Герастёнок Наталия: другие произведения.

Камень Желания Антайо

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Новинки на КНИГОМАН!


Peклaмa:


Оценка: 8.42*8  Ваша оценка:


   ФИО: Герастёнок Наталия Сергеевна
   Жанр: ужасы, фэнтези, боевик
   18+

1. Начало конца

  
   Кто бы мог подумать, что привычная жизнь в одночасье превратится в самый настоящий кошмар? А после начнет рушиться, скупо роняя кирпичики мироздания в разверзнувшуюся бездну хаоса.
   Неужели всему виной Великий Парад Планет, о котором было сложено множество легенд? Ведь испокон веков он имел дурную славу предвестника Апокалипсиса...
   Никто не знал ответа на этот вопрос. А обычному старшекласснику Джейди так вообще не приходилось задумываться о чем-то подобном. И ему было совершенно невдомек, что сама судьба в скором времени наградит его клеймом, которое он впоследствии сможет наблюдать всю оставшуюся жизнь.
   Выключив истошно орущий будильник, Джейди поднялся с кровати. Этим утром никуда не хотелось идти, но парень понимал, что у него нет другого выбора. Ведь на носу экзамены.
   Покончив с утренними делами, он уныло поплелся на кухню. И, прогнав остатки сна, соорудил себе нехитрый завтрак. Как обычно быстро сжевал его, и в последнюю минуту вылетел на улицу.
   Но не успело солнце подняться в зенит, и съесть тени высотных домов города М, как многие жители уже поняли - в этом году будет невероятно знойное лето. Хотя синоптики в один голос твердили, что последние майские денечки выдадутся теплыми, никто им уже не верил. Затем и громадные куски тяжелых туч бесследно растворились. А ведь еще вчера они черным полотном царственно текли на юго-запад.
   В послеполуденную жару оказалось очень сложно сосредоточиться на учебе. А если учесть, что сегодня суббота, - сама погода ненавязчиво нашептывала о том, что пора бы все бросить и поехать на городской пляж. Поплескаться в освежающей водичке, и отдохнуть, а не выслушивать все эти скучные лекции.
   Именно такие мысли роились в голове Джейди. Он сидел за партой возле распахнутого настежь окна в кабинете математики, и глядел на проносящиеся по дороге разноцветными кубиками машины. Но вскоре ему надоело сие тоскливое зрелище, он подпер голову рукой, и устремил не совсем понимающий взгляд на доску.
   Учительница лет сорока выплясывала, что-то громко рассказывала и вырисовывала мелом неведомые иероглифы на зеленом прямоугольнике классной доски. Джейди ничего не понимал из ее речи, да и особо не хотел. Ибо вообще не видел никакого смысла в замудреных расчетах.
   Зато его внимание привлек шум, доносившейся с соседней парты, за которой сидели девчонки - Андра и Клио. Хихикая, они что-то оживленно писали в тетрадках. И вряд ли новую тему по математике.
   Внезапно Клио что-то шепнула подруге. А затем обе повернули головы, предоставив Джейди лицезреть их затылки. Они часто так делали. Могли не шевелиться и по полурока. Но в этом не было ничего удивительного. Ведь как бы эти девушки ни пытались то скрыть, многие в классе знали их маленький секрет.
   Что одна, что другая, поуши влюбились в Венна - самого красивого парня в классе. Поэтому могли глазеть на него не переставая. Впрочем, тот догадывался об их тайне, но виду не подавал. Сидя за четвертой партой в третьем ряду, он беспристрастно смотрел на доску. И жаждал звонка, который бы избавил его от тягот учебы.
   Джейди вздохнул, и переметнул внимание на Ани. Она нравилась ему со второго класса, что нельзя было сказать о ней. Мало того, эта русоволосая девушка вообще не замечала худощавого парня, с вечно растрепанными темными волосами, сидящего напротив. А он пару раз ждал ее после уроков, чтобы попросить помочь разобраться в новой теме. Но на самом деле Джейди хотел подружиться с ней. Хотя бы...
   Пользующаяся популярностью, она, конечно, не могла разглядеть с высоты своего пьедестала "серого мышонка", прослывшего в классе странноватым мечтателем.
   Как и обычно, Джейди и Ани разделял всего лишь метр. Никчемное расстояние между партами, но на самом деле девушка была намного дальше, в нескольких сотнях километров... И вот сейчас, смотря на ее красивое лицо, Джейди все больше терял связь с реальностью.
   Перед глазами поплыл туман. И голос тараторившей училки начал таять, превращаясь в мелодичный шепот.
   - Джейди Акро! - режущий ухо крик заставил встрепенуться. По спине поползла дрожь, а глаза широко раскрылись. И Джейди, наконец, узрел Линду Харриссон, учительницу, раздраженно схватившую тряпку. Ее суровый взгляд, направленный на него, казалось, мог запросто высосать душу.
   - Джейди Акро! - прогремела она. - А ну поднимись и поведай всему классу решение дифференциала сложной логарифмической функции!!!
   Тот, с испугом вскочив, уставился на доску. И обомлел - решение уравнения, красовавшееся на ней буквально секунду назад, исчезло. Побледнев, он начал лихорадочно вспоминать, что же там рисовала математичка, но мысли как назло сбились в кучу. И их центром была Ани, которая сидела рядом и давилась от смеха.
   - ДВА! - так и не дождавшись ответа, закричала училка.
   Она схватила ручку и силой влепила оценку в журнале.
   Джейди сел и тупо уставился на свою парту - уже третья двойка по алгебре за эту неделю. Хотя он всегда подготавливался к занятиям, Линда Харриссон, словно ясновидящая, вечно поднимала его и спрашивала то, что с горем пополам запомнилось на прошлом уроке.
   Закон подлости, иначе не скажешь. Но самое обидное то, что и изменить ничего нельзя - все равно придется поступать в высшее учебное заведение... Сдавать вступительный экзамен по алгебре.
   Только от этой мысли начинала болеть голова.
   Вздохнув, Джейди снова уставился в окно. На блестящую полосу моря. И голос Линды опять уплыл куда-то вдаль, став всего лишь фоновым шумом.
   Но когда прозвенел звонок, он сразу очнулся, и, забыв записать домашнее задание, одним из первых покинул кабинет математики.
   "Вот надо же, как обидно, если все и будет так продолжаться, то я в институт не поступлю... Черт!" - думал Джейди, устало плетясь по улице. Подправив сползшую лямку на плече, он повернул за угол и вышел на широкий тротуар, на обочине которого росли фруктовые деревья.
   Ровные стволы обрамляли проезжую часть с обеих сторон, и склоняли над ней свои пышные кроны. Теплый ветер то и дело трепыхал их уставшую листву. А та жаловалась на него суетливым птицам, мелькающим с ветки на ветку.
   Над густыми, зелеными верхушками робко выглядывали многоэтажки. Джейди поднял голову и увидел луну, узким серпом висящую на голубом небе. Там, правее, виднелись три здания-небоскреба Делового Центра, стоящие в углах словно бы огромного равностороннего треугольника. Эти гиганты чем-то манили, притягивали, как магнит... Даже сейчас, направляясь к остановке, он смотрел на них, а те не забывали наблюдать за ним с высоты своих гладких крыш.
   Но неспешно текло время, и Джейди сам не заметил, как дошел до автобусной остановки, приютившейся напротив входа в парк. Даже сюда доставала могучая тень от трех зданий, но Джейди был тому рад - палящее солнце хоть ненадолго перестало его истязать.
   А за спиной чуть ли не бесконечно тянулась кованая ограда, щедро оплетенная плющом. Эти зеленые завитушки на металлических прутьях оживляли черные вензеля, приваренные к забору, и придавали им особую элегантность. А листва росших в парке деревьев при каждом порыве воздуха билась об маленькие наконечники пик, торчащие вверх из витиеватого узора ограждения.
   Автобус пришел только через десять минут, и то оказался без свободных сидячих мест. В центре всегда было много народу, и сегодняшний день не стал исключением. Людей на остановке, измотанных жарой даже в теньке, стояло предостаточно, и вся эта толпа наполнила душный автобус. Одна женщина, грубо пихнув Джейди, пролетела в салон, к единственному, оставшемуся свободным месту. Тот укоризненно посмотрел ей вслед, но ничего не сказал.
   Едва махина тронулась, резкий запах пота ударил в нос, заставив Джейди поморщиться. Не желая зацикливаться на нем, он погрузился в раздумывания по поводу полученной двойки. Как тут ушей коснулся шум.
   Там, на задних рядах что-то громко обсуждали. Оказалось, это ехали серферы, увлеченно беседующие о том, как было бы хорошо сегодня поймать волну. Им повезло, они сидели, подперев доски, чуть не упирающиеся в крышу.
   Джейди бросил взгляд влево. И заметил веселых скейтеров, травивших шутки между собой. А еще и пару подростков-рокеров, стоявших немногим дальше. Их шипастые "ошейники" пробивались через раскрашенные в черный и розовый длинные волосы.
   Но посидеть так и не удалось. Еще хорошо, что кто-то додумался открыть окно - неприятные запахи мигом покинули салон. К счастью...
   Вскоре массивные двойные двери распахнулись, и выпустили Джейди из душного автобуса. Глубоко вдохнув, он бодро зашагал домой. А в душе сетовал. На то, сколько еще терпеть все это сводящее с ума однообразие. И когда уже математичка оставит его в покое.
   Пройдя пару кварталов, он повернул во внутренний дворик семиэтажки и зашел в подъезд. Поднялся на третий этаж, машинально вставил ключ в замок и, отперев дверь, шагнул в квартиру.  
   Теперь можно отдыхать, ведь завтра выходной, облегченно подумал Джейди.
   И, швырнув школьный ранец на кровать, направился на кухню. Урчащий желудок потребовал уделить ему внимание. Но парень так и не успел добраться до холодильника.
   Громко задребезжал телефон в кармане.
   - Але?
   - Привет, Джейди! - голос его друга Арека тараторил как пулемет. - Мы с Мэттью вечером собираемся на дискотеку на пляже в кафе "Лайза". Там намечается специальная программа, но подробностей я пока не знаю. Ты пойдешь?
   - Еще спрашиваешь! Когда и где мы встретимся?
   - Подходи ровно к семи часам к этой кафешке. Я бы заехал за тобой, но отец попросил сделать кое-какую работу.
   Последняя фраза звучала многообещающе, и лишних вопросов Джейди не задавать не стал. А пока разогревались в микроволновке любимые макароны, он завалился в гостиную. И включил широкий плоский телевизор, стоящий на полке между шкафами.
   А когда Джейди, с аппетитом вдыхая запах пищи, замер на диване с тарелкой в руках, внимание его привлекли местные новости. Обычно там ничего интересного не передавали - но сейчас диктора буквально распирало от наигранного восхищения.
   Он говорил что-то о космическом явлении, которое произойдет сегодняшней ночью. Четыре яркие, необычайно крупные кометы, по его словам, пролетят по небосклону с невероятной скоростью и к утру исчезнут с глаз, растаяв в просторах космоса. И, подмигнув, советовал не пропустить.
   Обыскивая гардероб в соседней комнате в поисках плавок, Джейди еще слышал невнятную речь о Параде Планет, доносившуюся из гостиной. Но вся информация пролетела у него мимо ушей, пока он пытался вспомнить, куда засунул "купальные трусы".
   Единственное, что удалось понять - Парад состоится ровно через месяц. Весьма приличное время, за которое телевидение не раз прожужжит мозги горожанам.
   И Джейди был уверен, что еще обязательно о нем услышит.
  
   Солнце уже склонилось в западную сторону, а небо у горизонта приобрело нежно-розовый цвет. Выйдя из дома, Джейди на удивление быстро поймал маршрутку. Практически пустую.
   Вскоре каменные клетки города расступились, и открыли бескрайнее, кое-где замазанное облаками небо, уходящее вникуда. И синюю толстую полосу моря, сияющую манящей солнечной дорожкой.
   Поднявшись с места, Джейди попросил водителя остановить у центрального входа.
   И вскоре зарулил вовнутрь через широкие, распахнутые ворота. Он сразу растворился в толпах, казалось бы, бесцельно снующей молодежи. Кругом так же бегали дети, их радостные крики перекрывали почти все остальные звуки. А один мальчик как метеор пронесся мимо, едва не сбив Джейди. Но, похоже, не замечал ничего и никого вокруг кроме только ему понятного веселья.
   Пляж оказался переполнен; яркие солнечные зонтики и купальники рябили в глазах, а море кишело людьми. И, как это часто бывало, несмотря на то, что уже вечер, мало кто думал расходиться.
   Волны, хотя и слабые, все равно давали возможность покататься на доске. Но серферов Джейди нигде не видел. Старательно высматривал, но, как оказалось, зря. И все шел. А ступни его тонули в теплом песке, который забивался под шлепанцы и нещадно колол пятки.
   Не прошло и десяти минут, как Джейди пробрался к месту встречи. Он остановился перед летним кафе и внимательно осмотрелся. Но друзей так и не увидел. Хотя, уже множество столиков стояли занятыми. А между ними постоянно кружились официантки, стараясь как можно быстрее обслужить посетителей.
   Однако, некая малоприятная музыка, доносившаяся из колонок, стоящих в углах заведения, конфликтовала с мерным шумом накатывающих на берег волн. И создавала немного зловещий мотив.
   Услышав позади себя задорный смех, Джейди резко развернулся. Перед глазами возник переносной пустеющий подиум, вокруг которого собралось множество галдевшей молодежи.
   И как теперь искать этих двух остолопов?..
   Джейди нахмурился, пытаясь найти Арека и Мэта. Ему не раз приходилось продираться через дебри хохочущих парней и девушек. Но... безрезультатно. Или те так удачно спрятались, или же их тут вообще не было.
   На языке ощутился горький привкус. И забеспокоившись, Джейди машинально потянулся за телефоном. Но, сунув руку в карман, выругался.
   Ведь дома, наспех надевая излюбленные желтые пляжные шорты, он забыл захватить гаджет со стола. На кухне.
   - Джейди!  - внезапно услышал он знакомый голос. И оглянулся. Но, увы, среди разрастающейся толпы так и не разглядел Арека. Тогда тот позвал снова. Уже с совершенно другой стороны.
   И Джейди не с первой попытки увидел его, стоящего возле кафе. Вскинул руку, в надежде поприветствовать. Но вдруг Арек со всех ног бросился прочь. Без оглядки.
   По спине побежала волна щекочущих мурашек.
   - Арек! - раздраженно закричал Джейди, сорвавшись за ним.
   Но тот продолжал убегать, пока не потерялся из виду. Нервно взъерошив сползшие на лоб темные волосы, Джейди в недоумении осмотрелся.
   Нет. Кауф словно сквозь землю провалился!
   Как тут снова услышал свое имя. Резко повернувшись, он снова увидел Арека. Только тот уже стоял на пирсе неподалеку.
   И, нахмурившись, двинулся к нему навстречу.
   Но матрас, мелькнувший в руках невесть откуда взявшейся зрелой женщины в бледном купальнике, ярким салатовым пятном закрыл Арека. Впрочем, как и часть пляжа.
   Джейди остановился, пропуская ее. Ведь эта дама так вальяжно шла, что могла напросто врезать своим матрасом по лицу, и не заметить... Как тут она остановилась. И начала что-то требовать от пузатого мужчины, так некстати попавшегося ей на пути.
   Выругавшись, Джейди обошел ее. И едва не налетел на молодого парня, решившего сделать то же самое. Он поспешно извинился, виновато выставив ладони. Но тот так был поглощен болтовней по телефону, что ничего не услышал.
   - Больно надо, - процедил Джейди, и бросился вперед.
   Шагнув на пирс, он заметил, как что-то качалось у кромки воды. Но, присмотревшись, так и не смог разглядеть это. Зато некая продолговатая штуковина прекрасно видела его. И, мигнув отсветом на чешуе, скрылась в толщах синевы.
   Голос Арека раздался вновь, и тогда Джейди поднял голову.
   Резкий порыв ветра смел волосы на лицо. Однако, легким движением руки парень заправил их за уши. И пожалел, что не подстригся на прошлых выходных.
   Он глубоко вдохнул, собравшись высказать Ареку все, что о нем думает. И не сразу понял, что находился один.
   Перед ним только серела бетонная дорога, обрывающаяся в качающееся полотно моря. Этот пирс как нельзя остро заставлял почувствовать одиночество. Даже несмотря на то, что там, на берегу, бурлила жизнь.
   Куда подевался Арек? А Мэт?.. Джейди не знал. И смутился, случайно заметив там, где кончался врезавшийся в море широкий стержень, движение. Он неуверенно зашагал вперед, пытаясь разглядеть, что именно там было. Как вдруг оно, бултыхнувшись, разошлось взрывом брызг.
   Подойдя к краю пирса, Джейди бросил недоверчивый взгляд на воду. Но ничего, кроме неистово бьющего заросший мшистыми водорослями бетон, так и не увидел.
   Нет, то наверняка было нечто другое...
   Высокий силуэт мелькнул за спиной, и неуклюже опрокинулся в воду. И та ливнем накрыла Джейди, не оставив ни одного сухого места.
   Парень резво обернулся. Так и вертелось на языке сказать пару ласковых. Но... было попросту некому.
   Хотя, люди на берегу двигались нескончаемым потоком. Кто-то купался на мелководье, а кто и вообще завис у желтых буйков, ограничивающих зону плавания. Множество народа по-прежнему загорало. Да и толпа возле кафе разрослась довольно прилично.
   Было хорошо видно, как молодой светловолосый парень ходил по подиуму и ставил концертные сабвуферы. А другой, похоже, помощник, сидел рядом, на четвереньках, и что-то подключал.
   Джейди прищурился, наблюдая за ними.
   Справа рухнуло нечто тяжелое. И обрызгало спину соленой водой.
   Развернувшись и раскрыв было рот, Джейди уставился на море, бескрайней поляной уходившее вдаль. Синие волны мерно шумели, подмигивая ему, а теплый ветер дул в лицо.
   И, вновь впав в некий транс, он даже не смог расслышать хлюпающие шаги за спиной.
   Сбоку промелькнула рослая тень, и Джейди, заметив ее, машинально повернул голову.
   - А-а-а-а-а!!! - закричал он, увидев перед носом искореженную чудовищную рожу. Вдруг нечто мокрое толкнуло в спину. И, поскользнувшись, парнишка рухнул в воду.
   Мгновенно освежившись, он выплыл на поверхность.
   Его уши тут же наполнил шквал хохота, и Джейди понял, что случилось. На пирсе стояли, улыбающиеся во весь рот, Арек и Мэттью. Их мокрые макушки сверкали на вечернем солнце подобно ореолам святых.
   В руках Мэт держал страшную маску.
   - А я и не думал, что тебя так легко напугать этой штукой, - все еще смеясь, произнес он. И, скорчив рожу, покрутил маску перед Джейди. Однако, тот не реагировал, и, к его великому сожалению, спокойно подплывал к пирсу.
   - Ты бы видел свое лицо! Ха-ха, это что-то! Я думал сказать "Бу" но, боюсь, был бы смертельный номер! Ха-ха!
   - Уж действительно! -  с трудом поддержал Арек, не в силах терпеть распирающий его смех.
   Джейди ехидно посмотрел на них обоих, после чего сорвал со стены мочалистую водоросль и швырнул ее в Мэттью. И попал прямо в лицо. Громко захохотав, Джейди не слышал, что пригрозил ему Мэт. Зато хорошо видел, как тот нырнул в пучину.
   Брызги ливнем полетели во все стороны, заливая ни в чем не повинный пирс. Они чудом не задели захлебывающегося хохотом Арека, тыкающего пальцем на своих друзей.
   Джейди уже карабкался на мокрый и скользкий бетон, но мстительный Мэттью стащил его обратно за шорты. Но и все смеющийся Арек сухим не остался - Джейди облил его с головы до ног, ударив ладонью плашмя по воде. И лицо друга перекосилось, словно бы он получил сочный поцелуй от обитательницы морских глубин.
   Следующие полтора часа они веселились, а когда до ушей донесся микрофонный голос, Мэттью объявил о начале программы и поволок Арека и Джейди на берег.
   Ведь уже там, возле кафе, разгоралась дискотека.
  
   Крупное красное солнце коснулось линии горизонта, а представление все набирало обороты. Толпа восторженной молодежи визжала, стоя перед самым подиумом. Ведущий начал развлекательную программу и развеселый Арек несколько раз пробивался через нетрезвую компанию, пытаясь выиграть хоть в одном конкурсе, но, увы, у него ничего не выходило. Все же настроение ему это не испортило; веселая атмосфера постоянно насыщалась дружным смехом собравшейся молодежи.
   А когда на небе зажглись первые звезды, вечеринка собиралась разрядиться последним испытанием. Джейди заметил - к ведущему подошел высокий статный блондин с длинными волнистыми волосами и начал что-то говорить. Вероятно, он являлся одним из организаторов, но...
   Что-то в нем было жутковатое. Но Джейди не мог понять, что именно.
   Беседа вызвала у ведущего негодование. Но вскоре он согласился принять предложение блондина. И когда тот сошел со сцены, Джейди заметил, как ведущий пристально уставился "организатору" в спину. Однако, не придал этому никакого значения.
   Потому что его больше заботила заводная музыка. Но вдруг, в самый разгар, она смолкла, нескладно оборвавшись на звонкой ноте.
   - Итак! Очередной конкурс, дорогие друзья! - нервно залепетал в микрофон ведущий, дергаясь из стороны в сторону.
   Его мигом поддержали восторженные крики собравшейся внизу толпы.
   - Постойте, постойте! Я хотел сказать, это будет не совсем конкурс... - на мгновение запнувшись, продолжал парень на сцене.
   Неудобная пауза заставила его добродушное лицо нахмуриться. Похоже, он сам не верил в то, о чем говорил. Но не прошло и минуты, как на лице ведущего вновь скользнула широкая улыбка.
   - Это своего рода турнир. По серфингу. Оригинально, не так ли? Победителю будет вручено пятьдесят тысяч рублей! - собравшись с мыслями, ободряюще объявил он.
   Восторженные возгласы оборвались, и все удивленно уставились на ведущего. Один только Арек выкрикивал что-то нечленораздельное. Но тут парень, этот самый светловолосый, который и предложил провести турнир, неожиданно нарисовался рядом. И вырвал микрофон у ведущего.
   - Кто решится прокатиться в сумерки со мной на доске и придет первым к финишу, я публично вручу деньги, - звенящим голосом произнес он, вытащив из кармана стопку бумажек, с номиналом по пять тысяч каждая.
   Весьма заманчиво, не так ли? Но сама по себе идея турнира выглядела довольно странно, как заметил Джейди - солнце почти село за горизонт. Но мало того, поднялся ветерок, и волны обещали вскоре усилиться. Но никому, похоже, до этого не было дела. Ведь стояла праздничная веселая атмосфера, которую никто не собирался нарушать.
   - Разве нет желающего выиграть? Я в это не верю! Решайся, пока есть такая возможность! - повторил блондин, обводя публику взглядом. Но смельчаков пока не находилось.
   Слышались смешки и дружеские подталкивания к участию, но никто не решался выйти на подиум.
   - Эй, Джейди! Ты же... у нас неплохой серфер, я знаю, так давай, покажи этому белобрысому зазнайке, как надо ловить волну! - закричал Арек, и обнял друга за плечо.
   Джейди слегка опешил, отстранился от него.
   - Я не собираюсь принимать участие в турнире! - громко возразил он.
   Но крики присутствующих говорили об обратном. Все внезапно подхватили его имя, как победный клич. Но громче всех вопил Арек, жестикулирующий на манер дирижера.
   Джейди не понимал, из-за чего поднялся такой дикий ажиотаж, но дело было даже не в этом. Его словно бы потянула неведомая сила, доселе дремлющая внутри. И повела к подиуму.
   Он гордо выкрикивал свое имя, протискиваясь через аплодирующую толпу. Некоторые поднимали руки и махали ему, на что Джейди, широко улыбаясь, отвечал тем же.
   Но со стороны это напоминало обряд полудикого племени, когда люди провожали на первую охоту подросшего мальчика.
   А когда солнце почти скрылось за горизонтом, он и белобрысый застыли рядом, подперев доски. Прямо возле мокрой полосы песка. Но Джейди уже не терпелось броситься вперед. Показать этому парню, кто есть кто.
   Ведущий, стоявший позади них, но в голове всей толпы, поднес свисток к губам. И дал старт.
   Серферы ринулись в воду. Джейди набросился на волну, чуть не сметя ее, опрокинул доску под себя и поплыл. Он ни разу не услышал всплеска, и понял, что соперник остался далеко позади. Это оказалось так просто, ведь...
   Джейди никогда не считал себя хорошим серфером, да и последний раз ловил волну только в прошлом году. Странно, почему же тот человек поставил на кон такую сумму?
   Этот вопрос кислым привкусом опустился на язык, и Джейди поморщился. Он обернулся, и увидел, как тот плывет, но довольно далеко, чтобы успеть обогнать.
   Улыбнувшись, Джейди поднажал, побеждая качающие волны. А они заметно поднялись. И за каждым подъемом следовал резкий спуск.
   Ему стало не по себе.
   Но басом доносившаяся за спиной заводная музыка прогоняла тревогу прочь. И Джейди даже успел нескладно подпеть записанному голосу. Как вдруг звук замедлился, превратившись в зловещую, растянутую мелодию.
   И вернулся в прежний ритм.
   - Поторопись, приятель, а то так и не получишь приза, - услышал Джейди совсем рядом насмешливый голос незнакомца, и в недоумении обернулся.
   Блондин быстро приближался. Но только, как ему это удавалось, если он боком лежал на доске, и его руки не касались воды? Джейди вздрогнул, и широко распахнул голубые глаза. Он сразу забыл о деньгах, о турнире... Да, обо всем на свете.
   Кроме странного человека, почти поравнявшегося с ним. Увеличившиеся волны толкали его против течения, по прямому курсу. Джейди оторопел, не сводя глаз с фигуры напротив. Но тут подул прохладный ветерок, и сбил еще сухие пряди на лицо. Он быстро подправил их, и увидел, как противник вырывался вперед.
   - Чего ты смотришь? Говорю же, поторопись, а то совсем пропадешь, - сказал незнакомец и недобро усмехнулся. Глаза его на мгновение померкли, превратившись в два черных кристалла, сверкающих изнутри красным огнем.
   Джейди ахнул, почувствовав, как похолодели конечности в соленой воде.
   Внезапно пошла высокая волна. Она заботливо вознесла блондина на вершину, и скрыла за собой. Однако, его противнику не так повезло. Он поднажал. С усилием переборол сильное течение, почему-то толкавшее назад.
   И плавно скатился вниз.
   А затем Джейди побледнел. Лихорадочно осмотрелся. Но нигде так и не нашел своего светловолосого соперника.
   Его окружала лишь вода, в чреве которой зарождались холмы волн. Она лениво несла Джейди, то поднимая, то опуская. И с каждым разом все выше... а после все ниже.
   Усилившийся ветер сбивал в барашки потемневшую жижу, и нещадно хлестал по мокрой спине. Но вдруг мощный толчок снизу подбросил парня, отчего тот едва не упустил доску. А следом резко обрушил в пучину.
   Джейди упал лицом в соленую жидкость. И его рот раскрылся, впуская мокрую горечь. Но тут, инстинктивно откинувшись, он глубоко вдохнул. Но это не спасло.
   Кашель скрутил горло, выворачивая нутро наизнанку. А пальцы едва не отпустили последнюю надежду на спасение. И Джейди инстинктивно впился в нее ногтями. Однако, только сейчас до него смутным отголоском дошла суровая истина.
   Один. Посреди нарастающего шторма.
   Даже музыку не было слышно, то ли из-за шума волн, то ли... Джейди нахмурился и неуклюже крутанулся на водяном гребне. Но глянуть на берег так и не успел - бурлящая вода, как хищный зверь, навалилась на доску, и поймала его. И следом забулькала, жадно уволакивая парня за собой.
   Ухнув, Джейди с трудом подтянулся. Лег на живот, обхватил спасительную доску трясущимися руками. И некая теплая искра, зародившаяся в сердце, медленно поплыла вниз. А роившиеся вразнобой мысли выстроились кольцом вокруг одной, озарявшей их подобно солнцу: "Вернуться на сушу, во что бы то ни стало".
   Джейди отдышался. И, наконец, увидел сияющую мрачной пустотой полосу пляжа. Ветер телепал брошенные зонтики, а одинокие шезлонги везде валялись перевернутыми. И кафе выглядело как-то уныло. А его летний навес дрожал на ветру, словно чувствовал холод.
   Казалось, люди бежали... Но от чего?
   Мощный порыв ледяного воздуха пронзил сознание, унося животрепещущее тепло. И лишь тогда Джейди понял, что ему никто не поможет.
   Густая тьма опустилась на городской пляж, и раскинула искрящееся полотно над собой. Мириады звезд безмолвно наблюдали за разыгравшейся трагедией, способной с легкостью оборвать хрупкую линию жизни. Несколько самых ярких подмигивали, пытаясь подбодрить бедолагу. Но вот ему до них не было никакого дела.
   А когда вода, вдоволь наигравшись, выплюнет на берег бездыханное окоченевшее тело, надежды близких людей найти его живым окончательно разобьются вдребезги.
   В один миг теплый веселый вечер обратился в ночной кошмар. Джейди быстро зашевелил руками, желая как можно скорее попасть на сушу. К счастью, волны сами несли его. Он старался не глотать воду, но ее все равно заливало в рот.
   Сложно поверить, что несколько минут назад тут стояла толпа молодежи, играла музыка, и царило веселье и безмятежность... И не было этого шторма. Шторм.
   А чем больше приближался берег, тем сильнее и яростнее становились вспенившиеся волны. А там, дальше, вообще переходящие в самую настоящую мясорубку. Они неистово рвали и кромсали все, что подворачивалось под их лапы, чтобы заново опрокинуть и пронести над собой. Так они уже неоднократно поступали с песком, и Джейди совершенно не хотелось оказаться на его месте.
   Даже там, левее, хищные всплески мутной воды с ревом накатывали на пирс и разбивались, поднимая ввысь столбы брызг... Раз за разом, повторяя одно и то же. Но тот непоколебимо стоял. И молча выдерживал все испытания.
   Джейди понимал, что мог в любой момент погибнуть, а в голову не приходило ничего лучше, кроме навязчивой идеи взять себя в руки и поймать волну. Адреналин бурей заиграл в крови, теплом отдаваясь во всем теле. А странная энергия распространилась внутри, даруя шаткую уверенность, что все получится. Конечно, это могло быть и последнее покорение волны в жизни. Ведь в такую погоду даже опытные серферы не решались практиковаться.
   Но выбора не было. И Джейди попытался встать на доску. Но тут течение толкнуло его, и он едва сдержал равновесие.
   Теперь осталось одно - спрыгнуть так, чтобы не сломать шею.
   Волна подхватила его, и он заскользил на ней, стремительно приближаясь к берегу. Вдруг резкий толчок ударил в спину, и парень, споткнувшись, чуть не опрокинулся в бурлящую жижу. А едва доска со стоном задрожала под ступнями и накренилась хвостом в мутную воду, Джейди прыгнул.
   Сухой песок тепло принял его в свои объятия. В нос ударили мелкие частички, и бедняга вновь зашелся кашлем. Перекувыркнувшись, он глубоко вздохнул и замер лицом к звездному небу.
   Ни одной тучи. Интересно, сколько времени он плыл?
   Со стороны волн донесся хруст и треск. Джейди вскочил, и широко раскрытыми глазами уставился на них. Он увидел, как кровожадная вода крушила под собой доску. Дерево стонало, ломаясь под неминуемым натиском, пока не обратилось в груду щепок.
   Пройдет совсем немного времени, и наигравшееся море само выплюнет их на берег.
   Луна, скупо освещающая пляжную поляну, холодным серпом висела на звездном небе. И наблюдала, как переборовший неуверенность Джейди побрел вперед. Как он дрожал. Ведь мягкий теплый песок до сих пор хранил память о жарком деньке, но не мог согреть его усталое тело.
   Дальше берег делал поворот, образовывая маленькую бухту. Волны все так же мяли ее, но уже не так кровожадно. Или же Джейди это просто показалось? Показалось, что шторм начал стихать?
   Внезапно он застыл, как вкопанный. И увидел два человеческих силуэта, стоявших друг напротив друга. Они не двигались.
   Несколько минут утекли вникуда. А они так и не пошевелились. Джейди прищурился, пытаясь разглядеть их лица, но у него ничего не вышло. Те находились все еще слишком далеко, но у одной из них, той, что слева, ожили длинные волосы. Они лениво покачивались на ветру, и отчего-то казались ненастоящими.
   Конечно, Джейди слышал о встречах влюбленных в подобных местах под луной, но не в такую жуткую ночь!
   Но, переборов остатки сомнения, он двинулся к незнакомцам, с трудом переставляя ноги. Бедняга был готов упасть без чувств, но некий внутренний стержень влек его вперед. И наполнял живительными соками измученное тело, унося прочь тупую боль.
   Вдруг ноги самопроизвольно застыли. И Джейди превратился в такую же статую, как и те двое.
   В следующий миг ветер донес голоса:
   - Наконец, мы снова встретились с тобой, Шейс, - произнесла девушка.
   - Я долго ждал этого момента...Сколько же времени прошло с тех пор? - дрожащий мужской голос казался слабым.
   - Много, очень много. У тебя тогда ничего не получилось, не выйдет и сейчас.
   - Ты слишком самоуверенна. Поверь, на сей раз, я приготовил для тебя сюрприз.
   - Запомни, мы всегда оказываемся на шаг впереди. Так было, есть и будет.
   - Посмотрим. Скоро прозвучит сигнал к отсчету...
   - Несомненно. Передай своему господину, что я вернулась.
   - Он уже знает, - произнес мужчина и рассмеялся. - Не переживай.
   - Месяц пройдет очень быстро, - отрезала та. - Ты проиграешь, и никогда не взойдешь на трон Хозяина.
   Уж последней реплики Джейди не понял. Девушка заговорила, но внезапный шум не позволил ему расслышать речь. Непонятный, исходящий сверху скрежет все усиливался. И перебивал грохот умирающего шторма.
   Джейди поднял голову. И увидел нечто, навсегда запечатлевшее ярчайший момент в его жизни.
   На чистом, звездном небе появились четыре точки с длинными раздваивающимися хвостами. Плавно увеличиваясь, они, в конечном счете, превратились в белые с синими контурами двухвостые кометы.
   Эти штуки неслись неестественно быстро и к утру, по идее, должны были скрыться из виду. Но вдруг время словно бы застыло, даруя наслаждение любоваться редким зрелищем.
   - Время пошло, - усмехнувшись, произнес мужчина.
   И эти слова тяжелой горой осели в душе Джейди. И потянули в иррациональную бездну.
   Кометы продолжали нестись по небосклону. Но вдруг самая верхняя из них резко поменяла траекторию и полетела вниз, на землю. Джейди ахнул.
   - Время, символизирующее начало...
   Конца...
   Падающая комета скрылась за горизонтом, и через мгновение небо пронзила ослепительная вспышка, взрывной волной пронесшаяся над пляжем. Яркий голубоватый свет, полившийся следом, поглотил все вокруг.
  

2. Чудовище

  
   Джейди... Джейди... Джейди... проснись...
   Джейди приподнялся. Поморщился, когда слабая боль медленно потекла по всему телу. Открыл глаза. Заморгал. И неясная картинка сразу прояснилась.
   Там, на белой стене висела физическая карта мира. Его карта... С небрежно обведенной в красное кольцо родной страной.
   Внезапно из ниоткуда возникло слегка бледное, напряженное лицо Арека. И Джейди вскочил с дивана. А затем замер, одарив гостя ошарашенным взглядом.
   - Что ты делаешь? - недоуменно спросил Арек. - С тобой все в порядке?
   Он не сводил с него темных глаз. Явно был чем-то обеспокоен.
   - А? Да... - первое, что пришло в голову, промямлил Джейди. И озадаченно почесал затылок.
   Но только он открыл рот, чтобы спросить за вчерашнее происшествие, Арек заговорил:
   - Мы с Мэтом были в шоке, когда увидели это... Но все обошлось... Ты... три дня проспал, не меньше. Не знаю. Ты... вообще что-нибудь помнишь?
   Джейди облизнул губы. Не мог найти слов. Ведь Кауф уж явно смотрел не на него. А сквозь.
   - Нет, - вдруг твердо ответил он, хотя прекрасно помнил все детали турнира, особенно черты лица противника.
   - Хм, возможно у тебя временная амнезия, - задумчиво протянул собеседник. - Два дня назад ты участвовал в соревновании... Все поначалу шло хорошо... Господи, Джейди, как тебя угораздило?! Ты же чуть не погиб! Я вызванивал твоих родителей два дня, но вызов постоянно обрывался.
   - Они в командировке, - не сразу ответил Джейди. - Часто в разъездах по зонам, где нет связи. Так что я не удивлен...
   А на деле, еще как. Теперь все еще больше запуталось. На языке так и крутился вопрос, куда все пропали, пока он был в воде. Куда, в конце концов, делся странный противник.
   - Ты упал с доски. Я не знаю, что там с тобой случилось... Я никогда не видел, чтобы серфер твоего уровня свалился, - с сожалением продолжил Арек, и сцепил руки в замок.
   Джейди запнулся, переваривая услышанное. А через секунду немигающе уставился на Арека. Тот выглядел мрачным и осунувшимся... Вряд ли сказанное им было шуткой. И это поставило Джейди в тупик. Он не знал, что и сказать. Неужели, все, что случилось - только сон?
   Бредовый сон. Но... Все выглядело таким реальным.
   - Врач сказал, что ты легко отделался. Переломов нет. Небольшой ушиб затылка. Ты счастливчик! - усмехнулся Арек, покачав головой.
   Как тут часы на его руке заунывно запищали.
   - Ах, прости! - закричал Арек, едва взглянул на них. - Ты уж прости, засиделся я с тобой, мне на работу пора.
   - Работа? С каких пор? - проронил Джейди, все пребывающий в воспоминаниях своего "сна".
   - С каких? Ах, беда, Джейди, беда с тобой! Полгода уже! Подрабатываю у отца кассиром в хозмагазине "Лотос". Через полчаса как раз начнется моя смена! - Арек одарил его гневным взглядом. - Я уже говорил тебе. Собираю деньги на водный мотоцикл. Вспомнил?
   -  Да-да, - Джейди смущенно заморгал, припоминая что-то подобное. И почему он вдруг забыл?
   - Ладно, бывай. Ах, да! Врач рекомендовал, если станет плохо... Короче, вот он написал, что тебе поможет, - с этими словами он нырнул в карман брюк и, достав скомканный лист бумаги, протянул его другу. Джейди уставился на название лекарства, написанное корявым почерком, и кивнул.
   Но через полчаса, как Арек ушел, живот пронзила острая боль, от которой Джейди, засевший на кухне, согнулся напополам. Голова пошла кругом, а ноги потяжелели. Но не ступил он и шага, как со стоном повалился на колени.
   Словно по волшебству, все прошло через несколько минут, и Джейди, поднявшись, быстро развернул поданную Ареком бумажку. Глаза уткнулись в единственную строчку, но разобрать букв так и не успели - бомбой взорвавшаяся адская боль застлила мир белым светом.
   Но и она продлилась недолго.
   Лишь когда стало чуточку легче, Джейди нашел в себе силы наспех одеться. А после схватил лежавшую на столе бумажку и, скомкав ее, сунул в карман джинсов. Покрутив на пальце ключи от квартиры, Джейди вымученно улыбнулся отражению висевшего в прихожей зеркала. И всхлипнул, едва не растянувшись на пороге от очередной вспышки боли.
   Не теряя времени, пока не случился следующий приступ, он помчался в ближайшую аптеку. Та находилась в трех кварталах от его дома... вроде бы.
   Повернув за угол, Джейди вышел к широкому маркету "Умная покупка". Каждый день, и сегодня не исключение, прилегающую к нему парковку забили машины. А покупатели тут и там увлеченно загружали покупки в багажники своих авто с тележек.
   Городская жизнь бурлила своим чередом, будто бы вчера ничего и не случилось. И в этот момент Джейди нахмурился. Покачал головой, прогоняя остатки воспоминаний о шторме и пляже... А когда взгляд скользнул по огромным буквам над дверями маркета, он еще и припомнил, что там, внутри, расположилось два этажа. Один из них приютился в подвале.
   Нет, не об этом нужно думать. И Джейди сосредоточился на светодиоидной вывеске аптеки, видневшейся неподалеку. Он торопливо зашагал к ней, моля Бога о том, чтобы приступ не повторился. Ведь ознозначно бы его свернуло в узел посреди дороги.
   Но неожиданно на парковке маркета мелькнула нечто интересное, и Джейди пригляделся. Светлые волосы, спадающие на плечи, яркая футболка с силуэтом пальм...
   Он не верил тому, что видел. Это же тот самый соперник, который плыл по волнам против течения и исчез во время шторма! Джейди замер, не в состоянии двинуться с места. А таинственный незнакомец (а может и знакомец) продолжал стоять, и изредка мотал головой по сторонам.
   Ищет кого?..
   Синяя легковушка вырулила с дороги и остановилась на свободном участке парковки, обогнув блондина полукругом. Тот даже глазом не повел. Из прибывшего авто вышла молодая пара и направилась к маркету. Они начали что-то бурно обсуждать, и едва не срывались в ссору. Но вскоре девушка замолчала, подправила сумочку на плече, и взяла своего парня под руку.
   А блондин все стоял. Как тут глянул на свою ладонь и последовал за ними.
   Прозрачные автоматические двери скрыли его внутри.
   Любопытство взяло верх. И Джейди напрочь забыл о болезненных приступах. А об аптеке и подавно. Сейчас в голове вертелась лишь одно - проследить за оказавшимся реальным персонажем из ночного кошмара.
   Через минуту парень очутился внутри маркета. Его сразу встретили кассы, где отоваривались покупатели. Широкие ступеньки справа вели вниз, откуда наверх поднимались с корзинками люди. Джейди нашел белобрысого, нырнувшего на нулевой этаж, и последовал за ним.
   Кругом сновало достаточно много покупателей, но Джейди не потерял из виду свою цель, выделявшуюся среди остальных длинными светлыми волосами. Вдруг он поймал на себе ее рассеянный взгляд, и быстро спрятался за стеллаж с макаронными изделиями.
   Блондин неторопливо прошел в следующее отделение, на витринах которого лежали овощи и фрукты. Помешкав, Джейди двинулся за ним. Однако, поздно - красавчик пропал. И, выругавшись, он повернул обратно, попутно высматривая знакомую шевелюру.
   Но ее нигде не было.
   Однако, стоило подойти к ступенькам, ведущим на выход, как в глаза бросился новый отдел сбоку. Над ним висела заурядная вывеска "Бытовые товары". А у стеллажей стоял таинственный светловолосый парень, задумчиво читающий надписи на упаковках со стиральным порошком.
   Джейди, увлеченно прильнув к полке с моющими средствами, с умным видом принялся изучать ценники. Но его взгляд не единожды перекочевывал на "серфера", застывшего как изваяние.
   Так ничего себе не выбрав, тот снова направился вглубь магазина. Плохой шпион двинулся следом, стараясь не привлекать ненужного внимания. Постоянно трогал упаковки, внимательно рассматривал ассортимент. Но, между тем, некоторые посетители все же косились на него, и как можно быстрее проходили мимо.
   Неожиданно дорогу перегородил сотрудник маркета, катящий на тележке новую партию бытовой химии. Шампуни, заурядные гели для душа...
   Дорога освободилась. И Джейди, забыв о своей маскировке, шагнул вслед за преследуемым.
   Вдруг раздался душераздирающий крик, а затем посыпалась ругань. Продавец, с кислым видом разгружающий товар неподалеку, бросил свои насущные дела и ринулся к источнику нарастающей паники. Некоторые люди последовали его примеру.
   А Джейди остановился. Он, еще плохо понимая, что происходит, тупо уставился вперед. И разглядел несколько фигур, то и дело исчезающих за стендами с колбасой. Тот самый продавец не раз мелькал своей однотонной желтой формой среди покупателей, а вот странного блондина Джейди так и не заметил.
   На миг опустившаяся тишина сотряслась воплями.
   Раздался грохот. Поднялся глухой шум. Откуда-то вылез управляющий магазина в деловом костюме, и обеспокоенно двинулся к молочному отделу, где возникла неразбериха. За ним, как по заказу, появилась охрана.
   Но некоторые все же бежали прочь, не желая ввязываться в никому не нужные проблемы. И они еще не знали, от чего уберегли себя.
   Джейди решил последовать их примеру. Но стоило ему шагнуть, как горло сорвалось от острого приступа тошноты. А внезапно обрушившаяся колющая боль в животе и груди едва не подкосила ноги. Парень ахнул, и спиной привалился к стеллажу. С полок на него чуть не посыпались наваленные абы как упаковки с салфетками.
   Проклятая боль нарастала, словно собиралась разорвать хлипкое тело на куски. А рука самопроизвольно поднялась ко рту, желая сдержать натиск рвущейся наружу вчерашней еды.
   Ноги подогнулись. И Джейди рухнул на пол. Он заметил, как еще несколько людей спешило к выходу. Но, увы, уже не мог составить им компанию.
   В раздираемом болью теле стремительно таяли силы. В глазах начало темнеть. Но перед тем, как потерять сознание, Джейди чувствовал жжение, перетекающее в правую руку. А глухой рев, наполнивший магазин, стал последним, что ему было дано услышать.
  
   Он открыл глаза, и яркий свет встроенных в потолок квадратных люминесцентных ламп на несколько секунд ослепил его. Поднявшись на ноги, Джейди ощутил небывалый приток сил. Подобное он испытал в прошлом году, когда после гулянки еле доплелся до кровати, и хорошенько выспался.
   Тишина резала уши. Глубоко вдохнув холодный воздух, Джейди настороженно двинулся вдоль стенда, и неуверенно заглянул в неширокий проем.
   Ломившиеся полки с кошачьей едой встретили его множеством нарисованных мультяшных мордашек.
   Но, ни одна живая душа.
   Внутрь начала закрадываться тревога, но Джейди продолжал упрямо идти вперед. Кое-где на полу ему встретились бутылки с газированными напитками и раздавленные пирожки. Повсюду стояли набитые товаром продуктовые тележки. Брошенные.
   Люди покинули это место в спешке.  
   Джейди прогнал от себя эту мысль. Он осторожно прошел вдоль стендов, заваленных снеками, стараясь не создавать лишнего шума. Несколько сладких батончиков валялось на полу, и Джейди едва не наступил на них.
   Его встретило все то же одиночество. И тишина, нарушаемая лишь стрекотом работающих холодильников.
   ...По спине пробежала дрожь - безмолвие рассеял глухой стон, казалось бы, доносившийся из дальнего отдела магазина. Он напоминал стон умирающего животного, засевшего глубоко в норе, и готовившегося принять свою участь.
   Во рту пересохло. Облизнув губы, Джейди присмотрелся. Но так ничего и не смог увидеть.
   Тогда он сразу последовал вперед, вслушиваясь в сигналы нового маяка. Неужели... кому-то стало плохо?
   Тут его ступня опустилась на что-то мягкое.
   Хруст под ногами громом пронесся по магазину. Стон оборвался, как вдруг раздался снова. Только теперь в нем можно было различить что-то, напоминающее всхлипы. А одинокий посетитель, подавив волну нарастающего страха, посмотрел себе под ноги - пакетик с сухариками, на котором стоял его кроссовок, да крошки хлеба от вскрытой упаковки, рассыпавшиеся на пол.
   Джейди вдруг понял, что ему хотелось как можно быстрее подняться вверх по ступенькам, а не вслушиваться в этот стон, все больше напоминающий звериный рев. Правда, еще пока не был виден его источник, ведь пути стояли все те же бесконечные стенды, преграждавшие обзор.
   С каждым шагом надежда на то, что ему встретится здесь хоть кого-то живой, безвозвратно таяла. Вскоре Джейди оставил позади очередной стеллаж с конфетами, яркие фантики которых сверкали на свету.
   Но Джейди не знал одного маленького, но пугающего нюанса; если бы ему вздумалось обойти его с другой стороны, то он сразу бы обнаружил красный, смачно растянутый развод на полу. И нахлынувшее лавиной озарение, вполне возможно, могло бы уберечь его от необдуманных действий.
   Напряжение и все растущий дискомфорт усиливало это рыдание, этот затянувшийся плач, сотрясающий пустующий магазин. Отчего-то оно стало громче. И совсем не внушало оптимизма.
   - Эй! - осторожно позвал Джейди, но ему никто не ответил, лишь стон на мгновение прервался, а затем разрядился новыми всхлипами.
   Миновав отдел с чаями, и опять никого не встретив, парень застыл на полушаге. Он внимательно всмотрелся вперед, обдумывая, как поступить дальше. Всего-то ничего... Только вот там магазин терялся во мраке. Лишь изредка потухшие на потолке лампы пересекали короткие электрические всполохи.
   Звук, нашедший свой источник там же, в этой обители тьмы, вдруг приобрел грубые очертания, и Джейди отчетливо различил в нем болезненный хрип. И тут, собрав волю в кулак, зашагал вперед.
   Здесь находился край магазина, молочный и сырный отделы, слившиеся воедино, как финальные титры. И именно сюда стекался весь народ, смутно припомнил парень.
   Свет над головой внезапно померк. За место него уши наполнил электрический треск. Тяжелая тревога, все набирающая и набирающая обороты, обещала в любой момент сорваться в панику. Но Джейди сдерживал себя, и осторожно пробирался в зону сумрака.
   Кругом на полу различались блеклыми пятнами стеклянные осколки. И они как снег хрустели под ногами. Но ничего не могло отвлечь Джейди от своей цели.
   Уверенно прокладывая дорогу навстречу мраку, он старался не наступать на засоренный пол. Мерные шаги, раздающиеся в тишине смачным хрустом, вскоре стихли - Джейди на пару минут замер, вглядываясь в темноту, расстилавшуюся перед ним. И вздрогнул, едва плач разом усилился, став поистине чудовищным. Он присмотрелся.
   Там, чуть дальше, различались расплывчатые контуры вытянутой горы, наваленной возле одного опрокинутого стеллажа. Рядом с ней на полу валялись упаковки из-под чая и кофе. Разорванные и раздавленные пакеты черным пеплом рассыпали свое содержимое.
   Джейди совершенно не хотелось долго оставаться на месте, и он решился пробить себе путь среди валявшегося кругом мусора прямо к вздрагивающей горе... К этому источнику странного звука. И почему бы сразу не броситься прочь отсюда? Зачем  проверять, что это такое?
   Вдруг в нос ударил отчетливый запах смерти, металлическим привкусом проникший на язык. И он начал сводить с ума... Будоража заснувшие инстинкты, которые нехотя втекали каждую клеточку тела, наполняя его новой силой.
   Широко раскрыв глаза, Джейди повернул голову вправо. И увидел на полу черный развод, тянувшийся к странно сотрясаемому силуэту. Но а за ним, там, у стены, различалось нечто крупное. Оно бесформенными кусками лежало на мрачных холодильных шкафах, вытеснив своей огромной массой молоко и сыры. Жалобно блестело в глаза, поймав крохотные лучики света от работающих электрических ламп.
   Это что-то на вид казалось склизким и мягким... Поднимало в душе бурю отвращения.
   Неуверенно посмотрев себе под ноги, Джейди шагнул. Стопа опустилась на пол, и случайно коснулась скопления треугольных кусков сыра, нашедших тут временное пристанище.
   Вздохнув, парень легонько пнул по ним, в попытке расчистить себе дорогу, но вот один кусок незадачливо пролетел над самым полом и стукнулся о край горы.
   Та затряслась и сорвалась в похожий на звериное рычание плач.
   - Извините, - произнес Джейди, продолжая приближаться к смутным очертаниям.
   От них почему-то веяло холодом.
   Он присел перед горой и небрежно коснулся чего-то мокрого. И сразу отдернул руку, когда нечто льдом обожгло кожу. Вздрогнув, Джейди отшатнулся и... едва не завалился на пол. Взгляд машинально опустился на пятерню, бледной тенью выделяющуюся на темном полу. Она была запачкана густой, черного цвета жидкостью.
   Сердце в груди понеслось вскачь. Осторожно, словно борясь с самим собой, Джейди поднес пальцы ко рту и лизнул их.
   Яркий привкус металла заставил опасения подтвердиться. И тогда парень понял, что зря затеял все это геройство. Неуклюже вскочив, он ахнул, и в ужасе попятился. Но недолго. Обо что-то споткнувшись, больно рухнул на спину.
   Стон оборвался, сменившись на глухое раздраженное рычание. Наконец, до Джейди дошло, что надо поскорее делать ноги. Он вскочил, и осторожно, шаг за шагом двинулся вперед спиной. Не хотел упускать из виду трясущуюся гору. Словно в любой момент, стоило бы ему отвернуться, она бы бесшумно ожила и убила его.
   Та закопошилась и задергалась, как пробуждающееся животное. Сдвинулась, высвобождая на обзор плоскую и вытянутую часть тела. Джейди бросил неуверенный взгляд за спину, пытаясь оценить путь побега и не свалиться снова. Невесть откуда взявшуюся упаковку с нарезанной селедкой он отфутболил подальше от себя.
   Нечто живое перед ним плавно выпрямилось и расправило широкие плечи. Силуэт показался Джейди горбатым, и он не заметил, где туловище переходит в ноги.
   "Нельзя останавливаться, ни в коем случае", - мелькнуло в голове. Шаги, раздающиеся в тишине шлепками, становились все увереннее и увереннее. А шаткая надежда на то, что удастся без лишнего шума сбежать, необузданно крепла.
   Но напрасно.
   Фигура сильно качнулась. Нечеловек, зашуршав, дернул тонкими конечностями. А вслед за режущим уши металлическим лязганьем на пол посыпались искры. Их свечение выхватило из тьмы кусочек незнакомца, и Джейди понял, что не ошибся.
   - О, боже, - едва выдавил он из себя.
   Оно качнуло гибким, вытянутым треугольником вниз телом и выползло из тьмы на сумрак. Под потолком полыхнули желтые круги, и разразились злобным шипением. Похожим на змеиное.
   Джейди выругался. Сердце бешено заколотилось и ушло в пятки, а голова предательски закружилась. Он оглянулся, и с сожалением отметил, что до выхода еще далеко.
   Тут стенды всколыхнулись от рева. И Джейди, не решив больше испытывать судьбу, выдохнул остатки сырого воздуха. Сломя голову бросился прочь.
   Нечто выпрямилось и, шипя, выползло на свет. Костлявая конечность, оканчивающаяся изогнутым длинным лезвием, приподнялась, и коснулась пластиковой стены. Мышцы сократились, и острие нажало, проводя по ней глубокую борозду.
   - Т-ты-ы п-поп-ла-а-ти-шься-я-я з-за э-это, - прошипело оно.
   Джейди оторопел, расслышав эти неразборчивые слова. Его губы предательски задрожали. Он не хотел знать, кто это. Это... существо, темным пятном выделяющееся на границе света и тьмы. Но уже догадывался о некоторых деталях.
   Что огромные круглые глаза не принадлежали ни одному известному живому созданию на планете. Что окровавленная зубастая пасть раскрылась, и заскрипела влажным языком о длинные острые зубы.
   И вдруг тварь рванула за ним, вскинув смертоносные конечности в зенит. Боковое зрение сразу обнаружило опасность, а инстинкт самосохранения скомандовал спрятаться.
   Джейди повиновался. И, бросивись за высокую полку, в последнее мгновение пропустил мимо высокорослого зверя.
   Следом загремел упавший стеллаж, и по полу покатились огурцы и картошка. Они вприпрыжку уносились от утробно шипящего создания, словно незавидная судьба могла постичь и их.
   Оно выпрямилось, раскрыло пасть и оглушительно заревело. Джейди, рухнул животом на холодный пол, зажал уши руками. Пополз. Прильнул за уцелевший стеллаж с алкогольными напитками. А следом застыл, унимая дрожь в ладонях.
   Что-то скользнуло вдоль его укрытия. Джейди слышал шипение, и чувствовал, как сердце медленно подбиралось к горлу.
   Чтобы выпрыгнуть.
   Затаив дыхание, он высунулся за угол. Взгляд совершенно случайно скользнул по созданию, темным силуэтом выделяющемся посреди светлых стен.
   Голубые глаза широко распахнулись. Горбатая, покрытая наростами спина, сдвинулась. А затем со слабым стоном расправился огромный змеиный хвост. Иссушенная лапа с вросшим в нее мясницким ножом поднялась и полоснула по стене. Искры фейерверком посыпались на пол, и замкнутое пространство наполнилось душераздирающим лязгом.  Широкий блестящий хвост перекатился влево, задел несколько валяющихся огурцов на полу.
   Те разлетелись по сторонам.
   Тварь захрипела и приподняла хвост. Яростно обрушила его на расположившийся рядом стеллаж. Деля соседство с сородичем, хранившим упаковки круассанов и печенья, он накренился, вываливая свое содержимое - пряники и хлебцы из разодранных пакетов покатились по полу. А следом с грохотом рухнул на соседний, и тот, негодующе заскрежетав, сгорбился. Посыпавшиеся с него фрукты плюхались на плиточный пол, брызгая во все стороны мякотью и соком.
   Тяжелое хрипение сдвинулось назад, и лениво устремилось вглубь магазина.
   Решив, что судьба подарила шанс, Джейди без оглядки рванул к выходу. Услышал, как за спиной грозно зашипел хищник. Как стукнул лапами друг о дружку, и заскользил по узкому проходу в погоню.
   Парень ринулся вверх по ступенькам, в надежде поскорее увидеть выход. Тень триумфа, легшая на лицо, омрачилось маской ужаса, когда вниманию вместо входной двери предстала пластина, гладкая, словно лед. Вросшая в стены, она заявляла о себе как о продолжении здания.
   Джейди судорожно провел по краям плиты мокрым от пота пальцем, желая найти хоть какую-нибудь щель. Но ничего не вышло. И не успел бедолага придумать, как спастись, как за спиной послышалось озлобленное рычание. Загрохотал еще один рухнувший стеллаж.
   С трудом собрав иссякнувшие силы, Джейди ударил по плите ногой. Тупая боль, расплывшаяся по ступне, заставила пожалеть о содеянном. Он в гневе двинул по барьеру плечом, но тщетно. И, отскочив, бросил полный ненависти взгляд на непоколебимо стоявшую железяку.
   Шипение раздалось совсем близко, и парень съежился от пожирающего душу страха. Он с ужасом глянул туда, на ступеньки, и увидел на стене уродливую тень. Пронзительно закричал, бросившись на плиту вновь. Сознание на мгновение помутилось, и растеклось теплой волной по телу. Но потом... Все скрасилось странной голубоватой пеленой, и ужасающая реальность медленно погрузилась в нее, утонув в море холодного огня.
   Бедняга взвыл и отчаянно замолотил по проклятой преграде. Но та не поддавалась. А скоро пропала и боль; завладевший телом инстинкт блокировал все, что помешало бы выжить.
   За спиной, из-за угла лестницы вынырнула уродливая голова. Парень застыл, едва ли не чувствуя, как ее круглые глаза уставились на его взмокшее тело. А следом в тишине растекся зловещий, капающий звук...
   Та самая красноватая слизь, нескончаемо выступающая из пасти.
   Джейди слышал, как тварь двигает челюстями, выводя его на новую ступень безумия.
   - Ты до-о-лжен зап-л-латить, - прохрипела она, и вытянула хвост. В глубоко посаженных круглых глазах загорелась искра.
   Джейди почувствовал резкую боль, так не вовремя взорвавшуюся в животе. Он с ужасом оглянулся, жадно вдыхая воздух, которого вдруг стало катастрофически мало. И встретился глаза в глаза с созданием из ночных кошмаров.
   Зубастая пасть медленно отворилась, как врата в ад, и поселила на обезображенной морде улыбку.
   А боль словно назло переметнулась в правую руку, и выжгла плоть изнутри. Джейди обреченно завыл. А тварь, брызнув слюной, вскинула лапы и набросилась на него.
  
   Уже почти стемнело, когда черная с белыми надписями полицейская машина повернула на пустынную улицу. На ее двери различалось изображение золотой звезды. Подкатив к маркету "Умная покупка", авто остановилась. Поглядев по сторонам, водитель заметил неподалеку три фургона одинаковой раскраски.
   Дверь только что прибывшей машины открылась, и на асфальт ступил офицер Джон Льюис, прославленное лицо города М. В свое время он заставил преступников изрядно нервничать. И не важно, были ли это криминальные группировки, или же не чистые на руку чиновники. Почетное звание Льюис заработал после десяти лет служения закону. Недавно ему исполнилось сорок шесть, но его лицо заметно постарело. Глубокие морщины как шрамы изрезали ровную кожу, а серые глаза потускнели. Макушку украшали коротко остриженные с сединой волосы, на затылке просвечивающие рождающуюся плешь.
   Джон посмотрел на маркет, сошедший словно с глянцевой обложки журнала. Грузная металлическая плита, забаррикадировавшая вход, придавала некий зловещий оттенок. Как нелепая деталь, она одновременно пугала и завораживала.
   Фонари, стоявшие в четырех углах территории, прилегающей к маркету, были облеплены насекомыми. А некоторые легковые машины, притихшие на парковке, безнадежно ждали своих хозяев.
   Четырехэтажные дома, высившиеся по другую сторону маркета, чернели пустотой окон. Даже несмотря на хорошее освещение, все вокруг выглядело довольно мрачным. Особую перчинку добавляла и глухая ночная тишина. Ее не рассекали проезжающие единичные машины или же прохожие - ведь дороги в радиусе пятидесяти метров были перекрыты.
   Джон заметил полицейского, вылезающего из авто в двух шагах от его красавицы. Прибывшему на полчаса раньше Джексону поручили разведать ситуацию. Что он там нарыл за такое короткое время, офицеру не терпелось узнать. Хотя, судя по всему, узнавать, практически нечего.
   Льюис посмотрел направо - возле фургонов стояли штурмовики. Их бронежилеты, шлемы и автоматы выглядели впечатляюще. Они курили и переговаривались, но одно высказанное офицером слово могло превратить их в неведавших пощады чудовищ.
   Кто-то из них громко рассмеялся, чем привлек внимание офицера. Он невольно повернул к вооруженной группе голову, и увидел осторожно поднимающиеся от их пальцев сизые облачка дыма. Их спокойствие вселяло уверенность, что задание завершится без каких-либо происшествий. Но откуда тогда это отягощающее чувство тревоги и страха, проникающее через поры кожи напрямую в мозг?
   Джексон нервно двинулся к офицеру. И замер рядом. Он кашлянул, и Льюис, отвлекшись от раздумываний, повернулся к нему.
   - Итак, Кайл Джексон, удалось что-то выяснить? - напряженно вопросил Джон.
   - Анонимный звонок поступил из автомата неподалеку отсюда. Сообщение о захвате при странных обстоятельствах подтвердилось. Успели предупредить, что преступники вооружены и опасны, - немного помешкав, ответил немолодой полицейский.
   - Вы выяснили личность звонившего?
   - На данный момент нет... Но как только мы прибыли, то обнаружили нечто странное.
   - Что именно?
   - Вы можете увидеть сами, - нехотя ответил Джексон.
   - Вход, я правильно понял? - сощурил глаза офицер. - Что с ним не так?
   - Заблокирован, - отчеканил полицейский. - Все ждут вашего приказа применить взрывчатку.
   Джон хмыкнул.
   - Никто не пытался ее вскрыть? Взрывы в спальном районе крайне нежелательны.
   - Ничего не вышло. Наффз резал ее, но лишь испортил инструмент.
   - Рапорт?
   - Конечно, в машине...
   - Гляну позже, - прервал его офицер. - Пойдемте со мной.
   И мужчины осторожно направились к маркету. Только вот Джон не сводил глаз с темного прямоугольника входа... из-за которого здание выглядело жутковатым. А его общий вид не скрашивали даже белые стены с наклеенными кое-где картинками с сочными фруктами и овощами.
   Но лишь единственная деталь заставляла нервы Джона вытянуться в струну. И это то, что у маркета не было ни одного окна.
   В груди кольнуло.
   Плетущийся позади Джексон жалобно всхлипнул. Но Джон не стал лишний раз докапываться до него. И, остановившись перед таинственной преградой, он почувствовал, как по спине побежали мурашки.
   Барьер представлял собой брусок неизвестной толщины. А то, что пила не взяла металл, крайне подозрительно. И, смакуя эту мысль, офицер провел пальцем по краю.
   Смущение застыло на его лице.
   - Что-то не так? - встревожился Кайл.
   - Очень странно, - сказал Джон. - Ни одного шва.
   Внезапно его глаза нащупали на гладкой поверхности плиты что-то интересное. И, всмотревшись, он обнаружил вдавленное изображение уродливой змеи. Еще одна странность.
   - Кайл, дайте согласие на применение взрывчатки. Скажите группе от меня занять позиции вокруг маркета. А вы не забудьте снять пистолет с предохранителя. Начинаем операцию.
   Тот кивнул и убежал к самому правому фургону. Заговорил со штурмовиками. Те взяли оружие и позвали остальных. Офицер слышал, как Кайл дал одному из них несколько указаний, и ухмыльнулся.
   Джексон махнул рукой.
   Четыре человека расположились по парам под двумя фонарями, стоящими ближе всех к маркету. При любой подозрительной активности они были готовы вылить килограммы свинца. У некоторых на поясах болтались гранаты.
   Джон заметил, что полицейский сильно нервничал. Бедняга Кайл совсем расклеился. Сначала странный вызов, теперь блокирующие вход террористы. А еще это проклятое желание, все бросить, и умчаться подальше, пока на то была возможность.
   Шестеро штурмовиков спрятались за припаркованными машинами. Восемь человек заняли позиции в десяти метрах напротив плиты. Они расстелились чуть ли не полукругом за спиной офицера. Тут  из фургона выбежал последний боец, с дистанционной взрывчаткой в руках. Понадобилось за малым пара минут, чтобы установить бомбу.
   Она как уродливое бельмо чернела на серебристой поверхности диковинной преграды.
   Вернувшись к офицеру, подрывник поднял руку, призывая своих коллег к вниманию. Те в одно мгновение сосредоточились на цели.
   Раздался грохот. В воздух взметнулись густые клубы пыли, и закрыли за собой маркет. Но когда дым стал понемногу рассеиваться, все увидели, что плита непоколебимо стояла на месте.
   Она, похоже, насмехалась над всеми своей неразрушимой поверхностью.
   Джон сдвинул брови. Его губы скривились, но не сказанные слова так и не сорвались с языка.
   Глухой грохот сотряс ночной воздух. Затем снова. Короткую паузу перебил неприятный, лязгающий звук. И вслед за ним плита медленно поддалась вперед, обзаведясь первым маленьким холмиком. Очередной удар... и еще один бугор вырос рядом. А затем еще... и еще.
   У одного из бойцов, сосредоточенно наблюдающего за плитой, сложилось впечатление, что по ту сторону некто бил по ней кувалдой. И отбивал рваный ритм. Его же сослуживец вздрагивал, с каждой минутой чувствуя, как утекает холодное спокойствие.
   Вдруг толчки прекратились, и тишина вновь нависла над маркетом. Но никто так и не успел выронить слова, как грохот раздался вновь. И с каждым ударом холмы вырывались все дальше, а барьер жалобно дрожал, грозясь в любую минуту сдаться.
   Бойцам и полицейским пришлось с замиранием сердца наблюдать, как маленький бугор начал расти под мерный бой лязгающих курантов, вырываясь все дальше и дальше, от остальных себе подобных.
   Льюис тревожно вытащил из кобуры пистолет. Снял с предохранителя. Но он никак не мог понять.. Кто или что притаилось по ту сторону здания.
   Внезапно толчки угомонились.
   - Эй, вы, рассредоточиться! Слева и справа от маркета! - закричал Льюис штурмовикам за собой. Те быстро выполнили приказ, замерев за фонарными столбами. Двое засели за машиной Кайла.
   - Джексон! За мной! - скомандовал Льюис.
   И рванул к своей авто. Он присел за передним колесом с пистолетом наготове, и осторожно выглянул. Но молчаливый магазин не собирался на него нападать.
   Встревоженный полицейский сразу примостился рядом. Он пригнулся, и пробежал мимо офицера, чтобы засесть за задним колесом. Вытащив оружие из кобуры, Джексон ловким движением снял его с предохранителя. А затем, поднявшись, с пистолетом наготове облокотился о багажник, готовый незамедлительно открыть огонь по врагу.
   В голове заезженной пластинкой крутились одни и те же мысли, которым не было ответа. Но он не знал, что тот не заставит себя ждать.
   Под ногами задрожала земля, и раздался грохот - плита, облепленная кусками бетона, со столбами пыли выпала на порог. И из образовавшегося проема на людей глядела тьма.
   А следом опустилась глухое, зловещее безмолвие.
   Льюис прервал его приказом. Двоим штурмовикам, засевшим за машиной Джексона, требовалось выяснить, что случилось, и по возможности пробраться вовнутрь. Те медленно двинулись, прикрывая друг друга. Они попеременно оглядывались, похоже, ожидали нападения откуда угодно, но не из маркета.
   Рэнди Наффз почти вплотную приблизился к проему, вокруг которого витала пыльная пелена. Немного помешкав, он заглянул внутрь. И, не сыскав ничего хорошего, повернул голову к напарнику. Тот остался караулить у входа и, заметив потерянный, смазанный дымкой взгляд Рэнди, подбодрил его кулаком, с поднятым большим пальцем. Но Рэнди не смог заставить себя стать увереннее.
   Хотя, сделал шаг навстречу неизвестности.
   Пронизывающий с головы до ног мрак встретил его. Электричество в здании выбило, но изнутри все еще веяло прохладой, оставшейся от кондиционеров. Рэнди неуверенно наступил на покореженную плиту. Та разрезала тишину рваным звуком, и утонула в безмолвии.
   Он медленно перешагнул через входной проем, и достал с пояса карманный фонарик.
   Слабый луч света выхватил из черноты нетронутые кассовые аппараты. Зато там, правее, за ступеньками, чернел проход в нижний ярус маркета. И боец, проглотив поднявшийся к горлу ком, неуверенно посветил туда.
   Блеклый круг света рассеялся вникуда.
   В ответ пещеры кто-то сдавленно зарычал. Зашелестело и заскрипело.
   Рэнди не мог понять, что именно, пока фонарный луч не явил ему огромную фигуру, горой нависшую над ним.
   Наффз слегка опешил. И закричал, когда на черном фоне вспыхнули два желтых огонька. Он в панике схватился за оружие и выкрикнул что-то нечленораздельное. Но оно оказалось быстрее. Выстрелы эхом зазвенели в глубине магазина, чтобы затем оборваться глухой тишиной.
   Предсмертный крик заставил соратников Рэнди повернуться к злосчастному входу и не сводить с него глаз.
   - Назад!!! - заорал Джон, но было поздно.
   Нечто, вынырнувшее из проема, темным силуэтом скрылось в коричневатой завесе. Что-то холодное и тонкое схватило напарника Наффза, не успевшего уйти далеко от злосчастного проема, и резво утянуло в свою нору.
   А остальные бойцы вмиг напряглись, все еще не понимая, с чем им пришлось столкнуться. Дула их оружий, так уверенно целящихся вперед, задрожали над асфальтом.
   Раздался обрывистый крик, и в следующий момент что-то круглое взлетело в воздух из облака пыли и упало к ногам офицера. И тот, наконец, отлепил глаза маркета. Недоверчиво опустил взгляд.
   Лицо дрогнуло, когда он увидел окровавленную голову Рэнди, с искаженным в предсмертной маске лицом.
   - Ты... Это ты, - услышали люди невнятную речь, доносившуюся из черного проема. Штурмовики, засевшие под фонарями, заговорили по рациям. И, не дожидаясь приказа офицера, они сорвались со своих мест, и скучковались по обеим сторонам маркета.
   Кружки многочисленных дул уставились вход, до сих пор скрываемый в поредевшей завесе.
   Нечто со скрежетом выскользнуло из мрачного прямоугольника, и вытянулось, еще больше став похожим на змею. Наконец, оно предстало во всей красе, чем заставило умы некоторых взяться дымкой недоумения. И секундой погодя, крепкие парни в бронежилетах, все как один, в ужасе опустили дула автоматов, и покрепче схватились за гранаты.
   Два горящих огнем круглых глаза, казалось, в одно мгновение прожгли душу Джона. А нечеткая фигура с глухим треском перекачнулась и замерла, представ под светом луны и фонарей.
   Высокое, в два с половиной метра, создание, наклонило уродливую приплюснутую голову. Напоминающая череп, обтянутый коричневатой сухой кожей, она являла в себе одну необычную деталь. А именно, загнутые вниз увесистые рога.
   Но больше поражало другое. Из полукруглого, покрытого кривыми шипами, панциря, темными палками росли конечности, оканчивающиеся мясницкими ножами. Ног же у существа не было; заместо них тело переходило в длинный, но несколько приплющенный хвост. Как заметил один боец, покрытый гладкими блестящими пластинами.
   Зашипев, чудовище вдруг накренилось, а затем выплюнуло что-то на асфальт. Офицер с ужасом разглядел окровавленную кисть человеческой руки, с неестественно скрюченными пальцами.
   Штурмовики открыли огонь. Сначала нервы сдали у стоящего левее всех, и он без тени сожаления выпустил весь магазин в шипастый панцирь. Когда автомат защелкал, сообщая о том, что патроны кончились, боец выхватил из кармана новый коробок, и быстро отсоединил пустой.
   Его сослуживцы тем временем щедро поливали неприятеля.
   Большая часть пуль пролетала мимо, врезаясь в оббитые пластиком стены маркета. Но те, что попадали в цель - сплющенными шариками сыпались на асфальт. И беспомощно мигали на лунном свету.
   Змееподобная тварь не шевелилась. Лишь тяжело дышала, и пялилась на бойцов. Закончив совершать лишние движения, те плавно рассыпались к своим машинам. Но не переставали стрелять на ходу, и так позорно мазать.
   Джон выпрямился. Он не мог поверить тому, что видел. Вскоре заерзал рядом Джексон, и Льюис не удержался от соблазна бросить на него короткий взгляд.
   Тот был досмерти напуган; его трясущиеся руки с трудом держали один-единственный пистолет. Он глядел на непонятное существо, и медленно терял над собой контроль.
   Но офицер ничем не мог ему помочь. До него самого начало смутно доходить, что вряд ли даже крупнокалиберные патроны возьмут это создание.
   Кто-то прокричал "Ложись!", и свет фонарей осветил летящую к твари гранату. Она разорвалась прямо под лоснящимся хвостом, и расцвела облачком пыли. Крошево посыпалось в разные стороны, на асфальте осталась лишь чернеющая от взрыва ямка. Зашипев, тварь раскрыла зубастую пасть. Толстый язык вывалился наружу, а голова медленно повернулась. Офицер ненароком встретился глазами с чудовищем. По его спине пробежал холод ужаса, а грудь сдавил приступ сиюминутного раздражения.
   Воздух сотрясли очередные выстрелы. Штурмовики безжалостно выливали боезапас в противника. Жали на спусковой крючок снова и снова. Громко ругались.
   Внезапно тварь сорвалась с места. Ее извивающиеся движения, к несчастью для бойцов, позволяли быстро скользить среди брошенных машин. Она рванула к людям, и те рассыпались по сторонам как стайка воробьев. На секунду застыв, уродина резко дернулась, и ее голова склонилась над оторопевшим Кевином Джервом. Закричав, тот поднял автомат вверх, немигающим взглядом уставившись в светящиеся глаза. А следом зарядил очередь в раскрытую слюнявую пасть.
   Та любовно обхватила в острые объятья его голову в защитной каске, и сомкнулась. Хруст ломающихся костей барабанной дробью наполнил округу. И все видели, как обезглавленное тело зашаталось, и, коряво шагнув, рухнуло. Кровь фонтаном ударила во все стороны, и осквернила парковку густыми разводами.
   Блеснувшая на свету граната описала в воздухе параболу. Упав на панцирь, она покатилась по его рельефной броне и застряла между двух шипов.
   Окровавленная голова, торчащая немного ниже, гортанно зашипела.
   Взрыв короткой вспышкой лизнул широкое туловище, и растекся по парковке жалобным стоном твари. Рыкнув, она яростно взмахнула окровавленными ножами, и со всей неконтролируемой злобой ударила по асфальту длинным хвостом.
   Крохотные трещинки на сером полотне расползлись по сторонам.
   Молнией сорвавшись с места, существо заскользило к машинам, внимательно всматриваясь в пустые салоны. Ловко маневрируя среди них, оно зависло возле одной авто. И скособочилось, выглядывая спрятавшихся.
   Штурмовики с ужасом увидели клоунскую ухмылку, сверкающую им в лица рядом острых зубов.
   Раздались выстрелы, и на уродливой голове заиграли желтые звездочки. Химера заревела, и плашмя ударила кривым ножом по капоту несчастной авто. Тот прогнулся, и округа взорвалась воем сирены. Пронзительно зашипев, она снова обрушила нож, и фары, всплакнув, лопнули.
   Сирена обиженно заткнулась. Наружу из раскуроченного капота высунулись язычки пламени, и осторожно взвились в ночной воздух. Но вдруг Химера дернулась вбок, одарив скрывающихся за разбитой машиной людей безумной улыбкой.
   Те, не прекращая стрелять, галопом повыбегали из укрытий. Хищник, проводя их взглядом, плавно перекатился навстречу, не обращая внимания на огонь.
   Вспыхнув пышным взрывом, легковушка за его спиной с ревом подпрыгнула и взялась алым пламенем. Металлический факел накрыл чудовище волной жара, и вздыбился густым черным дымом. А она не шевелилась, эта уродливая статуя, и пристально наблюдала за перепуганными людьми в бронежилетах.
   Автоматная очередь затараторила на своем языке, и сразу же оборвалась, когда тварь грациозно подползла  к  оторопевшему штурмовику. Поглядев на него свысока, она взмахом гладкого хвоста сверху вниз разрубила его напополам. Красная жидкость полилась во все стороны, и стоящий рядом напарник видел, как из безжизненного тела вываливались внутренности. Липкая кровь накрыла его с ног до головы, и боец застыл, не в силах сдвинуться.
   Рука, сжимающая автомат, онемела. Штурмовик закричал прямо в ухмыляющуюся морду. И змей, зашипев, взмахнул кривым ножом. Бедняга обезумевши завопил, и выпустил оставшиеся патроны в рогатую башку.
   Офицер, пребывая в прострации, слышал, как мгновенно прервался его крик, а следом с неприятным звуком шмякнулось нечто тяжелое.
   Тварь взревела, и рванула к следующей жертве. И, взмахнув замызганными клинками, разрубила человека на куски. А потом настала очередь кого-то еще. Снова... и снова. Джон мог поклясться, что не единожды пропускал мимо себя этого монстра, казалось бы, не обращающего на него и грамма внимания.
   Выжившие отчаянно побежали к фургонам. Тварь скользила за ними по пятам, сверкая круглыми глазами. Одиночная стрельба срывалась взрывами гранат, и оканчивалась змеиным шипением безжалостного убийцы.
   Вдруг раздался оглушительный грохот, и улица осветилась рыжим светом. До офицера донесся запах паленой резины, а следом и жареного мяса. Он мгновенно отошел от ступора, развернулся, и увидел горящий фургон посреди дороги.
   Одинокое колесо вприпрыжку катилось к обочине. Но, зацепившись за бордюр, оно опрокинулось, и замерло на веки. Взорванная рядом машина полыхала кучерявым костром, и поднимала в воздух слои черного густого дыма, обволакивающего все вокруг. Стены близстоящих домов, фонарные столбы, и столбы электропередач исчезли, словно стертые ластиком.
   Химера, стоящая посреди проезжей части, окруженная красно-черным фоном, сверлила офицера желтыми фарами. Ее зубастая пасть дергалась, словно рот, произносящий безголосные слова.
   Неожиданно Джон понял. Эта тварь говорила с ним, как маньяк с жертвой.
   Его руки затряслись.
   Чернеющий остов, мелькающий среди жирных языков пламени, осторожно подглядывал за ним. И только узкая луна равнодушно смотрела на него. Но не это заставляло разум взяться дымкой безумия. А безмолвие, царившее в безжизненных коробках домов. Ведь наверняка эту бойню видело множество глаз, спрятавшихся за черными окнами.
   Это наводило на мысль, что очень скоро история получит очень большую огласку.
   Змееподобная статуя, застывшая возле столба мигающего оранжевым, светофора, подняла хвост и замотала им, привлекая внимание. Офицер покрепче сжал рукоять пистолета, и заставил себя собрать волю в кулак. Ножи перед ним, как топоры мясника, дернулись, и брякнули друг о дружку.
   Громоздкая фигура, покачиваясь, медленно двинулась к офицеру.
   Бежать. Куда угодно, но только спастись! Человек глубоко вдохнул воздух и повернул голову влево - там, на асфальте, в луже крови лежал бедняга Кайл. Бедняга Джексон, чья жизнь оборвалась слишком быстро. Тварь забрала ее, и уже переваривала в источник энергии. Джон отпихнул от себя негативные мысли. Он снова взглянул на чернеющий силуэт впереди; приближавшиеся желтые кружки издевательски покачивались, подобно маятнику.
   Запрятанный где-то глубоко инстинкт в безмолвном отчаянии кричал, что надо делать ноги.
   В ту минуту тварь попросту подлетела к офицеру и Джексону. Ни один, ни второй, не успели даже среагировать; окровавленный с зазубринами нож, под радостный звериный визг пронзил спину полицейского. Вопль Кайла стих, лишь когда та откусила ему голову. Офицер еще не знал, как часто кричащий от боли Джексон будет приходить по ночам в кошмарах.
   - Это твоя вина... Ты заплатишь, - завыл хищник.
   Джон очнулся, и увидел стоящее в восьми метрах от него кровожадное существо.
   Дрожащей рукой он поднял пистолет, и попытался прицелиться. Это оказалось весьма проблематично. Джон в мыслях выругался, понимая, что поступал глупо. Но внезапно палец дрогнул, и пуля все же выскочила из дула, звездочкой сверкнув на панцире монстра.
   И еще раз, и еще...
   Вытянув голову, тварь удовлетворенно зашипела. Ее тонкая, ссохшаяся шея высунулась полностью. Ножи возбужденно заклацали друг о дружку, а глаза загорелись призрачным огнем. И Джон понял, что ему казалось странным ее морде... Ведь это ни что иное, как искаженное в безумии лицо человека!
   От этого озарения палец опустился на курок. Пистолет принялся нещадно выплевывать пули, и те, попадая прямиком в цель, дождем сыпались на асфальт. И только когда оружие защелкало, выпуская лишь воздух, офицер пришел в себя. Он широко раскрытыми глазами уставился на существо, сверлившее его желтыми кругами.
   И тут, почувствовав легкое дыхание смерти, Джон бросился прочь.
   Как последний трус.
   Он никогда прежде не ощущал себя таким беспомощным... Таки жалким. Даже теперь, пытаясь спасти собственную жизнь, Джон не знал, что и делать. А когда затекла правая рука, сжимающая бесполезный пистолет, он начал злиться.
   В какой-то момент пальцы разжались и выронили тяжелую железяку. И позже Джон не вспомнил ни одной детали, которая помогла бы определиться, где именно начать его поиски. А пока он убегал без оглядки, и все дремавшие до этого дня рецепторы разом напряглись, позволив Джону кожей чувствовать неторопливо плывущую по пятам громоздкую тварь.
   Оно играет со мной, мелькнуло в голове.
   Фонарные столбы нескончаемо сменяли друг друга, и Джон начал понимать, что устает. Он то и в молодости не слыл хорошим бегуном. А что говорить сейчас?
   Грудь внезапно потяжелела, а сбившееся дыхание начало отдавать хрипотой.
   Офицер резко свернул за угол, и, спрятавшись  в тени, прижался к холодной кирпичной стене. Воздуха явно не хватало, и Льюис широко раскрыл рот, пытаясь поглотить больше дефицитного вещества. Сердце отчаянно колотилось, и было готово в любой момент перепрыгнуть через частокол ребер.
   - Думал, что скроешься? - донеслась до ушей змеиная речь.
   Мужчина с трудом повернул голову. Злобная морда выглядывала на него из-за угла переулка. Окровавленная пасть распахнулась, и из ее недр высунулся скользкий толстый язык.
   Не желая знать, что будет дальше, Джон вскрикнул, и побежал что есть сил.
   И свернул в самый первый поворот.
   Это оказалась не улица, а лишь проем между домами, затянутый сеткой. Джон схватился за холодный металл, пытаясь вскарабкаться наверх. Но тут левая туфля соскользнула, и офицер упал на колени. Содранные до крови ладони саднили, однако, Льюис не обратил на это никакого внимания. А едва за спиной зашипело чудовище, Джон понял, что дышал последние минуты.
   Резко обернувшись, он увидел тварь, ехидно потирающую кинжальные лапы. Мерзкий скрежет разбавлялся искрами, что сыпались с металлических лезвий.
   - Загнал сам себя в ловушку... Грустно, - прохрипело существо, и медленно двинулось навстречу жертве. Тело при движении покачивалось, а шары-глаза сверкали на темном фоне подобно прожекторам. Но не успело оно преодолеть и половины расстояния, как тут замерло, и лениво обвело взглядом скрытые во мраке углы зданий, куда не падал свет.
   Джон прижался к кирпичной кладке и увидел, как мгновенно соскочила гнусная ухмылка с уродливой морды. Тварь нервно замотала хвостом и оскалилась. Обнажившиеся сероватые десны выглядели больными.
   Нечто ослепительное ударило в глаза офицеру.
   Оно молнией пронеслось через лапу твари и устремилось ввысь, чтобы в следующее мгновение растаять во тьме. Раздался хруст - из локтя потекла черная густая кровь. А затем срезанное с ошметком мяса лезвие со всхлипом упало на асфальт.
   Чудовище тревожно замахало головой, и злобно захрипело. Загадочная молния сверкнула опять. Задев змеевидное тело поперек, она исчезла в темной бездне высоты.
   Разъяренный вой заставил офицера встрепенуться. Он еще сильнее прижался к кирпичной стене, и стал с ней одним целым. И смотрел, как создание, вопя, скривилось. Как выпятило хвост буквой "С".
   А затем торс, роняя брызги черной крови, лениво сполз на асфальт. И выронил из себя ошметки влажных вонючих внутренностей.
   Казалось, весь кошмар закончился. Льюис от удивления широко распахнул глаза. Он посмотрел на морду, и холодная дрожь пробежала по его телу.
   Голова зверя безжизненно припала к липкому от крови асфальту. Желтые, светящиеся глаза по-прежнему смотрели на Джона из провалов черепа. И приоткрытая пасть улыбалась сотней тонких шипов.
   Офицер почувствовал себя скверно. От одной, бредовой мысли, не хотевшей его покидать. До чего же сильно эта морда похожа на лицо человека, думалось Джону. Наверное, потому, что напоминала кое-кого... Психопата, терроризировавшего город несколько лет назад. И пойманного по нелепой случайности.
   Вдруг Джон ощутил справа от себя легкое дуновение ветра и краем глаза заметил, как в темноте появились неясные очертания изящной фигуры.
   - Вы, должно быть, удивлены? - услышал он молодой женский голос.
   Нескрываемые нотки презрения надавили по самолюбию Джона.
   - Кто ты? - недоуменно вопросил он.
   Происходящее все больше походило на безумие.
   Послышалась усмешка, и тот же приятный женский голос говорил, что это не имеет значения. Джон всмотрелся в темноту угла слева от себя, и увидел, как спасительница качнулась.
   - Вам бы следовало поблагодарить меня, а не допрашивать, Джон Льюис.
   - Я хочу знать, что тут происходит. И как тебе удалось уничтожить тварь, - он сделал уклон на слове "тварь".
   Девушка вздохнула.
   - Хорошо. Мое имя Антайо, - нехотя произнесла она. - Но не обольщайтесь... Никому из вас не под силу совладать с этими существами. Что до этого... Оно бы вдоволь наигралось с вами, перед тем, как убить.
   - Что? - с негодованием вопросил офицер.
   Он отлип от стены, и сделал несколько шагов навстречу.
   - Стойте! Крайне рекомендую вам двигаться, - сурово бросила Антайо. - Это может быть опасно.
   Джон кашлянул. К сожалению, он не видел, как голова в луже черной крови за его спиной дернула нижней челюстью.
   - Не верьте своим глазам, офицер. Они не откроют вам правду. Да, и у вас есть предположение, почему вдруг это оказалось в замурованном маркете? Неужто пришло за покупками? - девушка засмеялась.
   - Твое веселье можно списать на юный возраст, но это неудачная шутка, - сухо заметил Льюис.
   - Это не шутка, - произнес звонкий голос. - Дальше будет только хуже.
   - Что ты имеешь ввиду?
   - Не питайте иллюзий, офицер. Еще семь существ заставят город изрядно понервничать. И на вашем месте, я бы весь месяц вообще не вылезала из дома, - заявила спасительница.
   Джон сурово сдвинул брови. Эта барышня очень в себе уверена!
   - Я предостерегаю вас. Жизни горожан в ваших руках. Но если люди начнут вмешиваться, то сами накликают на себя проблемы.
   - Как ты можешь так говорить? - в гневе бросил офицер.
   - Вы не хотите меня услышать... И почему я это знала, когда следовала за вами по пятам?
   - Ты следила за нами? И даже не пришла на помощь! Мои люди были бы целы!
   Девушка вздохнула. В ее руках сверкнуло нечто металлическое.
   - Я не супергерой вашего города, офицер. Может, теперь у вас появится немного благоразумия, и вы прислушаетесь к моим словам, - с грустью сказала она.
   Джон не хотел верить, что чудовища начнут терроризировать город. Как и не мог видеть тварь за спиной, приподнявшую целехонькую лапу.
   - Офицер! В сторону! - вдруг закричала Антайо и выскочила на свет.
   Перед ним возникла девушка, не старше двадцати лет, с недлинными красными волосами. Ее удивительные фиолетовые глаза сурово сузились. Тонкий нос и стиснутые в одну линию губы придавали ей лишнюю сосредоточенность. Легкая черная курточка, хоть и расстегнутая, совсем не смотрелась по погоде. Майка под ней сверкала белизной. Облегающие джинсовые бриджи и высокие кожаные сапоги без каблуков выглядели весьма заурядно. Но куда более привлекала внимание штука в ее руке. Напоминающая звезду, она была около метра в диаметре. В самом ее центре сиял толстый металлический круг, за который девушка и держала странную вещицу. Четыре длинных, широких клинка, изогнутые на манер серпа, были наклонены по часовой стрелке. Проемы между ножами постепенно сужались, оставляя совсем небольшой зазор у основания. Ходить с этой штукой и не пораниться казалось невозможным. Но девушка держала ее крепко, словно исключала эту опасность.
   Она вскинула правую руку с непонятным оружием, и ее пальцы хищно вцепились в круг. Металлические лучи мягко сверкнули на лунном свете и выхватили ожившие тени за спиной офицера.
   - Что... что ты делаешь?! - закричал Льюис, но девушка ему так и не ответила.
   В следующий миг оружие сорвалось из ее руки и, обратившись в белую полоску, просвистело в нескольких сантиметрах от уха мужчины. Врезавшись в стену, штуковина отрикошетила, и стукнулась о мусорный бак, вонявший возле решетки. А когда девушка подняла руку, молния ударила в нее. И в следующую секунду обратлась в звездообразное оружие.
   Услышав за спиной кряхтение, Джон резко развернулся. Окровавленная голова поверженного чудовища медленно катилась к его ногам, оставляя за собой черный след.
   - Живучий урод, - злобно бросила девушка.
   Изумленными глазами офицер уставился на незнакомку.
   - П-попла-а-атиш-шь-ся-я-я, - протянула голова свое последнее слово и смолкла.
   - Почему эти твари говорят? - Джон нашел в себе силы начать беседу.
   - Я уже объясняла вам, что вы не понимаете, с чем имеете дело. Даже если я вам расскажу, вы не поймете.
   - Это безумие, - сокрушительно произнес офицер. - Но я просто обязан знать, как защитить город.
   - Вы уже знаете, - буркнула Антайо. - Позаботьтесь о себе и о жителях. А остальное позвольте завершить мне.
   С этими словами девушка развернулась к нему спиной и скрылась во тьме.
   - Антайо! - крикнул Джон. - Постой!
   Ему никто не ответил. Словно почувствовав на себе чей-то тяжелый взгляд, он резко обернулся. Воображение нарисовало крадущуюся во тьме жуткую голову, но, увы, кроме него самого в этом закуточке никого не было. Тело твари испарилось, и только тлеющий кровавый след напоминал о недавней бойне.
   Шаткой походкой удаляясь прочь, офицер крутил в голове одни и те же мысли. Его бесстрастное лицо превратилось в маску, скупо освещенную лунным светом. "Во что бы то ни стало, нужно поскорее вернуться в участок. Сообщить о провале... И предпринять меры, чтобы подобное больше не повторилось".
  

3. Компаньоны

  
   Джейди с кислым видом сидел на своем излюбленном диване в гостиной и щелкал по каналам. Кругом шла либо реклама, либо бесконечный мыльный сериал. Пальцы все сильнее били по кнопкам пульта, и раз за разом на экране сменяли друг друга надоедливые кадры из бесконечных любовных сериалов. Но тут пульт соскользнул с рук и упал на пол. Выругавшись, Джейди наклонился за ним, чтобы через секунду забыть об его существовании.
   Внимание привлек прямой репортаж о злосчастном магазине. С замиранием сердца глядя на экран, Джейди вдруг кое-что вспомнил. Змееподобное существо, скалящее зубы... Светящиеся круги глаз...
   После страшных кадров с места событий появилось напряженное лицо Джона Льюиса, сидящего на кресле в своем кабинете. Рядом с ним невероятным образом материализовалась молоденькая журналистка. Секунду погодя она начала о чем-то трещать и тыкать микрофон ему под нос. Джон отмахивался от нее, как от назойливой мухи, и, в конечном счете, сдавшись, заговорил о террористах. Он назвал их "хорошо скооперированной бандой". Предупредил, что они на свободе, но он приложит все усилия, чтобы избавить город от них. Больше он не стал ни о чем распространяться, и попросил журналистов покинуть кабинет. Но девушка начала настырно расспрашивать о разрубленных на части бойцах, и верещать о гибели полицейского.
   В ответ на ее выходки офицер сухо сообщил, что враг оказался хитрее.
   А потом та опять принялась за свое. И с каждым ее словом лицо Льюиса надувалось и краснело, а губы все больше стягивались в щелочку. И, едва она закончила монолог, Джон выдержал паузу и сказал, что следует ввести комендантский час. А после этого попросил покинуть кабинет, ссылаясь на плотный рабочий график.
   - На данный момент это вся информация, которой мы располагаем, - заговорил диктор, едва показавшись на экране. - Напомним, ночью неизвестные лица напали на маркет "Умная покупка". Исходом стали многочисленные жертвы группы захвата. Магазин частично разрушен. Есть погибшие среди гражданских. Расследование ведется. Итак, к другим новостям...
   Дамбу прорвало. И Джейди все вспомнил. Вспомнил, как тварь едва не разнесла весь магазин, в попытке поймать его. Как потеряв человека из виду, она окончательно взбесилась и выбила плиту. Спрятавшись в укромном месте, Джейди слышал ее обезумевший рев и ждал, когда она уйдет. Когда перестанет шипеть. Он бредил. И тогда дал ей имя. "Химера".
   Но потом ему вновь стало плохо. Когда тошнота прошла, тело вспыхнуло невидимым огнем. Реальность утонула во тьме, а потом взорвалась голубым небом, на котором висел ослепляющий диск солнца.
   Ведь Джейди проснулся у себя дома.
   Возвращавшаяся обрывками память сложилась в паззл. Недостающие кусочки соединились в единое целое, и разрисовывали тусклую картинку новыми деталями.
   То месиво на полках и было ничем иным, как теми несчастными, кто не успел убраться прочь из магазина...
   Внезапно квартира всколыхнулась от громкой музыки, и Джейди пулей метнулся в свою комнату. За мобильником.
   - Да? - быстро сказал он, не заметив, кто звонил.
   - Здорово, Джейди!! Как самочувствие? - услышал он в трубке веселый голос Арека.
   - Намного лучше, - без обиняков ответил тот.
   И это была правда.
   - Ты уверен?
   - Да... все прошло само собой. Был один сильный приступ, но мне уже лучше.
   - Я рад, что лекарство от головной боли не понадобилось.
   - Головной боли? - в недоумении повторил Джейди. Он меньше всего полагал, что ему выписали именно это.
   - Да. Что тебя так удивляет? Ты упал с доски, ударился... В прочем, не важно.
   - Наверное, - выдержав паузу, согласился Джейди, еще плохо соображая, что происходит.
   - Слушай... Я чуть не забыл... Завтра у нас будет контрольная по истории, написать должны все, а то не допустят к экзаменам. Так что готовься!
   - Хорошо... - лениво произнес Джейди, и тут же опомнился. -  Завтра контрольная, а ты мне это только сейчас говоришь?!
   - Я до тебя несколько дней дозвониться не мог! Сегодня уже пятница, друг. Где ты шляешься?
   - Последнее, что я помню... я шел в магазин незадолго после твоего ухода.
   - Что?
   - Пошел в маркет и все. Больше ничего не помню.
   - Ты был в "Умной покупке"???
   - Нет! - с выдохом крикнул Джейди. - Иначе я был бы мертв...
   - Ох... Да, прости. Ты тоже видел эти новости. Знаешь. Сегодня даже уроки отменили. В том магазине погиб наш учитель биологии.
   - Боже... - с ужасом промолвил парень, вспомнив темный отдел маркета.
   Рвотный рефлекс не заставил себя ждать.
   - Что такое? - с волнением спросил Арек.
   - Все нормально, - как можно спокойнее сказал Джейди.
   Похоже, у тебя начались периодические провалы в памяти. Все же, сходи в аптеку! - голос в трубке звучал беспокойно.
   - Хорошо, - кивнул Джейди.
   - Слушай, ты можешь прийти ко мне, взять материал и выучить до завтра... Понимаю, там много, но уверен, ты справишься.
   - Спасибо.
   - Приезжай сегодня к трем. Перепишешь мою тетрадь... Блин! Чуть не забыл! Завтра отменили физику, так что у тебя есть время поспать побольше.
   - Буду. Не хватало еще провалить контрольную, -  засмеялся Джейди. - Ко скольки завтра?
   - К десяти. Не забудь.
   - Хорошо, - сказал он Ареку, и повесил трубку.
   Наспех одевшись, Джейди вышел на улицу.
   Глаза скользнули на электронное табло магазинной вывески. Бегущая строка исказилась синими цифрами. Ровно час дня, заявили они, и небрежно уплыли прочь, уступив место рекламе.
   Джейди улыбнулся сам себе. Он решил выйти пораньше, чтобы прогуляться до друга пешком. Несмотря на то, что сегодня прохладно, а на небе зависли хлопьями тяжелые тучи, городская суета отвлекала от негативных мыслей.
   Быстро обогнув пару переулков, Джейди вышел на широкую улицу. Машин поубавилось. Вроде бы будний день, и люди то и должны, что нестись по неусыпному городу...
   Но внезапно Джейди замер посреди тротуара, поменявшись в лице. Его взгляд только лишь по нелепой случайности выхватил из немногочисленных прохожих одного, шагавшего к остановке. Этого блондина он узнал бы из тысячи.
   Кто он такой? Какое имеет ко всему отношение? Работает на правительство, или...
   Красавчик постоял несколько минут, похоже, в ожидании автобуса, и двинулся прочь, периодически поглядывая на свою правую руку. Внезапно он остановился возле "зебры", и исчез в группе ждущих своей минуты пешеходов.
   Но ненадолго. И Джейди, впившись в него взглядом, наблюдал, как тот, обогнав остальных, переходит улицу. А следом подумал. Конечно, к Ареку он успеет... Арек подождет. А вот проследить за белобрысым еще раз вряд ли представится возможным.
   "Может, я хоть сейчас найду ответы на свои вопросы" - пробубнил сам себе Джейди.
   Легковушка слева отчаянно просигналила.
   - Эй, придурок!!! - услышал он разъяренный голос и повернул голову.
   Буквально перед носом стояла синяя авто. Из-под ее колес пробивался сизый, едкий дым, а капот дрожал, как старый радиатор. За лобовым стеклом виднелся разъяренный небритый мужчина, волосатые руки которого нервно держали руль. Он скривился, и махнул широченным кулаком.
   - Куда ты лезешь?! Найди другой способ покончить с собой! - прогремел он.
   - Простите, - сказал Джейди, только сейчас заметил, что идет по пешеходному переходу на красный цвет светофора.
   С нетерпением дождавшись своей очереди, он наспех пересек дорогу, лихорадочно выискивая глазами свою цель. И быстро нашел ее. Белобрысый по-прежнему маршировал по тротуару той же развалочной походкой... и выглядел беспечным. В общем, как обычно.
   Нужно только сыграть так, чтобы он не заметил слежку.
   Джейди ускорился, и на перекрестке повернул направо, следом за загадочным человеком. И замер, узрев блондина, находившегося от него в метрах десяти впереди. Тот, стоя к нему боком, внимательно изучал стену некоего здания.
   Интересно, кого он ждет?
   Вдруг блондин повернулся к незадачливому шпиону спиной и пошел дальше. Джейди зашагал следом, от всей души надеясь, как бы тот не оглянулся и не заметил слежку.
   К счастью, удача была на его стороне.
   То место, возле которого остановился этот человек, оказалось цветочным магазином, и парень смутился, не понимая мотивов его поступков.
   Еще один квартал был пройден, а блондин все так и шел. И ни разу в его белобрысой голове не возникало мысли обернуться. Но внезапно сжатой в кулак правой руке что-то сверкнуло.
   Джейди так и не смог понять, что это, хотя неоднократно всматривался. Внешне штука походила на камень, излучающий черный свет.
   Прямо, как его глаза, когда он обгонял Джейди, плывя против течения.
   Сунув руку в карман, белобрысый снова свернул за угол. И остановился напротив двери. Неспешно открыв ее, он вошел внутрь.
   Джейди не заставил себя ждать.
   Зайдя в помещение, он нервно осмотрелся. Справа находилась стойка со слабоалкогольными напитками, возле которой кружила официантка. Девушка за ресепшеном вела оживленную беседу с парнем в белом халате, протирающим пивной стакан. Она не обращала внимания на новых посетителей, ровно как и ее молчаливый друг.
   Джейди сразу заметил сидящего одного за столиком у окна белобрысого. Тот с серьезным лицом изучал меню, и громко шелестел страницами. Как тут нервно осмотрел полупустое кафе. От этого тяжелого, подозрительного взгляда Джейди почувствовал себя скверно. Ведь он тоже попал в зону риска, и оставалось только надеяться, что блондин ничего не заподозрил.
   Зависнув на пару секунд, тот снова погрузился в изучение блюд.
   Джейди беспечно прошел дальше, стараясь унять дрожь в коленях. И едва не зацепился об угол стола. Устало ухнув, он бросил осторожный взгляд на увлеченно читающего что-то белобрысого, и сел за соседний столик. Ладони предательски задрожали, и тогда Джейди неуклюже потер их.
   Сегодня в кафе натекло мало посетителей, и свободных мест было довольно много. Но... отчего-то Джейди не покидала дурная мысль, что его замысел непременно провалится.
   Но одного взгляда на блондина хватило, чтобы понять - тому глубоко наплевать на все, что происходило вокруг. Он расслабленно развалился на стуле, и принялся барабанить пальцами по столешнице.
   Наверняка ждал кого-то.
   Чтоб не привлекать лишнего внимания, Джейди с умным видом взял меню со столика, и принялся выбирать себе еду.
   - Добрый день, чего желаете? - прогремел приятный женский голос.
   Джейди слегка опешил, и перевел взгляд на возникшую возле его столика с блокнотом официантку. Широкая, явно вымученная улыбка уродовала ее милое личико.
   - Добрый, - Джейди на мгновение запнулся. - Да... Жареную картошку с грибами, пожалуйста.
   И сосредоточился на худощавой фигуре, сидящей к нему спиной.
   А окрыленная девушка мигом улетела за ресепшен с заказом, а вот блондину уже другая официантка принесла салат. Поблагодарив ее, тот начал кушать.
   Не прошло и пяти минут, как дверь в кафе распахнулась. Колокольчик громко зазвенел, оповещая о новых гостях. Но, похоже, только одному Джейди было до них дело. Он обернулся, и увидел двух парней.
   Что-то в их облике казалось странным.
   Парни быстро направились навстречу к Джейди, тяжело ступая по бетонному полу.
   В этот момент захотелось провалиться под землю. И бедняга вжался в стул, успев пожелать стать невидимым.
   Те прошли мимо, словно бы действительно не заметили его. Они застыли возле соседнего столика, и, заскрипев стульями, подсели к белобрысому. Приятный парфюм, зафонивший тому в нос, напоминал запах эвкалипта.
   Они даже не поприветствовали его. Один, что уселся от блондина по правую сторону, высокого роста, имел недлинные, фиолетового отлива волосы. Одет он был в короткий не по погоде черный плащик, цвет которого подходил его завораживающим, темным глазам, блистающим презрением и нетерпением. Второй, среднего роста, с коротко подстриженными русыми волосами, носил круглые очки. В отличие от своего фиолетоволосого спутника, он выглядел более невозмутимо, и производил впечатление умного, но скрытного человека.
   - Вот ваш заказ! - прозвенела официантка прямо перед Джейди и резво положила тарелку на стол.
   - Спасибо, - отблагодарил парень. Он не ожидал, что заказ принесут так быстро, а может, время стало лететь незаметно?
   Он достал мобильник и взглянул на часы. Было без четверти два.
   - Почему так долго? - раздраженно спросил фиолетоволосый, и Джейди уловил каждое его слово. - Мы начали беспокоиться.
   - У меня возникли некоторые трудности... Как говорят, первый блин всегда комом, - улыбнулся блондин.
   На что парень в плаще раздраженно фыркнул.
   - Где осколок? - внезапно пропыхтел он.
   - Вот, - ответил белобрысый и достал из кармана коричневый, сверкающий на свету правильной продолговатой формы камень.
   Похоже, он не особо стремился показывать его, но Джейди все равно разглядел таинственный предмет. Этот кристалл ему сразу не понравился, хотя был невероятно притягательным.
   И походил на артефакт.
   - Я едва успел удрать оттуда, - опасливо произнес блондин. - Не думал, что на практике провести полностью операцию весьма опасно.
   Собеседники сочли нужным промолчать.
   - Все, наконец, он будет доволен, - удовлетворенно произнес фиолетоволосый, и с вальяжным видом принялся изучать меню.
   - Не сказал бы. Это наша вторая попытка добыть осколок, так что, по крайней мере, он не превратит нас в пепел. Не думаю, Дарк. Скорее он прикажет нам искать следующий, - подправив очки, сказал русоволосый.
   На сей раз официантка подошла к ним, и они сделали заказ. Напитки, как понял Джейди.
   - Этот урод меня уже достал, Кин. Ему все не так.
   -  Еще б. Не забывай, кто он, - усмехнувшись, ответил Дарку Кин.
   - Ха-ха! Если бы он тебя сейчас слышал, то ей богу, работали бы мы с Кином одни, - белобрысый засмеялся.
   - Впервые вижу, как Тао сказал умную вещь. Ха! Именно поэтому я излагаю свои мысли о нем здесь! - самонадеянно буркнул Дарк.
   - Ага, если бы это говорил тот, кто действительно работает, а не валяет дурака!
   - Придержи язык, Тао, пока хуже не стало! - Дарк повысил тон, устремил уничтожающий взгляд на белобрысого.
   -  Успокойтесь вы оба! - не сдержался Кин. - Не забывайте, где мы находимся.
   -  Ты прав. Пожалуй, скоро мы соберем все осколки и получим свое, - тихо сказал Тао. - Надо же, они все в одном городе!
   - Да, такое не часто увидишь, - согласился Дарк. - Ребята, мы же команда, мы все выполним. Нам никто не помешает.
   - Хочется в это верить, но ты сам знаешь, что это не так. Вероятно, и Защитники уже здесь, - сказал Кин и тут же заметил подходившую с заказом официантку. - Спасибо.
   - Эй, приятель, полегче, - предостерегающе поднял ладони вверх Дарк. - Не пугай.
   Тот лишь усмехнулся.
   - Да, Тао, ты их просто забираешь. Моя задача выслеживать осколки и предотвращать риски, а Кина - докладывать Хозяину о выполненной работе. Пожалуй, я же все проворачиваю так, чтобы мы им не попались? - с вызовом затараторил Дарк.
   - Именно, ты предотвращаешь риски... А что, если их нет? Все же, я рискую жизнью, добывая осколки, - злобно сказал Тао, устремив на Дарка уничтожающий взгляд.
   - Ты и не рискуешь. Они же не охотятся на тебя? Ты просто забираешь то, что принадлежит тебе по праву. Неужели это так сложно? И чем же ты рискуешь? - Дарк сделал вид, что удивился.
   -  Собой, - буркнул Тао. - Мне же надо успеть покинуть место.
   Дарк хохотнул.
   - До чего ты забавен, Тао... Но по поводу них я бы не был таким самоуверенным, - мрачно сказал Дарк. - Не забывай, что после него главный я.
   Красавчик Тао что-то буркнул себе под нос.
   - В итоге мы все станем бессмертными, если будем правильно работать, - разогнал напряженную паузу Кин и следом небрежно улыбнулся. - Хозяин получит свои осколки, а мы продвижение по службе. Может, нам еще дадут премию.
   - Уж слишком мы замечтались, ребята, - процедил Дарк, допивая через трубочку мохито. - Работа, как вы поняли, требует определенных усилий. А вы еще о премии... Давайте лучше не будем зарекаться.
   - Они ведь могут быть кем-либо из них, - Кин кивнул в сторону посетителей.
   - Не нагнетай обстановку, Кин, - рявкнул Дарк. - Тао, ты скоро?
   Тао, жуя, что-то промычал. Но фиолетоволосый лишь махнул рукой на его несказанную речь, и многозначительно уставился Кину в глаза.
   - Хм... Если мы все выполним верно, то можем рассчитывать не только на бессмертие, - подумав, произнес Дарк. - Хотя этот урод и наш Верховный Владыка, мы пойдем дальше, чем он думает.
   - Не выдумывай Дарк, - предостерег друга Кин. - Пока работа не сделана, не пытайся воображать, что ты такой всемогущий.
   - Посмотрим, - с этими словами Дарк встал из-за стола. - Тао, доедай и пойдем. Для тебя есть следующее задание.
   - Ты обнаружил? - небрежно прожевал тот.
   - Да. Кристалл покажет тебе дорогу.
   - Отлично.
   Подняв руку, Тао позвал официантку и, не привлекая лишнего внимания, расплатился за заказ. А после синхронно поднялся вместе со своими друзьями и зашагал к выходу.
   Не забывая перешептываться, его компаньоны толкнули дверь. И та, впустив в кафе городской шум, захлопнулась за их спинами.
   Похоже, эти ребята вообще не заметили чуть ли не свернувшегося в клубочек парня, мявшего вилкой картошку. А вот тому совершенно не хотелось терять их из виду.
   Но броситься за ними в погоню уже не предстояло возможным - Джейди боялся подставиться. Боялся, что этот светловолосый Тао, наконец, узнает его. Поэтому оставалось только проводить их взглядом. Их, неспешно проходивших мимо широких окон заведения.
   Едва те скрылись, Джейди вернулся на землю грешную. И принялся за еду, к которой до сих пор и не притронулся. Наспех затолкал ее в рот.
   Оказалось, что в этом заведении готовили весьма недурно. К тому же, теперь появилось немного времени на размышления.
   Но все же, нет...

