надел его мне на шею.
   С тех пор я его не снимал... до вчерашнего дня.
   Перед глазами встала зеленоватая вода, сом и охочие до удовольствия водяные девушки.
   Задыхаясь от бега, я стиснул зубы и зло помотал головой, пытаясь избавиться от нахлынувшего воспоминания. Сожаление затопило все мое существо. Я любил этот подарок. Не знаю, почему - любил! Как любят радугу, счастливые сны или улыбку красивой женщины. Потому что нельзя не любить!
   Рядом охнула Айна и, не замедляя бега, затеребила меня за руку, указывая назад.
   - Сандр, скажи, что я ошибаюсь и те три черные точки на горизонте - птицы? А может, они мне вообще привиделись?
   Я оглянулся и тихо выругался. Темные точки на горизонте мало того, что девчонке не привиделись, так еще и стремительно нас нагоняли. Интересно, какую магию для ускорения применяют эти мифические, но вполне реальные существа? И сколько у нас в запасе времени?
   - Ага - вороны. Устроит такое объяснение?
   - Мне не до шуток! - а вот девчонка, кажется, обиделась.
   - Неужели? То, что это драконы - увидит даже слепой! И уже очень скоро они будут здесь!
   - А может, снова откроешь Зеркало перехода? - Айна с надеждой взглянула на меня.
   Я хохотнул.
   - Для этого нужны две неисполнимые вещи: не бежать и сосредоточиться.
   Девчонка вдруг выдернула руку и остановилась тяжело дыша.
   - Оставь меня!
   А что такого я сказал?
   - Вообще-то, я просто хотел объяснить, что не всегда можно использовать магические навыки. Теперь без обид? Побежали!
   Айна, словно не услышала, снова оглянулась и торопливо выпалила:
   - Сайрусу нужна я, и я постараюсь его отвлечь, а у тебя будет время сбежать!
   Какое самопожертвование!
   - Только вместе с тобой! - отчеканил я, подскочил к девушке и, подхватив на руки, бросился к манившему ельнику.
   Не привыкать!
  
   ______________
  
   Айна
  
   Безмерный ужас сменило безразличие.
   Если среди тех чудовищ, что сейчас приближались к нам, сам король Сайрус - мне не убежать. Уверена, отец давно все рассказал ему о моем даре, вот только пока я была защищена от мира стенами обители, я не представляла для него опасности, а теперь... Все что я могу сейчас сделать, это спасти моего попутчика. Он ведь не виноват, что встретился на моем пути!
   - Оставь меня! - Я резко остановилась. Сандр от неожиданности выпустил мою руку, что-то забормотал, но я его не слушала. - Сайрусу нужна я, и я постараюсь его отвлечь, а у тебя будет время сбежать!
   - Только вместе с тобой. - Он решительно подхватил меня на руки и бросился к ельнику. Чувствуя себя в его руках крошечным котенком, я прижалась к нему и, обняв за шею, оглянулась, не в силах отвести взгляд от стремительно приближающихся драконов.
   Неужели среди них мой отец?
   Нет, не так.
   Неужели мой отец - маг?
   Странно осознавать это сейчас.
   Мой отец - маг?!
   А если он маг, то почему испугался моих способностей? Тогда. Почти десять лет назад? Зачем избавился от меня? Зачем упрятал в обитель?
   Ответ один...
   Чтобы я никогда не научилась управлять своей силой. Не смогла бы ее понимать и не бояться!
   Но почему?
   - Верно у вас с папочкой нежные отношения? То-то он так живо бросился на твои поиски! - вдруг хрипло выдохнул Сандр. - Все крылья сбил!
   Я усмехнулась, но тут же помрачнела.
   - Это не признак любви. В моем случае, я бы даже назвала такое внимание подозрительным! Я не видела его десять лет, с тех пор, как он сослал меня в обитель! Мне кажется, если бы я умерла, он и то бы не удосужился посетить мои похороны, а вот стоило мне убежать... И на поиски собрались все маги Объединенного королевства во главе с королем! - Сердце снова царапнула обида. - Тебе это не кажется странным?
   Не буду говорить, что можно пересчитать по пальцам сколько раз за всю мою жизнь я видела отца. Моим воспитанием занимались няньки, слуги, дворовые, жившие в нашем имении, а он... Он был правой рукой короля Сайруса и занимался государственными делами. В Полыни.
   - Оставь меня, Сандр, и беги.
   - Встречное предложение: взлетай! Ты ведь можешь донести нас до леса в считанные секунды? - прохрипел он, бросив на меня быстрый взгляд.
   Я помедлила и решилась.
   - Не могу! Моя сила... не подчиняется мне! Точнее, не всегда подчиняется... Сейчас она почему-то ушла...
   Парень в ответ прорычал что-то нелестное в адрес моих способностей и из последних сил бросился к лесу. Широкая тень закрыла собой солнце. Рев, упавший с небес, заставил меня испуганно зажмуриться и уткнуться в плечо Сандра.
   А если я зря убегаю? Если отец просто беспокоится и именно поэтому попросил помощи у короля Сайруса? Пусть он даже в ярости из-за того, что ему пришлось меня искать и, скорее всего, дома меня ждет наказание, но... ведь это - мой отец! Он не причинит мне вреда. Разве что... упрячет в обители до конца моих дней.
   Я отлепилась от рубахи парня еще вчера белоснежно белой, а сегодня серой, с темными проплешинами гари и удивленно огляделась.
   Поле осталось позади!
   Вокруг замелькали пушистые ели, длинноногие сосны, скрывая нас от крылатых тварей.
   Сандр замедлил бег, а вскоре и вовсе перешел на шаг. Поставив меня на ноги, он указал на зев пещеры, темнеющий впереди маленькой ровной аркой.
   - Шагов сто осталось. В Подгорье спрячемся, пока суматоха не пройдет, а там видно будет! - Стиснув мне руку, он потащил меня за собой.
   - Сандр, подожди! - Едва поспевая за ним, я взглянула наверх, пытаясь разглядеть сквозь густую крону деревьев наших преследователей. - Стой! Да стой же ты!
   Выдернув руку, я остановилась. Сандр в нетерпении развернулся.
   - Может, побеседуем у переходного моста? А то мне не по себе, когда над головой летают такие птички.
   - Нет. Я решила! Глупо убегать от отца. И то, что я тебе рассказала... Мой отец не такой уж плохой и уж точно он не причинит вреда своей дочери!
   Я хотела сказать что-то еще, но тут лучик солнца, запутавшийся в русых волосах Сандра, погас. Мы, не сговариваясь, запрокинули головы, разглядывая скользнувшего над нами лоснящегося чернотой дракона. Вдруг в шаге от меня быстро и яростно занялось огнем дерево, словно его облили жидким пламенем. А рядом еще одно. И еще.
   Чувствуя себя в ловушке, я растерянно замерла.
   - Хм, а твой отец и в правду не причинит тебе вреда. Только зажарит живьем. Или это король Сайрус показывает тебе свое благоволение? - Сандр подхватил меня на плечо и в последнее мгновение, когда казалось, от невыносимого жара вот-вот начнет тлеть одежда, выкрикнул непонятные слова. Огненные струи послушно расступились, выпуская нас из западни. Ловко прыгая по камням, он бросился между пылающими деревьями. Чувствуя хлещущий в спину жар и слыша преследующий нас треск горящих деревьев, я зажмурилась и принялась читать молитву.
   Боги, помогите! Объясните! Почему? За что все это происходит со мной? С нами? Если бы не Сандр, я бы, наверное, никогда не смогла выбраться из огненной метели!
   Я не заметила, когда мы оказались окруженные прохладным сумраком пещеры, а вслед нам раздался леденящий душу вой.
   - Надеюсь, больше тебя не мучают сомнения? - Сандр поставил меня на гладкие каменные плиты. - Бежать сможешь?
   - Наверное, среди этих драконов не было моего отца... - Я оглянулась на занавешенную огнем арку пещеры. - Это какая-то ошибка...
   - Зато среди них был король Сайрус... И вряд ли бы он попытался сжечь ту, чья жизнь ценна! - Сандр посмотрел на меня в упор. - Так каков твой выбор? Навестить Подгорье или стать ужином?
   Выбор за меня сделала ворвавшаяся в арку пещеры узкомордая голова дракона. Он на мгновение застыл, разглядывая меня черными, маслянистыми глазами. В следующее мгновение мы уже бежали по уходившему в темноту каменному коридору, а нам в спину ударила жаром огненная волна, освещая путь. Эхо на все лады принялось повторять каменный треск и саднящий уши разъяренный рев, но чем дальше мы убегали в темноту по уходившему вниз коридору, тем все тише становились страшные звуки, зато я стала различать странные равномерные удары и азартные выкрики в приближающемся гуле голосов.
   - Ты слышишь? - Я остановилась, пытаясь отдышаться.
   Сандр кивнул.
   - Это переходной мост, - буркнул он, тяжело дыша. - Стража Главных ворот Подгорья развлекается.
   - Стража?
   - Конечно. Или ты думала, что коротышки так запросто пускают в свою страну всех без разбору?
   - Нет, но... - Я развела руками. - Мне нечем заплатить въездную пошлину. Все мои вещи остались в обители.
   - Гномы народ сговорчивый. Если мы им понравимся, они нас пропустят и так. - Сандр беспечно махнул рукой и направился вперед. Я нервно оглянулась и бросилась следом. Погони не было, но что-то мне подсказывало, что это лишь затишье перед бурей. Видимо, Сандр был того же мнения. - Главное, чтобы твой папаша не заявился сюда раньше, чем мы минуем мост. Иначе с таким родством нас не пропустят в Подгорье и за миллион изумрудов. Зачем им ссориться с королем Сайрусом и его советниками?
   Я не ответила. Только крепче стиснула зубы.
   Ощущение того, что я попала в смертельную западню, усилилось, но уже ничего не исправить! Мою скучную, предсказуемую жизнь, без погони, смертей и черных, плюющихся пламенем тварей, уже не вернуть!
   Ния - мертва! За мной охотятся три мага в образе драконов! Моя сила снова исчезла на неопределенный срок именно тогда, когда она мне больше всего нужна!!!
   А мой защитник - простой деревенский кузнец...
   Нужно принять все, как должное, и попытаться найти выход.
   Вдруг вспомнилось, как ловко Сандр справился с падающим с небес огнем.
   Я украдкой взглянула на шагающего рядом парня, и снова отметила его благородные черты и открытый взгляд уверенного в себе, идущего до конца воина.
   Не все так просто с этим кузнецом...
   Вскоре каменный туннель свернул, и мы вышли в огромную, освещенную редкими факелами пещеру. Чуть поодаль толпился, выл, орал, ревел возбужденный народ.
   Гномы.
   Я с любопытством уставилась на коренастых, плечистых, одетых в потертые кожаные доспехи совершенно лысых недомерков с пышными, заплетенными в косички, окладистыми и коротко подстриженными бородами. Впрочем, в учебниках по расоведению говорилось, что среди подгорных жителей встречались парни и с роскошной шевелюрой, которых почему-то почти всегда выбирали на высокие должности и считали чуть ли не избранниками богов.
   Мне вдруг стало не по себе. Почему Сандр так в них уверен? С чего это гномам нам помогать? Мы - ненавистная для них раса. Верзилы!
   Я невольно прижалась к Сандру.
   - Что они делают?
   - Это игра, - мягко прозвучал над ухом его низкий бархатный голос. - Называется байдяга. Двум парням дают здоровенные деревянные молоты, и они должны ими друг друга уложить. Правил нет. Кто останется на ногах - побеждает. Мы с деревенскими парнями раньше частенько в нее играли...
   - Интересно. - Я огляделась. - А как бы нам, не нарушая этой увлекательной игры, проскочить в город?
   - Никак! - Сандр указал на странное, вертикально уходившее в клубившийся над нами сумрак, сбитое из крепких толстых бревен, высоченное широкое полотно, у основания которого крепилось громадное резное колесо, немного похожее на штурвал, который использовали на кораблях эльфиры. - Когда чужак доходит до пропасти, ему волей-неволей приходится искать того, кто сможет опустить этот мост.
   - Это - мост?! - Я даже запрокинула голову, пытаясь разглядеть скрытое в густой тени строение. Вся дальняя сторона пещеры вместе с мостом и пропастью скрывалась в сумраке. Неудивительно, что я не обратила на него внимание. Факелы, что должны были равномерно освещать всю площадь, горели лишь у входа в пещеру, зато в большом количестве пылали на стене, у которой проходила байдяга. - На вид не очень-то надежный...
   - Не бойся. - Сандр усмехнулся. - В детстве я не раз проходил по нему туда и обратно, и могу заявить, что бояться нечего. Говорят, бездна под ним настолько глубокая, что даже опытные маги не смогли измерить ее глубину...
   - Последнее замечание, очень облегчило мне жизнь! - После его слов, перед глазами тут же предстала картина, как я лично пытаюсь измерить глубину пещеры, падая вниз головой! - Ладно, тогда идем искать того, кто опустит нам мост. Но чувствую, что это будет нелегко сделать...
   Я покосилась на толпу, как раз в этот момент взорвавшуюся радостными воплями.
   - Могу тебя успокоить: они все - стражи Переходного моста.
   - Все? - Я снова оглядела в упор не замечающих нас гномов. - Зачем так много? Кого им опасаться? Кто добровольно пойдет в их Подгорье?
   - Например, мы, а опасаться им надо тех, кто за нами охотится. - Сандр снисходительно улыбнулся мне, и неторопливо направился к страже. Остановившись в паре шагов от азартно горланящих игроков, он набрал полную грудь воздуха и крикнул: - Здорово, братья!
   Куда там! Подгорники вопили так, что докричаться до них не стоило и мечтать, но Сандра это не остановило. Он отодвинул одного, отпихнул другого, и принялся уверенно пробираться словно нож сквозь масло, через возбужденную толпу, к круглой пластине висевшей на перекрещенных бревнах. Подойдя вплотную, он так врезал по ней кулаком, что прокатившийся по пещере густой звон тут же погасил все крики.
   Подгорники разом обернулись.
   - Чего тебе, каланча?! - неприветливо рявкнул обнаженный до пояса краснобородый гном, выныривая из расступившейся толпы. Широченные плечи и торс блестели капельками пота, а в руке он, словно пушинку, нес громадный деревянный молот.
   - Да вот... Собрались с невестой друга навестить. - Сандр отступил от гонга, нашел меня взглядом и поманил. Все, как по команде, тут же обернулись ко мне. Ни на кого не глядя, я, заставляя себя оставаться невозмутимой, прошла к Сандру и поспешно юркнула ему за спину, всколыхнув настороженную толпу редкими смешками. - Хотим перейти на ту сторону.
   Гном прищурился, почуяв наживу:
   - И как ты нас отблагодаришь, если мы для вас опустим мост?
   - Скажу "спасибо", - в голосе Сандра скользнула улыбка.
   - Ха! За "спасибо", мы тебя на ту сторону и так перебросим. Если умеешь летать, долетишь, - хохотнул рыжебородый, чем вызвал бурное одобрение зубоскалящих товарищей.
   Сандр даже не повысил голоса, пытаясь перекричать смешки. Едва он заговорил, как они смолкли сами.
   - Ну... если бы я умел летать, вряд ли стал бы отрывать вас от великолепного боя. - Он чуть склонил голову в коротком поклоне, выказав таким образом свое уважение.
   - Играешь в байдягу?
   - Немного.
   - И куда вы направляетесь? - сменил тон краснобородый.
   - В Беркет.
   Под руку ведущего допрос сородича подлез еще один, совершенно лысый, обнаженный по пояс колоритный коротышка, с заплетенной в косы бородой и, покачав зажатым в руке молотом, хитро прищурился.
   - А к кому?
   - Не думаю, что вам нужно знать имя этого уважаемого гнома, - вежливо, но твердо отчеканил Сандр, ответив ему прямым взглядом, однако любопытного подгорника этим было не смутить.
   - И все-таки? Не очень-то в нашей стране жалуют верзил! А вдруг вы шпионы Черного колдуна?
   - Отвечай! - вдруг рявкнул краснобородый, подняв справедливый ропот среди окружившей нас толпы.
   - Я - не шпион короля Сайруса. - Сандр обвел взглядом стражей. - Сюда я пришел к Бершу ли Тукену. Как друг.
   Стражи вполголоса о чем-то заспорили, наконец, краснобородый громогласно кашлянул, возвращая настороженную тишину.
   - Думаю, ты зря тратишь свое время, человек. Старый Берш ли Тукен уже давно не живет в Беркете.
   - Он умер? - Сандр нахмурился.
   - Мы не знаем. - Любопытствующий гном закинул деревянный молот на плечо и важно пояснил. - Когда подгорники хотят умереть, они уходят в старые шахты... Мы не знаем, куда ушел Берш. Он покинул нас уже очень давно.
   - У кого я могу о нем хоть что-нибудь узнать?
   Краснобородый отставил молот к гонгу, задумчиво подергал себя за бороду и открыл рот, чтобы ответить, но тут же захлопнул, и настороженно вскинул руку, призывая к молчанию. На фоне воцарившейся тишины, я услышала шаги множества ног: легкие, но уверенные и поэтому пугающие. Так могли ходить наемники или...
   Взгляд Сандра стал сосредоточенным и жестким.
   Гномы, словно по приказу, тут же ощетинились всевозможными топорами и широкими ножами. В наш адрес раздались обвинительные выкрики.
   - Шпионы Сайруса!
   - Кого вы за собой привели?!
   - Сколько их?
   - Все к тоннелю! - зычно скомандовал рыжебородый и вновь взглянул на нас. - А ты со своей девчонкой пока придумывайте, что расскажете моим парням в свое оправдание, после того, как те пошинкуют в капусту ваших дружков!
   - Мне не в чем оправдываться! - отчеканил Сандр. - Да! За нами гонятся маги Сайруса, но лишь для того, чтобы убить. С сегодняшней ночи я и... - Сандр выудил меня из-за спины и, обняв за плечи, закончил: - Мы вне закона, и мы просим у вас защиты и помощи.
   - С какой радости нам рисковать ради вас жизнью? - Гном пытливо прищурился, но в его взгляде уже не было прежнего недоверия.
   - У меня нет золота, но за вашу помощь и нашу свободу я заплачу тем, что умею. - Сандр выхватил из ножен клинок.
   - Ты наемник?
   - Да. И кузнец.
   - Хорошо, я почти поверил. А теперь докажи мне, что все твои слова - не искусная ложь. Сайрус уже давно хочет заполучить Подгорье и Пограничье к себе в вечное рабство!
   Шаги незваных гостей, усиленные эхом каменного коридора, звучали уже совсем близко. Сандр бросил быстрый взгляд на выстроившихся у входа в тоннель стражников и торопливо заговорил:
   - Вчера один человек поручил мне найти сотника Берша ли Тукена, чтобы передать ему вот это. - Он выудил из-за пазухи футляр и, не замечая изумленного взгляда краснобородого, каким тот одарил его ношу, продолжил. - Здесь магические клинки. Тха-картх. А еще мне было велено передать ему, что я - сын Хранившего Равновесие... И пусть меня сожрет дракон, если я, хоть что-нибудь в этой каше понимаю!
   - "Убийцы" у тебя?! И... ты сын короля Бьярда?! Но разве он не умер бездетным? - На лице гнома отразилось неподдельное изумление. - И если все так, как ты говоришь, то пусть и меня с тобой за компанию жрет дракон! Уж больно неправдоподобно все это! Впрочем, ложь часто надевает маску правды... Допустим, что в твоем случае правда надела маску лжи.
   - Это значит, вы нам поможете? - Сандр вновь спрятал футляр за пазухой.
   Рыжебородый ничего не ответил, только оттолкнул нас за границу освещенного факелами круга и обернулся, разглядывая вынырнувших из-за поворота, запаянных в черную броню воинов, как две капли воды похожих на тех, что я мельком увидела в зеркале перехода. Чеканя шаг, воинство уверенно наступало на выстроившихся в шеренгу стражей.
   - Стоять! - Им навстречу решительно вышли трое.
   - Вы ступили на земли Подгорья.
   - Изложите вашу цель.
   Черное войско неожиданно послушно остановилось.
   Все до одного.
   - Нам стало известно, что в землях вашего царства скрывается девушка. Высокая, светловолосая. - Вперед вышел предводитель. Лицо наполовину закрыто нависающим забралом, но голос мне показался знакомым. Я поспешно юркнула за спину Сандра и осторожно выглянула. За десять лет голос отца стерся из памяти, но все же... Неужели он был одним из тех, кто преследовал нас сегодня? И он позволил сжечь меня?! - Ее имя - Айнет или Айна. Она пропавшая дочь главного советника короны лорда Кэрна.
   - Не о твоей ли спутнице речь, парень? - не оборачиваясь, тихо поинтересовался рыжебородый.
   - О ней, - так же тихо ответил ему Сандр и уже совсем едва слышно выдохнул: - Но я ее не отдам!
   Гном медлил секунду, затем шагнул в освещенный круг и зычно крикнул:
   - На территорию Подгорья ни сегодня, ни вчера не проходила указанная леди!
   Взгляд черного воина обратился к нам.
   Я даже втянула голову в плечи и зажмурилась. Ведь понимала, что в густой тени, за широкой спиной Сандра меня вряд ли заметят, но ничего не могла с собой поделать.
   - А нам известно, что совсем недавно к вам приходили двое. Парень и девушка. Мост не опущен, значит, они еще где-то здесь! Покажите их нам, и мы уйдем.
   К троице подгорников, преграждающей путь черной армии, шагнули стоявшие в отдалении стражи. Гулкая тишина пещеры заполнилась их негодующими голосами.
   - Вам сказали, что той, кого вы ищете, здесь нет!
   - И чего вы ждете?
   - Проваливайте! И побыстрей!
   - Мы не обязаны помогать ни вам, ни вашему королю!
   Черные воины взялись за рукояти. Послышался лязг вынимаемых из ножен мечей.
   - А нам и не нужна ваша помощь. - Стоявший во главе воинства одним движением выхватил из-за плеч два клинка. - Нам нужно ваше подчинение. Я знаю - девчонка здесь, и мы без нее не уйдем!
   - Да стойте хоть до морковкиного заговенья! Девчонки здесь нет! А даже если бы она здесь была, вы бы ее не получили. Мы не подчиняемся приказам вашего короля! - рявкнул краснобородый.
   Его тут же поддержали воплями сородичи.
   - Да!
   - Шагайте отсюда!
   - Или забыли о Каменном воине?
   В следующий миг черные ударили.
   Гномы ответили сплоченно и ладно.
   Сандр стиснул рукоять кинжала, готовый вот-вот броситься на помощь храбрым коротышкам. Я видела, как под грязной рубахой напряглись его мышцы.
   - Чего удумал? - К нам подскочил рыжебородый. - Быстрей к мосту!
   - Я могу помочь! - Сандр судорожно сглотнул, не отводя взгляда от побоища. - Я умею держать в руках оружие. Знаю кое-какие заклинания...
   - Лучше помоги себе, дурень, да девице своей! Если это воины Тени, их остановит только одно. Быстрей! - подталкивая нас, рыжебородый бросился к полотну моста. Ухватив огромное колесо за выпирающие деревянные лопасти, он стал быстро его раскручивать. Зазвенели цепи. Деревянная громадина медленно и плавно начала опускаться вниз. Через несколько томительных мгновений мост прочно лег на каменные плиты по другую сторону пропасти. - Значит, так. В городе Беркете найдешь сотника Рикаса ли Тукена. Если кто-то что-то и знает о старом Берше, так это его младший брат. Бегите и не оглядывайтесь! Сейчас здесь будет жарко!
   Будто в подтверждение его слов, позади нас раздался душераздирающий вой.
   Это стало для меня последней каплей. Не дожидаясь Сандра, я шагнула на мост и бросилась вперед, но, не сделав и с десяток шагов, остановилась. Толстые бревна внушали надежность и покой, но плещущаяся по обе стороны темнота заставляла ноги делаться непослушными и ватными. Хоть бы перила придумали!
   - Чего замерла? Испугалась? - сильные руки Сандра коснулись моих плеч. Притянув к себе, он уверенно повел меня вперед. - Или захотела меня подождать?
   - А если я просто захотела перевести дух? - Я посмотрела в его блестящие в полумраке глаза и неловко улыбнулась. Как странно он на меня действует! Позади крики, стоны, лязг и вой; мы над бездной в густом полумраке, а мой страх рассеялся, едва его горячие ладони коснулись меня. - Только не говори, что ты почувствовал мой страх!
   - Ага, почувствовал. Мост вдруг начал трястись так, что я решил (от греха подальше) перевести тебя на ту сторону лично. Что-то у меня нет желания сегодня измерять глубину этой пропасти!
   Я передернула плечами и втайне порадовалась, что он не убрал руку.
   - Признайся что ты сам очень испугался и решил перейти на ту сторону, держась за меня, потому что я могу летать!
   - Время от времени? - Он покрепче прижал меня к себе. - Признаюсь!
   Я улыбнулась.
   Все будет хорошо!
   Наши преследователи не прорвутся!
   Мост скоро останется позади!
   Небольшая, тускло освещенная догорающим факелом каменная площадка по ту сторону пропасти, приближалась с каждым шагом.
   Главное - не смотреть вниз. В темноту.
   И не прислушиваться к тому, что творилось позади.
   Неожиданный грозный рокот заставил меня вздрогнуть. Сомнительная твердь под нашими ногами сделалась и вовсе иллюзорной. Мост противно задрожал. Где-то внизу послышалась дробь камней.
   Крики ярости и боли заглушили гулкие удары, а в ответ им донесся полный бессильного бешенства вой. Забыв о предупреждении гнома, я оглянулась и замерла, не в силах отвести взгляд от увиденного: на площади, вместо черного воинства, металась крылатая тварь, а ее топтало и рубило каменным топором огромное, будто созданное из гигантских, пылающих валунов, существо. Кряжистой, широкоплечей фигурой оно напомнило мне краснобородого гнома.
   Сандр вцепился мне в руку и торопливо потащил вперед.
   И тут наступила тишина, такая, словно я оглохла.
   Бесконечный мост внезапно закончился.
   Почувствовав под ногами монолит камня, мы с Сандром, не сговариваясь, обернулись. Черной твари не было, пылающего великана тоже. По площади, волоча ногу, ходил рыжебородый гном и тыкал факелом в какие-то тюки. Они мгновенно вспыхивали, и с каждым новым тюком, на той стороне пропасти становилось все светлее.
   - Что он делает? - Я тронула за руку, будто окаменевшего парня.
   Сандр даже не взглянул на меня.
   - Сжигает мертвых. Знаешь, как-то раз отец обмолвился, что драконы не ушли. Они якобы живут рядом с нами в царстве духов и, чтобы вновь почувствовать жизнь, иногда становятся Хранителями и слугами смертных, наделяя их неведомой магией и знаниями ушедшей расы. Мне кажется, одна из таких тварей вселилась в твоего отца и...
   - Сжигает мертвых? - Я пропустила мимо ушей почти все, что он мне говорил, во все глаза, разглядывая, как рядом с краснобородым на площадке открывается серое зеркало перехода. В следующее мгновение оно разорвалось, выпуская еще одного черного дракона. - Значит, все стражники мертвы?! Их убила эта тварь?
   - Может, и не все... - Он перевел на меня взгляд и передернул плечами. - Эта, или другая...
   - Но зачем все эти жертвы, если им нужна только я? Почему маги не догоняют нас?
   - Смотри. - Сандр указал на краснобородого.
   Неожиданно гном отбросил факел и стал стремительно расти. Его тело объял огонь, и вскоре я поняла, что снова вижу каменного гиганта. Дракон издал мерзкий визг и, раскрыв крылья, смешно прыгнул к нему, но вместо того, чтобы принять бой, пылающий великан устремился к мосту и стал рвать удерживающие его цепи.
   Мы с Сандром развернулись и бросились к арке, темнеющей у нас за спиной пещеры.
  
   Глава пятая
  
   Сандр
  
   Вот интересно, во что мы вляпались?
   Я бросил на девчонку быстрый взгляд.
   Мост остался далеко позади. Миновав арку пещеры, мы до изнеможения бежали по таившимся за ней узким коридорам, освещенным редкими факелами, сворачивая на перекрестках, сами не зная, куда. Преследующие нас жуткие рычаще-стучаще-воющие звуки уже давно смолкли, и нас подгоняли только наши шаги.
   Наконец коридор круто пошел вниз.
   - Больше не могу! - Айна остановилась и, тяжело дыша, опустилась на каменный пол. - И мне плевать, преследует нас кто-нибудь или мы убегаем от собственных страхов.
   Она прислонилась спиной к стене и закрыла глаза. Скудный свет чадящего чуть поодаль факела только сгустил тени усталости, появившиеся на красивом лице моей спутницы. Я невольно помедлил, с жадностью разглядывая ее, и решительно произнес:
   - Как бы тебе ни хотелось, но нам не стоит тут оставаться. Неизвестно, кто победил: каменный страж или черные твари... - Никакой реакции. Боги, как бы ее расшевелить? - Айна? А ничего, что я так, без почестей, называю твоего отца или может даже короля Сайруса? В облике драконов они все на одну морду... Гм... даже если погоня на время прекращена, я бы хотел поскорее добраться до Беркета и пообщаться с милейшим Рикасом ли Тукеном. Может быть, он расскажет мне что-нибудь о моем темном прошлом. Не знаю, как тебя, а меня терзает любопытство. Возможно, он и тебе поможет?
   Ресницы девушки дрогнули. Не ответив, она только подняла на меня измученный взгляд. Чувствуя себя, по меньшей мере изувером, я со вздохом опустился рядом.
   Ладно. Несколько минут отдыха погоды не сделают...
   Помедлив, я обнял ее худенькие плечи и притянул к себе. Она не возражала. Наоборот, доверчиво уткнулась мне в грудь. В сердце кольнуло нечто доселе неизведанное: острая жалость, желание уберечь ее от всего, и... мечта быть нужным?
   "Кто ты, случайно пришедшая ко мне в дом девушка-маг с таинственной силой? Зачем ты меня спасла? Зачем перевернула всю мою жизнь?"
   - Я не знаю, Сандр! - словно отвечая на мои мысли, пробормотала она. Я услышал, как тяжелый вздох рвет ее легкие. - Я вообще ничего не знаю! Весь мой мир разрушен! Тот, кого я считала отцом, чуть не убил меня сегодня. Зачем? Ведь я - его единственная наследница! Я нужна ему! Живой!!!
   - А если нет? - Я взял ее за подбородок, дождался, когда она посмотрит мне в глаза, и сказал. Заставил себя сказать: - Если ты ему НЕ нужна?
   - Тогда зачем он меня ищет? - Айна отвела мою руку. Ее голосок стал звонче, уверенно отскакивая от каменных стен. - Зачем он обратился за помощью к королю и, не боясь отпора, пришел на земли враждебной расы, рискуя жизнями стольких людей?
   - Людей? Ты о черном войске? Э-э... - Я помолчал, подбирая слова. - Рискну предположить, что не все они - люди. Думаю, это какая-то магия Хранителей.
   - Хранителей? - Не переставая буравить меня взглядом, она недоуменно нахмурилась. - Что еще за Хранители?
   - Ты разве не слышала, что я тебе говорил? - Я вздохнул. О чем я спрашивал? Конечно, не слышала. - Ладно, объясню еще раз. Вчера мой отец провел обряд, чтобы вызвать из мира духов дракона-хранителя. Для меня. Но вместо этого к нам явилось подобное чудище. Черное. И затеяло драку с отцом. А потом началась гроза.
   - Драку? - Девчонка задумчиво погладила камень под сапогом, помедлила, словно что-то вспоминая, и вдруг спросила: - Твой отец тоже стал драконом? Только огненным?
   - Да. - Я удивленно вытаращился на Айну. - Откуда ты знаешь?
   - Я видела их бой в небе. Сквозь тучи. Если честно, я даже подумала, что у меня разыгралось воображение... - Она коротко усмехнулась, чуть качнула головой и снова уставилась мне в глаза. - Но... ведь драконов нет? Они были изгнаны из нашего мира тысячи лет назад!
   - Угу. В чем ты только что и убедилась.
   Стараясь не встречаться с ней взглядом, я поднялся. Возможно, дракон, пришедший на вызов отца, был одним из тех, кто преследовал нас сегодня? Что ж, отца не вернешь... или все-таки можно попробовать? Узнать бы у кого-нибудь.
   - Пойдем? - Я протянул девушке руку. Она робко сжала ее и послушно поднялась. - Ты, главное, не бойся. Выкрутимся.
   - Надеюсь. - Она робко мне улыбнулась.
   Я тут же заулыбался в ответ.
   Как мальчишка!
   Какие же светлые у нее глаза...
   И какие должно быть мягкие губы...
   Сглотнув, я нехотя отвел взгляд и пошел вперед, с необъяснимой нежностью слыша за собой ее мягкие шаги.
   Вскоре коридор начал расширяться. Чаще стали попадаться ярко освещающие наш путь факелы, а серый камень пола сменили мраморные плиты.
   - Скоро город. - Не замедляя шага, я посмотрел на спутницу. - Только не знаю, какой. На перекрестках попадались испещренные острыми рунами указатели, но я так и не научился понимать гномьи каракули.
   - Ты так много знаешь о Подгорье.- Она заинтересованно взглянула на меня. - Откуда?
   Я пожал плечами.
   - В детстве меня сюда приводил отец, а потом... Потом перестал. Это произошло после одного случая.
   - Какого? - Айна смотрела на меня, ожидая ответа, а я вдруг смутился и путано принялся объяснять:
   - Мне кажется, ему приказали, чтобы я здесь не появлялся. Однажды. Высокий бородач. Он подарил мне одну странную безделушку.
   - Какую? Магический артефакт? - Девчонка вдруг оживилась. Наверное, рассчитывала услышать какую-нибудь тайну.
   Сожаление снова сдавило сердце. Я нахмурился.
   - Не знаю. Да уже и не важно это... Все равно его подарок забрали ундины.
   - Ты встречался с ундинами? И остался жив? - Девчонка навострила ушки. Я едва не выругался. Нет, ну что за дурацкая привычка слышать только то, что интересно ей?!
   - А с чего я должен был умереть?
   Она пожала плечами, смущенно потупилась и, сбиваясь, забормотала.
   - Ну... говорят, они утаскивают на дно всех тех, с кем... кого... гм... ну всех, кроме женщин. Ну... всех мужчин. Так у нас в обители девчонки рассказывали.
   - Верь больше своим девчонкам! - насмешливо хмыкнул я. - Меня они, наоборот, из омута на берег вытащили!
   - А потом? - Айна пытливо прищурилась, и краснеть пришлось уже мне.
   - А потом... меня спас отец.
   - Вот видишь! - победно заявила она. - Значит, девчонки правы. Тебе просто повезло!
   - Это как посмотреть! - не удержался я и прибавил шагу. Только глупых споров нам сейчас и не хватало!
   Ответом мне стало презрительное фырканье.
   Как дикая кошка, ей богу! Нет... котенок дикой кошки.
   Не сдержав улыбку, я миновал поворот и замедлил шаг. Путь преградили высокие двери поста, у которых что-то сосредоточенно потягивал из темной бутыли гном. Лысый череп был прикрыт сбитым набок кожаным шлемом, короткая русая бородка выглядела так, будто ее долго использовали вместо швабры, а кожаная куртка, видимо, заменяющая доспех, надета словно впопыхах, на светло-бежевую расстегнутую до пупа рубаху, заправленную в такие же штаны. Правда, на поясе висел боевой топор, но криво и ничуть не страшно.
   Дежурил он, видимо, уже давно и довольно весело, поэтому, то ли от выпитого, то ли от усталости, мы были замечены им только тогда, когда Айна, обогнав меня, решила продемонстрировать свое благородное воспитание.
   - Наше почтение, господин страж.
   Гном икнул, с усилием сфокусировал на ней черные бусины глаз, потом посмотрел на меня и вяло удивился.
   - Верзилы? Нашли время, когда прийти. Город закрыт! Ночь уже на дворе.
   - Но двери открыты! - возразил я.
   - Эт я вышел подышать свежим пещерным воздухом перед сном, - осклабился коротышка.
   - Естественное желание... - Айна выразительно помахала перед носом, пытаясь развеять стойкий запах перегара, и решила подкупить его лестью: - А может, благородный страж, вы все же пропустите усталых путников в ваш милый город? Я наслышана, что он чрезвычайно красив, а... подгорники ведь гостеприимный народ?
   Гном озадаченно стянул кожаный шлем и с наслаждением почесал лысый затылок.
   - Честно? Чтой-то я не пойму, ты меня сейчас оскорбила или попыталась обмануть?
   Девушка удивленно распахнула глаза.
   - Что вы! И в мыслях... Я абсолютно искренна... Так меня воспитали.
   - Угу. Из благородных, что ль? А чего в нашу глушь? Салим - город маленький. Особых достоинств кроме тюрем и каторжных рудников нет. Шли бы вы... в Дарин или Беркет.
   - Дурень! Как им пройти в Дарин или в Беркет, не минуя Салим, если они пришли к нам по Салимскому тракту? - внезапно прозвучавший низкий густой голос заставил нас обернуться. Из ворот вышел еще один гном, с седой роскошной шевелюрой и такой же бородой, на удивление опрятно одетый в мышиного цвета костюм и блестящие сапоги. Видимо, он какое-то время незаметно стоял, вникая в наш содержательный разговор. А еще, в отличие от первого, подгорник на удивление был трезв.
   - А... ну вообще-то да. - Горе-стражник натянул шлем задом наперед, и отмахнулся. - Короче, Ракаш, сам решай. Вот тебе, верзилы, а я пошел. И так за тебя тут целых четыре часа отстоял.
   - Ты эти четыре часа эль пил! - уточнил тот, кого назвали Ракашем, стянул с пьянчуги шлем и кожаную куртку, заменяющую доспех. - И даже не заметил, что я куда-то отлучался.
   Не ответив, тот запрокинул голову, одним глотком опустошил бутыль, затем так же молча снял с пояса топор, сунул его в руки сородича и, покачиваясь, исчез в воротах.
   - Друг! - отвечая на наш немой вопрос, Ракаш проводил его взглядом и неспешно принялся натягивать доспех, затем на макушке устроился шлем, прижав раскошные кудри. Последним занял законное место топор. - У меня сегодня свадьба дочери, а выпало дежурство. Вот и попросил его за меня пару часиков постоять.
   Он криво улыбнулся и смерил нас цепким взглядом.
   - А вы кто и зачем явились в Салем?
   - Мы с невестой, - я выступил вперед, - идем в Беркет. К сотнику Рикасу ли Тукену.
   - Ли Тукены - достойный род. - В глазах стража тут же растаяли льдинки. - Все они были мастерами своего дела. Оружейники, кузнецы - они создавали волшебство, а не клинки. Жаль только из их семьи почти никого не осталось... Хорошо. Проходите. Пройдете через Северные ворота и по Северному тракту дойдете прямиком до Беркета. Вот только к тому времени, как вы доберетесь до Северных ворот, они уже будут закрыты. Вам есть, у кого остановиться?
   Мы с Айной, не сговариваясь, покачали головой.
   - Снимем комнату на постоялом дворе. - Я развернулся к воротам, показывая, что разговор окончен. Главное - попасть в город, а там что-нибудь придумаю! Но гном не отставал.
   - Ха. Кто ж в городе каторжан будет строить постоялые дворы? Так, парочка трактиров с койкоместами.
   - Значит, найдем, где переночевать.
   - Вы можете переночевать в моем сарае. Дом найдете легко. Как войдете в город, по главной улице вниз, никуда не сворачивая. Он самый крайний будет у перекрестка. Сарай не закрыт. Бревнышко выпирает - увидите, поди. Удобства, конечно, не ахти, но стог сена имеется. - Он вдруг масляно мне подмигнул. Хвала богам, что нас окружал полумрак! Только бы Айна не заметила моих вспыхнувших щек. - А утром я приду, накормлю вас и выведу на тракт, ведущий в Беркет.
   - Спасибо. - Я кивнул ухмыляющемуся стражу и, стараясь не смотреть на девчонку, первым шагнул в открытые ворота.
  
   _______________
  
   Айна
  
   Никогда не была в городах Подгорья. И уж тем более не думала, что они так отличаются от людских городов. Нет, не домами. Дома в Подгорье не блистали новизной стиля - каменные, монументальные постройки в один-два этажа. Меня удивило освещение. Что-то с ним было не так... Над городом витала розоватая дымка, какую можно увидеть в закатный час. А может, это какой-то побочный эффект искусственного освещения? Яркие посверкивающие магические шары, которые были разрешены повсеместно и пользовались огромным спросом у состоятельных горожан, в Салеме тоже были задействованы. Их скопление находилось где-то над центром, убегая в самые отдаленные уголки города, разгоняя густой подгорный мрак тоненькими ниточками, рисующие невероятные узоры. Здесь, у ворот, находясь на возвышении, нам особенно стала видна мрачная красота Салема, города каторжан.
   - Идите прямо и никуда не сворачивайте! - густой бас гостеприимного стражника заставил нас очнуться.
   Прямо?
   Сандр нерешительно зашагал вперед, к сиявшему нежным желтоватым светом, порхающему в отдалении магическому светильнику. От него вдаль убегала вереница таких же светящихся в темноте бусинок.
   Откуда-то доносились отзвуки залихватской песни и слышались оживленные голоса. Почему-то меня это успокоило.
   Пройдя по широкой, но довольно короткой улице (домов десять) мы дошли до перекрестка и остановились.
   - Интересно куда теперь? - Я огляделась.
   - Если дом должен находиться у перекрестка, то, думаю, нам сюда. - Сандр кивнул на стоявший особняком довольно большой, по местным меркам, дом, окруженный высоким бревенчатым забором.
   Мы подошли и даже немного помолчали, разглядывая возвышающуюся над нами махину.
   - Видимо, стражник зажиточный горожанин, - наконец прервал Сандр затянувшееся молчание. - Древесина в Подгорье - роскошь и стоит не намного дешевле самоцветов.
   - Интересно, а где тут вход? - Я коснулась гладкого, чуть теплого дерева. Толстенные бревна в два моих роста были пригнаны одно к другому так, что казались монолитом. - Как нам попасть в обещанный сарай? Может, постучать?
   - Бесполезно. Будешь стучать до утра - никто не услышит. А если... - Сандр вдруг хитро прищурился и на мгновение закрыл глаза. Мне показалось, что возле его рук чуть сгустился, мерцая, воздух, а потом он легонько стукнул. Бревно загудело колоколом.
   - Неплохо! - оценила я, когда через пару мгновений дерево перестало вибрировать и затихло. - Только эффекта - ноль.
   - Ну, не может же быть, чтобы в таких хоромах никого не было? - Сандр озадаченно оглядел забор и часть возвышающегося над ним дома.
   - Почему? Запросто! - утешила я. - Забыл? Хозяин говорил о свадьбе дочери. Наверняка все домочадцы пляшут где-то там.
   Я махнула рукой в сторону ярко освещенного центра города, откуда доносились веселые звуки праздника.
   - Только одного не пойму, почему свадьбу празднуют не здесь?
   Сандр хмыкнул.
   - Насколько я помню, подгорники всегда справляют свадьбы в доме, где будут жить молодые. Пойдем, погуляем вокруг усадьбы? Вдруг найдем черный ход? Помнишь, хозяин что-то говорил о бревнышке? - Он направился вдоль забора и, дойдя до угла, свернул.
   За домом оказалась крошечная тропинка. Освещенная еще одним неярким магическим светильником, она уходила куда-то в темноту.
   - Сандр, смотри, - внезапно я заметила в заборе чуть выступающее бревно и вопросительно взглянула на парня. Он, молча, подошел и вдруг надавил на бревно так, что на руках вздулись вены. Что-то хрустнуло, и потайная дверь плавно отворилась, открыв нам пахнувшую свежим сеном темноту.
   - Молодец, что заметила. - Сандр первым шагнул в обещанный сеновал.
   Я постояла на пороге, слушая, как под ногами попутчика шуршит сено.
   Ндаа... будет весело, если мы вскрыли чужой сарай! И спросить не у кого... Хоть бы мой неведомый помощник что-нибудь в ухо прошептал... Почему именно сейчас, когда нужна любая помощь - моя таинственная сила так предательски покинула меня?
   Войдя в постройку, я огляделась.
   Постепенно глаза привыкли к полумраку, разбавленному светом магического фонаря, льющегося сквозь незаметные снаружи, но довольно частые щели.
   Не знаю, попали ли мы по назначению, но сено, стены, потолок и запирающаяся дверь, в наше неспокойное время - главные удобства.
   Сандр зря время не терял, заперев дверь, он решил поближе познакомиться с нашим пристанищем и был вознагражден. Оказывается, здесь имелась самая настоящая уборная и бочка, полная чистой, чуть пропахшей железом воды. Не иначе как стражник зарабатывает деньги, предлагая проходимцам, вроде нас, дешевый ночлег.
   - Сеновал со всеми удобствами! В каком трактире у нас был бы ночлег лучше? - умиротворенно вздохнул Сандр, наконец устроившись на мягком сене.
   - Может, и ни в каком, но в трактире мы были бы сытыми. - С ним, конечно, не поспоришь, не в каждом трактире найдешь воду в таком количестве, чтобы смыть с себя дорожную пыль, и тем более в Подгорье, но и от моей правоты никуда не денешься. Есть хотелось зверски, даже больше, чем спать. Сколько времени мы уже на ногах?
   Я вздохнула, прислушиваясь к завывающему желудку, и принялась сооружать себе постель.
   - Да. В этом с тобой легко согласиться. - Он рывком поднялся, вытащил из-за пазухи небольшой сверток и подошел ко мне. Развернув чистую тряпицу, он сунул мне в руки что-то мягкое. - Вот. Совсем забыл. Хлеб. Прихватил из дома.
   - О! Спасибо! - Ухватив предложенный ломоть, я плюхнулась на сено и с наслаждением принялась жевать. - Мм! Да это самый вкусный хлеб на свете!
   Сандр тихо усмехнулся и опустился рядом.
   На некоторое время мы сосредоточились на ужине, но хлеб быстро закончился, даря ни с чем не сравнимое ощущение сытости. Глаза начали сонно слипаться.
   - Айна... - вкрадчивый голос Сандра вырвал меня из уютной дремоты. - А все-таки, откуда в тебе эта "странная сила"? Как она появилась? Когда? Как вы общаетесь?
   Глаза распахнулись сами собой.
   Сердце тревожно забилось.
   К чему эти вопросы?
   Я помолчала.
   Сандр тоже молчал, но даже в сумраке я чувствовала его цепкий взгляд.
   В конце концов, я решилась.
   Почему бы не рассказать о своей страшной тайне, не поведать о своих тревогах и страхах человеку, о существовании которого, я до вчерашнего вечера, даже не догадывалась! Ведь завтра, возможно, мы расстанемся навсегда...
   - Мне кажется, я слышала этот голос с детства... Он помогал, объяснял, наставлял. Узнать о моей силе мне довелось гораздо позже, когда я, сама не ведая, как, вобрала в себя огонь пожара и призвала дождь... - Перед глазами вновь встала пылающая конюшня, бьющиеся в панике животные и колючий, наблюдающий взгляд отца. Невольный вздох сорвался с губ, но я заставила себя улыбнуться и беззаботно закончить: - С тех пор я и оказалась запертой в обители.
   Только мне не удалось одурачить Сандра наигранной беспечностью.
   - В тот день твою силу заметил отец?
   - Да. - Чтобы спастись от его взгляда, я взяла в пальцы сухую травинку и сосредоточенно стерла ее в пыль. - На следующий день он увез меня из дома. Его условия были просты: я должна жить в обители до тех пор, пока не понадоблюсь ему. - Еще одна травинка стала пылью. - И это волнует меня больше всего, Сандр! Зачем я ему понадобилась?
   - Возможно, действительно, всему виной твоя сила. Если бы ты была обычным ребенком, твоя жизнь пошла бы совсем по другому руслу. Скажи... - Сандр набрал побольше воздуха и нерешительно произнес: - А ты хоть раз видела того... кто дает тебе силу, полеты и говорит с тобой?
   Я нахмурилась.
   Зачем он спрашивает? Что он знает?
   Да, изредка я видела тень. Даже не тень - ветер, чуть сгустившийся воздух в виде странной небольшой крылатой фигурки. А когда, подчинившись совету этого "нечто", я разрешила поднимать себя в небо, то чувствовала шершавые жесткие пластины, на которых сидела, либо лапы, бережно обхватывающие мою талию.
   Но как объяснить Сандру - что такое мой неведомый помощник?
   Неожиданно пришедшая на ум мысль - обожгла: а вдруг и у Сандра есть нечто подобное?
   Я взглянула в его блестящие в темноте глаза, и... решительно мотнула головой:
   - Нет. Не видела. - Я даже не услышала - догадалась, как он едва заметно вздохнул, и принялась торопливо оправдываться: - Мне кажется, я этот голос просто придумала! Чтобы легче объяснить самой себе происходящие со мной странности. Разве сила может быть "кем-то"? Разве она не дается нам с рождения? - И осеклась. - А что?
   - Ничего. Просто кое о чем подумал. Так... глупости! - тоже чересчур поспешно отмахнулся он и сменил тему: - А твоя мать? Что с ней случилось?
   Я помолчала, радуясь, что разговор о таинственной силе закончен.
   - Не знаю. - Так уютно сидеть, прижавшись к нему плечом. - Моя кормилица говорила, что я очень на нее похожа. Когда мне было пять лет, я задала кормилице вопрос о том, что случилось с мамой. Она ответила, что та умерла, подарив мне жизнь, а после нянька всю ночь плакала. Я слышала ее всхлипы даже через стену... А отец как-то обмолвился, что мама умерла от болезни. Поэтому - скажу честно: я не знаю, что на самом деле с ней случилось. Кстати! Раз уж мы заговорили о родителях, не подскажешь, что могут означать слова того краснобородого гнома? Что за король Бьярд? Ведь до Сайруса правил его отец - король Джад.
   - Шеркх его знает! - оживился Сандр. - Сам над этим голову ломаю, но вариант в голову приходит только один. Мой отец всю мою сознательную жизнь избегал Полыни, как огня. Возможно, он и есть тот самый король Бьярд? Возможно, в год моего рождения что-то произошло? Сайрус все это время считал его мертвым, а он скрывался в деревне?
   От такого признания я даже уселась так, чтобы мне были видны его блестящие в полумраке глаза.
   - Подожди! Если ты сын короля, который правил до Сайруса, значит Сайрус - самозванец! Ты вправе вернуть себе корону!
   - Ха! Отлично! - Он сунул в рот травину и несколько мгновений сосредоточенно ее жевал. После выплюнул и тихо рассмеялся. - И как ты себе это представляешь? Пойти войной на колдуна, держащего в страхе весь Адиран? Одному?
   - Ну почему же сразу одному?
   - Ох, прости! Забыл о тебе. - Сандр вдруг поднялся и принялся ходить, зло разбрасывая ногами сено. - Да! Вдвоем мы запросто укокошим и Сайруса, и всех его советников-драконов. Простой кузнец и магичка без силы! Они действительно умрут. От смеха! Когда увидят, кто пришел, чтобы отобрать корону. О чем ты говоришь? К тому же еще надо доказать, что я - сын короля!
   - Ну... думаю, что свидетели найдутся и подтвердят твою принадлежность к королевскому роду. А пока они не нашлись, нужно самим расспросить про этого Бьярда. Если честно, я о нем даже не слышала. Хотя... Однажды в обители на уроках "истории Объединенного королевства" упоминалось о смутных днях, царивших до коронации Сайруса. Кажется, там говорилось, что последнего лжеправителя вместе с женой убили во время мятежа. Только имен не было. Не знаю, о нем ли речь.
   - Вот видишь? Уже что-то не вяжется... - Сандр остановился в паре шагов от меня и буркнул: - Чтобы не сойти с ума от твоих догадок, предлагаю лечь спать.
   Он зашуршал сеном, устраиваясь на ночлег, и вскоре все стихло.
   Я обиженно хмыкнула. Подумаешь! Да он просто боится и поэтому не хочет замечать очевидное.
   - Ты просто боишься того, что с тобой сейчас происходит! Боишься будущего! - Я посмотрела на него в ожидании возражения, спора, доказательств обратного... да чего угодно, только не тишины, снова делающей нас чужими...
   Но Сандр промолчал.
   Ну и ладно!
  
   ...Утро наступило внезапно.
   - Шеркхово отродье эти люди! А ну, подъем! - Густой рык заставил меня испуганно распахнуть глаза и сесть, очумело жмурясь от яркого света, бьющего в глаза. Мгновение спустя я поняла, что смотрю на факел, зажатый в руке нашего вчерашнего благодетеля-стражника - жаль, не запомнила его имя. - Ну? Куда закопались? Все сено поистоптали! Как я им теперь буду моих коровок кормить?
   - Сам на ночлег пустил, а теперь возмущается! - Рядом со мной из сена вынырнула взлохмаченная голова Сандра. - К тому же еще неизвестно, кто из нас "шеркхово отродье"! Мы уснули всего час назад, а ты нас уже будишь!
   - Ну, во-первых, никто вам не виноват! Спать надо было, а не... А во-вторых, мы расстались около полусуток назад. Уже заполдень. Просто в Подгорье, да еще в сарае - время не разберешь.
   - За полдень? - Сандр поднялся и принялся сосредоточенно обтряхивать от соломы одежду. - А чего сразу, как пришел, не разбудил?
   - Вот. Бужу. - Гном стянул кожаный шлем и пригладил седые волосы. - Ежели куда опоздали - извиняй, да только поубавлю вам прыти. Не нужно вам выходить в город до ночи. Особенно твоей... невесте.
   Он подмигнул мне.
   Я от души зевнула, поднялась и встала рядом с Сандром, тоже пытаясь привести себя в порядок.
   - А причем тут я?
   - А вот причем! - Гном вытащил из кармана штанов тряпицу и бережно протянул ее мне, но Сандр успел первым. Выхватив холстину, он развернул ее, и я во все глаза уставилась на свой портрет. - Сегодня утром пришел отряд верзил и вежливо приказал мне развесить это по всему нашему городу. Тебя, красавица, я сразу признал, поэтому развешу завтра. Когда вы уйдете. Только в других городах вам нужно будет поостеречься! Мне-то на этих черномазых тьфу и растереть, но даже среди подгорников могут найтись подонки, готовые отдать даже первый, найденный ими алмаз всего за тридцать тысяч проклятых золотых Сайруса.
   - Тридцать тысяч?! - вырвалось одновременно у нас.
   - Да за такие деньги нам обоим многие с огромным удовольствием отрежут головы! - От меня не укрылось, как Сандр, словно невзначай, охватил пальцами рукоять кинжала.
   Не укрылось это и от нашего радушного хозяина.
   - Ты, парень, не кипишись! Если бы я хотел вас сдать, то давно бы это сделал, а не ждал бы, пока выспитесь. Деньги, конечно, хорошие, но никогда не брал я подачек Сайруса и не буду! К тому же, твоя девушка не должна попасть в Полынь. Мастера пыток там творят чудеса и не с такими...
   - С чего такая милость? - Сандр по-прежнему не отводил от него настороженного взгляда. Впрочем, руку убрал.
   - О вас успел сообщить охранник Пропускного моста. Парнишкам удалось отбить натиск, но моста больше нет. Как, впрочем, и многих его защитников. Сообщение путаное, по эхо-почте... но кто знает, тот поймет.
   Мы с Сандром переглянулись.
   - Он сообщил о нас?
   - А что именно?
   - У нас нет времени для пустой болтовни! - Рык гнома заставил нас умолкнуть. Он смерил нас мрачным взглядом и холодно добавил: - Я поверю тебе, потому что тебе поверили мои земляки, и отдали за эту веру жизнь. Потому что нашему миру нужен новый Хранитель Равновесия! Ты! Я помогу вам добраться до Беркета и научу, как найти Рикаса ли Тукена.
   - Но я... - Сандр помедлил и вдруг вскинул подбородок. - Ладно. Помоги.
   Гном прищурился.
   - Зачем черным нужна девчонка? Только не надо петь, что она твоя невеста!
   - Она - дочь главного советника короля Сайруса.
   - Вот как? А чего в бегах? Или вправду женихаетесь?
   - Да. - Мне надоел этот допрос. - Отцу не понравился мой выбор. Вот я и сбежала с ним.
   Сандр вскинул на меня заинтересованный взгляд.
   Я улыбнулась. Видимо, не ожидал от меня такой разговорчивости.
   - А ты знаешь, почему ищут только тебя? - Угрюмое лицо гнома тоже на мгновение озарила улыбка. Темные бусины глаз с ехидцей уставились на меня. - Не надо, не отвечай! Я сам тебе скажу - почему! Дело в том, что о сыне короля Бьярда еще никто ничего не знает. Даже черный король! Вот об этом и подумал страж моста, прежде чем решился помочь вам и вызвать Каменного воина.
   - А что такое этот Каменный воин? - не утерпела я.
   - Защитник Подгорья. - Лицо стража вновь помрачнело. - Говорят он - бог, создавший нас и защищающий свое царство и свой народ. Он может выбрать для своего воплощения любого, приходит в самый трудный час и дает победу, но в обмен забирает много жизней. Ладно, пойдемте в дом. Помните, как меня зовут-то?
   - Ракаш, - кивнул Сандр.
   Хозяин дома одобрительно прицокнул, подошел к дальней стене, легонько открыл в ней незаметную дверь и вышел в яркое, золотистое свечение, с легкостью разогнавшее полумрак сеновала.
   Я подслеповато поморгала.
   Интересно, что это за свет? Магический фонарь?
   - Сандр, а...
   - Ничего не спрашивай! - довольно резко оборвал он меня и вышел вслед за гномом. До меня донеслось: - Сам ни шеркха не понимаю.
  
