Грахн Айона: другие произведения.

Вопреки всему

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь|Техвопросы]
Ссылки:
Конкурсы романов на Author.Today
Творчество как воздух: VK, Telegram
Оценка: 5.96*155  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Полукровки - дети союза людей и оборотней, презираемые изгои. Слишком сильные и непонятные для одних, и расходный материал, развлечение для других. Хотите узнать сколько раз надо получить под дых, чтобы в легких закончился кислород, а из души ушла надежда? Рассмейтесь в ответ на предложение дяди стать любовницей его сына, а когда сын сделает вас невестой - сломайте ему руку и пару ребер. Что может противопоставить миру, где правят альфы, хрупкая девушка на пальцах которой поблескивают серебряные когти? Очень многое, если на кону жизнь единственного близкого человека. Игра началась.

    За помощь в правке текста огромное спасибо Ольге Левицкой, Анастасии Гринберг и Екатерине Порядковой! За обложку громаднейшее спасибо Литовой Елене! Окончание находится в ИМ "Призрачные миры".



   Пролог
   Я выскочила из своего внедорожника, кинула быстрый взгляд на свет фар приближающихся авто. Две. Черт! Три машины неслись ко мне. Убегать времени нет - догонят. Черт! Резко открыла заднюю дверь, расстегнула спортивную сумку, достала из нее свои перчатки с серебряными когтями. Хорошая вещь, не раз меня спасала, думала я, пока натягивала их. Но не в этот раз. Сейчас мне не победить. Это я прекрасно понимала, но и отступать не собиралась. Захлопнула дверцу так, что вздрогнул мой черный "конь". Сделала глубокий вдох, стараясь успокоиться. Нельзя бояться, почувствуют. И пошла навстречу приближающимся авто. Отойти далеко от своей машины не успела. Они с визгом затормозили передо мной. Я усмехнулась. Даже сейчас не обошлись без пафоса, из каждой машины со стороны водительского места вышли мужчины. А вот и главный злодей моей истории. Посмотрела на полную луну. Внутри предательски шевельнулась моя кошка. Как не вовремя. Держись, маленькая, дай мне еще одну фазу. Парни, которых я уже успела хорошо узнать, замерли возле "тачек", только он двинулся ко мне. Как хищник, загоняющий свою жертву. Подавила в себе желание сделать шаг назад. Резким, нервным движением застегнула облегающую кожаную куртку. Это действие было совершено на подсознательном уровне. Я готовилась к... А кто его знает, к чему. Точно ничего хорошего не произойдет.
   Высокий, хорошо сложенный шатен встал напротив меня. Даже в темноте его глаза светились хищным блеском и неприкрытым животным голодом. К сожалению, к еде он не имел никакого отношения. По спине пробежались мурашки. Предательское тело, почему оно так реагирует на него? Кошка внутри тоже встрепенулась и потянулась к нему, готовая принять как сильнейшего, как... своего альфу. Внутренне шикнула на нее, напоминая из-за чего, точнее, кого, мы оказались в такой ситуации. Ветер хлестнул по лицу, принося с собой запахи остальных самцов. Они были в ярости, это заставило меня улыбнуться шире. Страха больше не было, и я с вызовом смотрела в его синие глаза. Сейчас, конечно, их цвет не виден, но... я знаю. Он остановился на расстоянии вытянутой руки. Подпускать его так близко не было никакого желания, но и слабость показывать не собиралась.
   - Прекрасная ночь, - насмешливо сказал он, скрещивая руки на груди, из-за чего его рубашка натянулась на мощных плечах. Показалось, что она сейчас треснет. Габариты противника меня пугали меньше, чем поведение моего зверя, который продолжал тянуться к нему. - Милые перчатки.
   - Полная луна, - я еще раз посмотрела на небо, усеянное крупными, яркими звездами вокруг белого диска. - Ты прав, ночь прекрасна. Ты догнал меня, чтобы поговорить об этом?
   - Лекси, - он смазанным движением приблизился ко мне. - Ты же знала, что не убежишь, - он ласково погладил меня по щеке. - И твой маленький... выродок не убежит. Но...
   Что там "но" я слушать не стала. Резко схватила его кисть, с удовольствием вгоняя в податливую плоть серебряные когти. Кожа под ними зашипела, но мужчина даже не поморщился.
   - Маленькая полукровка бросает мне вызов? - он стряхнул мою руку и насмешливо посмотрел на меня.
   - Что ты? - наигранно изумилась я. - Я не претендую на твое место... Да и в стаю входить не собираюсь.
   - Совсем недавно ты говорила по-другому, - он схватил меня за куртку и заставил отпрянуть назад. Я спиной уперлась в свой внедорожник.
   - Недавно я не знала, какой ты... - теперь он не дал мне закончить. Приподнял меня за плечи и повернул к себе спиной. На уровне инстинктов выставила руки вперед, чтобы не удариться о гладкую поверхность. Шатен тут же накрыл мои кисти своими, прижимаясь ко мне своим торосом и... тем, что пониже него. Голод в его глазах мне не показался. Моя предательская сущность заурчала. Черт! Почему именно сейчас?
   - Какой же я? - он прошептал мне это на ухо, разгоняя волны желания по телу. - Идеальный? Сильный? Красивый?
   - Наглый, самодовольный, - он стиснул мои кисти до боли, спасительной боли. Находиться в такой близости от него мне было тяжело. Горечь его предательства отступала под давлением зверя внутри. - Жадный, расчетливый. Ничего не забыла? Ан-нет, как же я могла упустить? Высокомерный, считающий остальных лю.. всех ниже себя.
   - Моя маленькая кошечка обиделась? - от его наглого и насмешливого тона даже моя кошка встрепенулась.
   Малышка, ну не надо сейчас, не рядом с ними! Но мои уговоры не действовали на нее, я чувствовала, как она впервые берет верх надо мной. Я ждала этого момента больше пяти лет, и он наступил так не вовремя. Когти зверя, прорывающиеся из моих пальцев, изорвали грубую кожу перчаток. Я опустила голову, чтобы скрыть лицо волосами.
   - Ты собралась плакать? - по-своему оценил он мой маневр. В его голосе было столько яда, что я не удержала нервного смешка и резко откинула голову назад. Думаю, я хорошо приложила его. Он даже покачнулся и выпустил меня из плена своих рук. Я повернулась к нему, ощущая дикую боль в теле, но стараясь этого не показать. - Лекси? Что с тобой?
   - Ничего, - голос охрип, глаза застелила пелена ярости, а на губах продолжала цвести жестокая улыбка.
   Больше сказать я ничего не успела, меня скрутило от жуткой боли перестраивающихся костей. Первый оборот всегда происходит в полнолуние, и он считается самым страшным, потому что человеческая сущность полностью засыпает, остаются только первобытные инстинкты и жажда крови, которая сейчас бурлила во мне. Я была готова умереть, спасая единственного родного человека, поэтому была готова и убивать.
   Боль прошла, я тряхнула головой, осознавая, что краски мира изменились, да и ракурс, с которого я смотрю, тоже. Остатки моей человечности еще били во мне колокольчиками, заставляя думать, но стоило только посмотреть на высокую фигуру мужчины, который стоял передо мной, как зверь вытеснил их. И если вначале моя кошка была готова тереться о его ноги, то сейчас она вспомнила всю обиду, нанесенную ей, и жаждала мести. Я, тихо, утробно зарычав, бросилась в атаку.
   Глава 1
   - Лекси, - я оторвала взгляд от дороги и посмотрела на брата. - Нам еще долго?
   - Тим, ты же уже не маленький, хватит ныть, - раздраженно ответила ему. Впрочем, он не обиделся, понимая, что я устала. Мы-то в дороге уже третьи сутки.
   - Алекса, - брат сказал это тоном проповедника-фанатика. - Ты измотана дорогой, пусти своего младшего брата за руль.
   - Как только предъявишь мне права, так сразу же пущу, - покорным голосом отозвалась я и услышала, как он недовольно засопел. У нас разница в четыре года, и он жутко злится из-за того, что я ему многого не разрешаю.
   - Ты водила в моем возрасте, - обиженно бросил он.
   - Водила, - кивнула я, продолжая следить за неизменным пейзажем трассы, который еще больше клонил в сон. - Но тогда ни у одного из нас не было прав. Сейчас глупо рисковать.
   - А ты не рискуешь, ведя машину после двух суток без сна? - он начал злиться, точнее, начал показывать мне, что злится, до этого он усердно старался это скрыть.
   - Тим, нам осталось совсем чуть-чуть, - я ласково улыбнулась и все-таки еще раз глянула в его сторону, но тут же вернулась к дороге. Чтобы я не говорила, но мой маленький брат прав, лишний раз сейчас мне отвлекаться нельзя.
   - Ты это говорила два часа назад, - буркнул он и чуть строже добавил: - Почему мы не могли остановиться в отеле ночью? Ты хоть немного поспала бы.
   - Я хотела успеть до полнолуния, - виновато улыбнулась. Я знаю, как ему сложно контролировать своего волка.
   Мой братик - пепельный блондин с красивыми голубыми глазами, по-юношески мягкими чертами лица и прекрасным телосложением. Несмотря на то, что ему всего семнадцать, идя по улице, он заставляет женщин оборачиваться ему вслед. Стоит признаться, что выглядит он старше своего возраста, и нас часто принимают за парочку, не обращая внимания на то, что мы сильно похожи друг на друга.
   - Лекси, ты же можешь управлять моим волком, - укоризненно произнес он. Это наша маленькая тайна, его зверь признал меня как старшую и поэтому не откликался на воздействия альфы нашей старой стаи. А я не подчинялась из-за того, что не способна оборачиваться.
   - Я не люблю этого делать, - я крутанула руль вправо немного резче, чем было нужно, и нас тряхнуло. - И не люблю, когда ты запираешь его.
   Тим научился оборачиваться сразу после смерти родителей, то есть три года назад. В отличие от него, мой зверь тогда ушел в глубокую спячку. Если до того страшного дня моя вторая сущность постоянно ощущалась во мне, - даже папа говорил, что она у меня очень сильная, несмотря на то, что я полукровка - то после того, как их убили, я больше ее не слышу, точнее, почти не слышу, в некоторые моменты она дает о себе знать. Единственное, что осталось у меня от оборотней, это физическая сила и острое обоняние. Стоит заметить, что физическая сила у меня даже больше, чем у многих перевертышей в человеческом облике. Благодаря ей мы до сих пор живы.
   Когда мы остались одни, нас взял под крыло наш дядя, брат отца. Я не могла и представить, что "взять под крыло" он воспримет буквально, по крайней мере, для одного из своих сынков, которому, по его мнению, я должна была греть постель. Сволочь. Если бы он хотя бы предложил мне роль пары своего оболтуса, я бы заткнула свою гордость до момента вхождения брата в полную силу. Тиму нужна стая, чтобы созреть как оборотню, чтобы не чувствовать себя ущербным. Но нет же, эта мразь предложил мне роль официальной любовницы.
   - Алекса, ты же понимаешь, что ущербная, что твой зверь не проснулся и уже не проснется, поэтому Рику нужна нормальная пара, а ты... - этот боров подарил мне плотоядный взгляд, - а ты можешь стать его отрадой.