4. Схватка

   Джейди, сунув руки в карманы, понуро плелся по тротуару. М-да. Проторчать целый час в кафе и растратиться - совершенно не входило в его планы. Зато он узнал много интересного.
   Оказывается, у Тао имелись сподвижники. И что их общая работа связана с поиском неких "осколков". Но этого было мало. Джейди желал знать обо всем. Ибо наткнулся на что-то такое, что могло бы прояснить тот случай на пляже, и кошмар в маркете.
   А так же то, почему в один прекрасный момент вся жизнь перевернулась с ног на голову.
   Но оставалось только гадать. А этого Джейди больше всего не хотел. Ведь происходило то, что уже...
   Пролетевшая справа по дороге легковушка протяжно засигналила.
   Джейди вздрогнул, мигом придя в себя. Он уставился ей вслед и увидел, как та резво обогнала грузовик, застрявший на светофоре. И, как выпустив облако выхлопного газа, исчезла за поворотом.
   Внезапно его озарило. Он вспомнил об Ареке, и о контрольной. Выругавшись, Джейди схватился за телефон. Глянул на время и широко распахнул глаза.
   Да, его оставалось не так уж и много. Но там, дальше, за растущими на обочине деревьями, виднелся ярко-оранжевый навес остановки. Если бы повезло быстро поймать транспорт... То Джейди не пришлось бы звонить Ареку.
   И извиняться за то, что он сильно задержится.
   Вдруг на глаза показался мчавшийся навстречу автобус. Он смешно подпрыгивал на неровной дороге. А на его огромном лобовом окне желтел яркий прямоугольник с номером "46".
   Джейди стало не до смеха. Это же тот маршрут, что ему нужен!
   Выругавшись, он побежал. И добрался до остановки быстрее, чем это сделала пыхтевшая махина. А затем пулей метнулся внутрь.
   Однако, ему не повезло. Он должен был прийти к Ареку еще двадцать минут назад. И целых десять минут назад начать переписывать материал.
   Но... Не приплестись во дворик трехэтажного жилого дома, раскинувшегося буквой "Г".
   Проклятье... Автобус попал на переезд. И простоял, казалось бы, битый час, пока грязные цистерны, загруженные в один товарный поезд, царственно пересекали проезжую часть.
   Достав телефон, Джейди набрал номер друга. Снова. Он звонил ему, пока стоял в дороге, но тот не брал трубку. Как назло.
   Вновь послышалась пара гудков, а следом вызов оборвался. Джейди повторил попытку. И через ту же пару протяжных гудков в ухо заговорил робот, ровным голосом чеканивший слова "Данный абонент недоступен...".
   С негодованием бросив трубку, парень поплелся к последнему подъезду. На душе сразу стало скверно, а в правом боку предательски заныло.
   Раньше Арек всегда отвечал на вызов. Или же, постоянно перезванивал.
   Пнув камень, так неудачно попавшийся на пути, Джейди поднял взгляд.
   Знакомая, ни с кем не сравнимая фигура вынырнула с другой стороны многоэтажки, и двинулась навстречу. И Джейди чуть ли не подскочил на месте от неожиданности.
   Надо признать, угловатая, дерганая походка придавала ему болезненный вид.
   Вдруг Тао резко свернул к подъезду, и хлопнул за собой распахнутой дверью. Та закрылась, оставив Джейди в полном недоумении. Ему как раз-таки нужно было туда! В этот же самый проклятый подъезд!
   В тревоге сдвинув брови, и стараясь не думать о плохом, он решительно завернул к обшарпанной двери. Та была обклеена не первой свежести объявлениями.
   Но внезапно Джейди понял, что сам себя загнал в ловушку. Справа от входа красовался домофон, по которому можно было попросить Арека открыть дверь. Но вся проблема заключалась в том, что Джейди не помнил номера квартиры друга.
   Да и ему не так часто приходилось гостить у Арека. Да и к тому же, не возникало никаких неувязок с домофоном. Ведь раньше его попросту не стояло.
   Похоже, дверь поменяли не так давно, а растяпа Кауф забыл предупредить об этом Джейди.
   Тут он разглядел семенившего по асфальтированной дорожке, примыкающей к зданию, одинокого старика. И, решив, что тот поможет ему в его нехитром деле, бросился к нему.
   - Внучек, куда ж так лететь? - в изумлении спросил дедушка.
   Трость, на которую он опирался, дрожала.
   - Простите, мне нужно попасть к другу, но я не могу открыть дверь, - виновато сказал Джейди, поглядывая на подъезд за собой.
   - Ничего, бывает. Видишь вот ту панель? Просто набери номер квартиры и нажми на круглую кнопку, - причмокнул дедуля, и добавил. - Как хорошо, что я тебя повстречал! Мне нужно в хозяйственный магазин, подскажешь, есть ли поблизости такой?
   - Да-а-а-а, - растеряно произнес Джейди, и почесал затылок.
   Он пытался вспомнить, где находился ближайший магазин. Но на ум ничего конкретного не приходило. Ведь Джейди не так часто бывал в этом районе, да и вообще, довольно плохо его знал.
   Но тут в голове закрутился образ небольшого магазинчика, мимо которого он проходил. И, нахмурившись, Джейди заставил себя вспомнить некоторые детали. А как только ему это удалось, выдал:
   - Вам надо пройти за дом, повернуть направо, и вы выйдете на улицу Вартера. Дойдете до первого светофора, снова свернете направо и на углу увидите магазин.
   - Спасибо большое, - улыбнулся старичок. - Извини, что задержал.
   Дедуля засеменил дальше. Джейди бросился к подъезду, и... со всей дури ударил себя по лицу. Разве можно быть таким болваном?! Узнать-то узнал, как пользоваться домофоном. А открыть дверь и попасть внутрь по-прежнему не предстояло возможным...
   Вот если бы ему хватило мозгов зайти с другой стороны здания, тогда бы не пришлось пересекать полностью весь двор. И в этом плане Тао оказался намного предусмотрительнее.
   Джейди глянул старику вслед.
   Тот был уже далеко. И постоянно мотал головой, видимо, любуясь цветущей природой. Деревьев во внутреннем дворике действительно росло немало, и их густая листва роняла благодатную тень от палящего солнца.
   Джейди еще в свое время отметил, до чего же удачно их насадили в таком количестве... Не то, что в родном дворике.
   Трепещущее беспокойство вновь закралось в душу. Джейди чувствовал - с каждой утекающей секундой сердце в груди все ускоряет свой бег, словно ветер, пригоняющий бурю.
   Но едва он вскинул руку, намереваясь пуститься за стариком в погоню, как...
   Со стороны подъезда щелкнул замок. И Джейди, ахнув, подлетел к нему. Застыл перед дверью. Наконец, я попаду к другу, подумал он. И, может, станет что-то известно о Тао...
   Но внезапно выходящий силой откинул дверь, и лицо Джейди в негодовании дрогнуло. А правый глаз задергался.
   Блондин обвел его оценивающим взглядом.
   - Вы заходите? - с интересом вопросил он, придерживая дверь.
   Джейди прикусил язык и кивнул. Неуклюже пропустив Тао, он схватился за металлическую ручку. И чуть не споткнулся.
   Тот одарил чудака недоуменным взглядом, и, удрученно пожав плечами, развалочной походкой неторопливо зашагал прочь. А Джейди облегченно выдохнул - Тао, по всей видимости, не узнал его.
   Юркнув в подъезд, он бегом поднялся на третий этаж.
   Деревянная, покрытая лаком входная дверь сверкала великолепием и новизной. Не теряя времени, Джейди нажал на звонок, и услышал приглушенный звук внутри жилища.
   Но ему никто не открыл. Тогда он позвонил снова и, чувствуя нарастающее беспокойство, зачем-то дернул ручку.
   Дверь покорно раскрылась.
   Тревога всколыхнула тело с головы до ног; и, осмотревшись, Джейди неуверенно заскочил в прихожую. Но не успел он собраться с мыслями, как дверь шумно захлопнулась, и на глаза опустился полумрак.
   А потом в нос ударил неприятный запах, и поднял на спине волну мурашек.
   Не разуваясь, Джейди шагнул в коридор. И, ненароком прикусив губу, боязливо заглянул в раскрытую настежь кухню, вход в которую виднелся слева. Никого. Он окликнул друга, но тот не отозвался. Затем осторожно прошел в зал, расположившийся напротив кухни.
   Пусто.
   Джейди позвал снова, но только тишина ответила ему.
   Неужели... неужели с ним что-то случилось?..
   Оставалось проверить последнюю комнату. Там, дальше, коридор делал поворот к спальне, и Джейди, сделав маленький шаг ей навстречу, остановился.
   На его лице застыло смятение.
   На паркете, прямо под ногами зияли грязные следы от обуви, обрывающиеся у двери в спальню. Джейди недоверчиво сдвинул брови. Взяв себя в руки, он осторожно прошел по следам и замер перед дверью. Паника, медленно набирающая обороты, вбивала в голову желание сбежать.
   Джейди толкнул приоткрытую дверь. Его глазам предстала кровать, расположившаяся под широким окном. Покрывало наполовину стянулось к светильнику, стоящему на тумбе в углу напротив. Что-то красное мелькнуло над простыней, поймав солнечный лучик.
   Джейди поежился. Отчего-то в этой комнате было заметно холоднее.
   Вдруг нечто, спрятавшееся под окном, потянуло белоснежное покрывало на себя. И тут Джейди узрел на нем кровавые пятна. Неожиданно они шевельнулись, и начали ощупывать простынь.
   Голова пошла кругом. Парень отшатнулся и прикрыл рот рукой, чувствуя, как взбунтовался желудок. Нет... Только не опять!
   Нечеловечески длинная пятерня схватилась за скомканное покрывало и зажала пальцы кулак. Ярко-красная кожа заблестела на солнечном свету, как полированный металл. И из ниоткуда выросла полупрозрачная алая гора.
   Она нависла над человеком, издавая хриплые звуки. А тот застыл. И широко раскрытыми глазами уставился на нее. Внезапно понял, что никакая это не гора.
   Чудовище.
   Длинные накачанные лапы дергались, все никак не находя себе покоя. А белая голова, похожая на череп буйвола, светила огромными глазами. Она стояла на гладкой шее. И казалось, вот-вот свалилась бы на пол. У нее даже не было нижней челюсти, а верхняя красовалась острым рядом смертоносных шипов. Но была одна странность. Рельефное, выточенное рукой умелого мастера, атлетическое тело выглядело мягким. Как если бы... если бы состояло из желе.
   Существо качнулось. И ухнуло, стараясь сдержать шаткое равновесие. Но тут что-то пошло не так, и, поскользнувшись, оно грузно навалилось на кровать. Та затрещала под его весом.
   Болезненно застонав, создание встало на задние конечности. Череп осторожно повернулся на толстой шее, и шары-глаза, наконец, заметили Джейди. Джейди, стоящего напротив, за какой-то вшивенькой кроватью.
   И оно смекнуло остатком мозгов в белом черепе - этот человек и есть то, что ему нужно.
   Мощная лапа потянулась к долгожданной находке, и повернула ладонь. Длинные пальцы дрогнули.
   Огромный монстр, ростом под потолок, хочет пожать мне руку? Первое, что мелькнуло в голове. Но тут до Джейди дошло - эта пятерня, в два раза больше человеческой, запросто порежет его в лоскуты, позволь ей стать еще немного ближе.
   Из черепа донеслось непонятное бульканье, отдаленно похожее речь. Но неужели эта тварь была способна говорить?!
   Как и тот саблелапый змей...
   Страх, начавший окутывать сознание, парализовал ноги. И Джейди застыл, как несчастная жертва, с замиранием сердца ждущая своего часа. В голове пронесся ворох мыслей, но все они разом растаяли, когда комната всколыхнулась от утробного хрипа.
   Буйвологоловый резко согнулся напополам. Поднятая конечность затряслась и повисла, а череп сильно наклонился.
   Дрожащие лапы поднялись к голове и схватились за нее, подправляя. А затем безжизненными плетями закачались вдоль туловища. Широкая спина согнулась, и вздыбила на хребте горную цепь невидимых позвонков. Но казавшиеся сильными ноги так и не успели сделать шаг - желеобразное тело внезапно задрожало, а шея вытянулась.
   Но едва все прекратилось, существо вновь ухнуло, и неуверенно подняло накачанную ногу.
   Пятипалая ступня опустилась на ковер, а за ней приземлилась вторая. Снова шаг, и снова... Все увереннее и увереннее. Чуть не вываливающиеся из орбит желтые глаза мертвой хваткой вцепились в человека. В одно мгновение у того в уплывающем сознании проскочила мысль, что эта тварь, неспешно огибающая кровать, похожа на младенца, едва научившегося ходить.
   И вдруг она застыла. А Джейди, наконец, получив власть над своим телом, попятился. Он немигающе смотрел на уродливого атлета, через которого просвечивалась мебель. Между его зубов завозилось нечто крупное, и выпустило наружу хрипящие звуки.
   Джейди оторопел, неотчетливо услышав в них слово.
   Беги...
   Череп зашипел, как если бы внутри него роились пчелы, и смолк, вернув робкую тишину.
   Длинная лапа тяжело оперлась о стену. А затем Желейный дрогнул, как если бы получил сочный удар живот, и снова подправил сползшую набок голову. Белый глаз пусто взирал на застывшего от ужаса человека, второй же пялился на обклеенную бежевыми обоями стену.
   Фальшивое безмолвие мигом перетекло в мерное уханье.
   Костяная голова медленно повернулась к Джейди. Огромные, бильярдные шары-глаза, не имеющие даже зрачков, перекатились, и тот увидел в них отражение своего испуганного лица. Парень невольно отпрянул, вновь обретя власть над своим телом. Как тут одна нога заплелась за другую, и бедняга едва не растянулся на полу.
   Чудовище медленно двинулось на встречу. Оно сгорбилось, и вытянуло шею, словно хотело получше рассмотреть гостя. Полупрозрачная, когтистая лапа согнулась в локте, а длинные пальцы задрожали.
   Джейди заметил - эти черные треугольнички врастали в красные подушечки, подобно чужеродным предметам... или занозам.
   Утробный стон мигом привел его в себя. И он, не мешкая, отскочил в сторону. Раздался глухой хруст, и в следующее мгновение когтистая лапа обрушилась на пол и пропахала по паласу. Джейди почувствовал, как пустилось в бег сердце. Странная пульсация ударила в голову, а тело словно бы загорелось.
   На этот раз рука смерти пощадила его. Но кто знал, сколько времени у него осталось, чтобы успеть спасти свою шкуру.
   Ткань разорвалась, и бахромой повисла на смертоносных когтях. Существо снова сделало неуверенный шаг, и, едва не завалившись, всхлипнуло. Оно оперлось широкой пятерней о шифоньер, и Джейди увидел, как заблестела его полупрозрачная, длинная конечность.
   Глаза гиганта, не имеющие даже и зрачков, сверкали неистовым пламенем. Под костяной челюстью что-то зашевелилось. Оно тенью выглядывало через проемы между кривыми зубами, и Джейди понял, что совершенно не хотел знать, что это такое.
   Выскочив в коридор, парень неосторожно хлопнул за собой дверью. Жуткое горбившееся создание скрылось за ней. Но его сдавленный хрип все равно было прекрасно слышно.
   Не медлить. Ни в коем случае. И ни в коем случае не оборачиваться.
   Джейди нервно двинулся к выходу, стараясь не делать лишних телодвижений. Как вдруг застыл на месте. Коричневая, покрытая лаком дверь исчезла. Вместо нее стояла гладкая, отдающая чернотой пластина.
   Опасения подтвердились.
   В душу закрался липкий холод страха, начавший невидимыми щупальцами сковывать тело. Но волна тепла всколыхнула замерзшие внутренности, заставив парня вздрогнуть.
   За спиной раздался хрип, а следом послышалась возня. Оставалось не так уж и много времени. Особенно на раздумывания, каким образом здесь оказалась эта тварь. И куда, черт возьми, делся Арек Кауф.
   Если только Тао не превратил его в этого урода.
   Привалившись животом к холодной плите, Джейди отчаянно завозил по ней ладонью. И внезапно нащупал выдавленные линии. Он провел пальцем по схематичному рисунку, и понял, что дела совсем уж плохи.
   Контуры на поверхности повторяли силуэт громоздкого длиннорукого гуманоида.
   Все сходилось. Такая же плита. Тот же барьер. Джейди ощутил жар; руки мгновенно вспотели, а лицо покрылось испариной. В груди бешено колотилось сердце, а мозг отчаянно искал пути выхода.
   И нашел только два варианта. Либо спрятаться, и ждать помощи, либо же выпрыгнуть из окна и сломать себе что-нибудь.
   Посреди трепещущей темноты вспыхнул голубой огонек.
   Дверь с треском слетела с петель. Развернувшись, Джейди увидел щепки, разлетевшиеся по коридору. Тварь, тяжело ухая, вынырнула из-за проема. Ее голова со скрипом повернулась.
   Парень немигающе уставился на рогатый череп. Большие глаза, сверкающие мертвенным огнем, казалось, пожирали все, что видят.
   И тут, осторожно шагая, тварь двинулась к нему. Ее тело легонько сотрясалось, а выпирающие мышцы блестели. Алые пальцы то и дело сжимались в кулак, пытаясь удержать нечто невидимое.
   - Как бы ты ни старался, все равно не уйдеш-ш-шь, - прошипела она.
   Голос, похожий на человеческий, исходил из черепа. По крайней мере, Джейди так казалось. Гнусный и тянувшийся, ни мужской, ни женский.
   Атлет занес лапу, в когтях которой застряли лохмотья дорогого паласа, и плашмя рубанул по прижавшемуся к двери парню. Яркая кровь брызнула на темную металлическую плиту за его спиной. Джейди упал на живот, и кубарем пронесся по полу между широко расставленных полупрозрачных ног. Чудовище грозно зарычало, и лениво повернуло шею.
   Крупные глаза не заметили того, кого искали.
   Существо захрипело и медленно, переваливаясь с ноги на ногу, двинулось обратно.
   Приоткрытая дверь гостиной от одного удара с хрустом разлетелась на куски. Джейди вспомнил, как Арек хвастался ею, когда они с отцом купили ее в дизайнерском магазине.
   Дорогих вещей в квартире имелось предостаточно. Взять хотя бы тот чайный коллекционный сервиз, которым Арек вечно гордился. Джейди раздражало, когда он начинал поднимать эту тему. И вот теперь... Кто знал, может, длинные лапы Буйвологолового все же добрались до этого керамического набора... Плюс погром... Вряд ли Ареку понравится увидеть свою квартиру в таком состоянии. Год назад он с отцом сделал ремонт, и вот теперь все насмарку...
   Где его, черт возьми, носит?!
   Тварь с нетерпением протиснулась в узковатый проход, отталкивая остатки двери гибкими пальцами, и замерла. Щепки захрустели под ее ногами, впиваясь в мягкие человеческие подошвы.
   А уродливый череп повернулся сначала влево, а затем вправо.
   Джейди молча наблюдал за громилой через узкую полосу проема его тесного, мрачного убежища. И тихо радовался, что ему удалось в него втиснуться. Оставалось только дождаться, когда вернется Арек... Или кто-нибудь вызовет полицию...
   Желейный, облокотившись на передние лапы, повертел головой. Можно было заметить, как за полукругом зубов опять забугрилось нечто длинное.
   Но вдруг он грозно зарычал и рванул в сторону. Одним взмахом лапы книжная полка с хрустом проломилась. Книги повалились на пол и раскрылись, ненавязчиво приглашая почитать. А несколько листов, кувыркаясь, взлетело в воздух.
   Эта литература принадлежала отцу Арека. Дэн Кауф часто любил скоротать свободный от работы вечерок в компании фантастических романов. Относился к ним очень бережно, отчего те походили на только-только купленные. Однако, его сын считал, что бумажные книги слишком бесполезные, и не стоят своих денег. Да и зачем их тратить, когда современные технологии все прекрасно заменяют?
   Джейди вдруг вспомнил, как Арек пару месяцев назад жаловался ему на эту небольшую библиотеку... Но тут рослая накачанная фигура фыркнула, и вновь обратила все внимание на себя.
   Разодранные страницы с шелестом упали под ноги атлета. Схватив книгу в толстом переплете за обложку, он бросил ее в стену. Джейди слышал, как зашелестели страницы, а следом на пол плюхнулась несчастная книга.
   Плечо уже начало жечь. Но Джейди знал, что легко отделался. Если, конечно, когти существа не были ядовитыми. И не мешало бы перевязать рану...
   Парень попробовал пошевелить пальцами, и поморщился - стекающая по рукаву теплая кровь приклеивала ткань ветровки к коже. Всхлипнув, он зажал мокрое пятно пятерней. И вздохнул.
   Из темноты через узкую щель было все прекрасно видно. Чудовище, покромсав очередную книгу, развернулось и лениво шагнуло навстречу. Джейди застыл, услыхав уханье - неужели оно заметило его?
   Внезапно создание упало на длинные передние лапы и устремилось дальше по коридору. Даже исчезнув из обзора, оно не переставало ухать и хрипеть.
   Как вдруг нависло безмолвие.
   Его разом прервал грохот разбившегося стекла. А следом воцарилась мертвая тишина, и Джейди дрогнул, расслышав шуршание. Тихое, почти глухое. Только от этого невинного звука холодело все внутри.
   Утерев тыльной стороной ладони пот со лба, Джейди пристально уставился на распахнутый дверной проем. И вскоре понял, что слышит вовсе не шуршание. А звон.
   Вдруг из-за угла вынырнул бокал, и, сверкнув в глаза Джейди стеклянной ножкой, покатился к нему навстречу. Осторожно, неуверенно... Пытаясь не привлекать лишнего внимания. И Джейди не отрывал от него глаз. Просто не мог.
   Но случилось неизбежное. Бокал наткнулся на ножку стола, и замер, проглотив с собой все звуки. И заворочал в душе парня проросшее зерно страха.
   Опустившаяся тишина больно давила на уши своей фальшивостью. Джейди чувствовал, как стали натягиваться струны его нервов, и как сознание мало-помалу начало поддаваться панике. Глаза забегали от одного угла к другому, но Джейди так и не мог понять, что же его беспокоило.
   И тут он все понял. Красные капли... Они складывались в незамысловатую дорожку, ведущую в его убежище. Сигналили ярко-красным маяком. И их нельзя было не заметить.
   Осознав свою глупость, Джейди прикусил язык. Если у твари хватит мозгов прийти сюда...
   Буйвологоловый, как на заказ, медленно высунулся из-за дверного проема, и сгорбился. Он присел, уменьшившись почти вдвое. А затем мотнул шеей, и малость сползший череп одним глазом уставился прямиком на Джейди, отчего у того снова сжались внутренности.
   Правая лапа уныло поднялась и толкнула башку. И та повернулась к парню в анфас.
   Воздух словно бы накалился. Джейди обреченно зажмурился, чувствуя, как он обжигает легкие. Проникает в кровь, заставляя ее кипеть. Но не мог ничего сделать - одно неверное движение, и он выдаст себя с потрохами.
   Вот бы только все обошлось...
   Что-то больно кольнуло в грудь, и Джейди широко раскрыл глаза.
   Буйвологоловый внезапно выпрямился и уверенно зашагал к нему навстречу. Нельзя было не заметить, как под челюстью извивался огромный язык. Даже его пальцы не находили себе покоя; шевелились, как потревоженные черви.
   Джейди смутился, заметив в его движениях что-то знакомое.
   Остановившись посреди просторной комнаты, уродец сел на корточки. Длинные лапы опустились на прохладный кафель, на котором краснело несколько пятен. Обернувшись к холодильнику, белеющему напротив, он вдруг захрипел.
   - Не пытайся прятаться-я-я, - просипел голос. - Ты все равно мой-й.
   Нависла тишина. Джейди затаил дыхание. И стукнулся затылком о трубу, когда череп резко повернулся к нему. Сверкающие бледным огнем шары уставились на него, и парень понял, что его обнаружили.
   Нет, нет, Нет! Этого не может быть! Джейди в панике заерзал, как тут его рука нащупала нечто холодное. Опустив глаза, он с трудом разглядел старенький гаечный ключ.
   Видимо кто-то забыл его здесь, когда последний раз чинил трубы.
   Желейный приблизился к высокой раковине, под которой находились приоткрытые двери-книжки и замахнулся. Когти со свистом рассекли воздух, и левая дверца разлетелась в щепки.
   Каким-то чудом Джейди не задело. А это не могло не радовать.
   Красная конечность жадно потянулась к нему. И, покрепче захватив тяжелый ключ, тот пригнулся и рванул прочь. Тварь заухала, медленно поворачивая череп к человеку, и увидела, как тот вонзает железку в ее мускулистую ляху.
   Металл беспрепятственно вошел в плоть, словно в масло.
   Буйвологоловый в гневе заревел и резко выпрямился, впившись в убегающего парня. Не успел тот выскочить из комнаты, как скользкие пальцы мертвой хваткой сомкнулись на его шее, и следом силой припечатали к стене.
   Воздух невольно вырвался из легких, а позвоночник болезненно заныл.
   - Гр-р-р-р, - прорычало чудовище, и, схватившись за ржавую ручку, выдернуло ключ из себя.
   Красная слизь из раны разлетелась по сторонам, и ярким пятном легла на высокий белоснежный холодильник. Он всколыхнулся, и громко загудел, пытаясь сбросить ее с себя. Но та еще больше растекалась по его гладкой двери.
   А зияющая дыра на бедре затянулась, не оставив и следа.
   Существо тяжело вдохнуло воздух, и удовлетворенно заурчало.
   - Не думал, что кому-у-у-то уда-а-а-стся ран-и-и-ить меня-я-я. Гр-р-р, ты не-е обычны-ы-ый человек... признаться, я и-и-и не ожидал это-о-ого...
   С этими словами оно разжало пальцы и уронило ключ на кафель. А затем ударило по нему ногой. И инструмент, который мог спасти Джейди жизнь, со скрежетом укатился вдаль.
   Самодовольно уставившись на парня, Буйвологоловый заухал. Он сверкнул глазами, и тот ощутил легкое дуновение странного чувства.
   - Мо-о-о-жет, ты-ы-ы и есть он-н-н? - возбужденно загремел голос.
   Поднявшись, уродец протянул пленившую Джейди лапу вверх. И высокомерно уставился на него, словно ожидая чего-то. Но, так и не дождавшись, тяжело задышал.
   Вдруг с плямканьем из-под челюсти высунулся толстый метровый язык. Он лизнул Джейди в лицо, но бедняга успел отвернуться, подставив под удар щеку.
   Густые слюни закапали на пол.
   Чувствуя, что жар во всем теле стал собираться в правой руке, парень скорчился.
   Тварь зашипела и сжала хватку, перекрывая горло. Джейди захрипел, не в силах сделать вдох. Но это дало толчок к тому, на что он меньше всего рассчитывал.
   Тело самопроизвольно изловчилось, и врезало по желейной груди ногой. Стопа провалилась в мягкую плоть. Джейди засипел, и одним рывком вытащил ее из сочащейся жидкостью раны, и ударил снова.
   Обе руки схватились за полупрозрачное запястье и надавили. И, питаемый странной энергией, Джейди неожиданно почувствовал приток воздуха в легкие.
   Утробно зарычав, атлет с размаху швырнул его на кафельный пол. Перед глазами все задвоилось, а грудь взорвалась от боли. Послышалось, как внутри что-то треснуло.
   Тепло в правой руке обожгло кожу. Джейди дернулся, пытаясь подняться, но боль не позволяла даже и двинуться. Он застонал, чувствуя, как странная вибрация растекается в каждый уголок тела.
   Уродина облизнула зубы и медленно зашагала к жертве. Злобные глаза вновь засверкали, предвкушая сытный пир.
   Но стержень, влекший к спасению на пляже, и в маркете, пробудился вновь.
   - Отли-и-и-чно, - с довольством прохрипел Желейный, и замахнулся.
   Джейди перекатился влево. И смертоносные когти пропороли плитку, едва не задев его. На кафеле рядом с ногой осталось пять глубоких продолговатых борозд.
   С трудом поднявшись на ноги, Джейди ахнул - тело всколыхнулось от теплой волны, распространившей желанный прилив силы и ловкости. Он бросил взгляд на пригнувшуюся тварь и понял, что та готова накинуться на него.
   Ему повезло - он прильнул к стене прежде, чем был атакован. И, широко улыбнувшись, выбежал из комнаты.
   Рогатая морда силой втрескалась в холодильник, и, зарычав, отпрянула. Она уставилась на белую дверцу, и утробно засипела. Солидная вмятина ей совершенно не понравилась.
   Внезапно лапа резко схватилась за рог и подправила сползший череп.
   Оказавшись в гостиной, Джейди судорожно задергал головой, в надежде найти выход. Если бы он нашел ну очень толстую веревку, то у него была бы возможность покинуть злосчастную квартиру.
   Теперь оставалось лишь ее найти... Но только Джейди не знал, где.
   Тварь, тяжело шагая, зашла в гостиную. Взмахнув лапами, ударила. Но Джейди ловко отскочил вбок, к комнатному растению, стоящему в горшке в углу.
   Похоже, это была монстера. Вытянув во все стороны огромные листья, она вымахала едва ли не под потолок.
   Силач с недовольным рычанием схватил лишь воздух. Тогда он кинулся к жертве, и Джейди, пригнувшись, обежал его и замер у растерзанной полки.
   Желейный с придыханием пропорол когтями одинокую стену, рассыпав бетонное крошево. Медленно развернулся. Сверкнув глазами, он присел, и осторожно опустил передние лапы на пол. А через мгновение сорвался с места, растопырив длинные пальцы.
   Джейди попытался увернуться, но неудачно - ловкая тварь схватила его за капюшон и подняла. Нельзя было не услышать ее довольного хрипа, от которого сжималось сердце.
   Как тут темная ткань изорвалась в лоскуты, и парень упал на пол. Желейный, рыкнув, поднял ногу, но Джейди перекатился и вскочил на ноги... прежде, чем тот обрушил на него широкую стопу.
   Но тут резкий толчок в спину сбил с ног. Джейди со стоном упал на пол. Поначалу он не понял, что случилось; перед глазами все плыло, а голова раскалывалась от острой боли. Он мог чувствовать только холодный пол, и видеть белое пятно, которое, которое...
   Вдруг обрело четкость.
   Белая голова с огромными глазами нависла над лицом, а что-то холодное кандалами стиснуло запястья. Джейди замычал, не в силах закричать. А когда шершавый язык вновь завозился в волосах, он понял, что это конец.
   Но что-то внутри прогнало эту мысль прочь. И Джейди заерзал, желая вырваться. Но лишь потянул мышцы.
   Чудище, усевшееся на нем, утробно затрепетало.
   - Я же-е-е го-о-в-вори-и-л-л, - протянуло оно гнусавым голосом.
   Парень с отвращением повернул голову, стараясь скрыться от настырного языка. Но тот все так и слюнявил его шевелюру, покрывая ее слоем липкой слизи.
   И тут он кое-что заметил.
   Голубые глаза широко распахнулись. Среди валяющихся книг коричневел деревянный обломок, оставшийся от раскуроченной полки. Он лежал рядом с растерзанной энциклопедией.
   Если постараться, то можно дотянуться до него.
   Джейди дернул ладонью, намереваясь схватить его, но сильные лапы держали крепко, не позволяли пошевелиться. Он поднажал, и тогда пальцы коснулись спасительной деревяшки. Но никак не могли схватить ее.
   И, конечно, Джейди не видел, как полупрозрачное тело взялось волнами, деформируясь.
   Как вдруг костяная башка резко откинулась, уставившись на широкое окно, скрытое за кремового цвета тюлем. И из-под челюсти родился неприятно булькающий сиплый звук.
   Улучив как нельзя вовремя момент, Джейди подмял ноги под себя и силой толкнул вверх. Мягкий живот изогнулся, и обувь застряла в нем. Давление на правую руку ослабло, и пальцы инстинктивно схватились за обломок.
   Атлет зарычал, наваливаясь. Но тут рука описала в воздухе дугу и вонзила деревяшку в толстую шею. Борясь с сопротивлением, Джейди надавил. Но обломок не желал двигаться дальше. И, вложив остатки сил, он врезал по нему кулаком.
   Тот с плямкающим звуком вышел наружу.
   Противник истошно взревел. Он откинулся от жертвы и судорожными движениями задергал лапами, пытаясь вытянуть кусок дерева. Тонкие пальчики раз за разом касались его, но лишь сдирали крохотные опилки.
   Желейный с ревом вскочил на ноги, неуклюже задел черепом люстру. Та покачнулась, оставив на потолке россыпь трещин. Его мощные лапы были готовы разодрать все, что угодно. Особенно человека, так нагло решившего забрать у него то, что принадлежало ему по праву.
   Джейди с тяжестью поднялся на ноги, чувствуя презрительную ломоту во всем теле. И услышал глухой рев сгорбленного противника перед собой. Он понял, что тот собирался атаковать.
   Через огромное окно в глаза твари что-то сверкнуло.
   И тут она замерла. Белые шары заворочались в провалах черепа. Упав на четвереньки, создание сразу потеряло интерес к Джейди, и резко повернулось к балкону. Тонкие пальчики судорожно задергались, а на длинных предплечьях заиграли мускулы.
   Не прошло и минуты тревожного ожидания, как Джейди расслышал шелест. Но он не увидел, как через широкое окно в небе промелькнула изогнутая молния. А когда звук стал заметно громче, странная тяжесть горой навалилась на плечи.
   Изящная фигура статуей застыла на балконе, материализовавшись словно бы из ниоткуда. Парень в шоке разглядел ее женский силуэт, отсвечиваемый солнцем до черной тени.
   Шелест стремительно приближался. И Желейный, издав утробный булькающий звук, сорвался в прыжок. Язык выпал наружу, и закачался как маятник.
   Звон разбитого стекла громом ударил в уши, и сверкающими осколками разлетелся по сторонам. Джейди инстинктивно припал к уцелевшей стенке книжной полки, и закрыл голову руками. И весьма вовремя - острые крупинки ливнем посыпались на спину.
   Осторожно стряхнув с себя стекло, он распахнул глаза.
   Растерзанная гостиная пестрела россыпью сияющих чешуек.
   Атлету тоже досталось - пронзившие его грудь крупные куски торчали из спины. И, измазанные рваными подтеками, скупо блестели. Из черепа раздалось болезненное завывание, и лапы, безвольно висевшие вдоль накачанного тела, схватились за один из выпирающих осколков. Полупрозрачные мышцы напряглись.
   Покрытый красными пятнами кусок упал под ноги и со всхлипом разбился вдребезги. Длинные пальцы потянулись к следующему и сжали выпирающее треугольником стекло. Рванули на себя.
   Внезапно полупрозрачная тварь застыла и настороженно повернула череп к девушке. Круглые глаза в нем сразу сверкнули. А та по-прежнему стояла, не обращая и капли внимания на несуразное создание.
   Неожиданно существо взвизгнуло и, упав на передние лапы, рвануло прочь.
   Спасительница шагнула вперед. В руке она держала странную штуку с четырьмя сросшимися лезвиями. Ее металлические изогнутые лучи сияли.
   А в следующий миг она ловко перебралась в гостиную через оконную раму, на которой опасно торчали острые зубья стекла.
   - Где он? - с ходу вопросила незнакомка. - И что ты тут делаешь?
   Она хмуро уставилась на скорчившегося у стены парня. Тот же бросил на нее недоверчивый взгляд и осторожно направился навстречу. Ему не хотелось наступать на осколки, но они то и дело хрустели под ногами.
   - Я пришел к другу, но дверь была не заперта. А потом я увидел... это, - прикусив губу, ответил парень. - Что происходит?
   - Мне жаль, что тебе пришлось это пережить, - сдвинула брови красноволосая. - Надо признать, ты счастливчик.
   - Так ты скажешь, что происходит? Я видел Тао... Думаю, он имеет отношение ко всем этим тварям! - яростно воскликнул Джейди. - Где Арек? Мой друг?
   Девушка застыла.
   - Что ты знаешь о трех болванах? - с гневом выплюнула она. - Откуда знаешь Тао?
   Внезапно воительница подняла руку с оружием и пригнулась.
   - Это случайность! - выпалил он, выставив ладони вперед.
   Но тут красноволосая набросилась на него, схватила за капюшон и отшвырнула. Джейди рухнул на пол, и тот стеклом захрустел под ним. Так же, как и в маркете...
   Но больше его ошарашила сила незнакомки. Все семьдесят кило она отпихнула как легонькую подушку...
   Алая гора пулей выскочила из-за угла и накинулась на нее. Однако та, резво отпрянув, полоснула звездой по широкой груди. Но промахнулась - Буйвологоловый, несмотря на его габариты, оказался весьма гибок.
   Сгорбившись, он что-то неразборчиво прохрипел. И взмахнул лапами, желая располосовать воительницу, ростом в два раза меньше его самого. Но та увернулась и наугад ударила оружием.
   Ей повезло. И три пальца, брызнув кровью, упали на то, что осталось от книжной полки.
   Тварь оглушительно заревела. Она молниеносно вознесла лапы в зенит, и, сомкнув их, обрушила на наглую девчонку.
   Признать, у незнакомки была отменная реакция. Она как щитом прикрылась нелепым оружием, чем уж точно спасла себе жизнь. Но одного она не рассчитала - отдачу. И беспомощно рухнула на усеянный стеклом пол.
   Его крупинки тускло блеснули ей в глаза.
   Тварь разразилась гортанным хохотом. И злобно захрипела, когда воительница, перекувыркнувшись, вскочила на ноги. А после застыла в боевой стойке, готовая вновь бросить вызов.
   И Буйвологоловый принял его. Замолкнув, он подскочил к ней и замер. Немигающе уставился в ее необычные фиолетовые глаза.
   Девушка приготовилась.
   Внезапно мускулистая лапа силой сомкнулась на ее шее. Воительница, захрипев, вцепилась в полупрозрачное запястье. Но сделать что-либо не успела - подняв под потолок, тварь обрушила ее на пол. Отчего тот затрепетал и разошелся тонюсенькими трещинками.
   От такого удара ее позвоночник мог треснуть как фарфоровая ваза.
   Она ахнула. Пальцы разжались, и отпустили смертоносную штуковину.
   А Желейный вновь мерзко захохотал. И в следующий миг тяжело упал на колени. Он согнулся над побежденной воительницей, и удовлетворенно запыхтел.
   Под челюстью опять зашевелилось. И язык, показавшийся из своей норы, уронил на лицо несколько капель.
   Мотнув головой, воительница поморщилась. Ее рука вдруг ожила и сорвалась за оружием. Пыталась нащупать его среди мусора, но безрезультатно.
   Огромная ладонь крепко сжала тонкое запястье. Вторая же окончательно обездвижила жертву, сомкнувшись на узком предплечье.
   И уж теперь чудовище точно завершит то, что не успело провернуть со мной, догадался Джейди. Но он не знал, чем помочь ей. Помочь незнакомке. И не придумал ничего лучше, чем схватить толстую книжку с пола и бросить ее в полупрозрачную спину.
   Как ни странно, но Джейди попал прямо в цель. Однако, тварь не отреагировала. Она вывалила слюнявый язык, и опустила его на красные волосы.
   Чувствуя, что все становилось только хуже, Джейди трясущимися руками схватил другой том и швырнул. Но тщетно. Его игнорировали.
   Девушка заерзала, едва длинная мокрая штука коснулась ее щеки. И закричала, когда мускулистые ноги сжали бедра. И лишили ее любой возможности пошевелиться.
   Не зная, что делать, Джейди сдуру подскочил к атлету, и со всей силы пнул его в бок. Тот раздраженно хрипнул и, наконец, отвлекся.
   Он изогнулся, повернув голову к нему, и сверкнул злобными, вываливающимися глазами. Комната вновь сотряслась от его хриплой речи, в которой Джейди вообще не разобрал слов.
   Зато она сподвигла его совершить еще более безумный поступок.
   Подскочив к атлету чуть ли не вплотную, Джейди с размаху ударил но белоснежному черепу. И следом вскрикнул от боли.
   Но тварь не растерялась. Ее мускулистая рука уверенно потянулась к нему, и сжала пальцы в кулак.
   Но прыткая жертва отпрянула. Мало того, осмелилась показывать зубы. Немыслимо.
   Чудовище разъяренно заухало, и неосторожно приподнялось. А алая лапа, опиравшаяся об пол, дрогнула. И всякий интерес к красноволосой вмиг пропал. Теперь перед глазами стоял лишь голубоглазый везунчик.
   Но, зря. Воительница, ощутив свободу, нащупала оружие, и, крепко схватив его, рубанула.
   Милое личико искривила злорадная ухмылка.
   Ее тонкие пальчики словно бы срослись в одно целое с металлической штуковиной. Внешние изогнутые лезвия бодро вошли в желе и перерубили бескостную ткань. И срезанная по локоть рука звонко шмякнулась на пол.
   Пальцы несколько раз сократились и застыли.
   Желейный завыл и повернулся к воительнице. К его превеликому разочарованию, она уже стояла у стены рядом с телевизором.   
   Он набросился на нее, согнув оставшуюся лапу. В одно мгновение "звезда" сорвалась с руки девушки, и, закрутившись, превратилась в молнию. Описав маленький полукруг, она нахально срезала болтавшийся язык.
   И на стены со всхлипом брызнула алая густая жижа.
   Голова слетела с гладкой шеи на пол. А грузное тело, постояв несколько секунд, внезапно затряслось. Но, потеряв равновесие, упало на груду обломков. Напрягшиеся пальцы на оставшейся руке безвольно распрямились. И лишь только череп беспомощно взирал на ребят светящимися бильярдными шарами.
   Девушка резко развернулась к Джейди. Она подняла руку, и оружие врезалось в нее, представ в прежнем величественном виде. Но оно выглядело слишком большим и тяжелым для такой изящной особы, как ее владелица.
   Бесстрашная "амазонка" гордо взмахнула головой, расправляя недлинные волосы. Но едва она открыла рот, чтобы о чем-то спросить, как тут нечто скользкое сжало ее лодыжку и дернуло. Вскрикнув, бедняжка мешком рухнула на живот. И прикусила язык.
   С трудом приподнявшись, она полоснула злобным взглядом атаковавшего.
   Это оказалась отрезанная лапа, крепко сжимающая ногу в районе щиколотки. И, словно заметив ненужное внимание, мышцы на алом предплечье резко сократились.
   Послышался хруст.
   Девушка вскрикнула, и потянулась к красным пальцам, в надежде разжать их. Бесполезно. Тогда, взмахнув оружием, она неаккуратно срезала тыльную часть ладони.
   Это помогло. Хватка ослабла. Но не спасло от боли, пульсирующей в зоне перелома. Однако, воительница знала - это ненадолго.
   И вскоре все пройдет, и она снова сможет ходить...
   Ее взгляд переплыл на застывшего посреди комнаты местного. Этот бедняга, похоже, находился далеко не здесь. И пытался хоть как-то осознать то, свидетелем чего стал поневоле. Тогда она решила облегчить его участь.
   Но сначала вознамерилась избавиться от этой мерзкой штуки, сжимающей огромный синяк на месте лодыжки. И, согнувшись в три погибели, воительница вцепилась в полупрозрачный обрубок.
   Но до нее слишком поздно дошло, почему у нее не выходило снять его. Лишь когда пальцы пошевелились, поняла, что слишком рано списала врага со счетов.
   Грузное однорукое тело, шатаясь, медленно поднялось. Едва устояв на ногах, оно свалилось, но следом выпрямилось, и мощными ступнями ощупало засыпанную осколками твердь.
   И презрительно сверкало в глаза гладким срезом шеи.
   Существо шагнуло. Затем еще, и еще, с каждым разом обретая уверенность. Как вдруг оно остановилось. Застыло, словно статуя.
   По спине Джейди вмиг побежали мурашки, когда тело, резво развернувшись к нему, двинулось навстречу. Он вновь ощутил закравшееся в правую руку предательское тепло.
   Красноволосая всхлипнула. Все пыталась сбросить с себя проклятую лапу. Разжать оставшиеся пальцы. Но тщетно. И вдруг закричала, когда еще не сросшиеся кости вновь сломались на том же месте.
   Перед глазами поплыло. Но она все равно сумела различить силуэт Джейди, пятившийся от огромного красного пятна. Но, как бы ей того ни хотелось, помочь несчастному она не могла.
   По крайней мере, в течение нескольких минут.
   Парнишка попятился, и, оступившись, пяткой заехал по уродливому черепу. Тот качнулся, едва не упав на бок, и покорно замер на груде осколков.
   Внезапно накачанное тело рухнуло на колени. Но мигом вытянулось. И длинная рука, устав ждать, поднялась. Словно хотела нащупать то, чего никогда не существовало.
   Джейди никак не мог понять, чем же он заинтересовал чудовище. И почему оно до сих пор не прикончило его. Но тут его бегающий взгляд остановился на рогатой голове.
   Ее большие глаза сияли. И тогда Джейди все понял.
   - Череп! - чуть не сорвав голос, закричал он. - Уничтожь его!
   Тот в ответ грозно зашипел, как переполненный пчелами улей. Наружу высунулся обрубок языка, и завозил по полу. Пытался зацепиться за что-то, но так и не смог.
   Джейди дернулся, в надежде схватить его. Но тут перед ним сверкнула молния, серебристой звездой врезавшаяся в макушку.
   Сделав еще несколько шагов, безголовое тело замерло. И внезапно затряслось, упав на одно колено. А после жизнь окончательно покинула его, и оно повалилось прямо на кровоточащую рану.
   Девушка, кряхтя, сбросила с себя мертвые пальцы. И вздрогнула, увидев, как стопа неестественно повернулась. Глубоко вдохнув, она покрепче схватилась за нее.
   Дернула. И реальность вмиг потеряла все краски.
   Но когда боль прошла, воительница поднялась на ноги, и, прихрамывая, направилась к Джейди.
   - Спасибо, - сказала она.
   - Ты в порядке? - тот спросил первое, что пришло в голову.
   Девушка стояла перед ним, и в ее глазах светилось замешательство и недоверие.
   - Да. Спасибо за помощь. Хотя... я бы справилась с ним сама.
   - Так откуда оно здесь? - тупо спросил Джейди, тыкнув скорее в дверной проем, нежели на красную гору.
   Девушка все же нехотя посмотрела на нее. Желе уже оплыло, и расползлось по полу. Фу, гадость.
   - Ты выбрал себе плохого друга, - после паузы заключила она.
   Местный кашлянул.
   - В смысле? Я знаю Арека с десяти лет! - возмутился он, переведя на нее невидящий взгляд.
   Девушка поняла, что парнишка еще не в себе. И постаралась говорить как можно мягче.
   - Порой мы не знаем, с кем имеем дело.
   И тут Джейди понял, что уже слышал ее голос. В том сне, где она говорила с неким Шейсом...
   - Что-то не так? - нахмурилась она, заметив, как тот поменялся в лице.
   - Кто ты? - вдруг спросил Джейди.
   Казалось, теперь он смотрел в саму душу. И воительнице это сильно не понравилось.
   - Антайо, - нехотя призналась она.
   - Ты можешь объяснить, что происходит?
   Антайо нахмурилась. Она не любила этот вопрос. И уж более того, не собиралась на него отвечать.
   - Что ты знаешь о Тао? - раздраженно бросила она. - Знает ли о нем ваш офицер?
   - Джон Льюис виделся с тобой?! - с удивлением распахнул глаза Джейди. - Я видел его по местным новостям... Вид у него... более чем подавленный.
   - Я жду.
   - Ах... Я соревновался с ним по серфингу... А потом случайно встретился с ним в кафе. Он и его друзья говорили что-то об осколках, - потупив глаза, нехотя рассказал он.
   - Какой серфинг? - допытывалась та.
   - Спортивное состязание, - ответил Джейди.
   Антайо одарила его недоверчивым взглядом. Этот местный, похоже, тот еще фрукт. Она не знала, что у него на уме, и уже начала жалеть, что встретила его здесь.
   Джейди был похожего мнения. Он хотел еще о чем-то спросить, но вдруг очередная волна боли пронзила его правую руку. Схватившись за окровавленное предплечье, он стиснул зубы.
   Плоть словно бы горела изнутри. И, когда не осталось сил терпеть, Джейди упал на спину.
   Незнакомка молнией подскочила к нему.
   - Проклятье, он все же ранил тебя, - с негодованием сказала она, - надо перебинтовать. Я помогу тебе, парень. Но после вернись как можно быстрее домой.
   - Джейди, - ответил он. - Зови меня Джейди...
   Красноволосая нашла должным промолчать.
   - Как я уйду, если выход заблокирован... плитой? - через силу спросил парень.
   Ему было сложно оторвать от нее глаз, пока она осматривала его рану.
   - Подожди тут, я поищу, чем перевязать ее, - задумалась воительница, и вдруг рванула прочь из комнаты.
   - Плиты уже нет, - донесся до Джейди голос Антайо. - Прости... Но твой друг не появится. Он мертв.
   - Что? - возмущенно окликнул Джейди. - Этого быть не может!
   Антайо вынырнула из-за двери и с озадаченным видом подошла к нему. В одной руке она держала какие-то тряпки. Присев перед новым знакомым, красноволосая разорвала принесенную коричневую футболку. Она быстро перевязала рану, после чего, больше не сказав ни слова, перемахнула через стеклянные зубья оконной рамы, и спрыгнула с балкона.
   Потом, уже по пути домой Джейди не мог вспомнить в ее руках это странное оружие, похожее четырехлучевую звезду.
   Практически не различая ничего вокруг, он поплелся в коридор. Плита действительно пропала. На ее месте стояла целехонькая входная дверь. Единственная во всей квартире.
   Джейди очнулся только на подъездной площадке, когда дверь за его спиной громко захлопнулась. И лишь минуту спустя на ватных ногах зашагал вниз по лестнице.
   Гуляющий по городу теплый ветерок ударил Джейди в лицо, но тот и глазом не повел. Он по-прежнему находился в полудреме, накатывающей, и отступающей, как волны на берег. Где-то в параллельной вселенной остались и прохожие, то и дело бросавшие на него косые взгляды.
   Кто-то расплывающимся голосом предложил помощь, но Джейди отказался, слабо качнув головой. Он устало перебирал ногами, желая как можно быстрее попасть домой.
   И, когда перед глазами замаячила любимая кровать, он без чувств плюхнулся на нее и провалился в небытие.
  

5. Туман

   Черное небо было усеяно россыпью ярких и тусклых звезд. Часть из них собиралась в сказочные скопления, похожие то на туманные пятна, то на спирали. Самая яркая и крупная звезда роняла лучи на широкую поляну, окруженную цепью высоких обрывистых гор. Равномерно струящийся сверху свет вырывал долину из мрака, и окрашивал ее в блестящий ярко-голубой цвет. Она казалась гладкой, как и горы, словно бы некто отполировал ее до идеального состояния. На небе помимо звезд искрились шесть маленьких, расположенных в ряд объектов. Но даже их свет не мог коснуться этой удивительной, замерзшей поляны.
   Окружающие ее горы, как суровые стражи, протыкали небосвод острыми темными верхушками, похожими на копья, дабы никто не коснулся плененной красоты. Свет лун и крупной звезды не падал на них, лишь слегка освещал склоны, отчего они казались отогнутыми и мрачными. Их цвет плавно переходил от синего к черному, но не сливался с небом. Но была здесь одна деталь, которая плохо вписывалась в этот антураж. А именно, возвышающаяся над всеми остроконечная пика, выглядевшая самой зловещей и мрачной. Горы, стоящие по обеим от нее сторонам, немного склонялись к ней, подобно верным слугам.
   И нелегко было бы заметить полукруглую пещеру у склона наикрупнейшей горы. Выточенная умелым мастером, она горделиво демонстрировала гладкие стены и потолок, под которыми мог пройти и довольно высокий человек. Пещера вела вниз по полированным, но не скользким ступенькам и выходила в просторную подземную залу. Здесь было темно, и даже кусты желтых, светящихся как тусклая лампочка, кристаллов, не могли осветить ее.
   У самой дальней стены залы различались очертания некоего здания, похожего на вросший в грунт человеческий череп. Обросшее с потолка и с пола сталактитами и сталагмитами, оно выглядело зловеще. В пустых огромных глазницах светился слабый пульсирующий желтоватый свет, придающий зданию еще более устрашающий вид. Нижняя челюсть отсутствовала.  С верхней с обеих сторон в грунт врезались черные длинные колонны, создавая иллюзию огромных клыков. Рядом из пола торчали вверх две таких же заостренных пики, но наклоненных немного вперед. Казалось, череп в любой момент мог вырваться из плена, и поглотить заблудившихся путников, которым не посчастливилось обнаружить это место.
   За нижними шипами-колоннами можно было заметить широкую лестницу, ведущую внутрь жуткой постройки. По бокам ее сопровождали каменные зубы сталагмитов, превратившихся в изуродованное подобие перил.
   Ступеньки выходили в просторный, выложенный рельефными кирпичиками, коридор. И уже метров через десять он терялся в густом, липком мраке. Множество различных дверей, непрерывной вереницей тянувшихся вдаль, скрывали в своих глубинах самого Хозяина. Находящийся здесь в заточении многие годы, он сумел собрать вокруг себя толпы верных подданных.
   И тут, нарушив мертвую тишину, в коридоре раздались шаги. Судя по звуку, передвигающихся было трое. А вскоре стала слышна и речь, принадлежавшая, конечно же, Дарку, Кину и Тао.
   - Такими темпами мы быстро получим то, о чем так долго мечтали! - радостно произнес Дарк и два компаньона, шедших рядом, недоверчиво покосились на него.
   - На этот раз он будет доволен нашей оперативностью, может, даже мы поднимемся в его глазах, - закончил он после короткой паузы.
   - Почему ты так уверен? - поинтересовался Тао.
   - Я лишь предполагаю, - добродушно ответил тот.
   - Твои предположения не имеют никаких оснований. Спустись на землю, Дарк, радоваться будешь, когда получишь бессмертие. От тебя требуется только выполнение работы, - холодно заявил Кин.
   - Я сам знаю, что мне делать, - огрызнулся фиолетоволосый.
   - Отлично, но пора бы тебе отринуть ненужную спесь, - заключил тот.
   Дарку стоило многих усилий сдержать себя в руках.
   - Мы уже пришли, - вдруг рявкнул он, останавливаясь. - Эй, Кин! Иди и закончи дело.
   Тот хмыкнул. И молча остановился перед огромным полукруглым входом, выложенным каменной аркой. Недоверчиво уставившись в черноту за ней, он бросил взгляд на Дарка.
   Фиолетоволосый натянуто улыбался и активно жестикулировал руками, приглашая Кина войти внутрь. Но умнику не был нужен этот глупый цирк.
   Стиснув зубы, он вошел во мрак.
   И оказался в широком помещении, освещаемом только небольшим семейством кристаллов. Любого бы другого здесь сразу окутал бы ледяной трепет. Но не Кина. Он поистине хорошо держался. Хотя нет. Губы его дрожали.
   Проглотив поднявшийся к горлу ком, полудемон остановился на тусклом острове света, что давал этот разлапистый куст. И глубоко вздохнул.
   Вдруг перед ним вспыхнули две ярко-красные жирные точки. От них веяло холодом. Но мало того, откуда-то пришло тихое шарканье, похожее на то, как кто-то точил когти в дальнем углу.
   - Осколок...- загремел усталый голос.
   - Да, господин, как вы и говорили, Красный осколок, - промолвил Кин, и протянул распростертую ладонь.
   Маленький кристалл лежал на ней. Но внезапно он зашатался, и, сорвавшись, поплыл во мрак. Но, как ни странно, осколок не потерял своей яркости. Да к тому же, его грани почему-то заискрились.
   Но тут он остановился.
   А точки-глаза опустились на его уровень.
   - Хорошая работа, - удовлетворенно произнес голос, и тут рядом с алым кристаллом из мрака выплыл еще один, но только коричневый. - Мне нравится, что вы, наконец, поняли, что от вас требуется... Ведь, наверное, вы понимаете, что происходит с теми, кто нарушает сроки.
   - Да, Хозяин, - покорно согласился полудемон.
   - Отлично, - бархатным тоном сказал Хозяин. - Но впредь больше не испытывай мое терпение...
   - Да, господин, - отвесил низкий поклон Кин.
   Но не успел он повернуться и выйти, как что-то холодное схватило его за горло.
   - Я ведь ясно сказал... не испытывать мое терпение, - умиротворенно произнес Хозяин. - Почему я до сих пор тебя вижу?
   - Но... Я же направлялся к выходу... кхм... кх...
   Кин с ужасом понял, что пришел не в то время. Нельзя было определить, когда Хозяин в духе, когда же разъярен по понятным только ему одному причинам. И внезапно Кин вспомнил, как Хозяин раздавил одного из своих слуг, когда был раздасован принесенной им вестью.
   - Никто из моих подданных не позволял себе подобной дерзости... Ни великодушные герцоги, ни графы... - с упоением протягивал Хозяин.
   Кин чувствовал, что задыхается. Владыка мог просто убить его, а завтра поставить в команду Дарку и Тао другого помощника. Но тут тиски резко разжались, и полудемон глубоко вдохнул.
   Легкие чуть не загорелись.
   - Этого больше не повторится, простите, - склонился Кин, приводя дыхание в норму.
   - Не повторится?! - прогремел голос.
   Черная гора нависла над беднягой. Полудемону стало страшно; мало того, еще и тело предательски затряслось.
   Нечто снова нажало на горло, и уже сильнее. Кин схватился за шею и с ужасом понял, что кроме своих пальцев не чувствует ничьих более.
   - Ты и твои дружки вообще не должны были потерять носителя! Немыслимо! И как вы только позволили себе работать на меня?!
   Жуткие глаза с хищным восторгом наблюдали, как Кин корчился от нехватки воздуха. Они с извращенным удовольствием захлебывались беспомощностью подчиненного.
   - Помимо вас здесь полно других смертных, и каждый из них хочет получить бессмертие и стать на голову выше своих собратьев. Делайте свое дело, иначе настанет день, когда ваше место займут другие, - с нотками снисхождения промурлыкал голос. - Да. Можешь передать своим помощникам, что я доволен. А теперь, все... Ступай.
   Кин упал на пол. Он дрожащими руками схватился за горло, не до конца понимая, что свободен. И с хрипящей жадностью глотнул желанный воздух. Казалось бы, он даже ощутил его вкус.
   - Не испытывай мое терпение, - повторил Хозяин, наблюдая за стоящим на коленях подданным. И тот, все еще тяжело дыша, покорно поднялся на ноги.
   Шатаясь, Кин выскочил в коридор и едва не налетел на стену. Он уже раскрыл рот, собравшись что-то сказать приятелям, но, увы, коридор оказался пуст.
  
   В городе М стояло раннее утро. Звезды на постепенно светлеющем небе становились все тусклее, и скоро им предстояло совсем растаять. Только неполная луна просвечивалась сквозь голубую завесу неба. Многие уже спешили кто куда - машины проносились по дорогам, увозя людей на работу, толпы на остановках метро ждали поезда, и лишь немногие ходили пешком.
   Джейди встал пораньше. Кошмарный сон с участием Арека-чудовища заставил его пробудиться в холодном поту глубокой ночью. Тогда в голову закрались ужасные мысли о гибели друга, и Джейди, под неустанным наблюдением серповидной луны через окно, прокорчился на кровати до звона будильника.
   Арек со вчерашнего дня не брал трубку. Еще до завтрака Джейди несколько раз звонил ему, но все тот же механический голос отвечал, что абонент недоступен.
   Сегодня намечалась контрольная, а у Джейди так и не было материала. Стоило ли вообще идти в школу? Не получит ли он потом нагоняя от родителей? В голове опять закрутились слова этой странной Антайо. Что Арек мертв. Если только он не превратился в чудовище, и Джейди собственноручно не помог убить его...
   От этой мысли у него холод пробежал по спине. А позвоночник взялся ноющей болью. Джейди поморщился. Но скоро ему полегчало, и тогда, приготовив себе нехитрый завтрак, он решил пойти в школу.
   До занятий оставалось полчаса, а Джейди только сел в автобус. Он тенью проскользнул в салон, и уселся на свободное место возле окна.
   А после уставился на знакомый пейзаж, который проезжал несколько лет своей жизни почти каждый день. Мимо мелькали все те же машины и деревья, а крыши Делового Центра неизменно наблюдали за ним через пышные зеленые верхушки. Несколько раз в одном направлении промчались полицейские машины с включенными сиренами.
   Интересно, куда они так спешат?
   Вот и школа. В здание уже стекались ученики. К счастью, он не опаздывал, как это обычно бывало. Джейди быстро поднялся по ступенькам на второй этаж и зашел в кабинет. Почти все учащиеся пришли. Вот только место Арека пустовало.
   Ему стало не по себе.
   Джейди уселся за свою парту и дрожащими пальцами набрал номер друга. Послышались надоедливые гудки. Через несколько секунд он силой бросил трубку. Ярость и негодование наполнили его. А еще страх и горечь. Он ударил рукой по парте, и одноклассники, весело обсуждающие повседневные проблемы, с непониманием уставились на него.
   Джейди, заметив их реакцию, улыбнулся и помахал им рукой. Поприветствовал.
   Не успел он вытащить учебники и тетради, как тут к нему подсел Мэттью. Взъерошив свои волосы, в попытке отогнать раздражительность, Джейди повернулся к другу.
   - Привет, - отсутствующе произнес он.
   - Привет, Джей. Готов к контрольной?
   Тот кивнул.
   - Арек опаздывает, - сказал Мэт. - Уже десять минут до начала урока. Ты звонил ему?
   - Да, - ответил Джейди, понимая, что совсем не хочется это обсуждать. - Он не берет трубку.
   - У меня то же самое. Вчера мы с ним разговаривали, и все было в порядке... а сегодня он пропал, - тревожно сказал Мэттью. - Трубку не брал с вечера.
   - Я тоже исчезал на несколько дней, но со мной все нормально, так? - нервно произнес Джейди.
   И сразу пожалел. Он покосился на Мэта, и решил, что тот, похоже, ничего не заподозрил.
   - Тут совсем все по-другому, - друг немного отстранился. - С тобой все в порядке? Ты весь взвинчен.
   - Все хорошо, - буркнул собеседник. - Я просто не выспался.
   - Брось, - Мэт ударил его по-дружески по плечу.
   - Ты слышал о чудовище в маркете? - вдруг выпалил Джейди.
   - Ты о чем? - Мэт непонимающе посмотрел на него. - Опять летаешь где? Там провели теракт, только я не знаю кто и зачем. Льюис потерял там целую команду... Он все видел собственными глазами, но никому ничего не рассказывает. "Умная покупка" до сих пор не работает.
   - Что ты думаешь по поводу всего этого?
   - Не знаю... Стоп. Откуда у тебя эти глупые мысли о монстре?
   - Я очень переживаю за Арека.
   - Я тоже - печально сказал Мэт. - Надеюсь, с ним все в порядке.
   - Ты в последнее время не видел, иль не слышал ничего странного? - уставившись в одну точку, спросил Джейди.
   - Нет. Еще меня беспокоишь ты, - с тревогой произнес Мэт. - Зачем ты напялил ветровку? Сегодня будет жарко.
   Джейди осторожно высвободил правое плечо из-под рукава, чтобы никто не видел его перевязанной раны. Он подковырнул пальцем белый, замененный с утра бинт, и продемонстрировал другу длинный порез.
   - Боже, что это? - Мэт старался не кричать, но сказал громко.
   - Кое-что случилось вчера. Мне нужно поговорить с тобой после уроков. Это касается Арека. Хорошо?
   - Да, - обеспокоенно кивнул тот.
   - А как...- хотел что-то сказать Мэт, но режущий ухо скрипящий звонок заставил его шелохнуться и сосредоточить внимание на доске, где уже стоял пожилой учитель истории с указкой в руке.
   - Мэттью Кроуз! - прогремел он. - Садитесь на свое место.
   - Удачи, Джей, - сказал Мэттью и пересел на одну из последних свободных парт.
   - Приготовьтесь, ребята. Я сейчас раздам задание, - с этими словами историк завис у своего широкого стола.
   Он с важным видом взял с него стопку бумаг и двинулся раздавать их. Его спокойный вид будоражил. Неужели он совсем не знал, что творилось в городе?
   Строгий голос кашлянул прямо над головой. И Джейди пришел в себя, заметив, как учитель Андреа Палар замер перед ним. Обведя ученика недоверчивым взглядом, тот легким движением пальцев снял верхний лист, и положил на парту. Джейди схватил бумагу и уставился на текст. Его притупленный взгляд заскользил от вопроса к вопросу.
   Лицо еще сильнее помрачнело.
   Чертов Буйвологоловый... Джейди нервно сжал ручку, напряженно размышляя над одним из последних вопросов.
   - Назовите истоки "холодной" войны...- прочитал он и опустил взгляд ниже.
   - Какое название нес созданный в 1893 году русско-французский блок, к которому потом присоединяется Англия? - сказал он сам себе.
   Холод сковал его пятки, верхнее веко предательски задергалось. Да... Ну и вопросы... Можно забыть об институте... Даже и не мечтать...
   Он повернул голову чуть-чуть в бок и, как позволял угол обзора, пытался заглянуть в лист Марка, сидящего сразу за ним. Но ничего не вышло. Джейди протяжно вздохнул - прощай, универ!
   Вдруг раздался стук, заставивший взгляды присутствующих перетечь на дверь. Казалось, сама вечность утекла в ожидании, и Джейди сразу же ощутил легкий призрак беспокойства, вновь засевший между ребрами.
   Дверь резко отворилась. И в кабинет тяжелой поступью вошел директор школы. Колоритный мужчина с проседью в волосах, был одет в деловой костюм. Высокомерно оглядев учащихся, он подошел к стоявшему у доски Андреа, и завел с ним обеспокоенную беседу.
   - Занимайтесь, - произнес историк, заметив повышенное к себе внимание.
   И ученики принялись ломать головы над контрольной. Но не Джейди. Не отрывая глаз от одного единственного вопроса, чья суть так и осталась за гранью неведанного, он прислушался. Но, как бы того ни хотелось, Джейди так и не смог ничего понять из их затянувшейся беседы. Кроме обрывков слов, за которыми терялся весь смысл.
   Он украдкой посмотрел на двух взрослых.
   Спокойное лицо учителя исказилось гневной гримасой. Он побледнел, а затем тоненьким голосочком начал возмущенно тараторить.
   И Джейди, пытаясь хоть что-то разобрать, вдруг понял - у него тряслись ладони. А ручка, которой он возил по тетрадному листочку, тянула за собой витиеватую линию.
   Разговор внезапно оборвался, и историк, что-то буркнув, раздраженно упал на стул. А директор, зависший в своих мыслях, вышел из кабинета.
   Тут хлопнула дверь, и школьники остались предоставлены сами себе. Незамедлительно поднялся галдеж, как ни странно, сбавивший растущую тревогу на нулевой уровень.
   Джейди облегченно вздохнул.
   А вот это уже шанс... Почувствовав, как сердце плавно возвращается в прежний ритм, он развернулся к сосредоточенно сидящему соседу. И заглянул ему в лист, в надежде узнать ответы на контрольную, но невесть откуда взявшаяся ладонь закрыла ожидаемую подсказку.
   - Что мне за это будет? - Марк немигающе уставился ему прямо в глаза.
   - Эй, да ну брось ты! - протянул Джейди. - Можно и помочь хоть один раз...
   - Ха! Рассмешил! Мне хватило твоей помощи два месяца назад.
   - Ну, Марк!
   - Никаких "ну"!
   Джейди не стал вспоминать, что же он такого натворил пару месяцев назад. Он пожал плечами и повернулся, посмотрел в свой лист контрольной работы. Затем его взгляд переплыл на Мэттью, скорчившееся тело которого виднелось позади. Вид у того был отсутствующий. То ли из-за контрольной, то ли он беспокоился за Арека.
   Послышался едва отчетливый шум. Поначалу Джейди не придал этому никакого значения, сосредоточившись, наконец, на вопросах. Вокруг и так громко переговаривались ученики. Признаться, Джейди все же смог списать задание у Марка. Но он решил подсмотреть ответы в учебнике. Теперь можно рассчитывать на четверку, довольно отметил про себя хитрец.
   И, игнорируя все нарастающий шум, он зарылся в недавно пройденные параграфы, и принялся перекатывать ответы.
   А между тем время безвозвратно утекало, уныло перебирая секундную стрелку.
   В окне он краем глаза заметил нечто над верхушками Делового Центра, хорошо виднеющегося отсюда. Но не придал этому значения. Лишь через несколько минут, когда кто-то выкрикнул: "Посмотрите, что там?", Джейди перевел взгляд на говорящего. Это оказалась Линда, хорошистка, и ее глаза были полны ужаса.
   Только вот смотрела она не на Джейди, а сквозь него. В окно.
   И многие ученики, как по приказу, повставали со своих мест, и настороженно направились к окнам. Их полные недоумения высказывания были сродни словам Линды.
   Джейди повернул голову и увидел над крышами трех небоскребов некое синее пятно. Шум продолжал нарастать, пока не превратился в самый настоящий глухой грохот, заставивший все вокруг ходить ходуном. На дрожащих столах начала плясать учебная утварь. Стулья запрыгали на месте.
   И Джейди кожей чувствовал, как гулко сотрясается все здание школы.
   А вскоре нервно зашатались парты. С них на пол дружно полетели учебники, ручки и тетради. Они затанцевали на вибрирующем полу, и увлеченно завальсировали по всему кабинету.
   Портреты известных исторических личностей, висевших на стене, судорожно закачались. Взгляд Джейди скользнул по ним, и на какой-то момент он понял, что не помнит имен и половины из них.
   Раздался толчок. Как если бы нечто, засевшее под самим зданием школы, вдруг начало прорываться. Ребят изрядно встряхнуло. Мэта так вообще подбросило, и он, вскрикнув, скорее от неожиданности, нежели боли, приземлился на худощавого ученика.
   Синхронно подпрыгнувшие парты звонко брякнули, упав на деревянный пол, а одна из них опрокинулась, и чуть не придавила Марка. Парень ловко перекатился, и едва спас себя от переломов нескольких ребер.
   Достигнувшее пика феноменальное землетрясение начало идти на убыль, уходя дальше на окраины города. Грохот так же стал стихать, стыдливо уносясь вслед за тряской. И, наконец, оставил изможденный кабинет в покое.
   Испуганные ученики, кто еще хватаясь за голову, начали подниматься на ноги. Посыпалось море вопросов, слившихся в единообразный гул. Джейди испуганно вскочил на ноги, и настороженно осмотрелся. Но тут, заметив неладное, он пулей подлетел к окну.
   Синее пятно стремительно росло в размерах. И ошарашенные ученики, так же разглядевшие странную штуковину, медленно засочились к окнам. Джейди слышал, о чем они перешептывались, но полагал, что их предположения далеки от истины.
   Тут дверь в кабинет резко раскрылась, и все уставились на учителя истории, лицо которого блестело, как начищенный таз, от пота. Большая часть гудевших учеников, толпившихся у окна, заткнулась. И множество глаз узрело седовласого Андреа Палара, рубашка которого пестрела темными пятнами.
   Нависшую паузу оборвал тревожный, срывающийся голос старика:
   - Ребята, закрывайте все окна. Школу мы сейчас закроем и переждем это здесь. Не бойтесь, это лишь временная мера.
   - Учитель, что случилось? - с тревогой спросил Мэт.
   - Поступило сообщение, что у зданий Делового Центра разорвалась не то бомба, не то снаряд с каким-то газом. Там сейчас все оцеплено.
   - Террор? - спросил кто-то.
   - Мы не знаем, - покачал головой учитель. - Быстро закрывайте окна!
   Ребята мигом принялись за дело. Они дрожащими руками хватали оконные ручки, как что-то мерзкое. И не забывали коситься на стремительно приближавшийся дым, напоминающий огромное синее облако.
   Залипший у окна близ Мэта, Джейди успел заметить, как быстро опустели дороги. Да и оживленные тротуары мигом омертвели. А одинокий автобус, так некстати проезжающий по рейсу, резко остановился на обочине. Прямо возле школы. И терпеливо ждал своей участи.
   А туман уже заволакивал верхушки деревьев, росших у перекрестка неподалеку. Может, в метрах двадцати от здания.
   Послышалось перешептывание, но Джейди старался не слушать его.
   У него была другая проблема. Он начал ощущать тепло, медленно распространявшееся по его раненой руке. Снова. Ахнув, парень посмотрел на ладонь, но ничего необычного не обнаружил.
   А затем вновь сосредоточился этих густых клубах, поглощающих все, что встречалось на их пути. Только стоявший на ближайшем перекрестке светофор подмигивал Джейди цветными огоньками, словно пытался подбодрить.
   Вялая попытка.
   Внизу что-то промелькнуло. И Джейди встрепенулся, заметив призрачный силуэт. Он уставился на угол школы, посматривающий на него через мутную завесу, но никого не увидел.
   Показалось. К счастью, или же к худу, не важно.
   В кабинете нависла тревожная тишина. Все глядели на светло-синий матовый фон за окном, бледными тенями просвечивающий городские улицы.
   Но вдруг в нем что-то мелькнуло, и многие ребята увидели, как жадные кучерявые клубы хищно навалились на прозрачные преграды окон, и рассеялись вникуда.
   Ученики, вздрогнув, резко отпрянули от стекол. Они попятились через груду наваленных стульев и бумаг, и столпились подальше от окон. Наверное, им казалось, что марево способно поглотить их заживо.
   Некоторые из них опасливо косились на учителя Палара. Тот сохранял поистине героическое спокойствие, хотя было заметно, как дрожали его губы.
   А потом случилось это.
   Туман начал просачиваться внутрь через трещины между оконными рамами. Его язычки возбужденно извивались, с жадностью завоевывая новое пространство.
   Из девушек кто-то завопил. Похоже, Клио.
   - Быстрее, в коридор! - срывающимся голосом закричал Андреа.
   Он распахнул дверь настежь.
   Ученики, чуть ли не в давке, выбежали прочь. Джейди увидел здесь других напуганных одногодок из соседних классов и нескольких учителей. Следом из кабинета пулей выскочил историк, и, хлопнув дверью, быстренько запер ее на ключ.
   Располагающийся между кабинетами проход сыграл с присутствующими злую шутку, скрыв от глаз жутковатый синий туман. Лишь трескучий свет ламп с потолка нес некое притупленное успокоение, не позволяющее панике охватить молодые умы. Ребята с тревогой расселись на полу и, настороженно оглядываясь, стали ждать. Возможно, и просидели так минут десять, с трепетом перешептываясь.
   Тут в коридоре показалась статная фигура директора.
   - Ребята, поднимайтесь. Туман начал проникать в здание, но мне сообщили, что в подвале его нет.
   Как только вся толпа из человек тридцати пяти подбежала по ступенькам вниз, едва сдерживая панику, как с электрическим скрежетом погасли квадратные лампы на потолке.
   - Скорее, - нервно позвал старик.
   Он обеими руками уводил замешкавшихся учащихся.
   Андреа замыкал всю процессию из учеников и учителей. Джейди, одним из последних шагнув на лестничный пролет, оглянулся - клубы синего дыма уже просачивались через запертую дверь кабинета истории.
   Толпа шумно спустилась на первый этаж. Оказалось, что в углах широкого фойе под потолком притаились куски тумана. Несколько учеников удрученно завыли. Пожилая учительница как заботливая мать подбежала к ним, и принялась успокаивать.
   Ей это быстро удалось.
   Других учащихся нигде не видно, возможно, их сопроводили в подвал. Но хватит ли там места на всех? Директор, помрачнев, поманил толпу к грязной лестнице, ведущей на нулевой этаж.
   Со стороны входа что-то зашуршало. Напуганные ученики с трепетом уставились на двойную стеклянную дверь, за которой кроме синевы не было ничего видно. Просачивающийся мелкими струйками туман внезапно стал собираться в клубок. И его многочисленные густые слои начали обретать вполне четкие очертания. Кто-то из учеников протяжно застонал. "Вряд ли кто из этих ребят встречал тех тварей", - подумал Джейди.
   Но тут его настигло озарение, пронесшееся волной мурашек по спине - а вдруг это очередное чудовище?!..
   - Давайте, в темпе! - прогремел директор, и все бросились за ним.
   Джейди замешкался. Отчего-то он не мог оторвать глаз от кома. Тут его правую пятерню обожгло изнутри от подступающего тепла, и парень, ахнув, с испугом схватился за горящую кисть.
   - Эй, ты! - позвал директор.
   Но тот не отреагировал. Тогда важный человек схватил Джейди за руку. Но затем, вздрогнув, отчего-то отпустил. И, выругавшись, рванул в убежище.
   Джейди слышал его удаляющиеся шаги. Но и поделать с собой ничего не мог. Это нечто перед ним гипнотизировало. И не позволяло двигаться.
   Вытянувшийся сгусток тумана неуверенно приобрел человекоподобную форму. Окружающий мир в одно мгновение померк, и не осталось ничего, кроме этого странного голубоватого образования.
   На круглой, весьма крупной голове загорелись два белых шарика. Таких, как глаза тех тварей, подумал Джейди и понял, что не может пошевелиться. Объект постоянно изменялся, не позволяя понять, что он такое. В возникающей фигуре все больше и больше угадывался силуэт желейного атлета, с его длиннющими накачанными лапами. Только вместо черепа располагалась человеческая голова. Белые шарики глаз вспыхнули, и обратились в людские.
   Джейди не сомневался, что это была голова его друга.
   Внезапно синее существо подняло длинную лапу с такими же пальцами.
   - Ты, - услышал Джейди у себя в голове отчетливую речь.
   И встрепенулся.
   - Ты действительно он, - сказал гнусавый голос Желейного.
   - Что? - парень произнес эти слова вслух.
   - Они убили меня, - говорило существо с лицом Арека. - Следующей их жертвой можешь стать ты. Не жди пощады от них.
   Оно замолчало, и опустило лапу.
   - Твоя рука скоро окончательно проснется. Они будут искать тебя... И вот тогда их ничто не остановит, - услышал Джейди голос в своей голове. - Я могу помочь тебе...
   Голос Арека. Как только Джейди это понял, его правую пятерню резко обожгло. Фигура свернула ему в глаза дальним светом фар, и стремительно распалась в синие бесформенные клубы. Они все растекались и растекались, а затем начали бледнеть, медленно вытекая на улицу.
   Ошеломленный парень, потеряв дар речи, широко раскрытыми глазами наблюдал за редеющим туманом, виднеющимся через двойные стеклянные двери. Теперь он не казался ему таким жутким. Тут, защелкав, замерцали на потолке лампы, вырубленные неизвестно почему, и осветили коридор ровным люминесцентным светом. Джейди, вновь обретя контроль над своим телом, на ватных ногах направился к выходу. И осторожно схватился за дверную ручку. Он дернул ее, и дверь покорно раскрылась, вопреки наставлениям учителя, который утверждал обратное.
   Может, в спешке ее напросто забыли закрыть?
   Джейди вышел из здания. Дверь за его спиной силой захлопнулась.
   На пустынных улицах туман так же уныло редел. Автобус пропал - видимо, продолжил рейс. Кое-где осторожно проезжали одиночные авто, но и они быстро таяли в жутковатой, еще не успевшей развеяться, пелене.
   А Джейди все шагал и шагал по вымершему городу, которого прежде ему никогда не приходилось видеть. Он двинулся дальше по одиноким пустынным улицам, все еще затянутым призрачной голубоватой дымкой. И вскоре добрался до небольшого сквера. Сел на лавку, осмотрелся.
   Окружающий мир начал быстро обретать свои привычные цвета. Еще секунда - и солнце вновь засияло над головой.
   Несколько минут спустя по дороге мимо проскочила офицерская машина, сирена которой выла, как потерпевшая. Джейди проводил ее взглядом, и окончательно погрузился в тяжелые размышления. Он не хотел думать, что имело в виду то призрачное существо, и снова набрал номер Арека.
   Тот был выключен.
  

6. Наваждение

   Он пошел домой пешком - полагал, что ждать транспорт пустая затея. По пустынным дорогам, кое-где взявшимся голубоватыми облачками, до сих пор не решались проезжать машины.
   Все уроки сразу же отменили, а так же завтрашний день объявили внеплановым выходным. Радости учеников не было предела. Они быстро повскакивали и разбежались кто куда. Джейди попрощался с Мэтом, и тот, зависнув сам в себе, угрюмо поплелся домой.
   Единичные горожане встречались на пути, и он внимательно вглядывался в их полные тревоги лица. Джейди так надеялся увидеть Тао, но, увы, тот все никак не хотел появляться. Дорога заняла от силы полчаса, и за это время он не раз слышал вой сирен пожарных машин, спешащих на вызовы. М-да, туман заставил многих нервничать.
   Открыв дверь, он бросил школьный ранец в прихожей, а сам упал на кровать. И сразу же провалился в сон.
  
   Он очнулся от ослепившей его вспышки молнии. Поднявшись, Джейди выглянул в окно. По опустевшему двору гулял сильный ветер, завывающий в его квартире как голодный волк. Угрюмые тяжелые тучи накрыли небо, погрузив землю в серый безрадостный оттенок. Начинало темнеть.
   Облегченно вздохнув, он направился в гостиную и включил телевизор. Помимо транслируемых речей до его ушей стали доноситься далекие раскаты - очень скоро погода обещала низвергнуть на землю потоки воды. Парень взял пульт, и переключил канал. Томные беседы между парнем и девушкой сменились перестрелками. Ну, наконец-таки, нормальный фильм. Боевик, который полгода назад вышел на большие экраны. И, как ни кстати, встряла реклама. Некая улыбчивая блондинка начала твердить, что кошачий корм стал еще вкуснее.
   Джейди и сам вдруг почувствовал голод. Свалившийся, как снег на голову. Но в этом не было ничего удивительного - нервное потрясение должно было рано или поздно кончиться, и вернуть потерянный аппетит. Он двинулся на кухню, и тут вспомнил о домашних блинчиках с мясом, которые ему оставила мама перед отъездом. Она накрутила их, наверное, с пару килограмм, и теперь Джейди в ее отсутствие мог позволить себе объесться ими. Он достал несколько штук из морозилки. И пока те разогревались в микроволновке, Джейди вспоминал, как еще в детстве ему не раз приходилось наслаждаться их сочным вкусом.
   Устроившись поудобнее на любимом диване с тарелкой горячих блинчиков в руках, парень уставился в телевизор. Фильм полностью завладел его вниманием, и он не заметил дождя, мрачной мелодией начавшего накрапывать на окно.
   А там и сама гроза не заставила себя ждать. Вскоре начался ливень, а над головой вовсю загромыхали разозлившиеся небеса. Вспышки сбивали сигнал телевизора в помехи. Внезапно небо озарилось дрожащим полем света - молния прошла совсем близко от его дома. Квартира содрогнулась от резкого раската, взорвавшегося хлопушкой над головой, и телевизор смолк, как, в общем-то, и другие электроприборы.
   Мрак, опустившийся в его квартиру, больно ударил по глазам. Надо искать свечи, наказал Джейди сам себе. К счастью, у него имелось несколько в холодильнике. Он наощупь взял пару штук, и двинулся за спичками. Нашел их в выдвижном ящике, где хранились столовые приборы.
   Крупные капли забарабанили по оконному стеклу. Но тут их мерный звон прервался оглушительной вспышкой грома. И Джейди невольно мотнул рукой.
   Спичка потухла. Выругавшись, он взялся за следующую.
   Как только зажглись свечи, кухня нехотя вырвалась из оков темноты. Пока умиротворенно подрагивали два маленьких огонька, парню вспоминались странные события, фильмом пронесшиеся перед мысленным взором. Все началось, казалось бы, с того соревнования по серфингу.
   А что тогда будет дальше? Джейди почувствовал скользнувшую по спине волну холода. Его новая знакомая, воительница Антайо много знала об этих чудовищах, а так же о трех компаньонах... Но какое отношение она к ним имела? Что вообще происходило в городе?
   Некая игра, понял Джейди, в которой он, и остальные, просто пешки...
   Вдруг в квартире снова стало светло, и заговорил включившийся телевизор. Джейди с облегчением потушил свечи.
  
   Ливень закончился часа через пол, хотя яркие вспышки продолжали периодически освещать окрестность. Джейди уже смотрел полуночные новости, в которых сообщалось о происшествия в маркете. Расследование затянулось. Эксперты нашли множество человеческих следов, и никаких улик, позволяющих определить, что же случилось в тот злосчастный вечер. Джейди сжался на диване - неужели его будут искать как главного подозреваемого?
   На следующих кадрах он узнал другое место происшествия. Погром в квартире Арека оказался еще больших масштабов. Уцелела только кладовка. Разодранные обои, раскуроченная мебель напомнили ему о пережитом.
   Рана запульсировала, и Джейди скривился, чувствуя, как вибрация расплывалась по телу, заползая в каждый укромный уголок. Но он терпеливо сидел, внимательно следя за новостями.
   Вдруг на экране возник разбитый горем отец Арека. Немного помолчав, он заговорил о пропаже сына. О том, как пришел с работы и увидел разгром. Его покинутое лицо и сверкающие от слез глаза подняли в Джейди недавние мысли о перевоплощении Арека в длиннорукого монстра. Но его быстро отвлекли рассказы жильцов подъезда, среди которых не раз мелькало лицо Лауры, двадцатилетней соседки, жившей напротив.
   Одна старая дама взахлеб говорила, что не слышала ничего, что заставило бы ее встревожиться. Молодая семья, обустроившаяся этажом ниже, твердила, что вернувшись домой с работы, муж во всех комнатах на потолках обнаружил широкие трещины. И пара хотела бы с нетерпением узнать, кому придется возмещать весь ущерб.
   Среди голосов из телевизора Джейди не слышал шарканье, доносившееся откуда-то сбоку. Оно методично и ненавязчиво звучало, словно совсем не собиралось привлекать к себе внимание.
   Но когда зевать уже стало невмоготу, а веки захотели встретиться друг с другом, Джейди выключил телевизор. С первой попытки это не удалось - пульт напросто выпал из руки. Выругавшись, парень силой нажал на большую красную кнопку, и живые картинки на прямоугольнике экрана исчезли.
   Зевнув еще разок, Джейди расслабленно двинулся в спальню. Он не чувствовал ни легкого жжения в правой ладони, и даже не слышал того звука, ставшего уже почти родным.
   Едва в его комнате погас свет, а парень рухнул на кровать, как тут звук барабанной дробью наполнил уши. Громкий и пульсирующий, мерно отбивающий ритм. И это был не дождь - он закончился полчаса назад.
   Рывком поднявшись с кровати, Джейди смущенно обвел взглядом все темные углы. И, когда его разум окончательно проснулся, понял, что шарканье доносится с улицы.
   Эти отвратительные плямкающие нотки начинали бесить. Что там вообще творится?
   Одернув тюль, Джейди внимательно обвел глазами видневшиеся окна и балконы - лишь в одной квартире горел свет. Как ни странно, но многие уже спали... По крайней мере, ему так казалось.
   Он опустил взгляд.
   Фонари по периметру его "П" образного дома тускло освещали пустую дорогу, на которой кое-где на ночлег примостились промокшие авто. Посреди двора находилась беседка, и рядом с ней стояла подстанция, с растущими вокруг нее вишневыми деревьями.
   Но там никого не было. Однако, шарканье не собиралось стихать, чем взбесило Джейди еще больше.
   С высоты третьего этажа его взору открывался практически весь двор. Вновь осмотрев просторы, парень краем глаза уловил движение около подстанции - нечто метнулось в тень деревьев. Джейди с тревогой и ожиданием уставился на колыхающие кроны, слившиеся в одно целое. И, наконец, прозрел: там, внизу, под густой листвой возвышался странный силуэт.
   Он сосредоточенно вгляделся в него. И облегченно вздохнул - похоже, ему показалось. Кроме деревьев там ничего нет...
   Но движение, которое уловил взгляд, заставил отречься от своей мысли. И тут Джейди заметил у ствола бесформенную фигуру. Присмотревшись, он все же не мог понять, что это. Какое-то образование, похожее на наваленную кучу песка... или глины.
   Очертания дернулись; нечто крупное отделилось от своего укрытия и замерло. А шарканье дрогнуло, зазвучав дерганными нотами. Гора оттолкнулась от ствола, и приросла снова. Правая ее сторона начала отекать.
   Хрум-хрум. Шмяк-шмяк.
   Прорычал глухой раскат - судя по всему, гром уходил на запад, к центру города. Словно в подтверждение этому темное небо задрожало в грязно-синем фоне от промелькнувшей вдали молнии. К сожалению, ее слабый свет не касался скрытого тьмой двора. Мало того, даже фонари, стоявшие по четырем углам просторной внутренней площадки, не могли справиться с этой задачей. Да и самый ближний к Джейди фонарный столб не работал. Еще два месяца назад в нем сгорела лампочка.
   Но природа всегда была щедра на сюрпризы. И Джейди пожалел, что попал под ее милость. Сверкнула ослепительная молния, и яркой полосой пронзенное небо разделилось на две половины. На одно мгновение ночь стала белее дня, раскрыв перед Джейди все карты, которые так скрупулёзно прятала темнота. То, что он увидел, оказалось не совсем горкой. Похожая на размокшую черно-фиолетовую гору слизи, штуковина вперила на Джейди два вертикально расположенных глаза, узкий зрачок которых мог проделать в любом человеке сквозную дыру. От такого зрелища ноги подогнулись, и, потеряв равновесие, Джейди вскрикнул.
   А за спиной, из стены мрака выплыла темная фигура и схватила его за воротник. Она рванула на себя, и Джейди рухнул на пол. Всхлипнув, он стремительно оглянулся, проглатывая поднявшийся к горлу ком.
   В комнате, конечно же, никого не было.
   Джейди вскочил на ноги, и осторожно выглянул через занавеску. Он немигающим взглядом впился на тот участок, где только что на него пожирающе смотрели огромные глазища. Пусто. Штуковина исчезла. Зато там, под соседним деревом, что-то мокрое тусклым бликом выдало себя. Джейди всмотрелся, с замиранием сердца пытаясь разглядеть в нем увиденное чудовище.
   Молния сверкнула совсем рядом, и он широко распахнул глаза. Наполовину сожранное тело лежало под деревом; густая листва скрыла под собой то, что некогда было торсом. Объеденные до колен ноги кое-где просвечивали голые кости, а правый бок зиял обломанными ребрами.
   Разразившийся с небес сочный рокот, как рык сытого зверя, добавил ужаса в эту картину.
   Джейди прикрыл рот рукой, чувствуя, как ужин полез обратно. Ему снова показалась склизкая гора, медленно выползающая от подстанции. А это шарканье... похожее на то, что кто-то жевал. Хрум-хрум.
   Он шарахнулся от окна, и едва не споткнулся об ножку компьютерного кресла. Шарканье снова наполнило уши, с тихой навязчивостью отбивая в голову раздражающий ритм...
   Рука, словно ведомая кем-то другим, захлопнула распростертую форточку. Нажала, поворачивая ручку вниз, до хлопка. И мерзкие звуки пропали.
   Овладевшая телом паника окончательно прогнала остатки шаткого сна. Кровь забурлила от адреналина, разбавившего ее в стремительную горную речку. Что если... Что, если эта тварь проникла в жилище?..
   Почувствовав, как по телу пробежала волна жара, Джейди пулей метнулся на кухню. В спешке закрыв ведущую на балкон дверь, он облегченно вздохнул, и спиной привалился к гудящему холодильнику. Холод и вибрация несколько сбавили тот страх, что начал брать над сознанием верх.
   "Если я не буду шуметь, то все обойдется", - произнес сам себе Джейди. И эти слова, как ни странно, успокоили его. Едва усевшись на кровать, и стерев с горячего лица влагу, парень вслушался в нависшую тишину.
   К счастью, ничего подозрительного.
   Вдруг громко шаркало совсем рядом. И Джейди чуть не подпрыгнул на месте, глазами впившись в широкое, квадратное окно.
   На край рамы вылез небольшой бесформенный бугор. Он рос, пока не превратился в гору слизи, медленно наплывающую на прозрачную стену. Единственное, что отделяло ее от Джейди.
   И мозг, одурманенный инстинктом, уже не воспринимал стекло как преграду. А видел только квадратный проем.
   Масса неожиданно исказилась холмом, заставив Джейди врасти в матрас. Тот и так угрюмо просел, проваливая его пятую точку в небольшое углубление. Что-то подсказывало, что не стоило терять время, но Джейди даже не знал, как заставить себя пошевелить и пальцем.
   Внезапно гора дернулась, и ее выпуклость раскрылась наподобие створчатой раковины. Только вместо жемчужины внутри сиял желтый шар с тонкой щелкой посередине.
   Но тут слизь исказилась новыми слоями, изменившими ее облик. А когда Джейди увидел выползшую из ниоткуда пасть, клацающую зубами, то понял, что на сей раз ему не скрыться.
   Правая рука снова начала разогреваться, как включившийся радиатор, и приток энергии всколыхнул застывшее тело. А когда уши различили шарканье, Джейди вскочил.
   Он заметил, как за шлейфом треугольных зубов что-то мелькнуло.  
   Пронизывающий взгляд тонкой полоской впился саму душу. Вдруг продолговатая пасть медленно раскрылась и нажала на стекло. Она завозила по нему, и полужидкие складки  налипли на него, оставляя темные разводы. Иногда они вздувались маленькими пузырьками, чтобы потом лопнуть, и разбросать крохотные частицы.
   Эта мерзкая вещь напоминала слизня. Или улитку. Тронь ее скользкую кожу, и она сожмется в комочек. Но нет, это вряд ли; кто-то, видимо, уже пытался ее "погладить". А теперь лежал под деревом без правого бока.
   Мотнув головой, Джейди прогнал от себя эти глупые мысли.
   Словно услышав их, тварь навалилась, наворачивая новые слои. Острые зубы нажали, и пасть поплыла то вверх, то вниз, извергая на стекло мутную жижу.
   Джейди понял. Эта штука сожрет его, если проломит окно.
   Ноги, как назло, потяжелели. И, вскинув руку, Джейди уперся ею о стену. Но, если бы он сейчас посмотрел на нее, то увидел бы светящиеся голубым цветом кончики пальцев.
   Тварь дрогнула, и ее глаз накрыли густые складки. Она застыла, не позволив больше ни одному слою перекатиться с ее бесформенного тела. Джейди немигающе глядел на нее, как и ее шар на него, не имеющий век.
   Нельзя было сказать, сколько прошло времени. Но внезапно масса откинулась от стекла и, спрятав огромное око, убралась восвояси.
   Тишину всколыхнул облегченный вздох.
   Джейди покачала головой. И с изумлением уставился на свою правую руку - ему почудилось, или же она действительно стала излучать легкое свечение? Нет, все же показалось.
   А... Неужели эта Антайо пришла  на помощь и спугнула чудовище?
   Вспышка молнии осветила мрак, приковав внимание Джейди к окну. И он с трудом сглотнул, успев увидеть красную размазанную полосу на стекле, где минуту назад его лизало аморфное создание.
   Прямо над головой прогремел гром и тут же смягчился плавной мелодией дождя. Кровавые разводы смазались водой и потекли.
   Скоро они совсем исчезнут.
   Тепло в руке медленно сошло на нет, и навалило на плечи страшную усталость. Не в силах стоять, Джейди рухнул на кровать. Он с трудом потянулся к выключателю светильника, стоявшего у изголовья кровати, и нажал на него. Комната вмиг озарилась желтоватым светом.
   Всхлипнув, Джейди покачал головой.
   Но сна не было ни в одном глазу. Зато хоть исчезло шарканье, и только дождь трунил свою унылую мелодию. И паника медленно ослабевала, сменяясь умиротворением.
  
   Прошло где-то минут двадцать. Взбесившаяся стихия заметно стихла, унеся вдаль раскаты грома. И даже дождь прекратился.
   Стояла глубокая ночь. Джейди сидел на кухне в компании чайника и банки кофе. Аромат, доносившийся от чашки с черным напитком, разносился по всей квартире. Но едва он поднес ее ко рту, как услышал стук в дверь. Нет, удары... И чуть не упал со стула.
   Боксер по ту сторону, похоже, собрался выбить дверь с петель. Джейди сразу вспомнил Желейного. Замечательно. Он начал давать тварям имена, словно своим питомцам, которых у него не было. Как он окрестил эту безобразную гору? Слизняк?
   Джейди перевел дыхание и попытался приподняться, но тщетно - тело налилось свинцом.
   В дверь постучали снова.
   Собравшись с силами, Джейди встал со стула, и как старик засеменил к двери. С сомнением застыв на пороге, глянул в глазок. И, смутившись, быстро открыл дверь.
   Сжавшаяся старушка стояла перед ним. На ее побледневшем лице с трудом держалось спокойствие.
   - Здравствуйте, - поздоровался Джейди, и с удивлением посмотрел на нее. - Что-то...
   - Джейди! - испуганно заверещала она. - Джейди, пожалуйста, помоги мне!
   Тетушка Кристина бросилась ему на руки, и он подхватил ее. Бедняжка едва стояла на ногах. Ей было уже за шестьдесят, и жила она одна в квартире напротив... Но нет, не одна. С огромной белой кошкой.
   Подтянув ее к себе, парень свободной рукой закрыл входную дверь.
   - Вы будете кофе? - с тревогой спросил он, уволакивая женщину на кухню.
   Та кивнула. И Джейди стало не по себе. Что случилось? Соседка находилась на грани истерики... Постоянно теребила заплетенные в пучок седые волосы на макушке. Но, стоило ей сесть на стул, как страх немного отпустил ее.
   Не проронив больше ни слова, тетушка залпом осушила горячую кружку. Глубокие морщины на ее лице разгладились. Но подозрительная тяжесть во взгляде так и не ушла.
   - Я видела в твоих окнах свет, - сказала она, - поэтому решила обратиться к тебе.
   - Но что случилось? - машинально вопросил Джейди, наливая себе новую кружку. - Вы же едва стоите на ногах...
   У него задрожали руки. И ему совсем не хотелось услышать то, что скажет старушка.
   - В городе стало опасно. Я бы ни за что не поверила тому, о чем на улицах перешептываются люди, - тяжело дыша, сказала она.
   - О чем вы говорите? - спросил тот, делая глоток.
   Кофе не бодрил; отнюдь, дурацкие руки еще сильнее затряслись.
   - Я проснулась от странного звука, - резким голосом ответила тетушка, как тут сорвалась едва ли не в плач. - И... и увидела окно. Вернее, в окне... Страшные глаза смотрели на меня, Джейди. И это не человек!
   - Что вы имеете ввиду? - как можно спокойнее спросил Джейди.
   - Я стара, но я не выжила из ума. Я бы и сама не поверила, но... в магазине обсуждали, как в подвале на крысоловку кто-то поймал самого настоящего монстра, - она разрыдалась. - И одно из них пришло за мной.
   - Монстра? - с удивлением спросил парень.
   - Шестиглазого червя, - не своим голосом прохрипела женщина, и вдруг схватила его за руку.
   Ее костлявая пятерня крепко сжала запястье. И Джейди от неожиданности подавился напитком.
   - А другие видели тварь в "Умной покупке". Неужели ты веришь тому, что говорят новости? Ни один человек не может разрубить вооруженного до зубов бойца!
   - Я не понимаю, - сдавленным голосом произнес тот.
   Но старушка, похоже, ничего не слышала.
   - Будь осторожнее, - предупредила она и отпустила его руку. - Кругом умирают люди... А недавно этот погром... Видела в новостях. Квартиру полностью разнесли.
   И снова всхлипнула. Еще немного, и тетушка разрыдается, понял Джейди. Он подскочил к ней и попытался успокоить.
   - Спасибо, - отблагодарила та. - Мне уже лучше.
   А затем сорвалась с места и двинулась к выходу.
   - Прости, - донесся виноватый голос. - Я не хотела тебя напугать...
   Джейди окликнул ее. Предложил переночевать здесь, в безопасности. Но та настойчиво отказалась. Похоже, ей стало неловко за свое поведение. И настаивать не было смысла.
   Слабость, как незримая болезнь овладела им тот час же, как только он остался в одиночестве. Расшатанные нервы ноющей болью ударили в голову, и парень сдавленно застонал.
   И, едва доплевшись до кровати, он провалился в сон.
  
   Джейди с трудом продрал один глаз, и уставился на будильник, стоявший на тумбе напротив. Стрелки показывали без пятнадцати двенадцать.
   Полдень.
   В голове возник образ наполовину съеденного тела. И Джейди, почувствовав, как побежали по спине мурашки, пулей метнулся к окну. Он высмотрел то несчастное дерево, под которым... ничего не лежало. Или же уже приехала полиция и забрала тело. Или же... Джейди вспомнил шарканье. Мозг воспроизвел его в точности, как записанную на магнитную ленту дорожку.
   Он открыл окно и ему в лицо ударил свежий прохладный воздух. Джейди сразу увидел тяжелые, неподвижные тучи, висевшие на небе, а следом и мокрый асфальт, пестревший грязными лужами. Неподалеку, притаившись в листве росшего во дворе дерева, щебетала птица.
   Джейди вдохнул полной грудью, восстанавливая разбросанные мысли в цепочку. Ему плохо спалось; в кошмарах приходил Желейный с головой Арека, и обвинял его в своей смерти.
   И тут он кое-что вспомнил, и ударил себя ладонью по лицу. "Идиот", - сказал Джейди сам себе. Мэт. Он же хотел обсудить кое-что с Мэтом. Схватив с тумбочки телефон, Джейди зарылся в контактах, а следом нажал на кнопку вызова. Длинные гудки, неторопливо звучавшие в ухо, все не хотели обрываться.
   Он в гневе бросил трубку. Не оставалось ничего иного, как пойти к Мэту в гости. Признаться, восторга это не вызывало. Вдруг и в его квартире поселился один из них?
   Но Джейди все же осмелился выбраться из дома. И в груди неприятной тяжестью осело ощущение заброшенности, даже несмотря на то, что по дорогам активно разъезжали машины. Город словно бы окутала едва заметная дымка апатии и страха. Похоже, душевное равновесие многих подкосил тот туман, о котором не раз трещали местные телеканалы. Тогда он пронесся по всему городу плотным голубым кольцом, и растаял на его периферии. Природу этого явления никому так и не удалось выяснить. Плюс, свою лепту внесли и твари; кто знал, сколько их разгуливает в городе...
   К остановке надо было плестись целых четыре квартала. И Джейди решил дойти до нее по переулкам, тем самым срезать путь.
   Едва впереди показалась проезжая часть, как сверху раздался шуршащий звук. Парень в ужасе вскинул голову.
   Бесформенное создание цвета сирени смотрело на него с крыши частного дома. Этот пронзительный взгляд снова впился в саму душу чуть ли не мертвой хваткой. И вновь взбудоражил в заснувшие инстинкты.
   Слизь медленно стекла с волнистого шифера на землю, и заскользила навстречу. Многочисленные складки разошлись, и выпустили наружу амебную конечность.
   Снова под темными слоями различились два глаза. И, перекатившись друг под друга, они с жадностью вцепились в человека.
   И, не желая больше испытывать судьбу, Джейди бросился прочь. Шарканье за спиной захлебнулось в разозленном мычании - громоздкая туша рванула в погоню.
   Вскоре показалась остановка. Несколько ждущих транспорт горожан засуетилась, когда перед ними раскрыл двойные двери подъехавший автобус. Джейди пулей запрыгнул внутрь, едва не растолкав заходящих людей. А водитель, бросив на парня долгий оценивающий взгляд, нажатием кнопки закрыл двери и покатил громоздкую махину по маршруту.
   Через широкие окна Джейди видел сверкнувшие в переулке злобные круги глаз.
   Пассажиры, сидящие у окон, тревожно загудели, и их головы повернулись. Заметили, понял парень. Запыхавшись, он немного прошел по салону и уселся на свободное место.
   Заплатив за проезд, Джейди успокоился и залип в окно. Преследователь, к счастью, отстал. А когда автобус подъехал к первой остановке, Джейди занервничал. И внимательно осмотрел выходивших и заходивших пассажиров. Полупустой транспорт как назло медленно набирался. Словно ждал, когда неприятности настигнут его.
   Контролёрша деловито поднялась с места и начала обилечивать всех новеньких. Ее спокойствие отнюдь не вселяло в Джейди уверенность. Напротив, в душе камнем осело дурное предчувствие.
   Когда автобус повернул на ведущую в центр четырехполосную дорогу, Джейди понял, что едет далеко не к Мэту. Видимо, второпях попросту забыл посмотреть на номер маршрута. Но не успел он подняться с места, как автобус сотрясло.
   Упав на сидение, Джейди с ужасом уставился в окно - но там лишь редкие авто проносились по встречной полосе, и зачем-то сигналили.
   Больно прокатившийся по ушам скрежет посыпал в адрес водителя разноголосую ругань. Как вдруг все заткнулись - машину снова затрясло и отпустило.
   Но нельзя было не заметить, как темно-сиреневое нечто облепило переднюю дверь и потянуло на себя.
   Металл разошелся, как гнилая ткань, и ударивший в салон поток воздуха отрезвил умы некоторых пассажиров. А следом под крышей растекся шепот. И едва все разглядели аморфное, вытянувшееся создание, на которое прилип помятый кусок металлолома.
   В нем угадывалась дверь... которая через секунду была выброшена на тротуар.
   Джейди прижался к стене. Он не мог отвести глаз от проема, с торчащими на улицу плоскими шипами. Оставалось только гадать. Дарует ли судьба жизнь, или же заставит умереть самой скверной смертью.
   Но та была не на его стороне.
   Густая жидкость, неуверенно появившаяся на ступеньке, поползла вверх. Втекая из ниоткуда в салон, она становилась все больше и больше. И вытягивалась, покрываясь морщинами складок.
   Как тут они внезапно раскрылись и предстали пассажирам длинные зубы. А два шара, вынырнувшие из недр сиреневы, вспыхнули пламенем, окрестив всех озлобленным взором щелевидных зрачков.
   Кто-то закричал.
   Автобус набрал скорость и повернул - люди попадали с ног. А тварь, ударившись в стену, растеклась по сидениям. Но следом отлипла. Ее глаза всколыхнулись, как на волнах, и едва не покатились по скользким складкам.
   Она раскрыла пасть и заревела. Сжалась, собравшись в кучу, и запузырилась от возмущения. Зрачки нетерпеливо заметались, и остановились, вырвав их общей кучи самую важную персону.
   Существо кубарем покатилось по узкому салону. Неистово вырывающиеся из тела отростки хватались за поручни и спинки сидений, роняя на них склизкие комочки.
   Вышедшие из ступора люди с криками повскакивали с мест, и прижались к стенам.
   Джейди выскочил в узкий проход между сидениями и схватился за столб-поручень. Его мысли заметались. Одно он понимал точно - если сейчас что-то не придумает, то будет лежать без бока где-нибудь в траве.
   Автобус наклонило на резком повороте, и Джейди едва сдержал равновесие. Но чудовищу повезло меньше - оно небрежно расплылось и облепило пустое сидение. Раздалось приглушенное рычание. Молниеносно собравшись в единую форму, Слизняк медленно пополз, тесня обливающуюся потом жертву.
   Его обвислые куски, торчащие по бокам, начали заметно удлиняться.
   Джейди снова ощутил растущее в руке тепло. Он стер влагу с лица и судорожно затрясся, пытаясь придумать, как избавиться от твари. Он не мог выносить ее испепеляющего взгляда. И, становись она все ближе, он чувствовал, как воздуха хватает все меньше.
   Неужели это конец?..
   Голова повернулась, и глаза уставились на закрытую дверь, в окнах которой мелькали улицы города. И мысли, до этого водившие хоровод, вдруг выстроились в ряд, рождая гениальную идею.
   - Водитель! Откройте вторую дверь! - закричал Джейди, и тут запнулся.
   Масса грозно забулькала прорвавшимися пузырями, словно поняла его намерения. Но вот створчатые двери, лениво вздохнув, раздвинулись по углам.
   Выехав на перекресток, автобус круто развернулся. И чудом не столкнулся с другими машинами. А по одной лишь случайности не снес остановку.
   Слизняк распластался на окне. Твердые шары вывалились из превратившегося в лепешку тела. Они полоснули Джейди злобой, и тот почувствовал, как свернулись в тугой узел кишки.
   Выпустив серию пузыриков, слизь отделилась от стекла, возвращая себе прежнюю форму. Она глухо заревела, и выбросила отросток на Джейди. Тот рванул к сидениям, предоставив незадачливой лапе облепить поручень. Громко хрюкнув, тварь одернула ее обратно, и спрятала в сиреневом нутре. На железном стержне остался оплавленный след. Но... Еще б немного, и металл бы разъело.
   - Поверните направо! - неожиданно для себя закричал Джейди, уставившись на свернувшуюся в комок контролершу.
   Бесформенное тело напротив качнулось к нему. Рванув к задним сидениям, Джейди отчаянно замотал головой.
   "Скоро твоя рука окончательно проснется".
   Огромная вертикальная пасть раскрылась, исторгая вонь и захлебывающиеся звуки. Качаясь, тварь заскользила к Джейди. Тот с замиранием сердца видел приближающуюся к нему тушу словно бы в замедленной съемке. У него оставалось совсем мало времени, а ни одной толковой идеи на ум все никак не приходило.
   Один из пассажиров, молодой мужчина, закричал и вскочил со своего места. И, потеряв контроль над собой, спрыгнул в распахнутые двери.
   - Скорее! - завопил Джейди.
   Он мало чем по душевному состоянию отличался от того парня; но некий внутренний стержень не позволял панике одержать победу. И Джейди чувствовал, как бешено забилось в груди сердце, а рука начала полыхать.
   Водитель снова крутанул толстым рулем. Автобус подскочил на левых колесах, подняв правую часть вверх. Массивный хвост занесло, и он едва не снес столб электропередач. Повезло и несущейся по встречке легковушке. Ведь если бы не мастерство человека, сидящего за рулем автобуса, ее водитель собирал бы свои кости по всему кварталу.
   Высокое тело на маленькой ножке отлепилось и вылетело на улицу. А автобус заскрипел, выравнивая движение. Через несколько томительных мгновений дверь, издав хлопок, закрылась.
   И громоздкая машина зарычала, быстро набирая скорость.
   Джейди направился к водителю. Он смотрел на сжавшихся у стен людей, бросающих на него затравленные и восторженные взгляды, и почувствовал себя героем. Еще бы. Сколько жизней он спас...
   Автобус пронесся мимо очередной остановки, не затормозив. И люди, стоявшие под ее оранжевой крышей, недовольно вскинули руки.
   - Все могут выйти! Я сейчас остановлю автобус! - спустя вечность закричал водитель.
   Но его голос резко оборвался. Контролёрша, сидящая рядом, повернула голову. Ее глаза широко распахнулись, а рот сжался в щелочку.
   Джейди наконец-то расслышал шаркающий звук. Руки его задрожали, а ноги налились свинцом. И только глаза метались от угла к углу. Однако, все-таки увидели то, что обожгло внутренности холодным огнем.
   Резиновый отросток, оканчивающийся тяжелым шариком, тянулся в салон через голый дверной проем. Тонкие сиреневые нитки едва не упускали глаз, и, казалось, он мог в любой момент сорваться и упасть под колеса.
   Навалившись, монстр довольно причмокнул. А водитель смачно выругался, наконец, заметив навязчивого гостя.
   - Поворачивайте куда-нибудь! - едва не брызгая слюной, закричал Джейди.
   Как вдруг его откинуло назад. И тварь неуправляемым потоком пронеслась мимо, едва не задев женщину с билетами.
   Водитель даже не успел закричать - широко раскрытая пасть поглотила его. Его соседка, как загипнотизированная, непонимающе уставилась на сиреневую массу, внутри которой ерзал человеческий силуэт.
   Она обреченно завыла. Ее сразу поддержал кто-то из пассажиров.
   Полужидкие комья плюхнулись руль, и полились на педали.
   Автобус в одну секунду обзавелся новым водителем. Но, далеко не таким хорошим. Руль подрагивал и легонько поворачивался под его сиреневыми слоями, как и он сам, трясущийся на своем новом пьедестале.
   Но от этого лучше никому явно не стало.
   Махина задрожала, змейкой выезжая на встречку. В любой другой день водителю влепили бы выговор, но теперь вряд ли он когда-либо его получит. А его новоиспеченному заму так вообще ничего не грозило.
   Встречные машины, сигналя, сворачивали, или же останавливались прямо на дороге. А одна иномарка, резко повернув, смела урну.
   Оторопевший Джейди, стоявший чуть ли не рядом с обезумевшей контролершей, тупо наблюдал, как попавшая в ловушку жертва перестала брыкаться. Потом ее очертания странно оплыли, и растворились, рассыпавшись грудой пузырьков. И тварь довольно заурчала, глядя куда-то вперед, на широкую дорогу, где ей все уступали движение.
   Но как тогда объяснить тот погрызенный труп?..
   Толстые куски слизи крутанули руль - и автобус затрясло. Внезапно он накренился и тяжело застонал - вероятно, заехал за бордюр.
   Никто не успел понять, что произошло - вой клаксона взорвался в ушах; автобус подняло и резко сотрясло. Затрещало, заскрипело. Правая сторона вздыбилась глубокой вмятиной, а сидения всколыхнулись, едва не слетев с креплений.
   Джейди налетел на вертикальный поручень. И чудом не сломал ребра. Воздух вырвался из легких, наполнив их тупой болью. Он не мог ничего сказать, но мог слышать, как стонали несчастные горожане.
   Автобус с оглушительным лязгом скособочился. Джейди толкнуло прямо на сидения. Ударившись о мягкую спинку, он попытался подняться. Но...
   Вместе с треском разрывающегося металла машина свалилась на бок. Во все стороны посыпались стекла - Джейди успел прижаться к спасительному сидению, и спрятаться от града осколков.
   Его сильно ударило район печени. В груди глухо застонало. Чувствовалась острая нехватка воздуха. Сознание покрылось туманом, но вскоре прояснилось, и в легкие ударил живительный поток.
   Шатаясь и придерживаясь за перевернутые сидения, Джейди тяжелой поступью вышел из автобуса, и оперся спиной о ближайший фонарный столб. Его холодная полоса коснулась кожи. Боль потихоньку начала стихать. Но бок противно пульсировал, словно превратился во что-то вроде опухоли.
   Глубоко вдохнув, Джейди глянул на поверженную махину.
   Помимо разбитых окон в глаза бросалось несколько широких вмятин. Но тут взгляд перекочевал на покрытый зазубринами проход - никто из видневшихся там пассажиров не подавал признаков жизни. Без сознания, смекнул Джейди. Нет, по большей части он на это надеялся.
   Рука машинально потянулась к карману за телефоном.
   Только он схватил аппарат, как тут пальцы, скользнувшие по экрану, нащупали что-то не то. Парень уставился на него - небольшой дисплей сверкал огромной трещиной.
   - За-а-абу-уд-дь, - слабым, чуть ли не страдальческим голосом прохрипело сверху.
   Джейди поднял голову. На смотрящем в небо колесе примостилось оно. Темными кусками плоти свисало почти до самого асфальта... Словно подтаяло на солнышке.
   Эта тварь так и не напала, хотя могла разделаться с ним в два счета... Странно, почему...
   На ее поверхности, разгребая складки материи, небрежно пролезли два огромных глаза и замерли напротив друг друга. Затем сбоку выплыли зубастые челюсти и остановились на уровне верхнего шара. Теперь ее морда (или ее очертания?) стали похожи на лицо, отчего-то показавшееся Джейди знакомым.
   Словно услышав его мысли, масса поддалась вперед и медленно стекла на асфальт. Казалось, ее стало больше. Подобрав под себя бесформенные куски, она вытянулась. И стала похожа на человеческий силуэт. У нее даже вроде бы голова появилась.
   Джейди попятился. И, покачав головой, бросился наутек.
   Но усталые ноги как назло заплелись друг о дружку и опрокинули его на асфальт. И бедняга рухнул на живот, чуть не откусив себе язык. В груди растеклось тепло, а перед глазами поплыло.
   Тварь зашаркала. И Джейди понял, что теперь она уж точно не упустит своего звездного шанса.
   Вспышка заслепила слизняку прямо в глаза, и тварь, скрючившись, прижалась к автобусу. Белая изогнутая линия скользнула о край помятой крыши и полетела обратно. Та исказилась продольной полосой, и пышные искры посыпались во все стороны.
   Тварь шелохнулась и юрко протекла под автобус, деловито подбирая сама себя.
   Молния полукругом рассекла его посередине, выполнив ювелирный разрез. И, вслед за скрипом поверженный механический зверь распался на две части.
   - Проклятье, там же люди! - закричал Джейди. - Антайо!
   Гелеобразная масса булькнула, оказавшись на открытом воздухе. Она выпятила глаз и поползла по дороге. Молния пролетела над ее макушкой и врезалась в асфальт неподалеку. Завидев в лучах райктена свое отражение, тварь захрипела и рванула вверх.
   Джейди сразу узнал оружие Антайо. Его гладкий металл задрожал, и, вырвавшись из асфальта, молнией понесся ввысь. Яркая полоса рассекла небо снова. Беспощадно ударилась в гору, накрепко припечатав ее к раскаленному дорожному покрытию.
   Тварь отчаянно забулькала, пытаясь выбраться. Но у нее ничего не выходило. Вопреки всему, она не могла обтечь встрявший ребром диск. А после нескольких попыток громко, мучительно заревела. И, мотая подобием головы, распалась в лужу.
   Антайо мягко приземлилась рядом с ней, и одним рывком выдернула райктен. Стоявшая спиной к Джейди, она вдруг резко обернулась к нему.
   - Ты думаешь, я этого не знаю? - с угрозой в голосе спросила воительница, вперив в него тяжелый взгляд. - Не беси... У меня еще много работы.
   Джейди пожал плечами.
   А Антайо промолчала. Она находилась от силы в метрах десяти от него, но выражение ее лица Джейди прочел четко. Раздражение. Но, ни слова не сказав, девушка подпрыгнула и скрылась за кронами деревьев.
   Краем глаза заметив движение, Джейди осмотрелся. Но ни прохожих, ни встречных машин. Все растворилось, как тогда, во время синего тумана.
   Неужели показалось?..
   И, стараясь не заострять на этом внимания, он подбежал к автобусу и заглянул вовнутрь. К счастью, Антайо никого не задела своей смертоносной штуковиной. Но никто по-прежнему не шевелился.
   Парень вздохнул и зашаркал по тротуару. Ушибленные ноги саднили, а тяжесть в груди казалась неподъемной гирей, тянувшей тело вниз. Да и отчего-то окружение начало меркнуть, ровно как и звуки, в одночасье ставшие чем-то посторонним.
   Едва ступня коснулась бордюра, Джейди услышал резкий звук. И остановился. Что-то оборвалось внутри, и мир вновь наполнился всеми красками, которые чуть не сгинули в небытие.
   С диким воем из-за угла выскочила полицейская авто. И понеслась навстречу, ярко сверкая красно-синей мигалкой.
   Остановившись перед автобусом, водитель заглушил двигатель и выключил сирену.
   Дверь машины открылась, и из нее вышел Джон Льюис. Офицер озадаченно посмотрел сначала на ошарашенного парня, потом на автобус. И, сделав свой выбор, неуверенно двинулся к передней половине растерзанной машины.
   Он заглянул внутрь.
   - Боже, - услышал Джейди и увидел, как офицер шагнул вперед, и скрылся за коричневой стеной.
   - Что здесь произошло? - растерянно вопросил тот, выходя через украшенный зазубринами проход. Он провел пальцем по покореженному металлу. Какая сила могла вырвать дверь?
   Вид у Джона оставлял желать лучшего. Помятый, словно всю ночь кутил в баре. Зависнув на пару мгновений в мыслях, он вдруг нацепил важный вид. И, переметнув внимание на странного молодого горожанина, так и стоявшего на прежнем месте, Льюис засеменил к нему.
   Остановившись рядом, он смог, наконец, внимательно осмотреть его. Действительно, что-то с этим малым было не так. А парень в свою очередь старался не глядеть Джону в глаза, но не мог не чувствовать те тяжелые вибрации, потоком сочащиеся из него.
   - Напали, - глухо пропыхтел выживший. - Мне повезло. Я хотел вызвать скорую, но мой телефон повредился во время аварии.
   - Ты счастливчик, молодой человек, - сухо заметил офицер, и обвел его оценивающим взглядом. Он ждал, пока стоящий перед ним представится.
   - Джейди, - поспешно выговорил тот. - Джейди Акро.
   - Действительно счастливчик, - произнес офицер, и от его слов Джейди почувствовал себя неуютно. Складывалось ощущение, что Джон не мог поверить, что кто-то стоит на двух ногах после такой аварии.
   Внезапно он подбежал к своей машине, и схватился за рацию. Он быстро связался с диспетчерами и сообщил о ДТП. Парень услышал, что совсем скоро прибудет неотложка с кучей полицейских. И вздохнул - ведь все это расследование только пустая трата времени.
   Диспетчер что-то проговорила в рацию, и отключилась. Офицер, хмыкнув, нервно повесил прибор, и, наконец, отлепился от машины. Зачем-то похлопав себя по нагрудным карманам, он направился к Джейди.
   - Ты говоришь о нападении. Кто же напал? - спросил Джон, кивая в сторону растерзанного транспорта.
   - Я не знаю... я так и не понял... Автобус... потерял управление и перевернулся, - ответил Джейди, и сразу поймал подозрительный взгляд офицера.
   - Неужели больше ничего?  Я не уверен, что в результате подобной аварии автобус разрезает напополам. Причем так ровно, - Льюис сдвинул брови. Он догадывался по большей части, что произошло. Но, видимо, не хотел этого признавать.
   - Да. Я рассказал вам все, что видел, - ответил Джейди, схватившись за голову. - И не представляю, как мне удалось выжить.
   - Мне необходимо составить протокол, - сказал офицер. - Для этого тебе придется поехать на полчаса в участок.
   Джейди лишь пожал плечами.
   Джон посадил его в машину и силой захлопнул дверь. Замок предательски щелкнул. Парню вскоре стало душно, и он попробовал приоткрыть окно. Но так и не нашел заветной ручки. Щемящая тревога проникла в его нутро - Джейди впервые почувствовал себя заключенным.
   Офицер забрался в то, что осталось от автобуса, и на мгновение исчез с поля зрения. Нельзя было не слышать, как скрежетал усталый металл под его шагами.
   Несколько минут утекло в спокойствии. За это время залипающий в окно Джейди видел пару торопливо прошедших по тротуару прохожих. Заметив разрезанную напополам металлическую коробку и полицейскую машину, те быстренько скрылись за ближайшим поворотом.
   Горожане уже были напуганы. О чем тогда вообще можно говорить?
   Раздался странный звук. Джон повернул голову, и выглянул через разодранный проем на улицу. Но ничего из ряда вон выходящего не заметил. И, отпустив безвольную руку одной девушки, у которой так и не удалось нащупать пульс, офицер, стараясь не шуметь, настороженно двинулся к выходу.
   И, недоверчиво высунувшись из-за зубастого входа, огляделся.
   Ничего подозрительного.
   Но... неожиданно то же самое звучание раздалось со спины. Лишний раз проверив оружие на поясе, Джон осторожно зашагал мимо лежавших враскоряку людей, к сквозной дыре, разделяющей его и вторую половину автобуса.
   Большая часть из тех, кого он успел проверить, была мертва. И это заставило офицера ощутить горький привкус скверны на языке, а еще приготовиться к худшему.
   Он вышел наружу, едва не поранив пальцы об острый срез. И вдруг понял, что показалось ему необычным. Шарканье. Шкряб-шмяк,  хрум-шмяк. Этот звук поднимал тревогу, захороненную глубоко в душе.
   Джон засуетился, пытаясь найти его источник. Чувствуя, что начинает терять самообладание, достал пистолет. И с трудом снял с предохранителя. Только лишь из-за того, что руки затряслись.
   Серые глаза широко распахнулись.
   Из-за дальнего края автобуса что-то выползало. Звук нарастал, и офицер покрепче сжал металлическую рукоять. Сначала показался сиреневый бесформенный отросток...
   Полутораметровая гора слизи рывком выплыла из укрытия и повернула круглые фары к оторопевшему человеку. Хотя нет... теперь она больше походила на ком густой грязи.
   Джон отпрянул, и уперся спиной о покореженную стену автобуса. Не моргая, глядел на бесформенное существо, в котором самым невероятным образом теплилась жизнь.
   И оно замерло, раскрывая складки. И, пустившийся в путь один глаз поднялся на макушку, уступая место кривой окровавленной пасти.
   Не желая больше терпеть это, офицер выстрелил.
   Пуля пролетела мимо, заставив массу гортанно булькнуть. И уставиться на взрослого человека, сверлящего ее взглядом. Но тут она сдвинулась, подгребая под себя свалявшиеся комья, и поползла к сточной канаве. Густая плоть зависла, нахлобучиваясь маленькими холмиками, но вскоре начала просачиваться в удлиненные отверстия стока.
   Джон нажал на курок. Промахнулся. Выстрелил снова - пуля увязла где-то в сиреневых внутренностях... А после палец защелкал, и пистолет, выплевывая пули, задрожал.
   Офицер практически не целился; но прекрасно видел их все, подмигивающие из полупрозрачных недр.
   А единственный глаз продолжал глядеть на него до тех пор, пока вместе со всем остальным не утек в канализацию.
   - Не может быть, - прошептал Джон, и на его лице выступила испарина. - Неужели снова?...
   Джейди наблюдал за происходящей сценой. Он не мог поверить, что Антайо убежала, бросив начатое... Кто теперь убьет эту тварь?!
   Льюис на негнущихся ногах добрался до машины, открыл дверь и тяжело увалился на место водителя. Он устало ухнул и помассировал виски... Да еще и этот притихший парень на заднем сидении, явно боявшийся и пошевелиться, начинал раздражать.
   Но офицер прошел испытание на терпение. И, когда послышалось верещание сирен, он выдавил улыбку на измученном лице.
   А как только прикатили машины скорой помощи, и наряд полицейских, Джон завел мотор и уехал прочь.
  
   Тучи у горизонта начали приобретать грязно-розовый цвет. А на улице уже моросил холодный неприятный дождь, собираясь на дорогах в коричневые лужи. Но иногда одинокие сырые проспекты и переулки скрашивались яркими вывесками работающих заведений.
   И, капли, стекающие с их крыш, стучали об асфальт и землю.
   По тротуару, тяжело шагая, быстро шел худощавый мужчина. Он маневрировал среди луж и грязи, но его брюки все равно уже были по колено заляпаны бурыми пятнами грязи. В руке он нес кожаный чемодан, и постоянно посматривал на часы на запястье.
   Проклятые стрелки уже не двигались.
   Раздраженно открыв тяжелую металлическую дверь, он зашел в подъезд многоэтажки. Быстро поднялся по ступенькам до  резной деревянной входной двери.
   Через пару мгновений ключ щелкнул в замке.
   Мужчина юркнул вовнутрь. В сухость и уютность. Облегченно вздохнув, он поставил чемодан на пол. Следом повесил мокрый зонт и снял куртку. Затем прошел в гостиную и разлегся на кресле. Усталость взяла над ним верх. Схватив с кофейного столика газету, он открыл ее на середине, и его расплылся в улыбке. Время за чтением летело незаметно. Как тут бегающий взор остановился на финансовой статье. Умиротворенное лицо мгновенно перекосилось от злости. Глаза спешно зашагали по строчкам, а скривившиеся губы начали сжиматься в щелочку.
   Бывший одноклассник глядел на него из фото в газете. Когда-то давно Кевин с ним дружил. Однако, Мартин лучше учился в школе. А затем поступил в престижный вуз.
   И студенческая жизнь разделила их.
   Сейчас тот являлся ведущим менеджером крупной корпорации. Кевин не мог понять, почему у него самого ничего не вышло, хотя в молодые годы он был несколько успешнее того парня. Сам он не первый год занимал должность младшего бухгалтера в небольшой фирме. Неплохо, но недостаточно.
   Внезапно он отшвырнул газету. В голове начали мелькать различные мысли, вертясь около одного стержня, коим являлась его работа. Намедни директор пригласил его в свой кабинет и разразился выговором, пригрозив лишением премии. Что он вообще делал не так? Кевин прекрасно понимал - в произошедшем он не был виноват. Оплошность допустили другие, но подставили именно его. Одна из них - та брюнетка, сидящая напротив, и занимающая свою должность лишь благодаря кровному родству с начальством.
   И бедолаге бухгалтеру нередко приходилось исправлять за ней ошибки. Но пожаловаться на ее халатность Кевин мог только сам себе. Плюс, часть коллектива недолюбливала его из-за претензий, которыми он не грешил одаривать всех подряд. И старалась в каждый подходящий момент напакостить.
   Взмахнув рукой, Кевин понял, что промок до нитки. Гуляющий на улице косой дождь быстро залил туфли. И ему вспомнился едва ли не каждый шаг, когда хлюпала в обуви вода. Как неистовый ветер как назло несколько раз вывернул зонт, и ему не единожды пришлось стоять под проливным дождем, приводя его в рабочее состояние.
   Вряд ли бы Кевин простыл. А вот настроение эти похождения изрядно испортили.
   Захотелось освежиться.
   Ванна могла успокоить нервы. И мужчина, смакуя эту мысль, направился набирать воду. И, когда горячая жидкость мерно полилась из крана, разбавляя тишину приятным гудением, почувствовал себя чуточку лучше.
   Теперь-то он уж точно расслабится!
   Тут поток воды снизился - заметно упал напор. И Кевин, подавив в себе волну раздражения, вышел в коридор. Как вдруг в животе заурчало.
   Может, за то время, пока наберется вода, он успеет поесть?
   Мужчина двинулся на кухню и зажег свет. Лампа под потолком звонко вспыхнула. Открыв дверцу холодильника, в надежде увидеть бутерброд, сияющий своим великолепием посреди остальных продуктов, он разочарованно поморщился, обнаружив полупустую камеру. Несколько яиц ютились возле исхудавшей упаковки кетчупа, а кружок вареной колбасы тоскливо лежал на тарелке, практически в одиночестве, деля соседство с маленьким кусочком сыра.
   Хмыкнув, Кевин повернул голову.
   Там, на кухонном столе, близ раковины, лежала булочка хлеба, которую он забыл убрать дня два назад. Может, та еще не зачерствела. И мужчина потянулся за ней, переваривая в голове мысль о том, чего бы приготовить на ужин.
   Льющаяся из крана вода разбрасывала ударяющиеся о дно брызги в стороны. Вдруг слив ванны потемнел, и наружу вырвалось пятно. Оно росло, растекаясь по дну, как густая грязь из забившейся канализации. Склизкая масса вылезала, ее становилось все больше. Мелкий отросток вырвался из нее, и завозил по белоснежной акриловой стене.
   А вода над ним неистово бурлила, методично повышая свой уровень.
   Внезапно мужчина услышал сочное плямканье. Он почти закончил приготовление бутерброда, и принялся за жарку яиц. Звук, оборвавшийся на резкой ноте, доносился из ванной комнаты.
   Кевин сразу направился туда, выключив огонь, над которым в сковороде уже шкварчали на масле полуготовые яйца.
   На кафеле, посреди маленькой комнаты, валялся шампунь. Крышка пластмассовой упаковки раскрылась, и на пол разлилось немного синего мыльного вещества. Мужчина хмыкнул, поднял емкость, с недоумением посмотрел на открытый ванный шкафчик и закрыл его.
   В зеркале шкафчика отразилось усталое, испещренное легкой щетиной лицо.
   Взгляд скользнул вниз и влево. Напряженные мышцы немного расслабились - ванна уже достаточно наполнилась. Повернув рукоятку, Кевин выключил стремительно падающий прозрачный поток, и ногой проверил температуру воды.
   Самый раз.
   Донесшийся до ушей шорох он поначалу принял за фоновый шум. Но тот раздался вновь.
   И Кевин поспешил на кухню, где, по его мнению, находился источник странного звука. Нащупав на стене мокрыми пальцами выключатель, он зажег свет.
   Лицо застыло в маске негодования, когда глазам предстало открытое настежь окно. Ветер теребил занавеску, трущуюся о край стоящего на невысоком комоде телевизора. Дождь залил лужицу на линолеуме под окном.
   Мужчина тяжело вздохнул и топнул ногой. И почему все невзгоды происходили именно с ним?
   За спиной промелькнула грузная тень. Плямкающий звук раздался вновь, заставив Кевина резко развернуться. И от изумления широко распахнуть глаза.
   Мозг отказывался принять увиденное таким, какое оно есть.
   В паре метров от него стояла темная размытая субстанция, c одним огромным глазом посередине. Он казался инородным предметом, прилепленным на отвратительную склизкую кучу.
   - Какое невезение, - захлебываясь, произнесла она.
   Кевин был уверен, что расслышал именно эти слова. Тут, раздвигая складки густой плоти, вылез еще один шар. В тонких щелочках появилось искаженное отражение перекошенного лица.
   - Он добился большего. Ведь он велик, а ты ничтожество...
   Человек оторопел и попятился. Хриплый, усталый голос захлебнулся, и куча дрогнула, сорвавшись с места. Она подтянулась, роняя крупные куски. На поверхность выполз широкий рот.
   - Я помогу тебе, - услышал мужчина последние в жизни слова.
   И зубастая пасть, раскрывшись, и одним рывком поглотила его.
  
   Джейди вернулся домой в девять часов вечера. Да, полиция хорошенько потрепала ему нервы. Протокол кое-как составили. Однако, пришлось долго придумывать, как озвучить произошедшее с ним, чтобы все можно было списать на несчастный случай.
   Парень видел распирающую тревогу Джона. Угловатые движения и трясущиеся руки, крутившие руль, выдавали того с потрохами. Даже в участке многие сотрудники выглядели на редкость нервными и раздражительными. Шныряя по кабинетам, они громко хлопали дверями. Некоторые с враждебностью посматривали на него, и Джейди все больше и больше хотел поскорее убраться домой. Он едва не налетел на толстяка, семенившего с кружкой кофе в кабинет. У того был растерянный и сонливый вид. Поспешно извинившись, парень осторожно зашагал прочь...
   Джейди оторвался от воспоминаний и откинулся на спинке кресла. В безлюдной гостиной царило умиротворение. Он очень устал, так ничего не узнал об Ареке, ни об Антайо. Капли дождя застучали по стеклу, и снова принялись наигрывать незамысловатую мелодию. В горле пересохло. Джейди двинулся на кухню, в надежде заварить себе горячий чай. Рука потянулась к выключателю.
   Уродливые зубы со звоном сомкнулись в метре от его шеи. К счастью, молниеносная реакция спасла от гибели. Джейди отскочил к окну и выпрямился. Чудовище, распластавшееся перед холодильником бесформенной кучей, медленно поплыло, уводя один шар вправо. Остановившись напротив ошарашенного человека, оно прикатило откуда-то слева второй глаз.
   На сей раз, она выглядела совсем по-другому. Снова походила на слизь. Может, размокла под дождем?
   В руку Джейди влилось знакомое ощущение. Тварь медленно обтекла жертву, боясь приблизиться, и вытянула пасть. Окровавленные зубы засверкали.
   Гортанно заревев, она набросилась на него, широко распахнув шипастые челюсти. Джейди упал на спину, пропуская ее над собой. Кувыркнувшись, он выпрямился на балконе, и стукнулся спиной об ограждение. Было отлично видно через окно, как тварь, с чуть ли не сияющим в темноте кухни, оком, медленно поползла к нему. Ее поверхность постоянно перетекала, а на глаза наплывали сиреневые слои. Из пасти исходил жутковатый, булькающий звук, словно бы дыхательные органы создания были наполнены жидкостью.
   Если... Как эта тварь вообще могла существовать, будучи куском полужидкой плоти?!
   Обреченно покачав головой, Джейди  попятился. В спину ударил мокрый поток, будоража и без того расшалевшиеся нервишки. Он видел через окно, как тварь смотрит на него, и сверлит страшными глазами. Еще немного, и она зажала бы его в собственной квартире. Джейди уже весь намок - балкон не был застеклен, как у многих соседей.
   Гуляющий на улице ветер задувал порывы воды на сипло дышащего бедолагу, и разливал мелкие лужицы по линолеуму. А затекшие за воротник освежающие капли внезапно пробудили кое-что.
   Желтый шар, обмотанный сиреневой плотью, выглянул из-за угла дверного проема. Тут выплыл новый кусок, и перетек на мокрый линолеум. Склизкая масса бодро заскользила на залитую водой поверхность, и через пару мгновений полностью вывернулась на балкон.
   Капли дождя затарабанили по ее мягким сиреневым слоям.
   Глазища снова впились в загнанного к самой дальней стене парня. Существо возбужденно вытянулось и опустило к нему толстую ногу. Оно медленно заскользило, и радостно забулькало.
   По телу растеклось знакомое ощущение, и Джейди, глубоко вдохнув сырой воздух, почувствовал, как оно наполняет его.
   Ведомый необъяснимой силой, он ловко подпрыгнул на перила, и раскинул руки, держа равновесие. Как натренированный циркач. А тварь замолкла, и передвинула к нему уродливую рожу.
   Если ее глаза и пасть можно было так назвать.
   Вдруг она захлебнулась разъяренным рычанием, и вытянула к нему скользкий отросток. Противный булькающий звук, похожий на тот, когда полощут горло, прогремел с новой частотой.
   Что-то пошло не так.
   Поскользнувшись, Джейди потерял опору по ногами, но тут же схватился одной рукой за балконную плиту. Упершись ногами о стену, он разжал пальцы, и слетел вниз.
   Крепко сжав перила балкона второго этажа, Джейди ахнул. Он понятия не имел, как у него так получилось. Словно бы в теле проснулись давно дремлющие инстинкты, которые взяли верх над сознанием.
   Или же некто посторонний управлял им, не позволяя угодить в лапы твари.
   Сверху послышалось захлебывающееся мычание. Джейди поднял голову и увидел круглое око, висящее на длинном склизком отростке.
   Шальная капля, стекшая с карниза его балкона, ударила в глаза, и парень, заморгав, отвернулся. Поплывший мир медленно обретал четкость.
   Звук заметно стал громче, и Джейди вскинул голову. Намокшие волосы упали на глаза, и он, потерся о сырой бетон напольной плиты, отодвигая их. И тогда он увидел.
   Наверху, не так далеко от него, за ограду начала переваливаться густая слизь. Она растеклась, превратившись в подобие уродливого осьминога. Тонкие щупальца, вытягивающиеся с каждой секундой, тянулись к чудом спасшему себе жизнь парню.
   Еще бы чуть-чуть, и они бы достигли его.
   Ноги сами оттолкнулись от стены дома, и Джейди полетел на перегоревший фонарный столб. Он мгновенно оплёл его ствол ногами и руками. Мокрые пальцы то и дело норовили отпустить скользкий металл, и ловкач накрепко вцепился в него. Сознание охватил перемешанный с опьянением азарт, и Джейди практически не чувствовал бьющей по макушке армады капель. Жар в ладони вырвался наружу; и он с ужасом увидел, как она излучает голубоватый свет.
   Испугавшись, он разжал руку.
   Разъяренно взревев, гора геля сорвалась со своего пьедестала и шмякнулась об асфальт. Она сильно вытянулась, и сверкнула в темноту ярким кругом. Она прекрасно видела Джейди, как и он ее темные очертания в стене дождя.
   А следом парень высоко прыгнул. Но удивиться своим способностям он так и не успел. Его босые ступни шлепнулись в глубокую лужу, и расплескали во все стороны мутную жидкость.
   Не мешкая, он рванул прочь.
   Бежать пришлось недолго. Впереди показался спасительный поворот. И Джейди решил, что было бы неплохо воспользоваться им, чтобы оторваться от преследования, но...
   Сиреневая слизь с жадностью набросилась на него, и сбила с ног. Вскрикнув, он рухнул на промозглую твердь, чувствуя, как пятки обожгла горячая мягкая плоть.
   Гель натек на Джейди, старательно обволакивая. Он бодро наваливал все новые и новые слои, погружая несчастного все глубже в себя. Бедняга отчаянно задергал руками, пытаясь выбраться. Но едва он отрывал от себя куски слизи, те окутывали его еще с большим рвением.
   Кожу пронзила тысяча крохотных жал. И Джейди инстинктивно закрыл лицо руками. Это конец, мелькнуло в голове.
   Кривая молния рассекла аморфное тело, и едва не задела корчащегося внутри нее человека. Тварь завыла, и передвинула один глаз вверх, желая высмотреть своего мучителя. Поглощенный мотнул рукой и задел пальцами холодный твердый шар. Тот сразу укатился вбок.
   Жжение по всему телу резко ослабло, и парень принялся разгребать складки руками. Он вслепую прорывал себе дорогу, и вскоре его пальцы вырвались на поверхность.
   Вязкая плоть раскрылась, и Джейди глубоко вдохнул мокрый воздух. Капающая с неба вода обожгла кожу. Чудовище замычало, и силой сомкнулось. Жижа едва не затекла в рот, но парень ощутил, как она обожгла губы.
   Невидимые иголки опять впились в кожу. И Джейди замычал, чувствуя, что задыхается. Ему хотелось открыть глаза и вдохнуть, перестать сдерживать себя... Но, еще не потерявший над телом контроль разум не позволял совершить этого.
   Вспышка снова пронзила темнеющее небо, и тварь разразилась гортанным воем. Единственный глаз перекатился. И увидел, как белая полоса раз за разом врезалась в тело, отделяя целые куски.  
   Джейди понял, что проваливается в бездну. Он не знал, почему его руки разрывали мягкую плоть. Он отдаленно воспринимал жгучую боль, растекающуюся в ладонях, и липкую массу, что бросал на асфальт. А потом рот широко раскрылся, вдыхая в себя спасительный воздух... возвращавший его к жизни.
   Мимо по дороге со всей скорости пронеслась легковушка, и быстренько скрылась в толще дождя. И даже не остановилась.
   Тварь отчаянно выла, борясь с надвигающейся гибелью. Но ее крик утонул в дожде.
   Плохо соображая, Джейди вырвался из вяжущего плена и упал на колени. Жгучая боль сковала мышцы, и он едва не споткнулся на ровном месте.
   Мутный взгляд скользнули по ладоням. Те были испачканы красным. И вода, окропляя их, алыми струйками стекала вниз. Кровь, пронеслось в голове.
   Но когда до Джейди дошло, что он видит, глаза широко распахнулись. И рот раскрылся, извергая безумный крик.
   Но дождь поглотил его, не позволяя никому услышать чужой боли. А когда не осталось сил, Джейди рухнул на спину. Глубоко втянул сырой воздух. И почувствовал, как он растекается по двум отверстиям того, что осталось от носа.
   Силы покидали его, точно как и искра жизни разъеденный разум. Джейди не знал, сколько ему еще отмерено, но понимал, что совсем немного. Он лишь хотел, чтобы кто-то пришел на помощь. Но превратившиеся в лохмотья губы так не вымолвили и словечка.
   А там, позади, чудовище все выло в агонии. Одна и та же молния раз за разом врезалась в захлебывающуюся бесформенную плоть, пока не превратила ее в груду мелких кусков... быстро грубеющих и рассыпающихся вничто.
   Но вскоре все стихло, и мелодия дождя вновь затарабанила в уши. Джейди закрыл глаза, понимая, что неоткуда ждать помощи. И осколки стекла, сплошной стеной сыпавшиеся с неба, резали и резали его израненное тело. Словно хотели побыстрее избавить от мучений.