   Глава шестая
  
   Сандр
  
   Сеновал, полный волнующих снов и будоражащих кровь признаний, остался позади, а нас встретил самый настоящий солнечный свет. Я сталкивался с этим чудом и раньше, когда наведывался в Подгорье с отцом, но если честно, до сих пор не понимаю, откуда шло свечение? Над нами, так же, как над всем городом, по-прежнему темнел каменный купол.
   Дверь бесшумно закрылась за нами, едва мы вышли.
   - Чавку-то закрой! - насмешливо фыркнул гном, истолковав по-своему мой ошеломленный взгляд. - Не больно-то богатое у меня имение. Дочери в приданное почти всю животину отдал.
   Мы с Айной украдкой переглянулись и направились вслед за хозяином. Оказалось, сразу за сеновалом располагался скотный двор, где скучали пять маленьких длинношерстных коров, а чуть дальше примостился птичник. Нежась на золотистом песке, там наслаждались солнечными лучами десятки серых бескрылых кур. Заметив чужаков, эти "милые" птички подняли такой гвалт, что я невольно зажал уши.
   - Впору переименовать этих кур в сторожевых! - Айна поморщилась, поглядывая на суетливых и абсолютно безмозглых созданий. Вопя, они носились по птичнику, натыкались друг на друга и орали, орали, орали до хрипоты.
   - А почему нет? - Я улыбнулся. - Говорят, в Эльфириане есть беговые куры, так почему бы в Подгорье не водиться сторожевым? Эти птицы своими воплями запугают до смерти любого. Осталось только научить их подкрадываться к жертве, клеваться и ходить на поводке.
   Посмеиваясь, мы прибавили шагу и вышли к беседке, созданной из четырех карликовых деревьев, увитых душистым плющом так густо, что я с трудом заметил внутри нее скамью и маленький стол.
   - Как красиво! - оценила Айна, заглядывая в изумрудный полумрак. - Я даже представить не могла, что под землей может быть так красиво и... так светло!
   - О! У нас здесь целая система подачи отраженного света, - обернулся Ракаш. - Над городами на вершинах гор стоят зеркальные полусферы, которые подают отраженный свет на зеркала, установленные в специальных расщелинах, а те, в свою очередь, посылают лучи внутрь горы на комплекс скрытых там полусфер... ну и так далее. Удивлена? Могу поспорить что ты, так же, как многие верзилы, считала, что гномы копошатся где-то под землей, точно слепые кроты?
   - Да нет, но... - Айна смутилась и поспешно сменила тему: - Беседка очень красивая!
   Я усмехнулся, но промолчал. Ясен пень - считала! Все так считают, пока не попадут в Подгорье. Недомерки для многих сильных мира сего даже не раса. А само Подгорье - лишь место ссылки каторжан и добычи самоцветов.
   Ракаш бросил на меня понимающий взгляд, но великодушно подыграл девчонке:
   - Беседка-то? Да-а... красивая... Я посадил эти деревья почти двадцать лет назад, когда родилась моя младшая дочь. Сейчас она ушла жить в дом мужа, а эта беседка и впредь будет напоминать мне о прожитых ею годах в моем доме.
   - Наверное, здорово, так любить свою дочь. - Голос Айны подозрительно дрогнул.
   - Да. - Гном помедлил, развернулся и направился к дому.
   Я тоже прибавил шаг, не желая становиться свидетелем женских слез. Что тут сказать - не повезло ей с отцом. Перед глазами встали преследующие нас драконы, вновь оживляя мучающие меня вопросы. Если одна из этих тварей - отец Айны, для чего он ищет дочь? Чтобы вернуть в обитель? Тогда зачем покушался на ее жизнь? В лесу, перед вратами Подгорья, нас только чудо уберегло от мгновенной смерти. А проходной мост? Драконы будто рвались к нам! Не упустить! Сбросить в пропасть! Можно предположить, что смерти ей желает не отец? Тогда кто? Король Сайрус? Но зачем властителю Объединенного королевства жизнь этой девчонки?
   Хозяин тем временем поднялся по двум ступеням на крыльцо и остановился у массивной двери.
   - А вообще можете жить здесь сколько угодно. Слуг у меня нет. - Побренчав ключами, он торжественно распахнул ее перед нами. - Входите.
   Ракаш скрылся в доме и до меня донесся его голос:
   - Только сестра, от нечего делать, иногда приходит ко мне прибраться и приготовить еду на неделю.
   Я обернулся, поджидая Айну. Она шла, внимательно разглядывая под ногами посыпанную разноцветными камушками дорожку. Почувствовав мой взгляд, девушка подняла глаза, и ее щеки залил румянец. Несколько мгновений Айна смотрела на меня, затем смущенно потупилась и первой прошмыгнула в дом.
   Непривычная нежность вновь кольнула сердце. Неужели я стал для нее не просто попутчиком?
   Одним шагом перемахнув ступеньки, я миновал просторную прихожую, недлинный коридор с несколькими запертыми дверями и остановился позади Айны. Она изваянием застыла на пороге просторного зала, с удивлением разглядывая его убранство.
   Впрочем, тут было чему удивиться. Вместо ожидаемой роскоши - грубо сколоченные лавки, длинный стол да пара табуретов, но при этом на полу две серебристых шкуры гигантских медведей, которые стоили на торгах в Пограничье очень недешево, на стенах искусные гобелены, но больше всего мое внимание привлек вырезанный из цельного куска мрамора камин. Приготовленные, лежавшие возле него на полу поленья только и ждали, чтобы вспыхнуть веселым пламенем.
   Легонько подтолкнув Айну, я вошел следом.
   - Не обращайте внимания, - махнул рукой гном, заметив наши удивленные взгляды. Подойдя к большому окну, он раздвинул шторы, впуская в зал солнечный свет. - Часть мебели ушла на приданое. Мне одному и этого хватает, а помру, дом отойдет сестрице, за то, что приглядывает за порядком, да меня не бросает.
   - И все же эта вынужденная простота не скрывает вашего достатка. - Айна присела на корточки у шкуры и погладила ее серебристый мех.
   - Бывшего достатка, - поправил ее Ракаш. - Я долгое время был управляющим этого города. Потом меня сместили, я купил себе рудник и пару сотен каторжан, но проигрался в байдягу и стал простым охранником.
   - А разве каторжников можно купить? - Айна, как всегда, слышала только то, что было интересно ей. - Это же... просто осужденные. Не рабы.
   - В этом ты ошибаешься. Каторжными Подгорья редко оказываются гномы. В основном это верзилы, желтоглазики или зверолюди. - Ракаш прошел к камину, подхватил несколько поленьев, и вскоре угрюмую комнату озарило радостное пламя. - Почти все они угодили в плен с мест сражений, и для нас они именно рабы. Впрочем, нередко то или иное государство шлет запрос, и тогда наш город (разумеется, если тот пленный, которым интересуются, жив) за определенную плату (в зависимости от значимости пленного) передает его заинтересованной стороне.
   - И чем тогда вы отличаетесь от короля Сайруса? - Айна прошла к стоявшей у стола лавке и села, поглядывая на гнома.
   - А тем! - Он бросил последнее полено в камин и подошел к столу, но садиться не стал. Оперся кулаками о столешницу и прищурился, зло выговаривая девчонке: - Гномы никогда и никого не подчиняют первыми. Не завоевывают! Все это начали верзилы и те, кто к ним примкнул. Это - верзилы, создали колонию, которую сейчас все называют Объединенным королевством. Это верзилы заставили многих из нас забыть свои корни и, заманив мнимой свободой, превратили в рабов. Но, в отличие от каторжан, нас некому выкупать!
   - Но ведь Объединенное королевство было и раньше. До правления Сайруса, - холодно возразил я.
   Все это время, я помалкивая стоял позади Айны, пока не пришла пора вступиться. Уж больно подгорник разошелся, обвиняя во всем людей.
   - Ты прав. - Ракаш перевел мрачный взгляд на меня. - Объединенным королевством когда-то назывались все земли Адирана, потому что его создавали все великие расы: люди, гномы, перевертыши и эльфиры. Ибо только так можно было остановить затяжную, мучающую Адиран войну. И назвали великую страну - Объединенным королевством Мира. Первым правителем в нем, а именно Хранителем Равновесия стал, насколько я помню, эльфир. Затем, спустя какое-то время, это почетное место занял перевертыш, потом гном. Были и люди, но только при правлении короля Джада - Объединенное королевство достигло процветания. Оберегаемый мудрым драконом-Хранителем он бессменно правил почти двести лет, пока боги не подарили ему двух сыновей. Близнецов... После скоропостижной смерти Джада, Хранителем Равновесия стал его сын. Бьярд. Но его правление длилось недолго. Мы до сих пор не знаем, что произошло. Однажды началось восстание, Бьярд исчез, а через месяц Сайрус сообщил, что "выбор Ушедших пал на него". Это значит, драконы его выбрали. Ну а дальше пошло-поехало! Советники, помогавшие Джаду и Бьярду, очень быстро сменились другими. Поднялись налоги, особенно для союзных государств. Многим это не понравилось. Стали вспыхивать мятежи, набеги на приграничные селения верзил. В конце концов, Объединенным королевством стали считать только земли, принадлежавшие вам, людям. - Ракаш вздохнул и грузно опустился на лавку. - Я не верил в то, о чем шептался весь мир. Да и кто бы поверил, будто однажды брат, любящий и любимый, решится убить своего единоутробного брата и короля?
   - Значит, это Сайрус убил Бьярда?! - зазвенел азартом голосок Айны. Я даже украдкой залюбовался ею: глаза горят, щеки раскраснелись.
   - Не знаю, а врать не хочу. - Гном сосредоточенно поколупал ногтем стол. - Многие шепчутся об этом. А еще многие верят, что наступит час, и придет новый Хранитель Равновесия. Но все только шепчутся и ждут. Никто не рискнет бросить вызов Сайрусу. Уж очень сильна магия черного колдуна и огромна его армия. Говорят что его войско - из мира духов... Да еще эти страшные твари у него в подчинении... Я ни разу не видел драконов, но те, кто владеет магией Ушедших, считают, что это они и есть.
   - А почему Сайруса зовут черным колдуном? - кажется, Айна решила выпытать у гнома все. - Это из-за цвета брони его воинства?
   Ракаш усмехнулся, поднялся.
   - Скорее из-за цвета его души. Девочка, я - старик, которому далеко до тайн этого мира, поэтому, о чем знаю - скажу, но придумывать не стану.
   Тяжело шаркая, он вышел из комнаты. Его не было несколько мгновений, затем он вернулся, неся в одной руке корзину, а в другой - небольшую, темную бутыль. Подойдя к столу, Ракаш принялся доставать из корзины куски вареного мяса, ароматные хлебцы и головку козьего сыра.
   - Зашел к дочери, взял с праздничного стола гостинцев.
   Когда содержимое корзины переместилось на стол, он поставил ее на пол, сел на лавку, вырвал зубами пробку из бутылки и, прежде чем надолго припасть к горлышку, посоветовал:
   - Угощайтесь, гости дорогие.
   Меня не надо было упрашивать. Устроившись за столом рядом с гостеприимным хозяином, я достал из-за пояса кинжал и принялся нарезать тонкими ломтями мясо и хлеб. Девчонка тоже не стала дожидаться особого приглашения и, начиная трапезу, вежливо протянула хозяину дома ломоть ржаного хлеба с мясом, но он, не отрываясь от бутылки, только коротко мотнул головой. Наконец, когда питья осталось чуть меньше половины, он оторвался и несвязно пробормотал:
   - Тяжелый вчера выдался день. Радость и горе идут вместе. Так угодно богам.
   - Покушайте. - Айна вновь сделала попытку его накормить, но он вновь качнул головой.
   - За мертвых только пьют. Это радость заедают. Я поминаю погибших у Проходного моста парней, а вы ешьте. Сил набирайтесь. Потому как, ежели ты, мальчик, хочешь отомстить за отца своего, без силы да ума к Сайрусу и соваться не смей!
   - Да пока не очень-то и хочется! - пробормотал я, с наслаждением ощущая, что от нескольких ломтей мяса унялась сосущая резь в желудке и мысли настроились на благостный лад. - Мне бы сначала Рикаса ли Тукена повидать, да узнать все про его брата.
   - Во! - В затуманенных питьем и бессонной ночью глазах радушного хозяина мелькнул интерес. - А зачем ты его ищешь?
   - Да так... - Я смутился. Ну кто меня дернул сейчас за язык? - Отец посылочку ему велел передать.
   - Посылочку? Отец? Так. Погоди. Тебе сколько лет-то?
   - Все мои. - Сделав вид, что заинтересован кинжалом, я украдкой бросил взгляд на гнома.
   Сидит. Хмурится. Словно раздумывает о чем-то.
   - Стало быть, около восемнадцати-девятнадцати будет? Значит, народился ты у него в год перед исчезновением? Внебрачный что ль? Не слышал я, чтобы у королевы Дины был наследник.
   - Королевы Дины? - Айна даже перестала жевать. - Королева Дина - жена короля Бьярда?
   - Ага. Она самая. Была. Вместе они и сгинули.
   - Да я... я же... я для того и пришла к тебе! - Девчонка уставилась на меня, словно увидела привидение. - Сон! Я же видела ее... И тебя... видела! Значит, я должна была к тебе прийти! Все, что произошло с нами, кем-то предрешено! Я должна была рассказать мой сон именно тебе! Чтобы ты понял, кто ты есть и каков твой путь!
   - Так. Тихо! Замолчи!!! - не выдержав потока ее слов, Ракаш треснул кулаком по столу так, что бутылка подпрыгнула и упала бы на пол, но приземлиться на плиты я ей не дал. Буркнул привычное заклинание отмены, и бутылка послушно взлетела на стол, где она до этого и стояла. До сих пор благодарен отцу за то, что научил меня этому фокусу. К слову сказать, из разряда бытовой магии и до неприличия простого в применении. Много посуды сохранилось в целости... Гном крякнул, внимательно оглядел бутыль, даже потрогал ее. - Ух ты! Большинству, в наш век запрета магии, такое и не снилось.
   - Меня обучил отец. Немногому. В основном его заклинания делали мою сталь прочнее и награждали готовые клинки тайными свойствами. Он учил меня быть оружейником, а не магом.
   - Твой отец?! Тебя учил отец?! Но... почему? Как? Он жив? Он что, добровольно отдал трон спятившему братцу и сбежал вместе с тобой? Но почему он бездействует? Неужели он не видит, во что Сайрус превратил весь Адиран? - Казалось, гном даже протрезвел.
   - Я ничего не знал о его прошлом! Даже не знал, что он - король Бьярд! - Я выдержал взгляд гнома и тихо пробормотал: - А теперь и не узнаю - вчера он ушел в мир духов.
   - А твоя мать? Королева... она жива?
   - Вот я же и говорю! - улучила момент Айна и затараторила: - Сон! Я же видела! Каждую ночь видела, как погибнет королева! Сейчас расскажу: воин в черном убивает похожего на него мужчину. На балконе женщина. В руках сверток с младенцем. Убийца приказывает отдать ему ребенка, но в ответ на это, она прыгает вниз.
   - А причем тут твой сон и моя мать? - Мне вдруг нестерпимо захотелось подержаться за голову. - Отец сказал, что она умерла вскоре после моего рождения. Ее могила находится за нашим домом... Точнее, за тем, что от него сейчас осталось...
   - Не веришь? - тут же вскинулась девчонка. - Королеву Дину спас огненный дракон! И, наверное, перенес подальше от Полыни. Но... если тебя воспитывал Бьярд, тогда кого убил на башне тот... другой?
   - Не знаю какую тайну вы двое скрываете, но очень хочу, чтобы в этом мире все вновь вернулось на круги гармонии и равновесия. - Гном икнул и, поболтав бутылкой, влил ее содержимое в себя. - Во! Заодно пойду-ка и я, добьюсь гармонии и равновесия в своей душе.
   Он поднялся и сладко зевнул.
   - Это у подгорников означает "спать"? - Я усмехнулся.
   - Ага. Пообщаюсь с подушкой, а после, на трезвую голову, все и обсудим. - Покачиваясь, он доковылял до двери, распахнул ее и, не оборачиваясь, приказал: - А вы пока обмозгуйте, как сделать так, чтобы ты, красавица, к завтрашнему утру сама на себя была не похожа! Не хочется мне, девонька, чтобы тебя нашли эти... Черные...
  
   _____________________
  
   Айна
  
   За хозяином захлопнулась дверь. Мы с Сандром долго безмолвствовали. Наконец, я первой осмелилась нарушить молчание:
   - Ладно. Забудь. Действительно, почему все вдруг решили, что ты королевский сын? Кстати, а как звали твоего отца?
   - Все звали его Лимаром.
   - Угу. А как имя твоей матери?
   На этот раз Сандр помедлил с ответом.
   - Динара.
   - Тебе отец сказал?
   - Нет. Он вообще старался не говорить со мною о ней. Это имя было вырезано на могильной плите. Я... любил сидеть рядом, когда был маленьким.
   - Динара... Дина... А ведь действительно, вполне возможно, что ты ребенок из моего сна! И я зачем-то должна была тебя встретить! Иначе, почему мой ночной кошмар после нашей встречи больше не потревожил меня ни разу?
   Он отмахнулся.
   - Забудь. Время покажет. Давай лучше воспользуемся советом хозяина, и попытаемся изменить тебя до неузнаваемости, но... Проблема первая - никакие бани и цирюльни не станут обслуживать тебя бесплатно. И проблема вторая - где взять деньги? Кстати, неплохо было бы прикупить еды и еще сменной одежды, а то мы даже на бродяг уже не тянем. Скорее на погорельцев.
   - Нда, не отказалась бы переодеться. - Я оглядела свои закопченные, местами рваные рубашку и штаны, вытащила застрявшую в ткани соломинку. - А в Подгорье продают одежду, сшитую на людей?
   - Я знаю, где в Подгорье торгуют оружием. Наверное, там же можно купить и прочие товары. - Сандр встал, обтер лезвие кинжала о согнутую в локте руку и отточенным движением вернул его в ножны. - Но... сначала нужно раздобыть деньги.
   - И что ты предлагаешь? - Я поднялась следом.
   - Не знаю. Пойду, пройдусь по городу. Может, что-нибудь и придумаю.
   - А я?
   - А ты побудь здесь. Обещаю долго не задерживаться. - Не глядя на меня, Сандр одернул рубашку, поправляя хранимый за пазухой сверток.
   - Нет! - Я подошла к нему и заглянула в глаза. - Я пойду с тобой.
   - Но тебе нельзя появляться в городе! Тебя же ищут! - Он нахмурился, но взгляда не отвел.
   - Пока меня никто не ищет. Ракаш только завтра развесит мой портрет. Забыл?
   Сандр помолчал, задумчиво взял мою косу, чуть погладил подушечками пальцев волосы и вдруг выхватил кинжал. Я замерла от неожиданности, а в следующее мгновение коса упала к моим ногам. Еще один взмах острого лезвия, и вторая коса оказалась на каменном полу.
   - Извини. - Он виновато улыбнулся, пряча клинок. - Цирюльник из меня никакой, но теперь ты стала похожа на мальчишку. Уже что-то.
   Я осторожно коснулась коротких, щекочущих шею волос и помотала головой, наслаждаясь непривычной легкостью. Уж не знаю, кто придумал, что женщинам можно стричь волосы только после замужества, но мне определенно понравилась моя новая прическа.
   - Теперь отец решит, что я опорочила наш род и точно меня убьет!
   - Мне кажется, он с удовольствием сделал бы это, даже сохрани ты свои прекрасные волосы. - Сандр наклонился и поднял с пола косы, казавшиеся теперь мертвыми змеями. Легкое шевеление губ, и они вспыхнули желтым пламенем у него в руках. - Теперь тебе надо придумать новое имя. Может... Нарим? Или Фазух?
   От неожиданности я усмехнулась.
   - И какой народ, по-твоему, может носить подобные имена?
   - Да любой! - Он отряхнул покрывавший ладонь белый пепел, и тот, кружась, истаял в воздухе. - В детстве у меня были знакомые с такими именами. В Пограничье. Перевертыши из рода Серебряных Волков. Знаешь, я...
   - Не знаю, и знать не желаю! Это ж надо было придумать такое! Я - похожа на оборотня?
   - Нуу... Если не присматриваться... - Сандр озадаченно почесал подбородок. - Заклинания по изменению внешности я, к сожалению, не изучал.
   - Да я бы тебе и не доверилась! - Я возмущенно фыркнула и направилась к двери. - Иначе ты бы из меня сделала какого-нибудь орка. Или тролля!
   - Вообще-то их не существует. - Сандр ухмыльнулся и направился за мной. - Но если постараться... Из тебя наверняка получился бы оочень красивый, светловолосый троллик.
   - Сам ты... - У двери я развернулась, наткнулась на его странный тяжелый взгляд и, не договорив, выскочила во двор.
   - И все-таки? Каким именем ты бы назвалась? - Мгновение спустя, он, улыбаясь, уже шагал рядом.
   - Может быть, Дин? - Я посмотрела на Сандра. - Производное от Дины или Динары? В обители у меня была подруга с таким именем...
   - Ха, и чем это имя отличается от тех, что предложил я?
   - Тем, что его вполне мог бы носить и человек.
   - Твое право. Дин... - Сандр словно попробовал имя на вкус и, обогнав меня, решительно направился к сеновалу. К моему удивлению, теперь питомицы нашего хозяина не обратили на нас никакого внимания, нежась под закатными лучами, окрашивающими золотистым багрянцем даже серое оперение кур. - Пройдем через черный ход. Кстати, возьми... - Он протянул мне какой-то темный сверток.
   - Что это? - Я машинально его развернула и уставилась на широкий, длинный жилет, который еще полчаса назад видела на нашем хозяине. - Зачем ты его взял?
   - Может, короткие волосы и сделали тебя похожей на веснушчатого мальчишку, но вот твои формы...
   - Не нравится, не смотри! - буркнула я, чувствуя, как запылали уши и, помедлив, все же натянула предложенную вещь.
   - Дело не во мне, Айна... - Сандр широко улыбнулся. - А вдруг их заметит кто-то еще? Кстати, тебе идет!
   - Идет? - Я старательно себя оглядела и возмущенно напустилась на ухмыляющегося парня. - Да этот жилет на несколько размеров больше!
   - Это даже хорошо! Все увидят в тебе нищего мальчишку, надевшего обноски с чужого плеча. - Сандр распахнул дверь сарая, скользнул в полумрак, и до меня донеслось: - Давай представим, что ты мой брат? Вот только... ущербный от природы.
   - Это как? - Я шагнула за ним.
   - Немой.
   - Что? Немой?! В смысле не говорящий?
   - Да. А что тебя удивляет? Это простая предосторожность. Для парня, твой голос звучит довольно необычно. - Он захлопнул дверь, оставляя нас наедине с густым сумраком, но сегодня темнота мне не мешала. Я огляделась. Так и есть! Сарай был пронизан привычной с детства сиреневой дымкой. Неужели моя сила вернулась?!
   - А что, если я буду изображать подростка? Или в подростковом возрасте у мальчишек не может быть такого голоса?
   - Нет.
   Угу. Коротко и ясно.
   - А...
   - А на ребенка ты не тянешь. Слишком высокая.
   - Я знаю, чего ты добиваешься! - Я замешкалась, пытаясь отряхнуть с сапог путающее ноги сено.
   - И чего же, госпожа ясновидящая? - Сандр уверенно направился к входной двери, оставив в качестве мишени моим возмущенным взглядам лишь крепкую, широкую спину. Хоть я и не видела его лица, но была уверена, что он улыбается.
   - Ты хочешь, чтобы я осталась тут! - Справившись с сеном, я бросилась его догонять. Он обернулся, и я поняла, что была права, представляя его самодовольную улыбку.
   - В сарае? Ну что ты! Может, лучше подождешь меня дома?
   - Ах ты... - Я хотела высказать все, что думаю о таком "заботливом" попутчике, но неожиданно поняла, что не могу сделать и шага, и... рухнула в его объятия. Шеркхово сено! - Отпусти меня!
   - Да я и не держу.
   - А что твои руки делают у меня на талии?
   - Это рефлекс.
   Я раскидала ногами траву и наконец, отстранилась от зубоскалящего парня.
   - Тогда держи свой "рефлекс" от меня подальше, пока... - Я замерла, во все глаза, разглядывая окружившее его багровое сияние. - Пока я...
   - Пока ты в меня не влюбилась?
   - Ты весь в огне!
   - Ну... не то, чтобы... но... - Он перестал улыбаться, и шагнул ко мне, пытаясь снова стиснуть в объятиях, но я отшатнулась, изумленно разглядывая взметнувшиеся над ним огненные крылья.
   - Дурень! Ты действительно горишь!
   Сандр недоуменно завертел головой, крутанулся на месте и замер, разглядывая вспыхнувшую призрачным пламенем ладонь.
   - Ээ... И вправду, горю. - Он поднял на меня изумленные глаза. - Что со мной?
   - Не знаю!!! - Не отводя от него взгляда, я вдруг почувствовала знакомую легкость и невероятное могущество, которое появлялись всегда, когда... возвращался мой неведомый помощник! А если такой же помощник есть и у Сандра?
   Я мысленно потянулась к ошарашенному парню, пытаясь уловить природу охватившего его огня, и вдруг отчетливо услышала голоса:
   "Опасность! Род Огненного Ветра! Беги, Айна!"
   "Риссар, я тебя умоляю! Ты слишком молод, чтобы спасти свою хранимую, если ее вдруг захочет уничтожить кто-то из клана Огненного Ветра!"
   "А разве ты не последний из этих огненных психов?"
   "Гм... теперь последний, но это не дает тебе права так отзываться о своем повелителе!"
   "Значит... вызовешь на битву?"
   "Тебя? Ты себе льстишь! Я даже готов простить, что ты самовольно выбрал себе хранимую и сбежал. И вообще, я пришел, чтобы предложить тебе содружество. Так уж получилось, что только объединившись, мы сможем достичь того, чего жаждут все Стихии!"
   Сандр вдруг схватился за голову и простонал.
   - Ты слышишь?
   Я кивнула.
   - Да! Судя по всему, мою силу зовут Риссар, и это ему принадлежит чуть присвистывающий голосок?
   "Ой, совсем забыл о том, что твоя избранница слышит тебя с момента рождения!"
   "По твоей вине она узнала мое имя раньше положенного срока! Если Судьи вызовут меня из-за этого в Крепость..."
   "Не вызовут. Уж поверь!"
   "Кстати, твой избранный тоже знает твое имя? И слышит тебя?"
   "Гм, если честно - сам в шоке! Давай-ка покинем их ненадолго? Рано им еще такое..."
   "Согласен. Знаю я тут неподалеку одно тихое местечко..."
   Голоса стали удаляться, пока не исчезли совсем. Сандр еще немного постоял, прислушиваясь, и перевел на меня ошалевший взгляд.
   - Что это было?
   - Я привыкла считать это - силой. - Я тоже прислушалась, но голоса исчезли, словно и не были. Исчезло окружавшее Сандра свечение. Исчезла сиреневая дымка, и сарай вновь погрузился в обычный полумрак. - Только голос второго мне незнаком.
   - Сила твоя и... сила моя... За Зу... - Он нахмурился, постоял, озираясь, словно чего-то искал, затем подошел к двери, толкнул ее и оказался на улице. - Ты идешь?
   Я выбралась за ним в залитый малиновыми лучами закатного солнца город.
   - Ты знаешь того, кому принадлежал тот, другой голос?
   - Нет, - слишком поспешно бросил Сандр, и как ни в чем не бывало, сменил тему: - Вечер. Прогуляемся?
   - С удовольствием. - Я холодно улыбнулась и запахнула жилет. Я буду не я, если не узнаю то, что ты от меня скрываешь! - Куда пойдем?
   Сандр пожал плечами.
   - Куда-нибудь. - Смерив меня взглядом с головы до ног, одним движением взлохматил мне волосы и направился вверх по улице, туда, где уже загорались яркие точки фонарей, бросив: - Не отставай, братишка.
  
   Глава седьмая
  
   Сандр
  
   Какое-то время мы шли молча. Из головы не шел странный диалог, неожиданно возникший в голове. За Зу... Неужели то, что мне приснилось в ночь пожара - правда? В отца, приходившего ко мне во сне и отдавшего кинжалы, я уже поверил. Теперь на очереди привидевшийся мне тогда ярко-красный дракончик. За Зу... Неужели он существует? А если это так, тогда с кем он говорил?
   Я бросил украдкой взгляд на шагающую рядом девчонку. Губы плотно сжаты, лоб нахмурен, глаза решительно глядят куда-то, в только ей ведомые дали.
   Значит, я прав, и мистическая сила Айны - тоже дракон! Тогда можно объяснить и ее полеты, и магию. Но тут же возникает вопрос: как может маг, которому подчиняется один из ушедших, не знать о своем Хранителе? Как можно использовать магию дракона и не понимать этого? Или... она все знает и солгала мне? Но зачем? Что она от меня скрывает?
   Айна покосилась на меня, видимо, почувствовав мой взгляд. Я отвел глаза, но не сразу. Пусть понервничает, думая, что я что-то знаю или о чем-то догадываюсь. Пусть!
   Но ее реакция, последовавшая за этим, меня удивила.
   - Сандр... - Она робко коснулась пальчиками моей руки.
   - Мм? - Я вновь посмотрел на нее.
   - Пожалуйста, береги себя. - Айна смело встретила мой взгляд и улыбнулась. - Ладно?
   - Ладно. - Я серьезно кивнул и указал на большой плакат, на котором были изображены два широкоплечих гнома со скрещенными молотами. Внизу плаката привлекала взгляд множеством нулей довольно большая сумма, а деревянная стрелка указывала на место, где ее можно получить. - Смотри. А вот и деньги.
   Айна проследила за моей рукой и нервно поежилась.
   - Это та ужасная игра на деревянных топорах?
   - Ага. Что-то в этом духе я и искал. - Я подошел поближе и, изучив, куда показывала стрелка, направился в сторону здоровенного каменного дома. Он стоял в окружении нескольких лавок и двух трактиров, и был самым большим на открывшейся нам небольшой площади. - Когда мы с отцом приезжали в Подгорье, он как-то раз привел меня на такие бои. Их суть в том, чтобы без какой-либо подготовки и магии победить более опытного противника. В ход идет все: сила, ловкость и даже хитрость и коварство.
   - Мне это не нравится! - Айна вдруг вцепилась мне в рукав. - Скажи, ты ведь туда не пойдешь, правда? Сандр, ну можно же как-то по-другому заработать деньги!
   - Например?
   - Попросить в долг у нашего хозяина... - В голосе Айны мелькнула надежда.
   - Во-первых. - Я решительно стряхнул ее руку. Попросить?! Еще чего не хватало! - Он и так сегодня намекнул на свое плачевное положение. А во-вторых, не забывай: ты - мой младший брат, который не умеет разговаривать! Помалкивай, Айна! На нас и так поглядывают во-о-он те зеваки. - Я указал глазами на толпившихся у входа подгорников.
   Несколько долгих секунд она молча смотрела на меня.
   - Немой брат? Ладно. Договорились!
   Вздернув носик, она направилась прямиком к дому.
   Обиделась... Ну и пусть! Будет время подумать.
   Я проводил ее взглядом. Если она и похожа на мальчишку, то на очень красивого.
   Сердце тревожно екнуло.
   Зря я позволил ей пойти со мной. Ох, зря!
   - Верзилы! Куда прете? А заплатить? - Возле дома нам перегородил дорогу низкорослый гном в такой широкополой шляпе, что из-под нее был виден только кончик его мясистого носа и черная окладистая борода.
   Айна растерянно оглянулась на меня.
   - А разве для участников вход не бесплатный? - Я подошел ближе и без церемоний задвинул ее себе за спину.
   - Участников? Ха! Так вы, юнцы, хотите сразиться с мастерами байдяги?!
   - А что, для нас не осталось соперников? - Я продолжал смотреть в темноту под шляпой, где предположительно должны были находиться глаза подгорника. - Или мы рожами не вышли?
   - Ну... ты может, еще и сгодишься, а вот тощий пацанчик точно этот вечер не переживет.
   - Он не участвует! - холодно отрезал я.
   - А чего он сам за себя не ответит? - Гном ткнул коротким пальцем в выглядывающую из-за моей спины Айну.
   - Мой брат не может разговаривать. - Я сделал короткий шаг вбок, снова закрывая ее собой. - В детстве пострадал от магии одного из черных колдунов Сайруса.
   Гномы, толпящиеся у двери и явно прислушивающиеся к нашему разговору, недовольно загомонили.
   - Шеркховы отродья!
   - Порождения тьмы.
   - Дерьмо, из вонючего брюха шеркха!
   Все это касалось слуг Сайруса и его самого.
   Доверие было завоевано.
   - Проходите. - Гном, преграждающий нам путь, посторонился. - Надеюсь, условия вы знаете? Они просты. Битва Чемпионов - это бой за деньги. От спортивной байдяги его отличает то, что никто не ручается ни за твое здоровье, ни за твою жизнь. Сначала выступают три чемпиона. И тот из них, кто останется победителем, будет драться с желающими. Если победишь - получишь десять тысяч золотых. Проиграешь - бесплатно проводят на выход. Тебя и твоего брата.
   - Я согласен. - Сжав холодные пальцы Айны, я решительно потянул ее за собой в душное нутро дома.
   Шагнув через порог, девчонка снова остановилась, с непередаваемой гримасой брезгливости и испуга разглядывая разношерстную толпу, заполнившую огромный, освещенный факелами зал, где в центре, обозначенная металлическими столбами, дожидалась первых звуков гонга пустая арена. По бокам уходили лестницы на второй этаж, где на лучших местах уже восседала городская элита.
   Если честно, я рассчитывал встретить здесь сборище подгорников, но каково же было мое удивление, когда рядом с коротышками я увидел и людей, и перевертышей, и всевозможных полукровок. Не было только ни одного эльфира, но этому я не удивился. Между гномами и желтоглазыми всегда шла негласная война и соперничество. И те, и другие были непревзойденными оружейниками и воинами.
   В ожидании развлечения зрители оживленно спорили, не забывая активно работать челюстями и усиленно припадать к бутылкам с элем, которые в изобилии разносили вместе со снедью одетые в белые одежды прислужники. Огромный плюс таких сборищ - бесплатная выпивка и еда.
   Возле нас появился слуга и гостеприимно сунул под нос блюдо, уставленное яствами и питьем.
   - Угощайтесь.
   Я взял стакан с чем-то молочно-белым. Айна поспешно распахнула рот, но, видимо, вспомнив о своей "немоте", предупреждающе нахмурилась и незаметно качнула головой.
   - Спасибо, больше ничего не хочется. - Я благодарно кивнул замершему возле нас гному. Тот послушно развернулся и, заметив новых посетителей, направился к ним.
   - Ты собираешься пить? Перед боем?
   Услышав едва заметный шепот, я взглянул на девчонку.
   - И что? Это не выпивка. По крайней мере, ею не пахнет.
   - Все равно! Ничего здесь не ешь, и не пей! - Она выразительно посмотрела на меня и потащила ближе к арене.
   Хм... Ладно.
   - Как скажешь. - Так и не пригубив напиток, я поставил стакан на блюдо проходившему мимо еще одному слуге.
   - Делайте ставки! До боя пять минут! Делайте ставки! - гаркнул где-то совсем рядом гном-зазывала, да так, что я невольно вздрогнул.
   Тьфу, предупреждать ведь надо!
   Вот только его призыв прозвучал неожиданно лишь для меня. Ну, может, еще для Айны и пары-тройки случайно оказавшихся здесь зевак. Остальные, скучающие в ожидании боя зрители оживленно полезли в кошельки и, суетясь и толкаясь, стали совать монеты в руки подгорника торопливо записывающего их имена.
   - А отчего же ты не делаешь ставки? Новенький? Я тебя здесь раньше не видела... - мурлыкнул позади бархатный голосок. Я обернулся и смерил взглядом невысокую черноволосую девушку. Яркая внешность. Полукровка? - Прости, что отвлекаю, но мне показалось, ты не знаешь, на кого поставить? Я бы могла подсказать. Я здесь часто бываю и знаю всех бойцов, особенно тех, кто будет сегодня биться.
   - Уверена? - Я заметил, как ручка девушки скользнула к моему поясу, туда, где все зажиточные горожане носят пухлые кошельки, и порадовался тому, что сейчас мой кошель очень похож на сброшенную змеей кожу.
   Не укрылся этот жест и от Айны, но она, видимо, истолковала его по-своему...
   Воровка неожиданно взвизгнула, отпихивая будто случайно толкнувшую ее Айну.
   - Смотри, куда прешь! Все ноги отдавил, гаденыш!
   Айна, с выражением искреннего изумления на лице, развела руками и снова отшатнулась к ней, якобы давая дорогу припозднившимся гномам.
   - Ты что, юродивый? Слезь с моих туфель, дурень! Это тебе не тротуар!
   На лице Айны недоумение сменила такая виноватая улыбка, что я чуть не расхохотался. Не переставая улыбаться, она подхватила с подноса проходившего мимо слуги полный стакан малиновой жидкости и любезно протянула его воровке, но, то ли нарочно, то ли специально, сзади ее толкнули прущие к арене перевертыши, и весь напиток оказался на золотистом платье красавицы.
   - Прости, госпожа! Этот юродивый - мой брат... - Я исподтишка показал Айне кулак. - И он не может говорить...
   - Ах ты!.. Да ты!.. Да чтоб тебя!..
   Нда-а... Такой отборной портовой ругани я не слышал никогда.
   - ...и вдобавок почти глухой. Так что не сможет оценить твое красноречие, - закончил я. Теперь разъяренной девице мы улыбались уже вдвоем.
   Она зло прошипела что-то на незнакомом языке, развернулась и быстро скрылась в толпе.
   - Обидели Шейлу? Плохо, - прошамкал вынырнувший у меня из-за спины старый гном. - Нездешние, сразу видно. Ей все сходит с рук. Бывший глава города ее брат. Теперь он начальник стражи, но никогда не накажет эту воровку. После свадьбы дочери, она одна у него осталась. Так зачем вы здесь?
   - Мы сироты, дедушка. - Я обнял за плечи доверчиво прижавшуюся ко мне Айну. - Воины Сайруса сожгли наш дом и убили родителей. Вот и... Пришли заработать денег...
   - В байдяге, что ль хотите себя попробовать?
   - Хотим. Точнее, я хочу.
   - Ох, парень!.. - Гном подошел ближе и достал из-за пазухи тощий кошель. - У меня тут хотя и немного, но я с вами поделюсь. На еду, питье пока хватит, а потом что-нибудь придумаете.
   Он высыпал на иссохшую ладонь серебряные кругляши, но я решительно его остановил.
   - Нет, дедушка. Никогда подаяние не просил, и сейчас не буду. Ты уж не обижайся. Не со зла я. Воспитан так.
   - Из благородных, что ль? - гном спорить не стал, быстро ссыпал монеты обратно и, спрятав за пазухой кошель, прищурился, разглядывая нас.
   - Как говорил мой отец: благородство истинное не то, что от рождения, а то, что заметно в поступках твоих.
   - Пусть так. - Старик вдруг нахмурился. Помолчал, словно о чем-то размышляя, и поманил меня к себе. - Тогда я тебе помогу. Я тут каждый бой бываю, знаю, кто на что способен. Сегодня будут биться Хромой Так, Верзила и желтоглазый, не знаю его имени. Хромой во время боя припадает на правую ногу, таким образом, уходя от удара, а сам в это время бьет противника по ногам. Верзила силен, как бык. Но удар его теряет силу из-за долгого размаха, а вот желтоглазый здесь бьется всего вторую неделю. Бьется каждый раз по-разному, хитро, но я бы надавил на злость. Мне кажется, он с какого-то рудника. Наверное, ему пообещали свободу, вот он и бьется без оглядки. И такая ярость в его глазах плещется... Если сумеешь его вымотать, а под конец разозлить, считай - победил.
   - Почему?
   - Злость ослабляет разум. - Старик хлопнул меня по плечу. - Удачи, сынок. Я на тебя поставлю.
   Он развернулся и затерялся в толпе.
   Почти сразу же все оживленно загудели, всколыхнулись и расступились, пропуская участников одного за другим. Сначала шел прихрамывающий гном с такой обезображенной шрамами физиономией, что повстречай я его хоть раз - не забыл бы. Следом шел человек. Неровно обрезанные русые волосы падали на плечи. Тело жилистое, крепкое. Он холодно смотрел вперед, словно никого не замечая. Последним шел эльфир. Равнодушный. Бесстрастный. Но в его оранжевых глазах плескалось такая ненависть, что я даже чуть отступил. Как верно все подметил старик!
   Пропустив бойцов, толпа хлынула вслед за ними, образуя живое ограждение. Айна вцепилась в меня.
   - Сандр, я боюсь!
   Я успокаивающе обнял ее за плечи и потянул за собой, пробираясь в первый ряд.
   Знала бы ты, как боюсь я!
   К троице чемпионов подошел молодой, юркий гном.
   - Итак, сегодня мы собрались, чтобы выбрать победителя, который потом сразится со всеми желающими в этом зале. Если он останется непобежденным, то заберет с собой кругленькую сумму и тем самым завершит весенний сезон. Итак - встречайте! Первый бой! Хромой Так и верзила Радмир.
   Я не заметил, куда делся эльфир.
   Подчиняясь безмолвному приказу распорядителя, толпа откатилась шага на два от столбов, обозначающих границу арены, и замерла. Гном и человек неспешно скинули рубахи, оставшись только в штанах. Слуги принесли им по деревянному молоту и затерялись в толпе.
   Противники ловко завертели кувалдами и, не отводя друг от друга цепких взглядов, прошлись по окруженной зрителями площадке, будто приноравливаясь к громоздкому оружию. Бой начался внезапно, как будто прозвучал неслышный гонг. Кто первым сделал выпад, я не заметил. Ряд молниеносных ударов заставил воздух взорваться свистом, шипением и треском встречающихся молотов. Щепки летели мелким дождем. Противники двигались так красиво и слаженно, что казалось, будто я вижу танец.
   Бой закончился так же внезапно, как начался.
   Гном, оправдывая свое прозвище, в какое-то мгновение действительно присел, пропуская над головой лихо свистнувшую кувалду противника, и ударил того наотмашь по коленям. Послышался сухой треск, словно переломили палку, и Радмир рухнул к ногам победителя.
   Коготки Айны впились мне в руку, возвращая в реальность. Зал взорвался радостными воплями зрителей, удачно поставивших на Хромого Така. Четверо слуг торопливо выскочили на арену, подхватили тихо постанывающего Верзилу и куда-то унесли.
   Байдяга продолжилась.
   На арену из толпы незаметно выскользнул эльфир. Послышались презрительные выкрики, свистки.
   К нему подошел молоденький гном.
   - Одежду?
   Не удостоив слугу ответом, тот коротко качнул головой, будто не желая расставаться с довольно чистой белой рубахой, и застыл, не отводя от противника ледяного взгляда. Хромой Так довольно осклабился, продемонстрировав золотой зуб, с тихим жужжанием крутанул молот и сплюнул под ноги эльфиру.
   - Ну, желтоглазый, молись своим богам. Верзилу я пожалел, а вот тебя жалеть не стану!
   Эльфир не ответил. Лишь по четко очерченным губам скользнула холодная улыбка. Другой слуга вынес ему молот, и вместе с ведущим поспешно отступил к замершей в предвкушении боя толпе.
   - Ну что, раб, страшно? - В голос гнома плеснули нотки плохо сдерживаемой ярости. - Ах ты!.. Да я из тебя отбивную сделаю! Да я тебя по полу размажу! Что ты можешь без своих трюков? Ну, и чего молчишь, выродок? Мразь! Шеркхов сын! Ааааа!
   Так и не дождавшись ответа, гном раскрутил молот и с ревом бросился на невозмутимого эльфира. Тот вроде бы ничего и не сделал, только перед самым его носом шагнул в сторону. Хромой Так припечатал молотом пустоту и по инерции проскочил мимо. Не успев развернуться у края ринга, он будто врезался в невидимую упругую стену, отлетел в центр площадки и грохнулся на спину. Кое-кто из зрителей даже в страхе отпрянул, но, видя охранную магию, уже без опаски вернулись к незримому барьеру, ограждающему арену.
   Несколько мгновений Хромой Так лежал, хрипло втягивая воздух. Если честно, я даже подумал, что бой закончен, но упрямый гном вскочил и яростно сшибся с желтоглазым. Размахивая молотами, они обрушили друг на друга град ударов. Поначалу мне казалось, что эльфир дрогнул под напором противника, предпочитая защищаться, нежели нападать, но вскоре я заметил, что гном начал уставать. Обманчиво присев, он вновь повторил свой излюбленный прием и метнул кувалду в противника. Желтоглазый с легкостью перепрыгнул летевший ему в колени молот, и сделал то, чего не ожидал никто: со всей силы швырнул свою кувалду в невидимый барьер, а сам кувырком ушел в угол ринга.
   То, что произошло дальше, повергло зал в изумление. Две кувалды почти одновременно ударились о противоположные барьеры, спружинили и полетели назад, туда, где, ошалело оглядываясь, стоял Хромой Так. Поймав свою кувалду, он развернулся, чтобы отбить летящий ему в голову молот эльфира, но не успел...
   Молчание приговором повисло над залом. Взгляды всех были прикованы туда, где на каменных плитах лежал, раскинув руки гном, а из-под его нелепо вывернутой головы, вытекала собираясь в лужицу черная кровь.
   Мгновение спустя зал взорвался криками:
   - Смерть желтоглазому!
   - Скормить его Каменному воину!
   - Скинуть в пропасть!
   - Четвертовать!
   Эльфир равнодушно смотрел куда-то прямо перед собой, словно не замечая разъяренной толпы. Несколько стражей уже подскочило к нему, бренча приготовленными кандалами, как вдруг над залом, возрождая тишину, пронесся зычный крик.
   Мой крик.
   - Поединка! Я требую с ним поединка! - Я оглядел замерших вокруг меня зевак и шагнул на арену. Ведь именно то, что я прочитал в глазах эльфира, заставило меня вспомнить одно из главных правил байдяги - жизнь за жизнь. Если он убьет меня - по правилам его должны отпустить, так как боги на его стороне. Если его убью я - он погибнет прощенным, но... было еще одно "но".
   - Ты хочешь убить его сам, человек?
   - Вот уж не думал, что верзилы так кровожадны!
   - Да он просто решил подзаработать!
   - А чего сразу он? Я может, тоже хочу завалить желтоглазого!
   - Поздно! Он первый попросил о поединке!
   Голоса вокруг слились в единый гул, лица - в водоворот, среди которого я увидел полные не то ужаса, не то какой-то решимости глаза Айны, и усталости - глаза эльфира.
   Кто-то ткнул мне в ладонь рукоять деревянной кувалды. Пальцы сразу сжали теплое древко. Мышцы напряглись, заныли, вспоминая молот в кузне отца.
   Тяжелая, но не так уж!
   Я крутанул ее одной рукой, перекинул в другую, снова вернул назад и посмотрел на эльфира. Он тоже сжимал рукоять молота и, не отрываясь, смотрел и смотрел на меня.
   Его первый выпад с места я даже не увидел. Только инстинктивно подставил рукоять, блокируя удар. Провернув под рукой, я метнул в него молот и пригнулся, пропуская над головой его кувалду. Следующий удар эльфира снова пришелся на рукоять. А мой следующий выпад припечатал молотом каменный пол там, где только что стоял желтоглазый. И снова лишь случай помог уйти от метящегося мне в голову молота. Дальше наши движения стали напоминать какой-то ритуальный танец: ударить, повернуться, блокировать, оттолкнуть, нагнуться, ударить. Умирать не хотелось, а я видел в глазах эльфира только смерть. Для него этот бой был последний. Неважно, выиграет он или проиграет. Ну а моя жизнь для него была всего лишь разменной монетой.
   Сколько бы еще мы плясали, неведомо даже богам, если бы я случайно не увидел брешь в его обороне. Нет, даже не так! Мне словно ко-то указал на его ошибку. Шепотом...
   Увлекшись нападением, эльфир совершенно забыл о защите. Я понимал, что это мой шанс, последний и единственный, потому что, если сейчас не получится, я не смогу защититься от занесенной в замахе кувалды.
   И все же я должен был попытаться.
   Подпустив ближе, я метнул ему под ноги молот, а когда он перепрыгнул его, лишь на миг потеряв равновесие, от всей души врезал эльфиру под дых. Он, словно не веря в мое коварство, изумленно выпучил глаза, сложился пополам и начал медленно заваливаться набок. Кувалда выпала из рук. Зал взревел. Склонившись к нему, я торопливо выпалил:
   - Я хочу тебя спасти! Лежи смирно и, чего бы я ни говорил, молчи!
   В затуманенных болью и ненавистью глазах эльфира мелькнуло удивление. Он едва слышно прохрипел:
   - Зачем тебе это?
   Я едва заметно усмехнулся.
   - А шеркх его знает!
   Отовсюду раздавались крики:
   - Убей его!
   - Чего ты медлишь?
   - Придуши желтоглазое отродье!
   Я огляделся. Ловко пробираясь среди неистовствующей толпы, к нам спешили двое стражей. Вскочив, я поднял руки, заставляя всех замолчать, набрал полную грудь воздуха и выкрикнул:
   - Я беру его жизнь себе!
   - Ха! Вообще-то этот желтоглазый принадлежит мне! - Сквозь заслон зевак к нам пробирался толстый гном. - Я купил его для своего рудника год назад!
   - Закон байдяги - жизнь за жизнь! - От моего рева стихли последние недовольные. - Я победил того, кто убил вашего сородича. Теперь я вправе решать: убить желтоглазого или подарить ему жизнь! Он - мой! - Я протянул руку послушно лежавшему эльфиру и рывком помог ему подняться.
   - Нет, так не пойдет! Я заплатил за него сто золотых! - возмутился толстяк и огляделся, как будто ожидая поддержки, но, как ни странно, толпа была единодушна в своем молчании. - Так не пойдет, говорю! Это не по правилам! Если победил - убей! Но забирать с собой моего раба? Не-е-ет!
   - Юноша прав. - Из толпы вышел уже знакомый мне старик. - Байдяга пришла к нам от отцов и дедов, и если мы хотим сохранить ее для наших детей, мы не должны нарушать главный закон игры. Жизнь за жизнь! Человек отомстил за жизнь Хромого Така, и теперь ему решать, что он сделает с желтоглазым.
   - Пусть уходит!
   - И желтоглазого уводит!
   - Уходи!
   - Это еще не все! - Старик поднял руку, призывая к молчанию. - Юноша выполнил условия этого боя. Он единственный сегодняшний победитель! Уважаемый Грен ли Краф, заплатите юноше за победу и отпустите на все четыре стороны вместе с его пленником!
   - Какие деньги? О чем ты говоришь, старик? Он выиграл у немощного каторжника-эльфира! Да с ним даже ребенок бы справился! - Толстяк выпучил от возмущения и без того, чуть на выкате глаза и вновь оглядел зал. - Я прав?
   Но вместо поддержки ему в ответ раздалось:
   - Отдавай деньги, Грен!
   - Парень законно победил!
   - День-ги! День-ги!
   - Верная победа!
   - И эльфир пускай живет! Пока!
   Толстяк зло прищурился, огляделся и, выхватив из-за пояса глухо звякнувший мешочек, кинул его мне под ноги.
   - Ладно, сопляк! Чтоб тебе эти золотые поперек глотки встали! - Явно не ожидая такого единодушия зрителей, он развернулся и, возмущенно сопя, затерялся в толпе.
   Подняв мешочек, я сунул его за пазуху.
   Ух ты! Тяжелый!
   - Пойдем. - Я взглянул на эльфира, разглядывающего пол, и подталкнув, повел его к Айне, стоявшей неподалеку от арены. Затем мы, поспешно направились к выходу, шагая мимо расступающихся перед нами зевак. На всякий случай я даже поставил магическую защиту. Мало ли, вдруг кто-то попытается исправить то, что не произошло сегодня на арене, и всадит в спину эльфира нож?
   Вскоре мы оказались на улице и почти бегом бросились в темноту, разбавленную тусклым светом магических фонариков.
   Ночь.
  
   ______________
  
   Айна
  
   Ночь в подгорном царстве особенная. В небе не было звезд, как впрочем, не было и самого неба. Да чего там неба - казалось, что весь мир - лишь этот крошечный городок, погребенный под тысячами тонн скальных пород.
   И пустота небытия вокруг.
   И только шаги моих спутников не давали сойти с ума. Хотя мне показалось, что я слышу и другие шаги: легкие, почти бесшумные, следующие за нами от самого игорного дома...
   Пытаясь пересилить сковавший меня страх, я украдкой оглянулась. Ярко освещенная площадь осталась где-то далеко позади, а нас окружали уже уснувшие в ночном полумраке невысокие, скрытые за добротными заборами дома.
   Может, показалось?
   Вдруг Сандр остановился. Почти тут же смолкли шаги спасенного им каторжника и те... Другие...
   - Ээ... не знаю, как тебя зовут, но... То, что произошло сегодня, ни к чему тебя не обязывает, поэтому... - Сандр позвенел монетами, и на его ладони блеснула горка золотых, - вот тебе немного денег, и иди на все четыре стороны.
   - Благодарю тебя, человек, но как бы я не хотел свернуть тебе шею и сбежать вместе со всем твоим золотом, кровь предков не позволит мне так поступить. - Спасенный - высокий, худощавый эльфир, неспешно приблизился к Сандру. Свет от магического фонаря нахально высветил из полумрака его лицо. Еще в ярко освещенном зале игорного дома я заметила его довольно благородные черты, обезобразить которые не могли даже несколько довольно глубоких шрамов, пересекающих щеку и висок. Заговорив, он лишь подтвердил мою догадку о его высоком происхождении. - Жизнь за жизнь. Я останусь с тобой до тех пор, пока не верну долг.
   - Это вовсе необязательно. Мы сейчас для тебя не самые хорошие попутчики. Точнее, мы самые плохие попутчики, каких ты только мог встретить. Возьми. - Сандр протянул ему монеты, но эльфир даже не шелохнулся, продолжая смотреть на него желтыми, горящими призрачным светом глазами. - Ну, как знаешь. - Золотой дождь снова перетек в кожаный кошель. Сандр затянул бечевку и спрятал мешочек. - Тогда прощай.
   Он крепко сжал мою руку и потянул за собой вниз по улице, туда, где возвышался дом приютившего нас стражника. Эльфир помедлил, но вскоре его шаги снова раздались вслед за нами в ночной тишине.
   - Ну? - Дойдя до перекрестка, Сандр не выдержал и развернулся. - Чего тебе еще?
   - Ничего. Кроме того, что я уже сказал. - Эльфир подошел ближе. - Честно? Если хочешь поскорее избавиться от меня, попади как можно скорее в какой-нибудь переплет! Я спасу твою жизнь - и мы квиты!
   - Видимо, ты не понял, что тебе сказали? - не выдержала я. - Если ты останешься с нами, как бы тебя снова не пришлось спасать!
   - Так ты умеешь говорить? - на меня удивленно уставились желтые глазищи эльфира.
   - С детства. - Я выдержала его взгляд.
   - И, судя по голосу, ты не мальчишка, а очень красивая...
   - А вот это тебя уже точно не касается! - отрезала я.
   - Забавно! - мурлыкнул спасенный, не отводя от меня глаз. Его губы тронула легкая улыбка. - Зачем нужно было прятать под столь неуклюжей легендой и жалкими одеждами столь нежный цветок?
   - Так! - Сандр довольно грубо задвинул меня к себе за спину. - Тебе, кажется, уже сказали, что тебя это НЕ КАСАЕТСЯ!!!
   От такого внушительного рыка я даже зажмурилась, моля всех святых, чтобы эти двое вновь не решили сцепиться! И, кажется, мои молитвы были услышаны.
   - Ладно. - Эльфир заговорил первым: - Забыли. Ваши тайны - это ваши тайны, и меня они действительно НЕ касаются. Так где, говорите, вы остановились?
   - Здесь. Мы уже пришли. - Сандр, демонстративно не выпуская моей руки, миновал перекресток и, подойдя к дому стражника, прямиком направился к двери ведущей на сеновал. Открыв дверь, он подождал, пока я шагну в теплую темноту, обернулся к эльфиру и тихо прошептал: - Еще раз говорю. Мне не нужна твоя благодарность! Бери деньги и уходи!
   - Боишься за свою девчонку? - Так же едва слышно ответил ему эльфир. - Успокойся, она не в моем вкусе. Слишком костлявая!
   - Во-первых, она - моя спутница, во-вторых, я никому не позволю ее обижать! И, в-третьих, совершенно не понимаю, зачем ты здесь? Я тебя сегодня спас? Спас. Так иди на все четыре стороны! У нас с Айной и без тебя забот выше головы!
   Понимая, что стала свидетелем неприятного разговора, я торопливо прошла к сену, наваленному у стены, и уселась. Почти сразу же в сарай вошел Сандр, а следом за ним бесшумной тенью скользнул эльфир.
   - Постой, э-э...! Скажи, как тебя зовут?
   - Сандр.
   - Сам удивлен тому, что говорю, но... прости меня Сандр. Я не хотел обидеть ни тебя, ни твою... гм... спутницу.
   - Это значит, что ты не отстанешь? - Сандр обернулся к нему. Эльфир покачал головой.
   - Мне некуда идти. В Подгорье - я раб, и после этого боя моя жизнь здесь будет недолгой! Прошу. Помоги мне выбраться отсюда!
   - Как ты попал в рабство? - Сандр сложил руки на груди, пристально глядя на эльфира.
   Тот развел руками.
   - По глупости.
   - Как нам тебя называть?
   - Дейрриан... или Дерран... но лучше Дей. Привычнее...
   - Угу. Коротко и непонятно. - Сандр усмехнулся и снова помрачнел. - Тебе тоже есть, что скрывать?
   Я невольно выдохнула, понимая, что гроза пронеслась мимо.
   - Как и всем нам. - Голос эльфира тоже смягчился.
   - Айна! - Ну, наконец-то, вспомнили и обо мне! - Прошу, сходи в дом. Если Ракаш, не спит, попроси у него еды и скажи, что мы переночуем на сеновале.
   - Нет уж! Одна я не пойду! - возмутилась я.
   - Ладно. Пойдем вместе! - Он подошел к двери, ведущей во двор, и, приоткрыв ее, исчез. Я покосилась на уютно устроившегося на сене каторжника и бросилась за ним.
   - Сандр!
   Двор нашего хозяина был ярко освещен магическими светильниками. Они ярко горели через шаг, по всему периметру высокого забора. Живность уже спала, лишь куры встрепенулись, молча проводили нас сонными взглядами, но благоразумно решили не поднимать шум.
   - Сандр! - Я догнала парня и зашагала рядом. - Мне не нравится этот... Дей! Зачем ты вообще его спас?
   - Сдается мне, Ракаш не спит, - словно не услышав меня, Сандр кивнул на два освещенных окна. - Кажется это - комната с камином, где мы были?
   - Сандр! Ты мне не ответил!
   - Айна, этот эльфир пойдет с нами. - Он остановился и посмотрел мне в глаза. Спорить сразу же расхотелось. - Мы выведем его из Подгорья, и наши пути разойдутся.
   - Надеюсь, что так. - Я передернула плечами и первой начала подниматься по лестнице. Шагнув в темный коридор, я не успела сделать и двух шагов, как обо что-то споткнулась и упала бы, если бы не Сандр. Схватив меня за шиворот, он крепко зажал мне рот. Затем вернул мне равновесие, а потом, так же молча, указал на предмет, попавшийся мне под ноги. Мгновения хватило на то, чтобы сообразить, что послужило для меня препятствием.
   Закричать не удалось. Сандр предусмотрительно лишил меня такой возможности.
   А хотелось!
   В тени прихожей, прислонившись к стене, сидел приютивший нас гном, внимательно глядя перед собой мутными бельмами мертвых глаз. О его сапоги я-то и запнулась.
   - Молчи! - едва слышно выдохнул мне в ухо Сандр. - Может быть тот, кто его убил, еще в доме.
   Он медленно отвел руку и, бесшумно шагнув вперед, исчез за приоткрытой дверью, ведущей в коридор. Если честно, очень хотелось сбежать от укоризненно-обиженного взгляда мертвеца, но мои ноги словно приклеились к полу. Более того, мне показалось, словно все мои кости превратились в желе. Не в силах больше стоять, я плавно съехала по стене, усевшись в шаге от покойника.
   Впрочем, в тот момент это соседство волновало меня гораздо меньше, чем неизвестная, грозившая нам опасность. А в том, что беда пришла к гному из-за нас, я даже не сомневалась. В первую очередь мне на ум пришел отец. Возможно, черные воины Сайруса уже выследили нас. Затем, я почему-то вспомнила сегодняшний выигрыш Сандра и угрозу хозяина притона. Ведь он тоже мог кого-нибудь отправить за нами, чтобы...
   "...убить во сне? Возможно, но он бы в последнюю очередь стал убивать многоуважаемого сородича. К тому же, когда это произошло, еще никто не знал, о том, что выигрыш будет вашим".
   Ясно прозвучавший у меня в мыслях шепот заставил меня дернуться всем телом.
   Шеркх! Моя сила решила со мной пообщаться!
   - Ты меня напугала!
   "Лучше "напугал". Привык чувствовать себя драконом мужского пола. Кстати, вовсе не обязательно говорить. Можешь просто думать. Я услышу твои мысли".
   - Драконом? Значит - это ты? Моя сила?
   "Н-да... - голосок протяжно вздохнул. - Давай еще раз? Отвечать мне можно мысленно. Не надо говорить вслух! И пусть тот, кто убил ту нахальную девицу, уже далеко отсюда, мне бы не хотелось, чтобы наш разговор услышал твой спутник".
   "Девицу? Что... за... девица?" - Фух, как же трудно беседовать молча!
   "Откуда мне знать? Ты еще имя ее спроси! Просто хочу предупредить, что помимо хозяина дома в зале у камина лежит эта... рыжая... с разорванным горлом. Тока не впадай в панику! Тьфу на нее. У нас и так мало времени, чтобы пообщаться"
   Девица?
   Я заставила себя сосчитать до десяти и старательно подумала:
   "Как... тебя... зовут? Риссар? Это ведь тебя я слышала? А еще... За Зу...".
   "Женщины! Сразу вам имена подавай! А ты в курсе, что имя своего Хранителя смертный может узнать только в день слияния?"
   "Прости... чего?"
   "Гм... забудь пока. Долго объяснять. К тому же с тобой это произойдет еще нескоро. Очень нескоро! В твое восемнадцатилетие".
   "Через неделю?"
   "Ээ..., говорю же - бездна времени! Да тебя за это время раз двадцать могут убить!"
   "Вот спасибо, утешил... Но почему? Кому нужна моя смерть?"
   "Вопросы... вопросы! Надо бы у принца Стихий спросить"
   "Послушай. Я мало что понимаю, но прошу, не оставляй меня! Мне сейчас очень нужны твои советы и твоя магия. А почему ты не говорил со мной раньше?"
   "Я говорил. Только ты не слышала. Потерпи. Скоро мы станем одним целым. И это не метафора. Кстати, хочешь подсказку? Разожми кулак мертвеца".
   "Кулак мертвеца? Ракаша? Или... " - преодолевая непонятный страх, я покосилась на покойника. Ну не укусит же? И с недоумением и досадой уставилась на его руки. Одна лежала на полу ладонью вверх, вторая была на груди, словно он пытался защититься. - "Но его руки не сжаты в кулаки! Значит, это девушка?"
   Вопрос повис в воздухе.
   - Эй?
   Тишину вспугнули приближающиеся шаги.
   - Сандр?
   Я поднялась, и, перешагнув через покойника, бросилась к двери. Кулак мертвеца? Она вдруг сама распахнулась, и я едва не налетела на спутника.
   - Айна? Что случилось?
   - Мне нужно в зал.
   - Не нужно! Лучше тебе не видеть того, что там... - Он решительно повел меня к выходу, но, помня наказ дракона, я отчаянно забилась в его руках.
   - Пусти! Я знаю, что там рыжая девушка с разорванным горлом! Пусти! Мне необходимо ее увидеть! Увидеть ее руки!
   Внезапно его хватка ослабла, и он отступил, давая мне дорогу. Я не заметила, как миновала коридор, ворвалась в зал и замерла, не в силах отвести взгляд от открывшейся картины. Низкорослая гномиха лежала у камина в нелепой позе сломанной куклы, и уж точно она не была тем "мертвецом", о котором говорил дракон. Ее руки... Их просто не было!
   - Руки... их... их... - Видимо, я произнесла это вслух, потому что позади бесстрастно прозвучал голос Сандра:
   - Их отрубили. Видимо то, что находилось в них, оказалось весьма дорогим для убийцы... Пойдем. - Он обнял меня за плечо и силой повел из зала, попутно объясняя, словно надеясь разговорами заставить меня забыть увиденное. Но я не слышала. У меня перед глазами стояла совсем другая картина: огромная черная пантера, склонившаяся над моей умирающей подругой... - Тот, кто убил ее, был здесь не так давно и совсем недолго. Я заметила две недопитые кружки из-под эля. Возможно, это был какой-то знакомый Ракаша? Просто что-то не поделили. Поспорили. Он убил гнома, а потом пришла эта женщина и...
   - А если предположить, что убийца появился внезапно и ниоткуда? Если он был быстр и силен? Например... зверь. Перевертыш!
   - Возможно. - Сандр коротко кивнул. - Но на Ракаше нет крови. Наверное, его отравили. Женщина? Могла она убить Ракаша? По-дружески...
   - Но зачем? - Я только сейчас заметила, что меня колотит крупная дрожь. Задержавшись у тела хозяина дома, я с снова с опаской перешагнула через него и бросилась к двери. Что же здесь на самом деле произошло?
   - Для точного ответа неплохо было бы узнать, кто эта рыжая. - Сандр не отставал.
   - Нет уж. Хочу как можно дальше оказаться от этого места... - Я первой сбежала по ступеням во двор. - А еще, мне кажется, я слышала чьи-то шаги...
   - Я тоже слышал. - Он поравнялся со мной. - Думаешь за нами?
   - После твоего выигрыша? - Я не сдержала истеричный смешок. - Уверена!
   - Значит надо торопиться. Наш новый попутчик пока даже не представляет, что сейчас его ждет вместо желанного сна на сухом сене.
   - Сон на холодных камнях? - Кажется, у меня начинается истерика.
   - Айна, сейчас нам будет не до сна. Надо поскорее оказаться у северных ворот, понравиться стражникам и вызнать прямую дорогу к Беркету. Не отставай!
   Сандр развернулся и направился к сараю.
  