   Меня передернуло от этих воспоминаний. Конечно, мой дядя-альфа никак не мог допустить такой брак. Все его сынки уже имели выгодных для стаи невест, но от этого те не делались красивее. Среди перевертышей редко встречаются уроды, но неприятные личности постоянно. Вот мой дядюшка и хотел и рыбку съесть, и... косточкой не подавиться. Единственное, что мне нравилось в нем, так это его зверь - огромный бурый медведь. Его потомки унаследовали свои ипостаси от отца, но становиться местной подстилкой никакой медведь меня не заставит. Вот в тот роковой вечер, который состоялся сразу после похорон родителей, эта сволочь и узнал, что на меня не действует сила альфы. Папа до этого прекрасно скрывал тайну, мой зверь признавал только его. Стоит отметить, что отец был сильнее дяди, но он не стал бороться за место альфы из-за мамы, которая была обычным человеком. Наверное, это со мной и сыграло шутку, злую или нет, не знаю, но ни капли не жалею, что я не подчинена ни одной из стай. Мысли опять вернулись к тому вечеру.
   Услышав мой отказ, дядя взбесился и выволок меня во двор, хорошо, что его дом на отшибе, никого из чужих не было, только его домочадцы. Швырнув меня на пыльную землю, позвал своего сынка, которому я должна была достаться, чтобы тот усмирил меня. Конечно, ему самому драться со мной было нельзя. Это расценивалось бы так, словно я желаю занять его место. Ха. Девушка-полукровка метит на место альфы стаи, тогда мне тоже стало смешно и, поднимаясь, я смеялась. Продолжила смеяться, когда пришел Рик. Парень был выше меня на голову, как сейчас помню его недоумение, когда отец приказал ему сломить меня.
   Я стояла, упираясь руками в колени, и пыталась перестать сотрясаться от хохота, из-за этого и пропустила первый удар. Больно не было, но оказавшись еще раз в пыли, моя истерика закончилась. Перепуганный Тим стоял недалеко от нас, и тогда малыш впервые зарычал, чтобы спасти меня. Боров, то есть дядя, попытался сломить его силой альфы, и, о новость, мой брат его не послушался. Я рывком поднялась на ноги и с предупреждением посмотрела сначала на Рика, потом на альфу. Они прекрасно знали, что отец меня натаскивал на бои с двенадцати лет, с того самого момента, как я впервые услышала своего зверя. До первого оборота мы не знаем, в кого именно обернемся. Есть три варианта: кот, то есть барс, волк или медведь. Папочка тогда прислушался ко мне и сказал, что мы будем тренироваться. Я не спорила, потому что в тот момент проснулась физическая сила, которая приносила много дискомфорта. Пара выломанных дверок шкафов, разбитый журнальный столик и отброшенный в стену одноклассник мне четко дали понять, что я должна научиться управлять ею. Тренировки приносили искреннее удовольствие, сначала папа сражался шутя, но с каждым годом это становилось все серьезнее. Перед своей смертью он сказал, что в бою я смогу победить его. Я тогда не поверила, как оказалось, зря.
   Бой с Риком подтвердил это. Я парировала несколько ударов и пошла в атаку. Мой маленький рост (в сравнении с этим бугаем) и худое телосложение были преимуществом. Я была быстрее и изворотливее. Наш спарринг не продлился и трех минут. Когда он в очередной раз пытался меня ударить по лицу, - тварь, ну кто бьет девушек в лицо? - я нырнула под его руку и ударила в кадык. Он захрипел, пусть скажет спасибо за то, что жив остался. Я проследила взглядом, как он осел на землю. Честно, он меня восхитил в тот момент: он не упал, а встал на четвереньки и пытался отдышаться. Поняв, что бой окончен, я повернулась к нему спиной, чтобы уйти, и совершила одну из ошибок, которых теперь стараюсь избегать. Никогда не поворачиваюсь спиной к живому противнику. Он перекинулся и укусил за правое предплечье. Тварь. Эта метка, как клеймо, что я принадлежу ему. Оспорить можно только при официальном вызове. Хотя... Принадлежу - это не совсем то слово, скорее, официальная невеста. Рык альфы огласил округу и пронесся ударной волной для всех подчиненных ему. Я посмотрела на свое плечо, даже сквозь куртку проступала кровь, вернее, лилась. И как мне сейчас сражаться? К черту! Он тоже покоцанный. Для того, чтобы эта гадость на моем плече считалась... скорее, вообще ничем не считалась, я должна доказать, что сильнее его. В паре самка не может быть сильнее, думаю, почему, объяснять не нужно.
   В тот вечер состоялся и второй бой, после которого Рика уже уносили. Я отделалась сломанной рукой и парой трещин в ребрах. Ничего особо серьезного. Дядя выставил меня и Тима за пределы территории стаи. Мы с братом особо не расстроились. Его опекуном была я и благодарила всех известных богов, что мне уже исполнилось восемнадцать. Но альфа нашей старой стаи подложил нам увесистую свинью. По закону я имею право быть опекуном брата, а вот пользоваться деньгами с общего счета мне будет дозволено только с двадцати одного, до этого момента они находятся, то есть деньги, в распоряжении моего милого дядюшки Барта.
   Я посмотрела на брата, который задремал на пассажирском сидении. Он старался не спать вместе со мной, чтобы развлекать разговорами во время пути. На горизонте виднелась черная, грозовая туча. Видно, грядущий дождь убаюкал его.
   Ничего, скоро мне исполнится двадцать один, и многие наши проблемы уйдут. Я нашла способ заработка, который с лихвой покрывал все наши расходы, но он не очень легальный. Надеюсь, дядя не потратил все деньги, насколько нам объяснили, он не может тратить больше определенной суммы в год. Поэтому я была вполне оптимистично настроена на наше будущее.
   Наконец показался знак, который оповещал о повороте в город. Хорошо, еще минут сорок, и мы будем на месте. Я украдкой глянула на брата, он продолжал спать. Вспомнила, как он отказывался ехать сюда. Мой маленький защитник, он понимает, что для нас это дорого. Точнее, дорог не сам переезд, а то из-за чего мы сюда перебираемся. Частная школа для оборотней. Таких школ великое множество, но эта уникальна. В ней не требовалась привязка к стае, то есть любой свободный перевертыш, и даже полукровка, мог в ней учиться. Да и образование здесь давали одно из лучших, поэтому она очень дорогая. Тим уговаривал отложить поступление ещё на год, тогда я уже вступлю в право наследования, но так было нельзя. Он и так почти три года жил среди обычных людей, из-за этого его волк сильно ослаб, а грядущее совершеннолетие брата подстёгивало меня с переездом. Если у него не будет мощной поддержки, может случиться беда. В этот раз меня может и не хватить. Когда происходит полный выплеск силы, человек теряет контроль над зверем, и может случиться непоправимое. Я не хотела, чтобы он такое пережил. Помимо этого, чем чаще он будет перекидываться, тем легче ему будет контролировать вторую ипостась.
   Машина с глухим урчанием повернула и въехала в небольшой городок с говорящим названием Вулфорд. Я усмехнулась из-за чьей-то недалёкой фантазии. Этот город очень молод, ему не больше двадцати лет, и правит тут, именно правит, молодой для оборотней альфа. Его вторую ипостась я так и не смогла узнать. О нём ходят легенды, и это в наше-то время. Говорят, что он ни разу не перекидывался для боя за свое место или для подчинения. Всё делал в человеческом облике. Вот с таким перевёртышем мне не хотелось встречаться, ибо его я не смогу победить. А заведомо проигрышные дела я стараюсь обходить стороной. Мне есть ради кого жить.
   Мой любимый блондинчик мирно посапывал рядом, а я колесила по узким улочкам. Моих денег хватило на то, чтобы снять домик на полгода, как раз к этому времени я должна буду уладить все формальности. Ведь мне не только должно исполниться двадцать один, бюрократическую волокиту никто не отменял. К сожалению.
   Наша улица должна была находиться где-то на окраине, навигатор отказывался её находить. Раздраженно буркнув себе под нос незатейливое ругательство, вырулила на очередную улочку. Редкие капли начали срываться с хмурого неба. Через полчаса моих метаний мы наконец-то отыскали небольшой одноэтажный домик из четырёх комнат. Конечно, не дворец, но по сравнению с последним нашим пристанищем...
   - Всё? - Тим проснулся, стоило мне припарковаться на подъездной дорожке к дому.
   - Да, - я улыбнулась и облегченно выдохнула, потягиваясь на сиденье. Через час буду уже спать, и ни одна сила в этом мире не сможет меня поднять с кровати.
   - Лекси, - недобро начал брат, - почему частный дом?
   - Потому что тебе это необходимо, и я устала от этих муравейников.
   Для перевёртышей сложно жить в бетонных "коробках", поэтому решение было принято мною сразу, как только я поняла, что денег хватит снять домик. Правда... На фотографиях он был в лучшем состоянии. И участок был более ухоженный. Да ладно. Главное, чтобы внутри всё было нормально. Под навесом небольшого крыльца нас дожидался риелтор. О не-ет. Я мысленно застонала, хоть бы с ним быстро разделаться.
   - Добрый день, - милый парень задорно улыбнулся, когда мы с Тимом подбежали к нему, прячась от разворачивающегося ливня.
   - Добрый, - несмотря на дождь, я уловила его запах. Запах оборотня, но внутреннего опасения он у меня не вызвал, как недостойный соперник.
   По раздувающимся ноздрям парня в костюме поняла, что он занимается тем же. Изучает нас по запаху. Свою снисходительную улыбку спрятала за приветливой. Он может уловить, что мой запах не совсем человеческий, а с примесью крови перевёртышей, но возле моего брата вряд ли. "Амбре" Тима заглушит мою ущербность. Для риелтора я останусь человеком. Так лучше, а вот мой блондинчик покажет сразу, что он в будущем будет серьёзным противником.
   - Мисс... - худощавый оборотень покосился на моего братца. - Или миссис? Радмар.
   - Мисс, - я улыбнулась. - А вы Дирен Акстер?
   - Да, - он достал из кармана брюк ключи. - Вот, принимайте недвижимость.
   - На фото дом выглядел лучше, - словно невзначай заметила я, забирая связку. Тим устало прислонился плечом к столбику, держащему навес, не сводя прожигающего взгляда с риелтора. Парень заметно стушевался под ним. Да... И это ему только семнадцать, почти.
   Следующие полчаса прошли в споре с этой "акулой втюхивания" непонятной недвижимости приезжим. Как он ни старался, но у меня получилось выбить хорошую скидку. А что он хотел? Я закрыла бы глаза на внешнее несоответствие, но когда заметила, что мебели почти нет, тут промолчать не то чтобы не смогла, а просто не захотела. На сэкономленные деньги можно будет приобрести необходимое и не придется лезть в запас. Когда недовольный риелтор покинул нас, и я уже намеревалась отправиться в кровать, благо такая имелась, у меня зазвонил телефон. Дисплей подсказал, что это мой знакомый из прошлой жизни - Дин. Просила же...
   - Да, - ответила и упала в маленькой комнате на двуспальную кровать, Тим благородно уступил её мне, сам занял комнату побольше, но ложе там всего односпальное.
   - Привет, Лекси-кошечка, - скривилась от такого обращения, но Дину не докажешь, что оно мне не нравится. Или просто дразнится?
   - Дин, чего тебе? - утыкаясь носом в подушку, проворчала я, ни капли не заботясь о том, услышит ли он меня.
   - Как грубо... - даже расстояние передало фальшь его грусти.