7. Тайна

   Джейди со вздохом перевернулся на спину. Дождь, слава Богу, прекратился. Глаза начало жечь, тут и там летали темные круги. Он посмотрел на свои пальцы и разглядел красные разводы на коже. Взгляд перекочевал на ладони.
   Неужели тогда ему показалось? И кости, что проступали через остатки пальцев, лишь бред его сознания?
   Влажные липкие пальцы нежно провели по лицу, а потом и по носу. Жжение потупилось. Мягкие подушечки смазали раны, и те сразу же перестали болеть.
   Но вместо этого начали пощипывать. И Джейди не понимал, почему. Он что-то невнятно промычал, и задергал руками. Повертел головой, но так и не увидел того, кто не позволял ему умереть. Однако, он знал. Вернее, чувствовал, что находился не один.
   Небо пронзила яркая мерцающая вспышка, где-то вдалеке прогремевшая громом. И тьма расступилась, на мгновение показав лицо хмурое спасителя.
   Почему-то Джейди не был удивлен. Но вместо того, чтобы проронить сухое: "Привет!", он глубоко вдохнул. И заморгал, потому что и без того блеклый мир начал расплываться.
   Но единственное, что оставалось четким, так это тот секундный образ.
   Накинутый на голову капюшон. Выбивавшиеся из-под него волосы, которые полностью промокли. Большие бездонные глаза, и губы, стиснутые в щелочку.
   - Это был в последний раз, когда я спасаю тебя от демона. В следующий раз пеняй на себя,- отрезала Антайо, поднявшись на ноги.
   - Интересно, ты это говоришь каждому, кого спасаешь от лап тварей? - натянуто улыбнувшись, бросил Джейди.
   А следом зашевелился. Он попытался сесть, но не смог - ноги не подчинялись. Попробовал опереться руками об асфальт - и у него получилось.
   Тогда Джейди поднял взгляд. И впервые увидел, как воительница смотрела на него сверху вниз. Одетая в легкую темную курточку, под которой виднелась белая промокшая майка. И бриджи с высокими сапогами без каблуков.
   Антайо сощурилась.
   - Мне никому не приходилось повторять, - заявила она.
   Джейди угукнул.
   - Как я понял, ты патрулируешь город, - продолжал он, лежа на асфальте, как тут до него дошло. - Что значит "демон"?
   Способность трезво мыслить возвращалась так же быстро, как исчезала боль. И, ко всему прочему, неумолимо крепло убеждение, что воительница была еще и ведьмой, умеющей заживлять раны.
   - То и значит, - сухо ответила она. - И ты второй раз попадаешь под раздачу. Это что, совпадение?
   - Она сожрала кого-то из моего дома, - решил перевести тему Джейди.
   - И пришла за тобой?
   - Похоже на то.
   Парень неуверенно поднялся на ноги. И с удивлением отметил, что больше ничего не болело. Да как такое возможно? Но, сколько бы он ни хлопал себя по бокам и животу, ни совал пальцы в громадные дырки - так и не нащупал ни одной раны. Ни одного рубца или шрама.
   Тусклая молния снова озарила небо. И Джейди заметил в руках стоящей напротив Антайо небольшой пузырек. Наверное, с мазью, которой она так щедро намазала ему лицо и руки.
   Но, заметив пристальное внимание, новоявленная ведьма ловко швырнула его в карман курточки. И застегнула молнию.
   - Что значит демон? - повторил Джейди, с трудом оторвав глаза от ее пузатого кармана.
   Вздохнув, Антайо ударила себя по лицу. Скривилась, отведя взгляд в сторону. Но все же, заговорила. И по ее тону Джейди понял, что ей совершенно не хотелось распространяться об этом.
   - Сущность иного мира, которую невозможно убить вашим оружием. Если вы не остановите вмешательство, то... Я не смогу все контролировать.
   - Сложно быть героем.
   - Я и не герой, - отстраненно произнесла Антайо.
   И заглянула в его глаза. Но, нет. В саму душу.
   Тот робко отшатнулся. Ему прежде не удалась видеть такие удивительные фиолетовые радужки. В них было... Что-то манящее.
   - Вы ворошите улей, желая выпустить пчел, однако не подозреваете, что он полон шершней.
   - Улей? - он с удивлением поднял бровь.
   Она кивнула, и нацепила на лицо суровую маску. Глаза покрылись непроницаемой оболочкой и помутнели. А пальцы крепко обхватили райктен. И четыре лезвия весело сверкнули в мокрую ночь.
   - Ступай домой, - бросила она. - Нечего толпиться.
   Металлическая, с изогнутыми, обоюдоострыми ножами звезда засияла серебром. Тут от нее стали подниматься вверх искрящиеся гранулки. Они ускорились, десятками вырываясь из светящегося оружия, и оставляя после себя пустоту.
   И, буквально через пару секунд, райктен исчез.
   - Разговор окончен, - буркнула воительница, и повернулась к Джейди спиной.
   - Антайо! - закричал тот.
   Но та проигнорировала.
   До чего же вредная девчонка... Джейди вздохнул и еще раз посмотрел на свои ладони. Ни единого следа от ран. Пошевелил пальцами - те бесприкословно слушались его.
   Наконец, он нашел что сказать. И, подняв взгляд, раскрыл было рот. Но вместо девушки взору предстала лишь стена темноты. Тогда Джейди выругался. И не придумал ничего лучше, кроме как пойти домой. Но тут, как обычно, вовремя вспомнил, каким путем сбежал из дому.
   Он нахмурился и вновь выругался. Сунул руки в карманы, сжал кулаки. Но тут пальцы нащупали нечто легкое и металлическое. А следом вытащили это наружу.
   Быть не может! Вот удача! Ключи от квартиры!
   С неба снова начал накрапывать дождик... напоминающий шарканье. И, робко оглянувшись, Джейди увидел, как черные комки таяли на глазах.
   А вскоре от них не осталось и следа.
  
   Он поплелся домой, вздрагивая на каждом шагу, когда боль колола левую пятку. Обноски, которыми стала одежда, делали его похожим на бомжа. Вдруг подул сильный ветер, и принес с собой сладкий аромат.
   Джейди понял, что голоден. И что на город опустилась ночь.
   Повсюду горели уличные фонари, плохо прогоняющие тьму. И вскоре Джейди стало казаться, будто бы кто-то следил за ним.
   Уставший и промокший до нитки, он завернул в родной дворик, как вдруг замер на месте, невольно оперевшись на болевшую ногу.
   Небольшую площадку заняли две полицейских машины и одна скорая. Вся "П" образная внутренняя сторона дома, подстанция и промокшие деревья вспыхивали красно-синими огнями, превращая место трагедии в мрачный танцпол. А вой полицейской сирены троекратным эхом давил уши.
   Джейди поморщился. Но тут сигналка заткнулась, и он услышал шум. Шарканье, мелькнуло в голове. И глаза забегали, выискивая затаившегося хищника. А руки вмиг покрылись мурашками.
   Но нет. Это был шепот. И когда до Джейди это дошло, он облегченно вздохнул.
   И внимательно осмотрелся.
   Кругом из подъездов высыпали жильцы. Многие из них с ужасом делились последними новостями. А несколько полицейских допрашивали группу бабушек. И те с превеликим удовольствием, чуть ли не наперебой, изрекали длиннющие тирады.
   Джейди разглядел огороженный яркой лентой участок, примыкающий к стене подстанции. Люди в белых халатах погружали что-то накрытое простыней на каталку. Красное пятно на ней выдавало то, что скрывалось под тканью. Еще одна жертва чудовища.
   Оно все же добралось до кого-то... И едва не поужинало им самим. От этой мысли Джейди понял, что замерз до костей.
   Он хотел бесшумно вписаться в толпу. Уйти домой, но так, чтобы не пристала полиция. Ведь его внешний вид мог вызвать множество ненужных вопросов. А если кто-то вздумает допрашивать, то уж точно повезет в участок.
   А Джейди совсем не хотелось терять там время.
   Сквозь рваные куски облаков начали проскакивать звезды. Появилась и полная луна, скупо озарявшая двор. Может, события стали бы разворачиваться иначе, если бы в толпе не промелькнуло высокомерное лицо компаньона Тао. Тот ухмылялся полицейским.
   Не может быть! Проглотив поднявшийся к горлу ком, Джейди принялся протискиваться мимо зевак, стараясь не упускать парня из виду. Но тут синий отблеск мигалки скользнул к нему. И осветил уже пустое место.
  
   В полумраке, не развевающимся свечением кристаллов, стихли одиночные шаги. На каменном полу остались свежие грязные следы, ведущие к огромной приоткрытой двери. Сквозь щель виднелись резкие дрожащие тени от горевших свечей. Выложенный деревянными досками пол позволял передвигаться едва ли не бесшумно. Мелькнула высокая тень, вслед за ней в слабо освещенную комнату вошла фигура.
   Каменный потолок угрюмо прятался в темноте, пытаясь казаться выше своих двух с половиной метров. Интерьер же был составлен довольно скупо. Старый трухлявый сундук, длинный и низкий стол из красного дерева, да маленький шкафчик с дырявыми грязными тряпками, примостившийся в углу, являли всю мебель в комнате. На сундуке лежала примятая от многолетних терзаний подстилка из соломы. На ней, оперившись о каменную холодную стену и погрузив голову во мрак, сидел человек. Светлые волосы, спадающие с плеч, выдавали его сразу. Другая фигура села на столик и заложила ногу за ногу. Третий персонаж подошел к столу и замер.
   - Поздравляю, ребята, почти половина работы выполнена, - подытожил Кин и фальшиво улыбнулся.
   - Какая радость, - сухо заметил Дарк.
   - Все было довольно просто, - хихикнул Тао. - Я вовремя удрал. Хорошо, что все случилось на улице.
   - И прошло отлично, - с гордостью сказал Кин.
   На что Дарк усмехнулся.
   - Да, что бы вы без меня делали, - во все зубы сиял блондин.
   - Много мозгов на это не требуется, Тао всех ослепляет красотой, кому не попадя..., - развел руками сидевший на столе Дарк. - Эти уроды просто не могут напасть на тебя.
   Тао грозно сжал губы.
   - Я могу передать обязанность на извлечение осколков тебе, - процедил он, и протянул Дарку черный кристалл.
   Тот с пренебрежением отмахнулся.
   - Ты поймал его на улице, - с издевкой начал Дарк. - А все благодаря кому? Благодаря мне...
   - Прошла неделя, мы должны поторопиться, - оборвал его Кин. - Раз так все хорошо пошло, нам стоит как можно скорее закончить дело.
   - Ты боишься за них? - удивился Дарк, повернувшись к другу. - Брось, им никогда не добраться до нашего красавчика.
   - Осторожность не помешает, - ответил Кин, подправив очки.
   Дарк расхохотался, похлопал друга по плечу.
   - Ха-ха-ха! Осторожность! Если не будем валять дурака, никто не перехватит осколок. Ты, наверное, забыл, что я слежу за процессом выполнения.
   Кин недобро посмотрел на фиолетоволосого и убрал его руку с плеча.
   - Я помню. Но не стоит терять бдительность. Ты же заменишь Тао в случае чего.
   - Конечно, - усмехнулся Дарк. - Мы продолжим наше дело прямо сейчас.
   - Ты не оборзел ли? Я только что добыл осколок и еле спасся от Зависти!
   - Скрыться с открытого места не сложно, Тао. Он бы не напал на тебя.
   - Он сильнее, чем я предполагал, и материализовался намного раньше. Я ушел, но мог и не успеть, - возразил Тао.
   Он вспомнил, как изменился на его глазах человек, из которого он вытащил осколок. Дарк  владел морем информации, и считал себя круче всех. Но он так же во многом ошибался. Тао думал, что рано или поздно самонадеянность задиры может стать для всех них занозой в одном месте.
   - Мы устали. Теперь мы движемся быстрее графика, - довольно произнес умник. - Как на счет отдыха, ребята?
   - Особенно он нужен тебе, - бросил Дарк.
   - Что-то я не вижу вас у его кабинета, - мрачно буркнул Кин. - Полагаю, что когда-нибудь вы узнаете, что значит стоять перед ним.
   - Хорошо, - нехотя согласился Дарк, махнув рукой, - может, и так. Отдохнем пару дней и за работу.
   В подтверждение его словам, по коридору эхом пронесся протяжный хриплый стон, слабыми отголосками растаявший вдалеке.
   - Осколки, - поежившись, произнес Тао. - Это они?
   - Да. Их сущность, - прошептал Кин, словно боялся, что его могли услышать.
   - Успокойтесь, ребят, - бодро вскрикнул Дарк. - Они не должны занимать ваши головы.
   - Я как-то посмотрел на один из них, - вдруг сказал Тао. - Знаете, что я увидел?
   - Нет, - отрезал Кин.
   - Себя, - с отвращением ответил Тао. - Только в то же время это был не я.
   - Хватит, - Кин приставил палец к губам, и внимательно оглядел комнату. - То, чем вы с вами занимаемся, лучше громко не обсуждать. Бессмертие не дается легко. Доходит?
   - Нет, - выронил Дарк.
   - Это задание гораздо значимее, чем нас заверили сначала.
   - Хм, я слышал, будто бы осколки позволяют видеть настоящие лица, - усмехнулся Дарк.
   - Ты прав. Но это лишь ничтожная часть их силы. Все дело в том, что осколки - источник невероятного могущества во всем мире, - объяснил Кин.
   - Да ладно? И из-за этого он так переполошился?  Если он захочет, то любого порвет одним пальцем.
   - Мне удалось кое-что подслушать... В общем, так. Вы же знаете, что Шейс сидит в одной из комнат. Он разговаривал со слугой. Признать, я раньше этого не знал. Оказывается, осколки составляют красивейший ограненный монолит.
   - Подожди. Хозяину нужен этот камень? - искренне удивился Тао.
   - Не перебивай меня. Из рассказа я слышал, что с помощью этого камня была создана Вселенная.
   - И ты веришь? - буркнул Дарк. - Шейс славится своей хитростью, недаром он пользуется почестями у Вышестоящих.
   - Так же и преданностью. Неужели ты забыл? Он был проклятой душой, а получил титул приближенного. К тому же граф Арсед подарил ему Онтора, - произнес Тао. - Он всегда хорошо выполнял порученные задания, за что часто щедро вознаграждался...
   - Я видел Онтора. И у меня язык не поворачивается назвать это демоном. Он ни шагу не ступит без приказа своего хозяина, - с отвращением заметил Дарк.
   - И как ты думаешь, кто он? - обратился к нему Кин.
   - Гибрид. Возможно, один из экспериментов Арседа. Ты прекрасно знаешь, чем известен этот граф.
   Умник неохотно кивнул. Нависло тревожное молчание, заставившее компаньонов о чем-то задуматься.
   - С помощью камня Хозяин снимет оковы? - шепотом спросил Тао.
   - Возможно, - продолжал Кин. - В нашем мире поднялся настоящий переполох. Многолетнее спокойствие нарушено.
   Внезапно его взгляд выхватил на стене под потолком подле себя выпуклость. Что-то поймало блик на дрожащем свету. Кин присмотрелся. Пламя свечи дрогнуло; нечто сверкнуло и пропало.
   - Заманчиво, - усмехнулся умник, и провел пальцами по подбородку.
   - Что такое? - удивился Дарк.
   Он поднялся со стола.
   Кин повернул к нему голову. Лицо его вмиг напряглось.
   - Не разбрасывайтесь информацией налево и направо.
   Те переглянулись, затем удивленно посмотрели на него и кивнули. Кин двинулся к дверному проему и, выскользнув через щель как змея, растаял в коридоре.
  
   Незаметно проскочив к подъезду, где только что стоял незнакомец, он осмотрелся. Но того и след простыл. Джейди озадаченно сдвинул брови, и убрал сползшую на его голубые глаза прядь мокрых волос. Он не хотел знать, что сподвижник Тао забыл здесь. Но и не мог не проследить за ним.
   Покосившись на сохранявших спокойствие полицейских, Джейди рванул в подъезд.
   Вдруг ему навстречу вышла грузная фигура. И парень чуть не врезался в ее огромный живот. Но, спохватившись, отпрянул. И с недоумением пропустил грушевидного полицейского.
   Тот неторопливо прошагал мимо него, к толпе, и, повернувшись, остановился.
   Пуговицы на служебной форме едва держались, казалось, могли в любой момент вылететь, не в силах больше стягивать живот толстячка. А он беспечно глядел по сторонам, как тут заметил подозрительного типа в обносках. И глаза его самопроизвольно округлились.
   А Джейди сам не сводил с него немигающего взгляда; и внезапно вспомнил - сегодня тот был в участке.
   Смотрящий на него, как на приведение, полицейский, вряд ли узнал в нем того суетливого юнца. Но в своих лохмотьях Джейди походил на бомжа, нежели на призрака. По крайней мере, ему так казалось.
   - Эй, парень! - позвал полицейский. - Что с твоей одеждой?
   Джейди не ответил. Ему совсем не хотелось выкладываться начистоту. Да и вообще разговаривать с этим толстяком.
   Тут он заметил в его руках планшет с документами.
   - Простите, я только хочу попасть домой, - жалостливо пробурчал оборванец.
   - Ты живешь в этом доме? - подняв бровь, напрямую спросил полицейский.
   Джейди кивнул. Ему повезло, что толстяк оказался довольно глупым.
   - Сегодня вечером было совершено нападение на жильца твоего подъезда. Убит один человек. Мне надо собрать показания. Я возьму у тебя некоторые сведения... Погибший жил на пятом этаже... так-так... его имя...- полицейский принялся листать документы, ища инициалы.
   Но его взор периодически скользил по разодетому в лохмотья парню.
   - Что же с тобой случилось? - с интересом повторил полицейский, оторвавшись от бумаг.
   Его круглое лицо напряглось.
   А Джейди все думал, что ответить. И опустил взгляд, надеясь, что это хоть как-то поможет растормошить мозги. Но... те отказывались работать.
   Что-то маленькое прозвенело в ушах. И, со звоном ударившись о твердь возле левого дырявого кроссовка, кусок бетона раскололся на несколько частей.
   Почувствовав неладное, Джейди машинально поднял голову и уставился на крышу. Глаза широко раскрылись - там, на темном фоне неба различалось нечто интересное.
   И, как ошпаренный, он бросился в подъезд.
   - Эй! - закричал полицейский, и кинулся за ним. Но внезапно застрял в узком проходе.
   Джейди не собирался тратить на того драгоценные минуты. С нетерпением ожидая, когда же двери лифта, наконец, откроются, он нервно переминался с ноги на ногу. И вот, заскочив в пустую кабину, резко стукнул кулаком по кнопке "К". Лифт издал звук, похожий на хрюканье, и понесся вверх, лениво скрипя механизмами.
   Но парень вскоре понял, что от усталости начинает паниковать в узкой клетке, окружающей его коричневатыми стенами с трех сторон. А взбунтовавшееся сердце в груди собрается ускакать прочь.
   Тяжелое ожидание начало раскачивать маятник раздражительности.
   И, как только двери распахнулись, Джейди выскочил на воздух.
   Холодный ветер ударил в лицо и растрепал волосы. Он ахнул от неожиданности, и замер на месте. А перед собой видел лишь стоящего спиной к нему на бетонном возвышении человека. Но не Дарка.
   Черная короткая шевелюра была взлохмачена. Плащ до колен с длинными рукавами выглядел совсем новым. Кроссовки на толстой подошве пестрели грязными пятнами. Этот тип, похоже, ждал его. Он плавно, подобно артисту на сцене, повернулся лицом к Джейди, отсалютовал и улыбнулся. Вернее сказать, оскалился.
   Это оказался молодой человек. На вид ему вряд ли можно было бы дать больше двадцати пяти. Он острым взглядом впился в Джейди, который вмиг ощутил себя неуютно.
   Внезапно тип спрыгнул с возвышения и сделал несколько шагов навстречу. Его сосредоточенная, уверенная походка выдавала ту внутреннюю уверенность и упорство, которой иногда не хватало самому Джейди.
   В правой руке незнакомца что-то сверкнуло. Но не выходило разглядеть, что.
   За спиной послышались невнятные звуки, но Джейди они не волновали. Он не отрывал глаз от этого малого, неспешно приближающегося к нему.
   Тот вдруг застыл.
   А затем пошел обратно, вперед спиной, не прерывая зрительного контакта с горожанином. И, зачем-то кивнув, бросился наутек.
   За считанные секунды он набрал большую скорость.
   В нескольких сантиметрах от ограды чернявый взметнулся ввысь. Правая рука поднялась над головой, и сверкающее серебром запястье тусклым отсветом мигнуло в глаза Джейди. А тот стоял, не в силах поверить тому, что видит.
   Таинственный незнакомец мягко опустился на крыше соседней многоэтажки, и слился с окружающей чернотой.
   Человек явно не мог прыгать на такие расстояния, и Джейди почувствовал, как по оголенным рукам побежали мурашки.
   - Тебе нужны неприятности, парень? - неожиданно послышался за спиной запыхавшийся голос полицейского. - Я могу тебе их устроить.
   Джейди кисло посмотрел на свои обмотки и лениво развернулся к толстому.
   - Не то, что вы подумали, - потупил глаза он.
   Тот с удивлением вскинул бровь. Джейди собрался еще что-то сказать, но лишь махнул рукой. Попробовал вежливо улыбнуться полицейскому, в надежде разбавить тяжелое молчание, но каменное лицо того оставалось непреклонным.
   - Хорошо, - произнес толстяк и зашелестел бумажками. - Приступим.
  
   Ночь выдалась холодной и бессонной. Проворочавшись в постели до двух часов, Джейди поднялся, и закрыл все окна в доме, задернул шторы. Но даже эти хитрые манипуляции не спрятали от лунного света, нагло проникающего в комнату.  
   Он сильнее укутался в легкое одеяльце. Но заснуть не удавалось - из мыслей так и не выходил тот грушевидный полицейский, промучивший его часа пол, да каталка с трупом.
   Тучи, медленно разрываясь, превращались в черных одиночных странников. Они то и дело наплывали на полный лик луны. Ее холодный, мертвенный свет пеленой садился на промокший асфальт и прибитую к земле траву, окрашивая их в необычный цвет. Да и нежно-голубой ореол вокруг мистической спутницы Земли придавал ей загадочный оттенок.
   Джейди повернулся на другой бок и зажмурился, как тут в глаза опять ударил голубоватый свет. Внезапно он приподнялся, и устало глянул на звезды, но взгляд осторожно перетек на луну. Поначалу Джейди смутился, не понимая, правда ли то, что он видит. Или с ним играет злую шутку уставший мозг?
   Вскоре до него все начало доходить. Обеспокоенно подскочив к окну, он резко одернул тяжелые шторы.
   Скошенный диск луны гипнотизировал виднеющимися темными морями и яркими равнинами, рассматриваемыми, как в телескоп. Раньше Джейди не замечал ее диковинного узора, но теперь был буквально очарован ее видом. В два раза крупнее обычного, она висела на ночном небе, ежесекундно норовясь сорваться на землю.
  
   Он чувствовал под ногами щекотавший пятки холодный песок. И, улыбнувшись, взял девушку за руку. На что та, засмеявшись, чуть не уронила босоножки, которые держала.
   Море ласково шумело. Переворачивало волны, и мешало мелкую гальку, ежесекундно меняя берег. А полная луна роняла зыбкую дорожку на ее гладь. И казалась несколько больше, чем обычно.
   Он нежно взял девушку за руку и прижал к себе. Та мягко улыбнулась и положила голову ему на плечо. И окунулась в темный океан мечтаний, белыми крупинками раскинувшийся над городом.
   Взгляд перекочевал на луну.
   Рядом с ней сияли еще несколько крупных звезд, собранных в рваный ряд. И он не вызывал страха. Наоборот, восхищал. Символизировал начало нового, ни с чем не сравнимого явления - Великого Парада Планет, повторяющегося раз в несколько десятков тысяч лет.
   - Говорят, время Парада Планет символизирует начало новой эры, - прошептала девушка. - Чего бы ты ожидал от нее?
   - Я не верю в эти сказки, - буркнул он. - Парад - редкое явление, но в нем нет ничего необычного.
   Та бросила на него полный негодования взгляд.
   - Неужели?
   - Хорошо, хорошо, - виновато сказал он и задумался. - У меня все есть. Чего же мне еще желать?
   И с нежностью посмотрел на нее.
   - Э, ну брось ты! В такой момент можно загадать желание. Ну что это с тобой? - она игриво тыкнула его локтем в живот.
   - Желание? - тот широко улыбнулся. - Новая машина и, пожалуй, вилла на каком-нибудь острове...
   Та скривила губы. Ее лицо перекосилось от обиды.
   - Постой! Что я не так сказал? - расхохотался он и приобнял ее.
   Девушка скрестила на груди руки.
   - Ты всегда такой легкомысленный?
   - Лиза, да брось ты, - он вопросительно посмотрел на нее, положил руку на плечо, но та отстранилась.
   Он видел, как она съежилась.
   - Лиза, может, поедем домой?
   Та вздохнула.
   - Я что-то не так сказал? - тот нахмурился. - Что за глупости?
   - Нет, ничего, - та повернула к нему голову и широко улыбнулась.
   Ее глаза заискрились на лунном свете.
   - Я обещаю... - крепко обняв ее, прошептал он. - У нас все будет хорошо...
   Девушка обняла его в ответ. И они простояли так несколько сладких минут. Как тут Лиза услышала треск. Но не успела придать этому значения.
   Треск раздался вновь. И Лайт повернул голову. Уставился на густую растительность, зеленой бахромой обвившую кованое ограждение, отделявшее проезжую часть от территории пляжа.
   - М? - заметив, как он напрягся, подняла бровь Лиза.
   И, стоило ей отодвинуться, как опять затрещало. Словно бы кто-то продирался сквозь заросшую кустами изгородь. Или застрял там.
   Не решившись помочь ему, парочка прошла дальше, и свернула за песчаный бугор. Их вниманию предстал мост, дугой раскинувшийся над пляжем. Но, несмотря на то, что над ним зависли оранжевые огоньки фонарей, их свет не доставал сюда. Напротив. От моста падала густая широкая тень.
   Внезапно во тьме что-то шелохнулось. И, испугавшись, Лиза указала парню в сторону одной из двух мостовых колонн, врезавшихся в песок. Ведь там, дальше, море круто поворачивало, образуя небольшой залив. А через него частично и проходил этот широкий мост.
   Лайт, шепнув девушке подождать его, зашагал к толстой колонне. Завернул за нее и... Исчез.
   Не миновало и пяти минут, как Лиза забеспокоилась. Она испуганно позвала его, но тот не откликнулся. И не вышел из-за того проклятого столба.
   Ветер, клубившийся в округе, принялся завывать между массивными мостовыми колоннами. И Лиза вдруг поняла, что осталась одна одинешенька.
   Диковато озарившись, она обеспокоенно скрестила руки на груди. Но, собрав хилую волю в кулак, осторожно засеменила к огромной колонне. И попыталась заглянуть за нее.
   Как бы ей того ни хотелось, Лайта там не было.
   Волна горького осознания всколыхнула ее с головы до пят. Зря она согласилась на эту романтическую прогулку; ведь же неоднократно слышала о терактах по новостям. А так же видела местные выпуски о невиданных доселе животных. О маленьких круглоротых хищниках, которых иногда можно было встретить в подворотнях.
   Лиза остановилась и подбоченилась.
   Лунный свет осторожно падал лишь к краю колонны, а остальное же пряталось под широкой лапой мрака. Она сделала еще шаг. И еще.
   Пятку пронзило неприятное ощущение, и девушка скривилась. Поглядев себе под ноги, она заметила торчащую в песке ракушечную завитушку...
   Сменив направление, Лиза осторожно приблизилась к огромному столбу. Внезапно она остановилась, увидев нарастающую тень, и облегченно перевела дыхание, когда из-за колонны показался Лайт.
   - Господи, не пугай меня так больше, - произнесла она, и увидела на его лице задорную улыбку.
   - Сильно испугалась?
   - Будто бы и нет, - буркнула она. - Так что там было?
   - Я ничего и не нашел, может, ветер просто завывает, вот и кажется бог знает что.
   - Да ну, могу поклясться, что видела кого-то...
   - Да ладно...- он приложил губы к ее шее.
   Она отпихнула его. Могло даже показаться, что грубо.
   - Хватит... Не тут...
   - Ну, чего ты такая трусишка?
   - Твоей "шутки" было достаточно, - обиделась она и неожиданно заметила мелькнувшую на берегу тень.
   Сердце гулко забилось в горле, готовясь выскочить наружу. Их следы были там, где только что... Мелькнуло снова. Уже ближе.
   - Неужели ты не видел? - дрожа, прошептала она, и прижалась к нему.
   Парень не ответил, лишь крепко схватил подругу за руку. Спешно зашагал к колонне и спрятался за ней. Теперь и он почувствовал накатывающую волну страха. Где они оставили машину? Прямо у входа? Не важно. Ведь все равно они единственные, кто не побоялся приехать сюда.
   Выглянув, Лайт увидел невысокий человеческий силуэт. Как и Лиза, не устоявшая перед любопытством.
   Он стоял у кромки воды. Лицом к морю, спиной - к ним. Из одежды на нем было только рваное тряпье, прикрывающее бедра и ноги. А недлинные голубые волосы развевались на ветру.
   Луна, зависшая в зените, бесстыдно окрашивала кожу в неестественный зеленоватый цвет. И ее бледный свет выхватывал непонятные наросты на спине, похожие на огромные черные нарывы.
   Этот парень не мог их видеть. Но Лизе и Лайту все равно было от этого не легче. Они все не могли отвести от него глаз. Особенно, с левой руки.
   Та выглядела больной и опухшей. До локтя ее покрывали выступившие жилы. Но дальше она вообще переходила во что-то непонятное.
   Лиза что-то прошептала. Однако, Лайт не расслышал. Он продолжал молча смотреть. На ту больную руку, на которой никак не удалось разглядеть пальцы. Но вот она очень странно шевелилась, словно не имела костей.
   Вдруг, тихо застонав, девушка спряталась за колонной. Лайт положил ладонь ей на плечо, и почувствовал дрожь. Но приободрить не успел.
   Незнакомец повернул голову. И парень мигом прижался спиной к холодной опоре. В его груди молотом заколотилось сердце.
   Красные точки на месте глаз существа, как он надеялся, не заметили его.
   Минуту спустя Лайт набрался храбрости и осторожно выглянул, но жуткого человека уже не было. Широкий пляж зиял пустой. От края до края стелился бесконечный песок, подмигивающий искорками висевшей над ним луне.
   Однако, когда что-то закопошилось в зарослях неподалеку, и парочка, услышав с той же стороны писк, пулей вылетела из укрытия.
   Они бросились к выходу. К счастью, на их пути им больше никто не встретился. Сиганув в машину, одиноко притаившуюся на обочине, нерадивые романтики покатили прочь по шоссе. Парень внимательно следил за дорогой... Но авто почему-то постоянно виляла на ровном месте.
   Лиза как-то обреченно сжалась на переднем сидении, и глядела вникуда. Если бы ребята повернули головы направо, то посреди пляжа увидели б одинокую фигуру, красными точками глаз провожающую их авто.
  
   В темном городе не горел ни один фонарь. Дома, сплошной стеной тянувшиеся вдоль пустынной проезжей части, мрачно нависли над ним. В их черных оконцах кое-где сверкали крохотные искорки. Постройки моментально сменялись одна за другой, но он успевал заметить в них человеческие силуэты. Квадратные окна, как глаза, высокомерно и злобно наблюдали за ним, равнодушно оставив его на растерзание.
   Эта асфальтированная автомобильная дорога, казалась бесконечной. И Джейди уже начал чувствовать немую боль в ногах. Он хотел передохнуть, но не мог. Дыхание его сбилось, и тяжесть навалилась на грудь.
   Позади послышалось сопение. Нет, нельзя остановиться! Надо поскорее спрятаться где-нибудь, переждать хотя бы несколько минут...
   Джейди посмотрел направо. На подъездную дверь многоэтажного дома. Но та была закрыта, что более вероятно, на кодовый замок.
   Сопение за спиной усилилось. По телу пробежала холодная дрожь. Джейди посмотрел назад, не поворачивая головы, насколько было возможно. Вот уже уши наполнил насмешливый рык.
   И бедняга всхлипнул, пытаясь ускориться, но, увы, ноги продолжали нести с прежней быстротой.
   Внезапно впереди забрезжил маленький желтый островок. Это был придорожный фонарный столб, роняющий треугольник света на равнодушный серый асфальт. А чуть дальше виднелся поворот.
   Да, если все сделать правильно, то можно выиграть время, как тогда. Оставалось всего несколько метров до спасения, но и те же несколько метров отделяли от смерти.  
   И вот она, цель! Он крутанул, и чуть не упал. Начал быстро набирать скорость.
   Боль в ногах усилилась, дышать стало еще тяжелее. Вдруг он споткнулся, не сумев сдержать равновесие, и свалился. Прокатившись на животе по дороге несколько метров, как по льду, Джейди с трудом поднялся. Он уперся разодранными ладонями об асфальт, и рывком вскочил на ноги.
   Сопение резко прекратилось, и парень облегченно вздохнул. Но тут он едва не споткнулся; ноги вмиг налились свинцом, а голова предательски закружилась.
   - Бесполезно, - как бы ты ни пытался, все равно не сбежишь от меня, -  сказал хриплый, словно умирающий голос за спиной.
   Сзади, переваливаясь с ноги на ногу, огромными шагами двигалась долговязая худощавая фигура. Она неуклонно приближалась, как сама неизбежность.
   Парень пустился в бег, но упал, будто бы кто-то схватил его за лодыжку. Попытался подняться, но снова упал. Ударившись грудью о прохладную твердь, он захрипел. И тогда пополз. Но преследователь и без того быстро нагнал его.
   Обойдя парня широкими шагами, он остановился.
   И посреди темной улицы, лежа на животе, Джейди видел лишь черный силуэт перед собой.
   - Зачем ты так поступаешь? - голова, похожая на овал, наклонилась к плечам. - Ведь делаешь хуже сам себе.
   Едва слова растаяли в небытие, оно медленно двинулось навстречу.
   Джейди в ужасе напряг ноги, пытаясь подняться, но смог только перевернуться на спину. Словно бы кто-то набросил ему на плечи невидимый многотонный груз.
   Силуэт осторожно перешагнул через него и присел. Смоляной овал навис прямо над лицом. Длинные тонкие руки согнулись в локтях. Колючая щетина, торчащая по бокам, уколола шею. А он боязливо взглянул прямо в черную бездну, открывшуюся перед собой, но так и не смог разглядеть черт лица.
   Надо было что-то делать.
   Голова наклонилась, и на черном фоне осветились ломаной линией белые острые зубы. Джейди ахнул, почувствовав распространяющееся по телу тепло... То самое тепло. Он одернул руку и кулаком вмазал прямиком в овал.
   Маньяк отскочил и молча схватился за плоское лицо. Джейди поднялся, еле сдерживая равновесие. Хотя эта сила пробудилась вновь, отчего-то она не внушала должной радости.
   Противник, вытянувшись, фыркнул, и опустил лапы, представившись во всей красе.
   - Да ну? - произнес он.
   Вытерев пот со лба, Джейди обвел его тревожным взглядом. Что-то показалось ему знакомым.
   - Это становится уже интересно, ты заинтриговал меня, - в смягчившемся голосе зазвучали нотки хитрости.
   Существо сгорбилось и потянулось, став похожим на человека. Оно опустилось на передние длинные конечности, и осторожно, как пантера, направилось навстречу. Джейди попытался бежать, но непослушные ноги словно бы приросли к асфальту.
   Пришлось с неизбежностью наблюдать, как въедаясь в него пустыми глазами, оно приняло на себя наглость распоряжаться чужой судьбой.
   - Однозначно, ты владеешь тем, что отделяет тебя от остальных... М-м-м, интересно. Хочешь узнать, откуда оно? Для тебя же это... непостижимо.
   Вытянутая голова на тонкой шее снова нависла над лицом Джейди. Длинная лапа приподнялась, такие же длинные узловатые когтистые пальцы взяли его за подбородок. И по спине парня пробежали мурашки, когда тонкий коготь провел по нижней стороне его челюсти полосу, и, к удивлению, даже не порезал кожу.
   - Она спасла тебя от Слизня. Если бы не твоя сила, ты был бы уже мертв, и никакая Антайо тебе бы не помогла, - захихикало существо.
   Оно снова провело когтями по лицу. Нежно, не поранив кожу.
   - Тебе надо сказать ей спасибо, не так ли? - подавляя хихиканье, говорил плоский овал.
   Вдруг существо оскалилось, и на черном силуэте возник белый полукруг. Как кто-то вырезал его из бумаги и наклеил на морду.
   Джейди не мог двинуться; лишь наблюдал, как когтистые пальцы приросли к его лицу.
   - Ты еще не до конца понимаешь, кем являешься... - существо мотнуло головой. Жуткая улыбка по-прежнему искажала  лицо.
   - То... создание, хе-хе-хе, поведало тебе правду... Там, в школе... они будут охотиться на тебя... Она будет охотиться на тебя... ты будешь самым лакомым куском в этом городе. Потому что ты особенный...
   Джейди с ужасом заглянул ему в глаза, точнее, в место, где они должны располагаться. Но так ничего и не разглядел. А вот голос существа, мертвый, искаженный, пугал больше, чем оно само.
   - Это твой дар и одновременно твое проклятие...
   Пальцы нежно отпустили лицо. И создание плавно отстранилось, замерев немногим дальше. Почувствовав свободу, Джейди со вздохом сорвался в бег.
   Но ноги не сдвинулись. И он ухнул, делая над собой усилие, но попытка оказалась тщетной. За спиной раздалось презрительное хихиканье, и, сомкнув цепкие пальцы на футболке, нечто дернуло парня к себе, как пушинку.
   Джейди неуклюже рухнул на пятую точку. Тут его ушей коснулась возня. Тело взорвалось от волны жара, и он резко развернулся.
   - Я понимаю твой Страх, - утробно сказало существо.
   Оно стояло уж слишком близко, чтобы хотя бы попробовать спастись. Эти длинные лапы, плетьми висевшие вдоль тела, вряд ли бы позволили Джейди далеко убежать. И, словно издеваясь, тень захихикала, а следом склонила голову. Белый полукруг, входивший в резкий контраст с окружающей чернотой, совершенно не менялся под углом.
   И Джейди понял, что не может пошевелить и кончиками пальцев.
   - Я признаю... он оправдан... Но когда ты столкнешься с ним, сможешь ли побороть?
   Полукруг резко перекатился, превратив овал в гримасу страдальца.
   - Если ты не победишь, ты умрешь, - сочувственно сказал голос. - Сила делает тебя наравне с твоей новой подружкой... с Антайо... Но на твоем месте я бы не стал доверять ей...
   - Почему? - это были первые слова, которые сказал Джейди.
   - Она опасна. Она убивает их, и спасает людей... Но у них руки не светятся, ведь так? - существо пожало плечами. - Это сокрыто в тебе...
   Только оно договорило, как тут рядом пронесся легкий порыв ветра. Парень шелохнулся, и что-то теплое потекло по щеке.
   Он вытер кровь ладонью.
   В паре метров от долговязой тени мягко приземлилась Антайо. Она держала диск в руке. И все так же пренебрежительно смотрела на него, не отводя глаз. Но не замечала, или же не видела черного страдальца подле себя.
   - Эта девушка многое скрывает, - произнес он, указав тонким пальцем на непоколебимо стоящую Антайо. - Неужели ты не хочешь узнать, кто она такая?
   - Хочу, - кивнул Джейди.
   И услышал насмешку. Полукруг снова перевернулся.
   - Но она не говорит... Должно быть, у нее есть свои причины... Ты считаешь это верным?
   - Да. Она не обязана открываться, - ответил Джейди.
   - Тогда что ее отделяет от палача? Она убила Ма... Арека... А если она узнает о твоей силе, то убьет ли и тебя?
   Настала пауза. Существо протянуло Джейди руку и помогло подняться. Антайо же непоколебимо стояла на своем месте. Ее ярко освещенная фигура била по глазам, выделяя ее из серого мира.
   - Ты имеешь удивительные акробатические способности, как она... Ты не думал, что можешь оказаться таким же как они, Джейди? Тем, кого она убивает?
   Существо замолчало, отошло в сторону. Антайо раскрыла рот.
   - Ты что-то скрываешь от меня? - обвиняющее спросила она.
   - Ты уверен, что хочешь ей сказать? Вдруг ты обратишься в чудовище? - с интересом говорило существо.
   Нет, оно шептало на ухо.
   - Ты скажешь мне правду? - давила воительница.
   В руке блестело ее страшное оружие.
   - Что, если ты всему причина? - шептало существо. - Что, если эти создания стали появляться из-за тебя?
   Джейди отвел глаза.
   - Да, из-за тебя, - силуэт сделал шаг навстречу.
   Внезапно дорога озарилась ярким голубым светом. Резкий контраст лег на фигуру существа. Глядя на него, Джейди понял, что перестал чувствовать собственные ноги. Перед ним гордо стояло высокорослое нечто, со сверкающей гладкой темной кожей, словно обкатанной в смоле. За спиной торчал плоский гребень. Тонкие ноги твердо стояли на земле. А сухие лапы казались довольно сильными. Но весь ужас заключался не в этом; к шее крепилась человеческая голова с недлинными волосами чуть короче основания шеи. А в остекленевших голубых глазах отражался измученный силуэт Джейди.
   Широкая клоунская улыбка сияла острыми акульими зубами.
   Морда существа... Это было лицо Джейди!
   - Чудовище... - прохрипел Джейди, роняя звуки.
   - Чудовище... - оно расхохоталось. - Чудовище это ты.
   Антайо отмерила гневным взглядом Джейди и вскинула оружие. Неистовая ярость сверкнула в его обоюдоострых лезвиях.
   - Как я раньше не догадалась? Ты - причина всех бед и смертей! - закричала она и набросилась на него.
   Райктен молнией сорвался с ее рук.
   Парень вскочил с кровати и чуть не рухнул на пол. По лицу струился холодный пот. Он с трудом заставил себя лечь. И поплотнее укутаться в одеяло.
   Но его по-прежнему била дрожь. А в остекленевших глазах внезапно отразился лик луны, а в немигающем взоре застыл ужас.
   Незримо утекло около получаса. Джейди встал, попил воды и успокоился. Но сон пришел еще не скоро. Только тогда, когда Джейди вбухал в себя несколько таблеток валерьянки.
   Хрупкое забвение нарушило щекотание, и он открыл глаза. Холодная капля стекала по щеке, и он стер ее ладонью. Пальцы нащупали продолговатый рубец под челюстью.
   В смущении подойдя к зеркалу в прихожей, Джейди заметил красную неглубокую полоску. Он провел по ней пальцем, вспоминая, где мог поцарапаться.
  

8. Начало дружбы

  
   Прошло уже четыре дня с тех пор, как поздним ненастным вечером Джейди повстречался с необычной тварью, похожей на сгусток геля или, скорее, на полупрозрачную расплавленную резину. Почему она так увлеклась именно им? Что в Джейди было особенного?
   Рука, понял он. Та самая сила. Поднявшись с дивана, парень положил книгу на стоящую справа тумбочку. Он никак не мог заставить себя читать, несмотря на то, что та давно завлекла его хорошими отзывами. Новый фантастический боевик известного писателя. Можно сказать, блокбастер.
   Инцидент с автобусом просочился за пределы полицейского участка. Недавно объявили, что занятия в школе ограничатся четырьмя уроками в день. Контрольную по истории всему классу засчитали символически, учитывая сложившиеся обстоятельства. Арек так и не появился. Мэтт три дня ходил подавленным. Джейди пытался разговориться с ним, но тот, похоже, не был на это настроен. У него прямо на лице читалось - случилось нечто серьезное. Однако, распространяться об этом он не хотел.
   Сегодняшние новости передали, что в городе начались странные убийства. Необычные круглые следы красовались на телах жертв. Зверства продолжались уже как два дня. Трупы находили в разных районах, и все на улице. Их часто обнаруживали спешащие на работу горожане, заметившие лежащего без движения человека где-то в безлюдных переулках.
   Особо обсуждаемым стал найденный на лавке в сквере мертвец, сидящий, как прикорнувший горожанин. Его нашла молодая девушка. Она направлялась рано утром в институт и решила сократить дорогу. И тут ей на глаза попался мужчина, которого уж явно здесь не должно было быть. Подойдя к нему, она неуверенно поздоровалась. Тот не отреагировал. И тогда девушка заподозрила неладное. Она поинтересовалась за самочувствие незнакомца. Но оставшийся без ответа вопрос заставил ее встревожиться. Тогда она спросила о чем-то еще. Однако, человек в легкой курточке и стянутой на лицо кепке совершенно не обращал на нее внимания. Но стоило ей коснуться его плеча, как тело упало к ее ногам, предоставив на обозрение проступающий через одежду на спине кольцевидный кровавый след. Ужасу девушки не было предела, когда она поняла, что перед ней бездыханное тело.
   Круглый маньяк, которого уже искала полиция, навел трепетный ужас на жителей. Мало ли под каким обличьем он мог скрываться... Ведь он убивал сугубо в людных местах. Так, что никто этого не замечал.
   Девять загубленных душ уже висело на его счету.
   Но через день поползли слухи, что в город прибудут военные. Полиция не могла больше контролировать ситуацию, и это заметили многие... Да и информация о странных существах начала просачиваться в интернет. Джейди видел размытое фото молочного отдела "Умной покупки", в котором угадывалась массивная фигура с длинным хвостом. Комментарии к нему пестрели всякого рода небылицами - многие не верили в его подлинность.
   Но Джейди-то знал - этот силуэт с мясницкими ножами был, что ни есть, самым настоящим.
   Патрулирование улиц заметно усилилось. Если бы Джейди хотел, то легко мог увидеть полицейские машины, рассекающие дороги напротив его дома где-то каждые часа три. В новостях постоянно предупреждали о скором введении комендантского часа. Не так давно офицер выступил с заявлением, что город сам разберется в своих проблемах, но региональная власть выразила ему ярый протест. Она распорядилась направить в злосчастный город специальную комиссию, которая позволила бы расставить все точки над "i", и принять соответствующие меры. Это могло успокоить горожан, но Джейди прекрасно знал, что толку не будет никакого.
   Арека объявили пропавшим без вести. На некоторых фонарных столбах можно было увидеть листовку с просьбой о помощи. Довольно плохое черно-белое изображение на ней превращало исчезнувшего парня в совершенно другого человека. Не так давно Джейди наткнулся на одну из них. Сорванная, она лежала на тротуаре, и он едва не наступил на нее. И после этого вчера вечером Джейди зарылся в интернете в поисках информации о шестиглазых червях.
   Но ничего не нашел.
   Следующим утром он быстро накинул на себя футболку, и выскочил из дома. Рана, нанесенная Желейным, исчезла - спасибо целительной мази Антайо. Его тело не несло больше страшных воспоминаний переваривания заживо, а вот память... Стараясь не думать о плохом, он повернул за угол.
   Двор школы пустовал. Странно, ведь учащиеся часто выходили на улицу на переменах. Джейди поднялся по ступенькам к двери и дернул за ручку. Она не открылась. Заперта? Почему?
   Он заметил сообщение, наклеенное на доску объявлений слева от него. Крупные буквы гласили: "Всвязи с происшествиями в городе, школа до неопределенного времени будет закрыта. Администрация".
   И почему об этом не предупредили заранее? Спускаясь, Джейди заметил школьника, промелькнувшего мимо него. Тот быстро засеменил по ступенькам наверх, и замер возле входной двери. Безрезультатно подергав за ручку, малец растерянно осмотрелся. Как тут повернулся к доске объявлений.
   Да, не одному Джейди пришлось как дураку плестись в школу.
   Шагнув на тротуар, он не заметил человека в пальто и глубокой шляпе, на которого едва не налетел. Тот резко застыл, разглядев в полуметре от себя невесть откуда взявшуюся спину. Ничего не сказав, он рваной походкой обошел горожанина, и "случайно" толкнул того плечом. Но, как оказалось, достаточно сильно - ничего не подозревающий парень едва не растянулся на асфальте.
   - Эй! - возмущенно закричал Джейди странному прохожему в след, но тот даже не обернулся.
   Все шел своей дорогой, и лишь только сильнее натянул на голову старую шляпу с длинными полями. Незнакомец напоминал отбившегося от группы иногороднего артиста, ищущего своих людей.
   Джейди с тенью недоумения заметил, как что-то закопошилось под левым рукавом чудика.
   Почудилось, подумал он, и снова посмотрел на удаляющуюся по пустынной улице фигуру. Как по заказу, левую руку полубомж спрятал в карман. Отринув от себя странные мысли, Джейди направился к остановке.
  
   Что-то скользнуло во мрак, к холодной каменной стене, сторонясь маленьких островков света. Бугристая поверхность изогнулась. Нечто пронеслось мимо кристалла, и мелькнуло на стене резкой тенью. Некрупный, в тридцать сантиметров цилиндрический силуэт, полз все дальше и дальше по коридору, мимо множества старых закрытых дверей. Он остановился напротив одной, выделяющейся среди остальных деревянной текстурой и аркообразной формой. Наполнив окружающую тишину неподдельным звуком, существо выждало небольшую паузу.
   Дверь, скрипя, приоткрылась. Доски застонали, выдавая свой немолодой возраст. Существо деловито заскользило в узкий проем, и очутилось в покрытой мраком комнате.
   Внезапно посреди тьмы вспыхнул яркий свет, и заставил гостя попятиться. Огонь начал блекнуть, и вскоре обратился в слабое рыжеватое свечение. Оно разом отвоевало круг, в котором угадывались силуэты стола и стула. И исказилось тонким, вибрирующим лепестком огня, висевшим посреди черного океана.
   Пришедший осторожно подполз к крупному деревянному столу. Тут пламя свечи дрогнуло, и выхватило из окружающего пространства человека. Он сидел на старом стуле, не двигаясь, и больше напоминал восковую фигуру. Половину его лица скрывала чернота, а та, что была освещена, казалась бледной тенью. Не моргающие глаза наводили ужас, а покрытая морщинами кожа напоминала пергамент.
   Пришелец остановился, не решаясь ступить на свет, и переборов себя, брезгливо выполз к ногам старика. Во всех шести красных полусферах глаз заиграло хрупкое пламя.
   - Я ждал тебя. Почему так долго? - обратился властный голос в пустоту.
   Существо, устроившееся на полу, приподняло плоскую морду и взвизгнуло. Старик ухмыльнулся. Его широкая улыбка выглядела кровожадно.
   - Ясно. Они позволяют себе развязывать язык, даже не боясь быть замеченными?
   Тот же звук ответил ему.
   - Отлично, - произнесло сумеречное лицо.
   Пламя дрогнуло, на полу заиграли резкие тени. Что-то небольшое завозилось под ногами.
   - У меня есть отличная мысль, - сказал старик, и провел пальцем по подбородку. Его лицо исказила зловещая гримаса.
   - Ты мне поможешь? - дед ехидно улыбнулся, и устремил взгляд на уродливое создание.
   Он повернул голову к толстой спине, выделявшейся посреди темного пола. Его зрачки, сияющие в сумеречном освещении черными точками, заставили существо заскрежетать.
   Но тут, взмахнув пупырчатым коротким хвостом, оно подпрыгнуло и радостно взвизгнуло. Толстая, с бугристой и шершавой поверхностью, змееподобная тварь растянулась на коленях, как ленивая кошка. Шесть крупных глаз-бусин, окаймляющих верхнюю часть головы, совсем не напугали самонадеянного деда. Даже когда ее огромная и круглая, похожая на присоску, пасть, с выпирающим обручем маленьких шипов-зубов повернулась к нему.
   Внутри виднелась загнутая к глотке, еще одна.
   Тварь заурчала. Но мужчина даже и не посмотрел на нее. Лишь плавно опустил руку на спину и начал поглаживать.
   Судя по тому, как существо заскрежетало, ему нравился такой массаж. Оно растянулось, приподняв левый, покрытый волдырями бок. И человеческие пальцы заскользили по нему, сминая грубую кожу.
   - Не стоит им знать, какую игру они затеяли... Думают, что они умнее Хозяина... Смешно! Продолжают жевать сопли друг друга, надеясь, что это им чем-то поможет. Ах, какие наивные дети!  Даже и не подозревают, сколько таких же как они, он уничтожил. Их жалкая высокомерность быстро растает перед сюрпризом, который я им подготовил... Множество сладких предсмертных стонов и весь их ужас... Придется вспомнить былые времена.
   Существо взвизгнуло в знак согласия.
   - Хе-хе-хе... скоро тебе придется потрудиться, мой друг, - старик ухмыльнулся и сдвинул брови.
   Гладившая тварь рука нырнула ниже, ухватилась за мягкий живот, и приподняла червя на уровень остекленевших человеческих глаз. Под брюшком что-то пульсировало. Дед самодовольно уставился на красные бусинки, и увидел в них свое отражение.
   "Питомец" заурчал.
   - Умница, - растекся по комнате елейный голос.
   Опустив тварь на колени, дед снова принялся ее гладить. И она завибрировала, сотрясаясь почти незаметной дрожью. Но когда старик сжал одну складку на зеленой спине, комната наполнилась шарканьем, отдаленно напоминающем мурчание.
  
   Стрелки часов в домах жителей города М указывали на цифру три. На небе зависли оборванными кусками крупные, похожие на белые мешки с потемневшими боками, облака. Они с неподдельным интересом наблюдали за внешне обыденной жизнью в городе, безостановочно плывя по ярко-голубому небу. Одно наиболее крупное облако медленно искривилось и поплыло, освободив глазам белое пятно, правый край которого был размазан в форме выпуклости. Венера.
   Джейди стоял перед распростертыми воротами, ведущими в парк. Через главную сквозную аллею он мог здорово сократить расстояние до остановки, и мало того, отвлечься от ужасных событий, многотонным грузом навалившихся в последнее время.
   Цветущий плющ заплел узоры на створках, и заботливо обвил стальные прутья, распустив изумрудные листья. Он, как змея, пробирался до самого металлического забора, и тонул в густой, спадающей через черную ограду кроне деревьев. Парень шагнул на выложенную камнем широкую дорожку, и оказался в пределах парка. Он осмотрелся.
   Давно ему не приходилось бывать в этом красивом месте, хотя с ним связано столько воспоминаний...
   Да, они оживали, как в кино. Буквально все детство он провел здесь, гуляя с друзьями. И именно тут, неподалеку от развилки произошло что-то судьбоносное. Джейди не хотел это вспоминать. Проходя мимо широкого старого ореха, он остановил взгляд на стволе дерева и нахмурился. Прошло около пяти лет, время заставило притупить память, но оставшийся сруб воскрешал в груди горечь и боль.
   Джейди вздохнул, засунул руки в карманы, и пошел дальше.
   Парк прилегал к небоскребам, и окружал их с трех сторон. Но с юга Деловой Центр выходил едва ли не на проезжую часть. Границей же являлся пропускной пункт на стоянку, куда день за днем стекались авто.
   Как ни кстати подул освежающий ветерок, и всколыхнул усталую листву. Деревья зашелестели, перешептываясь друг с другом, и позволили парню подслушать свой разговор.
   Сзади раздался треск. Словно кто-то наступил на сухую ветку. Джейди нервно сглотнул, а в голове непроизвольно возник расплывчатый образ Антайо. Но почему именно она, он не понял.
   Пугливо оглянувшись, ничего кроме бушующей зелени Джейди так и не увидел. Но желание и дальше оставаться тут безрассудно испарилось. Парень ускорил шаг и через несколько минут вышел на стоянку Делового Центра. Тут практически все светлое время суток была тень, но за исключением тех непродолжительных моментов, когда солнце не пряталось за тремя титанами.
   Просторная площадь, выходившая на фасад Центра, пестрела от припаркованных машин.
   Джейди осмотрелся, и понял, что по-прежнему находился один. А кислое чувство, что кто-то следит за ним, все никак не покидало. Наверное, потому, что он привык видеть здесь гуляющих горожан, отдыхающих от городской суеты.
   И парень напряженно двинулся своим путем, намереваясь как можно поскорее выйти в людное место.
   Яркий луч ударил в лицо, и Джейди поморщился. Но следом прикрыл глаза рукой. Светило лениво выглянуло через проем между зданиями, и оттенило стены. Но нельзя было не заметить темный бесформенный бугор, простиравшийся до первого внешнего коридора.
   Небоскребы соединялись такими полупрозрачными рукавами каждые девять этажей. И разделяли здания на три части. Но это странное образование занимало примерно четыре этажа, и было похоже на огромную пиявку.
   Тогда Джейди перевел взгляд. И нашел несколько похожих штуковин на других зданиях, разбросанных в хаотичном порядке.
   Ремонтные работы? Странно, не похоже. Да и оказалось довольно сложно рассмотреть эти штуковины, ибо они находились довольно высоко.
   Поблизости хрустнула ветка, и Джейди встрепенулся. Кругом по-прежнему никого не было. Воскресив в памяти сиреневую гелеобразную тварь, огромные глаза которой горели в ночной темноте, парень невольно съежился и быстро двинулся в намеченном направлении.
   Шагнув на тротуар примыкающей к парку дороги, он вздохнул. И что только понесло его прогуляться в нем? В это жуткое, полное воспоминаний место. Ах, да. Странные штуки на зданиях из стекла и бетона, которые он заметил еще из дома.
   По проезжей части мелькали машины, и кругом ходили люди. Тут, в обществе себе подобных, он почувствовал нахлынувшую на него уверенность.
   Перейдя ближайший перекресток, он не заметил сидящую к нему боком на остановке девушку в модной кожаной курточке и черных джинсах. Красные волосы закрывали ее лицо. Он бы прошел мимо, если бы не ее яркие локоны. Едва захлопнув отвиснувшую челюсть, Джейди неуверенно подошел к ней.
   - Антайо? - осторожно позвал он.
   Девушка повернула к нему голову, убрала красивую леопардовую сумочку на колени. Судя по всему, она не была рада его видеть.
   - Ты? Что тебе надо? - грубо бросила она.
   Похоже, от неожиданности.
   - А что такое? - он с вызовом скрестил на груди руки.
   - Чего ты хочешь? - повторила она, одарив его недоверчивым взглядом.
   - Поговорить, - спокойно сказал он.
   - Мы с тобой уже все обсудили, - Антайо нервно усмехнулась. - Я и так рассказала тебе больше, чем положено.
   - Так что произошло с Ареком? - Джейди старался говорить тихо. - Неужели Тао превратил его в чудовище? Что за наросты на трех зданиях...
   - Нет, - осекла его Антайо, и снова наградила тяжелым взглядом. - Полагаю, что тебе совсем не нужно знать. Он погиб. Чего не понятно?
   - Я хочу понять, что происходит. Неужели все началось с явления Четырех Комет?
   Она опустила голову, задумавшись.
   - Ты уверен, что хочешь знать? - последовал тихий вопрос.
   Джейди кивнул.
   - Хорошо, - сказала воительница. - Да.
   - Почему они превращаются? - не думая, выпалил он.
   Антайо удивленно уставилась на него, и часто заморгала. Потом пришла в себя.
   - Ты ворошишь улей, Джейди... Видишь только вершину айсберга. Все гораздо глубже и серьезнее. Не думаю, что эта информация тебе нужна.
   - Как не нужна! Они в любой момент могут убить меня. Как я могу быть уверен, что выживу? - с испугом набросился парень. - Сколько это будет продолжаться?!
   - Тс-с, не кричи, - буркнула Антайо, оглядев собравшихся на остановке людей. - Я вообще больше не скажу ни слова, если будешь орать.
   - Прости, - прошептал Джейди, подвинулся ближе к ней.
   - Понимаю твои чувства, но смирись, - она опустила глаза. - Осталось чуть больше двух недель потерпеть... Потом все стабилизируется... Наверно.
   - Что значит "наверно"? - в тревожном замешательстве вопросил Джейди.
   - Если вы будете мешать мне, то сыграете противникам на руку... Скажу тебе так, - она придвинулась к нему и зашептала. - Их будет пятеро, и я не могу сказать, когда высвободится следующий. Твоему другу не повезло. Может, повезет тебе?
   - О чем ты? - Джейди услышал, как дрогнул его голос.
   На сей раз ему стало не по себе.
   - Тао может прийти и в твой дом... Кто знает, - зловеще произнесла она. - Прости... Поэтому я не могу говорить большего.
   - Ты издеваешься?
   - Я серьезно, - заявила она, и бросила на него строгий взгляд.
   Настала пауза.
   - Это Начало Конца Света, - отчеканила Антайо, нарушив неловкое молчание. - И прошу тебя, не помогай ему свершиться.
   К остановке как нельзя не вовремя подкатил автобус. И разразился гнусным ревом клаксона. Жук-легковушка, перегородившая ему дорогу, сорвалась с места и покатила прочь. Грузный зверь замер, выпустив серое облачко выхлопного газа, и раскрыл створчатые двери.
   Три человека быстро заскочили в его нутро.
   - Мне пора, - сказала Антайо. - Прощай.
   И юркнула вслед за ними.

9. Городская больница

   Джейди смотрел вслед удаляющемуся автобусу. Казалось, это начало дружбы. Не все так и плохо...
   Тут он заметил на скамейке маленькую леопардовой раскраски сумочку и округлил глаза от ужаса. И, схватив ее, он помчался вслед за набирающей скорость многотонной махиной.
   Антайо подперлась рукавом об раму окна, и в нем незамедлительно отразились отрешенные глаза. Четкое изображение фиолетовых радужек призрачно взирало на нее, застыв в ожидании. Как и чувство долга, камнем осевшее в душе.
   Четыре кометы... Ведь с ними было связано появление Антайо и ее помощников в городе.
   Она уперлась затылком на сидение и закрыла глаза. Проступивший на языке кислый привкус растворился. Но не чувство вины. Рассказывать кому-либо о происходящем разрешалось только в крайних случаях, дабы не поселять в людях страх и истерию. Но этот человек... каким чудом он выжил, проведя один на один столько времени с демоном?
   Изящная рука машинально потянулась к сумочке, лежащей на коленях. Мягкие пальцы коснулись ткани джинс. Щекотно... "Что за бред?" Антайо чуть не подскочила, и с ужасом уставилась себе на колени. Сумки, как бы она того не хотела, не наблюдалось. Кто-то выкрал? Нет, быть не может... Ах, да! Забыла ее на лавочке, пока вела никому не нужные беседы.
   Антайо вышла на следующей остановке.
   - Надо поскорее вернуться обратно, может, не все еще потеряно, - пробормотала она.
   И, спешно зашагав по тротуару, красноволосая вдруг резко поменялась в лице. Знакомая физиономия, мельтешащая среди силуэтов людей, быстро приближалась. Мало того, он зачем-то тянул руку вверх, как послушный первоклашка, добросовестно подготовившийся к уроку. Вцепившись в Джейди укоризненным взглядом, Антайо хмыкнула и остановилась. Ее брови с изломом, держащие одну высоту, предательски дрогнули, придав лицу разгневанный вид.
   Она расслышала невнятно выкрикнутое свое имя, и вновь убедилась, что этот местный лишен и доли мозгов. Удивительно, как он вообще выжил... тогда.
   Случайные прохожие останавливались, и, давясь улыбками, поворачивали к Джейди головы. С ними можно было согласиться - этот парень выглядел забавно, если не сказать, смешно.
   Лицо Антайо разгладилось, но она подавила сильное желание улыбнуться.
   Джейди остановился прямо перед ней, и увидел, как красноволосая артистично закатила глаза.
   - Это же твое? - спросил он, протянув ей сумочку.
   Она фыркнула, и вырвала сумку из его рук.
   - Что такое? Ты еще и не довольна?
   Антайо пристально посмотрела на собеседника. И тот с облегчением отметил - во взгляде воительницы не ощущалась агрессия.
   - Надеюсь, ты не проверял содержимое, - бросила она.
   Джейди нахмурился, переваривая услышанное.
   И не заметил, как Антайо зашагала прочь. А когда очнулся, то увидел ее спину, и, буркнув, нервно направился вслед за ней. Собравшись что-то сказать, он открыл рот, но тут ощутил волну дрожи, пронесшуюся по правой руке. А затем уши наполнил срывающийся писк, и слова окончательно утонули в мешанине мыслей.
   Парень резко повернул голову к источнику звука.
   Помятая иномарка, летевшая на всех скоростях по дороге, моталась из стороны в сторону. Она сверкала ближним светом, отчего казалась еще опаснее. Несясь, как взбесившееся животное, покореженная авто едва не сбила несущуюся по встречке машину. Та засигналила и резко остановилась, наследив на асфальте черными полосами.
   В глаза сразу бросилась одна деталь, от которой у Джейди похолодело внутри - на лобовом стекле белела жирной паутиной россыпь трещин. Словно бы кто-то бился об него головой. И размытый силуэт водителя, проступающий в салоне, уж слишком нездорово покачивался.
   Проглотив поднявшийся к горлу ком, Джейди приготовился к худшему.
   Машину резко крутануло. Она едва не ушла в занос, и разминулась со столбом, который могла поцеловать. И, выпустив черный дым стертой резины, неуклюже выровнялась на своей полосе. Ее хрипло ревущее сердце было готово в любой момент воспламениться. А колеса, так шатко держащие прямой курс, немного повернулись.
   И Джейди, впав в секундный ступор, не мог понять, что эта трехтонная дура несется прямиком на него.
   - Джейди! - закричала Антайо и, схватив его за грудки, грубо толкнула.
   Он сорвался и рухнул на траву, росшую за тротуаром. Колеса машины промелькнули в полуметре, и обдали его волосы пыльной волной.
   Стремительно схватив Джейди под подмышки, Антайо помогла ему подняться. Уже собралась что-то спросить, но режущий уши звук стершейся резины заставил ее запнуться.
   Вслед за оглушительным звоном разбитого стекла сгустилась зловещая тишина. И, почуяв неладное, Антайо устремила на синюю легковушку тяжелый взгляд.
   Она нахмурилась.
   Смявшийся в гармошку капот втрескался в угол здания. Под днищем начала расти темная лужа, от которой Антайо почувствовала себя скверно. Куски кирпичей валялись повсюду, ровно как и металлические детали, дождем рассыпавшиеся возле машины.
   В груди бешено заколотилось сердце, и Джейди тяжело захрипел. Потерявшая краски реальность поплыла, а звуки растянулись в низкочастотный гул. Он попытался сосредоточиться. И услышал, как кто-то закричал. А следом увидел, как кто-то клацал кнопки в телефон. Наверное, собирался вызвать скорую помощь.
   Антайо обеспокоенно замотала головой. Словно выискивала кого-то. Джейди заметил это. Он раскрыл было рот, но ничего не сказал.
   Потому что рука принялась медленно нагреваться.
   Люди побежали к месту аварии, а за ними сорвалась и Антайо. Она просочилась через начавших кучковаться испуганных местных жителей, и всмотрелась в покореженную машину.
   В приоткрытом водительском окне проступала скрюченная человеческая фигура. Широко раскрытый рот перекосило. А одежда местами была изорвана.
   Вдруг из-под авто выскочило конусообразное тельце. И не успела девушка разглядеть его, как оно проскользнуло через широкое отверстие слива, примостившееся под бордюром.
   - Антайо? - переспросил Джейди, остановившись рядом с ней.
   Та глядела в пустоту.
   - Скоро здесь будет полиция... Советую поскорее убраться, иначе весь остаток дня снова проведешь в участке, - плохо сдерживая себя, просипела она.
   Тот заметил, как она помрачнела.
   - Что? - он искренне удивился ее переменившемуся настроению.
   - Я не шучу.
   - Спасибо, что спасла меня...
   - Нет, - прервала его Антайо, похоже, думая о чем-то своем. - Это не просто авария.
   Тот вопросительно уставился на нее.
   - Человек внутри был давно мертв, - последовало объяснение. - Боюсь, я уже не смогу сдерживать это.
   - Что ты имеешь ввиду?
   Молчание.
   За их спинами, через все растущую толпу проскочил среднего роста человек в теплом пальто и глубокой осенней шляпе. Можно было подумать, что он не в себе, раз практически летом нацепил едва ли не зимнюю одежду. Но никто не обратил на него внимания; люди с нетерпением ждали полицию и скорую помощь. Они возбужденно гудели, и в их речи различались нотки плохо скрываемого страха.
   Некоторые расходились. Но этого юродивого, подметающего тротуар полами своих драных тряпок, почему-то никто не замечал. Внезапно он остановился за спиной Джейди, и черным зевом капюшона оглядел всех собравшихся.
   А через несколько секунд он тенью зашагал в своем направлении.
   Под его левым рукавом что-то закопошилось.
   Уловив спертый запах, Джейди оглянулся. И заметил его. Он вспомнил, что уже встречал этого человека сегодня утром...
   Внезапно он почувствовал необычайное жжение в спине, и почесал ее.
   Неприятное ощущение распространилось до шеи.
   - Что такое? - встревожилась красноволосая, заметив, как ее спутник скривился.
   - Ничего, - неуверенно ответил тот, оглядываясь по сторонам, и снова почесал между лопатками. Рука нащупала нечто странное.
   Очертания разбившейся машины вдруг поплыли.
   Минуту спустя резкая боль пронзила спину, и Джейди согнулся напополам. Он замычал, не в силах сказать и слова.
   - Джейди? - переспросила Антайо, оборачиваясь. - Что...
   Ноги подкосились. А перед глазами все заискрилось в подобие калейдоскопа; не было сил стоять. Джейди рухнул на спину, и вновь увидел, как Антайо склонилась над ним. На ее все больше расплывающемся лице читалось замешательство.
  
   Неотложка прибыла минут через десять. Из нее выскочил врач, и наспех осмотрел тело в машине. Кто-то из толпы сказал, что вызвал полицию. Затем женщина в возрасте закричала, что тут еще и парню стало плохо. Она сопроводила пожилого врача к потерпевшему, и тот, проверив пульс на руке, дал команду санитарам вытащить каталку. После того, как Джейди погрузили в машину, доктор попросил молодого сотрудника измерить его давление. Тот не заставил себя ждать.
   По крайней мере, этот парень жив, подумал доктор.
   Когда приехала полиция, Антайо среди толпы уже не было. Выглядевшие изможденными сотрудники закона допросили свидетелей, и те довольно красноречиво описали произошедшее. Как только труп погрузили в машину скорой помощи, вся братия разъехалась. Все было б ничего, если б Антайо не заметила кое-что; едва потерявшего сознание Джейди подняли с асфальта, она увидела кровавый след на его спине. Ровный круг, красными контурами просвечиваемый на майке, кое-где пересекался к центру маленькими полосами.
   Список ее проблем сразу приумножился на три.
  
   Спокойствие городской больницы нарушил вой сирен. В тот же миг через распахнувшиеся кованые ворота две неотложки заехали в зеленую зону, густо засаженную деревьями. Они остановились перед техническим входом в здание, и единовременно смолкли. Не прошло и минуты, как из них повыскакивали люди в белых халатах.
   Тао поперхнулся сладкой водой, увидев сразу две завывающие машины, промчавшиеся мимо него. Он зашел во двор больницы через распахнутую калитку, и глотнул напиток. Последние капли смочили пересохшее горло. И почему сегодня так жарко?
   С легкостью смяв банку, он внимательно осмотрелся. Но урны нигде поблизости не наблюдалось. Пройдя дальше, Тао заметил ее впереди, возле входа и, прицелившись, швырнул в нее жестяной комок. Невероятно, но он попал! Хотя с урной его разделяло где-то метров пять, не меньше.
   Грязный козырек еще три раза перевернулся.
   Тао сунул руку в карман и достал совершенно черный искрящийся камень. Камень, высвобождающий осколки. Сжав пальцы в кулак, он зашел в распахнутый проем. Автоматические двери резко захлопнулись за ним.
   В нос ударил запах лекарств, а глаза заболели от яркого света. Сощурившись, Тао осмотрелся - потолок сверкал сияющей белизной, а на гладком, выложенном глянцевой плиткой, полу различалось хоть и узнаваемое, но смутное отражение белокурой фигуры.
   Дарк сказал, что цель будет среди врачей. В этой огромной больнице... А ведь еще надо успеть выбраться отсюда, прежде чем человек обратится. Как этот грубиян распознавал, кто из людишек окажется тем самым, оставалось загадкой. Но Тао подозревал, что там не обходилось без посторонней помощи. Носители осколков отличались от обычных людей смещенным биополем, но как Дарк безошибочно определял район поиска жертвы, было известно только ему.
   Ведь использование сверхъестественных способностей отнимало у полудемонов гораздо больше сил, чем казалось.
   Не так давно они серьезно повздорили. Тао понял, что задел фиолетоволосого за живое. Громкая ругань, разразившаяся следом, могла перетечь в драку. Кину пришлось унять их прежде, чем в дело вмешался бы Хозяин, иначе  исход дискуссии стал бы неизвестен. Самооценка блондина после этого случая взлетела до небес. Он понял, что может легко противостоять задире. Дарк же, в свою очередь, заточил на Тао зуб. Но больше всех досталось другому: взбешенный Дарк зарядил Кину в нос... После этого у бедняги заметно потупилось обоняние, хотя свой нос он все же выровнял.
   Блондин усмехнулся - чувствовал гордость за себя. Но возвращаться в тот их тесный мрачный офис ему совсем не хотелось - кто знал, какой очередной финт выбросит фиолетоволосый. Даже Кин старался как можно меньше контактировать с этим ненормальным.
   Но внезапно накатившая волна грусти смыла горделивую спесь. И Тао вздохнул - не успели они начать работать, как уже перессорились. За Кина он не переживал - парень держался молодцом. А вот Дарк с каждым днем все больше переставал быть выносимым.
   Эх, поскорее бы получить бессмертие, мечтал Тао.
   Ведь он уже придумал, куда отправится через две с половиной недели... Когда это все закончится.
   Обычным полудемонам всегда приходилось довольно туго, а вот если бы удалось выбраться из массы...Вот это дело. А то быть рабом этих жадных мерзких ублюдков... Нет, не перспектива. В какой-то степени Тао был безумно счастлив, что работает на Хозяина. Может, даже последует примеру Шейса. Шейс... Еще одна противная рожа. Просочилась информация, что изначально Шейс был человеком, а высокого положения достиг благодаря как раз-таки адским трудам. Не верится, почему-то. И чем Тао хуже Шейса? Ничем... Человек против полудемона, ха-ха-ха... Вы, наверное, смеетесь. Блондин представил себя в роли Хозяина, и тут кое-что понял.
   Дьявольские смекалка и хитрость, незавидное упорство и стремление к цели - это и были главные постулаты старика Шейса, с помощью которых он добился таких высот.
   Полудемон скорым шагом направился к регистрационному пункту. Жертва. Она была где-то здесь, только надо узнать...  Несколько медсестер, проскочивших к лестнице с какими-то пакетами в руках, бросили на загадочно улыбающегося блондина косые взгляды. А тот, погрузившись в мечтания, все так и шел посреди коридора, не замечая никого и ничего. Белобрысый так же не видел и двери, открывшейся чуть ли не перед его носом, из которой секундой погодя выскочил мужчина в белом халате.
   Увидев светловолосого парня, появившегося словно бы из ниоткуда, доктор вздрогнул и уронил небольшую стопку документов. Что-то невнятно пробормотав, он нервно присел и начал собирать листки.
   Несколько бумаг посреди стопки смотрели на блондина загнутыми уголками.
   В груди распространился холод, и, как бы это ни было смешно в такую жаркую погоду, Тао прозяб. Но он знал - черный кристалл давал знак, что осколок поблизости. Тревога быстро овладела им, и полудемон почувствовал, как в его груди забилось человеческое сердечко.
   - Извините, - Тао наклонился и начал собирать документы.
   Совершенно случайно он заметил на полу одно фото, прикрепленное к исписанному листу А4. Зрачки непроизвольно сузились, а сердце ускорило бег. Полудемон узнал эти круглые следы на голой спине. Дрожащей рукой он взял несчастный документ и вгляделся в фото. Действительно, так и есть. Его компаньоны обязательно должны быть в курсе того, что происходит. Нужно стать бдительнее. Не просто так "он" ошивается в этом городе.
   Отдав криво сложенную стопку доктору, Тао продолжил свой путь. Несколько минут спустя он дошел до лестницы, руководствуясь слабому свечению острия кристалла, и поднялся на следующий этаж. Потом на третий.
   Приятной наружности доктор Роберт Холли осторожно вышел из палаты, где лежал молодой человек, и бережно закрыл дверь. В проеме можно было заметить бледного парня, подключенного к кардиографу. На нем находилась кислородная маска. Темные волосы упали на лицо, и через них виднелись впалые глазницы. Доктор хмыкнул и зажал в руке рентгеновские фото. Мгновение он колебался, затем с озадаченной миной направился по пустынному коридору и вышел в главный холл. Он снова взглянул на фотографии, зафиксировавшие грудную клетку. Ничего необычного. Нахмурившись, он посмотрел следующий снимок, заснявший спину.
   Доктор поскреб пальцем кольцевидный след между лопаток.
   Что же это могло быть? Он не первый раз видел подобное "клеймо". Буквально несколько дней назад хирург в курилке показал ему аналогичные снимки. Правда, не рентгеновские. Эти контуры, напоминающие след от укуса, впились глубоко в кожу, и представляли собой подобие рубцов. Что могло нанести такую рану, Роберт не хотел знать.
   Наверное, из-за страха, что разные слухи на самом деле не просто глупые россказни.
   Он не единожды слышал о чудовищах, но не верил ни одной этой городской сплетне. Всему должно быть рациональное объяснение, полагал доктор, и без всякого несуществующего сверхъестественного вмешательства.
   Похоже, укус как-то повлиял на здоровье пациента. Сейчас с ним все нормально, но около двух часов назад у молодого парня зафиксировали брадикардию. Сердце несчастного могло вообще остановиться. Но затем все пришло в норму.
   Холли повернул направо, намереваясь зайти в свой кабинет, как тут заметил перед собой светловолосого молодого человека.
   - Вы что-то хотели? - раздраженно спросил Холли, негодующе сдвинув брови.
   Он и так находился не в лучшем расположении духа. Надо признать, снимки сбили его с рабочей колеи. Доктор не любил неожиданностей, но еще больше - несвоевременное отвлечение от дел.
   Блондин перевалился с ноги на ногу, и шагнул к доктору. Он не мог заставить себя посмотреть на смуглое, немного угловатое лицо Роберта. Зато чувствовал тяжелый взгляд черных глаз визави. Буравивший его насквозь.
   В руке незнакомца сверкнул необычный камень. Роберт опустил на него взгляд. Темный цвет кристалла словно бы пульсировал, засасывал в себя пространство, как ненасытная бездна. Или того хуже, черная  дыра.
   Из множества маленьких лиц, промелькнувших на его полированной поверхности, одно подмигнуло ему. А затем и коридор начал затягиваться вовнутрь, увлекая за собой доктора. В глубине кристалла он увидел две яркие бусинки-глаза на плоской рассеченной морде.
   Роберт Холли ахнул.
  
   - Доктор Холли? - спросила медсестра, повернув за угол.
   Она была уверена, что слышала его голос. Зажав в руке какой-то листок, женщина в ужасе замерла на полушаге, увидев Роберта лежащим на полу лицом вниз. А затем осторожно подошла к нему и присела. Недоумение, скользнувшее на ее лице, сменилось легким испугом.
   Медсестра Клара Доудсон неуверенно прикоснулась к шее доктора. И тут же отдернула руку - пальцы обожгло холодом. Но она успела что-то нащупать... неужели пульсирование? Или это просто иллюзия, вызванная перепадом температур?
   Осторожно взяв дока за плечо, она окликнула его. Но тот не отозвался. И тогда Клара решилась перевернуть его на спину. Как ни странно, но это оказалось непросто.
   Но то, что она увидела, заставило ее отпрянуть, прикрыв рот рукой.
   Лицо врача было ужасного серого оттенка. А его глаза... Его широко раскрытые глаза глядели прямо на нее. Найдя в себе силы, Клара поднялась на ноги, и губы ее задрожали, произнеся еле различимое: "О, Боже!".
   А потом медсестра увидела нечто, отчего она закричала.
   Волна ужаса окатила ее с головы до ног. Она навалилась на сердце всей своей тяжестью, заставив его пуститься галопом. И, вскочив на ноги, Клара побежала, что есть сил.
   И зарыдала. А когда нос уловил прелый запах, медсестра сдавленно завыла.
   Раздались учащенные шаги. Краем глаза заметив позади себя возню, бедняжка обернулась. В пустом коридоре, делающем поворот довольно далеко, мелькнула рослая тень. И медсестра озадаченно сдвинула брови, не сводя немигающего взгляда с мнимого тупика.
   - Мы видим тебя... - зашептал кто-то, но Клара даже не успела понять, кто.
   Двойные коридорные двери перед ней распахнулись. И три врача зашагали навстречу. Их недоуменные и встревоженные лица разгладились. Но в глазах все так же блестела неуверенность.
   - Что случилось? - как можно мягче спросил стоявший посередине терапевт, глянув на зареванную сотрудницу.
   Медсестра замешкалась, не в силах подобрать слов.
   - Кардиолог... - дрожа, тихо промолвила она.
   Терапевт вопросительно посмотрел на нее. Клара кивнула и, чувствуя нарастающий сковывающий мышцы холод, шаткой походкой двинулась вперед. К тому самому повороту. Она готова была увидеть все что угодно, только не это. Девушка в ужасе отшатнулась, не обнаружив ни единого следа Роберта. Но не мог же он встать и уйти?..
   Или мог... Клара запуталась. Она совсем забыла, что видела в тот момент...
   - Где он? - с неприкрытой тревогой спросил окулист, и озадаченно посмотрел на медсестру.
   Судя по ее состоянию, она вряд ли бы ответила на его вопрос. Она была досмерти напугана. Но... почему?
   Изо рта Клары вырвалось несколько нечленораздельных звуков, не способных связаться в слова. Но, сглотнув, она взяла себя в руки.
   - Кардиолог... он лежал здесь, мертвый...серое лицо... - неуверенно начала бедняжка, с трудом подбирая слова.
   - Что? - недоуменно поднял бровь пожилой терапевт.
   - Вы говорите об убийстве? Вызвать охрану? - встревожился третий, высокого роста уролог.
   - Где тело? - недоверчиво заметил терапевт. - Сестра, вы уверены?
   Женщина отвела потерянный взгляд и робко кивнула.
   Вдруг нечто всколыхнуло воздух и пронеслось рядом со стеной. Клара закричала - тонкое щупальце крепко сжало ее вокруг талии, и рывком подняло под потолок. Она увидела еще одно такое же, пронесшееся вдоль коридора.
   Стену изуродовала черная полоса. Ее края оплавились, и кусочки пластика потекли на белоснежный пол. Но никто не успел увернуться или даже понять, что произошло.
   Доктора вздрогнули, заметив, как на их белых халатах проявилась красная полоса. Но не успели ничего сказать - рты их застыли в немом изумлении. Но потом пришло осознание, но, увы, далеко не до них. И перед тем, как искра жизни потухла в их глазах, они успели увидеть своего палача, высившегося вдали.
   Клара угрюмо заныла, прикрыв рот рукой. Она могла лишь смотреть, как срезанные по пояс тела врачей соскользнули на пол, а их ноги так и остались стоять, пока не рухнули под своей же тяжестью.
   Внезапно хватка ослабла, и медсестра упала на залитую кровью плитку. Маленький каблук на правой туфле треснул и отвалился. Женщина поднялась и, поскользнулась, вновь рухнула. Скинув туфлю, она попятилась. Но каждый шаг отзывался болью в животе, заставляя ее симпатичное лицо скривиться.
   А кнут моментально вернулся обратно, за массивные плечи, где извивалось еще множество ему подобных. И его хозяин, содрогаясь, неуверенно шагнул. А тонкие узловатые пальцы на длинных лапах судорожно задергались.
   Тогда женщина услышала еще кое-что - детские голоса. Они неразборчиво шептали, заставляя голову идти кругом. Хихикали, ненормально растягивались. И не позволяли ей не смотреть вперед.
   На порванный врачебный халат, который был накинут тощее бледное тело.
   - Будь с нами, с нами! - призывали призрачные дети.
   Клара видела, как голова существа сотрясалась. Прямо как та боксерская груша по телевизору, где она пару дней назад смотрела... кажется, новости.
   А когда оно наступило на лужу крови, осторожно завоевывающую больничный пол, жуткая башка застыла. И стеклянные глаза увидели, как несчастная в панике заерзала, желая подняться. Как зарыдала, когда у нее ничего не вышло.
   Выпирающие из головы костлявые челюсти со звоном сомкнулись.
   Белый халат, телепающийся за спиной рваными лохмотьями, пропитался густой кровью. А тот, на ком он был, даже не обращал внимания на растерзанные куски тел, через которые перешагивал. Он лишь тяжело перебирал ногами. С похожими на человеческие, стопами.
   - Мы видим, ты согласна, - весело заметили голоса.
   Рождавшиеся в глубине сознания, они окружали несчастную женщину. Смеялись, становясь то тише, то громче. Говорили хором, или же сбивались с ритма. Но самым ужасным было то, что с каждым шагом существа их становилось больше.
   Медсестра закричала. Но ее крик утонул, превратившись в хрип. И, как только кашель сдавил горло, Клару осенило.
   Это он, вдруг поняла она. Он не позволял ей уйти. Тот, от кого не получалось отвести глаз.
   У него была серая кожа. А из разорванной грудной клетки наружу торчали кривые ребра, напоминающие зубастую пасть. И внутри нее примостились влажные трепещущие органы, созерцать которые мог любой желающий.
   В этой нависшей тишине женщина слышала, как красное сердце быстро сокращается, и входит в ритм с ее пульсом.
   Существо сделало еще один шаг и остановилось. Его голова наклонилась. За ней Клара разглядела оживший горб. Там что-то роилось, подобно клубку змей или червяков.
   Вдруг оно глухо зашипело. И дети в голове медсестры засмеялись.
   Она заткнула уши ладонями, но никак не могла унять взбесившихся разговорчивых призраков. Те говорили ей посмотреть выше, перестать бояться. Но их речи прерывались холодным хохотом.
   Терпение лопнуло. И Клара широко распахнула глаза.
   Иссушенные руки, переходившие в длинные прутики-пальцы, безвольно телепались. А над выпирающими ключицами торчали друг к другу две кости. Они врезались в небольшую голову, представляющую собой апогей кошмара.
   Она напоминала человеческую. Этот лысый вытянутый череп рассекался в районе впалого носа, больше похожего на дыру. А ниже, разгребая в складки кожи, торчали челюстные кости... Похожие на жвала насекомого. Они то и издавали противный щелкающий звук, угрюмо сотрясающий тишину. А маленькие впалые глаза, сверкающие белизной, казались пришитыми в уродливую морду.
   Их прожигающий насквозь взгляд, похоже, мог вырвать из тела саму душу.
   - Мы заберем тебя с собой, - восторженно завизжали голоса.
   Уродливые жвала раскрылись. Существо возвысилось над медсестрой, и растопырило рой щупалец.
  
   - Господи! - закричал подошедший врач.
   В кровавой луже перед ним сидело нечто ужасное. От него веяло холодом. В грязной изодранной одежде, напоминающей врачебный халат, оно пожирало то, что осталось от медсестры. Жвала-челюсти впивались в плоть и отрывали куски, чтобы в следующий момент поглотить их.
   Уродливая голова медленно повернулась. Белые бусинки сразу же просверлили человека насквозь. И он мигом почувствовал себя жертвой, а страх проник в его тело, неминуемо завладевая им. То, что доктор мог, так это пятиться от худощавого создания, боясь нарушить зрительный контакт. Но чем больше он смотрел, тем меньше его слушалось собственное тело.
   - Что это еще за чертовщина... - дрожащим голосом проговорил Майсон, когда ноги отказались двигаться.
   - Подчинись, - потребовали невидимые дети.
   И рассмеялись. Только в их смехе не было ничего веселого; более того, эти звуки вообще не могли быть произнесены ни одним ребенком в мире. Доктор в ужасе закричал. Пятерня наощупь потянулась к сигналу тревоги на стене, и, сжавшись в кулак, разбила предохранительное стекло.
   Голосов становилось все больше, и вскоре они стали передергивать сами себя. С каждой секундой они теряли свою звонкость, превращаясь в низкий и хриплый шепот.
   С трудом оторвав приросшие ноги, Майсон бросился прочь. Его рука скользнула к кнопке пожарной тревоги. Долговязая фигура за его спиной протяжно засопела.
   Выходящая в соседний коридор стена украсилась ярким кровавым всполохом. Отсеченная кисть проползла вниз, успев нажать на кнопку. Оглушительный звон разорвал тишину.
   Очень скоро сюда стечется много народу.
  
   Джейди очнулся. Он не знал, сколько времени пролежал. Окружающая тишина сводила с ума. Повернув голову к окну, он заметил на спинке стула свою одежду. Нужно выбираться отсюда, кричал внутренний голос. Царившее безмолвие навело мысли о том, что ему хватило мозгов снова вляпаться в проблемы. А еще его смущал странный воздух вокруг.
   Сорвав с себя кислородную маску, Джейди зашелся кашлем. Тело уже не болело, а перед глазами не мелькали разноцветные круги. Он наспех оделся и осторожно толкнул закрытую дверь. Та, обиженно скрипнула и отворилась, представ глазам молодого человека залитый белым светом пустынный коридор.
   Никаких воспоминаний о том, что могло его вырубить, у Джейди не осталось. Правда, спина немного чесалась, но это мелочи. И все время, пока он натягивал на себя одежду, Джейди так и не заметил черной круглой цепочки, красовавшейся на задней стороне майки.
   Через десять метров коридор обрывался в двойные створчатые двери. Слева, у стены стояла пустая каталка. Одинокая, и всеми забытая. Посмотрев направо, Джейди разглядел уходящий вдаль коридор, по обе стороны которого виднелись белые пластиковые двери. Похоже, ведущие в другие палаты для тяжелобольных. Себя, Джейди, конечно, ним не причислял, но и не сомневался в том, что его состояние заставило врачей напрячься. Но куда все подевались? Не мог же целый сектор пустовать?..
   Ведь несмотря даже на внушительные размеры больницы, здесь довольно часто шатался персонал.
   Неожиданно внимание завлекли запертые створчатые двери, таинственно скрывающие за собой врачей и медсестер. Они молча взирали на Джейди своими квадратными глазами, и неусыпно наблюдали, как он в полном одиночестве шагает по белоснежному коридору.
   Осторожно пройдя вдоль палат, парень заметил через квадратные окна на дверях, подключенных к приборам людей. Они лежали без движений. И Джейди слышал через дверь, как отмеряет работу кардиограф. Но не должны ли с ними присутствовать медсестры?
   Стараясь не думать об этом, он пошел дальше, желая найти хоть кого, кто выпишет его и покажет выход из этого неприятного места. В своем хорошем состоянии он даже не сомневался...
   Городская Центральная больница являла собой обширный семиэтажный комплекс, с новейшим оборудованием и хвалебным квалифицированным персоналом. Джейди знал, у нее несколько корпусов, и даже есть широкий дворик для прогулок пациентов, обрамлявший ее по всей площади. Своим антуражем больница походила на обособленную крепость, каких было множество в средние века. Но... зачем?
   Пройдя мимо палат, парень осторожно распахнул дверную створку. Буквально в пяти метрах от него врезался смежный коридор, и уходил вдаль по левую и правую стороны. Джейди боязливо добрался до перепутья, и повернул налево. Электрический стрекот от ламп зловеще шептал в уши, и казался таким громким, что мог разбудить утром не хуже будильника.
   Тут находились кабинеты. Джейди подошел к первой ближайшей закрытой двери и постучал. Никто не открыл. Тогда он замер у двери напротив. Но только на нее опустился кулак, та самопроизвольно распахнулась.
   Глаза выхватили письменный стол и компьютер, множество папок и документов. Но не человека в халате. Комната медсестер, располагавшаяся немногим дальше, тоже пустовала. И вещи не были тронуты, а все выглядело так, словно весь персонал растворился в воздухе. Даже стопка бумаг лежала на полке, будто бы оставленная всего на несколько минут.
   В недоумении выйдя из кабинета, Джейди нервно дернул рукой, уволакивая за собой дверь. Та громко захлопнулась, презрительно закричав о том, как некрасиво с ней только что поступили. И Джейди поежился, вслушиваясь в эхо, убегающее по обе стороны. Создавалось впечатление, что оно смолкнет еще не скоро.
   Страх вновь закрался в душу, и парень чуть ли не кожей почувствовал позади себя движение. Оглянувшись, он никого не увидел, и тогда, поежившись, он в спешке зашагал дальше. Холодное дуновение воздуха лизнуло плечо, и Джейди, дрогнув, небрежно погладил его.
   Теперь ему начало чудиться, что за ним следят.
   Там, перед очередной створчатой дверью вместо стены пустовал голый квадратный проем. Лестничный пролет.
   Улыбка исказила его лицо, и он побежал вниз, на первый этаж.
   Уж наконец-то Джейди выберется отсюда.
   Пустой коридор, такой же, как и двумя этажами выше, предстал его взору. Закрытые двери кабинетов, мелькавшие по сторонам, казались некими декорациями, наклеенными на голые стены, не имеющими за собой ничего, кроме бетона. Эта мысль, словно нашептанная извне, подняла внутри волну мурашек, мгновенно рассыпавшуюся по всему телу.
   Этого не может быть, подбодрил сам себя парень. А когда впереди показался просторный холл, облегченно вздохнул. Табличка над пустым широким проемом гласила: "Зал ожидания". Но и он выглядел покинутым и забытым. Джейди почудилось, словно бы в нем поселились призраки. Враждебные, невидимые существа, ведомые одной лишь местью...
   Пустующие продавленные сидения и оставленные кругом сумки напоминали о том, что совсем недавно тут были люди. И Джейди, помешкав, нервно пошел вперед, бросив на них недоверчивый взгляд.
  
   Вскоре он вышел в фойе. В каждом углу стояли крупные горшки с какими-то комнатными разлапистыми растениями.  Они оживляли мертвую атмосферу заведения, но не до такой степени, чтобы принести спокойствие в душу парня.
   Он двинулся к регистратуре, тянувшейся по всю левую сторону. Бумаги, оставленные прямо за окошками, кричали о том, что ее покинули в спешке.
   Весь персонал и пациенты разом исчезли, оставив Джейди совершенно одного. Хотя нет. Наверху же он видел подключенных к приборам жизнеобеспечения людей. Как только с лица соскочила тень сомнения, Джейди двинулся к входной двустворчатой двери.
   Через ее крупные окна виднелись ярко-зеленые деревья,  и протоптанная на траве дорожка, уходящая вбок.
   Перед ним был выход из этого жуткого места.
   Вдоль входа в фойе, по широкому белоснежному коридору промелькнул высокий силуэт. Он быстро скрылся за стеной, так и не удосужив вниманием одинокого посетителя. Или же, он просто не заметил шагающего к выходу молодого парня. Джейди так же не видел его, зато мог услышать свои мысли, сбивающиеся только в одну - поскорее выбраться на улицу.
   Окрыленный свободой парень рванул к выходу. Странное чувство, тот самый стержень, как он его сам называл, начал проявлять признаки активности. Джейди смутился, и неловко оглянулся - коридор, уходящий вглубь комплекса, сверкал пустотой. Неожиданно боль иглою пронзила правую руку, и затухла в районе указательного пальца.
   Джейди не обращал на нее внимания. Перед глазами стояла раскрывшая две автоматические половинки дверь, и бушующая древесная зелень на улице. Он сделал неуверенный шаг вперед, и... уперся в невидимую стену. На входе стояло толстое стекло. Стекло...
   Он провел по нему ладонью и отпрянул - статичная картинка больничного двора пошла черными полосами, которые вдруг приняли металлический оттенок. Внезапно вход исказился, потемнел и превратился в плиту.
   Барьер...
   Посреди него красовалась крупная фигура, с торчащими в разные стороны щупальцами. Джейди отчетливо ее видел, выделяющуюся вдавленными контурами на гладкой поверхности. Кислый привкус досады появился на языке. Страх, наконец, вырвавшийся за пределы сдерживающей его клетки, заставил сердце гулко забиться.
   Что теперь делать? Как спастись?
   Черный ход, мелькнула весьма дельная мысль. Джейди прекрасно знал, что в зданиях подобного типа предусмотрены аварийные и пожарные выходы. Оставалось только их найти. Надежда на спасение родила огонек света посреди океана темноты.
   Внутренний стержень проснулся, наполнив тело энергией. Правая рука начала медленно нагреваться. Джейди побежал к коридору, попеременно нервно оглядываясь. Замерев перед проемом, он пугливо выглянул и посмотрел по сторонам. Пусто. Действительно - кроме ламп здесь было некому шуметь.
   Справа он увидел сверкающие серебром двери лифта. Рванув к ним, он в спешке нажал на кнопку вызова. Гудящий звук спускающейся на тросах металлической коробки разрядил мерное потрескивание. А вслед за наполнившим уши звоном, грузные двери шумно распахнулись. Казалось, эти звуки в одно мгновение растеклись по всему первому этажу... Прогнав эту мысль, Джейди заскочил вовнутрь, и бегло нажал ладонью на кнопку близ цифры "2".
   Двери раскрылись, и Джейди увидел пустующий коридор. Такой же, как этажом ниже. Стены, оббитые пластиком, плавно переходили в подвесной потолок, пересекая окрашенные в синий цвет жирной полосой плинтуса. Встроенные квадратные лампы и тут издавали мерное электрическое потрескивание. Противное донельзя. Надо признать, оно уже начинало раздражать.
   Парень двинулся вперед по белоснежной плитке. Ему пришлось обогнуть несколько капельниц, сиротливо стоящих у стены. И даже они выглядели забытыми в спешке. Если бы Джейди увидел их посреди коридора, то ничему не удивился бы.
   Где Антайо? Успеет ли спасти его на этот раз? Как она отреагирует на то, что...
   Шаги гулом раздавались в ушах. И как бы меньше шума он ни старался создавать, ему казалось, что его слышно в другом корпусе. Лишь бы не привлечь к себе не нужного внимания, шепнул сам себе Джейди.
   Если этот демон еще не убит, то он мог быть где угодно. И даже мог следить за ним, как это делал Слизень.
   Теперь Джейди понял, что испугался своих же мыслей. Одиночество начинало давить, и он вспомнил, что ненавидит подобные заведения. А тут еще и резкий запах лекарств ударил в нос... Однако, та мысль о том, что Антайо так же может убить и его, не давала покоя.
   И в какой-то момент она словно бы обрела детский голос.
   Чтобы выбраться, нужен план эвакуации, где четко указано направление к черному ходу. Такие плакаты висят по всему зданию, только надо узнать, где именно...
   Впереди показались створчатые двери. Широкие квадратные окна на них напоминали огромные темные глаза на посеревшей морде. А блики на стеклах походили на монструозные зрачки. Джейди на мгновение замер, обдумывая, нужно ли ему туда идти. Тепло, волной пронесшееся от пальцев до плеча, дало утвердительный ответ. И, осторожно толкнув створку, парень прошел в другой сектор.
   Тут находились уборные. Медленно, словно выщупывая под ногами почву, Джейди двинулся вперед. Вдруг на стене ему что-то сверкнуло, и он поспешил к широкому плакату, висевшему у зала ожидания. Он сразу увидел, что там было изображено; план эвакуации второго этажа. Цифра "2", жирной заковыркой нарисованная в правом верхнем углу, лишь подтвердила его мысли. Тонкие стрелочки указывали два направления. Те, что уходили дальше по коридору, обрывались у самой крайней лестничной клетки. Над ними чернела надпись "доп. выход вверх". Это оно, подумал Джейди и улыбнулся. Сейчас ему нужно было подняться на третий этаж. Найти там план эвакуации, и узнать, где находится пожарный выход. Если он не перепутает дорогу, что, скорее всего, выберется наружу.  
   И он на радостях помчался вперед. Гудящие над головой лампы сменяли одна за другой. Но тут улыбка резко соскочила с его лица, а глаза широко распахнулись.
   Красные разводы на стене, показавшиеся перед поворотом в конце коридора, обрубили желание идти вперед. Но где-то там должен быть лестничный пролет.
   Узкая тень, неожиданно мелькнувшая за углом, заставила Джейди вздрогнуть. Кто там был, парень не хотел знать. Окровавленная стена и так красноречиво все объясняла. Тень снова вылезла, и опять скрылась.
   Джейди замер как вкопанный, и резко развернулся.
   Волны тепла растеклись по телу, принеся с собой отягощающее предчувствие. И, не теряя времени, парень рваной походкой двинулся вперед. Если бы он хотел, то мог бы услышать свои мысли, превратившиеся в тихое нашептывание.
   Может, ну его, этот черный ход?
   Джейди рванул к ближайшей двери слева по коридору и дернул за ручку. Та не поддалась. Он подбежал к кабинету напротив, возле которого ламинированная вывеска гласила "Только для персонала". И схватился за круглую ручку. Дверь раскрылась. Парень заскочил вовнутрь, и осторожно закрыл ее.
   Белоснежный коридор больницы исчез. Там же осталось и это скребущее потрескивание.
   Несмотря на включенную лампу, в комнате было удивительно тихо. Как если бы она находилась в другом измерении. Глубоко вздохнув, Джейди обогнул массивный офисный стол и подбежал к окну, задернутому жалюзи. Он старался не наступать на валявшиеся то тут, то там на полу бумажки и ручки. Но это оказалось не так просто.
   Застыв у окна, Джейди затаил дыхание. И потянул за шнур, открывая белые полоски, слипшиеся в одно целое. В глаза ударил солнечный свет. Но ни один мускул на его лице не дрогнул.
   Едва дрожащие пальцы только коснулись стекла, то, словно хамелеон, мгновенно изменило свой цвет и структуру. И превратилось в такую же плиту, как на входе.
   Проклятье, буркнул Джейди вслух. Он осторожно открыл дверь, и поглядел по сторонам. Пусто. Протиснувшись обратно в коридор, парень нервно засеменил дальше. Пробравшись в следующий кабинет в поисках не заблокированного окна, Джейди вновь наткнулся на преграду.
   Как так? В квартире Арека на этих штук не было...
   Тогда он зарылся в столах, и шкафах, забитых документами и толстыми папками, желая найти хоть что-то, что поможет обороняться. Бумаги разлетелись по всему кабинету, но ничего толкового Джейди не нашел. Дрожащими руками он закрыл дверцу шкафчика, и тут его голову посетила хорошая мысль - инструменты.
   Прекрасно понимая, что они ему ничем не помогут, Джейди все же чувствовал себя увереннее с оружием. И он знал, где они хранились.
   В хирургическом отделе. Ну, или в морге. Хотя, переться в подвал к трупам совсем не хотелось. Мало ли, в каком он сейчас состоянии...
   Оказавшись в коридоре, Джейди бросился к перепутью. Очередная белоснежная шахта с множеством дверей предстала его глазам. И он начал ощущать себя, как в освещенном подземелье. Откуда нет выхода, кроме как через прорытые наружу тоннели.
   Джейди внимательно окинул глазами коридор. Понятное дело, что снова нужно искать карту. Многие посетители и пациенты обычно пребывали разве что в одном секторе, и им не приходилось шататься по всему комплексу в поисках выхода. Ведь их же тут несколько...
   Но надо признать, этот высокооборудованный госпиталь представлял собой региональный объект, славившийся опытными профессионалами не только в городе М.
   Что-то темное мелькнуло за углом впереди.
   Парень сменил свой курс ровно на сто восемьдесят градусов. Его начали бить нервы. Куда ни шло быть загнанным в ловушку в квартире, чем томиться в ожидании неизвестности, думал Джейди. Вдруг он вспомнил, как пробегал двери лифта, и быстро вернулся к ним.
   Внутри кабины он чувствовал себя увереннее. Но вот, металлические створки раскрылись, и вновь опустили ощущение неизбежности на его плечи.

10. Западня

   Вот он, пятый этаж. Снова пустой коридор, уходящий вдаль. Джейди медленно двинулся вперед. Все старался вслушаться в трещащую тишину, но та никак не решалась раскрывать ему свои темные тайны.
   Его вниманию предстали кабинеты терапии. Чего здесь только не было. И теперь понятно, почему эта больница имела высокий статус в регионе. Сюда неоднократно направляли пациентов из других городов, нуждающихся в сложных операциях, и не раз по новостям пробегал репортаж о получении гранта некоторыми сотрудниками комплекса.
   Но что-то подсказывало, что все эти комнаты покинуты, и нет нужды в них заходить, чтобы только посмотреть на новейшее оборудование. Джейди прошел мимо вывески станции переливания крови. За приоткрытой дверью виднелись хромированные столы.
   И снова замелькали палаты, возле которых на стенах слева серели таблички с трехзначным числом. Первая цифра была у всех одинаковая - пятерка. Парень подскочил к двери и осторожно нажал на ручку - та отворилась, обнажив человека, неподвижно лежащего на кушетке. Глаза его были закрыты, а к руке тянулась тонкая трубочка от стоящей рядом капельницы. Джейди облегченно вздохнул и осторожно подошел к другой палате. Неуверенно заглянул внутрь.
   Напряженное лицо сразу же разгладилось.
   С кем бы ни пришлось столкнуться, похоже, лежавших без сознания людей оно не трогало. Чувствуя клокочущую тревогу, медленно набирающую обороты в груди, Джейди двинулся дальше. По этим бесконечным коридорам, превращавшим это заведение в настоящий лабиринт.
   Вскоре слева замелькали двойные двери, ведущие в фармацевтический отдел. Через несколько метров коридор расширялся в "Комнату отдыха". Там Джейди увидел разросшиеся в горшках растения, детский столик с карандашами и раскрасками, а так же множество мягких сидений и кофейных столов. Из-за угла выглядывали автоматы  с газированными напитками и закусками. Парень замер перед лестничным пролетом, справа от которого на стене висел плакат. И, как он полагал, это оказалась карта больницы.
   Джейди внимательно смотрел на ее, проверяя пальцами возможный маршрут. Те предательски дрожали. Ударяли то по пластиковой табличке, то вообще зависали в воздухе. Электрическое дребезжание в ушах разбавилось странным, почти незаметным шепотом. Слова в таком шуме было невозможно разобрать, но одно Джейди понял точно - звук исходил из створчатой двери, находящейся за сужающимся проходом.
   Внимательно изучая карту, парень изо всех сил пытался запомнить, куда идти. Но не выходило - мысли постоянно перемешивались, заставляя отвлекаться на эту чертову дверь. Да и взгляд нервно скользил, и не сосредотачивался на чем-то одном... Потому что Джейди чудилось, что там, за прямоугольными половинками кто-то стоит, и смотрит на него пронзающими насквозь бусинками глаз. Сероватый фон, который он отчетливо видел в них, сковывал холодом трепещущееся сердце.
   Шепот сдвинулся. Джейди понял, что до смерти напуган, и не может вдохнуть ставший густым воздух. Ему стало казаться, что с ним играют. Этот невидимый шпион, хищник, развлекающийся с жертвой, как собака с костью, наводил первобытный ужас. Самое первое ощущение жизни; инстинкт, впитываемый плодом еще в утробе матери.
   Враг вполне мог находиться за теми дверями. А мог и не находиться. Он был тем самым котом Шредингера, и Джейди следовало заглянуть в злосчастный ящик, чтобы узнать правду. Но не хотел. Пока внутренности сковывали тонкие щупальца страха, он мог только ждать.
   Внутри загорелся призрачный огонек. Он отогнал холод, подарив крупицу тепла. Лишь тогда парень оторвал глаза от квадратных оконцев и пошел обратно.
   Карта достоверно объясняла, что можно обойти этот стоматологический сектор, и выйти туда, куда нужно. А именно, к черному ходу. Правда, для этого требовалось добраться в другое крыло.
   Ход вел на узкий лестничный пролет, ведущий на волю из больничного лабиринта. Джейди нужно было дойти до этой так называемой, экспресс-лестницы, соединяющей все этажи комплекса. Такая же узкая шахта располагалась и в этом крыле, но идти до нее совершенно не хотелось. Потому что Джейди чувствовал, что у него сидят на хвосте, и если он повернет обратно, вряд ли без проблем доберется до выхода. Если только доберется.
   Обрывок карты висел перед мысленным взором. Всего-то, нужно малость удачи, чтобы поскорее добраться до черного хода незамеченным.
   Джейди пустился в бег, и его шаги гулко отдавались в безлюдном коридоре. Что-то зашелестело за спиной, и он замер на полушаге. Пронизывающий мозг шепот вернулся, агрессивно повторяя неразборчивые слова.
   На самый край обзора, который выхватывало зрение, выскользнуло высокое темное пятно. Джейди резко повернулся, и воздух с придыханием вырвался из легких. А на руках пустились в бег покалывающие мурашки.
   Там, вдалеке, возле лестницы, замерло долговязое существо. Похожее на то, чье изображение красовалось на плите на первом этаже.
   Его уродливая башка клацала оголенными костями. Сияющие глаза пускали невидимые молнии. То, что осталось от халата, покрывающего хилое тело, было запачкано чем-то бурым. А за узкими плечами что-то извивалось.
   - Мы твои друзья! - захихикали голоса в голове. - Впусти нас!
   Парень оторопел, чувствуя, как холод начал сковывать мышцы. Но тепло, циркулирующее в руке, взорвалось огнем. Жар охватил каждую клеточку тела, пропитывая ее синим свечением. И в следующий миг Джейди заметил голубоватый ореол, окутавший кисть и запястье.
   Долговязый, захлебываясь слюной, поднял тощую ногу. И, резко опустив ее на пол, поднял вторую. Изо всех сил старался идти быстрее, но не мог. Мог только пыхтеть.
   Однако, ему нужен этот человек. Ибо только он способен избавить его от нестерпимых мук голода.
   Слева, рассекая воздух, что-то просвистело, и парень инстинктивно прижался к правой стене. Оттолкнулся, побежал. На мгновение оглянувшись, он увидел оплавленный след на том месте, где только что был. Черная полоса повторяла движение тонкого щупальца, взметнувшегося обратно в раздувшийся клубок.
   Медлительная тварь глухо завыла. Зароптала окружившими Джейди призраками, склоняя его подчиниться. Тот прогонял настырные голоса, однако, они возвращались снова.
   Тогда демон вновь атаковал.
   Внутренняя сила, нашедшая пристанище в руке, подкосила ноги. Ухнув, парень растянулся на полу. В метре над головой просвистело; щупальца полоснули стены, и, оставив черные борозды, устремились обратно.
   Джейди вскочил на ноги и вдруг метнулся влево, стукнулся в покрытую пластиком стену. Червеообразные отростки пролетели мимо, врезаясь то в потолок, то в стены. И вот квадратная встроенная лампа впереди, приняла неожиданную подачу. Вспыхнув фейерверком, разбросала осколки по полу.
   Выдохнув, парень бросил взгляд на полувысушенное чудовище. А затем побежал. Внезапно его толкнуло, и он врезался боком о стену. Справа со свистом пролетела пара смертоносных кнутов. Ударив по стене и потолку, они вонзились в пластик, застряли в бетоне. Но Долговязый ухнул, призывая их к себе. И те, рассыпав на пол крошево, мгновенно вернулись в горб.
   Узкий коридор начал расширяться, и уходить влево. Бетонные колонны, врезавшиеся в потолок посередине, могли помочь отвлечь преследователя... Но возникла другая проблема - здесь располагался отдел реанимации, уходящий далеко вперед. И Джейди совершенно не хотелось, чтобы тварь отвлеклась на кого-то еще.
   Через широкие пластиковые окна справа проникал солнечный свет. Спасение казалось таким близким... Казалось.
   Внезапно тело полусогнулось, а ноги понесли левее. И боковым зрением Джейди увидел метнувшиеся рядом щупальца. А вслед за грохотом и треском демон гневно заскулил.
   Джейди обернулся. Увидел кнуты, серыми полосами врезавшиеся в колонну. И понял, что та спасла ему жизнь. Ухмыльнувшись, он толкнул появившуюся створчатую дверь.
   Та уныло заскрипела за его спиной. Но голоса так и не исчезли.
   Тогда до Джейди и дошло неизбежное озарение - он не помнил, куда бежать. Ведь этот коридор должен был повернуть еще раньше!
   Но не мог же я сбиться с маршрута, промелькнула в голове удрученная мысль.
   А между тем впереди предательски замаячил тупик.
   Нет, все же, смежный проход, образующий развилку в форме "Т". На несколько секунд Джейди замешкавшись, остановился. Решал, куда поворачивать. И, услышав, как один из голосов предложил сброситься в окно, повернул налево.
   Он едва не врезался в стену. И, резво оттолкнувшись от нее, ринулся по очередному бесконечному коридору. Вздрогнул, когда за спиной вновь прогремело.
   На мгновение обернувшись, парень увидел торчащие из стены гибкие полосы. Таким успехом они могли пронзить человека насквозь, понял он. А так же то, до чего же ему повезло.
   Коридор всколыхнулся от кряхтения Долговязого. Судя по всему, тот был еще далеко, но... в голове Джейди плотно засела предательская мысль, что ему вряд ли удастся скрыться. А вслед за отрезвляющим сознание треском, хлысты вырвались из бетонного плена, и, выпустив серо-красное крошево, исчезли за поворотом.
   По правой стороне как ни кстати приближались широкие двойные двери, над которыми большими буквами краснело "Операционная". И Джейди сразу заскочил внутрь, громко хлопнув стальными створками. И быстро осмотрелся в просторном кабинете. Слева проход вел в еще одну соседнюю комнату. Скорее всего, подсобку.
   Парень отдышался. Ноги сразу заболели, став ватными и тяжелыми.
   А умолкший на несколько минут шепот вернулся. Голоса, полные злобы и ненависти, принялись угрожать.
   Комната оказалась забита медицинской утварью. В правом дальнем углу, у окна, стояла пустая каталка. Посреди кабинета расположился хирургический стол на колесиках, над которым высился на тонком штативе массивный прожектор с несколькими лампами. Возле него в металлическом поддоне, прикрепленном к столу, лежали не менее жуткие инструменты. Справа у стены стояли приборы, назначения которых Джейди не знал. А еще и врачебный стол со встроенной раковиной.
   Рядом с каталкой висела ширма, а за ней различалось медицинское кресло-кровать. В правом ближнем от Джейди углу стоял шкаф с прозрачными дверцами, внутри которого можно было увидеть различные пузырьки с лекарствами. А возле прохода в другую комнату на вешалке висела пара врачебных халатов.
   Ушей коснулся хриплый рев. И Джейди на потяжелевших ногах сорвался к проходу, наспех сорвал белое тряпье. Руки вновь задрожали.
   Повернувшись обратно к каталке, он взглянул на смятую одежду. Но, так и не придумав, как ее применить, бросил на пол. В гневе топнул ногой - нет, халаты уж точно его не спасли бы.
   Со стороны двери раздался тихий, страдальческий стон. Шепот налился силой, и Джейди, наконец, услышал, что говорили дети.
   "Мы найдем тебя, и ты умрешь... Тебя никто не спасет, и ты сам это знаешь..."
   Парень метнулся к инструментам, схватил шприцы-кусачки, и, не придумав ничего лучше, бросил их. Те зазвенели на дне поддона, заставив шедшего где-то в коридоре Долговязого гневно захрипеть. Джейди кинулся к ширме, как тут замер. И рванул обратно, в соседнюю комнату. Припал к стене возле проема.
   Мокрая спина прилипла к ее холодной поверхности. И парень понял, что вот-вот свалится на негнущихся ногах.
   Раздался скрип. Несколько кнутов еще сильнее надавили на дверную створку, и она отворилась. Демон заглянул вовнутрь. Его вниманию предстала пустая комната. Все было бы ничего, если бы не одна деталь - на полу валялись скомканные халаты.
   Долговязый глухо зарычал.
   Громкие детские голоса смеялись и причитали. Все говорили, что прятаться бесполезно. Джейди приказал себе ни в коем случае не слушать их. Он вжался в стену, желая срастись с ней. Ведь в этой комнате не было выхода; Джейди собственноручно потерял все козыри, загнав себя в ловушку.
   Долговязый медленно повертел головой, как вдруг заметил кое-что интересное. И, подойдя к ширме, судророжно задергал башкой.
   Но едва костяные челюсти силой клацнули, Джейди ощутил горькую обреченность. Однако, она быстро исчезла, уступив место мнимой решительности.
   Демон поднял трясущуюся руку и зажал ткань тонюсенькими пальцами. Дернул. И ширма, зашуршав, сдвинулась. Разочарованно захрипев, Долговязый обернулся. Уставился на пустующий проем.
   Его голова вновь задергалась.
   Липкий страх медленно проник в душу. Монотонный треск жвал, походивший на удар ногтя по дереву, раздавался совсем рядом. Практически за спиной...
   Хотя, эти звуки больше напоминали тиканье часов. Эти часы, отмеряющие неправильные секунды, могли легко оборвать непродолжительное время человеческой жизни.
   Послышался шелест, а затем заскрипела дверца - и рваный ритм сразу же стих. Отвратительные голоса, требующие выйти, обратились в шепот, а после и совсем растаяли.
   Опустилась тишина.
   Джейди глубоко вдохнул. И, взяв себя в руки, осторожно выглянул из-за угла. Он жутко рисковал. Рисковал столкнуться глаза в глаза со своей смертью. Но, к его счастью, операционная оказалась пуста.
   Выждав еще пару минут и удостоверившись, что голоса не возвращаются, он подбежал к двери и осторожно отодвинул створку. У него почти получилось не скрипеть.
   Коридор по обе стороны белел пустотой.
   Память словно бы отшибло. Он не помнил, куда идти. К тому же, нужно постараться не нарваться на демона... Джейди отчаянно пытался вспомнить путь к черному выходу, но, увы, неожиданная встреча вытрясла у него всю память.
   Положившись на удачу, он побежал направо.
   Вдруг показались двери лифта. Облегченно вздохнув, Джейди замер прямо перед ними, и испуганно озарился. Ему привиделось, что высокая тень следит за ним. Но нет, никто не наблюдал. Наверное.
   Парень в нетерпении нажал на кнопку вызова. Двери раскрылись, приглашая к себе на огонек. Тот зашел в скромные апартаменты лифта, и опустил палец на кнопку у цифры "3". И с замиранием сердца наблюдал, как со скрипом сжимаются металлические челюсти, сужая белоснежный коридор. Как бы Джейди ни боялся увидеть жуткое создание, оно так и не решилось показаться ему. Только едва различимый шепот заставил его руки дрожать. Он нежданно вернулся в голову, выплыв из ниоткуда.
   - Мы видим тебя, - говорил расплывающийся девчачий голос. - И непременно найдем... Тебе не скрыться от нас. Мы везде. Мы нигде...
   Шум лифта унес эти слова вникуда.
   Теперь Джейди шел в гробовой тишине по широкому проходу. И, добравшись до пересечения коридоров, повернул налево. Он больше не бился в закрытые кабинеты, да и не было на то никакого толку.
   Ноги напомнили о себе вопиющей болью. И отдавали в бедро при каждом шаге. Джейди напрягся, когда голоса вернулись, и облегченно вздохнул, как только те растаяли. Похоже, они являлись в каком-то роде "ментальной оболочкой", частью демона. Но насколько велико это поле, и мог ли тот его контролировать, можно было лишь предполагать.
   Джейди снова казалось, что за ним следят. И каждый раз, когда он находил в себе силы обернуться, глазам представал только лишь пустой коридор.
   Зеленая наклейка на стене со стрелкой направления пожарного выхода указывала вперед. Джейди уже видел широкую пластиковую дверь с окном посередине, ведущую в соседнее крыло больницы. Он торопливо зашагал ей навстречу, как тут услышал позади себя уже знакомые горе - "часы".
   Эти дети снова говорили с ним. Но другими голосами. Злобными... высокомерными. Но Джейди не слушал их. Он побежал, что было сил, и старался не думать о том, что на сей раз он умрет.
   И что его никто не спасет.
   Боль взрывной волной пронеслась по ногам, и Джейди едва не свалился на ровном месте. Но внезапно она поднялась вверх, и, вылившись в туловище, начала перетекать в правую руку.
   Внутренний стержень проснулся, наградив Джейди волной спасительной энергии.
   Шпалообразный урод грозно захрипел - долгожданная цель стремительно удалялась. Но на сей раз он все продумал.
   И не позволит ей скрыться.
   Кнуты бодро закопошились за серой спиной и вырвались из клубка, окутав своего хозяина. Демон пронзительно завопил, наверное, на всю больницу. И тройное эхо, поселившееся в нешироких коридорах, разбрелось в укромные уголки кабинетов.
   Джейди все же на мгновение повернул голову. Длинная тень со сверкающими кружками на вершине медленно шла по пятам, но ее скорости не хватало, чтобы нагнать его. И Джейди мог радоваться, что его нашли слишком поздно. А еще, что...
   До соединительного рукава оставалось совсем немного.
   Щупальца рванули вверх и закрутились на толстых трубах, тянувшихся по обеим сторонам коридора под потолком. Ноги оторвались от холодной керамогранитной плитки и зависли над ней. Почерневшие человеческие пальцы растопырились. Демон оглушительно завыл, и широко раскрыл жвала. Кожа над ними взялась складками и приподнялась.
   А голоса вмиг повзрослели, превратившись в срывающиеся агонией визги. Они требовали повиновения, но Джейди оставался непреклонен. Он бежал, и не видел ничего вокруг кроме бесконечного коридора, и не слышал ничего, кроме мешанины мыслей. Силы слишком быстро покидали его, но он не останавливался. Просто не мог. Даже несмотря на разрывающую голову пульсацию и воспламенившиеся легкие, обжигающие сердце.
   Но Джейди не мог выжать из себя больше.
   Он и не видел, как тварь сгорбилась, и расправила щупальца, мигом обвившие несчастные трубы. Превратившись в уродливую букву "Г", во что ни есть гротескного паука, она выгнула голову, и мертвым взглядом уставилась на цель.
   И, сделав последний шаг, серые ноги оторвались от пола.
   Демон грозно заклацал хелицерами. И, зарычав, бросился в погоню, ловко перебирая новыми конечностями, которых мог выпустить, сколько ему угодно.
   Трубы скрежетали, едва плети касались их, прогибались, когда те мертвой хваткой закручивались на них, и вздыхали, когда отпускали.
   Джейди с разбегу ударился в дверь, ведущую в соседний корпус, пролетел вперёд, едва не распластавшись на скользком полу. Раскрывшаяся настежь, она даже не думала закрыться.
   И тогда парень обернулся.
   Горбатый силуэт, злобно сверкая глазами, рывками плыл по воздуху. И нагонял его.
   Джейди вздрогнул. Волна холода, всколыхнувшая внутренности, лишь на мгновение остановила сердце. И заставила беднягу смотреть вперед.
   На широкий коридор, соединяющий два крыла центральной больницы. Слева расположилась стеклянная, с бетонными перегородками стена, через которую виднелся зеленый огороженный двор. Пышная крона деревьев блестела от пробивавшихся сквозь дырявые облака солнечных лучиков. Вымощенная камнем дорожка и лавочки пустовали. Заброшенность чувствовалась и там, хотя по проезжей части, видневшейся отсюда через деревья, то и дело проносились авто.
   Эта милая картина была готова прерваться. Но тут Джейди увидел подкатывающую к ограде госпиталя машину скорой помощи. Миг - и цветная картинка скрылась, превратившись в однотипный фон больничных стен.
   И счастливчик, там того не ведая, проскочил через распростертую дверь уже северного крыла.
   Тварь с ревом вылетела в соединительный рукав. Джейди слышал, как она воет, и на мгновение оглянулся - покачивающиеся на фоне роящихся щупалец глаза так и жаждали раскромсать его.
   Вдруг демон потерял равновесие и распластался на полу. Теплые солнечные лучи легли на его окровавленное тело. Но так и не согрели.
   Он чувствовал, как часть его верных щупалец, обвивших трубы, натянулась поперек коридора. Другая же толстыми проводами беспомощно лежала на полу. И Долговязый понял, что сам виноват. Что не предусмотрел это. Что не видел ничего, кроме...
   С хрипом приподнявшись на сухих руках, он вновь впился глазами в Джейди. Оплетающую парня голубоватую ауру, похожую на кокон, ему было прекрасно видно.
   Он заревел и выбросил кнуты. Те врезались в потолочные плиты и застряли в бетоне. На лысый череп из широких дыр посыпался песок. А затем окровавленные ступни оторвались от пола. И, нещадно раздирая потолок, Долговязый бросился в погоню. Теперь него были все шансы догнать наглеца.
  