  
   Глава восьмая
  
   Сандр
  
   Айну предстоящая ночь явно не вдохновила. И я ее понимал. Все тело налилось свинцовой тяжестью, и каждый шаг давался с таким трудом, что мысль об ожидающем нас путешествии тошнотой сдавливала горло. К тому же бой с эльфиром высосал все силы, точнее, не бой, а напряжение, не покидавшее меня тогда. Страх проиграть. Страх за Айну.
   При мысли о девчонке нежность плеснулась в сердце. Что - она для меня? Я знаком с нею всего пару дней, и даже не знаю, кто она. Точнее, знаю, но только с ее слов. И я ей верю. Не могу не верить.
   Отец не разрешал мне тратить время на деревенские забавы, зачем-то стараясь оградить от общения со сверстниками, но даже в те редкие дни, когда мне доводилось появляться в деревне, я замечал взгляды, которыми меня одаривали девушки. Но ни одна из них не трогала душу так! Из-за них я бы не стал рисковать жизнью, как делаю это сейчас.
   Открыв дверь сарая, я украдкой посмотрел на девушку и едва не споткнулся о порог, заметив ее внимательный взгляд. Она будто слышала мои мысли, ощущала мое настроение! Еще бы. Все, что мы пережили за столь короткое время, заставило нас научиться чувствовать и без слов понимать друг друга.
   Хотя слова сейчас тоже бы пригодились...
   - Заходи, - буркнул я и жестом пригласил ее идти первой.
   - Только после тебя. - Айна улыбнулась мне краешком губ, но от меня не укрылся настороженный взгляд, которым она окинула поджидающую нас темноту сеновала.
   Не доверяет эльфиру? Неудивительно. А может, эльфир тут ни при чем? Зачем-то же тогда она завела разговор о "звере"?
   После увиденного в доме Ракаша, темнота и тишина за дверью сарая настораживали вдвойне. Мог убийца до сих пор прятаться где-то здесь? Запросто! А может быть, Дей уже мертв?
   Вот бы еще чем-нибудь посветить...
   Как-то давно отец объяснил мне на практике принцип колдовства... Например призыв огня: представить. Сказать. Почувствовать!
   Я буркнул заклинание. Жар плеснулся на ладонь. Позади ахнула Айна.
   И привычно испугался, разглядывая потрескивающий на ладони сгусток холодного пламени. Странно. Так быстро! Раньше, чтобы добиться результата, мне требовалось гораздо больше времени.
   Держа одну руку, как факел, а второй сжимая рукоять клинка, я скользнул внутрь сарая.
   - Полегче, смертник, здесь вообще-то полно сена. Если не хочешь, чтобы я вышвырнул тебя на улицу, лучше погасни и не порть мне сон, - насмешливый голос эльфира раздался совсем рядом. Я огляделся. Парень устроил себе пышную лежанку у стены и теперь недовольно щурился, прикрывая глаза рукой.
   - Поднимайся, некогда болтать! Мы уходим.
   Дей мигом оказался на ногах, но все же не удержался от ехидства:
   - А что так? Ваш добрый подгорник вышвырнул вас на улицу, как только узнал, что вы притащили в его дом желтоглазого?
   - Наш "добрый подгорник" мертв. Убит. Кем - неясно. И если мы хотим выбраться отсюда, нам надо еще до рассвета быть у Северных ворот.
   - Кто-то еще знает, что он вас приютил? - эльфир стал холоден и сосредоточен.
   - Нет. Но все новоприбывшие будут под подозрением. Не думаю, что в этом городе так много приезжих. А уж тем более, других рас.
   - А разве его не мог замочить кто-то свой?
   - Его - мог. Скорее всего - ядом. А вот над его гостьей явно поработал наемник из детей леса.
   - Сандр, а нельзя ли об этом поговорить по дороге? - Айна тронула меня за руку, и я только сейчас заметил, что огонь исчез. Словно задули факел. - Мне страшно. Я словно чувствую чей-то взгляд.
   - Чем дальше, тем веселее. Парень, действительно, шел бы ты своей дорогой пока не пожалел! - Я посмотрел эльфиру в глаза, развернулся и, слыша за собой шуршание сена, направился к двери. Приоткрыв, я осторожно выглянул. Хвала богам, что сейчас ночь, меньше шансов быть замеченными.
   Вот интересно, и куда теперь идти?
   - Если не знаешь, спроси, - правильно истолковал мой растерянный взгляд эльфир.
   - Северные ворота.
   - Так чего мы ждем? - Он буквально вытолкнул меня на дорогу и вышел сам. Следом из темноты сарая выскользнула Айна. Плотно прикрыв за ней дверь, он огляделся и решительно направился к трем темнеющим в отдалении пещерам, незамеченным мною раньше.
   Оказавшись у пещер, мы раздумывали недолго и свернули вслед за Деем в левый коридор.
   - И откуда у эльфира такие познания в переходах Подгорья? - не удержался я.
   - Я тут уже десять лет. - Он охотно поддержал тему. - Правда, первые лет восемь я учил наизусть только переходы шахт, в которых приходилось работать.
   - И? - шагать по вырезанному в скале, освещенному факелами коридору было легко и даже приятно, особенно, если не вспоминать набиравший обороты кошмар, в эпицентре которого мы почему-то оказались. - Как же ты выбрался из шахт?
   - Ха, - эльфир бросил на меня быстрый взгляд, - мог бы и догадаться. Свернул на поединке шею одному перевертышу. Потом еще одному.
   - Тоже перевертышу?
   - Человеку. - Эльфир вновь посмотрел на меня, но я молчал, и он продолжил: - Мои победы в драках привлекли внимание хозяина рудника, и он выставил меня биться в байдяге. Целый год меня никто не мог победить. Потом меня заметил устроитель городской байдяги Салема и выкупил у хозяина. У него я провел еще полгода, круша кости и черепа всем желающим. До встречи с тобой.
   - И вот, случилось чудо? - Я не удержался от иронии. - Могучего Дея смог победить человек, почти мальчишка?
   - Считай, что я тебе поддался. Мальчишка... Сколько тебе лет?
   - Восемнадцать. Будет.
   - Ну... в пересчете на года моей расы, и мне примерно столько же.
   - И мне... - улыбнулась Айна, всю дорогу не проронившая ни слова. - Почти. А знаете, мне кажется...
   - Почему ты меня спас? - перебил ее эльфир, поглядывая на меня.
   - Не знаю. - Я помолчал, шагая вперед как заведенный. Усталость никуда не делась, но стала какой-то менее угнетающей. - Просто увидел твой взгляд. Ты всегда бьешься до последнего?
   - По-другому нельзя. За свободу нужно убивать.
   - А как ты попал сюда? - вновь вмешалась Айна.
   - Помогли. - Эльфир криво усмехнулся и окинул ее таким взглядом, что во мне всколыхнулось бешенство. - Брат. Продал меня на рудники.
   После такого откровения мы с Айной какое-то время шли молча. А что тут скажешь? Сочувствовать - лицемерно, выпытывать подробности - бестактно... Дей сам избавил нас от попыток найти достойный ответ.
   - Да бросьте! Только ваших смущенных рож мне и не хватало! Я благодарен ему за это. Если бы не он... Но убить его мне все-таки придется.
   - Брата? - Айна посмотрела на него с плохо скрываемым ужасом.
   - Да какой он брат после этого? - В прищуренных глаза эльфира мелькнула злость, он покосился на девчонку и тут же усмехнулся. - Не бойся. Это я так шучу. Обманываю сам себя. Ведь даже возжелай я этого больше всего на свете, не видать мне братца, как своих ушей.
   Айна строго посмотрела на него.
   - В каждом обмане есть доля истины. А почему ты не можешь увидеть брата?
   - Потому что он - единственный принц Эльфириана, а я, сумасшедший каторжник, которого ко двору и близко не подпустят.
   Вначале я подумал что ослышался. Хотел переспросить, но встретился взглядом с Айной и решил промолчать. Потом. Сейчас нам и без того боги подбросили немало вопросов. К тому же, я не очень-то знал семейство правящего короля Эльфириана. Как там его зовут?..
   - Ну, и что вы опять замолчали? - Дей подозрительно посмотрел на нас и возмущенно взорвался: - Забудьте! Я же говорю вам, что слова сумасшедшего никто не примет на веру!
   - Правда, как бы ее ни пытались скрыть, всегда выйдет наружу! - убежденно возразила Айна. - Главное - суметь ее увидеть.
   - Госпожа мудра не по годам. - Эльфир отвесил ей шутливый поклон. - Попробую угадать: манеры, безупречное воспитание, мудрость книг, прочесть которые дано не каждому... Госпожа, по меньшей мере, дитя какого-нибудь лорда?
   - Ты угадал. И у нас много общего. Я тоже десять лет провела в заточении, изучая накопленную мудрость этого мира.
   - Монастырь?
   - Обитель "Благодать Хранителей".
   - Твоя история кажется мне куда более загадочной, нежели моя: как дитя из высшего света оказалось в Подгорье с этим... - Дей заметил мой, не суливший ему ничего хорошего взгляд, и неопределенно закончил: - Ваш союз, так же, как и ваше путешествие, для меня загадка.
   - Надеюсь, ты недолго будешь пытаться ее разгадать... - Я постарался смягчить голос.
   - Стараюсь уважать чужие секреты, - парировал эльфир и предупредил: - Говорите тише. Северный пост появится за следующим поворотом. Предлагаю уже сейчас придумать, как именно мы уговорим стражника нас пропустить.
   Вскоре коридор действительно повернул, и мы, как по команде, остановились, озадаченно разглядывая распахнутую дверь, у которой сидел, уронив голову на грудь коренастый стражник. Можно было подумать, что он спит, если бы не черная лужа, растекшаяся под ним.
   - Кажется, кто-то упростил нам задачу. - Эльфир бесшумно подошел к бедолаге и осторожно потряс его за плечо. Тот послушно начал заваливаться набок. Айна тихо вскрикнула и отвернулась. Признаться, и мне стало тошновато от увиденного.
   - Так качественно вырвать горло могут только наемники-перевертыши. - Дей поморщился. - Интересно, кому этот гном умудрился так насолить?
   - Причем совсем недавно. - Я ткнул стражника носком сапога. - Даже кровь не запеклась. А вдруг его смерть как-то связана с мертвецами в доме Ракаша?
   - Пойдемте скорее отсюда! - взмолилась Айна и тут же, словно что-то вспомнив, нахмурилась. Стараясь не смотреть на изуродованное тело стражника, она подошла ближе и вдруг присела возле него.
   - Что-то не так? - Эльфир опустился рядом. - Или хочешь, по-вашему, по-монастырски отпустить ему на прощанье грехи?
   - Дей, пожалуйста, разожми его кулак. - Она указала на руку, почти спрятанную под телом. Действительно, пальцы гнома были плотно сжаты в кулак, словно он из последних сил хотел что-то в нем сберечь. Спрятать.
   - Там, наверное, его последняя монетка, которую он получил от убийцы, прежде чем открыл ему дверь, - с ехидцей предположил Дей, освобождая руку покойного.
   - Возможно. Только я хочу на нее взглянуть.
   - Не думал, что монашки столь корыстны. - Дей подмигнул девчонке и начал разжимать пальцы мертвеца.
   Не отводя взгляд от кулака, Айна вымученно улыбнулась.
   Наблюдая за усилиями эльфира, я подошел ближе. Девчонка была взволнована, даже очень. Что с ней? Отчего такая странная просьба?
   Наконец последний палец был разжат.
   - Ты не угадал. - Я первым подхватил клок смоляных волос, лежавших на ладони стражника. Короткие, жесткие, и очень густые. - Гном просто защищался. Теперь нам надо искать убийцу с довольно внушительной проплешиной.
   Эльфир поднялся, склонился над нашей находкой и, подцепив несколько волосков, задумчиво потер их между пальцами.
   - Это шерсть.
   - Стало быть, убийца - перевертыш? - Айна подозрительно взглянула в полумрак, открывавшийся за приоткрытой дверью поста.
   - Ага. Наемник. Сменил ипостась и разорвал горло стражнику после того, как тот открыл ему дверь... что странно. Гномы никогда не открывают двери после заката.
   - А если это был кто-то свой?
   - Скорее всего...
   ________________
  
   Айна.
  
   Парни тихо переговаривались, а я стояла, и не могла отвести взгляд от страшной находки, лежавшей на ладони Сандра. Как предположил Дей - шерсть. А перед глазами стояла умирающая Ния. Что за зверь идет за мной? Зачем?
   Почему-то я даже не сомневалась что это все тот же перевертыш.
   - Можно? - Я осторожно взяла волоски. Неужели именно об этой подсказке мне сообщила моя сила... мм... мой дракон? Непривычно? Да! Но это объясняет все странности, которые когда-либо со мной происходили.
   - Интересно, а какова вторая ипостась этого перевертыша?
   - Наверное, волк, - тут же отозвался Дей. - Этот род зарабатывает на жизнь, работая наемниками. Воины клана Белой смерти и Черных мстителей очень востребованные наемники во всем Адиране. Вот только Серебрянные волки - бывший правящий клан - отказались от судьбы наемников, и почти все они служат в охране ныне властвующего правителя и его семьи, а также занимают главенствующие посты военачальников армии короля Шарида.
   - Откуда ты это знаешь? - Сандр не сводил с Дея настороженных глаз.
   - У моей семьи всегда был полк наемников из перевертышей. Они прекрасные воины, бесстрашные убийцы и непревзойденные шпионы. - Дей произнес это так, что у меня не осталось сомнения в искренности эльфира, а вот Сандр его явно проверял:
   - У твоей семьи? Мм... - Он задумчиво почесал висок. - Ах да... Забыл... Ты же принадлежишь к правящей семье Эльфириана!
   - Принадлежал. - Дей коротко взглянул на Сандра. Может, мне показалось, но я была готова поклясться, что разглядела в его глазах тоску. - Я не прошу мне верить, а если станет интересно, как-нибудь расскажу вам страшную сказку. Потом. А сейчас советую поторопиться. Мы и так потеряли четверть часа в бесполезных разговорах. Кстати, куда вы направляетесь?
   - В Беркет, - буркнул Сандр и, перешагнув через мертвеца, первым вышел в распахнутую дверь.
   Я бросилась следом, боясь даже на мгновение остаться наедине с эльфиром.
   Мне все равно, что он скрывает, так же, как ему все равно, что будет с нами! Ведь ясно - он использует Сандра, чтобы выбраться из Подгорья, и как истинный сын своей расы не может оставить без внимания представительницу слабого пола... Скользкий тип!
   - А вы знаете путь? - секунду спустя он нас догнал.
   - Нет! - зло рявкнул Сандр, печатая шаг. - Тот, кто должен был нас проводить - мертв! Доволен?
   - Послушай, Сандр. - Эльфир обогнал меня и пошел с ним рядом. - Я хочу лишь одного: отдать долг и быть свободным. И я сделаю все, чтобы это произошло.
   - Отлично! - Сандр остановился. - Я упрощу тебе задачу. Знаешь, как прийти в Беркет? Отведи нас. И мы в расчете!
   Дей прищурился и, не ответив, направился дальше по коридору. Сандр устало вздохнул. Заметив, что я наблюдаю за ним, улыбнулся мне краешком губ, и мы продолжили путь.
   Интересно, что происходит? Кто тот, что оставляет за собой эти кровавые следы? Связано ли это со мной? Если честно, я до последнего была уверена, что пантера из обители нашла меня здесь, в Подгорье, но если убийца из рода волков, значит произошедшее в доме Ракаша не связано со мной? Интересно, может быть, об этом мне и хотел сказать дракон своей страшной подсказкой?
   Вот бы узнать!
   В размышлениях, я не заметила, как мы вновь подошли к развилке. Две пещеры. Два пути.
   - Вам сюда. - Дей остановился, обернулся и указал на коридор, уходящий вправо. Затем демонстративно сложил руки на груди и облокотился на стену, всем видом давая понять, что его миссия выполнена. - Этот тракт приведет вас в Беркет.
   Сандр мрачно взглянул на полумрак, царивший за указанной аркой, и коротко кивнул.
   - Спасибо. В расчете. Пойдем, Айна? - Он посмотрел на меня, но я только покачала головой и даже отступила на шаг.
   - Это нечестно.
   - Я тебя не понимаю. - Сандр недоуменно нахмурился.
   - Понимаешь! Только не знаешь, как все исправить. Ты обещал вывести Дея из Подгорья. Так почему ты бросаешь его здесь? Сейчас. Ты же знаешь, что обрекаешь его, если не на смерть, то на вечное рабство!
   - Я... - Сандр запнулся, бросил виноватый взгляд на Дея и шагнул ко мне. - Я никого не бросаю, Айна. Дей сам сделал такой выбор.
   - Это правда? - Я обернулась к эльфиру.
   - Вообще-то я рассчитывал прогуляться в вашей теплой компании чуть дальше. Хотя бы до земель Пограничья. К тому же я не считаю, что, проводив вас, тем самым спасаю Сандру жизнь, как я ему обещал. Но, если я так его напрягаю... Нет проблем.
   В ожидании ответа, я вновь посмотрела на Сандра. Тот смерил эльфира мрачным взглядом и нехотя передернул плечами.
   - Мне все равно. Решай сам.
   - Уже давно решил. Иду с вами! - повеселел Дей и вдруг подмигнул мне. - Айна, за мной должок. Ты моя самая прекрасная заступница!
   Сандр тут же предупреждающе уставил на него палец.
   - Но никаких грязных намеков, шуток и... чем там еще вы, эльфиры, славитесь? Айна для тебя, так же как для меня, всего лишь спутница!
   - Не услышишь. Обещаю относиться с громадным уважением к тебе и твоей спутнице. - Дей шутливо нам поклонился и, не скрывая ехидной ухмылки, первым скрылся в арке.
   - Надеюсь, я не пожалею! - буркнул Сандр, и шагнул за ним. Нас встретил холодный полумрак уходящего в бесконечность каменного коридора.
  
   Глава девятая
  
   Сандр
  
   Не знаю, как долго мы шли. Коридор то петлял, как горная тропка, то стелился вперед накатанной дорогой. Иногда мы шли в полнейшей темноте. Точнее, для меня темноты не было. Бесконечные стены коридора окрашивало багровое сияние, намекая на присутствие рядом со мной моего дракона-хранителя. Что ж... успокаивает!
   Размеренный шорох шагов и накопившаяся усталость незаметно погрузили меня в какой-то гипнотический транс, и я не сразу заметил поселившиеся в моей голове странные мысли, точнее шепот, рассказывающий мне о них, пока меня словно что-то не толкнуло, заставив очнуться от полудремотного состояния и наконец-то прислушаться.
   "Тупица! Сколько я могу шипеть тебе в уши?"
   Сообразив, что мне это не снится, я стиснул рукоять кинжала, и украдкой огляделся. Мои спутники, не поднимая глаз, устало шагали чуть позади.
   "О, боги! Мой друг Лимар, зачем ты отдал свою жизнь и меня этому тупоголовому? Перестань крутиться и внимательно слушай! Захочешь ответить - просто подумай, впрочем, сомневаюсь, что у тебя это получится!"
   Думать... угу... Значит, между Хранителем и хранимым в ходу безмолвная речь? Что ж... попробуем...
   "Ты - За Зу? Огненный дракон, которого призвал отец?"
   "Ну... я бы не стал так называть твоего воспитателя и учителя. А еще, я бы ни за что не сменил Лимара на тебя, но старик отчего-то решил, будто ты, как сын своего отца, действительно поможешь нам справиться с заговорщиками и восстановить утраченное равновесие".
   Я даже споткнулся.
   "Чего?! Так. Кто бы ты ни был, давай по порядку. Лимар - это мой отец и король Бьярд, который правил до Сайруса?"
   " Нет. Лимар - это тот, кому я был Хранителем, и могу заверить - он не твой отец. Ты не должен винить его за то, что он ничего тебе не рассказал. Просто боялся, что о тебе узнает Сайрус. Да, Лимар вырастил тебя, как собственного сына. Стал тебе отцом, но он не Бьярд, как ты поспешно предположил".
   "Ээ... Тогда кто он?"
   "Всего лишь придворный колдун короля Бьярда, но сейчас речь не об этом. Первое, что ты должен знать - Сайрус, точнее, его Хранитель, Морграф - самозваный принц Теней, чувствует меня и охотится за мной. В тот день, когда Лимар хотел дать тебе Хранителя, он впервые за долгое время призвал меня. Морграф почувствовал это и пришел на вызов. Ты видел наш бой. Но Лимар умер. Сайрус об этом не знает. Сейчас он чувствует меня и думает, что охотится за своим давним врагом. Когда я с тобой, Сандр, ты в опасности!
   "Привычное чувство. - Я решил ничему не удивляться и для начала узнать подробности. - Кстати, а может быть, разъяснишь, что это за Тени? Что за Стихии?
   "В нашем мире идет война между драконами Тени и драконами Стихий. Ты знаешь, что мы возвращаемся в мир, который потеряли, лишь став Хранителями смертных?"
   "Слышал" - Я не хотел вдаваться в объяснения, но За Зу решил устроить мне лекцию.
   "Когда в Объединенном королевстве Адирана избирался истинный Хранитель Равновесия, драконы Стихий и драконы Тени могли в равной степени приходить в этот мир. Теперь это место занял Сайрус, но, подчиненный Тенью, он никогда не сможет добиться Равновесия" - Мне послышался легкий вздох, а может, я его себе придумал. - "Он создал новый совет из драконов Тени. Он призвал и дал Хранителей Тени своим придворным и слугам. Драконы Стихий еще откликаются на зов смертных, есть и те, кто приходит в этот мир вместе с первым криком своего хранимого, но таких очень мало. Воины Тени охотятся на драконов Стихий, чтобы провести обряд Разделения и им наплевать, что после такого обряда, из смертных останутся в живых лишь единицы, драконы лишатся силы на многие века, а тем, кому не повезет - развоплотятся"
   "А причем тут я?"
   "Хранителем Равновесия может стать лишь смертный с бесстрастной душой и справедливым сердцем. Драконы Стихий и рады прийти в этот мир, жить бок о бок с Тенями, вот только Тени хотят властвовать одни. Скоро их станет очень много, и тогда драконы Стихий исчезнут. Ты должен нам помочь. Сайрус, хранимый Тенью, практически неуязвим для нас. Прожить он сможет долго... очень долго... если только... Понимаешь меня?"
   "Угу. И как я смогу убить короля, более того - мага, защищенного огромной армией и драконами Тени?"
   "Я думаю над этим. Ничего не бывает случайным, особенно, когда в этих случайностях замешаны мы. Твой попутчик. Эльфир. Он должен остаться с тобой. И в дальнейшем, если кто-то захочет остаться с тобой, не торопись отказывать. Все может оказаться не таким, каким это видишь ты"
   - Сандр?
   "И помни: я всегда с тобой... мой мальчик".
   Голос отца, прозвучавший вместо тихого посвистывания дракона, слился с голосом Айны.
   - Сандр?
   Реальность стремительно возвращала меня себе. Я невидяще огляделся, пытаясь понять, куда нас занесло: коридор, факелы, дверь, усмешка Дея и встревоженные глаза Айны.
   - Сандр! - Ее ручки сжали мое лицо, заставляя смотреть прямо на нее. - Очнись! Что с тобой? Ты словно не слышишь меня.
   - Сдается мне, что твой дружок попросту уснул на ходу, - не удержался от реплики эльфир. - Эй, с добрым утром! Как выспался? Мы уже пришли. За этими воротами твой желанный Беркет - столица Подгорья. Точнее, официально этот город никто столицей не избирал, просто раз в пятьдесят лет, благодаря выборам, назначается гном, Избранный, который правит всем Подгорьем. И на следующие полвека, город, где он проживает, гордо называют столицей.
   - А если этот Избранный не доживет до следующих выборов? - вдруг поинтересовалась Айна и развернулась к Дею за ответом. Я коснулся щеки, все еще хранившей тепло ее пальчиков. Сожаление и странная злость заставили покрепче стиснуть зубы.
   Шеркхов эльфир! И по велению какой-то огненной ящерицы я должен его терпеть?
   Мне тут же показалось, что я слышу тихий смешок, но его заглушил голос Дея:
   - Тогда избирается еще один, Вынужденный, но правит он только до официальных выборов.
   - До чего интересно! - Айна задумчиво принялась накручивать коротенькую прядку волос на палец. - Ты столько всего знаешь!
   По губам Дея скользнула самодовольная ухмылка.
   - Положение обязывало. Учителя заставляли зубрить основы строя и истории всех рас. Тогда я ненавидел учебу, а сейчас - рад, что провел столько времени за книгами. Иначе не заслужить мне похвалу такой красавицы, как ты.
   Злость незаметно переросла в ярость. Ведь предупреждал же!
   Я стиснул кулаки и шагнул к Дею, как вдруг...
   "Все может оказаться не таким, каким это видишь ты"
   Знакомая фраза, недавно сказанная драконом, теперь была произнесена голосом отца. На меня словно вылили ушат холодной воды.
   Решил вызвать эльфира на бой из-за пустяка?
   Что со мной?
   Я недоуменно посмотрел на руки и насмешливо произнес.
   - Нда... а я смотрю таким как ты, мой друг, приходится много учиться, чтобы добиться похвалы от девушек? Впрочем, должно же быть хоть что-то, что может им в тебе понравиться? - Я с сочувствием похлопал эльфира по плечу и, заметив его удивленный взгляд, с улыбкой направился к запертым воротам города. - А чего стоим? Не заходим?
   - Так ведь ночь! - Дей развел руками. - Ждем, когда некоторые ходячие во сне проснутся. Может, тогда и стражники соизволят открыть двери.
   Вместо ответа я врезал кулаком в створки. За дверью тут же вежливо поинтересовались:
   - Какого шеркха надо, бродяги?
   - Открывай!
   - Вот утро настанет, и открою!
   - Если мы не спим, значит, уже утро.
   - То, что вы не спите - это ваши проблемы. Мой рабочий день начинается с того момента, как наш город позолотят первые лучи солнца, а до них еще как минимум час! - За дверью повозились, и все снова стихло.
   - Вот же... - Я прикусил язык, сдержав ругательство. - Ладно. Подождем. Может, и вправду вздремнуть?
   - На каменном полу? - Айна тоскливо огляделась.
   - А я бы вообще не рискнул здесь спать, - поддакнул эльфир. - Ворюг в Подгорье на каждом шагу, да еще и режут всех без разбора. Кто его знает, в какой город направился тот, кто порешил стражника?
   - Доброй ночи, странники. - Вкрадчивый бархатный голос заставил нас замолчать и дружно обернуться. Из густой тени коридора к нам скользнула высокая фигура, укутанная в длинный плащ с капюшоном.
   - Доброй ночи и тебе, гость Подгорья. - Я шагнул вперед.
   - А я смотрю, стражи славного Беркета еще спят? - Незнакомец усмехнулся и подошел ближе. - Не против, если я подожду с вами до утра?
   - Коридор не куплен. Жди. - Для пущей выразительности я лениво положил ладонь на рукоять кинжала. - Откуда идешь?
   - Из Оттава.
   Я бросил быстрый взгляд на эльфира. Если честно, даже представить не мог, где находится этот городок, а уж о том, по каким коридорам добираться из него в Беркет, даже не догадывался.
   Дей незаметно успокаивающе мне кивнул и вежливо улыбнулся незнакомцу.
   - Долгий путь.
   - Неблизкий.
   - По делам?
   - В гости.
   - К друзьям?
   - К сестре.
   - Надо же, люди готовы жить даже в Подгорье, лишь бы подальше от короля Сайруса.
   Вместо ответа незнакомец опустился на корточки у стены и откинул капюшон.
   - Я не человек.
  
   _______________
   Айна
  
   Лицо незнакомца было... необычным. В нем смешались воедино и изящные черты Дея и мужественность Сандра, но было в нем и что-то еще, заставлявшее меня смотреть и смотреть на него. Смуглый. Высокий лоб, на который падали густые каштановые волосы, черные, словно вычерченные по линейке брови, а в чуть раскосых глазах поселилась бархатная ночь. Прямой нос. Мягко очерченные губы. Подбородок с милой ямочкой...
   Я с усилием заставила себя отвести взгляд, услышав ответ незнакомца.
   "Он не человек...
   Он не человек?
   И не эльфир".
   Осененная догадкой, я вновь вскинула на него глаза и замерла, случайно встретившись с ним взглядом. Ну, конечно же! Перевертыш!!!
   И скуластое лицо, и глаза.
   Сердце заколотилось, норовя выпрыгнуть из груди. А вдруг он и есть тот загадочный убийца?
   Незнакомец первым отвел взгляд.
   - В нашем роду принято называть свое имя тому, кому ты не желаешь зла, или промолчать... - Он почему-то вновь посмотрел на меня, легко поднялся и... шагнул ко мне!
   От неожиданности я окаменела, мысленно ругая себя на все лады. Он же перевертыш, а они очень хорошие эмпаты! Значит... он почувствовал мой страх!
   Очарование исчезло, уступив место липкому ужасу, а в следующее мгновение между мной и незнакомцем встали мои попутчики.
   - Еще шаг... - Сандр просто держал руку на рукояти кинжала, но в голосе слышалась такая угроза, что я поняла: он сможет убить. Из-за меня...
   Незнакомец послушно остановился и широко улыбнулся, обнажив идеально ровные, белые зубы.
   - Мое имя Зарин, из рода Фаррияда, клан Убийц Ночи. Я не хотел испугать ни вас, ни вашу спутницу ни словом, ни делом. Простите. - Он отвел край плаща, показывая, что единственное его оружие, это клинок в ножнах.
   Сандр настороженно кивнул, но отходить от меня не собирался.
   - Убийцы Ночи? Ты наемник?
   А вот Дей после слов этого Зарина явно успокоился и принялся пояснять:
   - Так называется самый малочисленный, но самый могущественный на данный момент клан во всем Вселесье, после клана Серебряных волков, не так ли, Зарин? Ваша вторая ипостась - пантеры. В отличие от грозного названия, оставшегося еще с давних пор, Убийцы Ночи вовсе не убивают. Они - властители. И... кстати, если бы не гибель последнего правящего короля из рода Серебряных волков и его дочери, вы бы так и оставались советниками.
   - Все верно. - Вновь открытая улыбка. - Я... дальняя кровь этого рода. Не знаю почему, но так получилось, что когда настало мое время единения с миром, ко мне пришла пантера.
   - Значит, твоя кровь не слишком дальняя... - Дей обошел парня, с усмешкой разглядывая его. - Насколько мне известно, перевертыши берут облик своей звериной половинки на основании принадлежности к тому или иному роду. Я знаю, что дар обращения дается только чистокровным оборотням. Полукровки в большинстве случаев лишены его.
   - И снова все верно! - Зарин восхищенно кивнул. - Впервые встречаю столь умного эльфира. Откуда ты так много знаешь о нашей расе?
   - Когда-то... - Дей предупреждающе покосился на нас, - я изучал историю и особенности всех рас в мельчайших подробностях.
   - Сочувствую. Когда-то и мне довелось пережить пытку, называемую "образованием", - не переставая улыбаться, хмыкнул Зарин. - Кстати, если ты... вы не настроены ко мне враждебно, может, назовете мне свои имена?
   - Этот верзила - Сандр, я - Дей, а это наша спутница Айна, - тут же перечислил всех нас эльфир.
   - Дей? - в голосе перевертыша прозвучало любопытство. - Гномье сокращение? Насколько мне известно - ваши имена не в пример длиннее.
   - Ты прав. Только мое имя укоротилось с годами, проведенными здесь. - Дей криво усмехнулся.
   - А ты, Сандр, и ты Айна... - Перевертыш сначала смерил взглядом стоявшего рядом со мной Сандра, затем посмотрел на меня. - Вы точно люди? Или, может быть, полукровки? Кто вы?
   - Люди. Я - кузнец. - Сандр едва заметно поклонился. - А это моя... подруга и спутница. Еще вопросы?
   - Кузнец Сандр? Ну что ж... пусть будет так... - Зарин многозначительно замолчал и посмотрел на меня. - А что такая прекрасная девушка делает так далеко от дома, да еще с двумя мужчинами?
   Я прищурилась, глядя ему в глаза.
   - Если ты не заметил, жду, когда откроются городские ворота.
   Только морали мне сейчас не хватало! Даже, если этот перевертыш и есть та пантера, что убила мою подругу, я не доставлю ему удовольствия чувствовать мой страх, а значит, мою слабость.
   - В таком случае твое ожидание закончено. - По его губам вновь скользнула улыбка, он кивнул на ворота. Спустя мгновение за дверью послышались шаркающие шаги, и, словно в ответ на его слова, что-то глухо лязгнуло, стукнуло, и одна створка бесшумно приоткрылась, являя нашим взорам заспанного, старого гнома с короткой седой бородой, в темных кожаных доспехах и в гладкой, маленькой шапочке.
   - Кто в Беркет? - он оглядел нас, подслеповато щурясь. - Половинка серебрушки. Кто проходит через город - четверть.
   Сандр стянул с пояса тихо звякнувший мешочек и выудил один золотой.
   - Вот. И ты не записываешь ни кто мы, ни зачем пришли в столицу.
   Монетка подействовала на стражника, как хорошее заклинание. Он на мгновение замер, не сводя с нее глаз и, подскочив, вцепился, урча словно кот.
   - Согласен! Но за каждого.
   Сандр без слов выудил еще две монетки, и они скрылись в бездонных карманах стражника.
   - Как быстро ты из него сделал зомби, - восхитился Дей. - Кстати, к кому, говоришь, мы сюда пришли?
   - Нам нужен Рикас ли Тукен.
   - Он всем нужен... - буркнул стражник. - Вот только ему не нужен никто. Шутка богов.
   - Что за шутка? - Сандр шагнул к нему ближе.
   - Дашь еще золотой, скажу! - хитро прищурился гном.
   - Ага! Размечтался! - эльфир удержал руку Сандра. - Не скажешь сейчас, узнаем у горожан. Или у самого Рикаса.
   - Ха! Так вас и пустят в дом к Избранному!
   - А чего мы в доме Избранного забыли? - Сандр потуже затянул на поясе кошель.
   - Да кто вас знает? Раз спрашиваете, значит, надо.
   Догадка молнией пронзила меня.
   - Рикас ли Тукен - Избранный? - Не отводя взгляда от изрезанного морщинами лица стражника, я подошла ближе.
   - Ага. Уже почти два месяца. Да только все привыкнуть к этому не может. Ради него и особняк двухэтажный выстроили, а он все равно живет в своей конуре. От титула отказывается. Все сотней командует. Поэтому, если вы будете искать его, как Избранного - нипочем не найдете.
   - Спасибо за новость, старик. - Сандр все же кинул в его цепкие руки блеснувшую в свете гаснущего факела монетку, и мы шагнули в дверь, за которой раскинулся утопающий в розовой дымке рассвета небольшой, но уютный город. Невысокие, аккуратные дома, украшали свисавшие горшочки с цветами и разноцветные маленькие клумбы, разбитые то здесь, то там. На улицах было пустынно. Город неохотно прощался с покоем ночи.
   - Кстати, а где Зарин? - эльфир остановился рядом с нами.
   Сандр пожал плечами и нехотя огляделся.
   - Не знаю, но малый он ловкий. Прошел в город за мой счет.
  
   Глава десятая
  
   Сандр
  
   - Ушел и слава богам, - настороженно буркнула Айна, шагая рядом. - Если честно... его присутствие меня пугало. Как будто он знает больше, чем намерен показать...
   - Вряд ли это тот самый перевертыш, если ты об этом... - Я легонько сжал ее ледяные пальцы. - Подумай сама, если бы он был послан тебя убить, неужели он не попытался бы сделать это сейчас?
   - Вы о чем? - Дей бросил на нас любопытный взгляд. - Этот парень никогда бы не запятнал себя дешевой работой. Почти все из клана Убийц Ночи - правители и судьи, но не головорезы. Так что, Айна, не грей голову. Парень просто шел мимо и очень позабавился, наткнувшись на нашу теплую компанию.
   - Скорее всего, он решил, что встретился с бродягами. - Я усмехнулся. Спасибо Дею. Вовремя он подоспел со своей убедительной речью. Кажется, Айну она действительно успокоила.
   - А, по-моему, он счел нас немного странными. - Девчонка улыбнулась и окинула нас оценивающим взглядом. - Ученый-бродяга эльфир, девица сомнительного поведения и аристократ, правда, немного оборванный.
   - Аристократ? Это ты про этого громилу? - хохотнул Дей, критично меня оглядел и решительно качнул головой. - Нет, Айна! Он больше похож на бойца байдяги приодевшегося на ярмарке и попавшего на пожар. Без обид, Сандр, не знаю, где ты надыбал такую благородную рванину, но эта одежда явно тебе не идет! К тому же твое телосложение говорит само за себя. Зная по собственному опыту, скажу: дворцовым деткам лень утруждать себя маханием мечей и копий, так что... Не льсти себе!
   Я встретился с ним взглядом. В желтых глазах эльфира плескалось нескрываемое ехидство. Болтун, но зла в его сердце нет. Нет и зависти.
   Мне на мгновение показалось, что я вижу его чувства, его желания и будущие поступки и... даже сбился с шага. Наваждение тут же исчезло.
   Что это было?
   - Лучше походить на бойца байдяги, чем на одетую в лохмотья желтоглазую жердь! - голосок Айны вернул в реальность и согрел душу.
   Защищает! Значит... Эх, ничего это пока не значит!
   - А может, тебе просто нравятся мои глаза? А, красавица? - Тут же подмигнул ей эльфир.
   Неисправим!
   Но больше его заигрывания меня не волновали. От злости или даже... ревности? не осталось и следа. Покой и понимание истины доверху заполнили всего меня. Непривычно, но я принял это как должное. На тот короткий миг, когда я на секунду почувствовал себя в его шкуре, я понял одно: его сердце оставалось холодным к очарованию Айны, а значит, он мне не соперник.
   А вот перевертыш меня чем-то задел...
   Хвала богам, наши пути разошлись!
   Я вслушался в продолжающуюся перепалку:
   - Разве можно эти два фонаря назвать глазами? - Айна не собиралась отступать, но и эльфир был достойным соперником.
   - Боги, вы есть! Таких комплиментов я не слышал уже о-о-очень давно! - мурлыкнул Дей, подмигнул мне и снова подколол: - Айна, поверь, ты выбрала не того. Что может этот мужлан? Для твоей утонченной фантазии просто необходим кто-то с такой неординарной красотой, как моя!
   - Красотой?! Ха! Жалко тебя расстраивать, но... ты не в моем вкусе. Хотя преимущество у тебя определенно есть: с твоими глазами и факела не надо!
   - В таком случае не отведу взгляда, освещая твою красоту весь путь, что нам дано пройти вместе! - Дей уже откровенно улыбался. Между тем Айна распылялась еще больше и даже прибавила шагу, оставив нас позади.
   - Тогда буду надеяться, что ты свернешь себе шею раньше, чем наши дорожки разбегутся!
   Не знаю, чем бы закончилась их перебранка, если бы Дей вдруг не переключился на меня:
   - Интересно, у кого бы в этот ранний час выяснить, где живет твой дружок? Может, разбудить это сонное царство? Давай постучим к кому-нибудь в дверь?
   - Давай, но чуть позже. - Я огляделся. Улочка, по которой мы шли от самых ворот города, привела нас к перекрестку, окруженному похожими как две капли воды небольшими беленькими домиками. - Стражник что-то говорил о двухэтажном доме.
   - Угу. Говорил. О том, что в последнюю очередь нам надо искать Избранного там.
   - Сандр! - Испуганный голос Айны заставил меня ускорить шаг и подойти к ней. Девчонка стояла у широкой доски, прибитой к штырю прямо на перекрестке, и смотрела на свой портрет. - Объявление о розыске. Меня найдут!
   - Не найдут.
   - Конечно, не найдут! - тут же подоспел эльфир. - Сама посмотри. Разве можно сравнить эту шикарную молодую красавицу на холстине, с этим ободранным, чумазым мальчишкой, которого вижу я? Поверь, тебя никто не узнает. Все будут видеть в тебе подростка.
   - А лучше всего - немого подростка, - хмыкнул я.
   - Хорошая мысль, Сандр! - поддержал меня Дей. - В немом оборванце, точно никто не разглядит пропавшую дочь советника.
   Айна недовольно засопела.
   - Сговорились?
   - Пока нет, - улыбнулся эльфир. - Просто умеем трезво мыслить.
   От ее ответа нас спас неожиданно раздавшийся рядом голос:
   - Верзилы и эльфир. Так-так... И что привело вас в наш славный Беркет?
   Мы дружно обернулись и уставились на безбородого гнома, одетого в кожаные доспехи стражника.
   - Мы хотели бы получить аудиенцию у Избранного. - Я чуть склонил голову в приветственном поклоне. - Вот только не знаем, где его найти.
   Стражник озадаченно почесал под шлемом, огляделся, словно надеясь увидеть Избранного, проходящего мимо, и чуть виновато развел руками.
   - А боги его знают. Если честно, уже должен принимать ночную смену. А зачем он вам, чужеземцы?
   - Мы принесли ему привет от брата, Берша ли Тукена.
   - Старый Берш ли Тукен еще жив? - Стражник так обрадовано вытаращился на меня, что даже неловко стало за эту ложь.
   - Да. Но прибыть сюда не может. Вот и попросил нас передать братцу посылочку.
   - Жаль, что он покинул Подгорье, но неудивительно. Приемный сын никогда не заменит родного.
   Я сосредоточенно покивал, стараясь не выдать ни мимикой, ни взглядом то, как меня озадачил его ответ. Приемный сын?
   - Значит так! Шагайте по этой улице, а потом сверните в первый проулок. Он и приведет вас к настоящему дому Рикаса. Зеленый такой забор будет. Над воротами щит с двумя перекрещенными клинками и драконом. Это родовой герб Тукенов. В прежние времена все они были хорошими оружейниками, отсюда и клинки, а дракон...
   - Спасибо, - я прервал словоохотливого стража. - Нам пора.
   Страж недовольно пожал плечами и отвернулся.
   Вскоре мы дошли до указанного проулка.
   - Вот видишь? - буркнул я Айне, едва мы свернули. - Он тебя не узнал. И никто не узнает. Потому что все видят в тебе лишь побродяжку.
   - Ты меня успокоил! - Она обиженно вскинула голову и прибавила шаг. - Побродяжкой меня еще не называли!
   - Никогда не поздно начать, - снова подлил масла в огонь эльфир. - В таких лохмотьях, да еще с такой прической... Не подскажешь, какой косорукий цирюльник тебя стриг? Да еще непонятно чем - топором?
   - Кинжалом! - фыркнула Айна, смерив меня таким выразительным взглядом, что даже законченный дурак смог бы понять, что "косорукий цирюльник" - это именно я. Вот только желтоглазый не был дураком.
   - О, мой друг, в тебе оказывается масса скрытых талантов!
   - Ладно, уговорил. - Я высокомерно кивнул и, заметив обещанный стражником забор, направился к нему. - И тебе сделаю такую же.
   - И я тоже буду изображать немого мальчика? А может нам труппу мимов организовать?
   - По поводу мимов - идея шикарная, на счет мальчика - нет. С такими блудливыми глазами ты на мальчика ну никак не тянешь. Разве что на мальчика для... гм...
   - Завидуешь? - лицо Дея озарила широкая улыбка.
   - Сочувствую! - парировал я и остановился пред дверцей в зеленом заборе. - Кажется, пришли.
   - Стучи. - Эльфир тут же стал серьезным.
   Я занес руку для удара, но стучать не пришлось. Дверца распахнулась, и из нее выглянул низенький, толстенький гном в доспехах стражника. На голове вместо шлема стриженные под горшок, чуть с рыжинкой волосы.
   Увидев меня, он отпрянул.
   - Вы ко мне?
   - Если вы - Рикас ли Тукен. - Я с трудом отвел взгляд от его шевелюры и улыбнулся. Почему-то он показался мне знакомым...
   - Он самый, юноши. Говорите, что вам от меня надо, и я пошел. Мне еще посты проверять, и стражу у ворот предупредить, чтобы плакаты развешали. - Он окинул нас подозрительным взглядом. - Вы не в курсе? Оказывается на территорию Подгорья, пробралась девушка, которую ищет все Объединенное королевство!
   Айна незаметно отступила назад, и я почувствовал, как ее кулачки прижались к моей спине. Эльфир шагнул вперед.
   - Они уже развешаны. Увы, но нам придется вас ненадолго задержать.
   Я кивнул.
   - Да, у нас к вам дело государственной важности.
   Рикас недоуменно поморгал, переводя взгляд то на него, то на меня и, наконец, решился:
   - Ладно. Входите. Я смогу немного опоздать. В конце концов, я - Избранный, или как?
  
   _________________
  
   Айна
  
   Если честно, после упоминания о "девушке, которую ищет все Объединенное королевство" мне захотелось сбежать. Я даже спряталась за спину Сандра, но Рикас на меня и не взглянул. Может, действительно во мне все видят только того, за кого я себя выдаю?
   За нами громко захлопнулась дверца ограды. Мне стало чуть спокойнее. Стараясь не высовываться из-за спин попутчиков, я украдкой огляделась. Маленький дворик оказался самым настоящим складом оружия. Под навесом, на удобных стойках, были развешаны всевозможные клинки, мечи и кинжалы. Рядом с кирпичным домом притулилась небольшая наковальня и черный от копоти бочонок с водой.
   - Так, что за дело привело вас ко мне? - Толстенький гном подошел к крыльцу, но вместо того, чтобы предложить нам пройти в дом, уселся на ступенях и выжидающе взглянул на Сандра, подчеркнув его преимущество перед нами.
   - Вообще-то мы шли не к вам, а к вашему брату - Бершу ли Тукену. Но в пути узнали, что он уже много лет как покинул дом. - Сандр невозмутимо посмотрел ему в глаза.
   - И зачем вам понадобился мой брат? - В глазах хозяина блеснул холодок.
   - Некто Лимар отправил меня к нему, чтобы я передал ему на хранение это. - Сандр достал из-за пазухи футляр. - Это клинки. Тха-картх. А еще я должен был передать ему, что я сын хранителя Равновесия.
   Глаза гнома прищурились.
   - Лимар? Не знаю я никакого Лимара. А что за клинки? Дай взглянуть?
   Сандр пожал плечами и, помедлив, засунул футляр обратно за пазуху.
   - Что ж, на нет и суда нет. Лимар приказал отдать их на хранение только твоему брату. Из рук в руки. Но ведь ты - не он? - Сандр ловко перешел с почтительного обращения на панибратское, словно подчеркивая, что с неправильным ответом ушла и значимость собеседника.
   Рикас задумчиво потеребил роскошную бороду и со вздохом поднялся.
   - Говоришь, ты сын короля Бьярда? Как зовут?
   - Сандр.
   Если честно, я даже залюбовалась, с каким достоинством парень произнес свое имя.
   Гном задумчиво помолчал и поманил нас в дом.
   Едва мы миновали крыльцо, тесную прихожую и оказались в большой, полутемной комнате, как Рикас подскочил ближе и торопливо заговорил, переводя взгляд с одного на другого:
   - Кто бы вы ни были, уходите! Я не знаю, где мой брат, и не хочу брать грех на душу за ваши смерти. В Подгорье много шпионов черного Сайруса, для которых имя короля Бьярда - повод озолотиться.
   - О нас знали только стражник Ракаш и парни у Проходного моста. Все они мертвы.
   - Значит, не все! - рявкнул гном и вдруг усмехнулся. - Стало быть - Сандр? Ладно. Оставайтесь пока тут. Отдыхайте. А ночью я выведу вас из Подгорья.
   Он прошел мимо нас к двери и обернулся на пороге.
   - Еда на столе. Вино найдете на полках. Кровать одна, в комнате за шторой. Я вернусь к вечеру. Мне придется дом закрыть, чтобы никто в мое отсутствие не зашел и не увидел вас. - Рикас развернулся, и в два шага миновав прихожую, скрылся за дверью. Побренчали ключи, и все смолкло.
   Несколько мгновений мы стояли, не в силах отвести взгляд от захлопнувшейся двери. Наконец Дей первым нарушил молчание:
   - Как бы этот добрый подгорник сам не сдал нас Сайрусу. - Он огляделся и направился к окну, занавешенному темной шторой. Осторожно выглянул. Мгновение подслеповато щурился, разглядывая что-то, затем прошел в центр комнаты к низенькому квадратному столу, где накрытый полотенцем нас дожидался обещанный хозяином завтрак, и уселся на лавку, не прекращая ворчать: - А то запер в клетку, а сам наверное побежал переход в Полынь открывать!
   - Если никому не верить, можно сойти с ума. - Я огляделась.
   Скромно. Просто. Широкая лавка у дальней стены, рядом дверь, ведущая в еще одну комнату. У другой стены одно окно, стеллаж с кувшинами, в центре стол и две коротеньких лавки, вот и все убранство дома правителя Подгорья. Последовав примеру эльфира, я опустилась по другую сторону стола. Мм... До чего аппетитно пахнет вареным мясом! Мой желудок возмущенно взвыл, в который раз напомнив о себе.
   - А если всем верить, можно оказаться за Гранью! Вот скажи, зачем он нас запер? - Эльфир стянул полотенце и даже сглотнул, жадно разглядывая три миски, наполненные большими кусками мяса, хлебом и сырыми овощами. Ухватив ломоть хлеба, он положил на него кусок мяса и с наслаждением принялся жевать.
   - Возможно потому, что действительно не хочет, чтобы нас кто-то увидел? - Сандр обошел комнату, заглянул в спальню и только потом присоединился к нам. Устроившись рядом со мной, он невозмутимо спросил: - Айна, тебе твой внутренний голос говорит об опасности?
   Я замерла с набитым ртом, прислушиваясь к царившему во мне спокойствию, и, сглотнув, покачала головой, пряча улыбку. Как хитро он поинтересовался о подсказках моего дракона! Эльфир даже ничего не понял. Вон как уписывает за обе щеки.
   - Значит, все будет хорошо. - Сандр усмехнулся, будто прочитал мои мысли, и поднялся. Вернулся за стол он уже с кувшином, закрытым светлой тряпицей. - Кому вино? Если честно, я бы не отказался от чистой воды, но... за неимением таковой...
   Эльфир молча, подставил ему кружку.
   - А вот я не откажусь от вина. Может, это гномье пойло заставит меня хоть немного забыть о том, о чем забыть невозможно...
   - А тебе, Айна? - Сандр посмотрел на меня.
   Я пожала плечами и тоже пододвинула к нему кружку.
   - Вообще-то я вино не пью, но если нет воды...
   Он плеснул немного розовой жидкости себе и мне.
   - За знакомство?
   Кивнув, я сделала осторожный глоток и замерла, наслаждаясь густым ягодным ароматом. Еще один глоток согрел желудок. С сожалением заглянув в опустевшую кружку, я вновь придвинула ее Сандру.
   - Осторожно, Айна. Этот напиток коварен, - усмехнулся тот, вновь наливая мне вино.
   Дей тоже протянул опустевшую кружку.
   - Зато он позволяет знакомым стать друзьями, а друзьям стать...
   - Я даже не сомневаюсь, Дей, что твой опыт бесценен, - торопливо перебил его Сандр, - но оставь его при себе.
   Эльфир пожал плечами и легонько столкнул свою кружку с нашими.
   - Умные учатся на чужих ошибках, глупые на своих. Кстати, ты, брат, не очень-то похож на умного. - Он в два глотка снова осушил вино и закончил. - Да и я тоже.
   На некоторое время в комнате воцарилось сосредоточенное молчание, и когда в тарелках мясо и хлеб уменьшились наполовину, а о том, что в миске были овощи, напоминали только несколько налипших на стенках листиков пряной травы, Сандр решил продолжить прерванный трапезой разговор:
   - Кстати, Дей, ты обещал нам как-нибудь рассказать о себе.
   - А вы уверены, что хотите услышать эту старую сказку?
   - Если ты готов рассказывать - мы готовы слушать. - Сандр разлил по кружкам остатки вина.
   Я кивнула.
   - А почему нет?
   - Действительно... - Дей вздохнул, задумчиво покатал в ладонях кружку, одним глотком осушил ее и отставил. - Почему бы и нет...
   Он помолчал, словно не зная, поведать нам свою историю или нет, усмехнулся и заговорил:
   - Когда-то давно жил принц. И было у него четыре сводных брата. Никто не ожидал, что самый младший из них внезапно погибнет от сожравшей его за три дня болезни. Лекари называют ее "Проклятием владык". Якобы она досталась нашей расе в память о людях, испортивших нашу кровь. Но... сказ не о том. Как велит закон Эльфириана, старший сын должен был возглавить траурную процессию и отвезти умершего родича на место захоронения. Как вы поняли, эта миссия досталась нашему принцу, ибо он был первенцем своего отца и его законной жены.
   - Что значит законной? - сытый желудок и терпкое вино на мгновение заставили меня забыть обо всех бедах. Хотелось петь, танцевать и просто радоваться жизни. Прав был Рикас, когда закрыл дом. Этим он оградил город от бедствия в моем лице.
   Я ухмыльнулась мыслям и разыгравшемуся воображению, на что Дей отреагировал довольно странно. Он вскочил и принялся мерить комнату шагами.
   - Ты тоже считаешь эльфиров - выродками? Впрочем, как все вы! Да. Наша раса редко довольствуется одной женой, и чем знатнее эльфир, тем больше женщин он может себе позволить, но лишь одна - первая, всегда будет единственно признанной законом. Моя мать, хоть и не была дочерью Эльфириана, стала первой женой отцу, и первая подарила ему наследника - меня!
   Дей пометался по комнате и вновь устало опустился на лавку.
   - Да. Я и есть тот принц. Мне пришлось сопроводить тело брата в земли могил и пробыть там сорок дней. Когда я вернулся домой... - Дей оглядел нас, и вдруг мне стало страшно - такая ярость там жила! - ...меня схватила стража. Болезнь, убившая брата, убила почти всю мою семью: еще двух женщин отца, трех сестер и двух братьев, но... как выяснилось, истинной причиной их смерти был яд, который нашли в кубках и на вещах. В живых остались лишь один из моих братьев и наш отец. Их случайно спасла придворная ведьма, которая и увидела то, от чего умерла вся королевская семья. А еще она увидела того, кто их отравил - меня.
   Дей повертел пустую кружку и усмехнулся.
   - Мой братишка стал единственным кронпринцем. А вдобавок я остался перед ним в неоплатном долгу... Ведь именно брат спас меня от разгневанных горожан. Все они хотели меня четвертовать, но... братишка пожелал особого искупления за смерть нашей семьи. Он отдал меня в рабство гному, случайно оказавшемуся на городской площади в день казни. С тех пор я здесь. Кстати, Эльфирианом все еще правит король Киарис?
   Я кивнула.
   - Да.
   Эльфир вновь усмехнулся и опустил голову на руки.
   - Вот такая невеселая сказка. Я никогда не смогу вернуться домой, никогда не смогу прийти на дорогие мне могилы. Меня изгнали с тем условием, что даже если я выживу на рудниках, каждая собака вольна будет меня убить, как только я появлюсь в столице.
   - Но ты же не виноват! - убежденно выдохнула я. - Больше чем уверена - тебя подставили!
   - И ты в это веришь? - глухо поинтересовался Дей, не поднимая головы.
   - Конечно! - Я переглянулась с Сандром и снова посмотрела на эльфира. - И наверняка есть какой-то способ это доказать!
   Дей что-то пробормотал, да так и остался сидеть, опустив голову на руки.
   - Все может оказаться не таким, каким это видим мы. - Сандр поднялся. - Время все расставит на свои места и всем воздаст по заслугам. А сейчас, я думаю, нам нужно немного поспать. Айна, пойдем, я провожу тебя в спальню.
   Я неохотно встала и направилась за ним. Камень, оставшийся от рассказа эльфира, прочно лег мне на сердце к еще нескольким, таким же, не дающим покоя, глыбам. Я знала, чувствовала, что Дей невиновен! Но как это доказать?
   В соседней комнатке и вправду стояла накрытая лохматой шкурой кровать. Я устало опустилась на нее. Почему-то, вино, вместо того, чтобы добавить бодрости, только приумножило усталость: глаза норовили закрыться, в голове шумело, а мысли путались.
   - Ложись спать, Айна. Когда еще доведется. - Сандр хмуро улыбнулся и повернулся, чтобы уйти, но я его остановила.
   - Сандр, ты ведь тоже не чувствуешь... опасность?
   Он обернулся.
   - Нет. Ничего такого.
   - А почему ты считаешь, что наша... наши драконы обязательно должны нас предупредить? Почему ты думаешь, что они всегда где-то поблизости?
   Парень постоял, разглядывая меня, затем подошел и сел рядом.
   - Они с нами. Поверь, мы очень нужны нашим Хранителям. Более того, я думаю, что они избрали нас, потому что только мы можем им помочь.
   - Помочь в чем?
   Сандр покачал головой.
   - Я не знаю. Пока не знаю. Но мы должны быть вместе.
   Я вздрогнула, почувствовав на своей руке жар его ладони, и посмотрела ему в глаза. Какие они у него светлые, почти прозрачные!
   Не отводя взгляда, он неуверенно склонился ко мне. Я зажмурилась в ожидании поцелуя и... тут дверь дома затряслась от ударов.
   - Рикас! Ри-каас!!! Ты дома или где? Рика-а-ас?
   Наваждение тут же исчезло. Я взглянула на Сандра и испуганно покосилась на входную дверь, краешек которой был виден из спальни. Выглядит прочной. Наверняка, выдержит еще и не такое.
   - Кто это?
   Сандр стиснул зубы так, что заиграли желваки, и поднялся.
   - Не знаю, но он сейчас уйдет. Ложись и попробуй уснуть. - Стараясь не смотреть на меня, он вышел из комнаты.
   Да уж... Уснешь тут!
  
   Глава одиннадцатая
  
   Сандр
  
   Безумие! А как еще назвать, когда сходишь с ума только потому, что она рядом? Только оттого, что она есть. И имя этой магии - вечность! Вечность, за которую я не смогу забыть ни ее черты, ни ее имя.
   Я пару раз глубоко вдохнул и с усилием выдохнул. Надо успокоиться. Сосредоточиться. Забыть!
   Забыть?
   Усмешка искривила губы. Я - сошел с ума. Попался в самый древний капкан!
   Стиснув зубы так, что челюсти свела судорога, я прошел мимо посапывавшего Дея к полкам, и принялся срывать тряпицы, повязанные на горлышко кувшинам.
   Должна же здесь быть вода?
   Мне необходимо что-то, что позволит обрести разум.
   И хладнокровие!
   В одном из кувшинов я почувствовал слабый цветочный аромат. Может, здесь?
   Вернувшись к столу, я доверху наполнил кружку прозрачной жидкостью и даже успел сделал несколько глотков, пока до моего сознания не дошло, что я пью огонь.
   Самогонка? Или спирт? И почему не чувствуется никакого запаха, кроме тонкого цветочного аромата?
   Отдышавшись, я отодвинул кувшин и полупустые тарелки на край стола, накрыл посуду полотенцем и сел напротив эльфира, с удивлением ощущая окутавшую меня тишину.
   Тишина в душе, тишина в сердце.
   Тишина за дверью...
   Голова стала тяжелой, как наковальня, и щекой придавила стол.
   Тишина и спокойствие. Спокойствие и тишина... Спокойствие и...
  
   Громкий стук и всколыхнувшийся рядом воздух заставили меня выпрямиться и слепо оглядеться. Вокруг царила темнота.
   Где я?
   Рука нащупала ножны.
   Почему темно?!
   Снова раздался стук. Короткий вскрик, и почти сразу же тихий хрип, оповестивший о неизбежном. Над ухом послышался шепот эльфира:
   - Сандр?
   - Тут.
   - Не ранен?
   - А должен?
   - Шеркхово отродье! - Рядом какая-то возня.
   - Это ты обо мне? - Я призвал огонь и тут же уставился в желтые глаза Дея. Эльфир стоял в шаге от меня и, недовольно щурясь, сжимал в руке нож.
   - Опять твои фокусы? - не ответил он на мою шутку и, недоверчиво поглядывая, отстранился от объятой огнем ладони. Значит, дело и впрямь серьезное! - Зачем себя-то поджигать? Уж лучше тренируйся вон, на нем!
   Эльфир кивнул на скрючившееся, лежавшее неподалеку тело. Я с интересом пригляделся. То, что это не наш гостеприимный хозяин, было ясно сразу. Мертвец оказался рослым, одетым в кожанную броню наемником. А главное отличие: не прикрытые шлемом на широкую спину падали недлинные, но густые и темные волосы.
   - Поверь, по сравнению с ним, мне не больно! - Я поднялся. Держа ладонь, как факел, подошел и носком сапога перекатил незнакомца на спину. В потолок уставились начинающие мутнеть глаза взрослого мужчины.
   - Кто это?
   - Думаешь, я знаком со всеми наемниками Адирана? - Эльфир вытер нож о согнутую в локте руку и ловко метнул его в стену. Лезвие с жадностью впилось в дерево. Я несколько мгновений смотрел на вибрирующую рукоять ножа и перевел взгляд на Дея.
   - Он пришел за нами?
   Эльфир хмыкнул, подошел и склонился над телом.
   - Возможно, и очень может быть, что он и есть наш таинственный убийца. Выследил, дождался темноты и проник в дом!
   - Но зачем мы ему?
   - Не "мы", а я!
   Услышав голос Айны, мы с Деем обернулись. Девчонка стояла на пороге спальни и сонно щурилась.
   - Вы его убили?
   - Да, но только не надо мне читать проповеди! - предупреждающе рыкнул эльфир, покосился на меня и уже мягче пояснил: - Пойми, Айна, если бы я его не убил, он бы убил тебя, а может быть, всех нас!
   - Убийца... В доме Избранного... Угу. - Я поднес к лицу мертвеца горящую ладонь и еще раз вгляделся в огрубевшие от шрамов черты лица. - А если охота велась не на нас? Если кто-то хочет смерти Рикаса ли Тукена?
   - Смотрите! - испуганный вскрик Айны заставил меня взглянуть на нее и вновь сосредоточиться на перевертыше.
   Его тело вдруг выгнулось. Раздался хруст, как будто под кожей ломались кости. На безволосой коже проплешинами стали появляться серые клочки волос, череп начал удлиняться, словно лежавший перед нами мертвец состоял из глины, которая попала в руки создателя.
   "Второй шанс! Сейчас ему будет дан второй шанс, и тогда вы потеряете наследника", - внезапная мысль была озвучена голосом отца. Точнее... колдуна Лимара.
   Наследника?...
   Я бросил взгляд на сидевшего рядом со мной на корточках эльфира. Безоружен. Ждет, когда превращение завершится. Наверное, даже не представляет, что случится сейчас, когда зверюга очнется...
   Будто в ответ на мои мысли на волчьей морде вспыхнули желтые глаза, горя бешеной яростью. Тело еще завершало изменения, а сознание зверя уже готово было убивать. Волк метнулся вперед. Пасть распахнулась, так и норовя впиться желтыми клыками в горло оцепеневшего эльфира. Успев оттолкнуть Дея, я поймал в захват морду волка. Перевертыш от неожиданности замер, сфокусировал взгляд на моей горящей руке и замотал головой, завертелся так, что я потерялся в пространстве. Лица Айны, Дея, пламя и темнота - все смешалось в единый клубок.
   Я даже не почувствовал, когда нас двоих охватил огонь, а когда перевертыш упал, смердя горелой шкурой, еще какое-то время продолжал сжимать его пасть.
   - Сандр, хватит! Он мертв! - голос Дея заставил меня очнуться. Я поднялся, отрешенно разглядывая объятое огнем тело волка. Но - как? Как я смог сжечь его моим холодным пламенем? Пламенем, не причиняющим мне никакого вреда? Даже одежда не закоптилась!
   "Лимар, он точно ребенок! Ты бы хоть объяснил ему при случае, что стихия Хранителя для него - союзник, а значит, огонь ему не страшен!"
   "Он не так глуп, За Зу. А для начала ему пора бы втолковывать, что такие фокусы лучше совершать без присутствия женщин!"
   От прозвучавших в моей голове слов я будто очнулся.
   Айна!
   Неестественно подвернув руку, она сломанной куклой лежала на светлых, вышарканных от времени досках пола. Ее освещенное бликами пламени лицо, казалось невероятно красивым и умиротворенным...
   Я бросился к ней.
   Дей успел первым и подхватил девчонку на руки.
   - Отдай ее мне! - В следующее мгновение я был рядом.
   - Чтобы ты тоже ее сжег? Нет уж, о ней я позабочусь сам, - отчеканил эльфир и кивнул на догорающее тело зверя. - Следи лучше за мусором. Не дай бог снова оживет.
   - Дверь открыта! Давай уйдем!
   - В твоем случае я бы дождался хозяина и очень хорошо его обо всем расспросил. Если это он прислал к нам блохастого, значит, наверняка скоро придет проверить его работу! - Эльфир бережно положил девушку на лавку у стены и посоветовал. - Слушай, погасни, пожалуйста! Я от твоего вида скоро сам пузырями покроюсь.
   - Думаешь, Рикас вернется? - хмыкнул я и украдкой взглянул на объятую пламенем руку.
   Не нравится ему, видите ли!
   Хотя он прав. В следующий раз надо быть осторожнее. Если призванная стихия не причиняет вреда мне, это не значит, что она безопасна для других...
   Я смотрел, как огненные язычки становятся меньше и исчезают, повинуясь моему желанию.
   Теперь лишь отблески пламени, все еще пожиравшего зверя, продолжали освещать комнату.
   - Кажется, он уже вернулся! - Эльфир к чему-то прислушался, одним движением сдернул лежавшее на столе полотенце и набросил его на волка, погрузив нас в густой полумрак. Только приторный запах дыма и паленой плоти, напоминали о том, что сейчас здесь произошло. Забренчали ключи, раздался удивленный говорок. Почти сразу же открылась и закрылась дверь, впуская в дом низкорослую фигуру. Дей бесшумно кинулся к входившему, послышалась короткая возня, грохот и яростный шепот эльфира оповестил его легкую победу:
   - Лежать! Еще раз шевельнешься - отправишься к праотцам!
   Я не понял, отчего в следующую минуту в комнате стало светло каким-то призрачным багровым отсветом. Не понял, почему Дей и лежавший под ним хозяин дома смотрят на меня очумелыми глазами... пока не увидел свое отражение в темном зеркале окна.
   Точнее не свое, а... два огненных крыла, вздымавшихся над моими плечами, и вытянутый огненный череп над головой.
   - Огненный Ветер? - не замечая приставленное к горлу лезвие ножа, Рикас ли Тукен благоговейно смотрел на меня, не смея пошевелиться. - Из этого рода Ушедших оставался только один! Ты убил Лимара?
   - Нет. - Я удивленно прислушался к присвисту, раздавшемуся вместе с моим голосом, и шагнул ближе, моля только о том, чтобы у эльфира не сдали нервы. - Он отдал мне своего Хранителя и ушел сам.
   - Значит, ты и есть тот, кого он спас?
   Спас?
   - Лимар был мне отцом, и я бы до сего дня не знал ни о существовании драконов, ни о короле Бьярде, если бы не трагическая случайность забравшая его у меня. - Я замолчал, огляделся и, заметив на окне залитый воском подсвечник с маленьким огарком, подошел и просто коснулся его пальцем. Свеча тут же занялась ярким огоньком. Я сделал знак Дею, чтобы он поднял гнома, и подошел к Рикасу так близко, что даже почувствовал его дыхание. - А теперь объясни, что значит "спас"?
  