   - Дин, я трое суток в пути, двое из них не спала. Говори, чего тебе, и я покину этот мир хотя бы на пару часов, - выпалила на одном дыхании, оторвав голову от столь желанного предмета, но глаза не открыла, чувствуя предвестники сна.
   - Ты подумала?
   - Подумала, и мой ответ прежний. Нет, - отчеканила я. Перед тем как покинуть город, я ему сказала, что завязываю с делами. Непробиваемый тип. Хоть и очень колоритный.
   - Лекси, но там на кону тако-ой выигрыш, - заискивающе протянул он.
   - Нет. Хватит. Нужно знать, когда остановиться. Дин, мне есть о ком заботиться.
   - Двести пятьдесят.
   - Нет.
   - Лекс, не глупи, двести пятьдесят тыся-ач. Ты можешь их сорвать, тебе нет равных в боях.
   - Дин, - этот... тренер, почти, всё же заставил меня сесть. - Дин, зачем оно мне нужно? На ближайшее время у меня деньги есть. Я решила уйти из боёв, у меня брат, которому я должна помочь, а не остаться на ринге. - Он насмешливо фыркнул. - Нет.
   - Лекси, я не узнаю тебя, ты боишься? - ага... так я и повелась на его подначки. Слишком хорошо знаю этого вертлявого зас... эм... человека.
   - Какой бонус тебе, если я участвую? - никогда не поверю, что он заботится о моём финансовом положении.
   - Кошечка, ты, как всегда, проницательна. Если ты выиграешь бой в качестве моей протеже, то следующие межгородские будут проходить у нас, а это, ты сама понимаешь, очень большие деньги.
   - Мне-то что? - как же я устала... Одно желание -- спать. А тут этот...
   - Двадцать.
   - Меньше, чем за тридцать процентов даже не сунусь. Хотя... Дин, иди к чёрту! Нет.
   - Лекси, подумай, малыш, - не обиделся он. Да, когда ему что-то нужно, его невозможно обидеть. А жаль.
   - Всё? - с надеждой спросила я.
   - Нет, Неси помнишь? - я тряхнула головой, чтобы прогнать сонный туман. Неси...
   - Девушка, которая отказалась от боя? - неуверенно спросила я.
   Был один случай с миниатюрной брюнеткой, которая пришла к постановщику боёв, чтобы заработать. Она, как и я, полукровка. Видно, решила, что сможет легко получить выигрыш, но когда поняла, что не одна такая, - это я не только про себя, перевёртыши не гнушаются таких заработков, особенно те, у кого с законом проблемы, или такие как я, - быстро передумала. Бои жестоки, и мои слова про то, что могу остаться на ринге, не были утрированием. Дин, ясное дело, не знал, что она полуоборотень.
   - Да, она сейчас в Вулфорде, и... - он сделал многозначительную паузу, - я связался с ней, чтобы она помогла тебе устроиться. Она работает в местной газетёнке, как я понял, у своего родственника. Так вот, Неси готова помочь тебе устроиться у неё помощником журналиста.
   - Дин, я всё равно не буду впутываться в твою авантюру, - обреченно произнесла я, но в этот момент была искренне благодарна этому скользкому гаду.
   - Лекси, - из его голоса пропало позерство и насмешливость. Вот он - настоящий Дин, который, как матёрый волк, готов грызть глотки, чтобы добиться своего. Удивительно, что он чистокровный человек. - Мы с тобой за прошлые два года через многое прошли. Просто подумай.
   - Спасибо, - я грустно улыбнулась его странной заботе обо мне.
   - Удачи, кошечка, - весело отозвался он, одевая обратно маску самодура, и в трубке раздались короткие гудки.
   Вернувшись на подушку без наволочки, - постельное белье в машине, а на улице ливень... эх... - стала думать о Неси. Девушка в городе оборотней. Значит, вернулась в стаю. Или прибилась к новой? Перевёртышам трудно жить одним. Работа, наверное, тоже связанна с её "приобретением".
   Телефон тренькнул, подсказывая, что пришло СМС. Посмотрела, снова Дин, написал номер Неси.
   Ну что же... Попробуем, если это ничего не будет требовать от меня, то такое предложение просто шикарно. Я в том смысле, чтобы меня не заставляли прильнуть к стае. Не хочу. Оно мне не нужно, а вот работа наоборот.
   *** *** ***
   Проснулась глухой ночью от того, что по дому разносятся дурманящие запахи жареного мяса. Толком не открыв глаза, отправилась искать пищу, даже не задумываясь, откуда в новом доме могут появиться продукты.
   - Лекс, - меня позвал брат, - Алекса-а... Глаза хоть открой.
   Насмешливо протянул он и, поймав меня за плечи, усадил за... Не совсем стол, что-то вроде барной стойки, отгораживающей рабочую зону кухни от гостиной. Вернее того, что должно было быть гостиной, а сейчас просто пустой комнаты.
   - Выспалась? - заботливо спросил он, ставя передо мной тарелку с ещё дымящимся, хорошо прожаренным мясом.
   - Вроде бы, - в руку мне легла вилка, тоже подсунутая Тимом.
   До конца проснулась, лишь когда почти полностью доела. Мой организм, как и в подростковом возрасте, постоянно требует высококалорийной пищи. У меняющих облик это нормально, но я-то не имею второй ипостаси, поэтому такое выглядит странно.
   - Нашел здесь магазин? - принимая чашку кофе от брата, спросила я.
   - Ага, - он кивнул, и его светлые волосы немного разметались. Красавчик. - Недалеко от нас. Ещё всего в двух улицах отсюда начинается лес.
   - Знаю, - улыбнулась его восторгу. Он совсем замаялся в городе. Ничего, завтра ночью побегает там.
   - Чем собираешься заниматься? - он сел напротив меня, но пил чай. Видно, хорошо отоварился в магазине. Умница.
   - Сейчас досыпать, - я посмотрела в черный провал окна, которое было без занавесок.
   - А вообще? - он прожег меня своими голубыми глазами. Уже не в первый раз меня кольнуло неприятное чувство, будто Тим что-то хочет сказать, но... стесняется.
   - Вообще... Завтра поедем в школу, твои документы уже приняты, осталось оплатить полугодие. Потом мне нужно будет съездить по делам.
   - По делам? - он насторожился, что мне совсем не понравилось.
   - Тим, - я поставила чашку и, упершись локтями в столешницу, чуть придвинулась к нему, - ты что-то хочешь сказать?
   - Лекс, где ты работала всё это время? - тихо спросил он.
   Я прикрыла глаза, чтобы обуздать эмоции. Мы не заговаривали об этом. Я не рассказывала из-за того, что не хотела его волновать. Он, чувствуя моё нежелание обсуждать тему работы, никогда не спрашивал. Но что-то изменилось.
   - Тим? В чём дело?
   - Алекса... Помнишь школу, в которой я учился? - я кивнула, вопрос глупый, ну да ладно. - Там были ребята... Старшеклассники. Они как-то собирались попасть в закрытый бойцовский клуб, но их не пустили. Они видели, как ты выходишь из него в обнимку с незнакомым мужиком.
   Я стиснула зубы, чтобы не выругаться вслух, представляя, что эти подростки устроили моему брату. Им же не понять, что я боец. Скорее всего, приняли за...
   - Когда? - выдавила из себя всего одно слово.
   - Перед концом года, - тихо ответил он и заметно напрягся. Даже запах изменился. - Ты дралась там?
   Три месяца назад... Три месяца... Воспоминания пронеслись вспышкой. Тогда был предпоследний бой, после него я и задумалась о том, чтобы уйти. Как и у всех, стоило влипнуть в большую... сесть в лужу, чтобы переоценить всё. Нет. Я не проиграла, но зацепили меня тогда сильно, подозреваю, что против меня выступил даже не полукровка, а полноценный оборотень. Хорошо, что в человеческом обличье я была ловчее и сильнее. Гад сломал мне три ребра. Вот Дин и помогал добраться до машины. Хорошо, хоть лицо не подпортил.
   - Тим, нам нужны были деньги, - произнесла я, сама понимая, как жалко звучит для него такое оправдание.
   - Лекса! Зачем было так над собой издеваться? - он спрыгнул со стула, бедный предмет мебели отлетел и ударился о тумбу. - Это из-за этой школы? Да не нужна она мне, если ты можешь пострадать.
   - Тим, - поймав его взгляд, спокойно позвала его, терпеть не могу применять нашу связь, но сейчас, в канун полнолуния, нельзя позволять ему сильно разозлиться. - Я обязана заботиться о тебе. Если считаю, что тебе нужна эта школа, то сделаю всё, чтобы ты там учился. За себя я могу постоять.
   - Лекс. Лекса-а... А если какой-то урод решит подловить тебя после боя? Ты же не понимаешь, что значит для мужика быть побежденным хрупкой девушкой, - он привёл довольно правильный аргумент. Мой братишка не знает, что за мной уже несколько месяцев идет полноценная охота, но бои не имеют к этому никакого отношения.
   - Всё хорошо, - я поднялась и плавно подошла к нему. Брат немного взял себя в руки, радуя меня. Не хочу влиять на него. Поймала его руку и чуть сжала. - Тим, уже всё хорошо. Скоро я вступлю в права, и многие проблемы уйдут.
   - Лекси, - он обнял меня и сжал в руках. Ох... Этот бугай уже почти на голову выше меня. - Как я не заметил этого? Как не учуял запах твоей боли?
   - Мои духи помнишь? - улыбаясь, спросила я. Он скривился. О да-а...
   Я знаю, какие они противные, но чудесно перебивают запах тела, поэтому и выбрала их. У самой голова кружилась от столь приторно-сладкого запаха, но Тима провести хватило. Одеждой прекрасно скрывались телесные следы. А по лицу там стараются не бить. Или мне так везло?
   - Теперь их для тебя буду выбирать я, - безапелляционно заявил мой защитник. - Лекси, в нашей семье мужчина я.
   - Ты, - согласилась я и тут же припечатала: - Только школу закончи, а потом будешь главенствовать.
   Он открыто фыркнул на моё заявление.
   - Идём спать, нам завтра утром нужно заехать в школу, чтобы подписать документы, - отстраняясь, сказала я. Мой любимый блондинчик был всё так же напряжен, но спорить не стал.
   *** *** ***
   - Мисс Радмар, - позвал меня сидящий за столом мужчина... оборотень, чистокровный. Вообще, приятный взрослый мужчина с небольшими полосками седины у висков, в черном строгом костюме. - Я ознакомился с документами вашего брата. Он подходит нашей школе. Вот только....
   Директор Мордред протянул мне узкую бумажечку. Приняв её, увидела, что это чек, но...
   - Извините, но сумма... - я подняла на него непонимающий взгляд. Цифра, указанная там, была в два раза больше, чем оговаривалось ранее.
   - Мисс Радмар, понимаете... - он подхватил очки в золотой оправе и начал покручивать их в руках. Подозреваю, что они у него только для вида. У перевёртышей редко бывают проблемы со зрением, даже в старости. - Получается так, что в этом году к нам подали заявки многие. И они - он подарил мне выразительный взгляд, - готовы оплатить сразу весь год. Но так как вы обратились к нам ещё в начале лета, я не мог не дать вам шанса.
   На миг прикрыла глаза. Много заявок... Почти верю. Опять дядюшкина инициатива. Интересно, и сколько он заплатил, чтобы Тима не приняли. Тварь. Мало убл... наёмников, которых он посылал.
   - Я оплачу, - вежливо улыбнувшись, ответила я.
   - Лекс? - Тим взвился в кресле, но позвал тихо.