   - Остановись! Замри! - кричали булькающие голоса. И тот, кому они были адресованы, угрюмо замычал.
   Они опять истошно завизжали. Но Джейди бежал, и изо всех сил старался не слушать их. Дыхание сбилось, а под ребрами потяжелело, словно налилось свинцом. Странная пелена застилала глаза, как и мозг, не позволяя трезво мыслить. Соверши он ошибку... и пиши пропало.
   За спиной прогремело.
   Джейди повернул голову. И заметил маячившее черное тело, за которым темнел изуродованный коридор. Щедрые искры, выбивающиеся из разбитых ламп, дождем сыпались на пол.
   Волна дрожи пронеслась по телу. И Джейди пожалел, что пошел на поводу у любопытства.
   Тонкие гладкие путы мелькнули в воздухе. Но им не хватило секунды, чтобы схватить парня в тесные объятия. Тот вовремя рванул за угол, оставив чудовище наедине со своими интересами.
   Вновь оглянувшись, Джейди победно ухмыльнулся. Десять ноль, отметил он про себя. А тварь, словно уловив его мысли, злобно захрипела где-то в смежном коридоре.
   Парень отвернулся, и лицо его вмиг побледнело, а рот широко раскрылся в немом изумлении.
   Он резко снизил скорость. Но непослушные ноги все бежали, пока не остановились, едва не налетев на это. Позади неистово громыхало разъяренное создание, а впереди высилась смердящая куча, от одного вида которой сжимался желудок.
   Джейди закашлял. В нос ударил все тот же отчетливый и мерзкий запах смерти. Он сразу воскресил в голове рыдающую в глубинах маркета тушу, которая бездушно растерзала ни в чем не повинных людей.
   Гора полусожратых трупов лежала на залитом кровью полу. Погрызенные части тел, зияющие красным ямами, кое-где были целомудренно прикрыты замызганными грязью тряпками.
   Звуки за спиной резко оборвались.
   Холодное, тонкое щупальце обвило грудную клетку, намертво припечатав руки, и взметнулось вверх. Костяные челюсти сомкнулись, а глаза-пуговицы с наслаждением наблюдали, как закорчилась и замычала жертва.
   Та раз за разом пыталась вырваться из сдавливающих ее тисков, но те только сильнее впивались, оставляя на коже не то красные полосы, не то синяки. Тогда Джейди обреченно задергал ногами, пытаясь раскачаться.
   И ему это удалось.
   Снизу раздался недовольный хрип. Второе щупальце змеей сдавило тело чуть ниже бедер, обрубив любую возможность пошевелиться. Что вызвало буйный восторг у твари - она возбужденно засопела, не отрывая взгляда от жертвы, корчившейся в ее лапах. Закапала на пол жижей изо рта.
   Только под ногами  равнодушно пестрела красно-белая трапеза существа из иного мира.
   Кнуты начали медленно поворачиваться, и шведский стол на полу поплыл вправо, уступая место высокому тощему демону. Скрывающий его тело халат разорвался, и предстал Джейди огромный живот, испещренный темной сеточкой вен.
   Долговязый висел посреди широкого коридора, раскинув десять щупалец в форме конуса. Его поджатые лапы болтались в воздухе, хотя от пола их отделял от силы метр. А кровожадные глаза сияли как неограненные алмазы.
   Джейди со всхлипом отвернулся, и резво задергал руками, в надежде разжать тугие путы. Он полагался на свою силу, внезапно пробудившуюся в правой кисти. Нельзя было не чувствовать стержень спасения, зарытый где-то глубоко внутри.
   Вот-вот он должен проявить себя. Оставалось только его спровоцировать...
   Ненароком взглянув на руку, Джейди увидел светящиеся голубым налетом кончики пальцев.
   И ухнул, когда его резко опустили к уродливой лысой голове. Демон уставился ему в глаза, и его капающие прозрачной жижей жвала еще сильнее задергались. Гнусные голоса снова принялись за свое, терроризируя измученное человеческое сознание. Они хохотали и кряхтели, пробуждая в душе древний страх.
   Парень отчаянно дергал конечностями, но с каждой секундой они все меньше слушались его, каменея под немигающим взором белых бусинок. Как бы он того ни желал, сила отказывалась ему помогать. Неужели ее так же парализовал страх?
   Глупо... Чем же тогда отличались Химера и мерзкий Слизняк, раз она не желала отдавать Джейди в их лапы? Чем они хуже Долговязого?
   Но стоило заметить окровавленный круглый проем, видневшийся меж челюстей, как глупые мысли исчезли сами собой. Джейди отвернулся. Понял, что теперь уж точно погибнет.
   Трепещущий Страх еще больше проник вглубь, распустив метастазы в органы. А тот энтузиазм, бивший ключом, мгновенно иссяк, впрочем, как и силы, превратившие парня в безвольный мешок с мясом.
   Похоже, это конец...
   Даже если Антайо уже и проникла в больницу, то она еще долго будет искать эту тварь. А Джейди к тому времени уже точно пополнит ряды погибших.
   Наверно.
   Демон слышал, как скорчившийся парень обреченно застонал. Из трубки раздался клокочущий звук, и два щупальца медленно, словно растягивая удовольствие, вылезли из клубка. Они нежно обхватили жертву за лодыжки. И потянули вниз и в стороны.
   Казалось бы, Джейди понял, почему в том кровавом месиве так много расчлененных тел.
   Он пронзительно закричал. И услышал эхо, рысью убегающее по обе стороны коридора.
   Ненасытное чудовище, словно наслаждаясь, злобно заклацало, а из его влажной трубки опять засочилось хрипение. Оно возбужденно поджало лапы, предвкушая, как теплая кровь с минуты на минуту брызнет на его морду.
   Вдруг правая ладонь вспыхнула огнем, и пронзила кремовую округу насыщенным голубым свечением. Оно рвалось из пятерни неконтролируемым пожаром, разбрасывая синие язычки по сторонам, и превратило свой источник в яркий комок. Горящая рука непроизвольно дернулась, и кнут, не сдержав нагрузки, со всхлипом разорвался.
   Рухнув в кучу частей тел, он затерялся среди оторванных конечностей.
   Неистовые пальцы мигом схватились за следующий, и потянули.
   Долговязый хрипло завыл, открыто возмущаясь вопиющей несправедливостьи. Он резко поднял жертву под потолок, и силой швырнул. Но Джейди оказался не промах - его пальцы накрепко вцепились в щупальце. Плоть со всхлипом разорвалась где-то у основания, и безжизненно повисла в его почерневшем кулаке.
   Паук в бешенстве затряс ногами. Ворох послушных кнутов бодро завозился за спиной, а лысый череп задрожал, открыто протестуя с неуважением, проявленным простым смертным.
   Джейди перелетел через груду мертвецов и, упав на спину, кубарем прокатился по полу. Поплывшая на мгновение перед глазами картинка соединилась в одно целое. Парень с трудом поднялся на негнущихся ногах.
   И понял, что лишь чудом не сломал себе шею.
   В рот проник неприятный металлический привкус. Джейди поморщился, и скользнул глазами к серой, разъяренно ревущей фигуре под потолком. Казалось бы, она была сильно уж занята собой, чтобы сорваться в погоню за ним.
   Его глаза опустились на правую пятерню, все так же горевшую синим пламенем. Кулак держал все еще живое щупальце, извивающееся, как издыхающая змея. Но впредь ему осталось жить совсем недолго.
   Теперь у Джейди был свой собственный кнут. Правда, совершенно бесполезный.
   Величественно висевший в воздухе паук истошно заревел. Из горба мигом вырвалась новая партия щупалец, окружившая своего повелителя ореолом покорных слуг. Одно из них рвануло к куче тел и, с хрустом выхватив окровавленную ногу, в гневе швырнуло в окно. Стекло звонко дрогнуло и исказилось сеточкой трещин. По нему волнами прошелся темный фон, напоминающий о том, что не всегда стоит верить увиденному.
   Джейди побежал прочь. Может, у него еще было несколько минут форы. В лучшем случае он мог бы оторваться от погони. "Умрешь, умрешь... Ты будешь кричать от страха и боли", - лихорадочно сбивались обезумевшие голоса. Долговязый вскинул несколько кнутов, и силой обрушил их на Джейди. Стена и пол исказились черными полосками, а с оплавленных краев потек пластик.
   Одно щупальце проскользнуло вдоль окна, через которое лился солнечный свет, Оно треснуло, а вслед за поплывшей поверхностью преобразилось в барьерную плиту.
   Скорее всего, изображение демона есть и на ней.
   Но, к превеликому сожалению, Джейди был уже далеко, чтобы гибкие кнуты смогли до него дотянуться.
   Глаза вспыхнули белым огнем. И тварь, безумно хрипя, сорвалась в погоню. Она неаккуратно вонзала свои червеобразные щупальца в потолок, неистово круша его. Одно угодило в лампу, и та, выпустив снопу искр, посыпала на пол стекло. Электрические всполохи, обретя свободу, побежали по тощему телу, но в отличие от любых прочих существ, Долговязому на них было все равно.  
   Как и на стальные внутренности арматуры и провода, которые вывалились наружу из глубоких ран потолка. Крупное крошево разлеталось по стороны вместе с раскуроченными кусками потолочных плит.
   Демон бил по лампам и вентиляциям, и щупальца проваливались в них, заставляя его замедлиться. И однажды он снова чуть не упал. Ноги коснулись пола и зашагали по нему, чтобы в следующий миг повиснуть в воздухе снова.
   Коридор сотрясся от оглушительного рева. И Джейди, охнув, прикрыл уши ладонями. Но голова уже закружилась, болью застучав в висках. Он обреченно замычал.
   И оглянулся. Посреди темного коридора, скрючившись и горя глазами, огромными рывками неслось чудовище. Его кидало то влево, то вправо, а порой и вообще он вытягивал тонкие ноги, чтобы оттолкнуться от засыпанного камнями и кусками труб пола.
   Джейди нервно сглотнул. Если сейчас он что-нибудь не придумает... то все будет кончено.
   Его глаза распахнулись, озарившись надеждой. Там, немногим дальше, по правую сторону стена переходила в широкий проем. Лестница.
   Стоило поднажать совсем чуточку...
   И тогда он, наконец, смог бы оторваться от твари. Ведь чтобы продолжить гнаться за ним, ей пришлось бы опуститься на медлительные человеческие ноги...
   За спиной просвистело, и парень машинально пригнулся. И несколько тонких щупалец, пролетевших над головой, пронеслись вдоль коридора.
   А затем рванули обратно.
   Джейди ловко дернулся к левой стене, пропуская их. И вздрогнул, когда те все же прикоснулись к нему.
   Неожиданно туловище сжалось в комок, опрокидывая парня на колени. И он чудом не упал на живот. Но не успел Джейди и подняться, как уши наполнил оглушительный грохот. А стены всколыхнулись, и ударили в лицо крошевом.
   Из разорванных проводов с шипением забили снопы искр.
   Кувыркнувшись, Джейди резво вскочил и пустился в бег. И не смог не заметить выпотрошенную слева стену. Нет, эту огромную дыру посреди кремового фона, из которой искрящиеся провода вывалились вместе с кусками бетона и кирпичей, засыпав пол мусором.
   В один прыжок Джейди перемахнул через завал, и, едва не споткнувшись на усталых ногах, начал набирать скорость.
   Справа промелькнули массивные двойные двери. Широкая вывеска возле них черным по белому гласила: "Столовая". На раздумывание оставалась пара секунд, но все же, чашу весов перевесил выбор в пользу лестницы.
   Еще совсем немного. Каких-то десять метров. Не было сил обращать внимания на раздираемые болью мышцы от неимоверных физических нагрузок. Да и на легкие, пылающие огнем.
   Джейди никогда не отличался спортивной подготовкой. И все его тренировки сводились разве что к пешим прогулкам. Вот поэтому сердце так отчаянно выло в горле, грозясь остановиться.
   А правая рука все сияла. Правда, не извергала из себя огонь, как в прошлый раз. И, как и прежде, ни один ожог не коснулся кожи. Чему Джейди был безумно рад.
   Но не Долговязый. Он вдруг бешено взревел.
   А что-то тонкое, просвистев над ухом, опустилось на левый бок и бодро подбросило.
   Джейди, охнув, полетел прямо на стену. И, треснувшись об нее, беспомощно растянулся на полу. В паре метров от него вверх и вниз уходили спасительные ступеньки.
   Отяжелевшая спина облокотилась о прохладную стену. Перед глазами все двоилось, а голову пронзала острая боль. Парень онемевшими руками схватился за виски, стараясь унять бьющие по мозгам барабанные палочки. Но бесполезно.
   Темный, раздваивавшийся и собираемый воедино силуэт в окружении черных змей, медленно приближался к нему. Долговязый плелся на ногах, заставляя жертву почувствовать холодное дыхание смерти. Завидев расплывающиеся круглые пятна, Джейди заерзал. Он пытался подняться, но не мог - каждое движение отдавалось острой болью в спине.
   Сломан позвоночник...
   Застонав, Джейди обреченно глянул на руку - та потухла, предоставив своего хозяина самому себе. А по факту - на растерзание.
   Долговязый опустил к нему сверкающую огнями голову, и присел. Его длинные кости жалобно заскрипели. Уродливая морда заклацала прямо перед бледным лицом, и парень поморщился, почувствовав гнилостный запах из круглого рта. На глаза предательски тот час же навернулась влага. Тварь засопела своей отвратительной трубкой, и еще ближе склонилась к человеку.
   - Вот и все, - произнесли дети. - Мы же говорили, что найдем тебя.
   И они злобно захихикали.
  
   Здесь царил мрак. Повсюду. Джейди сделал несколько шагов вперед. Ничего не изменилось  - тьма продолжала окружать его. Тогда он побежал. Но темнота преследовала его. Тут он споткнулся и упал на живот. Зубы силой сомкнулись, прикусив язык.
   Сердце бешено колотилось, и он слышал его стук, троекратным эхом разносившийся в стороны. Джейди поднялся. Тьма по-прежнему царствовала в этом месте. Удручающий пейзаж дурманил сознание. Неужели... Неужели это и есть смерть? Пустота? Здешняя тишина даже не резала слух.
   Внезапно он заметил подле себя движение. Все же, он не один. Послышалось шуршание. Нет, может лишь его воображение играет с ним злую шутку?
   Тени окружившие его, так и не решались приблизиться. Джейди услышал, как они начали шептать. Голоса перебивали друг друга и смазывали слова в звуки. Но он не собирался слушать их, несмотря на то, что они говорили едва ли ему не в ухо.
   Яркий свет ударил в глаза, и парень с улыбкой увидел впереди нечто белое. Он побежал. Раздавшийся справа клокот стер радость с лица. Тени вокруг зашевелились. Джейди быстро приближался к источнику света, но его невидимые спутники неотступно следовали за ним по пятам. Он слышал их, он чувствовал их.
   Некие человеческие силуэты начали угадываться в едва посветлевшем фоне, полностью повторяющие движения Джейди.
   - Он забрал тебя, - издевательски заговорили призрачные дети. - Теперь ты часть его... Мы часть его...
   Заветный огонек света потух и Джейди испуганно осмотрелся. Из бездны начали подниматься жуткие, похожие на басистый хохот, звуки. Нечто проскользнуло совсем рядом и коснулось его предплечья. Почти неосязаемо.
   Привыкшие к темноте глаза так и не могли различить ничего и никого вокруг. Он слышал их голоса совсем рядом, заметил, что они сомкнули кольцо, заключив его в центр. Не желая знать, что будет дальше, он побежал. Тени покорно расступились, выпуская его.
   Но долго бежать и не пришлось - он больно ударился о невидимую ограду. Проведя по ней рукой, он ощутил гладкую поверхность. Металл? Барьер? Он двинулся вдоль нее, стараясь на ощупь найти ее предел. Но она никак не хотела обрываться. Сколько он уже так шел в одном направлении? Минут пятнадцать? Посреди мрака и сводящих с ума голосов...
   - Ты не выберешься, - твердили они, перебивая друг друга. - Ты поддался Страху, и ты теперь навеки его раб...
   Нечто скользкое коснулось правой руки, и он с отвращением отдернул ее. Мнимая тишина скупо предъявила свои права, но Джейди прекрасно понимал, что это только завеса. Неизвестность рвала душу в клочья. Он не знал, чего ожидать от тварей, окружавших его.
   Над головой всколыхнул яркий свет. Джейди отскочил, зажмурившись. Существа с воплями скрылись во мраке. Кроме одного. Когда глаза привыкли к свету, Джейди увидел перед собой силуэт. Знакомый силуэт. Что он тут делает?
   - Ты помнишь меня? - замурлыкало черное существо, опустившись на передние лапы.
   Джейди старался сохранить бесстрастное лицо, хотя эмоции просто душили его. Гибкая конечность сделала рывок и впилась длинными ногтями в черный пол. Еще шаг и еще. Расстояние между ними неизменно сокращалось. Внезапно оно остановилось и наклонило овальную голову с торчащими вниз отростками.
   Все то же гладкое и плоское лицо.
   - Не ищи выхода, где его нет...- молвили заглушающие друг друга хриплые детские голоса.
   Они начали меняться.
   - Не ищи, - повторил знакомец, и на овальном лице появился плоский белый полумесяц. - Ты оказался слишком слаб.
   Джейди отступил к самому краю света. Улыбка существа перевернулась, превратив своего обладателя в страдальца.
   - Сила спасла тебя, но ты поддался, - грустно сказала тень.
   - Я не мог, оно... - попробовал перебить ее Джейди.
   - Не делая шагов, никогда не стать ближе к цели, - с сарказмом заметило существо, нагнув голову набок. - Похоже, тебя все устраивает.
   Джейди тяжело вдохнул воздух. Он недоверчиво посмотрел на черный овал.
   - Итак, что же ты решил? - существо склонило голову набок, и его белый полукруг вновь перевернулся.
   Твари в темноте закопошились.
   - Сила, - осекся силуэт. - Воспользуйся ею, чтоб найти выход. Это твой единственный шанс. Если ты проиграешь, то Страх поглотит тебя окончательно.
   Джейди ощутил щекотание в ладони, сжал руку в кулак. Подняв голову, он заглянул собеседнику плоское лицо. Кроме белой улыбки на нем ничего не было.
   - Что это? - в голосе Джейди слышалась дрожь.
   Его правая пятерня озарилась слабым голубоватым свечением.
   - То, что укажет тебе правильный выбор...
   - Это ты дал мне ее? - Джейди сжал пальцы. Существа, прятавшиеся в тени неподалеку, с шипением оттолкнулись и оскалились.
   - М-м-м... отчасти. Может, я даже элемент этой силы, - хмыкнул союзник.
   Человек-тень показал свои ладони с длинными пальцами Джейди.
   - Тебе стоит быть благодарным, а не задавать вопросы, - сказал он. - Ты был выбран. Иначе, уже давно тух в могиле.
   - Да, - твердо заявил парень. - Но она не делает меня человеком.
   - Ты врешь сам себе и прекрасно знаешь это.
   Джейди нахмурился.
   - Ты считаешь свою силу бременем? - существо дернулось и оказалось почти вплотную с ним. Полумесяц дрогнул, и его края равномерно потянулись в разные стороны. Дружественную улыбку исказила ломаная линия, превратив ее в зубастую пасть.
   - Да. Потому что я теперь другой.
   - Верно, - захихикал темный.
   Плоский овал потек, превращаясь в человеческое лицо. Лицо Джейди.
   - Не правда ли забавно? - игриво заговорило оно. - Так ты себя видишь?
   Джейди пытался отступить, но тут когтистые лапы опустились на его плечи.
   - Да, ты прав. Это твое настоящее лицо... Но ты стараешься не признавать этого. Я есть ты, а ты - продолжение меня.
   - Почему ты выбрал меня? - дрожащим голосом спросил Джейди.
   Он старался держать себя хладнокровно.
   - Мой выбор должен был остановиться на ком-то. Но что бы изменилось? Вместо тебя был бы другой... Но нет, - с нотками издевки говорил темный.
   Лицо Джейди-тени вплотную приблизилось к лицу Джейди-человека. Они молчали, и, не моргая, смотрели друг на друга.
   Джейди понял, что проигрывает.
   - Ты уже ничего не изменишь. Мы едины, - сказал Джейди-тень голосом Джейди-человека.
   Твари, стоящие поодаль, жадно наблюдали. Они шептали, но никто из присутствующих их не слушал. Джейди понял, что тень говорила ему правду. А вдруг она и есть его настоящее лицо?
   Внезапно парень ощутил под ногами слабые толчки. Откуда-то издали неуверенно пробрался гул.
   - Что это? - по инерции спросил Джейди.
   Ему ответил только грохот усилившейся тряски. Бежать не было смысла, и по сути, некуда. Оставалось лишь ждать... Джейди нервно зажмурился и напрягся, стараясь слиться воедино с ходившим ходуном полом.
   Под ногами начало что-то прорываться.
  
   Антайо наклонила голову, и прижала ладонь к груди. Сердце больно екнуло. Прежде ей не приходилось испытывать подобное. Спрыгнув с каменной стены, она медленно зашагала, прижав сумочку к себе. Вещь, находившаяся внутри, была крайне важна. Никто не должен знать о ней.  Джейди... могла ли она доверять ему? Перед ее глазами стояла лучезарная улыбка этого чудаковатого человека. Затем образ сменился на кровавое кольцо.
   Того, кто его оставил, она до сих пор не обнаружила. Так же она нигде не нашла маленькую дрянь, скрывшуюся тогда в отверстии стока. Девушка напряглась, вспоминая, в чем его главная способность. Морщинка легла на ее переносицу, придав обладательнице особый шарм.
   Однако, память никак не хотела помогать ей. А может, она попросту забыла?  
   Красноволосая пнула ногой камень, тот описав в воздухе дугу, провалился через водосток в канализацию. Нет, она не могла так просто его бросить! После того, как Джейди увезли в машине скорой помощи, Антайо целенаправленно искала нового, так не вовремя объявившегося неприятеля. Увы, тот как сквозь землю провалился. Но нет, он просто умело маскировался. Что ему понадобилось в мире людей? Неужели город скрывает еще какую-то тайну?
   Нет, сказала она сама себе. Кроме пресловутых осколков тут больше ничего не было. После того, как Хозяин убил одного члена ее команды, все трое рассыпались в разные стороны. Кометы Защитников, и, в частности, ее, чудом уцелели, а вот Комета Соар потерпела крушение. Верховный Демон целился, конечно, в Антайо. Но повелительница топоров защитила ее, подставив себя под огонь. И умерла, сгорев в земной атмосфере. Красноволосая тогда с ужасом наблюдала, как распадается капсула кареглазой Защитницы, но ничего не могла поделать.
   Даже будучи лидером, Антайо не смогла предотвратить трагедию.
   В глубине души она чувствовала вину за ее гибель. А теперь ей предстояла ответственность воссоединиться со своими помощниками. Больше всего ее волновала Синди, взрывная бестия, не знающая пощады к врагам. Иногда ее жажда убийств могла сыграть с ней самой плохую шутку.
   Признать, Антайо однажды караулила неудачливых компаньонов. Их разлад между собой мог дать ей фору. Напасть она не успела - те быстро переметнулись в свое логово.
   Это не был промах с ее стороны. Наоборот, покуда большую опасность представлял зеленый уродец. Тот, кого все называют Кукловодом. Тот, кто сам пляшет под дудку.
   Листва придорожных деревьев зашелестела в тон тоскливому вою. А следом его поддержал глухой лай. Где-то в поисках пищи рыскали голодные собаки, в надежде найти себе пропитание. Но Антайо не обращала на них внимания, давно привыкнув к особенностям большого города.
   В небо над ней со зловещим карканьем сорвалась смоляная ворона. Перелетев с дерева на высоковольтный провод, птица повернула голову. В черных кругах глаз отразилась ее стройная, но немного искаженная фигура.
   Лай раздался снова.
   Ворона протяжно каркнула и взмыла в воздух, тяжело захлопав крыльями. Быстро набирая высоту, она оставила далеко внизу пушистые кроны деревьев. Теплый попутный ветер щекотал перья, и заботливо нес на себе. А она широко расправила крылья, позволяя ему распоряжаться своей судьбой.
   Три огромных, каменных небоскреба неотступно приближались, нарастая, подобно горам. Ворона резко повернула и, взмахнув крыльями, взяла выше.
   Бесконечные этажи с россыпью твердых наростов внезапно сменились на рельефные плиты крыш.  
   А там, выше, висели крупные кучевые облака. Они накатывали друг на друга, ежеминутно набухая. И среди их пушистой армады начало выделяться пятно, темнеющее с каждой секундой. Еще мгновение, и оно исказилось искрой.
  
   Толчки становились все сильнее и отчетливее, как тут неожиданно прекратились. Вновь нависла щемящая тишина. А мрак, окружавший ее, словно бы стал гуще. И Джейди не мог с уверенностью сказать - было ли в нем что-нибудь еще. То, по чему можно ходить. Но что-то подсказывало, что этот остров света, на котором он стоял... Был единственной оставшейся опорой.
   - Ты, - услышал он знакомый грубоватый голос, и всмотрелся в темноту. - Как ты попал сюда?
   По спине пробежали мурашки - Джейди не знал, что говорить. Собеседник с раздражением шагнул на его остров, и тьма нехотя выпустила его из своих сетей.
   Вернее, ее.
   Красные волосы мягко спадали на плечи, а фиолетовых глазах сияло отчуждение. В руке она держала сверкающую серебром смертоносную звезду.
   - И долго мне еще ждать твоего ответа? - спросила Антайо.
   Джейди не верил своим глазам - откуда она ЗДЕСЬ?
   - Я... я не знаю, - виновато произнес он.
   Хотя, собственно, чему удивляться?
   - Хм, - воительница сложила руки на груди. - Значит, так?
   Джейди уловил в ее голосе недоверчивые нотки.
   - Что ты скрываешь от меня? - напрямую спросила она, демонстративно погладив пальцем лезвие.
   Тонкая красная струйка потекла по ее ладони. Но Антайо даже не обратила на нее внимания.
   - О чем ты? - поинтересовался Джейди, не ожидая такого прямого вопроса.
   - Это, - сухо бросила она и подняла руку с райктеном.
   Посмотри назад - говорил ее жест. Джейди неуверенно повернул голову и увидел только свою тень на полу, искривленную неправильным освещением.
   - Куда ты смотришь? - надменно спросила воительница. - Посмотри на себя.
   Джейди с ужасом глянул на руку, ожидая увидеть, как она светится. Но, увы.
   Антайо недобро рассмеялась. И этот смех привел его в себя.
   - Посмотри на свое лицо, - недобро хихикнула она и вскинула голову, убрав сползшие на глаза волосы.
   Парень в замешательстве принялся трогать свое лицо, но так ничего странного не обнаружил.
   - Повернись, - с раздражением приказала Антайо и подняла руку с райктеном.
   Тонкое лезвие смотрело прямо на него.
   Лицо девушки побагровело от гнева, а глаза засветились. Джейди не решился испытывать ее терпение дальше, развернулся и ткнулся носом в зеркало, высотой примерно с его рост. Как оно очутилось за ним, он не знал. Все вещи здесь были странными. Эта обитель тьмы хранила гораздо больше тайн, чем он мог предположить.
   Резко вскинув руки, он посмотрел на себя. Но ничего необычного не обнаружил и тогда глянул на отражение Антайо, видневшееся в зеркале сбоку. Та словно бы окаменела.
   - Антайо, я не понимаю... - Джейди осторожно повернулся к ней, и зашагал навстречу.
   Та проигнорировала.
   - Она не будет слушать тебя, - услышал он за спиной, и развернулся к зеркалу. Холодная дрожь пробежала с головы до пят, когда собственное отражение ему ухмыльнулось.
   - Такого не бывает, - ошарашено прошептал Джейди, неуверенно протянул руку к зеркалу и коснулся поверхности. Зазеркалец повторил движение. Тогда парень откинул ее, и отражение вновь последовало за ним.
   Металлический звон сосредоточил внимание на Антайо. Миг - и райктен вырвался из рук девушки и ребром встрял в зеркале, чуть не задев Джейди. Еще восемь сантиметров - и он лишился бы щеки.
   На гладкой поверхности пошла толстая трещина, разделившая зеркало на две части. Цельное отражение исказилось, разбившись на две почти одинаковые половины.
   - Что ты!... - заорал парень, чувствуя, как рука наполняется теплом.
   Не дав ему договорить, оружие затряслось и, с треском вырвавшись, вернулось в руки хозяйки.  И тут он понял - что-то меняется и отпрянул. Правая часть его отражения потемнела, кожа посерела, а конечности усохли. Ужасная трансформация продолжалась около минуты, и в итоге зазеркалец принял форму существа, с которым Джейди имел несчастье познакомиться в больнице.
   Сквозь торчащие кривые ребра виднелись пульсирующие внутренности.
   - Она ничего не ответит тебе, - прохрипело существо.
   Жвала его сомкнулись. Джейди попятился, боясь оторвать глаза от зеркала. Одна половина отражения так и продолжала принадлежать человеку. Другая же являла в себе демона.
   Вдруг он замер, как только что-то острое уперлось ему спину.
   - Ответить должен ты, - послышалось позади.
   Никак иначе, голос принадлежал Антайо. С этими словами она нажала кривым лезвием прямо в ложбинку между лопатками.
   Джейди замычал, боясь повернуться. Давление усилилось и достигло предела.
   - Я не собираюсь с тобой здесь церемониться, - агрессивно бросила девушка.
   - Да, да, расскажи ей, - с жадностью выплюнула половина Долговязого. - Давай, расскажи, кто ты на самом деле!
   Наступила тишина.
   - Я должна убить тебя, - без интонаций прогремела Антайо, надавив на спину еще сильнее. - Теперь я поняла, кто ты. Ты не скроешься от меня.
   Ладонь Джейди вспыхнула синим пламенем.
   - Нет!!! - закричал он, и, подбежав к зеркалу, ударил кулаком прямо в серую морду. Отражение ему подмигнуло, паутина трещин медленно расползлась по всему стеклу.
   - Этим ты ничего не изменишь...- прошипела демоническая половина.
   Это были последние слова, после чего стекло раскрошилось на осколки. Парень опустил глаза и увидел, как голубым огнем горит правая пятерня.
   - Твоя рука... светится? - изумилась девушка, отступив в тень. - Ты... ты...
   Лицо ее исказилось ненавистью. Она отпрянула, и, вскинув райктен, понеслась на него.
   - Нет... Я не чудовище! - пронзительно заявил Джейди, согнувшись.
   Столкновение оказалось совсем безобидным, но не для стальной звезды, разлетевшейся на куски. И один из них врезался в Антайо. Она вздрогнула, и остановилась, ошеломленно уставившись на парня, который стоял без единой раны. Алая струйка вытекла из ее рта, закапала на пол. Дрожащие руки медленно поднялись и сжали острое лезвие. Она не видела, как одежда вокруг раны быстро пропитывалась алым цветом. Не в силах больше сдерживать равновесие, девушка упала на колени. Голова ее поникла.
   - Нет... - прошептал Джейди, подскочив к ней.
   Он присел на корточки и заглянул в ее полуприкрытые глаза.
   - Антайо? - дрожащим голосом спросил он.
   Воительница медленно повернула к нему голову, и повалилась на спину. Из ее живота торчала покореженная металлическая пластина. Джейди слышал сиплое дыхание девушки.
   Им мигом овладел тягучий, сковывающий ужас. Схватившись за лезвие, он потянул его на себя. Антайо подняла руку и отпихнула Джейди. Но сил хватило лишь на то, чтобы легонько толкнуть.
   - Не трогай меня, - болезненно прохрипела она.
   Джейди заметил, с какой же ненавистью Антайо смотрит на него.
   - Даже не смей...
   Ее дыхание неожиданно оборвалось. Всхлипнув, она замерла навеки.
   - Ан... - произнес он, и нежно коснулся ее руки, но та была уже холодная. - Этого не может быть... Я не верю...
   На глазах заблистали слезы, и он силой сжал ее руку. В этот момент Джейди не видел ничего, кроме ее побледневшей ладони. Горячие капли слез падали на пол и исчезали.
   Над его головой во мраке загорелись два белых круга.
   - Ты убил ее, - прозвучало потустороннее эхо, и Джейди вскочил на ноги.
   Его окружала только тьма.
   - Убийца, - повторило эхо и два шара опустились ниже.
   Парень сидел, не шевелясь. Он так и гладил ладонь Антайо, словно это могло вернуть ее к жизни.
   - Это правда...
   - Нет...- проглатывая слезы, попытался возразить он.
   - Посмотри, ты даже сейчас не защитил ее...
   Джейди поднял глаза на источник звука. Но не увидел ничего, что показалось бы ему значимым. Когда он опустил голову, холодная дрожь пробила его насквозь. Тело Антайо исчезло.
   - Где она?! - закричал Джейди. - Куда ты ее дел?
   - Ты убил ее, - спокойно пояснил голос. - Ты просто чудовище... Ничем не отличаешься от нас...
   - Нет, не я...
   - Конечно... Ведь ты думаешь об этом постоянно.
   - Нет, нет, нет! - он рухнул на колени, закрыв уши руками.
   И услышал, как хоровод теней снова принялся шептать.
   - Впусти меня, и я помогу тебе, - эхо громом прозвучало сверху.
   Джейди молчал.
   - Ну? - со злобой плюнул некто.
   - Да, - тихо сказал Джейди. - Помоги мне.
   Круги над ним растворились во мгле.

11. Неожиданная находка

   Первичный барьер оказался сломан. И это не сулило ничего хорошего. Антайо осторожно зашла внутрь. Свет разом поблек, а в уши ударил безжалостный электрический треск. Но не успела она сделать и нескольких робких шажков по фойе, как холод лизнул ее оголенные руки. И это было вполне ожидаемо - низкая температура всегда сопровождала помещения, в которых блуждало существо из другого мира.
   Судя по всему, ей первой выпала торжественная участь попасть в это здание. Если же нет, то любопытных ждал печальный финал... Но Антайо хотелось верить в лучшее. В то, что тяжелая участь продуктового магазина не постигла стены этого заведения.
   Гудевшие над головой люминесцентные лампы резко притупили тишину. Их унылое пение, признать, немного раздражало. Оно отвлекало, и не позволяло полностью сосредоточиться на предчувствии.
   И даже сейчас Антайо не могла найти его конкретное местоположение. Чертов госпиталь... Намеренно прятал в недрах больницы демона Осколка.
   Ведь еще по пути сюда воительница успела оценить масштабы здания. А потому выругала себя за то, что почувствовала опасность слишком поздно.
   А где-то тут находился и Джейди. Местный житель, на долю которого уже выпало немало испытаний. Вспомнив забавные побегушки с сумкой, Антайо мягко улыбнулась. Но следом нахмурилась.
   Этот парень столкнулся с Высвобожденным. И даже пытался выжить, будучи запертым в одной клетке с ним. Но, что самое поразительное, у него получилось. Получилось обмануть судьбу, и не сойти с ума... Признать, мало кому так везло. Вон, в том же самом продуктовом магазине никто не смог противостоять демону.
   Однако, еще очень рано делать выводы. И Антайо прекрасно это понимала. Ведь она сама спасла его. Пришла вовремя. И теперь ей придется снова помочь ему.
   Если, конечно, он еще жив...
   От одной этой мысли по спине пробежал холодок.
   Насколько можно судить, Джейди точно привезли сюда. Позавчера, когда его погружали в неотложку, док обмолвился именно об этой больнице... Интересно, а кто-нибудь уже пытался найти объяснение метке на его спине?..
   Остановившись на полушаге, Антайо повернула голову. Заметила какое-то шевеление. И вцепилась хищным взглядом в несчастные сидения, пытаясь выловить признаки жизни.
   Но те не собирались от нее убегать.
   Воительница нахмурилась. Внимательно осмотрела каждый уголок. И случайно увидела, как что-то мелькнуло за окошком регистратуры. Она рванула к ней и заглянула через стеклянную перегородку - но кроме неодушевленных предметов там ничего не было.
   Хотя, нельзя исключать тот факт, что кто-то маленький мог легко спрятаться за горами документов, а так же за полками или столами.
   Вдруг до ушей донесся щелчок. И, отстранившись, Антайо посмотрела в выглядывающий через широкий проем коридор. Как ни странно, пустой.
   Однако, она уловила тяжелую ауру.
   Иной раз Антайо бы почувствовала его силу на расстоянии, и сразу бы примчалась, чтобы уничтожить. Но сейчас все шло по-другому; и она не могла сказать, времени он бесчинствовал в здании.
   Внимательно осмотревшись, но так и не найдя ничего интересного, Антайо бросилась к коридору. Перелетела через пару ступенек и оказалась в длинной белоснежной шахте.
   Она практически не ощущала присутствия врага. А потому у нее не оставалось ничего иного, кроме как наугад выбирать себе дорогу. Дойдя до первой лестничной клетки, воительница, стараясь не создавать лишнего шума, поднялась на второй этаж.
   Настороженно передвигаясь по освещенному коридору, она приоткрыла створчатую дверь. Ее вниманию предстали палаты. Антайо наугад подошла к одной двери и глянула в оконце. На кушетке лежал человек с перебинтованной рукой и ногой, подключенный к кардиографу и аппарату искусственного дыхания. Она подбежала к другим, и увидела аналогичную картину.
   Хорошо, что хоть кто-то остался жив.
   Ей не встретился ни один доктор или же медсестра. Персонал словно бы провалился вникуда. И с каждым шагом ее самые мрачные подозрения начинали обретать под собой почву. А потом появились и пустые палаты, с раскуроченной мебелью и заляпанными бурыми пятнами стенами.
   Дурное предчувствие начало посасывать под ложечкой, призывая прислушаться к нему. И не делать скоропостижных выводов. Ведь красноволосой предстояло столкнуться с грозным противником.
   Конечно, в свое время Антайо прошла строжайшую подготовку, выполнив все испытания. За нечеловеческую выдержку и преданность долгу ее назначили лидером команды Защитников. Тем, кем она так хотела, и что так презирала в глубине души.
   Стать лидером означало взвалить на себя тяжелую ношу. Но и одновременно получить ценную награду. И эти две стороны незримо уравновешивали друг друга...
   Но не одна Антайо стремилась быть лучшей.
   Синди, талантливый боец, еще во время учений страстно желала получить звание лидера. Упорно шла до конца наравне с Антайо, но все-таки провалилась на последнем испытании. Нелепый случай... Но, если бы не он, красноволосая бы не была принята в ряды Защитников.
   Да и Синди не осталась в стороне - ее назначили правой рукой Антайо. А в случае гибели лидера, командование ложилось на ее плечи.
   Мысли вновь вернулись к Джейди. К тому, кто избежал смерти от демонов Осколка, видел троих прихвостней Хозяина, и строил догадки по поводу всего происходящего. Но парень не осознавал, что тем самым начал рыть себе яму.
   "Осведомление гражданских в операции, возложенной на плечи молодых Защитников, является крайней мерой, и в большинстве случаев серьезно карается. Но, между тем, имеется одно исключение...". Антайо помнила сей строгий наказ наставников. Он периодически всплывал из глубин памяти на поверхность, и заезженной пластинкой крутился на языке. Иногда она шептала его себе под нос.
   И что заставило ее раскрыть перед Джейди едва ли не все карты?
   Антайо начала понимать, что этот парнишка не такой, как остальные. В нем было что-то... особенное. Хотя бы эта чудаковатость, которую она видела впервые. Ведь многие люди представлялись ей упрямыми консерваторами, как офицер с забавной фамилией Льюис.
   А можно ли считать, что ей повстречался тот самый "ферзь" во всей этой шахматной партии? Конечно, нет. На это не было ни единого основания. Или же...
   Мысли плавно переметнулись в другой поток. И снова Антайо вспомнила широкоплечего мужчину, Джона Льюиса. Один раз, сидя на крыше пятиэтажного здания и свесив за карниз ноги, она наблюдала его снующую по дорогам машину.
   Офицер походил на суетливого муравья, взвалившего на себя непомерный груз.
   И воительница снова убедилась в словах своего тренера, который на протяжении нескольких изматывающих лет из неуверенной девочки вылепил грозного и рационального бойца. Он говорил: "В этом и есть основная проблема людей - убежденность в том, что они полностью контролируют свою жизнь. Но она их подводила... Всегда".
   Так оно и было... Сколько бы времени не проходило. Все возвращалось на круги своя.
   Однако, Антайо сама мало чем отличалась от людей. Хотя бы тем фактом, что довольно сильно проигрывала. На счету Хозяина была половина осколков, а у нее ноль. Он ввел в игру опасных подданных, знающих свое дело, а она до сих пор не нашла своих ребят. Позор. Плюс ко всему, ее предупреждали о важности Майнтера. И ставили чуть ли не главной задачей найти его, до того, как это сделают Темные. Потому что он ключ к происходящему хаосу.
   А она, между прочим, до сих пор не приступила к его поискам.
   Внезапно Антайо услышала шуршание и встрепенулась. Нечто скрылось за дальним углом. Неужели это... Он? Стараясь не цокать толстыми маленькими каблуками на новых полусапожках, она направилась вперед вдоль закрытых одинаковых дверей.
   Трещавшие над головой электрические лампы сбивали на себя внимание.
   Но не тревогу. Ведь там, в метрах восьми впереди, дорожка делала резкий поворот.
   Антайо миновала его и остановилась. Вопреки ее опасениям, дальше простирался такой же белоснежный коридор, обрывающийся метров через двадцать в двойные двери. Множество плакатов, висевших на стенах, призывали не вести сомнительную для здоровья жизнь.
   - Кого-то ищешь? - загремел голос Джейди за ее спиной.
   Антайо подскочила, как ошпаренная, и резко развернулась.
   - Джейди? С тобой все в порядке? - с удивлением вопросила она, и увидела серые пятна на его одежде, словно он провалялся весь день в пыли.
   - Да, достаточно, - тот неловко усмехнулся и, отряхнул джинсы.
   - Что случилось?
   - Эта тварь... она преследовала меня, но мне удалось обмануть ее, - неуверенно произнес он. Голос дрожал.
   - Он все еще здесь? - воительница нахмурилась.
   - Я-я не знаю, - заикаясь, промолвил Джейди. - Как ты их называла? Демон? Этот демон преследовал меня, и мне чудом удалось спастись. Я не знаю, как у меня это вышло.
   Он был чертовски напуган. Его глаза метались от одного угла к другому, не сосредотачиваясь ни на чем... Показалось, или же нет, но его зрачки были расширены. Похоже, бедняга находился в состоянии шока.
   - Барьер сломан, - сдвинув брови, решила высказать Антайо.
   Джейди отметил, что она красива, когда хмурится.
   - И что?
   Та укоризненно уставилась на него.
   - Ты можешь идти, я сама со всем справлюсь. Демон... не может покинуть это место. Ты родился под счастливой звездой, Джейди.
   - Ты уверена? Помнишь, когда на тебя напала Жадность, только я смог тебе помочь! Иначе ты бы погибла!
   - Откуда ты знаешь про Жадность? - прикрыла рот Антайо, от удивления широко раскрыв глаза. Но нет. Что-то тут было не так.
   - Ты сама мне это сказала... Помнишь? - напрягся Джейди, и украдкой посмотрел на нее. - И не смотри на меня так! Ты пугаешь...
   - Я похожа на маньячку? - с негодованием спросила собеседница, одарив Джейди полным презрения взглядом. - Брось эти глупости.
   А сама пыталась вспомнить, как у нее хватило ума ляпнуть имя демона.
   Джейди рассмеялся.
   - Ты бы сейчас себя видела! Как смешно ты выглядишь, когда пытаешься что-то вспоминать.
   Та с каменным выражением лица смотрела на него.
   - Ладно, прости, - виновато пролепетал он.
   - Иди, не задерживай меня, - сурово произнесла Антайо.
   И чего он ждет? Антайо подняла правую руку. Растопыренные пальцы дрогнули, когда она почувствовала упругий комок между ними. Тот начал теплеть, и тут разошелся серебряными гранулками.
   Минуло еще несколько секунд, и в ладони возник райктен.
   Джейди пожирал его глазами. Похоже, появление из ниоткуда материальной вещи было из ряда вон выходящим. Но его чуть ли не сияющие глаза казались страшными.
   И он не сдвинулся с места.
   - В чем проблема? - буркнула Антайо, заметив, как тот теперь уже не без интереса пялится на нее.
   Его лицо вдруг перекосилось.
   - А ты не понимаешь? Ты же можешь умереть! - в отчаянии закричал он, обхватывая руками голову.
   - Не беспокойся за меня, - твердо сказала она, делая шаг вперед.
   А он положил ей руку на плечо.
   - Что ты делаешь? - удивилась красноволосая. - Пропусти меня.
   По ее телу прошли странные волны.
   - Не хочу, - самонадеянно буркнул он, и встретился с ней глазами.
   В его тяжелом взгляде читалась уверенность. Следом он рукой подхватил ее за талию и прижал к стене. Она чувствовала его хриплое дыхание.
   - Я не отпущу тебя, - сдавленно произнес Джейди. - Потому что ты моя.
   Сильные пальцы схватили ее за подбородок. И внезапно их губы сомкнулись. Она чувствовала его язык, танцующий вальс в ее рту.
   - Ты останешься со мной, - нахально заявил Джейди, и осторожно отстранился от нее.
   В его глазах читалась... Нежность?
   - Но как? - с удивлением спросила Антайо, отринув суровую спесь.
   - Ты бросишь свои проделки. Тебе незачем рисковать жизнью, - потребовал он, не сводя с нее пристального взгляда.
   - Джейди... Ты не понимаешь, - произнесла девушка, отведя взор.
   Он снова поцеловал ее. На сей раз более страстно, более жадно.
   - Ты будешь моя, - заявил Джейди, и широко улыбнулся.
   Тут его рука коснулась ее предплечья и замерла на запястье. Чуть ниже пальцы сжимали райктен.
   - Не смей! - закричал кто-то, и Антайо встрепенулась, оттолкнув парня.
   Давно она не слышала этого голоса. Джейди озлобленно сдвинул брови, и повернулся на звук.
   К ним стремительно приближалась фигура с копьем в руках. Антайо лучезарно улыбнулась: наконец нашелся член ее команды. Но почему та выглядела такой взволнованной?
   Новоприбывшая воительница резко остановилась неподалеку от Антайо и Джейди.
   Ее холодное оружие походило на метровый металлический стержень, оканчивающийся с двух сторон длинными обоюдоострыми ножами. Из одежды на ней были серые бриджи с черным поясом, приталенная рубашка в клетку и кеды.
   Рубашку крест-накрест пересекали кожаные ремни. Без них пришлось бы туго. А все из-за специфики оружия, которое та носила за спиной. И Антайо прекрасно знала это.
   Спортивный вид рыжевласки завершала короткая стрижка.
   Как вдруг девушка схватилась обеими руками за стержень и рывком разделила его на два мощных кинжала. Замахнувшись, метнула один. Прямо на Джейди.
   - Что ты делаешь?! - заорала Антайо.
   Она ринулась к нему и поставила стальную звезду на манер щита. В этот же миг что-то со звоном упало к ее ногам. Еле успела. Гаар, как и ее райктен, никогда не знал промаха.
   - Отойди, - угрожающе заявила рыжая дама напротив.
   - Ты совсем сдурела?! - возмущенно закричала Антайо. - Ты забыла, кто твоя цель?!
   - Не это ли я должна сказать тебе? - продолжала девушка. - Посмотри, кого ты покрываешь!
   Ее лицо пренебрежительно скривилось.
   - Гражданского?! - в недоумении воскликнула Антайо.
   - Прекрасно! - та залилась полным злобы хохотом. - Ты давно выжила из ума!
   - На тон ниже, - пригрозила Антайо.
   Оружие на полу задрожало и ринулось хозяйке в руки. Та наклонила голову и соединила две половины вместе.
   - Как ты думаешь, почему первый барьер сломан? - спокойно спросила Синди.
   - Ему не выбраться незамеченным, - уклончиво ответила Антайо.
   - Верно. Первый барьер не сильное препятствие, ему надо разрушить второй, чтоб полностью освободиться. Но почему ты не ищешь демона?
   - Потому что кто-то пытается убить человека, - призналась красноволосая. И заметила ухмылку на лице собеседницы.
   - Тогда советую поскорее уничтожить его, пока совсем не стало поздно.
   - Приказы здесь отдаю я, - сухо сказала Антайо, подойдя ближе к ней.
   Джейди замер в стороне.
   - Пожалуйста. Что прикажешь, Антайо? - рыжая ей театрально поклонилась.
   - Займись. Ликвидацией. Демона. Синди. - Она выделила каждое слово.
   - Именно этим я и занимаюсь. Однако, ты мешаешь мне.
   - Ты имеешь в виду Джейди? Не смешно! - удивлению Антайо не было предела.
   - Опомнись, Антайо!
   - Что ты городишь?
   - И ты еще называешь себя лидером, хм. Странно, почему ты не поняла? - Синди демонстративно закатила глаза.
   - Я бы почувствовала.
   - Его телом овладели, поэтому предчувствие блокируется! Но если ты заметила, его зрачки расширены! - пыталась вразумить ее Синди.
   - Почему ты в этом так уверена? - нахмурилась лидер.
   - Мой гаар никогда меня не подводит. Он всегда прав несмотря ни на что. И, в отличие тебя, я не поддаюсь эмоциям.
   Антайо покачала головой. Она так ничего не ощущала. Ни опасности, ни даже никакого предчувствия относительно Джейди.
   - И что же ты решила? - Синди нетерпеливо перевалилась с ноги на ногу.
   Антайо посмотрела на Джейди. Сожаление и страх, единственное, что она увидела в его глазах. Если то, что говорит Синди, правда...
   - Нет, - она покачала головой. - Ты ошибаешься!
   Рыжая презрительно фыркнула, затем улыбнулась.
   - В таком случае я сама убью его, и ты меня не остановишь, - бросила она, поудобнее схватив гаар.
   - Синди, нет! - прокричала красноволосая, и рванула к ней навстречу.
   Но та уже вскинула копье. Внезапно Антайо припала к полу и, проскользнув по глянцевой плитке, небрежно вытянула ногу. Синди, споткнувшись об нее, повалилась на живот и выронила оружие из рук.
   - Остановись.
   Новенькая зло посмотрела на нее.
   И, вскочив, призвала гаар. Приготовилась сделать очередной выпад, как Антайо подсекла ее вновь. Рухнув на пол, Синди взорвалась гневом. И, поднявшись, побежала, намереваясь вонзить кровожадное лезвие в живую плоть.
   Но вдруг ноги остановились. Вернее, гаар. Его острие зависло в воздухе. В миллиметре от шеи лидера.
   - Ах ты, дрянь! - заорала Синди, толкая нож. Но тот даже не шелохнулся.
   - Так ты не поддаешься эмоциям? - закричала Антайо.
   Синди вперила в нее уничтожающий взгляд, как тут смягчилась.
   - Хватит, - сказала она.
   - Этот парень не убьет тебя,- этой фразой Антайо попыталась осечь ее пыл.
   Однако, добилась совершенно не того, чего хотела.
   Повелительница копья скривилась, как если бы увидела нечто мерзкое. Снова разорвала оружие и с разворота ударила одним ножом по напарнице.
   Та стояла спокойно. Не шевелясь. И равнодушно взирала в миндалевидные очи помощницы.
   Лезвие едва не упиралось в лоб красноволосой. И никак не могло пробить некую невидимую стену... Но вся суть была в другом.
   Гаар не мог убить Антайо.  Райктен не мог убить Синди. Это правило действовало на рыжую как мощнейшее успокоительное.
   Раздраженно цокнув, она убрала клинки.
   - Ты глупая, Антайо, - сощурила синие глаза Синди, но та пропустила ее слова мимо ушей.
   - Достаточно, - вдруг холодно обратилась к Джейди лидер. - Ты свободен.
   - Но, Антайо!
   - Свободен! - громко повторила та, начав злиться. - Синди, я все же рада, что ты нашлась...
   Парень умоляюще и нежно взял Антайо за руку.
   - Ну, пожалуйста...
   Предчувствие стрелой пронзило Антайо с головы до ног. И, широко распахнув глаза, она немигающе уставилась на парня. Тот, заметив что-то странное, неловко отпрянул. Оскаблившись, попятился. Но не прерывал зрительный контакт.
   Как можно быть такой дурой?..
   Видимо, бдительность ослабла. Но и... что-то помешало демону вести игру. Вполне вероятно, Синди.
   - Хорошо, - кивнув, сквозь зубы произнесла Антайо.
   Стараясь оставаться непоколебимой, она уверенно приставила к его горлу райктен.
   - Это громадная ошибка.
   - Нет, - внезапно ухмыльнулся тот. В его голубых глазах заиграло пламя.
   - Это твоя ошибка...
   Нечто обрушилось на ее запястье и вырвало оружие из рук.
   А в следующий миг Джейди дернулся вбок и замахнулся. Синди, мгновенно среагировав, выбросила ножи, но тот успел поставить щит и блокировать атаку. И побежденный гаар безвольно упал к его ногам.
   Но Антайо, выручив минутку, подскочила к нему и зарядила коленом в живот. А тот даже не шелохнулся. Лишь широко улыбнулся, и резво присел. Но не успела красноволосая что-либо предпринять, как холодные пальцы противника сжались на ее изящной ноге. Приподняли и крутанули.
   Она повалилась на спину. И глухо завыла, едва острая боль огнем всколыхнула хребет.
   Противник, высокомерно фыркнув, ловким движением приставил искривленное лезвие к горлу девушки. Его рука дрожала.
   - Вот и все, Защитница. Признай, ты проиграла, - не своим голосом просипел Джейди.
   Антайо не двигалась. Ее глаза сверкали ненавистью на внешне равнодушном лице.
   - Что тебе нужно? - не выдержав, выплюнула она.
   - Ты, - засмеялся тот. - Твоя жизнь!
   Но вдруг его рожу перекосило. И, рыкнув, одержимый резко повернул голову к Синди. Предостерегающе поднял пятерню с растопыренными пальцами. Ему не нравилось то, что девушка с короткой стрижкой держала в руках. А так же то, почему.
   - Стоять, - сказал он. - А то я убью ее.
   Та в ответ ухмыльнулась. И, замахнувшись, рванула на него. Но одержимый ударил райктеном. А капли крови закапали с его пальцев на пол.
   Как ни крути, он все же не мог держать оружие, не поранившись...
   Раздался лязгающий звук удара металла о металл - в проеме между лезвиями встрял толстый стержень. И его широкий нож чудом не срезал Джейди ухо. А теперь беспомощно сверкал над его макушкой.
   На мгновение Синди чуть ли не приблизилось к парню вплотную. Тот увидел совсем близко ее лицо, расплывшееся в кровожадной улыбке.
   - Тебе конец, демон, - прохрипела она. И с этими словами силой пихнула ногой ему в пах.
   Джейди упал на гладкий пол. Выругался, когда райктен выскользнул из руки, и звонко задребезжал где-то неподалеку.
   В левом боку заныло. А на язык проник металлический привкус.
   Но, перевернувшись, одержимый бледными ладонями уперся об плитку. Но и те не находили себе покоя; пытались нащупать то, что сверкало в другой стороне.
   Стоило рыжей возвыситься над ним с копьем в руках, как тот застыл. Поднял голову, и полоснул ее холодным взглядом. И дрогнул, увидев две безжалостные ледяные поляны, сковавшие его растущую ярость.
   Рыжая молча приставила к скачущему горлу одержимого сверкающее серебром лезвие.
   - Ну как, нравится? - процедила она, надавливая на шею.
   Джейди в ответ злобно оскалился. И его широкие зрачки на секунду побелели. Зашипев, он вновь завозил ладонями по полу. А затем и пополз, наугад пробивая себе дорогу.
   Но эта мерзкая девчонка с хищным выражением лица двигалась следом, держа лезвие на том же самом месте.
   Она слышала, как Джейди злобно захрипел. И это не могло не принести ей удовольствия.
   - Синди! Постой! - прокричала Антайо, но та даже не хотела слушать.
   Там, где острие касалось шеи, появилась красная капелька. Она быстро росла, и тут, потеряв равновесие, стекла на пол.
   - Думаешь, я шучу? - послышалось сверху.
   Одержимый зарычал. И обеими руками схватился за лезвие. Он толкнул его, и встретил ожидаемое сопротивление. Тогда нажал.
   Острие задрожало над шеей, так же, как и его рука, не дающая ему сорваться. Но, к сожалению, женское тело оказалось намного развитым и крепким. А он не мог похвастаться тем же.
   Внезапно Синди нахмурилась, а ее напрягшиеся ноги дрогнули. И Джейди понял, что та роковая минута, когда он сможет дать отпор, уже очень близка. Осталось потерпеть еще немного...
   Но, если что-то пойдет не так, лезвие пронзит ему шею.
   И рыжая бестия захихикала, услышав, как Джейди завопил.
   - Синди! - с раздражением бросила Антайо, метнувшись к помощнице.
   И, схватив стержень гаара, потянула вверх. Лезвие поднялось. Игриво блеснуло на свету квадратных ламп.
   - Дура! - в гневе закричала короткостриженная воительница.
   Почувствовав свободу, Джейди откатился чуть дальше, и, поднявшись на ноги, бросил полный ужаса и разочарования взгляд на Антайо.
   Та явно заметила это. Подняла руку.
   - Постой! - закричала она. И следом бросила копье себе под ноги.
   Но Джейди сорвался с крючка. Побежал. Похоже, к выходу.  
   Антайо бросилась в погоню. И вздрогнула, услышав любимое слово Синди: "Черт!". А потом еще, практически за спиной: "Только попробуй его упустить!".
   Она понеслась вслед. И очень быстро поравнялась с лидером. Еще набегу разъединила оружие на кинжалы, и покрутила их. Не стоило и гадать - орудовала ими лучше, нежели самим копьем.
   Синди бросила на Антайо внимательный взгляд. Но, не сумев прочесть ни единой эмоции на ее лице, сощурилась. Однако, она и не догадывалась. Не догадывалась, что у той перед глазами стоял лишь убегающий прочь Джейди.
   Лидер знала, что демона можно изгнать. Пока он не начал менять тело человека. Но вот как, предстояло вспомнить... Но царивший в голове сумбур никак не позволял собраться с мыслями.
   Ничего. Нужно еще немного времени.
   И тут ее озарило - в процедуре изгнания замешана природа самого демона. Похоже, Синди была уверена, с каким из оставшихся пяти они столкнулись. Но Антайо все же решила взвесить все "за" и "против".
   Впереди забрезжил яркий цветной прямоугольник выхода. Еще немного, и воительницы вырвались наружу.
   Подувший ветерок растрепал красные волосы. А в глаза ударил дневной свет.
   - Вон там! - закричала Синди. - Вот теперь он никуда не уйдет!
  
   - Прекрасно, - голос Хозяина оставался таким же властным, но угрожающие нотки исчезли.
   Серый, сверкающий кристалл вылетел из рук Кина и поплыл во тьму. Красные точки сжались и распахнулись - камень замер на их уровне.
   Крутящийся вокруг своей оси, красивого светло-серого цвета ромбовидный кристалл словно бы сиял изнутри.
   - Наконец...  собраны четыре осколка...
   Полудемон не вмешивался. Полагал, что промолчать будет разумнее.
   - Должен заметить, вы неплохо сработались, - довольным тоном продолжил Хозяин. - Молодцы.
   Кин облегченно вздохнул. На сей раз угадал. Признать, впервые услышал от него похвалу. Видимо, Хозяин пребывал в хорошем настроении. Может, все обойдется... И он прикажет поскорее уйти... что Кин без промедлений и сделает.
   Ведь ноги и так чесались побыстрее убраться отсюда.
   - Постой, - произнес голос сверху.
   Слова благодарности застыли на языке слуги. Кин замер на месте, боясь пошевелиться. Трепещущее сердце начало набирать обороты - казалось, Хозяин мог его услышать. И более того, сотворить все, что угодно. Мысль о том, что не стоило скоропостижно оценивать расположение духа Владыки как благоприятное, холодом окутала сжавшиеся внутренности.
   Рядом с принесенным им осколком заблистали еще три, загоревшихся посреди черноты подобно новогодним огонькам. Алый, сиреневый и коричневый камни различной формы закружились в танце. Их насыщенные цвета противоречили блеклой тьме, господствующей вокруг. Сверкающие грани насмешливо смотрели на полудемона сверху вниз. А тот не мог оторвать от них глаз. Осколки манили, заставляя тонуть в их бесконечном цвете...
   - Кин! - вскрикнул Хозяин и усмехнулся.
   Полудемон пришел в себя и осознал, что стоит во тьме. В нескольких метрах от острова, и тянет руку вверх, к Хозяину. Нет, все же, немного левее, к осколкам.
   - П-простите, - он одернул руку и рванул обратно в круг света.
   Необычно приятное ощущение охватило тело, а сознание  начало уплывать вслед за четырьмя гипнотизерами. Кин мотнул головой, приходя в себя. Он глубоко вдохнул, прогоняя наваждение. И стоя посреди мрачной комнаты, чувствовал легкость... безмятежность. Более того, хотелось самому пуститься в пляс следом за этими четырьмя...
   Сомневаться в огромной силе осколков было бы неимоверной глупостью.
   - Что ты чувствуешь? - столь мягкий голос повелителя смутил Кина.
   - Хозяин?
   - Отвечай! - загремел он, и точки вспыхнули багровым огнем.
   Кин застыл. Тело окаменело, теряя ту необычайную эйфорию, которую дарили плывущие во тьме осколки. Они уступали этим жутким неосязаемым пальцам, медленно сжимающим сердце.
   - Это что-то необычное... Я раньше не испытывал подобного... Они дарят чувство успокоения и в то же время манят к себе? - он говорил тихо, неуверенно, боясь прогневать повелителя.
   - И все? - с неподдельным интересом спросили красные точки сверху.
   Полудемон кивнул.
   - Хорошо. Ты, должно быть, догадываешься, насколько они могущественны. Они способны завладеть твоей душой, если ты будешь долго смотреть на них.
   Кин нервно кивнул, ожидая подвоха, и испуганно озарился. Но глаза сами, против воли останавливались на красочных пятнах. Тут в серебряном кристалле проступили черные прожилки. Они заметались, словно сама тьма находила отражение в них. Но когда, резко поменяв направление, полоски совсем замерли, Кин испугался. Несмотря на расстояние, разделяющее его и Хозяина, он отчетливо видел проступающее лицо на грани бледно-серого осколка.
   И разглядел себя, искаженного до неузнаваемости.
   Кристалл сверкнул и поменял положение.
   - Что такое? - буднично поинтересовался Хозяин.
   - Серый осколок... - прошептал Кин, проглатывая от ужаса звуки.
   Владыка разразился жутким хохотом.
   - Это Страх... - загадочно сказал Хозяин. - И сейчас его могущество завладевает тобой.
   - Что? - Кин не мог ничего понять от странного холода, просачивающегося в сердце.
   - Ты заглянул внутрь осколка... Увидел его сущность... Знаешь, говорят... если смотришь в бездну, бездна начинает смотреть на тебя.
   Нависла пауза. Хозяин глядел на подданного, и наслаждался калейдоскопом переживаемых им эмоций.
   - Хватит, - рявкнул Хозяин, и камни потухли в его тени.
   - Осколки Камня Желания... - протараторил Кин в пустоту. - В совокупности являются Великой древней силой, владеющей безграничными возможностями.
   - Верно, - с удовольствием согласился голос.
   Кин поднял голову, посмотрел на глаза-точки Владыки.
   - Я доверил вашей кучке великую власть. И лучше бы тебе не знать, что с вами будет, если вы упустите хоть один из них.
   - Мы не подведем вас, Хозяин. - Кин поклонился, прижав правую руку к груди.
   Это считалось жестом  уважения в мире демонов.
   - Иди, - требовательно бросил голос, и человек в очках беспрекословно выполнил его приказ.
  
   Антайо увидела Джейди, бегущего к распахнутым воротам. Еще немного, и он мог бы выбежать на улицу. А там бы уж и растворился в людском потоке. Конечно, Защитницам не составляло особого труда обнаружить его в городе-миллионнике, но им бы понадобилось время на идентификацию.
   Если лидер упустит одержимого, то раз и навсегда потеряет уважение со стороны Синди... Та же бежала рядом, и ее сосредоточенный взгляд впился в человека, бегущего впереди.
   Лицо рыжей искривилось в кровожадной маске.
   - Что за демон? - на бегу спросила Антайо.
   - Страх, - со злобой выплюнула помощница.
   - Уверена?
   - Да.
   - Мы можем ему помочь изгнать демона!
   - Ты думаешь, я не пыталась этого сделать? Очнись, Антайо. Этот парень потерян для тебя! - с раздражением прокричала рыжая бестия.
   С этими словами она вырвалась вперед, и схватилась за торчащую из-за спины рукоять гаара. Там, где плоские обоюдоострые ножи переходили в стержень, были намотаны темные ленты. Для удобства, поняла Антайо.
   Кровожадный звон металла поднял в душе лидера бурю.
   - Хочешь ли ты этого или нет, у нас нет выбора, - бросила Синди.
   Ухмыльнувшись, она метнулась вперед, и, в пару прыжков перегнав Джейди, перегородила ему дорогу. Она угрожающе сжала копье в руках, а ее грозная, боевая стойка достоверно объясняла, что с ней шутки плохи.
   Парень, в глазах которого читался страх, остановился. На его лицо застыло в маске замешательства.
   - Что тебе нужно?! - с ужасом воскликнул он.
   Синди не ответила; схватив оружие покрепче, она ударила, целясь в живот. Тот инстинктивно отскочил, иначе бы собирал свои кишки на траве. Защитница снова атаковала, и тогда парень резко присел и кувыркнулся влево. Вскочив на ноги, он, сломя голову, бросился наутек.
   Синди, не дожидаясь Антайо, сорвалась за ним. Рассчитав примерную траекторию полета, она метнула в одержимого копье. Пролетев прямо, как пуля, сверкающее серебром лезвие было готово исполнить свою миссию; Джейди, словно отрастив глаз на затылке, дернулся влево. Мимо него просвистел смертоносный гаар и в следующую секунду врезался в ствол дерева. Сорокалетняя ольха, приняв на себя подачу, обиженно затрепетала и посыпала на бушующую траву листья.
   - Стой! - в гневе закричала Синди, и на бегу подняла вдоль тела руку.
   Застрявший гаар завибрировал, и, посыпав щепками, вырвался из оков и завис в воздухе, чтобы в следующий миг быть схваченным узловатыми пальцами рыжей. Она могла видеть, как Антайо, срезав путь, подскочила к Джейди и схватила его за воротник. Тот завопил, и, отпихнув ее, рванул в сторону. Похоже, хотел убежать вглубь огороженного от остального города сада.
   Синди в ярости разорвала оружие. Ножи игриво блеснули ей в лицо, поселив в душе чувство уверенности. И метнула их, пока цель не скрылась за углом здания. Один кинжал встрял в облицовке больницы, другой исчез вместе с Джейди.
   - Не медли! Убей его! - закричала она метнувшейся в погоню Антайо.
   Призвав ножи, Синди скрылась за поворотом следом за лидером.
   Джейди заметно оторвался от них. Защитницы сощурились, провожая взглядом его юркую фигурку. Сверкнув в руках Антайо, райктен взмыл вверх, и белой полосой плавно устремился вниз. В метре от парня, разбросав во все стороны частички земли, в траву встряла смертоносная звезда. Лезвия, как в зеркале, отразили его перекошенное лицо. Тут, поймав лучик света, металл сверкнул, преобразив отражение в жуткую картинку - вместо человека стояла долговязая тварь.
   Взглянув на свое истинное лицо, парень зарычал.  
   Что-то зарядило по подколенным ямкам; он рухнул на живот, ударившись подбородком о землю. Зубы с силой клацнули. Молниеносно перевернувшись на спину, Джейди увидел перед собой Антайо.
   - Давай, покончи с этим, - прохрипел он не своим голосом.
   Та стояла неподвижно. Но ее остекленевшие глаза, похожие на два ограненных аметиста, холодно взирали на него. Мало того... в них притаилось что-то еще. Что демон не мог понять.
   Вдруг рядом с ней возникла Синди. Взирающая своими бесстрастными сапфирами, она, казалось бы, глядела в саму душу. Вернее, в самого Долговязого, притаившегося где-то глубоко в теле человека. Но не требовалось гадать, чтобы понять, что она и была той ходячей машиной для убийств, не знающей жалости.
   Жилистые руки приставили к груди парня оба острия. Их кончики ярко сверкнули, едва не заслепив ему в глаза. Узловатые пальцы, сжимающие длинные рукояти, вряд ли бы дрогнули, если бы погрузили ножи в животрепещущую плоть. Отчего-то одержимый сразу понял это.
   Его лицо искривилось, ярко намекая на то, что он далеко не был готов к такому развороту событий.
   - Она вряд ли, а вот я точно, - злобно улыбнулась Синди.
   Тот ухмыльнулся, и, дернув ногой вверх, ударил ей в колено. Девушка, потеряв равновесие, упала. Джейди поднялся и свысока уставился на нее. Рыжевласка широко распахнула глаза, и в них мелькнула не прикрытая ярость.
   Парень горделиво хихикнул.
   Антайо набросилась на него из-за спины, и одержимый, шагнув вбок, преспокойно пропустил ее. Та с разворота ударила ногой ему по груди, а он успел поставить блок руками.
   Джейди подскочил к ней и схватил за куртку. Поднявшись, Синди увидела, как парень бросил красноволосую к ореховому дереву, росшему неподалеку. До него, Антайо, естественно не долетела.
   Но суть была не в этом - местный по-прежнему обладал нечеловеческой силой.
   Тогда рыжая вконец рассвирепела. Она кинулась к нему, крепко сжав в ладонях рукояти, словно хотела срастись с ними. И закружилась в смертельном танце. Нанося серию ударов ногами, она завершала их сокрушительными рукопашными техниками. Ее подтянутая, но немного суховатая фигура выдавала множество проведенных в спортзале часов.
   Не забывая умело выдерживать дистанцию, она ловко парировала вражеские атаки.
   Со стороны Джейди казался достойным соперником. Антайо поражалась его выкрутасам; она и поверить не могла, что тот на такое способен.
   Рыжая же наносила стремительные скользящие и режущие удары кинжалами, а Джейди уворачивался, словно знал их наперед. Один раз он даже вскрикнул: "Хватит!" но его никто не слушал.
   Однако, не признать очевидное было глупо - вела, конечно же, Защитница.
   Джейди пригнулся, пропуская над собой ее атаку "крест-накрест", способную располосовать его грудь огромным красным знаком плюса. Он обхватил ее за колени и поднял. Синди ахнула, не по своей воле обзаведясь новыми ногами. Джейди закричал, и, хорошенько раскачав, отпустил ее в свободный полет. В ответ девушка метнула в него ножи, а парень, перекувыркнувшись, уберег себя от лишних проблем.
   Пролетев несколько метров, и ударившись спиной о толстый ствол ореха, Синди всхлипнула. По хребту потекли отвратные волны. А что было бы, если б тело не обладало способностью к регенерации?
   Рыжая с тяжестью поднялась, и едва не согнулась напополам от распиравшей ее боли. Глубоко отдышавшись, она, не моргая, следила за удаляющимся Джейди, у которого на хвосте по-прежнему сидела Антайо.
   Поврежденные позвонки быстро срастались, подавляя неприятные ощущения. И вскоре воительница ринулась в погоню. А когда через кованую ограду, тянувшуюся справа, промелькнула машина с красно-синей мигалкой, она выругалась.
   Если что-либо не предпринять, Защитницы потеряют его. И Синди бросила ножи, не надеясь на то, что попадет с такого расстояния.
   Лезвия, сверкнув в воздухе, устремились к цели.
   Джейди упал, перевернувшись несколько раз через себя, и без движений растянулся на траве. Антайо замерла над ним, и с трепетом уставилась на окровавленный нож, лежавший подле, в траве.
   Из разодранного левого бедра одержимого хлестала кровь.
   - Проклятье, - просипел не своим голосом он. - Что за дрянное тело мне досталось!
   Рядом нарисовалась Синди. И, хищно улыбнувшись, призвала ножи к себе. Те покорно вернулись ей в руки.
   - Давай! Прикончи нас! - сжавшись, закричал тот.
   Нет, скорее, простонал.
   Рыжая с недоверием взглянула ему в глаза и нервно покрутила в руках оружие.
   - Что-то не так, - решительно сказала она. - Неправильно.
   Джейди шикнул и, отвернувшись, впился в землю руками, подтягиваясь.
   - Слабачки, - бросил он.
   Синди, не пропустив мимо ушей оскорбление, пригнулась, и грубо перевернула парня на спину. Она силой сжала его плечо. Лицо ее растянулось в кровожадной ухмылке, а глаза вновь остекленели. Поднеся нож ко рту, бестия провела по гладкой поверхности языком, а затем приставила лезвие к его шее.
   - Уверен? - с издевкой просипела она.
   Воздух сотрясли, как гром среди ясного неба, несколько выстрелов. Синди, сжав длинные рукояти, вперила полный презрения взгляд в незваного гостя, и выпрямилась. А Антайо, сузив глаза, раздраженно цокнула.
   Напротив них стоял Льюис, держащий вверх дулом пистолет. Лицо его мгновенно помрачнело. А сам он казался восковой статуей. Но не прошло и минуты, как Джон обратился в живого человека.
   - Вы обе, - грозно заявил он. - Что вы тут устроили?
   - Не твое дело, человек, - с отвращением бросила Синди.
   Антайо мигом положила руку ей на плечо, призывая к молчанию.
   - Как ты смеешь со мной так говорить! - закричал Льюис.
   - Простите ее офицер, - сказала красноволосая. - Она немного не в себе.
   - Что? - возмутилась Синди и внезапно запнулась.
   - Мы почти закончили, - спокойно объяснила Антайо. - Вы нам ничем не поможете.
   Джон посмотрел сначала на девушек, а потом на сжавшегося на траве Джейди. И сразу узнал его. И чего этот парнишка вечно находил себе неприятности?
   - Насколько я знаю, Антайо, ты защищаешь гражданских, - небрежно бросил Льюис.  - Чем тебе не угодил этот человек?
   - Вы ошибаетесь, офицер. Именно он напал на нас, - процедила Синди, перебив своего лидера.
   - За дурака меня держишь? - вскипел тот.
   - Довольно, - Антайо вытянула вперед свободную ладонь. - Она сказала вам правду. Я вас уже предупреждала, что в городе стало опасно. А вы наотрез отказываетесь меня слушать.
   - Что с ним? - спросил Джон, ткнув дулом в сторону Джейди.
   - Он одержим, - без обиняков пояснила Антайо. - Но если вы не верите, можете повторить ваш печальный опыт.
   - Я тебя понял, - произнес офицер и убрал пистолет в висевшую на поясе кобуру. - Расскажи, что стряслось?
   - Будь благоразумен, человек! - заскрипел чужеродный голос. - Они же убьют тебя!
   Всеобщее внимание перетекло на молодого парня. Вдруг воздух наполнил густой, режущий ухо рев. Из раскрытого рта Джейди что-то высунулось. Это оказалась пара тонких пальцев. Ощупав пустоту, они опустились на траву. Следом вырвалась пятипалая узкая ладонь. И, вцепившись в почву, напряглась, вырывая из парня нечто ужасное.
   На землю ступили почерневшие человеческие ноги. Узкое туловище с хрустом выпрямилось. Уродливая голова конвульсивно содрогнулась, и маленькие глазки сверкнули Джону. Они видели его насквозь. И зашевелили внутри недавно похороненные воспоминания.
   Демон защелкал жвалами, расправляя за собой рой щупалец. И в этот миг в голове офицера поселились шепчущие призраки.
   - Вы все умрете! - триумфально закричали они.
   Долговязый засопел. Выбросил щупальца, мигом обвившие ветви многострадальной ольхи и разлапистого тополя, росшего по соседству. И рывком поднялся в воздух.
   Несколько живых кнутов покинули клубившееся на спине пристанище, и резво потянулись к высоковольтному столбу. Но четыре плети висели без дела; однако, демон быстро нашел им применение. Он ударил ими по Синди и Антайо.
   Но те рассыпались прочь. И отростки, обрушившись на землю, разрыли мелкие траншеи.
   Красноволосая выпустила райктен в Высвобожденного. Но тот, словно предугадав ее намерения, разжал щупальца. Упал, чтобы застыть на уровне зеленых верхушек.
   Дугой натянувшиеся плети напряженно заскрипели.
   Антайо фыркнула - оружие разминулось с одним из сильных демонов Осколка. Хотя... она все правильно рассчитала.
   Лысая голова осторожно повернулась. И маленькие белые круги впились в Джона. Он слышал, как зашлись смехом невидимые дети. Но не мог увидеть щупальце, отделившееся от горба и зависшее над седой макушкой.
   - Эй! - закричала Синди, взмахнув рукой.
   Нож сверкнул в воздухе и срезал его. Извивающийся обрубок упал к ногам полицейского, и тот вцепился в него взглядом. Лицо его дрогнуло.
   Эта штука походила на корчившуюся подыхающую змею, которой разбили голову.
   И на Льюиса внезапно нахлынули воспоминания службы в армии, когда недалекого ума парни подшутили над ним, подсунув ему на койку маленького питона, позаимствованного у зоологического комитета. С тех пор он не любил змей.
   Джон бросился наутек. Но все никак не мог спрятать пистолет в кобуру... Руки предательски дрожали.
   Тварь злобно заклацала, провожая его взглядом. Ее щупальца обвили толстые ветви растущей возле ограды старой вишни, а так же толстые фонари на стенах здания. И только ольха затрещала, когда те отпустили ее.
   Долговязый рывками поплыл следом за Джоном, держа его в поле зрения. А тот бежал, и чувствовал, как кожа на руках взялась мурашками.
   Еще совсем немного; осталось только добраться до машины и покатить прочь. Сбежать, как подобает самому настоящему трусу. И плевать на тех кричащих горожан, которым не повезло оказаться на этой улице.
   Антайо кинула райктен, целясь в обвившие очередное дерево тонкие плети. Молния полетела ввысь, по нарастающей, и, достигнув своего пика, плавно повернула обратно. Щупальца отпустили ветвь, и переметнулись к фонарному столбу, высившемуся у самого забора.
   И буквально в пару секунд опять разошлись со стальной звездой. Антайо выругалась.
   Сразу же подскочила Синди, и бросила оба ножа. Те сверкнули на солнечном свету, и врезались в вывалившийся живот. Долговязый на мгновение замер, опустив голову.
   Из новоиспеченной раны выступила желтоватая вонючая жидкость. Демон заскулил, и обеими лапами схватился за рукояти и вырвал тесаки из себя. Его жвала широко раскрылись, исторгая наружу хриплый звук. И, бросив клинки в настырную девушку, он устремился дальше.
   Рыжая замерла на полушаге. Испачканные ножи сверкнули и застыли на уровне груди. Их блистающие кончики едва не касались крупных пуговиц. Нежно взяв их за обвитые лентами рукояти, Синди ринулась к выходу.
   Долговязый довольно быстро передвигался, ловко хватаясь за множество растущих во дворике деревьев. И казался многим огромным пауком, шагающим на тонких, длинных лапках. Обретший плоть ночной кошмар.
   Его мертвые глаза скользнули на множество людишек, там, внизу, в панике снующих по улицам. Некоторые из них в ужасе каменели. Другие тыкали в него странные квадратные штуковины.
   Он не знал, что очень скоро видео из них облетит всю планету.
   Демон, зависнув над черным забором, проводил глазами бегущего к машине офицера. Челюсти злобно щелкнули, а из трубки засочилась зловонная жижа. И извивающиеся змееныши потянулись к фонарным столбам, сопровождающим широкую проезжую часть. Зафиксировали своего хозяина на одной высоте.
   Бледная голова медленно повернулась к Защитницам. А щупальца сорвались из горба и ринулись к ним. Те рванули врассыпную, и шесть кнутов обрушились на траву, калеча зеленую лужайку. Следующие устремились к красноволосой, метнувшей оружие, и плашмя зарядили ей в живот. Антайо улетела вглубь двора, и пронеслась по траве добрых пять метров.
   Демон отпустил столб, повиснув на держащих его кнутах на высоте среднего в саду дерева, и пропустил над собой райктен.
   Как тут он бросился вперед, перелетев через ограду, и его покорные змееныши обвили стоящие напротив бетонные стволы. Машины, снующие в этот момент по дороге, протяжно сигналили, уносясь дальше по улице. Одна авто потеряла управление и вылетела на тротуар, едва не сбив нескольких людей. Те сразу бросились прочь, услышав в голове потусторонние голоса.
   По крайней мере, им было, куда бежать.
   Маячившая внизу девушка с яркими, цвета апельсина волосами, так и напрашивалась на подачу. Замахнувшись, тварь обрушила на нее несколько щупалец, но та успела увернуться.
   Послышался шум заведенного мотора, и Долговязый очнулся, вспомнив, кого намеревался поймать. Он завис посреди широкой улицы, прогоняя засевших на проводах птиц, и раскинул щупальца на очередные фонарные столбы. Некоторые из них накренились к нему, и вздыбили рваные холмы на тротуарном асфальте.
   Автобус, двигавшийся по маршруту, беспардонно вынырнул из-за угла. Водитель сразу увидел зависшую  в воздухе долговязую тварь, и безмолвные голоса, поселившиеся между ушами, начали методично нашептывать одно и то же слово. "Прыгни", - говорили они, заставляя загорелые руки мужчины трястись все сильнее. И настойчивость невидимых детей сделала свое дело; побледневший водитель потерял управление, и громоздкую махину закидало по сторонам. Бедняга практически не слышал немногочисленных пассажиров, начавших кричать чуть ли не в один голос. Он мог смотреть лишь вверх, на две звездочки, впечатанные в серую голову.
   И, только когда те исчезли, водитель нашел в себе силы остановить автобус посреди улицы. А сам, перед тем, как броситься прочь, заглянул в зеркало заднего вида, и понял, насколько глупыми были его прежние суждения о предсказуемости мира.
   Наружу из раскрывшихся дверей с воплями высыпали пассажиры.
   Паук стремительно приближался. Джон прекрасно видел его в зеркале заднего вида. И тут, выжав сцепление, нога ударила по педали газа. Машина, пробуксовав, бодро стартанула. Переключив передачу, Джон начал набирать скорость. Он слышал настырные голоса, рассказывающие давно забытые ситуации. И те воскрешали только ему известные подробности, которые он похоронил еще годы назад.
   Демон протяжно взревел. И энергичнее замотал щупальцами, ускоряясь. Столбы застонали, сдерживая его вес, но продолжали фиксировать вытянутое тело на прежней высоте, гордо распрямившееся над разделительной полосой.
   Синди выскочила на улицу и побежала вслед за ним. Она набегу воссоединила оружие, не обращая внимания на людей, с изумленными глазами таращившихся на нее. Замахнувшись, она бросила гаар, и тот угодил ровно в цель. Стержень насквозь пронзил иссушенную спину, чуть ниже талии, и вышел через бледный выпирающий живот.
   Гной разлетелся по сторонам. Паук замер, наполнив улицу протяжным горловым воем. Авто, имевшие несчастье проезжать по этой дороге, резко тормозили. И водители, теряя управление из-за злобных орущих голосов, врезались друг в друга. В иное время они бы сошлись в полемике, выясняя кто виноват, но сейчас все выскакивали из салонов и бежали, сломя голову, прочь.
   А парализованные пешеходы примостились к деревьям и оградам, беспомощно обхватив ноги руками. Они и не предполагали, до чего же были легкой добычей. И Долговязый, если бы того хотел, мог изрядно ими полакомиться.  
   Офицер видел - люди начинали кричать и убегать, едва заметив чудовище. А в зеркале заднего вида две девушки крутились под мрачным силуэтом, сверкающем глазами.
   Тонкие пальцы сжались на серебряной рукояти. Услышав позади себя возню, паук обрушил на подкрадывающихся Защитниц плети. Те рассыпались в стороны. Антайо подпрыгнула, и на пару секунд зависла в воздухе на уровне тощего торса. Она полоснула по сжавшейся на гааре серой пятерне.
   Внезапно лапа дернулась, и ушла от атаки. Демон, утробно рыкнув, призвал несколько змей и обрушил их на девушек. Но снова промахнулся.
   Мышцы под серой кожей забугрились, и дернули. Копье с лязгом заскользило наружу, оставляя сочащуюся рану. Через нее просвечивался голубой фон неба.
   Ухнув, демон вновь двинулся дальше, лениво покачиваясь. И, подняв блестящее оружие над собой, бросил. Белые глаза вспыхнули, вцепившись в полицейскую авто.
   Гаар пролетел над крышей, чуть не задев мигалку, и упал посреди дороги. Джон крутанул рулем, объезжая испачканное желтой жижей копье. И голоса дрогнули в его сознании, настырно требуя остановиться.
   Антайо тем временем дернулась влево, на тротуар, и выпустила звезду. Взмыв в воздух, она перерубила щупальца, рвущиеся к следующему фонарному столбу. Долговязого толкнуло назад, и, взревев, он выбросил новую партию длинных отростков, которые сразу достигли своей цели.
   Синди призвала к себе гаар и начала мастерски крутить его, ловко орудуя пальцами. Подбежав совсем близко к уроду, она собралась атаковать, раз и навсегда желая отрубить насекомоподобную башку. Но, предугадав ее намерения, щупальце вырвалось из горба и крепко обвило ее талию.
   И в одну секунду Синди оказалась на уровне белых глаз. А следом закричала от взорвавшихся в голове голосов. Очередной свободный кнут обмотал стержень, и силой дернул на себя. Девушка охнула, и гаар выскользнул из ее руки. Но она не растерялась, и, напрягшись, изогнулась. Разъяренная воительница с размаху ударила вверх и вперед ногой, и заехала ступней прямо в распростертую грудь.
   Крупное сердце выплюнуло ручеек крови.
   Тварь глухо заревела, и безмолвные голоса закричали крепкими ругательствами. Паук двинулся вперед, пропуская под собой машины. Те сразу съезжали с дороги и останавливались на обочине. Из распахнутых дверей выскакивали люди и с воплями разбегались кто куда. Молодая женщина, бежавшая следом за мужчиной, упала, стирая в кровь колени. С трудом поднявшись на ноги, она обреченно пыталась высмотреть его среди заваленной улицы. Но ее спутник все же не решился показаться ей на глаза.
   Высунувшийся из роя отросток завис прямо за плечами рыжей. Следом за ним вниз сорвался второй, и крепко обвил несчастную женщину. Та закричала, поднимаясь на уровень бусинок-глаз, чем привела Синди в бешенство.
   - Заткнись! - рыкнула на нее повелительница копья.
   Она попыталась вырваться, но на каждую ее попытку Долговязый все сильнее сжимал хватку. Рыжая всхлипнула, чем заставила чудовище низвергнуться низким, утробным звуком.
   Уродливая голова повернулась к несчастной горожанке. Та, разглядев серую морду, завопила еще пронзительнее. А некто, пробравшийся ей в сознание, затараторил ужаснейшие вещи.
   Подоспевшая Антайо бросила райктен, и он полетел к окружавшим существо щупальцам. Вспышка со звоном пронзила воздух и рассекла сжимающие людей тиски. И, повернув, перерезала державшиеся за фонарный столб еще несколько. Досталось и проводам; те, щедро посыпав фейерверком искр, конвульсивно затряслись по тротуару. А рядом с ними бились в судорогах поверженные щупальца, обессиленно сползшие с бетонных столбов.
   Синди плюхнулась пятой точкой на пол и мгновенно вскочила. Рванув за оружием в зону досягаемости, она призвала его и крепко сжала.
   Демон болезненно взвыл, в один миг потеряв равновесие. Шпалообразное тело резко толкнуло назад, а тонкие руки непроизвольно вытянулись. Паук услышал, как за спиной хрустнули державшие его оставшиеся плети, и глухо заревел. А из дыры-рта опять потекла вонючая жижа, дождем капающая на асфальт.
   Царственно висевший Долговязый слетел со своего невидимого трона. Он уныло повис под столбом электропередач, за который крепились уцелевшие кнуты, но и они с трудом держали его. Гной из ран рассыпался в стороны, а заметно укороченные щупальца завибрировали, как потревоженные змеи. Паук злобно затрещал хелицерами, и, буднично выпустив новые отростки, двинулся дальше.
   Попытки Защитниц остановить демона Осколка оказались бесполезными. Антайо напряженно выдохнула, наблюдая за убегающими людьми и врезавшимися машинами. Вой сигнализаций наполнил улицу. С каждой уползающей минутой дорогу заваливала груда металлолома некогда бывших красивыми иномарок. А сжавшиеся кругом в клубочек горожане что-то бормотали себе под нос.
   Еще немного, и ситуация станет неуправляемой.
   Высвобожденный упрямо плыл к перекрестку, ведущему к центру города. Где-то там неподалеку расположилась станция метро. Насколько лидер знала, в том районе всегда было оживленное движение. И ей ни в коем случае нельзя допустить, чтобы демон добрался туда. Что он может устроить там, лидер Защитников не хотела думать.
   Синди разорвала гаар на ножи и метнула их ввысь. Один угодил Долговязому в дырявую грудь, прямо в бьющееся сердце, другой насквозь пронзил затылок. Паук сдавленно захрипел, и, покачиваясь, продолжил движение. Тут его тонкие гибкие лапы устремились вниз, и взмыли вверх уже с извивающимися силуэтами людей. Те кричали, пытаясь выбраться. Кто-то из них вел неравную борьбу с взбесившимися голосами.
   Очередное щупальце взмыло ввысь, со звоном рассекло воздух и врезалось в асфальт, где только что стояла Антайо. Девушка успела отпрыгнуть от смертоносной атаки за секунду, прежде чем ее разрубило бы на части. В следующее мгновение один держащий человека кнут с размаху бросил его прямо на Синди. Воительница рухнула на горячий асфальт, приняв на себя тяжелую подачу.
   Шокированная молодая горожанка, заметив под собой некую девушку, вскочила на ноги и сломя голову убежала прочь. А вот рыжая не могла похвастать подобной прыткостью.
   С трудом приподнявшись, она уперлась рукой об асфальт. И следом ее спину пронзила острая колющая боль; теперь на ближайшие две минуты она оказалась заложницей регенерации.
   Синди могла лишь наблюдать, как запущенное Антайо оружие, перерубив пленившие людей щупальца, подарило им долгожданную свободу. А затем, ловко огибая многочисленные препятствия в виде машин, показалась и сама красноволосая, неминуемо следующая за несуразным пауком.  
   А тот, тряся животом, все приближался к людному перекрестку. Широкая четырехполосная дорога перед ним пестрела похожими на игрушечные, машинами. И демон понял, насколько щедрый пир ждет его там. Ведь он еще не насытился.
   Некоторые водители, остановившиеся перед светофором, и глядевшие на поток движущихся авто, почувствовали призрачное дуновение тревоги. Она мурашками оседала на руках, но стоило им сорваться с места, как она быстро улетучивалась.
   Одна машина вынырнула из-за двора многоэтажки и рванула навстречу рычащей твари. Водитель сразу попал под влияние жутких голосов, и его вмиг помутившийся рассудок приказал рукам отпустить руль.
   Долговязый зарычал, метнув пару щупалец к машине, и разом подхватил ее. Живые стебли оплели ее и приподняли над асфальтом. Крутящиеся колеса беспомощно заболтались в воздухе, никак не способные найти себе применение.
   Паук медленно повернул голову, прицеливаясь в шныряющих Защитниц. Эти две мерзавки не давали ему спокойно передвигаться. Но те оказались слишком проворными, как мухи, вечно кружившиеся перед носом, от которых невозможно избавиться.
   Водитель пойманного авто закричал, и, распахнув дверь, едва не устремился в свободный полет. Демон повернул к нему свою жуткую голову и защелкал жвалами. Прожигающий саму душу взгляд пробудил нечто, прятавшееся глубоко внутри. И бедняга закричал, не в силах терпеть искаженные детские голоса, взорвавшиеся хором в его голове.
   Они все, как один, подталкивали его спрыгнуть.
   Антайо промелькнула у крыльца трехэтажного дома. И Долговязый, проводив ее взглядом, бросил в нее двухтонный снаряд. Машина пролетела немного выше, чем он хотел, и упала прямиком на крышу здания. Она оглушительно взорвалась, разбросав во все стороны кучу обломков, а черные клубы щедро повалили из ее раскуроченного нутра.
   Трубка между костяными жвалами издала сдавленный, явно недовольный хрип.
   Молния сверкнула рядом с растопыренными щупальцами, и срубила их. Паук приготовился оказать ответный удар.
   Добравшийся до перекрестка офицер мотнул рулем, и нажал по тормозам. Машина дернулась, уходя в занос, и стирающаяся резина черными полосами повторила движение колес. Качнувшись, легковушка замерла поперек проезжей части. И, повернув ключ зажигания, Джон на ватных ногах выскочил наружу. Он остекленевшими глазами уставился на эпичную битву, бесцеремонно разразившуюся посреди бела дня.
   Злобные голоса тенью мелькали в его голове, и как он бы не хотел их слышать, он никак не мог заставить себя не слушать их.
   Несколько авто остановились перед перегородившей дорогу полицейской машиной. Разъяренные водители повыскакивали из салонов, оставив внутри пассажиров, и их рты раскрылись, намереваясь задать побледневшему офицеру вопросы. Но тут их глаза выхватили нечто, заставившее их проглотить языки, а жуткие голоса пошли в пляс в их головах. Они увидели паука, висевшего над дорогой. И его глаза, испепелившие все претензии, заставили их замереть на месте. А шепот, вспыхнувший спокойствие сознаний, призывал подчиниться своему Страху.
   Впереди разгорелась настоящая бойня. Две женские фигуры рвали щупальца уродливого паука, то и дело тянувшиеся к ним. Но тому было все нипочем. Эти кнуты, которые давно должны были закончиться, с завидным постоянством появлялись снова и снова.
   Внезапно в небе скобкой сверкнула молния - Долговязый дернулся, пропуская смертоносную штуковину. Та пролетела совсем близко, и обдала лысую макушку легким ветерком.
   Демон злобно щелкнул, и разразился грозным ревом. Он наблюдал опрометчивую потерю своих гибких конечностей, ловко обвившихся на очередном столбе. И качнулся, выпуская новые.
   Но...
   Вспышка со свистом ударила в узкую спину. Послышался всплеск, а затем хелицеры силой стукнулись друг о дружку, воспроизведя ни с чем несравнимый звук смыкающихся костей.
   И реальность застыла, изуродованная черной полосой забвения.
   Антайо и Синди единовременно замерли под Долговязым. Красноволосая улыбнулась, разглядев в его горбу торчащие зубья райктена. Поймавшие лучик солнца, острые лезвия сверкнули ей в глаза, а после судорожно закачались в такт с тяжелым, бледным телом.
   В нос ударил тошнотворный гнилой запах. Поморщившись, Синди зажала его рукой, но одурманивающий душок уже заставил пойти голову кругом. А сосредоточенная Антайо мужественно стояла, испепеляя взглядом висевшего в воздухе врага.
   Из новоиспеченной раны на всеобщее обозрение засочилась желтая жидкость. Густо закапала на серое полотно дороги.
   Демон со взохом рухнул со своего невидимого пьедестала. Вместе с режущим уши лязгом он безвольно повис под фонарным столбом, от которого так и не успел отлепиться. Четыре щупальца, обвившие металлический стержень, казалось, могли в любой момент лопнуть от натяжения.
   Насекомоподобная голова повернулась к двум фигурам, вполне ожидаемо возникшим рядом. А их высокомерные лица заставили жвала снова отмерять неправильные секунды.
   Но тут силы покинули послушные щупальца, и, отпустив измученный столб, они толстыми проводами растянулись на асфальте. А их отъевшийся владелец, рухнувший на свой огромный живот, так и не смог вдохнуть в них жизнь.
   Как бы того ни хотел.
   Его грудь тяжело поднималась, впуская в себя воздух, а израненное сердце лихорадочно колотилось. Долговязый завыл, в тщетных попытках пытаясь подняться и унять жгучую боль в спине. Но райктен, глубоко вонзенный в животрепещущий горб, был беспрекословен. Он все больше и больше высасывал живительные соки, и Долговязый понял, что потерпел поражение.
   Из круглого рта на асфальт засочилась слюна. А лысая голова задрожала, сотрясаемая беззвучным кашлем. И, напрягшись, что есть сил, демон со стоном перекатился на спину. Он приподнялся на тонких руках, и белыми пуговицами уставился на своих палачей.
   Защитницы стояли, молча ожидая исполнения приговора.
   - Вы все равно умрете, - с трудом прохрипели искаженные голоса.
   Они теперь говорили вразнобой.
   Воительницы переглянулись, и неспешно подошли к умирающему существу. Синди покрутила в руках ножи гаара, и презрительно усмехнулась. А Долговязый в ответ защелкал еще быстрее.
   - Победа будет за нами, - трещали изможденные призраки. - Мы знаем... Вот увидите! Вы окажетесь свидетелями не своего триумфа! И вы еще вспомните нас, и мы придем за вами...
   - Конечно, - усмехнувшись, сказала Синди и бескомпромиссно вонзила ножи в его сияющие белые бусинки.
   Демон ухнул, и голоса разом смолкли. Не успела рыжая вытащить свои клинки, как тело паука рассыпалось в труху. Подувший сбоку сильный порыв ветра смел его, и, подняв ввысь, без сожаления разметал по округе. А райктен, измазанный отвратной жижей, звякнул на асфальте, в одно мгновение потеряв какую-либо опору.
   Не сводя глаз с сияющего лица Синди, Антайо молча отозвала оружие. И то покорно рассыпалось в груду эфирных частиц.
   Джон и многие другие оторопевшие горожане, наблюдали, как девушки растаяли в листве росших по правую сторону от дороги деревьев.

12. Новые лица в игре

  
   Теперь их видело много народу. На следующий день им, разодетым как подобает обычным девчонкам, пришлось отбиваться от группы подростков, приставших с вопросами о недавнем происшествии неподалеку от больницы. Те оказались настолько наглыми, что не побоялись в открытую спросить, есть ли у них лицензия на ношение холодного оружия.
   Этот денек выдался довольно мрачным и прохладным. Уже стояли первые числа лета, а погода так и не задалась. Натянув до самого подбородка воротник толстовки, Синди с диковатым видом огляделась, и пошарила глазами каждый подозрительный уголок.
   Предполагаемая опасность не оправдалась.
   Тяжелые нескончаемые тучи быстро плыли по небу. Несмотря на внешнее спокойствие, в внутри Антайо разразилась настоящая гроза. Фееричный провал с Джейди, похоже, подорвал ее статус в глазах рыжей. Лидер знала, что помощнице ничего не стоило прятать истинные эмоции за внешне бесстрастным лицом, и могла лишь догадываться, что та переживала на самом деле.
   И на какие-то считанные секунды ей стало страшно.
   Красноволосая в глубине души искренне сожалела о своем промахе. Но почему на тот момент она не поступила иначе? Неужели демону удалось запудрить ей мозги?
   И тут Антайо стало стыдно. Она даже почувствовала, как щеки предательски загорелись.
   - Ты не чувствуешь ничего странного? - неожиданно спросила Синди, оборвав лидера от увлекательной процедуры самокопания.
   Антайо с удивлением заморгала, словно что-то попало ей на глаза.
   - В смысле? - не поняла она.
   - Ясно, - отрезала Синди и сощурилась. - Я так и знала.
   - Объясни, - потребовала Антайо.
   - Мне нечего тебе объяснять... Я сама не пойму, - с сомнением сказала она. - У меня такого раньше не было. Нечто плохое...  
   Не найдя больше подходящих слов, Синди запнулась. Антайо напряглась и прислушалась к себе. Но так ничего необычного почувствовать не смогла. Может, потому, что всю ее голову занимали мысли по поводу серьезного промаха? Синди еще не подозревала, какую неимоверную глупость совершила ее лидер. А именно, рассказала невесть кому много чего лишнего.
   И уж никоим она образом не должна об этом узнать.
   За все время их тренировок Антайо испытывала легкую неприязнь к повелительнице копья, ведь у той было все, чего не хватало ей. И врожденное упорство, и преданность делу давали рыжей весомое преимущество. Но ее порой неконтролируемая ярость сводила все на нет.
   Синди позорно провалила последнее испытание, и предоставила пальму первенства своей сопернице. Может, она по сей день винила себя в том, что так и не стала лидером.
   Позади них, через крыши низеньких домов проплывали три величественных здания. Даже отсюда уже были заметны странные капли на стенах, рассыпанные по всему периметру наподобие нелепого украшения. С недавнего времени их стало намного больше. Но горожане не обращали на них внимания. Или же им не дано было видеть эти штуки, или же власти ловко пытались скрыть от людей очевидное.
   Но Защитницы знали их истинную природу, и для них эти минеральные образования не представляли чего-то экстраординарного. А за местных жителей, они ручаться, конечно же, не могли.
   Ровно между тремя заостренными макушками зданий висела черная туча, ярко выделяющаяся от быстро несущихся сородичей. И с земли не были видны всплески энергии, разрывающие ее со всех сторон. Вдруг странная туча принялась увеличиваться, раздуваясь изнутри.
  
   Пламя свечи дрогнуло, и старик приподнял правую бровь. Существо, лежащее у него на коленях, потянулось, пытаясь высмотреть незваного гостя. Но во тьме сложно было что-то увидеть, и червь повернулся обратно, вновь наполнив комнату жутковатым мурчанием.
   Невысокого роста силуэт медленно возрос за спиной старика. Тусклый огонек свечи отразился в выпуклых демонических глазах.
   - Ты же знаешь, что я не люблю, когда ты так делаешь, - бесстрастно заговорил старик, по-прежнему смотря в темноту перед собой.
   Тень за его спиной засопела, а бугристый комок на коленях радостно взвизгнул.
   - Я предпочитаю мрак, - просипел тонкий голосок.
   - Брось, - заворчал властный тембр. - Скоро тебе опять предстоит вылазка. Так что привыкай.
   - Но...
   - Они непременно узнают о твоем присутствии в городе. Если еще не узнали... И знай, просто так они тебя не отпустят.
   - Шейс... Похоже, одна из них довольно глупа, раз до сих пор не обнаружила меня. Я подкрался к ней со спины...
   Послышалось злобное хихиканье.
   - Что я могу сказать... растешь на глазах, - продолжал седовласый дед. - Что с Майнтером?
   - Я еще в поисках. Мои антарвы прочесывают весь город, - пропищал голосок, и его владелец все же решился выйти на тусклый свет. - Хотя, у меня уже есть неплохие варианты...
   Мягкий, желтоватого цвета круг, коснулся грубой и частично покрытой чешуей кожи; маленький рот оскалился, обнажив острые зубы. Существо предстало перед стариканом в рваной грязной одеже, похожей на монашечью рясу.
   Шейс медленно перевел взгляд на визитера.
   Свет свечи и то не скрыл всей уродливости существа. Зеленая чешуйчатая кожа на обезьяньей морде блестела. Узкая челюсть выпирала и возвышалась над впалыми сужающимися щеками. Подбородок оканчивался роговым выступом, превращая уродливое лицо в карикатуру некоего фараона. Маленький нос, которого практически не было видно, больше походил на поросячий пятак. Верхние веки являли собой сплошную огрубевшую складку, лишая демона возможности зажмуриться. Правый глаз был сморщен и полуприкрыт. Левый, в свою очередь, едва не вываливался из глазницы.
   Старик недобро ухмыльнулся.
   - Я дал тебе достаточно времени, чтобы восстановить силы, Онтор, - бархатистым тоном продолжал он.
   Онтор в ответ послушно кивнул.
   - Мы начнем наступление сегодня, в полдень. Знаю, это должно сильно обрадовать наших напыщенных деточек. Ты провел контрольную подготовку?
   - Да, хозяин. Антарвы в полной боевой готовности.
   - Сколько их в городе?
   - Четыре.
   - Этого мало. Выпусти еще.
   Уродец угукнул. Под его правым рукавом ободранной рясы что-то задвигалось.
   Шейс ухмыльнулся.
   - Есть еще какие-нибудь новости?
   - С Майнтером  не все так просто, хозяин. Им требуется больше времени. Хотя...
   - Хотя?
   - Они не уверены, что обнаружили цель...
   - Пусть продолжают поиски... В принципе, эта задержка не мешает моим планам.
   Шейс захихикал.
   - Уже скоро откроется запущенная вами воронка, и мы начнем вторжение, - протараторил тонкий голосок Онтора.
   - Поправочка, - Шейс добродушно засмеялся, и поднял вверх указательный палец. - Не вторжение, а... Представление. У нас будет большая публика для отвлечения. Нужно же красиво заявить о себе.
   У Онтора по спине пробежал холодок. Он временами боялся этого старика.
   - Да, повелитель, представление... Я могу забрать его? - после паузы спросил он и указал на червя, нежившегося на коленях Шейса.
   - Он пусть останется у меня. Этот малыш такой забавный...
   Онтор лишь пожал плечами. Под правым рукавом снова зашевелилось, и он одернул нетерпимую лапу.
   - Тише, - гаркнул он, и шевеление прекратилось.
   - Вы надумали, что делать с теми прихвостнями Хозяина?
   - Онтор, ты же знаешь, что ничего не уйдет от моего внимания. Они... Хм... Им понравится моя постановка. Эти глупцы вдоволь наиграются в моем спектакле.
   Комната наполнилась хрипловатым рычанием. Шейс любовно поднял червя на уровень лица и заглянул в красные полусферы. По телу антарва прокатилась дрожь.
   - Ты же не откажешь мне в маленькой просьбе? - ехидно спросил старик, обращаясь к червю.
   Онтор вздрогнул. Ему стал понятен замысел этого с виду дряхлого человека.
  
   Близился полдень. Тяжелая черная туча распласталась над тремя зданиями, и в ее недрах можно было разглядеть сверкающие яркие всполохи. Рваные мешковидные клочья ежесекундно переплетались, накладываясь сами на себя снова и снова. Тонкие молнии пронизывали тучу тут и там, как нити, сшивающие расползающуюся ткань. Посередине расположилась, медленно заворачиваясь вовнутрь, круглая черная брешь. Казалось, сама материя утекала в нее и просачивалась в бездну.
   Раскравшаяся над центром города огромная воронка, походила на чудовищный проход, соединяющий два параллельных мира.
   К площади высыпал персонал Делового Центра. В основном это были служащие. Кто-то из них вызвал полицию - грохот и шум от рождающейся в небе аномалии мешал работать. Здания начинали трещать от распирающих стены вибраций, исходивших сверху.
   Работа под грохочущими стенами сделала людей злобными и раздражительными, превратила их в свору собак, готовых броситься и разорвать друг друга. Вчера, кстати, произошла драка между двумя парнями в столовой за последний пакетик чая. Охраннику пришлось разнимать их, и даже он едва не стал третьим участником потасовки. Увы, покинуть рабочее место никто не мог; еще вчера начальство пригрозило уволить тех смельчаков, кто рискнет уйти домой. В этот момент многие из них находились в отпусках, и им не было дела до несчастных клерков.
   Три дня подряд в участок поступали жалобы решить эту проблему, но сегодня ситуация достигла самого пика. И маленькая невидимая бомба, запрятанная где-то в укромном месте, скрупулёзно отмеряла на таймере оставшиеся крохи времени.
   Над странной тучей кружили могучие вертолеты полиции. Пару раз за все время прилетала служба из научного центра, но и эти два раза они улетали ни с чем. Зато успели прибыть на своем легком белом вертолете ненасытные журналюги.
   Никто не мог воздействовать на региональный Бизнес-Центр, где ворочались самые смелые финансовые проекты и деньги чиновников.
   Представление готовилось перерасти в драку, и полицейские, как могли, оправдывались, что предпринимают все возможные меры.
   Офицера Льюиса среди них не было. Признать, он не появился на работе после позавчерашнего визита в больницу. Объяснил свое отсутствие плохим самочувствием. Но тут могли справиться и без него - верхушка приказала обычному патрулю унять потасовку. Еще никогда простым работником закона не приходилась успокаивать взбесившуюся толпу. Некоторые служащие, бросив все, уходили домой, иные же не могли позволить себе такой роскоши.
   И только, как стрелки часов налегли друг на друга, указывая на цифру двенадцать, туча вспыхнула и разрядилась пучком молний. Из чрева воронки посыпались черные горошины, которые сразу же распрямлялись на асфальте. Сорокасантиметровые круглоротые черви звонко пропищали, подняв головы вверх. А ошеломленные полицейские чуть ли не единовременно повыхватывали пистолеты и открыли по ним огонь, выпуская наружу их черную кровь.   
   Люди побежали прочь. И тогда, смолкнув, маленькие поганцы рассыпались, выбрав каждый себе жертву. Один сорвался в погоню за парнем, бросившимся в заросли парка. Его тельце зашуршало в высокой траве. Глаза-тепловизоры сразу выделили убегающего человека среди остального одноцветного фона.
   И бедняга не знал, что сам загнал себя в ловушку.
   Послышавшийся со стороны разросшихся кустов шиповника обрывистый крик заставил полицейских занервничать. Они все стреляли и стреляли по маленьким ползучим тварям, самодовольно восседавшим на спинах жертв. Их круглые окровавленные пасти раз за разом оглашали окрестность шваркающим звуком.
   На площади разверзся сам ад. Довольно сложно было во всей этой суматохе не зацепить простого человека. Люди в панике бросались под пули, и падали на асфальт, где на них сразу же набрасывались антарвы. Некоторые ошарашенные сотрудники сбивали друг друга, и становились легкой добычей для множества прыгучих червей.
   Вскоре и полицейские, растратив все патроны, побежали к своим машинам. Никому из них не хотелось видеть на себе этих жутких тварей, уродовавших тела круглыми пастями.
   Но маленькие черти оказались намного проворнее.
  
   Антайо и Синди бежали навстречу к парку. Прохожие шарахались от них, завидев за спиной девушки с короткой стрижкой страшное оружие. Им что-то кричали вслед, но они не слушали. Свернув в ближайший переулок, Защитницы синхронно сорвались в воздух и приземлились на крышу закрытого продуктового ларька, чтобы в следующий момент с разгона перепрыгнуть на крышу двухэтажного дома. Их феноменальные прыжки являлись результатом утомительных тренировок их нечеловеческих тел. Скорость, которую они поддерживали в течение долгого времени, могла равняться достигаемой местными мастерами спорта по бегу на коротких дистанциях.
   Вскоре с крыши трехэтажного студенческого общежития они разглядели зеленые верхушки деревьев парка. Живая изумрудная полоса протянулась на довольно приличную территорию. Наверное, осенью там очень красиво; но у девушек не было времени думать о таких мирских вещах.
   Забежав через боковые распростертые ворота, они остановились. Сразу чувствовалась тяжелая атмосфера, не так давно приютившаяся здесь. Осторожно пройдя по каменной дорожке, Синди мгновенно встрепенулась, и, выхватив копье из-за спины, метнула его в листву деревьев. Раздался болезненный писк; в густой зеленой кроне что-то закопошилось, а затем шмякнулось на землю. Призвав не так далеко упавший гаар, рыжая ухмыльнулась, обнаружив на лезвии черный подтек. Подойдя к стволу дерева, возле которого неподвижно лежало разрубленное едва ли не напополам тело антарва, Антайо гневно стиснула зубы.
   Вдруг справа в кустах раздалось копошение, и в следующую секунду из них на девушек вылетели три сверкающих круглыми пастями монстра. Мгновенно призвав оружие, лидер взмахнула им вдоль тела. Пальцы окропила темная жижа, и следом три мертвых червя упали к ее ногам.
   - Я чувствую, их еще много, - процедила Синди.
   Антайо кивнула. Что здесь забыли эти твари, она могла предполагать.
   - Есть мысли, что им нужно? - продолжала рыжая.
   Судя по ее голосу, она была взбешена.
   - Это демонстрация, - неожиданно сама для себя сказала Антайо.
   - Зачем?
   - Не знаю. По крайней мере, нам нужно держать ухо востро.
   - Антарвы нам не угроза.
   - Я знаю. Бьюсь об заклад, что это еще не все. Не зря же его зовут Кукловодом?
   - Да.
   - Что ты помнишь?
   Синди промолчала, осторожно продвигаясь вперед. Тут ей в глаза ударил блик, и она, шикнув, переметнула взгляд.
   Там, за деревьями, неподалеку от лестницы, проступало что-то темное. Ступеньки, которыми оканчивалась мощеная дорога, похоже, вели на площадь. А три гиганта уже угрожающе нависли над Защитницами, подглядывая за ними через пушистые кроны. И не забывали бросать чудовищные тени.
   Рыжая побежала к лестнице.
   - Что ты помнишь? - вновь спросил голос Антайо за спиной.
   - Он не так прост, как кажется, - ровным тоном ответила Синди, поднимаясь по ступенькам.
   Она вышла немного вперед, и внимательно осмотрелась. Площадка оказалась довольно просторной... Но, правда, заваленной брошенными авто, на крышах которых красовались красно-синие коробочки. Ровный, без тени трещин, асфальт под ногами выглядел совсем свежим. Разве что, не плавился в такую жару.
   Этот островок, окруженный зеленой полосой, контрастом бросался на глаза, демонстрируя всю силу влияния человека на необузданную мощь природы. Легкий ветерок, гуляющий здесь, трепал девушкам волосы, но их это совершенно не беспокоило.
   Как только они поднялись на площадку, рыжая сразу приметила полицейскую авто, брошенную под склоняющейся толстой ветвью дуба, растущего, как остальные его собратья под ступеньками.
   Именно ее она тогда и видела.
   Дверь со стороны водителя была распахнута.
   Антайо, осмотревшись, нашла и другие машины, мало чем отличавшиеся от этой. А затем ее внимание перетекло к Синди, бросившейся к своей находке. Остановившись перед авто, она неуверенно заглянула в салон. Пусто. Лицо ее помрачнело, и она, о чем-то задумавшись, высунулась наружу. Солнце подмигнуло ей в глаза зайчиком, прыгнувшим на лобовое стекло одной из полицейских иномарок.
   Широкие зрачки непроизвольно сузились. Девушка, покачиваясь, отшатнулась. Ее подошвы впились в нечто маленькое и твердое. Резко убрав ногу, Синди с недоумением подняла металлический предмет.
   Гильза.
   Переметнув озадаченный взгляд на Антайо, она заметила, как та держит нечто крохотное в руке. И это что-то роняло тусклые отблески.
   - Похоже, мы опоздали, - сокрушительно произнесла лидер, покрутив металлическую кроху. - Нам надо приготовиться к худшему.
   Синди не могла не согласиться с ней.   
  
   Джейди, жующий перед телевизором бутерброд, замер, так и не укусив вожделенной еды. Ломтик сыра, смазанный снизу майонезом, плюхнулся на стол. Но парень этого не заметил, и преспокойно вонзил в хлеб зубы.
   Выпуск новостей, который он пытался посмотреть, прервался экстренным сообщением. И Джейди, нахмурившись, уставился на экран. Говорили о некой открывшейся над городом воронке. Съемка проводилась с вертолета. И без того плохая картинка постоянно дрожала. Голос репортерши был слышен неотчетливо из-за громкого фонового шума. Взбудораженная девушка, сидевшая близ широкого проема, на экране тыкала пальцем на тучу, посреди которой расположилась черная дыра. Ее волосы то и дело падали ей на лицо, но она, казалось бы, этого не замечала.
   Камера резко опустилась.
   Там, внизу, проступали крохотные пятна собравшейся на площади толпы, от одного вида которой парню вдруг стало не по себе. Он внимательно следил за каждым словом, стараясь понять, что же его так взбудоражило. Но на ум ничего не приходило.
   Дерганое видео продлилось не более двух минут, но и этого было достаточно.
   Внезапно из воронки начало что-то сыпаться, и, как только снизу стали доноситься крики, репортаж мгновенно прервался.
   С ужасом вскочив со стола, Джейди кинулся к окну.
   Над Деловым Центром массивным прессом продолжала висеть туча. Парень нахмурился, откусил кусочек бутерброда и скривился. А где сыр? Конечно же, упал, пока Джейди скакал тут, как конь. Двинувшись обратно к столу, он скорчил удивленную гримасу. И увидел след от майонеза, оканчивающийся на краю скатерки. Ни под столом, ни на стуле сыра так не обнаружилось. Джейди полез в холодильник и взял полукруг вареной колбасы. Отрезал себе кусочек, сел обратно за стол, и сдобрил им бутерброд. Да, вот это уже другое дело.
   Но, а куда делся тот кусок? Не мог же он просто испариться?
   Джейди почувствовал себя скверно. Даже аппетит пропал...
   Где-то в тени под кухонной мебелью, неотрывно наблюдая за ним всеми шестью глазками, притаилось кровожадное существо.
   А Джейди спокойно продолжил трапезу, ни о чем не подозревая. Тварь медленно, стараясь не создавать шума, заползла ему за спину и осторожно вылезла из укрытия. Внезапно комнату на секунду залил солнечный свет - ослепленный червяк скукожился и завизжал.
   Джейди почувствовал, как по телу пробежали неприятные волны дрожи. Он резко повернул голову, и вцепился немигающим взглядом в незваного гостя. Перед ним, на полу распласталась морщинистая зубастая дрянь. Антарв вдруг резко съежился, и, выпрямившись, прыгнул на парня. Тот инстинктивно дернулся и рухнул на пятую точку.
   Круглая пасть вцепилась в мягкую обивку спинки стула.
   Опять... опять все эти чудовища... подкарауливали даже за спиной! В голову ударил опьяняющий сознание адреналин, но парень так и не пошевелился. Шестиглазый червяк мелькнул перед самым носом и... замер. Вернее, замерло тело, а голова бешено дергалась и клацала зубами, намереваясь впиться в лицо. Джейди посмотрел на светящуюся руку, сдерживающую червя мертвой хваткой.
   Пальцы сжалась в кулак, и тварь громко пискнула, разразившись черной вонючей жидкостью. Ее голова поникла. Джейди с отвращением бросил искореженное тельце, и оно шмякнулось на пол. Но больший ужас Джейди испытал, однако, не от антарва - все его внимание занимала правая ладонь, раздавившая червя. Сквозь струйки крови проступало яркое свечение. А рука вплоть до локтя искрилась как неоновая лампа.
   - Не может быть... - обреченно простонал парень.
   Он наблюдал, как ореол начал тускнеть, а после потух истлевшей спичкой. Облокотившись о стену, Джейди поднялся, смутно различая предметы вокруг себя. И, когда все вернулось на свои места, он нигде не нашел только одного - червя. Зато вот темная жижа щедро капала с его пальцев на кафель под ногами.
  
   Онтор вздрогнул и приподнялся. Жесткие, с металлическим блеском голубые волосы встрепенулись. Он нашел его.
  
   Убитый антарв упал на разгоряченный асфальт. Синди провела ладонью по забрызганному черными каплями лицу. Сморщившись, она вытерла руку о бетонную стену, окружающую широкую лестницу.
   Эта лестница вела к находящейся на холме площади Делового Центра.
   Она и Антайо стояли так уже минут десять и ждали очередного сюрприза воронки, но их ожиданиям не суждено было сбыться. Уже и мертвые тела антарвов успели раствориться, оставив кругом кровавые разводы.
   А дырявая туча, висевшая над Защитницами, издевательски потрескивала ломаными желтыми черточками.
   Им так и не удалось найти тех полицейских, прибывших сюда и устроивших обстрел. И даже простых людей, подвергшихся нападению. Зато они нашли кровь, красными кляксами изуродовавшую территорию парка.
   Защитницы не сомневались, что никто из местных не мог оказать антарвам заслуженный прием, и многих из них ждала незавидная участь. Но куда делись тела, еще предстояло узнать. Предчувствие, как назло, молчало с момента смерти последнего червя.
   К тому же, нельзя исключать возможность, что его напросто глушили. Некоторым сильным демонам такая задача была по зубам.
   Антайо и Синди во время подготовки вскользь ознакомились с Шейсом и Онтором. Но им больше рассказывали об особенностях демона Лаора, которого, по мнению наставников, должен был втянуть в игру Хозяин. Лаор - мастер масок. Идеальный шпион. Тоже имел кодовое имя... Но Антайо не могла быть уверена, что так оно и есть, и что он не разгуливает сейчас в этом огромном городе.
   Почему-то даже тренера не сомневались в его кандидатуре. И оспорить их мнение никому не предстояло возможным.
   Но с другой стороны, сладкая парочка в лице старика и уродца составляла ему должную конкуренцию. Их тандем отличался оперативностью и сглаженной, продуктивной работой равнозначных партнеров.
   Шейс не зря попал в список опасных существ иного мира, хоть не мог похвастаться  высоким чином. О его происхождении из рода людей знали многие. Но то, что он сумел заслужить благосклонность Хозяина, заставляло неволей его бояться. Кукловод, которого ему подарили, соединялся с каждым своим детищем невидимой телепатической нитью. Онтор всегда был в курсе всех событий через своих маленьких шестиглазых агентов. Он рассекречивал заговор задолго до того, как его начали бы подозревать в шпионаже. И это превращало уродца в опасного противника.
   А если он нашел Майнтера, тогда Защитники уже практически проиграли.
   Именно поэтому Онтор и получил свое прозвище. Но так же была одна важная деталь, о которой Защитников предупредили тренера - зеленый демон хранил козырный туз под рваным рукавом своей рясы. Ведь Кукловод вел довольно скрытную жизнь, и о нем собрали не так уж и много информации.
   И ребят просили быть готовыми ко всему, если им предстоит столкнуться с ним.
   В том, что на площади разразилась настоящая бойня, девушки практически не сомневались.  Множество малоприметных гильз были разбросаны повсюду. Сколько антарвов людям удалось уничтожить, тоже оставалось загадкой - их тела быстро и бесследно разлагались.
   Лидер думала, что бойня могла быть устроена в двух случаях - либо в качестве "торжественного" заявления о себе, на что крайне падок Шейс, либо для отвода глаз... но зачем? Ломать над этим голову не имело смысла. Однозначно, требовалось как можно скорее узнать главную особенность Онтора и больше впредь не давать ему фору.
   Неожиданно кольнуло в области сердца, и Антайо резко повернулась. За ней с кислым лицом плелась Синди.
   - Что? - буркнула рыжая, заметив ее странную реакцию.
   - Ничего, - нахмурилась Антайо и глубоко втянула в себя воздух. - Давай останемся и еще раз прочешем всю территорию.
   Синди сдвинула брови, но возражать не стала.
  

13. Непредвиденные обстоятельства

   Джейди сидел на полу, прижавшись спиной к дверце холодильника. Он не сводил глаз с напольной плитки. Вроде бы, один белый квадратик ничем не отличался от прочих. Но пару минут назад на нем лежал дохлый червяк.
   Признаться, Джейди порядком надоели все псевдомагические представления, которые вытворяла его рука. Вся происходящая несуразица просто не укладывалась в голову... А сила... едва ладонь потеряла свечение, жизнь сразу вернулась в свое русло. Ему показалось, или же в тот момент время замедлилось, даруя возможность спастись?
   Джейди осмотрел на правую руку - рука как рука, что с нее взять? Нервно сглотнув, он поднялся, с трудом ощупывая стопами пол. И тут ему в глаза снова ударила вспышка, но уже с другой стороны. Вылетев на балкон, парень с разочарованием отпрянул.
   Что он намеревался увидеть среди тысяч крыш низеньких домов?
   Словно в ответ хмурое небо озарила молния. Нет, не та молния, в которую обращался райктен. И, терзаемый смутными сомнениями, Джейди высмотрел ее источник. Даже не с первого раза.
   Темноволосый парень в черном плаще опустился на крышу двухэтажного многоквартирного дома, стоящего на соседней улице. Что-то блестящее в его правой руке и ослепило ту мерзкую дрянь, смекнул Джейди.
   И, если бы не солнце, сверкающее лучами через голубые дыры в сером потоке туч, он бы лежал и остывал у себя дома. Осознав это, парень нервно усмехнулся.
   Незнакомец плавно опустился на очередную крышу и замер. Что-то в нем было странным... противоречивым. Но внезапно он крутанулся на одной ноге и развернулся к Джейди. Его крохотные глаза-точки словно бы пробуравили стоящего на балконе парня насквозь.
   Неловко отпрянув, Джейди заметил, как что-то снова сверкнуло под рукавом незнакомца. А тот, словно прочитав его мысли, вскинул левую руку и помахал. Заставил Джейди застыть в ступоре и гадать, был ли ему адресован этот жест.
   А тот, словно учуяв это, резко развернулся и побежал. Спрыгнул на покатую крышу гаража, а с нее - на пожарную лестницу очередной трехэтажки.
   Джейди проводил спасителя озадаченным взглядом. И, как только тот скрылся за пышной кроной деревьев, с ужасом вспомнил, что видел его прежде. Если бы не этот фирменный разворот, он бы так и не понял, с кем столкнулся.
  