   Айна
  
   Голоса настойчиво вплетались в темное забвение, куда так постыдно спрятался от происходящего мой разум. Конечно, я понимала, что Сандр не мог поступить иначе. Понимала, что он спас жизнь не только Дею, но, возможно, и всем нам, но еще я понимала, что увиденное мною навсегда останется в потаенных закутках памяти. Я никогда не смогу забыть мечущегося, объятого пламенем зверя и холодную ярость в глазах Сандра. Это всегда будет стоять между нами...
   Нами?
   Ощутив лопатками жесткость моего ложа, я повозилась, пытаясь устроиться поудобнее, но вскоре поняла, что вместо удобства скорее заработаю сотню заноз.
   Я что, лежу на полу?
   Приоткрыв глаза, мгновение смотрела в клубящуюся под потолком дымную темноту и осторожно села.
   Нет, не на полу. На лавке. В большой комнате.
   Уже радует!
   За столом, освещенные едва теплящимся огоньком свечи, сидели мои попутчики и заинтересованно кивали гному, что-то вещавшему им с таинственным видом. Видимо хозяин дома вернулся, когда я усиленно пыталась отлежаться в обмороке. Время от времени парни перебивали его короткими фразами, затем монолог подгорника продолжался вновь.
   Если честно, хотелось бы сначала вникнуть в суть разговора, а уж потом позволить этим троим заметить мое присутствие в мире живых, но висевшая в доме пелена дыма, с примесью тошнотного запаха горелого мяса, петлей сдавила горло, заставив меня зайтись в удушающем кашле.
   - Айна? - Сандр, а за ним Дей и подгорник бросились ко мне.
   - Как ты?
   - Вот, попей, полегчает!
   Я села, подтянула колени к подбородку и оглядела окруживших меня мужчин. И с чего бы такое внимание? Взяв кружку, услужливо протянутую толстеньким гномом, я сделала глоток и снова зашлась в кашле. Горло будто опалил жидкий огонь.
   - Что это? - просипела я, когда смогла говорить.
   - Чистый самогон, настоянный на лепестках розы. Очень помогает при простудах.
   - Какая простуда? - Я довольно невежливо отпихнула кружку. - Вы думаете, я кашляю потому, что простудилась?! Да здесь же от дыма дышать нечем! Или так пахнет наш ужин? Вы приготовили мясо на углях?
   Дей открыл рот, собираясь что-то ответить, но Сандр зыркнул на него так, что эльфир только растерянно кивнул.
   - Ага. Угадала.
   Вспомнив о перевертыше, я огляделась.
   - А где волк? Я помню только, что Сандр и зверь загорелись, а потом... Мне стало плохо от дыма и... Значит...
   Я оглядела мужчин.
   Смотрят так, словно ждут моих оправданий... Фигу! Я никому ничего не должна!
   Эльфир первым кивнул на что-то, скрытое закопченной тряпкой.
   - Перевертыш там. Но лучше тебе этого не видеть.
   - Айна, пока ты... спала, Рикас рассказал нам кое-что. - Сандр поспешно сменил тему. - И я бы хотел, чтобы ты это тоже услышала.
   Он опустился рядом со мной на лавку.
   - Пожалуйста, Рикас, повтори то, что ты нам рассказал.
   Гном пожал плечами, опрокинул в себя предложенный мне самогон и с кряхтением уселся рядом.
   - Мне поведал об этом мой брат. Берш. Когда-то он был очень дружен с Лимаром - придворным колдуном. Сначала он служил отцу короля Бьярда, а затем и ему самому. После восстания в Полыни, Лимар ушел, а через несколько лет, он привел в Подгорье мальчика. Он всем представлял его как собственного ребенка, но только Берш и я знали, что мальчик - сын убитого Хранителя Равновесия. Мальчик рос, но росло и могущество черного короля. Затем брату пришлось покинуть Подгорье, и больше Лимар к нам не приходил. Расставаясь, Берш поведал мне о том, как был убит король Бьярд и его жена Дина. - Гном помолчал, сосредоточенно дергая себя за усы и, словно набравшись смелости, продолжил: - Рабы Сайруса напали на замок в предрассветный час, когда Дина готовилась произвести на свет наследника. Мой брат тогда был начальником дворцовой охраны, и в ту страшную ночь, они вместе с королем и Лимаром удерживали дворец до тех пор, пока враги не прорвали защиту. У Дины родилась двойня, но выжил только один ребенок. Берш был ранен. Его приняли за мертвого и вместе с защитниками дворца сбросили в ров. Король защищал Дину и новорожденного до последней капли крови. Сайрус вроде бы хотел помиловать королеву и взять на воспитание ее сына, но Дина, увидев смерть мужа, обезумела и вместе с новорожденным спрыгнула со смотровой площадки.
   - Да, я помню это! - прикусив губу, я даже не почувствовала боли, словно заново пережив мой ночной кошмар.
   Рикас покосился на меня, но, так и не дождавшись объяснений, продолжил:
   - В ту ночь их спас Лимар. Призвав Хранителя, он перенес их в крошечную деревеньку на границе Объединенного королевства, где они и нашли приют у старого кузнеца. Но несколько дней спустя, королева умерла. Лимар взялся растить мальчика как собственного сына. Когда тот подрос, он привел его к Бершу. Ведь именно мой брат должен был завершить образование мальчика. Именно он должен был подготовить его к встрече с Хранителем и провести обряд слияния.
   - А почему именно он? - холодно поинтересовался Сандр.
   Рикас с сожалением покрутил опустевший стакан, бросил тоскливый взгляд на стоявший на столе кувшин, (наверняка, с таким же гадким пойлом) и нехотя пояснил:
   - Мой брат - дающий знания Ушедших, жрец Стихий. Когда-то он даже был судьей в крепости Шарукх, которую ты не найдешь ни на одной карте мира. Она находится у Грани, и именно там Избранные смертные способны жить бок о бок с драконами. Но...
   Не в силах больше терпеть переполняющие меня эмоции, я развернулась к Сандру.
   - Я же говорила! Это ты! Ты - сын короля Бьярда!!! Всю жизнь мне снилась гибель твоих родителей!
   - Вопрос в другом - почему все это снилось тебе, а не мне? - Сандр оставался безучастным и даже каким-то равнодушным.
   - Какая разница! - отмахнулась я. - Возможно, для того, чтобы нам с тобой встретиться. В конце концов, я уже дважды спасла твою жизнь! Может, в этом и заключается мое предназначение? К тому же, с тех пор, как мы вместе, я ни разу не видела тот кошмарный сон.
   - А меня в этом рассказе, смущает вот какой вопрос. - Дей задумчиво принялся вышагивать перед нами. - Зачем Сайрус хотел помиловать жену и сына короля Бьярда? Ведь не из сердечной же привязанности!
   - Это вопрос спорный... - Гном устало зевнул. - Например, этот ребенок дал бы ему поддержку среди народа, которому он впоследствии сообщил, что короля убили драконы Стихий. Сайрус законно стал бы править страной, пока не подрастет его племянник, а после... наверняка, с принцем тоже что-нибудь случилось бы.
   - А не проще было бы убить и наследника, и королеву? - не унимался эльфир. - Тогда не надо было бы притворяться регентом - как бы то ни было, после смерти королевской семьи, Сайрус оказался прямым претендентом на трон.
   - Сайрус ведь был братом короля Бьярда... - тихо произнес Сандр, думая о чем-то своем.
   - Совершенно верно. Говорят, они были близнецами, - поддакнул Рикас.
   - Значит, я должен был стать следующим королем и Хранителем Равновесия? А... как становятся ими?
   Гном с наслаждением почесал затылок и передернул плечами.
   - Вообще-то, Хранителями Равновесия не становятся. Ими рождаются. Гармония должна быть основой твоей души. Ни одна из страстей не должна завладеть ею. Берш говорил, что это твое предназначение, мальчик. К этому они с Лимаром и хотели тебя подготовить.
   - Так. - Сандр поднялся и подошел к окну, за которым плескалась темнота и, разглядывая ночь, отчеканил. - Нам нужно найти Берша. Где он?
   Хозяин хмыкнул.
   - Даже не представить себе не могу!
   - А почему он ушел? - Эльфиру надоело мотаться из угла в угол, каждый раз перешагивая через накрытое тряпкой тело, и он опустился на лавку рядом с гномом.
   - В этом-то и дело... - Рикас испуганно огляделся, словно опасаясь лишних ушей, наклонился к нему и приглушенно заговорил: - Берш знает один секрет, который очень хотел бы заполучить Сайрус.
   - Подумай, - Дей пододвинулся к нему ближе. - Куда бы мог уйти гном, если бы хотел спрятаться от всего мира?
   - Гном? - подгорник помолчал. - Гном мог уйти в заброшенные шахты. Но Бреш не...
   - Не гном? - закончил за него Сандр и обернулся. Мне на мгновение показалось, что в его глазах бьются багровые язычки пламени.
   - Да! Верно! - Рикас обрадовано закивал. - Он не чистокровный гном, он - полукровка. Однажды отец нашел у истока реки рядом с границей Подгорья измученную девушку. И взял к себе. Она родила ему Берша, но долго не прожила. Затем отец женился на моей матери. Скажи, Сандр, тебе о моем брате рассказал Лимар? Ты был слишком мал, чтобы помнить наши встречи. Колдун всего несколько раз приводил тебя в наш дом. Потом Берш запретил.
   - А я и так ничего не помню. Я запомнил нашу встрчу, когда мне было девять лет. В Пограничье на торгах. Он не очень высок и темноволос. В тот день он передал отцу кулон...
   - Я помню этот день. Брат пришел домой, сказал, что долги отданы, взял котомку, и с тех пор я его не видел. Я знаю, он отдал Лимару медальон твоей матери, а тот должен был отдать его тебе. Скажи, украшение с тобой?
   Вместо ответа Сандр снова отвернулся к окну, какое-то время молчал и вдруг так врезал кулаком о подоконник, что даже задребезжали стекла.
   - Шеркх!
   Ярость, отчаяние и тоска, смешавшись воедино в этом коротком слове, заставили меня вскочить и подбежать к нему.
   - Сандр? - Я утешающе обняла и прижалась лбом к его, будто окаменевшей спине. - Мы найдем Берша! Обязательно!
   Словно не слыша меня, Сандр обреченно мотнул головой.
   - Это был кулон моей матери... Знаешь, я так и не смог его открыть. В нем ведь что-то было?
   Гном помедлил с ответом. Поднялся.
   - Я не знаю. Берш мне лишь раз его показывал. А... где кулон?
   Сандр уперся лбом в стекло окна и едва слышно выдохнул:
   - Потерял.
  
   Глава двенадцатая
  
   Сандр
  
   Отчаяние, стыд и почти физическая боль от сожаления утраты терзали душу. Это был кулон матери! Если бы я знал раньше! Наверняка там ждало меня какое-то послание, и вот... Я так бездарно его потерял, даже не узнав, что в нем было!
   Хотелось выть, рвать и метать, но я стоял, прижавшись лбом к холодному стеклу. И лишь тепло обнимавшей меня Айны, только легкость ее дыхания удерживали меня на краю.
   - Рикас... - наконец произнес я и замолчал, равнодушно слушая хриплый, чужой голос. Мой голос. - Ты можешь нам хоть чем-нибудь помочь? Подсказать, как... где нам искать Берша?
   - Я мог бы тебе рассказать все, что мне доверил мой сводный брат, но... - Сзади послышались тяжелые шаги. - Мне надо быть уверенным, что ты тот, за кого ты себя выдаешь. Кулон решил бы эту проблему... Я понимаю! Всякое бывает в жизни. Ответишь мне на некоторые вопросы?
   Шаги гнома смолкли совсем рядом. Я с сожалением оторвался от разглядывания собственных глаз, отражающихся в темноте окна. Обнимавшие меня руки разжались. Айна отстранилась и встала рядом. Из моей груди вырвался невольный вздох, когда вместо тепла ее тела меня коснулась царившая в доме прохлада.
   - Спрашивай. - Я обернулся. Гном стоял в паре шагов от меня и смотрел из-под кустистых бровей, как мне показалось - осуждающе. И неудивительно...
   - Лимар сказал Бершу, что сделал надпись на могиле королевы. - Рикас с видом судьи скрестил на груди руки. - Произнеси ее.
   Надпись? Перед глазами тотчас возникла плита из серого камня. Она была чиста. Никаких торжественных надписей, имен, клятв... Только с обратной стороны было даже не написано - выцарапано имя...
   - Динара?
   - Точно. - Гном довольно качнулся на носочках и тут же помрачнел. - Но ты мог и узнать о надписи...
   - Что значит - узнать? Он и знал! С детства! - возмущенно накинулась на него Айна. - Вопрос в другом! Он ответил правильно? Тогда в чем проблема?
   В душе снова разлилось тепло... Защищает. Значит...?
   - Воины Сайруса хитры... - Рикас сосредоточенно пожевал начинающий седеть ус. - Ладно. Возможно, твоя девушка права. Последний вопрос. Клинки Тха-картх. Расскажи мне о них.
   Вот подозрительный тип! Проверку какую-то выдумал!
   - А я о них почти ничего и не знаю. - Я как можно равнодушнее пожал плечами. - Только то, что они могут отправить драконов в мир духов и их ищет Сайрус. Мой отец... точнее, Лимар, передал их мне в день собственной смерти.
   - А ведомо ли тебе, что клинки Тха-картх, (что означает в переводе с языка драконов - "Убийцы") создал один из первых Хранителей Равновесия? Мой предок. С тех пор этот секрет в роду Тукенов знали все старейшины. И они передавали его из поколения в поколение, скрепляя клятвой о том, что даже в страшных муках никто из знающих не разгласит его. Знал эту тайну и мой отец. Он передал секрет Бершу, а тот, перед уходом, хотел передать мне...
   Гном шагнул ближе и, потеснив меня, тоже встал у окна. В комнате воцарилось молчание. Мне показалось, что Рикас замолчал специально, оставив напоследок какое-нибудь важное признание, но тот вдруг озадаченно хмыкнул и, нахмурив брови, вгляделся в темноту.
   - Странно! Время уже около полуночи, а фонари все еще не зажгли... - и неожиданно закончил: - Если кто и знает, куда ушел мой братец, так это только его друг - Лимар.
   - Но... он умер! - Надеюсь, никто не услышал в моем голосе отчаяние? Все! Круг замкнулся. Если бы Лимар знал, где искать Берша, он бы не посылал меня сюда! Ладно, здесь не повезло, так может быть узнаю хоть что-нибудь еще о клинках? - Насколько я понял - ты не владеешь секретом изготовления клинков?
   Гном мотнул головой.
   - Не захотел стать последним, на ком закончится мой род. Секрет клинков уж очень нужен Сайрусу. С ними он сможет контролировать приход в Адиран драконов Стихий и Теней. Знаю только, что в мире могут существовать только два клинка. Создать новые можно только тогда, когда один из пары сломается, а второй станет простым кинжалом.
   - Значит, перевертыш мог заявиться сюда и по твою душу? - неожиданно предположил молчавший все это время Дей.
   - Мог. От судьбы не убежишь... но, я не боюсь... А знаете, почему? - На лице хозяина появилась улыбка. - У меня тоже есть Хранитель. Из рода Льющейся воды. Его магия так слаба, что он может только посылать мне удачу и предупреждать о всяких... неприятностях.
   Гном покосился на тело, накрытое тряпкой.
   - Выходит, ты знал, что к нам направляется убийца? И не предупредил! - возмущенно фыркнула Айна. - Еще и закрыл в мышеловке.
   - Я узнал об этом совсем недавно. И очень спешил, чтобы остеречь вас. - Гном скорчил покаянную физиономию, да так и застыл, словно к чему-то прислушиваясь. Через миг он встрепенулся и заторопил нас: - Быстрее, уходим! Мой Хранитель только что предупредил меня снова! И приказал поскорее покинуть жилище!
   - Что, к нам идет еще один перевертыш? Или может целая стая? - в голосе Дея послышалась насмешка.
   Я бросил быстрый взгляд на стоявшую рядом Айну. Может быть, и она получила предупреждение от своей "силы"?
   Заметив мое любопытство, девчонка только покачала головой.
   Понятливая!
   Значит, не предупредили... Если бы нам угрожала смертельная опасность, наши Хранители вряд ли бы промолчали!
   - Да нет. Тут дело похуже будет. - Рисар обеспокоенно помялся и выдал: - В город проникли Тени.
   - Уверен? Тогда почему меня не предупредил мой... - Договорить мне не дал раздавшийся в голове голос отца... Точнее, Лимара.
   "Сандр, сынок, город окружен воинами Сайруса. За Зу и хранитель Айны помогут выбраться из Подгорья, только попроси Рикаса отвести вас на Ритуальную площадь".
   Голос замолчал, а я только сейчас почувствовал пальчики Айны больно впившиеся мне в руку.
   - Сандр? Сандр! Нам нужно уходить! Срочно!
   - Я знаю. - Пришлось успокаивающе улыбнуться смертельно побледневшей девчонке и попросить встревоженного хозяина: - Отведи нас на Ритуальную площадь.
   - Вообще-то, самый безопасный путь из города через заброшенные пещеры, и он совсем в другой стороне.
   - Пусть так, но у меня возник план.
   Я напоследок взглянул в окно, где плескалась темнота, завораживающая как глаза змеи. И случись попасть под ее власть, каждый почувствовал бы всю тщетность усилий. Ведь, что бы ты ни делал, к чему бы ни стремился - наградой тебе станет темнота, уютная, спокойная, растворяющая в себе темнота.
   "Осторожно, Сандр. Тень многогранна и ловушки ее бесконечны". - Свистящий шепот За Зу тут же перебил ворчливый голос Лимара:
   "Вместо того чтобы причитать, лучше поделись с ним раконьим взглядом"!"
   "Я, конечно, поделюсь, но учти! Мы еще не прошли Слияние, и потом не говори, что..."
   "Тем более, мой друг! Если Сандр свернет себе шею в темноте, ты, мой дорогой, на долгие века вернешься в свой пропахший плесенью мирок!"
   "Ладно! Но только, если это кому-то не понравится в крепости Шарукх, я всю вину спихну на тебя, судья!"
   "Согласен. Действуй".
   Я невольно усмехнулся. Бедный За Зу! Переспорить Лимара - это надо постараться!
   Между тем, Рикас побренчал на полках склянками, спрятал что-то себе за пазуху и, распахнув дверь, бросился во двор. Выйдя вслед за ним, я от неожиданности остановился. Темнота, впрочем, так же, как мысли о ней, бесследно растворились в уже привычном багряном свете, окружавшем все вокруг. Все предметы, заполнявшие этот маленький дворик, светились изнутри рубиновым сиянием.
   Пока я наслаждался даром Хранителя, во двор уверенно вышла Айна. Ну конечно! Видеть в темноте, ей тоже не привыкать! Небось, натренировалась, пока росла.
   Последним на крыльце появился Дей. Осторожно, шаркая ногами, как слепой, он преодолел ступени и остановился в шаге от меня, пристально вглядываясь в темноту.
   - Как у шеркха в ж... в жерле. А в столице что, освещение не предусмотрено? Или это такая экономия?
   Гном нетерпеливо переступил с ноги на ногу.
   - Вообще-то магические фонари начинают светить сразу после заката... Что-то случилось... Я проведу вас к площади самой короткой дорогой. Кстати, Сандр, а какой у тебя план?
   - Если честно - никакого. Меня, ээ... - Я замолчал, даже не представляя, как сообщить друзьям, что слышу голос умершего. - Попросили быть там как можно скорее. Хранитель попросил. Дей, - спасаясь от внимательного взгляда Рикаса, я обернулся к эльфиру, - доверься мне. Дай руку и ты сможешь видеть в темноте так же, как я, и даже лучше.
   - Только, если пообещаешь, что будет не больно! - фыркнул тот и благодарно стиснул мои пальцы.
   Сдержав улыбку, я взял его руку и поднес к глазам, вынуждая Дея их закрыть. Заклинание Зрячих услужливо всплыло из глубин памяти. Еще бы! Оно оказалось последним, которому меня обучил Лимар. Как знал!
   "Да ладно, не благодари, - тут же откликнулся колдун. - А лучше скажи "спасибо" самому себе. Ты был хорошим учеником".
   - Долго еще? - Гном подошел к калитке и оглянулся, поджидая нас.
   - Открывай глаза. - Я отстранился от эльфира.
   Он отвел руку, подозрительно щурясь, оглядел двор, нас и восторженно завертел головой.
   - Ух ты! Почти как днем! Здорово получилось!
   - А ты боялся! - Я подошел к Рикасу. - Теперь веди.
  
   Айна
  
   Мы вышли из калитки, и гном решительно зашагал вперед, указывая дорогу. Дей и Сандр сперва старались держаться рядом со мной, но, видя безлюдность узких улочек, немного вырвались вперед.
   Ну и ладно. Так даже лучше. Никто не помешает хорошенечко подумать обо всем случившимся.
   Кошмарный сон, мучавший меня столько лет, оказался вещим! Сама того не ожидая, я помогла Сандру узнать, кто он такой. А ведь это действительно важно! Не зря я оказалась рядом. Значит, в этом мое предназначение. Вдруг я помогу ему изменить ход истории? Вдруг мы окажемся теми, кто освободит Адиран от гнета Черного короля?
   Мелкий камушек острым краем попал мне под подошву сапога, заставив споткнуться, но я его даже не заметила, пытаясь представить, что с нами будет, когда это, наконец, случится.
   Сандр станет королем, а я...?
   Мне придется вернуться к отцу? А ведь придется.
   Затем пришла крамольная мысль, что я могла бы остаться с Сандром. В конце-концов, неужели он отправит меня в имение отца? Я ведь вижу, как он на меня смотрит...
   Я украдкой покосилась на высокую, крепкую фигуру парня, шагавшего рядом с Деем. Светлые волосы, чуть завиваясь, падали на широкие плечи, затянутые в темную ткань рубашки. Некогда элегантная одежда превратилась в подкопченную рванину, остроносые сапоги с серебристыми вставками были покрыты слоем грязи, вперемешку с дорожной пылью и сажей, но все же, его красота и величественная стать делали неважными и незаметными все эти мелочи.
   Он мне что - нравится?
   И тут же рассердилась на себя за такие мысли. О чем я думаю?! Впереди нас ждет неизвестность, возможно, даже смерть, а я...
   Мощеная камнями дорога свернула на узенькую тропинку между домами, огороженными невысоким каменным забором. Миновав переулок, мы опять повернули и вслед за Рикасом снова вышли на широкую улицу.
   Здесь явно жили зажиточные горожане. Возвышались двухэтажные особняки, окруженные высокими заборами, за которыми зеленели карликовые деревья, столь непривычные глазу в этом каменном царстве. Чуть поодаль, на перекрестке, возвышалась статуя вырезанного из камня широкоплечего гнома. Видимо, какая-то титулованная или героическая "шишка" Подгорья...
   Достигнув перекрестка, Рикас уверенно свернул направо, на миг исчезнув из глаз за высоким забором, и тут же выбежал обратно. Вслед за ним вывернули черные тени, заставив нас остановиться и дружно отступить назад. Лязгнули вражеские клинки, покидая ножны. Но тут, сгущающийся вокруг нас мрак с шипением отпрянул, прячась по расщелинам в заборе, а в шаге от нас встревоженно гудя, возникла стена огня, и, подчиняясь взмаху руки Сандра, ринулась вперед, преградив собой путь черному воинству.
   Мы не стали дожидаться, чем закончится этот поединок огня и мрака. Дей схватил за шиворот растерявшегося гнома, развернулся и кинулся бежать. Сандр подскочил ко мне с теми же намерениями, но я, не стала дожидаться помощи, попятилась и бросилась вслед за Деем.
   Паника ослепляла. Приближающийся топот множества ног и бренчание оружия за спиной добавляли сил. В ту ночь я бежала так, словно за мной по пятам несся сам шеркх. И когда легкие уже готовы были разорваться, а сердце выскочить из груди, я вдруг почувствовала, как невидимые лапы обхватили меня и дернули вверх, приподнимая все выше и выше.
   Полет! Невообразимое чувство!
   Исчез страх. Исчезла безысходность. Сквозь невидимые, но крепко державшие меня лапы дракона в меня словно вливались новые силы и новые знания. Я видела моих спутников, которые, сами того не подозревая, бежали к западне, и когда впереди, из скрещения теней им навстречу снова шагнули черные воины, я уже знала, что делать.
   Сеть! Невидимая, но прочная.
   "Я понял. Не думай так громко!" - голос, раздавшийся в мыслях, только подтвердил, что все получится. Уже получилось!
   Почти сразу же до меня донеслись удивленные выкрики. Я посмотрела вниз, с улыбкой разглядывая барахтавшихся в воздухе мужчин. Казалось, будто их действительно поймали сетью. Дей сидел, удивленно озираясь, Сандр замер в прыжке, а гном так и вовсе летел вверх тормашками, отчаянно стараясь перевернуться и при этом ругаясь, как сапожник.
   Невидимые крылья взмахнули, и мы вознеслись еще выше, оставив внизу шеренгу поджидавших убийц. Они только проводили нас взглядами.
   - Куда теперь? - Я снова взглянула на мужчин.
   Рикас уже бросил попытки перевернуться, и висел, видимо, смирившись со своей неудобной позой. Повертев головой, он уверенно ткнул пальцем куда-то вбок и заорал.
   - Вон! Видишь площадку? Круглая, как будто возвышается над городом... С одной стороны пропасть, с другой ступени.... Туда!
   Ээ, теперь бы это объяснить дракону...
   "Послушай, а ты бы мог..."
   "Я не глухой, - поспешно откликнулся он, - и могу слышать мысли других смертных!"
   Невидимые крылья взбили воздух, и я почувствовала легкий крен. Мы стали снижаться, а вскоре меня аккуратно поставили на гладкие камни площадки. К сожалению, мужчинам довелось пережить при посадке куда более незабываемые минуты. Охи, ахи и приглушенная брань, сменилась возмущенными голосами.
   - Кто так летает?
   - Айна, что это за магия?
   - Вообще-то я вас спасла! - Я решила уйти в глухую оборону, но мне это не помогло.
   - За то, что спасла - спасибо! Но нельзя ли было хоть как-нибудь предупредить? Я подумал, что это магия черных! - Сандр навис надо мной, и огненные сполохи в его глазах на сей раз были далеко не мирными.
   - А я ощутил себя мухой! - поддакнул Дей, демонстративно отряхивая от невидимой паутины некогда светлые холщевые штаны и рубаху.
   - Это еще что! - передо мной появилось возмущенное, налитое кровью лицо Рикаса, в ореоле вздыбленных волос. - В отличие от вас, парни, я летел попой к верху и тормозил головой! Вот и где мне теперь искать мой шлем?
   - Смотрите! - Сандр указал вниз.
   Недовольство тут же стихло. Мы замерли, разглядывая, как из окружавшей площадку тьмы один за другим появляются черные воины и неспешно поднимаются к нам по широкой лестнице, отрезая единственный путь к бегству.
   - Засада! - Рикас тихо ругнулся и стиснул кулаки так, что хрустнули костяшки пальцев. - Это что, и есть твой план спасения, Избранный? С одной стороны плен, с другой - пропасть?
   - Надо было к воротам идти, как Рикас советовал! Может, и успели бы! - едва слышно шепнул Дей, продолжая стоять рядом с Сандром плечом к плечу.
   - Успели, что? - Тот не отводил взгляда от первых, ступивших на площадку наемников. - Город захвачен солдатами Сайруса.
   - И что? - не унимался эльфир. - Нужно было добровольно загонять себя к ним в ловушку?
   - Верь мне. Нас спасут. - Сандр отступил к краю площадки, пнул попавшийся под ноги камешек и проводил его взглядом, заглянув в плещущуюся у ног темноту. - Глубокая.
   - Простите, что прерываю... - кашлянул Рикас, пытаясь привлечь внимание спорщиков.
   Парни разом обернулись. Я юркнула им за спины, не сводя глаз с черных воинов. Не нападая, они выстроились на противоположном краю площадки и, словно чего-то ждали. Сколько их уже столпилось здесь? Пятьдесят? Сто?
   "Что дальше? Что нам делать?" - не удержалась я от мысленных вопросов, чувствуя рядом присутствие дракона.
   "За Зу все объяснил Сандру, но тот чего-то ждет!" - тут же откликнулся он.
   Отлично! Знать бы еще, ЧЕГО он ждет, и ЧТО ему объяснили!
   Но Риссар в ответ промолчал.
   Дей с тоской вздохнул и выразительно принялся разминать руки, похрустывая костяшками пальцев. Сандр встал рядом со мной, невозмутимо поглядывая на воинство.
   Вдруг войско расступилось, и вперед шагнул запаянный в кожаный доспех мужчина, как две капли воды похожий на остальных черных воинов.
   - Мне нужны только колдун Лимар и дочь советника Кэрна. Остальные могут уходить. Мы вас не тронем.
   От его слов я отступила назад и замерла, боясь пошевелиться. Под ногами выразительно зашуршали, срываясь в пропасть, мелкие камушки.
   - Колдун Лимар - умер, - коротко бросил Сандр продолжая стоять, разглядывая говорящего в упор. - А дочери советника среди нас нет.
   - Не пытайся обмануть меня, юноша. Я чувствую их Хранителей так, как стражи Грани, чуют падаль!
   - Значит, вас не обмануть? - теперь Сандр выглядел расстроенным. - Раз так, я выдам их вам, но сначала поклянитесь, что уважаемый Рикас - Избранный Подгорья, сейчас же вернется домой, и вы впредь никогда не будете подвергать его жизнь опасности. И более того - будете беречь его как зеницу глаз ваших!
   - Мы можем и не давать такую клятву. Что нам жизнь какого-то подгорника?
   - Вас всего трое, но вы применили магию, стараясь ошеломить нас количеством. Увы - не вышло. Я вижу вас. И знаю, что вы не нападете, так как понимаете: Хранитель из рода Огненного ветра легко справится с двумя из вас, гнусные ищейки Сайруса. Ну а Хранитель дочери лорда Кэрна отправит в мир духов последнего. Хотите увидеть, как все это будет?
   Мгновение ничего не происходило, затем шеренги черного воинства зароптали, заколыхались, словно были клубами дыма и превратились в двух возвышающихся над нами иссиня-черных драконов. Третий на площадке не поместился, и тщетно пытался сохранить величие, грозно поглядывая на нас между тушами товарищей. Лоснящиеся чернотой головы, со впалыми носами и горящими красным огнем глазами нависли над нами, внимательно разглядывая. Наконец молчание нарушил все тот же голос.
   - Ты блефуешь. Но мы пришли не с войной. Совершим обмен: жизнь этого подгорника на твое подчинение. И та, что прячется у тебя за спиной, тоже пойдет с нами!
   - Ладно, - легко согласился Сандр. - Давно хотел познакомиться с великим хранителем Равновесия Полыни.
   Он подтолкнул топтавшегося впереди гнома. Тот, держа меч у груди, с опаской прошел рядом с лапами тварей и со всех ног бросился бежать. Вскоре его низкорослая фигурка исчезла на лестнице, но до нас еще долго доносился стук его башмаков.
   - Мы выполнили нашу часть сделки, - голос еще одного дракона заставил очнуться моего Хранителя.
   "Айна, крепко обними Сандра и эльфира. Попробуем вас вытащить", - обнадеживающе прозвучал у меня в голове его неожиданный приказ.
   - Я тоже выполню свою часть сделки. Только попрощаюсь... - Сандр шагнул к эльфиру и, притянув к себе, заключил его в объятия. - Прощай, друг!
   Помня наказ дракона, я тоже повисла на шее Дея.
   - И я хочу с тобой попрощаться!
   Не выдержав таких нежностей, Эльфир возмущенно зашипел:
   - Вы что сдурели? Хотите им сдаться, но для начала решили задушить меня?
   Вместо ответа, Сандр, не выпуская его из объятий, на мгновение заглянул мне в глаза и крепко прижал к себе. Я уже знала, что сейчас произойдет, а когда в следующее мгновение он шагнул к краю пропасти и, утаскивая нас за собой, рухнул в бездну, лишь крепче зажмурилась.
  
   Глава тринадцатая
  
   Сандр
  
   "Кам-и-кадзе! Так у нас называют драконов с расшатанной психикой из рода Летучего камня. Сандр! Что за представление ты тут устроил? Я же просто попросил подойти к краю и, крепко обнявшись с наследником и Айной, спрыгнуть вниз, еще до того, как с вами решил пообщаться один из приближенных Сайруса! Без лишних слов! Избранного и так бы никто не тронул! Убийца шел к вам! А ищейки Тени время от времени навещают его дом, в надежде найти какие-нибудь оставшиеся от Берша записи!"
   "Кам-и-кадзе - не то слово! Хоть бы предупредил. Например: три - два - один - прыгаю!"
   "Вообще-то он предупредил. И довольно громко! А вот почему ты, Риссар, не объяснил своей смертной, что нужно делать?"
   "Как не объяснил? Я же ей велел обняться с эльфиром!"
   "И все?"
   "По-моему все предельно ясно! Я ведь не виноват, что она такая недогадливая!"
   "Ваш род всегда отличался неординарностью мышления!"
   "А сами-то, вашество? Не сумели мне все правильно объяснить, вот и надрывались несколько мгновений в одиночку! Трех смертных нести на крыльях, это тебе не в крепости настойку попивать!"
   "Просто меня угораздило стать Хранителем тому, кто, похоже, считает себя умнее всех!"
   Трясясь всем телом от холода, я сидел в мокрой одежде на чем-то большом и твердом, очень напоминающем плохого качества черепицу, и плыл куда-то по быстрой подгорной реке, до боли в глазах вглядываясь в окружавшую нас багровую темноту. Рядом, прижавшись ко мне с обеих сторон, молча тряслись Айна и Дей.
   Я тоже помалкивал, усиленно стискивая зубы, опасаясь, что как только открою рот, то не удержусь и пошлю этих болтунов куда подальше! Сколько можно столько времени переругиваться, прекрасно зная, что я их слышу. А может, и не только я...
   Нет, из всех нас, больше всего был неправ мой Хранитель! Ведь это именно он посоветовал мне прыгать, оставив Рикаса вместе с драконами Тени. Видите ли, он и так никому не нужен! Может быть и не нужен, но если с ним что-нибудь случиться, вина за это ляжет на меня! Ведь именно из-за меня он оказался с нами! И пока я пытался выторговать для него спокойное отступление, крылатый красавчик Айны куда-то свинтил! Видимо, За Зу направился за ним на поиски, потому что, когда я, пусть с промедлением, но, согласно ранее утвержденному плану, стянул всех в бездну, из двоих Хранителей рядом не оказалось никого!
   Как мило!
   Мы падали, сплетясь в клубок тел, боясь хоть на миг ослабить руки. Если умирать - так вместе. Впрочем, я сильно сомневался в такой концовке. Во-первых, За Зу не позволил бы, во-вторых, внизу настойчиво слышался приближающийся шум, очень похожий на плеск реки.
   Внезапно, невидимые когти подоспевшего За Зу довольно ощутимо сжали мне бока. Почувствовав, что падение замедлилось, Дей и Айна с облегчением вздохнули, и лишь крепче вцепились в меня. Я наконец-то смог дать передышку уже трещавшим от напряжения рукам, но только на короткий миг.
   Очнулись наши преследователи.
   Несколько огненных струй едва не догнали нас, благо опомнился и пришел на помощь Хранитель Айны. Я ощутил, как вздрогнула девчонка, когда ее тоже обхватили шершавые лапы, и наш полет продолжился. Вскоре шум приблизился. Я каждую минуту стал ждать приземления, точнее, приводнения, но полет продолжался. И вот, когда мне уже стало казаться, что эта пропасть попросту делит Адиран пополам, нас приняли в свои объятия стремительные воды невероятно холодной реки. Правда, мгновением позже под нами оказался какой-то странный плот...
   Выберемся, расспрошу о его происхождении у Айны.
   Я покосился на прижавшуюся к моему плечу девчонку. Ее макушка светлым пятном белела в багровой тьме. Здесь было так темно, что даже подаренное Хранителем зрение позволяло разглядеть лишь тени.
   Словно почувствовав мой взгляд, Айна отстранилась и посмотрела на меня.
   - Звук изменился.
   Я нахмурился, прислушиваясь.
   Действительно. Приглушенный плеск реки сменился тревожным гулом. В голове тут же раздался голос Лимара:
   "Впереди выход из Подгорья. Вам нужно как можно быстрее убраться подальше"
   Ясное дело! Вот только немного обсохнем и поспим.
   "Твой воспитанник упрям, будто осел: все выслушает, поблагодарит и сделает по-своему!" - Тут же раздалось недовольное ворчание За Зу.
   "Ну, хоть поблагодарит... -послышался смешок отца. - Из чего делаю вывод, что я воспитал внимательного, вежливого и имеющего голову на плечах сына!"
   "Ну, конечно! В своих трудах, изъяна ты не видишь!"
   "Я наслаждаюсь тем, что создал!"
   "Берш оценил бы пафосность строки!"
   "А кстати... где он?"
   "Насколько точно смог мне сообщить его Хранитель: там, "где тонка граница между мирами"!"
   "Старина Лиинту всегда был философом..."
   "...и выжившим из ума, старым пе..."
   "Чш-ш... ну не при детях же!"
   Едва не зарычав, я невольно вцепился в голову. Они что, теперь всегда будут делать из моей головы базар?
   "Успокойся, мальчик. - В голосе отца прозвучала улыбка. - Мы чуточку отвлеклись. Забыли, что с каждой минутой, приближающей тебя ко дню слияния, ты все лучше можешь слышать не только меня, но и твоего будущего Хранителя!"
   "А в целом, не волнуйся. Вытащим. Кстати, насчет шума: впереди два водопада, - обрадовал меня За Зу и тут же попытался успокоить, - но это ерунда..."
   "По сравнению с драконьей революцией?" - Я все-таки не удержался от ехидства, хотя, в предвкушении предстоящего испытания, мне очень сильно захотелось покрепче вцепиться в спутников и в шершавую поверхность плота.
   Хорошо, хоть Айна не знает, что нас ждет...
   - Впереди водопады? - тут же раздался голос девчонки, разбивая все мои иллюзии.
   - Водопады? - Эльфир, казалось, все это время спал, и только сейчас, услышав знакомое слово, проснулся. - Про водопады в Подгорье ходят жуткие истории!
   - В таком случае, можешь вспомнить их все. Расскажешь, когда мы окажемся под бирюзовым небом, - осадил я его.
   Дей бросил на меня выразительный взгляд и замолчал.
   Вовремя. Шум усилился настолько, что приходилось кричать.
   Свернув, река вынесла нас на небольшой порожек и исчезла. Мы секунду сидели, глупо озираясь, а затем плот рухнул вниз, унося за собой наши вопли и страхи. Упав в облако брызг, я уже решил, что никогда не выберусь из этой шеркховой пещеры, но тут же вновь ощутил крепкие когти дракона. Подцепив за ногу, За Зу довольно быстро выудил меня из воды и невежливо шмякнул о жесткий плот, где уже сидели эльфир и Айна. Девчонка мгновение разглядывала меня, словно не решаясь поверить в мое чудесное спасение, и счастливо повисла на шее. К нашим объятиям присоединиться Дей.
   - Какая нелегкая вытащила тебя из воды? - поинтересовался он, похлопывая меня по спине.
   - Видимо, та же, что и вас? - Я неловко попытался отстраниться. Куда там! Он придвинулся еще ближе, обняв нас с девчонкой за плечи. Что ж, он прав. Лишения нас сблизили.
   - Может, я чего-то и не понимаю, - Дей повертел головой, поглядывая то на меня, то на Айну, - но знаю точно одно! Нас спасли духи Подгорья-а-а-а-а-а!
   На этот раз плот нырнул в неизвестность без заминок, сделав куда выразительней речь друга.
   Друга?
   Пожалуй. Я уже начинаю ему доверять.
   На этот раз мы падали долго, бесконечно долго, сплетясь телами в обреченный ком, мечтая лишь о единственном глотке воздуха. Брызги вокруг образовали водяную сферу, которая душила не хуже наемного убийцы, пока поток воды не принял нас в свои объятия. И почти сразу же нас подхватил спасительный плот, вновь таинственно всплывший из глубины.
   - Думаю, что меня уже можно отпустить! - простучала зубами Айна, делая слабые попытки выбраться из наших онемевших рук. Жаль. Я уже стал привыкать к стуку ее сердечка, испуганно колотящегося рядом с моим.
   Неохотно разжав руки, я осторожно сел, пытаясь разглядеть хоть что-то кроме надоевших багровых теней.
   - А вдруг впереди опять водопад? - стуча зубами, поинтересовался Дей. - Может, еще пообнимаемся, а заодно согреемся?
   - Не будет водопада, - мотнула головой Айна, выбираясь из его объятий.
   - Откуда ты знаешь? - прищурился он.
   - На этой подземной реке только два водопада, - с видом мудреца заявил я. Нет, ну отец же предупредил только об этих двух!
   "Но это не значит, что они единственные! - тут же осадил меня голос Лимара. - Река Лиит берет свое начало в землях людей, проходит через все Подгорье и впадает в Великое Южное море. Она самая неспокойная и насчитывает только на территории Подгорья больше двадцати водопадов. Запомни это и не позорь мои седины своей безграмотностью! Впрочем, это я виноват - уделял много внимания твоему физическому развитию и почти не уделял образованию. Хотя, часть своего уговора я выполнил, пусть теперь Берш тебя всему учит"
   Берш... Знать бы еще, как к нему попасть!
   - Сандр, ты чего, замерз? - мне в плечо легонько ударил кулак Дея. - Или уснул? Тогда хотя бы закрой глаза!
   - Тебя смущают мои глаза? - Я взглянул на ухмыляющегося эльфира.
   - Вообще-то нет, за исключением тех мгновений, когда они у тебя светятся красным огнем. Ярче моих!
   - Завидуешь? - Я незаметно огляделся. Видеть мне по-прежнему помогал багровый отсвет, высвечивающий изгибы и изломы свода каменного русла.
   - Ты даже не представляешь, как! А у Айны они горят, как два сиреневых луча!
   - Это комплимент? - фыркнула она. - Или повод надавать тебе пощечин?
   - Это неопровержимый факт! - Дей не поддержал шутки. - Признавайтесь, вы двое - великие маги? Или из ваших глаз на мир смотрят души Ушедших?
   - Это у нас с перепугу, - успокоил я и с наслаждением потянул носом. - Вы чувствуете? Воздух изменился.
   Айна замерла принюхиваясь.
   - Пахнет листьями и дождем!
   - Лесом. - кивнул эльфир. - Сандр, кажется, мы скоро окажемся на свободе!
   Я промолчал, внимательно разглядывая приближающуюся арку. За ней тоже царила багровая темнота, но она не несла в себе речную прохладу и шепот воды. Она была наполнена звуками, запахами и даже редкими звездами, наблюдающими за нами из-за обрывков туч.
   Свобода!!!
  
   _________________
  
   Айна
  
   Свобода?
   Неужели духи Подгорья смиловались над нами и отпустили на все четыре стороны? Если честно, я уже и не рассчитывала на это.
   Плот вынес нас под занавешенное редкими тучами небо. Пахло дождем. Какое-то время мы плыли по течению, затем плот незаметно прибился к берегу, и вдруг исчез, оставив нас стоять по пояс в воде.
   "Ну все. Приехали!" - послышался в голове голос Риссара. - "До мели я вас дотянул, а дальше уже сами!"
   - Где мы? В какую сторону нам идти? - Вопрос, заданный мной, предназначался как парням, так и дракону, но Хранитель решил отмолчаться. Ладно. Разберемся сами.
   Сандр огляделся и молча направился к камышам, высокой стеной скрывавшим берег.
   - Если судить по запаху, мы недалеко от лесов Вселесья, - ответил мне Дей. - К тому же где-то рядом поселение или чья-то ночевка.
   Он огляделся, словно принюхиваясь, и направился вслед за Сандром.
   Я бросилась за ними.
   - Как ты узнал о поселении?
   - Дым, - бросил через плечо эльфир. - И запах мяса. Жареного!
   Дым?
   Я вдохнула полной грудью, пытаясь его ощутить, но только "ощутила" полный нос каких-то мелких насекомых и от души чихнула.
   - Я ничего не чувствую!
   - Человек... - Вместо положенных слов пожелания здоровья насмешливо хмыкнул Дей и утешил: - Верь мне на слово, девочка: скоро ты согреешься и утолишь голод.
   - А почему ты так уверен в гостеприимстве незнакомцев? - Я смущенно потерла нос.
   - Потому что из-за тебя нас наверняка уже услышали, - предельно ясно пояснил эльфир и закончил: - И нам придется их убить, если они не захотят нас накормить и дать ночлег.
   - Помолчите! - донесся из камышей приглушенный голос Сандра.
   Дей развел руками и молча исчез в возвышающихся перед нами зарослях.
   Услышали нас...
   Конечно, услышали, только вопрос, кого первого! К тому же плеск воды наверняка, выдал нас намного раньше моего одинокого чихания! А если учесть еще и шум, такой, будто через камыши ломится медведь, чувствую, скоро нас выйдут встречать все, кто сегодня решил заночевать на берегу этой реки!
   Камыши действительно росли стеной, и пробраться через них можно было, только если шагать след в след по тропинке, проделанной Сандром. А еще против нас ополчились тучи комаров, значительно прибавляя нам скорость. В общем, к опушке леса, поросшей мягкой травой, мы вышли довольно быстро.
   - Ну и где поселение? - не удержалась я, почти вываливаясь из камышового плена к ногам о чем-то тихо переговаривающихся попутчиков.
   - Скоро будет, - пообещал вместо Дея Сандр, и, протянув руку, одним движением поставил меня на ноги. - У меня большая просьба, Айна. Иди за нами молча!
   - Главное - не чихни в самый неподходящий момент, - в голосе Дея скользнуло ехидство.
   Теперь до конца жизни не забудет!
   Я молча кивнула, подождала, когда они бесшумными тенями двинутся вдоль стены камышей, и зашагала следом.
   Ладно. Я не злопамятная...
   Но память у меня тоже хорошая!
   Решив отвлечься от все еще стоявших перед глазами приключений, я принялась вглядываться в очертания окружавшей нас ночи. Впрочем, после исчезновения Риссара, мне не стало темнее. Все по-прежнему виделось в сиреневом свечении: и тоскливо шуршащие ветром камыши, стеной отгородившие от нас реку, и возносящиеся в звездное небо изломы гор, оставшегося за рекой надоевшего Подгорного королевства, и шепчущие о неизвестном, поджидающие нас коротконогие елки - стражи Вселесья.
   Сандр вдруг замер и предупреждающе вскинул руку.
   Мы замерли.
   - Я слышу голоса, - он почти беззвучно шевельнул губами. - Два женских и один мужской.
   - Там одна женщина. - Эльфир чуть склонил голову, прислушиваясь, и кивнул. - И я тоже слышу мужской голос. Кажется, это какие-то торговцы. В любом случае, мы для них всего лишь бродяги. Пойдемте.
   Таинственных путников мы обнаружили случайно. То ли они скрывали свое присутствие магией, то ли их от нас прятал разросшийся куст повилики, но едва мы подошли к первым деревцам, как сбоку появилось светлое пятно затухающего костра, который, словно заправский художник, разукрасил изломанными тенями и красными бликами лица путников, мирно расположившихся на отдыхе. Мне на мгновение даже показалось, что все они и этот костер - картина, искусная декорация, чтобы что-то скрыть от чуждых глаз.
   Я насчитала пятерых. Сандр оказался ближе к истине.
   Они заметили нас, но не поднялись, не произнесли ни звука, чтобы пригласить к огню. Только смотрели. Точнее, на нас смотрели двое, остальные даже не потрудились обернуться, чтобы взглянуть на приближающихся оборванцев.
   - Мир вам, путники, - первым поздоровался Дей и с улыбкой оглядел сидевших. - Позволите погреться у вашего костра?
   Ему навстречу поднялся, кутаясь в темный плащ, коренастый, чуть тронутый сединой мужчина. Изрезанное шрамами лицо выдавало в нем старого вояку, но это было лишь мое предположение. В наше время - каждый вояка!
   - Мир и тебе... - Он посмотрел на эльфира, перевел взгляд на Сандра, затем на меня, показавшуюся из темноты вслед за ним, и поправился: - Мир вам, путники. Что делаете у границы Вселесья?
   - Домой идем, - ответил за всех нас Сандр.
   Мужчина чуть прищурился, разглядывая его, и кивнул, усаживаясь на место.
   - Долгим будет твой путь. Зовите меня Шеб. Садитесь. Есть будете? - Он указал на хлеб, нарезанный ломтями, немного зеленых побегов лука и куски жареного на огне мяса, аппетитно дожидавшиеся нас на небольшой белой тряпице.
   Мы подошли и неловко опустились между потеснившихся странников.
   - Спасибо. Пока нам нужно только отдохнуть и согреться, а там видно будет, - вежливо, но твердо ответил эльфир. От меня не укрылся тоскливый взгляд Сандра, каким он окинул ужин, от которого только что отказался Дей.
   Да... есть хотелось, даже очень, но я понимала опасения эльфира. К тому же было как-то неуютно от изучающих нас глаз.
   - Брезгуете? - сидевший рядом с Шебом мужчина... даже не мужчина - парень, чуть нахмурился.
   - Вовсе нет. - Дей смело встретил его взгляд. - Отдых для нас сейчас желанней еды.
   - Не бойтесь. Еда не отравлена. - Шеб явно был здесь за главного. Он успокаивающе махнул парню, и тот равнодушно уставился в огонь. - Но насильно предлагать не стану. Захотите есть - милости просим, нет - не очень-то и хотелось.
   Он демонстративно взял ломоть, откусил и сосредоточенно принялся жевать.
   - А можно мне? - Я улыбнулась предостерегающе нахмурившимся попутчикам и, протянув руку, взяла кусок мягкого хлеба. Судя по запаху - его испекли сегодня. М-м-м, и вкусный!
   - Кушай, детка. - улыбнулась мне сидевшая со мной рядом женщина и протянула небольшую фляжку. - Здесь настой из ягод боженики. Река холодная, а, судя по вашим синим губам, плыли вы куда дольше, чем шли.
   Благодарно кивнув, я сделала хороший глоток, а когда по жилам растекся живительный огонь, с наслаждением вгрызлась в ломоть хлеба.
   Боги, я счастлива!
  
   Глава четырнадцатая
  
   Сандр
  
   Что эта девчонка себе вообразила? Видимо считает, что кроме нее одной никто из нашей троицы разумом не обладает! Конечно! Как нас могут отравить? Кто? Особенно, если учесть, что за нашими головами охотится все Объединенное королевство, а может быть и весь Адиран!
   Я покосился на счастливую мордаху Айны. Жует, а от наслаждения даже глаза закрыла!
   А может она и права? Наш путь тернист и долог... нельзя же всех считать врагами! А главное, совершенно непонятно, где этот путь закончится и как нам найти Берша, который явно заблудился между мирами...
   Так почему бы не перекусить на дармовщинку?
   К тому же, уверен, что За Зу предупредил бы меня об опасности...
   Эх, была не была!
   Кивнув Дею, не сводившему с меня настороженного взгляда, я тоже взял хлеб и вежливо откусил, едва сдерживаясь, чтобы не проглотить его, не жуя.
   Как же вкусно!
   На некоторое время наступила тишина, прерывающаяся только треском догорающих сучьев. Я чувствовал взгляды, окружавших нас... людей?
   Быстро оглядев лица, выхваченные из полумрака светом костра, я взял кусок мяса и снова принялся сосредоточенно жевать, размышляя. Шеб - широкоплеч, чуть пониже меня, черные волосы. Я бы с уверенностью сказал, что он полукровка человека и гнома, если бы не глаза. Даже блики костра не могли рассеять темноту, что навечно в них поселилась. Означает ли это, что он - перевертыш? Или полукровка перевертыша и гнома?
   Я почувствовал желание крепко сжать голову, чтобы она невзначай не лопнула. Перевертыш - гном?! Впрочем, а почему бы и нет? Однажды я видел гнома с желтыми глазами эльфира. Правда, это было давно, когда я приходил с Лимаром в Пограничье.
   Парень, сидевший рядом с Шебом, и хмурый старик, явно принадлежали к расе людей: высокие, светловолосые, с лазурными глазами. А вот женщина, сидевшая рядом с Айной, и подросток, оказались по моим меркам просто крошечными.
   Гномы?
   Просто ли это путники, решившие провести ночь у костра, или...
   Вот интересно, где же носит За Зу, когда он мне так нужен?
   Не осмелившись взять еще добавки, я вновь оглядел путников и встретился взглядом с Шебом.
   - Я вижу, у тебя есть вопросы? - Он чуть искривил губы в улыбке. Точнее, для него, видимо, это должно было означать улыбку, вот только я увидел гримасу. Один из шрамов перечеркнувших его лицо, словно высеченное из камня, тянул уголок губ вниз, когда Шеб пытался улыбаться.
   - Только один. Откуда вы здесь? Такие... такие разные.
   - Благодаря правлению Сайруса, - снова ухмылка, - многие из нас разучились доверять, и вы, как я погляжу, не исключение?
   - Мы, скорее, следствие. Но лишь для того, чтобы выжить.
   - Многие хотели бы выжить, но для этого нужно знать.
   - Знать, что? - странные фразы завораживали, так же, как глаза Шеба, которые из черных вдруг сделались светло-голубыми с белесой поволокой, словно их вдруг затянули бельма.
   - Свое будущее. - Он отвел гипнотический взгляд, подобрал лежавший у ног прутик и принялся водить им по примятой траве, будто что-то рисуя. - Время своего величия и время своей смерти, Хранитель Равновесия Алессандр.
   - Откуда ты меня знаешь? - Произнесенное чужаком мое полное имя на мгновение даже затмило предшествующее ему звание. Понимание пришло чуть позже. - Что? Как ты меня назвал?
   - А разве это не так?
   - Нет. Я всего лишь сын оружейника Лимара.
   - Ну, если тебе так хочется, бери чужую жизнь, но придется прожить сначала ее, а потом уже ту, что дана тебе богами.
   - Я не понимаю.
   - Да и не надо. - Его глаза вновь затопила чернота. - Не слушай бродячего предсказателя.
   - Поймешь потом. - Женщина коснулась моей руки, но вместо тепла я почувствовал холод. - Когда ты перестанешь сомневаться. Уверенность даст силу и поможет сделать правильный выбор. Но это будет не скоро, очень не скоро!
   - Что-то я ничего не поняла. То есть... не понял! - Айна запоздало вспомнила, что должна изображать парня, точнее, немого парня, ойкнула и виновато покосилась на меня.
   - Не тревожься, деточка. - успокоила ее женщина. - Нас ты можешь не бояться и не прятать свою природу.
   Стянув с себя длинную шаль, она протянула ее Айне, оставшись в темном, длинном, полностью скрывающем фигуру балахоне.
   - Вот, укройся. Твоя одежда быстро высохнет, и ты сразу почувствуешь себя так, словно спишь в своей кроватке дома.
   - Спасибо. - Айна торопливо укуталась в шаль, устало потерла глаза и, прикрыв ладонью рот, незаметно зевнула. - Так значит, вы все предсказатели? Развлекаете толпу на ярмарках?
   - Предсказатель у нас только Шеб, - с затаенной гордостью выдохнул парнишка, сидевший рядом с женщиной.
   - Да, - ухмыльнулся тот и вновь принялся рисовать прутиком по траве. - А вы всего лишь развлекаете толпу, как только что подметила девушка. Скажи, госпожа, а у тебя есть ко мне вопросы?
   Айна задумалась.
   - Не знаю. Меня всю жизнь мучил сон, но я его разгадала. И... пусть вопросов много, но нет такого, на какой бы я желала получить ответ немедленно.
   - Хм... в тебе я тоже вижу сочетание гармонии жизни и мудрости веков. Чья ты, дитя?
   - Мой отец - лорд Кэрн, а мама... - Девчонка нахмурилась. - Впрочем, не важно. Она давно умерла, и я не хочу тревожить ее память глупыми гаданиями.
   - Твое право, королева Айна. Твое предназначение свершится очень скоро.
   От такого заявления мы с Деем озадаченно переглянулись.
   - Королева? - С Айны слетел весь сон. - Я?! Ну вы уже совсем того...! Заврались! Как я могу стать королевой, если мой отец не король?
   - К счастью, это не большая проблема для такой красивой девушки! - в разговор снова вклинилась женщина и лукаво улыбнулась. - Совсем не большая.
   - Вы намекаете... на замужество? - Айна покраснела так, что ее алые щеки стали заметны даже в багровой дымке затухающего кострища. - Но... за кого?
   - А вот и первый вопрос, на который ты желаешь узнать ответ немедленно! - Шеб тихо рассмеялся и поманил ее пальцем, заставляя придвинуться ближе. - Ты его знаешь - и не знаешь. Ваш брак принесет процветание королевству. Вот только наследников почти не будет. Всего две дочери, одна из которых окажется чужой тебе, а вторая - твоей наполовину.
   - И как это понять?! - Айна удивленно распахнула глаза.
   - Жизнь объяснит. - Шеб вгляделся в затягивающиеся пеплом угли, словно видел там всю ее жизнь и вдруг отшатнулся. Его глаза стремительно заливала ночь.
   - Все. - Он отбросил ветку в догорающий костер и тот благодарно вспыхнул, пожирая подачку. - Я рассказал тебе все, что мне показали боги.
   - А мне кажется, что не все! - Девчонка обиженно оттопырила нижнюю губку.
   - Говорят - если будущее не узнано, оно может измениться. Если названо - только стать настоящим, - неожиданно пробасил молчавший до сих пор старик. - Давайте ложиться спать. Через пару часов уже встанет солнце.
  
   ________________
  
   Айна
  
   Услышанное не только не дало ответы на все роящиеся в голове вопросы, оно смешало все, что хоть как-то было мне привычно и понятно. Перевернуло с ног на голову всю мою жизнь!
   Королева?
   Я?!
   Та, которая привыкла жить в тени мрачной славы своего отца - королева?!
   Разум кричал, что этого не может быть! Этого не будет никогда, но... что-то в глубине меня шептало обратное.
   Я едва не застонала от бессилия, тщетно пытаясь уснуть. Я не чувствовала холодную землю, не замечала едва светлеющей полоски неба, я просто лежала укутавшись в любезно предложенный мне плед и смотрела... на Сандра. Он спал на боку в полушаге от меня. По крайней мере, я надеялась, что он спит - после заявления Шеба меня отчего-то начали смущать его взгляды.
   А ведь... все действительно может сбыться!
   Я ведь ему нравлюсь? Нравлюсь.
   Я чувствовала это так же отчетливо, как появление моей силы.
   Он может вернуть корону и стать королем? Может. А значит...
   Сообразив, что смотрю уже в открытые глаза Сандра, я старательно зажмурилась и даже попыталась выровнять дыхание, всем видом пытаясь изобразить здоровый сон. Вскоре, незаметно для себя, путаясь в клубке мыслей, чувств и воспоминаний, я действительно уснула.
   Впрочем, сном, это бешеное мелькание картинок, назвать было трудно. Реальность смешалась с фантазией, навеянной россказнями бродяг: вот Сандр держит в руках корону и опускает ее мне на голову, тут же коронацию сменяет война, и на меня с пронзительным визгом несется дракон. Но мне не страшно! Я же и сама - дракон. А вот, иссиня-черная пантера щекочет меня усами, жарко дыша в лицо.
   Что-то теплое капнуло мне на щеку.
   Распахнув глаза, я, боясь пошевелиться, пару мгновений таращилась на склонившегося надо мной зверя. Точнее, на его клыки: в половину моей ладони, они выпирали из приоткрытой пасти.
   Пантера угрожающе склонилась к моему горлу, шумно вдыхая мой запах, и вдруг издала жалобный звук. В следующее мгновение неподалеку послышался треск веток, шуршание осоки и голоса парней. Зверь тихо рыкнул и настороженно уставился на неожиданных свидетелей. Миг, и воплотившийся в реальности кошмар одним прыжком исчез.
   Я с трудом сглотнула и попыталась восстановить дыхание.
   - Айна, ты цела? - Теперь надо мною склонился Сандр. Его глаза снова стали алыми, будто наполнившимися свежепролитой кровью.
   - Как видишь! Горло не разорвано, да и других никаких повреждений нет! - позади него появился Дей, и я только сейчас почувствовала колотившую меня дрожь.
   Сделав над собой усилие, я села.
   - Кто это был?
   - Речная кошка. Здесь много таких водится, - поспешно бросил Сандр и уселся рядом со мной на корточки. - Слушай, а помимо этого зверя ты ничего не слышала? Ничего не помнишь?
   - Мне кажется, Сандр, ты зря щадишь ее нервы. Айна должна знать, что мы на самом деле думаем по этому поводу.
   - Думаете, что? - Я пытливо взглянула на Дея. Потом перевела взгляд на Сандра. - Отвечайте!
   - Дей отчего-то решил, что сегодня утром здесь был убийца. Ну... тот, что шел за нами по пятам в Подгорье.
   - И отчего ты так решил? - Я поднялась. Озноб сменился апатией. Даже если бы все убийцы Адирана поджидали меня здесь, мне уже было все равно.
   Вместо ответа эльфир указал на что-то позади себя и отстранился. Я стиснула зубы, только сейчас заметив в отдалении мертвое тело. Лицом, существо немного походило на того паренька, что сидел вчера рядом с сердобольной гномихой, но вот тело... во-первых, оно стало длиннее, во-вторых, оно оказалось женским, ну и наконец, меня до глубины души поразили ноги покойницы. Точнее, их отсутствие. Они словно срастались на уровне бедер, превращаясь в длинный змеиный хвост.
   - Что это? - Я сделала над собой усилие, стараясь ни мимикой, ни жестом не выказать раздирающие меня чувства. - Кто это?
   - Это ундина. - В глазах Сандра блеснул опасный огонек.
   - Но... они ведь живут в воде? - Я подошла к мертвому телу ближе и едва успела зажать рот, сдерживая крик и накатившую тошноту. Горло дамочки отсутствовало. То, что издалека я принимала за бурый шарф, нелепо смотревшийся на ее зеленоватой груди и шее, оказалось подтеками запекшейся крови.
   - Я тоже так считал. Но Дей любезно пояснил, что ундины довольно долго способны жить и на суше. К тому же они прекрасно владеют чарами и могут заморочить голову любому. Мне кажется, все наши вчерашние попутчики принадлежали к этому отверженному роду.
   - Но Шеб... Он же...
   - ...мужчина? - Дей набросил на мертвую небольшой платок, скрыв от нас ее лицо и грудь. - Нет! Тоже иллюзия!
   - А голос?
   - И голос.
   - Но зачем? - Я посмотрела эльфиру в глаза, перевела взгляд на Сандра.
   - Мне кажется, они знали, что мы здесь пройдем. - Он отвел глаза. - Они ждали именно нас. Меня.
   - А поскольку у них очень развита интуиция и видение будущего, не удивлюсь, если все предсказанное ими сбудется. - Дей кивнул.
   Ощущение, что моя голова сейчас лопнет, нарастало, и снова подкатила тошнота.
   - Я сейчас приду. - Я развернулась и стремительно бросилась к зарослям камыша, из-за которых слышался упоительный шепот воды.
   Сандр бросился следом.
   - Айна, там может быть опасно!
   - Не опаснее, чем здесь. - Я даже не обернулась. Только прибавила шаг.
   - Тогда я иду с тобой.
   - А если у меня сугубо личные дела? - Он все-таки заставил меня остановиться.
   - Постою за камышами. - Сандр поравнялся со мной.
   - Ну уж нет! - фыркнула я и, смерив его взглядом, бросила. - Я тебе не доверяю.
   - Можешь не доверять, сколько влезет. Я иду с тобой и точка. - Его упрямо сжатые губы тронула едва заметная улыбка.
   Ладно!
   Не ответив, я развернулась, в два шага преодолела песчаную косу и шагнула в камыш, стоявший густой стеной.
   Никого тут нет! А если кто-то попытается ко мне подобраться, ему придется стать призраком. Даже от малейшего движения камыш начинал шуршать так, словно через него пробирался дракон!
   Заставив себя успокоиться, я присела у воды и с наслаждением умылась. Речная вода придала разуму четкость, а чувствам - холод отточенного кинжала. Не стоит ничего загадывать. Даже если предсказанные события верны - со временем может измениться сам результат.
   Завершив умывание, я уже собралась покинуть берег реки, как вдруг неподалеку послышался стон. Я насторожилась. Первым желанием было броситься бежать, но, успокоенная присутствием Сандра, наплевала на все предостережения разума и пошла на звук.
   Пройдя с десяток шагов, я остановилась, напрасно вслушиваясь в тревожное шуршание камыша. Стон не повторялся.
   Неужели мне почудилось?
   И тут я увидела ее. Женщину, любезно напоившую меня вчера настоем береники.
   Еще одна ундина.
   Буро-зеленое тело сливалось с окружающим меня морем камыша. Возможно, я бы никогда и не заметила ее, если бы не яркие багровые полосы на груди и горле.
   Подойдя ближе, я, преодолевая страх и отвращение, сжала ее ледяную руку. Ундина открыла белесые глаза.
   Я отшатнулась.
   - Передай. Это. - Ее пальцы разжались. На ладони лежала окровавленная цепочка и кулон: серебряный овал, на котором поблескивали разноцветные камушки.
   Она замолчала, продолжая смотреть на меня глядящими в вечность глазами.
   Умерла!
   Интересно, кому я должна это передать?
   Осторожно подцепив черненую цепочку, я потянула ее, разглядывая серебристый медальон. Красивый. Изрезанный таинственными рунами овал, украшен четырьмя яркими камнями. Красным, синим, белым и темно-коричневым. Может, это украшение как-то связано с Ушедшими? Тогда каким образом оно оказалось у ундины? И... кому его передать?
   Омыв медальон в холодной речной воде от крови, я снова полюбовалась на вспыхнувшие еще ярче камни. Вдруг позади меня послышалось шуршание, которое тут же смолкло, словно кто-то стоит позади и смотрит. У меня от этого взгляда даже заледенела спина!
   - Сандр? - Я поднялась, резко обернулась, но никого не увидела. Зато с другой стороны раздался треск ломающегося камыша.
   - Айна? Что случилось? Ты где?
   Торопливо повесив на шею медальон, я спрятала его под одежду и обернулась к выскочившему Сандру.
   - Ты звала? Что произошло?
   - Мне показалось, что я услышала шорох, - я украдкой оглядела камыши. Никого! Почудилось? И указала на мертвую ундину. - А потом я увидела ее.
   Сандр убрал руку с рукояти кинжала и подошел ближе.
   - Кажется, Дей прав. Все вчерашние предсказатели были ундинами.
   - Или нет. - Я пожала плечами и направилась к тропке, проделанной Сандром.
   - О чем ты говоришь? - Он догнал меня и пошел следом.
   - О том, что, возможно, все, кого мы видели у костра, были теми, за кого себя выдавали, кроме этих двух погибших ундин.
   Мы вышли к поджидавшему нас Дею.
   - Куда вы пропали? Надо уходить! - увидев нас, заторопил он: - Я тут прошелся по месту нашей ночевки и вот что вам скажу: вчерашние предсказатели, все до единого, были иллюзией. Нет ни одного следа, говорящего о том, откуда они пришли и куда подевались. Ведь не улетели же! Вокруг только следы зверя и два следа от хвостов ундин.
   Мы с Сандром переглянулись. Он подошел к пепелищу, внимательно оглядел примятую траву.
   - Давайте уйдем отсюда.
   - И куда пойдем? - Тут же подхватился эльфир.
   - Куда-нибудь подальше. - Сандр еще раз огляделся и направился к лесу.
   Из камышей послышался шорох. Вновь почувствовав чей-то взгляд, я обернулась и замерла, встретившись с холодным взглядом черной пантеры.
   - Сандр!
   Пантера тут же исчезла.
   - Не отставай, Айна! - послышался голос Сандра, и Дей добавил:
   - А то пойдешь на корм взбесившемуся перевертышу!
   Эти насмешливые слова заставили меня снова оглянуться и броситься догонять спутников.
  
   Глава пятнадцатая
  
   Сандр.
  