   - Тогда вам нужно внести нужную сумму до шести часов сегодняшнего дня, - просиял директор. Он словно был рад, что всё вышло так. Интересненько...
   - Хорошо, - когда я поднялась, мужчина тоже встал. Я пожала его руку на прощание и, подхватив брата под локоть, вышла в приёмную, где сидел секретарь. Шепнув своему любимому блондинчику, что всё объясню в машине, уверенно пошла на выход.
   Школа мне понравилась. В ней не было обычных покрашенных стен, везде деревянные панели, над ними висели картины, много зелени. Внутри не пахло бетоном и моющими средствами, как часто бывает в учебных заведениях. Что говорить, школа, в которой учатся дети с повышенным обонянием, учитывает такие мелочи. Вернее, администрация. Проходя по коридорам, было понятно, куда уходят деньги. Но более всего радовали современные спортивные площадки под открытым небом.
   - Лекс, это дорого для нас, - Тим дождался, когда я сяду за руль.
   - Денег хватит, - уточнять, что хватит только на то, чтобы оплатить учёбу, не стала. Но брат у меня далеко не дурак.
   - А что потом? Снова ... - он задохнулся в негодовании, но голос не повышал.
   - Разберёмся, - отмахнулась я, заводя мотор. - Тебе нужно тут учиться.
   - Зачем? - вскрикнул он, но тут же взял себя в руки. Видно, не желая приковывать к нам внимание людей из других машин, находящихся на школьной парковке.
   - Тим, слушай внимательно, - включая передачу, начала серьёзный разговор. Стоило бы его провести в другом месте, но смотреть в голубые глаза брата было слишком тяжело. А так вроде и повод достойный - слежу за дорогой. - С начала лета Барт стал посылать наёмников, - на грязное ругательство младшего брата не обратила внимания. - Понимаешь, что это значит? - холодно спросила я и, не услышав ответ, пояснила: - Он не хочет расставаться с деньгами. Не зря нам не сказали точную сумму. Так вот, малыш, если меня... если со мной что-то случится, я не хочу беспокоиться о том, что тебе придётся вернуться в его стаю. В городе оборотней ты сможешь найти защиту и без меня. Притом эта школа уникальна не только в приёме учеников, так же она дает покровительство. То есть в каком-то смысле ты примыкаешь к их стае до окончания обучения, а закончишь лишь в девятнадцать, что позволит тебе избежать опекунства Барта.
   - Лекси, твою... - новый виток брани закончился ударом в торпеду машины. Опять проигнорировала. Тим имеет право сейчас злиться. Несколько раз шумно вздохнув, он спросил: - Значит, наш переезд из-за этого?
   - Не только, - я покачала головой, не отрывая взгляда от дороги. - Тебе нужно тут быть, а мне всё равно, где жить.
   В машине повисло молчание. По запаху, исходящему от брата, поняла, что он не злится, а усердно обдумывает всё происходящее. Ему нужно понять и принять новости. Я остановилась напротив банка и уже собралась покинуть авто, чтобы оставить брата ненадолго одного, но Тим схватил меня за руку.
   - Лекси, может, стоит найти стаю, - я отчаянно застонала. После того как Барт выгнал нас, мы пытались... О таком лучше не вспоминать... - Но я не хочу тебя потерять.
   - Значит, доверься мне, - я потрепала его по волосам, он не стал уворачиваться. - Я всё решу.
   В банке я быстро оплатила обучение в школе. Не порадовал остаток, этого нам хватит едва ли на месяц, а работы нет. Ещё нужно купить всё необходимое. Неутешительно. Выход есть, но...
   - Куда мы сейчас? - Тим ждал меня, привалившись к крылу нашего чёрного внедорожника, оставшегося ещё от отца.
   - Завезу тебя домой и поеду на собеседование, - с Неси я созвонилась утром и договорилась о встрече.
   *** *** ***
   Я стояла посреди пыльной конторы с немытыми окнами. В воздухе летала пыль от старых газет и удушливый запах табака. Словно в двадцатые годы переместилась. Над лампой под потолком был встроенный вентилятор, который не разгонял духоту, а словно наоборот делал нахождение тут невыносимым. Два стола в комнате были завалены какими-то документами, картами и просто клочками бумаги, на которых что-то написано. Как можно находиться здесь целыми днями? Что-то бои показались мне более приятной перспективой.
   Следом за мной вошла знакомая брюнетка, одетая в темные узкие джинсы и светлый свитер с высоким горлом. Она скользнула взглядом по моим невысоким сапожкам без каблука, джинсам, заправленным в них, намертво застегнутой приталенной кожаной курточке. Уделила внимание распущенным светлым волосам, и в её взгляде, наконец, появилось узнавание.
   - Привет, - отозвалась я, стараясь быть максимально вежливой.
   - Почему я не чувствую от тебя запаха перевёртыша? - бестактно спросила она. Отвечать я не собиралась. Едва уловимо изменила позу, словно готовясь к битве. От девушки не ускользнуло это, я и не старалась скрыть. - Нет. Ты неправильно меня поняла, при знакомстве ты пахла... как оборотень, а сейчас запах только человека. Будем считать это профессиональным любопытством. Тебе нужна работа?
   Она подошла к одному из столов и присела за него. Проводив её взглядом, я обдумывала как бы повежливее отказаться. Я физически не смогу работать среди этого всего. Она уловила моё замешательство и открыто улыбнулась.
   - Тебе не придётся быть здесь. Будешь ездить по разным местам, фотографировать и брать интервью у некоторых личностей. Потом сдавать материалы мне, а я стану оформлять их в статьи, - она начала разгребать завал на столе, чтобы достать из шкафчика чашку и поставить перед собой.
   - Неси, почему мне кажется, что посылать меня будут в самую... в самые неприятные места? - нагло взяла второй стул, поставила его с другой стороны стола и села напротив неё.
   - Ты правильно всё понимаешь, - её улыбка стала еще шире и... злее, что ли. Хотя... Скорее уж, насмешливее. - Зарплата, - она развела руками, - сама понимаешь, минимальная.
   - Понимаю, - недоверчиво протянула я. Потому что это были не все плохие новости, об этом говорил её тон.
   - И... Чтобы устроиться сюда, тебе нужно будет взять интервью у Кристиана Баловски, - я глубоко и резко вдохнула после её слов. О чём тут же пожалела. Содержания кислорода в воздухе не прибавилось, как и пыли.
   - Неси, почему собеседование я прохожу с тобой? - ехидно спросила я, стараясь не морщиться от витающих запахов.
   - Потому что босс в отъезде, - она пожала плечами.
   - А кто работает за тем столом? - я кивнула в сторону обсуждаемого предмета интерьера.
   - Никто, - снова пожала плечами она и отвела глаза. Склонив голову набок, ждала её ответа. Я чувствовала, что она лукавит. Вернее, слышала в её запахе, с трудом выделяя его среди других. - Должен второй журналист.
   - То есть...
   - Его место вакантно.
   - То есть, ЕСЛИ я устроюсь сюда работать, то им буду я, - делаю вывод, наблюдая за её реакцией. Мимику она свою хорошо контролирует, в отличие от запаха. Я победно улыбаюсь. - Тогда почему материалы я должна отдавать тебе?
   Она нахмурилась, из-за чего стала похожа на мышь. Или обстановка дарит такую ассоциацию? Не знаю.
   - Но тебе всё равно нужно взять у него интервью.
   Я задумалась. Если она сказала правду о том, что мне не нужно будет постоянно находиться в этом зловонии, то можно и побороться за место. Да и запись о том, что я работала в газете после окончания Тимом школы, сможет мне помочь устроиться на нормальную работу в городе побольше. Мне брата ещё в колледже, как минимум, выучить нужно.
   - Тема для интервью есть? - пристально смотрю на неё. Кристиан Баловски одна из самых загадочных личностей нашего времени. В этом районе точно. Я с трудом отыскала несколько его фото, но если признаться, то сейчас не вспомню, как он выглядит. Нет у меня феноменальной памяти.
   - Любая, - нехотя выдавливает она. - О нём нужна большая статья. Если сможешь, то Рендал возьмёт тебя.
   Причину её плохого настроения я понимала. У неё сорвался "раб", который мог выполнять всю её работу. Как только я попала в эту комнату, то сразу задумалась, зачем помощники в газете, в которой даже двери не запирают. Обстановка только подтвердила мои мысли,(-) и странное поведение Неси... Девушка, видно, решила сразу поставить меня на место после боёв. В отличие от неё я не отказалась ни от одного спарринга.
   Я уловила запах, который мне не понравился. Её зверь ощетинился на меня. Завоняло псиной. Тьфу... Тим никогда так не воняет. Это не волчица, это гиена. Неси поймала мой презрительный взгляд и решила послать волны силы. Значит, она имеет возможность оборачиваться. Возможно, я ошиблась, и она не полукровка?
   Насмешливо приподняв брови, я продолжала смотреть на неё. Ни один повстречавшийся мне альфа не смог поставить меня на колени, а эта... Мне надоело происходящее, поэтому я поступила как с братом, перестала сдерживать эмоции. Перевёртыши ощущают, так сказать, запахи чувств, поэтому меня не удивило, что когда я выпустила своё раздражение, её волчица почти ощутимо заскулила.
   У девушки выступила испарина на лбу. Неси схватилась за стол, борясь с желанием убежать от меня. Да, милая, я сильнее. Намного.
   - Но как? - выдавила она, когда я обуздала эмоции. - Ты же пахнешь как человек.
   Я пожала плечами. Расстановка сил произошла, теперь можно не опасаться её. Конечно, если в ней есть хоть капля благоразумия.
   - Давай адрес вашего альфы, - слово "вашего" я выделила. Девушка не стала спорить с этим, что означало, мои подозрения, что она вступила в стаю, правильные.
   Девушка написала адрес на одном из клочков бумаги и протянула мне. Не прощаясь, быстро покинула её компанию. Выйдя на улицу из высокого серого здания, вдохнула свежий воздух полной грудью. Хорошо. Как она там сидит? Задала себе риторический вопрос и пошла к машине.
   Я долго сидела и смотрела на написанный адрес. Ехать сейчас глупо. Нужно постараться ещё хоть что-то узнать об объекте. Да...
   Не факт, что он даст мне интервью, а деньги нужны...
   Рука сама потянулась к телефону и набрала Дина.
   Глава 2
   - Все профессии важны, все профессии нужны, - ковыляя от забора к особняку местного альфы, бурчала себе поднос.
   Нет, кто эту охрану там поставил? А? Так больше того. Кто забыл предупредить о моём приезде? Зачем, спрашивается, я звонила и договаривалась о встрече? Хотя... Вопрос получше. Зачем я так вырядилась на неё? Черное обтягивающее платье до колен с воротником стойкой шикарно смотрелось на моей фигуре и чудесно контрастировало со светлыми волосами. Как и прекрасные туфли на шпильке. Но если бы я знала, что мне придётся проделать путь в триста метров от ворот до дома этого самого загадочного альфы, осталась бы в прежней одежде.
   Как ни странно, когда я позвонила договориться о встрече, то мне в ответ радостно согласились. Угу. На интервью в десять вечера. Или правильнее сказать ночи?
   Я бегло взглянула на белое трехэтажное здание, которое больше походило на музей своей куполообразной крышей, чем на логово оборотня. Это такие проблемы с самомнением? Вернулась к рассматриванию асфальтированной дорожки, чтобы не запнуться в темноте. Такой помпезный дом, и нет освещения. Денег что ли не хватило?