   Тао нервно дернул деревянную ручку на себя. Массивная дверь скрипнула и неохотно отворилась, оставив небольшой зазор. Полудемон, что-то буркнув себе под нос, дернул снова. И чуть не споткнулся. А вот проклятая дверь не сдвинулась ни на йоту.
   Выругавшись, Тао кое-как просочился внутрь.
   Играющие в карты компаньоны смолкли и устремили на него недовольный взгляд. И заметили, как у того дрожат руки.
   Блондин мешком упал на трухлявый стул в углу. Его помрачневшее лицо заставило Кина почувствовать пустившиеся в бег по спине мурашки. Зато Дарк, судя по всему, был не доволен тем, что проигрывал в покер. Он со злостью швырнул карты на низенький стол, и те упали рубашкой вверх.
   Но внезапно его лицо расплылось в улыбке.
   - Ну, все, приятель, гони денежки обратно, - весело прогремел фиолетоволосый.
   Кин не отреагировал. Он не отрывал настороженного взгляда от Тао.
   - Что случилось? - стараясь скрыть тревогу, спросил Кин.
   - На вашем месте я бы не стал сидеть и попусту терять время, - серьезно протараторил Тао, и Дарк всколыхнулся, чуть не упав со стула.
   - Не указывай мне...
   - Дарк! У нас большие проблемы! - блондин второпях перебил его. - Я уже говорил вам, что видел в том проклятом госпитале! Эти чертовы круглые следы! А знаете что? Я сегодня был на площади!
   - И? - недоуменно вскинул бровь Дарк, поднимаясь. - Дорогой Тао... То, что Хозяин дал нам два дня отгула, не значит вломиться нам сюда и орать на всю крепость! Не забывай, где мы находимся!
   - Как ты не понимаешь? - срываясь в истерику, загремел Тао.
   - Это ты не понимаешь! - зарычал Дарк. - У нас все идет по плану, а ты уже поднял панику! Ну и что, что круглые следы? Это нас касается?
   - Дарк! Угомонись, в конце концов! - повысил тон очкарик. - Что...
   - Воронка, - отрезал Тао.
   - Ворон?... - тупо переспросил Дарк.
   - В небе, над тремя зданиями. Это дело рук Онтора... И это все неспроста. Я боюсь, что наш Хозяин ввел нам конкурента.
   - Ка?... - закончил слово Дарк и присел на свой сундук.
   - Постой, постой, - Кин поправил очки и вскинул руки ладонями вперед.
   - Я гулял по городу, и забрел в парк, - после короткой паузы заговорил Тао. - Не знаю, как, но вышел из парка и случайно наткнулся на толпу людей, окруживших площадь при трех зданиях.
   - Что значит воронка? - влез остывший, и слегка встревоженный Дарк. - Ты хочешь сказать, что нас отодвинули на второй план? Но зачем?
   - Я не знаю, Дарк. Да, она висела как раз Деловым Центром. Кин... неужели у нас нет шансов?
   Кин уперся спиной о стену. Холод мигом пронзил его тело. Вопросы посыпались на голову, стискивая сознание, подобно кандалам. Зачем вмешались Шейс и Онтор? Что им нужно? В курсе ли Хозяин?
   - Нам нельзя терять бдительность. Давайте завязывать с отдыхом, у нас море работы. Дарк, займись поиском носителя.
   - Тао! Идиот! - бросил Дарк.
   - Причем здесь я? - обиженно пролепетал Тао.
   - Да потому что ему не нужны такие лентяи, как ты! Вместо того, чтобы постоянно ныть, взялся бы за работу! - закричал Дарк.
   - Что я сделал не так?!
   - Дарк, заткнись! Это еще ничего не значит! - сказал Кин, перебивая взбесившегося компаньона.
   - Ты едва не накосячил с Серым осколком! - гнул свое Дарк. - И Хозяин узнал об этом!
   - Дарк! Сиди и помалкивай. И молись за Тао, - пригрозил Кин. - Иначе пойдешь сам добывать осколок.
   Фиолетоволосый бросил обиженный взгляд на умника. Но не согласиться с ним не мог. Происходило то, чего они не знали. А то, что задумала та сладкая парочка, никак не сыграло бы на руку полудемонам.
   За дверью мигнул тусклый отблеск. Компаньоны были так поглощены обсуждением, что не слышали писк, несколькими секундами позднее растаявший в темном коридоре.
  
   Ночь выдалась невероятно холодной. Вечером поднялся ветер, но вряд ли он принес с собой ледяной воздух. Джейди вышел на балкон, и кожа на руках сразу взялась мурашками. Облокотившись о перила, он сделал глубокий вдох.
   Нежный аромат сладкого сиропа ударил в мозг.
   В окнах его многоэтажного дома горел редкий свет - странно, что люди так рано легли спать. Джейди зевнул. А может, все-таки в этом нет ничего удивительного, и не надо все списывать на мистику?
   Было около одиннадцати часов, и ночь полностью вступила в свои права, расправив над городом сверкающее в крапинку полотно. Парень зачарованно посмотрел на небо. Блестящая россыпь звезд стала гуще, словно обрела второй слой. Да, скорее всего тому виной непривычная тишина и покой, нависшая в почти прекратившем ночную жизнь городе. На улицах уже никого не было, только изредка проезжали машины.
   Похоже, что те немногочисленные расплывчатые видеоролики в интернете с Долговязым, взбудоражили даже отъявленных скептиков.
   Горожане начали скупать билеты и улетать к родственникам на неопределенный срок. Полицейский участок наводнили заявления об исчезновении людей. Как ни странно, почти все из них работали в стенах трех гигантов.
   Фонарные столбы давали блеклый свет, отвоевывая свою долю у потрясающе яркой лунной дорожки, искрящейся, как сегодняшнее небо. Джейди посмотрел наверх, пытаясь найти знакомые созвездия. Но это оказалось весьма проблематично, как ни странно.
   Одна из статичных звездочек мигнула ему, и, сорвавшись с черного фона, пролетела по небосклону и стремглав погасла. Следом за ней ринулась вторая, затем третья. Представление обещало перерасти в звездопад, но обмануло все ожидания.
   В нос снова попал необычный сладковатый аромат, Джейди так и понял, откуда он доносится. Снизу. Не спящие соседи пекли пирожки с повидлом.
   Парень поглядел на серповидную луну. Яркое, с голубым оттенком светило огромной скобкой повисло на небе. А в обе стороны, чуть выше середины, его пересекало четыре жирных точки. Это напоминало кольцо, обрамляющее планету Сатурн. Но еще одна, более крупная звезда теснилась немного правее и выше, чем остальные.
   Ее вполне можно было приставить в ряд.
   - Что за... - прошептал он, и его слова застряли в горле.
   Звезды молчаливо смотрели на него сверху вниз, подобно судьям перед казнью.
  
   Полуденное солнце нещадно палило прибрежный песок, томимый сотнями босых ног. В этот жаркий субботний день на пляже опять собралось много народу. Спортивная площадка была оккупирована игроками в волейбол, каждый раз победно вскрикивающими, когда мяч касался песка с противоположной стороны сетки.
   Многие загорали. Но и немало людей плескалось в освежающей водичке. Можно было заметить торчащие над водой головы заплывших достаточно далеко отважных пловцов, крупные матрасы чуть ближе, и множество детей у берега. Море сегодня выдалось спокойным, а прозрачная вода нежно омывала ноги, даруя ощущение блаженства. И никто не обращал внимания на худого человека, расхаживающего босым по горячему песку.
   Его футболка с пальмами ярким пятном пестрела среди полуголых людей. Даже не так сильно на ее фоне выделялись длинные светлые волосы, волнами спадающие на плечи. Однако, беспокойные глаза метались по сторонам под покровом солнцезащитных очков, с нетерпением выискивая кого-то. Но они не могли скрыть от окружающих перекошенный в отвращении рот.
   Парень неуклюже наступил на воду, и нога потонула в песке, но сразу же вынырнула, разбрасывая в стороны соленые брызги.
   Мальчик, трех с половиной лет сидел и рисовал пальцем на песке. Временами море накатывало к нему и смывало рисунки, предоставляя новый лист. И юный художник с восторгом начинал рисовать заново, даря морю свои шедевры.
   Внезапно чья-то нога в шлепанце наступила прямо на край рисунка и смазала башню несокрушимого замка.
   Малыш подорвался, и обиженно посмотрел злодею вслед. Тот беспечно шел, как вдруг остановился, словно заметил на себе прожигающий взгляд ребенка. И резко обернулся.
   Его лицо растянулось в мягкой невинной улыбке. Но мальчику этого было недостаточно. Он надул щеки, что-то пробурчал и заглянул дядьке-блондину в глаза.
   Сквозь темные стекла проступили очертания зрачков. И малыш, ощутив волну холода, пробежавшую с головы до пят, заплакал. Он кинулся к лежащей рядышком на пластмассовом шезлонге маме, и уперся в ее руку лицом.
   - Алекс, что случилось? - подскочив, спросила молодая женщина, удивленно захлопав зелеными глазами.
   Алекс что-то невнятно пробурчал. На что мама прижала его к себе и обхватила за голову. Погладила по темным волосам, успокаивая. И это подействовало. Даже более, чем.
   Мальчик залился задорным смехом. Но, внезапно отстранившись от нее, кинулся к своему рисунку. Он тайком посмотрел в сторону, где стоял страшный незнакомец, но того и след простыл.
   Набравшись уверенности, малыш повернулся к песочному холсту. И, присев на корточки, опять принялся за художества.
   Вдруг по воде, громко жужжа, промчался гидроцикл. И привлек его внимание. Алекс хищно впился в красную машину глазами, так смешно прыгающую на волнах.
   Наверняка было бы здорово хоть раз прокатиться на ней...
   Звон больно ударил по ушам. И женщина, встрепенувшись, подскочила. Она взъерошила длинные смоляные волосы, недовольно наблюдая за красным пятном мотоцикла. Но следом успокоилась. И перевела взгляд под ноги, где в песке, вооружившись пластмассовой лопаткой, орудовал сынок.
   Хоть чем-то увлекся этот непоседа. И, судя по всему, художествами.
   Мягко улыбнувшись, женщина заправила сползшую прядь за ухо, и вытянулась, в надежде увидеть рисунки. И она увидела. Но те ей совершенно не понравились.
   Милые пляжные узорчики уступили место похожим на колбасу фигурам, оканчивающимися длинными лепестками. Непонятные штуковины, напоминающие пальмы, наклонились друг к другу. Но тут нашлась еще одна деталь. Там, чуть ниже, Алекс выводил какую-то фигурку, похожую на человечка.
   - Дорогой, что ты рисуешь? - неожиданно раздалось за спиной.
   Ребенок застыл. И, робко обернувшись, наградил маму растерянным взглядом.
   - А? мама... это... - вскинув руки, он вдруг завозил ладонью по рисунку, стирая левую пальму. - Это дерево, которое вырастил дядя... Может, мы пойдем уже домой? Мне тут не нравится...
   - Алекс, разве деревья бывают такими страшными? - строго заметила мама.
   Сын в ответ буркнул что-то непонятное. И женщина сразу распознала в наборе звуков категоричное "нет".
   - Ах, еще слишком рано. Но не волнуйся... Мы уже скоро, - с негодованием добавила она.
   И этими словами потянулась к сумке. Нырнула в нее, чтобы через мгновение вынуть лосьон для загара. Обильно натерев им живот, она бросила лукавый взгляд на Алекса, который продолжал деловито копаться в песке.
   Вот только впредь мальчик начал слишком часто озаряться по сторонам.
   Женщина удивленно посмотрела на него. И, пожав плечами, поудобнее устроилась на шезлонге.
  
   Аквабайк, прыгая на волнах, резко крутанул. Сидящего на нем парня подбросило вбок. А морская пена, больно ударив в лицо, попала в рот.
   Впредь он пообещал себе такого не повторять.
   И, повернув руль, Майк устремился прочь от берега. Ветер бил в глаза, звенел в ушах, и брызги, летящие на ноги, казались необычайно теплыми. Он оглянулся - песчаная полоса суши стремительно уменьшалась.
   А после плавно повернул руль. И скутер, описав дугу, помчался вдоль желтой кромки с белыми силуэтами зданий за собой. Тогда парень покрепче схватил ручки и нажал на рукоять газа.
   Выбросив в воздух струю воды, машина начала быстро набирать скорость.
   Но внезапно скутер встряхнуло, словно бы он налетел на мель. И Майк, всхлипнув, ударился грудью о руль. А водомет, выплюнув короткие струйки воды, предательски затрещал.
   Гидроцикл заглох.
   Выругавшись, Майк оглянулся. И увидел, как плавно разбредалась в разные стороны, вспенившаяся вода. Словно желала его успокоить. Но напрасно. Майк был взбешен, как никогда прежде.
   И у него не оставалось выбора. Он высунул и всунул ключ зажигания - двигатель хрюкнул и затих. Со злости хлопнув по крышке, парень повторил несложные манипуляции.
   Да... гидроциклу и месяца нет, а уже, кажись, он скоро развалится. Вот же... Не надо было верить тому улыбчивому менеджеру. И что заставило его купиться на эти россказни?
   Майк не знал.
   Покачав головой, он буркнул себе под нос, что стоило бы поднакопить еще несколько тысяч, и приобрести продукт известной фирмы. Той, качеству которой он доверял.
   Вздохнув, Майк посмотрел на берег, видневшийся вдалеке. Бросить все и плыть до него слишком безрассудно. Глупо...
   Тогда он вновь попробовал завести машину. Но двигатель никак не хотел отзываться. "Неужели я налетел на какую-то подводную скалу? Не может же..." - думал Майк, надеясь, что его потуги не безрезультатны.
   Однако, тут довольно глубоко, и никаких скал поблизости не находилось, внезапно вспомнил он. Тогда, какого черта...
   Это уже переставало быть смешным, и парень всерьез забеспокоился. Он снова вставил ключ.
   Мотор, как по волшебству, всхлипнул и загудел, а в воздух ударила мощная струя. И по спине пробежала горячая волна успокоения. А сильные пальцы сами сжались на покрытых резиной рукоятках.
   Стараясь не сильно не разгоняться, Майк поплыл обратно.
   Двигатель не трещал, и не пыхтел и не глох, что очень радовало. И, широко улыбнувшись, парень поглядел вперед - долгожданный берег стремительно приближался.
   Но... Было еще кое-что, заставившее собраться мурашками кожу на спине и руках. И это что-то засочилось внутрь и начало когтями шкрябать душу.
   А когда стали различимы солнечные зонты, до этого слившиеся в калейдоскоп цветов, Майк немного успокоился.
   Вдруг прямо над водой, разорвав ее ровную кромку, промелькнуло нечто выпуклое. И солнце блеснуло на темной чешуйчатой шкуре, ударив в глаза ослепительным бликом.
   Майк на пару секунд потерял управление. Мотоцикл подскочил на маленькой волне, и плюхнулся на воду, разбросав множество брызг. И разошелся неприятной, исходившей снизу скрипучей вибрацией... Словно бы о днище скутера потерлось нечто шершавое.
   Но тут оно оборвалось мгновенным ударом, и гидроцикл откинуло в сторону.
   Парень едва не упал в воду; его спасла натренированная хватка за рулевые ручки. Но в локтях все равно хрустнуло. И Майк понял - в ближайшие дни в них проснется тянущая боль.
   Однако, что это было? Акула? Какая-то крупная рыба? Вряд ли такое возможно. Акулы здесь водились маленькие и неопасные... Рыба? Майк и представить не мог, каких размеров рыбина попалась ему под...
   Отбросив мрачные мысли, он обеспокоенно посмотрел вниз, но через отсвечивающую солнцем воду оказалось сложно что-либо различить. И все же... там что-то было. Большое, черное, смазанным силуэтом просвечивающееся на большой глубине.
   И уже во второй половине дня, когда солнце неуверенно переметнулось к западу, Майк остановил у ближайшего пирса свою страдалицу и соскочил на твердь. Качаясь на воде, гидроцикл ударялся о бетонный блок, и снисходительно трещал.
   Нет, скорее глухо звенел. Как колокольчик на ветру.
   Но Майк все равно обернулся, и с облегчением вздохнул. Напряженные мышцы, наконец, расслабились. Он нахмурился, вспомнив немного другой звук, преследовавший его по пути к мели. Тогда под сидением недобро потрескивало. Да и первое время звук был плохо различим из-за шума разлетающейся во все стороны воды, но вскоре стал предательски выдавать себя, чем сильно растревожил парня.
   Вытянув скутер на песок, Майк погрузил его на платформу. Утерев пот с лица, двинулся в ближайшее кафе за баночкой холодненького кваса. Ступни то и дело проваливались в горячий песок, заставляя нервно дергать ногами.
   Зайдя за порог кафе, парень резво зашагал в стойке. Посетителей, как он успел заметить, было не так уж много. А большинство столиков стояли в одиночестве, молчаливо ожидая своих клиентов.
   А вот молодая девушка за прилавком с улыбкой поприветствовала его. И, не в силах противостоять ее шарму, он купил первый попавшийся на глаза квас. Та неторопливо достала баночку из холодильника и поставила ее на стойку перед покупателем.
   И капелька, скользнувшая по ее алюминиевой поверхности, свела с ума.
   Майк безжалостно открыл банку, и залпом осушил чуть ли не половину ее содержимого. А когда последние капли холодненького кваса растаяли на языке, он с довольным видом зашагал к своей красавице.
   И глубоко удивился, случайно заметив у днища темное пятно. А затем поперхнулся, обнаружив вблизи очень сильную вмятину, изрядно портившую внешний вид недавно купленной машины.
   - Не... - прошептал Майк, осторожно поглаживая пальцами странный глубокий "узор". Тогда стало ясно, почему постоянно скрипело за спиной - похоже, повредились механизмы внутри.
   Однако, в голове по-прежнему не укладывалось, что могло оставить такой след.
   В море, там, на глубине, в одиночестве плыл широкий матрас. Люди, купающиеся у берега, были сильно поглощены своим немудреным занятием, и не заметили, как он исчез вместе с весело качающейся на нем молодежью.
   И теперь там красовалось расплывающееся пенное пятно.
   Что-то паршиво стало на душе, и Майк почувствовал сильную тревогу, не сбиваемую даже радостными криками отдыхающих. Он еще раз взглянул на скутер, а затем на непоколебимую водную гладь. Спокойную и расслабляющую, но таившую в себе что-то большое и зловещее.
   Нельзя сказать, что он не следил за новостями. Все же, пару раз приходилось слышать о червеподобных тварях, и пропавших людях. Вести пестрели различными предупреждениями. Такими, как прибытие военных.
   Но Майк лично их в городе пока не встречал. Но знал, что с момента инцидента на площади, никто не был найден. Хотя, прошло уже двое суток.
   Может, если бы за поиски взялись люди в форме цвета хаки, дело бы сдвинулось с мертвой точки? Почему? Да потому что Майк уже не верил, что после всего случившегося офицер останется при своих погонах.
   Но горожан все же просили быть осторожными, и не забывать проявлять бдительность. Даже несмотря на то, что полиции было поручено патрулировать город чуть ли не сутками. Но мало кто знал, как на самом деле обстоят дела.
   Льюис не раз предупреждал СМИ, что не стоит связываться с тем, чего они не понимают. И после этого заявления в город приехала специальная комиссия из столицы. Она-то и прочесала весь городской парк, пока Джон безвылазно сидел в своем кабинете, и ковырялся с "бумажками".
   Ею было обнаружено множество следов борьбы на территории парка. Но случилось несчастье - пропал один человек из состава комиссии. Однако, его недолгие поиски не увенчались успехом, и вскоре вся делегация покинула город.
   Но, вернее сказать, сбежала...
   ...Округу сотряс глубокий утробный стон.
   А следом прервался громоподобным всплеском. Длинная и широкая тень пала на спину Майка, мигом вернув его из мира мыслей. И шестое чувство, до этого дремавшее непробудным сном, выхватило что-то огромное, прятавшееся позади.
   Парень резко развернулся.
   Жизнь застыла, как на кадре фотоснимка, вмиг потеряв все краски. В груди бешено заколотилось сердце, и опьяняющее тепло захлестнуло каждую клеточку тела. А мир потек, как растаявший лед, оставив только одну темную фигуру, торчащую из воды.
   В ста восьмидесяти метрах от берега, в бурлящей пене возвышалось толстое змеевидное тело, острым треугольником морды смотрящее на пляж.
   Внезапно оно застыло. Майк мог поклясться, что саму вечность.
   Но тут существо согнулось. И вдруг его голова распалась на пять щупалец. Нет... Раскрылась, как огромный бутон. А круглая пасть, спрятавшаяся между ними, разразилась истошным воем, от которого задрожали стекла близстоящих домов.
   Внезапно вой оборвался.
   Длинное тело обрушилось на берег. Майк видел, как оно вытянулось и нависло над полным людей пляжем, чтобы в следующую секунду сорваться вниз.
   Все произошло очень быстро. Иссиня-черная, покрытая шершавыми чешуйками шкура пронеслась в пятнадцати метрах от него. На щеки ему брызнул песок, взметнувшийся стеной там, где извивались щупальца.
   Вдруг черный столб откинулся. И, рухнув в воду, взметнул в чистое небо слои грязной пены. А после поднялся, выпрямившись там, откуда вырос.
   Глубокая и широкая траншея начала наполняться бурлящей мутной жижей. И ее края оплыли, проваливаясь в быстро поднимавшуюся воду.
   А ведь буквально пару минут назад здесь заворожено стояла... Может быть, сотня человек. И до Майка вдруг дошло. Дошло, что эта, проглотившая несколько тонн грунта, тварь, унесла жизни многих горожан. Его земляков.
   Онемевшие ступни наконец-то восприняли под собой раскаленный песок. Надо бежать, догадался он. Как можно дальше. Ведь если он сейчас что-либо не предпримет, то огромное иссиня-черное тело, жутким цветком раскинувшееся там, в море, быстро прервет его жизнь.
   Но исполин, расправив все пять треугольных щупалец, истошно заревел.
   На пляже началась паника. Люди, понемногу отойдя от ступора, обезумели. Они бросались друг на друга, и дрались, в смятении позабыв, где находился выход. И бежали хоть куда, лишь бы спастись.
   А особо смелые, с воплями карабкаясь на ограду, спрыгивали на проезжую часть. И их не волновало, что на них неслись машины. Не волновало, как кто-то падал, а по нему бежали другие. Как кого-то сбивали насмерть.
   У каждого перед глазами стоял огромный черный цветок, выросший из глубин ада. А тот, словно почувствовав признание и уважение, хрипло зарычал. И вытянулся, закрыв солнце.
   Его исполинская тень нависла над несколькими прилегающими к пляжу зданиями.
   Но демона прекрасно видели даже из многоэтажек и на краю города. И люди, отвлеченные от своих дел ревом жуткой сирены, поблагодарили небо за то, что не поехали сегодня отдыхать на пляж. Высунувшись из окон, они смотрели.
   На широкую дыру, видневшуюся между лепестками, вокруг которой рассыпались загнутые вовнутрь треугольные зубы. Казавшиеся маленькими с такого расстояния.
   И тут гибкое тело изогнулось, и снова обрушилось на берег.
  
   Синди и Антайо синхронно встрепенулись и сорвались с места. Этот вой... Гулкий рев, прогремевший, наверное, через весь город, волнами проносился по воздуху. Девушки остановились на крыше трехэтажного дома, с которой открывался отличный вид на море. Уже издали огромное чудовище было похоже на ангела смерти. Оно извивалось, вытягивало голову (или основание щупалец?) вперед и резко смыкало, постоянно наполняя пляж утробным низким урчанием.
   Теперь, похоже, их ждало что-то грандиозное.
   - Черт, - прошипела лидер, глядя, как тварь задрожала и выпрямилась, закрыв своим телом солнечный диск.
   Небосвод рассек две половины черный столб. Облака окропились темным маревом. Синди молча наблюдала, переживая некоторое напряжение.
   Неужели эти болваны освободили Черный осколок?
   Огромный демон нуждался в особом подходе. Антайо отлично помнила - у таких гигантов слабое место только внутри них самих. Но это говорило о том, что у нее с Синди нет иного выбора, кроме как идти ва-банк. А если Защитницы допустят оплошность, то будут еще долго собирать свои кости, и восстанавливать по крупинкам потерянные мышцы.
   Ведь еще никто не отменял изысканное купание в желудочном соке...
   А это только и сыграет на руку их противникам.
   - Это не должно происходить сейчас, - прошептала Антайо, покачав головой.
   - Шейс... Пока мы разбирались с антарвами, он освободил осколок, который труднее всего обнаружить... Хитро, ничего не скажешь, - злобно ухмыльнулась рыжая.
   - И у нас проблема, - произнесла Антайо. - Ты готова отправиться в утробу?
   - Хах! Меня больше волнует, как мы будем выбираться оттуда, - бросила Синди.
   - Выход мы всегда найдем, - в голосе Антайо скользнули нотки пренебрежения. - Вот только плохо, что мы еще не нашли Райдека...
   - Ничего. По крайней мере, у нас есть отличный повод с ним встретиться.
   Антайо ухмыльнулась.
   - Признать, я не думала, что один из демонов Осколка окажется таким великаном.
   - Нам нужно как можно быстрее усмирить Черный осколок, - с опаской прошептала Антайо.
   Синди бросила на нее внимательный взгляд и кивнула.
   - В конечном счете, никто другой не спасет город, - произнесла рыжая. - Идем, у нас много работы.
   Девушки рванули к пляжу, откуда сплошным потоком выбегали люди.
  
   Тао, облокотившись спиной о широкий столб, глубоко вдохнул ртом воздух. Боль немного утихла. Но грудь тяжело поднималась и опускалась. А руки сжимали бока. Блестящие локоны закрыли лицо, но сквозь них поглядывали остекленевшие глаза. На лице выступила испарина. Тао провел ладонью по виску и увидел темный сухой след. Кровь...
   В драке он получил штрафной удар в темя, когда упал прямиком на широкий камень. Черт, откуда он там взялся?! Теперь голова раскалывалась на куски, а руки тряслись, как у прожженного алкаша.
   Тао не понимал, как это случилось. Как один из самых могущественных частей Камня Желания так легко похитили.
   Тао был очарован им. Его глубокой синевой, подобной цвету затерянного озера на тропическом острове.
   Буквально только-только он держал его в руках.
   Как он мог потерять... Нет, как он мог упустить его. В голове не укладывалось. Мысли путались и перемешивались в кашу. Что теперь сказать своим компаньонам? Что он по своей глупости отдал осколок врагу?..
   Темноволосый качок в черном плаще подкрался и напал, когда Тао был меньше всего к этому готов. Едва за углом какого-то пляжного кафе завязалась драка, Тао сразу понял, что противник ему не ровня. А после того, как получил необычайно крепкую подачу, песок и море поплыли кругами.
   Ловкач легко уложил полудемона на спину и выхватил кристалл из ослабших рук. Он что-то пробормотал, снисходительно глядя на блондина сверху вниз, и бросился наутек. Еле поднявшись на ноги, Тао скрючился у первой же стены - похоже, он вдобавок здорово ушиб спину.
   А похитителя уже и след простыл. По обе стороны стелился золотой пляж, а которым игриво искрилась синяя вода. Множество ненавистных Тао людишек бегали и смеялись, купались и загорали.
   Но он знал, что очень скоро начнется эпичное веселье.
   Больше всего его волновало, что же говорить Хозяину. Как объяснить этот провал. На языке чувствовалось нечто соленое. Тао сплюнул розовый комок. Здорово же ему досталось. Но, скорее всего, это все мелочи по сравнению с тем, что его ждет в логове Верховного Демона.
   Оттягивая секунду за секундой, он все равно ничего не изменит; похоже, это последние дни его жизни. Так же как Кина и Дарка, кого он подставил.  
   И тут он нездорово расхохотался и ударился затылком о столб. Боль толстыми щупальцами уползла внутрь головы. Проходившие мимо мужчина с ребенком бросили на него обеспокоенный взгляд, и поспешно удалились к воде.
   Ласково кромсая песок у берега с самого утра, та вдруг пошла колючими волнами.
   Как же все глупо получилось... Тао без труда обнаружил носителя, и начал следить за ним. Красивая темноволосая женщина, на запястье и груди которой болтались золотые украшения, не сразу заметила, что за ней устроена слежка.
   И неожиданно лицом к лицу полудемон столкнулся с этим чертовым качком. Забыв как обычно посмотреть по сторонам, Тао едва не налетел на него. Спортивного вида черноволосый парень оказался не лучшего воспитания, и в грубой форме посоветовал больше с ним не сталкиваться. Конфликт быстро умялся, и качок убрался, но Тао ощутил исходящую от того людишки сильную ауру. В один момент у него скользнула шальная мысль - а не с Защитником ли он столкнулся?
   Впоследствии блондин пожалел, что не прислушался к ней раньше.
   Жертва, к величайшей радости Тао, сделала все по плану и загнала сама себя в ловушку. Это случилось в воде, у одного пирса, тихо и безболезненно. Со стороны все выглядело, как странноватые игры между влюбленными, а потому никто не обратил на них внимания. Люди всегда были заняты собой, знал Тао. И лишь по этой простой причине не замечали ничего, творившегося перед их носом.
   Когда, насвистывая нескладную мелодию, Тао своей любимой развалочной походкой двинулся к выходу из пляжа, на него напал этот тип в проклятом плаще, и утянул за унылый угол одной из местных кафешек. Бетонная стена, ограждающая постройку от помойных баков, как нельзя лучше подходила для разборок.
   Его высокомерное лицо очень напоминало надменную рожу Дарка.
   Вскрикнув, Тао из последних сил выбросил в чернявого энергетический шар, но тот с легкостью увернулся, словно знал наперед, как будет атакован. Ловко скакнув к Тао, он нанес ему серию ударов в грудь и живот. Ахнув, полудемон сжался напополам. И умолял боль отпустить его.
   Качок исполнил его немую просьбу. Он одним ловким ударом поддых отправил его в "нокаут".
   Вот тогда Тао выронил черный кристалл. И тот, весело пролетев пару метров, со звоном плюхнулся в песок. Когда задорный смех Защитника растаял в безмолвии, Тао понял, что проиграл.
   Оттолкнувшись от стены, он вновь сплюнул алый сгусток. И, прихрамывая, засеменил обратно, искать свой кристалл.
   Смертное сердце Тао пустилось в пляс, когда он разглядел два куска, еще час назад бывшие одним целым.
  
   Огромный змей повернул сомкнутые в бутон лепестки в сторону внезапно раздавшегося гула. Он утробно заурчал, и зубастые щупальца задвигались, видимо, выражая заинтересованность. Звук все усиливался, и вскоре обрел характерное жужжание. Через облака показались и его источники - пять жирных пятен на востоке. Быстро увеличиваясь, они приняли форму массивных вертолетов, приближающихся со стороны города. Вскоре под маленькими крыльями стали различимы ракетные снаряды.
   Громогласно объявив о своем прибытии, грузные военные вертолеты строем пролетели над головами Защитниц, устремляя все внимание адскому цветку, выросшему из морских глубин.
   - Вот только их здесь не хватало, - злобно бросила Синди.
   Антайо растеряно пожала плечами. Похоже, к ее рекомендациям так никто и не прислушался. Или же, ее просто не хотели слушать.
   Внезапно, выпустив темное облако, ракеты сорвались, и со свистом устремились вперед. Вертолеты замедлили движение, сохранив безопасную дистанцию. Синди усмехнулась - она находила забавным бесконечные попытки людей противостоять демонам, надеясь, что когда-нибудь им это удастся. Каждый раз, с наступлением Парада Планет, люди пытались вести борьбу с существами из иного мира. И никому из них в голову не приходило, что они лишь пешки в сражении между враждующими фракциями.
   Конечно, сама рыжая средневековых баталий не видела, но была о них наслышана на семинарах, где особо важные персоны пытались объяснить ей человеческую психологию на примере исторических фактов.
   И прогресс оказался налицо. За столетия люди чему-то научились, и уже не было той беспорядочной хаотичной стрельбы. А, может, все дело только в очень ограниченных боеприпасах?
   Демон сжался и болезненно взвыл - ракеты попали в основание щупалец. Когда дым рассеялся, на черно-синей шкуре заиграли солнечные блики. Разъяренно ухнув, тварь раскрыла лепестки, обнажив пилотам круглую дыру с обручем тонких зубов.
   Вертушки открыли второй залп. Ракеты со свистом сорвались с креплений на крыльях, и, оставляя белый дымный след, устремились к цели. Змей молниеносно скрылся в пучине, разбрасывая во все стороны тонны соленой жидкости. Три снаряда промахнулись, угодив в воду близ быстро укорачивающегося покрытого чешуей столба. Одна ракета взорвалась у самой кромки, задев скрывающееся под водой щупальце.
   Змей аккуратно погрузился в море, оставив военных наедине со своими мыслями. Антайо нахмурилась, представляя полную картину гиганта. Что-то здесь не клеилось. Если демон такой огромный, то уж точно в момент его погружения показался бы хвост. Не могла же там, дальше, чудом притаиться глубина, способная скрыть такое массивное создание... Если только не какая-нибудь впадина...
   И тогда она поняла, с кем имеет дело; демон действительно заставил бы их попотеть. А судя по напрягшемуся лицу Синди, та тоже догадывалась, кто был высвобожден.
   Подбегая к входу в городской пляж, девушки замерли перед опустевшим берегом. Кругом валялись брошенные вещи. Но не рыскало ни одного мародера.  
   Воительницы увидели, как хаотично задвигались вертолеты. Кружа друг возле друга, они не предпринимали ни единой попытки открыть огонь. Но неужели с их высоты огромную тень на гладком полотне моря так сложно заметить?
   Темная вода жирным столбом взмыла в воздух прямо между двумя вертушками. Брызги полились на несущий винт военного вертолета, и машина вздрогнула, еле сдерживая равновесие. Лопасти задрожали, готовясь разорваться на куски. Сквозь толщи воды перед пилотом появился исполинский треугольный лепесток, а следом возникли огромные белые шипы и зубастая бездна.
   Буквально в секунду змей обхватил щупальцами несчастный вертолет и сомкнул безглазую голову. Остальные вертушки повернули, наблюдая ужасную картину гибели коллег. Взрыв сотряс огромную пасть, и следом наружу вырвались черные струйки дыма. Челюсти разомкнулись, и сломанная игрушка беспомощно полетела вниз. Ударившись в сверкающую чешую у самой воды, она еще раз вспыхнула, и рассыпалась в груду обломков.
   На мускулистом теле огромного цветка заиграла солнечная полоска. Туловище дернулось, а лепестки сомкнулись, намереваясь схватить еще один вертолет. На этот раз летчик оказался более предусмотрительным и накренил махину, унося ее в сторону. Кабину затрясло, и вертушка нехотя принялась поворачивать. Нарастающая перед лобовым стеклом черная чешуйчатая шкура отлетела влево, уступая место голубому небу.
   Машину бодро встряхнуло, а хвост со стоном наклонило вниз. Летчик на время потерял управление. По стеклу лобового окна поползла широкая ломаная трещина. Черный столб навис перед глазами пилота снова. Не растерявшись, он силой повернул тумблер, активируя автоматическую турель. Звездочки сразу застучали по иссиня-черной шкуре, не оставляя и следа.
   Змей обрушил лепестки. Вертолет выровнялся, но получил нежданную подачу; в кабине загорелась красная лампа. Машину затрясло, и хвост вновь накренился вниз. По всему корпусу пронеслась волна скрежета. Пилот попытался выровнять металлического зверя, и увидел, как справа от него просвистела ракета.
   Прогремел взрыв. Снаряд угодил в щупальце исполина, но не причинил ему вреда. Тварь наклонилась к жужжащим толстым механическим птицам, и злобно сомкнула рассеченную в лепестки голову.
   Вертолет дрогнул, вновь разразившись волной противного звука. Лампа принялась истошно мигать. Шипы едва не задели кабину. Пилот, ахнув, изо всех сил повернул обратно. Но это оказалось не так просто.
   Удар обрушился на лопасти, едва не срезав их подчистую. Машину крутануло, а оказавшееся в нужное время и в нужный момент огромное щупальце нанесло неожиданную атаку ребром. И отрубило стальной птице голову. Вертолет взорвался в воздухе, окутав смертоносный лепесток густым дымом. Горящие обломки, разлетевшиеся по сторонам, посыпались на воду. Булькая, они и нехотя исчезали в глубине.
   Вдруг демон широко раскрыл щупальца и истошно завыл, празднуя новую победу.
   Оторванная кабина налетела на несущий винт третьего вертолета, которому не повезло оказаться рядом. Несколько лопастей со скрежетом взмыли в воздух, и, поймав солнечный блик, врезались в бронированную шкуру. Машина закрутилась, и пилот, выбросив последний залп ракет, сорвался со своего места. Но покинуть металлическую коробку так и не успел; распустившиеся желто-красные цветы поглотили махину.
   Изуродованный винт всхлипнул и оторвался от автомата перекоса.
   Взрыв угодивших в цель ракет поцеловал лоснящуюся шкуру демона, и откинул остальные вертолеты, как пушинки.
   Подхваченный взрывной волной, пропеллер устремился ввысь, превратившись в неуправляемый псевдорайктен. Игриво блеснув на свету, он ребром пронзил хвост четвертой вертушки, и, посыпав искрами, срезал его. Последнему, качающемуся в стороне, тоже едва не досталось; перед лицом пилота сверкнула смертоносная звезда, чудом не снесшая панель управления.
   Крутящийся винт, весело рассекая воздух, улетел в облака, в жажде уничтожить еще что-нибудь, подвернувшееся не в то время и не в том месте. Куда ему суждено было упасть, никто не знал, но, к, счастью, его уносило подальше от берега.
   Четвертый вертолет, не успев выпустить снаряды, закрутился вокруг своей оси. Он врезался прямиком в толстое чешуйчатое тело. Змей в ответ хрипло заухал, и потянулся к последнему выжившему.
   Всю эту баталию прекрасно было видно с пляжа, и даже из высоток в центре города. Отличная почва для разгула беспредела и паники - военные на все сто продемонстрировали свою силу и мощь.
   Чудовище истошно взревело и растопырило щупальца, пытаясь схватить надоедливую букашку, кружившуюся возле нее. Этот звук, похожий на вой трубы, наверное, не слышал только ленивый.
   Последняя вертушка, описав в воздухе круг, сдала назад, а затем разразилась залпом ракет, целясь во внушительных размеров глотку.
   Враг обрушился на воду, поднимая ввысь соленые столбы. Но снаряды все же зацепили его, и он заскулил, как загнанное в угол умирающее животное.
   Звук захлебнулся бульканьем. И солнечная дорожка, исчезнувшая с потревоженной водной глади, вновь засияла своей ослепительной белоснежностью.
   Но надолго ли?..
   Огромный черный цветок вырос прямиком под вертолетом, и широко распахнул щупальца. И, едва он скрылся в его чреве, зубастый бутон молниеносно сомкнулся.
   Но пару минут спустя лениво раскрылся, и разразился завывающим горловым стоном.
   Змей был слеп. Но уже знал, что на пляже почти никого нет. А если бы он мог видеть, то узрел бы множество ярких пятен, в которых угадывались брошенные людьми вещи.
   Но их нельзя съесть.
   Мало того, ему некуда было бежать. Здесь он оказался заперт, как в клетке. И если бы ему удалось выбраться отсюда, на берегу его уже поджидали Защитники... Чье присутствие он уже чувствовал.
   Демон глухо заухал. Он вновь свернул щупальца, и медленно повертелся на месте. Что-то загремело внутрях, и сомкнутые лепестки надулись, чтобы через мгновение сдуться. А затем они полураскрылись, выпуская из недр полосу густого дыма.
   Болезненно заревев, змей устало зашатался. Неуклонно теряя равновесие, он вдруг широко распахнул пасть. И черные клубы повалили из зубастого горла, уродуя небесную голубизну.
   Тихо заурчав, огромный столб плашмя обрушился на воду.
   Множество людей из окон домов наблюдало, как поверженный исполин начал медленно растворяться, ежесекундно погружаясь в пенившуюся пучину.
   Но вскоре море сомкнуло свою ровную поверхность, навеки захоронив пилотов и их технику, а так же жуткую тварь, которую, в итоге, людям удалось уничтожить.

14. Ложь

  
   - Да неужели, - с издевкой прошептала Синди.
   - Скажи еще, что ты поверила, - бросила Антайо. - Он только что успешно обвел всех вокруг пальца.
   - Верить? Это же спектакль, - улыбнулась рыжевласка. - По крайней мере, нам не придется путешествовать в его внутренностях. Так что я готова сказать им спасибо.
   - На твоем месте я бы воздержалась от шуток. Нам нужно поскорее обнаружить демона... Кто знает, когда он проявит свою новую форму.
   - Как насчет одержимого? Он заперт тут, Антайо, и ты сама прекрасно это понимаешь. Ему легче завладеть кем-то, чем ждать, когда кто-нибудь решит его покормить.
   - Но ведь людей здесь нет, - покачала головой Антайо, и вдруг ее глаза сузились в две щелочки. - Не хочешь ли ты сказать, что кто-то из пилотов выжил?
   - Я ничего не говорю, - усмехнулась Синди.
   Только вот ее усмешка больше походила на оскал.
   - Будь бдительна, - произнесла красноволосая. - Нам нельзя дать ему лишнее время.
   - Пожалуй. Ты не думаешь, что он такой дурак, чтобы показываться тебе сейчас?
   - Нет.
   - Я о том же. Нам нет смысла терять тут время. По крайней мере, мы можем попробовать найти Майнтера.
   - У тебя есть предположения, кто это?
   - Отнюдь, - брезгливо махнула рукой повелительница копья. - Я не видела пока того, кто мог бы проявить себя. Мне необходимо больше времени на поиски.
   - Нам нужно поторопиться. Ведь антарвы не просто ошиваются здесь, - отчеканила Антайо, чем привлекла внимание соратницы. - Они тоже его ищут.
   Рыжая повернула голову к лидеру, и молча начала сверлить ее немигающим взглядом. Признаться, Антайо бесила ее привычка смотреть в упор и ничего не говорить. И она понимала, что Синди из тех людей, кто морально давит только своим присутствием. Ни в коем разе Антайо нельзя показать свою слабость по отношению к ней.
   Ведь Синди никогда не простит красноволосую за то, что проиграла ей первенство. Может, она даже вздумает посоревноваться с ней.
   - В таком случае, нас ждет бурная вечеринка. Надеюсь, Онтор не будет принимать в ней участие, - добавила рыжая.
   Она усмехнулась вновь, всматриваясь в пенившуюся воду, которая пожирала остатки чешуйчатой туши. 
  
   - Как ты мог такое допустить?! - прокричал разъяренный Дарк.
   Он был готов сожрать Тао с потрохами.
   - Он оказался слиш...
   - Меня это не касается! - прогремел тот.
   - Что я мог сделать? - обреченно закричал блондин.
   - Хоть сдохнуть, но ты обязан доставить осколок! - не унимался фиолетоволосый.
   - Дарк! Прекрати! - громко потребовал Кин.
   - Благодаря ему мы сейчас в полном дерьме, а ты еще собираешься покрывать его?! - волна негатива переметнула свое направление на умника.
   И Кин буквально чувствовал тяжелую и разрушительную ауру Дарка, которая могла принести несчастье не только ему самому.
   - Хватит орать, Дарк, пока ты не накликал беду, - стараясь сохранять спокойствие, произнес Кин. - От твоего крика сотрясаются даже стены.
   - Он уже накликал на нас беду! Он, а не я! И что мне теперь должен делать? Молчать? - гнул свое полудемон.
   - Хватит! Мы команда, и нам надо решить, как вернуть осколок!
   - Ты в своем уме? - Дарк от злости стиснул зубы. - Предлагаешь схлестнуться с Защитниками? Тао уже попробовал, и ему, конечно же, удалось!
   - А у тебя есть варианты получше? - включился Тао.  
   - Ты уже подставил нас, мразь, - с ненавистью выплюнул Дарк.
   - Дарк! Если мы соберемся, то можем найти его и забрать осколок! Трое на одного! Поверь, это не такая уж и проблема... - но Кину не позволили закончить свою мысль.
   Тао нервно рассмеялся. Если не сказать, безумно.
   - Заткнись! А ты совсем рехнулся?! "Не такая уж проблема" сидит в том конце коридора и сотрет тебя, даже пальцем не поведя! - заорал Дарк и успокоился тогда, когда Кин подошел к нему и отвесил подзатыльник.
   - Я уже сказал тебе! Мы вернем осколок!
   Дарк встрепенулся и затих; волна холода пронзила его внутренности. Тао тоже замолк, неожиданно проглотив язык. Никому из них не приходилось прежде слышать неприкрытое раздражение в голосе Кина.
   Но сам умник далеко не был уверен в своих словах. Если бы удалось успокоить Дарка, половина проблемы сразу же отпала бы. А то этот идиот не понимал, что мог сильно осложнить ситуацию.
   - Да? И как ты себе это представляешь? - Дарк вопросительно поднял бровь.
   "Ты сам прекрасно знаешь свои способности", - можно было прочитать в его взгляде. Кин хмыкнул и косо посмотрел на компаньона.
   - Мы подкараулим его, - заявил Кин. - И любой ценой вернем то, что принадлежит нам. А пока я рекомендую вам начать готовиться. Потому что нам придется проявить себя с лучшей стороны.
   - Это же самоубийство, - простонал Дарк и схватился за занывшие виски.
   - Дурак, - твердо сказал Кин. - Перестань вести себя как ребенок, когда я пытаюсь хоть что-то делать. Или ты желаешь поговорить с Хозяином, и рассказать, что наша команда некомпетентна?
   - Еще чего, - буркнул тот.
   - Отлично.
   Дарк приник. Он потер лоб, думая, что это поможет справиться с головной болью, внезапно заявившей о своем присутствии.
   - Мы получим того, чего хотим. Но иногда нужно идти на крайние жертвы, - продолжал Кин, и на душе Дарка стало прохладно.
   - Он убьет нас, - на грани срыва шептал Тао, за что получил подзатыльник от Дарка. - Он сотрет нас в порошок. Если не этот Защитник, то уж Хозяин точно.
   - Заткнись, - рявкнул задира, и блондин сразу же притих. Он скорчился на своем стуле, словно мучимый нетерпимой болью.
   - Кстати, какого цвета был осколок? - вопросил Кин, когда, наконец, воцарилась тишина.
   - Синий, - кисло протянул Тао.
   - Что? Ты собственноручно подарил врагу один из самых могущественных осколков?! - воскликнул Дарк, и, схватившись за волосы, в ярости запнулся.
   - Ей богу, мне все-таки следовало заткнуть тебе рот, - прошипел Кин.
   Тао вздохнул и покачал головой. И тут же обхватил лоб, чувствуя какое-то недомогание. Внезапно он зашелся кашлем и прикрыл рот.  На языке остался соленый привкус, и он мигом одернул руку. При тусклом освещении росших в углу желтых кристаллов, полудемон различил на ладони капли крови.
   - Что случилось? - обеспокоенно спросил Кин, заметив, как Тао уставился на свою пятерню.
   - Нет... нет... ничего, - Тао убрал ее и улыбнулся.
   Он отвел взгляд, увидев, как скривилось лицо Кина. Но тот промолчал, не решив спросить о том, что тревожило его мысли. Но хоть каким бы ни был план умника, Тао почему-то смутно верилось, что у них есть шанс. Он опять протер ладонью лоб. Какое-то странное чувство... переутомление?
   - Я выйду, прогуляюсь, - безучастно сообщил он и вышел из комнаты.
   Кин печальным взглядом проводил его. Едва блондин скрылся, он сосредоточился на оставшемся компаньоне. Тот нервно сверлил глазами столешницу.
   Ведь и Дарк находился не в лучшем расположении духа. Оно и не удивительно... У них всех начинался невроз. Как бы фиолетоволосый ни держал зло на Тао, в глубине души он понимал, что у того не было возможности оказать достойный отпор Защитнику.
   В темноте что-то завозилось.
   - Что такое? - Дарк резко повернулся к источнику звука.
   Он быстро остыл после вспышки гнева.
   - Хм... - Кин прошел к покрытому мраком углу и осмотрел его.
   Похоже, просто неудачная игра света... Пульсирующему свечению кристаллов удалось легко ввести их в заблуждение.
   - Нет, ничего... - задумчиво констатировал он.
   Дарк нахмурился. Он почувствовал что-то... напоминающее дуновение прохладного ветерка, скользнувшего к выходу...
   За проемом промелькнуло. Островок света исказился черной полосой. Теребя коротенькими, похожими на лапки сороконожек, пучковатыми наростами, нечто быстро приближалось к Тао. И остановилось, когда шедший перед ним полудемон испарился во тьме.
   Антарв обиженно пропищал и повернул обратно.
  
   Крупный серп луны возвысился над городом, заливая окрестности мертвенным светом. Этой ночью на улицах было необычайно тихо и пустынно. Клубы и рестораны давно закончили работу, а на многих дверях круглосуточных магазинов висела табличка "Закрыто".
   После приезда комиссии, военным был дан указ ввести комендантский час. Под него попадали и различные фирмы, работающие ночью. Пропавшего члена комиссии так и не нашли; полицейские прочесали весь город, но так и остались ни с чем. Тот словно сквозь землю провалился. Но строгое решение верхушки прекратить какую-либо коммерческую деятельность в ночное время, наводило на подозрения, что расследование его исчезновения не прошло безрезультатно, как было оговорено СМИ изначально.
   В окнах многоэтажных домов кое-где горел свет. Дороги все так же пустовали. Фонарные столбы, освещающие безлюдные улицы, навевали жутковатую картину заброшенности и смерти. Некогда шумные и оживленные районы города в одночасье превратились в мрачные тени самих себя.
   Только отъявленный дурак не видел жуткого змея на море. Только слепой не слышал хриплый писк, раздававшийся в темных проулках и близ мусорных баков.
   А вчера выдался громкий скандал персонала одного бара, руководство которого во что бы то ни стало запретило работникам закрывать заведение на ночь. В итоге, когда бармен затеял драку с директором, было привлечено несколько полицейских патрулей. Через пару дней назначили суд, и многие горожане надеялись, что дело решится не в пользу владельца заведения. Так оно и случилось.
   Мало у кого возникало желание развлекаться в подобных местах, когда погибло очень много горожан. Три огромные, заполненные водой траншеи, разрытые этим адским цветком, превратились в шрамы в сердцах многих людей, потерявших в тот момент своих родных и близких.
   Здания по обеим сторонам улицы непрерывными стенами сопровождали одинокую полицейскую авто. В этом каменном лабиринте она казалась заблудившейся и напуганной жертвой для живущего в нем минотавра. Неровные ограждения заборов частных домов ломаной линией поначалу вздымались, а затем опускались.
   Белая машина, не набирая скорости, по-прежнему медленно катила по улице. Двигаясь почти беззвучно, она, похоже, старалась не потревожить того, что могло прятаться в темных углах заснувшего города.
   Стекло бокового окна со стороны водителя опустилось. Полицейский глубоко вдохнул свежий воздух, а затем высунул руку с наполовину выкуренной сигаретой и стряхнул пепел. На первом пересечении улиц он свернул направо. Машина плавно повернула, и покатила по очередной пустынной дороге. Однотипный пейзаж встретил водителя и на сей раз, вот только тут асфальт освещался желтыми кругами света от фонарных столбов, расположившихся по правую и левую стороны от дороги. Он вздохнул и затянулся, вдыхая в себя дым. Эта немного жутковатая ночь начинала давить на нервы.
   Сизые густые слои заструились из его легких в салон и обволокли сидящего рядом напарника.
   - Это бессмысленно, - обращаясь в пустоту, начал говорить Бак, и клубы дыма вырвались из его рта. - Ничего здесь нет.
   Напарник скривился, вдохнув ненавистный запах. Он нажал на кнопку на двери, и боковое стекло справа от него поехало вниз.
   Поднявшийся поток воздуха мигом унес с собой табачный смрад. Но Лесли уже успел им надышаться, и его голова легонько пошла кругом.
   - За все эти три часа ни один пост не связался с нами... - устало выдохнул парень, глубоко вдыхая освежающий запах ночного города.
   - Боже, только три часа?! - возмутился водитель, и вновь затянулся. - Сколько еще это будет продолжаться?
   - До рассвета ровно два часа и двадцать восемь минут... Ни больше, ни меньше, - устало протянул Лесли, глянув на наручные часы.
   К счастью, головокружение его уже отпустило.
   Мимо с шумом проскочила черная машина, и, мигнув дальним светом, устремилась вдаль по встречной полосе.
   - А вот Макс и Ник, - сообщил напарник, провожая авто взглядом через зеркало заднего вида.
   Та катила по дороге и даже не думала сворачивать.
   - С чего такая уверенность? - Бак струсил пепел в освежающую городскую ночь.
   - У нас только Макс водит машину, каждый раз награждая ее новыми вмятинами,
   - Хех, неужели опять? - Бак усмехнулся и качнул головой. - Ему когда-нибудь за это влетит.
   - Нет, не влетит, - улыбнулся Лесли. - Шеф заставил его купить машину после того, как он в пятый раз приехал в участок с солидной вмятиной на крыле. Я не знаю, как он так умудрился. Зато теперь он законный владелец полицейской авто.
   - Ах-ах-ах, - громко рассмеялся Бак. - Серьезно? Может, наш шеф откроет еще и бизнес по продаже казенного имущества?
   - По крайней мере, теперь у него есть стимул научиться ездить нормально, - продолжал Лесли, когда Бак прекратил смеяться. - И даже если он уволится, машину не передадут в его собственность. Это... ну, что-то вроде кредита за очередной ремонт.
   - Очередной ремонт... Ах-ха-ха! Вот умора! - довольно громко засмеялся Бак.
   Лесли поддержал его дружным смехом. Было действительно забавно видеть, как новенькая машина после каждой поездки на задание украшается новой вмятиной. Единственное, почему Макс остался при своей полицейской форме, так это его способность прекрасно вести расследования. Иногда Лесли поражался, не раз замечая, до чего снисходительно офицер ведет себя с этим недотепой.
   Помимо них город патрулировали еще семь машин. Через каждые полчаса патрульные связывались между собой по рации и делились информацией. Усталые сонливые голоса напарников не ведали ни об одном сверхъестественном происшествии. У каждой машины был свой участок, и очень редко они пересекались между собой. Трагедия на пляже, разразившаяся три дня назад, тяжело отразилась на жизни города. Многие больницы буквально в первые сутки оказались переполнены ранеными.
   Некоторым попросту не повезло быть съеденными. И от этой мысли у Лесли пробежал мороз по коже. Что было хуже... умереть едва ли не мгновенно, или же всю жизнь мучиться в инвалидном кресле, с обрубками вместо конечностей...
   Уже второй день они оба патрулировали свой участок, встречая лишь единицы людей ночью, плутающих по улицам. Видимо, те совсем были не в курсе происходящего в городе, но ни Лесли, ни его сосед за рулем Бак, не расспрашивали чудиков, что им понадобилось в это небезопасное время. После комендантского часа всех зевак, пойманных на улицах, они отвозили в офис, где их допрашивали другие полицейские. Потом Бак и Лесли подбрасывали своих найденышей домой. В основном это были пьянчуги, или загулявшая молодежь.
   Почти всем подняли оклад, но и спрос с сотрудников стал больше. Несколько раз в полицейском участке мелькали люди в одеждах цвета хаки. Бак, собираясь сегодня на дежурный выезд, видел рослого крепкого мужчину, лет за шестьдесят, в военной форме, на погонах которого красовались две полоски и пара крупных, блестящих звезд на каждом плече. Подполковник заруливал в кабинет офицера. О чем они толковали, он не слышал. Никто по ту сторону двери не поднимал голос.
   После случая к центральной больнице, где нашли зверски растерзанные тела почти всего персонала и нескольких пациентов, всю ее территорию оккупировали военные и полицейские. Прибыла группа следователей из столицы, и, судя по их крайне закрытому поведению, там они нарыли нечто интересное. Перед вратами поставили деревянный щит, повествующий, что простым смертным вход воспрещен. Сам проход перегородили предупреждающей желтой ленточкой. Не единожды на территорию дворика пытались проникнуть журналисты и фотографы, но каждый раз их грубо прогоняли люди в военной форме. В конечном счете, они выдворили и самих полицейских, взяв ситуацию под свой контроль.
   Ни Лесли, ни Бак, так и не попали в "закрытую зону", как называли ее сами вояки. Им было известно, что какое-то время там орудовали несколько сотрудников полиции, звания которых начинались от лейтенанта. Льюис сутки проторчал в том пропахнувшем кровью месте, и вскоре уехал обратно в участок. Его мрачное побледневшее лицо успело напугать в повариху в столовой, когда тот пришел пообедать. Вероятно, кто-то из военных надавил на него в том злосчастном госпитале, каким-то образом узнав, что офицеру известно обо всем происходящем больше, чем он говорил.
   Но то, что он им сказал, или же не сказал, так и осталось за кадром.
   Сегодня днем, прежде чем отправиться на свое дежурство, Лесли успел глянуть свежий выпуск новостей. Передавали как раз про ту злосчастную больницу. Оставшихся в живых пациентов перевезли в другие отделения на окраине города. Еще диктор рассказывал за разрушенные потолки в здании, выбитые двери, и странные продолговатые полосы на полу и стенах. Никаких органических следов не обнаружили, а может, о многом снова умолчали?
   Люди на улицах часто перешептывались о каком-то огромном пауке. Иногда на автобусных остановках некоторые горожане обсуждали видео из интернета, заснятое на смартфон. Где две девушки кружились близ жуткой твари, рывками передвигавшейся по воздуху по улице Берроуза, примыкающей к центральной больнице. Многие считали, что эта тварь устроила там погром и уничтожила всех врачей... Так же в новостях упомянули, что пропал без вести доктор Роберт Холли, проработавший в сфере кардиологии более двадцати лет. Его тело так и не было найдено. У него остались жена и сын-подросток. Другие обсуждали отвратительных тварей, снующих в мусорках и подвалах. Они напоминали огромных зубастых червей-паразитов. Кто-то твердил о живой куче слизи, уничтожившей автобус.
   Сплетни в городе М росли в геометрической прогрессии. И лишний раз люди старались не появляться на улицах. Посетители кофеин и ресторанов выглядели нервными и подозрительными, чего не скажешь о персонале, который изо всех сил старался поддерживать деловой этикет.
   Вчера ночью те самые Макс и Ник нашли на помойке в южном районе города хорошенько погрызенный труп бомжа. Однако, подробностей ни Баку, ни Лесли узнать не удалось, так как это происшествие быстро замяли. И никто более в участке не обсуждал ни змея, ни уничтоженные вертолеты. Причину этого, как ни странно, так и не огласили.
   Они подъезжали к мосту, выходящему на пляж, и дальше поворачивающему налево. Со стороны пассажира за окном на лунном свете задребезжала морская гладь. Внизу мелькала полоса песка. Пляж... здесь все так и осталось нетронутым.
   Лесли отвернулся.
   Вдруг Бак выронил изо рта сигарету и дернул руль в сторону. Молодой парень подскочил, и ударился об окно справа от себя. Машина резко остановилась, наехав на бордюр, и едва не врезалась в угол здания перед мостом. Полицейские увидели совсем рядом кирпичную кладку дома. Еще немного, и тот, над кем они смеялись, посмеялся бы над ними.
   - Ты что творишь? - возмутился Лесли.
   - Господи! Лесли! - испуганно закричал Бак и, открыв дверь, выскочил из машины.
   И замер перед капотом, напряженно вглядываясь в темноту. Напарник хмыкнул и последовал вслед за ним. Бак стоял посреди дороги. Его побледневшее лицо на лунном свете казалось белым.
   - Здесь был человек...
   - Что?
   - Он стоял прямо... Здесь...
   - Человек? - поднял бровь Лесли, и внимательно всмотрелся на изогнутую полосу моста.
   Там простиралась пустота.
   - Весь грязный такой... в обносках. Я его едва не сбил. У него на голове было что-то... Похожее на шлем.
   Лесли понял, что ему хочется сесть в машину.
   - Здесь никого нет... поехали отсюда... - поманив за собой толстяка, он двинулся обратно.
   Бак захлопнул дверь, и достал пачку сигарет у себя в нагрудном кармане. Выхватив одну, он зацепил дергающимся пальцем другую и выронил ее. Упав ему под ноги, сигарета закатилась под педали. Саймон Бак выругался.
   Он попросил у напарника зажигалку и, как только огонек зализал табак, глубоко затянулся. Заведя машину, он выкатил обратно на дорогу, и вскоре выехал на мост. Но они так далеко и не уехали - фары осветили перед собой человеческую фигуру. Ударив по тормозам, водитель выронил сигарету изо рта. И услыхал прерывистое дыхание, словно кто-то дышал ему в ухо.
   Грязный, весь в ранах и в изорванной одежде с черными пятнами, человек вдруг зашатался и упал. Пулей выскочив из машины, полицейские побежали к нему.
   - Помогите... - промолвил раненый, слабым и тонким голосом.
   Подхватив беднягу за плечи, напарники поволокли его в машину и посадили на заднее сидение.
   - Где же ты так? - задал риторический вопрос Бак, садясь на свое место.
   Он громко хлопнул дверью.
   И спросил скорее по инерции, встречая заблудшую душу уже который раз.
   - Вертолет... - простонал тот, и болезненно скорчился.
   Бак глянул на бедолагу во внутреннее зеркало, и увидел, как тот сжался на заднем сидении. Его лицо застыло в маске страдания, и он по-прежнему не решался открыть глаза. М-да, никто не хотел бы пережить того, что досталось этому мужчине.
   Его одежда представляла собой оплавленные почерневшие лохмотья. Человек со свистом вдыхал в себя воздух, и каждый раз болезненно постанывал. Вдруг руки судорожно потянулись к голове и с нетерпением сняли покореженный шлем. И бросили его на сидение.
   Почерневшая грудь все так же тяжело поднималась и опускалась, а изо рта вырывались глухие нечленораздельные звуки. Но тут раненый смолк, чтобы разразиться протяжным стоном, от которого сами полицейские почувствовали себя скверно.
   - Нужно доставить его в больницу, - тихо сказал Лесли.
   Он слышал, как барабаном забилось в груди сердце.
   - Знаю, - отрезал напарник.
   Бак с неохотой завел машину и поехал. И, чем дальше они ехали, тем угрюмее он становился. И не только он. Одного взгляда на Лесли хватило, чтобы понять, как тот напряжен. Мучившийся на заднем сидении человек с каждой минутой усиливал желание послать все к чертям. Его форма, как успел заметить двадцатишестилетний Лесли, наблюдая за темным силуэтом, расположившимся на заднем сидении, действительно напоминала форму военных пилотов. Неужели кто-то все же выжил? Верится просто с трудом...
   Неприятная мысль, что пилот не доживет до пункта назначения, поселила вполне ощутимый кислый привкус во рту. Бак взял в руки рацию, намереваясь сообщить штабу о находке, как тут найденыш захрипел и спиной навалился на сидение. Внезапно он скрючился и зашелся кашлем, а салон мигом наполнился ароматом крови.
   Толстяк бросил свою глупую затею, и нервно повесил рацию на крепление.
   Дело клонилось не в лучшую сторону; полицейский быстро переключил передачу - авто с ревом покатила по пустым улицам. Внезапно он резко крутанул на повороте, и машина встряслась, наехав на бордюр.
   - Бак! Осторожней же! Мы же не мешок с картошкой перевозим! - пожаловался Лесли.
   В нос снова ударил дурманящий аромат, и он с тревогой обернулся - человек лежал, не двигаясь, и, похоже не дышал. Схватив в руки рацию, Лесли попытался, наконец, завершить то, за что взялся его напарник. Едва собравшись произнести первое слово, он услыхал странные помехи, из динамика. Лесли встряхнул аппарат, и попробовал снова. Ничего не изменилось.
   - Что теперь? - озадаченно спросил Бак, не забывая внимательно следить за дорогой.
   - Не работает, - задумчиво произнес напарник и заметил, как тот напрягся.
   - Не может быть, - процедил тот. - Сегодня же связывались по ней, и было все нормально.
   Мгновение царила тяжелая пауза.
   - А чего вы хотели? - спросил отчетливый голос позади.
   Он казался хриплым, едва ли не булькавшим.
   Те резко обернулись. Пилот сидел, как ни в чем ни  бывало, подпершись рукой о спинку сидения. Его голова качалась в такт езды. Пустые глазницы словно бы сияли изнутри.
   Посиневшие губы растянулись в ухмылке, и обнажили дыры на месте зубов.
   - Ваша рация и не будет работать, - продолжал оборванец. - Ведь вы такие простаки, что даже не удосужились ничего проверить.
   Лесли осторожно потянулся к рации, не сводя глаз с жуткого человека. Он поднес ее ко рту и нажал на кнопку. Помехи.
   Бак помрачнел.
   - Я сейчас остановлю машину,  - обратился он к Лесли.
   Тот все понял.
   Серп луны равнодушно смотрел на полицейских через лобовое окно. Ее холодный свет, заливший весь салон, вырвал из потемок безглазое лицо. Кожа на нем сразу приняла мертвенно-бледный оттенок, и полицейские осознали, что с ними под одной крышей сидит уже не человек.
   - Ведь так было испокон веков, - булькающим голосом говорило существо на заднем сидении. - Кто-то использовал, а кто-то позволял себя использовать...
   Его застывшее лицо походило на маску. Тут голова задрожала, и пошла рябью, как на экране телевизора. Рация сорвалась с рук Лесли и беспомощно повисла в воздухе. Его пальцы сомкнулись на дверной рукоятке, но так и не успели нажать.
   - Вы сами сделали свой выбор, - продолжал голос.
   С каждым произнесенным словом он становился все менее разборчивым и более порывистым. И, в конечном счете, перестал быть человеческим. Под белой маской что-то завозилось, а следующий миг в пустых глазах вспыхнули алые огоньки.
   Его в темных подтеках голова вновь пошла волнами, и кожа с противным плямканьем рассеклась. Лоб ровно посередине изуродовала черная полоса, сразу опустившаяся до подбородка. Лицо вспучилось и завибрировало, как живое. Бак нашел в себе смелость перебороть страх и открыть дверь. Он выскочил из машины, и с криком понесся прочь. Даже не смотря на то, что на поясе у него болталось табельное оружие, он не был уверен, что оно его спасет.
   Лесли придерживался иного мнения. Он сидел, стараясь, чтобы тварь не заметила, как он тянется за оружием. Пальцы обхватили тяжелую металлическую штуковину.
   С чавканьем голова оборванца раскроилась на пять лепестков. Они задрожали, эти живые зубастые щупальца, и обнажили красную дыру, которая некогда была горлом.
   - Ну, привет, - насмешливо забулькал голос.
   Помехи на висевшей перед полицейским рации вмиг прервались, и, как по взмаху волшебной палочки, установилась четкая связь. На том конце провода коллеги расслышали глухое рычание и крики.
  
   - Этого не может быть, - сокрушенно произнес офицер, заглядывая внутрь машины.
   Он выпрямился, стараясь не дышать тяжелым смрадом. Ни единого тела, или даже намека на оного. Изодранная в клочья и местами оплавленная одежда валялась на заднем сидении. А все стекла почему-то были разбиты, и их осколки неприятно хрустели под ногами.
   Офицер взял в руки рацию. Вернее то, что от нее осталось. Выпотрошенная, она висела на разодранном проводе, и касалась заляпанного бурыми пятнами водительского сидения.
   По спине пробежал холодок. И Джон закашлял. Тревожным взглядом обвел округу.
   Горизонт уже озарился яркой полосой, а небо приняло грязно-фиолетовый оттенок. На улице Рукмана, неподалеку от перекрестка Уоллера, участок дороги заполонили полицейские машины. В эту ночь не требовалось ничего перекрывать, так как город оживет, в лучшем случае, только через полтора часа.
   Все четыре новехонькие авто стояли в ряд, а около последней собралось несколько человек.
   - Прочесать весь район, - скомандовал Джон, направляясь к своей машине. - Искать все подозрительно движущиеся предметы. Мы не должны упустить его.
   Парни услышали приказ и отвлеклись от историй, которые рассказывали друг другу. Двинулись к своим машинам. Как тут прохладную тишину нарушил странный звук. Ночь усиливала его, придавая шороху то, чего он, по сути, не имел.
   Лица полицейских напряглись. Джон, сидящий на теплом сидении, с удивлением сдвинул брови и уставился вперед. Там, за чередой работающих фонарных столбов, дорожное покрытие тонуло во мраке.
   Минута прошла в нервном ожидании. Воздух накалился от напряжения, и от одного неверно брошенного слова мог взорваться, как бомба. И Льюис вдруг осознал, что зря приехал на это место.
   Внезапно на дороге из покрова темноты появился человек. Медленно приближаясь, он то выходил на световые пятна фонарей, то скрывался в тени.
   Что-то не то было в его очертаниях. И это...
   Джон с удивлением распахнул глаза - Бак. Но с ним явно было что-то не так... И с каждым его шагом в душе Льюиса рос страх.
   Расстояние быстро сокращалось. Неуклюжие шаги и качающаяся при ходьбе фигура наводили все больше подозрений. Офицер проверил у себя на поясе пистолет, и понял, что пальцы дрожат. Неужели снова? Но как?
   Стало заметно, что рот Бака скакал, как напружиненный - похоже, он что-то говорил, или пытался сказать. Льюис вышел из машины и выпрямился. Глянул на остальных полицейских, скучковавшихся у своих авто с оружием наготове. Все они стояли перед офицером, и, похоже, им было видно больше, чем ему. Джон в этом и не сомневался; в конечном счете, то же самое зрение могло сыграть с ним плохую шутку.
   Раздались протяжные, полные боли всхлипы.
   Бак поскользнулся, но тут же выпрямился. Он снова зашагал, и, наконец, вышел на свет. Теперь его можно было хорошенько рассмотреть еще с вполне безопасного расстояния.
   Форма пестрела темными подтеками. А вот рукава как-то неестественно телепались.  Шаг за шагом они качались, и били то по спине, то по животу.
   Офицер ощутил во рту полный горечи привкус. Медленно отойдя к машине, коснулся плеча одного полицейского. Тот вздрогнул, и резко повернул к Джону голову.
   - Офицер... - испуганно простонал он.
   Джон подал знак не говорить.
   - Помогите... - послышался сдавленный голос.
   Теперь Бака и полицейских разделяли всего двадцать метров. Но, судя по напрягшимся лицам присутствующих, много кто расслышал его хриплые слова.
   - Помогите... Это не он... Все ошибались...
   И вдруг он вытянулся, как по команде "Смирно". А следом вскричал и упал на колени. Зашатавшись, он рухнул на асфальт лицом вниз. Бедняга лежал, не шевелясь, и полицейские увидели рваную рану на его спине, сверкающую черным пятном на заляпанной форме.
   Джон на ватных ногах направился к нему. Жестом приказав подчиненным стоять, он присел перед лежащим бездыханным телом. Пропитанные чем-то черные рукава действительно были пусты.
   - Господи, - прошептал Льюис, и прикрыл рот рукой.
   Кто мог сотворить это с добряком Баком?
   - Офицер! - раздался крик недавно работающего в участке Алекса Синтера.
   Тот поднялся, и с недоумением уставился на полицейского, пистолет которого был направлен почти на него.
   - Прочь! - встревоженно закричал он, бросаясь вперед.
   Прогремел выстрел.
   Джон услышал за собой болезненный хрип, от которого кожа на спине покрылась мурашками. Он резко развернулся, выхватив пистолет, и направил его на невидимого неприятеля. И вскоре Джону удалось разглядеть шагающее посреди дороги прямиком на него человеческое тело.
   - Стоять! Полиция! - грозно закричал Льюис.
   Алекс, опустив оружие, остановился возле офицера. Бросая короткие взгляды на странного незнакомца, приближающегося с той же стороны, с которой пришел Бак, он начал говорить.
   - Он мне не нравится, офицер. И с этим что-то не так! Если это Лесли...
   Льюис даже не слышал его.
   - Стоять! - повторил он, по-прежнему не сводя глаз с силуэта.
   Но тот и не думал останавливаться. И тогда, подняв руку вверх, Джон выстрелил.
   Незнакомец нехотя замер. До ушей присутствующих донеслось булькающее рычание. Выждав немного, фигура снова двинулась вперед. Неловким, заваливающимся шагом.
   Джон попятился. Следом за ним попятился и полицейский.
   - Я не могу в него стрелять, - тихо сказал Джон, словно оправдываясь. - Это же человек.
   Его спутник промолчал, и проверил обойму в пистолете. Полная.
   Как только фигура шагнула на свет, все узнали Лесли. Одежда на нем была изорвана, и вся измазана красноватыми пятнами. А его лицо казалось очень бледным.
   - Лесли! - закричал офицер, когда тот подошел еще ближе. - Стой!
   Тот проигнорировал. Тут его нога заплелась за вторую, и он упал. Раздался тот же самый хрип, и, облокотившись ободранными сероватыми руками об асфальт, новоявленный коллега тяжело поднялся на ноги.
   И продолжил дорогу как ни в чем ни бывало.
   - Это не Лесли, - сокрушительно замотал головой Синтер. - Не Лесли!
   Просвистел выстрел, и звездочка сверкнула прямо у ног объявившегося полицейского. Тот лениво убрал грязную босую ступню и остановился. Вид у него был получше, чем у Бака. Но на этом хорошие новости кончались.
   - Хватит! - рыкнул на Алекса Джон.
   А сам не был уверен, что тот поступил неправильно.
   В лица встревоженным полицейским подул ветерок, и принес со стороны живого и мертвого напарника гнилостный запах. Хрипнув, как зверь, Лесли вновь зашагал, и остановился перед Баком, лежащим в луже собственной крови. Опустив бледное, измазанное чем-то темным лицо, он рухнул на колени. Слипшиеся волосы упали на глаза.
   Джон напрягся. Что-то подсказывало, что он скоро своего дождется, если сейчас не покатит прочь. А он продолжал смотреть на Лесли, и вдруг заметил - у того закрыты глаза. Этот парень что, все время ходил, как лунатик?
   Качаясь, Лесли облокотился на руки и стал на четвереньки. Выждав короткую паузу, он опустил к телу голову. Послышались чавкающие звуки, и бедняга Бак затрясся, словно вновь ожил.
   Свинцовые пули со свистом рассекли воздух. И все, как один, настигли свою цель. Они застряли в израненных плечах и спине, выворачивая наружу черную вонючую жидкость. Раздраженное рычание заставило присутствующих прервать стрельбу.  
   Лесли резко вскочил на ноги, как потревоженное животное. Его голова медленно повернулась к Джону и его свите. Жутковатая рожа, расплывшись в широкой ухмылке, обнажила окровавленные зубы. Казалось, губы парня растянулись до самых ушей. Но вдруг закрытые глаза распахнулись, представив людям две темные бездны.
   Снова выстрелы. Тут уже присоединился, выпуская на волю патроны Алекс. Когда пистолет угрюмо защелкал, он трясущимися пальцами полез в карман за новым магазином.
   - Нет, - прошептал Джон. - Алекс! Перестань!
   Но тот не слышал, и продолжал обстрел. Пули хищно вонзались в тело парня и застревали в его холодной мертвой плоти. Тот отшатнулся, сдерживая натиск свинца, но устоял на ногах. Едва огонь прекратился, стоящий непоколебимо нечеловек издал похожий на клекот звук.
   И все увидели красные точки, зажегшиеся в двух черных провалах.
   Внезапно его голова прошла волнами и, мерзко шмякнув, разделилась на пять отростков. Два родившихся лепестка раскроили бледное лицо на две половины.
   На красных щупальцах сверкнули загнутые к отверстию зубы.
   "Лесли" заклокотал, и поднял к патрулю бледную руку.
   - Не стрелять! - закричал Джон. - По машинам, живо!
   Он резко осмотрелся, пытаясь выловить глазами Антайо. Но ее не было.
   Одержимый, покачиваясь, двинулся вперед, едва не споткнувшись о тело Бака. И его измазанные кровью ноги оставляли тянувшиеся неровной цепочкой следы. Обычной человеческой подошвы.
   - Я должен поблагодарить вас, люди, - запульсировал голос в головах полицейских. - Вы оказали мне неслыханную услугу...
   Существо взвилось ввысь. Пули вновь застучали по нему, пробивая его насквозь, и расплескивая густую кровь. Вонь наполнила воздух, и многие закашляли, почувствовав одурманивающий душок.
   Из того, что раньше было горлом, вырвался длинный острый стержень. И неосторожный полицейский распрощался бы с жизнью, если бы тварь еще в воздухе не получила серию пуль в грудь, и с визгом не упала на тротуар. Жало ударило об асфальт и, выбросив искры, мгновенно исчезло в чреве.
   Но не прошло и пары секунд, как обезображенный человек поднялся. Сначала выпрямились его ноги, и лишь затем туловище и голова. Рядовой Джефферсон вспомнил, как надувал четыре месяца назад игрушку медведя, купленную в ларьке у парка, своей маленькой дочери. Сначала стали объемными толстые лапы, а потом воздух оживил туловище, и, наконец, руки и голову игрушки.
   Нечеловек с шипением опустился на четвереньки и выгнул спину. Распростертая морская звезда смотрела на всех черным зевом горла. Вдруг одержимый бросился влево, и запрыгнул на фонарный столб. Его угловатые, резкие движения не принадлежали человеческому миру; это уже был некто другой. Чужой.
   Он крепко обхватил лампу бледными пальцами. Ноги придушили несчастную "шею" сверкающей головы фонаря. И одержимый откинулся, демонстрируя людям поразительную ловкость. Его окровавленные лепестки задвигались, как листья на ветру, и тишину вновь нарушил клекот.
   Джону показалось, что этот звук похож на смех.
   Глядя сверху вниз на испугавшихся людишек, бывший человек мотнул тем, что осталось от шеи и засопел. Дернувшись, он неестественно искривил тело, и развернулся к офицеру. Было не сложно заметить отблеск острия, мелькнувшего в горле.
   И в этот момент время остановилось. Но Джон так и не смог совладать с собой и воспользоваться этим подарком судьбы. Он стоял, зачарованный, и пялился на чудовище, которому было суждено забрать его жизнь. В душу проникла отягощающая легкость. Однако, ненадолго.
   Одержимый разъяренно взвизгнул и резко повернулся к двухэтажным домам, тянувшимся по правую от него сторону.
   Он почувствовал их. Двух Защитниц, мелькнувших там, и стремительно скрывшихся из обзора. Горло издало злобный протяжный хрип. Лепестки сомкнулись, создав подобие головы. Люди снова увидели лицо несчастного, застывшее в маске ужаса и боли.
   Тварь утробно заревела, и обеспокоенно замотала головой. Так же вел себя тот урод, подумал Джон, и его съежившееся нутро осветил луч надежды.
   - По машинам, живо! - закричал он. - Не пытайтесь вступать с ним в бой!
   Некоторые недоверчиво посмотрели на него.  
   Одержимый, почувствовав опасность, отпустил лампу и спрыгнул на тротуар. Послышался хруст. Выпрямившись, человек-цветок расправил бледные лапы. Вдруг с треском и стоном кожа на пальцах рук и ступней начала лопаться, высвобождая длинные красные когти.
   Что это создание творило с несчастным телом, ужасало. Едва все прекратилось, тварь сорвалась в чемпионский прыжок. И, опустившись на стену ближайшего здания, замерла. Полицейский, у которого начали сдавать нервы от происходящего, открыл огонь.
   Нашпигованное пулями тело приняло новую порцию. Как тут оно прижалась к холодной кирпичной кладке, и злобно захрипело.
   - Дурак! - закричал Льюис, метнувшись к сослуживцу.
   Он плашмя ударил по стволу пистолета, и тот вылетел из дрожащих рук полицейского.
   - Живо по машинам! - потребовал офицер.
   Коллеги, похоже, не слушали его. Или же они все вместе пополнили ряды глухих.
   В предрассветном небе невесть откуда взявшаяся молния со звоном пролетела над лепестками. Если бы они были соединены, то нечеловек сразу бы лишился головы. А он лишь возбужденно зашевелил своими треугольными щупальцами. Его совершенно не волновало, как похожий на звезду силуэт встрял в стене, едва не задев окно. И как глубокая трещина, поползшая от одного лезвия, раскроила одну красную чешуйку дома. Но тут же и нехотя выпустила штуковину из себя.
   Обратившись в белую полосу, райктен исчез.
   Чудовищный цветок взревел, и откинулся от стены. Он неудачно плюхнулся на асфальт, кубарем покатился по нему. И, вскочив на ноги на ходу, вонзил смертоносный штырь в небо. Металл сверкнул, поймав первый лучик солнца, и офицер с ужасом понял, что он длиной с восемь метров.
   Спрятав стержень, тварь, качаясь и шипя, направилась к людям. И тогда те, наконец, вышли из ступора. Они увидели, как кошмар стремительно приближался, то выползая на остров света, то исчезая в тени.
   Двери силой захлопнулись. Первые машины сорвались с мест, нещадно стирая резину. Они быстро набрали скорость и бросились наутек. Другие же только огласили тишину ревом заведенных двигателей.
   Джон подозревал, что кто-то из них уже связывался с военными. Но кучка бойцов, которую штаб "камужляжников" мог прислать, всплывала в памяти вооруженной группой захвата, в свое время ставшей пушечным мясом для игрищ саблелапой твари.
   А перед потухшими глазами офицера до сих пор стояла та сумасбродная и дикая улыбка, с которой она шинковала ни в чем не повинных людей...
   Эти создания обладали речью, а значит, и разумом. Льюис поежился от этой мысли, камнем осевшей в его голове. В тщетных попытках прогнать ее, он поднял глаза и посмотрел в зеркало, на отражение окровавленной фигуры, шаг за шагом приближающейся к нему.
   Пальцы рывком повернули ключ, и двигатель громко взревел, отвечая на его призыв.
   В небе вновь что-то просвистело, и человек-цветок, гаркнув, как раздраженная собака, резво опустился на четвереньки. Его хищная звезда, сверкающая уродливостью во всей красе, была готова низвергнуть из себя глубоко спрятанный стержень.
   Офицер ударил по педали газа, и машина послушалась его, устремляясь прочь. Он то и дело посматривал на зеркало заднего вида, в котором тенью мелькало жуткое создание. Оно выскакивало из тьмы на свет, чтобы снова вернуться обратно.
   Прыг-скок. Прыг-скок.
   Тут на обзор выплыл белый глянцевый капот, и Джон увидел перекошенные лица подчиненных, бледными пятнами проступающие в салоне. А потом его взгляд плавно перетек чуть левее.
   Все набирающая скорость тварь внезапно скрылась за темным боком машины. Но ее шипастые щупальца иногда показывались, и лукаво мигали в глаза Льюису острыми зубами.
   - Идиоты, - процедил Льюис. - Если бы послушали меня, этого бы не случилось...
   Из окна следующей по пятам авто высунулся полицейский с пистолетом наготове. Тим Родсон, вроде бы звали его. А сидящий справа водитель мотал рулем, то и дело срывая машину на встречку.
   Раздались выстрелы. Джон не знал, попали ли пули в цель, но судя по тому, как Тим схватился за сползшую фуражку, стрельба вряд ли вышла удачной.
   Чудовище, рыкнув, выбросило длиннющий стержень. В этот момент легковушка взяла левее, пропуская его мимо.
   Злобно забулькав, одержимый напрягся, набирая скорость. Он вновь ударил, и штырь, в одно мгновение вырвавшийся из чрева, пронзил багажник. Тим закричал, и юркнул обратно. Он с обезумевшим видом принялся тараторить коллеге за рулем, но тот, похоже, не хотел ничего слушать, и немигающе глядел на дорогу. Тогда Родсон выхватил его оружие, мирно лежащее в кобуре на поясе, и боязливо высунулся из окна.
   Он снова начал стрелять, как тут закричал. И, в одно мгновение сжавшись на сидении, быстро закрыл окно. Его выпученные глаза тупо уставились на напарника, а рот что-то забормотал. Вдруг машина взревела, и, набирая скорость, начала нагонять Джона.  
   Тот сглотнул подползший к горлу ком, и переключил передачу. Он и не заметил, как в зеркале заднего вида появилось кое-что интересное.
   Лепестки, лениво покачиваясь, выползли на крышу. Следом из ниоткуда появившиеся окровавленные когти крепко сжались за металл. А вторая рука, не найдя себе применения, уперлась ладонью на стекло.
   Разглядев слева изуродованные пальцы, водитель закричал. Он крутанул рулем и вылетел на встречку. Все, чего хотел бедняга, так это сбросить незваного пассажира. Но тот как назло разразился недовольным клекотом. А затем и крыша прогнулась, зловеще заскрипев под тяжестью одержимого.
   Трепыхающаяся раскроенная башка опустилась на нее. Словно собралась лизать, как вкусный леденец. Но Джон сразу понял, что в ее намерениях совсем другое.
   Если Антайо не остановит тварь, то его и его полицейских ждет незавидная участь. Снова то же самое... И снова Джексон...
   Машина резко свернула, возвращаясь на свою полосу. И изуродованная лапа соскользнула, столкнув синюшное тело. А лепестки приподнялись, обнажив сверкающий стержень.
   Но цепкие пальцы сразу же вцепились в мигалку, и одержимый, заухав, удержался.
   Он подвинулся, и опустил голову прямиком над водителем. Его совершенно не беспокоила брыкающаяся полицейская машина, телепающая его по сторонам. И собственные кости, не выдерживающие таких нагрузок.
   Но, едва оказавшись напротив офицера, то, что осталось от Лесли, снова не обращало на него внимания.
   Причмокнув, тот выпустил стержень. Негнущийся прут проткнул металл и прошел в паре сантиметрах от водителя. Блеснув ему в глаза, тот вонзился пол и вышел наружу. И машина дрогнула, чтобы потом зареветь, когда выпускающий искры штырь ударился в асфальт.
   Крутанув рулем, Стэн ненароком коснулся локтем блескучей штуковины. Холодной и скользкой... Он обреченно застонал, чувствуя, как рубашка начала липнуть к телу. А после раздался звон - и штырь исчез.
   Послышался злобный булькающий хрип.
   Тим завопил и в панике выпустил оставшиеся патроны, нещадно превращая крышу в решето. И одержимый гортанно захрипел, принимая в себя маленькие подарки.
   Вдруг он резко оторвался от дырявой поверхности, и приподнялся. Извивающиеся лепестки сомкнулись в бутон, и повернули голову Лесли влево.
   Два огромных лезвия сверкнули в неустанно светлеющем небе, и врезались в живот и грудь одержимого.  И едва не пронзили его насквозь. Нечеловек с хрипом слетел с насеста, и, стирая одежду в клочья, пропахал спиной несколько метров по асфальту.
   Грозно заклокотав, он вскочил на кривые ноги. Но не успели когтистые руки схватиться за ножи, как те, задрожав, вырвались из синеватой плоти и растаяли в небе.
   Одержимый сверкнул кровавыми точками глаз вслед удаляющейся полицейской авто, трусливо уносящейся прочь. На первом повороте ее занесло, и, налетев на тротуар, она сбила дорожный знак.
   Но ни Тиму, ни его напарнику Стэну ничего за это не будет.
   Джон, глядевший на выпрямившуюся тварь, знал это. Он нажал на газ, и чудовище, словно услышав его мысли, резко развернулось к нему. Распахнув голову, на которой остались редкие клочки волос, оно устремило к офицеру зияющую тьмой дыру.
   Смертоносный стержень мелькнул совсем рядом. Джон нажал по тормозам, пропуская его мимо, и, как только оно улетело обратно, переключил передачу и прибавил газу. И мотор заревел, унося водителя все дальше.
   Одержимый бросился в погоню. Как тут разразился хрипом - ножи гаара едва не окончательно разнесли в хлам грудную клетку. По-звериному пригнувшись, он дернулся вбок, пропуская ножи прочь. До его ушей, если они еще могли слышать, донеслось металлическое бряцанье.
   В один прыжок перемахнув на кирпичную стену двухэтажного дома, одержимый лег на четвереньки. Его ноги с хрустом неестественно выгнулись. И, мотнув звездой, он понесся вслед за единственной машиной, пендитно движущейся по одной полосе. Ловко перепрыгивая со стены на очередную стену тянувшейся вереницы двухэтажных зданий, нечеловек вытянул остатки шеи, готовясь атаковать.
   Лучи солнца, выползающие из-за горизонта через проемы между проносившимися домами и деревьями, даже если и хотели, то все равно не могли ослепить его.
   Скоро, или уже вот-вот, горожане поднимутся со своих мест, начнут собираться на работу. Когда они выйдут из жилищ, то уж точно наткнутся на один малоприятный сюрприз, подготовленный самими сотрудниками закона.
   И нужно сделать что угодно, только чтобы этого не случилось.
   Льюис то и дело пытался на крышах домов в светлеющем небе выловить силуэты девушек, но безрезультатно. Он дернул руль влево, вывернул уже на другую улицу. Тварь последовала за ним, порывистым движением переметнувшись на смежную сторону дома. И вдруг она замерла, силой вонзив острые пальцы в кирпичную стену. Длинный стержень вырвался из плена.
   Металл сверкнул на восходящем солнце, и, отразившись в зеркале, заслепил прямо в глаза офицеру Льюису. Он бросил взгляд на одержимого - тот ломаными движениями преследовал его, ловко огибая окна. Ему бы не составило труда ворваться в дом, но он этого не делал. Почему? Боялся. Боялся их.
   Джон широко улыбнулся.
   Внезапно человек-цветок взвился в воздух, одним прыжком перемахнув добрых десять метров. Он упал на дорогу, и резко пригнулся. А затем взял левее и вновь подпрыгнул.
   Джон все напряженно вглядывался в верхушки домов, надеясь высмотреть своих спасительниц. Но те не решались появляться. Тогда он сосредоточился на дороге, и в следующую секунду силой надавил на педаль тормоза.
   Чудовище стояло посреди проезжей части. Его повернутое к быстро приближающейся машине горло было готово в любой момент выпустить "язык". Внезапно Джон заметил кое-что странное с ногами бедняги Лесли. Показалось ли ему, или действительно под коленями торчали кости? А неестественно повернутые друг к другу ступни скособочили его и без того сгорбленную осанку?
   С пронзительным звуком стирающейся резины машина остановилась. Офицера толкнуло на руль и отбросило на спинку сидения. Он силой выдохнул воздух, и случайно увидел нечто тонкое, мелькнувшее возле человека-цветка.
   Шальной солнечный луч выявил несколько белых нитей слева от него. Но они растаяли в одно мгновение, став всего лишь видением.
   Злобно булькнув, тварь сорвалась в прыжок. Но... у нее ничего не вышло. Левая, синюшная конечность повисла в воздухе, словно подвешенная нитью кукловода.
   И одержимый едва не упал, когда что-то дернуло его вниз. Он вскинул лепестки, но так и не соединил их в бутон. А затем тяжело завыл. Он дернул человеческой рукой, но та так и осталась висеть в воздухе.
   Шанс.
   Офицер переключил передачу и нажал на педаль газа. Может, хоть это остановит его... Хотя б на время.
   Тварь утробно заурчала и резко дернула висящей лапой. Плоть всхлипнула, разрываясь, и выронила из себя комья густой жижи. И отсеченная кисть нарядной лампочкой повисла в воздухе.
   Одержимый угрюмо захрипел, и сдавил измененной пятерней окровавленное запястье. Живые лепестки заклубились, собравшись в пучок, и красные точки блеснули в небо рождающегося дня.
   Он подбоченился.
   И, злобно рыча, побежал, болезненно прихрамывая. Но ревущая машина Льюиса неизбежно нагоняла его. Еще чуток, и она собьет его.  
   Джон не понял, что за нити пленили чудовище. Но, взглянув на боковое зеркало, ничего постороннего, застывшего в воздухе, не увидел.
   Урод резко остановился на дороге и приосанился. Джон оторопел, и его рука сорвалась на рычаг коробки передач. Но предпринять что-либо он уже не успел.
   Разогнавшаяся легковушка всей своей мощью налетела на монстра. Рванула вперед, и грубо качнулась. Джон подпрыгнул на месте, а ремень безопасности сильно надавил на немолодую грудь. Мотор, недовольно проревев, заглох.
   Наступившая тишина зазвенела в ушах.
   Офицер открыл дверь и, шатаясь, выскочил из салона. Он подошел к телу, лежащему перед задними колесами. Раздробленное плечо сверкало белыми швами костей.
   Бедняга Лесли не заслуживал такой участи.
   Джон глубоко выдохнул, и осмотрел крыши домов. Никого. Но пустые улицы грозили в любой момент наполниться. Ведь сам город медленно просыпался, и сбрасывал с себя лохмотья ночи.
   Вдруг человек-цветок захрипел, а его выглядывающая к офицеру рассеченная голова устало дернулась. Он засопел и затрясся, низвергая из дыры вонючую жидкость. Пытался выползти из-под машины. Безрезультатно опирался на изувеченную руку, и снова падал.
   Похоже, его тело полностью пришло в негодность.
   Но ему удалось. С трудом выпрямившись, он неудачно качнулся и снова упал. Тяжелый хрип вновь разорвал густую тишину. Могло ли вообще это создание испытывать боль? Или же все его мучения объясняли множественные переломы костей, которые не позволяли ему даже стоять?
   Джон покачал головой, не отрывая от него глаз. Чувства, переполняющие его, раздирали душу. Заставили похолодевшие пальцы нащупать табельный пистолет.
   Человек-цветок подтянулся, выкарабкиваясь. Пальцы на неестественно вывернутой руке зашевелились, а раскрытые лепестки повернулись к мужчине. Джон видел, как внутри замерцал острый стержень.
   - Ты не уйдешь... - услышал он хриплый, полный боли безмолвный голос. - Ты мой, мой! С твоей помощью Защитники не найдут меня. Ты... ты...
   Одержимый зарычал, и замахнулся измененными пальцами. Офицер инстинктивно отпрянул. Враг зашипел и, неуверенно встав на колени, схватился за полы его рубашки. Сжал.
   Ударив по синюшной лапе ладонью, Джон попятился. Взбесившееся сердце было готово выскочить. И, почувствовав тяжесть в груди, Льюис невольно согнулся.
   Шатаясь, он замер перед разбитым лобовым окном. Звезда сверкающим краснотой зевом провожала его, как незримым оком. Изувеченная, лишенная кисти конечность приподнялась, словно просила остаться.  
   Молния пронзила ее наискось в районе локтя. Под гневное демоническое рычание она сползла на асфальт и громко шмякнулась. Шея повернулась, и ударила стержнем куда-то вверх. Послышался металлический скрежет, и из воздуха посыпались искры. А сбитый гаар, вращаясь, замер неподалеку.
   Раздался хлопок. Обезумев, живая звезда развернулась к машине. Та вовсю хрюкала заведенным двигателем, не забывая выпускать из выхлопной трубы аромат, казавшийся горьким и дурманящим. Взбешенно забулькав, одержимый на негнущихся ногах рванул к ней. Замер возле окна водителя, за которым виднелась человеческая фигура, и занес обе лапы.
   Обрушил их на стекло.
   То с треском рассыпалось в осколки. Джон инстинктивно пригнулся, прикрыв голову руками, и внезапно услышал мерзкий клекот над самым ухом. Повеяло душком.
   Он поднял глаза и увидел человека-цветка совсем близко. Как и его уродливые пальцы, просунувшиеся через дыру в окне, и сжавшие острые зазубрины. Несколько осколков, торчащих из предплечья, бросало в салон первых солнечных зайчиков.
   Тут откуда ни возьмись, показалась культя, и начала бить по взявшимся мутной сеткой остаткам окна. Красные следы на месте ударов заставили его ронять стеклянные слезы, падающие Джону на колени.
   Окровавленные осколки упали на асфальт. И зубастые лепестки просунулись в отверстие. Они с мерзким плямкающим звуком возбужденно извивались и крутились, словно готовились поглотить Джона Льюиса.
   В зеве, исторгающем разлагающийся запах, сверкнуло металлическое острие.
   - Офицер Льюис, - прохрипел усталый и измученный голос.
   Нечеловек повернул звезду к Джону. Тот стремглав выхватил пистолет и приставил дуло к зияющей дыре. Демон ритмично забулькал. И этот звук еще больше напомнил Джону хохот.
   А затем ему в нос ударил все тот же гнилой запах.
   Палец офицера дрогнул на спусковом крючке и пистолет с громким хлопком выстрелил. Пуля угодила в горло, и демон откинул голову, извергая из себя сиплое кряхтение.
   Но когда внутри дыры закачался стержень, и тогда Джон выстрелил снова.
   Давясь пулями, "Лесли" отшатнулся от машины. Офицер готов был отдать все, чтобы тварь не выпустила свой язык. Но ему не пришлось этого делать - удача и так пребывала на его стороне.
   Живые лепестки дрогнули, когда через них промелькнула молния. Едва не заваливаясь на дорогу, одержимый попятился. Но внезапно упал на переломанных от нечеловеческих прыжков ногах. И неуверенно поднялся на колени.
   Безглазое горло уставилось вслед удаляющейся машине.
   Рядом опустились две девушки. Одержимый даже не повернулся к ним, заведомо зная, что уже не находился в гордом одиночестве. Льюис тоже знал, что они, наконец, подоспели, разглядев их юркие силуэты в зеркале заднего вида.
   Райктен вернулся в руки хозяйки.
   Изуродованное человекоподобное существо, шатаясь, поднялось на ноги. Выпрямившись, оно болезненно заревело и сомкнуло бутон, который раз создав иллюзию человеческой головы. Однако, ее правая сторона от макушки до щеки, а так же часть затылка, зияли чернотой.  
   Одержимый забулькал. Злобно, гортанно, обреченно. Антайо взмахнула оружием, разрубая его уродливую бошку сверху вниз. Но смех гремел снова и снова, пока вслед за распадающимся телом не рассыпалась в прах голова.
   - Отлично, - сказала Синди. - На этот раз ты все сделала правильно, Антайо.
  
   Пять осколков... уже пять осколков было найдено, и всего четыре пребывало в руках Хозяина. Кин прислонился спиной к стене. Холод вцепился в него невидимыми корнями, начал проникать все глубже и высасывать тепло. Отдышавшись, он постарался взять себя в руки.
   Но ничего не получалось.
   Это было ужасно. Прошли ровно сутки, как Тао ушел. И пока что не вернулся. Дарк тоже постоянно куда-то отлучался, и по возвращении всегда был в не лучшем расположении духа. Последний раз он пришел мрачнее тучи, уплелся в их комнату и молча сидел на сундуке, уставившись вникуда. Жалел ли он о той вспышке ярости?.. Никому кроме него не было известно. На любые попытки Кина поговорить, он лишь огрызался, а затем уходил. Может, искать Тао? Умник больше волновался за Тао, нежели за Дарка. Куда он пропал? Что с ним, и где он, оставалось загадкой.
   Все начинало катиться в бездну. Хозяин перестал их звать, а каждый раз, когда Кин хотел пойти к нему сам, Дарк хватал его за руку и настаивал не испытывать судьбу. До сих пор они не предприняли ничего, чтобы вернуть осколок. Вздохнув, он двинулся по коридору и, достигнув черного проема распахнутой двери, через которую в другой мир ушел его компаньон, сделал шаг и... исчез.
   Когда над головой засияло яркое солнце, а в лицо ударил горячий поток воздуха, Кин открыл глаза. Странная полудрема, нахлынувшая на него в момент перехода, спала, предоставив ему осмотреться. Никогда не угадаешь, куда именно тебя перебросит в очередной раз... Хотя, эта дверь всегда была настроена на город М, но конкретное место прибытия отсутствовало.
   Ему повезло, он хорошо знал этот район. Именно здесь неподалеку они втроем любили собираться поболтать в кафе, и не только во время работы.
   Он перемахнул на другую сторону дороги, не дойдя до зебры. Авто теперь проезжали не так часто, как еще недели полторы назад. И по улицам ходило мало прохожих.
   Эта умиротворенная, лишенная суеты обстановка приносила на душу спокойствие, которого так не доставало в мрачном логове Хозяина.
   Намереваясь встретить вечно ворчливого Дарка в их излюбленном кафе, он хмыкнул, увидев на двери табличку с надписью "Закрыто". В общем, ничего удивительного. Пожав плечами, он неторопливо направился вверх по улице и свернул на первом же перекрестке. Впереди одиноко замаячила знакомая фигура. Кин улыбнулся, про себя подумав, что хорошо, когда Дарк плутает раз за разом по одному и тому же маршруту.
   Как только Кин поравнялся с ним, фиолетоволосый продолжал идти, не обращая внимания на спутника.
   - Где ты вечно пропадаешь? - укоризненно вопросил Кин.
   - Мое дело, - пробубнил Дарк.
   - Еще не все потеряно.
   - Что?
   - Мы можем это исправить, - твердо заявил умник.
   Он говорил с такой уверенностью, словно уже и сам этому верил.
   - Как ты себе это представляешь? Напасть на них?
   - Другого выхода нет. Только так мы вернем его, - самоуверенно произнес Кин. - Попробуем обхитрить их.
   - Я уже говорил, - в сторону буркнул Дарк. - Ты угробишь нас всех.
   - Брось. Ты увидишь, что ошибался, когда поможешь мне.
   - А Тао? Ты о нем забыл? Это по его вине у нас большие проблемы.
   - Меня беспокоит его исчезновение. Ты нашел его? - все так же ровно говорил Кин.
   - Нет. Его нет на наших точках сбора в городе. Он будто бы сбегает от меня, - был ответ.
   - Плохо, - покачал головой умник, и подправил сползшие очки. - Как бы не стало хуже.
   - Почему ты вдруг переживаешь за Тао? - удивился Дарк. - Наверное, бесится где-то. Понял, что виноват... После той перепалки, похоже, я задел его за живое.
   Он усмехнулся.
   - Знаешь, - мрачно начал Кин. - Я должен тебе кое-что сказать.
   - Слушаю, - ровно ответил Дарк.
   - Я, похоже, видел антарвов... в нашей комнате... Они подслушивали нас.
   - Что ты хочешь этим сказать? - взбудоражился Дарк. - Думаешь, Тао убили?
   - Не знаю, Дарк. Но мне это не нравится, - вздохнул Кин. - Они везде. Их полно даже на улицах.
   - Он шпионит, - внезапно сказал фиолетоволосый. - Эта сволочь следит за нами и городом. Он ищет носителей.
   - Откуда такие мысли? - недоверчиво покосился на него Кин.
   - Третьего не дано. Ему просто не выгодно.
   - А Майнтер?
   - Вряд ли у Онтора хватит силенок притащить Майнтера в Логово. Даже если он его нашел, Хозяин назначит кого-нибудь посильнее для похищения.
   - Логично, - согласился Кин. - Подумай, где еще может быть Тао. Продолжай искать его. А я придумаю, что сказать Хозяину, на случай, когда он меня вызовет. А теперь давай отдохнем.
   Дарк угукнул. Они шли молча до следующего пересечения улиц. Повернув за угол, полудемоны растаяли в воздухе. Никто из проходивших на тот момент горожан не заметил этого фокуса.
   Ведь местных в первую очередь заботили свои дела и жизни, которые они ставили под угрозу. А на остальное просто не хватало сил.  
   Когда глаза привыкли к темноте и стали различимыми очертания стен, Кин и Дарк двинулись по коридору. Они прошли мимо множества закрытых дверей и остановились напротив одной. Она была приоткрыта. Осторожно войдя в свою комнату, полудемоны в ужасе замерли.
   Спиной к ним возле зажженного светильника стоял человек в странной одеже. Она выглядела на несколько размеров больше, и походила на монашечью рясу. Грубая холщовая ткань, складками взявшаяся на теле, телепалась по полу. А на голову пришельца был накинут капюшон.
   Резкие тени от старой лампы плясали на стенах, и превращались в голодных змей, норовящих впиться в спину.
   Человек медленно повернулся.
   - Тао! - изумился Кин, узнав гостя.
   Тао натянуто улыбнулся. В его глазах гулял отблеск света. А чудные тени, что легли ему на лицо, придали жутковатый оттенок.  
   - Зацените, какой светильник я принес. Это лучше той свечи, что у нас была. Еще я раздобыл несколько трутниц, вот они...
   Голос у него был хриплый, словно бы простывший.
  
   Толстый зеленый червь пискнул, задергав малоподвижными челюстями, и быстренько переполз на дерево. А там растворился в его густой листве, став продолжением ветки.
   Тепловизоры сразу засекли переливающуюся красным и белым посреди синего фона фигуру.
   Но не успел антарв наброситься на нее, как зашипел, припечатанный гааром к земле. И когда он затих, нож задрожал, выскочил из почвы, чтобы моментально вернуться в руки хозяйки.
   - Третий, - констатировала Синди.
   - Много, - буркнула лидер, наблюдая за тем, как тельце сморщивается и рассыпается в пепел. - Зачем они тут?
   Неожиданно округа сотряслась от продолжительного грома. Это могло значить только одно. Антайо мигом сорвалась с места и растворилась в кроне дерева. Синди, последовав ее примеру, оттолкнулась от массивной ветви, на которой сидела, и взмыла в воздух.
   Прохладный ветерок ударил в лицо, и глазам красноволосой предстала черная туча, царственно висевшая над Деловым Центром. Она роняла короткие всполохи молний.
   Девушки рванули к площади. Синди одним прыжком опустилась на крышу закрытого магазинчика и, оттолкнувшись от нее ногами, устремилась в другую сторону. Следуя строго за Антайо, она непрерывно приближалась к обители Черной Воронки. Вытянув из-за спины гаар, все еще находясь в воздухе, Синди, прицелившись, метнула его. И попала в стену заброшенного здания. Переметнув несколько одноэтажных построек, она взмыла вверх и, схватившись за стержень копья, раскачалась и полетела вперед. Гаар терпел издевательства ровно, даже не дрогнув. Совершив бесподобное сальто в воздухе, Синди плавно опустилась на бордюр, обрамляющий периметр трехэтажки. Отсюда уже хорошо было видно искрящееся под тучей небо и пришедшие в движение черные клубы, обволакивающие еще большее пространство.
   Антайо перемахнула через бордюр, и побежала по зеленой дорожке. Она опустилась на широкую проезжую часть, находящуюся ниже уровня земли. В небольшом холме, в который врезалась дорога, был прорыт тоннель. На его заросших чем-то стенах притаились некие карнизы. Преодолев преграду в пару прыжков, она взобралась по вертикальной поверхности и, зацепившись за край руками, мгновенно поднялась вершину холма.
   Оставалось немного. Она выбросила райктен - и тот, обратившись в молнию, горизонтально встрял в стене какого-то здания. Посыпавшиеся крошки бетона не смутили лидера. В прыжке перемахнув на своеобразный выступ, Антайо рванула вперед, и аккуратно приземлилась в тени, отбрасываемой Тремя гигантами. Все ее движение было плавным и легким, и, казалось, не требовало никаких тренировок по паркуру.
   Им понадобилось около семи минут, чтобы добраться до Центра с тыльной стороны. Где по-прежнему стояло множество машин. Где гром и молнии в сочетании с чистым небом создавали дикую, сводящую с ума иллюзию.
   А черное око все висело, сурово поглядывая на двух одиноких девушек. И, как бы те ни ждали, не решалось низвергнуть антарвов. Нервное ожидание продолжалось с минуту, и вдруг туча вспучилась, словно изнутри ее разрывала сотня зубастых червяков.
   Лидер гневно сдвинула брови, глядя на зев клубившейся в небе опухоли.
   Наконец-то. Она приготовилась радушно встретить маленьких гостей. Кровь забурлила, насытившись адреналином, и наполнила мышцы энергией. А дыхание замедлилось, едва не остановившись.
   И им хватило бы одного движения, чтобы прорваться неукротимой волной.
   Как вдруг что-то пошло не так; туча посветлела и сжалась, а гром и молнии стихли, растворившись сами в себе. И все вернулось на круги своя.

15. Кукловод

   Джейди согнулся у стены в углу. Лоб мигом покрылся испариной, и он с отвращением стер ее. Следом лицо исказила болезненная гримаса, а глаза предательски заблестели.
   Парень обреченно покачал головой, пытаясь справиться с паникой, пустившей свои гнусные щупальца ему в тело.
   Правая рука до локтя искрилась синим нежным светом. Было очень сложно не смотреть на нее. Этот странное свечение буквально пульсировало в такт его учащенному дыханию. Эта боль... внезапно пронзившая запястье, все не хотела уходить. Что это? Он превращался?
   В такое же чудовище, как и они.  
   Джейди силой сжал запястье левой пятерней. Ладонь онемела, но свечение и не думало гаснуть. Как и боль. До чего же ужасная участь... Во всем виновен этот человек-тень. Его многомиллионный выбор пал на Джейди. И что теперь? Когда свечение пойдет дальше, и захватит все тело, он превратится в демона? Станет существом из своего сна? Монстром с человеческим лицом... которого потом убьет Антайо и ее напарница.
   Вряд ли такую, как Синди, можно забыть. Ее кровожадность поражала. Она походила на фанатика, слепо следующего инструкции, и, казалось, милосердие ей не было известно. Перед мысленным взором Джейди пролетели те минуты, когда она приставляла к его горлу острозаточенный клинок, а ее губы кривились, выплевывая слова. Тогда он не слышал ее. Но отлично помнил, как им руководил кто-то другой, а он стоял и смотрел, подобно узнику, прикованному к кандалам, на маленький черно-белый телевизор.
   На его выпуклом экране в замедленной съемке мельтешили знакомые лица.
   Вот уже два дня Джейди не выходил из дома.  За это время он чувствовал странное недомогание в правой руке. И в итоге, ладонь начала светиться, а вскоре голубым налетом покрылась кожа до локтя.
   За окном зарычал гром, и Джейди вскочил с кровати. Он бросился к окну. Взгляд его остановился посреди черного пятна на голубом фоне. Туча над зданиями, как клякса на холсте неумелого художника, вздулась. Ее поверхность засверкала от разрывавших ее молний.
   Вдруг все провалилось в пустоту. И Джейди потерял равновесие, словно бы стоял на качающейся платформе. Он нелепо затанцевал лишь ради того, чтобы не упасть в бездну. А затем растворился в небытие весь мир, все звуки и ощущения.
   Но только на секунду.
   Реальность вспыхнула и стала медленно выползать из темноты. Но голубое небо уже не омрачала раздувшаяся туча... как и боль, распирающая тело по швам. Ненавистное свечение угасло, и Джейди сразу почувствовал себя лучше.
  
   - Тао! - возмущенно закричал Дарк. - Где тебя носило?!
   Тао улыбнулся. Правая сторона губ приподнялась, приоткрывая зубы. Это больше походило на ухмылку.
   Но когда их чудный, слегка наивный блондин ухмылялся?
   - Я... гулял, - ответил он с запинкой, и в его голосе прозвучали насмешливые нотки. - Потеря осколков сильно расстроила меня. Я не находил себе места... Но сейчас мне уже легче.
   - Не ты один, - зло бросил Дарк, не сводя глаз с взгляда с полудемона в рясе. - Мы искали тебя и жутко переволновались. Ты даже не подумал о нас.
   Кин резко перевел внимание с Дарка на Тао. Блондин все улыбался, глядя умнику прямо в глаза. Через накинутый капюшон виднелись нерасчесанные волосы.
   - Прости, - надменным тоном произнес он. - Я даже и не думал, что вы будете обо мне беспокоиться. Хороший я светильник принес, да?
   Соратники проигнорировали сказанное. Белобрысый скорчил обидчивую рожицу. Фальшивую. Осознав это, Кин почувствовал себя неуютно. А еще...
   Ему казалось, что они тут не одни.
   Был кто-то, неотрывно наблюдающий за ними. Может, даже прятавшийся в темных углах... Кин нервно замотал головой в поисках шпиона, но в полумрачной комнате было сложно кого-либо увидеть.
   - Что с тобой? - обратился к нему Тао, стерев с лица улыбку.
   - Ничего... - протянул Кин. - Мне показалось, что у нас появилась компания.
   - Я недавно заметил, что в обители Хозяина не все так безобидно, как кажется. Здесь полно лазеек, через которые можно следить.
   - Кому это надо?
   - Не знаю. Да мало ли демонов в Обители? Любая из тех дверей открывается, но куда каждая из них ведет, другой вопрос.
   Кин промолчал, одарив Тао недоверчивым взглядом. И тут обратил внимание на светильник. Он раньше не видел такого пламени, и свет, исходящий изнутри, явно был не от огня. А от сжиженой, вибрирующей плазмы.
   Такие, наверно, имелись у демонов. А этот явно старый, весь в ржавых подтеках. Металлическое кольцо, прикрепленное к каплеобразной лампе, сияло кривизной. Где Тао отрыл этот антиквариат? У него же не было влиятельных друзей, кто мог ему дарить такие вещицы.
   Странная удушающая аура опустилась на спину. Подправив очки, Кин встряхнул плечами, прогоняя наваждение.
   - Что это за обноски у тебя? - спросил вдруг он.
   И увидел кое-что, заставившее кожу на руках собраться пупырышками. Кровожадное и хитрое, вновь улыбающееся лицо милашки Тао...
   - Я решил переодеться... Чувствую себя в этом комфортнее, - ответил блондин, и убрал сползшую на лицо прядь волос. - Знаешь, иногда полезно сменить одежду.
   И затолкал ее поглубже в капюшон.
   - Ты нормально себя чувствуешь? - удивился Дарк, взглянув на него как на полоумного.
   Его немного сбавившая обороты спесь, заставила Кина догадаться, что Тао провоцирует задиру. И получает от этого удовольствие.
   - Ты даже не представляешь как, - ответил Тао и широко улыбнулся.
   Теперь его лицо выглядело совсем хищным. Кин поежился. Может, ему показалось? Из-за дурного освещения этой проклятой лампы. Он и так сколько времени себе места не находит.
   - У тебя явно поехала крыша, - бросил Дарк, внимательно осматривая блондина.
   Тот и вправду изменился. Кривая улыбка делала его лицо неузнаваемым. А в этой одежде он вообще напоминал маньяка.
   - Я не строю из себя пупа земли, хотя, слыву у вас неудачником, - ехидно произнес Тао, и усмехнулся. - Но все знают, что ты слабак, Дарк-дурак.
   Это стало последней каплей. Задира оскалился и согнул руку в локте, напряженно сомкнул пальцы, словно держал невидимый шар. Сразу же в его пятерне начал расти отливающий белизной фиолетовый ком. Едва тот стал чуть больше теннисного мяча, он, вытянув руку, выпустил его.
   Шар на всей скорости врезался в грудь Тао. И блондина со вздохом отбросило к скрытой мраком стене.
   - Какая мерзость, - с отвращением произнес Дарк, и сплюнул.
   Следом, облокачиваясь рукой о стену, из темноты поднялся белбрысый. Ухнув, он с трудом выпрямился. Капюшон откинулся, и волосы упали на лицо. Они спутанными клочьями повисли на плечах.
   - Значит, я попал в самую точку, - хриплым голосом сказал Тао, накидывая капюшон.
   Он наспех затолкал сбившиеся волосы.
   - Тебя это не спасет, - раздраженно бросил Дарк.
   - Тао, Дарк, успокойтесь. Давайте уже возьмемся за осколки! - повышенным тоном сказал Кин, нарушив тяжелую обстановку. - У меня идея. Я починю кристалл.
   Ему было сложно отвести глаза от наглой ухмылки.
   - Уверен? - недоверчиво спросил Дарк. - Ты был иного мнения.
   Кин вперил на него уничтожающий взгляд.
   - Думаю, у нас получится. А по поводу того, как вернуть осколок, я уже тебе все сказал.
   - Хм... Кин, из тебя бы вышел неплохой предводитель, - заметил Тао. - Что же ты надумал по поводу Синего осколка?
   - Я уже говорил. Напасть на них.
   - Великолепно, - нахально сказал Тао и театрально взмахнул руками. - Другого выхода и правда нет.
   - Тебя это не разочаровывает? - с угрозой в голосе спросил Кин и сощурил глаза. - Мы можем умереть.
   - Нисколечко. Ведь мы утеряли осколок, и теперь должны заплатить цену, чтобы его вернуть. Ничего не дается просто... Тем более осколки, - безмятежно пожал плечами Тао. - Я это уже понял.
   Он действительно вернулся странным.
   - Сними капюшон, - вдруг попросил полудемон в очках.
   - Зачем? - искренне удивился Тао.
   - Хочу полностью увидеть твое лицо. Ты от нас ничего не скрываешь?
   - Что мне от вас скрывать? - изумился блондин и выполнил просьбу.
   Кин не заметил никаких изменений в его внешности.
  
   Легкий ветер донес до ушей девушек протяжный стон. Со стороны главной аллеи появились человеческие фигуры. Они медленно наплывали, теряясь среди стволов деревьев. С тыльной стороны Центра так же показалось несколько человек, сильно отбившихся от остальных.
   Воздух вокруг внезапно сгустился, а резвый порыв ветра донес до воительниц спертый запах.
   - Чертов Льюис, - сквозь зубы прошипела Антайо, делая несколько шагов назад.
   И запнулась, заметив какую-то странность в движении приближавшихся. Чем ближе подходила толпа, тем яснее создавалось впечатление неестественности. Нет, она все же ошиблась. На этих людях была совершенно обычная одежда.
   Очередное легкое дуновение воздуха принесло с собой сладковатый гнилой запах.
   - Чувствуешь?
   - Угу, - кивнула Синди, и сжала руки в кулаки. - У нас проблемы.
   Две группы медленно сужали круг. Хаотично шедшие люди то наклонялись вбок, словно изрядно выпили, то запрокидывались, и постоянно спотыкались. На одежде вскоре стали заметны темные пятна, а кое-кто вообще был бос.
   Защитницы застыли спиной друг к другу, негласно договорившись об обороне, если таковая понадобится. А люди, кряхтя и сопя, медленно окружали их, стоящих на площади под тремя небоскребами.
   Наступающая ближе всех группа завыла, как голодная орда дикарей, и бросилась к девушкам. Но трудно сказать бросилась... Плохая координация вряд ли могла принести пользу. Обезображенные синюшные лица с черными сетками выпирающих капилляров и вен, и незакрывающиеся рты уже не были присущи человеческим существам. Первые ряды оживших мертвецов зарычали, и вытянули руки с крючковатыми пальцами. Их наклоненные на бок головы демонстрировали грязные, свалявшиеся волосы.
   Они опять взвыли, словно оповещали всех своих о найденных живых. Кто-то из них падал и поднимался заново. В их огромном количестве Синди заметила полицейскую форму и некогда белые рубашки, присущие офисным работникам. Один из них так вообще был каким-то ряженым. Его драный костюм заметно выделялся от других.
   Что случилось с этими людьми, оставалось загадкой.
   Особо прыткие сразу же лишились жадных лап. С обрубков засочилась коричневая жидкость, а в нос ударил резкий запах разложения. Мертвяки даже не заметили потери, и возбужденно засопели. Их раскрытые окровавленные рты застыли, предвкушая сытную трапезу.
   Самому резвому, бегущему напролом, Антайо отсекла голову, и скривилась, обнаружив грязь на ноже ее вернувшегося в руки райктена. На нее набросилась еще пара зомби, но и они были разрублены стальной звездой.
   Вскоре площадь почернела от расчлененных тел, которые и не думали успокаиваться. Эти мертвецы... Без рук, без головы, без ног поднимались снова... и снова. Расправляясь еще с одним несчастным, Синди заметила не очень приятную деталь - кое-где виднелись следы от зубов. Словно бы их грызли... Может, крысы?
   Интересно, полиция искала пропавших людей с площади в канализации?
   Лишившиеся ног зомби оживленно огласили парк сиплым рычанием. Они с нетерпением впились облезлыми пальцами в землю, и, смяв траву, поползли. Подтягивая ошметки гнилых туловищ, они не забывали оставлять за собой черные следы. Но, увы, их совершенно не интересовали вторые половины, в которых толстой вермишелью серели кишки.
   В мутных радужках отражались силуэты воительниц.
   Самый борзый из всех подобрался вплотную к Синди, и возбужденно захрипел. Но девушка, увидев у себя под ногами разлагающееся тело, отфутболила его подальше. Рухнув на спину, несчастный отверженный зомби окончательно затих.
   А толпа его соотечественников быстро наступала и так же быстро редела под оружиями обученных воительниц.
   Покорно вернувшись в руки хозяйки, райктен игриво блеснул. Антайо стряхнула вонючие комья с лезвий. От одурманивающего запаха начала кружиться голова, а перед глазами поплыли круги.
   Вдруг перед ней предстал мертвяк, чья башка валялась где-то в сторонке. Он протянул облезлые почерневшие пальцы, демонстрируя открытую гниющую рану, в которой деловито копошились черви. Сбитая с толку девушка двинула ему по груди сапогом, и тут внутри трупа что-то хрустнуло.
   Крепкий зомби отшатнулся и, получив по животу порцию ударов, рухнул на асфальт. Больше он не пытался ожить.
   К этому моменту подоспела вторая группа, малочисленная, но разъяренная. Но это их не спасло, и, будучи разрезаны на половины, они сложились рядом со своими друзьями.
   Расправляться с толпой не составило особого труда. Их вялые движения и вопиющая разорганизованность сделала свое дело, сыграв на руку Защитницам.
   Вскоре с ожившими трупами было покончено.
   И теперь те, кто придет отдыхать в парк, найдет один неприятный клад неподалеку от лестницы к площади при Деловом Центре.
   - Откуда здесь могут быть зомби?.. - спросила Синди. - Этот мир не рассчитан на них.
   - Не знаю, - с отвращением ответила Антайо. - Я не знаю, кто может поднимать трупов. Но точно это не Хозяин.
   Синди хмыкнула и подошла к одному телу. Осмотрев безрукого мертвеца, она пнула сапогом. Антайо, внимательно наблюдающая за ней, поморщилась. Ненормальная.
   Мертвяк перевернулся на спину, представив синюшное лицо с трупными пятнами и закатившимися глазами. Рыжая с отвращением сплюнула, борясь с приступом тошноты. Это запах сводил с ума.
   Вдруг бледные пальцы вцепились в ее лодыжку и потянули, Синди машинально дернулась назад. Непонятно откуда приползший безногий труп завыл и получил гааром по лбу. Вышедший на затылке нож не слишком успокоил зомби, и он, широко раскрыв рот, потянулся. Силой выдернув оружие, девушка с яростью зарядила кроссовком по серому подбородку.
   Тело, пролетев совсем немного, плюхнулось на спину. И его сдавленный хруст был отчетливо слышен обеим Защитницам.
   Нога заныла. Глянув на лодыжку, рыжеволосая скривилась от отвращения.
   - Мерзкие твари! - с ненавистью закричала она, разглядев красные следы от укуса. - Да будь проклят тот, кто их призвал!
   Она ударила гааром по земле. Лезвие бодро вошло в бетон, и застряло.
   - Теперь ты станешь одной из них? - съехидничала Антайо.
   - Не смешно! - рыкнула на нее Синди.
   Никто так и не соизволил больше подняться, похоже, Защитницы усмирили всех. Куча невесть откуда взявшихся зомби валялась на площади, как экспонаты на выставке. Взгляд Антайо упал на пронзенную спину одного из тел, на которой высился небольшой бугор. Удивившись, она подошла к нему, и коснулась скрытого одеждой нароста. Штуковина закачалась, как желе.
   Осторожно проводя острием по грязной рубашке, воительница изо всех сил старалась не повредить этот бугор. Вряд ли он была частью тела погибшего. И Антайо не прогадала; плавно разойдясь, ткань обнажила покрытого кровью паразита. Круглая пасть вросла в хребет, а вдоль тельца на посиневшей коже растеклись всученные серые жилы.
   На спине червяка зиял зеленый разрез.
   - Синди, подойди, - попросила лидер. - Что ты скажешь на это?
   Рыжая подошла, зажимая нос. След от укуса на ее ноге уже затянулся.
   - Антарв? - изумилась та. - Это значит...
   - Что это они заставили трупы двигаться, - завершила мысль за нее Антайо. -  Теперь мы с тобой знаем, почему Онтора называют Кукловодом.
   - Никогда бы не подумала, что тайная способность Онтора в поднятии каких-то гнилых зомби, - усмехнувшись, заметила Синди. - Это глупо.
   - Не думаю, - задумчиво произнесла Антайо. - Эти антарвы и зомби больше похожи на отвлекающий маневр. Онтор хочет отвлечь нас от чего-то. Должно быть, сейчас мы с тобой убили всех тех, кто собрался на этой площади несколько дней назад.
   - Хм...
   - Я думаю, что особенность Онтора кроется глубже, - продолжала рассуждать красноволосая. - Кукловод - это тот, кто водит марионеток, так?
   Синди кивнула, рассматривая труп. Тут она присела на корточки, и начала тыкать в него острием. Внезапно она резко выпрямилась.
   - Антайо, червь не полностью закреплен на теле. Он мог бы и оторваться.
   - Что? - удивилась лидер Защитников.
   - Он не закреплен. Такое чувство, что ему не позволили прирасти, или же напросто не хватило на это времени. Вот там рот, и часть головы срослись с телом. А все остальное в свободном полете.
   - Это странно.
   - Угу, - ответила Синди, пряча гаар за спину. - Думаю, у него есть еще один секрет.
   Раздался щелчок. И прочные затворы зафиксировали металлический стержень. Синди ухмыльнулась и похлопала себя по ремням.
   - Хорошо, - ехидно заулыбалась Антайо. - Но он не спасет его от смерти.
  