   Я шел, не замечая усталости, только бы уйти подальше. Опасность разлилась в воздухе над местом нашей ночевки. Кто эти ундины? Зачем они нам встретились? И... почему их убили, а главное - кто?
   Я несколько раз мысленно обращался к За Зу со всеми этими вопросами, но дракон исчез. Не откликался и Лимар.
   Что делать? Куда идти? Как мне уберечь Айну?
   Но больше всего не давали покоя услышанные вчера предсказания. Род ундин действительно славился умением видеть будущее. Неужели сказанное ими правда? Я верну принадлежавшую мне по праву корону, и... Айна станет королевой? Моей королевой! Ведь именно об этом говорили ундины?
   В груди сладко заныло. Я бросил короткий взгляд на девчонку. Идет, упрямо сжав губы. Холодная, сдержанная, но... я видел ночью ее глаза. Она тоже думала об этом!
   Словно прочитав мои мысли, Айна покосилась на меня и оглянулась, мазнув тревожным взглядом по окружавшим нас деревьям.
   - Ты чувствуешь?
   Смущенный таким вопросом, я тоже обернулся и даже остановился, разглядывая лес.
   - Нет, а что именно я должен чувствовать?
   Девчонка вдруг стиснула мою руку и потянула вперед.
   - Мне кажется, я ощущаю чей-то взгляд. За нами как будто кто-то идет.
   - А что говорит твой Хранитель?
   Она расстроенно вздохнула.
   - Ничего. Он молчит со вчерашнего вечера.
   Я усмехнулся. Уж слишком мы привыкли доверять нашим помощникам.
   - И мой - тоже. Значит, опасность нам не угрожает. - Сказал так, что сам поверил.
   Айна грустно улыбнулась.
   - Я надеюсь.
   - Сандр, а как насчет того, чтобы перекусить? - все это время Дей шагал чуть впереди, но услышав нас, остановился.
   Я качнул головой.
   - Нет. Пока светло, надо идти. К тому же необходимо выбрать подходящее место для ночлега.
   - Солнце уже катится к закату! - возмутился Дей. - Идем весь день, и все, что ты нам разрешил - это выпить немного воды! Куда торопишься? Как будто от смерти убегаем!
   - Еще немного. Потерпишь? - Я посмотрел ему в глаза и направился к светлевшей впереди между деревьями поляне. Сзади послышался шелест травы.
   Ладно, если Хранители решили взять сегодня выходной, справимся сами. Память услужливо вела меня к нашему будущему пристанищу. Однажды мы с Лимаром побывали в этих местах. Ездили в Пограничье на ярмарку. Нас застал сильный ливень, и Лимар привел нас к спрятанной в лесу пещере. Я бы сам ее ни за что не заметил. Природа создала ее между корнями огромного, окаменевшего дерева. Вход оказался занавешенным шторами вьюна, а внутри нас поджидала довольно большая, поросшая мхом комнатка. Возможно, мы набрели на жилище отшельника-перевертыша, но... запустение, царившее в ней, говорило, что пещера заброшена. Кто знает, может быть, она все еще цела, свободна, и сегодня нам удастся обрести в ней пристанище и ночлег?
   Сколько времени прошло с тех пор, как мы с Лимаром забрели сюда, а помнилось все так, словно это было вчера. Вскоре я увидел толстенный ствол дерева и обернулся, чтобы указать друзьям на нашу конечную цель, как вдруг в голове раздался голос Лимара:
   "Сандр, быстрее! За вами погоня! Хранители молчат, чтобы не усложнять вам участь - среди преследователей есть носитель Тени. Они скоро будут рядом".
   От неожиданности я даже споткнулся о спрятавшийся в траве корень.
   - Что-то стряслось? - Дей замер, настороженно хмурясь. Его желтые глазища стрельнули по обступавшим нас деревьям.
   - Сандр, я кого-то увидела! - внимательно озираясь по сторонам, Айна подошла ко мне и указала в том направлении, откуда мы пришли. - Там.
   Сбоку мелькнуло что-то темное. Айна вцепилась мне в руку.
   - И там.
   - И там! - Не отрывая взгляда от странного тумана, ползущего за нами по пятам, Дей обреченно коснулся пустых ножен. - Плохо без собственного меча в таких случаях.
   - Возьми. - Я протянул ему свой клинок и наклонился к Айне. - Впереди, метрах в двадцати от нас, огромное засохшее дерево. Видишь?
   Она кивнула.
   - Беги к нему. Внизу есть огромное дупло скрытое травой. Спрячься в нем.
   - Пойдемте туда все вместе! - Она заглянула мне в глаза. - Чего мы ждем?
   - Поздно. - Дей повертел клинок, разминая кисть, и развернулся к быстро догоняющей нас пелене сизого тумана.
   - Беги! - Я толкнул девчонку к себе за спину и, вглядываясь в обретающие плоть фигуры, выхватил из-за пазухи кинжалы, отданные мне отцом.
   "Что ты делаешь? Бегите! Мы постараемся их отвлечь! - послышался голос Лимара. - Тебе не справиться с Тенью! А если ты потеряешь "Убийц", то все, ради чего я жил... МЫ жили - утратит смысл!"
   Ну что ж, выбора мало. А умирать, подобно лисе, у которой на хвосте висят собаки, тоже не хотелось.
   Я отбросил бесполезный футляр и, встав рядом Деем, принялся ждать. Закованные в черную броню наемники не замедлили появиться из окружающего тумана. Их оказалось не так уж много, но понять, где создания из плоти и крови, а где магия драконов, было невозможно. Я покрепче сжал кинжалы, но когда до преследователей осталось чуть меньше десяти шагов, через наши головы перелетела черная пантера и устремилась к приближающимся воинам.
   Выкрикнув заклинание, сделавшее на некоторое время нашу одежду крепче брони, я бросился вслед за зверем. Клинки запели, собирая кровавую жатву.
   Люди!!! Первыми шли люди!
   Туман окружил нас плотным кольцом, но нападать не торопился. Я смотрел в глаза наемников, погибающих от моих кинжалов, и убивал, убивал, убивал... Иначе они убьют нас. Это я прочитал в их глазах. Оглянуться, чтобы увидеть Айну, я не мог - пропустить удар было бы равнозначно смерти. Царапины не в счет, но и они постепенно обессиливали, саднили от пота, а тягучие капли крови уже предательски смочили ладонь, сделав скользкими рукояти кинжалов. Чуть в стороне бился Дей. Вооружившись еще одним мечом, (видимо позаимствованным у отправленного за Грань противника) он вертел его так, что казалось, будто вокруг него появилась стальная сфера.
   "Туман!" - В голове переругиваясь, наперебой заверещали голоса Хранителей. Очнулись! - "Проткни Убийцами туман!"
   "Интересно, где вы раньше были?"
   "Где были, там нету! - буркнул За Зу. - Но оставлять присматривать за вами Лимара теперь точно никогда не будем! Проткни туман!"
   Они издеваются? Передо мной несколько десятков воинов! Даже если я смогу их одолеть, придут новые!
   - Как? - Крик отчаяния, вырвавшийся у меня из глотки, почему-то заинтересовал нашего неожиданного помощника. Пантера оглянулась, в два прыжка настигла меня, попутно вырвав кому-то глотку и раскидав ударами лап опасно приблизившихся ко мне черных воинов.
   На мгновение наши взгляды встретились.
   "Спасибо тебе, кем бы ты ни был!"
   Радуясь передышке, я сжал покрепче кинжалы и бросился к плотному кольцу тумана, желая успеть добраться до него живым.
   Не успел.
   Из темной пелены выткалась громадная голова дракона и, распахнув пасть, кинулась ко мне. Я выставил вперед кинжалы и крепко зажмурился, понимая, что тут мне и пришел конец...
  
   "Угу. Чисто сработано! - хохотнул За Зу. - А Сайрус уже наверное ваши поминки справляет!"
   "Откуда ему было знать, что они вооружены Убийцами. - ворчливо ответил ему голос Лимара. - Если честно, лучше бы он до последнего момента об этом не знал! Кто предупрежден, тот вооружен! Сандр, да открывай ты уже глаза, жив!"
   "Жив?!"
   Я распахнул глаза. Тумана не было, как не было и новых желающих приобщиться к миру духов, а вот мертвые тела никуда не делись, глядя в небо все такими же, полными злобы глазами. Я оглядел поляну, за несколько мгновений ставшую братской могилой.
   Но как? Откуда столько? В бою мне казалось, что они никогда не закончатся, и будут падать и падать на ненасытные лезвия Убийц.
   "А ты думаешь, драконы не владеют магией? - насмешливо хмыкнул отец. - Бесплотный круг Тени - портал, который использовала эта "ящерица" - может переместить столько существ, сколько потребуется, но при условии, что все они будут под воздействием заклинания Покорности".
   - Сандр, помоги! - Крик Дея заставил меня очнуться и броситься к нему.
   Эльфир сидел неподалеку, пытаясь поднять распластанное тело зверя. Пантера была еще жива, но дышала часто и прерывисто. Встретившись с ней взглядом, я, молча, стянул рубаху, перевязал сочившуюся на грудине рану и махнул Дею, чтобы оставил зверя в покое.
   - Я сам. Там недалеко пещера - пересидим, хотя зверь нежилец.
   - Забыл? Это - перевертыш, а им всегда дается второй шанс. - Дей придирчиво оглядел мою наспех сделанную повязку, уже успевшую пропитаться кровью. - Мне почему-то кажется, что мы с ним уже встречались. В Беркете.
   Я нахмурился, вспоминая. Хотя, если честно, тело устало так, что даже мысли причиняли почти физическую боль.
   - Зарин? Парень у городских ворот? - Даже если это он, все-таки непонятно, с чего ему нам помогать?
   - Ага, - кивнул Дей. - Не встретишь так просто, особенно в наше неспокойное время, перевертышей правящего рода. Думаю, надо попытаться его спасти. Может награда перепадет.
   - А правда, что, умерев в зверином обличие, оборотень воскреснет в другой ипостаси?
   Голосок Айны заставил сердце бешено заколотиться. Жива! А это главное... Неужели послушалась и пересидела бой в окаменевшем дереве?
   Я обернулся и едва удержался от крепкого словца.
   Девчонка шла к нам, живая, здоровая, но в каком виде! Чумазая, с растрепанными волосами и подпалинами на одежде.
   Не послушалась! Что за...
   - Айна, я же просил тебя ждать нас в пещере! - Я огляделся в поисках футляра, в котором хранились "Убийцы", и, не найдя, сунул кинжалы в висевшие на поясе ножны, затем подхватил зверя на руки и зашагал к дереву.
   - Сандр, не злись! - Она завертелась лисой, изображая искреннее раскаяние, но вины в ее голосе я так и не услышал. - Я хотела. Честно. Но потом оказалась в плену тумана, и... мой Хранитель подсказал мне несколько заклинаний. Поверь, мне ничего не угрожало!
   - Да, девочка, ты мне очень помогла с заклинаниями! - мурлыкнул за спиной голос Дея. - Если бы не ты, мне бы туго пришлось против тех восьмерых. Сандр, ты бы видел те мечи, в которые после ее заклинания раздвоился твой клинок! Один - лед, второй - пламя! А еще в меня словно шеркх вселился. Мне показалось, что я ускорился в несколько раз! Кстати, оставлю пока твой клинок у себя? У тебя ведь есть, чем на тот свет отправлять?
   Сговорились!
   Я молча дошагал до пещеры и внимательно оглядел дерево. Следов нет, запаха, зарубок на коре - тоже, да и вход затянуло плющом так, что даже я его не сразу нашел.
   Опустив зверя на траву, я чуть расчистил вход и кивнул эльфиру.
   - Давай.
   С предельной осторожностью мы внесли в пещеру впавшего в забытье перевертыша и уложили его у дальней стены.
   - А тут уютно. - Айна огляделась. - И тепло. И мох на полу мягкий.
   - И очаг. И дрова. - Эльфир поморщился, словно принюхиваясь. - Но постоянного запаха нет. Если этой схоронкой и пользовались, то не часто и когда-то давно.
   - Все равно задерживаться не будем. - Я поворошил палкой затянутые мхом угли кострища. - Переночуем, подумаем, что делать дальше, и пойдем.
   - А если мы убили не всех слуг Сайруса и кто-то спасся? - Айна села рядом с пантерой и возложила руки на окровавленную ткань повязки. - А если за нами снова придут?
   - Не сомневайся - придут! Поэтому и говорю. Переночуем и в путь. - Я строго посмотрел на нее. Неужели она не понимает, как безрассудно рискует жизнью, не слушаясь моих приказов?
   Айна передернула плечами, но глаз не отвела.
   - А перевертыш? Ты сможешь оставить его тут? Без помощи? Я видела, как он спас тебе жизнь.
   - А перевертыш завтра утром побежит домой, - усмехнулся Дей и уселся на мох, ловко подогнув под себя ноги.
   Айна тут же переключилась на него:
   - Значит, ему не грозила бы опасность, оставь мы его сейчас в лесу?
   - Для жизни? Нет, - качнул головой эльфир и принялся объяснять: - Если не считать случайностей, таких, как хищные звери или охотники. Вынужденный процесс превращения наступает сразу после смерти ипостаси, тем самым перевертышам дается новый шанс. Если только не брать во внимание перечисленные мной мелочи. Согласись, без головы или со снятой шкурой даже при всем желании не очнуться.
   - Но он еще живой. - Айна провела рукой по густому меху пантеры.
   - Не хочешь, чтобы мучился - убей, - посоветовал сердобольный Дей и огляделся. - Хотя, с другой стороны, может, не будем думать о выкупе? Давайте приготовим из этого зверя жаркое?
   Он украдкой мне подмигнул, наверняка зная, какая отповедь его ждет. И ответ Айны не заставил себя ждать:
   - Варвар! И людоед! Я буду его сторожить, а если сунешься, сам рискуешь пойти на ужин! И вообще, пантеры не съедобные!
   - Туго у тебя с юмором, девушка! - фыркнул эльфир, продолжая подначивать Айну. - На кой мне сдался этот миротворец? Впрочем, зря не веришь. В Эльфириане из пантер готовят шикарное рагу, а их шкуры ценятся на вес золота.
   - Хвала богам, я никогда не была в твоей варварской стране и надеюсь, никогда не буду!
   Не слушая больше их перебранку, я закрыл глаза и сосредоточился. Нужно срочно услышать За Зу или отца. И о многом спросить...
   "Ни минуты покоя! - почти сразу же ворчливо откликнулся дракон. - И что тебе снова приспичило узнать?"
   "Например: как долго мы можем здесь находиться? Или кто были те нападавшие? И куда нам идти?"
   "Хм... Как много вопросов. А я уже спать собрался... - Послышался зевок. - Ладно. Вот тебе мой ответ: пока я с тобой не общаюсь, не помогаю тебе - ты в безопасности, как это ни странно звучит. Сайрус и его советники чувствуют меня, когда я пытаюсь общаться с кем-то из этого мира. Что касается пещеры - можешь находиться здесь пару дней. Но это максимум. Слуги Сайруса, те, от которых вы сбежали в Подгорье, ищут вас, но только один пошел по правильному следу. Еще раз повторю: опасность угрожает вам, только если мы с вами. Без нас, они вас попросту не видят".
   "И как долго нам еще прятаться?"
   "До дня слияния".
   "Ладно... - Я задумался. - Где нам искать Берша?"
   На этот раз мне ответил голос Лимара:
   икто не знает, мальчик. Берш добровольно отказался от своего Хранителя. Только он смог бы привести тебя к нему, но... если боги любят тебя, ты его обязательно найдешь".
   Пустота в голове (ни голосов, ни мыслей) подсказала, что разговор закончен. Ладно.
   Я поднялся.
   - Дей, пойдем, поищем что-нибудь на ужин.
  
   ___________________
  
   Айна
  
   Парни ушли, оставив меня одну. Точнее, не одну. Я с опаской покосилась на зверя. Не знаю, тот ли это перевертыш, с кем нам довелось встретиться в Подгорье, но бросить на произвол судьбы, в таком состоянии, я не смогла бы даже врага.
   Пантера тяжело дышала. Бока судорожно раздувались и опадали, обнажая часть раны, скрытой под пропитавшейся кровью повязкой. Кажется, лезвие прошло рядом с сердцем, задев легкое. Обычный зверь уже давно бы умер, а перевертыш боролся со смертью, инстинктивно оттягивая облегчающий страдания конец. Может быть, если я не буду подпитывать его своей энергией, смерть наступит быстрее?
   Я отерла от крови руки чистым краешком повязки и села рядом. Неужели оборотень сможет причинить мне вред после того, как сам нам помог? А может, это вовсе не та пантера, что напала на меня в обители?
   Я задумалась. В памяти возникла усатая морда зверя, нависшая над моим лицом на берегу реки, и потом, когда из тумана появилось черное воинство, пантера пролетела всего в шаге от меня, чтобы сцепиться с нашими врагами. Если перевертыш - посланный за мной убийца, он не упустил бы шанса расправиться со мной. С нами. Или просто не стал бы нам помогать...
   Зверь дернулся всем телом.
   Я отшатнулась, настороженно разглядывая пантеру. Дыхание исчезло, глаза затянулись пленкой. Неужели мучения закончены? И снова судорога перекрутила тело зверя, стянув мышцы и кости в узел.
   Не в силах выдержать этого зрелища, я выскочила из пещеры и прижалась лбом к холодной древесине, пытаясь выровнять дыхание. Из пещеры послышалось рычание, перешедшее в вой. Ствол содрогнулся от страшного удара, и снова протяжный вой, оборвавшийся полным страдания стоном.
   Несколько мгновений я стояла, прислушиваясь к наступившей тишине и, не вытерпев неизвестности, заглянула в полумрак пещеры. После лучей закатного солнца, ниточками пронзавшего лес, сумрак, царивший здесь, ослеплял. В нос ударил тяжелый запах крови.
   Я замерла, стараясь уловить движение. Тишина угнетала. Эх, была не была! Спустившись внутрь, я едва не наступила на руку обнаженного мужчины. Он лежал на боку, притянув колени к груди. Кажется, Дей прав, именно с ним мы встречались у городских ворот.
   - Эй... - Я села рядом и осторожно потрясла его за плечо. - Э-эй... Зарин?
   Не дождавшись никакой реакции, я коснулась его запястья и облегченно выдохнула, почувствовав едва заметную ниточку пульса. Вдруг он вскинул руку и, обхватив меня за шею, притянул к себе так близко, что я почувствовала его дыхание. Несколько раз подряд перевертыш втянул воздух, словно принюхиваясь, и распахнул черные как ночь глаза.
   - Ты. Твой запах. Я шел по нему от самой обители. Я...
   Сзади послышались шаги.
   - Ха, Сандр, а твой спасенный времени зря не теряет.
   В следующее мгновение перевертыш вздрогнул, словно от боли. Удерживающая меня рука бессильно упала на мох, но глаза по-прежнему смотрели только на меня. Почувствовав свободу, я отшатнулась и, не в силах справиться с обессиливающим ужасом, отползла к ногам Сандра.
   Боги, где вы? Почему вы забыли обо мне, если позволили убийце Нии найти и меня?!
   Сандр помог мне подняться, обнял за плечи и, глядя перевертышу в глаза, неспешно произнес:
   - Объясняю сразу. Эта девушка - неприкосновенна. Твоим спасением я полностью оплатил наш долг тебе, а потому - не задерживаю. Ты волен идти на все четыре стороны. - Он говорил спокойно, без тени эмоций, но ему хотелось подчиниться. - Кстати, вот. Оденься. Думаю, тебе должно подойти.
   Рядом с перевертышем упали вещи. Я только сейчас заметила на Сандре черную рубаху и сделанный из грубой кожи жилет. Оставив перевертыша одеваться, Сандр увел меня к очагу, где Дей уже разводил огонь. Рядом лежали три небольшие тушки лесных кролов. Они, конечно, жилистые, и мясо у них хуже, чем у деревенских, но на безрыбье...
   - Сандр, что на тебе за одежда? - Стараясь справиться со страхом, я опустилась на мох и попыталась отвлечься от паникерских мыслей. - Ты что, снял ее с мертвых?
   Не глядя на меня, он пожал плечами и, взяв кинжал, принялся сдирать со зверьков шкурки.
   - Мертвым, эта одежда уже без надобности. А так, вроде бы даже замаскировались. - Он бросил на меня короткий взгляд. - Чем я тебе не наемник Сайруса?
   - Не льсти себе! А вот наш спасенный, в этих тряпках, очень даже... Особенно, если не приглядываться, - насмешливо фыркнул эльфир и кивнул подошедшему Зарину. - Садись к огню.
   Парень, тихо стоявший рядом, обошел костер и опустился напротив меня. На нем уже был костюм наемника, только, если в Сандре он выдавал воина, то на перевертыше сидел, как дорогая, сшитая на заказ вещь. Я даже невольно залюбовалась. Его черные блестящие волосы едва доставали до плеч, оттеняя довольно бледное лицо, под глазами легли темные тени, а четкость профиля и линия губ говорили о чистоте крови. Зарина можно было принять за изнеженного сынка богатого вельможи, если бы не горящие своеволием глаза, и... невероятная сила, которую я совсем недавно испытала на себе.
   Встретившись с ним взглядом, я тут же принялась сосредоточенно рассматривать земляной пол. В душе снова шевельнулся страх и смущение. Его глаза... Он словно знал все, о чем я в тот миг думала.
   Не утаился его взгляд и от Сандра. Хотя он вроде был занят свежеванием нашего ужина и не отводил глаз от тушек, ловко работая ножом.
   - Итак. - Он бросил в огонь довольно потрепанные шкурки, вытер нож и, спрятав его за голенище сапога, взглянул на перевертыша. - Как я уже говорил, мы в расчете. Уходи.
   Зарин улыбнулся и спокойно встретил его взгляд.
   - Мне некуда идти. А за свое спасение, я бы все же хотел отплатить.
   - Нам не нужна твоя плата и твоя помощь! - отрезал Сандр, протягивая освежеванные тушки Дею. Тот принял их и, ловко насадив на жесткий прут, принялся жарить, поднося к огню то с одной, то с другой стороны.
   - Возможно. Зато мне нужна ваша. - И не дожидаясь вопросов, перевертыш принялся рассказывать: - Я - второй сын правителя Вселесья, Шарида из рода Фаррияда. Из клана Убийц ночи. И я... был послан, чтобы убить тебя, леди Айна.
   Я замерла. Пусть об этом я догадывалась еще после нападения в обители, но услышать подтверждение моих страхов... Только от этого признания страх почему-то исчез. Совсем. Навалилась усталость и какая-то обреченность. А еще, желание, чтобы все поскорее закончилось!
   Пальцы Сандра оплели чуть светящуюся красноватой дымкой рукоять одного из висевших на поясе кинжалов, а Дей сел так, чтобы загородить собой выход, но Зарин, ничего этого не замечал. Он смотрел в огонь, и танец пламени отражался в черном зеркале его глаз.
   - Сегодня я должен был привести к вам воинов Сайруса, чтобы пленить вас или уничтожить. - Он посмотрел на Сандра, словно подчеркивая его значимость. - Поэтому если ты меня сейчас убьешь, я приму эту смерть с благодарностью. Лучше ты, чем наемники Черного короля.
   Я увидела, как напряглись жилы на руке Сандра, когда он изо всех сил стиснул рукоять кинжала, помедлил и нехотя разжал пальцы.
   - И отчего же принц Вселесья решил запятнать безупречную честь своего древнего рода? - невозмутимо поинтересовался Дей, не забывая переворачивать сочащееся соком мясо. Я сглотнула. При мысли о еде, желудок сжали когти голода. - Стать наемным убийцей - не это ли худший позор для твоего клана?
   - У меня не было выбора. - Зарин невесело усмехнулся. - Либо я стану вашим убийцей, либо убийцей отца.
   Дей удивленно взглянул на него.
   - А что, среди вашего племени бушует бешенство?
   - Боюсь, что бешенство тут ни при чем, - невесело усмехнулся перевертыш, и помрачнел. - Сайрус удерживает моего отца в плену, в столице Объединенного королевства. И чтобы вернуть отцу свободу, я должен выполнить все условия тирана.
   Дей переглянулся с Сандром и нахмурился.
   - Не верь ему. Это шантаж. Сайрус никогда не выпустит твоего отца, иначе он лишится фигуры для манипуляции тобой и твоим народом.
   Зарин покачал головой.
   - У моего народа уже есть правитель - мой брат. К тому же, мало найдется охотников пойти против черных драконов - истинных союзников Сайруса. Я был единственной надеждой для моего отца. Но сегодня я не выполнил приказа и выступил против воинов Черного короля. Если я вернусь в столицу, меня ждет казнь, поэтому, мне лучше исчезнуть. Пусть Сайрус думает, что я погиб.
   - А как произошло пленение твоего отца? - невозмутимо поинтересовался Сандр.
   Зарин в задумчивости поворошил волосы и начал рассказывать:
   - Мы возвращались из паломничества от горы Снов. На нас напали. После недолгой битвы мы потеряли всех, кто сопровождал нас. Меня и отца переместили через портал в столицу королевства. В Полыни нам поставили условие: я должен забрать девять жизней неугодных королю, или нас с отцом казнят. После, мне сообщили, что мой брат временно взял правление Вселесьем на себя.
   - Очень похоже на сговор. - Сандр задумчиво покусал губы. - Может, я не прав, но думаю, свое правление твой брат купил предательством.
   - Я не знаю. - Оборотень закрыл глаза, словно больше не мог смотреть на пламя, весело раскрашивающее наш приют причудливыми, пляшущими тенями. - То, что происходит сейчас... Мне кажется, Сайрус к чему-то готовится и старается заручиться поддержкой всех правителей: кого-то запугать, кого-то подкупить.
   - А почему ты не позволил воинам Сайруса нас убить? - Сандр продолжал смотреть на него.
   - Я и без того убил слишком многих, в ком текла кровь нашей расы. - Зарин вновь открыл глаза и посмотрел на меня. - Тебя убить я не смогу. К тому же с каждым убийством грань между миром живых и миром ушедших истончается, и я больше не хочу, чтобы мои предки приходили ко мне во сне не с благословениями и советами, а с укором о пролитой крови.
   Стоп! Он сказал "кровь нашей расы"?
   - Ты думаешь, что во мне течет кровь перевертышей? - "Интересно, откуда он это взял?"
   - Глупости! - невольно вырвалось у Сандра. - Айна не может быть перевертышем. Ее облик тому свидетельство!
   - Я говорю не о чистоте крови. - Губы Зарина чуть дернулись в торжествующей улыбке. На мгновение мне показалось, что все это - отлично разыгранная пьеса, и его внезапное откровение - тому свидетельство! - В Айне течет кровь, некогда правящего Вселесьем клана Белых волков. И это так же верно, как то, что я - Зарин, из рода Фаррияда. Несколько дней назад Черный король призвал меня с приказом пробраться к обители "Благодать Хранителей", чтобы в рассветный час убить послушницу по имени Айна. Мне дали твой образ. Я прошел через щель пространства и был в обители уже на рассвете...
   - Зачем ты убил Нию?! - Я вновь вспомнила пережитый кошмар.
   - Она напала на меня, едва я вошел в комнату. Считай, что я защищался. К тому же она могла тебя предупредить и разбудить криками стражей... Не важно! Ты - осталась последней, девятой, чью жизнь я должен забрать. Я бросился за тобой. Я запомнил твой запах навсегда! Но... К сожалению, у меня нет крыльев! - Губ перевертыша коснулась кривая улыбка. Ему словно доставляло удовольствие обнажать перед нами свои преступления! - Я преследовал тебя весь день, то теряя, то находя твой запах. Догнать удалось только у одной деревеньки, но хлынул ливень, смывая все следы и запахи. И все же боги были ко мне благосклонны - я увидел одинокий силуэт, переходящий мостки. Узнав тебя, я направился следом. Ты вошла в стоявший на окраине дом. Почувствовав в нем чужое присутствие, я решил подождать, но... дальше и вовсе все пошло наперекосяк.
   Я слушала Зарина, а перед глазами проносился тот роковой день, когда я рискнула пойти на поиски разгадки моего кошмара.
   - Дальше ты пошла с Сандром, а я все это время следовал за вами. Потом вы попались на удочку ундинам. Одна из них оказалась искусным оракулом, а вот вторая - воином. Возможно, они были безопасны, не знаю! Но на рассвете одна из них взяла кинжал и направилась к вам... Пришлось на всякий случай ее убить.
   - И вторую? - Сандр чуть скрипнул зубами.
   - Не люблю оставлять свидетелей. - Зарин едва заметно ему подмигнул, и чуть понизив голос, добавил: - Говорят, они очень злопамятны и предпочитают весьма изощренные пытки...
   - А зачем в Салеме ты убил приютившего их гнома? - Дей, удостоверившись в том, что ужин готов, разломил пополам поджаристые тушки кролов, выложил их на лист бересты и устроился рядом с Сандром. - Налетайте!
   Но никто не шелохнулся. Мы с Сандром не отрывали глаз от Зарина, слушая его страшные признания, а тот бесстрастно продолжал свою исповедь:
   - Все произошло случайно. Я следил за вами в тот день, но в город должны были проникнуть слуги Сайруса, и я отлучился, чтобы открыть им переход. Когда вернулся, вас уже не было, а в доме раздавались крики. Я вошел и увидел безумную женщину. Гном был при смерти, похоже, эта стерва его отравила. В ее глазах я прочитал приговор и себе. Пришлось тоже убить. Впрочем, я ничуть об этом не пожалел! Эта тварь вырвала у меня хороший клок шерсти!
   - А зачем ты отрубил ей руки? - Я зажмурилась, и старательно помотала головой, стараясь отогнать возникшую перед глазами жуткую картину.
   - Чтобы запутать дело. - Зарин равнодушно передернул плечами. - Затем я посадил старика так, чтобы войдя в дом, вы обязательно его заметили и поняли предупреждение. После чего я ушел по единственно возможному для вас пути.
   Интересно, зачем он все это рассказывает? Мы не жрецы, и не боги, чтобы простить ему грехи!
   - А стражника у ворот? Потому что он не хотел тебя пропустить? - Жаль, что я не знаю его мыслей, его чувств. Зачем он нам помогает?
   - Именно. И еще чтобы расчистить вам путь. - Он посмотрел на меня в упор. - Не благодарите. Если бы не я, гнить бы вам на рудниках за убийство бывшего главы Салема.
   - Но зачем ты встретился с нами у входа в Беркет?
   - Это старый трюк. - Не отводя от меня глаз, дотошно принялся он объяснять. - Когда, знакомясь с кем-то, ты вызываешь доверие, то и заподозрят тебя последним, когда найдут твоего знакомца с разорванной глоткой.
   - Но ты сказал, что не смог бы нас... - Я окинула взглядом хмурые лица Сандра и Дея, и вновь взглянула на него. - ...меня убить?
   Какие черные у него глаза... Они словно манили утонуть в омуте, таящемся в них.
   - Все верно. Я просто хотел... чтобы ты... меня увидела. - Последние слова он произнес так тихо, что я едва услышала.
   Хвала богам, что угли почти прогорели, и никто не заметит моих пытающих щек.
   - Ясно! - коротко выдохнул Сандр. Взяв прожаристую тушку, он зло впился в нее зубами и, вырвав клок мяса, пробормотал. - День был трудным, поэтому предлагаю поесть и лечь спать. - Но, - он бросил предупреждающий взгляд на перевертыша, и от меня не укрылись багровые тени, шевелящиеся на дне его зрачков, - если ты задумал плохое, лучше уходи. Не хочу пятнать душу твоим убийством.
   - Я уже сказал. Я никому из вас не причиню вреда! - Лицо Зарина стало каменным. - И моему слову можно верить.
   Вместо ответа, Сандр только кивнул, продолжая терзать зубами мясо.
   Помедлив, я отломила ножку.
   Из-за навалившейся усталости, исчез даже голод, но я заставила себя есть.
   Надо!
   У меня должны быть силы. Возможно, завтрашний день готовит нам не меньшие сюрпризы.
  
   Глава шестнадцатая
  
   Сандр
  
   Я не должен. Не должен! Не должен!!!
   Бешенство, желание убить этого перевертыша оказалось таким сильным, что я едва удержался, чтобы не метнуть в него кинжал. Чтобы отвлечь себя хоть чем-то, я принялся за еду, впрочем, и это мало помогло. Зубы послушно перемалывали плоть, но вкуса я не чувствовал.
   Откуда он взялся? Зачем? А может, как сказал однажды За Зу, все окажется не таким, каким это сейчас вижу я?
   А что я вижу? Превертыша, которого наняли, чтобы убить Айну. И вот, он сидит в тесной компании с потенциальной жертвой, и рассказывает ей байки, которые, очень вероятно, далеки от истины! Да еще не сводит с нее глаз!!!
   Память вновь подсунула мучительную картинку.
   Бешенство, безумие захлестнуло меня, когда я увидел их с Айной там, на пороге. И только нереальность происходящего удержала мою руку.
   Я что, ревную?
   Какое мерзкое чувство. Подчиняет так, что перестаешь осознавать себя, а я не должен. Не должен! Не должен!!!
   Если хочу стать Хранителем Равновесия, я обязан добиться равновесия сначала у себя в душе. И в сердце.
   "А еще Хранитель Равновесия не имеет слабостей" - За Зу так вкрадчиво хмыкнул, что я даже не сразу понял, что это не мои сумасшедшие мысли, а голос дракона. - "Поэтому, для начала научись от них избавляться"
   "Но у меня нет слабостей!"
   "Ну конечно... Тогда научись избавляться от иголок в собственном хвосте!"
   "И хвоста нет!"
   "Да?! Ой, и правда... Что за уродство!"
   "Сандр, За Зу говорит об Айне" - послышался усталый голос Лимара. - "Отпусти все чувства к ней. Она - твоя слабость. Самая опасная, и... самая..."
   "Не сейчас, Лимар. Видишь, парню и так х...удо. Сандр, подумай лучше о том, как примириться с этим перевертышем. Не забыл? Я попросил брать с собой всех, кто этого пожелает"
   - Что?! - Начисто обглоданные косточки полетели в огонь.
   - Где? - Эльфир отвлекся от ужина.
   - Сандр, с тобой все в порядке? - Рука Айны уютно легла на плечо, возвращая былое спокойствие и делая боль тише.
   - Да. В порядке. - "За что?!"
   "Глупый вопрос!" - тут же откликнулся отец. - "Лучше успокойся и подумай над тем, что тебе рассказал оборотень. Особенно о грани между мирами и о горе Снов"
   Я замер, разглядывая дымку, пляшущую над углями. В голове вновь зазвучал вкрадчивый голос Зарина: "Я никогда не убью тех, в ком течет кровь нашей расы. Грань между миром живых и миром ушедших очень тонка, а я не хочу, чтобы мои предки приходили ко мне во сне не с благословениями и советами, а с укором о пролитой крови".
   На меня словно вылили ушат ледяной воды.
   - Зарин. - Я взглянул на притихшего парня. В его глазах читалось понимание и даже... сожаление? Странно, еще минуту назад я готов был его растерзать, а сейчас в душе спокойствие. - Напомни, откуда вы возвращались, когда попали в плен к воинам Сайруса?
   На бледном лице перевертыша появилась почти счастливая улыбка. Вот, шеркх! Он же чувствует всех нас, как мы чувствуем запах дыма! Как все оборотни, он - эмпат, и... судя по эмоциям, отразившимся на лице, еще какой!
   Теперь в мое сердце вгрызлась вина. Я выставил свои чувства напоказ! Свою любовь и... Я ведь почти ненавидел его мгновение назад!
   Зарин опустил глаза.
   - Гора Снов. Мы верим, что погибшие на охоте, в сражении или те, кто ушел умирать, дабы освободить свой дух от немощного, неспособного больше к обращению тела, возвращаются на ее вершину в пещеру Памяти, дабы оказаться ближе к потомкам, пришедшим к ним в поминальный день.
   Дей, наконец-то, расправился с ужином и, кинув кости в угли, решил поучаствовать в разговоре:
   - А как далеко она отсюда?
   - День пути, - с охотой ответил Зарин. - Если, конечно, у кого-нибудь не завалялся свиток перехода.
   - Сандр, что ты задумал? Зачем тебе эта гора? - Айна тревожно прищурилась, не сводя с меня всезнающего взгляда. А может, перевертыш прав, и в ней тоже есть что-то от этой расы? Иначе, как можно объяснить то, что она мгновенно чувствовала любые перемены в моем настроении?
   Я усмехнулся и накрыл ее руку ладонью.
   - Завтра утром мы идем туда. Кажется, я нашел исчезнувшего Берша.
   Оставив их с недоумением смотреть мне вслед, я поднялся и вышел на улицу. Война войной, а прогуляться перед сном не помешает.
   Тишина, окутавшая меня вместе с багровым сумраком, не была абсолютной. Постепенно, потревоженный лес перестал приглядываться и прислушиваться ко мне, и вновь ночь наполнилась всевозможными звуками. Шорох, потрескивание, попискивание, далекое рычание, шаги...
   Я еще не успел осознать возможную опасность, а пальцы уже крепко сжимали теплые рукояти кинжалов. Развернувшись, я едва успел остановить их светящиеся лезвия на расстояние волоса от сердца и шеи Зарина.
   - Шеркх! Ты еще безумнее, чем я думал! Я же мог тебя убить! - пряча оружие, прорычал я, пытаясь успокоить колотящееся сердце. А вот Зарин, казалось, даже не испугался.
   - Возможно, моя смерть стала бы единственно верным решением. - Неужели он так не ценит жизнь? Тогда это действительно попахивает безумием. - Сандр, я знаю все, что ты чувствуешь к ней. И от этого мне еще больнее. Я действительно благодарен тебе за то, что дал мне шанс. Что выслушал. И не убил. И не прогнал, когда я позволил себе лишнее. Ты дашь шанс всему Адирану, и я хотел бы тебе в этом помочь.
   Странные речи перевертыша заставили насторожиться.
   - Зачем ты мне все это говоришь?
   - Затем, чтобы ты понял и не считал меня врагом или претендентом на ее сердце. Я не встану между вами, ни словом, ни делом не нарушив ваш союз, но я уже не смогу видеть в ней всего лишь твою подругу. - Он мгновение смотрел мне в глаза, развернулся и так же бесшумно исчез в чаще леса.
  
   _________________
  
   Айна
  
   Я растерянно посмотрела вслед растворившемуся в сумраке Сандру и обернулась к эльфиру.
   - Дей, мне, конечно, нелегко признать, но... я ничего не понимаю! Что с ним сегодня?
   Вместо ответа эльфир бросил на меня мрачный взгляд и тоже вышел из пещеры. Мы остались с перевертышем одни. На какое-то время в пещере повисло неловкое молчание, наконец, Зарин произнес:
   - В нашем роду говорят: если боль не разделить, она может убить страждущего.
   Я подняла на него взгляд.
   - Все равно не понимаю.
   Зарин поднялся.
   - Айна. - Его губы попытались улыбнуться, но в глазах парня я увидела такое, что сразу же потупилась, спасаясь от кольнувшего в сердце смущения. Да что сегодня с ними со всеми?! - Я. Всегда. Буду. Служить. Тебе. И Сандру. До тех пор, пока вам будет нужна моя помощь. Прости.
   Разглядывая затягивающиеся пеплом угли, я слышала, как он бесшумно вышел из пещеры. От поселившегося здесь настроения хотелось выть! Смахнув незаметно скатившуюся слезинку, я задумчиво провела рукой по волосам. Вдруг что-то отозвалось на мои движения певучим звуком.
   Цепочка? Кулон, отданный ундиной! Я совсем о нем забыла!
   Усевшись у дальней стены так, чтобы мне был виден вход, я нащупала его под рубахой и потянула вверх. Мне на ладонь упала серебристая, светящаяся в темноте пластинка из белого металла, а драгоценные камни показались разноцветными каплями росы.
   Кому я должна его отдать? О ком говорила ундина?
   Чуть коснувшись пальцами, я погладила кулон. Теплый и такой гладкий. Такой... Я вдруг поймала себя на мысли, что не хочу с ним расставаться! Не-хо-чу! Если богам было бы нужно, этот медальон сразу попал бы в руки того, кому предназначался. Но он попал ко мне, а значит, все, что говорила ундина, меня не касается! Он - мой!
   - Айна? Что это у тебя такое?.. - Я едва не пропустила возвращение Дея. Шагнув в пещеру первым, он замер, не отводя взгляда от медальона. Интересно, сколько я так сидела, любуясь на него? - Забавное украшение. Его можно использовать вместо факела! Магическая штучка?
   - Если честно, кулон не мой. Нашла на месте нашей сегодняшней ночевки. - Я повесила кулон на шею и уже хотела спрятать под рубаху, но тут зашел Сандр.
   - Айна? Что это так светится?
   - А... - Пластинка скользнула за пазуху, пряча от всех свое мерцание. - Это... мне подарили. Давно... Знакомая.
   Дей вопросительно приподнял бровь, покосился на Сандра, на меня и молча уселся возле очага, всем своим видом показывая, что ему совершенно нет до нас никакого дела. Боги, зачем я ляпнула такую глупость? Ведь хотела же все честно рассказать и посоветоваться, как быть дальше!
   - А... - Сандр бросил на угли еловых веток и устроился рядом с Деем. - Ценная вещь. Береги его. Такой металл можно найти только в Подгорье, да и то, если хорошо поискать. Называется Лунное серебро. Мне отец рассказывал.
   - Да? Конечно. Спасибо за совет.
   На какое-то время в пещере воцарилась тишина, разбавляемая только треском оживающего костра. Я сидела, привалившись к шершавой стене, споря сама с собой, но вскоре усталость дала о себе знать. Я улеглась на мох, подложила под щеку ладошку и закрыла глаза.
   Я только полежу... Чуть-чуть.
   Через мгновение я уже спала, но прежде чем утонуть в омуте сна, я услышала шаги, голос Зарина и звук, будто на пол уронили бревно.
  
   "Ты не имела права присваивать себе медальон!" - В ушах раздалось надсадное хрипение. - "Это не твое и принадлежит не тебе!"
   Я поспешно оглянулась и замерла не в силах произнести ни звука. Рядом со мной раскачивались на змеиных хвостах мертвые ундины.
   "Мы тоже хотим, чтобы сын короля вернулся на трон".
   "Мы шли через Объединенное королевство, через Подгорье, чтобы отдать королю его украшение!"
   "Мы погибли ради того, чтобы обелить наш род и отдать то, что случайно попало к нам".
   "Ундины не воры. Отдай!"
   "Отдай!" - Их зеленые, покрытые слизью руки, потянулись ко мне со всех сторон, как будто их было не две, а двадцать. - "Отдай!"
   - Отдам! - Я закружилась, пытаясь увернуться от их скрюченных зеленоватых пальцев. - Отдам!
   - Айна? - горячие ладони слегка похлопали меня по щекам. - Посмотри на меня!
   Судорожно дыша, я распахнула глаза и уставилась в лицо склонившегося надо мной Зарина.
   Улыбнувшись, он приставил палец к губам.
   - Говори шепотом. Еще все спят, но уже скоро рассвет.
   - Что... что ты здесь делаешь? - Я отстранилась от него.
   - Пытаюсь избавить тебя от кошмара.
   - Я кричала?
   - Нет. Если бы ты кричала, Сандр уже пришпилил бы меня к стене своими клинками. - Зарин снова усмехнулся. - Не очень-то он мне доверяет.
   - Еще бы! - шепотом фыркнула я и села, прислонившись спиной к прохладной древесине. - Особенно после того, в чем ты вчера признался.
   - Среди наемников есть неписаные правила. Такие как: "Никогда не разговаривай со своей жертвой, не смотри ей в глаза и не испытывай к ней симпатии". Я нарушил все три, и будь Сандр несколько образованнее, он бы понял, что я для вас безопасен.
   - Образование тут ни при чем! - возразила я. Благодаря перевертышу кошмар уже почти забылся. - Я, например, тоже не вижу связи между беседами, симпатиями и хорошо сделанной работой.
   - Айна, я не наемник. Я - правитель, а правители не забирают жизни просто так. - Он бесшумно опустился рядом, так близко, что до меня донесся холодный запах елки, дыма и чего-то конфетно-сладкого.
   - Ты еще не правитель, и вряд ли им станешь! - Хм, мне все больше нравилось с ним спорить. - Кажется, на пути к короне перед тобой стоит твой брат?
   - На все воля богов. Именно они выбирают правителей, передавая им полномочия своей власти в мире смертных.
   - А вот это вряд ли! Иначе Сайрус никогда бы не дождался трона.
   - Возможно, его задача куда сложнее, чем ты думаешь.
   - Например?
   Зарин посмотрел мне в глаза.
   - А что если он не тиран, а жертва?
   Я озадаченно нахмурилась.
   - Кого?
   - Ни кого, а чего. Обстоятельств.
   - Ты шутишь?
   Он тихо рассмеялся.
   - Иногда.
   - Ты знаешь, - я доверительно наклонилась к нему, - мне нравятся твои шутки. Сандр всегда серьезен, Дей - пошляк. А ты... с тобой мы сможем стать хорошими друзьями.
   Зарин насмешливо покосился на меня и едва слышно простонал.
   - Это самые ужасные слова, что мне довелось услышать от красивой девушки! Теперь я понимаю Сандра.
   - А я не понимаю! Чем дальше - тем больше! - Я вздохнула. - Может ты объяснишь, что вчера на него нашло?
   - Это называется "ревность". Ты - его, и он не намерен тебя ни с кем делить.
   - Тогда это скорее - глупость! Я - ничья, и меня это пока устраивает!
   - А его - нет. Чем дальше, тем больше, как ты совершенно правильно выразилась. - Перевертыш помолчал и поднялся. - Скоро нужно выходить. Разведу пока огонь и пожарю мясо.
   - Откуда мясо?
   - Вчера. Случайно. Мимо пробегал лесной баран. Вот я и не удержался. - В предутреннем сумраке блеснула его улыбка. - Тебе нравится жаркое со следами клыков?
  
   Глава семнадцатая
  
   Сандр
  
   Какое-то время я лежал, глядя в полумрак, разбавленный светом догорающего костра. Сказанное Зарином не выходило из головы. Во что он хотел, чтобы я поверил? В то, что ради симпатии к человеческой девчонке, он готов рискнуть жизнью отца, томящегося в застенках королевской тюрьмы? Не верю. Ясно одно. Пока ему от нас что-то нужно, он не причинит нам вред. Вопрос только что ему нужно? Спасти его отца - нереально. По крайней мере, пока. Правильно ли я разгадал загадку о горе Снов? Там ли скрывается Берш? И... откуда взялось украшение Айны? Ведь она не могла его все это время прятать. Или могла? По крайней мере, до сегодняшнего дня я не видел побрякушек у нее на шее. Само украшение я не разглядел, но металл подвески напомнил мне мой собственный, потерянный в реке медальон.
   Сердце вновь резануло сожаление: медальон - все, что досталось мне от матери, а я его потерял!
   Потерял...
   Берш...
   Гора Снов...
   Ундины...
   Спасительное забытье незаметно наполнило всего меня легкой пустотой, даря забвенье от мучающих вопросов, а затем приснилась черноволосая женщина, кого-то очень мне напоминающая.
   - Сынок, Тень, завладевшая Сайрусом, очень сильна, и одному тебе его не победить. Только призвав в союзники правителей всех рас Адирана, ты сможешь вернуть себе трон.
   - Мама?
   - Берш поможет советом и делом. А чтобы стать сильнее, найди близнеца.
   - Мой брат жив? Правда ли что Берш на Горе Снов? И как призвать правителей? Они меня даже слушать не будут!
   - Ты знаешь ответы на все эти вопросы. Мне пора, - она сделала шаг назад, и ее скрытое полумраком лицо и вовсе стало размытым пятном, - но мы еще увидимся.
   - Последний вопрос! - Я бросился к ней, но, не смотря на все мои старания, приблизиться не смог. - Что было в кулоне, который я потерял?
   В ответ мне досталась ее исчезающая улыбка и тающий голос:
   - Ты его не потерял...
  
   - Сандр? Сегодня что, ночь кошмаров?
   Я распахнул глаза и резко сел, заставив Айну отстраниться.
   - Что случилось?
   - Ты стонал и что-то бормотал, поэтому я решила тебя разбудить. Ну и еще потому, что парни уже приготовили завтрак, и нас ждет путешествие на гору с поэтическим названием. Не забыл?
   - Забыл. - Я попытался ей улыбнуться, но обмануть улыбкой Айну мне не удалось. Она нахмурилась и коснулась холодными пальцами моего лба.
   - Так, признавайся. Что тебе снилось?
   - Женщина. Коротко остриженная и темноволосая. Сказала, что нужно заручиться поддержкой всех властителей Адирана и только тогда у нас появится шанс победить Сайруса. А еще сказала, что мой брат жив, и я должен его найти!
   - Брат? Жив?! - Айна восторженно уставилась на меня.
   - Да. Близнец. Помнишь, Рикас говорил, что у королевы родилась двойня? Так вот, женщина из сна сказала, что он жив. Мой брат жив!
   - И... ты веришь снам?
   - Айна! Сны - это Пограничье между нашим миром и миром ушедших! - Я посмотрел ей в глаза и кивнул. - Да. Верю.
   Она убрала ладонь и поднялась.
   - И я верю. И от этого мне тревожно. Пойдем лучше завтракать? - Она протянула мне руку. Дождалась, когда я нежно сожму ее мягкую ладошку, поднимусь и повела к костру. Как маленького. - Садись.
   - Где Дей и Зарин? - Я уселся у костра на мягкий мох рядом с лежащими на бересте палочками унизанными жаренным мясом.
   Айна опустилась возле меня.
   - Ушли. Зарин за водой, Дей умываться. Ты ешь.
   Я усмехнулся, снова взял в руки ее мягкую лапку, помолчал и наконец решился:
   - Айна, то, что вчера говорил Зарин... ты его не бойся. Он не причинит тебе вреда. По крайней мере, пока. Но и обольщаться я бы тебе не советовал. Возможно, я это говорю, потому что хочу тебя защитить, а возможно, потому, что не хочу, чтобы ты испытывала боль. Никогда. А оборотни... они преданы только своему роду. Я бы не хотел, чтобы ты поддалась на чары нашего нового попутчика, потому что... - Руки отчего-то стали ледяными, а мое сердце заколотилось так, словно хотело пробить грудь. Боги, что со мной? - Я... Мне... трудно это говорить, но я... Я хочу, чтобы ты была рядом... Всегда... Айна, я...
   - Сандр. - Ее другая ручка коснулась моих губ, приказывая молчать. - Прошу тебя! Не надо! Я знаю, что ты хочешь сказать, но... Не сейчас. Хорошо?
   - Ты все-таки выбрала не меня... - голос предательски дрогнул, рука разжалась, а в душе поселилась бесконечная пустота.
   - Сандр! - Она вдруг меня обняла, положила голову на плечо и вдруг шмыгнула носом. - О каком выборе ты говоришь? Мы на пороге войны, которая, возможно, не пощадит никого из нас. Да! Я не хочу сейчас делать выбор, но только потому, что не хочу дарить тебе пустые надежды. Я не ведаю, что нас ждет завтра!
   - Я понимаю. Но именно потому, что мы не ведаем нашего будущего, я хочу, чтобы ты знала. - Я отстранился. Бережно сжал ладонями ее лицо и заглянул в глубину небесно-голубых глаз, полных непролитых слез. - Я люблю тебя. И мне кажется, всегда любил.
   "Ну вот. Неужели я это сказал?"
   Вместо ответа она робко поцеловала меня в щеку и краешек губ, поднялась и, всхлипнув, торопливо вышла из пещеры.
   Я остался один на один с болью, рвущей меня на части. Какой шеркх дернул меня за язык?! Лучше быть в неведении, чем... Чем, что? Она же меня не отвергла. Просто попросила подождать окончания войны! Тем более, из памяти никак не уходило предсказание, сделанное ундиной. Айна - королева. И... супруга короля! Значит... все получится? Она будет моей?
   Не знаю, кому я задавал эти вопросы: себе, За Зу или Лимару, но они остались без ответа.
   - Сандр? Нового дня тебе, брат. - В пещеру шагнул Зарин, следом за ним вошел Дей.
   - Ну и горазд ты спать!
   - Вы видели Айну? - перебил их я. - Куда она пошла?
   - К ручью. Он сразу за этим деревом. - Зарин поставил рядом с костром грубо вырезанный из дерева маленький бочонок, полный чистейшей воды, и смерил меня внимательным взглядом. - Мне она показалась печальной.
   - Поговорили по душам, - отмахнулся я. Все-то он видит! Следуя примеру Дея, взял палочку с мясом и принялся жевать.
   Перевертыш нахмурился.
   - Пойду, схожу за ней. - И выскользнул из пещеры.
   - Змей! - вслед ему фыркнул Дей и покосился на меня. - Сандр, ты ему доверяешь?
   Вопрос не в бровь, а в глаз!
   Я пожал плечами.
   - Наверное, да.
   - Зря. С его приходом начали твориться странные вещи. - Эльфир оглянулся, придвинулся ближе и приглушенно заговорил: - Кулон, который ты видел у Айны... Кажется, это его рук дело. Мне она сказала, что нашла его на месте ночлега, тебе - что его подарили, и лишь Зарин ничего не спросил. Как будто все прекрасно знал сам.
   - Угу. Спасибо за такое ценное откровение. - Я покосился на входившую Айну. Следом за ней шагнул перевертыш и встал на пороге.
   - Если вы утолили жажду и голод, может, тогда пойдем? - Он посмотрел на меня в упор. Неужели он знает о моем признании? Что ж, это даже хорошо. Он обещал держаться от Айны подальше, а тут такой повод... - До горы Снов неблизко, а с нами девушка.
   - Неблизко, это сколько? - я дотянулся до жбана с водой, и сделал несколько глотков.
   - Если будет ясный день, к ночи дойдем.
   - Понятно. - отставив бочонок, я поднялся. - Тогда действительно - пора. Я намерен дойти до горы Снов уже сегодня.
  
   _____________________
  
   Айна
  
   Весь день мы шли. Почти без отдыха. Сандр, словно мстил всем нам за что-то, и без устали шагал вперед. А мне не давало покоя сказанное им сегодня утром, волнуя и отчего-то рождая в сердце тяжесть вины. Да еще сон, увиденный на рассвете, прибавил на душе камней. Медальон! Хотела же рассказать о нем Сандру еще утром, так нет! Нужно же ему было затеять этот разговор!
   Но я права! Как можно сейчас мечтать о будущем, когда за нашими головами охотятся все кому не лень?
   Из груди вырвался невольный вздох.
   Нет. Не права! И я прекрасно об этом знаю. Я пытаюсь отсрочить тот миг, когда мне придется дать ему ответ. А ведь все было так ясно и просто! Пока не появился Зарин...
   Мою руку вдруг сжали горячие пальцы. Я вздрогнула и посмотрела в глаза перевертыша. И так же поспешно отвела взгляд. Миг, и его пальцы неохотно разжались.
   Словно почувствовав мое смятение, Сандр вдруг замедлил шаг, а вскоре и вовсе остановился, поджидая нас. Мы вышли к обрыву. Внизу, докуда хватало глаз, лежало темно-зеленое море.
   - Вокруг непроходимый лес. - Он посмотрел на Зарина. - Может, скажешь, куда нам теперь идти?
   - Перед нами город. - Зарин невозмутимо прошел вперед и остановился, разглядывая чуть колышущиеся от ветра верхушки деревьев. Мне даже показалось, что он принюхивается. - Сайя. Довольно большое поселение, в основном состоящее из домов клана "Рыжей тени" и "Крылатой смерти". Охотники. Занимаются тем, что разводят соколов, а еще пушных зверей и продают их в иные государства. Зайти можно. Но... признаться честно, я здесь в опале и даже не предполагаю, сколько тут найдется желающих продать мою собственную шкуру.
   Дей неторопливо огляделся, заметил какие-то ягоды и, ссыпав их в рот, как ни в чем не бывало, поинтересовался:
   - И что ты предлагаешь?
   - Предлагаю город обойти. Я в образе пантеры. Ручной. Обычного зверя. Если не приглядываться и не принюхиваться, никто и не узнает. Вы со мной. Охотники днем спят, поэтому даже если кто-то из их щенков нас увидит, вряд ли мальцов заинтересует процессия из трех путников и прирученного зверя.
   - Как скажешь. - Сандр пожал плечами. - Всегда мечтал о домашнем любимце. Заодно какой-нибудь живности на ужин наловишь.
   - Себе или вам? - блеснул зубами перевертыш и вдруг принялся стягивать с себя рубашку. Я с интересом покосилась на его гибкое, загорелое тело, перекатывающиеся под кожей мускулы, пока меня не заставил очнуться голос Сандра:
   - И себе, и нам. Кстати, а не мог бы ты обнажаться во-он за тем папоротником?
   Зарин на миг замер, оставил в покое ремень и, ничуть не смутившись, изрек:
   - Ну... если тебя это смущает, то конечно. Кстати, не захватишь с собой мою одежду? Иначе мне придется еще до-олго тебя смущать. Как минимум, пока мы снова не раздобудем подходящий наряд.
   Миг, и Зарин скрылся за всколыхнувшимися лапами здоровенного папоротника. Вскоре послышался его голос:
   - Готово. Можешь забирать. И ремень не забудь!
   - Всегда считал, что перевертыши наглецы, но чтобы до такой степени! - подытожил Дей, выискивая под ногами сладкие дары леса.
   - Конечно, - согласился Сандр, не то с просьбой Зарина, не то с притворным возмущение Дея, и направился за оборотнем к ближайшим кустам разросшегося папоротника. - Все, что угодно, только бы не видеть твой голый зад.
   Я осталась одна.
   Рука сама нырнула в ворот рубахи, и у меня на ладони засверкал медальон. Отдать? После увиденного сегодня сна все сомнения отпали - этот медальон принадлежит Сандру, но... я не хотела его отдавать! С этим кулоном, вне всякого сомнения, связана какая-то тайна! Камни на пластине стоят так симметрично, а еще древние письмена... Вдруг это руны Ушедших? Ведь в Полыни наверняка остались книги, благодаря которым можно будет прочесть то, что здесь написано!
   Почему я должна отдавать медальон? Отдать тайну! А может, сначала разгадать ее, а потом...
   В сердце кольнула игла вины.
   Нет! Я должна отдать! Я отдам его. Сегодня же.
   А что сказать? Откуда у меня взялся его кулон и... почему я солгала? Почему не отдала его вчера?
   А вот не знаю! Не знаю! Ни на один из этих вопросов у меня не было ответа!
   Я коснулась пальцами невероятно гладкого и теплого металла.
   Неподалеку раздался шорох.
   Я решительно сунула украшение за пазуху и огляделась.
   Может быть, вечером?
   Без свидетелей.
   Из кустов папоротника выскочил лоснящийся черными боками зверь и замер в шаге от меня. Я чуть не бросилась бежать, совсем позабыв, что это Зарин.
   - Не бойся. Это наша ручная... мм... кошка? - успокоил меня идущий следом за ним Сандр.
   Грозный рык, видимо, означал полное несогласие с таким определением.
   - Не нравится быть кошкой, научись превращаться в волка. - Но Сандра это ничуть не волновало. - Иначе ты навсегда останешься для меня кошкой. То есть котом.
   Еще один рык прозвучал уже более миролюбиво. Пусть мягкое, но все же предупреждение. Пантера бесшумной тенью скользнула ко мне и на секунду замерла, уткнувшись мордой в колени. В следующее мгновение она развернулась и неспешно потрусила в чащу.
   А мне достался взгляд Сандра.
   Словно оправдываясь, я развела руками и пожала плечами одновременно.
   Действительно, что с этих оборотней возьмешь?
   Следующие пару часов мы шли, торопясь за скользящим к горизонту солнцем. Несколько раз мне казалось, что из чащи за нами наблюдают, пару раз слышался какой-то странный рев. Зарин куда-то убегал, но вскоре возвращался. Один раз он бросил под ноги Дею окровавленную тушку молодого винторога и почти сразу же исчез в лесу. Наверное, чтобы не слышать слова благодарности, которые ему честно попытался высказать эльфир. В следующие несколько минут Дей с брезгливой миной пытался упаковать наш будущий ужин в (еще вечером) одолженный у мертвяков дорожный мешок.
   Сандр какое-то время наблюдал за его мучениями, подошел и рассек тушу пополам. Дождался, когда стечет кровь, затем взяв заднюю часть и сунул ее в мешок. Завязав веревки, он протянул поклажу погрустневшему эльфиру.
   - А ты боялся.
   - Если честно, Сандр, я на ночь мяса не ем. - Дей тоскливо покосился на терпеливо покачивающийся мешок. - Может, отдадим перевертышу? Сам поймал, пусть сам и несет.
   - Без проблем. - Сандр пожал плечами. - Понесу я, тут как раз хватит для нас с Айной.
   - Э-э... а нашего охотника ты в расчет не берешь? - В голосе Дея появилось беспокойство.
   - Нет. - Сандр продолжал стоять, сжимая в руке мешок. - Пока дойдет дело до ночевки, он наохотится. Так что...
   - Ладно. - Эльфир вздохнул. Взял мешок, закинул его себе на плечо и обреченно сгорбился. - Я понял.
   - Что именно?
   - А то, что из всех нас, ты нашел самого молодого. Меня! - Дей обиженно поплелся дальше.
   Вскоре тропинка начала подниматься вверх. Идти стало труднее. Сначала я изо всех сил старалась не отставать, но потом усталость, копившаяся целый день, взяла свое. Я замедлила шаг и остановилась. Меня охватило чувство беспомощности. На мгновение даже подумалось, что больше не смогу сделать и шагу. Я смотрела вслед парням, понимая, что, если не окрикну их, очень быстро останусь одна, но не могла заставить себя выдавить хоть звук. Пересохшее горло тоже отказалось повиноваться.
   Сандр был увлечен спором с Деем, а вот Зарин...
   Я огляделась.
   Оборотня нигде не было.
   Крадущиеся шаги я услышала слишком поздно. Обернувшись, увидела только желтые глаза летящего на меня зверя и зажмурилась, словно это могло меня спасти. Меня коснулось что-то мягкое и совсем рядом послышалось яростное рычание, но уже другое. Рядом что-то грохнулось, раздался треск ломающихся веток.
   Я распахнула глаза, вытаращившись на двух пантер слившихся у моих ног в яростной схватке. В следующий миг меня подхватили чьи-то руки.
   Сандр.
   Оттащив подальше от вспарывающих воздух когтей и рвущих плоть клыков, он передал меня под защиту Дея, а сам, выхватив кинжалы, устремился к спутанному клубку из черных тел.
   - Сандр, нет! - хриплый крик вырвался из моего пересохшего горла. Я с трудом узнала свой голос. - Ты можешь ранить Зарина!
   Сандр остановился. Обернулся. Его светлые глаза залил багровый отсвет и такая ярость, что мне стало страшно.
   - Дей, головой за нее отвечаешь! - холодно проронил он и, проигнорировав мое предупреждение, бросился в самую схватку. Почти сразу же послышался чей-то визг. Я уткнулась в грудь Дею, не в силах смотреть на происходящее.
   - Айна, не нужно было указывать, что ему делать, - послышался над ухом вздох эльфира. Его рука утешающее обвила мои плечи. - И тогда он не указал бы мне на мое ближайшее будущее. Что за простолюдинские фразы - "Головой отвечаешь"? А вдруг меня бы сожрали раньше?
   - Дей, что там?
   - Все хорошо. Один зверь с распоротым брюхом, второй зализывает лапу и ведет себя вполне смирно.
   - А Сандр?
   - Сидит рядом с тем, что зализывает лапу и помогает заживлять. Слушай, а чего бы тебе самой не взглянуть? - Руки эльфира сжали мои плечи и решительно меня развернули, заставляя жадно вглядеться в происходящее.
   Сандр действительно сидел рядом с оставшимся в живых зверем. Я робко подошла к нему.
   - Это... Зарин?
   Сандр насмешливо прищурился.
   - Сама не видишь?
   - А почему он не обращается?
   - А почему тебя так заботит этот перевертыш? - ответил он вопросом на вопрос.
   - Меня заботит любой из вас. - Я присела рядом с пантерой и осторожно положила руку ей на голову. Зверь тяжело вздохнул и вдруг прижался к моей шее холодным мокрым носом. - От ваших жизней зависит моя.
   Сандр угрюмо кивнул и поднялся.
   - Идти сможешь?
   Мы с пантерой одновременно вопросительно посмотрели на него. Я поднялась первой. Перевертыш подумал и тоже поднялся на лапы, но тут же, поджав одну, снова уселся на землю.
   - Ясно. Давай понесу, что ли? - Сандр наклонился к зверю намереваясь поднять, но тот отшатнулся, и, припадая на одну лапу, потрусил куда-то по тропинке в окружавший нас лес. - Ладно, само все зарастет, как на кошке.
   - А теперь куда идти? - Дей растерянно проводил пантеру взглядом.
   - Все туда же! - Сандр направился за зверем в глубину смыкающихся стеной деревьев.
   Мы с Деем переглянулись и поплелись следом.
   - А вы двое вообще уверены, что это наш перевертыш? А вдруг это тот, второй? - поравнявшись с Сандром, вдруг нарушил наше сосредоточенное молчание эльфир. - Сандр! Айна!
   - Иногда ты умеешь меня удивить, Дей! - не оборачиваясь, бросил Сандр. - Едва не напавший на Айну зверь был самой настоящей пантерой. Не перевертышем! Неужели ты этого не почувствовал?
   - Почувствовал. - буркнул Дей. - Но душок от них одинаковый! - И предупредил. - Дело твое, но пока я не увижу его холеную физиономию, буду остерегаться.
   Мужчины снова замолчали, шурша прошлогодней листвой.
   Я улыбнулась и прибавила шаг.
  