   Вообще, вся ситуация мне нравилась всё меньше и меньше. Об этом Кристиане я не смогла многого узнать из недр интернета. Даже есть ли у него половинка или нет. Как и фото... Кое-где вполоборота, кое-где словно засвеченные кадры, личность инкогнито по всем фронтам, ни в социальных сетях, ни фан-клубов, ничего. Мистер Баловски оградил свою жизнь высоким забором, в прямом смысле этого слова, от которого я сейчас и иду. Через который охранник не пропустил мою машину, ибо не положено таким как я заезжать сюда, а вот на моих двоих пропустил. Ещё и вслед наградил таким взглядом... Короче, кроме фразы про профессии в голове ничего не крутилось.
   Поднявшись по широкому, тоже белому, крыльцу, занесла руку, чтобы постучать в специальный дверной молоточек, но меня опередили. Высокий, хорошо сложенный мужчина открыл передо мной дверь. Вот же... Охранник, видно, доложил, что на территории посторонние.
   - Добрый вечер, - вежливо поздоровалась я, осторожно опуская руку.
   Мужчина обжог меня горячим взглядом. Спросите, как такое возможно? А вот, не знаю. Но температура тела повысилась, и... Нет. Этого не может быть. Я услышала далекий отголосок моего зверя, как сквозь толщу воды, пошли теплые волны внутри, из-за этого не сразу поняла, что меня детально осматривают. Скорее уж, рассматривают. Взяв себя в руки, ответила таким же взглядом.
   Стройный, высокий мужчина с хорошо развитым торсом, настолько хорошо, что свободного пошива светлая рубашка натягивается при его дыхании, и складывается ощущение, что она вот-вот треснет. Вниз не смотрим, лучше вверх. Темные волосы не короткие, но из-за того что он стоит в дверном проёме, не разобрать их цвет. Может чёрные, может каштановые. Не смазливые черты лица, а такие... по-настоящему мужские. Широкий прямоугольный подбородок, нос с небольшой горбинкой, слегка раскосый разрез глаз... Цвет, увы, тоже не разобрать. Было в нём что-то едва уловимо напоминающее кота. Только не домашнего кастрированного пушистика, а необузданного опасного барса.
   Не-мо-жет-быть!!!
   Барсы редкость. Большая, огромная редкость. Неужели? Я за всю жизнь встречала только одного, и того, увы, уже нет в живых. Папа был красивейшим представителем оборотней этого вида. Коты очень опасны, их раньше уничтожали, потому что стаи из таких были непобедимы. Вокруг них всегда ходят легенды, так что и не разобрать где вымысел, а где правда.
   - Кристиан Баловски? - спросила я с трепетом, источником которого являлись мои мысли, и разозлилась на себя. Что это со мной происходит?
   - Нет, - мужчина улыбнулся, заметив мою реакцию. Уверена, что понял её неправильно. Да ладно, может ещё смогу из этого получить пользу. Если он "кот", то внимание к себе должен любить. Нет, неужели и вправду барс?
   - Вы не могли бы меня провести к нему? - он не сдвинулся с места. Пришлось добавить: - У нас назначена встреча.
   - Мисс Радмар? - я почувствовала в его голосе иронию. К чему бы это, но сделала вид, что ничего не заметила. - Человек?
   - А кого вы ожидали увидеть? Пришельца? - я вскинула брови, давя в себе раздражение. Он не почуял во мне полукровку, пока не решила, хорошо это или плохо, но его слова всё равно задели, что не помешало постараться перевести всё в шутку. - Или вы приверженец идеи, что женщины с Венеры, а мужчины с Марса?
   - Репортёр? - он сделал шаг назад, но промежуток в проёме появился небольшой.
   - Надеюсь в скором будущем, - вежливо улыбнувшись, я протиснулась в образовавшуюся щель.
   В нос ударил запах. Не неприятный, нет. А такой... От которого голова начинает кружиться, а по телу проносится табун приятных мурашек. Интересная личность, а ещё любопытнее, почему внутри я снова почувствовала приятное шевеление. До этого мой зверь отзывался только в боях. И то, только против сильного соперника, а сейчас... Или мне угрожает опасность?
   Мужчина шумно вздохнул и слегка прижался ко мне, когда я "прошмыгивала". Тело отозвалось дрожью. Так, это уже напрягает. Быстро отошла от него и с преувеличенной заинтересованностью стала осматриваться. Посмотреть было на что, но влияние этого перевёртыша как-то неправильно сместило мои приоритеты. Всё-таки смогла сконцентрироваться...
   Я стояла перед огромным залом. В конце которого была большая коричневая, подозреваю, деревянная лестница, ведущая наверх и заворачивающаяся неполным винтом. Широкие резные перила словно обрамляли её. Везде висели картины с пейзажами, натюрмортами... Посреди комнаты стояла огромная статуя в виде человека, сражающегося с волком. Она передавала столько агрессии, что хотелось отвернуться, но в тоже время в ней было что-то завораживающее. Огромный хищник был сделан настолько искусно, что казалось, он вот-вот оживёт. Человек же... Человек был хозяином природы, хозяином положения. На его каменном лице отражалась сосредоточенность, но не страх.
   Я сама не поняла, как оказалась возле скульптуры, и осторожно прикоснулась к холке волка. Холодный мрамор под пальцами отрезвил. Я опустила глаза, чтобы немного прояснилось в голове, и уткнулась взглядом в мозаику на полу. Мелкие квадратики складывались в чёрно-белое изображение морды огромного хищника, представителя кошачьих. Да...
   Первая ассоциация у меня была правильной. Это не дом, это музей.
   - Так... - голос почему-то сипел, и пришлось откашляться. - Так вы проведёте меня к мистеру Баловски?
   - К сожалению, его нет в доме, - отозвался мужчина, который так и не удосужился представиться.
   Я повернулась к нему и недобро прищурилась. Подсказывает мой внутренний голос, что кто-то пытается со мной поиграть в кошки-мышки. Фото, которые я нашла в интернете, конечно, не дали мне полный образ, но общие черты я уловила. Такие, например, как цвет волос. У уважаемого Кристиана каштановые волосы, как и у этого перевёртыша, благо внутри света было достаточно, чтобы рассмотреть его. Глаза... Удивительно, глаза были такого же цвета, как и у меня, голубые. Нет, темнее. Почти синие. Смотрящие на меня с... насмешкой?
   - Оу... Какая досада... - сладким голосом протянула я и сделала плавный шаг к нему. Заламываю ручки и с надеждой смотрю. - А вы не могли бы провести для меня экскурсию. Понимаете, - приторно-горестный вздох, - если я не сделаю статью, то... Не получу эту должность, а она для меня очень важна.
   И усердно хлопаю ресничками. Ну же... Давай. А я потом такую статью сделаю. Уже вижу заголовок: "Дом мужчины вашей мечты". Да газету сметут с полок все домохозяйки этого города. Главное в спальню попасть и сделать пару фоток кровати, а ещё бы его личной ванной комнаты, а под ними потом приписки: "это ложе истинного короля ожидает свою королеву", или "в этом душе ежедневно обволакивают стройное тело мэра теплые струи воды, как руки желанной женщины". Да я ему такую пиар акцию устрою, что в следующий раз подумает с кем играть. Главное, скрыть свои намерения.
   Замечаю, как его ноздри раздуваются... Запах... Неужели не поведётся? Мужчина внимательно смотрит на меня, и в его глазах разгорается азартный огонёк. Попался! Внутри всё поёт и радуется. Только бы в печать пошло.
   - Что бы вы хотели увидеть? - спокойно спрашивает он, но я вижу, как жилка на его шее начинает биться быстрее.
   - Его личные комнаты, - вздыхаю, всем видом показывая, что даже не надеюсь на такую благосклонность. "Котик" - ну я точно не уверена, но пока он будет "Котиком" - величественно кивает и идёт к лестнице.
   Я же в голове строю коварные планы по "обзыванию" его личного пространства. Поднявшись на две ступени, замираю и достаю из сумочки цифровой фотоаппарат. Делаю пару снимков, мысленно награждаю их подписью: "Через этот порог однажды загадочный мистер Баловски перенесёт свою невесту. Кто же ей будет? Светская львица или простая домохозяйка?". Кажется, я сделаю шикарную статью.
   Мужчина наблюдает за тем, как я медленно поднимаюсь к нему.
   - Уже начали? - словно невзначай спрашивает он.
   - Да, - киваю и напускаю в свой голос обожания к данному индивиду. Стоит заметить, неплохому индивиду. - А Вы мне не дадите фото мистера Баловски?
   - Вы должны были заметить, что он не любит фотографироваться, - тем же ничего не значащим тоном произносит он.
   - Заметила, - пришлось замереть на последней ступеньке. Мужчина встал так, что загораживал мне проход, словно не желая пропускать на свою территорию. Места что ли ему мало? - Надеялась на Вашу сговорчивость.
   Хитро протянула я и "стрельнула" глазками. "Котик" насмешливо фыркнул, показывая, что не прокатило. Ну да ладно. Всё равно попробовать стоило.
   Я стояла на ступеньку ниже, из-за чего разница в росте ощущалась особо остро. Я напряглась, не принимая внутри, что меня пытаются поставить ниже себя. Не люблю этого. Упрямо поднимаюсь на последнюю ступеньку и оказываюсь почти вплотную к мужчине. Запрокинув голову, продолжаю сверлить его холодным взглядом, но внутри что-то сжимается, немного болезненно. Не возбуждение, а... Даже не знаю, словно внутри кто-то болезненно потягивается, вызывая во мне желание прикоснуться к этому "Котику".
   - Подождите меня пару минут тут, я... - он говорит тихо с бархатными нотками в голосе. Так, что внутри болезненный комок переходит в другую область, приближаясь к вожделению. Любопытно, что это значит?! - Я проверю, чтобы комнаты были пусты.
   Я чувствую его дыхание у себя на лице, что-то мятное и небольшой отголосок табака. Ненавижу этот запах, он помогает вернуть мысли в нужное русло.
   - А там может кто-то быть? - цепляюсь за его слова. Если там любовница Баловски, то это статья другого уровня.
   - Это большой дом, - он пожимает плечами, и мне кажется, что я слышу треск ткани.
   - А могу ли я познакомиться с его обитателями? - не желая его отпускать, снова спрашиваю я. Не могу упустить возможность знакомства с дамой сердца альфы. Хотя... Дам сердца не прячут от общественности, скорее уж, пассией. С другой стороны, этот Кристиан очень скрытный.
   - Нет, - отрезает он, и все специфические нотки пропали из голоса, прорезается только лёд. Мне показалось, или кто-то попытался воздействовать на меня силой альфы? Неужели учуял? Будет неудивительно, мой зверь сегодня расшалился. Впервые со времени смерти родителей. Раньше я так чуяла его только возле папы.
   - Я подожду, - легко соглашаюсь я. Нельзя, чтобы он "сорвался". Мне нужна эта работа.
   Он, наконец, отходит, а мне становится холодно. Не душевно, а физически. Он стоял слишком близко долгое время.
   Демонстративно подхожу к перилам и поворачиваюсь к залу, начиная рассматривать его через экран фотоаппарата. С уровня второго этажа "портрет" Барса выглядит великолепно. Не задумываясь, делаю ещё пару фото. Опустив камеру, опираюсь локтями на перила и начинаю скользить взглядом по огромной комнате. Почему же местный альфа настолько не любит посторонних? Не может же быть такого, что подопечные не знают его в лицо. Зачем скрываться от мира? Не понимаю.