   - Вы не можете так все оставить! - яростно затараторил Тао, и замер посреди коридора, перегородив путь своим приятелям.
   Дарк остановился в нескольких шагах от него и исподлобья поглядел ему прямо в глаза. Хотя капюшон по-прежнему был накинут на голову, фиолетоволосый чувствовал, как этот мерзавец ухмыляется.
   - Ты, похоже, неправильно меня понял, - осек его Дарк. - Ты начинаешь действовать мне на нервы.
   - Уж извини, - сказал тот с явной нотой издевки, и развел бледными руками. - Ничего не могу поделать. Ты же и сам все слышал.
   - Осколок необходимо вернуть к послезавтрашнему вечеру, - напомнил Кин. - Если вы так и будете беспричинно ругаться, то мы ничего и не добьемся.
   - Все претензии к твоему дружку, Кин. Уж изволь.
   - Он мне не дружок, - сощурил глаза умник.
   Тао расхохотался. Но тут, заметив свое неподобающее отношение, замолк, приложив ладонь к губам. И виновато потупился.
   Он издевался над ними. Да кем он себя возомнил после суточной отлучки?
   - До чего же ты забавен, Дарк, - улыбнулся блондин, вновь разведя руки в стороны. - Как я раньше этого не замечал.
   - Ты так и не понял, что от тебя требуется? - со злобой поинтересовался Дарк.
   - Не уходи от своей ответственности, дорогуша, - с сожалением сказал Тао.
   Настала тишина. Можно было заметить, как в слабом свете пристроившихся у стены кристаллов лицо задиры несколько раз перекосилось.
   - Ах, ты... - побагровел Дарк и отвел руку за спину.
   В его ладони начал формироваться энергетический шар. Едва он набрал силу, фиолетоволосый вытянул спрятанную руку. Но его постигла неудача - Тао легко припал к стене и снаряд пролетел мимо.
   - Ай, ай, ай, - блондин покачал головой, принимая исходное положение. - Какой кошмар. Если ты повредишь реквизит Хозяина, то... сам знаешь, чем это грозит. Тебя я защищать не стану.
   Дарк усмехнулся и занес руки перед собой. В пространстве между ладонями засверкал призрачный свет. Мгновение спустя он разросся в крупный фиолетовый шар. И намного больше, чем прошлый. Судя по напрягшемуся лицу полудемона, ему стоило вложить немало сил на такой снаряд. Он мог сильно ранить Тао, и выбить его из сил на некоторое время. Но Тао лишь улыбнулся ему, и выставил правую руку ладонью вперед.
   Энергетический ком ударил в невидимый щит ладони и развеялся вничто.
   - Как тебе это удалось? - возмутился фиолетоволосый.
   - Научился паре приемчиков в ваше отсутствие, - ответил Тао и оглядел свои руки, как девушка, только-только накрасившая ногти.
   - Приемчиков? - удивленно прошептал Кин и нахмурился.
   - Не очень трудных, - в ответ произнес Тао. - Я думаю, мы друг друга поняли, Дарк.
   - Ты же никогда не пользовался трансформацией энергии, - возразил Кин. - Говорил, что она отнимает у тебя много сил!
   - Так и есть, - не поворачиваясь к нему, ответил Тао. - Но должен я хоть раз научиться давать отпор. Я же повел себя как сопляк с тем Защитником.
   - Ты и есть сопляк, - с хищным триумфом прошептал Дарк.  
   Полудемон в балахоне его не слышал. Он отвернулся и зашагал вперед по коридору. Это был шанс. Раз он отразил ментальные атаки, то стоило бы попробовать альтернативу. Зайдя со спины, Дарк замахнулся. Тао повернулся, словно знал о замысле компаньона, обхватил его за запястье и сдавил. Следом он резко дернул и вывернул ему руку. Дарк заорал, и второй рукой, сжатой в кулак, ударил по груди противника. Но... не успел. Ему помешало ничтожное расстояние, в отличие от атаки блондина, попавшей точно в цель. Упав на колени, неудачный боец захрипел и закашлял. Он обхватил рукой живот, а второй уперся о грязный пол.
   На каменный фрагмент упали красные капельки.
   Подбежавший к Дарку Кин замер, едва увидев стекающую по подбородку со рта фиолетоволосого кровь.
   Задира с ненавистью посмотрел на красавчика. Теперь тот не выглядел таким тщедушным и милым. Похоже, для него настало время показать себя с другой стороны.
   - Я полагаю, мы договорились, - улыбнувшись, сказал Тао.
   Он захихикал и зашагал своей дорогой. При неправильном свете кристаллов Кин разглядел небольшой выступ на его спине, похожий на горб.
  
   - Я нашел Майнтера, Шейс, - отчитался только что пришедший Онтор сидящему к нему спиной старику.
   - Прекрасно. Я знал, что ты меня не подведешь, - услышал он в ответ властный голос.
   - Но, как я полагаю, еще рано, - залепетал зеленый уродец.
   - Хозяин заинтересуется им, только когда все осколки будут найдены.
   - Тогда что мне делать?
   - У меня есть для тебя другое задание, - сказал Шейс, вставая с кресла.
   Уродец внимательно наблюдал за господином. Суховатый, но жилистый старик выглядел эффектно даже в своем растянутом свитере и джинсах. Отсутствие антарва на его коленях, да и вообще, поблизости, Онтора не удивляло; Шейс дал поистине интересную работенку Королевскому Коту. Он сам назвал так этого жирдяя, чем спровоцировал в свое время искренний смех у зеленого слуги.
   - Да? - с интересом протянул он.
   - Поиграй с Защитниками. Покажи им, что значит связаться с нами.
   - Но... Извините меня за дерзость, разве вы не заинтересованы в осколках? Разве их не надо искать? - удивился уродец.
   - Ммм, это сейчас не к спеху. Времени еще много. Тем более, Майнтер уже найден... Правда, тебе потребуется только привести его сюда. Поверь, Хозяин отблагодарит и тебя... по полной.
   - Привести Майнтера? - тупо повторил Онтор, сощурив и так наполовину закрытый глаз. - Как?
   - Знаешь... Сила слова способна на многое... как я понял, Защитники тупы, и мы можем легко утащить его у них из-под носа.
   - Хех... Это интересно... Я попробую... А что по поводу нашего нахождения здесь? Хозяин не против? Тут же еще эти трое... Если они найдут нас...
   - Хозяин и так знает, что я здесь. Онтор, мой дорогой друг. Что они нам сделают? - перебил его Шейс.
   - Ну... Не знаю... Догадаются кое о чем,  - Онтор скорчил задумчивую гримасу.
   - Не беспокойся, - широко улыбнулся старик.
   - Я понял. Когда мне приступить?
   - Чем скорее, тем лучше. Учти, что Парад не заставит себя ждать.
   Уродец снова кивнул, а следом его морда растянулась в широкой ухмылке. Острые зубы сверкнули.

16. Розыгрыш Онтора

   Прохладное утро поспешно растворилось в тепле полуденного солнца. Сквозь голубую пелену на землю поглядывал недавно родившийся лунный серп и точки, украшающие его по экватору. Даже свет дня не мог скрыть сей зловещий символ, которому было суждено перевернуть мир с ног на голову.
   Слабый ветерок ударил Кину в лицо, и он внимательно осмотрелся. После "перехода" краски городских улиц возвращались не особо быстро. А вот пыльные неприятные запахи сразу окружили его. Взмахом головы прогнав неясные остатки своих же иллюзий, полудемон зашагал по тротуару.
   Тао продолжал стоять перед глазами, все в той же странной одеже и с той же гнусной улыбкой на лице. Даже не требовалось гадать - он действительно вернулся другим. Но кем именно? А главное, кто или что сделало его таким?
   Кин сдвинул брови, пытаясь воспроизвести в памяти голос блондина. Похоже, он действительно изменился. Стал очень... сиплым. Когда между Дарком и Тао случилась перепалка в коридоре Логова Хозяина, не заметить силу Тао было невозможно. Умник не знал, что на тот момент вертелось в голове Дарка, но явно, ничего, кроме глупой расплаты на оскорбление. Кин так и не поработал с Дарком и месяца, а его заносчивость уже изрядно достала не только его. А что говорить о Тао? Может, потеря осколка весомо сказалась на нем, и теперь компаньонам предстала отличная возможность увидеть настоящее лицо красавчика, оказавшееся на деле не таким уж слащавым? А, ведь действительно... Тех, с кем свела судьба добывать осколки, Кин же знал совсем мало, и то, что они прятали за кулисами своих смертных душ, могло оказаться не таким уж безобидным.
   А какие секреты хранили эти ребята...
   И тут ему стало страшно. А затем сковал льдом уставшее тело холод. Даже сверкающее белым шаром на небе солнце никак не согревало его. Но едва по спине вверх прокатилась волна дрожи, взявшая начало в районе поясницы, Кин вздрогнул.
   Умнику вдруг вспомнилась последняя аудиенция. Хозяин потребовал ее неожиданно, пригласив сразу всех трех полудемонов. Он на удивление был снисходителен и подозрительно благосклонен. На Тао и его странные тряпки, похожие на рясу, он практически не заострял внимания. В поле зрения Верховного Владыки находились только Кин и Дарк. Громогласный голос спросил последнего за неподобающее поведение на рабочем месте, и фиолетоволосый, сжавшись в комочек, прохрипел, что исправится. Такой ответ, видимо, удовлетворил Хозяина, и он сразу перешел к обсуждению другой темы.
   Мысли снова вернулись к Тао. Эта одежда... нет, эти лохмотья, что он нацепил, делали его похожим на позорного прислужника. Где он их достал? В какую компанию влез Тао за эти проклятые сутки? Кин готов был сделать все, чтобы увидеть соратника прежним. Но что-то подсказывало - этому не суждено сбыться. Блондин все так и ходил в капюшоне, и верными друзьями ему впредь стали тени и углы. Его лицо при резком свете старой лампы приобретало злобные, даже безумные черты, от которых бросало в дрожь. А чего стоила эта гнусная  насмешка.
   А в последний раз, когда все трое собрались в комнате, чтобы обсудить Шейса и Онтора, Тао простоял в тени. Он не говорил, и только лишь слушал. И в тот момент, уже в конце беседы Кин решил задать бесшабашному блондину один провокационный вопрос. Тао, оттолкнувшись от стены, скривился, и что-то пробормотал себе под нос. Умник, внимательно наблюдая за ним, вдруг всколыхнулся, заметив, как компаньон щурит левый глаз.
   Незнакомец в пыльной рясе и с капюшоном на голове вылез словно бы из ниоткуда, и случайно задел полудемона плечом. Не извинившись, он рваной походкой зашагал по пустынной улице. Кин от такой неожиданности едва устоял на ногах. Он уставился таинственной фигуре вслед, и понял, что она уж очень похожа на его светловолосого коллегу.
   - Тао! - закричал полудемон, и дрожащим пальцем подправил сползшие на нос очки.
   Тот не остановился. Кин позвал снова, но тот опять не откликнулся. Дерзость совершенно не шла блондину, как и весь этот дурацкий образ, который он на себя напустил.
   Почувствовав неладное, Кин нагнал его и перегородил дорогу. "Тао" от неожиданности вскинул руки и остановился. Вернее, рукава, в которых эти самые руки тонули. Черный проем на месте лица смотрел, казалось бы, в глаза. Полудемон открыл рот, намереваясь что-то сказать, как внезапно заметил темную перчатку на правой руке визави. Словно осознав разоблачение, тот невинно отвел ее за спину.
   - Тао! - неуверенно повторил Кин, не найдя больше других слов.
   Человек в балахоне поднял к нему черный овал вместо лица, и тогда умник заметил, как внутри него что-то промелькнуло.
   - Объясни мне, что происходит! - потребовал полудемон. - Мы беспокоимся за тебя! Ты сам не свой!
   Прошедшие мимо горожане даже не повернулись к ним.
   Но Тао не ответил, и, опустив голову, плавно обтек ошеломленного Кина, и двинулся прочь. Его левый рукав вдруг зашевелился, и пошел странными складками.
   - Что с тобой случилось? - с тревогой вопросил умник, как только нагнал молчуна.
   Тот продолжал игнорировать.
   - Ты язык проглотил?
   Он схватил блудного блондина за предплечье. Онемевшие пальцы нащупали под холщовой тканью что-то мягкое и крупное. До ушей Кина донеслось глухое шипение.
   Тао, ухнув, резко дернул рукой, сбивая хватку полудемона, и мерным шагом двинулся вперед.
   И умник замер на месте, тупо уставившись странной удаляющейся фигуре в спину.
   - Ты куда? - с тревогой закричал он.
   Полудемон не мог скрыть дрожь в голосе. Решив, что происходит нечто странное, Кин рванул к "Тао", схватил за другую руку и потянул на себя. Легкого рывка было достаточно, чтобы развернуть его. Невероятным образом блондин стал на пару десятков кило легче.
   Черный проем мантии по-прежнему мертвенно поглядывал на Кина.
   - Да что с тобой? - все тот же дрожащий голос пытался добиться ответа.
   "Тао" повернул к Кину голову. И русоволосый увидел, как из темноты выплыли два расплывчатых силуэта глаз. Красный зрачок злобно сверкнул.
   Пальцы машинально разжались, и освободившийся незнакомец безмолвно пошел своей дорогой.
   И тут Кин понял, что почувствовал страх. Леденящий, сковывающий душу невидимыми цепями. А ведь его он испытывал только перед Хозяином. Никому другому прежде не удавалось пробудить в нем благоговейный трепет, и тем самым заиметь над ним власть.
   С тех пор, как он пополнил ряды полудемонов, взамен за свои новые способности Кин отдал возможность переживать эмоции и чувства. Но отчего-то они стали возвращаться, и уже принялись наполнять тело давно потерянными ощущениями.
   Они будоражили, опьяняли разум и начинали сподвигать на глупые поступки, оставляя на задворках привычное хладнокровие.
   И Кин не мог сказать, что безумно рад этому.
  
   Синди ударила острием гаара по земле. Антарв, роняя черные капли, сдавленно запищал. Девушка с отвращением выдернула нанизанного на оружие червя и встряхнула головой. Эти паразиты, попадавшиеся за последний день особенно часто, все как один были вялыми и медлительными. Они даже практически не нападали, и Защитницы расправлялись с ними довольно быстро. Семнадцатый. Лежащий в траве сдувшийся червь, готовившийся исчезнуть в небытие, был семнадцатым, которому не повезло умереть. Но сколько их во всем городе, знал только сам Онтор.
   - Как думаешь, что с ними? - спросила Синди, сосредоточив внимание на лидере.
   Антайо не ответила. Но ее помрачневшее лицо красноречиво говорило само за себя. Как вдруг брови ее резко поднялись, и рыжая поняла, что та почувствовала то же самое, что и она. Неприятная боль, взорвавшаяся пульсацией в голове, перетекла во вспышку жара по всему телу, сигнализируя о том, что враг где-то поблизости.
   Девушки чуть ли не синхронно устремили взгляд в сторону пятиэтажных домов, раскинувшихся перед ними. Ничего особенного в них не было, и даже в тех нескольких деревьях, росших возле дороги. Но предчувствие буквально вопило, что там есть неприятель. Но кто? Демон Осколка?
   Они побежали к ним. В несколько прыжков перемахнув через широкую проезжую часть, воительницы очутились под большими и густыми кронами деревьев. Поблизости не наблюдалось ни души - но окружающая пустота и тишина прятали в себе больше, чем казалось бы.
   Подул ветер, и листва над головами девушек затрепетала. Следом, словно сговорившись на некоем телепатическом уровне, Защитницы отскочили в противоположные стороны. Антарв, оказавшийся на их прежнем месте, разъяренно зарычал. Крупный червяк нервно завозил хвостом и рванул в воздух. Но был сразу же убит острым, как бритва, лезвием райктена. Разрезанный напополам, он окропил вонючей кровью отливающие серебром ножи, и плюхнулся на траву.
   Сверху упал еще один червь, норовя впиться в спину рыжей воительницы. Но та с разворота разрезала его клинком. Несколько тварей появились с разных сторон, но так же легко были уничтожены.
   - Хватит, - громко и твердо объявила Антайо.
   Мелкие поганцы отозвались противным писком. Трое червей вынырнули из-за толстого ствола дерева, растущего неподалеку от девушек, и подпрыгнули. Но им так и не суждено было ранить воительниц. Один из них едва не вцепился в плечо Антайо, но был убит еще в полете славным ударом Синди, угодившим прямо в цель. Нанизанный на острие паразит, как кусок мяса на шампур, замер навсегда.
   - Я знаю, что ты здесь. Покажись, - потребовала лидер, и внимательно осмотрелась.
   Им в ответ зашелестела только листва. Антайо недобро улыбнулась и взметнула райктен прямо в крону деревьев. Что-то шлепнулось, и листья всколыхнулись, на мгновение раскрыв под собой нечто живое. Крутящееся оружие вынырнуло из зеленого озера и устремилось в руки хозяйки.
   Изумрудные густые капельки окропили асфальт. Их становилось все больше, и вскоре внизу образовалась маленькая лужица. Антайо снова внимательно оглядела бушующую сверху зелень, и замахнулась. Лезвия на миг вспыхнули, как глаза хищника, готового впиться в бьющееся сердце загнанной в угол жертвы.
   Вдруг крона одного дерева зашипела, и перед Защитницами мягко упал на ноги ловкий тип в балахоне. Правое его плечо украшало темное пятно, и маленький разрез, открывший зеленую с чешуйками кожу. Он стоял неподвижно, как тут опухшая раненая рука вздрогнула и зашевелилась.
   - Что ты скажешь? - обратилась к нему Антайо.
   Стоящий незнакомец небрежно поднял руку и приложил ее к ране. До ушей воительниц донеслось сиплое дыхание.
   - Паршивый из тебя шпион. Хм... но чего следовало ожидать от грязной псины?
   Вскинув левую конечность, Онтор застыл. Рукав откатился и раскрыл вспухший мешок, кое-где пересекаемый венами и красными наростами. Недорука оканчивалась уродливой мордой антарва. Маленькая тварь, завидев девушек, захрипела. Ее башка задергалась, желая поскорее выскользнуть на волю.
   Синди собралась нанести поражающий удар со спины, но демон, словно предугадав ее намерения, крутанулся вокруг своей оси. В следующий миг он рванул вниз и выполнил подкат. Девушка упала на спину, едва не выронив оружие. Перегруппировавшись, она увидела летящего на нее червяка, и одним взмахом разрезала его. Сотрясаясь в судорогах, умирающий паразит упал к ее ногам.
   Едва не завалившись, Онтор поднялся. А затем повернул голову, и уставился на рыжевласку. Со звоном разъединив оружие, Синди с ревом вскочила и замерла перед ним. Ее славное личико, исказившееся в гневе, похоже, пришлось демону по душе, судя по жутковатой улыбке, искривившей его морду. Правые уголки губ приподнялись, обнажая сверкающие острые зубы.
   Синди метнулась к противнику, и взмахнула рукой. Лезвие копья прошло совсем близко от уродца, и оставило продолговатую дыру на его грязных тряпках. Тот отскочил, не забывая наблюдать за Защитницей, крутящей в руках сверкающее серебром оружие. Рыжая сделала пару шагов навстречу. Онтор бросил короткий взгляд на Антайо, и увидел, как та стоит рядом, готовая атаковать своей страшной и немного нелепой штуковиной.
   Замахнувшись, рыжевласка резанула вдоль, но тот отпрянул. Откинув ногу, она, словно продолжая танец, со всей силы ударила вперед и вверх. Онтор не успел пропустить атаку. Он лишь вскинул руку, и острие угодило со всхлипом прямиком в ладонь. Металлический кончик едва не вышел наружу, и демон, злобно захрипев, то ли от боли, то ли от неожиданности, рванул к дереву.
   - Какого черта ты тут делаешь? - взревела рыжая.
   Взмахнув окровавленным оружием, в ответ услышала гнусное хихиканье.
   Снова вскинув уродливую недоконечность, демон выпустил трех червей. Они вырвались, как пули из пистолета, и взлетели в воздух. Их писк пронзил окружающую тишину, а острые зубы сверкнули, готовясь отведать свежего мяса.
   - Осторожно! - закричала Антайо, выпуская райктен.
   Закрутившись, он обратился в молнию и взлетел под кроны деревьев, прямо к червям, и безжалостно разрубил их. Комочки тел раскидало по сторонам, а на землю следом полился мелкий черный дождик.
   Синди дернулась к демону, и взмахнула своим непревзойденным копьем. Онтор отскочил, и, пригнувшись, бросился к ней. Его тело выпрямилось, а правая рука поднялась. Из рукава высунулись черные когти и зеленая, местами покрытая чешуей кожа. Парой движений Синди уберегла себя от последующей боли, которую бы переживала еще несколько минут, пока восстанавливались бы поврежденные мышцы.
   Девушка дернула рукой, и когти ударили по заляпанному черными разводами ножу. Раздался звон, и во все стороны посыпались фейерверком искры. Синди набросилась на врага, совершая серию ударов, сойдясь вместе с гааром в опасном танце, на что Онтор только успевал вовремя отскакивать. Балахон, как ни странно, не доставлял ему должных неудобств, позволяя совершать плавные движения.
   Зеленый уродец снова захихикал.
   Припав к земле, рыжая прыгнула вверх и вперед, направив всю энергию в ноги. Онтор поднял к ней голову за несколько долей секунд до мощного удара. На месте соприкосновения ножей гаара и асфальта прошли искры - демон едва успел отскочить от врага под дерево. И следом ощутил порыв воздуха от падения Защитницы.
   Капюшон спал с его головы, и девушки увидели полные злобы выпуклые глаза.
   Синди взревела, и обеими руками схватилась за стержень копья. Разорвала его на клинки и крутанулась к врагу. Этот полуприкрытый глаз бесил; ей все казалась, что он своей формой насмехается над ней. Вдруг уродец рванул к дереву, и пригнулся, готовясь сорваться в прыжок.
   Повелительница копья, крепко сжимая рукоять, замахнулась, и нож уже вылетел с ее правой руки, стремительно набирая скорость. Горизонтальная молния, с шумом промелькнувшая в воздухе над ухом, заставила демона отвлечься.
   - Антайо! - закричала Синди, поворачиваясь к ней.
   Та не ответила, будучи сосредоточенной на голубоволосом уродце.
   Неожиданно зеленый припал чуть ли не к самой траве, и над ним сверкнула ослепительная вспышка, затем прогремел лязг, и на его жесткие волосы с треском посыпались щепки. Дерево вздрогнуло, выронив несколько листьев, но устояло.
   Рыкнув, он перевел взгляд.
   Над головой уродца вертикально торчала звезда, на четверть вонзенная в толстый ствол. Сбитый же гаар валялся неподалеку в траве, и, роняя короткие блики, хитро мигал.
   Онтор вскинул руку, слыша, как к свободе сквозь толщи кожи и опухолей продирается голодный червяк. А все же, и не один. Слева что-то сверкнуло, и демон разглядел в траве нож рыжей воительницы. И ухмыльнулся, заметив, как тот задрожал.
   Антайо возросла перед ним подобно грибу после дождя, и взмахнула сведенными в замок руками. Она обрушила их ему на грудь, и он в ответ полоснул по ней когтистой лапой. Промах. У него появилось время подняться на ноги, что он и сделал. Лидер Защитников с разворота ударила сапогом ему в живот, но тот выпятил колесом спину, пропуская атаку.
   Неожиданно он глянул вперед, и разом набросил на голову грязный капюшон.
   Рыжая неслась прямо на него, держа в руке массивный нож. Как тут вскинула свободную ладонь вверх, и в нее сразу вернулся второй клинок. Поймав солнечный лучик, он недобро подмигнул Онтору.
   Тот поднял уродливую лапу.
   Три червя очередью вырвались из живого мешка, и, пища, полетели на Синди. Но та покрутила в руках ножи, и поставила их остриями вверх. Антарвы рухнули на обоюдоострые лезвия и окропили клетчатую рубашку черной сеткой брызг. К ее ногам они уже упали мертвыми.
   Голова паразита завизжала, дергаясь в мешке, но червь так и не успел родиться. Синди полоснула по зеленой морде клинком - Онтор дернулся, но смертоносное острие так и не задело его. Перенаправляя энергию во вторую руку, она, словно в продолжение прошлой атаки, вонзила нож в черное пятно капюшона. С хлюпаньем лезвие гаара застряло в чем-то мягком. Синди надавила, и тесак покорно вошел глубже. Крутанув вторым кинжалом, она ударила им в грудь и нажала. Клинок застрял едва ли не по рукоять. Послышался треск - похоже, не выдерживали кости.
   Оскалившись, Онтор всхлипнул, мужественно терпя разрывающую тело боль.
   Войдя в кровавый кураж, рыжая с хищной улыбкой нажала на обе руки, погружая лезвия еще глубже.
   Онтор упал на спину. Синди ухмыльнулась, и насмешливо посмотрела лидеру в глаза. Антайо промолчала, буркнула что-то себе под нос и призвала застрявшее в дереве оружие.
   Казалось, все кончено.
   Когтистая лапа вдруг поднялась к лицу, покрепче сжала за торчащую рукоять из капюшона и потянула вверх. Нож плавно высунулся, весь покрытый зеленой жижей. Бросив гаар подле себя, как нечто отвратительное, когтистые пальцы сразу же сомкнулись на второй рукояти. Рывок - и клинок упал рядом со своим братом-близнецом.
   Демон поднялся, шатаясь. Его кинуло назад, и он припал спиной к стволу дерева. Капюшон спал с головы и мешком повис на плече. Уродливая морда не выражала эмоций, но крупные глаза сверкали ненавистью. Но, может, так смотрелось лишь со стороны.
   Теперь на его морде появилась новая деталь; короткая зеленая полоса разделяла страшное лицо на две части, беря свое начало с переносицы.
   - Тебе и этого мало? - издеваясь, промурлыкала Антайо.
   Онтор лишь встряхнул головой.
   - Ты ничего не понимаешь, - наконец завопил тонкий голосок. - Тебе никогда не превзойти Шейса!
   Лидер Защитников оскалилась, и сразу же улыбнулась. Она приготовилась выбросить райктен. Синди рывком призвала ножи гаара обратно и сложила их в копье. Насколько Онтору было известно, оружие Защитников, далеко не те детские игрушки здешних горожан.
   Описав в воздухе круг и разделив его на равные четыре части пятипалой когтистой рукой, зеленый отскочил, и вытянул богомерзкую конечность. Новый антарв вырвался из его опухшей руки, и, как спичка, зажег невидимые контуры. Вспыхнувшая пентаграмма упала на тротуар и рассыпалась в пыль, и на асфальте, злобно шипя, уже извивались несколько десятков крупных паразитов.
   Окружившие своего создателя, они вдруг ринулись в разные стороны.
   Синди была первой в списке по тотальной ликвидации, большая часть тварей рванула к ней. Она откинулась назад, пропуская нескольких кровожадных червей, а затем бросилась вперед и вправо. Антайо осталась позади, активно вырезая приползших монстров. Посреди всей этой баталии, Онтор стоял как статуя. Искривившийся в кровожадной улыбке рот и остекленевшие глаза выдавали в нем некую отстраненность.
   Антарвы бережно оползали своего создателя, стекаясь к месту гибели.
   Весь взор рыжей затмил неподвижно стоящий Онтор. Пока вокруг шныряли прыгучие черви, ни она, ни Антайо, не могли пробраться к нему. Как бы того ни хотели.
   Как вдруг Синди вовремя заметила трех паразитов, летящих на нее. Резко наклонившись, она проскользнула под ними, и зацепила шершавые брюха кончиками волос.
   Теперь можно было выполнить столь желаемый трюк. Направив всю энергию на ноги, девушка взметнулась в прыжок. И валяться бы зеленому демону без памяти, если бы не вскочившие снизу червяки. То ли Онтор впал в какой-то транс, то ли был слишком уверен в своих "детях", но не шевельнулся даже тогда, когда антарвы впились врагу в руки и спину. А та, потеряв контроль над собой, едва не снесла гааром Кукловоду голову. Блеклые голубые волосы шелохнулись и застыли.
   На выпирающий подбородок легли несколько красных пятен.
   Демон лишь ухмыльнулся.
   Синди закричала, упала и перекувыркнулась, желая скинуть паразитов, но те пуще вгрызлись в плоть. Она чувствовала их зубы, впивающиеся все глубже, как и ярость, росшую секунда за секундой. Готовая выплеснуться, она розовой жидкостью засочилась изо рта.
   Перебарывая боль, Синди безжалостно наколола грызших ее червей на ножи. Ее лицо почернело от брызг вонючей жижи, а остекленевшие глаза сверкали.
   Но вскоре зияющие глубокие раны перестали кровоточить. И уже принялись затягиваться.
   Нанизанные на шампур черви жалобно завопили, дергая окровавленными челюстями. Как вдруг одинаково замерли. Синди с отвращением стряхнула их с лезвий. Но она все еще чувствовала эту жгучую боль. Похоже, эти поганцы добрались до самих костей.
   Озверевшая от боли, она кромсала их, пока ее руки напухали нарастающими мышцами, и покрывались кожей. Один паразит впился в правую ногу, но нанести вреда не успел - был легко уничтожен. С парочкой надумавших напасть со спины разделалась Антайо.
   Послышался крик со стороны улицы, и девушки заметили зевак, бросившихся врассыпную. Антарвы, словно на запах, повернулись к людям и поползли за ними. Но не тут-то было - райктен и гаар без помех выполнили свое предназначение.
   Демон выгнулся, с недовольством отметив скорое восстановление мышц врага. Он поднял опухшую недоконечность, внутри коей уже шипела и рвалась наружу зеленая башка.
   И перед глазами вспыхнул яркий свет молнии, замедливший естественную реакцию. Когда суженые до невидимости зрачки приняли нормальную форму, Онтор и ухом не повел, заметив, как выше локтя отсеченная левая конечность поползла наземь.
   Зато медленно опустил взгляд.
   Под ногами, уже притихшая, лежала его уродливая лапа, бившаяся в конвульсиях, и окруженная овалом изумрудной крови. Неродившийся антарв пытался выбраться наружу, но вскоре затих. Внезапно конечность вспучилась, словно ее изнутри разрывали газы, и сдулась, обратившись в сморщенное вещество.
   Наконец, все внимание Онтора вмиг сосредоточилось на Защитницах, и он подпрыгнул, весьма вовремя пропустив под ногами у самого асфальта молнию.
   В следующую минуту райктен покорно вернулся в руки хозяйки.
   Голубовласый уродец безмолвно стоял, как некий призрак, ожидающий очередного удара. Антайо застыла прямо пред ним, рыжая же куда-то исчезла. Он переметнул взгляд вбок, и дернул пятипалой лапой. Металл зашел на его когти, и кинжал отлетел в воздух, а следом за ним прокатилась по асфальту Синди.
   Взмахнув культей, демон напрягся, готовясь контратаковать. Вдруг на месте среза вылезла маленькая шершавая и хрипящая головка антарва, вытягивающая обрубок вниз.
   Тогда Антайо набросилась на Онтора. Но он проплыл под ее атакой, и выпрямился уже с восстановленной конечностью. Рывок - и шестиглазая голова окончательно вылезла из кожаного мешка. Онтор ухмыльнулся.
   А девушки снова приготовились к атаке.
   По дороге мимо, протяжно сигналя, пролетел грузовик. На его сверкающей белизной цистерне красовались крупные буквы: "ОГНЕОПАСНО". Посмотрев ему вслед, Онтор одарил воительниц своей потрясающей улыбкой. И, издевательски помахав на прощание, сорвался за ним.
   Несколько горожан видели странного типа в балахоне, бегущего за огромным грузовиком.
   Легковушка, нагонявшая Онтора по дороге, протяжно засигналила. А потом резко затормозила, когда ей на лобовое стекло упал корчащийся и шипящий паразит.
   Зеленый обернулся, и заметил Защитниц, следующих по пятам. Ускорился, и его босые человеческие ноги показались под развевающимися на бегу тряпками. Прыгнув, он бережно вцепился когтями в металл, и полез на крышу цистерны.
   - Проклятье, - буркнула Синди, наблюдая небольшую фигурку, ринувшуюся к тягачу.
   Грузовик повернул, и Онтор едва удержался на ногах. Он уверенно пробрался к кабине, и опустился на колени. Нажал когтистой лапой на металл, и сталь, скрипя, поддалась, разрываясь, как послушная ткань.
   Пять узких полос неминуемо росли, подобно панике водителя, сидящего чуть ниже.
   Машина резко качнулась, чем заставила морду демона расплыться в ухмылке. Он просунул чешуйчатые пальцы в дыры до того, как унесся бы в короткий полет навстречу к асфальту. И, расслышав вскрик снизу, разом приподнялся, вновь поудобнее усевшись на скользковатой поверхности.
   А затем уродец дернул рукой. И металл разошелся, как небрежно открытая крышка консервной банки.
   Внизу появилась судорожно держащая руль человеческая фигурка.
   Все еще придерживаясь за зазубренный край дыры, Онтор ухмыльнулся. И секунду спустя направил вниз свою лапу с антарвом наготове. Червь, бодро пискнув, просунулся в кабину. Задергался, осторожно выкарабкиваясь из мешка. Как вдруг резко отогнулся наружу, противясь изначальной воле своего родителя.
   И демон понял, что ему сели на хвост. Он осторожно повернул голову, и увидел сладкую парочку, бегущую за ним по пятам. Но, к счастью, воительницы сильно отставали.
   Антайо, заметив, как сидящий на крыше Онтор сверкнул ей к глаза красными точками, оскалилась. И, замахнувшись, выпустила райктен. Но поздно - голубоволосый рывком спрыгнул вовнутрь.
   Яркая полоса промелькнула возле вытянутого зеркала заднего вида, и, приподнявшись, повернула обратно к хозяйке. Не успела Антайо и поймать его, как несчастный грузовик впереди крутануло, и со всей скорости втемяшило в столб. Бетонный стержень напрягся, прогибаясь, и рухнул на покрытое трещинами лобовое стекло. Ревущий двигатель уныло захрипел, и следом умолк навеки. Из него вдруг повалили густые клубы дыма, и спрятали вынырнувшего на волю зеленого демона.
   Но Защитницы все равно видели его.
   Всхлипнув, Антайо напряглась, в попытке набрать скорость. Однако, до места аварии оставалось приличное расстояние. Но девушка была уверена - пройдет буквально чуточка времени, и грузовик попросту взорвется.
   Немногочисленные прохожие, завидев рождающуюся беду, шарахались прочь. А кто-то уже срывающимся голосом орал в телефонную трубку об аварии.  
   В дыму сверкнули пять маленьких силуэтов.
   Антарвы вылетели из черной пелены, как ракеты. Одного Антайо умело рассекла, второй же врезался в ребро луча райктена сам, и двумя кровавыми ошметками упал неподалеку за спиной лидера. Другой едва не вцепился ей в плечо, каким-то образом проскочив между лезвиями. Остальных покромсала на куски Синди.
   Прихрамывающая фигура в тряпье все приближалась. Нельзя было позволить Онтору скрыться. Красноволосая, собрав силы в кулак, прицелилась.
   По дороге пролетела легковушка, и водитель крутанул рулем, увидев посреди проезжей части зеленого гуманоида. Кое-где на его балахоне горел огонь. Рваный капюшон телепался за спиной.
   Онтор ловко подпрыгнул, желая попасть на крышу авто, но райктен, пронесшийся над его пальцами, подкосил все намерения. Некрасиво приземлившись на спину посреди дороги, Онтор кувыркнулся по асфальту, но сразу выпрямился и рывками поспешил вперед.
   Тут на него налетела машина, мчавшаяся в этот момент по дороге. С резким звуком стирающихся шин, автомобиль замер перед уродцем. И тот, заглянув в кабину водителя, бросился прочь.
   Из-за дыма, заполнившего половину проезжей части, лидер не сразу заметила лестницу подземки, ставшую целью прихрамывающего демона. Она снова выбросила райктен.
   Молния сверкнула, быстро приближаясь к цели по наклонной.
   Онтор замер, пропуская перед собой смертоносную штуку, летящую на уровне пояса, которая, пролетев еще пару метров, плавно пошла вверх, заворачивая обратно. И рванул вниз по лестнице.
   Только через две минуты Защитницы нырнули вслед за ним.
   Началась паника. Завидев чудовищ и странных девушек, люди кричали и срывались в бег. Кто-то названивал пожарным. Другие рванули прочь от тягача, взявшегося пламенем. Один парень вылетел прямо на встречную дорогу и бежал, ничего не видя перед собой из-за сгущающейся серой пелены. Машина, сбитая с толку черным туманом, резко остановилась, налетев на что-то крупное.
   Лицо вышедшего из нее мужчины перекосилось. Не в силах отвести взгляд от окровавленного человека, лежащего с неестественно вывернутой шеей под ногами, он что-то оторопело забормотал.
   И внезапно услышал писк за спиной.
   А затем и грохот, наполненный звоном разбившегося стекла. Но тут к нему присоединился отчаянный вой сигнализации, и тогда паника окончательно взяла верх над разумом. Он побежал. Но ударивший сзади жар подбросил его, и обрушил на асфальт.
   Попавшие в рот частички пыли спазмами кашля скрутили горло.
   Нечто полоснуло кожу, и он понял, что одежда загорелась. Закричав, молодой человек вскочил и принялся рвать ее, пока еще не превратился в живой факел. Он ногами затоптал последние языки пламени и тупо уставился на черные проплешины своей дорогой рубашки, проеденные огнем.
   Перед ним с грохотом приземлилось огромное колесо, и, зашатавшись, повалилось на бок. Нерадивый водитель слышал за спиной крики, и чувствовал удушающий запах гари в этом сером мареве, опустившемся на глаза.
   Его затошнило. Но не из-за страха. А от резкого, одурманивающего запаха паленого мяса. И тогда он не смог сдержать бунтующий желудок.
   Он не знал, сколько еще это все продлится. Но, с того момента, как прикатили БТР и пожарные машины, ему показалось, что минула цела вечность.
  
   Синди плавно опустилась на последнюю ступеньку вслед за Антайо. На безлюдной платформе стояла тишина. Турникеты были открыты. Множество рекламных плакатов на стенах рябили в глаза не нужной информацией. Синди внимательно осмотрела своим цепким взглядом каждый угол, и бесшумно подошла к одному из пропускных устройств. Она провела по чувствительной панели ладонью. Узкий проход со звоном захлопнулся перед ней.
   Шум эхом отозвался в мрачноватой подземной клетке. Перемахнув через оградительные устройства в один прыжок, Защитницы перегруппировались, застыв за круглой колонной. Антайо подала знак Синди не шуметь, а затем пальцем указала вперед и вправо. И рыжая сразу высмотрела коричневатые контуры, юркнувшие за колонну. Она закинула руку за спину, и пальцы ухватились за холодный металлический стержень. Фиксаторы разжались, выпуская копье на охоту.
   И, замахнувшись, девушка бросила его.
   Тень, хохоча, метнулась в сторону, и гаар встрял в край колонны. Эхо, взявшее от писклявого голосочка только все самое поганое, ударило по ушам тройной мощью. А затем сгустилась тишина.
   Гулкие шажки раздались совсем близко, и девушки, почуяв засаду, бросились в стороны. Вдруг, гордо запищав, на сером полу возникли толстые тридцатипяти сантиметровые черти. Маленькие глазки уставились на Защитниц. Схватив оружие в руки, повелительница копья разделила его и ловко расправилась с небольшой ордой паразитов.
   А вот заляпанные кровью стены еще долго придется кому-то отмывать.
   Уродливая морда выскочила из-за обклеенной плакатами колонны и улыбнулась. Синди могла сосчитать все зубы демона, а так же на время лишиться лица, если бы не пригнулась и не пропустила взметнувшегося в воздух червя мимо. Она вновь пустилась в пляс, пытаясь задеть урода, но, увы, здесь было слишком много места для того, чтобы увернуться.
   Узкая тень мелькнула, и исчезла, спрятав за собой зеленого. Антайо осторожно выглянула из-за уходящей полукругом башенки, и уставилась прямиком на его спину. Вытянув руку, замахнулась.
   Райктен не успел сорваться с пальцев. Как тут Онтор резко повернулся к ней, и, сказав что-то нечленораздельное, улыбнулся. Его вспухшая лапа поднялась, как дуло автомата, и выпустила несколько зеленых тварей.
   Антайо рванула обратно, когда ловкий червь накинулся на нее. На сей раз ему не повезло, и круглая пасть врезалась в покрытую мозаикой колонну. Очередной паразит выполз к ней из-за угла, и, подняв голову, запищал. Красноволосая провела рукой вдоль пояса, и антарв всхлипнул, когда его пупырчатую спину разрезало острое лезвие. Не теряя времени, она вышла на обзор, и прикончила остальных маленьких уродов, рассыпавшихся на плиточном полу.
   Внезапно кое-что заставило ее встревожиться. Предчувствие. Оно вновь заиграло в голове легким танцем, который в итоге мог перерасти в совсем другое ощущение.
   Зеленый демон стоял прямо у жирной желтой полосы у края платформы. А за ней уже виднелось углубление с рельсами. Показалось, или нет? Действительно стало шумно?
   Синди вылезла через несколько метров от нее, и Антайо видела, как рыжая повернулась к уродцу. Тот по-прежнему широко улыбался, и сверкал, как начищенный медный таз.
   - А вы что думали, я в шутки с вами играю? - засипел демон, делая шаг назад.
   - Да ты и есть клоун, - Антайо зло усмехнулась и выбросила оружие, которое полетело к своей цели.
   Обратившись в молнию, райктен был готов исполнить свою миссию и разрезать урода на две сочные половинки. Тот рухнул на пол, и услышал, как над головой просвистели крутящиеся лезвия. Но тут оружие плавно взяло вверх и ударилось в потолок. Звонко отрикошетив, яркая молния мелькнула в обратную сторону, и Онтор, хохоча, кувыркнулся, опять пропуская незадавшуюся атаку лидера Защитников.
   И райктен, шмякнув, силой вонзился в стену, обозначающую границу тесной подземной станции.
   Мало места. Мало маневренности. В этом плане гаар Синди был во сто раз выгоднее, несмотря на то, что наносил повреждений намного меньше.
   Гул усилился.
   - Знаете, в чем ваша проблема? - спросил уродец, приподнимаясь.
   Он выждал несколько мгновений.
   - Вы тупы, - отчеканил он и пронзительно рассмеялся.
   Черный полукруг туннеля осветился двумя белыми кругами. Они все росли и росли, пока не превратились в фары выезжающего на остановку поезда. И Онтор раскрыл широкий зубастый рот, уставившись в окна, на людей, с удивлением таращившихся на него.
   Поезд, к счастью, не думал останавливаться.
   - Проклятье! - закричала Антайо, призывая оружие к себе.
   Райктен вернулся в руки. Защитница вновь выпустила его.  
   Онтор исчез со своего места ровно, как и последний вагон. Зато там, где он стоял, под углом торчал врезавшийся райктен. Ему не хватило нескольких секунд, чтобы разрезать уродца на две части.
   - Паршивый ублюдок, - бросила лидер в тишину, и эхо бодро подхватило ее слова.
   Она рванула к краю платформы, как всегда легко вырвала звезду и спрыгнула уже на пустые рельсы. Синди бросилась следом.
   Когда освещенный зев тоннеля остался далеко позади, Защитницы так и не услышали шума движущегося поезда. Да и сам состав еще не показался. Понимая, что нелепо бежать за машиной, лидеру было и страшно поверить, что сотворит демон с пассажирами, если тот заберется вовнутрь.
   А то, что сотворит, она не сомневалась. А потому ей надо любым способом попасть туда.
  
   Прошло минут пятнадцать, Защитницы все бежали, и, наконец, за очередным поворотом вынырнул стоящий на рельсах вагон. Он застыл посреди полумрачного туннеля, освещенного лишь квадратными лампами, прикрепленными к сырым стенам. Толстые провода тянулись от них и скапливались под угловатым сводом.
   Сквозь маленькое окошко видневшейся посреди вагона двери пробивался яркий свет. Антайо посмотрела на Синди, устремившую немигающий взгляд на него, и увидела, как рука напарницы потянулась за плечо. В следующий миг она вытащила гаар, и разъединила его, нажав на стержень в двух точках близ центра.
   Металлический скрежет унесся по обе стороны туннеля.
   Лидер сразу почувствовала пульсирующую боль, перетекающую то в левый, то в правый бок. Предчувствие просто сходило с ума. Плохо, это очень плохо...
   Не теряя времени, Защитницы запрыгнули на мелкие выступы вагона, и каждая по очереди заглянула в светлый квадратик. Никого и ничего подозрительного. То, что они увидели, представляло собой заурядный и пустой вагон.
   Антайо схватилась за ручку и потянула на себя. Потом от себя. Дверь категорически отказывалась открываться.
   - Дай сюда, - бросила Синди.
   Она вставила лезвие в зазор между стеной и дверью, и нажала. Замок со скрипом сломался, и обнажил узкий проход. Воительницы открыли дверь, и засочились вовнутрь. Они осмотрелись.
   Тишина, царившая кругом, входила в резонанс с обострившимся предчувствием. А сидения, повернутые друг к другу, молчаливо встретили новых гостей.
   - Будь начеку, - предупредила Антайо.
   - Знаю, - отрезала та. - Давай не будем терять время.
   Все держа оружие наготове, рыжая направилась вперед, высматривая каждый показавшийся ей подозрительным угол. Ведь в любом месте мог притаиться антарв. Если даже не Онтор. От этого уродца можно было бы ожидать всего, чего угодно. Внезапно Синди остановилась, а идущая следом Антайо сразу же призвала райктен.
   Послышался шум. Становясь ближе, он все больше напоминал на грохот. Пролетев над головой и под ногами, он устремился вдаль, и вдруг резко оборвался. Металлический пол дрогнул и качнулся.
   Но поезд так и не сдвинулся с места.
   Тут раздался шорох. Он то исчезал, то появлялся снова, а его источник становился все ближе и ближе. Как если бы некто полз по крыше, нетерпеливо перебирая лапками под узким сводом туннеля. Едва Антайо прицелилась, как звук, словно узнав ее намерения, предпочел быстренько стихнуть.
   Первая же дверь в соседний вагон заклинила. Синди снесла ее одним уверенным ударом ноги. Та резво выскочила с петель и с шумом угомонилась, найдя свое пристанище на ближайших сидениях.
   Здесь тоже было пусто.
   - Больше так не делай, - предупредила Антайо. - Ты и так выдала нас с потрохами.
   - Будто бы он не знает, что мы рано или поздно найдем его, - последовал ответ.
   Но не нашлось ни одной ловушки. Никто не притаился на ступеньке перед створчатой дверью, никто не скрывался за сидениями. Вот только предчувствие, напротив, начало еще сильнее заявлять о себе.
   Послышалось потрескивание. С металлическим оттенком, словно бы некто принялся распиливать крышу. Внезапно звук оборвался. Масла в огонь подливали брошенные сумки и чемоданы на некоторых сидениях. А там, в дальнем краю вагона, Защитницы разглядели на полу гильзы. Похоже, от пистолета. Тревога, застывшая на лице красноволосой, разом усилилась.
   Прислонившись к стене, она глянула на прямоугольную дверь, выделяющуюся чуть правее от себя.
   Там, через мутное стекло проглядывал следующий вагон. И, как ни странно, не было видно традиционного дверного оконца. В смущении сдвинув брови, Антайо осторожно опустила пальцы на металлическую рукоять двери. Она сделала жест напарнице быть наготове, и та замерла в боевой стойке, намереваясь прикрыть своего лидера.
   Воительница толкнула дверь. И та, скрипнув, покорно открылась. Проход с распростертыми объятиями приглашал гостей к себе.
   Вагон действительно оказался мрачным. А все из-за того, что несколько ламп вышло из строя. Ведь две параллельные полосы света, льющегося с потолка, кое-где серели метровыми дырами. Но, если присмотреться, то в них можно было обнаружить следы от пуль, или же круглых пастей. Смогли ли пассажиры ранить Онтора, иль нет, Защитницам предстояло узнать совсем скоро.
   - Проклятье, мы все же опоздали, - раздался за спиной дерганый голос Синди.
   Лидер решила промолчать.
   Сердце начало набирать обороты, и отдавать вибрацией в грудную клетку. Неужели никого не удастся спасти? Осторожно обследовав вагон, и ничего не обнаружив кроме нескольких брошенных сумок, дамы замерли перед очередной дверью.
   Вновь сделав знак напарнице, Антайо потянулась к металлической ручке. И та, покрепче схватив клинки, застыла рядом.
   Дверь раскрылась. Девушки сделали несколько шагов и остановились.  
   Они заметили крупное, словно затертое темное пятно на полу возле ближней к ним створчатой двери. Синди присела и провела по нему пальцем. Сухое и холодное. Явно высохшее. А смрад, ударивший ей в нос, напомнил запах спертой крови антарва, которой они уже вдоволь успели надышаться.
   Но рыжая не заметила, как перед ней, притаившись в тени от сидения, свернули красные полусферы глаз. Тепловизоры сразу засекли и вторую девушку, подошедшую к той, которая сидела на присядках.
   Антарв, намереваясь вкусить крови, с писком выпрыгнул из укрытия. Но жадная пасть проглотила только стальную начинку, сюрприз от рыжей бестии. Поникнув, он свалился на сидение, забрызгал его черной жидкостью. И наполнил воздух влажным ароматом, который в замкнутом пространстве стал особо ощутим.
   Лидер кивнула напарнице и остановилась возле следующей двери. Она прижалась к холодной, обклеенной рекламными объявлениями стене, и потянулась к окошку. За покрытым трещинами и красными подтеками стеклом практически ничего не было видно. Рядом нарисовалась Синди, и осторожно коснулась дверной ручки. Та щелкнула сама, и отворила путь дальше.
   Внизу, под ними, короткими линиями зияли рельсы. Дверь впереди была по традиции закрыта. Открыв ее, девушки заскочили вовнутрь.
   В нос ударил неприятный запах, заставивший почувствовать металлический привкус во рту. Сидения и стены кое-где были заляпаны кровью. Но это было не самое худшее.
   Перед ними, прислонившись головой к вертикальному стержню поручня, сидел мужчина. Он был одет в рубашку и брюки, и явно не отличался спортивной фигурой. Затылок, который глядел на воительниц, был покрыт копной русых волос.
   Переглянувшись, Защитницы сразу почувствовали неладное.
   Они все так же осторожно направились к нему и резко остановились. Квадратные лампы туннеля, выглядывающие из-за окон, походили на молчаливых наблюдателей. Антайо подошла к человеку и  осмотрела его. Кожа при свете ламп отливала серым. А выгнутая колесом спина красноречиво показывала, во что можно превратиться, если долго коптить стул в офисе.
   Лидер приставила к его шее два пальца, в надежде нащупать пульс. Едва они коснулись холодной кожи, мужчина вздрогнул, и гортанно захрипел. Резко поднявшаяся рука крепкой хваткой зажала ее предплечье, а верхняя часть тела вместе с головой повернулась, как на карусели. И девушка увидела застывшее и перекосившееся мертвое лицо, которое в следующее мгновение наклонилось к ее запястью.
   Одним рывком она ударила зомби в грудь, и тот с протяжным кряканьем завалился на сидение.
   А Антайо стремглав отпрыгнула к рыжей.
   Засопев, мертвяк оттолкнулся от пластикового сидения, и, покачиваясь, зашагал навстречу. Его карикатурные движения напомнили марионетку, шагающую под неусыпным контролем кукловода. Голова дрожала, и постоянно кивала, соглашаясь с чем-то, понятным только ей.
   - Вы мои... мои... Вы уже проиграли.... - простонал мертвяк.
   И вдруг набросился на Синди. Та стояла, высокомерно смотря на него сверху вниз, и ее ухмылка, став ненужным ответом для плохо различимых слов, похоже, задела мертвеца. Они вцепились в схватке. Намереваясь ударить, рыжая занесла в зенит руку. Но атаковать все же не успела. Бледные пальцы сомкнулись чуть выше ее запястья и дернули на себя. Голова, с закатившимися глазами, подобралась совсем близко. Во рту заворочался язык, готовый совершить свое грязное дело. И Синди, откинув голову, ударила кулаком в холодный лоб. Но это не сильно помогло - вторая рука сжалась на беленькой шее девушки.
   Не теряя времени, Антайо заскочила за спину зомби, и ударила лезвиями по широкому горбу. На одежде сразу выступило черное пятно.
   - Вы опоздали, - услышала рыжая.
   Последовавший хохот мигом оборвался, и успокоившийся мертвяк опрокинулся на спину.
   - Вперед! - закричала Антайо.
   Защитницы бросились к распростертой двери. И увидели следующий вагон, уходящий вдаль. А так же несколько людей, молча рассевшихся друг напротив друга. Девушки шагнули к ним на встречу, но не заметили копошения на двухместных сидениях. Боковые опоры, на которые кое-где крепились поручни, внесли свой вклад; четыре антарва, притаившиеся в углах сидений под их прикрытием, дружно запищали.
   И взлетели, сверкая окровавленными шипами зубов.
   Один из них вцепился Синди в плечо, пока она расправлялась с другим, прыгнувшим ей на лицо. Вскричав от боли, девушка схватилась за пупырчатое тело и постаралась оторвать от себя. Но паразит, как назло, лишь сильнее вгрызался.
   Кровь закапала под ноги, и тогда Синди здоровой рукой ударила острием по надоедливому антарву.
   Черная жижа окропила ее новую рубашку. Сбросив с себя зубастого монстра, рыжая вскрикнула от пронзившей ее боли.
   - Останься, я прикрою, - услышала она.
   Но все черви к тому моменту были мертвы. Зато теперь девушек поджидали зомби. Рассевшиеся как простые пассажиры, семеро трупов синхронно поднялись с сидений. И покачивающейся походкой двинулись к Защитницам. Но те были готовы их встретить. Даже несмотря на руку Синди, на время выведенную из строя.
   - Давай, быстрее! - гаркнула она плечу.
   Но то отказывалось ее слушаться, регенерируя с прежней скоростью.
   - Нам нельзя терять с ними время! - крикнула Антайо. - Кто-то еще может быть жив!
   Синди не ответила. Она лишь бросила нож в самого ближнего, и тот, поймав подачу лбом, рухнул на спину. На него, словно не видя преграды, наткнулись его новые друзья, и все разом повалились на пол, превратившись в мычащую кучу.
   Их сильно выпирающие горбы едва не разрывали грязную одежду. Но тут, словно по команде, армия мертвяков быстро поднялась. И закачалась, с трудом сдерживая равновесие.
   Красноволосая рванула вперед. Она взмахнула оружием, намереваясь раз и навсегда покончить со всем этим цирком.
   Разъяренно замычав, зомби набросились на нее. Взметнувшись на удобно расположенные сидения, Антайо пропустила двоих. Те обиженно засопели, потеряв из виду долгожданный обед. Следом, вытянув руку, Защитница полоснула лезвиями по их спинам. С плямкающим звуком горбы низвергли из себя черную жижу, и безвольно поникли вместе со своими носителями.
   Один набросился на Антайо из-за спины, и обхватил за талию. Его мертвое дыхание засопело ей в ухо. Голова наклонилась к ее шее, намереваясь вкусить свежей крови.
   Но тут зомби захрипел, и мешком шмякнулся на сидение.
   - Не ждала? - засмеялась Синди.
   Застывшая позади Антайо, она смахнула грязь с лезвий. Мертвяк, упокоившийся под ее ногами, уже не был против того, что его деловой костюм испачкали черными пятнами. Но зато рыжей в ответ наперебой захрипели оставшиеся четверо. Они ломаными движениями направились прямиком на наглых дам, и, судя по резким покачиваниям, были явно взбешены.
   - Давай! Уничтожь их! Нам незачем тратить время! - закричала Синди.
   Люди возбужденно замычали. Да, они очень походили на таковых; ведь буквально вот-вот лишились жизни. Но совсем скоро их тела разбухнут и начнут гнить, обзаведутся несравнимым новым запахом...
   Антайо замахнулась, но рука не была готова отпустить райктен.
   - Давай! - закричала напарница.
   И тогда Антайо выбросила оружие. Пролетев чуть ниже уровня грудной клетки, оно унеслось дальше, и с лязгом встряло в стене. Мертвецы замерли, и тут вместе с появившейся темно-красной полосой, их верхние части тела сползли вниз. А потом упали и ноги, найдя покой с внутренностями, выпавшими из туловищ.
   Красноволосая почувствовала, что на глаза начали наворачиваться слезы, а горло принялись сотрясать приступы тошноты.
   - Все, хватит! - рявкнула Синди. - Бежим!
   И они побежали. Силой выбив закрытую дверь, ведущую в следующий вагон, девушки замерли посреди пустой камеры. Покореженные стены и оставленные вещи где-то забыли своих владельцев. Куча тряпья бесхозно валялась на полу, выпотрошенная из чемоданов и сумок.
   А многие сидения оказались заляпаны если не черной кровью, то красными разводами.
   Если девушки не ошибались, они находились в третьем вагоне с головы. И этот, хорошо освещенный вагон являл в себе маленькую неприятную деталь. Впереди виднелся прямоугольный проем. Черный. И очутиться в том мрачном месте девушкам совершенно не хотелось. Даже несмотря на то, что у них весьма обостренное зрение.
   Защитницы остановились. Всмотрелись в видневшуюся впереди черноту второго вагона. И тут они почувствовали это. Большое скопление противника совсем рядом. А тяжелый запах смерти, витавший здесь, щзаставил худшие опасения подтвердиться.
   - Мы знаем, ты здесь, - грозно прогремела Антайо.
   Ей никто не ответил. Вдруг тьма впереди шелохнулась, и на свет вышел демон в балахоне. Зеленая когтистая рука поднялась к капюшону и сняла его, обнажив уродливую морду. Голубые, с металлическим отблеском волосы встрепенулись.
   И девушки услышали полное презрения хихиканье.
   - Я думал, что и не дождусь вас, - пропищал Онтор.
   - В твоих же интересах отпустить их, - вставила Антайо.
   - Да? Как будет угодно твоей воле, Защитница.
   Демон взмахнул правой рукой и облокотился спиной о поручень, врезавшийся в потолок, слева. Бодро сунул руки в импровизированные карманы, и с вызовом уставился на девушек своими разными глазами.
   - Твоя наивность не пойдет тебе на пользу, лидер Защитников, - пожал плечами зеленый, и широко ей улыбнулся.
   - Смешно слышать это от шута.
   - Шута? - наигранно покачал головой Онтор. - Мне жаль, что вы так плохо разумеете. Хозяин вновь оказался намного хитромудрее вас обеих. Как бы то ни было, вы даже не владеете ни одним из камней. Я вам искренне сочувствую.
   - Подавись своим сочувствием, милый, - с презрением произнесла Синди.
   С этими словами она бросила клинок, и тот, сверкнув, устремился к цели. Онтор пригнулся, и скакнул вправо, в один миг очутившись у соседнего поручня. Боковое зрение недоразвитого узкого глаза выхватило тесак, встрявший в столб на уровне его вздернутого носа.
   Только напротив. Что не могло не заставить зубастый рот растянуться в ухмылке.
   - Хорошо, - развел руки в стороны Онтор. - Начнем наше маленькое представление!
   В такт его словам из проема раздалось раздраженное мычание. Нечеловеческие голоса перекрывали друг друга, сливаясь в какофонию. А их владельцы мигом пришли в движение, и начали теснить сами себя у распростертого входа.
   Гаар задрожал, расшатывая дыру, и Онтор проводил траекторию сорвавшегося в полет оружия в руку Защитницы. Нож устремился по прямой линии, практически той же, по которой летел.
   - Я уверен, вы останетесь в полном восторге, - захихикал он, и повернул к Защитницам злобную морду.
   Армия мертвецов, давясь, стала протаскиваться через узкий разорванный проем. Сначала из покрова темноты показались ноги, а следом туловища и, наконец, головы. Бледные ладони облокотились о зазубренные края прохода, оставляя на стенах кровавые разводы. Низкие голоса слились в один звук, а тела уже не владели прежней ловкостью.
   Зацепившись за что-то, один зомби в деловом костюме шатаясь, поднялся, и двинулся следом за остальными. А они все шли, не одарив и долей внимания разноглазого демона. А тот стоял и наблюдал, а его широкая, обнажающая зубы улыбка начинала бесить Синди.
   Побуждать в ней тут самую кровожадность, которая не раз спасала ее.
   На щеку демона брызнула алая жидкость. Он поднял взгляд на молодого мужчину, проходящего мимо. Из широкого разодранного плеча раскачивающейся при ходьбе руки все еще стекала кровь. Онтор хорошо помнил этого человека - ведь это именно он первый попытался дать ему отпор, напав с охотничьим ножом. Те хищные зазубрины на лезвии сразу полюбились уродцу, и он забрал его себе, как только поработил мужчину.
   Этим гладким, памятным трофеем Онтор решил воспользоваться в особом случае. Сейчас тот лежал в глубоком внутреннем кармане балахона, и демон хорошо чувствовал холод металла, периодически соприкасающийся с чешуйчатой кожей. А себе пообещал впредь научиться орудовать этой штуковиной так же, как и ее прежний владелец.
   Поначалу бой вел мужчина, но затем Онтор, наигравшись, просто задавил его антарвами. Хорошо, что тот не был способен к регенерации. Если бы такой громила находился в рядах Защитников, то Онтору бы пришлось здорово попотеть, чтобы только лишь на время вывести его из игры.
   А так... Нынешние Защитники оказалась командой идиотов, не способной даже обнаружить Майнтера, вечно крутившегося у них под носом.
   Человек-гора растолкал остальных зомби, и услышал в ответ наполненное обидой рычание. Но окружающие не волновали его; сейчас идеей фикс было расквитаться с теми двумя, стоящими у другого края вагона. Зияющая круглой формой рана на груди красноречиво говорила о том, что ему пришлось помучиться перед тем, как умереть.
   И, скорее всего, он доставит свою долю не нужных проблем Защитницам.
   Синди усмехнулась, и покрутила в руках ножи. Широкоплечий мертвец ей в ответ протяжно засипел. Рыжая зашагала к нему навстречу, и услышала, как тот злобно хрипит. Он дернул рукой, намереваясь схватить ее, но она в мгновение ока метнулась на сидения. Лениво повернув к ней толстую шею, громила, под звонкие крики своих собратьев, плетущихся позади, потянул к девушке узловатые пальцы. А та проскочила мимо, и, на мгновение застыв за спиной врага, ударила ему под колени.
   Силач с хрипом упал, и его широкая шея неприятно хрустнула. Не теряя времени, Синди вонзила кинжал в выпирающий из-под майки покачивающийся горб. Паразит зашипел, принимая подачу, и вдруг на Защитницу обрушилось что-то тяжелое. Из легких вырвался воздух, и девушка всхлипнула, почувствовав, как на ее шее сомкнулись холодные пальцы.
   Бледный громила выпрямился перед ней, поднял руки. Его взявшиеся мутной пленкой глаза смотрели сквозь нее. Не переставали бросать еще больше дров во все разгорающийся костер.
   Изловчившись, рыжая подогнула ноги, ударив ими в накачанный живот. И ступни словно бы встретились с металлическим щитом. Зарычав, крепкий зомби кинул ее на пол, и рыжая закричала, услышав хруст ломающихся своих же костей. Острая боль стрелой пронзила хребет, и заставила согнуться.
   С большим трудом повернув голову, Синди увидела Антайо, выплясывающую перед широкоплечим амбалом. Попыталась бросить в него нож, но лишь жалобно заскулила. Перед глазами поплыли мыльные круги.
   Да, неслабо все же он обронил ее...
   Едва поднявшись на ослабевшие ноги, Синди ощутила холод, увлажнивший горящее лицо. А щеки вмиг покрылись румянцем.
   Стоять оказалось невероятно больно. Тут, откуда ни возьмись, на нее, прерывисто дыша, накинулся другой мертвец. Девушка, блондинка, жадно схватилась ее за руку и вонзила зубы в мягкую плоть.
   Синди снова зашлась воплем.
   - Ты что там, спишь?! - услышала она, и справа со вздохом осела несчастная погибшая.
   Теперь уж навсегда. Рыжевласка с ненавистью залепила окровавленным кулаком ей в лицо. Потом настала очередь громилы. Увидев рану на ее предплечье, зомби вконец озверел. Потянулся к полуживой Защитнице, намереваясь вкусить свежей крови, и внезапно застыл. Его рот защелкал, как челюсти антарвов.
   И, не теряя драгоценного времени, Синди рывком пробралась ему за спину, нанесла решающий удар в горб.    
   Стоявшая рядом Антайо переметнула внимание на людей.
   - В одиночку никто из нас бы не справился, - прошептала лидер.
   - Да. Спасибо, что помогла, - ответила повелительница копья.
   - Мы же команда, - ободряюще сказала Антайо.
   Но слова утонули в утробных воплях зомби, шаг за шагом приближавшихся к Защитницам. Чем ближе они становились, тем все больше в душе красноволосой поднималась буря ярости к тому зеленому уроду, пристроившемуся на сидении.
   Его хитрая морда неотрывно следила за происходящим.
   Молодая девушка, примерно возраста Синди, пробилась сквозь толпу. В потухших глазах застыло безразличие. Вдруг она оскалилась, и потянулась голодной пастью к Защитнице. Антайо проскочила ей за спину и пронзила заметно выпирающий под одеждой горб. Застонав, бедолага улеглась на пол. Синди скривилась, увидев мертвое лицо, улыбающееся ей. Показалось, или нет? Перед тем, как упасть, эта девушка произнесла вполне внятное слово?
   Спасибо, отчетливо услышала она.
   Коллективное мычание оторвало ее от раздумываний. Зомби наступали. И тогда, впервые почувствовав то, что, скорее всего, в такие моменты испытывает Синди, Антайо пустилась в смертельный танец. Ожившие мертвецы ответили ей, радостно взревев, и сошлись в схватке. Лезвие райктена быстро окропилось красными подтеками, как и одежда его владелицы, а пол все больше падало растерзанных тел. Кровь залила весь пол, и подошвы обуви Защитниц противно хлюпали в густой жидкости.
   Расправиться с таким количеством мертвяков было не сложно. Но истинная причина, что этим цирком хотел показать Онтор, заставила бы изрядно поломать голову обеим воительницам.
   А он с неприкрытым восхищением смотрел своими красными овальными радужками на разворачивающуюся баталию. Даже сцены смерти подданных кукол совсем не волновали его.
   Но демон знал, что рано или поздно выведет лидера из себя. А потом... Потом будет легко расправиться с ней.
   А вот с ее напарницей придется попотеть. Но и об ее слабых местах, на которых можно сыграть, зеленый уже догадался. Поднявшись, он замер у стены - ведь отсюда открывался лучший обзор.
   С всхлипом один зомби с широко раскрытыми глазами повалился на разрубленное клинком тело другого, а за его спиной с кровожадной застывшей ухмылкой на Синди набросился третий. Резво прильнув к ее плечу, мужчина собрался ее укусить, но девушка четко ударила острием по спине, угодив точно в цель. Зомби застыл с раскрытым ртом и упал. Следом вынырнули двое, но и им не повезло сытно поужинать.
   Антайо переметнула внимание на Онтора - подлец стоял в сторонке, и, как ни в чем не бывало, наблюдал за борьбой. Лидер откинулась, выпустила оружие. И райктен, звонко пролетев через весь вагон, вертикально встрял в металлическую стену. В его блеснувших ножах, как в зеркале, отразился профиль уродца.
   Звезда торчала совсем близко, и чуть не касалась заостренных ушей Онтора. Стоял бы он чуть левее, и тогда его голова уж точно была бы разрублена, как сочный арбуз.
   А демон и глазом не повел, чтобы хотя бы попытаться отразить атаку. Довольно странная самоуверенность, учитывая, что происходило вокруг... Тут оружие с лязгом задрожало, намереваясь вернуться в руки хозяйки.  Одно изогнутое острие сверкнуло уродцу в глаз. Но тот не зажмурился, а лишь широко улыбнулся. 
   В ответ на угрозу своему создателю, оставшиеся марионетки заворчали, и с завидным рвением бросились к лидеру. Их командный дух удивлял - скорее всего, благодаря не успевшим скиснуть мозгам.
   Красноволосая сразу приготовилась к худшему.
   Сложно. Это оказалось сложно. Мышцы начали болеть. Призвав оружие, разнесшее в хлам еще нескольких мертвяков, Антайо продолжала укладывать их ровными штабелями, ювелирно разрезая спины паразитов. Ее остекленевшие глаза, не отличимые теперь от глаз напарницы, равнодушно взирали на вагон, окрасившийся в алые оттенки.
   - Я думаю, вам достаточно, - улыбаясь во весь рот, подытожил уродец, и оттолкнулся от стены.
   Синди ухмыльнулась и покрутила в руках окровавленное копье. Замахнувшись, она метнула его в демона. Онтор прильнул к полу, и кувыркнулся, выпрямился напротив прохода. Он бросил короткий взгляд влево - там, в стене, торчало отливающее серебром оружие.
   - Полегче, полегче, - предостерег уродец, выставив когтистую ладонь вперед.
   А следом поднял вторую лапу. Только на месте пальцев на девушек взирали все шесть глаз хищного червя.
   - А чего ты хочешь? - сдерживая ярость, спросила лидер, разрубая горб одного из последних. - Думал, остановить нас какими-то зомби?
   Демон ухмыльнулся. Антайо запустила райктен, и он, полетев по прямой, разрезал желтые столбы поручней, так не кстати, оказавшихся на пути. Онтор шарахнулся перед мелькнувшей молнией и упал на пол. На сей раз оружие, небрежно встряв в металл над его головой, выбросило щедрые снопы искр.
   Красноволосая в один широкий прыжок перемахнула через трупы. Она двинула кулаком по ухмыляющейся морде, и закончила подачу ударом ноги. Онтор повалился спиной в лужу крови, и тут же почувствовал на себе что-то тяжелое.
   Стало трудно дышать.
   Сидящая на нем Антайо зафиксировала мертвой хваткой на полу изуродованную лапу, и вытянула свободную руку. Призванный райктен она приставила к дрожащему, покрытому облезшей чешуей кадыку. Тот отчаянно задергался вверх-вниз.
   - На что ты надеешься? - запищал, улыбаясь во весь рот, Онтор. - Ты сама прекрасно все понимаешь!
   - Это ты не понимаешь, - процедила она и нажала.
   Противник захрипел, когда кожа под лезвием окрасилась в изумрудный цвет. А под рукавом прижатой к металлическому полу недоконечности, бешено заметался червяк. Антайо это не впечатлило, она нажала сильнее, в попытке отрезать врагу голову.
   Покрытая крупными редкими чешуйками лапа внезапно сжала предплечье держащей райктен руки, и потянула вверх. Красноволосая давила, как могла, но Онтор оказался сильнее. Не теряя момента, Антайо отпустила мешковатую лапу, и зарядила кулаком в уродливую морду. Демон завыл, захлебываясь кровью, и схватился за разбитый нос лапой.
   Он вскинул конечность с пускающим слюни антарвом в лицо лидеру Защитников, но та рывком отпрянула, оставив райктен торчать из зеленой шеи.
   В воздух взлетели сразу шесть червей, с дикой яростью рванувших на красноволосую. Подоспевшая Синди помогла их уничтожить, ловко раскромсав на куски.
   Черные капли упали на лицо, и тогда рыжая поморщилась.
   Демон поднялся на ноги, захлебываясь собственной кровью. Крепко стиснув зубы, вырвал райктен. Зашелся булькающим кашлем, зелеными всполохами украсившим интерьер вагона.
   И зачем-то схватился за шею.
   Морда растянулась в ухмылке. А полубезумный взгляд полоснул двух окровавленных Защитниц, напряженно стоявших напротив.
   Но тут взор чешуйчатого упал на кучу трупов, видневшуюся за их спинами.
   Он убрал руку от раны. И девушки про себя выругались, увидев, что пореза нет и в помине. Надо было сильнее надавить, отрезать ему голову, решила Антайо, как только райктен вернулся к ней.
   С зеленых когтей на окровавленный пол закапали густые капли. Труп женщины, лежавший едва ли не под ногами, украсился изумрудными подтеками. Раздалось шипение, и тогда Онтор опустил глаза. Он увидел взявшуюся пеной лужу крови, стремительно обращавшуюся в черную, киселеподобную жижу.
   Эта волна быстро приближалась к Защитницам.
   Девушки вскочили на сидения, провожая тревожным взглядом пузырящуюся полосу. И чем ближе та подбиралась к горе трупов, тем больше в груди Антайо росло дурное предчувствие.
   Она сготнула.
   Сморщенный глаз насколько мог широко распахнулся, и вагон сотряс чудовищный хохот. Прильнув к поручню, Онтор многозначитально уставился на девушек, на лицах которых легко читалась растерянность.
   - Молодцы, - пропищал он. - А то я думал, как же мне это сделать?
   Уродец снова рассмеялся.
   Не успевшие атаковать Антайо с Синди услышали за спинами странную возню. И отпрянули, услышав мычание. Переглянувшись, они дружно посмотрели назад.
   Гора трупов колыхалась.
   - М-м-м, уважаемые девушки, прошу представить вам плод самой огромной совершенной вами ошибки, - улыбаясь во все сорок четыре зуба, говорил демон. - А мне... а мне позвольте понаблюдать за вашим позорным поражением!
   С нечленораздельными звуками, нечто стало выбираться из-под мертвецов. Оно растаскивало с себя тела, чтобы поглотить их. И росло, становясь все сильнее.
   Над полом высунулась бледная рука и жадно схватилась за тело, только-только упавшее с кучи. И рывком утянула его с собой. Гора снова дернулась, но впредь ни одно тело больше не упало.
   И тогда стал понятен замысел Онтора.
   Собравшиеся в бесформенную кучу мертвецы вытянулись. Их набухшие тела начали изменяться, а безжизненные рты вновь обрели голоса. Они выли и стонали, оглашая округу о нестерпимой боли. Одежда изрывалась и лоскутами падала на пол, не в силах сдержать метаморфозы, происходящие с покойниками. На месте перегибов слившихся набухших туловищ стали различимы огромные пульсирующие вены. А лица, искаженные болью и ужасом, слились воедино.
   И все погибшие в один миг превратились в цельный организм.
   Оно сгорбилось под своим весом, опираясь о пол пятью направленным в стороны крохотными человеческими руками. Вдруг, разминая тела, на волю вырвался огромный хвост из сплетенных опухших торсов и рук. В нескольких местах виднелась оголенная плоть. Новоиспеченное детище качнулось. Тут, с воем, из сросшихся боков наружу высунулись покрытые пульсирующими венами конечности. Чудовище оперлось на них, и оставшиеся не в удел руки безвольно закачались в воздухе. Длинная лапа пронеслась поперек, и врезалась в окна, нещадно круша их. Осколки разлетелись по всему вагону, а куски поручней раскидало по сторонам.
   Один из них едва не сбил с ног своего создателя. И тот подпрыгнул, пропуская оторванную продолговатую железяку, которая могла бы доставить лишние неприятности.
   Чудовище вновь мотнуло хвостом. Защитницы распластались на сидениях, и крушащая все что можно, кувалда, со свистом пролетела над ними. Удар пришелся по ни в чем не повинной стене. И, застонав, она разошлась, впустив в пропахший кровью вагон сырой воздух.
   Вслед за очередным бряцаньем обзор немного скособочился.
   Онтор захихикал, наблюдая, как Защитницы рассредоточились по сторонам. А его детище обратило на них множество обезображенных, слившихся друг с другом человеческих голов, и завыло.
   Те стекла, что еще остались, со стоном лопнули.
   В следующий миг на девушек обрушился массивный хвост. Но, слишком медлительной твари было сложно нанести решающий удар по столь прытким целям. Те отскочили, не успев запустить смертоносные оружия.
   Вагон сотрясся и заплакал. Чудовище медленно повернуло к Защитницам лица, и слегка сдвинулось, обнажая широкий пробой посреди пола.
   Зеленая фигура уродца то и дело мелькала позади, постоянно скрывалась качающимися  боками многоликого создания. И его ухмыляющуюся морду Защитницам было видно и отсюда. Не обращая внимания на вспученную тварь, занесшую огромную лапищу, Антайо бросила райктен. Она целилась, конечно же, в Онтора. Но туша, замычав, закрыла его, предоставив себя на растерзание.
   Звезда встряла в покрытой опухолями плоти.
   - Проклятье! - закричала Антайо, призывая оружие обратно.
   И услышала прерывистый стон, напоминающий смех. Тварь обрушила лапу, на которой кое-где угадывались силуэты лиц, и пол дрогнул, прорываясь. Туша утробно заревела, провалившись в яму, и сразу же выдернула ободранную конечность.
   - Антайо! - закричала Синди. - Нам надо придумать что-либо другое, пока...
   Перед ними обрушился хвост. Сидения вздрогнули, разразившись лязгом, а пол прогнулся, оставив глубокую вмятину. Девушки синхронно рванули в стороны. Антайо ударила по человеческим рукам, вынырнувшим к ней из-под месива тел, и перерубила их. Синди кубарем прокатилась над опухолевидными отростками, и выпрямилась рядом с лидером.
   - Он до сих пор здесь, - услышала она. - Синди, если бы он хотел, то давно убрался прочь... Давай попробуем прикончить его.
   Та кивнула. И Защитницы бросились к Онтору. Перепрыгнув яму, через которую виднелись бетонные шпалы, они замерли аккурат перед демоном. А за спинами выло и ревело чудовище, испугавшееся, видимо, за своего родителя.
   - Ну-ну, - с издевкой протянул зеленый.
   А сам глядел на гору мяса, лениво разворачивающуюся к нему.
   Едва Синди атаковала, Онтор скользнул вбок, пропуская ее. Тогда на него накинулась Антайо. Ее руки были готовы отпустить райктен, как тут враг перед ней пригнулся, и врезал кулаком в солнечное сплетение. Девушка, ахнув, в ответ взмахнула ногой. А Онтор поставил блок руками, кувырком покатился прочь.
   И выпрямился перед детищем, которое по-прежнему выло и ревело.
   - Ну, ну, давайте тогда попробуем еще кое-что? - прохрипел Онтор, вновь натянув свою гнусную ухмылку.
   Его морда напряглась. Глубокие морщины изрезали гладкую кожу. Туша за спиной вдруг растянулась, словно собиралась разделиться надвое. Но... Взревев, приняла прежнюю форму.
   Синди соединила копье и бросила. Но снова не попала - пухлый отросток повернулся к непоколебимо стоящему демону, и защитил его от атаки. Гаар врезался прямо в мертвую плоть, и вышел наружу. Онтор ухмыльнулся, увидев перед собой покрытое черной кровью лезвие.
   И расхохотался.
   ...Округу сотряс оглушительный грохот. Над огромной тушей на крыше проползла черная линия. Послышался лязг, и на макушку зеленому уродцу посыпались искры.
   - Что за дрянь? - закричал он, и его мордашка исказилась злобой.
   Линия описала себя по периметру. И тут уши наполнил душераздирающий набор звуков.
   Перед Защитницами на полу и стенах появилась дыра, неуклонно увеличивающая расстояние между ними и чудовищами. А воительницы все не отрывали глаз от туши, бешено вертевшей уродливой макушкой. А когда под ногами замелькали рельсы, и вагон вдруг резко встрясло.
   Громогласный лязг больно ударил по ушам.
   Девушек толкнуло влево, и они едва не свалились на пол. Однако, перекореженная вражеская морда все еще стояла на месте, дрыгающаяся из стороны в сторону. Скривившись, демон зашипел и поднял голову. Он словно бы увидел что-то, мелькнувшее сверху.
   Высунувшаяся из-под рукава мешковатая конечность выпустила во тьму свода туннеля пару антарвов.
   Проем ширился. Лязг и грохот заставили сознание заходить ходуном, и девушки прикрыли уши от шума. Их часть вагона снова затряслась, и еще сильнее скособочилась. Ноги потеряли опору, и опрокинули своих владелиц на сидения.
   И в этот момент все остановилось. Все, и даже враги впереди, застывшие под неправильным углом. Красноволосая попыталась подняться. Но уходивший из-под ног пол никак не мог ей этого позволить. Тогда она последовала примеру Синди, и встала на сидение. Она схватилась за оставшийся целым поручень, и изогнулась, сменив центр тяжести.
   Теперь она знала, что не упадет.
   Электрические лампы над ее головой, обиженно зажужжав, синхронно потухли.
   Ювелирно ровный разрез перед ними раскрывал пятиметровое расстояние до второй половины вагона. Защитницы видели колеса поезда на рельсах, и все того же перекошенного Онтора. Тот все так и пытался поймать невидимого врага.
   Внезапно снизу что-то взлетело, и замерло перед тварями. Уродливая туша закачалась и завыла. Она взнесла хвост, и обрушила его на неприятеля. Но тот скакнул на сидения, и побежал ей за спину.
   Девушки узнали темный плащ, мелькавший в освещенной части вагона.
   Незваный гость вскинул правую руку, и над его пальцами сверкнули лезвия. Защитник метнулся на Онтора и, сбив того с ног, поднял обеими руками за грудки и бросил на пол подальше от воющей кучи.
   Множество глаз повернулись и увидели широкоплечего парня, склонившегося над Онтором. Нет, над создателем, который дал мертвым телам новую жизнь. И скосившиеся рты низвергли из себя нечленораздельные звуки.
   Только у этого пресловутого создателя не было, похоже, ни единого шанса на то, чтобы скинуть с себя бойкого противника в плаще.
   - Ну, вот ты и попался, - услышали знакомый голос девушки.
   Демон оскалился. Стали видны его голубоватые десны.
   Не дав ему и слова вымолвить, парень принялся колошматить по кривой морде кулаком.
   - Ах ты, мразь! - взревел демон, и туша поддержала его разъяренным мычанием.
   Множество человеческих рук склонилось над чернявым, и тогда тот, услышав за спиной хриплые завывания, схватил Онтора за плечи и приподнял, как куклу. И впечатал коленом ему в живот. Демон согнулся.
   И тут пронеслась состоящая из тел булава, и оскалившиеся на ней рты одновременно клацнули. Защитник пригнулся, но не успел; его подбросило под потолок, и он ударился спиной о стену близ распростертой межвагонной двери. Всхлипнув, бедолага мешком осел на пол.
   Онтор поднялся. Осторожно коснувшись разбитого носа пальцем, стер капли крови. А после расплылся в ухмылке.
   И, хохотнув, повернулся к девушкам.
   - Ваш помощник не спасет вас! - закричал он, тыкая когтем на парня, и увидел, как с рук красноволосой сорвалась молния.
   Он пригнулся, пропуская диск, и тот, разогнавшись, угодил в поднявшийся хвост воющего чудовища. Окровавленный райктен встрял близ полосы ламп под крышей, едва не задев ее.
   На балахон Онтора полились черные комья, перемешанные с зеленоватой жижей. А его детище отчаянно заревело, лишившись частей своих мозаичных тел.
   В воздухе сверкнули тонкие нити, и демон рванул в сторону, пропуская их. Они обхватили булаву, и та, оказавшись в тисках, затряслась. Но лески сдавили и разрезали ее на мелкие кусочки. Издав вздох, останки слившихся тел мигом затихли.
   Зеленый качнул головой. Увидел, как на него несется Защитник. И сошелся с ним в схватке.
   Чернявый, выпустив из-под рукава четыре длинных тонких ножа, похожих на когти, ударил. Но его враг взмахнул пятипалой рукой. И следом за лязгающим звуком в воздух сорвались искры.
   Противники рассыпались в стороны, чтобы сойтись вновь.
   Неуправляемая куча нехотя застыла, словно потеряв из виду врагов. И тут в голове Антайо мелькнула догадка.
   - Сейчас или никогда мы можем покончить с ним, - шепнула она Синди.
   - Угу, - согласилась та.
   Воительницы увидели, как  зеленый демон схватил противника за правое предплечье, и нажал. Ткань рукава разошлась, а темный ловкач даже не скривился. Когти напоролись на что-то холодное и прочное, и уродец понял, что допустил ошибку. Сквозь разрезанную ткань виднелся металл.
   Защитник воспользовался моментом, и двинул другим кулаком по его нахальной роже, однако, тот успел увернуться, наклонив голову вправо.
   Наконец, вырвав руку из вражеской хватки, парень сжал крепкими металлическими пальцами зеленого за подобие воротника, и притянул к себе. Тот оскалился.
   Туша завыла и развернулась к воительницам. Она сделала рывок и из ее опухолей вырвалась новая "булава". Круглые обезображенные рты на ней раскрылись, низвергая рев, и оставшимися глазами уставилась на девушек. А ноги неумело шагнули, раскрыв вцепившихся в битве врагов.
   Зеленый хихикнул, и выставил недоконечность с рвущимся из нее антарвом. Парень оттолкнулся и отпустил уродца, попутно предоставив летящему на него паразиту ножи. Пролетев через лезвия, бедный червь разрезал себя на четыре части. И брызнул на лицо чернявому темные кляксы.
   Синди и Антайо не стали ждать. Они одним прыжком перемахнули на вторую половину вагона и чудом пропустили над собой таран из плоти и костей. Повелительница копья еще в воздухе схватила покрепче рукояти ножей, и, перекувыркнувшись, поднялась за спиной Онтора.
   Тот ухнул, завидев, как два клинка вышли на уровне его живота.
   Как тут сверху послышался всхлип. Чуть ли не единовременно подняв головы, Защитники разглядели множество обезображенных глаз, смотрящих на них.
   Внезапно булава зависла, и спустя мгновение безвольно обрушилась на сидения.
   - Синди! Райдек! - закричала Антайо. - Это всего лишь марионетка! Онтор не может управлять ею, пока занят собой! У нас есть отличный шанс прикончить его!
   Демон в бешенстве закричал, как и уродливое чудовище за его спиной. Множество голосов слились в хор, и в них стал угадываться один и тот же тон.
   - Ах, вы грязные ничтожества! - закричали они. - Я убью вас по очереди, и вы будете молить меня о смерти!
   - Ну-ну, - ухмыльнулась Синди, и надавила на ножи.
   Хлипнув, лезвия скользнули ниже, но тут предательски застыли. Синди потянула их на себя, но те отказывались подчиняться ей. За спиной послышалось уханье, и она почувствовала, как нечто тяжелое зависло над ней. Раздалось бряцанье, и девушка подняла голову. Она увидела сросшийся из тел отросток над собой. И рванула в сторону, прежде чем он обрушился на нее.
   Глаза Онтора вспыхнули и поселили внутри красные огоньки. Так и не опустившись на пол, булава вдруг взметнулась под потолок, коробя гладкие своды вагона, и ударила по Антайо и Райдеку, стоявшим рядом.
   Замкнутое пространство сковывало. И казалось уже, чем было на самом деле. Но, тем не менее, красноволосая бросила смертоносную звезду.
   Онтор схватился за ножи и зажал лезвия в руках. Изумрудная жидкость закапала с зеленых кулаков. С ревом он потянул их на себя, и клинки принялись неуверенно расти из его чрева. Он закричал; и его поддержало его творение.
   Как внезапно, покачиваясь, оно неуклюже шагнуло к команде. И поймало райктен.
   На глубоко вонзившуюся в плоть звезду уставились бывшие человеческие глаза.
   Заревев, существо переметнуло их на своих врагов. А те, не теряя времени, пошли в атаку. На сей раз чудовище не могло оказать им должного сопротивления. Мотнув толстым хвостом, оно ударило по стене вагона, и пробило его. Окровавленное месиво из тел встряло в сыром бетоне, и тут вырвалось обратно.
   Туша застонала, прикрыв собой родителя, заметив угрозу со стороны Антайо, вздумавшей подкрасться к нему. Та сразу же получила удар в грудь слоноподобной конечностью.
   Тогда атаковал Райдек. И темная кровь из новых ран полилась на испачканный пол.
   Чудовище снова взревело, и выбросило еще три ноги-отростка. Вагон сотрясся, но устоял на рельсах. Заметно уменьшившись, тварь вырвала из недр очередную глазастую булаву. Слившиеся тела, в которых больше не угадывалось ничего людского, и опухоли, сокращавшиеся подобно сердцу, вызвали в душах Защитников бурю эмоций.
   Антайо, стараясь не совершать лишних движений, поднялась с сидушек, на которые удачно приземлилась с переломом позвоночника. Вытянув руку, она широко раскрыла пальцы, призывая райктен. Боль, пронзившая ее с головы до пят, заставила еще немного посидеть в сторонке.
   Онтор, возникший словно бы из ниоткуда, замер рядом со своим детищем с позеленевшими клинками в руках. Кровавая полоса, тянувшаяся от раны до самого пола его рваной одежи, красноречиво объясняла, что пришлось испытать демону в последние минуты.
   И он бросил их, целясь в Антайо. Но те, естественно, не причинили девушке вреда. Оскалившись, Онтор нарисовал в воздухе пентаграмму и призвал десятерых червей. Те, запищав, ринулись на ребят.  
   - Антайо! - закричал Райдек, заметив, как  туша оклемалась и начала наступление.
   Он бросился вбок, пропуская широкий хвост, из которого на него немигающе смотрели несколько округлившихся глаз.
   - Нам нужен огонь! Быстрее! Его кровь! Кровь... огнеопасна! - услышала лидер.
   И, перебарывая все еще не утихшую боль, Антайо поднялась на ноги. Она увидела червей, кровожадно пищащих на нее с сидений, и Синди, бросившуюся на их ликвидацию. Заляпанный в густой жиже пол мог решить их многие проблемы... Если Райдек не ошибся... И если лидер правильно расслышала его слова во всем этом сумасшествии, творящемся вокруг.
   Тут Синди получила в грудь точный удар от ноги демона. Отлетев на сидения, она широко раскрыла рот, пытаясь вдохнуть воздух. И ей повезло не сломать кости. Но не спасло от боли, стрелой пронзившей ноги.
   Антайо увидела перед собой улыбающегося Онтора. Он поднял лапу, и в мешке сразу же закопошился продвигающийся на свет паразит. Зеленый чувствовал, как червь двигается внутри конечности, прогрызая путь наружу.
   Красноволосая бросила райктен.
   Демон отскочил, едва не попав под атаку Райдека. Звезда со звоном пронеслась сквозь остатки поручня, и выпустила маленький фейерверк. Ударившись в потолок, она пробила лампу. Та вспыхнула, и рассыпалась на сверкающие гранулы. Искры упали на залитый кровью пол, и взвились желтым пламенем. Разрастающийся от сытной пищи огонь быстро добрался воющего чудовища, истекающего черной жижей, и тот вспыхнул, как новогодняя елка. Пламя жадно пожирало свой дар, и вскоре воющая туша почернела под желтым ореолом огня.
   Морда Онтора исказилась ненавистью.
   - Что вы творите! - закричал он, теряя видимость из-за дыма, поднявшегося от живого факела.
   Густая удушающая пелена застилала глаза. Демон выпустил три антарва, вырвавшихся из него, как автоматная очередь. Пискнув в полете, они сразу же погибли от руки призрачного силуэта Антайо, витавшего по другую сторону горячих лепестков. Онтор хохотнул и ловко отскочил, пропуская атаку Защитника, внезапно появившегося из черного марева.
   Покачивая головой, демон, переполненный негодованием и гневом, быстро скрылся в серой пелене. Небольшой силуэт нырнул в дыру и промелькнул мимо рельс. Его тень скользнула в туннеле и растаяла в неизвестном направлении.
   До ушей Райдека донесся полубезумный хохот.
   - Антайо! Синди! - закричал в пустоту качок.
   И ему ответила до сих пор живая гора, отчаянно воющая о своей скорой гибели.
   Девушки, осторожно пробивающиеся через пламя, выбежали к нему, прикрывая носы. И все трое сразу же спрыгнули на шпалы. Они слышали вой и топот твари, сопровождаемый бряцаньем и лязгом. Когда уже жизнь покинет изможденные тела, оставалось вопросом времени.
   В мрачном туннеле можно было хоть немного отдышаться. Но уже и здесь видимость сильно ухудшилась. Перекрывший дорогу вагон отрезал у них один из путей побега. Бросившись в противоположную сторону, ребята под предводительством Райдека припали едва ли не к колесам, стараясь не угодить под хлестающий из окон огонь.
   Тяжесть в груди все росла. Боль во всем теле давала знать о пережитом. А жуткие завывания чудища были слышны даже в районе головы поезда.
   - Нам надо быстрее выбираться! - крикнул напарницам Райдек. - Пока тут все не полыхнуло!
   Эхо разбросало его слова по всему туннелю.
   - Почему ты так в этом уверен? - кашляя, вскричала Синди, утирая грязной рукой сажу с лица.
   Признать, они все сейчас походили на негров.
   - Это марионетка Кукловода... Один из его тузов в рукаве. Я очень долго следил за ним в городе, а потому не показывался вам. Но вы и без меня хорошо справлялись. И...
   Раздался грохот. Может, наконец, умерло то существо.
   - И в чем его особенность? - вопросила Антайо, едва настала ненужная пауза.
   - Когда кровь Онтора входит в реакцию с кровью человека, получается такая вот небольшая бомба.
   - Поверить не могу! - на бегу прокричала Синди. - И ты чуть не поджарил нас всех?! Какого ты заставил Антайо спалить эту дрянь?! И какая к черту бомба?
   - В противном случае нам бы пришлось очень туго. Так что давайте поторопимся, - услышала она в ответ.
   Но больше ничего не решилась сказать.
   Их все настигал этот проклятущий дым. Узкая полоса забетонированного прохода, и стена слева, заляпанная чем-то не очень приятным, являли для ребят единственный путь побега. А рельсы справа все и тянулись непрерывной полосой, проложенной лабиринтом под всем городом.
   Они повернули, и увидели впереди просвет. Это было ни что иное, как долгожданная остановка.
   - Быстрее! - обернувшись, прокричал Райдек.
   Девушки, бегущие позади, молча последовали его приказу.
   Ребята вскочили на освещенную платформу, и встретились глазами с десятком удивленных людей. Почувствовав что-то неладное, горожане зашептались и поспешили обратно к выходу.
   - Быстро убирайтесь отсюда! - закричал измазанный копотью парень. - Скорее!
   Люди не стали задавать глупых вопросов, и бросились прочь. Видимо, чувствовали, что уж очень сильно запахло жареным. Хотя, Защитники не могли утверждать, что оно именно так и было.
   Прогремел оглушительный взрыв. Своды подземелья вздрогнули, и разрядились басистым гулом. Он все нарастал, ровно как и жар, медленно набирающий обороты.
   Из мрачного зева туннеля на несколько метров вырвался толстый столб огня, обдавший раскаленной волной воздуха лица ребят. Пламя с жадностью схватило бетонные края прохода, облизывая их до черноты. И в одно мгновение сырая платформа превратилась в печку.
   - Хорошо, что мы успели, - хохотнул парень, и в его темных глазах отразился бушующий желтый столб, тянувший к нему обрубленные лепестки.
   - Но, а что с Онтором? - перевела на него взгляд Антайо. - Он...
   - Хоть он и похож на шута, он далеко не дурак, - ответил Райдек.
   Теперь у них появилось немного времени передохнуть. Совсем немного, ведь скоро тут начнется целое представление от городских служб. Но больше всего команде хотелось побыстрее принять душ и переодеться.

17. Провал и победа

   Тао припал к каменной стене и рухнул на колени. Глаза выскочили из орбит, и он истошно закашлял, ощутив жар, ножом полоснувший тело изнутри. А после вскричал, почувствовав, как загорелась кожа. Он с ужасом глянул на ладонь, в один миг взявшуюся волдырями.
   Почерневшие покровы, расходясь, обнажили глубокие красные ямы. А выступавшая из ран кровь сразу же сворачивалась, и лохмотьями падала на грязный пол.
   Внезапно блондин понял, что задыхается. Схватившись за горло одной рукой, другой стянул волосы. Боль раздирала тело изнутри, и от нее не было спасения. Но прошло буквально секунд пять, и она растаяла в небытие. А ожоги на пятерне исчезли, став всего лишь страшным видением.
   Тао поднялся на ноги.
   Его лицо растянулось в ухмылке. Он опустил глаза на руку и в тусклом свете кристаллов разглядел на ладони желтый клок. Спутанные волосинки торчали в разные стороны, и полудемон недобро усмехнулся, глянув, как они бликуют.
   В последнее время роскошная шевелюра начала вылезать. С такими успехами через месяц он совсем облысеет.
   - Эй! - донесся голос Дарка.
   Тут из темноты коридора вышли двое приятелей и остановились напротив. Тао мягко улыбнулся и махнул рукой, приветствуя их.
  
   - Я хочу сообщить вам радостную новость, - разметав тишину пустой платформы подземки, заявил Райдек.
   Он театрально крутанулся. Тонкий стук его туфель эхом отразился в округе. Он припал перед выложенной квадратной плиткой колонной и погладил ее отливающей серебром рукой. Девушки с интересом уставились на Защитника.
   - Осколок, - хохотнув, сказал чернявый.
   И следом вытащил из кармана сверкающий Синий камень.
   Металлическая рука с механическими пальцами и перебирающимися на сгибах внутри проводками нисколько не ошарашила девушек.
   - Как? - поинтересовалась Антайо.
   - Легко, хех. Особенно когда знаешь, где подстегнуть недоумков. Признать, не зря я так долго качался в тренажерке.
   - Ну, конечно, - хмыкнула Синди, закатив глаза. - Все как обычно. Мы только успеваем подоспеть на расправу с демонами, а то и вообще оказываемся загнанными в угол, пока кое-кто активно вставляет палки в колеса Хозяину.
   - Перестань нести ахинею, - завила Антайо.
   - Ну, как и всегда... - Райдек развел руками, и, обняв чумазых воительниц за плечи, повис между ними. - Девочки, не ссорьтесь. Вы действительно много делаете. Без вас обеих я бы и не справился. Ну, где мы еще найдем такого прекрасного лидера как ты, Антайо?
   Синди лишь хмыкнула, и демонстративно обиделась, когда парень легонько чмокнул красноволосую в щечку.
   - Ну, да. Конечно, - сказала она. - Давайте скорее выбираться отсюда. Надо быстрее привести себя в порядок. Где та гостиница?
   - Далеко, - произнес Райдек. - Придется нам какое-то время побегать в таком виде.
   - Ребят, давайте сосредоточимся, а? - обратила на себя внимание Антайо. - Если Онтор не соврал и действительно обнаружил его...
   - И ты поверила этому проходимцу? - возмутилась рыжая.
   - Даже если и так, не стоит раздувать из этого проблему - произнес Райдек. - Я искал Майнтера. Очень долго думал, кем он может быть. Но город большой, и людей, излучающих похожий фон довольно много. Плюс ко всему, мне не раз приходилось отвлекаться...
   - И ты еще что-то говоришь нам? Когда Освобожденные гуляют по улице, а местным никак не хватает мозгов прислушаться к нашим рекомендациям? Вот и вместо того, чтобы эвакуировать город, они притянули какую-то массивную технику. Зачем? - засыпала вопросами Синди.
   - Но согласись, они здорово помогли с последним демоном Осколка, - усмехнулась лидер.
   - О, да, - многозначительно протянула рыжевласка.
   - Но, а что ты хотела от людей? - устремила на нее пристальный взор Антайо.
   Синди промолчала, но лицо ее напряглось. В глубине души она понимала, что та права, но порой ей хотелось, чтобы к ней прислушивались как можно больше людей.
   А по факту, ее слово мало кто принимал в оборот.
   - Ну, а так, дамы, что по поводу Майнтера? Когда будем его искать? Ведь время... - попытался разогнать напряженную тишину Райдек.  
   - ...истекает. Парад все ближе, и бла-бла-бла. Мы это проходили. У нас будет еще несколько дней, чтобы найти его. Думаю, с твоей помощью мы справимся быстрее, - уверенно перебила качка Антайо.
   Тот усмехнулся.
   - Если только его не заберут раньше, -  произнес он. - И если нас не станут отвлекать.
   - Как ты думаешь, зачем было все это устроено? - вопросила лидер.
   Райдек пожал плечами.
   - Могу лишь предположить, что нам готовят сюрприз. А может, на тот момент три полудурка добывали осколок... И, чтобы мы им не помешали, вот и устроили представление.
   - М-да... - закатила глаза красноволосая. - Будто бы это что-то решает.
   - Старик падок на сюрпризы... Будто бы ты не знаешь. Не сомневайся, сейчас всю игру ведет он.
   - Давайте уходить, - сухо произнесла лидер, почувствовав, как сердце пустилось в пляс. - Мы и так сильно задержались.
   Нехорошее предчувствие.
   Ребята быстро поднялись по ступенькам и вышли на улицу. Свет ударил в глаза, на некоторое время ослепив их. Когда же мир начал выползать из белоснежного фона, они обнаружили, что стоят на пустой площади. Перекатившееся на запад красноватое солнце готовилось в скором времени заслепить в глаза.
   Несколько темных машин с ревом пролетело по берущей поворот дороге неподалеку, и скрылось в неизвестном направлении.
   Синди могла поклясться, что слышала завывание полицейской сирены. Но этот едва заметный звук унес легкий порыв теплого воздуха. И тут она поняла, что внутри всколыхнулось предчувствие опасности. Стремглав выхватила из-за спины гаар, прочно зафиксированный обтягивающими лентами на ее туловище.
   Райдек в тревоге огляделся. Взмахнул механической рукой, и из-под правого рукава выскользнули четыре тонких лезвия. "Когти джирса". Несмотря на визуальную примитивность, эти ножи имели одну хитрую функцию, позволяющую использовать их для дальнего боя.
   - Кто здесь? - грозно произнесла Антайо, внимательно ощупывая каждый угол открывшегося пространства.
   - Как ни странно, но вряд ли вы ждали нас, - завещал грубый и нахальный голос. - Но, тем не менее, мы тут.
   Внезапно на глаза из-за угла соседнего здания вышел молодой мужчина. Короткую стрижку и фиолетовые волосы Защитники сразу узнали. Сдвинутые брови, дающие вечно недовольное лицо, маленький нос и пронзительные глаза выдавали старого знакомого по имени Дарк.
   За ним плелся парень в очках. Выступающие скулы, внешне безэмоциональная сосредоточенность на треугольном лице, вкупе с пронзительным, умным взглядом, прятавшимся за круглыми очками, выдавали в нем полудемона по имени Кин.
   Едва он остановился возле задиры, справа, словно приведение, возник Тао. Его одежда выглядела странной. А потерявшие прежнюю воздушность светлые волосы нерасчесанными патлами спадали на плечи. Да и миловидное лицо выглядело как-то неправильно... Наверное, из-за впалых глаз, недоверчиво поглядывающих на мир, и бледной, нездорового цвета кожи.
   Тут его губы искривились, выплевывая слова.
   - У вас затерялась не принадлежащая вам вещичка! - Тао широко улыбнулся.
   Вернее сказать, оскалился.
   - Да? И с какой стати? - усмехнулся Райдек, и вызывающе облокотился о фонарный столб.
   Девушки могли слышать, как заскрипели механизмы его роботизированного протеза. И не успел фиолетоволосый и рта открыть, как Синди разразилась неудержимым хохотом.
   - И с чего бы? - серьезным тоном вопросила она, перестав смеяться.
   И вперила в троицу внимательный взгляд. Белобрысый ей не понравился сразу. На сей раз он приплелся каким-то другим.
   - Вы встали на кривую дорожку... Разве Защитникам положено опускаться до воровства? - промурлыкал Тао. - Вы же...
   Он сделал шаг вперед.
   - Довольно, - осекла его Антайо. - Прекратите разводить балаган. Хотите осколок? Ну, так, пожалуйста.
   Она сдвинула брови и подняла вдоль тела руку. В следующий миг под ее ладонью стали появляться скапливающиеся в одно целое гранулки. Тао, усердно наблюдающий за ними, брезгливо скривил лицо.
   Тут из-за его спины вышел Дарк. Он с презрением глянул на Защитников.
   - И что? Хочешь напугать нас этим? - самодовольно произнес фиолетоволосый.
   Антайо хмыкнула.
   - И ты еще смеешь так разговаривать с нами?! - вдруг взревела Синди.
   Она демонстрационно покрутила оружие. По лицу задиры стало заметно, ему этого оказалось достаточно, чтобы засунуть свое мнение куда-нибудь поглубже.
   - Возможно, уважаемые, - толкнув Дарка, на сцену вышел красавчик, - вы не так растолковали предложение моего друга.
   - Что?! - с вызовом возмутилась рыжеволосая.
   - Мои глупые компаньоны совсем забыли, кто здесь главный. Осколок был утерян, теперь его необходимо вернуть... Логика простая, как стадо баранов. Папик же очень обидится, если не увидит свою прелесть, так ведь, Да-а-арк-к?
   Тао словно назло протянул его имя, и повернул к нему голову, призывая к ответу. Но тот стоял, стараясь не обращать на провокацию внимания.
   - Заткнись, - наконец рявкнул он, и бросил уничтожающий взгляд на блондина.
   - Вот видите, - снова повернулся к Защитникам Тао. - Он просто слишком сильно поддается эмоциям. Но стоит с ним поговорить, и от его спеси не остается и следа. Верно же, Дарк? Нужно же доказать Хозяину, что ты не кусок дерьма?
   Тот тихо выругался.
   - Вы сами все слышали, теперь покажите, что достойны быть его владельцами, - произнес, поднимая брови, Тао, обращаясь к противникам. - Вдруг нам повезет.
   - У тебя, похоже, поехала крыша, - подавляя смех, прохрипел качок. - Раз ты так хочешь, то свое получишь.
   - Ну почему же? - скорчил полную удивления рожу Тао. - У нас же одинаковые шансы.
   - Ты, наверное, смеешься над нами, - со злостью бросила Синди. - Хочешь выбесить меня?
   - Совсем нет, - отмазался Тао, и  виновато заглянул ей в глаза.
   - Тогда идите отсюда, - рявкнула Антайо.
   - Хорошо, - произнес белобрысый.
   Он развернулся и зашагал прочь. Райдек заметил, как блондин подал знак руками своим. Кин последовал за ним, а вот Дарк застыл на развороте, так и не сдвинувшись с места. Он вперил полный ненависти взгляд на Защитников, стоящих в метрах семи от него. Как тут он растопырил пальцы, и на его распростертой ладони стал образовываться комок энергии.
   Фиолетоволосый резко повернулся, и из его сведенных рук вырвался пересекаемый молниями черный шар. Едва ли не синхронно с ним развернулся полудемон с круглыми очками на носу, и выпустил похожую штуковину.
   Райдек и Синди бросились в разные стороны, прежде чем в них попали снаряды. Два тлеющих оплавленных следа остались на бетоне от угодивших в него шаров.
   - Ну, вы сами напросились, - хищно ухмыльнувшись, произнесла рыжая, и ей в ответ улыбнулся Тао.
   Райдек мог найти сходство между их улыбками, но не стал этого делать. Он бросился в атаку следом за Синди, оставив лидера в стороне.
   От смачного удара ногами в грудь Дарка спас вовремя выпущенный красно-фиолетовый разряд молнии прямо на рыжую воительницу. Синди блокировала ее гааром. Попав в лезвие, энергия выпустила взрывную волну, и рассеялась вникуда. Девушка ощутила, как погорячела металлическая рукоять. И попутно отлетела назад. Упав на спину, она быстро поднялась. Ноги предательски задрожали, выдавая болезненную усталость.
   Увидев полудемона в очках, схлестнувшегося с Антайо, она, не думая, бросила нож. Русоволосый пригнулся, и клинок пролетел мимо, едва не задев его макушку. Тогда Синди побежала на него, и налету рубанула вдоль груди. Полудемон всхлипнул, и выпустил в нее черный клубок. Синди отпрянула, и кинула тесак. Ее глаза остекленели, узрев, как гаар угодил в славное место между левой ключицей и плечом наглого полудемона.
   Кин болезненно вскрикнул. Он рухнул на колени и схватился за рукоять. Тут перед ним что-то промелькнуло. Завидев несущуюся на него Антайо, держащую странное оружие с четырьмя изогнутыми ножами, он испуганно раскрыл глаза. Выхватив испачканный алой кровью тесак, и почти не чувствуя боли, он вскочил на ноги и сверху вниз ударил по Защитнице. С противным звуком их оружия сошлись. Антайо нажала, и нож в руках Кина соскользнул, выпуская скрежет. Но... он вдруг поднял руку и бросил в Защитницу очередной ком. Красноволосая отпрянула, предоставив неприятелю райктен, и шар врезался в него, выпустив сбившую ее с ног волну. Выронив звезду, она охнула и завалилась на спину. Кин злобно усмехнулся, и присел перед ней на корточки.
   Умник небрежно покрутил гаар.
   - Никогда не подумал, что мне придется это сделать, - произнес он, и в его голосе девушка уловила нотки горделивости.
   Рука зависла, намереваясь упасть и нанести удар, как тут что-то толкнуло его в поясницу. Охнув, Кин повалился на асфальт близ Антайо. Рукоять задрожала в его руке и вырвалась куда-то вверх. Он собрался подняться, но нечто тяжелое вновь обрушилось на спину. Полудемон ударился подбородком, и чуть не откусил себе язык. Уши заложило. Да и окружающий мир поплыл. Но наваждение быстро прошло, и все стало на круги своя.
   Кин узрел своими голубыми глазами Антайо и Синди, вернее, их ноги. Он кашлянул, и неожиданно ощутил привкус крови. Грудь болезненно заныла.
   - Ну что, приятель... Сразился с нами? Тебе этого хватит? - послышался насмешливый, немного хрипловатый голос рыжей.
   Это уж точно говорила она; ведь ее рот шевелился, в отличие от стоящей рядом подруги.
   Напрягшись, Кин вскочил на ноги. И тут услышал кряхтение Дарка. Резко повернув голову, он увидел Райдека, сошедшего в бою с задирой. Тот оказался достойным соперником. В отличие от этих двух, качок, как понял Кин, не использовал холодное оружие в рукопашных боях.
   Но вот только Тао он почему-то нигде не замечал.
   - Эй, ты, - услышал он презрительный женский голос, и повернулся.
   Защитницы выглядели раздраженными.
   - И разве это того стоило? - вдруг спросила Антайо.
   - Мы... и так умрем, - запинаясь, произнес Кин.
   Девушки поняли, что он сдерживает себя, чтобы унять дрожь в голосе.
   - Не в наших интересах убивать вас, - сухо бросила Синди.
   Кин покачал головой, как тут накинулся на нее.
   - Отдай мне этот чертов осколок! - закричал он.
   Повелительница копья зашла ему за спину, и ударила кулаком по затылку. Кин обмяк прямо на ходу, не успев выпустить энергетический шар на лидера команды. Антайо так и стояла на месте, немигающе наблюдая за тем, как полудемон без чувств свалился на живот.
   - Недурно, - буркнула она Синди.
   Рыжая в ответ усмехнулась.
   Едва покончив с неприятелем, девушки бросились к Райдеку. Тот нагнулся, пропуская черный шар, и врезал металлическим кулаком в солнечное сплетение полудемону. Дарк издал похожий на кряканье звук и без чувств распластался на асфальте.
   - Хех, сложно же с ним было. Зато интересно, - довольно заявил чумазый брюнет.
   И услышал сопение. Дарк, сгорбившись, поднялся, и утер с губ кровь. Шатаясь, он выпустил молнию в Защитников. Те рванули врассыпную.
   Странный шум наполнил уши, и Дарк резко повернул к его источнику голову.
   Райдек нарисовался слева, и врезал ему в лицо металлическим кулаком. Полудемон лишь увидел сверкающие серебром пальцы, которые угодили прямо по носу. Раздался хруст, пронесшийся по телу Дарка волной острой боли. Он инстинктивно поднял руку и выпустил шарообразный снаряд в живот противнику. Защитник пролетел на спине несколько метров, и едва не свалился на ступеньки, по которым недавно поднимался с парой симпатичных девчонок.
   Закричав, фиолетоволосый схватился за нос. Казалось, он опух, и дышать стало невозможно. Но первое, что его беспокоило больше всего, сколько времени ему придется ходить с таким видом. Ведь оба его компаньона впредь станут потешаться над ним, уродуя и без того невысокую самооценку задиры.
   Защитницы бросились на него, и тут же кинулись по сторонам - промелькнувшая молния, похоже, задела их. Прокувыркнувшись по асфальту, Антайо встала на ноги и бросила в атаковавшего райктен - Тао кинулся вбок, пропуская смертоносную звезду.
   Хорошая реакция для полудемона.
   - Эй, Антайо! - закричала Синди, и лидер обратила на нее внимание.
   И увидела, как на пол осел Дарк. Нет, не умер. Синди оглушила и этого.
   - Что такое? - удивилась та.
   - Последний, - бросила рыжая, кивком указывая на Тао.
   Тот снова готовился атаковать. И тогда Защитница запустила в него кинжалы. Блондинчик рухнул наземь, как тут вытянул руку, выпуская на волю похожую на кнут молнию. Девушки пропустили его атаку. Они бросились к нему, и сошлись в драке.
   Странно, но он был подготовлен лучше тех двоих. На какой-то момент Синди показалось, что она вновь схлестнулась с мерзким Онтором. Отвратные тряпки, выполняющие функцию одежды, ну очень походили на излюбленный балахон Кукловода. И она явно была на размер больше. Белобрысый пригнулся, парируя атаки Антайо, сошедшей с ним в рукопашную.
   Как вдруг он оступился и упал.
   Синди заметила на его спине что-то странное. Тао, увидев ее замешательство, оскалился, и выбросил ком черной энергии. И на сей раз угодил по рыжевласке, и та некрасиво опрокинулась, на время выйдя из строя. Он вскочил на ноги, и кровожадно ухмыльнулся. Правый глаз странно сощурился.
   Но улыбка спала, когда райктен вернулся обратно к Антайо.
   - Боюсь, сегодня не твой день, - сказал Тао и разразился странным хохотом.
   - Не думаю, - бросила Антайо. - Ну что, полудемон, схлестнемся?
   Тот усмехнулся, и правые уголки его губ поднялись. Весьма нестандартная реакция этих трусливых компаньонов. Как они вообще решили противостоять Защитникам?
   Грудь Тао вздымалась и опускалась. Он глубоко дышал. И явно устал.
   И теперь этого крепыша будет легко завалить.
   - Что-то не припоминаю, чтобы я записывался тебе в подчинение, - высказывался Тао, и опустил руку.
   И, почти незаметно, в его ладони стал возгораться темный огонь. Резко выпустив крупный шар из-за спины, он спокойно наблюдал, как Антайо перепрыгнула его.
   Вмиг откинувшись назад, он выхватил из ниоткуда широкую плеть, искривившуюся в воздухе тонкими всполохами. Этот выкрутас полудемона намного превосходил кривые попытки его помощников. И как у него хватило сил призвать такую штуковину. Наверное, он должен был чертовски устать.
   Как в таком случае белобрысый до сих пор стоит на ногах?
   Внезапно улыбка соскочила с лица, он отпрянул и крутанулся, ударив хлыстом по сторонам. Синди и Райдек, подкрадывающиеся к нему сзади, отпрыгнули на безопасное расстояние.
   Лески сверкнули на свету и обвили запястье Тао. Полудемон двинул подвешенной правой рукой, но та лишь покачнулась. Кнут, словно ощутив свою ненужность, растаял, рассыпавшись на тонкие молнии.
   - Черт, - совсем равнодушно сказал блондинчик, бросив взгляд на лишенную воли пятерню.
   - Какой настырный тип! - послышался голос Райдека за спиной.
   Но его Тао так и не смог увидеть. Не мог он видеть и вытянутую стальную руку, со сжатыми пальцами в кулак. Как и тонкие, сверкающие белые нити в воздухе, берущие свое начало под ножами джирса.
   Девушки, стоящие перед ним, сверлили его тяжелым взглядом.
   - И что ты будешь делать теперь? - спросила лидер Защитников.
   Тао молча схватился свободной рукой за леску и потянул. Райдек, всколыхнулся, когда тонкая крепкая нить вылезла на несколько сантиметров из отверстий под ножами. Давление ослабло, и Тао попробовал освободить пятерню от захвата. Это оказалось не так просто; он лишь порезался. Из раны выступила темная густая кровь. Он не отреагировал, даже когда она комьями полилась на асфальт.
   - Не слишком удачно, ты не находишь? - издевательски вопросила красноволосая.
   Тао усмехнулся. Он снова попробовал высвободить руку, но опять тщетно.
   - Не считайся с тем, что видишь, - сухо протянул он.
   - Еще слово, и я вспорю тебе брюхо, - яростно заявила Синди, и грозно вступила вперед.
   На что блондин не отреагировал.
   Она потянулась рукой за спину, выхватывая "двойное копье", как вдруг Тао зашелся истеричным хохотом. Глаза рыжей широко раскрылись, а лицо на миг перекосилось, словно бы она узнала голос. Действительно, сейчас он мало напоминал тонкий и красивый тенор милашки Тао.
   И если бы его компаньоны находились рядом, они бы, должно быть, поняли, что потеряли своего помощника. Может, уже давно.
   Но, к счастью, они валялись без сознания и вряд ли могли его слышать.
   Лицо рыжевласки  исказила маска раздражения, и она молниеносно разъединила оружие на клинки.
   - Синди, достаточно, - бросила Антайо.
   Взметнув на нее полный презрения взгляд, та замерла на месте, и принялась угрожающе крутить ножи в руках, как циркачка.
   Похоже, она таким образом успокаивала себя.
   - Заметь, ты находишься не в весьма выгодном положении. Да и твоим соратникам не тягаться с нами даже в ловкости. Отчаянная попытка... - твердо произнесла лидер, смотря Тао прямо в глаза.
   Его расширенные зрачки уставились на нее.
   - Еще бы, - усмехнулся блондин. - Как и всегда.
   - Пора бы и твоему Шейсу приспустить пылкость. К чему весь этот цирк?
   - Что? Причем тут Шейс? - Тао помрачнел, явно не ожидая такого вопроса.
   Его глаз по-прежнему был прищурен. До чего же сильно он теперь походил на Онтора.
   - Передай ему от меня пламенный привет, и напомни о нашей с ним первой встрече. Знай, я очень жажду его увидеть! - с иронией говорила Антайо. - А осколок ты и он все равно не получите! Пора бы вам уже заткнуться и не рыпаться!
   - Что?
   - Ты глухой? - злобно выронила Синди.
   - Мм-м-мм, возможно, - недобро улыбнулся Тао. - Но я дам тебе маленький совет. Никогда недооценивай моего Хозяина.
   - Не развязывай язык, - Антайо заметно поменялась в лице.
   Разозлилась.
   - Ты, должно быть, поняла, хм... но это уже не важно.
   - Что не важно?
   - Ты не сможешь ранить меня.
   - Зато я могу убить тебя, - отрезала та. - И положить конец цирку.
   - Да неужели? - раздался смех. - И что ты этим изменишь?
   - Я не советую тебе нарываться, - проревела Синди, и рванула к нему за спину.
   Она приставила лезвие к шее Тао, и тот, случайно дернувшись, захрипел. Второй нож воительница приложила к его позвоночнику, и сверкающее острие едва не касалось крупного горба.
   - А ты, дура, раз не доверяешь своему лидеру, - злобно ухмыляясь, блондин повернул к рыжей голову.
   Он постарался заглянуть в ее глаза. Но не вышло.
   Синди оскалилась и коленом пнула по пояснице. Тао заставил себя не шелохнулся. Но лезвие у шеи все же сильно надавило на кожу.
   - Я могу создать чертову тучу верных слуг, - в голосе полудемона зазвучали писклявые нотки. - И ты окажешься не в теме.
   - Ты просто трусливая тварь, - услышал он лидера. - Всегда используешь чужие руки, чтобы не марать свои.
   Тао хмыкнул.
   - Ты можешь убить меня, но от этого ничего не изменится.
   - Ты и так мертв, - отрезала та.
   - Какая ирония! - ехидно заметил Тао. - Попробуй убить меня во второй раз.
   - Что? - не вписалась Синди своей репликой.
   - Вы уже проиграли, - ухмыльнулся Тао. - Антайо, ты никудышный лидер. Синди, ты действительно дура. А ты, - он качнул головой в сторону парня, - идешь на поводу у двух баб и не можешь не подчиняться им. Ха-ха-ха!
   - Ах, ты, мразь! - выкрикнул Райдек, и выбросил новые нити. - Сдохни!
   Леска сверкнула в воздухе, обмотала полудемона за вторую руку.
   - Марионетка? - вопросила Синди. - Тао стал зомби?
   - Оказывается, те мертвяки, что напали на нас на площади... Были лишь прототипом... - разъяснила ей Антайо. - Как ты видишь, это - готовая версия.
   - Не соверши ошибки, - ухмыляясь, ехидно промурлыкал Тао.
   И красноволосая поняла, что он обращается к ней.
   - Ты действительно идиот, раз посмел подпустить к себе антарва, - бросил Райдек. - Синди, прикончи эту тварь!
   Антайо вытянула перед ним руку, призывая к прекращению всех действий.
   - Твоей целью не была добыча осколков, верно? - внезапно спросила лидер.
   Тао расхохотался.
   - Хм, ты начинаешь быть проницательной, но это тебя не спасет. Как жаль, уже скоро начнется Парад, но вы так и не выполнили и половины работы.
   - У нас есть осколок. Без него ничего не начнется.
   - Хе-хе-хе. Вы не сможете отменить Парад, как и участие в Церемонии Майнтера. Не долог тот час, когда я приведу его в Обитель, - захихикал Тао.
   -  Он не станет на вашу сторону, - твердо сказанула лидер.
   - Я уже говорил вам, что нашел Майнтера. Но я почему-то далеко не уверен в твоих словах, - разразившись звонким хохотом, продолжал Тао. - Поторопись, Антайо, если не хочешь, чтобы он попал в наши руки.
   Синди не предугадала его реакцию, и не успела убрать ножи, как полудемон сам навалился на нее. Острие, приставленное к спине, плавно вошло в горб и ударило во что-то твердое. Следом за хрустом, голова Тао безжизненно поникла.
  
   Дарк дрожащей рукой коснулся посеревшего лица белобрысого. Его голова, беспомощно качнувшись, легла на бок. А раскрытые стекленевшие глаза подобно зеркалу отразили немного искаженный мир.
   - Черт! Тао! Придурок! - закричал Дарк, пнув тело ногой. - Какого хрена?!
   - Успокойся, - произнес усталый голос оставшегося компаньона.
   - Вали, Кин! Я не помню, чтоб приглашал тебя с собой. Я же говорил, что из этого ничего хорошего не выйдет!
   - Это имеет отношение и ко мне, Дарк! - Кин старался не повышать голоса.
   Настала пауза.
   - Знаешь, что? - вскочил фиолетоволосый. - Хватит строить из себя всезнайку, у тебя плохо получается! Ты бесишь меня одним своим присутствием!
   - Придержи эмоции, Дарк. Сейчас они совершенно не нужны.
   Дарк снова со злости пнул труп ногой. Только вот теперь Тао не мог ему должным образом ответить. Его умиротворенно застывшее лицо, хотя бы наводило мысль о том, что он ушел, не испытав лишней боли.
   - Проклятье! И на что он надеялся своими выходками?
   - Это не выходки... Его поведение... если ты не заметил. Стало другим.
   - Он совсем спятил, когда потерял осколок... Черт, какой же он идиотище!
   - Не думаю, что он не знал, чем могла кончиться схватка с Защитниками.
   - К чему ты клонишь? - Дарк соизволил повернуться к собеседнику.
   Кин заметил его полное беспомощности, и в то же время ярости, лицо.
   - А то, что мы имеем дело с совершенно иной силой.
   - Силой?
   - То, что мы остались в живых, объясняет, что он отчего-то был гораздо опаснее, нежели мы.
   - И что привело тебя к таким мыслям, повелитель Логики?
   - Все очень просто - Защитники сказали, что не хотят убивать нас. Им это не нужно.
   - А тебе не приходило в голову, что они прикончили Тао лишь в акт устрашения? Чтобы такие "безмозглые дурни" как мы, даже не смели отнимать время, у таких, как они?
   - Защитники не преследуют этих целей.
   - И с чего ты так уверен?
   - Хм... по мере пребывания на службе я довольно часто посещал библиотеку и почерпнул много чего полезного. О Защитниках тоже. Подумай сам. Они бы убили всех нас, а не только Тао.
   - Хм, забавно. И что же ты еще узнал такого интересного о Защитниках?
   - Они не убийцы. Им нет нужды уничтожать полудемонов, если они не представляют угрозы для людей, - пояснил Кин, подправляя очки.
   - Тогда все это странно, - покачал головой Дарк.
   Он впервые почувствовал то, чего так боялся; опустошение начало пожирать изнутри. Приобрело острые зубы, и теперь медленно, кусочек за кусочком поглощало его.
   - Наш Тао вернулся другим... После исчезновения. Я полный придурок. Сколько времени я не хотел этого признавать, хотя видел кое-что... Плохо, что ты ничего не заметил. Ах, черт!
   Дарк покосился на него.
   - Я заметил, - с покорностью произнес он. - И меня это здорово напугало.
   Кин нехотя коснулся плеча погибшего, и покачал головой, борясь с мыслью, правильно ли он поступает. Но тут, собравшись с силами, он перевернул беднягу на живот. Тело с неохотой перевалилось, и полудемоны увидели темное пятно на спине, окружившее небольшой горб. Здесь же на балахоне зиял разрез от ножа гаара. Кин склонился над усопшим, и пальцами раздвинул порезанную ткань. Он заглянул в рану.
   - Ясно, - бесстрастно сказал Кин, поднявшись. - Мы с тобой идиоты, Дарк.
   - А вот словечками прошу не разбрасываться, - не совсем уверенно произнес партнер.
   Первые звуки сорвались с губ Кина, но он так и не договорил. Прямо напротив них по дороге промчалась полицейская легковушка. Громкое завывание сирены наполнило уши. И полудемоны устремили на незваных гостей презрительный взгляд.
   Машина резко остановилась неподалеку, и сирена волшебным образом заткнулась. Однако, красно-синие огни продолжали мигать.
   Полицейские не успели открыть двери и выйти наружу, как площадь перед лестницей метро уже встречала их скромной пустотой. Ни высокого, ни очкарика, ни даже подозрительного предмета, лежащего между ними.
   А ведь мужчины в форме были уверены, что видели там, неподалеку от входа в подземку как минимум два человека.
  