   Глава восемнадцатая
  
   Сандр
  
   Гроза налетела внезапно. Последние лучи солнца сожрали закрывшие небо тучи. Ураганный ветер с неистовством принялся ломать ветки деревьев у нас над головами, заставляя жаться друг к другу в поисках спасения. А после хлынул дождь, обращая нас в бегство.
   - Куда дальше?! - крикнул я, пытаясь перекричать ветер.
   Зверь окинул меня взглядом желто-зеленых глаз и, наклонив голову, продолжил упрямо идти вперед. Дей не ответил. Одной рукой он поддерживал Айну, второй прикрывал глаза, слепо шагая чуть отстав.
   Черное воинство, я заметил не сразу. Поджидавшие нас воины сливались с выползающей из леса темнотой.
   Шеркх!
   "Сандр. Из этой ловушки вам не вырваться, если только ты не доверишься мне!"
   Голос За Зу прозвучал словно божественное откровение. Вернулся! Не бросил!
   "Все что угодно!"
   "Повторяй за мной. Химмаар сирай зам дерег! Брек зар! Шаир! Хранителю доверяюсь, Хранителю поклоняюсь, Хранителю дарю!"
   Я уже было открыл рот, чтобы повторить услышанное, но меня перебил голос Лимара:
   "Сандр, не делай этого! За Зу! Должен же быть еще какой-нибудь выход!"
   "Это единственный выход, друг мой. К тому же парню уже завтра исполняется восемнадцать. Один день ничего не изменит. Давай, Сандр. Решайся!"
   Мысли еще бились вспугнутыми птицами, пытаясь найти выход, а из меня уже вырывались слова, когда-то звучавшие под этим небом.
   - Химмаар сирай зам дерег! Брек зар! Шаир!
   Перед нами вдруг выросла огненная сфера, заточив каждого из нас в сполохи холодного пламени. Воины Сайруса остановились, словно в ожидании приказа.
   "Сандр, пока на вас аура пречистого огня, вы почти непобедимы. Прикажи друзьям прорваться сквозь границы Тени и ждать тебя в пещере Забвения на горе Снов"
   Я опустился рядом с прижавшим уши перевертышем.
   - Если это твоя ловушка, я выпущу тебе кишки так же, как выпустил напавшему на нас зверю.
   В ответ на мое недоверие глаза пантеры полыхнули яростью, а пасть оскалилась клыками, словно говоря - "Как ты смеешь мне не доверять?"
   - Доверие надо заслужить! - ухмыльнулся я, чувствуя безудержную силу, наполняющую меня пузырьками какой-то бесшабашной ярости. - Сейчас, пока на тебе это колдовство, ты сможешь прорваться сквозь окружение Черного короля. Бери Айну, Дея и бегите к горе Снов. Там есть пещера Забвения, ждите меня там. - Дождавшись понимания в глазах зверя, я обернулся к замершим рядом друзьям: - Садитесь на перевертыша и ничего не бойтесь. Скоро вы будете в безопасности.
   - А ты? - Айна нахмурилась.
   - И я. - Я заставил себя ей улыбнуться, вдруг, решившись, одним движением притянул к себе и поцеловал в губы. Затем, не давая опомниться, силком усадил на поднявшегося зверя. Позади нее, подчиняясь моему приказу, тут же уселся Дей. Я сунул ему в руки узелок с одеждой Зарина и, подумав, спрятал в него "Убийц". - Зарин, быстрее! Я отвлеку их, и помни - если с ней что-нибудь...
   Договорить мне не дали. Миг - и здоровенная, словно созданная из огня пантера понеслась прямо на смыкающиеся ряды врагов, унося на спине два пылающих огонька - моих друзей.
   Странные мы создания, смертные...
   Я остался один, в кругу врагов, а на сердце ликование!
   "То, что отдал клинки, способные продлить твое мучение, именуемое жизнью - это, конечно, зря, но... если учесть, что тебе они не понадобятся... Ладно, теперь будь добр, произнеси слова соединяющей нас клятвы до конца?" - ворчливый голос За Зу вернул меня в реальность.
   "Прости, отвлекся! - Я крутанулся на месте, пытаясь разглядеть приближающееся ко мне черное воинство. Кто это - наемники Объединенного королевства или применившие магию драконы Тени? Если второе - справиться будет трудновато. - Как там было?"
   "Хранителю доверяюсь, Хранителю поклоняюсь, Хранителю дарю!"
   . Точно. Хранителю доверяюсь, Хранителю поклоняюсь, Хра..." - Не помню, проговорил я эту фразу до конца или нет, когда вдруг понял, что умею летать! Что уже лечу!
   Расправив самые настоящие, не вызванные магией крылья, я взлетел вверх, и, оглушив ревом окрестности, распластался на встречном потоке воздуха так уверенно, словно умел летать всегда.
   "За Зу, если с ним что-нибудь случится..." - тут же пригрозил голос Лимара.
   - Не случится! Я ждал этого целых восемнадцать лет, с тех пор, как мы спасли этого мальчишку и его мать, и ты навсегда поклялся не призывать меня в этот мир! - Я с удивлением прислушался к рычанию, сорвавшемуся с моих губ.
   Боги, никогда так остро не чувствовал себя марионеткой!
   "А я тебя предупреждал! Только после двукратно прожитого цикла Дракона смертному дается право не только подчиняться, но и подчинять!" - Снова голос Лимара, но на этот раз он, кажется, говорил со мной.
   "Это как-то связано с моим восемнадцатилетием?"
   "Да. И оно наступит только завтра, но даже и это не главное. Главное то, что в эти непростые для тебя дни, с тобой должен находиться тот, кто все тебе объяснит и всему научит! И как ты понимаешь, это буду не я!"
   - Лимар, отстань! Мне надо пощипать перышки во-он тем облезлым курицам, а ты только стонешь под руку!
   Снова взмах крыльев, пылающих сполохами багрового пламени, и я уже не смог различить в сумерках растаявший где-то внизу лес. Затем в глазах прояснилось, словно с них сняли пелену, и я увидел, как вслед за мной в небо неспешно поднимаются четыре безмолвные тени.
   От первого магического удара я, точнее дракон, которым я стал, ушел легко, еще и прокомментировал:
   - Ледяное дыхание - излюбленный приемчик Теней. Слабенький и такой предсказуемый! Ответим-ка мы этим!
   Горячая волна пробежала по всему телу, и я реально ощутил, что из моего рта выстреливают маленькие огненные шарики. Я проводил их ошалевшим взглядом. С каждой секундой их становилось все больше. Яркие блики заиграли багровыми пятнами на лоснящихся чернотой драконьих шкурах.
   "Не радуйся За Зу, кажется их больше, чем четыре!" - "успокоил" Лимар.
   - Отлично! Развлечемся! - рявкнул тот, и ломаными петлями начал уходить от черных копий, вдруг принявшихся вспарывать воздух рядом с нами.
   "Не думал, что драконы вооружены" - успел удивиться я, как вдруг небо и земля перемешались воедино, размеченные только полоской догорающего заката.
   - Учись, пока я жив, мальчик! - В голосе За Зу я почувствовал улыбку. Что ж, значит пока еще рано молить богов о милости? - "Копья тьмы" - коварное заклятие, которое очень любят Тени-стражи. Их главное достоинство - внезапность и скорость. Они должны охранять Грань между миром живых и миром ушедших, и... то, что ты увидел их здесь, свидетельствует только о нарушении равновесия. Теперь они охраняют не Грань, а мир живых, чтобы ни один дракон Стихий не проник сюда.
   - Зайерг Зубаи из рода Огненного Ветра, приказываю тебе оставить смертного и вернуться за Грань, иначе я должен буду уничтожить твоего хранимого! - внезапно раздавшийся свистящий шепот, показался мне свистом ураганного ветра.
   Я огляделся, пытаясь увидеть говорившего, но из этого у меня ничего не получилось, точнее, получилось, но я по-прежнему видел только нескольких драконов, находившихся от меня... от нас на довольно большом расстоянии. Кто же из них это сказал?
   За Зу сосредоточенно махая крыльями, что-то проревел в ответ.
   "Это голос Морграфа из рода Ночи. Он - Хранитель самого Сайруса. У За Зу с ним кровная вражда, жаль что они снова встретились..." - вновь пояснил Лимар. - "Хочешь жить - попробуй подчинить За Зу себе и летите к вершине той, самой дальней горы, что кинжалом уходит в небо. Пещера Забвения за водопадом. Ты правильно разгадал загадку. Берш теперь живет там и очень редко покидает эту гору"
   "А что стоит драконам полететь к той горе за нами?" - Вот это номер! Значит, даже Сайрус, точнее, его дракон-Хранитель не поленился прибыть сюда, чтобы поучаствовать в охоте за мной?
   "Не льсти себе, - фыркнул Лимар. - Они охотятся на За Зу, а что касается погони... Гора Снов - священное место, олицетворяющее собой единство Стихий. Силу магии воды, огня, воздуха и земли. Теням оно недоступно. Поэтому Берш на многие годы и укрылся от всего мира именно там! Сейчас самое главное - убедить нашего крылатого бунтаря сбежать с поля, то есть с неба сраженья".
   - Что вы там шепчетесь?! - прорычал За Зу моими губами. Я почувствовал, как целое полчище мурашек шагает по мне, превращаясь в сферу из жидкого пламени. - Я так давно искал этого предателя, а вы будете строить козни?!
   За Зу без предупреждения ушел в штопор, а пылающий шар, удерживаемый им, мм.. нами? в передних лапах, вдруг взорвался, и в разные стороны брызнули разноцветные стрелы. Темнота, сжимающая возле нас кольцо, разлетелась, прячась от ранящих бликов, но тут же превратилась в иссиня-черного дракона.
   - Тогда я - Морграф из рода Ночи, вызываю тебя - Зайерг Зубайи, последний принц Стихий, на магическую дуэль! Если победишь, я разрешу твоему питомцу жить. Нет - и ты добровольно вернешься за Грань! Этот мир - мой!
   "За Зу - нет! - В голове тут же тревожно зазвучал голос Лимара. - Это ловушка! Я чувствую открытый переход и присутствие всех Хранителей совета Черного короля. Ты один не справишься с ними! А Тень Сайруса обязательно тебя подставит! Или забыл, как это было в день смерти короля Бьярда?"
   - Не забыл. - В рычании дракона было столько жгучей ненависти, что мне стало яростно и страшно. - Молись, Морграф из рода Ночи, я принимаю этот бой. Он завершит начатое и дарует свободу Стихиям. Я сам накажу предателя и отцеубийцу!
   Дальше началось нечто феерическое. За Зу вспыхнул как спичка. Казалось, он весь состоит из огня. Крылья, тело, глаза. Нет, это я - соткан из огня! И по велению завладевшей мною силы, пламя становилось все жарче, все ярче, и оно росло, разрывая тенета окружавшего мрака.
   Черная тварь тоже не мешкала. Она становилась самой ночью, вот только сквозь ее темноту не был виден свет звезд. Мне даже на миг показалось, что весь мир исчезает в этой пустоте.
   "Сандр, надо увести отсюда За Зу. - Теперь голос Лимара был таким тихим, что я едва его расслышал из-за бешенного стука сердца. - Тень попытается его обессилить, а потом на него нападут семь драконов Совета".
   "Но как? Как его отсюда увести?" - Никогда не чувствовал себя беспомощнее. Фактически этот дракон не просто вселился в мое тело - он растворил меня в себе!
   "Все проблемы оттого, что ты позволил ему эту власть над собой раньше, чем получил власть над ним! - Послышался вздох. - Эх, ладно. Я очень долго был с ним. Поэтому попробуем его приручить. Попытайся сосредоточиться и подчинить его сознание. Почувствуй это тело, как свое, и тогда он выполнит твои приказы. А я тебе немного в этом помогу..."
   А-а-ах!
   Холодная боль скрутила меня так, что я забыл обо всем услышанном. Мою плоть как будто рвали на части ледяные когти. Вот они добрались до сердца. Вот стиснули горло.
   - Шата ра тан! - Вопль, вырвавшийся из моей глотки, тут же заставил кровь обжигающе заструиться в жилах, а чуждую магию рассеяться. - Ну, теперь посмотрим!
   От меня отделился золотистый силуэт, полностью повторяющий форму дракона, сжался в светящийся сгусток и стремительно понесся к вызвавшему меня на бой дракону. Он попытался уйти от удара, но шар света развернулся золотистой сетью, опутывая его громадную тушу. Почти сразу же на черной плоти стали появляться огненные пятна, если судить по разъяренному шипению - причиняющие невыносимую боль. Тварь яростно забилась и начала падать.
   "Все, За Зу! Теперь нужно найти моих друзей" - Помня наказ Лимара, я честно попытался ощутить, что это я разворачиваюсь. Это я лечу к темнеющей вершине горы.
   - Нет. Тень так просто не убить. Вот увидишь, через миг, Морграф снова нас атакует. Нужно быть готовым к его следующему удару, - возразил За Зу и мне тут же расхотелось с ним спорить.
   Нет. Такая покорность ослабляет! Надо что-то делать!
   Черный дракон, опутанный золотистой сетью, продолжал падение, но... остались его союзники. Я не видел их в наступившей темноте, но ощущал полные холодной ненависти взгляды. Вдруг За Зу кувыркнулся и, вспыхнув факелом, взлетел вверх, словно уходя от невидимой атаки, а после, огненной стрелой, бросился вниз в скопление тьмы.
   Удар! На миг наступила тишина. Я почувствовал себя так, будто в нас врезалась скала, ледяная глыба, а после тишина взорвалась рычанием и визгом, подтвердив, что лед по-прежнему боится пламени. Преграда исчезла, но За Зу продолжал падать. Я чувствовал, как стремительно приближается невидимая в сумраке земля, а значит, и наша гибель.
   "За Зу!"
   В ответ молчание. А если он ранен? Без сознания?
   "Ты не можешь это узнать до тех пор, пока вы не станете одним целым! Но ты можешь спасти его и себя! - Голос Лимара заставил меня сосредоточиться. - Ты - это он! Почувствуй это тело. Прими это тело. Навсегда!"
   Я сжал кулаки.
   Руки - крылья... Почувствовать. Взмахнуть. Почувствовать? Взмахнуть? Почувствовать! Взмахнуть!
   Наконец, у меня получилось. Крылья встрепенулись, поднялись и опустились в такт моему желанию. Тело дракона - мое тело перестало падать. Едва не касаясь верхушек деревьев, я сделал крен вбок и, поймав восходящее течение воздуха, устремился к вершине горы Снов, как молитву, твердя: "Почувствовать", "взмахнуть".
   Сзади послышалось разгневанное шипение.
   Угу. Погоня.
   Взмах крыльев. Еще. И еще! И... Мне понравилось летать! Это... это...
   - Это непередаваемо! - очнулся За Зу. Я сразу же почувствовал его сознание, пытающееся отвести мне в нашем тандеме лишь роль зрителя. - Знаю. А... что случилось? Мы что... бежим?!
   "Для начала - мы спасаемся!" - Я вновь сосредоточился, пытаясь поймать ощущение тела дракона и слиться с ним.
   - От кого? От тех восьми ящериц?
   "Именно. - подключился Лимар. - Или ты сейчас хочешь разрушить все то, чем грезил целых восемнадцать лет? Я понимаю твою боль! Предательство того, кого ты воспитал, как собственное дитя, не прощается, но неужели ты готов ради мести забыть о томящихся в плену подданных? Им не на кого надеяться кроме тебя!"
   За Зу помолчал и прибавил скорость, видимо, чувствуя близкую погоню. Наконец он согласился:
   - Ладно. Вы все правы. Спасаемся. Только... позволите подарить нашей погоне незабываемые впечатления? - Не дожидаясь ответа, За Зу заложил такую мертвую петлю, что я даже порадовался тому, что ощущаю себя внутри него. Она тут же загорелась синим пламенем и, втянув в себя ближайших преследователей, рассыпалась огоньками. - Портал. Пускай прогуляются к Полыни.
   За Зу... нет, я - взмахнул крыльями раз-другой и направился к спасительной вершине.
  
   ________________
  
   Айна
  
   Я даже не успела испугаться, когда перевертыш, послушный воле Сандра, бросился бежать, едва касаясь лапами земли. Сзади меня крепко удерживал за талию Дей. Силуэты окружавших нас драконов я увидела лишь в тот миг, когда пантера совершила невероятный прыжок, словно преодолевая непомерно высокий барьер. Я зажмурилась, а когда открыла глаза, тревожную темноту леса уже сменил привычный вечерний полумрак. Мы летели к вершине, которая все еще была объята последними лучами вечерней зари, проглядывающими сквозь рвущиеся тучи.
   "Фух, как же я испугался!"
   От неожиданно раздавшегося у меня в голове голоса я вздрогнула и вцепилась в руку Дея. Тот расценил это по-своему.
   - Не бойся, Айна. Я тебя держу. Крепко. Не хочется из-за какой-то девчонки лишаться головы.
   Я промолчала. Пусть считает меня трусихой. Сейчас меня больше волновал давший о себе знать Хранитель.
   "Риссар, где ты был? Почему, когда ты нужен, тебя никогда нет рядом?" - Я даже порадовалась, что с ним можно общаться мысленно. Как бы я выглядела в глазах Дея, задавая странные вопросы самой себе?
   "Не обижай меня, Айна. Я всегда с тобой, с самого рождения. И я бы пришел к тебе на помощь, если бы тебе... она на самом деле требовалась..."
   "Хочешь сказать, что мы понарошку убегаем из придуманной черными драконами ловушки?" - В душе шевельнулась обида, за все мои бессмысленные призывы о помощи, за страхи остаться одной. Сандр! Он где-то там сейчас рискует жизнью, только потому, что мой Хранитель - решил, что помощь нам не нужна!
   "Я сказал о помощи для "тебя", и да, она тебе не нужна!" - снова послышался чуть присвистывающий голос Риссара. Он помолчал и снисходительно пояснил: - Сайрусу сейчас нужна не ты, со своим Хранителем-недоучкой, а За Зу. У них какие-то давние счеты, еще с той поры, когда Морграфом был убит Хранитель короля Бьярда. Погибший был правителем Стихий и отцом За Зу. Поэтому, поверь, девочка, тебе в той облаве ничего не угрожало. Почти, а вот..."
   Я уже не слышала его. Холод. Могильный холод пронзил мою грудь. В глазах потемнело, и мне привиделся пылающий огнем дракон.
   Сандр!
   Рассудок стиснула холодная когтистая лапа паники. Дыхание стало надсадным. Я почувствовала, как другая лапа, лапа боли, взяла меня за горло.
   Сандр!!!
   Безысходность навалилась могильной плитой, заставляя сердце отчаянно биться, давая жизнь, но забирая последнюю надежду.
   А если он умрет?
   Если он уже мертв?
   Что мне делать?
   Что мне делать без НЕГО?!
   Страх потерять его, остаться одной, едва не помутил сознание. Я стиснула зубы, изо всех сил стараясь загнать истерику в темный угол, из которого она уже начала выбираться.
   Он жив. Он жив! ОН ЖИВ!!!
   Он не оставит меня одну. Он любит меня! Он не посмеет умереть!
   "Не мое, конечно, дело, но я утешу тебя, сказав что я по-прежнему ощущаю За Зу в мире живых, а это значит, что и Сандр... Это... значит... Боги! Это значит, что они стали одним целым?! Прошли обряд слияния? Но... как такое возможно?"
   "Послушай. Я ничего не поняла! Что означает этот обряд для... вас? И что означает он для Сандра?"
   "Обряд слияния дает смертному силу и магию дракона, а дракону - мгновения настоящей жизни. Но обряд, что бы ни говорили, более важен для смертного. Он помогает подчинить себе Хранителя, чтобы тот не завладел его душой и телом. Только обряд не может быть проведен раньше восемнадцати лет!"
   "Возможно, Сандру уже исполнилось восемнадцать. Он что-то говорил об этом" - Нда... объяснения Риссара ясности не добавили. Наоборот. Сердце вновь сжала беспричинная тоска. Порадовала только уверенность моего дракона в том, что Сандр жив. Вот дождусь его... и заставлю ответить на все мои вопросы! Наверняка, он знает о Хранителях и их обрядах больше... во много раз больше меня.
   Необъяснимая гордость и нежность заставили меня улыбнуться. Воспоминания снова подарили мне его поцелуй. Жадный и одновременно ждущий.
   Я что, влюбилась?
   "А вот этого я бы тебе не советовал, - тут же вклинился в мысли голосок Хранителя, заставив меня смущенно покраснеть. - Властители мира не принадлежат себе. А уж тем более Хранители Равновесия. А ты знаешь, что..."
   Пантера вдруг резко остановилась на краю широкой расщелины, по другую сторону которой, шумел водопад. Падая с вершины, вода за долгие годы образовала небольшое озерцо на каменной, идеально круглой площадке и, переливаясь через его берега, срывалась вниз, рождая убегающую вдаль по ущелью реку. Жаль, что в обители я плохо учила географию, иначе хоть приблизительно знала бы название этой речушки.
   Я уже не слушала нашептывания Хранителя.
   Дей первым поднялся с пантеры и тихо ругнулся.
   - Что-то случилось? - Я обернулась к эльфиру и перекинула ногу, пытаясь встать. Зад онемел, а в ноги будто впились тысячи иголок. Дей протянул мне ладонь, помогая подняться с нетерпеливо переминавшего с ноги на ногу зверя. Я поморщилась. Нда... верховая езда на перевертыше, это нечто!
   - Теперь ты меня понимаешь? Именно это и случилось со мной. Скоро онемение пройдет. Кто же знал, что наш друг так костляв?
   Пантера, смерив нас выразительным взглядом, вдруг рявкнула, упала набок и забилась в судорогах.
   Я вцепилась в руку эльфира.
   - Дей, что с ним? Сделай же что-нибудь! Он... ему плохо!
   Но тот только развел руками.
   - Здесь я бессилен. Это наказание всех перевертышей. Они осознают свою вторую ипостась и помнят ее похождения. Они даже могут вызывать превращения сами, но это причиняет им вот такие страдания. Радует только, что это длится недолго. Убедись сама и успокойся.
   Я бросила взгляд на стремительно меняющегося перевертыша, и тут же смущенно залюбовалась на догорающую ниточку заката. Превращение действительно закончилось быстро, и теперь обнаженный Зарин, все еще морщась от боли, пытался подняться с гладких валунов.
   Дей заметил мое смущение, усмехнулся и шагнул к парню.
   - Держи. - Рядом с Зарином упал узелок. - Твои вещи. Мы пока полюбуемся закатом, а ты одевайся. Потом объяснишь, как вы перебираетесь на ту сторону.
   Какое-то время позади слышалось шуршание, наконец, к нам подошел уже одетый Зарин. Крепкий, но изящный, он вызывал невольное восхищение даже в этих, заляпанных кровью, с прорехами от кинжалов, кожаных доспехах.
   Заметив мой взгляд, он улыбкой постарался скрыть боль и усталость.
   - Прошу прощения за подобное зрелище, но я был вынужден сменить ипостась, иначе без моих объяснений вам было бы сложно перейти эту расщелину.
   - Ошибаешься! - невозмутимо хмыкнул Дей. - К тому же, зачем идти, если можно перелететь?
   - Не знал, что ты тоже перевертыш, и твоя вторая ипостась - птица! - ухмыльнулся Зарин, демонстративно оглядывая жилистое тело эльфира. - Или может быть ты... мм... собрался воспользоваться помощью Айны? Ай, как не стыдно использовать девушку в качестве перевозочного средства!
   - Второе предположение оказалось не таким глупым, - высокомерно бросил Дей. - Да. Если бы ты не решил поиграть в проводника, я бы воспользоваться помощью Айны.
   Зарин перевел на меня задумчивый взгляд.
   - Кстати, давно хотел узнать причину твоей левитации?
   - Не важно, - отмахнулась я и, подойдя к краю, заглянула в бездну. Впрочем, увидела немного. Сумрак уже скрыл дно ущелья и до меня доносился лишь шум разбивающейся о камни воды.
   - А не кроется ли ответ в том, что в тебе течет кровь клана Серебристых волков? - Его голос стал мягче, вкрадчивее. Я кожей чувствовала его взгляд обращенный сейчас на меня, и он меня все больше и больше нервировал.
   - Прекрати, Зарин! - Я развернулась и смело выдержала его взгляд. - Если допустить, что ты прав и во мне течет кровь твоей расы, то ее ничтожно мало, можно считать - почти нет. Давай не будем копаться в моей родословной. Лучше переведи нас через пропасть. Сандр велел ждать его на горе Снов.
   - И... ты всегда исполняешь то, что приказывает тебе Сандр? Или... только когда он подкрепляет приказы поцелуями? - Зарин приблизился настолько, что я почувствовала прерывистость его дыхания. На губах самодовольная улыбка, но вот глаза... В глазах плясало безумие. Или... может быть, я спутала безумие с... ревностью?
   И все же... кто дал ему право так говорить о моем...
   Я словно очнулась.
   О ком? Кем стал мне Сандр? Другом? Нет. Больше! Гораздо больше... Предсказание ундин, в моих мыслях, уже почти сбылось, и смазливый, наглый перевертыш тут ничего не изменит!
   - Его поцелуй для меня - награда. - Я зло прищурилась. - И не тебе судить нас! Поэтому прошу, без лишних разговоров, отведи нас на гору Снов.
   Зарин еще мгновение смотрел мне в глаза, затем молча развернулся и направился прочь от меня по самой кромке пропасти. Дей проводил его взглядом и лишь качнул головой, убирая руку от висевшего на поясе клинка.
   Через несколько шагов Зарин остановился между двумя идеально круглыми валунами и призывно махнул нам. Мы подошли, и я едва удержалась от крика, глядя, как он сделал шаг в бездну, но не упал, а зашагал по воздуху, словно по накатанной дороге.
   - Это какая-то древняя магия? - казалось, Дей удивился еще больше, чем я.
   Зарин остановился и развернулся к нам.
   - Это мост. Только он невидим для вас. На горе Снов, раньше стоял храм Ушедших, к которому знали путь только избранные. Чтобы не выдать секрет, они встречали и провожали редких паломников и путников, забредавших сюда.
   - А ты откуда знаешь об этом пути? - Не торопясь шагнуть в пустоту, я опробовала прочность моста носком сапога. Странное ощущение надежности камня, так не вязалось с лежавшей перед нами бездной.
   - У меня тоже есть небольшие секреты! - оскалился перевертыш.
   Ладно. На этот раз победа оказалась за ним.
   - А мы не свалимся с твоего моста? - поинтересовался Дей, делая первым шаг. Его нога устойчиво замерла над пропастью. - Вроде даже каменный.
   - Идите следом за мной. Но вообще-то он достаточно широк. - Зарин развернулся и неспешно продолжил путь.
   - Не знаю как ты, Айна, а я ему не доверяю, - буркнул мне на ухо Дей и вдруг сгреб меня на руки. - Пошли. Но держи свои крылышки наготове.
   Вон оно что! А я уж было удивилась!
   - Непременно. Спасибо, что доверяешь.
   - Тут без вариантов, - неопределенно фыркнул он и быстрыми шагами направился вслед за перевертышем. Какое-то время я наслаждалась темнеющими небесами и развлекалась тем, что разглядывала нависающую над нами вершину, водопад и моих спутников: Дей - невозмутимый внешне, внутри едва сдерживался, чтобы не побежать, а Зарин, время от времени поглядывая на нас, держал наготове обезоруживающую полуулыбку, но, как только думал, что на него никто не смотрит, делался таким мрачным, что к концу моста я всерьез стала опасаться за нашу жизнь.
   Вскоре мост закончился, и Зарин, а следом и Дей шагнули на каменную площадку. Шум водопада приблизился настолько, что нам пришлось кричать, чтобы быть услышанными друг другом.
   - Дей, может, ты меня отпустишь!
   - Чуть позже. Давай, Зарин, говори, куда дальше?
   - Идите за мной. В святилище вы найдете еду, отдых и, возможно, даже ответы на кое-какие ваши вопросы. - Зарин указал куда-то вверх, развернулся и направился к озеру.
   Между тем солнце уже опустилось за горы, и нас окружила сгущающаяся темнота.
   - Дей? Все. Можешь меня отпустить! - взмолилась я, когда у него под ногами захлюпала вода.
   - Что ты, я донесу тебя. Мне нетрудно! К тому же тут какая-то лужа. Еще ноги промочишь.
   Вот хитрец! Он же ничего не видит в темноте!
   - Это не лужа, а озеро! Шагни немного влево, и ты выйдешь из него! А потом можешь взять меня под руку. Кстати, заклинание Сандра...
   - Развеялось еще прошлой ночью, если ты об этом.
   - А почему ты ему ничего не сказал?
   - Помимо зрения у меня есть нюх и слух, зачем кого-то напрягать? Но отпустить тебя я согласен. Вроде бы худая, как доска, а весишь так, будто на тебе надеты не лохмотья, а доспехи из лунной стали.
   - Приспособленец! - притворно возмутилась я. - Значит, если бы ты видел, то вряд ли бы стал так напрягаться!
   - Гм... А что там впереди? - перевел тему эльфир, выполняя мою просьбу.
   - Довольно крутые ступени. - Почувствовав под ногами ровные каменные плиты, я облегченно выдохнула и взяла его под руку. - Теперь пойдем.
   - Мрак Подгорья действительно забрал часть моего зрения... - Он постоял, словно набираясь решимости, и зашагал рядом со мной. - Теперь я не могу видеть в темноте. Словно я - человек.
   Он произнес это обычным тоном, но я почувствовала в его словах скрытое презрение. Впрочем, что с него взять - эльфир. Самодовольный, эгоистичный сын своей расы.
   - К слову сказать, я - именно человек, - подметила я.
   Дей виновато улыбнулся.
   - Я не хотел тебя обидеть. Хотя... для меня ты не человек. Ты владеешь магией, летаешь и видишь в темноте. Кстати, давно хотел спросить тебя об этой особенности твоего зрения.
   Я помолчала, подбирая правдивое объяснение.
   - Наверное, это издержки магии. - Лучше пока ему о Риссаре не знать. - Вообще-то, я всегда видела в темноте.
   "Вообще-то, это издержки меня, а не магии", - тут же обиженно откликнулся мой Хранитель. - "Как могу, облегчаю тебе жизнь с самого рождения, и при этом от тебя ни слова благодарности!"
   "Хвастун!"
   - Ну, что и требовалось доказать! Ты - не человек! - Дей сам взял меня под руку, подумал и притянул к себе за плечи. Видимо, все-таки рассчитывает на крылья Хранителя, если вдруг я его не удержу. - Выглядишь - да, но в тебе явно есть кровь другой расы. Прав, наверное, перевертыш. Есть в тебе что-то такое...
   Что есть во мне такого, я так и не узнала. Озеро осталось позади, и теперь перед нами возвышалась отвесная скала. Вверх уходили выбитые в камне ступени, возле которых нас уже поджидал Зарин.
   - Н-да... видимо, у нас проблема? - Он шагнул ближе. - Эльфир, который не видит в темноте... Будет сложно преодолеть испытание Земли.
   - Ты о чем, котик? - насмешливо произнес Дей. - Я все прекрасно вижу.
   - Тогда отпусти девушку!
   - Увы, нет! - голос Дея вдруг стал торжественным. - Я выполняю приказание Сандра и охраняю Айну.
   - А не слишком ли... крепко ты ее "охраняешь"? - Зарин невозмутимо сложил руки на груди. - Не иначе она заменяет тебе роль поводыря. Могу предложить свою помощь. Обними меня за плечи и пойдем.
   - В отличие от некоторых моих собратьев, я не обнимаю мужчин. К тому же другой расы! - презрительно фыркнул эльфир и тут же сменил тему: - А что это за испытание Земли?
   - Гм. Ладно. Два раза я помощь не предлагаю, вознамерился свернуть шею - на здоровье, только делай это один. Мне, знаешь ли, хочется довести Айну до храма живой. А что касается испытания - тут все просто. Вы преодолели невидимый мост - испытание Воздуха, сейчас нужно преодолеть девяносто ступеней - испытание Земли. Перед входом в пещеру понадобится пройти через струи водопада - испытание Воды, ну и останется испытание Огнем.
   - Угу... Мы будем вынуждены прыгать через огонь? Или глотать его? - Дей и виду не показал, что его встревожили предстоящие испытания.
   - Я всегда предполагал, что ваша псевдораса никогда не дружила ни с миром, что вас породил, ни с головой! - Зарин сочувствующе поцокал языком. - А вы умеете использовать огонь еще как-нибудь?
   - Ну... в отличие от вас, зверьки, мы его не боимся, - не остался в долгу Дей.
   "Боги, только драки мне сейчас и не хватало!"
   - Так! Вы можете спорить о достоинствах ваших рас хоть до завтра, а я - пошла. - Стряхнув с плеча руку эльфира, я уверенно преодолела несколько ступеней.
   - Айна права! - услышала я голос Зарина. - Как бы я ни относился к тебе и всем желтоглазым, это не дает мне права нашим спором оскорблять чувства девушки. И... прошу... позволь мне помочь тебе преодолеть это испытание?
   - Ага. Поднять повыше и сбросить в пропасть?
   - Это было бы пределом мечтаний, но... нет. Мои отношения к тебе не должны повлиять на будущее этого мира. Итак? Будешь ночевать здесь, или...
   - Ладно. Оставаться без ужина только потому, что мне в попутчики достался перевертыш с дурным характером? Нет уж. Веди.
   Я не удержалась от улыбки, вслушиваясь в их перебранку и, держась поближе к скале, начала подниматься. Сзади послышались торопливые шаги. Чтобы хоть как-то успокоить колотящееся где-то в горле сердце и отвлечься от высоты, делающей ватными ноги, я начала считать. Насчитав семьдесят пять ступеней, остановилась и, влипнув в скалу, стала поджидать мужчин. Ступени шли и дальше, поднимаясь по отвесной, словно отшлифованной скале, но теперь каждая следующая ступенька становилась уже, и места на ней хватало только для того чтобы поставить ногу. Но и это было не самое страшное. Выше, несколько последних ступеней скрывались под тяжелыми струями воды. Я оглянулась. Дей, так же, как я, шел у самой стены, для страховки держа за плечи Зарина, а тот невозмутимо шагал по краю пропасти так, словно шел по широкой дороге. Миновав несколько последних ступенек, они приблизились ко мне и остановились.
   - Боишься? - улыбнулся Зарин, скользнув по мне долгим взглядом.
   - Опасаюсь. - Я вернула ему улыбку. - Как быть дальше? Во-первых, ступени стали слишком узкими, а во-вторых, из-за воды они наверняка и скользкие.
   - Это ловушка, - обреченно вздохнул Дей. - Я так и знал.
   - Ладно... открою вам тайну. - Зарин уже вовсю веселился. - Реальность может быть совсем иной, чем видится вам. Еще одна предосторожность Хранителей.
   - Хранителей? - А вот теперь он заинтересовал меня окончательно. - Что ты знаешь о Хранителях? Какое ты имеешь к ним отношение?
   - Почти никакого. Просто выполняю просьбу друга.
   - Друга? Какого друга? Что за просьба? Или, может, Дей прав, и это действительно ловушка?
   - Айна, дойди до пещеры и ты все узнаешь. - Перевертыш вдруг стал предельно серьезен.
   - Но... как? Это... - Я помолчала, выразительно оглядев оставшиеся ступени. - Это невозможно. Если мы пойдем дальше, меня смоет водой!
   - Ладно. Объясняю. Ступени остались прежней ширины. Помимо всего прочего, они защищены перилами. Протяни руку.
   Хмурясь от очередных загадок, я с опаской шагнула на следующую ступеньку и последовала его совету. Рука действительно коснулась чего-то холодного и очень похожего на железную решетку.
   - Только невидимыми?
   - Точно. Теперь, когда я выдал вам все секреты, надеюсь, миновать испытание водой будет легче? - Зарин обогнал меня. - Я думаю, что вы справитесь. Помоги другу.
   Он кивнул на стоявшего ступенькой ниже Дея и, не дожидаясь ответа начал торопливо подниматься вверх. Я проводила его взглядом. В груди шевельнулась обида. Мог бы и остаться...
   - Интересно, почему бы ему не объяснить это раньше, и не лапать мое величество? Оборотни, что с них возьмешь? - буркнул ему вдогонку эльфир и сжал мою руку. - Айна, вот тебе еще один повод не доверять этому перевертышу! Как только понадобилась его помощь, он сразу сбежал! Хватайся за меня, попробуем преодолеть оставшийся путь вдвоем.
   - Конечно, Дей. Поверь, намокнуть вдвоем куда приятнее, чем в одиночку, - глубокомысленно хмыкнула я, и с опаской шагнула на невидимую часть ступеньки.
   Непривычно стоять на чем-то монументальном и не видеть этого. Путь через невидимый мост должен был подготовить меня к этому, но, к сожалению, я проделала его на руках у Дея.
   Шаг. Еще шаг. Еще. Достигнув облака водяной пыли, я задержала дыхание, вслед за эльфиром поднялась еще на одну ступень и осознала, что означает "испытание водой". Тяжелые холодные капли со всей дури забарабанили по голове и плечам. Но хуже было другое. Я не могла шагнуть на последнюю ступеньку и оказаться в безопасности. Вода сделала поверхность камня скользкой как лед. Любой неосторожный шаг грозил закончиться скоростным спуском вниз.
   Щуря глаза, я взглянула на темно-багровый зев пещеры, манивший нас сквозь тугие струи водопада. Стоп! Да это даже не водопад! Это - дверь! К последнему испытанию... Огонь!!!
   Крепко обняв эльфира за талию, я почувствовала его руку у себя на плече и, держась за перила, осторожно сделала следующий шаг. Тут из водяной завесы высунулся Зарин и, ухватив нас за грудки, резво втянул в спасительную темноту небольшой пещеры, расцвеченную нервными бликами торчавших из стен факелов.
   Неужели о нас вспомнили? Какая честь!
   Оттолкнув руку перевертыша, я, все еще прижимаясь к эльфиру, кинула на Зарина мрачный взгляд.
   Тот развел руками.
   - Прошу прощения. Я бросил вас, чтобы предупредить моего друга о гостях, пожаловавших в храм. К тому же каждый новичок должен пройти все испытания сам. Без помощи проводника. Поверь, Айна, вам грозила лишь опасность промокнуть, так же, как любому пришедшему сюда впервые. Я бы не стал рисковать...
   - Хочешь сказать, что потом, если мы пожелаем снова сюда вернуться, этот водопад уже не промочит нас до нитки? - холодно хмыкнула я и замолчала, во все глаза разглядывая высокого мужчину, неожиданно появившегося позади него.
   - Боги да благословят вас, королева Айна. И вас, принц Дейрриан. - Холод, идущий от низкого голоса незнакомца, заставил нас с Деем прижаться друг к другу еще крепче, но тепло наших тел не могло спасти от дрожи, как бы крепко мы ни прижимались. - Прошу, пойдемте со мной. После испытания водой, вы обязательно должны принять испытание огнем.
   Незнакомец развернулся и скрылся за уступом, скрывающим арку.
   Теперь понятно откуда он появился.
   Интересно, каким образом этот незнакомец мог узнать нагаданное мне ундинами будущее? И... принц Дейрриан? О темном прошлом эльфира я наслышана, но вот как проведал о нем хозяин пещеры?
   Видимо, эльфир думал о том же. Переглянувшись, мы неохотно отстранились друг от друга, (Лучше бы мы этого не делали! Боги, как же холодно!) и направились вслед за незнакомцем.
   Коридор, открывшийся за аркой, тоже ярко освещали факелы, но в нем, казалось, было еще холоднее.
   - Потерпи, Айна. Уже почти все закончилось. Здесь ты будешь в безопасности. Здесь все будут в безопасности, - едва слышно произнес шагающий чуть позади Зарин.
   - Это очень радует.- Я бросила на него быстрый взгляд. Надо привыкать к его талантам. Создается впечатление, что он читает не чувства и эмоции, а мысли! - Как бы нам ни пришлось соскучиться по черным драконам, облавам и наемным убийцам!
   Перед глазами невольно встало лицо Сандра. Мы-то в безопасности, а он? Где он сейчас?
   Вскоре длинный коридор закончился, приведя нас в довольно уютный, жарко натопленный зал, бесспорным достоинством которого был огромный, ярко пылающий камин. Его окружали небольшие мягкие кресла и диванчик. Возле стен выстроились стеллажи с тысячами книг и свитков, а в центре возвышался монументальный девятиугольный каменный стол. А может, и не стол это вовсе...
   - Итак... - Встретивший нас мужчина стоял неподалеку, поджидая нас. Я еще раз с любопытством взглянула на него. Ростом с меня. Яркая внешность, черные волосы и темные глаза говорили о его принадлежности к расе перевертышей, а непропорционально широкие плечи и массивный с горбинкой нос - о крови подгорников. Полукровка? - Меня зовут Берш. Хранители сказали, что вы идете сюда, но... среди вас нет Алессандра. Где он? Я не хочу начинать испытание Огня без него.
   - Берш... - Я даже стиснула виски, пытаясь вспомнить его полное имя. - Берш ли Тукен?
   - Совершенно верно, королева. Так меня звали, пока я жил в мире смертных. До тех пор, пока Ушедшие не избрали меня на роль хранителя знаний в этом древнем святилище.
   - Значит, мы искали вас? Все это время мы искали вас?!
   - И нашли. - Он вежливо улыбнулся.
   - А почему...- Я опустила глаза, стараясь не выдать вдруг охватившее меня волнение. - Вы называете меня королевой?
   - Так называет тебя твой Хранитель, а кто я такой, чтобы не верить ему на слово?
   Хранитель? Риссар?
   "Да, моя королева. - В голове тут же раздался знакомый голос. - Только не говори, что тебе это не нравится!"
   Сзади послышались шаги. Ровные. Невозмутимые. Они словно возвещали приход неизбежного. Берш взглянул мне за спину, и на его лице заиграла счастливая улыбка.
   - Ну вот, теперь все в сборе, и я прошу вас пройти к камину.
   Я обернулась и, едва не задохнувшись от счастья, бросилась на шею к приближавшемуся Сандру.
   - Ты жив!
  
   Глава девятнадцатая
  
   Сандр
  
   Стиснув девчонку, я с наслаждением зарылся в ее уже чуть отросшие, мокрые волосы. Довольно непривычно, но очень приятно видеть такую искреннюю радость Айны. Ее не смутило даже то, что я был промокшим до нитки, впрочем, как я заметил чуть позже, сухим тут оставался лишь хозяин пещеры.
   Забавно здесь встречают гостей. Хотя, когда мы летели, За Зу бросил что-то о воздушности моста и вечно подтекающей двери. К сожалению, мост я не увидел, а За Зу, прежде чем вернуть мне мое тело, любезно зацепился когтями за какую-то невидимую решетку рядом с водопадом и практически по плечи втиснулся в пещеру. Моя жизнь в собственном теле продолжилась с незабываемого момента: мало у кого так получилось лежать на мокром каменном полу и наслаждаться ледяными струями, стегающими ноги. Если честно, переход из тела За Зу в собственное, я не заметил. Хотя... немного непривычно было снова ощутить себя человеком.
   - Сандр... Сандр! - Айна сжала ладошками мое лицо и восторженно вгляделась мне в глаза. - Я знала, что ты жив. Риссар мне сказал, но... я так за тебя переживала! Ты... ты как будто изменился. Твои волосы... в них словно запутались лучи заката!
   Лучи заката? Надо же!
   - Брось, Айна. - Я не смог сдержать счастливую улыбку. - Они же мокрые. Это просто отблески факелов.
   - Не думаю, Сандр. - незнакомец направился к нам. - Эти "отблески" останутся с тобой на всю жизнь, как цвет покоренной тобой стихии. А то, что ты позволил Хранителю выйти в этот мир до дня Слияния - плохо! Теперь тебе придется задействовать всю свою силу, терпение и ум, чтобы заставить его с тобой считаться. И я не уверен, что у тебя получится!
   - Кто ты? - Я отстранил Айну и шагнул к незнакомцу. Что-то неуловимо-знакомое было в его облике. Где-то я его видел... Я его точно видел! Память услужливо подсунула картину: этот мужчина, Лимар и я! За неделю до моего десятилетия! - Ты! Это к тебе ездил Лимар. Это ты встретился нам тогда. Ты передал ему кулон. Ты... Берш? Впрочем, я не удивлен. Отец предупредил, что загадка о снах разгадана верно и я встречу тебя здесь. Только зачем нужна была эта загадка?
   - Еще одно испытание, позволившее тебе приблизиться к тайнам Ушедших. Жаль только, что ты не разгадал эту загадку раньше. Очень много времени упущено. Я предлагал Лимару отпустить тебя со мной еще тогда, на твое десятилетие, но он не согласился. Может, чего-то опасался, а может, взыграли отцовские чувства...
   - Нет! - Меня вдруг осенило. - Он знал. Он с самого начала все знал! Он предвидел, что на призыв Хранителя никто не откликнется, и тебе придется отдать свою жизнь в обмен на мою, так же, как это сделал он. Он понимал, что после этого я вернусь к нему, но он не сможет подготовить меня лучше, чем это сделал бы ты!
   "Браво, мальчик! - зазвучал в голове голос Лимара. - Не ожидал, что смысл моего жертвоприношения так скоро раскроется. Моя смерть... это - план За Зу. Я стал старым и не смог бы помочь ему в предстоящей битве, а дракон может быть свободен только после смерти избранного им смертного. За Зу знал, что на призыв, драконы Тени к тебе не придут. У тебя слишком открытая душа и доброе сердце. А Стихии были предупреждены. Поверь, это была лучшая смерть, о которой такой, как я, мог мечтать. Не обвиняй За Зу. Все это было сделано для того, чтобы ты поверил в случайность и не обвинял себя в моей смерти".
   - Лимар был превосходным другом и заменил тебе отца. - По губам Берша скользнула грустная улыбка. - Я расскажу вам все, что знаю, но только после того, как вы пройдете испытание огнем.
   - А это не больно? - Айна, как маленькая, юркнула мне за спину, и теперь из-за плеча выглядывал лишь ее носик. Улыбка Берша стала шире.
   - Обещаю, это будет даже приятно. - Он указал на камин с ярко пылающими дровами. - Прошу к огню, гости. Обсохните и согрейтесь. А Зарин пока принесет нам дарующий тепло отвар из трав и что-нибудь сладкое.
   - К слову сказать, я тоже мокрый! - притворно возмутился перевертыш.
   - Извини, - развел руками Берш. - По собственной воле - не считается! Ты знал другой путь. Видимо, есть кто-то, кем ты дорожишь больше, чем собственным здоровьем.
   - Точнее, кто-то, кем я дорожу меньше всего. Я сам. Кстати, Сандр, это кажется твое. - Зарин выудил из-за спины "Убийц", сунул мне в руки и направился к выходу из зала.
   - Спасибо, что сохранил! - выдохнул я ему вслед, но он даже не оглянулся.
   Странный он какой-то! А может, все дело в ревности? Увидел, как меня сейчас встретила Айна, и...
   Да и шеркх с ним.
   Я вернул кинжалы в ножны и направился вслед за остальными к небольшим уютным креслам.
   Устроившись на мягких подушках, я едва не застонал от наслаждения, только сейчас почувствовав усталость, поселившуюся в каждой клеточке моего тела. Приятный жар камина тотчас принялся сушить одежду. Вскоре я почувствовал себя абсолютно сухим и счастливым.
   Судя по лицам друзей, они наслаждались теплом и покоем так же, как я. Вскоре Зарин прикатил небольшой столик, уставленный пузатым чайником и небольшими кружками. Получив порцию целебного настоя, к которому прилагалась ароматная горка сдобы, все оживились.
   Когда первый голод был утолен, Берш все это время сидевший в стороне и наблюдавший за нами, пересел ближе и заговорил:
   - Что ж, вы успешно прошли испытание огнем.
   - И вы были правы. Оно оказалось самым приятным. - Айна отставила на столик опустевшую кружку и вежливо улыбнулась Зарину. - Спасибо. Все было вкусно. Мое восхищение повару.
   - Принимаю, - вместо Зарина коротко кивнул Берш. - Мой ученик и друг умеет находить пропавших людей, но, ни разу не был замечен в кулинарии.
   - Твой ученик и друг? - Я недоуменно нахмурился. - Зарин?
   - Виноват. - Перевертыш развел руками. - Я познакомился с Бершем лет десять назад, когда впервые пришел с отцом на гору Снов. Затем мои посещения храма Ушедших стали чаще. Мне нравилось узнавать забытые тайны великой расы.
   - Это я попросил его найти тебя, Сандр, и привести ко мне. - Берш чуть виновато взглянул на меня. - Я узнал от За Зу о назначенном дне призыва Хранителя. И я знал то, что произойдет.
   - Не хочется в этом признаваться, - Зарин покусал губы, - но вообще-то я отложил поиски Сандра, потому, что сначала должен был найти Айну... Каково же было мое удивление, когда у ворот Беркета я понял, что нашел вас обоих.
   - Отлично. - От его признания в душе шевельнулись двоякие чувства. С одной стороны, стало спокойнее: все-таки я могу доверять перевертышу, но с другой - отчего-то внутри стало пусто и тоскливо. Я столько прошел, ради поиска Берша, и все... впустую? Ведь, если поверить его словам, я мог даже не волноваться - наша встреча была предрешена! Не очень-то приятно ощущать себя балаганной куклой, которую дергает за нитки некто свыше.
   Почувствовав мое настроение, Зарин поспешно ретировался, укатив опустевший, дребезжащий посудой столик.
   Я поднял мрачный взгляд на Берша.
   - Рад, что наша встреча состоялась. Может быть, тебе есть, что еще мне рассказать?
   - Да. Есть! - Он поднялся. Подошел к камину и, глядя на пламя, заговорил: - Все началось с того, что моя сестра Дина, приняла предложение властителя Объединенного королевства Бьярда.
   - Сестра? - Айна удивленно хмурясь, не сводила с Берша внимательного взгляда. Я невольно улыбнулся. Похоже, девчонка взяла след и теперь не отстанет от бедняги, пока не выведает все, что ее интересует. - Как сестра? Она же принадлежит расе людей? Принадлежала...
   - Дина - полукровка, - Берш обернулся к нам, - так же, как я. Наполовину она была человеком и наполовину принадлежала расе перевертышей. Наши матери были родными сестрами, но одна выбрала брак с подгорником, и родился я, а вторая составила партию властителю Вселесья, и на свет появилась будущая королева Полыни. Увы, наше знакомство с Диной состоялось только тогда, когда она уже вышла замуж за короля Бьярда. Однажды Хранитель Равновесия пригласил во дворец моего отца, чтобы тот воссоздал точную копию кинжала Тха-картх, поскольку один клинок отчего-то сломался. Кстати, Сандр, если ты взял их в руки и первым напоил кровью, они будут слушаться тебя. Но помни, они предназначены не для убийства, а для восстановления справедливости. Они - символ равновесия Теней и Стихий, и они сами карают виновных в нарушении гармонии мира. Поэтому их так жаждет заполучить Сайрус...
   - Как я понимаю, с заданием ваш отец справился? - перебил его Дей, поглядывая на мои ножны, где покоились клинки.
   - Нет. Он не стал создавать один клинок. Ведь "Убийцы" теряют свои силы, как только один из них сломается. Такое случалось, но очень редко. Он создал пару. Наш род хранит тайну их создания со времен существования драконов.
   - Хранителей?
   - Тогда они еще не были Хранителями. Только попав за Грань в мир ушедших, они стали Хранителями смертных, чтобы вновь, пусть на мгновение, обретать силу и плоть. В какой-то степени я бы назвал такой союз оборотничеством. - Берш помолчал, окинул нас взглядом и вновь заговорил: - Но сейчас речь не о моих размышлениях. Вернемся на девятнадцать лет назад. Я сам привез королю Бьярду его заказ, пришел на ужин и был представлен его молодой супруге. К концу вечера мы уже знали, что являемся двоюродными братом и сестрой, ведь оборотни чувствуют друг друга. Король Бьярд предложил мне остаться и занять почетное место дворцового оружейника Полыни и личного телохранителя королевы. Ни для кого уже не было секретом то, что Дина носит под сердцем наследника. Я с радостью принял предложение короля и перебрался во дворец.
   Берш замолчал, задержал взгляд на Айне и усмехнулся.
   - Возможно, это покажется вам странным, но я очень быстро стал поверенным в делах моей сестры, а также ее тайным воздыхателем. Она, конечно же, чувствовала мою страсть, но не показывала и виду, а я... я стал ее тенью. Я понимал, что она никогда не покинет своего супруга, но тогда меня это и не заботило. Только видеть ее. Слышать. Ловить лучистые взгляды. - Он вновь отвернулся к камину и, не отрывая взгляда от пламени, холодно продолжил: - Сайрус напал ночью. Если бы Бьярд не спрятал "Убийц" в дворцовом хранилище и если бы я имел к ним доступ, все могло бы пойти иначе, а так... Возможно, Тень была дана ему с рождения, я не знаю, но что-то позволило его Хранителю получить над ним абсолютную власть. Нападающие - воины короля, были полностью подчинены воле Сайруса. Дина, Бьярд, Лимар, я и несколько десятков воинов, на которых поему-то не подействовала магия Тени, закрылись в Северной башне. Лимар кинул клич о помощи всем союзникам, но, ни от кого не пришло ответа. У Дины в ту ночь начались роды, а вот дальше... мне рассказать вам нечего. С Диной все время находилась ее служанка, а мы пытались защитить башню, надеясь продержаться до утра и дождаться подмоги. Но вскоре надежда иссякла. И тогда Лимар отчаялся на решительный шаг. Он призвал Хранителя, и они отправились за "Убийцами". Весть о том, что королева родила двойню пришла слишком поздно. В тот момент я был ранен и пытался защитить короля. Последнее, что помню, были слова служанки, что один ребенок родился мертвым, и... она куда-то несла второго. Потом наступил провал. Я очнулся среди погибших товарищей лишь следующей ночью. Слуги Сайруса даже не потрудились похоронить павших, и это меня спасло. Я выбрался из замка по старому подземелью и несколько дней отлеживался у подобравшей меня женщины. От нее я и узнал, что Бьярд мертв, а Дину и ребенка так и не нашли.
   - Подождите! Вы сказали, что видели, как служанка несла ребенка? - Айна от волнения покусала губы. - Почему вы решили, что это тот, кто остался жив?
   - Все просто. - Берш развернулся и бросил на нее усталый взгляд. - Он плакал.
   - Но почему вы решили, что служанка сказала вам правду? Ведь Дина спрыгнула в пропасть вместе с Сандром! Значит, служанка несла другого близнеца, и он был жив!
   Берш помедлил с ответом и коротко кивнул.
   - Да... ты права. Лишь потом я узнал, что она солгала нам.
   - Значит, брат Сандра жив! - Айна даже поднялась с кресла и подошла к нему. - Вы что-нибудь знаете о нем? Вы знаете, где он?
   - Да. Я знаю! - Он посмотрел в ее горящие сиреневым огнем глаза и решительно произнес: - Но об этом потом. Вернемся в прошлое. После выздоровления, я долго пытался найти Дину, затем мечтал узнать, где она похоронена, и вот однажды, когда я уже оставил все попытки разыскать ее как среди живых, так и среди мертвых, ко мне в Подгорье пришел Лимар с годовалым мальчишкой. С тобой, Сандр. Он-то и рассказал мне, что в последний миг сумел достать из тайника кинжалы Тха-картх, но не успел воспользоваться ими, так как ему пришлось спасать Дину.
   Потирая виски, Берш надолго замолчал, словно хотел, но никак не мог что-то вспомнить. Мы все не отводили от него глаз, ожидая развязки. Наконец он снова заговорил:
   - Дину Лимар так и не спас, а Тень, которая подчинила Сайруса, со временем стала в тысячу раз сильнее. Мне иногда приходит в голову мысль, что, возможно, было бы лучше, если бы он не стал спасать Дину, а убил Тень. Со временем боги снова избрали бы Хранителя Равновесия, а этот мир сохранил бы тысячи невинных душ. Кстати, Сандр, ты помнишь кулон, который однажды тебе на день рождения подарил Лимар?
   - Да. - Я с трудом заставил себя произнести это коротенькое слово. А я-то надеялся, что он не спросит. - Помню.
   - Ты смог его открыть?
   - Нет, и... - Я набрал в грудь побольше воздуха и решительно выпалил: - Я его... потерял.
   Пусть неприятная, но правда. В конце концов, он бы узнал.
   Береш кивнул и чуть склонил голову набок, будто к чему-то прислушиваясь. Наконец, послышались неспешные шаги. В зал вернулся Зарин. Берш украдкой взглянул на него и вдруг улыбнулся. Вот только улыбка была такая, словно он один-единственный знает какой-то простенький секрет и теперь потешается над нами.
   - Что ж, я тебя не виню. После того, что вы пережили...
   - А... какой он? Тот медальон? - Айна, раскрасневшаяся от жара камина, стояла, не сводя с Берша внимательных глаз.
   - Его отличительная примета в том, что он создан из лунного серебра, очень редкого и очень ценного металла в Подгорье, да и во всем Адиране - Берш взглянул сначала на нее, потом перевел взгляд на Дея, снова усевшегося в кресло и с глубокомысленным видом подпиравшего кулаком подбородок. Наконец Берш уставился на меня. - Я сам сделал этот медальон и преподнес королеве на день рождения, ровно через месяц после нашего знакомства. С тех пор она его не снимала, считая своим талисманом, но... Перед нападением, она отдала его мне и попросила стать духовным отцом ее будущего ребенка.
   - Духовным отцом? - Я смотрел на него и не видел. Перед глазами проносились картинки из прошлого. - Ты мой наставник.
   - Увы, наставником тебе стал Лимар. Благодаря ему, ты тот, кто ты есть.
   - Мм... - Айна украдкой зевнула. - Уже поздно... Может, продолжим этот содержательный разговор завтра?
   - Конечно. Прости, Айна. - Берш смущенно улыбнулся и сделал знак незаметно подошедшему к нему Зарину. - Проводи девушку в отведенную ей комнату.
   Айна, казалось, была чем-то расстроена и, не глядя ни на кого, направилась вслед за перевертышем. Надо завтра же с ней поговорить. Мне кажется, нам есть о чем рассказать друг другу.
   - Что ж, - Берш проводил девушку взглядом и, когда она скрылась в коридоре, обернулся к нам с Деем: - А теперь пора кое-что обсудить.
  
   _______________
  
   Айна
  
   Зарин вывел меня из зала под торжественное молчание. Какая же я дура! Упустила такой момент! Нужно было показать медальон! Берш его бы узнал, и талисман возвратился бы к Сандру! А мне даже не пришлось бы лгать, сказала бы правду - вернули ундины.
   Чувство вины сжало сердце так, что я даже остановилась. Может, вернуться?
   - Не надо. - Зарин шел впереди, но тоже остановился, приблизился и, бережно обняв меня за плечи, повел вперед.
   - Что - не надо? - Я передернула плечами пытаясь стряхнуть его руку, но он лишь крепче прижал меня к себе.
   - Не надо лишних признаний. По крайней мере, не сейчас.
   - Но... - Я помолчала ошарашенная его советом. - Скажи правду - ты умеешь читать чужие мысли?
   Он хмыкнул и посмотрел на меня.
   - Я умею читать чувства. А еще - думать. Несложно было связать то, о чем вы сейчас говорили, кулон и твой виноватый взгляд. Поэтому - мой тебе совет: не нужно сейчас возвращаться и отдавать ему украшение. Пусть это будет завтра. Или... если не хочешь... давай отдам я. Это ведь я убил ундин. Скажу, что меня заинтересовала эта безделушка, а потом я решил подарить кулон тебе.
   Я тяжело вздохнула.
   - Нет. Я должна отдать сама, но... я как будто боюсь. Словно этот кулон может разрушить наши отношения. Вернее, даже не кулон, а мой поступок. Я должна была отдать его еще там... на берегу.
   - Но ты же не знала, кому он принадлежит? - Коридор закончился, и мы остановились у небольшой дверцы.
   - Это не оправдание. - Я посмотрела ему в глаза. - Понимаешь, я должна была с ним посоветоваться. Сразу же. Как только это украшение попало мне в руки. А я повела себя так, словно не доверяю ему.
   - Чувство вины - не самое лучшее чувство, Айна. Особенно перед тем, как вкусить благость сна. Опять приснится кошмар. Лучше подумай о чем-нибудь хорошем? - Он так искренне улыбнулся, что я заулыбалась в ответ.
   - Обязательно воспользуюсь твоим предложением, хотя... боюсь, мне снова приснятся мертвые ундины...
   Не переставая улыбаться, он шагнул ближе.
   - А хочешь, помогу забыть все, что лишает покоя?
   Я заинтересованно приподняла бровь.
   - Стукнешь меня по голове так, что я очнусь только утром?
   Он забавно поморщил нос.
   - Фу-у! Что за кровавые фантазии? Поверь, если я не стукнул раньше, не стану делать этого и сейчас. Просто... закрой глаза.
   Я подозрительно прищурилась.
   - Уверен? Начало очень подтверждает мою догадку!
   "Боги, я не могу на это смотреть!" - внезапно раздавшийся в голове протяжный стон Риссара, только добавил веселья.
   - Ты мне не доверяешь? - Улыбка перевертыша стала еще шире, словно он услышал комплимент. Удивительно, но все грустные мысли действительно улетучились из головы.
   - А с чего я должна тебе доверять?! - Я притворно отшатнулась к двери, и она с тихим скрипом распахнулась, являя мне скромную келью: узкую лежанку и крошечное окно. - Ты меня чуть не убил!
   Я шагнула в комнату.
   - Ну не убил же... - Зарин остановился на пороге. - Впрочем, как хочешь. До комнаты я тебя довел и вижу, угрызения совести тебя уже не мучают.
   - Мучают. - Я тут же погрустнела. Не стоило ему напоминать об этом. Пройдя к окну, я выглянула и замерла, любуясь серебристым морем, окружавшим гору Снов. Хотя, откуда здесь взяться морю? - Как красиво!
   - Это Вселесье, - вздохнул над ухом Зарин. - Леса простираются до самого Южного моря.
   - Это - лес? - Я обернулась и почувствовала себя в западне. Он стоял так близко, что я даже ощутила горьковато-сладкий запах, окутывавший его.
   - Это лес. - Он смотрел в окно, и такая тоска плескалась в черных омутах его глаз. - И я хочу, чтобы он принадлежал тебе.
   Зарин заглянул мне в глаза.
   - Ты меня... пугаешь. - Я отвела взгляд.
   - Прости, я не хотел. - Он отстранился, прошел к двери и обернулся. - Пусть тебе приснятся хорошие сны.
   Мне вдруг так захотелось, чтобы он не уходил. Я шагнула к нему и остановилась. Не отводя от меня внимательного взгляда, он взялся за ручку двери, будто ожидая, что я скажу это:
   - А как же то, о чем ты говорил? Что мне поможет забыть вину? Мне все еще не дает покоя разговор о медальоне.
   Он в два шага преодолел разделяющее нас расстояние.
   - И ты готова выполнить мою просьбу?
   От внезапного волнения сердце заколотилось где-то в горле, мешая говорить.
   - Какую? Закрыть... глаза?
   Не отводя от меня взгляда, Зарин кивнул.
   Я глубоко вздохнула и честно зажмурилась.
   Его рука скользнула мне на талию, губ коснулся жар дыхания, и нежность поцелуя действительно заставила меня забыть обо всех страхах.
   - Теперь ты точно не сможешь думать ни о чем, кроме этого, - вскоре раздался его шепот. - Я спас тебя от кошмаров?
   Я открыла глаза.
   - Спас. Но... можно вопрос?
   Он улыбнулся. Величественно кивнул.
   - Все что угодно.
   - Такое самомнение присуще всем перевертышам, или только клану правящих?
   Зарин недоуменно нахмурился. Чуть приподнял бровь, и... коротко поклонившись, вышел из комнаты, не забыв при этом, как следует хлопнуть дверью.
   Я посмотрела ему вслед и, улыбаясь, села на лежанку. Н-да... может быть, когда-нибудь он привыкнет к моим шуткам. Если захочет...
   Не раздеваясь, забралась под теплое одеяло и закрыла глаза.
  