   Огромный зал был словно создан для приёмов. Легко можно представить себе разгуливающих по нему дам в вечерних платьях, мужчин в смокингах, везде снующих официантов с подносами. Вот только статую я заменила бы. Слишком откровенно она рассказывает о хозяине особняка, выдает внутренние качества.
   Руки, лёгшие ко мне на талию, резко вывели из задумчивости. До конца не отдавая себе отчета, перехватила одну из них, вывернулась под ней, второй рукой делаю захват предплечья и перекидываю схватившего меня через себя. Заодно и через перила балкончика, на котором нахожусь. Твою...
   Мысленно выругалась в лучших традициях Тима, наблюдая, как неизвестный мне мужчина летит со второго этажа и приземляется на пол первого.
   - Как Вы там? - перегнувшись через деревянную опору, взволнованно спросила я.
   В ответ слышу тихую брань. Надеюсь, он перевёртыш. Да чтоб ему... Кто же так подкрадывается? Ругаясь про себя, сбегаю вниз. Вот не хватало мне в имении этого прекрасного Кристиана кого-то покалечить. Всё же интервью накроется. Зачем полез?
   Я успела спуститься ещё до того, как мужчина поднялся. Хотя уж, по виду скорее парень.
   - Вы как? - наклонилась, чтобы помочь ему встать, волосы упали на лицо, из-за чего раздраженно перекинула их через плечо.
   - Вот же шл... пошли, - отмахиваясь от моей руки, делает вывод он и поднимается, а я... Я из последних сил стараюсь сдержаться, чтобы не уронить его "случайно" ещё раз.
   - Может, не стоит всех равнять по себе? - иронично спрашиваю я, всё больше закипая внутри. Нет, так я работать не смогу, точно кого-то "нечаянно" пришибу.
   - Рич, не стоит обижать репортёра, - насмешливо произносит "Котик". Раздраженно оборачиваюсь, чтобы увидеть, как этот представитель оборотней с грацией хищника медленно спускается по лестнице. Заметив, что я смотрю на него, добавляет уже для меня: - Неплохие навыки для журналиста.
   - Замечательные навыки для молодой девушки, - ехидно парирую я. Заставляя себя хоть немного успокоиться.
   - Для симпатичной молодой девушки,- улыбаясь, поправляет он меня. Он что, заигрывает со мной? Не-ет, только этого не хватало.
   - Раз это мы уже выяснили, - я смотрю на выброшенного мною с балкона... Как звучит, просто музыка... С ним вроде бы всё в порядке, что не может не радовать, но совесть не просыпается за свой поступок. Нечего было меня обзывать. - Может, Вы мне покажете комнаты, о которых договорились.
   - А извинения? - возмущенно выпалил Рич.
   - Извинения? - в тон ему отвечаю я. - За то, что Вы схватили меня на лестнице и оскорбили внизу? Я готова их принять.
   За мной сдавленно не то хрюкнули, не то кашлянули, пытаясь скрыть смех. Рич, кстати, симпатичный парень лет на шесть старше меня, высокий, темноволосый, с приятными карими глазами, вполне миловидным лицом. Но сейчас полон негодования.
   - Пройдёмте, мисс Радмар, - "Котик" слегка прикоснулся к моему плечу и резко отдёрнул руку. Угу. Я тоже почувствовала, словно несильно током ударило. Такое у меня бывает, когда я злюсь. Много энергии кипит внутри, и снять это состояние может только физическая нагрузка.
   Молча следую за ним на второй этаж, не оборачиваясь на Рича. То, что парень не стал спорить с моим спутником, подтверждает мои догадки, что сопровождающий всё-таки Кристиан Баловски, местный альфа.
   Показанные мне комнаты и кабинет после случившегося не произвели на меня особого впечатления, сделав достаточное количество фотографий, поспешила покинуть этот дом, но...
   - Мисс Радмар, Вы недавно переехали к нам? - он замер в проёме двери. Это у него привычка такая? И почему мне последней показывали именно спальню?
   - Да, это так заметно? - ответила и решила сделать последние фото... Моего сопровождающего.
   Потом у Неси спрошу, это Баловски или нет, но пройти мимо такого сложно. Красивый мужчина стоит, опершись плечом на косяк, руки скрещены на груди, верхние пуговки рубашки расстёгнуты. Соблазнительное зрелище, а фото получилось ещё лучше, такое не стыдно будет в газету отправить. Фотогеничен...
   - Нет, - он неодобрительным взглядом провожает маленькую черную коробочку, в которой остался запечатлен его образ, но ничего не говорит. - Просто раньше не видел Вас.
   - А вы знаете всех в этом городе? - весело спрашиваю я.
   - Нет, но репортёров, приходящих в этот дом, запоминаю, - его взгляд не становится мягче, наоборот, он словно старается прочесть мои мысли.
   - Врага нужно знать в лицо, - всё так же вежливо отзываюсь и, не удержавшись, добавляю: - Не так ли, мистер Баловски?
   - Вы разгадали мою маленькую тайну, - усмехнулся он, но не разозлился. Это радует. - Хотите задать мне пару вопросов?
   - Всего один, - признаюсь ему. Вполне честно признаюсь. - У Вас есть девушка?
   Такого удивления я не видела уже давно, вернее, не чувствовала такого запаха. Оу... Это как же он меня понял???
   - Это для статьи, - быстро добавляю я, но ироничную улыбку сдержать не получилось. Неужели этот мужчина так боится посягательств на свою честь?
   - На этот вопрос я не отвечу, - насмешливо ответил он, поняв глупость вышедшей ситуации. Пожала плечами, не хочет, как хочет. Пусть потом не удивляется статье. - Не расскажете, о чем будет написано в газете?
   - О жилище самого завидного холостяка Вулфорда, без притязаний на личную жизнь, - немного подумав, уточняю: - С моей стороны.
   Кристиан открыл рот, чтобы что-то сказать, но передумал. Раз разговор окончен, то пора прощаться, да и находиться с ним в одной спальне немного... волнующе.
   - Мистер Баловски, мне пора, - и тут я совсем не врала, у меня ещё сегодня есть дела. - Не могли бы Вы...
   Я жестом показала, чтобы он отошел. Но как оказалось, перевёртыш не мог. Снова немного потеснившись, пригласил на выход. Да... Что-то я совсем забыла, насколько оборотни откровенны в своих отношениях. Его не смущает такая близость, а позволяет лучше узнать гостя.
   В этот раз, протискиваясь между ним и дверью, постаралась не прикасаться к торсу мужчины. Голову вскружил его запах, а внутри зверь приятно заурчал... Урчащий волк??? Вот это новость. Да какой волк? Я же перекидываться не могу. Вот у Тима прекрасный волк. Серо-серебристый, полутораметровый красавец с выразительными голубыми глазами. Нужно будет ещё успеть погулять с ним. Завтра первый день полнолуния, чтобы ему было легче его перенести, стоит перекинуться сегодня.
   - Человек? - заломив одну бровь, Кристиан обжег меня своим особенным взглядом.
   - Точно не инопланетянин, - нервно усмехнувшись, ответила я и протиснулась в коридор, немного задевая его грудью. Не специально.
   Он проводил меня до самых ворот, вежливо попрощался, даже не попросил статью посмотреть до того, как она попадёт в тираж, проследил за тем, как я сажусь в свою машину, которую припарковала возле "будки" охранника, и ушел. Хоть вслед смотреть не будет. Я говорила, что не люблю поворачиваться спиной к противнику? А, увы, мистера Баловски я не воспринимаю по-другому. Он слишком опасный соперник. Надеюсь, мы с ним больше не встретимся.
   Включила навигатор и набрала адрес местного клуба. Вулфорд небольшой городок, если не сказать поселение, но большая часть местных живёт в частных домах, что увеличивает количество улочек, на которых с трудом разминутся две машины.
   Клуб с неоригинальным названием "Вулф" встретил меня неоновый(неоновой) вывеской в центре города, не будь я оборотнем, не стала бы сюда забредать в темное время суток. Темная, бетонная коробка среди многоэтажек не внушала доверия. Но чего-то нормального я и не ожидала. Взяла телефон и снова набрала Дина.
   - Кошечка, ты уже на месте? - вместо приветствия произнёс он.
   - Да, - ответила я, осматривая вход без охраны, на металлических трубах держался небольшой прямоугольный навес, несколько ступеней вели к двери. Внутрь прошмыгнул парень, но насторожиться меня заставила приближающаяся компания перевёртышей.
   - Ты не передумала? - отозвался динамик голосом моего тренера.
   - Нет. Только Рулетка, только один раз, - я не хотела зарабатывать себе славу в этом городе как боец, поэтому от соревновательных боёв отказалась. А в Рулетке меня могут и не запомнить. По крайней мере, очень надеюсь на это.
   - Там ставки выше, - напомнил он. Я тяжело вздохнула, подавляя в себе желание сбросить вызов. - Хорошо. Подумай ещё, до них почти месяц, а сегодня будет Рулетка с особыми правилами.
   - В чём особенность? - я сжала кулак на руле.
   - Не знаю, кошечка, этого мне не сообщили, - в его голосе слышалось разочарование. Конечно, от него утаивают какую-то изюминку. - Ты же расскажешь мне потом? Кстати, меня просили предупредить тебя, если ты не уверена в себе, то сегодня не суйся. Дождись обычной, она будет через неделю.
   - Я пойду сегодня, - боюсь, за неделю я успею передумать. Да и настроена я на сегодня уже. Притом после встречи с "Котиком" мне нужно спустить пар, а то уже даже платье трещит от нерастраченной энергии.
   - Я так им и сказал, - самодовольно протянул он.
   - Как мне представиться? - прекрасно понимая, что просто так меня не примут, спросила я.
   - Как и всегда - кошечкой, - ирония не скрылась за насмешкой.
   - Дин, я тебя убью... - выдохнула я, - когда-нибудь.
   - Нет, Лекси. Ты слишком мне благодарна, - я отключилась, чтобы не развивать разговор. Он сейчас меня только отвлекает.
   Скептически посмотрела на своё платье, потом на темноту, царившую вокруг, если не считать круглого участка света у входа. Да ладно, пройти всего шагов двадцать. Но фурор своим появлением внутри я точно произведу. Схватив спортивную сумку с пассажирского сиденья, вышла в вечернюю прохладу. До металлической двери добралась без проблем, даже компания, стоявшая невдалеке, не стала ко мне цепляться. Хотя запах алкоголя чувствовала даже на таком расстоянии.
   Внутри ничего особого тоже не было. В центре огромной комнаты натянуто кольцо из широких прорезиненных канатов. Ринг без углов, интересно. Пол на месте боёв был усыпан песком. Ещё интереснее. Столики сдвинуты к стенам, за ними практически никого не было. Рано ещё. Длинная барная стойка возле одной из стен, за ней находятся бармен в светлой рубашке и представительный мужчина среднего возраста, одет в темный свитер, ну то, что видно отсюда. Окна только под потолком. Неприятная неожиданность, все зарешечены. Будто в клетке...
   В воздухе летают запахи алкоголя, табака и агрессии, специфический коктейль таких мест. Даже моющие средства не перебивают их. Закончив осмотр, направляюсь к бармену, точнее, к мужчине рядом с ним. Как понимаю, это и есть устроитель.