   Из облюбованной теперь уже двоицей комнаты через узкую щель прикрытой двери пробирался тусклый лучик света. Дарк и Кин сидели друг напротив друга, и тупым взглядом буравили черные шершавые стены, стеснительно подмигивающие им крупицами отсветов.
   Принесенный Тао светильник покорно стоял на столе, возле толстой, потекшей свечи, над которой дрожал нежный лепесток света.
   - Что теперь? - обращаясь в пустоту, прошептал Дарк.
   - Мне нужно время...
   - Опомнись! У нас есть все, кроме времени! Ты можешь найти другой способ?
   - Я должен все исследовать...
   - Что именно? Тело мы утеряли!
   - А оно нам надо? Я и так уже узнал достаточно. На Тао был антарв.
   - Ты уверен? - встрепенулся компаньон. - Зачем?
   - Я не знаю. Но это не значит ничего хорошего, - покачал головой умник.
   - Хех... Тогда не забудь об одной нашей проблемке... Кто будет добывать осколки? - задал весьма интересный вопрос Дарк.
   - Теперь у тебя не остается выбора.
   Дарк расхохотался.
   - Еще чего, - с пренебрежением произнес он. - Нет.
   - Ты будешь помогать мне, - Кин медленно перевел глаза на него. - Я не смогу добывать их. А ты умеешь выслеживать носителей. И осколок раздобудешь. Кристалл я починил, и он вроде бы работает.
   - Вроде бы... Отлично! А что с Хозяином? Сегодня мы должны предоставить ему Синий осколок!
   - Тогда у нас нет выбора.
   - Чего?
   - Мы объясним ему все, как есть. Нам незачем врать.
   Молчание разбавилось нервным смешком.
   - Ты идиот, - спокойно констатировал Дарк. - Он сразу же убьет нас.
   - По-моему, тебе уже на это плевать.
   - Именно, - услышал Кин после короткой паузы.
   - Тогда решено.
   Дарк нахмурился, и косо поглядел на черный кристалл, лежащий на столе и роняющий отблески ему в глаза. Он шумно потянулся за ним и, взяв в руку, принялся крутить. Холодный и скользкий.
   За дверью мелькнула невысокая тень. Грязный опаленный балахон жадно поглотила густая чернь. Со скрипом одна из дверей медленно отворилась, и Онтор, не мешкая, вошел в комнату. Шейс, как и прежде, сидел на своем излюбленном кресле. Его лицо, расплывшееся в широкой улыбке, походило на обезображенную морду, испещренную кляксами теней. Только умные глаза выделялись яркими звездочками, от которых отчего-то холодели внутренности.
   И уродец заерзал на месте, не вынося прожигающего насквозь взгляда старика. Он виновато посмотрел себе под ноги, в голове перебирая ворох мыслей, чего на сей раз ожидать от своего господина.
   - Я крайне недоволен тобой, Онтор, - грозно произнес дедуля, высокомерно взирая на съежившуюся фигуру с накинутым на голову капюшоном.
   Онтор сделал шаг вперед и остановился. Почерневшие рукава некрасиво складывались на локтях, а яркие волосы кое-где украшали темные пятна.
   - Хозяин, я не прощу им той дерзости, которую они совершили, - признался демон, и голос его дрожал от ненависти.
   - Дерзости? - улыбка на худом, вытянутом лице стала шире.
   - Они причинили мне боль.
   - Брось, насколько я помню, ни одна земная сила не способна навредить тебе, - улыбнулся Шейс. - А память еще ни разу не отказывала мне.
   Его рука скользнула на макушку, и пригладила и без того седые, зализанные волосы.
   - Я знаю,  но я не могу простить им этого.
   - На то они и Защитники, - усмехнулся старик. - Но чем тебе-то Тао не угодил? Он был прекрасной фигурой в моей игре.
   - Я решил, что теперь он не нужен.
   - Решил? - Онтор побоялся смотреть на лицо Шейса, превратившееся в жуткую ехидную гримасу.
   - Именно... Защитники озадачены, прислуга Хозяина сломлена.
   - И?
   - Теперь они бросят все силы на поиски Майнтера, нам только придется присматривать за их резвостью.
   - Защитники не дураки, - Шейс нахмурился.
   - Однако, их легко ввести в заблуждение, - продолжал Онтор.
   - Так причем тут моя игрушка?
   - Я подумал, что это позволит вам завершить начатое.
   - Каким образом?
   - Теперь эти полудемоны не будут мешаться под ногами. Мы соберем последние части, вернем, наконец, Синий осколок Хозяину. Я полагал, что рано или поздно, эти ребята упустят какой-либо из них. Так что теперь... Я даже нашел Майнтера. А Защитники признались, что не приступали к его поиску. Господин Шейс, что мешает Вам разделаться с этими двумя идиотами? Пусть они послужат и вам.
   - М-м-м-м, я подумаю над твоим предложением, - улыбнулся Шейс. - Ты становишься способным.
   - Благодарю, хозяин, - поклонился Онтор. В его глазах сверкнули красные огоньки.
   - Что ты намереваешься делать дальше?
   - Теперь мы можем стать ближе к Хозяину.
   - Да? И как?
   - Мы показали Хозяину, что мы более чем достойны уважения, - тихо произнес он, словно боялся, что кто-то мог услышать его.
   И протянул своему господину кулак. Шейс видел опаленные зеленые пальцы, и кое-где кожа на них уже взялась рубцами. Через секунду они раскрылись, подобно лепесткам, и на ладони старик узрел ярко искрившийся Зеленый осколок.
   - Ты нашел осколок Гордыни? - с удивлением спросил он.
   И тут услышал хихиканье.
   - Это было не столь сложно. Я подловил носителя в одной из станций метро, пока Защитники тупили вместе с моей марионеткой.
   - И они ничего не подозревают?
   - Я не знаю. Но думаю, что уже в курсе, - сказал Онтор, ухмыльнувшись. Свет выловил его морду, стеклянные полусферы которой сверкали как бриллианты.
   Шейс перевел взгляд на рожу подданного, и увидел, что она обезображена огнем. Левую ее половину занимал зарубцевавшийся ожог. Казалось, такой вид придавал уродцу солидности?
   - Отлично выглядишь, - заметил старик. - Я должен сказать, тебе так даже идет.
   - Спасибо, хозяин, но я все равно не прощу им этого, - грозно зарычал Онтор, пребывая где-то в мире своих полных мести мыслей.
   - Хорошо, - ответил Шейс. - Дерзай.
   Затем он протянул руку своему слуге, и Онтор покорно положил осколок ему на ладонь. Старик бережно покрутил его, не сводя пристального взгляда от множества ярких граней. Те весело подмигивали ему, чем заставляли улыбаться все шире и шире. И каждый раз Шейс замечал в отражении десяток скорченных рож, слепо смотрящих ему прямо в глаза.
   Он тихо захихикал.
  
   Сквозь шум телевизора Джейди отчетливо расслышал протяжный, наполненный тоской вой. Он с тревогой прикрутил звук. Перестрелки на экране практически смолкли.
   Завывание раздалось снова. Похоже, ветер, подумал Джейди. И тут почувствовал озноб. Он вспомнил тот ненастный день, когда столкнулся глаза в глаза с бесформенным демоном. И никак не мог отпустить от себя ту мысль, что едва не погиб в собственном жилище...
   Причем, два раза. Теперь Джейди день за днем мучил один вопрос - почему все эти создания так страстно интересуются им.
   Перебарывая страх, парень подошел к окну, и осторожно выглянул во двор. Глаза невольно уцепились за то самое дерево, под которым некогда пряталась мерзкая тварь. Сердце в груди пустилось вскачь, а по спине прокатилась волна тепла. Никого там, конечно же, не было. Однако, холодное напряжение никак не решалось покинуть съежившиеся внутренности. Джейди поднял взгляд. Крупная, немного скошенная луна по-прежнему чопорно наблюдала за жизнью города М.
   Пустынный двор, и кое-где желтые квадратики окон в его многоэтажном доме, несли успокоение в душу парня. Но этого, все же, не хватало. Чувство необузданной тревоги нарастало, как снежный ком, катящийся по белоснежному склону...
   Снова завывание. Нет, это не должно так продолжаться.
   Я, наверное, устал, подумал парень, и обхватил руками лицо. Ему снова возвращались эти образы. Антайо... Синди... Безжалостно расправляющиеся с чудовищами. Неужели они так легко убьют и его, когда и он станет одним из них?
   Джейди не мог быть уверенным, что Арек испытывал нечто подобное перед тем, как обратиться. И он уже смирился с его гибелью, хотя, все же, иногда в глубине души лелеял глупую надежду случайно встретиться с ним на улице... Конечно, кое-где на улице все еще висели объявления с фотографией Арека, и чернеющими крупным шрифтом словами "ПРОПАЛ ЧЕЛОВЕК!". Еще там было написано и мелкими буквами просьба нашедшим обратиться по номеру телефона, но Джейди понимал, что Арека уже никогда не найдут.
   Помимо этого, сами новости периодически рассказывали о пропавших без вести горожанах.
   Антайо не лгала ему. Но она по-прежнему представляла опасность. Человек-тень, часто приходивший Джейди во снах, предупреждал проявлять осторожность. Не вставать на пути этих девушек.
   Обилие свободного времени, появившееся у Джейди с момента закрытия школы, заставляло его раз за разом погружаться в себя. Испытывать страх. Не так давно, когда он решил встретиться с Мэттью, на него напал червеобразный монстр. Проснувшаяся рука расправилась с ним, убив камнем по голове. И с того момента Джейди решил лишний раз не выходить на улицу. К тому же, круглый шрам, оставшийся на его спине, красноречиво указывал на это. Зря, что Джейди не воспринял серьезно такой яркий намек раньше.
   А вот полиция уже не справлялась со своими полномочиями. Да и что они могли сделать? Теперь их патрули начали сменять военные, непроизвольно шагающие по улицам. Их количество значительно возрастало к вечеру. Но даже это не снимало напряжения.
   Некоторые заведения все же работали и в ночное время. Другие же закрывались до захода солнца.
   Еще вечером Джейди просмотрел последнюю рубрику новостей с трагедией в метро. Все прилегающие остановки перекрыли, а движение поездов на время заблокировали. Был найден поезд, несколько вагонов которого полностью выгорели. Как на место происшествия пустили журналистов, Джейди не знал.  Но шокирующие кадры рубрики новостей на днях подняли шумиху. Военным было приказано отогнать агрессивную толпу, собравшуюся в полдень у здания администрации. К счастью, обошлось без каких-либо казусов, и вскоре разгоряченные горожане разбрелись по домам. Кто-то еще пытался проникнуть в кабинет власти, но вояки быстро вразумили его, и отвезли в участок. Судя по слухам, мужчина, у которого не так давно пропал брат, пробыл за решеткой двое суток.
   После этого случая больше никто не решался получить официального ответа от властей.
   Перед мысленным взором промелькнули еще несколько страшных картин. В одном из вагонов было найдено множество почерневших останков, предположительно, людских. Эти дерганные кадры с места трагедии поселили в глубине души страх. Тот самый страх, который однажды захватил власть над телом Джейди.
   Полицейские уверяли, что отстреливают всех попавшихся им на глаза шестиглазых червей, снующих в узких переулках, подобно крысам. Но разве такая новость могла кого-либо успокоить?
   Джейди думал уехать из города, пока это все не прекратится. Он не один раз созванивался с родителями, и те настаивали бросить все и переехать к ним. Но Человек-тень говорил остаться. Нет, он приказывал остаться, играя на его липком, тягучем страхе. Он звал Джейди никчемным трусом, и тот, где-то в глубине души понимая, что голос прав, жаждал доказать обратное.
   У него должно это получиться.
   Он лег на кровать и выключил светильник, стоящий рядом на тумбе.
   Но сон все никак не приходил. Джейди ворочался под тонким покрывалом, и ему постоянно казалось, что кто-то воет во дворе. Словно приглашает к себе в гости.
   Вдруг он услышал шорох, и резко раскрыл глаза. Над ним безмолвно склонялась черная тень. Высокая и тонкая. Джейди с ужасом вскочил с кровати. Он дрожащими руками включил светильник и уставился на неприятеля.
   Но в комнате кроме него никого не было.
   Тогда он облазил всю квартиру, и в итоге вернулся в спальню, с мыслью, что начинает сходить с ума. Действительно, кто мог появиться тут? Конечно же, только призраки его иллюзий... Прошел, наверное, час, прежде чем Джейди успокоился. Выпив чашку травяного чая, он сел на кровать и начал массировать виски, приговаривая, о том, что этого нет, и ему все лишь кажется.
   Он обреченно покачал головой, не веря, что начинает съезжать с катушек.
   - Это ты... Я искал тебя, - услышал он плохо различимый басистый мужской голос. - Выйди ко мне. Я спасу тебя...
   - НЕТ!!! - закричал Джейди, и в гневе ударил кулаками по тумбе.
   Светильник подпрыгнул, но жаловаться не стал.
   - Проклятье! - снова закричал парень, и голос его задрожал.
   - Приходи ко мне. Я жду тебя. Жду, - требовательно произнес некто.
   И тогда Джейди зарыдал.
  
   Он поднялся и сел на подушку, оказавшуюся, почему-то не там, где она обычно должна быть. Покрасневшие глаза уставились в одну точку. В голове пульсировала боль, неприятно входившая в ритм с сердцебиением. Джейди вздохнул и тыльной стороной ладони протер усталое лицо.
   Целый день и прошлую ночь он провел в изматывающей полудреме. В те недолгие минуты, когда ему удавалось погрузиться в царство морфея, он раз за разом переживал один и тот же сон.
   Уж очень смахивающий на действительность.
   Сон, в котором он превращается в чудовище со своим лицом. А потом сходит с ума.
   Следом приходил этот проклятый голос. Хриплый, странный, настырный. И Джейди не мог определить его источник, витавший словно бы вокруг него, и одновременно нигде.
   И, когда на ночном небе загорелись блеклые звезды, он решил бросить вызов невидимому говоруну. И положить конец этому издевательству.
   Тот звал его на улицу, предлагал встретиться и помочь.
   Одев толстовку, Джейди накинул на голову капюшон и глянул на себя в зеркало, висевшее на стене в прихожей. Бледное лицо с сильно оттеняющими глаза мешками, очень походило на то, которое он видел в своем сне.
   Застегнув молнию, парень выругался и закрыл за собой дверь.
   Прохладный порыв ветра ударил ему в лицо, прогоняя остатки усталости. И тогда Джейди понял, что обострилось другое чувство. Тревога.
   - Отлично, - довольно протянул голос. - Я знал, что ты сделаешь верный выбор.
   - Неужели я схожу с ума? - простонал Джейди вникуда.
   Он все шел по пустынным улицам, и окружающее безмолвие начало давить невидимым прессом, поселяя в душе тяжелое неприятное предчувствие. Город словно бы вымер. Молчаливые коробки домов, поглядывающие на него то через верхушки деревьев, то со стороны тротуара, по которому он шел, усиливали царящее кругом напряжение. Мало в каких окнах горел свет, а одинокие фонарные столбы, освещающие никому не нужные дороги, ненароком напомнили Джейди о его снах.
   Тех, в которых он пытался убежать от Тени.
   Раздавшийся неподалеку собачий лай быстро прогнал тяжелые мысли. Джейди поднял голову. Он увидел скошенную луну, преследующую его по небу, словно намекающую о том, что где бы он ни оказался, она всегда будет с долей высокомерия наблюдать за ним. Ее пояс планет-точек скособочился, словно бы она сама передвинула его.
   Это говорило о том, что Парад неизбежно приближался.  
   Джейди встрепенулся и замер на полушаге. Он забрел во двор многоэтажки, но зачем, оставалось хорошим вопросом. Широкую асфальтированную площадку населяли только одни спящие авто. Парень настороженно огляделся и прислушался. И смог разобрать лишь трепещущий шепот листвы росших возле подъездов деревьев.
   Но он кожей чувствовал, что кто-то следит за ним.
   Он наспех посмотрел по сторонам, и быстро зашагал прочь. Ему совершенно не хотелось долго задерживаться на одном месте. Перейдя казавшийся ему безопасным двор, он вышел на пустынную улицу. Горящие по обеим сторонам дороги привычные горбатые фонари еще больше концентрировали ощущение брошенности и ненужности.
   Его родной город в одночасье превратился в город-призрак.
   Джейди повернул направо и миновал пару переулков. Как тут услышал кошачий визг. Он резко устремил внимательный взгляд влево, в темноту под разлапистым деревом, растущим на обочине дороги.
   Там что-то шевелилось.
   Неожиданно раздались крики сцепившихся друг с другом животных, и Джейди в тех смутных силуэтах различил прыткие тельца котов. С резким звуком опрокинулось нечто тяжелое и металлическое.
   - Какого черта я тут делаю? - спросил тишину Джейди, двинувшись дальше.
   Его лицо скривилось в маске замешательства. Действительно, что он здесь забыл? Куда идет, а главное, зачем? Как если бы он шел на поводке, неуклонно следуя по тому маршруту, который уже был ком-то запрограммирован.
   Однако, царившее безмолвие не собиралось ему отвечать. Густая тьма окутала некогда оживленный ночной город М вуалью смерти и прелости. И только все так же где-то продолжали реветь уличные коты, которым до проблем парня не было никакого дела.
   Его внимание внезапно привлек одинокий переулок, теряющийся во мраке через двухполосную дорогу. Фонарный свет не проникал в его мрачные пределы, но Джейди заметил, как там что-то шевельнулось.
   Некто словно бы увидел его, и предпочел скрыться, но довольно небрежно выдал себя. Отчего-то парню почудилось, что он разглядел круглую сферу, мелькнувшую в темноте.
   А вдруг Слизень... Нет. Вряд ли. Антайо же убила его.
   - Ты уже близко, - протянул голос, и следом захихикал.
   Джейди съежился. Украдкой поглядел по сторонам, но так никого и не заметил.
   - Ну же! Где ты? Покажись! - потребовал он, собрав остатки быстро тлеющей храбрости.
   Никто не ответил.
   В груди защемила досада, хорошо разбавленная предчувствием неминуемой беды. Но, едва отрезвляющий поток воздуха ударил в лицо, Джейди встрепенулся. И, покосившись на тот злосчастный проулок, двинулся дальше.
   Впереди показалась широкая улица, пересекающая его дорогу. Вселяющая доверие. И парень решил продолжить по ней свое путешествие. Повернув за угол, он увидел стоящих неподалеку под фонарным столбом четырех людей, и застыл от неожиданности.
   Массивные бронежилеты и шлемы выдавали в незнакомцах военных. Рядом не хватало разве что бронетехники... Отлично. Никаких чудовищ...
   Никаких Антайо и Синди.
   Стоящие спиной к Джейди военные вдруг перестали переговариваться. А затем настороженно обратили к нему лица. Кто-то занервничал, увидев странного парня в толстовке, с задратым на голову капюшоном. Но внезапно один из них вскинул руку, видимо, приветствуя оторопевшего незнакомца, и зашагал ему навстречу.
   Остальные же, помявшись, двинулись следом.
   - В городе введен комендантский час, - сказал мужчина в бронежилете, остановившись напротив. - Вернитесь в свое жилище.
   - Прошу прощения, - произнес Джейди, и тут запнулся.
   - Вас сопроводить? - спросил другой, полоснув парня холодным, оценивающим взглядом.
   И немного нервно покрутил в руках оружие, похожее на автомат.
   Растерявшись от такого поворота событий, Джейди кивнул.
   Обзаведясь военной свитой, он медленно направился в обратную сторону. Вслушивался, вглядывался. В отличие от вояк. Те устало плелись позади, и постоянно о чем-то переговаривались. Да и к тому же, часто смеялись.
   Джейди мог слышать их беседу, но не стал этого делать. Он с напряжением ожидал появления смолкшего голоса, но тот, словно назло, партизански притих. Джейди надеялся, что навсегда.
   Как тут он ощутил жжение, охватившее правую ладонь. И почесал ее.
   Неужели все эти галлюцинации были связаны нервным перенапряжением? А все, что требовалось для того, чтобы избавиться от них, так это пойти развеяться?
   Если на то пошло, сколько вообще времени он не выходил на улицу? Неудивительно, что от всего кошмара, творившегося в городе, у начала съезжать крыша.
   В душу стало медленно просачиваться горькое сомнение. Жжение, до этого не доставляющее дискомфорта, вдруг поползло выше, и начало наполняться болезненными ощущениями. Достигнув локтя, оно принялось пульсировать. И Джейди ощутил жар. А его лицо быстро покрылось испариной.
   Он опустил взгляд на руку, и молниеносно сунул ее в карман, словно это хоть как-то могло его спасти. Хорошо, что ему хватило ума надеть именно толстовку, а не рубашку. И тем самым предостеречь себя от провокационных вопросов, которые уж бы действительно посыпались ему на голову от его сопроводителей.
   Хотя, проблема уже была. Правда, ее пока не видно, но она выдала себя, пробудив экстрасенсорную способность. Стараясь не поворачивать головой, парень глазами ощупал каждый темный угол, казавшийся подозрительным. И тут сосредоточился на сгустившейся впереди тьме.
   Но так ничего не смог увидеть.
   Тогда он покосился на военных. Те так же беспечно шли, ни о чем не подозревая. Джейди еще сильнее напрягся. Ведь единственное, чего он хотел, так это при любом удобном случае дать отсюда деру.
   Из тишины послышалось едва заметное уханье. Парень прищурился, всматриваясь вперед. Темнота, словно по его негласному требованию, нехотя выплюнула из себя высокий человеческий силуэт. Он покачивался при ходьбе, а голова его болталась, как боксерская груша. При каждом угловатом шаге руки бедняги сильно телепались, и, казалось, что он вот-вот опрокинется на тротуар.
   - Стоять, - услышал Джейди властный молодой голос военного за спиной.
   И сразу последовал указанию. Тот, что стоял по правую сторону от него, в каске, уже держал наготове автомат.
   Фигура продолжала приближаться. Джейди слышал, как кто-то из его сопровождения начал говорить в рацию о подозрительном гражданском. Но не мог оторвать глаз от издающего похожие на мычание звуки незнакомца.
   - Надо бежать, - прошептал Джейди.
   - Что? - удивленно произнес тот, что стоял слева.
   - Вам не одолеть его, - сокрушенно покачал головой Джейди. - Надо бежать!
   - Успокойся, приятель, - предостерег парня военный, и положил руку ему на плечо.
   Но это не принесло уверенности.
   Незнакомец вышел островок света, роняемый фонарем, прикрепленным к стене близ порога в закрывшийся еще до захода солнца магазин. Бледное, застывшее лицо и закатившиеся глаза выдавали в нем ходячего мертвеца.
   Он протянул посеревшую руку.
   Военные не заставили себя ждать и открыли огонь. Их решимость сразу наводила на мысль, что им уже не впервой стрелять в зомби. Может, так оно и было. Ловя широким торсом десятки пуль, мертвяк продолжал идти своим путем, как тут дернул рукой, словно собрался что-то схватить. Раздалось кряхтение.
   Расстояние быстро сокращалось, а военные впали в ступор, видимо, позабыв, где у того слабое место. С трудом оторвав глаза от жуткого приближающегося силуэта, Джейди бросился прочь.
   - Парень! Постой! - услышал он срывающийся голос военного.
   Но останавливаться не стал. Группа так и продолжала шинковать мертвое тело дробящим кости свинцом. Бедняга, едва не завалившись, хрюкнул, и заплетающейся походкой прошел мимо них. Потеряв координацию, он витиеватой дорогой двинулся следом за парнем, силуэт которого терялся вдали.
   Ребята в ужасе переглянулись. Тогда один из них перезарядил автомат, и выпустил короткую очередь в горб. Несчастное тело, пошатнувшись, свалилось на колени, а следом, на живот.
  
   Джейди все бежал и бежал, едва ли не чувствуя за спиной призрачное дыхание преследователя. Здания, тянувшиеся по обе от него стороны, слились в однотипную полосу дешевых черных декораций. И одна лишь дорога, простирающаяся вперед темной лентой, несла его все дальше. Фонарные столбы, с яркой кляксой сверху, мелькали с удручающей быстротой, но парень, казалось бы, того не замечал.
   Его кошмары вмиг стали реальностью.
   Когда разум взял верх над эмоциями, то сразу приказал остановиться. Парень обнаружил себя возле кафешки, где еще не так давно подслушивал Дарка, Кина и Тао. Ноги словно бы надулись, требуя незамедлительного отдыха. Дыхание сбилось, а перед глазами поплыли непонятные круги. Опершись о стену заведения спиной, парень отдышался.
   Ему казалось, что он хрипит, а не дышит. Он снова глянул на крупную луну, и увидел ее прикрытое око, равнодушно наблюдающее за ним. Голубоватый ореол вокруг нее придавал ей некоторую мистичность, как и...
   Тишину разрезал скрипучий звук. Горячая волна пронеслась по телу, и Джейди встрепенулся. Он глянул вправо, откуда, по его мнению, раздавался этот довольно громкий шорох. И увидел горку пищевых отбросов, выглядывающую на него из-за угла здания.
   Видимо, упал мусорный бак.
   И тут парень отскочил, услышав непонятный звук. Тихий и легкий, похожий на тот, который возникает от капающей на твердую землю воды.
   Кап-кап. Топ-топ.
   Нет, это шаги. Джейди на миг застыл, боясь сделать вдох. Как вдруг схватился за руку, начавшую пульсировать особенно сильно. Боль не проходила, а наоборот, принялась усиливаться, как включившийся радиатор.
   - Ну... только не сейчас... - пропыхтел он, и силой треснул ногой по асфальту.
   Как если бы это что-то изменило.
   Очередная сжигающая вспышка стрелой вонзилась в предплечье, и парень болезненно всхлипнул.
   Из-за угла, лениво перебирая чуть ли не поломанными ногами, выползла размером с волка худая собака. Она брезгливо обошла рассыпанный на пути мусор, и повернула голову к парню. Ее темный силуэт выглядел как-то неправильно.
   Сделав еще один шаг, пес бесшумно вышел из оков мрака на тротуар. Луна местами осветила больное тело животного, и парень заметил то, что ему не понравилось с самого начала - длинные тонкие лапы, которыми собака осторожно перебирала, оказались кое-где замотаны бинтами. Проступающая через тряпки кожа на теле же была оголена, и покрыта струпьями, но местами на ней виднелись клочки шерсти. Голый тонкий хвост, напоминающий крысиный, придавал еще больше уродства бедной псине.
   Резкий контраст лег на четвероногое существо, создавая жуткую иллюзию. Джейди попятился, и заметил, как зверь начал медленно поворачиваться в его сторону.
   Внезапно парень почувствовал неприятный запах мертвечины. Резковатый, и в то же время сладкий, которым, казалось бы, смердело это создание. Собака вышла на дорогу, наступая прямиком на Джейди. А тот все пятился, и, перешагнув через бордюр, оказался на проезжей части.
   Туловище повернулось, и лунный свет скользнул по облезлым, но рельефным ребрам. Оголенная кожа то ли была ободрана, то ли покрыта язвами. Выпирающий на спине хребет и впалый живот красовались туго перемотанными грязными тряпками, словно скрывающими страшные раны.
   Каким образом в этой твари вообще теплилась жизнь?
   Джейди не мог предположить, в какой передряге оказался этот несчастный зверь. Он попытался разглядеть морду, скрытую в тени. Взяв правее, парень в толстовке увидел, как удлиненная голова повернулась к нему. И тусклый голубоватый свет осторожно исполнил желание человека.
   Левого уха он так и не нашел; зато правое вытянутым треугольником пробивалось через обтянувшие морду бинты. Правый глаз, выплывший из темного неведения, на лунном свету походил на белый шарик.
   Джейди ахнул, и инстинктивно приподнял руки. Чего он хотел добиться этим жестом, он не знал, зато вот собака резко пригнулась, и опустила голову на асфальт.
   Она глухо зарычала... Как если бы почувствовала агрессию.
   И тут парень закричал от боли; рука разрывалась от свечения, и, казалось, кожа в любой момент могла лопнуть. Его искрящаяся голубым пламенем пятерня вспыхнула в белоснежный глаз страшному зверю, и тот хрипло заскулил.
   Надо быстрее выбираться отсюда, отчаянно закричал внутренний голос.
   Не желая больше испытывать судьбу, Джейди развернулся и побежал прочь. Наполнившееся энергией тело сразу дало понять, что он вновь повстречался с тем, с кем не стоило. Ровная и широкая дорога могла предоставить хороший разгон.
   Но вряд ли Джейди мог бежать быстрее, чем пес. Если даже он в свое время не спасся от медлительного Долговязого, то, что говорить об этой твари, которая наверняка могла похвастаться хорошей скоростью.
   За спиной послышался знакомый вой. Но вдруг сменился рычанием. И Джейди понял, что собака сорвалась в погоню.
   Осознав свою ошибку, парень резко свернул к тротуару, а следом повернул за первый же угол. Очередная пустынная улица встретила его. По крайней мере, она должна была вывести домой.
   - Не уйдешь, - застонал внезапно вернувшийся голос. - Я звал тебя, и ты пришел...
   Тварь, развив скорость гончей, обогнала его, как тут резко взяла влево. И описала полукруг, перегородив дорогу. Джейди неуклюже остановился, и едва не свалился на асфальт. Он увидел перед собой стоящую посреди освещенной проезжей части одноухую псину, и заметил, что действительно вся ее голова была обмотана чем-то, напоминающим изношенные бинты.
   Два белых, словно слепых глаза взирали на него из-под тряпья, а остроконечная морда вздрагивала, постоянно тыча в него провалом на месте носа. Длинные зубы, заходившие друг за друга, были полностью оголены.
   Чудовище сделало несколько прихрамывающих шагов навстречу, и раскрыло пасть. И тогда рука Джейди снова дала о себе знать,  наполнив его уставшие ноги новой силой.
   Челюсти открылись, отворив за собой черную бездну.
   - Подойди ко мне, - потребовал знакомый голос.
   - Нет, - уверенно сказал Джейди, и услышал как зарычало существо напротив.
   Неожиданно оно сорвалось в прыжок, а в следующий миг сбило с ног свою жертву.
   Парень ахнув, упал спиной на асфальт, и едва не ощутил хруст собственных костей. Уродливая, исторгающая смрад морда сомкнула острые зубы совсем рядом. Джейди закричал; эта облезлая туша весила намного больше, чем ему показалось изначально. Тонкие, перемотанные ноги облокотились об асфальт, а массивное туловище тяжелым грузом нависло над Джейди. Грубая костлявая грудь едва не терлась о его живот. От грязных бинтов несло прелостью, несмотря на одурманивающий запах, которым фонила эта тварь.
   - Не пройдет, - зарычала она.
   Джейди покосился на круглые глаза, и ему почудилось, что он разглядел в них подобие белых зрачков. Он закричал, заерзав, но тяжеловес над ним был иного мнения. Длинные волчьи клыки возбужденно клацнули, и потянулись к теплой шее.
   - Твоя сила принадлежит мне. Я заберу ее с собой, и навсегда избавлю тебя от мучений... - прохрипел голос, и ехидно захихикал.
   Пульсирующая голубым светом рука поднялась, а ставшие каменными пальцы стиснули перебинтованную шею и надавили, поворачивая голову влево. С хлюпаньем ткань намокла, низвергнув резкий гнилостный душок. Демон в гневе захрипел, сопротивляясь.
   А костяной провал на месте носа то и дело мельтешил перед глазами.
   Джейди вскрикнул, борясь с приступом тошноты, и еще сильнее сжал пальцы. Демон гортанно ухнул, и тут потянул перебинтованный череп вверх. Раздался хруст, и следом за головой приподнялась верхняя часть туловища. Зеленоватые ноги задрожали, выдавая свою слабость.
   - Не-е-ет, не-е-е-ет, - протянул все тем же басом невидимый говорун.
   Полугнилая голова неприятеля пыталась повернуться к Джейди. А тот все отворачивал ее от себя. Он еще сильнее сдавил хватку, почувствовал, как пальцы намокли от слизи. И, подтянувшись, врезал ногами во впалый живот, и ответом ему стал болезненный скулеж.
   Лишь бы его кроссовки не застряли, как тогда, в Желейном.
   В районе локтя мышцы пронзила острая боль. Собрав последние силы, парень толкнул волчий череп, и собака оступилась, даря драгоценное время для побега.
   Высвободившись одним рывком, Джейди, полулежа на асфальте, все так же продолжал сжимать шею. Внезапно враг взревел далеко не по-собачьи, и принялся метаться, пытаясь выкарабкаться. Скользкая кожа помогла бы ему в этом, и Джейди стал замечать, что теряет контроль.
   Когтистые лапы ударили по груди, разрывая толстовку, но парень мужественно сжимал шею, намереваясь довести начатое до конца.
   Вторая рука клещами сомкнула пальцы на перевязанной пасти, и визги мигом заткнулись.
   Что-то подсказывало Джейди, что он довел тварь до бешенства, и отпусти он ее, она сразу же порвет его на куски.
   А смог бы он сломать этой псине шею?
   Собака, словно учуяв чужие мысли, дернула башкой. Пленившие ее пальцы соскользнули, и сжались вновь. Почувствовав легкое дуновение успеха, она опять мотнула уродливой головой.
   Живительная энергия перетекла вниз, активируя правую ногу. Джейди коленом ударил по внутренней стороне шеи, и услышал, как с треском ломается не его кость.
   Следом уже его нога взорвалась адской болью, и он сдавленно закричал.
   Демон перестал вертеться и словно бы обмяк. С отвращением разжав хватку, парень глянул на свою испачканную руку. Зеленая слизь, жутко воняя, вновь пробуждала на время утихомирившиеся рвотные позывы.
   Разлагающаяся туша, издав измученный вдох, шлепнулась на асфальт. Немного отдышавшись, Джейди глянул на поверженного врага. Белые глаза, поймав лунный лучик, сверкнули.
   Почувствовав первый непроизвольный приступ, Джейди второй рукой закрыл рот, пытаясь успокоить бунтующий желудок. И тут же потер измазанной пятерней об асфальт. К коже прилипли мелкие камушки, и тогда Джейди, выругавшись, резво вскочил на ноги.
   Счастливчик бросился домой. Если повезет, то оклемающаяся тварь потеряет его след. Но внезапно кромешная тишина за спиной разбавилась глухим рычанием, а в следующую секунду воздух сотрясся от разъяренного воя.
   Джейди повернул за первый же угол. Затем еще. И выбежал на широкую улицу. Адреналин, заставивший сердце нестись галопом, притупливал боль, безвозмездно даруя новые силы. Но даже он не мог приказать исчезнуть проклятому обжигающему чувству в руке. Хотя оно стало слабее, с тех самых пор, как ему на время удалось вывести из игры демона Осколка, боль все равно могла в любой момент вернуться в прежнее русло.
   Вдруг парень услышал приближающийся шум, и выбежал на проезжую часть. Он усердно поглядел по обеим сторонам дороги, пытаясь высмотреть того, кто мог спасти ему жизнь. И увидел. Прямо на него несся автомобиль, сверкающий дальним светом. Джейди перебежал на соседнюю полосу и помахал водителю руками над головой.
   Приблизившись к нему, машина плавно остановилась. Как он успел разглядеть, в салоне сидел не один человек. Те, переглянувшись, ошарашенно уставились на перегородившего им путь странного парня в рваной одеже.
   Не прошло и полминуты, как на крыше загорелась красно-синими цветами полицейская мигалка.
   Хорошо, что им хватило мозгов не включать звук. Если та тварь выйдет на их след...
   Дверь со стороны пассажира открылась, и из нее вышел мужчина в форме. На вид ему было немного за тридцать.
   - Эй, кто тут? - грозно вопросил он.
   - Простите! - виновато произнес Джейди, на ходу думая, что сказать. - Я... У меня случилась беда... Могу ли я поехать с вами до дома?
   На лице мужчины скользнуло замешательство. Он бросил короткий взгляд на водителя, а тот в ответ многозначительно уставился на Джейди. И парень увидел, как стоявший перед ним полицейский коснулся оружия у себя на поясе.
   - Нет, вы не так поняли! Мне нужна помощь! - взмолился он, и тут услышал хриплое завывание. В страхе оглянулся, но бегущей на него твари так и не заметил.
   - Пожалуйста! - закричал Джейди.
   И запнулся. За спиной полицейского он разглядел перебинтованный силуэт, который, прихрамывая, неторопливо шел на середину улицы. Демон бесшумно остановился прямо за мужчиной и уселся, вперив в парня два круглых глаза.
   - Молодой человек? - настороженно уставился на Джейди патрульный.
   Тот застыл. Успеет ли он добежать до машины, сесть, и уехать? Или же эти люди, долг которых защищать других, первым делом вышибут ему мозги?
   Судя по их напрягшимся лицам, и в нежелании помочь, в голову бедолаги закралась мысль, что не так давно что-то случилось. То, что заставило полицейских пересмотреть свое мнение относительно ночных гуляк.
   Но только он собрался еще что-то спросить, как тут с тревогой заметил - собака пропала.
   А лицо стоящего напротив полицейского внезапно разгладилось.
   - Так вот... - начал он, и замолчал, услышав за спиной подозрительный шорох.
   А следом рухнул на живот. Подбородок заныл от поцелуя с асфальтом, и теплой болью растекся по телу. И вырвавшийся из легких воздух резанул нежное горло.
   Инстинктивно дернувшись, полицейский попытался подняться. Но затылок уперся во что-то твердое.
   Раздалось сиплое рычание, а следом в нос ударил далеко не приятный запашок.
   Тогда заголосил напарник. Он выскочил из машины, и открыл пальбу по собаке, пристроившейся на спине коллеги. Та взвизгнула, и соскользнула с жертвы, в глубокой обиде на мгновение опустив голову. Ее тонкие, но длинные лапы задрожали.
   Но вдруг она опять зарычала. А следом заскулила, ловя пули одна за другой. Тварь уставилась на стоящего перед ней человека в форме, и кинулась на него. Ее белоснежные зубы впились ему в предплечье.
   - Как ты смеешь! - гневно заорал призрачный голос, и лица напарников вмиг перекосились.
   Джейди тоже слышал эти слова. Он впал в кратковременный ступор, наблюдая, как резко поднимается на ноги второй полицейский и бьет псину по голове. Но он понимал, что если сейчас все оставит как есть, эти двое несчастных погибнут.
   И быстренько огляделся. Сразу заметил трещину на одном бордюре слева от себя. Рванул к нему и накрепко схватился за него.
   Рука вспыхнула новой порцией боли, и Джейди всхлипнул, стараясь не обращать на нее лишнего внимания. Он сильнее дернул за кусок - и тогда услышал, как тот хрустнул. И тут случилось нечто странное; он словно бы ощутил, что-то, стоящее за спиной. Оно обхватило бетонный кирпич вместе с его руками, потянуло на себя. И камень поддался, покорно откалывая свою часть.
   Странное чувство прошло, но Джейди все еще ощущал, как некто стоит за ним. Он бросил неуверенный взгляд за спину, но все тени растаяли, не оставив и следа.
   Хриплое рычание быстро привело его в чувство, и он сосредоточил внимание на четвероногом враге.
   Подкинув брусок, Джейди поймал его, лишний раз ощутив нужный вес.
   А получиться ли у него убить эту тварь? Ведь, судя по виду, она не такая уж и опасная. Чего бояться какой-то там собаки...
   - Отойдите! - услышали полицейские.
   И, испуганно переглянувшись, непонимающе уставились на парня. А следом увидели, как тот несется на них с серым кирпичом в руке.
   Собака застыла, словно поняла его речь, и отпустила окровавленное предплечье. Ее испачканная алым морда, и выпирающие кое-где через бинты кости повернулись к Джейди. И круглые, мертвые глаза увидели перед собой искаженное в ярости лицо того, кого она так долго и настырно звала.
   На вытянутый череп обрушился тяжелый камень. Собака застонала, и рухнула на асфальт. Джейди крепче обхватил покрытый зеленой слизью кирпич, и ударил им по выпирающему горной цепью хребту. Ответом был скулеж.
   - Быстро! - закричал Джейди ошарашенным полицейским.
   Собака задергала слабыми тонкими лапами, в попытке подняться. Тогда тот снова ударил по ее голове. Кости хрустнули, высвобождая наружу зеленую вонючую слизь, и серая изодранная толстовка парня украсилась россыпью бледных пятен.
   - Вы не слышите?! - уставился он на все так и стоящих полицейских.
   Лицо одного было перекошено от боли, и он хватался за окровавленный рукав. Второй стоял, явно плохо догоняя, чего от него хотят.
   Джейди понял, что сейчас имеет перед ними власть. Его рука приподнялась, словно ведомая невидимой темной лапой, а лицо перекосилось, как если бы некто пальцами размял на нем кожу.
   - Садитесь в эту чертову машину и валите отсюда! - взревел он едва ли не своим голосом, высвободив тем самым людей от ступора.
   И снова услышал хриплое рычание. Уставился на демона перед собой. Жуткие глаза сверлили его слепой белизной, как и те многие, кто уже был повержен.
   Джейди обрушил камень на череп, и тварь, издав визг, замолкла. Но его уши наполнил звон, опьяняющий сознание. И он услышал совсем другие слова... Голос, который стал почти родным.
   - Я знал, что ты мой.
   В этот момент реальность вернулась на круги своя, и парень услышал, как стихает звук заведенного мотора. Его острый взгляд переметнулся, и заметил стремительно удаляющуюся полицейскую авто, некрасиво мельтешащую по встречке.
   Вдруг нечто обратило лицо Джейди к валявшейся подле него полугнилой собаке, а рука снова поднялась, чтобы обрушиться на пробитый череп.
   Испачканные зловонные пальцы выпустили импровизированный кирпич, и он с треском приземлился возле грязных кроссовок. Джейди глубоко вдохнул ночной воздух. Он уже не чувствовал вони, но полагал, что она стоит тут неимоверная.
   Тварь лежала перед ним без движений, и тогда Джейди понял, что рука его больше не горит. А телом больше никто не управляет. Усмехнувшись, он бросился по пустой улице домой, уверенный, что ему больше нечего бояться.
   И Джейди так больше никто и не встретился.
  
   Луна по-прежнему равнодушно заливала город мертвенным голубоватым светом. Лежащая в зеленой крови посреди пустой проезжей части собака хрипло, болезненно застонала. Лапы ее лихорадочно задрожали, а нижняя челюсть раскрылась. Прерывистый, захлебывающийся звук полился из нее, странным образом напоминающий смех.
   Ее туловище неожиданно задергалось в конвульсиях, а лапы еще сильнее задрожали. Что-то начало бугриться под бинтами, и грязные тряпки напряглись, а затем изорвались. Они падали на асфальт, открывая под собой оголенные надутые мышцы. А тело вмиг раздалось, и болтающиеся задние лапы с треском начали удлиняться. Голова задрожала, качаясь то влево, то вправо. Еще мгновение, и из нее вывалился длинный, с зеленым отливом язык.
   Тяжелое дыхание наполнилось силой.
   Тишину пронзил громкий треск, и тут псина выгнула удлинившуюся шею. Выпустила из себя полный боли крик.
   Поднимаясь по ступенькам к своей квартире, Джейди услышал хриплый звук. Он осмотрел мрачный лестничный пролет, цепким взглядом ощупывая каждый угол. И побежал на этаж выше.
  
   Военные продолжали заурядный обход, как вдруг заметили впереди что-то странное. На дороге развалилась непонятное нагромождение. Оно походило на массивный бесформенный холм на ровном полотне асфальта. Один из группы привлек внимание остальных, и вся братия направилась к непонятной штуковине.
   Луна на небе, осажденная звездами-крапинками, сдвинулась в правую сторону. Она робко поглядывала на вооруженных людей, удобно расположившись близ Трех гигантов, которые черными прямоугольниками выпирали в ночное небо.  
   Листва растущих по обе стороны улицы деревьев поглощала роняемый луной скупой свет, а дорога утопала в тени, с завистью чернея под пушистыми кронами. Нечто так и лежало без движений близ бордюра, но группа быстро разобралась, что никто не горит желанием проверить, с чем они столкнулись.
   - Не бойтесь, - произнес Влад, и рукой подправил шлем.
   Он посмотрел на своих подчиненных, и те неуверенно зашагали вслед за ним. Силуэт становился все ближе, как и подозрения военных, с каждым шагом обретающие крепкий тыл.
   Ллойд, не сводя глаз с непоколебимой туши, что-то шепнул соратнику, идущему рядом, и тот в ответ нервно кивнул.
   В носы вооруженной группе ударил неприятный запах разложения. Мужчины переглянулись, и остановились в метрах двенадцати от странных очертаний.
   - Вы, шестеро, - негромко обратился к своему отряду Влад, и те застыли по стойке "смирно". - Останьтесь здесь, прикройте нас. Спрячьтесь за деревьями.
   Бойцы не задали лишних вопросов. Они молча кивнули и все как один сняли автоматы с предохранителей. А затем занялись проверкой боекомплекта в карманах. Удостоверившись, что все в норме, они быстренько рассредоточились по сторонам и растворились в непролазной тени деревьев.
   Оставшиеся трое молодых мужчин в тяжелой форме цвета хаки, перепроверили боезапас.
   - Двинется - стреляйте, - скомандовал тридцатипятилетний Влад Кецлер. - Если станет туго, применяйте гранаты.
   Он снял автомат с предохранителя, и достал с пояса фонарик и покрутил его в руках. А затем вытащил из кармана клейкую ленту, и примотал лёгонький осветительный аппарат под дуло оружия.
   - Вы уверены, что это то, что мы ищем? - осторожно спросил рядовой Кевин Лайер, приведя автомат в боевую готовность.
   - Да, - сказал, как отрезал, командир, и передал ему ленту.
   Кевин щелкнул выключателем, и светодиодный фонарик, мигнув, включился, устремив полосу света в ночное небо. Сердце бойца затрепетало - он чувствовал, что, наконец, обнаружил то, что так давно весь прибывший батальон пытался поймать.
   В штабе только и делали, что травили байки об "Иных". Такое кодовое название получили все пять тварей, наводнивших непримечательный город М. Была собрана информация от очевидцев, заставившая некоторых людей, чьи имена не подвергались огласке, серьезно заинтересоваться ими.
   Вскоре прибывшим в город военным было дано задание поймать хотя бы одно существо.
   Добытые доселе экземпляры шестиглазых паразитов, в размере целых четыре штуки, через день сдохли в тех же стеклянных банках, в которых были заключены. А после смерти они очень быстро и бесследно разложились, оставив занимающихся ими ученых со своими вопросами.
   Как такое могло быть? Да никто не знал.
   Но Влад был уверен, что эта гора, на которую они наткнулись, намного существеннее, чем те вшивенькие черви. Пойманный "Иной", уникальный в своем роде представитель этих неведанных никому прежде монстров, мог произвести фурор во всем мире... А так же быть использованным в военных "игрищах". И завистливые соседи в лице нескольких прилегающих стран, лишний раз не стали бы испытывать терпение влиятельных людей, владеющих эксклюзивным биологическим оружием.
   То, что тварь удастся подчинить, и использовать в своих целях, отчего-то была уверена и группа ученых, и сам Кецлер.
   Взять хотя бы тот факт, что много кто уже был запуган мощью и выносливостью "Иных". Низкокачественные видео в интернете с расплывчатым изображением паукообразного создания, висящего в воздухе, были признаны военными экспертами как подлинники. Сразу после этого три генерала, брызжа слюной, заявили, что ни один экземпляр не должен попасть в чужие руки.
   А потому любая из этих тварей просто обязана быть пойманной.
   Хотя  местный, похоже, слегка повернутый в свете последних событий, офицер, постоянно твердил, что этих чудовищ нельзя убить, вояки все равно придерживались своего мнения.
   Для поимки "Иного" Влад хорошенько подготовился. Начальство выдало командиру каждой группы  маленький пистолет и два отдельных длинных патрона, представляющих собой ампулы с сильно концентрированным транквилизатором.
   Влад знал, что если поймает тварь, то станет национальным героем и получит хорошую премию, а так же увековеченную славу. А потому решил костьми лечь, но привести в штаб ее живой. Даже несмотря на то, что кто-то мог погибнуть... Это война, на которой все средства хороши. Если все пойдет из кожи вон плохо, придется прибегнуть к плану "Б", заключающему в себе облегченный вариант основной задачи, возложенной на плечи командира им самим.
   Конечно, ученым будет достаточно и трупа для своих исследований. И начальство так же останется довольно. Но Влад считал, что достоин непременно самого лучшего. И это лучшее, конечно же, выделит его от остальных.
   Даже от того выскочки Стивена, который вечно вертелся под ногами и бесконечно раздражал. Этой ночью он вместе со своей группой патрулировал окраину города, и уж никак Влад не пересекся бы с ним.
   Почему именно ему выпала такая удача? Да потому что Кецлер был беспрекословно уверен в своей значимости, и знал, что всегда выйдет победителем... Даже сейчас.
   Свет фонарика дрогнул, и развеялся в темноте. Голубоватый луч таял через метров семь, так и не достигнув скрытых мраком очертаний. Командир сделал еще несколько бесшумных шагов, и яркая полоса света вдруг скользнула по зеленоватой склизкой коже. Мужчина присмотрелся - кое-где ее покрывали красноватые рытвины.
   И именно эта штуковина здесь гнила? Почему тогда ее никто прежде не нашел?
   Влад приблизился еще немного. Кружок света на поверхности чего-то гладкого медленно увеличивался, обретая потерянную яркость. Тут рядышком с его кругом появились еще три. Влад остановился и оглянулся, делая знаки своему отделению.
   "Приближайтесь, только будьте осторожны. В случае нападения открывайте огонь".
   Внезапно на него нахлынул поток мыслей. Ему вспомнились недавние события. Военные вместе с полицией уже начали проводить расследование прецедента в метро, но никто из экспертов тогда не выдвинул более-менее адекватной версии. Узкий круг лиц знал о шокирующих находках в разрезанном надвое вагоне. Множество фотографий и вещественных доказательств с места происшествия поместили под гриф "совершенно секретно". Сросшиеся воедино человеческие останки, шлейф из грудных клеток и костей рук повергли в ужас повидавших многое генералов.
   Некоторые документы и фотографии с места событий были отправлены в закрытый штаб в столице, но что там творили с этой информацией, Влад не знал. Ему пришлось заниматься сбором отчетов с места происшествия, и побывать в том злосчастном вагоне. Особый ужас на него вселили найденные черепа, слившиеся в одно целое. Четыре из них, представляющих настоящую гирлянду, в ближайшее время должны отправить в секретную лабораторию для исследований.
   И не было обнаружено никаких зацепок, способных пролить свет на то, что же там все-таки случилось. А буквально вчера верхушка до чего-то докопалась, и приказала патрулирующим город ночью военным, во что бы то ни стало, доставить в штаб "Иного".
   И для Влада наступил тот самый момент "Х". Он на мгновение огляделся, и увидел троих ребят, осторожно плетущихся позади, а затем снова сосредоточил внимание на громоздких очертаниях.
   Тут его кружок света скользнул влево, и выхватил торчащее треугольное ухо. На оголенной коже кое-где виднелись сморщенные образования.
   Опьяняющее предчувствие победы начало вздыбливаться волнами, намереваясь захлестнуть командира с ног до головы. Он похолодевшими руками коснулся нагрудного кармана, где прятался пистолет со снотворным. Влад сделал еще один шаг вперед, и внезапно потерял равновесие - кусок бетона, валявшийся под его ногами, сыграл с ним злую шутку. Мужчина оступился, но не упал. Выругавшись, он глянул себе под ноги, и увидел близ виднеющегося серого силуэта кирпича темный, круглой формы развод. От него тянулась рваная полоса к этой большой туше.
   Похоже, тварь была ранена... Или сожрала кого-то, подумал Влад, и неожиданно для себя криво улыбнулся. Он посветил на кусок серого камня, и луч выскоблил из темноты зеленые подтеки на острых углах.
   Он отфутболил его подальше, и сделал очередной шаг. Держа наготове оружие, он поднял дуло, и луч света замер, вытянув из мрака распахнутый белый глаз, взирающий на людей мутной ослепшей оболочкой.
   Командир вздрогнул, и его дрожащие руки едва не выронили автомат. Он внимательно всмотрелся, и, заметив что-то, направил свет фонаря в сторону. Существо не двигалось. И даже не дышало. Может, оно уже сдохло?
   В глубине сознания скользнула умная мысль, и Влад повернул голову к своим ребятам, намереваясь что-то сказать, как тут перед ним послышалась возня. И, отгоняя остатки сна, очертания задвигались, и начали лениво вытягиваться.
   Круглые глаза в оттенках серого смутно различили небольшую человеческую фигуру, мигом попятившуюся к своим. Звук, раздавшийся в одном ухе подобно замедленному эху, принес с собой и другие. Внезапно тело пронзили множество слабых укусов, как если бы его принялись кусать потревоженные в улье пчелы.
   Но нет, это были никакие не пчелы. Только три букашки, открывшие по нему пальбу. Странные штуки в их руках, выпускающие полосы света, начинали раздражать.
   Вдруг один из них подал знак остальным, и обстрел прекратился.
   Нечто высокое в темноте глухо рыкнуло. Неожиданно массивные очертания дернулись, и вояки поняли, что "Иной" идет к ним навстречу. Влад отскочил на безопасное расстояние, а своим громко приказал рассредоточиться по сторонам. И в этот момент он выхватил пистолет с транквилизатором. Перезарядил и выстрелил.
   Ответом ему стало измученное уханье. Чувствуя, что неприятель наступает, он вставил в крепление новую ампулу и нажал на спусковой крючок. Сложно было промахнуться по такой громадной цели. Но почему тогда она не валилась в глубокий сон? Может, нужно еще больше времени?
   Нет, не нужно. Вояки, даже те, кто прятался за деревьями далеко позади, услышали злобный рев, в котором не различалось и доли усталости.
   Влад, пятясь, вышел на свет. Луна выплыла из-за верхушек деревьев, одаривая его бледным ореолом. А за ним, не отрывая глаз от пробужденного зверя, испуганно пятились и трое остальных.
   - Что нам делать? - послышался надрывающийся голос Кевина.
   - Стрелять, - бросил Влад. - Только теперь, если оно проявит агрессию.
   Очертания осторожно выплыли на свет, нехотя выбираясь из мрака, и люди увидели, что у этого существа четыре лапы. Голова напоминала волчью морду, перевязанную изодранным тряпьем, через которое кое-где проскальзывала голая кость. Выпирающие длинные зубы добавляли еще большую иллюзию того, что вместо головы у создания был череп.
   Гладкая, отливающая зеленцой кожа кое-где имела небольшие островки облезлой шерсти. А широкая грудная клетка иногда просвечивала белые полосы ребер.
   Грязные бинты телепались за спиной четырехрукого амбала, как некая свита, тускло напоминающая о том, что не так давно и по непонятной причине они изорвались. Еще одна пара мускулистых лап росла прямиком под основной, и они покачивались при каждом шаге существа. А тонкие и длинные, но жилистые ноги напоминали человеческие. Кое-где обмотанные бинтами, они так же не скрывали открытых ран гниющего демона, и, казалось, никак не могли нести всю массу верхней части тела.
   От этой  неестественности становилось не по себе.
   Неужели транквилизатор не унесет в глубокий сон это создание? И внезапно Влад понял - конечно же, нет. Единственное, что могло спасти его и его команду, так это только щедрый полив свинцом, приправленный несколькими гранатами.
   "Этих тварей не берет огнестрел. Да и вообще, любое оружие", - неожиданно вспомнились слова офицера Льюиса.
   И они сразу же растаяли в небытие, когда из черепа донесся свистящий, похожий на вой звук. Радушный прием был оценен, и тварь раскрыла пасть, приветствуя гостей.
   Из рта вывалился покрытый слизью змееподобный язык.
   Прятавшийся за деревьями в тени Ллойд разглядел лениво плетущееся создание, и на всякий случай протер глаза. Но видение не исчезло.
   Это все происходило взаправду.
   Ему вдруг вспомнилась та "Гидра", устроившая чудовищное пиршество на пляже. Так того черного монстра прозвал майор за вполне очевидное внешнее сходство, но Ллойд посчитал эту "шутку" неуместной. Хотя, он слышал, что похожее прозвище не единожды мелькало в секретных досье, пачками направленными в столицу.
   Но он не смог проверить, действительно ли так оно и было, или же кто-то напросто пустил сей грязный слух. Однако, если глянуть с другой стороны, то уничтожившая вертолеты тварь действительно очень походила на то морское животное, которое Ллойд видел еще давно в книге "О странных и жутких обитателях планеты"...
   Он сплюнул.
   И вспомнил. Что перед тем, как выйти на патрулирование, выслушал целую лекцию об "Иных", а так же о важности поймать хотя бы одного из них... Но что-то подсказывало, что это очень плохая затея.
   Увы, опасения подтвердились.
   Стоило моргнуть, и существо исчезло. Ллойд ошарашенно замотал головой. И вдруг ощутил поток ледяного воздуха, пронесшегося совсем рядом. Дуло оружия задергалось из стороны в сторону, выискивая неприятеля. Как тут он снова моргнул.
   Сгорбленная фигура вынырнула из ниоткуда перед недоуменным воякой по имени Алан Майерс. Тот притаился у широкого тополя неподалеку, и оторопел, наблюдая, как фонившее гнилью чудовище взмахнуло верхней левой конечностью.
   Бедолага успел отпрянуть на асфальтированную проезжую часть очень даже вовремя. Сильная лапа опустилась на несчастный древесный ствол и с треском раскидала щепки. Алан чуть ли не онемевшими пальцами нажал на спусковой крючок, и пули засвистели в воздухе, врезаясь в широкую грудь амбала. "Иной" повернулся к нему, и маленькие луны на его морде сверкнули. Гнилая пасть раскрылась и улыбнулась, исторгая из себя зловоние. Военный закричал и отскочил прежде, чем вновь был атакован. И в этот момент услышал крик своего сослуживца. Алан испуганно повернулся на звук, а руки его вмиг потяжелели, не в силах поднять оружие.
   Холодный порыв ветра пронесся перед носом сбитого с толку военного, рядового Майка Хеджинса, который понял, что чуть не лишился лица; он схватился за покрывшуюся испариной кожу, убеждаясь, что все на месте.
   И, услышав булькающий крик, обернулся. Дуло его автомата уставилось на двух с половиной метровую громадину, гордо расправившую плечи под луной. Ее мускулистая лапа держала за шею его приятеля Криса, и тот уже захрипел от нехватки воздуха. Ноги бедолаги беспомощно болтались, не в силах нащупать опору, а автомат выскользнул с рук и упал на асфальт. Крис изо всех сил попытался расправить гниющие пальцы. Впился в них своими, и те застряли в мягкой, сочащейся плоти, и упирались во что-то твердое, прятавшееся внутри.
   Судя по всему, кости.
   Майк открыл огонь. Он выпустил всю обойму в широкую грудь чудовища. Тут на помощь пришел командир. Перезарядив автомат, он взял в оборот перебинтованную лапу. Пули неистово разрывали мягкую плоть, но так и не смогли унять мучения несчастного.
   Ухнув, тварь ринулась вправо.
   - Спасите! - закричал Карл Карди, когда холодные узловатые пальцы сомкнулись на его талии.
   Накачанная конечность поднесла жертву на уровень белых глаз, в которых Карл успел заметить что-то еще. Демон Осколка зарычал, почувствовав, как настырные пчелы снова принялись за свое. Он повернул голову к хрипящему человеку, которого поймал ранее.
   Прозвучал плямкающий звук. Но мало кто его слышал; все были заняты пальбой, и никого не заботила такая на первый взгляд, мелочь.
   Из укрытий повыбегали остальные ребята. События начали обретать совсем не тот оборот, на который надеялся Влад. Он покачал головой, с сожалением признавая, что провалил операцию.
   Карл закричал вновь, завидев, как огромная зубастая пасть распахнулась, предоставляя на всеобщий обзор черный зев пещеры. Его сослуживец, висевший в руке напротив, уже не подавал признаков жизни.
   Пока оставались силы, Карди схватился за оружие, и открыл огонь. Его задеревеневший палец едва попадал по спусковому крючку. Он с ужасом увидел, как рука с Крисом опустилась в огромную пещеру, а следом вынырнула, но уже без него.
   Не обращающий внимание на пули демон повернул ухмыляющуюся сомкнутую пасть к Карлу. И вновь раскрыл ее.
   Автоматная очередь заглохла, как в пещере, и все вдруг резко оборвалось - бедняга упал в огромную черную бездну.
   - Гранаты! - закричал Влад.
   Но тут внезапно ему вспомнился Льюис, и он мигом отдал совершенно другой приказ.
   - Если ничего не выйдет, бегите! - растерянно проревел командир.
   А теперь из небытия всплыли еще одни слова Джона. Он очень часто твердил о тандеме воительниц, способных уничтожить этих тварей. Уж тогда он, с самонадеянной улыбкой выслушивая все эти россказни, полагал, что несчастный Джон выжил из ума от пережитого стресса с группой захвата.
   И Владу пришлось понадеяться, что именно так и будет. Сейчас он ощущал себя тем офицером, который в одночасье лишился группы подготовленных бойцов. И ему не хотелось повторить чужие ошибки прошлого.
   Ах, до чего же он был самоуверен.
   - Этого недостаточно... - заскрипело в голове у каждого из оставшихся.
   Огромное чудовище, почувствовав, как укусы прекратились, вновь двинулось навстречу к оторопевшим ребятам.
   Демон, широко раскинув лапы, довольно зарычал.
   - Отставить атаку! Всем бежать! - раздался голос командира.
   Гнилой навострил свое длинное ухо. Мощные ноги полусогнулись, и гладкая кожа сразу же забугрилась неровными холмиками мышц. В следующий миг четверорукий сорвался в воздух. Он грузно опустился перед людьми, оставив на асфальте россыпь трещин, и верхней рукой схватил Влада. Тот закричал, поливая свинцом жуткую вытянутую голову. Мертвая кожа разрывалась, и оголяла красную, покрытую зеленцой плоть, которая давно не чувствовала боли. Белые, словно слепые, глаза сверкнули в лицо человеку, и челюсти раскрылись, подобно вратам в преисподнюю. Черная пещера безмолвно поглотила весь магазин патронов, и, хрипнув, заживо разлагающийся монстр уронил в нее командира.
   Оставшиеся в живых бросились врассыпную. Но исчезающая и появляющаяся из ниоткуда тварь неминуемо настигала их. Нещадно хватала и разрывала на части могучими лапами, а затем поглощала, навсегда стерев память о них с лица земли.
   В эту ночь пролилось очень много невинной крови.
  
   Ранним утром в подворотне пожилая женщина нашла изрядно побитого вояку. Его форма была изодрана в клочья, и испачкана чем-то, напоминающим зеленоватую сажу. Слипшиеся на голове волосы открывали бесстрастное, погруженное в себя лицо.
   Первый признак шока.
   Только его остекленевшие, устремленные в пустоту глаза выдавали тот немой ужас, который прятался у него глубоко внутри. Женщина попыталась оказать ему помощь, но парень не мог пошевелиться. Мало того, тело отчего-то стало неподъемным, и бедная старушка чуть не надорвалась, в попытке его сдвинуть.
   Вряд ли он пребывал в этом мире.
   Но едва бабуля дрожащими руками схватилась за сотовый телефон и вызвала неотложку и полицию - бедолага лихорадочно задергался. И, как только на вызов прибыли врачи, военного и след простыл. Его долго искали в окрестностях прилегающих к злосчастной подворотне многоэтажек, но так и не обнаружили.
   Оставшийся в напоминание кровавый след на бетоне заставил служителей закона поверить в слова оторопевшей бабки. Однако, его странный, зеленоватый оттенок застиг полицейских врасплох.
   Кто-то в участке уже вечером собрался связаться с военными, но те, выронив в трубку несколько далеко не душещипательных слов, отказались давать какие-либо комментарии.
  

18. Осложнения

  
   Джейди решил, что уж точно сегодня навестит Мэттью. Прошло уже, должно быть, две недели, с тех пор, как он видел его последний раз. Накидывая на себя серую футболку, Джейди ненароком глянул в окно, посматривающее на него через распахнутый вход на кухню.
   Туча над Тремя небоскребами по-прежнему скромно висела, не привлекая ничьего внимания. Казалось бы, ее даже не раздирали молнии, как это было раньше.
   Но тут в глаза бросилась одна странная деталь. Те самые наросты на зданиях, которые отсюда смотрелись огромными пиявками, присосавшимися на ровные стеклянные стены. Парень с удивлением подошел к окну и уставился на верхушки Трех гигантов. Они осторожно выглядывали через зеленую листву деревьев, и все так же молчаливо пронизывали голубое небесное полотно. В общем-то, ничего особенного.
   Ему показалось, или же действительно, этих странных штуковин на стенах зданий стало больше?
   Под сердцем закопошилось неприятное предчувствие, но Джейди быстро прогнал его. И облегченно вздохнул. Ему вспомнились те два дня, мучимые, можно сказать, бессонницей, когда сводящий с ума голос не давал заснуть.
   И парень был безумно рад тому, что он исчез. Похоже, эти твари не такие уж и непробиваемые, как предсказывала Антайо... Какой это по счету демон? Шестой? Славно. Осталось пережить волну нападений еще двоих. Было бы просто замечательно, если бы эта таинственная воительница вместе со своей взрывоопасной помощницей поскорее разделалась с ними, и Джейди не пришлось с тревогой ждать следующего дня. Тем более, учитывая сложившиеся события, демоны не могли так просто оставить его в покое.
   Но что-то необъяснимое натянуло на лицо Джейди улыбку.
  
   Заскочив в нужный автобус, парень схватился за поручень, и недоверчиво осмотрел пассажиров. А те в свою очередь наградили его колючими взглядами. Усевшись на свободное место возле окна, Джейди отметил напряженную атмосферу, грозовой тучей повисшую в этой металлической коробке на колесах. Тяжелый смрад негатива осел ему в душу, и он понял, почему - некоторые люди искоса поглядывали на него.
   Отвернувшись, парень уставился в окно. Опустевшие тротуары сплошной полосой тянулись до перекрестков, и только кое-где Джейди заметил людей.
   Долгожданная встреча все же состоялась. Но, несмотря на внешнее радушие Мэттью, Джейди понимал, что тот глубоко опечален исчезновением Арека. Тяжелое предчувствие, горечью осевшее в горле, не позволяло хоть немного расслабиться в дружеской компании. Беседа выдалась очень насыщенной. Но и тогда, в одну минуту Джейди показалось, что он среди общего шума различил собачий вой.
   Ему пришлось слушать целую лекцию про огромного змея на пляже, и странных девушек с не менее странными штуками в руках, которых Мэт видел лично. Если честно, Джейди не хотелось выслушивать все это, но у него не было выбора. Мэт успел рассказать, что нашел видео, как две особы уничтожают огромного паука, и предложил посмотреть его. Но Джейди, почувствовав неприятную горечь на языке, вежливо отказался. Он хотел узнать нечто иное, и неуверенно спросил у друга, не видел ли он Арека. Мэт пожал плечами и пригрустил. Он помолчал некоторое время, а затем рассказал, что не так давно виделся с Дэном Кауфом.
   Тот до сих пор тешил себя надеждами найти пропавшего сына. И вновь занялся ремонтом. Намеренно взял кредит, чтобы побыстрее избавиться от темных пятен воспоминаний того дня. Он заявил, что как только найдет Арека, то сразу же продаст квартиру и переедет в другой город.
   А когда Мэт предположил, что Арек стал жертвой одной из этих тварей, и Джейди молча кивнул, почувствовав накатившую на него досаду.
   Покалывающее ощущение, так неожиданно позволившее знать о себе, принялось проникать через подушечки пальцев глубже. Поначалу Джейди не чувствовал давно знакомой боли, как тут осознание опасности льдом сковала душу. Он подскочил со стола, за которым сидел, и поймал полный недоумения взгляд друга.
   - С тобой все в порядке? - поинтересовался Мэт.
   - М... да, - ответил Джейди и настороженно мотнул головой. - Прости, мне надо идти.
   - Что-то случилось? - продолжал настаивать на своем друг.
   - Нет, - бросил парень, и поспешил в прихожую.
   Он начал обуваться, все под пристальным наблюдением Мэта. Джейди мог понять друга. Но больше он понимал себя; и не хотел, чтобы Мэт стал свидетелем чего-то сверхъестественного.
   - Пока, - произнес Джейди, и открыл дверь.
   Он вышел в сырой подъезд и поспешил вниз по ступенькам. Не успел он выйти на улицу, как ощутил, что боль усилилась. Схватившись за ладонь, Джейди со злостью прикрикнул про себя, требуя все это прекратить.
   Но требование так и не было выполнено.
   Закрыв за собой подъездную дверь, парень боязливо озарился. И ничего опасного не обнаружил. Очевидно, что пустые улицы могли скрывать в своих переулках нечто ужасное, и Джейди не хотелось наткнуться на это. Он двинулся по тротуару, и, чувствуя, как жар набирает обороты, перешел на спортивную ходьбу, а вскоре и на бег.
   Неужели он все же вляпался?
   Впереди показалась остановка. Но тут Джейди резко свернул от нее во двор очередного многоэтажного дома. Рука, издающая едва заметное свечение, уже могла доставить массу не нужных проблем.
   А потому совсем не стоило ее никому видеть.
   Джейди застыл возле толстого ствола орехового дерева, росшего близ детской площадки, и внимательно осмотрелся. Ни одной души. Может, это и хорошо, что некоторые жители города собрали вещички и уехали, избавив мало того, что себя от ненужных проблем, так еще и Джейди. Уж он очень боялся быть замеченным с искрящейся голубым огнем рукой.
   В душу закралась щемящая тревога; а все из-за кислого предчувствия, что за ним следят. Его спину буквально буравил чей-то пристальный взгляд, и парень, еще раз настороженно осмотревшись, повернул обратно.
   Едва Джейди сорвался с места, как впереди, там, у дальнего подъезда, видневшегося через густую полосу кустарника, что-то с шумом шлепнулось.
   Затаив дыхание, Джейди немигающим взглядом уставился на неприятеля. Он почувствовал боль, поднявшуюся до уровня локтя, и понял, что надо поскорее делать ноги. Издав глухое рычание, четырехрукая массивная фигура повернулась к молодому человеку, и тот увидел сверкающие в мягком вечернем свете две маленькие луны. Не требовалось долго вспоминать, почему они казались такими знакомыми.
   Гнилая собака тенью выплыла из глубин сознания, и ярким образом осела в голове. Что с ней стало? Неужели мутировала?
   Ответом на его немой вопрос было разъяренное рычание. Рваные тряпки, качающиеся на слабом ветру, окружали тварь на манер тех гибких щупалец Долговязого.
   Уродливый демон поднял верхнюю левую лапу вверх и исчез. Растаял в зелени, решил Джейди. А следом вздрогнул от боли, обжегшей его правую руку.
   Сверкающие белизной глаза выплыли из-за растущего рядом кустарника, и тогда парень вновь услышал того, о ком уже начал забывать.
   - Теперь-то ты никуда не уйдешь...
   Холодный ветерок полоснул по лицу, и Джейди вдруг согнулся, как сжатая пружина. Гнилой возник чуть ли не перед его носом, сверкая зеленоватой, покрытой слизью кожей, и сгорбился, собравшись атаковать. Парень дернулся вбок, предоставив вытянутой лапе к превеликому несчастью вцепиться в воздух.
   Все тот же разлагающийся запах витал вокруг недобитого урода. И Джейди, вдохнув ароматную порцию, почувствовал, как желудок принялся сворачиваться в трубочку. Внутри поднялась давно знакомая буря, а через одно мгновение всколыхнула все тело.
   И, не теряя времени, Джейди побежал.
   Опустившись на четвереньки, демон рванул в погоню. Он грозно заревел, как тут обеими левыми конечностями схватился за стоящую возле песочницы скамейку. Мышцы на его могучих лапах напряглись, и с грохотом вырвали ее из земли. На искривившихся ножках застряли твердые комья земли.
   Замахнувшись, силач поднял ее над головой и бросил. Скамейка бодро взяла высоту, но вскоре полетела на приземление. Джейди инстинктивно подбросило вбок. Он упал на асфальт, и резво перекатился.
   Рядом с грохотом рухнуло что-то тяжелое, и заскользило навстречу. И ноги Джейди самопроизвольно разжались, поднимая его в воздух. Ногу прострелила судорога, но так же быстро затухла, позволив наслаждаться коротким полетом.
   Гремевшая покореженными ножками скамья пронеслась мимо. Она ударилась о бордюр и затихла. Но не Гнилой. Он утробно хрипел, даже скулил, наблюдая, как Джейди кувыркается в прыжке. И не шевелился.
   Едва опустившиеся на твердь ступни понесли своего хозяина вперед. И Гнилой, гаркнув, бросился за ним.
   Парень резко взял влево, выбегая на улицу, и чуть не налетел на молодую парочку. Поспешно извинившись, он кинулся прочь. Сила, до верха наполнившая тело, заставила его оглянулся.
   Как куклу, управляемую чужой волей.
   Четырехрукий Гнилой, яростно сверкая глазами, молнией вылетел на дорогу. Горожане, завидев его, с криками шарахнулись кто куда. А демон захрипел и по-звериному внимательно осмотрелся. Хотя, что он мог видеть своими полуслепыми глазами.
   Заметив парня, который прошлой ночью посмел напасть на него, Гнилой рванул в погоню. Желтая легковушка засигналила, когда внезапно посреди проезжей части возник похожий на оборотня монстр. Тот замер и повернул к нему голову, и водитель оторопел, увидев два белых шарика, засевших во впалых глазницах. Он ударил по тормозам, и машина, стерев резину, замерла прямиком перед блестящим правым бедром чудовища.
   Костяная пасть приоткрылась, и на волю вылез змееподобный язык. Он ударил по стеклу, и рассыпал по нему мутную сеть трещин. Массивные лапы взметнулись, и со всей силы обрушили на капот огромные кулаки. Бедняжка подпрыгнула, и разрыдалась, посыпав на асфальт сверкающие горошины стеклянных слез.
   Закричав, водитель выскочил из салона и бросился прочь. Он слышал, как рыдает его верная помощница, но, увы, ничем не мог ей помочь.
   Через покореженный, вмятый чуть ли не до асфальта капот проступили сизые струйки дыма. Демон, гоготнув, подхватил машину, и, замахнувшись, снова швырнул снаряд в Джейди. Уж что, а его он хорошо видел. Особенно яркую ауру, довольно явно выделяющую несчастного среди остальных букашек.
   Машина с лязгом рухнула на тротуар. Джейди, перед тем, как упасть, видел нечто крупное, летящее на него. Он попытался увернуться, но не смог; и, падая на живот, больно ударился подбородком об асфальт.
   Зубы парня силой клацнули, в одну секунду напомнив ему о происшествии, о котором он не забудет никогда.
   Разбитое стекло посыпалось во все стороны, а из пробитого бензобака наружу заструилась горючая жидкость. Джейди слышал, как она журчит, подобно горному ручью. И внезапно закашлял, когда ему в нос ударил запах гари. Чуточку приподнявшись, он заметил вокруг множество прозрачных осколков. Они подмигивали ему на солнечном свету, внушая слабую надежду на спасение.
   Тяжелые шаги за спиной, вперемешку с единичными выкриками, становились все ближе. Они барабанной дробью отмеряли то малое расстояние, что разделяло жизнь и смерть бедолаги Джейди.
   Гнилой удовлетворенно засипел, не отрывая глаз от яркого кокона, окружавшего лежащую без движений жертву. Та выглядывала на него через груду бесполезного металла.
   Демон неторопливым шагом двинулся к покореженной машине. Ему было некуда  спешить; ведь тот, за кем он охотился, уже пойман. Перебинтованный окровавленными тряпками череп издал сиплое кряхтение, когда из-за груды металлолома высунулся человеческий затылок.
   Джейди протяжно засипел, вдыхая дымный воздух, и закашлял. Голова протестующе заныла, а желудок предательски свело, и, казалось, он готовился выпустить наружу съеденный у Мэта яблочный пирог. Джейди неуверенно качнулся, пытаясь отползти на свежий воздух, как вдруг резкая боль в бедре заставила его отказаться от благих намерений.
   Опустив расплывающийся взгляд, он увидел торчащий из ляхи кусок металла, взявший свое начало из того, что еще буквально несколько минут назад было дверью.
   В нос ударил сладковатый душок, и Джейди встрепенулся, осознав, что у него совсем мало времени. Потяжелевшей рукой он схватился за дрянную железяку, и, затаив дыхание, дернулся.
   Окровавленное острие отпустило изможденное бедро, в отместку уколов его резкой болью. И бедняга всхлипнул, почувствовав, как она растеклась по всему телу.
   - Все кончено... - простонал Гнилой, и Джейди понял, как от этих слов у него по спине побежали мурашки.
   Следом раздалось довольное кряхтение здоровенного амбала. Крупная тень склонилась над парнем, и, повернувшись, он увидел ухмыляющуюся рожу, скалящую оголенные зубы. Грязные тряпки клочьями повисли на продолговатой морде, создавая иллюзию некоей мумии.
   И тогда случилось это; внутренний стержень снова стал руководить им. Почувствовав прилив энергии, Джейди широко улыбнулся Гнилому в безносую рожу. Тот в ответ зарычал.
   Рука вновь вспыхнула ярким всплеском, и парень, словно ведомый чьей-то волей, поднялся на ноги. Даже боль в бедре заметно притупилась, что говорить о...
   - Я знал... Я знал, что это ты. Как же долго я тебя искал... И ты, наконец-таки, мой...
   Отвратительный голос был полон глупого довольства. Демон сделал еще один шаг, и его огромная фигура показалась во всем своем уродстве.
   Вдруг раздались выстрелы. Гнилой раздраженно взревел, и с нежеланием повернул голову. Джейди невольно глянул туда же.
   Четверо укомплектованных военных стояли по ту сторону дороги и нещадно палили в широкоплечего перебинтованного урода из автоматов. Джейди, они, судя по всему, не видели. Должно быть, их сбил с толку дым, поднимающийся из-под машины, а может, сам демон, решивший прогуляться теплым вечерком.
   Снова эти пчелы. Ах, как же они надоели. Гнилой начал понимать, что они бесили его. Заставляли применить то, чего он не любил...
   Дыра, разделенная тонкой перегородкой, издала хриплый звук, а острые зубы под ней сверкнули. Постояв с мгновение, широкоплечий Высвобожденный неожиданно растворился.
   Джейди сжал искрящуюся руку в кулак. Это был шанс... Бросив короткий взгляд на оторопевших военных, потерявших цель из виду, он ринулся наутек. Однако, развить хорошую скорость ему не позволяла открытая рана, каждую секунду напоминающая о себе. Мокрая штанина прилипла к ноге, а в кроссовке уже начинало хлюпать. Но это было намного лучше, чем оказаться в зубах широкоплечего амбала.
   Не успел Джейди перебежать на другую улицу, как услыхал за спиной взрыв. Густое облако черного дыма вздыбилось в покрасневшее небо на фоне высотных домов, и стало понятно, что военные потерпели поражение.
   Он постарался ускориться. И не обращать внимания на тех прохожих, кто с ужасом пялился на его сверкающую пламенем руку. Едва Джейди повернул направо на ближайшем перекрестке, как злобный вой наполнил его уши. И тогда он понял, что демон ни за что не оступится от своего. Если он уже не сорвался в погоню.
   Выругавшись, Джейди не думая свернул в первый же переулок. Открывшийся безлюдный коридор мог позволить ему оторваться.
   Сбавившее обороты свечение красноречиво объясняло, что он на верном пути. Но вдруг раздался прерывистый крик... Совсем неподалеку. А это могло значить только одно.
   Почему ему дома не сиделось? Зачем он вообще выбрался к Мэту?..
   И где Антайо и Синди, когда они так нужны?!
   Внутрь закралось кислое чувство, что зря Джейди столько времени надеялся на них. И следом всхлипнул от острой боли, пронзившей раненую ляху.
   Не в силах терпеть ее, он привалился спиной к рельефному и холодному металлическому листу забора. Внимательно осмотревшись, Джейди не обнаружил ничего подозрительного.
   Похоже, у него появилось время. Наслаждаясь быстротечным мгновением, он облегченно вздохнул. А следом небрежно скинул с себя футболку. Одним взмахом искрящейся руки он разорвал ее, чтобы плотно замотать рану.
   Боль сразу же утихла. Наспех отдышавшись, Джейди навострил уши. Тишина разбавлялась только унылым пением птиц, рассевшихся на редких деревьях в чьих-то садах. Как вдруг они все дружно смолкли.
   Тяжеловес грозно заревел, выскользнув из-за угла следующего переулка с двумя человеческими фигурами в лапах. Жилистые ноги выпрямились, и тварь остановилась. Одна удушенная жертва уже не подавала признаков жизни. Другая же корчилась, в тщетных попытках выбраться.
   Злобные сферы сверкнули. Гнилой ухнул и резко повернул голову к Джейди. Толстые когтистые пальцы вмиг разжались, даря свободу погибшему горожанину. И тот мешком приземлился на живот.
   Демон пронзительно расхохотался. Нижняя челюсть мигом отворилась, и из черного зева выбрался длинный язык.
   Перебинтованный череп дернулся, и зеленоватый хлыст, опасно мелькнув в воздухе, скользнул вдоль тела оставшейся жертвы. Джейди невольно отпрянул, услышав сдавленный вздох. По спине вновь забегали торопливые мурашки.
   Алая кровь струей ударила по белоснежной стене позади чудовища, и окропила ее новым узором. Нижняя часть тела, срезанная по наклонной, вместе с вывалившимися розоватыми внутренностями плюхнулась на асфальт. Верхняя же так и висела в цепкой когтистой лапе.
   - Это все твоя вина, - произнес голос, и тварь злобно фыркнула, глядя на перекосившееся от ужаса лицо человека впереди.
   Тут пасть отворилась, и змееподобный язык нырнул в нее, как в свою нору. И Гнилой, подняв лапу с бездыханным торсом, бережно опустил его в чернильный зев. С аппетитом причмокнув, он опять залился нестерпимым хохотом. И шагнул вперед.
   Круглые луны вновь сверкнули.
   Перекатывающееся мышцами тело опустилось на четвереньки. Мускулистая шея изогнулась, поворачивая голову, и Джейди вздрогнул, узнав в Гнилом тень некогда хилой, разлагающейся заживо собаки.
   - Я сделаю то же самое с тобой, - прохрипел полный злобы голос. - Если ты не отдашь мне Синий Огонь.
   Джейди сокрушенно покачал головой, не зная, что и делать. Залитая оранжевым светом собравшегося на покой солнца  улица превращалась в кроваво-красную. Оскверненный асфальт быстро поглощал алую жижу, обращая ее в черные разводы.
   И тут Джейди осенило. Как только раньше он этого не заметил? Взметнув голову вверх, он увидел выглядывающие через забор голые плиты перекрытия. А так же заложенные без стен основы лестниц и черные квадраты будущих окон, еще не скоро ставших бы полноценной постройкой.
   Мусорный бак, стоящий чуть дальше, и как ни кстати, чуть ближе к Гнилому, мог позволить перепрыгнуть через деревянную, наспех сколоченную ограду стройки. До которой оставалось всего ничего.
   "Ты на правильном пути", - услышал свою же мысль Джейди.
   И единовременно с перебинтованным зверем сорвался с места.
   В одно мгновение парень ловко запрыгнул на бак, и тот хрюкнул под его весом. Краем глаза Джейди видел белую сферу, качающуюся на грязно-зеленом полусгнившем фоне. Руки, ведомые словно бы кем-то другим, крепко обхватили шероховатую доску, и подняли остальное тело.
   Тварь внизу злобно захрипела. Джейди спрыгнул, и без оглядки побежал к зданию. Ухабистая, разрытая земля, заваленная кое-где щебнем, не доставила ему предполагаемых неудобств. Он то и дело перепрыгивал кривые ямки и рыхлые холмы, зачем-то насыпанные здесь.
   Гнилой, злобно взвыв, ударил по доскам. И те, содрогнувшись, затрещали. Сколько еще издевательств вытерпит забор, парень не знал. Но ему должно было хватить немногих секунд, чтобы скрыться.   
   Кругом валялись груды строительного материала. Везде высились мешки с чем-то сыпучим. Чуть левее, лежала куча кирпичей. Подъемный кран, желтой махиной высившийся в дальнем углу, был повернут к зданию. Огромный крюк висел в воздухе, застряв где-то между вторым и третьим этажами. Он ронял хаотичные отблески по всей площадке, и несколько раз заслеплял парню в глаза. 
   Быстро осмотрев кран, парень бросился к постройке.
   У здания оказалась заложена основа на четыре этажа. И только массивные столбы будущих опор, устремленных в небо, намекали на то, что четвертым этажом дело не кончится. А на первом же начали выкладывать стены желтым кирпичом.
   Судя по всему, рабочие не так давно покинули объект. Мусор на перерытой земле валялся то тут, то там. Непонятного назначения рельсы лежали нагромождением в противоположном углу огороженной территории. А мешки с цементом кто-то напросто забыл убрать.
   Немножко помешкав, Джейди рванул в голый дверной проем, и очутился в просторной и мрачной комнате. Вокруг пахло строительным раствором.
   В дальнем правом углу зачернел проход, и Джейди ринулся к нему. Поднявшаяся с пола пыль забилась в носу, и он смачно чихнул.
   Выбежав на лестничную клетку, парень быстро поднялся по ступенькам на второй этаж. В лицо ударили лучи заходящего солнца, заставив его поморщиться. И, отвернувшись, он выругался. Перед глазами тут же заплясали круги.
   Протерев их, Джейди наспех осмотрелся. И, не придумав ничего получше, спрятался в тень. Тут весьма кстати расположился недостроенный угол, как раз примыкающий к входу. Чуть дальше, на пыльном бетоне лежала широкая, оранжевая полоса света. Опустив взгляд, Джейди заметил несколько желтых кирпичей, валявшихся под ногами. Пара из них опасно пристроилась у оголенного обрыва, чуть дальше, чем остальные.
   По спине рысью пробежал холодок, когда послышалось тихое завывание.
   Конечно, если быть не осторожным, то можно оступиться и упасть вниз. Но Джейди не думал, что у него хватит глупости прервать свою жизнь подобным образом. Он покосился на прутья арматуры, выпирающие у краев плиты, и засомневался. В том, правильно ли поступил, выбрав путь побега через зону стройки.
   Послышался хруст ломающихся досок. И Джейди встрепенулся, почувствовав, как по спине вновь побежали мурашки. Он легонько прислонился к выложенной полосе стены, и осторожно выглянул.
   Подувший ветер растрепал волосы. Джейди сразу уставился вниз, на забор, и увидел широкую дыру. Несколько раскуроченных досок валялись на утрамбованной земле. Чуть дальше сидел на присядках Гнилой. Его череп провалом носа возил по разрытой почве, и вдруг мотнулся, уставившись на Джейди полуслепыми глазами.
   Парень резко прижался к желтой кладке, искренне пожелав срастись с ней. В груди снова гулко забилось сердце, а пятерня, обхватившая шершавый бетон, принялась раскаляться.
   Он выглянул. Но уже никого не увидел. Поднявшись на ноги, взял правее и побежал вперед. Внимание привлек огромный крюк, свисающий на толстых тросах. Он царственно сверкал на солнце, и Джейди подумал, как было бы хорошо несколько раз врезать им по наглой собачьей морде.
   Прогремевший позади рык мгновенно отвлек от ненужных мыслей. Холодная волна пронеслась по спине, и Джейди замер. Мигом развернулся и увидел высокий и горбатый силуэт в дверях, буравивший его глазами. А там, правее от него, в тени притаилась куча кирпичей.
   И Джейди выругался про себя за свою невнимательность. Так бы у него было бы оружие.
   Он бросился наутек. Вовремя заметил в дальнем правом углу мелькнувшую ступеньками лестницу. Вот если бы добраться до нее...
   - Сто-о-ой!!! - прогремел в спину гневливый голос.
   Но Джейди подчиняться ему не стал. Пробежал мимо толстого столба, упирающегося в потолок посреди широкой бетонной площадки, заваленной строительным мусором. И тут увидел пару кирпичей, бесхозно валяющихся на полу.
   Хрип за спиной становился все громче. Схватив на бегу увесистый брусок, Джейди резко крутанулся и кинул его в бегущего на шестреньках монстра.
   Снаряд угодил по костяной макушке. Зарычав, разъяренная тварь на бегу поднялась на свои две человеческие ноги. Одна пара рук обхватила голову, и измазалась вязкой жижей, выступившей из проломленного черепа.
   - Да как ты смеешь! Меня... МЕНЯ! - в бешенстве заревел голос, и демон распахнул широкую пасть, из которой сразу вывалился язык.
   А через секунду Гнилой исчез. Почувствовав рядом с собой дуновение холодного ветерка, Джейди инстинктивно отскочил вправо. Подошвы кроссовок проскользили по полу, и парень, покачнувшись, замер, едва не налетев на бесхозно валяющийся кирпич.
   Внезапно он увидел гордо возвысившуюся на его прежнем месте тварь, казалось бы, материализовавшуюся из ниоткуда. Белые луны исподлобья поглядывали на него. Вдруг псина сорвалась с места и бросилась к неугомонной жертве. Злобные, глубоко посаженные глаза сверкнули.
   Голубое пламя, всколыхнувшееся в руке, вырвалось на волю. Как и в прошлый раз, когда Джейди схлестнулся с Долговязым.
   Пригнувшись, парень проскочил мимо, и тварь, заревев, упала на шестереньки. И сразу же затормозила, выбрасывая из-под лап пыль. Еще бы немного, и заживо разлагающийся монстр сорвался бы в свободный полет, сорвавшись с огромной плиты.
   А почему же? Весьма неплохая идея...      
   Джейди рванул к груде кирпичей, и тварь, проводив его взглядом, бросилась к нему. На бегу схватив в обе руки по кирпичу, парень с размаху кинул один в противника.
   Демон исчез прямо на глазах, и снаряд, еще немного пролетев, обиженно упал на пол. Джейди испуганно озарился, как тут ледяное дыхание коснулось его лица. Он рухнул на пропахший цементом бетон, и кубарем покатился по площадке, чтобы подняться в нескольких метрах впереди.
   Выпрямившись, Джейди увидел Гнилого, застывшего возле горы кирпичей, и понял, что ни коим образом не стоит долго задерживаться в этом месте.
   Словно услышав его мысли, демон присел, и мускулистыми лапами уперся об пол. Немного поиграв мышцами, он сорвался в бег. Джейди же, отчетливо слыша его хриплое дыхание, бросился к спасительной широкой перегородке, удачно расположившейся посреди второго этажа. Он спиной прислонился к этому столбу, став с ним чуть ли не единым целым.
   И сразу же отпрянул. Тварь полоснула по бетонному столбу, оставляя глубокие борозды, и злобно зарычала. Лапы потянулись к парню, намереваясь схватить, но промахнулись.
   Гнилой, резко обернувшись, выпрямился. И, наконец, увидел человека со сверкающей ладонью у края площадки.
   Не теряя времени, он бросился к нему.
   Кирпич пролетел под потолком и вновь опустился на череп. Следом за хрустом ломающихся костей Гнилой взревел, и схватился за голову. Зашатавшись, он попытался шагнуть к жертве, как вдруг его человеческие ноги заплелись одна за другую. И повалили своего хозяина на пол.
   Ухмыльнувшись, Джейди ринулся прочь. Рвущееся из пятерни пламя угасло, обратившись в свечение. Но странное ощущение, что кто-то руководит им, не проходило.
   И тогда, добежав до края своей взлетной полосы, он впервые совершил то, что поставило его наравне с Защитниками.
   Джейди прыгнул. Он устремился вверх, в небо, и последние солнечные лучи накрыли его, согревая взявшуюся мурашками кожу. Ветер ударил в грудь, а легкие переполнились воздухом. Внизу, под ногами, замелькали крыши низеньких домов, а впереди стремительно приближалось двухэтажное здание.
   Вернее, его крыша.
   Приземлившись твердую поверхность, Джейди кубарем покатился по ней. Улучив момент, он вскочил на ноги, и побежал дальше. Одним прыжком он перелетел на крышу закрывшегося магазина, и та злобно заскрипела под его весом. Замедлив бег, Джейди аккуратно спрыгнул в узкий переулок, затем выбежал в сквер.
   Опускающиеся на город сумерки быстро укрыли его.
   Ему еще не единожды пришлось слышать унылый, и полный боли вой шестого демона, но на сей раз, он звучал очень и очень далеко.
  
   - Разве Онтору тогда не досталось? - протараторила Синди, и вопросительно уставилась на лидера.
   - Спрашиваешь? Он быстрый и ловкий. Да и что ему сделает огонь? - вопросом на вопрос ответила Антайо. - Райдек прав. Нам нельзя недооценивать его.
   Синди хмыкнула, и отвернулась. Сидящий возле нее на лавке Защитник периодически сжимал в локте металлическую руку. Тонкие ножи со звоном рассекали воздух, молниеносно выскакивая из невидимых затворов, а затем устремлялись обратно.
   Вид у парня был немного удрученный, даже несмотря на недавно одержимую победу.
   - Не заблуждайся в его неуязвимости, - поправил ее брюнет.
   Черные смолистые глаза Защитника горели неистовым огнем.
   - Ему здорово досталось, - добавил он после паузы. - Поэтому он натравил на нас полудемонов. Но вряд ли он этим угомонился...
   - Наверное, он вне себя от ярости, - продолжила Антайо. - Ты хочешь сказать, что он попробует взять реванш?
   - Это было бы вполне в его духе. Мы же надрали ему зад. Он просто не может не отомстить.
   - Возможно. Но тогда мы снова окажем ему радушный прием, - усмехнулась лидер, и тут же ее лицо помрачнело. - Мне не дает покоя его сообщение о Майнтере.
   - Тогда давайте займемся им, - пожала плечами рыжая. - Тоже мне, нашли проблему.
   - И забросим осколки? - возмутилась Антайо.
   - Ну, один у нас уже есть, и теперь им придется поломать головы по поводу его возвращения, - рассмеялся Райдек. - Да и с демонами Осколка могут справиться двое... Сколько их осталось? Три?
   - Да. И ты снова займешься его поисками? За две с половиной недели у тебя не вышло, так ты думаешь, что получится сейчас? - подняла бровь Антайо.
   Воронка над их головами вспыхнула и съежилась, ненароком напомнив о себе. Короткий раскат грома, опустившийся с небес, словно бы давал утвердительный ответ на вопрос лидера.
   - Да, а что на счет нее? - полюбопытствовала Синди, кивнув в сторону воронки.
   - Ах, да. Теперь у Онтора есть повод воспользоваться ею, - в пустоту бросила Антайо. - Кто знает, что взбредет этому безумцу в голову?
   А на деле на ней лица не было.
   - Я бы советовал тебе поменять свое мнение относительно него, - сказал Райдек. - Он очень хитер.
   - Поэтому нам не стоит рисковать и разделяться, - задумчиво произнесла Антайо. - Без твоей помощи, там, в метро, нам пришлось бы очень туго. Мы команда, и должны действовать сообща. Тем более, сейчас, когда большая часть осколков уже найдена.
   - Я уважаю твою рассудительность, - он поддался вперед. - Благодаря этому ты и победила.
   - Но другой вопрос, как ты с этим справишься, - буркнула Синди, и с вызовом скрестила руки на груди.
   Но Антайо не стала дальше продолжать эту тему.
   Райдек облокотился о спинку скамейки и раскрыл рот, но громкий вой свел его речь на нет. Он распрямил руку и четыре узких когтя джирса вновь показались на свет. Подозрительный звук спустился на тон ниже, перекатился в их сторону и стих.
   - Что за хрень? - изумился Защитник и нервно замотал головой.
   - Антайо, не думаешь ли ты, что это один из них? - сосредоточенно произнесла Синди, устремив хищный взгляд в сторону звука.
   - Думаю. Но я не ощущаю его присутствия, - с беспокойством ответила лидер.
   Райдек осторожно поднялся и присоединился к компании, стоящей в нескольких шагах левее. Он буквально чувствовал исходящую от них тревогу.
   - Хм... неплохо, неплохо...- заметил он. - Неужели кто-то додумался дурить нас?
   - Возможно, так и есть. Нам могут глушить фон, - заявила лидер. - И я думаю, что без Шейса тут не обошлось...
   Фон... под этим словом подразумевалась одна из способностей Защитников, помогающая выследить демонов Осколков. Выработанная усердными тренировками, она чуть ли не укоренилась в сознании ребят, и едва не стала частью их личности. Каждый помнил, сколько времени и усилий у них заняло раскрыть в себе это чувство, и развить его. И это была одна из самых тяжелых и нудных ступеней обучения.
   Временами фон угасал, но никогда не исчезал полностью.
   Вдруг Антайо ощутила резкий толчок в области груди и машинально дернула рукой. Выпущенный райктен игриво сверкнул в воздухе, и замер прямо перед носом вынырнувшего из-за высокой стены, обрамляющей лестницу, Джейди. Эта лестница выходила на тот самый пригорок, где не так давно разразилась трагедия с полчищем антарвов. Антайо хорошо запомнила эту площадь при Трех Небоскребах, и потому решила собрать свою команду здесь.
   Если бы Онтор намеревался вновь воспользоваться воронкой, то Защитники стали бы первыми, кто об этом узнал бы.
   Таких лестниц в парке было три, ведущих в одно и то же место с разных сторон.
   Джейди, по-прежнему пряча руки в карманах, косо посмотрел на слегка ошалевшую команду, а затем глаза его на секунду сошлись в одной точке у самого лезвия, застрявшего в стене на уровне его рта. Одно острие, словив лучик полуденного солнца, мигнуло Джейди в глаза. Ах, до чего же парню повезло - еще бы чуть-чуть, и крутящаяся звезда снесла бы ему голову.
   Толстовка, которую он напялил, явно не смотрелась по погоде.
   - Проклятье! Чего же вы ждете?! - закричал Джейди.
   - Что случилось? - встревожилась Антайо, делая шаг навстречу.
   - Одна из этих тварей разгуливает по городу! - в отчаянии воскликнул тот.
   - Где? - напряглась Синди.
   - Она воет уже не первый день! А вы сидите и занимаетесь черт пойми чем! - озарившись, прокричал местный. - Или же вы теперь убиваете простых жителей?!
   В его голосе звучало обвинение, и Антайо поняла, что Джейди никак не рад их встрече. А она, к тому же, едва не отсекла ему голову. Листва растущих кругом деревьев успокаивающе зашелестела, но так и не принесла умиротворения в душу красноволосой.
   - Прости, - виновато произнесла лидер. - Я не хотела...
   Вдруг Джейди рванул влево, и, упав на землю, кубарем покатился по траве. Поток холодного воздуха ударил в лицо, и Райдек инстинктивно поднял правую руку. Металлическая пятерня выпустила ножи, которые следом полыхнули искрами.
   Лязг наполнял уши, и удивленные Защитницы рассредоточились по сторонам, готовые атаковать неприятеля.
   Невидимого.
   Тут Райдек отпрянул, и с непониманием уставился на Джейди, застывшего у ствола дерева. А затем на высокорослого и горбатого Гнилого, появившегося из пустоты.
   Повернув голову, чудовище глянуло на троих ребят, которые явно не ждали встречи с ним. Их плохо различимые силуэты, окруженные белесой аурой, он заметил в первую очередь. В следующую секунду цвет плавно перетек в серый, и демон понял, что Защитники сбиты с толку.
   Первой проснулась Синди, и набросилась на врага. Она с разворота резанула по сверкающему на свету зеленым торсу, но перевязанный тряпками демон в один момент отпрянул, пропуская атаку.
   Мускулистая лапа дернулась и схватила Защитницу. Крепкие пальцы сжались на хрупкой шее, и очень скоро агрессорша захрипела под тихий хохот урода. Она выронила копье, и инстинктивно схватилась за покрытые слизью твердые пальцы.
   Сочный аромат ударил в носы присутствующим, и лицо Антайо перекосилось, явно не ожидая подобного. Она собралась напасть, но тут чернявый вскинул левую руку, призывая ее остаться. А сам выпустил почти невидимые нити, которые в один миг обвили накачанную мохнатую лапу. Лески сжались, разрывая плоть, и из ран засочилась зеленая слизь.
   Демон, заревев, отшатнулся, и едва не упал на бушующую траву.
   Синди закричала, когда крепкие пальцы еще сильнее сдавили ее шею, как вдруг ощутила свободу. Рухнув наземь, она жадно вдохнула дефицитный воздух, и с отвращением сбросила с себя вонючую разлагающуюся конечность. Мгновение погодя, воительница неуверенно поднялась на ватных ногах, и мигом призвала оружие. Откашлявшись, она сжала свободную руку в кулак, и можно было заметить, как побелели желваки.
   Джейди видел на ее шее черно-синие следы от пальцев и ужаснулся. А потом перевел взгляд на чудовище, стоящее к нему в профиль. Его нижняя правая лапа, которой он пленил рыжую, срубленной по плечо валялась в траве почти у его босых ног.
   - Вы не понимаете... Не понимаете! - басом взревел призрачный голос. - Я хочу забрать ее! Она моя!
   Судя по перекосившимся лицам ребят, они так же услышали этот гнусный голос. Следом напала красноволосая. Она бросила райктен. Его лезвия блеснули на солнечном свету, готовые совершить свое предназначение, как тут цель исчезла. Оружие со всей скорости врезалось в ствол дерева, и оно, всколыхнув кроной, осыпало на траву листья.
   Холодные пальцы сжались на белой коже лидера, и она вдруг почувствовала, как ее ноги поднялись от земли. Невидимые тиски крепко сжали шею, и перед глазами поплыло. Единственное, что она увидела отчетливо - так это появляющуюся из небытия гладкую, местами перебинтованную мускулистую лапу.
   - Я сделаю это, Защитница. Кто не смог до меня, - услышала лидер.
   Гнилой взревел. Звук громом пронесся, должно быть, по всему парку. Привлекая к себе никому не нужные проблемы, которые очень скоро могли бы возникнуть.
   Синди, злобно ухмыляясь, нажала на рукояти, опуская их. С отвратным, но поднимающим изнутри приятные волны удовольствия, звуком, плоть рассекалась широкими бороздами. Вонзенные друг напротив друга в лысую спину клинки могли в любой момент выйти на забинтованном впалом животе.
   Но крови так и не было. Более того, все тело Высвобожденного внутри оказалось заполнено некой однородной массой, которое не несло в себе ни единой кости.
   Рыжевласка нажала, опуская клинки еще ниже.
   И следом получила пару подач в грудь. Два массивных кулака, ударив за спину, заставили Защитницу врасплох. Улетев на добрый десяток метров, она распласталась на траве. Скорчилась от пронзившей тело вспышки боли.
   Прикусив язык, Синди бросила полный ненависти взгляд на Джейди, отчего тот ощутил внутри горькую тревогу. Но так и не сдвинулся с места, видимо, позабыв обо всем.
   Тут собрался атаковать Райдек. Он уже взмахнул джирсом, как вдруг демон, взревев, бросил в него Антайо. И попал - оба Защитника распластались на земле. Антайо увидела, как скривился под ней Райдек, и сразу поднялась на ноги. Она глубоко вдохнула, приходя в себя. А ее помутившееся сознание начало обретать ясность. Но помощник, изнывающий от боли, не был уверен в том, что ему не требовалось время на регенерацию поломанных костей.
   Гнилой резко повернул башку к Джейди, и сгорбился. Зарычал, едва тот рванул с места. Его яркая аура так сладостно манила...
   В полуприкрытой пасти заворочался тонкий хлыст, и демон, опустившись на передние лапы, кинулся в погоню. А следом растянулся на траве - нечто крепко сжало правую ногу. Он захрипел, и тремя оставшимися верхними конечностями схватился за леску. Бесполезно. Тогда принялся рвать ее зубами. Но вдруг нити стянулись, сжимая набухшие икры.
   Широко раскрыв пасть от боли, чудовище полоснуло языком по путам. И перерезало их. Его маленькие глаза уставились на лежащего неподалеку Защитника, с вытянутой, отливающей серебром, пятерней.
   До чего же легкая добыча. Выпрямившись, демон скакнул к нему, и исчез, пропустив обращенный во вспышку райктен. Тут как нельзя кстати подоспела Синди. Она покрутила в руках копье, и ударила им вверх и вправо. Вскричала, когда гаар с бряцаньем вонзился во что-то невидимое. Девушку толкнуло в грудь. И, ахнув, она с трудом удержалась на ногах. Руки напряглись, пытаясь удержать оружие, ибо что-то тяжелое неистово давило на него.
   Синди закричала, теряя выносливось; но лезвие ободряюще сверкнуло ей, призывая не сдаваться. И это помогло.
   Внезапно острие окропилось зеленой жижей.
   С громким лязгом вновь посыпались искры. Вдруг из воздуха начала проявляться гниющая облезлая лапа, крепко стискивающая нож, и не позволяющая ему впиться в широкую перебинтованную грудь. Когти скользнули по металлу, и вновь выпустили снопу искр.
   Зашипев, тварь высунула язык. И Синди отскочила, едва не лишившись руки. Ударила оружием. Но промахнулась.
   Трехрукий урод расправил плечи.
   Мускулистая, испещренная ранами от пуль верхняя левая рука поднялась вдоль тела. Демон злобно заревел, увидев, как нити джирса вновь поймали его, и взмахнул другой лапой, намереваясь прервать сие безобразие. Как тут внимание привлекли красные волосы, так сильно выделяющиеся посреди зеленого фона. Чуткое ухо уловило шум, и демон поднял голову, уставившись на лидера Защитников. Язык закачался, как маятник, а мышцы на руках забугрились, разминаясь перед атакой.
   Тварь дернулась, вытянув лапу, но тут нити опять обездвижили ее. Взмахнула черепом, в надежде перерубить путы длинным языком, но внезапно зашаталась.
   Молния со свистом пронеслась через шею, и, взяв выше, скрылась в густой листве дерева.
   Оставшейся свободной рукой Гнилой коснулся места среза и злобно зашипел. В следующий миг порез сдвинулся, а голова, соскользнув как яблоко со стола, звонко шмякнулась на землю. На месте новоиспеченного гладкого среза красовалась грязно-зеленая масса, посреди которой зияла дыра. С какой стати внутри демонов Осколка пустая полость? Может, это еще не конец?..
   Шестой уж очень напоминал красного атлета, но так же сильно отличался от него. Антайо помрачнела. С прищуром уставилась в этот зев, пытаясь высмотреть в нем притаившегося врага.
   Но так и не дождалась.
   Казавшееся непобедимым тело обмякло. Райдек встряхнул протезом, призывая нити обратно, и с тяжестью поднялся на ноги. Едкий душок, исходивший от поверженного создания, начал потихоньку развеиваться.
   Потерявшее опору туловище задрожало, и тяжелым мешком завалилось на траву. Оно вмиг сдулось, как продырявившийся мяч, и вскоре обратилось в неразличимую от земли субстанцию.
   Синди внимательно проследила за исчезновением тела, и с облегчением вздохнула.
   Спина больше не болела. Бегло глянув на сжавшегося местного, чернявый подозрительно сощурился. Но не проронил ни слова. Джейди в свою очередь пристально оглядел его и понял, что показалось ему таким знакомым.
   Перед ним стоял никто иной, как тот тип в плаще, так нескладно порой оказывавшийся рядом. Теперь понятно, что светилось все время в его правой руке. Джейди еще раз обвел неусыпным взглядом высокотехнологичный бионический протез Защитника.
   "Неужели он вынюхал что-то обо мне, что никому не стоит знать", - подумал местный, и недобро скривился.
   - Это... было опасно, - осторожно обратилась к Джейди Антайо. - Почему ты не убежал?
   Джейди покачал головой.
   - Хотел убедиться, что на сей раз с ним покончено, - подумав, ответил он, и наградил команду недоверчивым взглядом. - Я очень надеюсь на мир, Антайо.
   Она кивнула, и ее лицо сразу застыло в задумчивой маске.
   - На сей раз? - удивленно повторила она.
   Местный напрягся. Он неуверенно посмотрел на нее, и заметил, как та нахмурилась. Вероятно, додумывает что-то, решил Джейди.
   - Я слышал, что на днях в городе появилось чудовище... А потом случайно заметил его на крыше одного из жилых домов, - без обиняков сказал он. - Мне... Мне стало страшно, и я прибежал сюда...
   Та вопросительно подняла бровь. Неужели... она что-то заметила?
   - Хорошо, - вдруг произнесла она, и кивнула. - А ты... прости за райктен.
   Джейди натянуто улыбнулся.
   - Та-а-а-ак, - неожиданно протянул Райдек, и, привалившись к Антайо, обнял ее за плечо металлической рукой. - Так я что-то не знаю? Насколько близко вы знакомы?
   - Достаточно, - буркнула лидер, и многозначительно улыбнулась.
   Райдек хохотнул, и отстранился от нее.
   - Я хочу еще раз предупредить тебя, парень, - стальным голосом сказала Синди, обращаясь Джейди. - Перестань вставать у нас на пути. Для твоего же блага.
   Тот неуверенно кивнул. И увидел, как райктен в руках красноволосой распался вничто. Не сказав больше ни слова, девушки побежали прочь. Райдек, завидев их, зачем-то виновато пожал плечами, и продемонстрировал пустые ладони Джейди. Он последовал за лидером, оставив местного при своих интересах.
  
   - Вы настаивали на срочной аудиенции? - голос Хозяина содержал ничем не прикрытые нотки сарказма. - Вы двое? С чего же так неожиданно?
   - У нас новости, - нерешительно выступил Дарк. - Кин, расскажи.
   - Ну, неужели? - громогласный голос сотрясся в хохоте.
   Подобное расположение духа у Хозяина можно было наблюдать крайне редко. Верховный Демон впервые на глазах компаньонов находился в таком игривом настроении. Даже несмотря на то, что Парад все ближе, а большая часть кристаллов уже собрана. Открытым оставался вопрос с Синим осколком, а так же маленькой проблемой, связанной с антарвами.
   По меньшей мере, это удивляло. А еще Кин начал замечать, как стал меняться окружающий мир со смертью Тао. В частности, его волновали изменения, происходящие с Дарком. Тот напрочь забыл о сломанном носе, и его уже не беспокоило то, как он выглядит. Потухший взор выдавал в нем смирение, а его высокомерие плавно перетекало в безумие.
   Тао... Кин все думал, где и при каких обстоятельствах антарв набросился на него. Предъявлять претензии Онтору было бесполезно, у полудемонов даже нет доказательств; ведь тело при переходе Кин утерял самолично.
   Хозяин мог обо всем уже давно быть в курсе, как и о потере осколка, так и о гибели полудемона. Ведь рано или поздно это должно было случиться. И слишком глупо полагать, что эти компаньоны справились бы с работой без лишних проблем. Разве можно надеяться на каких-то смертных выскочек? Они бы ни за что не смогли бы отразить нападение Защитников. И тогда Кин понял. Что Хозяин все это знал. Знал с самого начала. И играл с ними. Чтобы в конечном счете уничтожить.
   Шорох вывел его из ступора.
   - Кин, ты ничего не хочешь мне сказать? - Две жирные точки с неподдельным интересом уставились на него.
   Полудемон немного замешкался, подбирая нужные слова.
   - Простите, но ничего не меняется... У нас возникли проблемы. Друг погиб...
   - И что? - загремел Верховный Демон.
   - Есть и другая проб...
   - Вы знаете, кто совершил суд над вашим компаньоном? - прервал его Хозяин.
   - Защитники, - прохрипел Кин, уставившись себе под ноги. - Но они не тронули нас.
   На него смотрела густая мгла. Но он чувствовал, как горят щеки.
   - Очень любопытно, - замурчал Хозяин, растягивая слова. - Неужели вы настолько надоели им, что они решили вас убить?
   - У вас хорошее чувство юмора, - выдавил из себя Кин.
   Ощущение того, что последнее озарение полностью раскрыло всю правду, не давало покоя.
   - А кто сказал, что я шучу?
   Настала пауза.
   - Защитники перехватили осколок, - произнес Дарк, решив взять на себя инициативу. - Мы не смогли его вернуть.
   Минуту стояла гробовая тишина.
   - Так вот в чем дело, - тон голоса Верховного Демона сохранял всю ту же наигранность. - И вы умудрились преподнести им осколок?
   - Нет... не в том, что бы... - начал Кин, и вдруг запнулся.
   Он поглядел на Дарка, и заметил, как тот побледнел.
   - Защитники владеют Рыжим осколком? - глаза-точки поднялись выше, и черная тень сверкнула на тусклом свету.
   - Нет... но произошло другое недоразумение...
   - Какой Осколок вы утеряли?
   - Синий, - преспокойно ответил Дарк. - Только не мы. Это был Тао. И, к сожалению, он мертв.
   Полудемоны услышали сдавленный хохот.
   - Так вот оно что... Во всем, значит, виноват ваш помощник...
   По горлу Кина заскользил прохладный ветерок, и стальным порывом сжал шею. Рядом захрипел и склонился на колени Дарк. Мучение, казалось, длилось целую вечность. Но Кину было не привыкать к таким наказаниям.
   И тут все прекратилось.
   - Как быстро вы выдохлись... Осколок упустили... И еще вчера о Защитниках от вас совсем ничего не было слышно... А теперь... Что я слышу... Но... Вы сами во всем виноваты.
   - Да, Хозяин... - инерционно произнес Кин, откашливаясь. - Простите.
   - Я слишком хорошо их знаю, чтоб подарить им победу. Я знаю их слабые места и легко надавлю на них, когда придет время.
   Кин послушно кивнул, не поднимая головы. Щемящее чувство внутри напряженно держало хрупкое сердце.
   - Вы наблюдали падение Комет Защитников, - замурлыкал Верховный Демон. - Так же, как и другие... Я успел добраться до одного из них, но это, к сожалению, был не их лидер.
   - Мы избегали... Стычек с ними, - запинаясь, заговорил Дарк. - Пока в один момент наши дороги... Не пересеклись...
   - Так вот как? И вы решились на отчаянный шаг пойти против них?
   Очередная пауза заполнилась несдержанным хохотом.
   - Я ждал от вас сего, - загремел Хозяин. - И вы первые из армады моих полудемонов, кто отважился бросить им вызов. Но вы же знали, чем все заранее кончится.
   - Но Тао...
   - Меня не интересуют ваши личные перебранки, - огромная и густая тень затопила крохотный остров света, а от громкого голоса заложило уши.
   - Я расстроен, - жалостливым, но очень наигранным тоном заговорил Хозяин, нарушив тяжелую тишину. - Но я дам вам шанс... Вы еще сможете все исправить.
   - Да, Хозяин, - поклонился Кин. - Мы признательны Вам за ваше милосердие...
   - Вы, должно быть, не поняли, что я имею в виду, - две точки вспыхнули алым пламенем. - Я отстраняю вас от задания...
   - Но, Хозяин...
   - Вы еще можете доказать свою компетентность, - тембр быстро смягчился. - У Защитников нет выбора. Они рано или поздно, все равно окажутся тут.
   - Что? - в один голос вскричали полудемоны.
   - Я не намерен повторять свои слова, - отчеканил Владыка. - Воспользуйтесь шансом... Ведь другого у вас напросто не будет.
   Кин и Дарк побледнели. Они переглянулись, понимая, что Защитникам они не ровня.

19. Неопределенность

   - Я поражен до глубины души, - Райдек демонстративно провел рукой по черному пятну на одежде.
   Сквозь порез на левом рукаве плаща выглядывал узкий светлый островок.
   - Черт, вы не представляете, сколько я отвалил за этот плащ? - негодующе вопросил он.
   - И думать не хочу, - усмехнулась Антайо, и закатила глаза.
   - Злая ты, Антайо, - обиженно произнес Райдек.
   - Как ни крути, я не пойму твое увлечение шмотьем.
   - Это не шмотье, а стильная одежда! - гордо заявил парень.
   - Хватит, Райдек! И так без тебя голова болит, - рявкнула Синди, и схватилась за виски.
   И принялась их массировать.
   - Почему ты такая нервная? - удивился Райдек, бросил вопросительный взгляд на рыжую.
   - Я не собираюсь разводить балаган, - буркнула та.
   - Хватит паясничать, - осекла команду Антайо. - Что там у тебя за суждения?
   - Да, точно, - Райдек опустился на скамейку. - Освобожденный оказался слишком странным... Первое... У него в нескольких местах пробита голова. А второе - все его тело нашинковано пулями. С ним явно долго боролись...
   - Да, я это тоже заметила... - повернулась к нему Антайо. - И? Скажешь, что если местные оборонялись, пока мы тупили, это нечто из ряда вон выходящее?
   - Нет. Я не договорил. Третье - он непропорционален. Словно склеен из двух частей. Сильный верх, слабый низ, ну, называй, как хочешь. Суть от этого не изменится. Ко всему прочему, от него страшно воняло.
   - Я согласна с тобой, - вдруг влезла Синди. - Этот демон далеко не прост. Но мы слишком многое упустили, чтобы о чем-то судить.
   - Да, - кивнул парень. - Но можно сказать одно - тут поработали не полудемоны с их обычным черным кристаллом.
   - Шейс, - внезапно заявила Антайо.
   Она произнесла это так уверенно, как если бы знала все наперед.
   - Не думаю, - возразил чернявый и мягко улыбнулся. - Он не из тех, кто выходит из раковины.
   -  Онтор? Да ладно, Райдек!  - бросила непонимающий взгляд на парня Антайо.
   - С чего ты взяла? Хах. Я же ничего не говорил, - задорно произнес чернявый.
   - Ах! Я подумала, ты его имеешь ввиду.
   - Не знаю, - понизил тон Защитник. - Может и Онтор. Даже если он и заполучил кристалл, то очень странно, что Высвобожденный заимел такую форму.
   - С этого момента мы будем начеку, - немного отстраненно произнесла лидер.
   - Антайо, тебе не показалось, что твой друг неадекватно влиял на Освобожденного? - внезапно спросил Райдек.
   Красноволосая чуть не подскочила. Похоже, она не ожидала, что Джейди так быстро получил статус "друга".
   - У меня уже были подозрения по поводу него. Но ты сам знаешь, что мы должны на все сто быть уверены, вешая на человека ярлык "Майнтер". В конечном счете, если мы ошибемся...
   - Я знаю, - твердо бросил он, показывая, что не нуждается в объяснениях.
   Парк стал их излюбленным местом провождения свободного времени с момента присоединения в команду Райдека. И не только потому, что отсюда было так же удобно следить за Порталом, активно клубившимся изнутри тучами над крышами Делового Центра.
   Но за всю эту  неделю, антарвы так и не решились выйти в рейд. Орда зомби, павшая здесь на площади, была первой и последней. Изредка, конечно, Воронка вспыхивала, и лишний раз наводила ложную панику. Защитники были готовы в любой момент встретить зажравшихся паразитов, но вот они все никак не желали низвергнуться из черного зева.
   Но списывать со счетов Портал в иное измерение было нельзя - кто знает, что еще взбредет в голову этому зеленому клоуну.  
   За спиной проступил отчетливый шорох. Антайо подорвалась на ровном месте, и в ее руках заблестел райктен. Визг, всхлип, круглые челюсти клацнули в воздухе, - и жирное червеобразное тело шмякнулось на землю, залив ее густой черной жидкостью.
   - Даже и не смей следить за нами, Онтор, - с презрением бросила лидер.
  