   Глава двадцатая
  
   Сандр
  
   - Так о чем таком ты хотел поговорить? - поинтересовался Дей, едва стихли шаги Айны и перевертыша. - Что не должно быть услышано девчонкой и...
   - Нет, - усмехнулся Берш. Развернул кресло так, чтобы оно стояло перед нашими, и уселся, закинув ногу на ногу. - Айна и Зарин здесь совершенно ни при чем. Я бы поделился своими планами и при них, но не вижу необходимости мучить разговором девушку. Она же почти спит.
   - Ну, если мы, по-твоему, выглядим бодрее, внимательно слушаем! - Эльфир, не отводя от него взгляда, демонстративно поудобнее откинулся на спинку кресла. - О чем пойдет речь?
   - О вас! - Берш тут же стал серьезным. - Вы, кто собрался сегодня здесь, те, кого драконы Стихий хотели бы видеть во главе ваших рас. И без этого победа невозможна!
   - А ты ничего не путаешь? - Дей растерянно взглянул на меня и снова на Берша. - Какой из меня правитель? Я - изгой. Моя семья отказалась от меня. Мне никогда не оправдаться ни перед отцом, ни перед всем Эльфирианом. Я был сослан в Подгорье навечно!
   - Да. Я знаю твою историю. Тебя подставил младший брат, очень легко освободив себе место на троне. - Берш всезнающе кивнул. - Поверь, Дейрриан, сделать тебя правителем, самая легкая задача из всех.
   - Но... как? - Дей вытаращил на него желтые глазищи.
   Дорогого стоит увидеть такое удивление на роже этого невозмутимого эльфира!
   - Просто. Хранители помогут тебе вернуть законный трон. И для этого вы все отправитесь завтра в Эльфириан. Через два дня в Лиин-тее назначена торжественная церемония. Твой отец, король Киарис, хочет объявить младшего принца своим преемником и назначить день его коронации. Ты должен этому помешать.
   - А теперь посмотри на меня и подумай! - вскочил Дей. - Я не для того выжил на рудниках и сбежал, чтобы снова туда попасть!
   - Ты выжил, чтобы отомстить и занять свое законное место! - рявкнул в ответ Берш. - Хранители заинтересованы в тебе. Они помогут.
   - Хранители? Я их даже не видел! Почему я должен довериться каким-то мифическим ящерицам?
   - Если не хочешь всю жизнь провести в опале и бегах - доверишься! - отрезал Берш.
   - Ну, хорошо, - перебил я их спор. - С Эльфирианом все понятно. Бесспорно Дей лучший правитель из всех кандидатур, а остальные расы?
   - Вселесье возглавит Зарин. Впрочем, его приемный отец был неподкупным и преданным своему народу, но... он - был. Вряд ли Сайрус отпустит его живым, а даже если и отпустит...
   - Что это значит? - прозвенел голос Зарина. Увлеченные спором мы не услышали его шагов. - Ты говорил, ты клялся, что Хранители его спасут!
   - Вот! А я о чем? - поддержал его Дей. - Как им доверять, когда даже спросить не с кого! Наобещают гору, а ты отдувайся!
   "Боги! И кого мы прочим на трон!" - раздался в голове тяжелый вздох За Зу. - "А ты чего молчишь? Мог бы уже как-нибудь восстановить попранное доверие к нам!"
   Я уже было открыл рот, чтобы брякнуть что-нибудь поубедительнее, но Берш опередил меня.
   - Твой отец, Зарин, к сожалению, там, куда ни один из драконов Стихий не сунется. Они уже пытались, но ничего не вышло. Поверь, как только появится возможность, мы спасем его.
   - Зачем? Он вам не нужен! Я только что слышал это! - Перевертыш зло прищурился. - Почему? Почему Хранители решили отдать корону мне? Я ведь даже не его сын!
   - Ты его приемный сын. К тому же в тебе течет королевская кровь, и ты рожден, чтобы стать королем! Поймите. Примите вашу судьбу! Заговор Хранителей исполнится только в том случае, если разрозненные расы снова сплотятся, а это невозможно без вас. - Берш обвел нас взглядом. - Согласны ли вы восстановить утраченное равновесие?
   - Ладно. - Я поднялся и подошел к огню. Вот интересно: дрова уже почти прогорели, а пламя гудит так, словно в камине заперт огненный демон. - Значит, все уже давно решено за нас! Тогда, может быть, расскажешь детали? Чтобы принять корону, нужно завоевать умом или мечом - сердца подданных. Как нам втроем завоевать Вселесье? Или Эльфириан? Что еще? Подгорье? Объединенное королевство?
   - Так! Уймись, Сандр! - Холодный голос Берша немного остудил мою по-детски глупую обиду на весь мир. - Всему свое время. Объединенное королевство мы оставим на закуску. Собственно говоря, ради него все и заварилось. И получится ли у тебя победить Хранителя Сайруса, тоже будет зависеть от того, сможешь ли ты довериться в решительной битве силам союзников. А что касается плана захвата, поинтересуйся на досуге у За Зу. Мне он выдает лишь приказы. По поводу Подгорья можешь не беспокоиться. Там правитель - мой брат. Видят боги, как же трудно было подтасовать все так, чтобы именно на него пал жребий. - Берш тихо рассмеялся и оборвал смех не то стоном, не то вздохом. - Вот впрочем, и все, о чем я хотел потолковать. А сейчас идите спать. Зарин вас проводит.
   - Еще один вопрос. - Я помолчал, пытаясь четко сформулировать то, что меня интересовало больше всего на свете. - Айна. Ты сказал, что все присутствующие здесь избранны стать правителями. Быть королевой чьей расы уготовано ей?
   - О, - Берш усмехнулся, но я уловил в его взгляде едва уловимую тень вины, - Айне уготована совершенно особая роль.
  
   __________________
  
   Айна
  
   Солнечный луч нежно ласкал мне щеку бархатным теплом. Тишина, окружавшая меня, казалась невероятной, звенящей, какая бывает только в горах, и все же она не была абсолютной. Где-то рвал полотнище облаков неистовый ветер, где-то раздавались крики суматошных птиц, откуда-то доносились голоса и... шаги.
   Я открыла глаза, и какое-то время смотрела на голубой кусочек неба, любующийся на меня сквозь узкое оконце. Невероятно, но способ Зарина отвлекать от всех проблем - сработал! Я отлично выспалась, и никакие мертвые ундины не портили мне отдых! Даже не верится.
   Пальцы невольно коснулись атласной гладкости кулона. Как же чудесно, что он попал в руки именно мне. Он будто вливал в меня силы и спокойствие.
   Нет. Это, конечно же, не значит, что я не верну его владельцу. Верну! Чуть позже. Мне нужно только убедиться, что я правильно его определила. Конечно, я поняла, что кулон принадлежит Сандру, но... ундины имен не называли, а приближенных к власти рядом со мной более чем достаточно. Конечно, проще всего было бы спросить у него напрямую, показав мою находку, но... я не хотела расставаться с украшением. Особенно сейчас...
   - Айна? - дверь без стука распахнулась, и на пороге появился Сандр. Поспешно спрятав кулон за пазуху, я взглянула на него. Хмурый. На заросшем щетиной лице ни тени улыбки. И какой-то торжественный. - Вижу, не разбудил. Что ж, отлично. Вчера кое-что произошло, и я бы хотел это с тобой обсудить.
   Меня бросило в холод, а потом я почувствовала, как щеки заливает пожар.
   Неужели Зарин рассказал о поцелуе?
   Ладно. Даже если и так, оправдываться не буду! Ни за что!
   - И зачем обсуждать со мной это? Разве вы вчера недостаточно повеселились сами? - Кажется, главная защита это нападение! - И вообще...
   - Я знаю! Ты права. Права! - вдруг перебил меня он. Мне кажется, или в его голосе послышались виноватые нотки? - Да, это выглядит именно так - мы отправили тебя спать и решили мило обсудить нашу героическую гибель, но... Я думаю, что заслужил прощение тем, что не скрыл это, а пришел рассказать.
   Я недоуменно нахмурилась. И почему мне кажется, что мы говорим о разном?
   - Рассказать - что?
   Сандр покусал губы и, не отводя глаз, сел рядом со мной на кровать.
   - Мы отправляемся в Эльфириан. Сейчас. Берш надеется, что мы успеем расстроить чествование брата Дея. Король Киарис проводит церемонию возведения младшего принца в ранг единственного наследника короны. Это значит, что когда король решит отойти от дел или умрет, власть в Эльфириане окажется в лапах этого негодяя.
   - А... - Я озадаченно почесала висок. Эльфириан?! - При чем тут мы?
   Сандр пожал плечами.
   - Мы идем в Эльфириан, чтобы сообщить Киарису о его неправильном выборе и оспорить корону. Хранители хотят, чтобы накануне войны, правителем Эльфириана стал именно Дей.
   - Но... как? - Боги, до чего хорошо было еще несколько минут назад, когда я и знать не знала о том, что нас ожидает! - Но ведь Дей в опале! Как сделать так, чтобы эльфиры вновь стали ему доверять?
   Вместо ответа Сандр только развел руками.
   - Не спрашивай! Со мной этими грандиозными планами За Зу поделиться забыл. Так как? Ты с нами?
   Вместо ответа я тяжело вздохнула.
   - А я так мечтала отдохнуть!
   Он нежно привлек меня к себе и, жарко дыша, уткнулся мне в волосы.
   - И я. Хоть недельку пожить так, словно у нас с тобой впереди целая жизнь, в которой нет места войне и драконам. Айна, представь - у нас был бы свой дом. Я мог бы делать клинки. Самые лучшие и дорогие. Я создам для тебя и наших детей самую лучшую жизнь, какую ты только захочешь!
   "Он что, делает мне предложение?"
   Я отстранилась и посмотрела в его ласковые, как воды Южного моря, глаза.
   - Сандр, о чем ты говоришь? Даже если все закончится, и наши Хранители смогут восстановить равновесие в мире, нам с тобой покой никогда не грозит! Потому что Тени никуда не уйдут. Они будут следить за нами, вынашивая план мести. Они знают наши страхи, а больше всего на свете я боюсь потерять тебя!
   - Айна... - Не договорив, Сандр стиснул меня в объятиях, и от его легких поцелуев загорелось лицо. - Я... я буду тебя беречь... ты мое единственное сокровище, и никто не сможет нас разлучить. Никто! Скажи только, ты любишь меня?
   Не отводя взгляда от его вспыхнувших багровыми сполохами глаз, я тихо произнесла:
   - Если с тобой что-то случится, я не смогу жить... Без тебя. Я поняла это вчера. Когда думала, что потеряла тебя. Поэтому - да. Конечно, я люблю, Сандр, и... - Договорить мне не дал легкий скрип.
   Я бросила быстрый взгляд на дверь, но увидела только, как она закрывается.
   Шеркх!
   Почему-то сам факт того, что кто-то смог подслушать наш разговор, поселил в душе какую-то вину и обиду.
   - Наверное, не ты один решил испортить мне настроение сумасшедшей новостью о походе в Эльфириан! - Я поднялась и, скрестив руки на груди, встала у окна, разглядывая зеленое море Вселесья. Навеянные увиденным, в мыслях зазвучали слова Зарина сказанные им вчера: "Это лес, и я хочу, чтобы он принадлежал тебе". А если сейчас заглянул он?
   - Что тебя так встревожило, Айна? - Мне на плечи легли горячие ладони Сандра. - Подумаешь, кто-то заглянул... Я даже знаю кто. Дей! Собрался пожелать тебе доброго утра, но услышал наш разговор и решил не мешать.
   - Почему ты так уверен? Это мог быть и Зарин, и Берш... - Не знаю, почему, но мысль о том, что мои признания довелось услышать не перевертышу, а кому-то другому чуточку успокоила.
   - Нет. Они на вершине. На смотровой площадке. Готовят переход в Сильвиорс. Это портовый городок и там мы возьмем судно.
   - Сильвиорс? - Я развернулась к нему. - А почему бы не переместить нас сразу в Лиин-тей?
   Сандр усмехнулся и коснулся ладонью моей щеки.
   - Времена нынче неспокойные. Берш сказал, что охранная магия государства может даже уничтожить переход, поэтому будем добираться вплавь. Всего ночь пути.
   - Ясно. Только я никогда не плавала на кораблях!
   - Не бойся. Летом штормов почти не бывает, к тому же наши Хранители не допустят, чтобы мы стали жертвой обстоятельств.
   - А я и не боюсь. Просто... - я пожала плечами, - ставлю тебя в известность. Мало ли...
   - Учту. А сейчас, пока еще есть время, пойдем, позавтракаем. - Сандр поманил меня за собой и направился к двери.
   Завтрак оказался простым и сытным: каша, молоко и хлеб. Что ж, каша, так каша. Для меня эта пища была привычной едой на протяжении многих лет.
   Я невольно вздохнула, мыслями возвращаясь в прошлое. Как бы то ни было, время, проведенное в обители, оказалось самым беззаботным в моей жизни.
   Мы с Сандром уже почти разделались с едой, когда к нам присоединились Берш и Зарин.
   - Приятного аппетита. Надеюсь, каша вам понравилась? - Берш опустился за стол, а вот перевертыш остался стоять рядом с ним, с ничего не выражающим видом разглядывая едва мерцающее в камине пламя.
   - Спасибо. Все было очень вкусно. - Я улыбнулась и бросила быстрый взгляд на Зарина. - А вы? Что же? Не составите нам компанию?
   - О, нет. - Берш вернул мне улыбку. - Мы с Зарином проснулись еще до рассвета и уже позавтракали. Сейчас каждая секунда дорога.
   - Н-да. На войне, как в любви, каждый миг несет в себе победу или поражение! - глубокомысленно заявил Дей, появляясь в зале.
   - Совершенно верно. - Берш обернулся к нему. - А где все утро носило тебя?
   - В отличие от вас, у меня нет планов изменить мир и я не влюблен. Поэтому я воспользовался случаем и как следует выспался. - Он уселся за стол и, придвинув к себе тарелку каши, начал уписывать ее за обе щеки.
   Я почувствовала, как моих щек коснулся пожар. А кто же тогда стал свидетелем моего признания? Или Дей лжет?
   Заметив мой пристальный взгляд, он на мгновение отвлекся от еды и едва заметно мне подмигнул.
   У меня вырвался вздох облегчения. Лжет!
   - Что ж, как я уже заметил - сейчас каждая секунда на счету. - Берш поднялся. - Прилетающий поздно - пролетает мимо.
   - А без драконьих поговорок можно обойтись? - Дей проворно выскреб остатки каши и поднялся вместе со всеми. - Мне больше нравится поговорка подгорников: "Наш пострел везде поспел".
   - А еще есть пословица перевертышей: "С кем поведешься, от того и наберешься..." - выдал Зарин.
   - Ну, думаю, вы к плаванию готовы. Темы для беседы есть. - усмехнулся Берш. Он поднялся и подошел к камину. Легкое касание скрытого в стене рычага, и в стене открылась дверь, за которой манили в неизвестность вырезанные из камня ступени.
  
   Глава двадцать первая
  
   Сандр
  
   Подъем по заточенной в скале лестнице отчего-то вызвал у меня довольно неприятное чувство безысходности. Мы словно попали в ловушку и теперь, до конца веков должны будем идти к призрачной цели. Вначале я честно пытался считать витки лестницы, но, в конце концов, сбился со счета и даже растерялся, когда на миг ослепив, над нами вспыхнули лучи солнца. Мы вышли на довольно большую площадку. Идеально ровную и даже гладкую, словно часть вершины смахнул огромный меч. В центре площадки уже клубились темные тучи, окружавшие нежнейшую гладь зеркала перехода. Ощутив озноб волнения, я невольно сжал рукояти кинжалов и замер, наслаждаясь пьянящим чувством абсолютного могущества.
   "Осторожнее с "Убийцами", - тут же шепнул голос Лимара. - В отличие от обычных клинков, они созданы для одного-единственного боя, а все остальные сражения для них, лишь повод лишний раз напиться крови. Не выпускай их без нужды".
   Знать бы, когда будет эта нужда.
   - Переход ждет, - привлек наше внимание Берш. Он первым приблизился к нему и теперь стоял, поджидая нас.
   - Но... наверное, нужно было взять с собой что-нибудь в дорогу? - Айна остановилась в шаге от перехода, с опаской поглядывая на ожидающую нас магическую дверь.
   - Ничего кроме денег, а этого добра я Зарину насыпал целых два кошеля.
   - У меня тоже немного завалялось от выигрыша в байдяге. - Я коснулся глухо звякнувшего на поясе кошеля.
   - Если есть деньги, купите все что пожелаете. И не забудьте - вы идете на торжество. В образе бродяг вас вряд ли пропустят во дворец. - Берш в нетерпении помялся у перехода и заторопил: - Ну же? Идите. Сандр, Айна, помните, Хранители рядом, и если они молчат и не отвечают на ваши призывы, значит, так лучше для вас!
   - Надеюсь, в нужный момент они заговорят и подскажут, как мне обелиться в глазах отца и моего народа. - Дей широко улыбнулся, но я знал, что за улыбкой он мастерски прячет неуверенность и волнение. - Нет, я, конечно, ни секунды не сомневаюсь в хитрости Великих и Могучих, но... хоть намек! Чтобы знать, когда и куда бежать... Всякое ведь может случиться...
   - Не волнуйся Дей, когда придет время, ты все узнаешь. - Берш выразительно прищурился, взглянув на яркое солнце, с каждым мгновением поднимавшееся выше и выше. - Теперь поторопитесь! А я, пока вы будете налаживать отношения с Эльфирианом, наведаюсь в Подгорье, навещу братца.
   Не тратя времени на прощальные слова, Зарин первым шагнул к переходу и исчез. Следом за ним направился Дей, с намертво приклеившейся к губам бесшабашной улыбкой. Айна нерешительно покосилась на зеркало перехода, но спешить не стала, а осталась стоять рядом со мной.
   - Спасибо, Берш. - Я протянул ему руку. - Как бы все ни обернулось, благодарю за то, что помог.
   - Нет уж! - возразил он, словно не заметив моего жеста. - Через три дня ты должен быть здесь. Попробуем завершить вместе то, что так безрассудно начал ты один.
   - Мою жизнь? - Я не сдержал усмешки от такой удачно проведенной аналогии.
   - Я о слияние мой мальчик! - помрачнел Берш. - Нужно его закончить, иначе ты навсегда останешься игрушкой в лапках хитреца За Зу. Спроси своего приемного отца - драконы очень неохотно идут на сближение с двуногими, а уж заставить их испытать к нам хоть что-то, отдаленно напоминающее уважение - это надо постараться. Вот Лимара - За Зу уважал, чего я не сказал бы о тебе. Поэтому - не опаздывай. Три дня!
   Я помолчал, разглядывая его угрюмое лицо. Ничего не ответив, взял за руку Айну и повел ее к переходу. Возле зеркала притянул к себе встревоженную девчонку, и мы шагнули.
   - Наконец-то!
   - Хвала богам, мы думали, что вы решили отсидеться с Бершем!
   Ехидные голоса эльфира и Зарина заставили меня расслабиться и искренне улыбнуться. Как бы я ни верил Бершу, переход - дело тонкое. Не знаешь, куда занесет. Впрочем, выбирать не приходится. Чтобы построить переход самому, надо знать то место, где желаешь очутиться, а в Сильвиорсе я никогда не был.
   - Ух ты! - Айна оглянулась, разглядывая утопающие в садах, окружившие нас дома. - Какая красота!
   Мы с парнями снисходительно переглянулись. Какая может быть красота в портовом городке, принадлежавшем наполовину эльфирам, наполовину людям и перевертышам? Три культуры сливались в разноцветный водоворот, и каждая стремилась взять верх над остальными.
   - Айна, сразу ясно, что ты никогда не была в Лиин-Тейе. - Дей снисходительно ей улыбнулся. - Прекраснее этого города боги пока не придумали!
   - Хм, боюсь, ты не прав, - осадил его Зарин. - Ясирень - столица Вселесья и мой родной город, в любом случае красивее жалких руин ушедшей цивилизации эльфов.
   - Ты о березнячке, где живет твоя стая? - эльфир презрительно поморщился. - Что ж, не буду спорить. Каждому свое. Могу тебя уверить, если бы с нами была ундина, мы бы сейчас спорили о прелестях омута. Я же говорил не о местах нашей юности, приятных нашему сердцу, а о действительно прекрасных городах Адирана. Впрочем, Айна, рассудишь нас сама. Меньше чем через сутки ты сможешь воочию убедиться в красоте Лиин-Тейя и в моей правоте.
   Дей развернулся и, торопливо шагая, направился по улочке, убегающей вниз.
   Вскоре мы добрались до оживленно гудящей пристани, у которой, словно псы на цепи, мирно покачивались на зеленых волнах пузатые, почерневшие от волн и времени корабли.
   Растерянно оглядев суету, царившую здесь, неспешных эльфиров, крикливых людей и даже деловитых подгорников, мы решительно стали проталкиваться, торопясь за шагавшим впереди Деем. А тот, поглядывая по сторонам, уверенно шел мимо дремавших на легких волнах кораблей, пока не остановился у небольшого кораблика, затерявшего между громадинами торговых каравелл и бригантин. Матросы поспешно загружали на борт какие-то мешки, и было очевидно, что это последние приготовления перед скорым отплытием.
   Сделав нам знак подождать, Дей смело направился к стоявшему в отдалении богато одетому эльфиру. Какое-то время они о чем-то беседовали, несколько раз Дей оглянулся, словно указав собеседнику на наше присутствие.
   - Что этот напыщенный индюк делает?! - наконец не выдержал Зарин. Нервно покусывая губы, он не отводил от эльфиров глаз, горевших хищными огоньками. - Конечно, за десять лет его многие позабыли, но надеюсь, у него хватит ума не сообщать, кто он такой!
   - Не думаю, что Дей, после всего, что ему довелось пережить, сможет вот так, легко довериться первому встречному. - Я сложил руки на груди, всем видом показывая спокойствие и монументальную уверенность в эльфире. Возможно, Берш и отправил с нами Зарина, показав его значимость, но я не позволю ни ему, ни кому бы то ни было оскорблять недоверием кого-либо из нас.
   - Сандр, ты что? Это же эльфир! - фыркнул в ответ перевертыш. Кажется, мое негласное предупреждение осталось незамеченным. - А они все помешаны на своем положении в обществе! Чем выше, тем...
   - В первую очередь, это - Дей, - вдруг перебила его Айна. - Он уже не раз подтвердил право быть нашим другом и братом, и если ты не доверяешь ему - ты не доверяешь всем нам!
   Не ожидавший такой отповеди Зарин замер, недоуменно хлопая глазами. Айна отвернулась, внимательно разглядывая кораблик. Я намеренно промолчал, чтобы не выдать глупую улыбку, рвущуюся с губ. Так его, Айна!
   Напряженное молчание прервал сам Дей. Закончив беседу, он, сияя как новенький грош подошел к нам вместе с богато одетым эльфиром.
   - Вот мои друзья. А это - капитан Лифьезы, и на наше счастье он направляется в Лиин-Тей.
   Капитан оглядел всех нас цепким взглядом и улыбнулся вежливой улыбкой.
   - Да, теперь я и сам вижу, что вы приглашены на торжество во дворец не напрасно. Такую разношерстную команду редко встретишь! Грузитесь. Скоро отплываем. - Эльфир развернулся и направился к кораблю.
   Мы проводили капитана удивленным взглядом, и когда он отошел к матросам, поднимавшим на борт последние тюки, все вместе набросились на Дея.
   - Откуда ты его знаешь?
   - Что ты ему наговорил?
   - Что значит - приглашены?
   - Успокойтесь! - Дей украдкой оглянулся и с довольной улыбкой поведал: - В дни великих торжеств, во дворце Лиин-Тея можно подзаработать и, сколько я себя помню, все, кто хоть как-то мог проявить себя в магии, танцах или боевых искусствах съезжались в Лиин-Тей, чтобы перед торжеством продемонстрировать свое мастерство. Вот я и сказал, что Зарин - великий укротитель, Сандр и я - искусные воины, а Айна - мастер иллюзий. А все мы...
   - Шуты! - Зарин зло прищурился. - И кого я буду укрощать? Сам себя? Звучит странно - не находишь?
   - Ладно. Обсудим это на судне. - Я кивнул на спешно поднимавшихся на корабль матросов и направился вслед за ними к мосткам.
   Вскоре мы были на палубе.
   - Это вы - трюкачи? - К нам тут же подскочил долговязый эльфир, сверкая желто-зелеными глазами не хуже лесного кота. Не дожидаясь ответа, он приглашающе махнул нам рукой и скрылся в трюме.
   - Начинается. Судя по всему, это он нам. Боже мой. Какое унижение! - буркнул Зарин и принялся спускаться.
   - Шагай, трюкач! Не убудет! - ухмыльнулся Дей и направился следом.
   - Сандр, мне страшно. - Пальчики Айны вцепились в меня. - Ну какой из меня мастер иллюзий? Я без помощи Хранителя и колдовать-то не умею!
   - Что-нибудь придумаем! - Я помог ей спуститься в трюм и спрыгнул сам.
   Вместо ожидаемого мной, забитого товаром и матросами трюма, перед нами открылся освещенный факелами, узкий, разлинованный прямоугольниками дверей коридор. Наш провожатый прошел его до конца и распахнул перед нами самую крайнюю дверцу.
   Мы шагнули в небольшую каюту. Из мебели - богатый ворох соломы у дальней стены, из удобств - погнувшееся ведро за скромной шторой, из освещения - маленькое оконце под самым потолком и висевший на стене погасший светильник.
   - Это ваша каюта. Господин Сеймиен согласился провести вас в Лиин-Тей на своем корабле и предоставить ночлег и еду в обмен... на представление.
   - Что-о-о? Но у нас есть деньги! Мы заплатим! - возмущенно взвился Зарин, но я сдавил ему плечо, заставляя замолчать, задвинул себе за спину и широко улыбаясь, кивнул.
   - Конечно. Все, что умеем, покажем.
   - Угу. - Долговязый эльфир невозмутимо кивнул, словно и не рассчитывал на иной ответ. - Отплываем в полдень. Ужин в восемь. Ваше выступление в это же время.
   Мы, не сговариваясь, проводили его взглядом, и когда за ним тихо стукнула дверь, переглянулись.
   - Что и говорить - "тихое" нам предстоит путешествие. - Зарин устало опустился на ворох лежалой соломы и вздохнул: - А что самое ужасное, Берш дал нам столько монет, что мы могли бы даже нанять какое-нибудь небольшое судно!
   - Ничего. Сэкономишь, - усмехнулся Дей, устраиваясь рядом. - До нашего выступления еще восемь часов, предлагаю как следует отдохнуть.
   - А вот нетушки! - возмутилась Айна, когда до нее дошел весь ужас предстоящего вечера. - Кто нам во весь рост афишу сделал? Давайте обсудим и придумаем номера, прорепетируем, а там, глядишь, и вечер наступит.
   - Айна, не надо паниковать. - Я тоже уселся на солому и прислонился к почерневшим, сросшимся бревнам. - Мы с Деем организуем бой, Зарин обратится и будет весь вечер мурлыкать под твои приказы. Вот и все представление.
   - Ну... - Перевертыш неуверенно передернул плечами. - Пусть так. Все лучше, чем укрощать самого себя.
   - Отлично придумано, Сандр! У нас с тобой такие спарринги отлично проходят, - одобрил мою идею эльфир и с наслаждением зевнул. - Вот! Я и говорю. Теперь, когда все придумано и даже почти отрепетировано, можно и поспать.
  
   _________________
  
   Айна
  
   День прошел бездарно и уныло. Мои спутники, как сговорились, и сколько бы я ни старалась их расшевелить, они беззастенчиво продолжали валяться на соломе, ведя неспешные беседы о делах настолько давних, что я рискнула предположить - все это они даже не вспомнили, а выдумали. Конечно, меня попросили помолчать о том, в чем я ничего не смыслю, либо верить им на слово. В конце-концов я смирилась с байками эльфира и перевертыша о причинах исчезновения эльфов, драконов и вообще обо всем, что было на заре зарождения жизни в Адиране. Взяв пример с молчаливого Сандра, я заставила его подвинуться и устроилась между ним и Деем, пригрозив:
   - Ладно! Не хотите репетировать - ваше дело, но если мы не заработаем сегодня ужин - я съем вас!
   Ноль эмоций. Только Дей лениво прервал какую-то поучительную байку о превращении эльфов в эльфиров и снисходительно успокоил:
   - Айна, солнышко, мы с Сандром проведем наше показательное выступление на раз. Да ты и сама видела наш бой в Подгорье. Разве такое оставит равнодушными команду корабля? Уверяю тебя, эльфиры, помимо вкусной еды, изысканных вин, прекрасных девушек и оружия, еще знают толк в хороших поединках, и поверь мне, матросы его получат.
   Я только шумно выдохнула и закрыла глаза, хотя меня так и подмывало поделиться тайной о том, что самым главным достоинством эльфиров все же был хорошо подвешенный язык и ничего более! Вскоре, то ли от покачивания корабля, то ли от монотонных диалогов мужчин я задремала.
   Меня разбудил требовательный стук в дверь. Распахнув глаза, я села и огляделась, щурясь от тусклого света, чадящего на стене светильника. Рядом сонно тер глаза Дей, перевертыша не было. К двери шагнул Сандр. Щелкнул засов, впуская Зарина.
   - Ну что?
   - Вставайте. Нас уже ждут.
   - А ужин? - окончательно проснулся Дей.
   - А ужином нас накормят после нашего выступления. Твои сородичи, Дей, как я посмотрю, не все такие же дурни, как ты. Я вашу расу даже немного зауважал! - зло выпалил Зарин и без предупреждения начал стягивать одежду. Я поспешно отвернулась. Даже зажала уши и крепко зажмурилась, словно это могло мне помочь не слышать полный муки стон, перешедший в скулеж раненого зверя. Как ему должно быть больно...
   Словно в ответ на мои мысли, меня что-то легонько стегнуло по руке, заставив распахнуть глаза.
   Пантера. Стояла в шаге и, выразительно поглядывая на меня светло-зелеными глазами, нервно била из стороны в сторону хвостом.
   - Ладно, Айна, первыми выступаем мы, а ты с этим ворчуном работаешь в паре чуть погодя. Бери его за шкирку и веди, а мы пока пойдем расшевелим матросню. - Эльфир скользнул вслед за Сандром в коридор, явно чувствуя себя неуютно рядом с пантерой. Зверюга проводила его взглядом и снова оглянулась на меня, мол, а мы что стоим?
   Я усмехнулась.
   - Подожди. Сейчас их выход.
   Пантера тут же послушно улеглась рядом. Я смущенно переступила с ноги на ногу. Интересно, Зарин в облике зверя понимает меня так же, как человек, или...?
   - В смысле, я хотела сказать, что выходить нам всем вместе не нужно, но...
   Зверь поднялся и, забив хвостом, выразительно рявкнул.
   - Ну, если ты хочешь посмотреть, то, наверное, можно, - тут же согласилась я.
   Тихо фыркнув, пантера подошла, когтями подцепив, открыла дверь и скользнула в полумрак коридора. Я бросилась следом. Надеюсь, парни не сильно обидятся за мой столь ранний выход? Да только как сидеть рядом с рычащим зверем?
   Зверь поджидал у лестницы, ведущей на палубу. Послушно пропустив меня вперед, пантера тенью скользнула следом. Хвала богам, что все пассажиры этого судна решили не пропускать ужин и уже покинули душные каюты. Иначе смерть от разрыва сердца какого-нибудь впечатлительного эльфира оказалась бы на моей совести: мало кто смог бы пережить встречу с огромной зверюгой в полумраке коридора, освещенного лишь тусклым светом магических светильников.
   Выступление наших спутников мы увидели издалека. На корме, в свете последних лучей заката, позабыв обо ужине, да и вообще обо всем, кричали, улюлюкали и безумствовали десятка два долговязых эльфиров. На нас не обратили никакого внимания, даже когда мы нагло вклинились в ряды зрителей и начали пробираться к сражающимся. Впрочем, пару раз нас все-таки попытались оттеснить, но перевертыш рявкнул так, что рискнувшие выразить недовольство послушно расступились, и мы замерли, не в силах отвести взгляда от увиденного.
   Это был странный бой. Обнаженные до пояса парни, вооруженные двумя кинжалами, не отводили друг от друга сочившихся ненавистью глаз и будто исполняли полный неистовства ритуальный танец. Клинки сшибались с такой силой, что на палубу лился водопад искр. Казалось, это сошлись в последней битве кровные враги.
   Но даже не неистовство боя приковывало к себе взгляды.
   Да, Дей был прав, обещая зрелищность поединку, но все же он даже подумать не мог, как точно сбудутся его слова: Сандр пылал, горел, в буквальном смысле слова. Его кинжалы, волосы, глаза, и даже кожа светились багровым сиянием. Его отточенные движения были наполнены силой, ловкостью, и неутомимостью, будто он только сейчас взял в руки клинки, а вот Дей, в отличие от противника, почему-то почти не нападал, а только довольно ловко уворачивался, но даже моему неопытному взгляду было понятно, что силы его на исходе.
   Интересно, какой демон вселился в Сандра? С холодной улыбкой, он, играя, позволял измученному эльфиру отбить удар и снова нападал, глядя как тот обреченно мечется в круге возбужденной толпы. Или это был не Сандр?
   Наконец, эта игра ему наскучила. Время для меня вдруг замедлилось. Я видела, как Дей медленно и нелепо отмахнулся кинжалами, развернулся и присел, пропуская над головой коварный выпад Сандра. Еще один взмах заставил эльфира отшатнуться и упасть навзничь, а в следующий миг над ним навис Сандр.
   - Все! Ты победил! - Дей отбросил клинки и поднял ладони, не пытаясь защититься от объятого огнем существа.
   - Я знаю! - голос, раздавшийся в ответ, не был голосом Сандра. Низкий, хриплый с легким присвистом, и абсолютно бесстрастный. - Я всегда побеждаю. И... пощады тебе не будет, смертный!
   Я поняла, что сейчас произойдет и, не раздумывая, бросилась к ним, но зверь меня опередил. Бесшумной тенью пролетев рядом, он швырнул Сандра на палубу. Тот метнул кинжал, метясь пантере в бок, но тут подоспела я. До сих пор не знаю, что тогда произошло. Понимая, что не успею, я прыгнула вслед за летящей полоской стали и изо всех сил сжала в руке раскаленное багровое лезвие. То, что мне удалось перехватить клинок, я осознала мгновением позже. Невероятный жар вгрызся мне в ладонь и огненными каплями забарабанил о доски палубы. Не в силах разжать пальцы, я завороженно смотрела, как по моей руке растекается такое же огненное марево, какое еще мгновение назад окружало Сандра.
   Где-то совсем рядом раздался стон меняющего облик Зарина, и время снова ускорило бег, смешав в цветной водоворот и испуганные глаза Сандра, и горящие яростью - перевертыша, и незнакомые лица, которые тут же стремительно поглотила темнота...
  
   - Как ты мог? Ты же ее чуть не убил!
   - Да чего там! Ты меня чуть не убил!
   Голоса Дея и Зарина занозой вклинились в мозг, заставляя меня поморщиться. Кажется, сейчас Сандру достанется.
   Я приоткрыла глаза, и некоторое время внимательно разглядывала силуэты сидевших в шаге от меня мужчин. Полумрак, царящий в каюте, разбавлялся скудным светом, идущим от висевшего под потолком фонаря. Затем попыталась сесть. Оперлась на руку и, не сдержав стона, снова упала, вновь почувствовав огненную боль.
   В следующую секунду меня окружили.
   - Айна, любимая, как рука?
   - Есть хочешь?
   - Или пить?
   Чьи-то руки осторожно подняли меня и, придерживая, усадили.
   Боги! Такая забота с лихвой окупает временные неудобства, и... (Я поднесла к глазам руку, замотанную белой тряпицей так, что теперь она больше напоминала культю) неэстетичный вид.
   - Айна, прости! - прозвучал над ухом полный раскаяния голос Сандра. Я оглянулась. Его обнаженный торс уже не окружало огненное сияние, а в светлых глазах плескалось такая боль, что я прижалась щекой к его груди и успокаивающе улыбнулась.
   - Сандр, я все понимаю. Там на палубе был не ты! Я не сержусь на тебя!
   - Любимая, я заставил тебя страдать, и за это мне нет прощения! - Его губы прижались к моему виску, и он торопливо забормотал: - Это кинжалы! Мне не нужно было поить их кровью. Теперь даже в шуточном бою они будут требовать от меня платы за мифическое могущество, и я... мне пока трудно их контролировать! Я не мог с собой совладать! Я видел, что убиваю Дея и... мне это даже нравилось!
   - Ты слышала?! - возмущенно рявкнул Дей. - Ему нравилось! Пока этот сумасшедший с нами, никто из нас не может спать спокойно!
   - Но, Дей! - Сандр чуть не плакал. - Я же сказал! Это не повторится! Я больше никогда не подниму эти кинжалы ни на кого из вас!
   - Раньше надо было думать! - злопамятно буркнул Дей. - Если бы не кровь Айны, еще неизвестно, остался бы кто-нибудь из нас сегодня жив!
   - Простите! - Сандр стиснул зубы и уставился в пол. - Я не знаю, как мне искупить эту вину.
   - Мы в порядке. - Я коснулась его колючей щеки неповрежденной ладонью. - Забыли.
   - Этого нельзя забыть, Айна. - Зарин, уже облаченный в привычные кожаные доспехи, все это время сидел рядом и в разговор не вмешивался, но тут не утерпел. Бросив на меня быстрый взгляд, он покачал головой. - Я всю жизнь имею дело с оружием, и еще ни разу, ни один клинок не подчинил меня своей воле. Я сам знаю, когда и чью жизнь забрать. И одно я могу сказать тебе точно, Сандр, - Зарин посмотрел на него, помолчал и выпалил: - Если ты не можешь подчинить себе клинки, готовься в конце концов стать их рабом.
   - Зарин, с этими клинками не все так просто! - В глазах Сандра вновь блеснула красноватая дымка гнева. - Это особые кинжалы!
   - С любым оружием все просто: либо оно принадлежит тебе, либо ты принадлежишь ему. Выбирать, в любом случае, тебе! - отрезал Зарин и посоветовал: - А если у твоего оружия есть конкретная цель, не стоит применять его на потеху толпе.
   - Да понял я уже! Понял! - рыкнул Сандр, взял мою руку и принялся разматывать повязку. Какое-то время он что-то бесшумно шептал, зажав ее между ладонями, и когда жжение сменилось нестерпимой щекоткой, выпустил. Я внимательно изучила длинный багровый рубец, тянущийся через всю ладонь. - К сожалению, эту отметину я убрать не смогу.
   - Только зубы заговаривать и можешь, шарлатан! - Дей решительно отодвинул Сандра. Протянул мне глиняную тарелку, наполненную аппетитно пахнущей кашей, и вырезанный из черного дерева стакан. - Кушай, девочка! Каша с мясом - выше всех похвал, а на десерт слабенькое вино из повилики. Поверь мне, болезни быстрее проходят на сытый живот!
   - Верю! - Я приняла угощение, поставила возле себя и начала неспешно есть, едва сдерживаясь, чтобы не разделаться с едой в считанные секунды. Боги, как же я проголодалась!
   - А больше всего меня поражает то, - хмыкнул Зарин, внимательно наблюдая, как я расправляюсь с кашей, - почему эльфиры не скинули нас за борт? Ведь ясно же что с тобой, Сандр, да чего там, со всеми нами что-то нечисто! Особенно когда ручная пантера оказалась голым парнем.
   - Простым трудягам, нечего терять в этой жизни, кроме повода как следует повеселиться, - усмехнулся Дей. - Поэтому они прикинули, что угрозы от нас значительно меньше, чем веселья от драки с пылающим сумасшедшим, и решили не упускать случая увидеть то, что, по их мнению, увидят высокородные эльфиры в Лиин-Тее.
   - Ты о чем?! Мы что, снова должны будем изображать шутов?!
   - Успокойся, Сандр. - Эльфир лишь едва заметно качнул головой. - Так думает команда. Зарин, к слову, может, расскажешь о том, что ждет нас в Лиин-Тее и что нам делать?
   Перевертыш нахмурился.
   - Вообще-то Берш убежден - Хранители объяснят, что нам делать. Поверь, Дей, я и сам, как на иголках.
   То ли от факела, то ли от выпитого вина мне вдруг стало жарко, даже душно и так нестерпимо захотелось глотнуть свежего морского воздуха, что я не выдержала и поднялась.
   - Мне нужно выйти. Ходить за мной не надо. Я скоро вернусь. - Оглядев молчавших парней, я, только в глазах Дея не заметила безрассудного упрямства сделать все наоборот, еще раз повторила просьбу и только после этого вышла за дверь. Уверена, что Сандр и Зарин не послушаются и обязательно пойдут за мной. Одна надежда: что не вдвоем и не сразу.
   Едва я ступила на палубу, как порыв ветра окатил меня волной прохладного морского воздуха, смывая липкую паутину усталости и сонливости. На палубе никого не было. Впрочем, я не особо и приглядывалась. Мне было все равно, заметит ли кто-нибудь мою ночную прогулку.
   Место поединка теперь было пустынно, но все же притягивало взгляд, и я невольно направилась туда. Звезды и полумесяц висели так низко, что даже отражались в ряби волн. Мне на миг почудилось, будто корабль плывет, окруженный дымкой звездного света. Я даже не сразу поняла, что вокруг нет привычного сиреневого сияния. Риссар опять сбежал, а я хотела его кое о чем расспросить!
   Оказавшись на корме, я вновь вспомнила бой, а еще... глаза Сандра. Он не был в ярости или безумен. Казалось, он действительно играл с Деем в смертельную игру, и... ему это нравилось. И прозвучавший тогда голос принадлежал не ему... А может, власть над ним взял его Хранитель? Но... зачем убивать Дея, которого драконы прочат на трон?
   Что же за оружие эти "Убийцы"?
   "Очень сильное. Наделенное магией Ушедших. И безжалостное ко всему живому. Только такое оружие и способно убить того, кто бессмертен в вашем мире"
   Внезапно раздавшийся незнакомый голос заставил меня затаить дыхание и оглядеться. Глупый рефлекс - если ты слышишь рядом чей-то голос, значит, ты можешь и увидеть говорящего.
   Естественно, у меня за спиной никто не стоял. Хм, интересно кто решил развлечь меня в этой прогулке? То, что голос принадлежит не Риссару, я поняла еще с первых звуков. Тембр не тот. Может это Хранитель Сандра? Ведь слышала же я однажды два голоса!
   - Кто ты? - Спросила тихо, но вслух. Тоже рефлекс. Слово, произнесенное даже шепотом - услышат скорее, чем слово, не произнесенное вообще.
   "А вот в этом ты не права. Для тех, кто по эту сторону Грани, мысли живых очень громки! - раздался тихий смех и таинственный собеседник поведал: - Я - Лимар. Риссара действительно с тобой пока нет. Он вместе с За Зу готовится к предстоящему обряду Слияния. Ловко ты подметила, что смотришь на мир его глазами! Все дело в сиреневом отсвете? Повезло. Когда у меня в Хранителях был За Зу, то ночью или в темноте приходилось видеть все в кровавых тонах. Жуть!"
   "Лимар? Ээ... очень приятно. Наслышана. Ага. Отсвет. А мне, значит, тоже нужно будет пройти через этот обряд? Это вроде Сандру с его боевым драконом он должен пригодиться. Для управления". - Мыслить вслух - я усмехнулась от такого определения - удавалось урывками, словно я боялась, что он меня не услышит. И именно по этой же причине я постаралась произнести все интересующие меня вопросы и ответы разом.
   Почему-то с Риссаром таких страхов не наблюдалось. Может, привыкла?
   "Обряд нужен и тебе. Конечно, в отличие от Сандра, ты получила куда больший опыт общения с Хранителем, точнее, с силой Хранителя, потому что пришла в этот мир вместе с ним, но все же, будь он похитрей, ты бы оказалась пленницей. Однако сейчас речь не об этом. Я хочу, поговорить о том, что произошло сегодня на поединке. Все, что я рассказал об "Убийцах" - верно, но есть и еще кое-что. Пробудивший их смертный получает в дар мощь, подобную силе богов, но при условии, что эти кинжалы с ним и не разделены. Если их разлучить - свой дар клинки Тха-картх заберут, и так будет до тех пор, пока они вновь не соединятся. А то, что произошло сегодня, случилось не по вине Сандра. Был отуманен он мощью колдовской"
   - Да я это поняла. Вот только... Зачем они Сандру? Сейчас? Ведь может произойти непоправимое!
   "Меня пугает даже не это. Тха-картх я отдал ему, чтобы в час роковой убил он Тень Сайруса и его слуг. Ведь только с помощью клинков этих можно уничтожить любого Хранителя. Пугает меня иное. За Зу. Как бы, в стремлении восстановить справедливость, он не убил всех Теней живущих по обе стороны Грани".
   "И... что в этом плохого?"
   "Тогда стрелка весов наклонится в сторону Стихий, но равновесия как не было, так и не будет. За Зу, так же, как его брат, рожден быть властелином мира, и я очень опасаюсь, что это предназначение захочет он исполнить в Адиране. Прошу. Следи за "Убийцами" и Сандром. Тебе он доверяет больше всех. Не допусти нового безумия!"
   - Гм... - Я кашлянула. Отлично! Сандр - спаситель мира, а я та, что спасет самого спасителя. - Я постараюсь. И если можно, последний вопрос. Вы знаете брата Сандра?
   "Теперь и ты его знаешь"
   - Кто он?
   "Подумай, и ответ не заставит себя ждать!"
   - Зарин? - Я, уже не сдерживаясь, говорила вслух. Всё равно никто не услышит.
   Ах, как я была не права!
   - Да, Айна. Не знаю, как ты меня почувствовала, но скажу, в свое оправдание, что я за тобой вовсе не следил, а тоже вышел подышать воздухом.
   Я стремительно развернулась и уставилась в чуть прищуренные глаза перевертыша.
   Зарин?! Значит это твой ответ, Лимар?
   Я даже затаила дыхание, стараясь не пропустить в грохоте сердца коротенький ответ, но его не последовало. Впрочем, он мне и не был нужен. Зарин - брат Сандра? Но почему тогда они так непохожи?
   Перед глазами возник великан, с копной светло-русых волос и худенькая черноволосая женщина - герои моего кошмара. Лицо королевы осталось в памяти лишь размытым пятном, но я почему-то пребывала в уверенности, что ее черты были такими же точеными и красивыми, как лицо Зарина. К тому же он сказал, что его отец был приемным. Значит...
   - Айна? Эй! - Он озадаченно нахмурился и даже легонько потряс меня за плечи. - Ты в порядке?
   Я поняла, что вот уже несколько мгновений стою, разглядывая его не таясь, и смущенно потупилась.
   - Более чем. Просто задумалась. Поняла, что ты напоминаешь мне одного знакомого и... задумалась. - Я развернулась и направилась к борту. Зарин догнал меня и молча пошел рядом. Решив воспользоваться случаем, я невинно принялась за допрос: - Скажи, владыка Вселесья твой приемный отец?
   - Да, - последовал короткий ответ. И ни капли подробностей! Ладно...
   - А ты помнишь своих настоящих родителей?
   - К сожалению, нет. Они погибли, когда я был еще младенцем. Владыка Вселесья взял меня в семью и воспитал, как родного, и я всегда буду его чтить, как чтут отца.
   - А ты знаешь, кем были твои родители? - Я набралась смелости и снова посмотрела на него. Он шел, задумчиво глядя в небо, и лунные блики путались золотистыми нитями в его черных, блестящих волосах. В ответ на мой вопрос он остановился и, взглянув на меня, шагнул ближе.
   - Откуда такой интерес к моим корням? Или... боишься, что я окажусь недостаточно благороден для тебя? Да, я приемный сын короля Шарида из ныне правящего клана Убийц ночи, но уверяю тебя, в моих жилах тоже течет королевская кровь. - Его горячее дыхание коснулось моих губ, и я не отстранилась, когда он склонился ко мне.
   Хм... какие мягкие у него губы, и... мне всё больше нравятся его поцелуи...
   И поцелуи Сандра тоже...
   В крови бурлило ощущение победы и безрассудства. Представляю, какое удовольствие вызовет моя маленькая новость. Сейчас самое главное - найти подходящий момент, чтобы рассказать Сандру о моем открытии.
   Вдруг неведомая сила буквально оторвала меня от перевертыша и, уронив на палубу, потянула за собой. Вопль, вырвавшийся из моей глотки, когда я поняла, кто стоит за моим похищением, напугал даже меня.
   Ундины! Сразу четыре твари обвили меня своими скользкими, зеленоватыми хвостами и молча тащили к приближающимся бортам. В следующий миг руки Зарина вцепились в меня.
   - Немедленно отпустите ее. У вас один вздох чтобы подумать о спасении. - Его голос дрогнул, переходя в рык, глаза угрожающе залил желтый цвет, а зрачок стал вытягиваться.
   - Не смей нам мешать! - Одна из тварей вдруг впилась в запястье Зарина длинными тонкими резцами-иглами, и его рука повисла плетью, а точный удар хвоста другой ундины заставил его отлететь и покатиться по палубе. - Убьешь нас, придут другие сестры. Она взяла то, что ей не принадлежит, и утаила! Мы заберем это и вернем хозяину.
   - Я... забыла! Я верну! Сама! Сейчас же. Только отпустите меня! - затараторила я, извиваясь всем телом.
   - Разве вы не слышали то, что вам сказала девушка? - внезапно раздавшийся позади голос Сандра заставил сердце радостно забиться, а щеки - заалеть от чувства невысказанной вины. Надеюсь, он не видел наш поцелуй... - Отпустите ее и уходите. Я никому из вас не желаю смерти.
   - Но, властитель! Это человеческое дитя присвоило то, что наши сестры передали для тебя!
   - Вы снова не услышали меня? - В руках Сандра вспыхнули огнем кинжалы. Казалось, он пропустил мимо ушей все, что говорили ему ундины. - Отпустите ее и уходите. Без промедления!
   Ундины замерли, словно совещаясь, и я вновь почувствовала себя свободной. Четыре гибких тела, перемахнув через борт, рухнули в море.
   Сандр помог мне подняться и крепко стиснул в объятиях.
   - Я будто чувствовал, что сегодня должно случиться что-то еще. - Наконец он отстранился и встревоженно заглянул мне в глаза. - Что им было нужно?
   Я открыла рот, чтобы наконец-то рассказать ему о кулоне, но меня перебил Зарин:
   - Айна, - баюкая руку, он медленно приближался, - я думаю, что на этом ночную прогулку нужно закончить. Пойдемте в каюту.
   Сандр легко подхватил меня на руки и понес прочь. Вскоре под его ногами заскрипели ступени, а мне в лицо пахнул терпкий запах рыбы. Тусклый светильник почти догорел и теперь едва теплился, отвоевывая у ночи крошечное, тусклое пятно света.
   Едва за нами захлопнулась дверь каюты, как Дей приоткрыл глаза и, сонно поморгав, отвернулся к стене. Сандр посадил меня на солому и сел рядом.
   - А ты мудрец, эльфир. - Зарин устроился с краю, прижимая к груди раненную руку, с которой все еще стекали капли крови. - Если бы я воспользовался твоим примером, мне не пришлось бы сейчас ждать, когда свернется кровь.
   - Как я уже сказал - я не влюблен и у меня нет тайн, - не оборачиваясь буркнул Дей и нехотя поинтересовался: - А что с твоей рукой?
   - Ундина. Зубастая тварь.
   - Хм. - Эльфир вдруг сел, внимательно разглядывая перевертыша. - Я слышал, в ее зубах содержится слабый яд, не позволяющий крови свернуться. Если бы ты был человеком, то мог бы и не дожить до утра, а так... лишь немного помучаешься.
   - Шеркх! - Кажется, заявление Дея не очень-то утешило перевертыша. Он поднялся и, стягивая рубашку, отошел к дальней стене. Я поспешно отвернулась. Нет, я никогда не привыкну к этой особенности оборотней. Как можно вылечиться, меняя облик и при этом испытывая боль в несколько раз сильнее?
   Сандр взглянул на меня, невесело усмехнулся и поворошил рядом с собой солому.
   - Ложись. Сегодня явно не наш день.
   Я благодарно улыбнулась и, соорудив подобие подушки, улеглась. День точно не наш. Ладно, расскажу ему о брате и медальоне завтра.
   Некоторое время тишину разбавляли стоны, хруст и тихий скулеж, затем снова раздался шорох и вскоре рядом с нами улегся невредимый и уже одетый Зарин.
   - Успешно? - лениво поинтересовался Дей.
   - А как же. Дедовский способ. - хмыкнул тот и, зевнув, с наслаждением вытянулся на соломе.
  
   Глава двадцать вторая
  
   Сандр
  
   Странный сегодня был день. Полный скрытых предупреждений. Взять хотя бы наш бой. Хоть мне и больно в этом признаться, я действительно осознанно мучил Дея. И убил бы. Потому что хотелось. И ничто во мне не попыталось воспротивиться этому! Зато боль Айны я испытал, как свою собственную. И это не были муки совести - это была боль от разрезающего плоть кинжала!
   И, как на грех, куда-то запропастился За Зу...
   Айна что-то пробормотала во сне, едва слышно всхлипнула и затихла, смешно надув губки. Я улыбнулся, не в силах отвести от нее взгляд и тут же нахмурился. Что было нужно ундинам? Зачем они напали на нее? О чем говорили? Связано ли это как-то с убитыми предсказательницами?
   Боги... еще одна головная боль!
   Хорошо, что я услышал ее крик и успел!
   Почему же не отзывается За Зу?
   От бревен тянуло прохладой. Я поежился, чувствуя обнаженной спиной их шершавую кору. Нда-а... рубахой пришлось пожертвовать. Да чего там! Ради Айны я бы жизнью пожертвовал, не только рубахой.
   "Боги, сколько патетики! Так. То, что случилось, можешь не рассказывать. Уже Лимар наябедничал. А я тебя предупреждал - "Тха-картх" не для боев на потеху!" - В мысли вплелся ворчливый голос За Зу.
   Я затаил дыхание. Наконец-то!
   "Где ты был? Сейчас, когда ты мне так нужен!"
   "Дела, дела. По мне так глупое занятие, но... против правил не попрешь. Через два дня у нас с тобой вроде бы назначен обряд. Вот. Готовился".
   "Так. Давай про обряд потом? - Я заставил себя успокоиться. Мало мне происходящего, так еще обряд... - Ответь мне на несколько вопросов?"
   "Начинается! А отдыхать когда? Я, между прочим, целый день за тобой... как привязанный... И вот, только соберешься отдохнуть, как слышишь стоны - За Зу! Где ты! Ответь мне на несколько вопросов!"
   "Без проблем. Устрою во дворце Дея заварушку. Правда в конце-концов меня убьют, но... зачем жить, если нет шансов что-то исправить, а тот, единственный, кто должен помочь, предпочитает отдыхать..." - Я уставился в одну точку всеми силами стараясь сдержаться и не думать вообще ни о чем, но не получилось. Бедолага За Зу услышал много новых памятных выражений. Хотя, какой с меня спрос? Я вырос с грубыми селянами.
   "Ладно. Я понял. Ты меня пристыдил, - через какое-то время буркнул он, помолчал и согласился: - Давай сюда свои вопросы. Только быстро. И спать!"
   Хм, возможно, когда все прояснится, у меня будет гораздо больше шансов уснуть?
   "Кинжалы. Что делать с ними, чтобы не повторить то, что произошло?"
   "Ничего не делать. Запомни. Они чувствуют тебя. Твои мысли, твои чувства, твой азарт боя, поэтому они будут поддерживать в тебе это до тех пор, пока ты сам не удовлетворишься битвой. Да. Сегодня ты не хотел убивать Дея, но! "Убийцы" должны получать плату за то могущество, что они дарят тебе. Вот они и заставили тебя мучить эльфира, и если бы не Айна, вполне возможно нам бы пришлось искать другого правителя для Эльфириана"
   "Кстати. Что с завтрашним приемом? Как нам попасть во дворец, а главное - как мы сумеем оправдать Дея?" - Я сменил тему. Уж слишком живы еще были воспоминания боя.
   За Зу вдруг сжалился.
   "Думаю, план Дея с бродячими артистами не так уж и плох. Перед церемонией будут выступления. Пусть Зарин сменит ипостась. Преподнесите его в качестве подарка. Черная прирученная пантера - что может быть прекраснее? Кронпринцу необязательно знать, что это перевертыш. Во время представления Дей должен пробраться в свои покои. Они сейчас принадлежат кронпринцу. И достать оттуда вазу из черного хрусталя. Но не ту, что стоит у изголовья, а ее уменьшенную копию, которую принц хранит в тайнике за секретером. Эта ваза - ваш единственный свидетель. Дальше - просто. Попросите дворцового мага прочитать ее память и перевести в образы, чтобы и другие могли увидеть дела давно минувших дней"
   "Угу" - Я нахмурился, пытаясь запомнить услышанное. - "Уверен, что все это поможет Дею обрести трон?"
   "Не очень. Но это не позволит заполучить трон его братцу. Король Киарис неизлечимо болен. Именно на это и рассчитывал Сайрус, помогая воплотить младшему братцу Дея несбыточную мечту о власти, в обмен на его безусловное подданство".
   "Но если Дей останется единственным принцем..."
   "Не останется. Эльфиры невероятно любвеобильны и плодовиты. Пока Дей гнил в Подгорье, Киарис недолго печалился о смерти семьи. У него подрастает еще один сын, и он, в отличие от Дея, - чистокровный эльфир".
   "Но Дей - первенец!" - Впору свихнуться от всех этих дворцовых интриг!
   "Тут не поспоришь. И пока обвинен в смерти королевской семьи. Сандр, давай спать? Сначала сделай все, как я сказал, а потом уже посмотрим на результаты".
   "Хорошо. - Я помолчал и попросил: - Только будь рядом, когда мне понадобится твоя помощь или совет".
   "Постараюсь. План я тебе сообщил - твоя задача выполнить его".
   "Значит до завтра?"
   Ответом мне стала тишина.
   Вот так всегда!
   Помедлив, я придвинулся к Айне, обнял ее и закрыл глаза. Тепло ее тела и покачивание корабля вскоре сделали свое дело, и я на время сменил этот мир на мир снов.
  
   __________________
  
   Айна
  
   Чьи-то пальцы щекотно скользнули по моей щеке и шее, вырывая из пут бесконечного кошмара.
   Боги, что мне снилось? И ундины, и Зарин, и Сандр, убивающий Дея. И даже мама, которую я никогда не видела, пришла ко мне перед самым пробуждением и стала что-то говорить, кажется, о моем отце. К счастью или к беде, но я не запомнила ни слова, внезапно возвращенная в мир живых чьей-то неосознанной лаской.
   Или осознанной?
   Я чуть приоткрыла глаза и тут же зажмурилась. В полушаге от меня на боку, лицом ко мне лежал Зарин и безмятежно спал. Его безупречное лицо ласкал солнечный луч, падая из крошечного оконца. Так вот чья рука уютно обосновалась на моей шее. Тогда кто так сладко сопит мне в затылок? Я едва пошевелилась и тут же об этом пожалела. Сзади кто-то стиснул меня в медвежьих объятиях и по-хозяйски прижал к горячему телу. Зарин, не открывая глаз, нащупал мою руку и, притянув, прижался к ней губами.
   - Душа моя...
   Я затаила дыхание. И что мне теперь делать? Притвориться спящей?
   "В конце-концов, тебе пришлось бы сделать выбор, но... судьба уже сделала его за тебя", - в голове тут же раздался ехидный голос Риссара, заставив меня вздрогнуть и затрястись в беззвучном смехе от абсурдности происходящего: я, в какой-то убогой каюте, на корабле, плывущем в Эльфириан, сплю в обнимку с двумя мужчинами. Хотя... вообще-то где-то был еще и третий. Видел бы меня сейчас мой отец!
   Почти сразу же я оказалась свободной. Руки, сжимавшие меня, исчезли. Позади зашуршала солома, и послышался едва слышный зевок. Зарин тоже разжал пальцы, сделав вид, что только проснулся, и знать не знает о том, что здесь минуту назад происходило.
   - Доброе утро, Айна. Как спалось?
   - Изумительно, - мурлыкнул за моей спиной чуть хрипловатый голос Сандра. - Это была лучшая ночь в моей жизни.
   - А в моей жизни эта ночь была самой веселой. Особенно под утро. - Я села и, стараясь не встречаться с ними взглядом, принялась старательно выбирать из спутанных волос стебли соломы. - А где Дей?
   Сандр оглянулся.
   - Да кто его знает? Наверное, с земляками общается?
   Словно почувствовав, что речь о нем, в каюту шагнул нагруженный свертками эльфир.
   - А. Проснулись? А я на камбуз заглянул. Вот здесь вареные яйца, а здесь - хлеб. В бутыли - вода. Ешьте. - Он сгрузил на солому щедрый завтрак и, протянув Сандру темный сверток, уселся рядом. - Держи. Здесь рубаха кока. Он единственный обладает фигурой, хоть немного похожей на твою.
   - Спасибо. И с чего он тебе ее отдал?
   - Я сказал, что если не найду одежду для большого белого воина, он сам придет за ней с огненными кинжалами.
   - Спекулируешь на моей печальной славе? - Сандр быстро натянул на себя предложенную вещицу и недовольно передернул плечами. - Ладно. Сойдет.
   - Ты меня успокоил! - фыркнул Дей и кивнул на завтрак. - Ешьте. Через час прибываем.
   - Через час? Уже? - Сандр деловито пододвинул к себе неглубокую миску с яйцами и принялся их чистить. - А я думал, что до Лиин-Тея еще плыть и плыть.
   - Сразу видно, что дальше Пограничья ты нигде не бывал, - снисходительно хмыкнул Дей и пояснил: - Лиин-Тей совсем рядом. Только пролив миновать. Портовый город. Да и сам Эльфириан расположен на побережье.
   - А какие земли находятся за Эльфирианом? - Во мне тоже проснулась жажда познания. В обители нам, если что и преподавали, то знание трав, составление целебных напитков, рукоделие и поварское дело.
   - Восточные горы. Говорят, там тоже живут подгорники. И где-то дальше - пустынные земли. Я там никогда не был, но те, кто ведет дела с подгорниками, рассказывали, что живут там желтокожие орчи. Дикари.
   - А где раньше жили драконы? Ну... пока не ушли? - Сандр вдруг цепко посмотрел на Дея. Тот пожал плечами.
   - Не знаю. Наверное, везде.
   - Территория, принадлежавшая драконам, находилась там, где раньше были земли Объединенного королевства. Значит, и Пограничье, и земли Подгорья, и Вселесье - все это принадлежало Ушедшим, - вдруг произнес Зарин. - Полынь была и их столицей. Удивительно, что вы этого не знаете. Все летописи Адирана времен Хранителей находятся на горе Снов. Там все! Вплоть до их родов и принадлежности к стихиям.
   - Учтем. - Сандр кивнул, макнул яйцо в соль и пробормотал с набитым ртом: - Надо будет изучить эти летописи. На досуге.
   Я тоже принялась очищать скорлупу, украдкой посматривая то на Сандра, то на Зарина. Поведать им об откровении, пришедшем мне сегодня ночью? О том, что они братья? Нет. Не сейчас. Не я. Вот вернемся к Бершу, попрошу его самого открыть им эту тайну.
  