   - Добрый вечер, - кинув сумку на высокий круглый стул, здороваюсь с ним и жестом показываю парню, что пить ничего не буду.
   - Скорее уж, ночи, - ответив, русоволосый мужчина улыбнулся... многообещающе. - Что в столь поздний час милая леди делает в таком месте?
   - Ищет приключений, - теперь во взгляде проскальзывает обещание, что все приключения я уже нашла, но меня это не пугает. Обычный трюк, чтобы отвадить нерадивых участников. - Я от Дина.
   - Кошечка? - недоверчиво спрашивает он. Киваю, мысленно костеря тренера за такое прозвище. Теперь же не отлипнет. - Не проигравшая ни одного боя? - ещё раз киваю. - Ты уверена, что тебе нужно это? - теперь грустно улыбаюсь и опять повторяю движение головой. - Сегодня специфическое выступление.
   О да... Для них это всего лишь шоу. Он кидает на меня оценивающий взгляд, сейчас он смотрит на меня как на противника, а не как на девушку. Да, я могу сделать шоу только своим появлением на ринге. Никто не ожидает от хрупкой, голубоглазой блондинки чего-то стоящего. Не мои проблемы.
   - В чем заключается особенность? - дождавшись, когда он вернется взглядом к моим глазам, спросила я.
   - Разрешено оружие, и... - я вижу, как его ноздри начинают раздуваться в попытке втянуть больше воздуха. И до меня, наконец, доходит мысль, что специфика города оборотней это перевёртыши, не сложно понять, что и в боях они будут тоже. - И... Одна половина Рулетки уже занята.
   Так. Стоп. Но тогда весь смысл теряется. Рулетка -- говорящее название. Раскручиваются два круга с именами, и таким образом определяются соперники. Я проследила за его взглядом, на противоположной стене висел только один круг.
   - Претендентов много? - мне не хотелось, просидев тут всю ночь, уходить ни с чем.
   - Пока только десять... Если учитывать тебя, - и предупреждая мой вопрос, продолжил: - С занятой стороны тоже десять.
   - Хорошо, - я кивнула своим мыслям. У меня был хороший шанс попасть на бой. - Где я могу переодеться?
   - Ты уверена? - ещё раз уточнил он. Я прожгла его взглядом, была бы не уверена, то и не пришла в такое место.
   Поняв меня без слов, мужчина махнул за барную стойку, там находились две двери. Молча взяв сумку, отправилась в указанную сторону. Зайдя, попала в обычную раздевалку со шкафчиками. Как понимаю, это женская, соседняя дверь ведёт в мужскую.
   Со вздохом достала свой костюм. Ничего особенного, черные кожаные обтягивающие штаны, в тон тоненькая футболка без рукавов с неглубоким вырезом и обтягивающая куртка, чтобы скрыть шрамы на плече, да и от царапин она хорошо спасает. Не став терять время, быстро переоделась. Волосы заплела в объёмную косу, достала косметичку и сделала макияж выразительнее. Нужно не забывать, что для организаторов это всё же шоу. Аккуратно убрала платье в сумку, туда же отправились туфли, на смену им пришли удобные мягкие полусапожки. Посмотрела на часы, висящие над дверью, такие обычные, круглые, со стрелками, у меня осталось около двадцати минут. Значит, пора для финишного штриха. Из потайного кармана достала и надела перчатки, со сделанными на пальцах длинными серебряными когтями. Это оружие я придумала против перевёртышей. Как ни странно, в легендах о них есть доля правды, они не переносят серебра. Разжала и сжала кулаки, проверяя, удобно ли, но, как и всегда, перчатки сидели идеально, словно вторая кожа. Ещё ни разу не пожалела о заплаченных за них деньгах, хоть сумма была очень крупная. Делать их пришлось у одного ювелира, при второй попытке найти стаю для Тима, а это было более двух лет назад. Мысленно пожелала тому мастеру долгих лет жизни, они много раз уже спасали меня. Глубоко вздохнув, вышла в зал. Страха не было, его я переборола давно, адреналина в крови тоже ещё не было - бои не начались, не от чего заряжаться.
   Людей стало на порядок больше. Компания, которую я видела у входа, зашла внутрь, еще несколько разместились за столами, преимущественно были только мужчины. Девушки, которых мне удалось увидеть, показались... не особо... придерживающимися... Короче, легкого поведения. Потому что юбок, длиною даже до середины бедра, я не заметила, на них красовались, скорее, пояски.
   В ответ на мои мысли распахнулась дверь, и произошло сошествие богинь с Олимпа. Или пришествие? На моих губах застыла ироничная ухмылка. Что дамы в вечерних платьях делают здесь? Среди них выделялась модельной внешности и роста брюнетка в облегающем черном платье длинной в пол. Остальные были будто её свита, но одеты не менее... дорого? Шикарно? В каждой из них чувствовалась грация хищника -- оборотни. Брюнетка прошлась цепким взглядом по помещению и направилась к одному из удаленных столов, заняв его, начала неприкрыто следить за входом. Я оперлась локтями на стойку и тоже стала смотреть туда. Любопытно же.
   - Будешь что-то? - приятный бармен обратился ко мне.
   - Нет, - я махнула головой. Брюнет тепло улыбнулся мне и посмотрел с жалостью. Я приподняла брови, не скрывая улыбки. Парень тоже был перевёртышем, но несильным. Что-то в его внешности очень притягивало и располагало к доверию, поэтому решилась на вопрос: - А кто эти девушки?
   - Местная элита, - он пожал плечами и продолжил протирать бокалы, кроме меня, возле него никого не было, даже мужчина ушел.
   - А что они делают в таком заведении? Странные вкусы?
   - Можно и так сказать, - насмешливо протянул он и кинул презрительный взгляд за дальний столик. Одна из девиц там кокетничала с организатором. - Ты что, не знаешь?
   - Я меньше суток в Вулфорде, поэтому мне всё интересно, - призналась я и посмотрела на дверь.
   - Сегодня специфические бои, - я направила пытливый взгляд на него. - Альфа отбирает бойцов в свою охрану.
   Я чуть не выругалась вслух, заметив перемену в моём лице, он быстро добавил:
   - Это не обязательно. Ну... Идти работать к нему, но это как бы собеседование, - парень кинул косой взгляд на местных "львиц". - Вот они и вышли на охоту.
   - Не смутило же прийти в таких нарядах, - ворчливо заметила я. Бармен весело хмыкнул, выразив этим, кем считает девиц. Я протянула ему руку. - Лекси.
   - Макс, - он пожал мою ладонь очень осторожно. Я позволила себе сжать крепче и весело подмигнула ему, когда парень оценил рукопожатие. - Но как? Ты же человек.
   Легкомысленно пожав плечами, коварно улыбнулась ему и... промолчала. Взгляд Макса стал заинтересованным. Он вернулся к своему делу, а я продолжила сверлить взглядом дверь. Что-то моя вторая встреча с Кристианом Баловски состоится слишком быстро. Значит, десять его личных бойцов сегодня будут на ринге. Да...
   - Знаешь, - бармен снова прервал моё "мегаинтересное" занятие, - я сегодня поставлю на тебя. Если выиграешь, половина твоя.
   Я покачала головой.
   - Хочешь, ставь, но я денег от тебя не возьму.
   Я честно заработаю свои, если это можно так назвать. С такими ставками слишком легко прогореть. Если вычислят, то хорошего ничего не будет. Мало того, что лишишься репутации, так и прикопать в ближайшем лесочке могут, и никакая физическая сила мне не поможет.
   Я медленно поворачиваю голову, и... Время словно остановилось. Всё замерло, кроме фигур, входящих в клуб. Нет, это не было связанно с моим восприятием мира, только подавляющая сила альфы. Все должны знать, кто в доме хозяин. Фыркнув от такого сравнения, весело наблюдала за ними. Звук, изданный мной, по каким-то причинам, не ведомым мне, был слишком громким. "Котик" с интересом посмотрел в мою сторону и... на мгновение, едва уловимое, замер. Удивился, моя улыбка засияла, как неоновая лампочка. Ага. Я тоже не ожидала. Погладила темную столешницу, "коготки" сверкнули. Одна его бровь поползла вверх. Да, такое ты раньше вряд ли видел.
   Его интерес ко мне пропал, он отправился к единственному пустому столу в "элитном" уголке, где сидели "львицы" местного масштаба. Я оттолкнулась от барной стойки и потянулась. Главные действующие лица появились, значит, скоро всё начнётся. Закинув руки за голову, привстала на носочки и... Внутри пошевелился зверь, предчувствуя весёлое сражение. Прикрыла глаза, растягивая этот момент. Как же я жалею, что не могу перекидываться. Фоном полилась музыка, заглушая шум голосов. Пусть это будет мой последний бой.
   - Удачи тебе, - напряженно сказал Макс. Услышав эти нотки в его голосе, я открыла глаза, но он не смотрел на меня, его взгляд был прикован к двум парням, вошедшим с улицы. По их телам скатывались ручейки воды. Странно, "Котик" тоже только вошел, но и он, и его компания были сухими.
   - Ты разве не знаешь, что нельзя такое желать перед боем? - он посмотрел на меня, но взгляд был не сфокусирован. Я едва уловимо кивнула на вошедших: - Кто это?
   - Не знаю. В том-то и дело, что не знаю, - проворчал он себе под нос.
   Пожала плечами и направилась к крутящемуся кругу. Ждать становилось всё сложнее, азарт охватывал меня. Сумасшедшая женщина. Проходя мимо ринга, положила руку на верхний канат и в такт свои шагам начала скользить по нему пальцами. Темно-бордовая "нить" шуршала под моими перчатками, "когти" царапали её. Тело отозвалось предвкушающей дрожью. Замерев напротив цветастого круга, нехотя убрала руку и сделала пару шагов к нему. Стала разминать рукой шею, чтобы разогреть мышцы, и... Обратила внимание на то, что в зале стоит тишина, только неназойливая музыка разрезает её. Тяжело вздохнув, стала осматриваться, как и предполагала, большая часть перевёртышей наблюдает за мной. Теперь вздох вышел обречённым. Я должна сделать шоу.
   - Ну что же... - раздался громкий голос за моей спиной. На пятках повернулась на него. Мужчина, с которым я говорила об участии, стоял посреди ринга. - Если все готовы, то начнём!
   Он выразительно зыркнул на меня. Надейся-надейся... Никуда я не уйду. Он начал призывную речь, смысл которой был в том, чтобы распалить толпу. Стали быстро прибывать посетители. С моего места было хорошо видно входящих, за напускным скудным одеянием можно было легко рассмотреть их настоящее финансовое состояние. Некоторые "забыли" снять золотые часы, у некоторых поверх джинсов висели массивные цепи. Лоск, ухоженность, все говорило об этом. Но никто не мог переплюнуть альфу, который, как и все, был одет в обычные синие джинсы и свитер крупной вязки, но волны его силы подчиняли всех перевёртышей в округе. Ну... Почти всех, но я всё же только почти перевёртыш. Думаю, проблема именно в этом.
   Я ощущала его тяжелый взгляд на себе. Уверена, его гложет любопытство, связанное с тем, что я здесь делаю. Надеюсь, я его удивлю. Интересно, а он...
   Не поняла, это с каких пор меня интересует мнение какого-то альфы? Что за странное влияние на меня? Мистер организатор договорил и указал на круг. Следуя за рукой мужчины, все перевели взгляды. Возле этой яркой штучки стояла красивая девушка, которая должна была крутить его.