   Джейди заметил за собой слежку. Одна фигура, следующая по пятам, совсем не внушала доверия. Преследователь временами то пропадал, то случайно оказывался за спиной. Больший дискомфорт вселял его внешний вид, а именно странная мешковидная одежда, и задранный в ясную погоду капюшон.
   Но мало ли сумасшедших в городе?
   Джейди вспомнил, что встречал его прежде. Как, казалось, случайно. То тогда, у школы... И, возможно, еще раньше. Что этот тип вынюхивал здесь?
   Парень опустил глаза и сжал руку в кулак, надеясь, что сила в конце-концов, пробудится. Но та не собиралась этого делать. Похоже, опасности нет, и Джейди облегченно вздохнул. Так или иначе, не стоит подозревать кого попало.
   Как можно быстрее он свернул в ближайший проулок.
   И темная тень, плетущаяся далеко позади, флегматично проползла следом за парнем.
   Миновав деревянный забор, Джейди бросил взгляд на наспех заколоченную досками пробоину. Ведь именно здесь ему удалось спастись от Гнилого. Он поднял голову, и глянул на постройку, на третьем этаже которой сновали оголенные по пояс загорелые рабочие. Маленькие фигурки копошились и на четвертом, возле левой угловой колонны, и явно были поглощены делом. А грузоподъемный кран медленно поворачивал огромную "лапу" прочь от будущего здания.
   А многострадальный мусорный бак до сих пор хранил на своей крышке небольшую вмятину от вопиющей наглости Джейди.
   Зато там, впереди, на стене все еще чернел темный развод. Он заставил Джейди вспомнить казнь, совершенную над ни в чем не повинным человеком. Гнилой тогда потребовал отдать "Синий огонь", и Джейди бы с радостью сделал это, если бы знал, как.
   Он двинулся своей дорогой, и тут резко повернул за угол. Выйдя на автобусную остановку, он увидел отъезжающий транспорт с нужным номером маршрута.
   Джейди мрачно проводил его взглядом, вздохнул и присел на деревянное сидение под пластмассовым навесом остановки.
   Может, оно и к лучшему.
   Оставшись в одиночестве, он покосился по сторонам. Горький привкус тревоги осел на языке, и Джейди поморщился. Того странного юродивого в обносках он больше не замечал. Но это еще не гарантировало, что тот отстал.
   И если Джейди продолжит идти домой пешком, то сразу выведет шпиона в свое жилище. А то, что за ним следят, безмолвно утверждала даже покрывшаяся пупырышками кожа.
   Парень резко оглянулся на ходу, и остановил взгляд на переулке, видневшемся через угол жилой многоэтажки. Он заметил, как там что-то промелькнуло.
   Озноб, покрывший руки вплоть до плечей, едва не просочился наружу. А к горлу подкралась тошнота, и Джейди, зажав рот рукой, уставился себе под ноги.
   Зеленоватые разводы на белых кроссовках, оставшиеся в подарок от той гнилой собаки, до сих пор фонили тухлятиной. И это после того, как Джейди час тер их мылом.
   Вдруг он услышал странный звук и поднял голову.
   Впереди показался очередной автобус. Грязные механизмы снова пыхнули, выпустив газ, и массивные колеса остановились напротив одинокого человека. Джейди уставился на номер, черными цифрами на желтой табличке поглядывающий на него из-за окна, и перевел взгляд себе под ноги.
   К несчастью, этот был не по пути.
   Он свел пальцы в замок, и протяжно вздохнул. Мрачные мысли снова залезли в голову. С того момента, как он последний раз повстречался с Защитниками, досада вперемешку с разочарованием свинцовой гирей осела в душе, и невидимым прессом все больше тянула вниз.
   Приходил тот час, когда он все чаще склонялся к той мысли, что Антайо и ее прихвостням нельзя доверять.
   В этот теплый летний день Джейди пришлось напялить на себя клетчатую рубашку с длинными рукавами. Рука "просыпалась" чуть ли не каждые три часа, и он не мог позволить себе рисковать. Ведь он и так уже привлек ненужное внимание, открыто продемонстрировав горожанам свои экстраординарные способности.
   И тут он понял, что Защитники могли видеть его, сияющего голубым огнем, и намеренно не приходить на помощь... пока он пытался скрыться от Гнилого.
   Наверняка надеялись, что демон сожрет его.
   Он откинулся на спинку скамейки. Между лопатками больно укололо - Джейди ахнул от неожиданности, и закинул руку за спину, в надежде погладить разболевшуюся рану. И через ткань нащупал складывающиеся в круг рубцы. Тот самый кольцевидный след, который ну уж подозрительно формой походил на пасть шестиглазого червя.
   Снова кольнуло. Скривившись, Джейди почесал рану, как вдруг коснулся чего-то мокрого. Одернув руку, он с тревогой уставился на пальцы - те были испачканы красным.
   Рана начала кровоточить.
   - Проклятье... - вникуда бросил парень.
   Холодные длинные пальцы силой сжали его плечо, и Джейди едва не вскрикнул. Он резко развернулся, и инстинктивно поднял кулак, готовый в любой момент дать отпор. И наградил дружелюбно взирающие на него зелено-карие глаза своим перекошенным от раздражения и страха лицом.
   Девушка с ровными, спадающими до плеч каштановыми волосами покосилась на его дрожащий, зависший в воздухе кулак,  и от неожиданности отшатнулась.
   - Нервишки? - укоризненно спросила она.
   Джейди поднял на нее взгляд. Казалось, он уже начал забывать тех, с кем учился.  И не сразу понял, кто стоит перед ним.
   - Салли? - вздохнул Джейди, тут же спрятал правую руку в карман. - Не думал встретить тебя здесь.
   - О да, я непредсказуема, - усмехнулась та, и, приложив ладонь к губам, захихикала.
   - Ты до смерти напугала меня! - глядя ей в глаза, воскликнул тот.
   - Да, я заметила.
   - Господи, ты же знаешь, что происходит в городе? Какого черта ты творишь? Ты и представить не можешь, чего мне стоило пережить за этот месяц! - не унимался он.
   Оторопев, Салли скривила мордашку.
   - Ну, извини, - нарочисто вежливо произнесла она. - Полиция и военные давно взяли ситуацию в руки. Я сама все видела по новостям!
   - Ха, - нахмурился Джейди. - Да неужели? И на тебя ни разу не напали?
   - Какой же ты странный, Джейди, - покачала головой она. - С момента того инцидента с синим туманом... Господи... хех... что с тобой стало?
   Она обиженно заложила руку за руку.
   - Салли... какого черта? Ты смеешься? - он посмотрел на нее как на дуру.
   - Да что с тобой?! - возмутилась она, и удивленно захлопала глазами.
   - Ах... Черт! - бросил он и махнул рукой. - Забудь...
   - Ты совсем свихнулся? - обиженно пролепетала она. - Как занятия отменили, так ты сразу стал каким-то странным!
   Она зашагала прочь, не попрощавшись.
   - Боже, Салли! - выкрикнул он ей вслед, но та проигнорировала.
   Джейди выругался, и, вскочив на ноги, со всей силы зарядил ступней по урне, стоящей справа от скамейки. Облегчения это не принесло; напротив, он еще сильнее разозлился, осознав свою глупость.
   Его мысли снова вернулись к Защитникам.
   Как ни крути, но Антайо должна была давно заметить, что ее знакомый Джейди не единожды оказывался под прицелом чудовищ. Каждый раз она приходила к нему, казалось бы, вовремя, на помощь. И скрывалась, оставляя его наедине с кучей вопросов.
   Город М слишком большой, чтобы позволить одному и тому же человеку довольствоваться теми же передрягами. Джейди почувствовал, как по спине пробежала горячая волна. Антайо давно должна была смекнуть. Если уже ее помощники обо всем не догадались. Тот чернявый, которого зовут, кажется, Райдек, точно мог что-то заподозрить. Не зря же он ошивался столько времени под носом Джейди. А Синди так вообще в открытую проявляла к нему пренебрежение.
   По спине опять побежали мурашки.
   - Ты ничего не сделаешь, - промелькнуло в голове. - Прими.
   Джейди уставился на дорогу и увидел автобус, быстро приближающийся к нему. На лобовом стекле со стороны водителя он разглядел номер маршрута, как вдруг...
   - Молодой человек! - услышал он за спиной дрожащий голос.
   Джейди не отреагировал. Видимо, решил, что окликают не его.
   - Ну, молодой человек, я же к вам обращаюсь! - слабый голосок приобрел нотки негодования.
   Джейди медленно повернул голову.
   По тротуару к нему спешил маленький толстенький человечек в белой рубашке и с чемоданчиком в руке. По выпирающему пузу телепался черный галстук. Что в этом мужчине не смотрелось, так это сразу бросающаяся в глаза одежда на размер больше. Или же, нет. Она просто растянулась.
   - Молодой человек! - продолжал кричать он, пока не остановился напротив Джейди.
   Парень оценивающе посмотрел на мужчину в возрасте, как тут скривился - в районе позвоночника снова кольнуло. Очень хотелось почесать круглую рану, но Джейди сейчас не мог себе этого позволить.
   - С вами все в порядке? - осторожно вопросил он.
   Незнакомец громко отдышался.
   - Вы не могли бы мне помочь? Боже! Я приехал сюда два дня назад! Вы хоть можете мне объяснить, что здесь происходит?! - властно залепетал человечек. - Город совсем безлюден, транспорт практически отсутствует. Я даже видел военных!
   Слабый голос дрожал и проглатывал слоги. Может, из-за того, что бедняга запыхался?
   - У нас введен комендантский час, - в замешательстве ответил Джейди и оценивающим взглядом осмотрел бизнесмена. - Простите, но сейчас совсем не безопасно находиться на улицах.
   - Меня зовут Генри Ростивей, - на мгновение запнувшись, произнес человечек. - Как ваше имя?
   Он протянул распростертую ладонь Джейди.
   И тот пожал ее. Парень сразу ощутил, до чего же она холодная. Должно быть, потому, что он сам изнывал от жары, и все его тело горело.
   А он сам весь пропотел в этой клетчатой душегубке.
   -   Джейди Акро, - неуверенно ответил Джейди, и натянуто улыбнулся.
   - С Вами все в порядке? - удивился толстяк, и суетливо спрятал левую руку в карман брюк.
   - Да, да, - сказал парень, чувствуя нарастающую тревогу.
   И посмотрел на визави. Не так часто ему приходилось вести беседу с такими людьми. Правильнее сказать, что никогда.
   Снова укол под лопатку, и Джейди поморщился. Взъерошив волосы, он недоверчиво уставился на Ростивея. Тот распахнул от неожиданности глаза и побледнел.
   - Вы бизнесмен? - состорожничал Джейди, и в ответ получил улыбку.
   - Вы весьма проницательны, - вежливо произнес Ростивей. - Как хорошо, что я вас встретил. Мне надо вернуться в мой отель... Людей на улицах нет... Мне не у кого было спросить...
   - Боюсь, в нашем городе стало очень опасно. Неужели вы ничего не слышали? - настороженно произнес парень и устремил на толстячка недоверчивый взгляд. - Езжайте лучше на автобусе. На какой улице находится ваш отель?
   Мимо как раз-таки пролетел полупустой автобус, и замер перед красным светофором в ста метрах от них. Через минуту он стремительно сдвинулся с места, и, резко повернув налево, скрылся.
   - И что я должен был услышать? - заинтересованно произнес Ростивей, обращая все внимание горожанина к себе.
   - Наш город патрулирует полиция и военные, всвязи с... непредвиденными обстоятельствами. Так, где находится ваш отель? Автобусы ходят хоть и редко, но успеть вы всегда сможете.
   И тут Джейди заметил на воротнике белой рубашки собеседника красное пятно.
   - Не надо, - прервал его Ростивей. - Боюсь, я не располагаю свободным временем... Я хотел бы, чтобы вы сопроводили меня до отеля. Он стоит недалеко от перекрестка Капитана-Мортана...
   Джейди понял, что ему не понравилась эта затея. Ведь мало ли что могло случиться? А вдруг на него по пути опять нападет какое-либо страшное создание?
   А ему уж очень сильно хотелось домой.
   - Хорошо... - неуверенно произнес местный, и Генри широко улыбнулся.
   - За-аме-е-ечательно, - следом протянул он.
   Между лопатками закололо. Сощурив глаза, Джейди уставился вдаль. Туда, куда ему нужно было сопроводить бизнесмена. Парень неуверенно поднялся на ноги. Он еще раз внимательно оглядел Генри, и зачем-то кивнул.
   И тогда они двинулись. Спрятав руки в карманы джинсов, Джейди приближался к первому перекрестку. Мимо проскочила группа обеспокоенных горожан, и Джейди понял, что ему совсем не хотелось находиться на улице.
   Однако, его спутник пребывал в другом настроении. Немного помолчав, он вдруг начал рассказывать смешные ситуации из жизни, случившиеся с ним в соседнем городе С... И принялся хохотать сам с себя.
   Генри вел нескончаемый монолог, иногда разбавляемый неискренними смешками. Он словно бы надеялся вывести незнакомого человека на разговор. А тот слушал действительно уж забавные россказни, и постоянно бросал словечки типа "угу" и "понятно", соглашаясь со всем, что лилось на уши. Но осевшая тяжесть в груди никак не позволяла отвлечься от тревожных мыслей.
   А тем более, начать смеяться над этими глуповатыми историями, которые уж сильно высосаны из пальца. Если не сказать, что выдуманы на шагу.
   Пустынная улица города-призрака невидимым прессом сдавливала череп. На какой-то момент Джейди почудилось, что он идет рядом с привидением. И если только он повернет к идущему справа собеседнику голову, то тот растает, как снег поздней весной.
   Но тут чувство досады нахлынуло на него, принеся с собой одну умную мысль.
   "Какой странный человек", - думал парень. - "Неужели он рассказывает так легко о себе посторонним людям?"
   И вдруг проводник оступился. Он на мгновение запнулся, неожиданно осознав, что загнал себя в ловушку. Парень с ужасом озарился, и ему показалось, как некто в мешковатой коричневой одеже скрылся за углом кирпичного здания, стоящего не так далеко от него.
   С ужасом выдохнув, Джейди мотнул головой и уставился на спину Генри, застывшую в нескольких шагах впереди. Его рубашка уж слишком сильно стягивалась на позвоночнике, демонстрируя некую выпуклость, которая явно не была частью его тела.
   - Джейди? - машинально переспросил Ростивей, и развернулся к своему спутнику.
   Мутные серые глаза сверкнули.
   - Джейди, что-то случилось? -  продолжал он, и его голос начал приобретать странные писклявые нотки.
   Нет, приведение не исчезло; оно обратилось во что-то худшее.
   - Кто вы такой? - проронил парень, отшатнувшись. - Что вам от меня нужно?
   - О чем вы? - Ростивей развел руками, и вновь наигранно улыбнулся.
   - Перестаньте выставлять меня дураком, - небрежно сказал Джейди.
   И понял, что его начинает накрывать волна ненависти.
   - Да ну? - усмешка исказила бледное лицо Генри.
   - Вы и так все прекрасно знаете, - сказал парень. - Вряд ли люди вашего уровня разгуливают по городу без своего транспорта. А к тому же не в курсе, что происходит тут у нас весь последний месяц. Такие высокопоставленные личности, как вы, ни за что не приехали бы сюда.
   На что Генри громко рассмеялся.
   - Признаться, я полагал, ты догадаешься обо всем раньше, - бизнесмен кашлянул и опустил голову. - Но! Увы, я ошибался. Ты такой наивный, раз вечно ведешься на провокацию.
   - Не может быть, - обреченно пролепетал Джейди и попятился.
   Его ноги едва не заплетались, а голос не скрывал отчаяния и ужаса.
   - Нет смысла прятаться дальше, - сказал толстяк не своим голосом. - Пора завершить начатое.
   Джейди приготовился броситься наутек, как вдруг следующие слова Ростивея заставили его ноги прирасти к асфальту.
   - Твое имя Майнтер. Я сразу нашел тебя, - ехидно произнес Генри и захихикал. - Ты не представляешь, до чего же ты важен.
   - Какой еще Майнтер? - скривился Джейди.
   - Хм... понятно. Значит, Защитники утаили от тебя такую важную истину... Что ж... Я тебе все расскажу.
   Пухлый человек перед ним ухнул и медленно двинулся навстречу. Его движения сразу же стали какими-то дерганными и неестественными.
   - Ни шагу! - закричал Джейди, вскинув правую ладонь.
   И он только сейчас заметил, как она излучает слабый свет.
   Ростивей лениво охнул и остановился. И неожиданно оскалился.
   - Ну и что дальше? - издевательски спросил он гнусным, писклявым голосом. - Поверь мне, тебе это не поможет.
   Джейди нахмурился, чувствуя, как поток энергии начинает завладевать телом.
   - Какой самоуверенный Майнтер, - произнес второй голос, и тут рядом с бизнесменом что - то пронеслось, вынырнув из-за листвы деревьев, росших на обочине.
   Тонкая фигура в балахоне возросла подле пухлого человека. Парень сразу узнал в нем своего преследователя. Черное око капюшона бесстрастно взирало на него.
   - Не бойся, я не собираюсь причинять тебе вред, - сказал все тот же писклявый голосок из черной ямы вместо лица. - Уж если бы я хотел убить тебя, то давно бы сделал это.
   - А ты еще кто? - ошарашенно выдавил из себя Джейди.
   - Я? - усмехнулся незнакомец.
   Он захихикал. Правая рука поднялась, и высунувшиеся из-под рукава зеленая кисть медленно сняла капюшон. Джейди поморщился, увидев отвратительное лицо. Хотя, сложно было назвать это лицом. А вот мордой легко.
   Незнакомец встряхнул головой. Отдельные чешуйки, покрывающие страшную рожу, отливали серебристым цветом, а прикрытый глаз буравил парня вертикальным узким зрачком насквозь. Да и уродливые ожоги на половину морды никак не красили своего обладателя.
   - Не бойся, я не один из демонов Осколка. Насколько я знаю, они впадают в безумство, только завидев тебя, - захихикал монстр.
   - Какого?..
   - Ну не смущайся ты так, - дружелюбно сказал Онтор, и следом положил голову на плечо толстяка.
   Ростивей даже не шелохнулся; он стоял, подобно статуе, и никак не реагировал на происходящее. Джейди старался не смотреть на вытянутые красные радужки выпуклых глаз чудовища, но не мог.
   - Он всего лишь моя игрушка... - неторопливо произнес Онтор и, вскинув левую руку, обнял бизнесмена за плечо.
   Генри по-прежнему стоял, вперив немигающие мутные глаза на парня в рубашке. Вдруг зеленый провел когтистой чешуйчатой ладонью по его щеке, но он по-прежнему не отреагировал.
   Морду исказила широкая ухмылка. Уж очень похожая на прежний оскал Ростивея.
   - Каких у меня... бессчетное число.
   Демон гладил Ростивея по щеке, как тут остановился. Тот никак не реагировал, ни на чудовище рядом с собой, ни на руку Джейди, начавшую проявлять себя.
   - Ты уже сталкивался с моими... малышами? - напрямую спросил уродец. - Круглоротыми шалунишками? Они так любят играть с куклами... Так же, как и я.
   С этими словами Онтор оттолкнулся от человека, и замер у него за спиной. С мгновение он стоял, как вдруг надавил на бугор левой недоконечностью.
   - Что ты делаешь?! - закричал Джейди, не понимая, что происходит.
   - Майнтеру не следует так нервничать, мой хозяин может сильно разозлиться, - тем же противным голосом отчеканил Онтор.
   Раздавшийся писк антарва заставил толстячка вскричать. Его обе руки синхронно вздернулись и опустились. Зеленый демон шагнул сторону. Джейди увидел, наконец, конечность Онтора, оканчивающуюся уродливой опухолью. В ее мешочке клацал зубами червь.
   - Что за чертовщи...
   Джейди запнулся, не закончив - голова Ростивея поднялась, и мертвые глаза полоснули его по лицу. Рот скривился, а нижняя губа отогнулась, открывая серые десны и белые зубы. Протяжно замычав, как самый настоящий зомби, он, покачиваясь, направился к ошарашенному парню. Чемоданчик шлепнулся на асфальт, соскользнув с ослабевших пальцев, но для Генри он уже не представлял важности.
   Понимая, что сейчас сойдет с ума, Джейди бросился прочь.
   - Постой-постой! - промурчал писклявый голосок за спиной.
   И захихикал. Джейди понял, что вот-вот потеряет связь с реальностью. Вдруг он споткнулся, и упал на асфальт. Но тут же рывком поднялся, стараясь не  прерывать бег.
   Зеленое чудовище сорвалось в погоню, игриво сотрясая левой лапой, скрытой под рукавом. Широкая ухмылка так и не сходила с его морды. Оно быстро нагнало Джейди и перегородило ему дорогу, замерев посреди тротуара. Левая конечность пошла волнами, извиваясь, подобно змее.
   - Я тебя не отпускал, - пропищал уродец, и сощурил глаза.
   - Что тебе нужно? - прошептал Джейди, опешив. - Ты же тоже демон, так?
   Онтор заметил, что правая пятерня Майнтера все еще продолжала слабо сиять.
   - Верно, ты схватываешь налету. Позволь представиться, я - Онтор, слуга Шейса, - демон театрально поклонился. - Как ты знаешь, скоро состоится Парад, а ты должен присутствовать на Церемонии...
   Майнтер, ничего не понимая, захлопал глазами. А Зеленый захихикал, словно знал наперед о его реакции. Широкий рот снова раскрылся, и бархатистая речь вновь обвила уши.
   - Так вот оно что... Хорошо... - морда опять расплылась в ухмылке. - Без Майнтера не состоится самое главное событие последних веков. И именно поэтому я должен забрать тебя.
   Изящная ладонь высунулась из-под тряпок, крепко схватила парня за правое запястье. И тот вздрогнул - первое впечатление, как всегда, оказалось обманчивым; кожа была холодной, как у змеи.
   Но внезапно запястье вспыхнуло, покрыв нежным голубым ореолом пятерню. Онтор мгновенно разжал пальцы и отпрянул. Зашипел. Морда его стянулась, взявшись морщинками под глазами. И, сгорбившись, он бросил на Майнтера неуверенный взгляд. Как тут выпрямился, с вызовом уставившись на него.
   - Что? Неприятно? А я знал! - победно заявил Джейди.
   - Ты не понимаешь, - с тенью негодования произнес Онтор. - Если Антайо найдет тебя, ты погибнешь!
   Джейди заметил, что в его словах не было злобы.
   Раздался хлопок и Онтор застыл, мигом переведя взгляд влево. Но он успел увидеть, как парень отпрянул, и боязливо сунул разгорячившуюся руку в карман.
   По обожженной левой щеке скользнула густая зеленая капля.
   Демон узрел того, кто помешал ему. А именно, взрослого человека в полицейской форме, держащего в руке пистолет. И поднявшиеся уголки его губ мгновенно опустились. Взревев, он скакнул вбок, и поднял лапу, внутри которой уже рвался наружу голодный антарв. Но неожиданно опустил ее.
   А следом рванул на незваного гостя.
   Джон Льюис не успел сменить обойму, как увидел несущегося прямо на него уродца в балахоне. Как тут неприятель припал к асфальту, и широким прыжком проскочил над лысеющей головой.
   Опустевшая дорога все еще угрожала призрачными врагами. Офицер настороженно повертелся на месте. Но цель так и не решалась показаться на глаза.
   - Это снова ты? - нахмурился Джон, узнав в человеке перед собой искателя приключений в автобусах. - Что ты здесь делаешь?
   - Оно... это преследовало меня, когда я шел домой...
   - Какой ты везучий, - недоверчиво произнес Джон, пряча пистолет в кобуру. - Ты и правда в этом уверен?
   - В смысле?
   - Пройдемте со мной в машину я... - не договорил он, заметив на дороге еще одну фигуру.
   - Твою ж... - изо всех сил выкинул Джейди. - Офицер! Постойте!
   Было поздно - жирный зомби набросился на Льюиса. Джон отскочил, пихнул тело локтем и полез за пистолетом. Ростивей оказался проворнее и навалился на полицейского всей своей критической массой. Выработанные за годы рефлексы вновь показали свое мастерство; Льюис упал на спину и треснул ботинками в обезображенную морду. Покачнувшись, зомби замотал руками. Джон выхватил пистолет и, приставив его меж невидящих глаз, выстрелил. Голова откинулась, и мертвяк гневно завизжал.
   И с новым рвением набросился на человека.
   Неугомонный рот клацнул под ухом, и офицер, повернув голову, вскрикнул. Он ударил Генри прикладом пистолета по затылку, и добавил подачу обеими ногами в живот. Мертвяк покачнулся и рухнул спиной на асфальт. Что-то хрустнуло, и он, лихорадочно дернув руками, наконец, успокоился.
   Льюис вскочил, и несколько раз выстрелил в мертвый живот.
   Но Генри так больше и не рискнул подняться.
   - Все? - неуверенно произнес Джейди, потирая потухшие пальцы.
   - Проклятье...  - офицер склонился над телом и качнул его. - Сколько же их еще?..
   Этот вопрос не требовал ответа. Но Джейди все же собрался что-то сказать. И, едва раскрыв рот, сразу же заткнулся, как только тело перевернулось на живот.
   На пропитавшейся черной жидкостью рубашке, проступал приплюснутый рельефный горб. Белая ткань разорвалась как раз на его верхушке, не выдержав больше издевательств.
   А через нее виднелось что-то странное.
   Офицер присел и осторожно коснулся дыры дулом пистолета. Зацепив им ткань, потянул. Материал послушно разошелся, открыв нетерпеливым наблюдателям не менее жуткую картину.
   Джон прикрыл рот рукой.
   Пупырчатый, темный кусок плоти, вросший в хребет, со стороны походил на новую часть тела. А красные бусинки у его верхнего основания, чуть не впивались впокрытаую волдырями кожу. И эти мерзкие пузыри расходились едва ли не до лопаток.
   - Боже, что это за дрянь... - встревоженно протянул  Льюис.
   Джейди не ответил, хотя, все понял.
   Понял еще одну ужасную деталь, которую скрывала от него Антайо и ее команда. Эти черви... Точно такого же он убил у себя дома... случайно. А ведь еще давно мог стать такой же... куклой; марионеткой в лапах зеленого урода.
   Он, представившись Онтором, назвал Джейди "Майнтером"... Если "Майнтером" зовется сила, заставляющая сиять конечности при приближении всякой паранормальной дряни... Тогда, надо полагать, команда Защитников действительно изо всех сил стремилась поймать Джейди. И, вероятнее всего, обезвредить.
  
   Утро настало намного раньше срока. Уже в полпятого солнце выползло из-за горизонта и одарило землю первыми теплыми лучами. Но небо оставалось тусклым, несмотря на россыпь ярких точек и даже двух крупных светил. Помимо огромной луны рядом приютилось здоровое пятно Венеры.
   Весь кошмар должен был скоро кончиться; ведь через четверо суток все планеты Солнечной Системы выстроятся в ряд, и погрузят в центр хоровода Солнце. Вместе с Парадом должно прийти полное затмение. Поистине, такое явление, происходящее единожды за сотню веков, Земляне увидят еще совсем не скоро.
   Но что должен был пережить город М за эти четыре дня, никто не знал.
   Сегодня что-то изменилось. Джейди не спал всю ночь и встретил утро с чашкой кофе и мешками под глазами. Когда солнце вылезло полностью, он раскрыл настежь окно в своей комнате, и ощутил резкий поток словно бы другого воздуха. Он вдохнул полной грудью. Действительно, что-то стало иным.
   Но он не мог понять, что именно.
   Воронка и по сей день вела себя прилично, и лишь иногда недовольно пыхтела раскатами грома. Джейди опустил взгляд и уставился на здания Центра. На стенах по-прежнему находилась та дрянь, которая недавно появилась... Нет, постойте! Парень от ужаса распахнул глаза - штуковина разрослась, подчинив ребра зданий и часть этажей! Видно было даже отсюда, с окна его квартиры. На крыше ближайшего небоскреба торчала кривая глыба, как верхушка некоей горы. Создавалось впечатление, что НЕЧТО переходило в Центр, и образовывалось внутри него.
   Чтобы однажды захватить его полностью.
   И всю эту несуразицу могли рассказать ему только Защитники. Уж они точно знали, что именно хочет завладеть Деловым Центром.
   Тогда до него дошло - нужно бежать из города. Пока есть время. И ни кого не слушать. Тем более черного человека из своих снов. И плевать на его требования.
   Джейди собрался позвонить родителям, и сказать, что он на пару недель перекантуется у них. Он рванул в спальню за телефоном и схватил его в руки.
   Тот отчаянно пискнул. Экран даже не засветился. Аккумулятор сдох еще вчера. Джейди выругался и швырнул бесполезную штуковину на кровать. С чувством захлопнув дверь в свою комнату, он вышел в коридор с намерением открыть входную.
   Та самопроизвольно раскрылась.
   - Ты куда-то собрался? - с вызовом спросил Онтор, делая шаг на встречу.
   И перегородил путь.
   - Откуда?..
   - Да, я люблю удивлять людей, - криво ухмыльнулся демон. - Пожалуй, сильно поднимает мне настроение. Иногда надо расслабиться после трудной, напряженной ночи...
   - Ты опять издеваешься?
   Онтор рассмеялся.
   - Не нервничай, я тебя прекрасно понимаю. Перед Парадом нервишки шалят не только у Майнтера. Так сложно, так утомительно готовиться к нудной Церемонии, добывать все эти осколки, - демон злобно ухмыльнулся, кося на Майнтера полуприщуренным глазом.
   - Мне надо идти, - все еще не уверенно сказал парень, выделяя каждое слово.
   - Тебе надо, а мне не надо. Поэтому, увы, ты тоже останешься здесь, Майнтер. Не видишь ли, я так спешил к тебе, что совсем вымотался. Нехорошо отшивать гостей с порога.
   Джейди взялся за дверную ручку.
   Уродец выставил вперед ногу, не позволив Джейди закрыть дверь. Босая нормальная человеческая ступня, правда, зеленая, и местами чешуйчатая, высунулась из-под рваного тряпья.
   - Ты сам знаешь, что происходит? Уже почти срок! А я должен привести тебя и добыть еще два осколка!!! Немыслимо! - округлил глаза демон.
   Или зеленый являлся отменным артистом, или действительно говорил правду...
   - Они припасли Рыжий и Черный на самый финал. Что ж, интересное сочетание, не спорю. Хм... Привести тебя мне не составит труда, но что делать с осколками? - задумчиво сказал Онтор. - Я все же войду, хорошо? Мне плохо соображается в подъездах. Спасибо.
   Онтор когтистой лапой взялся за дверь, и потянул на себя, открывая ее. Со скрипом та отворилась, и демон ухмыльнулся, продемонстрировав ошалевшему парню все свои острые зубы.
   И тут пихнул Майнтера в коридор. А сам деловито зашел вовнутрь, и закрыл дверь. Онтор дернул за ручку, проверяя, захлопнулась ли она.
   Демон получил утвердительный ответ.
   От грязного балахона воняло чем-то спертым. Джейди прижался к стене, пропуская уродца, и уловил неприятный запах, заставивший его кашлять.
   - Эй, эй! - обратился к нему демон. - Успокойся! Мне тоже много чего не нравится, только я не показываю этого!
   Он схватил Джейди за руку и поволок за собой в гостиную. Пропихнув парня в комнату, который и так мало что понимал из того, что происходит, демон закрыл дверь и облокотился об нее.
   - Только не думай бежать, - буркнул Онтор, вперив в Джейди немигающий тяжелый взгляд. - Я просто хочу поговорить. Я не такое животное, как демоны Осколка.
   - Осколки? - тупо переспросил Джейди.
   - Да. Что ты о них знаешь? - захихикал Онтор.
   Джейди, стоящий посреди комнаты, как идиот, не смог дать ответа на этот вопрос. Он вообще не знал, что делать. Странно... И рука чего-то не просыпается... А так бы всыпал сейчас этому уродцу.
   Под лопаткой кольнуло, и парень встрепенулся, обретя способность мыслить.
   - Я... - промямлил он.
   - Я так и знал. Антайо и ее команда ничего тебе и не рассказали? Очень обидно, - дружелюбно произнес демон. - Такая персона как ты, должна знать все. Что Осколки - элементы Камня Желания, который можно воссоздать только в момент Парада. Но, есть одна маленькая деталь...
   Он смолк и лукаво улыбнулся, уставившись на парня. Но тот не знал, что ответить. И сказал первое, что пришло ему в голову.
   - Это что, какая-то скверная игра между вами, да? - вдруг спросил Майнтер.
   - Игра? - морда Онтора исказилась гримасой. - Хм... Может быть. Может. Почему бы и нет?
   - Что все это значит? - вопросительно поднял бровь парень.
   - Ты верно подметил, все происходящее не более, чем игра... Ну, на скорость... На умение шевелить мозгами... - театрально закатил глаза Онтор. - Эх. Эта глупышка Антайо и этого Майнтеру не объяснила... Какая жалость. Возможно, она так же приставит тебе райктен к горлу, а ты все будешь решать, почему.
   Онтор низвергся глухим хохотом.
   - Я не понимаю, - сдвинул брови Джейди.
   Он был настроен серьезно.
   - Чего ты не понимаешь? - удивился Онтор, в одно мгновение перестав смеяться.
   - Ты ведь существо демонического мира, так? И воронка эта твоя, и все эти черви... Я не понимаю, почему я слышу это от тебя, а не от них.
   Чешуйчатый снова рассмеялся.
   - Да, это все мое. Правда, мило? Но ты еще не видел многого. Знаешь, почему демоны Осколка нападают на тебя?
   - Нет, - ответил Джейди.
   - Ты относишься к той же части игры, как и они. Другими словами, вы тесно связаны. Это как родственники. Только твоя сила не даст им убить тебя, - с чувством рассказал Онтор, и подпер ногой дверь.
   Так, для удобства.
   - А что касается Защитников... Ты представляешь для них угрозу, - сузил глаза уродец. - Ты можешь вернуть к жизни Хозяина.
   - Кто такой Хозяин? - услышал он, и добродушно улыбнулся.
   - Ох... Это сложно объяснить. По крайней мере, если он высвободится, сему миру, каким ты его знаешь, придет конец.
   Онтор театрально развел руками.
   - Что? - не понял Джейди.
   - Ну что же ты никак не разумеешь? - Онтор скорчил удивленную рожу. - Майнтер высвободит силу и даст Владыке новую жизнь. Жестокая у тебя судьба, парень.
   Джейди переступил с ноги на ногу.
   - Я видел, что ты сотворил с Ростивеем, - уже с нотками равнодушия произнес Джейди. - Ты ведь управляешь ими? Как кукловод, да?
   - Именно, - гордо ответил тот. - Правда, они милашки, мои антарвы?
   Он поднял недоконечность, и любовно глянул на червя, дергающего плоской башкой из живого мешка. Вдруг паразит смолк, а следом и замурчал.
   - Почему ты больше не прислал их за мной после того, как я прикончил твоего первого? Ты мог сделать меня таким же, как тот бизнесмен.
   - Мне это не нужно, - процедил демон. - Зачем? Ты не слушаешь меня! Я говорил, насколько ты важен. Я же тебе не враг.
   - Ну, неужели? - пролепетал Джейди.
   Онтор злобно ухмыльнулся, и выставил левую руку прямиком на Майнтера. Головка антарва, выглядывающая на человека, заклацала зубами. Парень попятился. И тут же побледнел.
   Демон опустил руку, и разразился хохотом.
   - Я говорил, не в моих интересах убивать тебя. Я должен спрятать Майнтера и тем самым защитить, - сказал он, вперив немигающий взгляд на свою цель.
   - Я был захвачен в больнице одним из демонов Осколка, - продолжал Джейди. - Я прекрасно помню, что происходило там... В тот момент Антайо не позволила Синди убить меня.
   - Хо! Прими мои поздравления! Предводительница Защитников, похоже,  привязалась к тебе. Но знай, если бы она узнала кто ты... хм... тебе б не поздоровилось.
   - Я знаю, - услышал он в ответ.
   То, на что Онтор меньше всего наделся. Полагал, что ему придется повозиться побольше.
   Майнтер заметил, как засиял его собеседник.
   А следом опустил глаза. Тут ничего не скажешь - Онтор говорил правду.
   - Мне жаль тебя, - чешуйчатый поднял лапу и уставился на свои когти. - Ты мог так легко погибнуть...
   Настала пауза. Онтор резко переметнул взгляд и заметил некую внутреннюю борьбу, которую переживал парнишка.
   - Ты пойдешь со мной? - хриплым тоном вопросил демон.
   - Нет, - ответил тот.
   Он опустил голову и покачал ею, обдумывая правильность своего выбора.
   - Хм... Что ж... Хорошо. У тебя еще есть время подумать... Но не делай глупостей, парень.
   Легкий поток воздуха выскользнул в окно. Джейди поднял голову и понял, что находился в одиночестве.

20. Бездна

   Лысая продолговатая голова широко раскрыла пасть и завыла. Глубоко посаженные парные глаза исказились рыжеватым свечением. А грубая кожа между удлиненными глазницами взялась складками, придавая безобразной морде некое подобие гримасы.
   Высокий, около двух с половиной метров, с крупной головой и массивной нижней челюстью, демон уперся передними лапами-тумбами в мягкую землю, и оставил глубокие вмятины. Он ухнул, почувствовав свою силу и мощь.
   Тонкие и сморщенные конечности в локтях перерастали в огромные гири. А задние ноги, росшие из овального небольшого туловища, выглядели слабыми и недоразвитыми. Но их длинные гибкие пальцы на плоских ступнях легко могли найти себе другое применение.
   Существо лениво подняло тумбу и опустило ее чуть дальше. Асфальт треснул под тяжелой массой, и тварь довольно захрипела. Задняя часть туловища вместе с отростками качнулась, и ударила по конусообразной тумбе.
   Словно не имела под собой костей, и куском мяса телепалась за мощными ногами.
   Вытянутая голова на толстой шее, крепившаяся к казавшемуся атрофированным костлявому туловищу, повернулась. Искрящиеся глаза узкими зрачками уставились в темный переулок, видневшийся за черной коробкой высокого кирпичного дома. Одиноко стоящий фонарь возле него, казалось, съежился, заметив на себе пристальный взгляд. Чудовище ухнуло и вновь сделало шаг, круша под собой недавно проасфальтированный тротуар.
   Выпирающие мышцы на плечах перекатились.
   Лунный свет скользнул на гладкой темной пластине на спине чудовища, и выловил треугольное острие. Под ним располагалась такая же плоская штуковина, которая могла при определенных обстоятельствах защитить своего хозяина.
   Почти полный диск луны выплыл из кучерявого и наполовину разорванного облака. Голубоватый свет озарил изуродованную фигуру, и бросил от нее на растерзанный в круглые ямы тротуар длинную угловатую тень. Чудовище фыркнуло, и мотнуло рельефной башкой. А затем подняло ее, и уставилось на луну. Нет, все же на крышу шестиэтажного дома, стоящего по ту сторону проезжей части.
   Оттуда виднелись маленькие верхушки Делового Центра, над импровизированным треугольником которого клубился черный Глаз. Было заметно, как вращающуюся тучу тут и там раздирали желтые всполохи.
   Вдруг голова резко опустилась, и продолговатая дыра на месте носа с жадностью втянула воздух. А короткие уши, крепившиеся к основанию нижней выпяченной челюсти, уловили звук. Тварь сверкнула глазищами на тот самый переулок, который привлек ее внимание изначально, и медленно загрохотала обратно, в тень растущих на обочине деревьев.
   Те затрепетали, выражая свое возмущение, и посыпали на уродливую макушку несколько зеленых листочков. С одной ветки, свистнув, сорвалась какая-то птица, но тварь она не интересовала.
   Внезапно из-за угла выплыло три силуэта. Компания людей, видимо, позабывшая маленькую проблему города, неспешно брела по улице. Они что-то громко обсуждали и смеялись. Демон слышал их приглушенный смех, и недовольно скулил, искаженным слухом воспринимая их хохот за плач.
   Люди направлялись к полицейской машине, одиноко стоящей неподалеку. Но один из них почему-то оторвался от своих спутников и свернул на пустую дорогу. Он двинулся напрямик навстречу четырехглазой неизвестности, скрывающейся в тени.
   Демон довольно заурчал. Он осторожно повернул голову, стараясь не создавать лишнего шума, и увидел еще одну полицейскую машину, стоящую в тени чуть ли не напротив себя. И как он раньше ее не заметил?
   На капоте различались непонятные символы.
   Направлявшийся навстречу человек неожиданно застыл на дороге, и тварь, явно надеясь на другое развитие событий, злобно сомкнула челюсти. Четыре глаза сверкнули во тьме, и демон взревел, сразу же выдав себя.
   Он вырвался из укрытия и, перебирая огромными, конусоподобными конечностями, хрипло завыл. Гири застучали по асфальту, оставляя выбоины, а недоразвитые лапки закачались, ударяясь то влево, то вправо.
   Жертва, узрев бегущего на нее двуногого быка, оторопела только на мгновение; как вдруг выхватила из-за пояса продолговатую штуковину и открыла огонь.
   И чувствительное тело в разных местах почувствовало колющую боль.
   Шприцы...
   Тумболапый, сколько себя помнил, ненавидел уколы. Даже когда был человеком. Но ему приходилось шататься по больницам, ведь его жизнь полностью зависела от лекарств и вечных обследований.
   И в этот момент остатки человеческого сознания, еще не до конца исчезнувшие в небытие, вспомнили усталость, разочарование и досаду, накатывающую каждый раз, когда приходило понимание того, что полноценная жизнь, как у многих его молодых сверстников, навсегда закрыта для него.
   И, ослепленный своей же болью, демон завыл, обращаясь в того, кем он должен был стать.
   Из ран засочилась ярко-оранжевая кровь. Но на сей раз боль не пришла. Пришла радость и умиротворение. Громыхая, монстр ринулся в погоню за человеком, который в свою очередь, перебежал на другую сторону дороги, и спешил, по-видимому, к машине со странными наклейками на капоте. Тумбы ударили по бордюру, и, раскрошив его, обрушили всю свою ярость на проезжую часть.
   Офицер Льюис на бегу выстрелил в урода, и в ответ получил полный обиды срывающийся хрип. Если он не успеет добежать до машины, этот живой таран напросто снесет его.
   Но, по крайней мере, он уже не испытывал того животного ужаса по отношению к чудовищам. Ибо знал, что Антайо и ее друзья придут к нему на помощь.
   По крайней мере, он на это надеялся.
   Однако, его надежды разбились об острые рифы реальности.  
   Казавшаяся слабой, тонкая сморщенная лапка вытянулась, и цепкие пальцы схватили офицера в свои объятия. Демон широко распахнул пасть, исторгая горячее кислое дыхание, и резким движением поднял Льюиса на уровень своих четырех глаз. Человек видел, как они искрились, едва не выскакивая из орбит.
   Внутри зубастого рта задвигался склизкий язык.
   - Нет, не будет тебе! - закричал офицер, и, собрав волю в кулак, приставил дуло пистолета к левому глазу твари.
   Та пыхнула ему в ответ, и тогда палец Джона сорвался на спусковом крючке. Раздался хлопок, и шарик лопнул, разбрызгав на толстую сморщенную кожу светящуюся оранжевым кровь. Чудовище взревело и дернуло яйцеобразной головой. Пальцы едва разжались, даруя жертве недолгую возможность дышать.
   Офицер слышал полный боли вой, и его лицо исказила тень победы.
   Удивительно, как это вышло. Неужели с другими его сородичами стоило поступить так же?..
   Трясущимися от волнения руками Джон вонзил дуло пистолета глубже в рану, расплескивая сочащуюся из нее жидкость. Он не сразу услышал шипящий звук, но ощутил странный запах, заставивший его насторожиться. Льюис собрался выстрелить снова, как вдруг демон заревел, и замотал головой из стороны в сторону. Тонкие и длинные узловатые пальчики разжались, и офицер упал на асфальт. Бодро перекувыркнувшись, он осторожно поднялся на ноги.
   Он чувствовал, как громко забилось в груди сердце, а руки загорелись, готовые надрать неприятелю зад. По крайней мере, так ему казалось; а на деле все могло обернуться совсем по-другому.
   Джон замер в семи метрах от несуразного создания, облокотившегося на свои тумбы. Куски асфальта под плоскими беспалыми ступнями вздыбились острыми скалами, а голова вжалась в плечи, с левой стороны покрытая рыжими светящимися разводами.
   А пистолет все так и торчал из глазницы, как если бы прилип к ней. Но вот кое-что вызывало опасения - тонкая струйка дыма поднималась от дула, а в воздухе по-прежнему витал стойкий кисловатый аромат.
   И тогда по спине офицера пробежал холодок. Едва он рванул к машине, как вдруг услышал отчетливые слова.
   - Ты можешь быть уверен в своей правоте, но что делать, когда обстоятельства разобьют твои чаяния в груду осколков? - захрипел гортанный голос.
   Офицер застыл, вновь услышав его в своей голове. Яркий, отчетливый, и чужой. От которого спина бралась мурашками.
   - Как ты будешь противостоять тому, чего не понимаешь? - продолжало существо.
   Несуразная тварина повернула к нему туловище вместе с головой. Однако, сами гири не сдвинулись с места.
   Недоразвитые конечности судорожно потянулись к торчащему из раны пенившемуся пистолету, и костлявые пальцы ловко обхватили металлическую рукоять. Лапа дернулась, и высвободила шипящее оружие. А все опасения Джона подтвердились.
   Едкий запах ударил человеку в ноздри, и только тогда до него, наконец, дошло, что надо делать ноги. А подоспевшие ребята как-нибудь сами справятся с проблемой.
   Джон прогнал от себя эту мысль, и напоследок нервным взглядом обвел крыши многоэтажек. Но Защитники даже не думали показываться.
   Оплавленный металл брякнул на твердой поверхности. То, что осталось от оружия, представляло собой одну лишь рукоять. Тумболапый заревел, и в гневе обрушил тяжеленную гирю на несчастную, все еще пенившуюся железяку. Не выдержав издевательств, асфальт раскололся под крушащим ударом, и выпустил толстые трещины.
   Рыжая струйка, текущая по левую сторону морды, стала шире. Она терпеливо стекала по впалой щеке, и окропляла похожие на коренные, зубы верхней челюсти. Собираясь на заостренном подбородке, она жирными каплями и падала на твердь. А та немедленно реагировала густым белым дымом.
   Светящаяся кровь, текущая из раны чудовища, представляла собой сильную кислоту... И крохотные, едва заметные дырки от пуль, которые Джон разглядел не сразу, все еще извергали из себя рыжие полоски. Но пока они не добрались до асфальта.
   Кислотник повернул морду к офицеру, дергающему автомобильную дверную ручку, и вновь гортанно зашипел. Как вдруг мотнул головой, и оставшимися тремя глазами уставился в ночное небо.
   От ужаса прижавшись похолодевшими пальцами к своей металлической подруге на колесах, Джон глянул в ту же сторону. Но ничего не обнаружил.
   Почему он до сих пор не в машине?
   Толстые желтоватые губы расплылись в улыбке, продемонстрировав сморщенные, рыжего оттенка десны. Следом голова резко повернулась, а жуткое, ухмыляющееся рыло уставилось на офицера.
   И тут он понял, что если спровоцирует агрессию врага, то останется без своей любимой иномарки.
   Льюис осторожно отошел от машины, и замер возле бордюра. Черная тень росших за его спиной деревьев слилась в однообразный фон, не заслуживающий никакого внимания.
   Но Джону лишь на мгновение захотелось срастись с ним в одно целое.
   Тварь, медленно поворачивая голову, неотрывно наблюдала за действиями человека. И явно чего-то ждала. Ее светящиеся глаза пытливо смотрели на него, ежесекундно сверкая оранжевым цветом. "Что оно от меня хочет?" - едва ли не вслух вопросил офицер.
   Но он не знал, насколько быстро получит ответ.
   Раздался приглушенный рык, чем-то напоминающий завывание.
   Неуклюже качнувшись, чудовище сорвалось и рвануло к человеку, на каждом шагу ударяя в невидимый барабан. Внезапно что-то выскользнуло из-за спины полицейского, цепко схватило его за рубаху и отшвырнуло. Пролетев пару-тройку метров, Джон упал на живот, и с кряхтением перевернулся на спину.
   Перед ним возвышалась стройная фигура.
   Офицер не поверил своим глазам. Вскочив на ноги, он быстро вспомнил, где ее уже видел.
   Спасительницей оказалась девушка с короткой стрижкой, торчащей ежиком, одетая в длинную синюю клетчатую рубашку без рукавов. В правой пятерне она сжимала стержень с двумя крупными обоюдоострыми ножами на концах.
   Тварь злобно взревела, остановившись перед Защитницей, и со всей дури обрушила левую тумбу на несчастный асфальт. Тот сразу отреагировал, покрывшись сеткой глубоких трещин.
   Длинный язык вывалился изо рта, и соблазнительно повис вплоть до нижних конечностей.  Он так и просился, чтобы его срезали.
   Девушка стремглав наклонилась к демону, и с лязгом разъединила оружие.  Два клинка яростно вспыхнули, а лицо Синди расплылось в широкой хищной улыбке.
   Похоже, обоюдоострые тесаки придавали своей обладательнице уверенности.
   И, не мешкая, она бросилась в атаку.
   Рыжевласка ловко подпрыгнула, пропуская удар тумбой. А затем кубарем покатилась по асфальту. На потянувшихся к ней тонких лапах с хрустом сжались длинные пальцы. Увы, но им так и не удалось впиться в нежную плоть воительницы.
   Будь бы они проворнее, то Синди уж точно не поздоровилось бы.
   Тварь раздосадованно рыкнула, и повернула голову.
   Ее рык вдруг оборвался, в одно мгновение захлебнувшись в крови. Толстый язык, с обрамлявшими его кожаными кольцами, рухнул на асфальт, и сразу провалился в пенившуюся яму. Агрессивно шипя, вытекающая из него жижа прожгла твердь, уводя извергающий кровь язык все глубже в рытвину.
   Если кислота доберется до водопровода, то часть города останется без воды.
   Тварь всхлипнула от потока светящейся дряни, нахлынувшей ей в рот. Она сомкнула челюсти, но наполнившая пасть кислота все равно нашла лазейки. Опасная жижа потекла вниз, и закапала то на многострадальное дорожное покрытие, то на сморщенную желтоватую грудь, с тяжестью вздымающуюся при каждом вздохе.
   Улицу наполнил утробный, болезненный вой.
   Широко ухмыльнувшись, Синди вызывающе покрутила в руках тесаки. И совсем не задумалась о шипящей луже, растекшейся перед седьмым демоном Осколка.
   - Ты? - недоуменно закричал Льюис, но девушка и глазом не повела.
   Она видела лишь урода, несущегося громоподобными шагами ей навстречу. И приготовилась атаковать.
   - Остановись! - загремел Джон, но было уже поздно.
   Разве эта особа стала бы его слушать? Правильно, нет.
   Синди пригнулась, проскочив между тумб, и ударила обоими клинками вверх. Ножи вошли в мягкую плоть под растопыренными ребрами и, дымясь, раскроили грудную клетку, как масло. Металл мигом задымился и зашипел, а воительница поняла, что совершила огромную ошибку.
   Кислота, найдя освобождение, полилась на нее, как из ведра. Отпрянув, девушка не успела избежать расплаты; кожу сразу же пронзила тысяча игл,  и она душераздирающе завопила. Покореженные кислотой лезвия выскользнули из того, что осталось от пальцев. Что-то запузырилось в разъеденных тканях, а крик потонул в предсмертной агонии.
   То, во что она превращалась, походило на дымящийся кусок мяса.
   Покачиваясь, чудовище отшатнулось. Льющаяся люминесцентная жижа полилась на еще целехонький асфальт, и сразу же изуродовала его ровную поверхность. Довольное уханье сменилось рычанием, и Джон понял, что следующей целью станет он.
   Три глаза вновь уставились на него, и левая гиря поднялась, чтобы резко опуститься.
   Человек попятился к машине. И тут же бросил взгляд на затихшую красную кучу, только-только бывшую живым существом. На его лбу в тот же миг выступила испарина, и он вытер ее тыльной стороной ладони.
   Над дорогой, заливаемой желтыми и оранжевыми островками света от фонарных столбов, сверкнули тонкие и натянутые паутинки. Тумболапый поднял трехтонную гирю, как вдруг заревел. Голова вяло замоталась, и выпучила на коже бугорки раздутых вен. Или чего-то еще.
   Но опустить конечность он так и не смог. Она зависла, плененная тугими нитками, и демон дернулся вперед, намереваясь разорвать их. Но те лишь глубже впивались в пергаментную кожу, чем вызвали еще больший рев Высвобожденного.
   - Офицер! Бегите отсюда! - прокричал мужской голос, и Джон встрепенулся, уставившись на крышу трехэтажного здания.
   Похоже, музея.
   Но ему так никого не удалось разглядеть, и, решив не испытывать судьбу, он побежал к своей машине. Кислотник утробно заревел, и возбужденно заболтал головой, выражая открытое недовольство. Он дернул плененной лапой, и кожа лопнула, высвободив разъедающую жижу. Путы разорвались, и демон, замолотив тумбами, бросился в погоню.
   А его тонкие лапки все так же при каждом шаге бились о конусообразные ноги.
   Еще немного, и человек будет схвачен. Правая полувысохшая рука выпрямилась, а узловатые пальчики грубо скрючились.
   С шумом пролетевшая в небе молния едва не пронзила ее, и демон, широко раскрыв полную кислоты пасть, злобно булькнул. Он оступился, ненароком опустив голову, и оранжевая жидкость потекла на асфальт через проемы между зубами. Тот сразу же зашипел, исторгая облачка пара.
   Как вдруг демон резко повернул голову, и кожа на его шее взялась грубыми складками. Если бы он хотел, то мог узреть покрытую пластинами свою же спину, но не стал. Вместо этого он сомкнул толстые губы, а следом зарядил рыжий комок в небо.
   Описав в воздухе дугу, светящийся объект с плеском опустился на дорогу в метрах двадцати от Кислотника. Три глаза заметили юркую фигурку, устремившуюся прочь от облака пара, поднявшегося над жидким снарядом.
   - Синди! - прогремел сверху голос Райдека.
   Закрыв дверь, Джон дрожащими руками завел мотор. Он уставился в зеркало заднего вида на темный тумболапый силуэт, застывший на одном месте, и тут же переметнул взгляд на дорогу.
   На сей раз он не решился вставать на пути этих загадочных ребят.
   - Хватит разлеживаться! Собирайся! - потребовал Защитник.
   Тумболапый уставился на окровавленный комок, и заметил парня в плаще, склонившегося над останками помощницы. Легкий, с кислым привкусом туман, витавший вокруг, смазал ее очертания. Но теперь уж они больше походили на скорченного человека, нежели на безобразный труп.
   Парень быстренько снял плащ, и накрыл им тело, а следом нечто заворочалось под ним, и начало подниматься.
   Демон закричал. Он втянул в себя кислый воздух, и в гневе ударил тумбами. Асфальт проломился, и огромные гири провалились в глубокие круглые ямки.
   Огласив округу пронзительным ревом, несуразный урод понесся на Защитника, а так же на босую девушку в плаще, расположившуюся рядом. В ее руках уже покорно лежали острозаточенные тесаки. Стоявший подле  нее парень в белой майке, вообще был одноруким; правую же конечность ему заменял механический протез, сверкающий на лунном свете вплоть до ключицы.
   Кислотник захрипел. И в его мозгу смутными очертаниями выплыли картинки его прошлой жизни. Едкая жидкость, наполнившая рот, была готова вырваться на волю. Демон смачно харкнул, и Защитники стремглав разбежались по сторонам. Синди бросила кинжал, но в цель так и не угодила. Он зазвенел на покореженном асфальте, пролетев через проем между гирей и туловищем.
   Заметив подкрадывающуюся слева тень, демон мотнул головой и выплюнул снаряд - Антайо прыжком вбок увернулась от летящей на нее жижи, и всю подачу приняло дерево. Толстый ствол мигом взялся шипением и густым дымом, и, скорее всего, этому дубу не суждено было встретить следующую весну.
   Монстр в гневе взревел и замолотил мощными ногами-тумбами по хрупкому асфальту. Тот раскалывался, как печенье, и весь покрывался глубокими трещинами. Сочащаяся из ран и рта кислота затекала в дыры, и из них сразу же поднималась сизая дымка.
   В ночи вновь сверкнул райктен, и демон пригнулся впалым брюхом едва ли не к покореженной поверхности, пропуская над собой жужжащую вещицу. Поднявшись ввысь, молния как обычно описала дугу и ринулась обратно к хозяйке.
   Окончательно впав в безумство, демон бросился на красноволосую. Он замахнулся гирями, встав на дрожащие руки, героически выдерживающими неслабый вес.
   Полупрозрачные нити сжали левую лапку и потянули назад. Кислотник хрюкнул, подавившись своей же ядовитой кровью, и, едва не потеряв равновесие, рухнул на тумбы. Нечто еще сильнее сдавило тонюсенькое предплечье, и кожа с чавканьем рассеклась, высвобождая яркую жижу. Срезанная лапа сдулась, вылив литры кислоты, и асфальт звонко зашипел, входя в ритм с завываниями чудовища. Следом, с треском и грохотом на дорогу повалилось разъеденное дерево, и массивная ветка, словно в отместку, ударила по продолговатой макушке.
   Покачав головой, тяжеловес протяжно ухнул. Как вдруг он резко повернул ее к девушке в плаще, и, грохоча огромными гирями, понесся на нее. Она отскочила вбок, не переставая крутить обоюдоострое копье, и уступила дорогу неуклюжей фигуре.
   Двулапый бык промчался мимо, как тут громко топнул и резко развернулся.
   Трехглазая голова зашипела, и широко разинула окровавленную пасть. Толстые губы сжались, готовясь выпустить снаряд. Синди рванула вправо, и бросила копье, целясь в узкую грудь, по которой все еще и текла оранжевая жидкость. Сверкающий металл, угодивший в открытую рану между ребрами, зашипел, плавясь и испаряясь. Демон отчаянно взвыл, и схватился гибкой конечностью за оружие. Окровавленные пальцы сомкнулись на гладком стержне, разъедая его. Покореженное лезвие немного высунулось из раны, и Кислотник, истошно зарычав, выдернул его из себя.
   Антайо замаячила прямо перед ним в пяти метрах, и, не долго думая своим размером с человеческий, мозгом, демон бросил на нее копье. Гаар замер в воздухе, и лезвие уперлось в грудь стоящей непоколебимо воительницы, не причинив ей ни малейшего вреда. Ухмыльнувшись, она плашмя ударила по непокорёженному клинку ладонью, и оружие безвольно упало к ее ногам.
   Кислотник видел тремя глазами, различающими мир в черно-белой градации, как хищно сверкнули лезвия райктена в руке Защитницы, и бросился прочь.
   За короткое время он развил весьма неплохую скорость.
   Грузные шаги его огромных лапищ басом гремели в ушах. Но вот впереди, в каких-то двухстах метрах уже виднелся перекресток, за которым по обе стороны расположились фонарные столбы. Если Антайо не ошибалась, это одна из улиц, ведущих на периферию города, по которой могли шествовать военные, которые уж точно доставили бы лишних проблем.
   Здоровяк захрипел, нутром чувствуя за собой неминуемую погоню.
   - Давайте, наконец, прикончим его! - закричала Антайо. - Хватит валять дурака!
   - Он довольно опасен, - хмыкнула Синди, и затянула потуже пояс своего новенького плащика. - Я не хочу снова повторить восстановления чуть ли не с нуля!
   - Ты что, струсила?! - изумилась лидер.
   На что Синди лишь недовольно цокнула.
   Чудовище резко вскинуло голову навстречу к метнувшейся к нему Антайо. Кровоточащая пасть раскрылась. Девушка прижала райктен к груди и бросила его, целясь в толстую шею. Тяжеловес поднял увесистую гирю, и молния стремглав врезалась в нее, выпустив едкие брызги. Лидер со вздохом рванула вправо, и с ужасом уставилась на свое левое плечо, которое раскраивала пузырящаяся жгучая боль. Призвав райктен, красноволосая узрела покореженные металлические лучи, и негодующе сдвинула брови.
   И в следующий миг лезвия сверкнули, поймав лунный свет, и тут же разгладились, приняв прежнюю форму.
   Синди собралась рубануть слева, но демон пресек ее попытку, отшвырнув девушку одним ударом гири. Под раздачу попал и фонарный столб. С характерным лязгом металл согнулся и фонарь заплакал слезами искр. Накренившаяся линия электропередач возмущенно закачалась, рассыпая яркие всполохи. Ровный свет стоящих в ряд столбов обиженно замигал, и электрическим треском сотряс тишину.
   Фыркнув, Кислотник мотнул головой, и там, впереди разглядел тоненькую и босую женскую фигуру в длинном плаще. Свет от фонарного столба заставлял ее короткие волосы суть ли не сиять. А одежда, скрывающая ее наготу, только добавляла ей воинственности.
   В жилистых руках блеснуло копье, и демон понял, что ему от преследователей не укрыться. Он застыл, как вдруг резко развернул корпус тела, и харкнул огненный ком на подкрадывающегося сзади Райдека. Парень отскочил в сторону, а вот многострадальному дорожному покрытию снова не повезло. Чернявый закашлял от густого неприятного запаха, ударившего в нос, и отчего-то его сердце свернулось в клубочек.
   И тут случилось это; демон ощутил, как его тело толкнуло назад, и он закачался, пытаясь найти баланс на шатких мясистых конечностях. Густой дым с металлическим привкусом ударил ему в нос, а из приоткрывшегося рта полились рыжие ручейки. Чужеродное нечто в груди лениво зашаталось и исчезло.
   И Кислотник понял, что его едва не разрезали напополам.
   Уж теперь из раскуроченной раны на груди полился целый поток кислоты. Утробно, по-звериному взревев, урод качнул ослабевшей головой, и кровь щедрой струей вырвалась изо рта, смачно удобряя и тротуар, и фонарный столб, и траву на обочине. Взявшийся туман обволок его несуразное тело, и демон Осколка вновь тоскливо завыл. И его вой походил на унылое пение средневекового рога.
   Остатки крови изо рта стекли на твердь, и слились в живую,  пожирающую все вокруг жижу. Асфальт под массивными конечностями всплакнул и разошелся трещинами.
   Прожженный столб упал, и, всколыхнув проводами, все еще пребывающими под напряжением, выплюнул из лампы несколько горячих огоньков. А покореженная траншея, тянувшаяся к рождающейся яме перед умирающим демоном, наконец, перестала шипеть и производить едкий дым.
   От густого, сводящего с ума запаха хотелось кашлять. Защитники отскочили от скрытой белесой дымкой непропорциональной фигуры, и вдохнули свежий воздух.
   Странное чувство, поселившееся в их душах, медленно сошло на нет. Они молча наблюдали за полусогнувшимся маленьким тельцем, стоящим на огромных гирях, и заметили, как заострились очертания прежней округлой головы.
   Оно сдувалось, исторгая из себя кислоту.
   Вдруг вой оборвался, а затем раздался опять, вновь оборвался, и чудовище искривилось, выпустив из пасти очередную порцию едкой жидкости. И она, ударяясь об остатки асфальта, отскакивала во все стороны смачными брызгами. Провода над несуразным демоном, порвавшись в одно мгновение, бесполезными веревками опустились под мясистые ноги. Они некоторое время дрожали, аки в конвульсиях, и извергали из себя синие нити электричества. Но им совсем скоро было суждено потухнуть навсегда.
   Антайо подняла руку, и оружие в ее пятерне игриво блеснуло ей, собравшись в любой момент сорваться в полет. Райдек тут же поднял протез, со сжатыми в кулак металлическими пальцами. Тем самым преграждая ей путь, и лидер, вопросительно уставившись на него, в ответ получила слабое покачивание головой.
   Он выступал категорически против. Но почему?
   Разросшаяся яма подошла к дрожащим, похудевшим гирям. Измученное тело, висевшее над ней, могло в любой момент исчерпать оставшиеся крохи жизни и рухнуть. Темные очертания рогатой головы в тумане поднялись, и три сверкающих глаза пронзили густую дымку, уставившись на своих палачей. И Кислотник снова завыл, сотрясаясь теперь уже в кашле, и раз за разом выплевывал под себя разъедающую жидкость.
   Эта тварь все никак не могла сдохнуть.
   И в этот момент, потеряв терпение, лидер Защитников выбросила свое оружие, и оно, с характерным плямканьем завершив свое дело, оборвало отвратительный жалостливый звук. И голова, напоследок подмигнув Защитникам сверкающими очами, провалилась в густой туман ямы, росшей между живыми гирями.
   Шипение возобновилось бурным потоком, и кучерявые клубы оживленно растеклись в стороны. Сизая дымка обволокла ребят, и луна в небе померкла, превратившись лишь в слабую тень самой себя. Окружающий мир неожиданно поблек, и обратился в однотипный серый и размытый мотив.
   Вдруг с грохотом помятый силуэт тяжеловеса оступился, и, истекая яркой кровью, провалился в широкую яму. Защитники увидели, как на сероватом покрытии почернел солидный треугольник, касавшийся едва ли не противоположной стороны дороги. И тут с лязгом и кряхтением задвигался сраженный фонарный столб, и, издавая неприятный скрежет, пополз к пятну, чернеющему рваными краями на проезжей части. Вырвавшиеся из дыры клубы устремились ввысь, и, наконец, полностью скрыли лик луны.
   - Ох, как мне это не нравится, - пролепетал Райдек. - Все совсем неправильно...
   Синди, глубоко вдохнув надоедливый запах, сильнее укуталась в плащ. Но больше всего ей просто хотелось уйти - ведь демон и так уже повержен.   
  
   У ног Защитников заклубились редкие, похожие на облака, кудри дыма. Ребята неуверенно прошли вперед, и узрели широкую яму, чернеющую рваными обрывами посреди дороги. Сизый туман, поднимавшийся из нее, полностью закрыл собой дно, погрузив его в мутный рыжеватый фон.
   Казалось, пробоина расширилась. Чем ближе подходили Защитники, тем больше и гуще становилась дымка, кружащая вокруг и пожирающая весь остальной мир. Нечеткий силуэт упавшего фонарного столба, потухшей лампой глядел в широченную дыру, раскинувшуюся едва ли не на половину его длины. Если бы яма проросла еще дальше, то уж точно бы забрала в свои недра и этот несчастный столб.
   По крайней мере, все закончилось не так уж и плохо, как могло. Покореженная дорога, тянувшаяся если не на метров четыреста, то на триста точно, утром бы стала предметом всеобщего обсуждения, и быстро навела бы на некоторые подозрения.
   - Может, пойдем уже? - неосторожно выронила Синди.
   Она робко покосилась на черноволосого. Но тот выглядел непроницаемым.
   - Постой... - буркнул Райдек.
   Антайо одарила его вопросительным взглядом, но не могла с ним не согласиться. Ей уж больно не нравился этот туман, до сих пор не начавший развеиваться. Прошло уже минут двадцать, как Защитники проторчали тут с момента гибели Кислотника, но ничего не менялось.
   А они не могли уйти, полностью не удостоверившись, что покончили с демоном.
   Да, и вся кислота из него вылилась в эту чертову яму, и насколько глубоко она прожгла, было бы, конечно, интересно узнать.
   - Он мог не сдохнуть, - бросила Антайо. - Если мы уйдем, то попросту можем упустить его.
   Синди поняла, что та права. Но находиться здесь ей тоже не хотелось.
   Даже предчувствие вело себя странно; оно напросто заглохло, не выражая ни "да", ни "нет". Словно бы его глушили. Опять.
   Лидер осторожно подошла к обрыву и уставилась в дыру. Но ничего, кроме того же самого фона, который окружал ее и ее ребят, она не могла увидеть. Вдруг под ногами что-то дрогнуло, и  Антайо поглядела себе под ноги.
   Как тут резко оступилась, сделав неуверенный шаг назад. Райдек, облокотившись о стоящий рядом фонарный столб, нахмурился, заметив ее реакцию. Синди, стоявшая справа от него, вопросительно уставилась на красноволосую.
   Антайо обеспокоенно повернулась к ним. Несмотря на то, что ее и ребят разделяло от силы метров четыре, их очертания сильно расплывались. Проклятый туман... Хотя, конечно, от него уже не тошнило.
   Но вместо этого застрял невидимый ком в горле. А внутренности по-прежнему были свернуты в клубочек.
   - Что случилось? - решился вопросить парень.
   - Яма... - прошептала Антайо.
   - Что с ней? - поинтересовалась Синди.
   - Кусок... кусок асфальта попросту откололся. И потонул в ней... А потом из нее повалил этот чертов дым.
   - Что? - не понял парень.
   По его лицу скользнула тревога.
   - Я не знаю, - покачала головой Антайо.
   Она тут же ощутила свою беспомощность. Что делать дальше? Как решить проблему с туманом? Лидер вдруг с ужасом поняла - это первая обескураживающая ее ситуация.
   Ведь такого просто-напросто не должно было быть.
   - Какой-то бред, - не скрывая раздражения, бросил парень, и подошел к лидеру.
   Антайо стояла в полуметре от края ямы. Она как-то потеряно посмотрела ему в глаза. Чернявый замер у обрыва и заглянул в рыжеватое око бездонной дыры.
   Клубы пара продолжали валить из нее. Вернее, они выныривали из марева, и поднимались по рваным отвесным обрывам на поверхность...
   А затем расплывались по воздуху.
   - Я не понимаю, - растерянно проговорил он. - Мы где-то ошиблись. Такого не должно было быть.
   - Знаю, - задумчиво произнесла Антайо. - Я уверена, что он еще жив.
   - Ты это чувствуешь?
   - Я не знаю, что я чувствую, - твердо ответила она.
   И глянула на Райдека. Тот уже собрался что-то сказать.
   Раздался громкий, бьющий по ушам скрежет, и в воздух, шипя, взвилась россыпь брызг. Холодная жидкость окропила подскочивших от неожиданности Защитников с ног до головы, но вскоре поток разом иссяк, вернув прежнюю тишину. Антайо осторожно коснулась языком мокрого пальца.
   Обычная вода.
   Смутившись, она сделала шаг навстречу этой бездне и снова заглянула в нее. И тут ей показалось, как в мареве что-то шелохнулось. Но вряд ли что-то материальное...
   Маленькая лапа вырвалась из рыжей дымки и цепкие, охваченные пеленой пальчики обхватили правую лодыжку красноволосой. И дернули на себя.
   Антайо вскричала, спиной падая на потрескавшийся асфальт, и почувствовала, как ее тянут в бездонную пучину. Невидимые пальцы еще сильнее стиснули ее сапог. Но девушка быстро смекнула, и левой ногой зарядила в неизвестность, искренне надеясь, что толстая подошва ее обуви найдет, в кого ударить.
   Но она ничего не почувствовала.
   - Антайо! - вскричала Синди, и стремглав очутилась рядом.
   А следом, покрепче сжав рукоять немаленького копья, ловко разрубила рыжеватую лапищу.
   Из застланного туманом дна донесся усталый вздох.
   Больше не сказав ни слова, Синди помогла лидеру подняться и на всякий случай застыла рядом.
   - Это не было похоже на обычного демона, - заключила рыжевласка, обеспокоенно покачав головой.
   Но Антайо не стала как-либо комментировать ее слова. Под ногами вновь затрещало, а следом, отколовшись, небольшой кусок асфальта справа вместе с почвой утонул в мареве.
   Сложно представить, насколько глубока теперь эта яма; сейчас она походила на самую настоящую бездну.
   Синди обвела взглядом рыжеватое марево. И внезапно заметила, как пелене промелькнуло что-то маленькое. Она присмотрелась.
   Нет, это просто густые слои накладываются друг на друга и воспроизводят такую вот иллюзию. Рыжая фыркнула, решив, что пора заканчивать этот цирк.
   Ее левая рука принялась самопроизвольно крутить гаар. Но тут что-то пошло не так, и копье сорвалось из ее пальцев и со звоном упало под ноги. Синди выругалась.
   - Мы попросту теряем время, - произнес Райдек. - Давайте уже хоть что-то делать.
   - Есть варианты? - с раздражением спросила рыжая.
   Тот махнул рукой.
   - Тогда и молчи, - буркнула девушка.
   - Хватит вам! - вскричала Антайо. - Что на вас нашло? Вы как с цепи сорвались!
   - Прости, - покачал головой парень. - Эта штука действует мне на нервы.
   Он левой рукой указал на яму.
   - Есть мысли? - обратилась к понурой команде лидер.
   - Нет. Потому что это неправильно, - начал Райдек. - Все, как в прошлый раз. Такая же чехарда с пропорциями. Только теперь я полагаю, что наши демоны Осколка изменились.
   Чернявый запнулся, видимо, обдумывая свои же мысли.
   Синди бросила на него недоверчивый взгляд. Она глубоко вдохнула кислый тяжелый воздух и кашлянула. Снова это неприятное ощущение проникло внутрь нее.
   - Джон Льюис смог ранить его, - приложив палец к подбородку, начала рассуждать Антайо.
   Она выглядела сосредоточенной. Синди мигом переметнула все свое внимание на нее.
   - У четырехрукого тоже были найдены следы борьбы, - продолжила красноволосая. - Они оба непропорциональны. Райдек прав. Но! Самое важное. Похоже, перед тем, как встретиться с нами, демон Осколка Гордыни, скорее всего, имел другую форму.
   Лица помощников напряглись.
   - Его повязки были порваны, - начала вспоминать Синди. - Раз так, что эта яма и есть вторая фаза нашего кислокровного друга?
   - Да, - услышала она твердый ответ Антайо. - Только как теперь его уничтожить, я не знаю.
   - Легко, - усмехнулась Синди. - Зачем еще думать? Нам надо просто...
   Не успела она договорить, как вдруг справа снова прогремело. Немного уставшие Защитники поглядели на асфальт, вернее, на жирную трещину, очертившую солидную часть дороги, примыкающую к яме. Тут отколовшийся кусок приподнялся, рассыпав крошево, и заскользил по обрыву, оставляя за собой черно-серые горизонтальные полосы грунта.
   И он исчез в пелене, в этом ненасытном чреве, из которого сразу же повалили густые клубы. Звук начал стихать, пока не растворился в окружающей звенящей тишине.
   Бездна совсем уж не скрывала своих аппетитов.
   Твердь под ногами Защитников пошатнулась; с неприятным, разрывающим звуком, за спинами ребят поползла жирная ломаная линия. Она начиналась из выпирающего треугольного выступа, врезающегося в пустоту дыры подобно некоему трамплину. Трещина двинулась еще дальше, и взяла поворот обратно. Асфальт подбросило, и ребята, едва устояв на ногах, поняли, что начали съезжать вниз. Медленно набирая скорость, они могли в скором времени пуститься в незабываемое путешествие.
   - Ребята! в стороны! - завопила Антайо, и ее голоса было практически не слышно.
   Совершенно не требовалось лишних слов, и Защитники рассыпались по сторонам, застав на твердой дороге. Грохот длился еще немного, и тоже растаял, слившись с тишиной. Из глубин донеслось мерзкое шипение, и ребята опять увидели клубы марева, поднимающиеся из рыжего зева бездны. Они взвились ввысь, и застыли, подобно скалам. А затем обрушились на Защитников. Те отскочили в стороны, и фантомные бугры рухнули на асфальт, растворившись в белесый туман.
   В нос пробрался неприятный запах, и рыжая согнулась напополам от кашля, взорвавшего ее горло. Она выронила клинки и схватилась за шею, намереваясь все это прекратить.
   И вдруг услышала смех.
   Райдек напрягся, тоже расслышав хохот, резко перебегающий то за спину, то влево, то вправо. Он взмахнул рукой и ударил вникуда. Густая дымка рассеялась, предоставив ему избавиться от своих иллюзий. Удушающий запах закрался в легкие, усиливая то непонятное, подавляемое чувство.
   Безысходности. И тут в его голове скользнула мысль.
   - Антайо! - закричал парень, и лидер сразу услышала его. - Ни этот, ни прежний демоны не были высвобождены, как положено! Скорее всего, кто-то сильно накосячил, доставая из жертвы осколок! Быть может, его даже повредили! Этот демон... Я помню кое-что!
   Справа в густом мареве скользнули неправильные рыжие очертания, сверкающие на Защитника круглыми черными провалами. Кривой ухмыляющийся рот раскрылся, и что-то прошептал. Райдек вскричал, и в ярости ударил по мерзкому силуэту четырьмя ножами, и тот поплыл, разрезаясь на куски.
   Его рука зависла над тонкой шеей, которую он едва не проткнул. Лезвия коснулись нежной женской кожи, и выпустили красные капельки. Синди затаила дыхание, с неистовством остекленевших глаз взирая на Защитника. В ее поднятой пятерне застыл длинный тесак.
   - Проклятье! - выругался Райдек и убрал руку. - Синди, прости!
   Та лишь покачала головой, и провела ладонью по порезу. Она глянула на свои пальцы, испачканные кровью, и ее глаза от ужаса округлились. Райдек, не веря тому, что видит, покачал головой. Ему было трудно отвести взгляд от помощницы.
   Ребята в густой пелене увидели силуэт Антайо и рванули к ней.
   - Антайо! - возмущенно закричал парень, чем едва не напугал ее.
   Лидер стояла с райктеном наготове, и, видимо, отбивалась от несуществующих врагов. Защитник схватил ее за плечи и пристально уставился в глаза.
   - Антайо! - повторил он. - Мы не убьем его обычным способом! Этот демон нематериален...
   - Как такое может быть? - обескураженно спросила она.
   - Я понял, - говорил он, стараясь не терять с ней зрительного контакта. - Осколок действительно был поврежден. Его извлекли неправильно. Может, жертва сопротивлялась или была серьезно ранена. Сущность Осколка была несколько извращена. Он влияет на нас. Понимаешь? Пытается подчинить нас своей воле.
   - Что нам сделает Отчаяние? - неожиданно спросила Антайо.
   - Поможет перебить друг друга, - без обиняков ответил он. - Я не знаю, что они сотворят с Черным осколком. И как нам придется уничтожить его ипостась...
   - И что ты предлагаешь? - поинтересовалась та.
   - Тут нужно что-то другое, - задумчиво произнес он.
   Антайо опустила взгляд и вновь узрела огромную яму, ставшую примерно в два раза больше с того самого момента, как в ней исчез Кислотник. Если оставить ее, как она есть... то, в конечном счете, эта растущая дыра уничтожит все вокруг.
   Неприятная опустошенность начала проникать ей в душу.
   - Это все из-за Синего осколка, - тихо произнесла Синди. - На сей раз Хозяин сыграл умно. Он вывел из задания полудемонов, заставив разбираться с осколками демонов. Да, опасно, ведь осколок может повредиться, если его изъять неправильно, но его это не остановило. Он напросто хочет раздавить нас.
   Антайо покачала головой. Она глянула на райктен, на свое верное оружие.
   Сколько раз ей приходилось обращаться к нему за помощью. Лезвия тускло сверкнули ей, приободряя, и подарили долю уверенности. Красноволосая вновь взглянула на тьму, а затем на райктен, и поняла, что придется рискнуть.
   Она отпихнула Райдека и повернулась к бездне. Та, словно бы смеясь ей в лицо, отколола себе очередную порцию. На этот раз выбор пал на тротуар и обочину, едва не задев стоящего "смирно" фонарного столба.
   Кстати, того столба, что повалил Кислотник, уже давно не было - нечто стянуло его в рыжий зев, похоронив навсегда на неизвестной глубине.
   - Давайте я сделаю то, чего он хочет, - бросила Антайо, и ее помощники поняли, что она сейчас совершит глупость.
   - Что ты намереваешься сделать? - обеспокоенно пролепетал парень.
   Лидер не ответила; она подошла к краю обрыва, и, постояв с одно мгновение, шагнула вникуда.
   - Надеюсь, ты не ошиблась, Антайо, - прошептал Райдек, как тут схватился за голову, осознав весь ужас произошедшего.
   Он отвернулся, чувствуя накатывающее на него уныние, а за его спиной в переливающихся слоях тумана проступили четыре темных круга, напоминающих глаза.
  
   Пелена рассеялась и выпустила из себя мрак. Антайо пикировала навстречу к своей цели, позабыв обо всем остальном. Казалось, она умерла, и попала в некий мир, где нет ничего, кроме пустоты.
   Но нет.
   Внизу, как напоминание о ее продолжавшемся падении, горела странная белая точка, с каждой секундой увеличивающаяся в размерах.
   Свет в конце туннеля.
   Притяжение так же усиливалось. Антайо буквально чувствовала, как сильно возросла ее скорость падения. Воздух ударял в лицо, заставлял глаза слезиться, а пятно увеличивалось, неуклонно приближаясь.
   Оно медленно растеклось и окружило девушку. Антайо выгнулась, наполняясь энергией. И следом выполнила превосходное сальто. Ступни тут же нашли под собой твердую опору.
   Белый фон начал растворяться, медленно обретая краски и привычные формы. Антайо смутилась и быстренько осмотрелась. Она стояла на том же самом месте, перед распростертой широченной ямой, растянувшейся, наверное, метров в двадцать в длину. Дыра своими острыми краями упиралась в стены зданий, и в любой момент могла лишить их опоры, и поглотить в себя.
   Но, а куда-то пропали ее помощники? Ее незаменимые Синди и Райдек? А так же кислый туман и ночь?
   Стоял день. Яркое солнце уверенно расположилось на небе, и одаривало теплыми лучами весь город. Там, впереди, и позади от Антайо, расходилось ровное полотно асфальта, без намека на ночные посягательства Кислотника. На перекрестках то и дело пролетали машины. Но ни одна из них не заворачивала на эту улицу, словно бы ее и вовсе не существовало.
   Но больше они напоминали картонные декорации для вырезанного участка, за пределы которого не стоило выходить.
   Девушка смутилась, почувствовав внутри клокочущую тревогу. Она подняла голову и увидела безоблачное голубое небо. Ей в глаза бросилась его несуразная, сияющая искусственность.
   Тут ее внимание привлекло какое-то движение перед собой, и Антайо глянула в бездну. Черный угловатый зев взирал на нее невозмутимо ровным фоном.
   - Эй, Антайо! - услышала она знакомый голос за собой и осторожно повернулась.
   Она не могла поверить своим глазам. Перед ней стоял Джейди.
   - Не ожидал тебя здесь увидеть, - как ни в чем не бывало, проговорил он, и натянуто улыбнулся.
   - Джейди? - смутилась она.
   Это все выглядело слишком странно. Где она? Что происходит?
   - Что с тобой? - изумленно спросил парень, заметив ее замешательство. - На тебя это не похоже...
   - Все в порядке... Я только не могу собраться с мыслями.
   - Непривычно видеть тебя удрученной. Вся такая серьезная, но ты так легко теряешься, что я готов усомниться в твоей уверенности в себе, -  заметил он.
   Она пожала плечами. Ощущение неестественности росло у нее в груди.
   Лицо Джейди вдруг скорчилось.
   - Господи, что это? - задал вопрос он, видимо, сам себе и подошел к яме. - Очередная чертовщина... Когда власти это обнаружат, кому-то точно влетит.
   Он заглянул в нее и, поморщившись, отвернулся. Антайо вперила на него пристальный взгляд.
   - Это не то, что ты думаешь, - неуверенно произнесла она.
   - Не дрейфь, - он махнул рукой. - Все под контролем.
   Красноволосая нервно усмехнулась. Происходящая нелогичность сбивала ее с толку, заставляя мысли путаться.
   - Странная штука, - парень поморщился и сделал шаг назад. - Что это такое?
   Антайо поняла, что не может ответить ему на этот вопрос. Она попыталась что-то сказать, но язык отказывался подчиняться ее воле. Девушка сжала правую руку, и поняла, что что-то не так. Райктен самовольно исчез, а она даже не заметила, когда именно.
   И тогда красноволосая призвала его.
   - Знаешь, с вашим прибытием в наш город стали происходить странные вещи, - продолжал Джейди. - Погибло очень много людей... Инцидент с метро потряс всю страну... Как и трагедия на пляже... Но ты, ты Антайо... Почему ты не спасла всех их?
   Воительница сощурила глаза. Этот парень что, обвиняет ее?
   -  Я предупреждала. Предупреждала вас всех. Но вы по сей день отказываетесь меня слушать, - покачала головой девушка.
   - Ох, не думаю. Ты даже не попыталась никого вразумить... Есть много способов. Но, о вас уже знают... Довольно многое. Вы кличите себя Защитниками, но вы практически никого не спасли, - жал свое Джейди.
   Антайо заметила в его глазах мелькнувшую ярость.
   - Я не супергерой, - продолжала Антайо. - Я не могу помочь тем, кто не хочет помочь сам себе... Вы были предупреждены, но решили действовать по-своему.
   - Твоя подруга, должно быть, думает иначе. Она могла бы предотвратить множество трагедий, если бы заняла лидерскую позицию. Но она не может даже взять райктен, зная, чем грозит ей его использование.  
   - Откуда ты все это знаешь? - Антайо ошарашенно поглядела в его светящиеся добротой голубые глаза.
   Ему удалось шокировать ее. Что он еще вытворит?
   - О вас говорят. О тебе говорят, Антайо. И ненавидят. Считают, что ты опасна. Посмотри на своих друзей. Даже Райдек недолюбливает тебя, чего говорить о Синди...
   - Что ты городишь... - не веря своим ушам, пролепетала визави.
   Едва первые звуки непроизнесенного слова сорвались с его губ, как тут краем глаза он заметил нечто странное.
   Шевеление.
   И с тревогой обернулся. Черная бездна под ним словно бы ожила; густые слои мрака пошли волнами и дрожью. Они принялись медленно перекатываться, накладываясь сами на себя. Из глубины что-то заохало, и густая тьма всколыхнулась, едва не выскользнув из своей обители.
   - Джейди! В сторону! - вдруг завопила Антайо, заметив, как что-то начало подниматься со дна.
   Но парень, видимо, ничего не расслышал.
   Над асфальтом сверкнула молния. Джейди закричал и отскочил влево, пропуская ее. Упав на живот, он подогнул ногу. И тут же резко поднялся, и обвиняюще уставился на Антайо.
   Та сразу поняла, что едва не убила его, и виновато потупила взгляд. Что ее остановило извиниться перед ним?
   Ее отвлекло гортанное мычание со дна ямы.
   Райктен пересек высокий темный нарост, тянувшийся вверх со дна, и нечто ухнуло, распластав черные слои по всему дну. Белая молния внезапно взяла выше, и, едва не стукнувшись об отвесный край ямы, устремилась к кронам деревьев. Там она плавно повернула, и по прямой траектории направилась к хозяйке. Та, подняв руку, поймала ее, чем вызвала неумолимое удивление Джейди.
   Хотя, почему? Разве он не видел этого ранее?  
   - Мне хотелось тебе доверять, - произнес он. - Но мои опасения подтвердились...
   - Постой, ты неправильно понял! Джейди! Господи, все что угодно, но отойди оттуда!
   Но он стоял непоколебимо.
   - Который раз ты пытаешься убить меня, - произнес он. - Я что, чудовище? Такое же, каких убиваешь ты? Ведь они тоже были людьми... Ты... ты просто убийца.
   Он огорченно покачал головой. И Защитница, наконец, заметила - правая пятерня ее друга взялась голубым свечением.
   - Ты... Ты...? - ее глаза от удивления округлились.
   - Да, я, - вдруг гордо заявил парень, уставившись на свою сияющую ладонь.
   Он хотел сказать что-то еще. Но тут черное щупальце молнией поднялось со дна и обвило Джейди за талию. Одним рывком оно опрокинуло его на покрытый трещинами асфальт и затащило в полужидкое чрево. Перед тем, как утонуть во тьме, он что-то прокричал, но Антайо не разобрала слов. Черные волны ударили о неровные стенки своей темницы, едва не выплеснувшись наружу.
   "Если я сейчас его потеряю... Это будет конец. Конец всему", - мелькнуло в голове.
   А следом на нее нахлынул поток стыда; ведь она не впервые подвергала жизнь Джейди опасности... Он мог возненавидеть ее... И был бы прав.
   Но впредь ей нельзя допустить глупости. Надо собраться с мыслями и довести начатое до конца. И как же не хватало рядом своих преданных ребят!
   Красноволосая резво подбежала к яме, и ее глаза заскользили от обрыва к обрыву, намереваясь найти парня живым. Ведь Майнтера демоны Осколка убить не могут.
   - Антайо! - раздался грубым эхом голос под ее ногами. - Господи, какого черта!
   - Джейди? - она изумленно наклонилась и отпрянула, когда его неясный силуэт начал проявляться во тьме с левой стороны.
   Он висел, схватившись обеими руками за каменный выступ на стене, а его ноги болтались над озером черноты.
   - Сюда! - закричал через силу Джейди.
   Антайо заметила, как дергается его правая нога, и поняла, что нечто тянет Майнтера вниз. Она подбежала к обрыву и упала на колени. Райктен безвольно зазвенел рядом.
   - Дай мне руку! - услышал парень ее встревоженный голос.
   Девушка уперлась свободной ладонью о шершавую поверхность, и протянула Джейди руку. Бросив неуверенный взгляд вниз, на воющую черную лужу, он покрепче схватился за выступ, а левую пятерню потянул к Антайо.
   Их пальцы соприкоснулись, и разошлись, как в море корабли.
   - Скорее! - прокричал он жалостливо. - Я больше не могу держать! Антайо... оно тянет меня! Я... я не хочу...
   Воительница рухнула на асфальт и повисла над темной пучиной. Она протянула Джейди руку, намереваясь схватить его за запястье, как тут яма дрогнула, и разразилась разъяренным хрипом. Потревоженную жижу исказили горбатые волны, и с плямканьем разбилась о непоколебимые стены. Как вдруг они содрогнулись, и подбросили воительницу. Грубо ударившись о твердь, девушка ухнула. Вырвавшийся из легких воздух невидимыми когтями разодрал горло.
   Джейди всхлипнул, и инстинктивно схватился обеими руками за небольшой спасительный уступ. Чем спас себе жизнь. А следом у него холодок пробежал по коже, когда мелкое крошево, посыпавшееся сверху, просвистело под ухом.
   - Держись! - прохрипела Антайо, и нагнулась к зеву, грудью упершись об острый выступ.
   Пропасть раскрасилась красными полосами, и Антайо заправила упавший локон за ухо.
   Джейди неуверенно поднял руку навстречу спасительнице, и вскрикнул, схватившись за выпирающий обрубок.
   Иначе бы он попросту мог сорваться.
   - Подтянись и хватайся! - проорала Защитница, протягивая к нему руку.
   Снова толкнуло, и Джейди с округлившимися от ужаса глазами увидел на угловатой стене широкую трещину, ползущую вверх слева от него. Он поднял голову и умоляюще уставился на воительницу.
   Девушка застыла, не зная, что и предпринять. Если сейчас отколется кусок с Джейди, она навсегда его потеряет. И демон Осколка совершит то, чего не могли остальные до него.
   Антайо начала чувствовать волну безнадеги, нахлынувшую на нее изнутри. И неожиданно ощутила, как за ее спиной кто-то стоит. Резко оглянувшись, она так никого и не увидела.
   Прогнав смущение, воительница вскочила и схватилась за райктен.
   - Что ты собираешься делать? - простонал Джейди.
   Девушка не ответила. Она взглянула на лезвия, и те, сверкнув, прогнали дурные мысли. Уверенность вновь пребывала с ней.
   Снизу что-то забулькало, и тьма еще сильнее сгустилась. Жижа сотряслась и взревела, и из нее осторожно всплыли четыре небольших шарика. Ухабистая поверхность расшаталась, взявшись высокими волнами, и ударила, содрогая землю. Антайо упала на колени, так и не успев выпустить в бездну райктен, и услышала, как обреченно завизжал Майнтер.
   Она сосредоточилась на нем.
   Джейди по-прежнему висел, но теперь его тело по пояс оплела черная дрянь. Она натянулась, подобно резине, и явно хотела вернуться восвояси вместе с легкой добычей.
   - Я не хочу... помоги... - прохрипел парень, изо всех сил хватаясь за уступ, как тут, злобно рыкнув, нечто силой дернуло его вниз.
   И пальцы, раздираясь в кровь, отпустили последнюю надежду на спасение.
   Бедняга безвозмездно утоп в черной пучине, а за ним, дрогнув, на погружение пошел кусок асфальта.
   - Будь ты проклят! - заорала Антайо, и ее слова эхом потонули в глубоком омуте.
   На негнущихся ногах она отшатнулась от зияющей чернотой дыры. Неужели... Неужели она позволила ему умереть?
   Воительница упала на колени, и ее взгляд скользнул в яму. Та грохотала, исторгая из себя хриплый звук, а четыре шарика внезапно закачались на высоких волнах, и растеклись друг от друга.
   И время словно бы перестало существовать.
   Антайо не слышала треска и грохота от широкой трещины, раздирающей ровное полотно асфальта за спиной, но сейчас, ей, по сути, было наплевать.
   Ведь она проиграла.
   Ее толкнуло, и оторвавшаяся глыба вместе с ней с гамом заскользила к бездне, к этой черной жиже, распластавшей неспокойные ухабы волн. И тут из общего громыхания девушка услышала что-то еще.
  
   - Антайо!...
   -...Антайо!!
   - АНТАЙО!!!
   Перед глазами плыло. Озарение пришло неожиданно, и Антайо заморгала, приходя в себя. Грохот рассеялся, слившись воедино с протяжным гулом и шипением, исходящим со дна скрытой рыжеватой пеленой бездны. Она глубоко вдохнула, и ноздри защекотал кислый неприятный запах.
   Лидер закашляла, вновь услышав свое имя, прозвучавшее впредь скорее вопросительно, нежели восклицательно. И резко обернулась.
   - Что ты стоишь? Прочь! - чуть ли не в один голос закричали помощники, и лидер Защитников окончательно пришла в себя.
   Она поняла, что дрожит. Хотя ей самой не было ни страшно, ни холодно.
   Тут, издав неприятный треск, покрытый асфальтом кусок земли начал сползать в рыжеватое свечение. И медленно, но верно, набирал скорость.
   Глубоко вдохнув, Антайо прыгнула. И очутилась возле своих. Она не знала, что сказать. Их перекошенные лица сбили ее с толку.
   - Ты в порядке? - встревоженный голос Райдека обдул ее морозной волной, и прогнал остатки наваждения.
   Та непонимающе заморгала. Но вскоре до нее начало доходить.
   Иллюзия исчезла. Вместо голубого неба и теплого денька снова сгустились белесые клубы тумана, вальяжно расползающиеся со дна ямы. Пропал Джейди, и черная жижа внизу - теперь девушку окружало лишь рыжеватое марево и помощники.
   Ее словно бы оторвали от одной реальности и небрежно прилепили к другой.
   Внезапно перед глазами все поплыло, и Антайо закачалась, едва устояв на ногах. Синди с Райдеком подскочили к ней, и подперли ее за плечи.
   - Господи, неужели, - успокоившись, сказал Райдек, вытирая ладонью взмокший лоб.
   - Что случилось? - немного отстраненно произнесла лидер.
   Она повернула голову к Защитнику, стоящему справа, и заметила, как тот нахмурился. А затем уставился себе под ноги.
   - Ты часа пол стоишь здесь, - послышался сдавленный женский голос слева. - Не реагируя ни на что. И мы с Райдеком не могли тебя сдвинуть...
   Красноволосая выгнула бровь, пытаясь вспомнить те смутные мгновения перед тем, как очутиться в другом мире. И она никак не могла поймать то убегающее воспоминание о том, прыгала ли она вообще в яму. Или же ей все напросто причудилось?
   Как и то, что Джейди Майнтер.
   - Я видела... Видела что-то странное, - выронила Антайо. - То, чего не должно быть...
   Она немигающе уставилась на рыжее око ямы. Ей снова показалось, как что-то промелькнуло там?
   - Эта штука уже три раза отколола и поглотила асфальт, - произнес Райдек. - А потом... Не представляешь, как мы переживали за тебя...
   Антайо покачала головой, приводя мысли в порядок. А разве она не прыгала в эту бездну? А полет? А эта белая точка посреди океана тьмы?
   Яма значительно стала больше; ее дальние мрачные края угадывались в густой дымке, как и дырявый солдатский ряд фонарных столбов.
   - Мы с Райдеком так и не поняли, что с ней делать, - Синди кивнула в сторону огромной дыры. - Пару раз на нас нападали... Пытались напасть.
   - Кто? - после паузы вопросила Антайо, все еще размышляя над чем-то своим.
   - Мы сами, - ответила она. - Это было жутко. Но ты... Ты нас спасла. Ты кричала. Ты что-то бормотала про себя. Что вообще с тобой произошло?
   Нависло молчание.
   - Я не знаю, - покачав головой, ответила Антайо. - Это было что-то непонятное. Оно показало мне Майнтера! Оно показало мне себя!
   - И кто же Майнтер? - задала встречный вопрос рыжевласка.
   Но Антайо не позволили ответить.
   - Совсем не так! Все слишком глупо! - закричал парень. - Это уже не демон Осколка. Это нечто другое!
   Словно в подтверждение его слов, со дна что-то зашипело, чтобы через несколько секунд смолкнуть.
   - Хватит. Хватит терять время! - Антайо грубо отстранилась от своих, и, покачнувшись, выпрямилась на ногах. - Он играет с нами. Я поняла. Конечная фаза этого демона и есть туман. Он заставляет нас видеть то, чего нет! Пора его прикончить!
   С этими словами она уловила справа от себя нечто странное. Тень, смекнула Антайо. Ее заметила и Синди. Она поняла, что это те самые невидимки, которые заставили ее и Райдека схлестнуться друг с другом... Насмерть.
   Почему их оружия вдруг преодолели допустимые ограничения, и стали опасны для них же самих?
   - Мы порядком надышались этим газом. Мы сами спровоцировали демона, не поняв его истинной природы. Но я убью этого засранца.
   Синди удивленно захлопала веками, не узнавая своего лидера. Похоже, Антайо была под огромным впечатлением, заставившем собрать ее в последнее время расхлябанную волю в кулак.
   Вытянув руку, красноволосая призвала райктен. И бросила его. Оружие растворилось в густой дымке, но Антайо понимала, что вряд ли промахнулась.
   С душераздирающим воем из ямы вспыхнул рыжеватый поток тумана, стеной взметнувшийся в воздух. Ребята закашляли, отворачиваясь, как тут почувствовали пробуждающееся чутье. Оно сразу указало на источник бесчинства, и Защитники самодовольно улыбнулись в лицо опасности.
   Противник глупо разоблачил себя, все время прятавшийся прямо перед ними. Убаюкав их внимание и бдительность, он ловко притаился, ожидая, когда Защитники сами упадут ему в лапы.
   Синди подняла взгляд и увидела четыре круглые дыры на клубившейся стене в метрах трех от себя, и замахнулась, намереваясь бросить копье. Неожиданно кружки поплыли и растворились.
   Ребят обдало теплой волной, и они попадали с ног.
   Стена оранжевого дыма начала редеть и рассеиваться, а вскоре исчезла вникуда. Кисловатый привкус, до этого витавший в воздухе, медленно отступал. В один миг, едва Защитники поднялись на ноги, в небе проступил полный лик луны, а за спинами начали лениво выползать ровные ряды желтых огоньков ламп фонарных столбов.
   До этого исчезнувшие, как и все остальное.
   Туман быстро исчезал, растворяясь, и через несколько минут ребята заметили, что яма оказалась не такая уж и бездонная. В метрах семи на глубине лунный свет выскоблил металлический отблеск от поверженного фонаря, а возле него так же сияли лучи райктена.
   - И почему мы не сделали этого раньше? - возмутилась Синди, откашливаясь. - Я же хотела.
   Неприятный кислый осадок все еще вертелся на языке.
   - Похоже, демон услышал тебя, и быстренько обработал, чтобы у тебя не возникало таких глупостей, - пошутил парень.
   На что Синди замахнулась на него кулаком. Но не ударила.
   - Он показал мне Майнтера, - произнесла Антайо, осматривая быстро возвращавшийся прежний мир. - И я должна убедиться, что это правда.
   - И кто же?
   - Помните того чудастого парня? Джейди?
   Ребята хорошо запомнили его. Райдек вдруг встрепенулся, словно бы на него вылили ведро воды. Ему, как всегда вовремя, пришло осознание, что часто видел этого паренька, когда выискивал Майнтера.
   - Надо его проверить, - бросила лидер, устремив взгляд на дно ямы. - Начну завтра. Нам нельзя потерять Майнтера.
   Показалось, или же действительно потухшая лампа лежащего на дне фонарного столба вспышкой желтого света подмигнула ей.
  

21. На острие

   Коричневый, красный, сиреневый, серый, зеленый и оранжевый искрящиеся осколки плыли в кромешной тьме, и слабым ореолом освещали окружающее их пространство. Что-то промелькнуло под ними, и они всколыхнулись, как на волнах.
   Для полноценной коллекции не хватало разве что синего кристалла. А потому, ровный ряд кружившихся осколков был нарушен; пустой проем отталкивал последние, зеленый и рыжий от остальных.
   Не особо пугал и треснувший оранжевый камушек, у которого на левом боку зияла небольшая ямка. Отколотый кусочек, похоже, остался в Обращенном, когда Онтор вытаскивал его. И, видимо, наделил еще не родившегося демона особыми силами, заставившими Защитников понервничать.
   Тишина уступила место сиплому хохоту.
   Осталось подождать совсем немного. Онтор вот-вот приведет Майнтера, а Защитники собственноручно принесут недостающий кристалл. Зеленый уродец нашел Майнтера практически сразу, как только принялся за работу, и уже склонил его на свою сторону. До чего же Шейс мудро распоряжался подчиненным... Он, несомненно, так же заслуживал награды, как и Онтор.
   И непременно ее получит.
   Чего нельзя сказать об этих недоумках-полудемонах, которые запороли такое ответственное задание, доверенное им самим Хозяином... Но благочестивый Владыка дал шанс исправиться этим кретинам, и впредь только от них зависел исход напряженной ситуации.
   Мысли вновь вернулись седому хитрюге. Верховному Демону нравились такие, как этот старик; когда-то и он сам был похож на Шейса. Начинал с низов, и в свое время повидал то, что шокировало бы многих нынешних полудемонов...
   А теперь он... На вершине пьедестала.
   Пускай Защитники стащили один-единственный осколок... Но ведь не долог час, когда они принесут его прямиком ему в руки. У них напросто нет другого выбора. Даже если эти славные ребята умрут, Хозяин все равно получит то, чего хочет.
   На этот раз он ни за что не отдаст Защитникам победу.
   Теперь оставалось немного напрячься, чтобы пригласить их. А так же сконструировать для них целый мирок, в котором те проведут считанные до Парада дни. И, если они захотят выжить, им придется хорошенько постараться не угодить в ловушку.
   Ведь там они встретят того, кто, скорее всего, запросто прикончит их.
   А когда Хозяин пошлет слугу к их остывающим трупам, блудный Синий осколок вернется туда, где он должен быть. Но, может... все пойдет по другому пути, и Защитники выживут... Тогда они все равно пожалеют о том, что взялись за неблагодарное дело противостоять Верховному Владыке... снова.
   Когда Антайо и ее команда прибудут в Обитель, их будет ожидать сногсшибательный сюрприз. Владыка знал, что он придется им по вкусу. И не сомневался в этом.
   Ведь остались считанные дни до грандиозного события, которого он ждал столетиями. И, вот-вот настанет момент, когда он освободится из этой древней тюрьмы.
   - Время близится к концу, - удовлетворенно промурлыкал Хозяин. - Совсем скоро...
   Он тихо рассмеялся. Красные точки уставились на пятерых переливающихся танцоров. Но тут они снова всколыхнулись, и тьма рядом с рыжим кристаллом дрогнула, исказившись ярким световым бликом.
   Хозяин знал, что это Черный осколок, выделяющийся на фоне окружающего его мрака смоляным, едва заметным пятном.
  
   Джейди набрал номер и бросил вызов. Длинные гудки оборвались, как только он повесил трубку. Вздохнув, он протер пальцем экран. Тот моментально погас, и на черном фоне возникло искаженное измученное лицо владельца.
   Раздраженно цокнув, он завалился на кровать и уставился в потолок. Как тут ощутил досаду, без причины нахлынувшую на штормовой волной. Вновь схватился за телефон и принялся бить по клавишам.
   Издав пару гудков, вызов оборвался.
   Разозлившись, парень крепко стиснул несчастный аппарат в руке и швырнул его в стену. Вслед за хрустом пластмассовые детали разлетелись по всей комнате.
   - Черт! - выругался Джейди, и вскочил с кровати.
   Он нашел свой простенький аппарат у стены, в которую его же и запустил. Осознав свою глупость, с размаху ударил себя по лицу. Ведь сделал только хуже.
   Задняя крышка отскочила, и батарея вывалилась из телефона, погрузив его в вечный сон.
   Осмотревшись, Джейди нашел недостающую часть корпуса у распростертой двери в комнату. Какого черта он делает? Захотел снова остаться без связи?
   Джейди быстро собрал телефон. И с трепетом нажал на кнопку. Включившись, аппарат отозвался протяжным писком.
   Джейди вновь бросил вызов маме, и, приложив аппарат к уху, услышал надоедливого робота, безэмоциональным голосом повествующего о том, что номер абонента недоступен.
   - Ах, да ну и бог с тобой! - процедил Джейди и ударил кулаком по стене.
   Глухой грохот прокатился по его квартире.
   На подоконнике слева от себя он заметил рослую фигуру. Она одернула тюль, и, взглянув ему в широко раскрытые голубые глаза, улыбнулась.
   - Ой-ой-ой! Ну чего же так грубо? - Антайо игриво постукала пальцами по застежке на сапоге. - Может, поприветствуешь меня?
   Она рассмеялась, пытаясь развеять тяжелую обстановку. Джейди недоверчиво посмотрел на нее. И по нему отлично было видно, что он явно не ждал ее, да и вряд ли хотел кого-либо видеть.
   Воительница могла читать его, как книгу.
   - Ты шпионить за мной собралась? - пролепетал он, сделав вид, что нежданный гость совсем не обескуражил его.
   И тут Джейди понял, что у него кружится голова. Мысли слились воедино, и поплыли куда-то вдаль, оставив его в одиночестве. Заставили нервничать.
   Несмотря на то, что Защитница приперлась без оружия, ее ничего не останавливало быстро призвать его. Что она успела разнюхать о нем? Зачем пришла?
   - Ну-ну, где твои манеры типа "боже, как ты здесь очутилась?" или "рад тебя видеть..."? - с ноткой юмора продолжала Антайо.
   Но вдруг до нее дошло - любые попытки развеселить Джейди бесполезны. Он был мрачнее тучи, а холодный взгляд исподлобья красноречиво объяснял многое и без слов. Конечно, Джейди можно понять; уже почти месяц в городе нет спокойной жизни. А этот малый, к тому же, потерял близкого друга, и довольно часто оказывался атакован демонами. И даже лишь по нелепой случайности ему удалось выжить, будучи одержимым Страхом.
   - Извини, я просто хотела рассмешить тебя, - произнесла Антайо и немигающе уставилась на него.
   Джейди опустил взгляд на телефон, который все еще держал в руке. Его экран уже потух.
   - Мне это не нужно, - буркнул он. - Зачем ты пришла? Ты раньше не соизволяла беспричинно так вторгаться в чужой дом.
   - Я хочу поговорить с тобой, - тихо произнесла она, словно боялась, что кто-то мог подслушать их разговор.
   - О чем? - напрягся Джейди.
   Антайо сжалась. Наконец, она почувствовала то, что ей не понравилось сразу, как очутилась в этой квартире. А именно тяжелая атмосфера и странный спертый запах, которым чуть ли не пропиталось жилище. Красноволосая сразу поняла, что кто-то уже был тут. Не человек.
   - Может... У тебя есть... секрет, который ты боишься кому-либо рассказать? - осторожно произнесла она, найди в себе смелость посмотреть ему в глаза.
   Парень недобро усмехнулся.  
   - Что ты хочешь от меня услышать? - вдруг поинтересовался он. - Только на сей раз давай сыграем по-честному! Ты получаешь ответ на свой вопрос, потом и я на свой. Идет?
   Он начинал злиться.
   - Хорошо, - кивнула девушка, и тут же соскочила с подоконника.
   Она застыла перед Джейди, по-прежнему сверлившим ее взглядом.
   - Да - ответ на твой вопрос. Теперь мой, Антайо. Чем или кем, в конце концов, был мой погибший друг? - процедил он, сощурив глаза.
   - Это сложно будет объяснить, - покачала она головой. - Понимаешь...
   - Объясни, как есть. Я же ответил на твой вопрос, - потребовал он. - Я тоже хочу знать все. Как я могу быть уверенным, что ты не убьешь и меня?
   - Джейди... На твоего друга пало тяжелое бремя... Он... Он обратился, стал монстром не по своей воле... Одним из восьми. Сейчас уже семь существ уничтожены... И остался один. Он носит в себе Черный осколок. И вряд ли ты им являешься. Пойми... мне жаль, что так случилось с твоим другом... Я же уже объясняла тебе все!
   Защитница едва не срывалась в оправдания. И явно была чем-то изрядно обеспокоена. Только вот чем?
   Похоже, что-то пошло наперекосяк ее планам.
   - Я помню, - отчеканил он. - Но недостаточно, чтобы понять, что за чертовщина происходит вокруг.
   - Так, а какой же у тебя секрет? - сощурила глаза девушка.
   - Ко мне приходил зеленый человек, - покорно произнес он, выждав небольшую паузу. - Тот, кто создал воронку над Деловым Центром...
   Антайо словно бы действительно ощутила запах чего-то паленого. И от неожиданности дала волю эмоциям, которые привыкла контролировать.
   - Что он хотел от тебя?! - вскричала она, шагнув навстречу.
   В ответ Джейди отступил от нее на шаг.
   - Эй, так не честно! Сейчас моя очередь задавать вопрос! - плохо скрывая раздражение, произнес он.
   И нахмурился. Антайо отвела взгляд, не в силах продолжать зрительный контакт. До чего же мощная аура исходила от этого местного... И почему она раньше не замечала ее?
   - Хорошо, - ровным тоном произнесла красноволосая.
   - Так уж и быть... Он рассказал мне кое-что. То, чего не объяснила ты, - внезапно смягчился парень. - Вернее, чего ты не хотела объяснять... И как теперь я могу доверять тебе? Вдруг ты пришла убить меня?
   Его слова прозвучали для нее как гром среди ясного неба.
   - Я не собираюсь убивать тебя! - Антайо с вызовом показала ему пустые ладони. - Видишь, у меня нет оружия!
   И только сейчас он заметил у нее кожаные перчатки без пальцев, придающие ей еще больше агрессии, чем она могла представить.
   - А я почему-то в этом не уверен! - закричал он. - Ты уже не первый раз пыталась меня прикончить!
   - Я не хотела, - виновато произнесла она и покачала головой. - Это была случайность. Прости, пожалуйста.
   Джейди не ответил. Антайо на мгновение отвернулась, не веря в то, что это происходит. Что Майнтер действительно обернулся против нее! Онтор сумел запарить ему мозги... Перевернуть с ног на голову. И теперь, похоже, переубедить визави окажется невероятно трудно...
   Не найдя больше ничего, что сказать, она натянуто улыбнулась и в знак примирения протянула ему правую руку. Но застывший как изваяние парень проигнорировал ее жест. Этот враждебный взгляд загнанного в угол зверя и так о многом говорил. И если бы Антайо буквально чуточку надавила на него, и потенциальный Майнтер сорвался бы с цепи.
   Антайо снова вздохнула, почувствовав бессилие. Ведь и подумать не могла, что докатится до такого. Все мысли крутились вокруг одной - что теперь она враг в глазах тех, кого защищала.
   Но ведь все это ей уже приходилось слышать.
   Неожиданно вспомнилось видение, навеянное бездной. Тот разговор Джейди, где он обвиняет ее, и выставляет виноватой. А потом проявляется в качестве Майнтера.
   - Я пришла, чтобы убедиться, что с тобой все в порядке, - искренне произнесла она.
   - Ты уверена? - в его голосе угадывались нотки скептицизма. - В городе очень много людей, нуждающихся в твоей защите.
   Он отвернулся, и махнул рукой, едва ли не открыто намекая Антайо покинуть его квартиру.
   - Я думаю, тебе она так же нужна, Джейди. Не отвергай меня и мою помощь. Я не хочу тебе зла...
   Ее голос едва ли не дрожал. Парень резко обернулся и заметил, как увлажнились у нее глаза. Но поддаться ей он не решался.
   - Ты можешь... полностью мне доверять, - намеренно выждав паузу, произнесла она. - Я думаю, что ты владеешь... чем-то сверхъестественным, о чем боишься признаться.
   Его глаза непроизвольно широко распахнулись, а лицо расплылось. Но тут он взял себя под контроль, и видимое напряжение сгладилось, не оставив и следа. Повисла тишина, в растянувшиеся секунды которой Джейди пытался принять решение.
   И Антайо поняла, что полностью зависит от этого выбора.
   - Нет, - механическим голосом отчеканил он, и Антайо невольно вздрогнула. - Нет у меня никакой силы.
   И вдруг он почувствовал ненавистное жжение в ладони. И резво сунул руку в глубокий карман пляжных шорт, в которых красовался перед Защитницей. Антайо проводила его движение взглядом, а затем вновь сосредоточилась на красивых голубых глазах визави.
   И поняла, что достучалась до него.
   - Тебе не надо бояться нас, - продолжала она. - Мы поможем тебе...
   - Ты путаешь, - отчеканил Джейди, едва не перебивая ее. - У меня нет таких способностей. Перестань терять время... Ищи дальше того, кто тебе нужен.
   - Я думаю, что уже нашла его...
   - Тогда уходи и помоги ему.
   - Но, Джейди! Ты...
   - Убирайся! - закричал он, перебив ее. - Я уже все сказал! Мне нечем больше помочь тебе!
   Защитница съежилась от его грубости. Ее лицо перекосилось, как если бы она получила пощечину. Почувствовав внутреннее напряжение, Джейди отвернулся. А сам сжал дрожащие ладони в кулаки.
   - Тебе лучше уйти, - спокойным, но печальным голосом произнес он.
   - Я не знаю, что сказал тебе Онтор, - мягко промолвила она. - Ты можешь сам решить, кому верить. Но он чудовище, а ты человек Джейди, помни это. Я приду сегодня вечером... Пожалуйста, будь дома.
   В следующий миг занавеска всколыхнулась, и Джейди понял, что остался в одиночестве. Он схватился левой похолодевшей ладонью за правое предплечье. Оно тряслось, и он не мог унять эту дрожь.
   Ему стало холодно. Противная дрожь пробралась в тело и, опустившись к ногам, заставила колени биться друг о дружку. Он только сейчас осознал, что Антайо раскусила его маленький секрет. А он выдал себя с потрохами. Тогда, почему она не убила его?
   Да потому что не была до конца уверена в том, что он Майнтер.
   А именно, чудовище. Человек снаружи, и уродливый монстр внутри.
   За спиной  что-то проскользнуло, и тюль дрогнул, распрямившись. Невысокая фигура черным столбом возросла перед занавеской.
   Джейди чувствовал, что не один. Круглое клеймо предательски кольнуло, поселив внутри сомнение и тревогу.
   Эта Антайо уж совсем обнаглела. Собрав последние остатки решимости, парень повернулся. Невысказанные слова застряли у него в горле, когда он увидел зеленое существо в балахоне перед собой. Своего нового друга. По сути, такого же, как и он сам. Интересно, что еще оно знало об истинной природе Джейди?
   Онтор снял капюшон и встряхнул волосы. Гордо продемонстрировал след от ожога на полморды.
   - Опять ты?  - пролепетал Джейди и от неожиданности прижался к стене.
   - Эй, эй, приятель, не бойся. Должно быть я не та, кого ты намеревался здесь увидеть, но все же, - уродец добродушно улыбнулся, показав все свои зубы. - Приветик.
   - Что это еще за "приветик"? - недоуменно произнес Джейди.
   И, наконец, отлепился от несчастной стены.
   - Неужели, уже так принято встречать знакомых, - демон разочарованно развел руками, и под правым обвисшим рукавом рясы снова зашевелился червяк.
   - Не верю, что целью твоего визита были шуточки.
   - К сожалению, я не фея... обидно... - залепетал Онтор.
   И снова улыбнулся. Его выпуклые глаза сверкнули.
   - Что ты хочешь? - Джейди нахмурился, услышав презрительное хихиканье.
   - Так уж и быть, плохой из меня дипломат. Ну и ладно. Не собирался им становиться... - игриво покачал головой демон. - Перестань трястись. Я думал,  ты уже привык ко мне.
   Джейди выпрямился, стараясь держать себя в руках.  
   - Что она тебе сказала? Эта вредная девчонка? - прохрипел чешуйчатый.
   - Она пыталась докопаться до моей сущности, - невнятно ответил Джейди.
   - Ясно, - промурлыкал Онтор, и задумчиво погладил отросток у себя на подбородке. - И ты ей не рассказал...
   - Нет. Иначе б она убила меня.
   - Правильно, - с удовольствием протянул Онтор. - Ты все правильно сделал. Молодец.
   - Мне было страшно. Она поняла, кто я... Она хочет прийти ко мне сегодня вечером.
   - Не беспокойся, - успокаивающе произнес уродец. - Ты подумал над моим предложением?
   - Я отвечу. Но сначала хочу спросить...
   - Валяй, - согласился демон.
   - Я ведь действительно чудовище, да?
   Онтор распахнул глаза и широко улыбнулся. Его полубезумное лицо вмиг потеряло признаки разума.
   - Есть вещи, уже которых тебе не изменить... Ты не сможешь уйти от своей сущности.
   - Значит, я прав?
   - Поэтому я и предлагаю тебе защиту от них... Осталось немного... Через три дня все закончится и Антайо покинет ваш городишко. Ты согласен? - Онтор опять почесал "бороду".
   - Могу я доверять тебе?
   - Разве ты уже этого не делаешь? - расплылся в улыбке зеленый.
   Джейди задумался. Постояв минуту под пристальным наблюдением Онтора, он вздохнул, и уставился чудовищу в лицо.
   - Хорошо. Я согласен. Не дай Защитникам убить меня.
   - Вот и славненько...
   Онтор, дружелюбно улыбнувшись, протянул когтистую руку. Джейди, поколебавшись, неуверенно шагнул ему навстречу. Уродец мягко сжал правую пятерню Майнтера и потянул к себе. И парень приблизился к демону чуть ли не вплотную.
   Теперь Майнтер не отвергал его; а потому, Онтор все сделал правильно.
   Впредь победа на их стороне.
   - Спасибо, что избавил от лишней работы, - злорадно протянул зеленый.
   Белоснежные зубы начали растворяться в темной переливающейся иллюзии, поглотившей всю комнату.
   Ясное утреннее небо озарилось бледно-серым столбом, разделившим мир на две ровные половины. Антайо резко вскинула голову, и лицо ее перекосилось от гнева.
   - Проклятье! - закричала она и помчалась в обратную сторону.
   Но тут поняла - предпринимать что-либо уже поздно. Остановившись на полушаге, воительница в бессилии сжала трясущиеся руки в кулаки. Подняв голову вверх, Антайо закрыла глаза, не желая больше видеть ни небо, ни белые кучевые облака.
   - Ты настоящий кретин, Джейди... - прошептала она, роняя из глаз серебристые капли. - Ты угробишь нас всех...
  
   В мгновение ока Джейди очутился в темной комнате. Мрак ударил в глаза, на время ослепив его. Он сразу же почувствовал освежающую прохладу. Руку по-прежнему сжимала пятерня Онтора. Парень осмотрелся. Глаза еще не полностью привыкли к темноте, но он уже успел заметить маленький шкаф в углу справа.
   Вдруг уродец отпустил его руку, и Джейди почувствовал себя покинутым и одиноким.
   - Не дрейфь, сейчас согреешься, - с эхом прозвучал дружелюбный голос демона.
   Смазанные силуэты комнаты начали медленно обретать четкость. Перед собой Джейди увидел высокую резную арочную дверь, обрамленную узорчатой каймой. Слева у стены стояла кровать, а напротив нее - обнаруженный ранее шкаф и письменный стол.
   Джейди смутился. И в этот же миг резко обернулся.
   Волна трепета всколыхнула его тело, когда он увидел квадратное окно, которое еще давно стало ему родным. Только вместо привычного пейзажа внутреннего дворика многоэтажки за ним простиралась чернота.
   - Оставайся здесь... Смотри, какую комнату я нашел для тебя, - захихикал уродец. - Если захочешь кушать, позови меня. К тому же, неподалеку находится выход во дворик... Виды здесь красивые, гарантирую тебе.
   Неожиданно маленький островок света озарил мглу, и та рассеялась, окружив лепесток пламени. Рядом возник жутковатый силуэт Онтора. Он держал диковинный подсвечник, и пляшущие тени злобно играли с его и так ужасной мордой.
   Оборванец зажег светильники на стенах, которые поначалу не были заметны. Треск пламени разбавил тишину, а маленькие огонечки разогнали густую темноту.
   Округа начала медленно выползать из мрака. И Джейди не поверил своим глазам; он побоялся спросить, как очутился в комнате, ну уж очень смахивающей на его собственную, ну, кроме некоторых предметов, типа компьютера.
   Заметив его удивление, Онтор расплылся в улыбке.
   - Я понимаю твои чувства. Я очень долго ее искал. Знал, что ты оценишь... Кстати, тут Защитники уж точно тебя не найдут, - бархатистым тоном начал зеленый. - Если у тебя все, то тогда я пошел.
   Джейди стало страшно. Он понял, что не хотел оставаться один. Ведь этом холодном, чужом месте он ощущал себя лишним, от которого сразу же избавятся, если обнаружат. И теперь у него оставался только чешуйчатый монстр... Тот, кому можно доверять.
   - Нет, постой, - сказал парень стоящему в дверях демону, который уже давно мог покинуть комнату, а вместо этого топтался на пороге. - Ты говоришь за диковинные места? Так вот... Я хочу прогуляться.
   - М-м-м? - Онтор удовлетворенно причмокнул, поворачиваясь к нему. - Я почему-то знал, что ты это скажешь...
   С этими словами он двинулся навстречу парню, и, поставив подсвечник на стол, поманил гостя правой рукой. Тот не заставил себя ждать.
   Джейди захлопнул за собой деревянную толстую дверь. Еще один элемент интерьера, который напоминал ему о том, что он находится далеко не дома. А эти подсвечники на стенах, создающие немного волнительную обстановку, отчего-то подняли в душе раздражение.
   Парень осмотрелся. Каменный коридор, освещаемый кустами неких фантастических желтых кристаллов, тонул во мраке по обеим сторонам от него. Что могла таить в себе тьма, знала только она сама. Джейди пристально всмотрелся влево - темнота впереди словно бы сгустилась и ожила, чтобы осторожно понаблюдать за ним.  
   - Идем, - привел Майнтера в себя писклявый голосок демона.
   Они шли молча. Зеленый не особо горел вдаваться в подробные дискуссии, а Джейди не мог найти тему для разговора. Едва что-то приходило на ум, как быстро исчезало, теряя тонкую нить мысли. Парень уставился на двери, попеременно тянувшиеся по обеим сторонам коридора. Они поражали разнообразием - обилие старых и новых, арочной формы, или же прямоугольной. Металлические и деревянные. С вензелями и узорами.
   Куда они вели, Джейди не хотел знать.
   Однако, пальму первенства занимали арочные двери. Их оказалось больше всех.
   И все они были скрупулезно заперты. Но открывать их совсем не хотелось.
   Вдруг коридор взял плавный поворот, и двери исчезли, уступив свое место каменным стенам. А затем проход начал шириться, и неожиданно резко оборвался, обратившись в ведущую вниз лестницу. Онтор заметил, что спутник остановился, и бросил на парня тяжелый взгляд. Словно почувствовав его недовольство, Джейди начал спуск по широким ступеням, и уже вместе с Онтором покинул пределы коридора.
   Однотипные стены вмиг расступились, обнажив сумрачную комнату, тонущую во мраке. Даже хаотично росшие далеко внизу светящиеся кристаллы на полу никак не могли осветить ее границ.
   Джейди застыл, с волнением осматривая диковинное помещение. А Онтор, ушедший вперед, явно не был впечатлен этим местом. И с недовольством остановился, заметив, как Майнтер вновь застыл на полушаге, и молча уставился на него.
   По его мнению, подопечный, похоже, переживал сильные эмоции, может, даже восхищение.
   Парень зашагал дальше. И поежился, заметив кривые сталагмиты, росшие по краям ступенек. Такие своеобразные перила вряд ли могли уберечь кого-либо. А вот убить - запросто.
   Внезапно Джейди заметил две колонны, врезающиеся черными столбами в мрачный пол залы. А там, дальше, где лестница находила свой предел, вырастали еще пара таких же жутковатых штуковин.
   Чешуйчатый, дождавшись Джейди, зашагал по ступенькам дальше. Несколько минут прошли в прострации; и Джейди очнулся тогда, когда Онтор повел его вверх по отливающим синевой гладким и скользковатым ступеням.
   Ведь дальше был свет. Свет, который бы положил конец всему этому мраку.
   Голубого цвета лестница осталась позади, выведя обоих на широкую площадку, окруженную россыпью переливающихся холодными оттенками синюшных гор. Джейди потрясенно ахнул, поражаясь невиданной красотой, а Онтор вновь уже который раз ухмыльнулся, пристально наблюдая за реакцией своего "питомца".
   - Вот и пришли, - промурчал он. - Бьюсь об заклад, ты прежде такого не видел.
   Но тому не требовались комментарии.
  
   Антайо, тяжело шагая, приплелась в парк, и застыла возле скамейки, на которой ее дожидались Синди и Райдек. Ребята что-то бурно обсуждали и смеялись, но стоило лидеру подойти к ним ближе, как те мигом замолкли. Они повернули головы к Антайо, и нахмурились. Как тут резко поднялись и зашагали к ней навстречу.
   Рыжая сразу поняла, что на той лица нет. А так же то, что лидер Защитников потерпела поражение.
   - Ты... ошиблась по поводу него? - решился спросить Райдек.
   - Нет, - безнадежно прохрипела Антайо, по-прежнему смотря вникуда.
   - Тогда...
   - Хуже, - перебила помощницу лидер, и, опустив взгляд, покачала головой.
   Она была разбита и не скрывала этого. И тогда ребята приготовились к самой ужасной вести.
   - Майнтер избрал не нашу сторону, - прохрипела она, и обхватила руками свои же плечи. - Его только что забрали.
   Синди застыла с раскрытым в недоумении ртом, на лице которой можно было черным по белому прочесть: "Неужели ему хватило на это мозгов?!".
   Едва она собралась что-то сказать, как запнулась на полуслове. Небо в одну секунду потускнело, потеряв все свои летние краски. А время застыло, едва не обратившись вспять.
   Полуденный небосвод содрогнулся, наискось пронзенный тонкой иглой. Она завибрировала и вспыхнула, поглотив все цвета города в серый океан. Откуда-то пришел отдаленный гул, и земля под ногами дрогнула, чтобы в следующий миг растянуться. Звук унесся вдаль, впрочем, как и весь окружающий Защитников мир.
  
   Округа возвратилась в непривычных блеклых красках. Невнятные силуэты стали обретать свои истинные формы. Отчего-то кожу полоснул холод, и Антайо поежилась. Погладила взявшееся мурашками предплечье.
   Ее синяя в клетку хлопчатобумажная рубашка с коротким рукавом, все еще хранившая тепло утреннего солнца города М, вдруг прилипла к коже.
   Стало прохладно. Опустившаяся тишина больно ударила по ушам своей неестественностью. Антайо почувствовала головокружение, и спиной прислонилась к чему-то ровному и гладкому. Сбившиеся в кашу мысли начали обретать потерянную целостность.
   Постойте-ка...
   Красноволосая с ужасом отстранилась от стены, и тут разглядела застывших рядом с недоуменными Райдека и Синди. Судя по тому, как рыжая содрогалась, прикрыв рот ладонью, ей тоже стало дурно.
   Когда глаза привыкли к темноте, Антайо полностью различила их ставшие родными лица. А так же выложенную гладким камнем стену, упирающуюся им едва не в спины. Она выдохнула пыльный городской воздух. А затем отшатнулась, сделав глубокий вдох.
   Ударивший в нос пыльный и спертый запах заставил ее чихнуть. И облокотиться о стену. Но внезапно она подскочила, моментально придя в себя. Витавшая вокруг отрезвляющая прохлада быстро вернула ее в реальность.
   Широко распахнув глаза, Антайо с тревогой осмотрелась. И с ужасом поняла, что находится вместе со своей командой далеко не в городе М. А посреди какого-то мрачного коридора, метров через восемь теряющегося в густой темноте.

22. Таинственный коридор

   Они шли, быть может, часа полтора, а с мертвой точки так и не сдвинулись. Каменные стены с неохотой вырывались из мрака перед ними, и возвращались в него за их спинами. Этот небольшой, шириной чуть более метра, коридор тисками сдавливал голову, от чего Антайо вскоре почувствовала мигрень.
   Ей начинало казаться, что стены медленно движутся навстречу друг другу, и уже через несколько минут раздавят ее и ребят, как горстку насекомых.
   Но смерть так и не наступала, а иллюзия постоянно развеивалась, и возвращалась вновь. Одинаковый кирпичный рисунок стен заставлял головную боль усиливаться. Антайо вмиг сосредоточилась на своем предчувствии - но оно предательски молчало. Тогда воительница напряглась, в попытке пробудить заснувшую важную способность, но та по-прежнему отказывалась проявлять себя.
   Однотипные стены, потолок и пол, выложенные в продолговатый узор, выглядели удручающе. Мало того, они начинали бесить своим однообразием Синди. Она чувствовала, как утекает ее терпение, подобно песку в песочных часах. И не раз пыталась прислушаться к предчувствию, но то никак не реагировало на ее призывы.
   На пути Защитникам ни разу не встретилось ни единого поворота, ни единой двери или окна, что могло бы хоть немного объяснить происходящее. Райдек осторожно замыкал процессию, которую возглавляла лидер, и ему все время казалось, что за ними следят. Что кто-то неуклонно шел по пятам, бесшумно наступая на ровный пол, и терялся в густой темноте. Но только в отличие от Защитников, преследователю было прекрасно видно своих жертв.
   За спиной промелькнуло. И Райдек, ахнув, оглянулся. Но увидел то же самое, что и Антайо перед собой.
   А Защитницы, почувствовав его тревогу, чуть ли не синхронно остановились. И, обернувшись, одарили парня обеспокоенным взглядом.
   - Райдек? - проронила первое слово за все время Синди.
   Ее голос тихим эхом ускользнул в глубины коридора.
   Парень скривился и только лишь махнул рукой. Жестом указал вперед, и девушки поняли, что он требует идти дальше и не обращать на него внимания.
   Те не стали с ним спорить.
   Вдруг над головами что-то прогремело, и ребята инстинктивно рассредоточились к стенам. Холод коснулся их тел, заставив невольно вздрогнуть. Но вскоре шум ушел, растворившись где-то впереди.
   Коридор встряхнулся, как живой, и низверг из потолка тонкие ручейки песка и пыли. Пыль, которой кругом и так было довольно много, вновь забилась в нос.
   Синди чихнула.
   В ее легкие проник песок. Рыжая прижалась к стене и опять чихнула. Как тут виновато уставилась на ребят, и, разглядев их настороженные лица, подняла правый кулак с отодвинутым большим пальцем.
   Те не отвернулись, и молча продолжили путь. Глухое эхо еще недолго звенело в ушах, но уже успело поселить в душе тяжелую тревогу. Антайо вновь потерла лоб, с пренебрежением почувствовав легкую головную боль.
   Неторопливо продвигаясь все дальше, никто не задумывался о цепочке следов, вереницей тянувшихся во тьму по пыльному полу.
   Райдек внезапно остановился и повернул голову. Он вновь пристально уставился на черный квадрат коридора. В нем по-прежнему растворялись и сами стены, пол и потолок, и как бы он ни старался увидеть неприятеля, тот все никак не появлялся на глаза.
   Потому что там никого не было.
   Синди начало казаться, что они ходят кругами. Незаметно, шаг за шагом, поворачивают по зацикленному коридору, и вечно возвращаются на одну и ту же точку.
   - Это очень странно, - вдруг высказала она. - У меня такое ощущение, что мы идем неверным путем.
 &n