   Во время завтрака Сандр вдруг ни с того ни с сего начал говорить о какой-то загадочной черной вазе, которую нужно будет принести королю Киарису и попросить считать ее память. Хотя, судя по нахмурившемуся Дею, загадочной она была только для нас с Зарином. Эльфир прекрасно понял, о чем идет речь.
   - Хорошо. Я принесу. Я помню все потайные ходы дворца. К тому же, за десять лет, что меня не было дома, вряд ли кто-нибудь узнает во мне наследного принца. Думаю, меня все похоронили.
   - Удобно! Если тебя поймают, ты с легкостью выкрутишься, сыграв роль призрака, - ухмыльнулся Зарин и насторожился, прислушиваясь. - Что это?
   Где-то послышался монотонный звук корабельного колокола.
   - Что-то случилось? - Сандр замер.
   - Я думаю, этот сигнал предупреждает нас о том, что корабль скоро пришвартуется к пристани. - Дей поднялся, собрал опустевшие плошки и направился к двери. На пороге он остановился. - Буду ждать вас на палубе.
   - Чистюля! - бросил ему вслед Зарин и мрачно взглянул на Сандра. - А теперь, если можно, расскажи поподробней о том, какую роль будем выполнять мы, пока он будет искать вазу. Отвлекать внимание?
   Сандр холодно улыбнулся.
   - Я думаю, что поистине королевским подарком будет, если я, как дружественно настроенный сын своей расы, приведу в знак почтения к будущему королю ручного зверя.
   - Что-о-о?! - Зарин хищно оскалился. - Ручного зверя?!
   - Всего лишь, чтобы пробраться во дворец. А после ты снова станешь тем, кто ты есть.
   - Лучше тебе не знать, кто я есть... - Перевертыш побуравил его хмурым взглядом и коротко вздохнул. - Хорошо. Сделаю. Иначе, зачем я здесь?
   На палубу мы поднялись, когда корабль уже покачивался у каменной пристани, а матросы сноровисто выгружали на пристань корзины и мешки.
   - Эй! - Дей о чем-то оживленно беседовал с капитаном судна, но увидев нас, торопливо попрощался и подошел. - Не прошло и полгода. А я узнал последние новости о моих царственных родичах. Отец оказывается, очень болен и хочет отдать власть Тимейну. Впрочем, не удивлюсь, если болезнь отца тоже его рук дело. А другая новость меня даже порадовала. Оказывается, у меня есть еще один брат - Сэмюэль. Родился на следующий год, после того, как меня отправили гнить в Подгорье. Просто удивительно, что Тимейн не отправил за Грань и его.
   - Зачем ему еще одно убийство? - Сандр пожал плечами и направился к трапу. - Он играет роль жертвы, а не палача. Ведь это ты отравил его мать и братьев, забыл? К тому же кронпринц ничем не рискует, оставляя мальчика в живых. Тимейн - первый в очереди на трон.
   - Возможно, ты прав. - Дей с наслаждением вдохнул, словно аромат пристани и морского бриза был для него самым лучшим запахом на свете. - Наверное, боги действительно решили дать мне шанс, если я вновь оказался на этой земле...
   Я готова была поклясться, что заметила на глазах Дея пелену слез, но вот, он сморгнул, и на его четко очерченных губах появилась холодная, полная решимости улыбка. Впрочем, наверное, мне это только привиделось. Дей - машина для убийства и мести - просто не мог допустить, чтобы кто-то увидел его слезы, его боль.
   Вскоре мы уже стояли на зеленоватых камнях набережной, а я все еще чувствовала под ногами шаткое днище корабля.
   - Куда теперь? Во дворец? - Сандр тоже нерешительно потоптался, видимо испытывая такие же ощущения.
   - Ха! Насмешил! - Дей смерил его выразительным взглядом. - Да в таком рванье, нас не подпустят даже к ограде. Немедленно на базар. Сегодня, в праздничный день, торговля обещает быть очень разнообразной.
   Мимо нас, печатая шаг, торопливо прошла вереница здоровенных эльфиров, несущих на широченных, обнаженных плечах странную конструкцию, очень напоминающую крытую прозрачной тканью беседку, в которой, облокотившись на подушки, восседала парочка ухоженных до лоска, изящных мужчин.
   - Паланкин, - предупредил мой вопрос Дей. - Это местный вид транспорта. А здоровенные парни, что его несут - рафалы. Носильщики паланкинов. Ну а те, кого они несут - какие-то вельможи. Прокатиться на этом виде транспорта в Лиин-Тее стоит недешево.
   Я проводила взглядом черноволосых гигантов. Их обожженные солнцем до черноты плечи очень контрастировали с короткими белыми бриджами, а черные волосы были заплетены в толстую длинную косу, которая привязывалась к поясу.
   Не ожидала, что увижу такое. Дей был высок и крепок, но по сравнению с этими гигантами выглядел щуплым юношей. Даже Сандр уступал им в телосложении.
   - А что, если мы тоже доедем на паланкине до рынка? - Я обернулась к спутникам, как только носильщики вместе с забавной конструкцией затерялись в толпе.
   - Я нищ, как храмовая мышь. - Дей развел руками, и подмигнул Зарину. - Но у кого-то пара золотых - кошель не жмет.
   - Если у Зарина жмет, то все мое золото к твоим услугам, Айна, - одобрил мою идею Сандр.
   - Никогда не любил этот вид транспорта. - Зарин смерил меня недоуменным взглядом. - Но, как женщину, я тебя понимаю - где еще ты сможешь в свое удовольствие ездить на шее у мужчин сколько захочешь?
   - Хм... - Его замечание заставило меня на миг покраснеть, но все же я справилась с собой и нахально кивнула. - А ты прав. Как же, наверное, высоко паланкины поднимают самооценку женщин!
   - Не очень высоко. Ровно на рост одного мужчины, - ухмыльнулся Дей и коротко крикнул что-то проходившим мимо рафалам.
   Вскоре мы сидели в крытом белой тканью паланкине и, покачиваясь в такт слаженному шагу носильщиков, разглядывали в прорези занавесей проплывающие мимо золоченые купола величественных домов и пестревшие кое-где островки клумб. Мимо сновали горожане и приезжие: вельможи, одетые в богатые, шитые золотом наряды, и кутающиеся в рванину бедняки; невысокие, пухленькие и стройные женщины в довольно простом одеянии, выглядевшем как накидка с капюшоном из непрозрачных, светлых тканей, и девушки, красующиеся в разноцветных одеяниях, делающих их похожими на ярких диковинных птиц.
   - Странные плащи... - не удержалась я. Как много в мире того, что я никогда не видела и не увидела, если бы ни мой кошмар? Или всему виной Зарин, в ипостаси пантеры заставивший меня покинуть обитель?
   - Паха, - вновь пояснил Дей. - Традиционная одежда наших женщин. Она создана без единого шва и в основном одевается на такие празднества. Кстати, - он вдруг смерил меня довольно откровенным взглядом, - ты по-прежнему будешь выдавать себя за немого паренька или тебе подобрать женский наряд?
   Я решительно мотнула головой.
   - Что ты! А вдруг меня узнают?
   - Даже если в королевском дворце ты встретишь отца, не думаю, что он тебя заметит. Что ему какие-то шуты? Сегодня все внимание будет уделено кронпринцу.
   - Все равно нам нужно быть более незаметными, - поддержал меня Сандр.
   - Для этого я бы предложил всем нам стать эльфирами, но как? - перевертыш выразительно оглядел Сандра. - Волосы покрасить можно, можно изменить цвет глаз, но никакая магия не спрячет кровавый отблеск в твоих глазах.
   - Это уже не исправить, - холодно отрезал Сандр. - Мой Хранитель принадлежит к огненным Стихиям, и все изменения, происходящие со мной, его дар мне.
   - Но почему таких изменений нет у меня? - спросила я. Если честно, его объяснение мне показалось странным.
   Сандр смерил меня изучающим взглядом и усмехнулся.
   - Дай угадаю. Твой Хранитель из Стихий воздуха?
   Я только изумленно кивнула.
   - Да. Но откуда...
   - Твои глаза. Я помню их в день нашей встречи. Они были синими как сапфиры. Сейчас они светлые, будто их выжгло солнце. И они светлеют с каждым днем.
   - Но, в отличие от тебя, мой Хранитель у меня с рождения, а изменения начали появляться только сейчас! - Я приподняла бровь, стремясь подчеркнуть наше с ним различие.
   - Мм... осмелюсь предположить... - Зарин с умным видом помедлил, - метки, которые оставляет предназначенная для каждого из вас стихия, могут зависеть и от присутствия вашего Хранителя, и еще от множества факторов. Но в основном, немаловажную роль в этом играют именно характеристики дракона, которыми он обладал в своем мире: магия, сила, род. А в вашем случае, я бы предположил, что эти изменения должны ознаменовать нечто важное.
   Мы с Сандром переглянулись.
   - Обряд!
   - И откуда ты все это знаешь?
   - У меня было достаточно времени, чтобы изучить кое-какие фолианты, любезно предоставленные мне Бершем. Кстати, - Зарин кивнул на разноцветные купола шатров, расположенных на огромной площади, к которой мы подъехали. - Если не ошибаюсь, наш путь закончен.
   - Базар! - звучно возвестил один из рафалов, и паланкин плавно опустился на землю.
  
   Глава двадцать третья
  
   Сандр
  
   Боги, зачем я согласился на это испытание? Едва мы прошли вглубь базара, как меня оглушили призывные вопли, несущиеся к нам со всех сторон:
   - Сладости! Хумла, кулам, рипис, ячик-як! Самые вкусные сладости со всего Эльфириана!
   - Ткани! Парча, шелк, бархат! Только здесь красавицы смогут найти себе лучшие ткани на лучший наряд!
   - Оружие! Лучший выбор для настоящих воинов!
   - Духи!
   - Одежда!
   - Краски!
   - Украшения!
   - Посуда!
   Я подавил желание зажать уши и сбежать. Такой пытки я не испытывал ни разу! Казалось, будто я задолжал всем этим людям, а единственный шанс спастись от их криков - купить все и сразу!
   Айна и Зарин, видимо, тоже чувствовали себя здесь неуютно, и поэтому, не обращая внимания на зазывно подсунутые вещи, торопливо шагали за Деем. Кажется, только он один чувствовал себя здесь, как рыба в воде, уверенно ведя нас мимо увешанных, уставленных, ароматных, сверкающих и аппетитных прилавков.
   Наконец, полоса препятствий была нами с честью пройдена. Изобилие и шум рынка остались где-то позади. Эльфир остановился возле аляповатого шатра, стоявшего в последних рядах и, ничего не объясняя, скрылся за плотным темным пологом. Мы послушно вошли следом. Из-за прилавка к нам поднялся белый как лунь, худой эльфир.
   - Мое почтение, господа, - равнодушно проскрипел его голос. - Что угодно приобрести? Платье на бал или мантию на холодный вечер? Туфли, шляпы, бриджи, брюки? Юбки, блузки, паху?
   Эльфиры - загадочная раса! Получив в наследство от своих прародителей вечную молодость, они, тем не менее, не могли остановить седину, правда она появлялась только у очень глубоких стариков.
   Я вновь внимательно взглянул на моложавое лицо торговца и на его белоснежные волосы, аккуратно заплетенные в косу. Интересно, сколько же ему лет? А может, столетий?
   - Тут даже пахнет так же, как десять лет назад. - Дей блаженно закрыл глаза и принюхался. - Ароматной краской для ткани и терпким настоем для выделки кож.
   - Я знаю тебя, мальчик? - Торговец вежливо ему улыбнулся и чуть прищурил глаза, будто вспоминая.
   - Меня? - Дей удивленно приподнял брови. - Нет. Теперь нет. Но когда-то давно, в прошлой жизни, я часто приходил к вам, господин Леран. Вот пришел и сейчас, зная качество ваших товаров и изысканный вкус.
   В лице торговца что-то неуловимо изменилось. Больше ни о чем не спрашивая, он с поклоном исчез за прилавком.
   Я нахмурился. Как бы о возвращении нашего принца не узнали раньше времени...
   - Кто это? - Одними губами спросила Айна, взглянув на Дея.
   - Когда-то он был королевским портным, - так же тихо пояснил тот.
   Послышался шорох, и из глубины шатра снова показался торговец, но теперь он был нагружен ворохом вещей.
   - Как я полагаю, вам нужны наряды, чтобы попасть на королевское торжество? - Он кинул одежду на прилавок. Оглядел нас. Затем вытащил черные бриджи, сапоги и такой же длинный, шитый серебристыми нитками камзол. - Вот! Этот костюм подойдет тебе.
   Он протянул его зардевшейся Айне. Затем, бросив быстрый взгляд на меня, торговец вытянул белоснежную, расшитую шелком рубаху, широкий черный пояс, узкие черные брюки и двухсторонний плащ. С одной стороны он был черным, с другой белым. В довершение к этому маскараду, он протянул мне короткие остроносые сапоги.
   - А это тебе. Ты - отражение.
   Я молча взял протянутый наряд. Отражение? Что за нелепые загадки?
   - Ну а вам, принц Дейрриан, я думаю, как нельзя более кстати подойдут ваши истинные цвета. - В руках торговца оказался золотистый костюм и длинная черная мантия.
   - Не слишком ли опрометчиво их надевать? - Дей, казалось, ничуть не удивился и не смутился. Подойдя к торговцу, он с улыбкой взял предложенные вещи. - Ты меня узнал?
   - Как только ты вошел. К тому же боги послали мне сегодня вещий сон о твоем возвращении. А этот костюм можешь смело надеть. Тебя похоронили по обряду еще пять лет назад, и теперь во дворце царят черно-синие цвета Тимейна.
   - Деяния богов нам неподвластны. - Дей улыбнулся и поклонился. - Спасибо за все. Назови свою цену.
   - Месть. - В желтых глазах Лерана вспыхнуло пламя ненависти. - Поверь, я всегда знал, что ты не виновен в том, в чем тебя обвинили. Я знаю, кто убил мою дочь и двух моих внуков. Убийца не должен взойти на трон.
   В ответ Дей только коротко кивнул.
   - Я отомщу за твою дочь. - Затем обернулся к нам и кивнул на ширму. - Нам надо поторапливаться. Кто первый?
   - Я. - Айна торопливо зашла за нее и вскоре вышла удивительно похорошевшая и... чужая. Надменная. Холодная. Кровь от крови советника Кэрна - убийцы и правой руки Сайруса. Но... тут, по губам девчонки скользнула неуверенная улыбка, и от ее звонкого голоса привидевшийся кошмар разлетелся на мелкие осколки. - Ну же! Сандр! Зарин! Дей! Ну не смотрите на меня, как на ожившего дракона! Мне все это не идет?
   Выдох вырвался не только у меня.
   - Нет, ты великолепна! - Зарин первым высказал всеобщее мнение.
   Я покосился на перевертыша и, заметив выжидающий взгляд Айны, вдруг заявил:
   - Неплохо. Но я еще с нашей первой встречи мечтал увидеть тебя в роскошном платье.
   Теперь перевертышу пришлось коситься на меня. Ха! Знай место!
   Дей с торговцем заговорщицки переглянулись, и тот в мгновение ока исчез под прилавком, тут же вынырнув с бирюзовым кружевным великолепием.
   - Сандр дело говорит. - Эльфир, хитрец, незаметно подмигнул мне и принялся убеждать опешившую девушку. - Прошу, Айна. Надень его. Даже если во дворце сегодня нам встретятся шпионы советника Кэрна, не думаю, что они решат, будто ты рискнешь появиться на этом приеме да еще в таком платье. Тем более, мы ведь будем играть роль приглашенных артистов, а на слуг никто внимания не обращает.
   - Мой принц как всегда, прав, - улыбнулся торговец. - А от себя я преподнесу в дар вот это.
   В его руках появилась широкополая шляпка, из-под которой спадали иссиня-черные, длинные локоны парика.
   Айна растерянно взглянула на платье, на меня, на Дея и напоследок на Зарина.
   - Вы действительно так думаете?
   Не дождавшись от нас вразумительного ответа, кроме дружных кивков, она подхватила платье, шляпку и снова скрылась за ширмой.
   Не знаю, как себя чувствовали остальные, а у меня последние мысли отшибло, когда я увидел ее. Нет. Не так. ЕЕ! Шляпка и платье так изменили девушку, что даже я не узнал бы Айну в этом облике.
   - Госпожа, вы божественно прекрасны! - торговец и тот восхищенно замер.
   - Боги, где были мои глаза! - Дей восторженно поцокал языком. - Воистину когда вы хотите наказать, вы лишаете зрения и разума. Теперь эта богиня достанется более рьяным.
   Раскрасневшаяся от комплиментов, с рассыпанными по обнаженным белоснежным плечами черными кудрями, Айна стояла, смущенно улыбаясь, переводя лучистый взгляд то на одного, то на другого.
   - Время действовать! - Эльфир подмигнув девушке, подхватил доставшийся ему костюм и спустя мгновение вышел преобразившимся. Впрочем, мне хватило одного взгляда, чтобы последние сомнения развеялись. Да, он не понаслышке умел носить такие вещи. - Вот теперь можно повоевать за сердце юной красавицы!
   Шут! Вогнал Айну в краску, а у самого на сердце тишина... Не знаю почему, но с некоторых пор я это остро чувствовал. Впрочем, это чувствовал и Зарин. Думая, что его никто не видит, перевертыш, в ответ на реплики Дея, только закатил глаза и выразительно фыркнул. Оттого он так спокоен - знает, что эльфир ему не соперник!
   Я, молча, подхватил предназначенный для меня наряд и тоже скрылся за ширмой. Никогда даже не держал ничего подобного. Моя выходная одежда, в которой я сбежал из дома, еще совсем недавно представлялась мне верхом элегантности, теперь показалась мне рубищем!
   Впрочем, рубище и есть!
   Повертев в руках, я бросил вещи на стоявший тут же стул и решительно принялся стаскивать с себя рубаху и штаны.
   Эх, еще бы помыться... Но увы! Не до того... придется по-походному.
   Пробормотав слова коротенького заклинания, я принюхался к себе. Потом и пылью не пахнет - и отлично!
   С брюками и рубахой я справился быстро, а вот с поясом и плащом пришлось повозиться. Но, наконец, и эти трудности остались позади. Я замер, привыкая к новой одежде.
   Надо же... А у торговца дар! Вещи, как на меня шиты, а ткань настолько тонкая и нежная, что в этот жаркий день я ее почти не чувствовал. Сапоги из тончайшей кожи тоже не добавили дискомфорта.
   Подумав, я предусмотрительно повесил плащ себе на плечи белоснежной стороной и вышел, озадаченно разглядывая перекосившиеся лица друзей.
   Да! Знаю! Такая щегольская одежда не для меня! И носить я ее не умею! Но если кто-нибудь сейчас что-нибудь скажет...
   - Ясно, пойду переоденусь в рубище. - Так и не дождавшись ответа, я развернулся, чтобы снова скрыться в примерочной, но меня остановил голос торговца:
   - Печать власти на твоем челе, господин! И ее не скрыть под рубищем.
   Я потоптался на месте, пытаясь осознать услышанное.
   - Что?
   - Твоя судьба найдет тебя, под чьей бы маской ты ни скрывался, - невозмутимо пояснил эльфир и обратился к Дею: - Твой заказ выполнен, мой принц. Может, я смогу помочь тебе чем-нибудь еще?
   - Спасибо, нет. - Дей качнул головой. - Вот только упакуй нам наше "рубище". Оно нам еще пригодится.
   - Лучше упакую новое "рубище", - хмыкнул хозяин и скрылся за ширмой.
   - Сандр... ты... Я... - Ко мне подошла Айна и, окинув меня восторженным взглядом, смущенно потупилась. - У меня даже слов нет!
   - Что, все так ужасно? - Я не сдержал довольной улыбки. Не скрою, ее восторг и смущение, бальзамом пролились на мое израненное сомнением сердце.
   - Ты настоящий король! - попалась на удочку девчонка, но Зарин поспешил все испортить!
   - Зачем лишний раз выпрашивать комплимент? - процедил он и пригрозил: - Пусть этот раунд за тобой, но мы еще сразимся.
   - О чем ты? - Надеюсь, мое удивление прозвучало искренне. Я оглядел перевертыша, только сейчас заметив, что он один остался в своей прежней одежде. - Или завидуешь моей праздничной упаковке? Поверь, броня наемника тебе очень идет, а в черной шубке ты и вовсе неотразим!
   Стараясь не замечать, как возмущенно раздулись ноздри Зарина, как в непроницаемо-черных глазах поселился звериный огонек, я обернулся к эльфиру.
   - Кстати, Дей, где можно примерить нашему ручному зверю маскарадный костюм?
   - Ах да! - опомнился тот, и с молчаливого согласия Лерана, вынырнувшего из-за ширмы с двумя небольшими походными мешками, предложил: - Зарин, ты можешь обернуться здесь. Сделать это возле дворца будет проблематично.
   - А мы возьмем для тебя одежду! - поддержала Айна.
   - А если я тут случайно все разгромлю? - Зарин на нее даже не взглянул, многозначительно огляделся, словно прикидывая возможные жертвы, но Лерана этим было не испугать.
   - Тряпки - тлен, даже такие дорогие. Я готов ими пожертвовать ради великой цели. - Старый эльфир благодушно кивнул. - Прошу. Мой шатер к вашим услугам, повелитель. А мы с вашими друзьями подождем на улице и посмотрим, чтобы вас никто не потревожил.
   Выходя вместе со всеми на улицу, я услышал выразительное "Шеркх", а еще через несколько мгновений из шатра показалась черная морда пантеры.
  
   _________________
  
   Айна
  
   Боги, как же безумно приятно, после стольких лет забвения, когда я была заперта в обители, ощутить себя женщиной. Более того - красивой женщиной! Видеть на себе полные восхищения и тайного желания взгляды мужчин и горчащие завистью взгляды женщин.
   Дождавшись Зарина, мы не стали возвращаться в толчею базара, а ведомые Деем, уверенно направились по тихой улочке вслед за группой пестро одетых эльфиров. Несколько раз мы сворачивали на шумные улицы, непохожие одна на другую настолько, словно находились в разных государствах, но бывало и так, что, попав в переулок, испытывали ощущение уже виденного.
   Поплутав по Лиин-тею, мы вскоре вышли на дворцовую площадь. То, что это именно она, мне подсказал роскошный дворец, возле которого бурлило разноцветное море горожан.
   Перед самыми воротами уже вовсю шло представление. Совсем молоденькие девушка и парень показывали дешевые фокусы, вызывая смех их умелыми объяснениями. Причем объяснения - были главной частью их трюков. Мало кто хотел бы попасть в подземелья Полыни, по обвинению в применении магии без разрешения короля Сайруса.
   - Стой, куда прешь! - Возле импровизированной арены нас остановил худощавый стражник, опасно нацелив Дею в грудь острие пики.
   - Во дворец. - Дей невозмутимо отвел древко оружия и посмотрел стражнику прямо в глаза. - Со мной сын лорда Дерга и дары от Объединенного королевства. Не хочешь же ты, чтобы я сообщил королю Киарису о том, как был оскорблен тобой этот высокородный господин?
   В подтверждение словам вперед шагнули Сандр и пантера.
   Не отводя взгляд от зверя, стражник уже понимал, что день не задался. Он судорожно сглотнул и подобострастно поклонился.
   - Да, господин. Проходите.
   Не удержавшись от грозного рыка, пантера неспешно направилась первой, словно подчеркивая свою значимость. Помня роль дрессировщицы, я тоже гордо вскинула голову и, положив ладонь на холку зверя, пошла рядом, упиваясь восхищенными взглядами.
   У высокого крыльца нас снова встретила стража. На этот раз эльфиры даже не удосужились заинтересоваться нами, но снисходительно выслушали сказку Дея о дарах из Объединенного королевства и указали на арку главного входа.
   Войдя вслед за друзьями, я едва не ахнула, разглядывая богатое убранство дворца, позолоту мебели и перил, изящество статуй и великолепие картин, украшавших стены.
   Высокородные лорды Эльфириана и их спутницы неспешно прохаживались по залу в ожидании торжественного появления кронпринца Тимейна и правителя Киариса. Вокруг них крутились слуги, предлагая напитки и угощения.
   На нас почти никто не обратил внимания, лишь два стражника подошли и, косясь на ластившуюся ко мне пантеру, тактично намекнули:
   - Выступления проходят на дворцовой площади.
   - Да. Мы видели. - Дей одобрительно улыбнулся. - Очень понравилось. И мы, конечно же, непременно вернемся их лицезреть и дальше, как только наш повелитель прилюдно представит будущего короля Эльфириана.
   - Э-э... - Стражи переглянулись и снова уставились на зверя. Распахнув пасть, пантера сладко зевнула, выставляя напоказ длинные белоснежные клыки.
   - А... вас смущает наша ручная кошка? - Сандр шагнул вперед и бесстрашно потрепал за холку рыкнувшего на него зверя. - Мы с моей невестой специально привезли ее в подарок будущему повелителю Эльфириана. Вырастили сами, поэтому лучше защитника и преданнее друга трудно будет сыскать.
   Я покосилась на Сандра. Быстро же он меняет сценарий!
   Стражи крепко задумались. Видимо по оригинальности наш подарок превзошел все прочие.
   - Ну, хорошо, - наконец решился один из них. - Ждите здесь, а ваш подарок я бы рекомендовал отдать на задний двор или взять на цепь.
   - Нет необходимости! - невольно вырвалось у меня. Шагнув к зверю, я погладила его шелковистую шерсть и нечаянно коснулась руки Сандра. - Без нашей команды он не сделает и шага. Мы бы сами хотели подарить его кронпринцу и научить с ним обращаться.
   - Ну... если так... - стражники снова переглянулись, но сообщить нам свое окончательное решение не успели. Раздались звуки фанфар и зазвучала торжественная музыка. Гости окружили лестницу, взволнованно поглядывая наверх. Стражники, забыв и думать о нас, толкаясь, стали пробираться вперед.
   - Торжественный выход правителя, - тихо пояснил Дей и торопливо забормотал. - Сейчас будет долгое и нудное объявление важных гостей с повторениями имен и титулов. Затем отец начнет говорить написанную слугами речь... В общем, я успею. За стеной есть потайной путь наверх. Прикройте меня.
   Мы с Сандром сдвинулись, загородив Дея. Сзади послышались шаги, что-то тихо скрипнуло, глухо стукнуло, и все стихло. Впрочем, наш маневр никто не оценил и не заметил. Все, от гостей до стражников, оживленно галдя, внимательно рассматривали лестницу, по которой медленно, сильно прихрамывая, спускался одетый в шитые золотом богатые одежды высокий, худощавый эльфир. Мерцавшая драгоценными камнями корона скрывала тронутые сединой волосы.
   "Айна, иди с принцем".
   Я чуть было не подпрыгнула, услышав у себя в мыслях торопливую речь.
   Хм... знакомый голос...
   "Кто это?"
   "Лимар. Помнится, не далее как сегодня ночью мы с тобой уже общались".
   "Зачем мне идти за Деем?" - Я отступила назад и бросила взгляд на Сандра. Нет. Моего перемещения он не заметил и по-прежнему стоял, наблюдая появление короля. А вот перевертыш занервничал, едва моя ладонь исчезла с его холки и обернулся. - "А может, лучше поручить это Сандру?"
   "Нет. Если кто сможет помочь Дею, то только ты!"
   Нда. Задачка!
   Я оглянулась, разглядывая стену, и тут же заметила узкую крошечную дверцу, замаскированную под каменную кладку. Даже ручка, выполненная в форме треугольного камня, имеется!
   Ладно, в покои я попаду, но я не знаю дворца! Где искать эльфира? А тут еще Зарин! Смотрит так, словно знает все, что я задумала...
   Глядя в желто-зеленые глаза зверя, я молитвенно сложила руки, и, покачав головой, сделала шаг назад. Еще и еще. Он прижал уши к голове, продолжая смотреть, как я пячусь. Почувствовав за спиной камни стены, я, не отводя взгляда от пантеры, взялась за ручку, но тут Сандр похлопал зверя по загривку. Чувствуя, что он вот-вот обернется, я дернула дверь и юркнула на лестницу, открывшуюся за ней.
   Бежать!
   Представляю, какой скандал я заработаю сегодня от этих двоих, выполняя просьбу мифического голоса!
   Я даже не знаю где искать Дея!
   "Не бойся! Я с тобой!" - тут же откликнулся Лимар.
   "Утешил! И почему именно я?"
   "Времени нет объяснять. Поднимайся до третьего этажа. Сверни направо и иди до Солнечного зала. За троном увидишь дверь".
   "Отлично! А как я буду оправдываться перед Деем?"
   К счастью, ответа не последовало. Лестница сделал поворот, еще один и привела меня к тупику. Наверное, где-то здесь тоже имеется потайная лестница. Ощупав пыльную кладку, я не нашла ни намека на ручку или дверь. Чувствуя легкую панику, я толкнулась в стену плечом. Ничего! Шагнув в сторону, я снова обрушилась на стену и вывалилась на украшенный коврами пол. Вскочив, я отряхнула запылившееся в катакомбах платье, поправила шляпу, распушила кудри парика и огляделась.
   Наверное, я попала туда, куда нужно. Если судить по виткам лестницы, аккурат на третий этаж! Оббитые шелковыми гобеленами стены коридора, редкие белоснежные двери и магические светильники, матовыми шариками переливающиеся всеми цветами радуги под высоченным потолком. И не души! Отлично! Так. Что там говорил Лимар? Идти направо?
   Пустынный коридор вскоре закончился, и я вышла в круглый, наполненный светом зал. Солнечные лучи пронзали его насквозь, потоком вливаясь из огромных окон, занавешенных лишь тончайшей, шитой серебряной нитью прозрачной тканью. У дальней стены возвышался массивный трон, а дальше за ним, я и вправду увидела приоткрытую дверь. И что теперь?
   Подойдя к двери, я заглянула в комнату. Огромная постель с балдахином и вырезанной над изголовьем шестизубой короной говорили о том, что я попала в королевские покои, но... они были пусты. И что теперь делать?
   Так и не дождавшись подсказки Лимара, я уже хотела уйти, но тут послышалось какое-то шуршание.
   - Дей?
   Из-за спинки кровати появилась изумленная физиономия друга.
   - Айна? Какого шеркха ты тут делаешь?!
   - Если бы я только знала! - хмыкнула я. - Долго объяснять. Нашел, что искал?
   - Да. Вот она. - Он поднял вырезанную из черного камня вазу. - А вот та, - он указал на точно такую же вазу, стоявшую у кровати на невысоком столике, - другая. Теперь надо выбираться.
   Укрыв вазу какой-то тряпицей, он вышел из комнаты и замер, прислушиваясь. Из коридора послышался приятный мужской голос и что-то отвечающее ему женское щебетание.
   - Тимейн! Мы пропали! - прошипел Дей, затравленно оглядываясь. Как будто всерьез решил спрятаться за прозрачной шторой или выпрыгнуть в окно. - Он не даст мне забрать вазу! А если я его убью, то, даже оправдав себя, снова попаду в Подгорье или на плаху!
   Решение пришло само собой.
   - Спрячься в комнате. Я попробую его увести, а ты сможешь уйти незамеченным.
   Смерив меня цепким взглядом, Дей скрылся в комнате и закрыл за собой дверь. Я отступила к трону и стала ждать. Один шанс из тысячи, но я должна его испробовать! Не зря же Лимар привел меня сюда. Так вот о какой опасности он говорил!
   Через мгновение в зал забрела парочка. Не разжимая страстных объятий, они продолжали совмещать поцелуи с ничего незначащими фразами и уверенно приближаться к вожделенной спальне.
   - Королева! Богиня! После сегодняшней церемонии я объявлю о нашем союзе! - Мужчина, одетый в белый костюм и такую же мантию, был чем-то похож на Дея, если бы не более резкие черты, испорченного высокомерием лица.
   - И забудешь о Нире? - Стройную фигуру девушки-эльфирки выгодно подчеркивала праздничная серебристая паха.
   - Кто такая Нира? Уже забыл!
   - А обо мне, надеюсь, помнишь? - Я выступила из-за трона.
   От неожиданности они застыли и уставились на меня во все глаза. Замирая от ужаса, я, тем не менее, нагло продолжила:
   - Уже, значит, ее называешь королевой? А как же я?
   Мужчина озадаченно поморгал.
   - Кто ты такая?
   - Да! Кто она такая? - Девица, ничуть не удивляясь моим вопросам, гневно взглянула на неверного возлюбленного. - А главное, когда ты ее подцепил? В тот месяц, когда я ездила в угодья отца? Или на прошлой неделе, когда я приболела?
   - Да я ее в глаза никогда не видел! - возопил кронпринц, и, оттолкнув возлюбленную, шагнул ко мне. - А если бы видел, не забыл.
   - Что ж, напомню. Год назад, - я тянула время, уповая только на чудо. - Тогда ты тоже говорил мне, что сделаешь королевой!
   - Тебя? Человека? Королевой Эльфириана? - Тимейн тоненько захихикал.
   Я покусала губы. Кажется, ляпнула что-то не то, но продолжала гнуть свою линию:
   - Именно! Кстати, в Объединенном королевстве у тебя уже сынок подрастает. - Не знаю, что сыграло свою роль: мой уверенный тон или невероятная ложь, которая действительно могла оказаться правдой, но девица вдруг всхлипнула и, что-то зло прошипев, вылетела из зала.
   Кронпринц презрительно покривился ей в след и крепко вцепился мне в локоть.
   - Да. Возможно, ты была со мной. Недолго. Ты в моем вкусе. Возможно, я обещал тебе трон. Я его всем обещаю. Но я, ни за что не поверю, что ты родила от меня ребенка и даже не удосужилась мне сообщить. Я знаю женщин! Да ты бы из меня все соки выпила, узнав, что понесла, и не успокоилась бы, пока я не взял бы тебя к себе во дворец! Поэтому. Ты сейчас пойдешь со мной. У меня сегодня важный день. А потом, под пытками или нет, но ты расскажешь мне правду!
   Он развернулся и потащил меня из зала.
  
   Глава двадцать четвертая
  
   Сандр
  
   Где? Где эта девчонка!
   Пантера, выражая обеспокоенность, стегнула меня хвостом. Мы в который раз переглянулись и вновь принялись разглядывать зал. Гости уже откровенно скучали, но продолжали внимать затянувшейся речи короля Киариса.
   Где они? Дей тоже давно должен был вернуться!
   Чувствуя нарастающее желание прикоснуться к успокаивающим рукоятям "Убийц", я, чтобы хоть немного отвлечься, заставил себя прислушаться к тому, что бормочет монарх.
   - ...И посему, сломленный тяжким недугом, я хочу, чтобы мой старший сын - кронпринц Тимейн, принял корону, когда меня не станет.
   Где-то застучали торопливые шаги, и вскоре на лестнице показался незнакомый эльфир в белоснежной одежде, который тащил за собой упирающуюся... Айну?! Что здесь происходит?!
   В глотке перевертыша начало зарождаться рычание.
   - Да, повелитель. - Тимейн остановился на последней ступеньке рядом с отцом и, перестав удерживать Айну, с поклоном принял из рук короля светящийся белым металлом меч. - С глубоким почтением к твоему решению и воле богов я приму после твоей смерти корону Эльфириана. Но верю, что твое мудрое правление, отец, продлится еще долгие годы.
   - А мне кажется, что вскоре ты убьешь и его. Так же, как ты убил всю нашу семью. - Привлеченные эффектным появлением кронпринца, гости не сразу заметили Дея, неспешно спускающегося следом за ним по лестнице. В руках он нес что-то завернутое в белую тряпицу.
   Тимейн угрожающе перехватил меч и развернулся, не сводя с Дея удивленного взгляда.
   - Ты? Жив?! - и тут же приказал стражникам. - Схватить. Его и девчонку.
   Скривившись, словно от боли, Киарус вскинул руку, останавливая слуг, бросившихся исполнять приказ кронпринца, и сильно припадая на больную ногу, поднялся на несколько ступенек к Дею.
   - Зачем? Ты? Вернулся?
   - Чтобы мстить. - Дей сдернул ткань, обнажая грани небольшой, вырезанной из черного камня вазы.
   - Боги! И у тебя еще хватает наглости прийти сюда за местью?! - Тимейн очертил мечом полукруг. - После того, что я для тебя сделал?
   - А что ты для меня сделал? - Дей был внешне спокоен, только чуть прищурил глаза, но теперь, после совместного пути, это показное спокойствие не могло меня обмануть. Он был в бешенстве! - Убил мою семью? Оклеветал меня и вместо быстрой смерти продал подгорникам?
   - Дерран, прошу, - прохрипел Киарис. - Все забыто и поросло быльем-травой. Не надо ворошить прошлое. Я тебя простил. Уходи на все четыре стороны!
   - Уйду. - Дей шагнул ближе. - Прошу, только, вели позвать сюда дворцового мага. Я хочу, чтобы он прочитал память этой вазы.
   - Зачем? После гибели моих детей и женщин, дворцовая колдунья собрала всю память вещей по крупицам. Ты не увидишь ничего нового. Только собственное преступление. - Глаза старого короля застлала пелена слез.
   - А ты сам видел его, отец? - Дей продолжал стоять, мучая его взглядом. - Ты видел, как я убил семью?
   - Нет. - Киарис покачал головой. - Я был ослеплен горем, когда колдунья рассказала о твоей вине, и увидеть это было бы слишком тяжело.
   - Отец! Тебя обманули, и ты так легко в это поверил! - Лицо Дея впервые исказила боль. - Подумай, зачем мне было желать смерти моим братьям и их матерям? Я - первенец!
   - Да... но, - Киарис поднял на него взгляд, - твоя кровь... Народ Эльфириана не захочет увидеть на троне полукровку, пусть и королевского рода.
   - Так! Все! Хватит! - Тимейн обличительно указал мечом на Дея. - Взять его! И девушку! В подвалы их! После праздника я сам ими займусь. Это заговор!
   Стражники бросились выполнять приказ, но стоявшая рядом со мной пантера оказалась быстрее. Зверь черной молнией прыгнул в толпу. Раздались крики ужаса. Я и опомниться не успел, как жалобно звякнул о каменные плиты белоснежный меч, кронпринц упал, а над ним, поставив на грудь Тимейна массивную лапу, замер перевертыш, предупреждающе рыча.
   Бесцеремонно расталкивая гостей локтями, я вышел к подножию лестницы. Айна, жавшаяся к каменным перилам, хотела броситься ко мне, даже сделала в мою сторону пару шагов, но я жестом остановил ее. Не время!
   - Король Киарис, позвольте мне, наконец, исполнить то, зачем я прибыл сюда, и преподнести вам в подарок правду о том, что случилось здесь десять лет назад. Я мог бы и сам открыть память этой вазы, но я хочу, чтобы это сделал дворцовый маг. А я буду следить, чтобы все было без обмана. Да, кстати, хочу предупредить: если мое желание не будет выполнено, кронпринц умрет.
   Словно в подтверждение моих слов, пантера легонько выпустила когти, и Тимейн застонал.
   - Кто ты?! - Киарис посмотрел на меня. Я заметил, как его рука, нервно подрагивая, легла на рукоять меча.
   - Гость и друг принца Дейрриана. - Я выдержал взгляд короля.
   Какое-то время мы играли в гляделки. Наконец королю надоело меня разглядывать, и он что-то пробормотал стоявшему рядом с ним стражнику. Тот послушно затерялся в толпе. Потянувшиеся минуты ожидания показались столетиями. Наконец по рядам гостей пробежал вздох. Все оживились, пропуская к месту разыгравшейся трагедии грузную женщину. Скорее всего, она принадлежала к расе людей. Не гном и не эльфир - точно! Может быть, полукровка, уж слишком необычное сочетание черных нечесаных косм и зеленых глазищ.
   Подойдя к королю, она равнодушно посмотрела на корчившегося у лестницы Тимейна и безошибочно уставилась на меня.
   - Что тебе нужно?
   - Это ты узнала из памяти вещей, что именно принц Дейрриан оказался тем, кто отравил королевскую семью? - смело заговорил я, стараясь не показать волнение, вдруг царапнувшее сердце. Что-то с этой ведьмой не так...
   Колдунья даже не потрудилась ответить. Она молчала, не отводя от меня глаз, которые вдруг начали меняться, точно их заливали чернилами, а у нее над головой стала формироваться странная шипастая тень.
   "Сандр, у нее в Хранителях - Тень! За Зу сейчас с тобой нет! Если не остановить ее превращение, вас ничто не спасет!" - раздался в мыслях голос Лимара.
   Остановить?
   Я видел, как тень принялась сгущаться, превращаясь в мерзкую приплюснутую драконью морду. Черты женщины стали размываться. Я оглядел невозмутимых гостей. Боги, неужели никто не видит?
   "Быстрее, Сандр! Она меняется! Целься в дракона"
   А в следующее мгновение колдунья кинулась на Дея, избавив меня от последних сомнений: выхватив кинжалы, я метнул их, целясь в тень дракона над ее головой. Колдунья дернулась, словно острые лезвия пронзили ее саму, мгновение смотрела на Дея удивленно выпученными глазами и вдруг повалилась замертво. Тень дракона еще какое-то время извивалась над ней, как пришпиленная змея, постепенно истончаясь, и вскоре растворилась в воздухе. Кинжалы упали к ногам оцепеневших эльфиров.
   Вот интересно, видел ли кто-нибудь из них, что на самом деле сейчас произошло?
   Я неторопливо подошел к телу колдуньи, поднял кинжалы, вернул их в ножны и развернулся к королю.
   - Эта женщина - враг. Она подчинялась дракону Тени.
   - Она мертва? А ты знаешь, что убил колдунью, служившую мне верой и правдой почти пятнадцать лет?! - В глазах короля сверкнул гнев. - И я должен тебе поверить?
   - Я ее и пальцем не тронул. Только убил тварь, ставшую причиной гибели королевской семьи. Вижу, вам нужны доказательства! - Я оглядел затаивших дыхание эльфиров. - Есть ли среди вас тот, кто сможет прочитать скрытую в вазе тайну?
   - Я прочитаю, - наконец, вышел один из гостей. Подойдя ближе, он взял из рук Дея вазу и закрыл глаза. Какое-то время ничего не происходило, затем воздух перед ним задрожал, стал плотным, и все, словно на большом экране, увидели королевскую спальню, невысокую женщину и стоявшего перед ней подростка.
   На лице Тимейна мелькнул ужас. Видимо, это был он. Что касается женщины - годы были милостивы к той, что сейчас лежала у каменных ступеней лестницы.
   "Твои мольбы услышаны, - зазвучал ее сильный голос. - Ты будешь королем, но для этого тебе нужно кое-что пообещать".
   "Что?" - Мальчишка смотрел прямо на нее. Казалось, даже если он и был напуган, то показывать этого не собирался.
   "Помощь твоего народа, когда придет время войны".
   "Обещаю".
   Тень над головой колдуньи обрела очертания драконьей головы, которая постепенно стала обретать плотность. Вскоре налились зеленым светом призрачные глазницы. Из пасти чудовища на ладонь женщины выкатился темный пузырек. После чего голова дракона стала бледнеть, выцветать, пока снова не превратилась в тень.
   "Вот твоя власть, Тимейн, - колдунья протянула мальчишке склянку. - Но сможешь ли ты сделать так, чтобы это произошло?"
   Видение исчезло. Дей вдруг изо всех сил швырнул вазу себе под ноги. Скорбно звякнув, она разлетелась черепками, а по каменному полу покатился тот самый пузырек.
   В зале воцарилась мертвая тишина.
   Киарис первым нарушил затянувшееся молчание:
   - Прости меня, сын. Я лишился семьи из-за предательства и из-за того, что был слеп. Возможно, ты не пожелаешь простить меня и вернуться во дворец, который когда-то был тебе домом, но я хочу, чтобы ты знал: всю оставшуюся жизнь, я буду молить богов даровать мне твое прощение, мой мальчик, и помиловать Тимейна!
   Дей помедлил и, шагнув к отцу, заключил его в объятия.
   - В моем сердце нет гнева на тебя, отец. Но как бы ты ни просил, я не подарю прощения Тимейну. Кровь получит успокоение лишь от пролитой крови убийцы!
   Король Киарис отстранился от Дея, посмотрел на все еще прижатого лапой пантеры Тимейна и поспешно отвернулся.
   - Да будет на все воля богов!
   Дей подошел к брату и сел возле него на корточки.
   - Вот и свиделись, Тим. Все эти десять лет души моих братьев приходят ко мне и молят об отмщении. - Дей взял лежавший рядом с поверженным принцем белоснежный клинок, видимо символ власти, и невозмутимо коснулся пальцем лезвия, словно испытывая его на остроту. - Скажешь что-нибудь напоследок?
   - Скажу, братец. Поверь, мне очень жаль! - На лице Тимейна вдруг появилась совершенно безумная улыбка. - Жаль, что я не дал испробовать этих чудодейственных капель в первую очередь тебе! Ты как раз был в отъезде, когда я здесь славно повеселился, а когда ты вернулся, яд, увы, закончился! Но колдунья подсказала мне куда более веселый способ, позволяющий от тебя избавиться. Ты, с твоим характером и привычкой всех спасать, просто обязан был сгинуть на каторге в Подгорье! Я щедро заплатил за твою мученическую смерть! Так почему ты не умер?!
   - Потому, что обязан был вернуться и казнить тебя. - Дей сделал знак пантере уйти и поднялся, нацелив меч в грудь глядевшего на него брата. Ни тени страха не было на лице Тимейна. Только ненависть. Холодная, безграничная. Вдруг он скорчил печальное лицо.
   - Бедный Дейрриан! Даже свершить казнь и то тебе не по силам... Неудачник! Видно, дело в гнилой крови твоей сумасшедшей мамочки. Что ж, я облегчу тебе задачу! - Тимейн вдруг дернулся навстречу направленного на него меча и удивленно уставился на лезвие, с легкостью вонзившееся ему в грудь. На губах кронпринца выступила кровавая пена, и все вновь услышали, как Тимейн, задыхаясь, повторил. - Неудачник!
   Дей рывком вырвал клинок из груди брата, но было поздно. Хрипя, тот упал на ступени и замер, глядя уже мертвыми глазами в расписанный красками потолок.
   - Может, и неудачник, - Дей вновь опустился рядом с ним на корточки и закрыл брату глаза. Затем старательно отер лезвие клинка о его белоснежную мантию, оставляя на ней багровые следы, и поднялся. - Но я выжил, чтобы увидеть это! Поверь, Тим, такая смерть куда милосерднее, чем та, что ты избрал для меня и своей семьи.
   Я смотрел, как стражники подняли тела принца и колдуньи, и понесли сквозь расступающуюся толпу.
   Трясясь всем телом, ко мне прижалась Айна.
   - Если Тимейн только слуга Тени, каковы же те, чьи души подчинены Тенями полностью?
   - Ну вот, справедливость восторжествовала, а на душе от этого только хуже. - К нам подошел Дей, избавив меня от ответа. - Можно возвращаться, Сандр, Айна. И... спасибо вам, что были рядом.
   - Обращайся! - Я в утешение хлопнул друга по плечу.
   - Прошу, сын, останься! - Киарис, молитвенно сжав руки, сделал шаг к нам и остановился, не решаясь подойти. - Я уже потерял сегодня Тимейна. Прошу, не наказывай меня снова этой болью... Останься...
   Я украдкой взглянул на этого гордого эльфирского короля. Несломленный потерей семьи и тяжелой болезнью, он с трудом произнес эти слова. Было видно, с какой болью они ему дались. Как нелепо и жалко они прозвучали. Но все же больнее для Киариса было не это, а то, как холодно и бесстрастно посмотрел на него Дей. Пусть это длилось лишь миг, но...
   Мне вдруг очень захотелось узнать все тайны, окружающие Дея. Для начала хотя бы, что за тайна связана с его матерью? Почему Тимейн перед смертью назвал ее сумасшедшей? Почему эльфир, не желающий детей полукровок, взял в жены дочь другой расы?
   Дей долго молчал и наконец кивнул.
   - Хорошо. Останусь. Но при условии, что ты сегодня, сейчас! выслушаешь меня, поверишь и поддержишь, когда наступит время.
   - Будь по-твоему. - Киарис развернулся и коротко приказал стоявшим позади него в ожидании слугам: - Раздайте горожанам еду, что предназначалась для праздника. Возложите в полночь на погребальный костер принца Тимейна и колдунью Мару и больше меня сегодня не беспокойте. Мы с моими гостями уединимся в каминном зале. Накройте там столы и принесите лучшие вина. А еще... пришлите ко мне принца Сэмюэля. Скажите, что я хочу познакомить его с братом.
   Правитель жестом приказал следовать за ним и стал подниматься по лестнице, но едва мы шагнули на первую ступеньку, как нас остановила стража.
   - Сир, господа... э-э... а как же пантера? - Один из них в ужасе уставился на послушно топающего за нами перевертыша. Нда... сегодня Зарину не повезло - все лавры достались его второй ипостаси.
   - Пропустить! - приказал Киарис, и я с удивлением увидел на его плотно сжатых губах подобие улыбки. - Пантера подарена мне, и я заберу ее с собой!
   Размечтался!
   Я вышел вперед. Не люблю разочаровывать, но...
   - К сожалению, роль "подарка" сыграл наш друг. Перевертыш. Поверьте, он ни за что не согласится провести жизнь в вашем зверинце, но, думаю, не откажется составить нам компанию за трапезой.
   Король ничего не ответил, только так посмотрел на бдительного стража, что тот с поклоном ретировался.
   Миновав пролет, мы поднялись на второй этаж и через какое-то время остановились перед распахнутыми дверями, за которыми нам открылся небольшой, светлый зал.
   - Слуги предупреждены и проводят вас в предоставленные вам покои. Там вы сможете принять омовение и по желанию сменить одежду. - Киарис мазнул взглядом по нам с Айной, задержал взгляд на невозмутимо зевнувшем звере. - А после возвращайтесь сюда. Мы с Дераном будем ждать вас.
   Он развернулся и направился к длинному столу, уставленному всевозможной снедью и кувшинами с вином. Дей покосился на трех придворных, молчаливыми статуями дожидавшихся нас чуть поодаль, и пояснил:
   - Так положено. Перед поминальной тризной все должны принять очищение водой и переодеться в белое... - Дей обвел нас глазами, на дне которых затаилась грусть. А может, это мне показалось? - Кстати, хотел спросить. Останетесь погостить хотя бы на денек?
   - Нет. - Я подавил вздох. Очень хотелось остаться и никуда не спешить. И ни о чем не думать! - Не получится, Дей. Скоро обряд Слияния, а потом... Даже не знаю, что будет потом!
   - Ладно. - Он понимающе кивнул. - Но хотя бы до утра? Корабль в Сильвиорс отплывает через час после рассвета.
   Мы с Айной переглянулись. Снова путешествовать по морю не хотелось, но обратный путь мы с Бершем не обсуждали, а ЗаЗу молчал. Может, Зарин осведомлен о наших планах?
   - До утра - обязательно останемся! - ответила за меня Айна.
   Дей усмехнулся, и больше ничего не говоря, направился вслед за отцом.
   - Прошу, господа. - Терпеливо дожидавшиеся нас слуги с достоинством поклонились и направились по коридору к целому ряду белых с золотом дверей. - Ваши покои. Одежда и горячая вода для вас уже приготовлены.
   - Тут с десяток комнат! - Я озадаченно взглянул на слуг. - Какие наши?
   - Какие пожелаете! - ответил один, а остальные снова поклонились.
   Айна помялась и, пожав плечами, решительно скрылась за первой дверью. Пантера проводила ее взглядом и последовала примеру, выбрав соседнюю комнату. Едва зверь царапнул когтями по белому дереву, как дверь приоткрылась, впуская гостя. Не озадачиваясь выбором, я шагнул в комнату, находившуюся сразу за покоями перевертыша, захлопнул дверь и довольно присвистнул.
   Мне достались просто королевские покои! Просторная светлая комната, половину которой занимала поистине огромная кровать! На полу белоснежные ковры. За большим окном на балконе росли настоящие цветы, а в углу, рядом с небольшим диванчиком, стояла ширма, из-за которой шел пар.
   Закрыв плотно дверь, я еще раз оглядел комнату, выглянул на балкон, затем бережно снял кинжалы, скинул пропахшую потом одежду и с наслаждением забрался в бочку, полную горячей воды.
  
   _______________
  
   Айна
  
   Боги, как же мало нужно для счастья! Пенистая горячая вода и возможность побыть одной.
   Откинув голову на мягкую подушечку, предусмотрительно крепившуюся к бортику бочки, я закрыла глаза. Так бы лежать... И никуда не спешить... В конце-концов - не женская это работа воевать против Теней!
   При мыслях о Тени и о разыгравшейся сегодня трагедии, восхитительное настроение тут же растаяло без следа, оставив в душе только тревогу, боль и мысли о Сандре. И он, и я, и та несчастная, гибель которой мы сегодня видели, оказались заложниками древней войны. Тени... Стихии... А в результате гибнут люди, эльфиры, перевертыши, гномы. Гибнут, потому что купились на неведомое для смертных могущество. Потому что стали пешками в великом заговоре делящих наш мир драконов-Хранителей. Добро... Зло... Такие разные, но объединяет их одно - безразличие к играющим на их поле смертным.
   Сандр... Чувство, которое возникало при мысли о нем, было странным, несущим одновременно и радость, и покой. Да! Мне было рядом с ним спокойно и уютно. Я доверяла ему безгранично и всецело. Неужели это - любовь?
   Да.
   Я выбралась из бочки, завернулась в полотенце и осторожно присела на постель. На таком ложе смело поместятся пятеро.
   Белоснежное платье, украшенное цветами, вышитыми на невесомой ткани, призывно лежало рядом. Боги, какая красота!
   Я погладила глянцевую, нежнейшую ткань.
   Эльфиры - эстеты! И это мне в них очень нравилось!
   Перед глазами встал Дей. Красивое, утонченное лицо в обрамлении черных крупных завитков и желтые, завораживающие глазищи. Повезет какой-то эльфирке...
   Незаметно вырвался вздох. Он стал мне другом. Даже братом, которого у меня никогда не было. Сколько мы с ним вместе пережили и... Приходится расставаться. Он вернул свою жизнь, свой дом...
   А я? Смогу ли я вернуться в мой дом, смогу ли я заставить отца стать мне отцом, или... моя судьба стать изгоем? Вечно быть игрушкой, покорной воле Хранителей?
   Скорей бы все это закончилось!
   Подавив вздох, я решительно принялась одеваться.
   Меня, наверное, уже заждались.
   Ужин! Желудок довольно недвусмысленно намекал о своем существовании, но чем больше я торопилась, тем медленнее у меня получалось. К тому же платье хоть и было красивым, оказалось чересчур откровенным. Плечи обнажены, а декольте скорее больше открывало, чем прятало. Вдобавок этот наряд так и норовил сползти вниз, словно был живым!
   Окончательно раздосадованная, я решила надеть к ужину платье, в котором была раньше, но когда заглянула за ширму, где я его скинула - выяснилось, что оно исчезло. Неужели забрала прислуга?
   Стукнула дверь, и, застав меня врасплох, заглянул сияющий, одетый в белоснежный костюм Зарин.
   - Ну как, ты готова? А я... - увидев меня, он сглотнул и замер, не договорив. Я поняла это по-своему и, злясь, что он застал меня в таком беспомощном состоянии, только развела руками.
   - Да! Ты прав. Это не платье, а кошмар! Не мог бы ты спросить у прислуги, куда они дели мою прежнюю одежду?
   - Си-синий наряд? - К перевертышу наконец-то вернулся дар речи. - С ума сошла? Зачем тебе, то ужасное платье? Ты - прекрасна! Ты - королева! Богиня!
   Не отводя от меня глаз, он подошел ближе.
   - Это платье не менее ужасно! - У меня вдруг возникла острая потребность с ним поспорить. - Ты - посмотри! Я же в нем почти голая!
   Зарин не отказался оценить мою наготу и вытаращился на откровенное декольте.
   Я опомнилась первой и смущенно скрестила руки на груди.
   - Убедился? Рада! А теперь иди и принеси мне другое платье! Не видишь? Оно на мне не держится!
   - Ни-за-что! - возмущенно выпалил перевертыш и решительно отвел мои руки. - К тому же это скорее достоинство наряда, чем недостаток, который очень легко исправить.
   Он обошел меня, что-то подтянул, защелкнул, и платье перестало сползать вниз. Нет, оно по-прежнему открывало плечи, но теперь обтягивало мою фигуру, как перчатка. Теперь я могла даже совершенно спокойно станцевать, не рискуя остаться нагишом.
   - Ну как? Лучше?
   - Спасибо. А что ты сделал?
   Зарин встал передо мной, окинул восхищенным взглядом и ослепительно улыбнулся.
   - Все просто. Крючки.
   - А... - Я смутилась еще больше. Не объяснять же ему, что о таких нарядах в обители я даже не мечтала. Что разрешалось носить адепткам? Только безвкусные балахоны, украшенные черным фартуком и белоснежным чепцом. - К сожалению, о крючках я позабыла.
   - Наверняка о них ты даже не знала. Ведь в доме твоего отца тебя одевали слуги? - Зарин галантно предложил руку. - Пойдем? А то после разминки с королевским семейством, во мне проснулся зверский аппетит!
   Я усмехнулась.
   - Как я тебя понимаю.
   - Кстати, почему ты оказалась вместе с кронпринцем Тимейном?
   - Ох, долгая история. - Я взяла его под руку, и мы направились к двери, но тут, перед самым нашим носом дверь распахнулась, и в комнату заглянул Сандр.
   - Айна... Ты... ты великолепна! - Он окинул меня таким взглядом, что я снова неловко скрестила руки на груди. Дурацкое платье!
   - Ты тоже! - выдохнула я. Да и кто поспорит? Одетый в белый костюм высокий, плечистый красавец со светло-русыми, чуть ниже плеч волосами и легкой сумасшедшинкой в ярко-синих глазах вскружит голову кому угодно!
   На его губах мелькнула торжествующая улыбка. Словно не заметив Зарина, Сандр обнял меня за плечи и вывел в коридор, направляясь к распахнутым дверям трапезного зала.
   Я покусала губы, прислушиваясь к шагам Зарина раздающимся сзади. Пусть так. Не хотелось бы мне сейчас встречаться с ним взглядом.
   Дей заметил нас первым и поднялся навстречу.
   - Боги, как вы прекрасны, друзья мои! - Кажется, он был уже изрядно пьян, но это выражалось только в зычности голоса. - Но ты, Айна, лучше всех. Если бы только я не знал о чувствах к тебе этих двоих безумцев, ты уже давно была бы моей. А так... вставать на пути друзей... нет. Это не по-королевски!
   Киарис, восседавший во главе стола и сидевший рядом с ним по правую руку мальчик, по человеческим меркам лет восьми, после такой речи даже не поленились заинтересованно взглянуть на меня, заставив постыдно мечтать о побеге. Сандр отодвинул стул и, усадив меня напротив короля Киариса, сел рядом. По другую руку от меня устроился Зарин. Слуги тут же заметались возле нас, заполняя едой наши тарелки и наливая в бокалы кроваво-красное вино.
   - А мы вас уже заждались. - Дей сел на место, по левую руку от отца и поднял бокал. - Мне больно вспоминать то, через что я прошел, чтобы вернуться домой. Но этого бы никогда не случилось, если бы ты, Сандр, меня не спас. Да чего там! Моя жизнь была бы уже закончена, если бы не все вы.
   Не говоря больше ни слова, он опрокинул в себя бокал вина и в ожидании посмотрел на нас. Парни послушно подняли уж наполненные бокалы и неспешно выпили их. Я тоже сделала глоток. Тепло пробежало по венам и толкнулось в желудок, очаровывая ягодным ароматом. Хм... напиток совершенно не похож на вино! Я бы сравнила его с нектаром.
   С наслаждением осушив бокал, я отставила его.
   - Очень вкусно.
   - Знаменитый сок первоцвета. Но с ним нужно быть осторожнее, Айна. Он может исполнить желания, к которым ты не готова. - На лице Дея возникла многозначительная улыбка. Посмотрев ему в глаза, я смущенно потупилась. Да что с ними сегодня?
   К счастью, боги вняли моим молитвам, и Дей без предупреждения перевел разговор в другое русло:
   - А сейчас, я хотел бы познакомить вас с Сэмюэлем. Он мой брат. Родился в тот год, когда Тимейн устроил мне веселый переезд в Подгорье. Ну да речь не о том. Мой брат чистокровный эльфир. Род его матери один из древнейших родов Эльфириана. - Дей вновь поднял наполненный слугами бокал. Мы сделали то же самое. Как бы то ни было, сок дарил довольно заметную расслабленность, а за время нашего пути, чувство расслабленности и чувство беззащитности для меня стало одним целым. - Сэмюэль, я обещаю приглядывать за тобой и научить всему, что знаю сам, чтобы ты стал благородным воином и защитником семьи и своего народа.
   Мальчишка гордо выпрямился и, сверкая на него желтыми глазищами, величественно произнес.
   - Хорошо, Дерран, я принимаю твою клятву.
   Мы переглянулись и, скрывая улыбки, прильнули к бокалам.
   - А твоя мать, Дей... Кто она была? - вдруг поинтересовался Сандр, отставляя бокал.
   - Тебя интересует, почему я взял в жены женщину не из моего рода? - Вместо Дея ответил Киарис и, оглядев всех нас, кивнул. - Я понимаю твой интерес, но никакой тайны здесь нет. Она была из знатного человеческого рода. Еще славный король Джад, когда предложил нам мир и сотрудничество, в дар нашему роду привез ее. Я тогда был еще юнцом. И за меня согласие на брак дал отец...
   Король замолчал, но тут не утерпела я.
   - Так она умерла? Ее тоже отравили?
   - Нет! - чересчур поспешно выпалил король и, заметив мой интерес, коротко объяснил: - Она умерла сразу после рождения Дейрриана.
   Над столом повисла неловкая тишина, и король поспешил сменить тему:
   - Кстати, из путаных фраз сына, я не совсем понял, зачем тебе понадобилась поддержка моего народа? - Киарис пронзительно уставился на Сандра.
   - Я - сын последнего Хранителя Равновесия и правителя Объединенного королевства. И я хочу бросить вызов самозванцу Сайрусу, вот только победить в этой войне мы сможем, лишь объединив все расы.
   - Мой народ не любит войны. - Киарис нахмурился. - Мы поддерживаем нейтралитет.
   - Этот нейтралитет погубил почти всю твою семью, - холодно возразил Сандр. - Неужели ты не хочешь мести? Не хочешь сберечь своих оставшихся наследников? Скольких ты потерял, поддерживая нейтралитет?
   - Ну, хорошо. - Киарис помолчал. - Когда понадобится помощь, только дайте знать. Но я хочу, чтобы ты понял, - он ткнул пальцем в сторону Сандра, - эта война - чистое самоубийство. Мое мнение - ты не выживешь. А значит, и нам придется несладко.
   - И все-таки? Ты мне поможешь? - На губах Сандра появилась улыбка.
   - Да. Но только потому, что хочу хотя бы попытаться отравить жизнь моим врагам, так же, как они сумели отравить мою.
   Мужчины продолжили беседу, а я предпочла роль слушателя. Увлеченные рассказами Дея, мы и не заметили, как наступила ночь. В зале загорелись яркие свечи, и ласковое пламя камина подарило негу и сонливое настроение.
   Откинувшись на спинку кресла, я закрыла глаза и незаметно для себя задремала. Сквозь сон я почувствовала, что кто-то подхватил меня на руки и куда-то понес. Послышался голос Сандра.
   - Устала, бедняжка. Я отнесу ее в покои.
   Не открывая глаз, я улыбнулась и свернулась калачиком у него на руках. Вскоре мерные шаги смолкли, скрипнула дверь, и пламя свечей, проникавшее пятнами света сквозь закрытые веки, сменила темнота. Сандр осторожно уложил меня в постель. Укрыл легким покрывалом и сел рядом. От волнения я перестала дышать, но все же делала вид, что сплю.
   - Айна, я знаю, что ты спишь, поэтому и говорю... - Его пальцы коснулись моих волос, поправляя. - Говорю еще раз... Я люблю тебя больше жизни. Если бы не ты, я бы никогда не узнал - кто я, и никогда не был бы так счастлив.
   Ласкающие меня пальцы исчезли. Послышались шаги. И до меня донесся стук двери.
   Ушел...
   Я почувствовала сожаление. Как мне с ним было спокойно и надежно! Казалось, одним своим присутствием он защищает меня от всего ужасного, что происходило и может произойти с нами.
   Потом пришло понимание, что пока он рядом, ничего плохого со мной не произойдет! Он - мой талисман, так же как я - его.
   Покой захлестнул меня и унес на зыбких волнах грез, а после пришел сон: нежный и робкий, несущий томление и... страсть? Горячие губы на моих губах, руки, страстно гуляющие по моему телу. Все это ошеломляло новизной и... реальностью!
   Я вынырнула из пут сна и замерла, глядя в мерцающие желтой зеленью глаза нависшего надо мной мужчины.
   - За-зарин? - Так вот что имел в виду Дей, говоря, что сок первоцвета может исполнить желания, к которым я не готова.
   Он молчал, глядя мне в глаза. В душу! Пугаясь страсти, сжигающей всю меня, я потянулась губами к его губам. Его руки сжали меня, вызвав стон, и он вновь прильнул ко мне болезненным поцелуем.
   И тут распахнулась дверь. На пороге возник широкоплечий силуэт.
   Сандр?
   - Айна, ты спишь? Просыпайся, мы возвращаемся. За Зу только что сообщил, что сегодня ночью будет проведен обряд слияния. Айна?
   Вглядываясь в скрывавшую нас темноту, он вызвал на ладони пламенный шар, шагнул в комнату и замер, не в силах отвести взгляд.
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  

191

  
  
  


РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  О.Коробкова "Ярмарка невест или русские не сдаются" (Приключенческое фэнтези) | | М.Боталова "Академия Невест" (Любовное фэнтези) | | Т.Мирная "Колесо Сварога" (Любовное фэнтези) | | Д.Вознесенская "Игры Стихий" (Попаданцы в другие миры) | | А.Анжело "Сандарская академия магии. Перерождение" (Любовная фантастика) | | М.Ваниль "Доминант 80 лвл. Обнажи свою душу" (Романтическая проза) | | К.Вереск "Нам нельзя" (Женский роман) | | А.Оболенская "Правила неприличия" (Женский роман) | | Ю.Эллисон "Хранитель" (Любовное фэнтези) | | В.Бер "Как удачно выйти замуж за дракона (инструкция для попаданки)" (Любовное фэнтези) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Арьяр "Академия Тьмы и Теней.Советница Его Темнейшества" С.Бакшеев "На линии огня" Г.Гончарова "Тайяна.Влюбиться в небо" Р.Шторм "Академия магических близнецов" В.Кучеренко "Синергия" Н.Нэльте "Слепая совесть" Т.Сотер "Факультет боевой магии.Сложные отношения"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"