   - Сегодня первым будет всеми уважаемый заместитель аль... мэра, - уверена, эта заминка случилась из-за меня. Угу. Я же обычный человек и не знаю про существование оборотней. - Ричард Ма...
   Вторая часть фамилии утонула в женском крике. Непроизвольно поморщилась и повернулась на шум. Удостоилась очередного тяжелого взгляда за вечер, принадлежал он парню, которого я скинула с балкона. На такую удачу я даже не рассчитывала. Хотя... Какая удача? Вот если бы оказаться с ним на ринге... Заставила бы ответить его за нанесённое оскорбление.
   Рич, как понимаю, бета Кристиана, раз является заместителем. Он грациозно встал и, не глядя на меня, подошел к девушке возле круга рулетки.
   - Кто же сегодня станет его противником? - толпа загудела, уровень агрессии вокруг поднялся на пару пунктов. Девушка грациозно крутанула колесо, из-за чего её короткая пышная юбка взметнулась и приоткрыла кружево чулочков.
   "Летающий" мальчик обжог меня взглядом. Я вздёрнула брови вверх в знак вопроса и скрестила руки на груди.
   - И... - раздался голос организатора, когда обороты вращения стали спадать.
   Бета местной стаи решил всех удивить, резко выбросив руку вперёд, остановил круг. Это против правил, но, кажется, такое самоуправство сойдёт ему с рук. Напротив нарисованной стрелки на стене замер сектор с моим именем. Я обрадовано улыбнулась и забралась на ринг.
   В зале начали выкрикивать разные непристойности... В мою сторону... Да... Будто это я выхожу против заведомо слабого противника. Пусть я и не такая, но это не оправдывает Рича. Ему об этом не известно. Злопамятный за... гад.
   - Может, откажешься пока не поздно? - шепнул мне этот злой и с хорошей памятью оборотень, он влез на ринг возле меня.
   - Так будет не интересно, - стягивая перчатки, так же тихо отозвалась я.
   Зверь внутри зашевелился, и я уловила его недовольство. Не понравился он ей. Я кинула перчатки на пол. Думаю, они мне не понадобятся. Проверив, чтобы куртка была наглухо застёгнута, посмотрела на противника, который уже стоял со своей стороны. Парень безмятежно улыбался. Как же мне нравятся такие моменты.
   Посетители успокоились, точнее, замолчали, поняв, что бой состоится вне зависимости от их желания. Удар гонга эхом отозвался в моём теле, заставив на секунду застыть. Конечно, парень воспользовался этим и постарался напасть. Легко увернувшись, отошла на несколько шагов. Следующий молниеносный рывок с его стороны опять ничем не закончился.
   - Ты собираешься бегать от меня? - раздраженно спрашивает он.
   - Не знаю, - я пожимаю плечами. - Наверное, иначе бой быстро закончится.
   - Признаешь, что проиграла? - ядовито спрашивает он. Я понимаю, что его злость вызвана непониманием.
   - Ни в коем случае, - продолжаю осторожно обходить его. - На лопатках окажешься ты.
   - Я так не думаю, - в отличие от его вальяжного тона, бросок на меня был быстр.
   Если бы я не ожидала этого, то могла бы и не увернуться, но... Я ждала. Психология боя всегда одна и та же. Разозлить противника, вывести из себя и победить. За сегодняшний день Рич второй раз был переброшен через моё плечо.
   - Я же предупреждала, - мой голос сливается с ударом гонга. Парень лежит на спине. Как-то совсем неинтересно, оказывается, их специальные бои проходят не до полного поражения противника. Я привыкла к другому.
   Под звуки песни я пошла к своим перчаткам. Быстро подобрав их, начала натягивать. Зачем? А сама не знаю, просто почувствовала, что нужно это сделать.
   - Тварь! - вскрикнула я под оханье местных девиц. Плечо обожгло болью. - Какого чёрта ты это сделал?
   Он отлепился от моего плеча. Третий!!! Третий шрам!
   - Идиот, я же сильнее, - рывком поворачиваюсь к нему. Быстро глянула на рану, куртка прокушена насквозь, из разрыва стекает кровь. - Объясни! Зачем?
   Мне кажется, или он сам удивлён своим поступком? Плевать!
   Быстрым движением поправляю перчатки. В этом бое нет правил. Я сильнее. Зверь внутри беснуется, но даже на это я не обращаю внимания. Меня переполняет гнев. Сволочь! А всё могло быть так хорошо! Тьфу...
   Три удара подряд в солнечное сплетение, и и мне нет дела до того, что могу проломить ему грудь. Неширокий замах, полоснула когтями по его предплечью, слышу, как кожа парня из-за этого начинает шипеть, но смотреть некогда, уже уклоняюсь от прямого удара. Идиот, такое не лечится. Удар снизу в челюсть, к его чести, он только пошатнулся, но меня это не устраивает. Легкий прыжок, - только так нормально достану до его лица, - и возвращаю ему удар, Рич уходит в сторону, но я чувствую, что задеваю его по скуле. Приземлившись, наношу новую серию ударов, вышибая из него воздух. Пока он прикрывает торс, делаю низкую подсечку, ловлю его в полёте за руку и без малейшего сожаления ломаю кость чуть выше запястья.
   Я не слышу его глухого стона, отскакиваю от него и жду... Жду, когда он поднимется, чтобы закончить бой. Как он посмел меня укусить? Мне кажется, что кто-то рычит внутри меня глухо, утробно. Не сдерживаюсь, выпускаю силу. Меня покачнуло, словно из меня вылилась волна. Поднимающегося Рича снова пошатнуло. Вставай!
   - Хватит, - поверх того, что выпустила я, разносится давление альфы, только на меня оно не действует. Зло смотрю на него через своё плечо, могу позволить себе, недолго. Мистер Баловски стоит возле ринга и очень недобро смотрит не на меня, а на своего бету.
   Рич повинуется нехотя, продолжая стоять на четвереньках, смотрит на Кристиана и произносит только одно слово:
   - Признаю, - он отказался от меня. Признал то, что я сильнее его, но... Но! Мне мало, я не чувствую удовлетворения.
   - Мисс Радмар? - тихо зовёт меня "Котик", и... мой зверь начал успокаиваться. Не прощает глупости Рича, но жажда крови поутихла.
   - Принимается, - рыкнула я и одним прыжком перемахнула забор прямо с того места, на котором стояла.
   Под молчание присутствующих я иду в раздевалку. Мой быстрый шаг обоснован неистраченной в бою злостью. Почему мне так везёт? За те три года, как нет папы с мамой, меня трижды клеймили! У меня уже нет целого участка кожи на плече.
   Спрятавшись от толпы за простой дверью, не стала закрываться. Всё равно бессмысленно, захотят войти, тонкое дерево никого не остановит. Осторожно стянула куртку. Теперь новую покупать придется. Гад. За второй бой мне никто не заплатит. Сволочь. Рана разошлась сильнее из-за активных движений. Хорошо же он прокусил. Кажется, до кости клыки вошли.
   Присела спиной к двери на длинную лавку, которая стояла напротив шкафчиков, и, расстегнув одной рукой сумку, начала доставать походную аптечку.
   - Неплохой бой, - я же говорила, что кто-то захочет зайти. Организатор влетел без стука и сразу замер.
   - Спасибо, - не отрываясь от своего дела, процедила я. Наконец справившись с открыванием аптечки, достала антибактериальный порошок и, открыв его с помощью зубов, высыпала поверх разодранной кожи.
   - Хорошо, что Рич этого не видит, - от близко раздавшегося бархатистого голоса я забыла зашипеть из-за боли. Слишком неожиданным оказалось нахождение Кристиана здесь.
   - Я же не знаю, что он до этого во рту держал, - иронично заметила я и достала лейкопластырь. Сейчас нужно стянуть рану, чтобы остановить кровотечение, а дома Тим поможет нормально перевязать. Но до него еще доехать нужно.
   - И это, - вкрадчиво ответил Кристиан, но от его слов у меня потекло что-то тёплое внутри.
   Я непонимающе вскинула голову и посмотрела через плечо, чтобы понять, что он делает, за что чуть не поплатилась. Его лицо находилось слишком близко, наши губы почти встретились. Дыхание местного альфы обожгло, губы пересохли, в последний момент остановила себя, чтобы не облизаться.
   Это что значит? Тьфу! Прям вопрос дня.
   - Что не слышит, - уточняет он, но до меня с трудом доходит смысл сказанного. Ооо... Это он про то, что его бета не слышит моих слов. Мысленно фыркнула и принялась стягивать рану. - Не впервые с Вами такое?
   Молчу, не видя смысла отвечать. Кожа вокруг укуса покрыта светлыми шрамами.
   - И кто же Вы, мисс Радмар? - перехватив мои руки, отобрал пластырь и сам стал осторожно стягивать края раны.
   - Вы только что ответили на свой вопрос. Я - мисс Радмар, - боль начинает отступать. Хорошо, что регенерация у меня на порядок лучше, чем у обычного человека. За неделю-полторы останется только шрам.
   - Полукровка, - я зло поджала губы, хоть это и не звучало как оскорбление из его уст, но... Это вердикт, он поставит себя выше. Да о чём это я? Он же альфа, мистер Баловски и так выше остальных. - Вы злитесь, зря... Я хотел узнать, где Вас обучали?
   - Это имеет значение? - раздраженно спрашиваю, не понимая сама, что так влияет на меня.
   - Вы сегодня упоминали, что устраиваетесь на работу, готов предложить Вам должность лучше и оклад выше, - "Котик" справился с закреплением пластыря и начал поглаживать другие шрамы. Боясь реакции своего тела, рывком поднялась, кинула в сумку открытую аптечку, куртку решила оставить, боясь запачкать платье. - Ну, так что?
   - Извините, должность журналиста мне интереснее, - не поднимая глаз, быстро отвечаю.
   - Как хотите, - спокойно ответил он и тоже поднялся. - Это ваше.
   На лавку возле моей сумки ложится чек, даже с этого расстояния вижу, что сумма на нём указана больше, чем говорил Дин. Ненамного, но всё же...
   - В нём ошибка, - застёгивая сумку, кидаю слова вслед уходящему мужчине.
   - Моральная компенсация за произошедшее с моим заместителем, - произнёс он на выходе, даже не обернувшись, и закрыл за собой дверь.
   Хм... Дёшево же он отделался тогда. Да ладно, засовываю чек в карман джинсов и тоже выхожу, желания, оставаться здесь дальше, нет.
   - Лекси, - я удивленно осматриваюсь, непривычно в этом месте слышать своё имя. Замечаю машущего мне Макса. - Ты как?
   - Нормально, ты что-то хотел? - локтем здоровой руки опираюсь на барную стойку.
   - Те двое - он кивнул на парней, которые зашли мокрые, когда я ждала начала - следят за тобой.
   - Уверен? - внимание окружающих было сосредоточенно на ринге, там шел уже следующий бой.
   - Да, - парень кивнул и поставил передо мной стакан воды. - Они тут точно из-за тебя.
   - Спасибо, - достав кошелёк, положила купюру перед ним и пошла на выход.
   За любую информацию нужно платить, а обслуживающему персоналу обязательно. Это может смотреться не вежливо со стороны, но если я хочу, чтобы и дальше Макс доносил до меня сведения, то он должен быть материально заинтересован. Может, со временем мы и подружимся, но сейчас так правильно.
   Покинув клуб, я замерла в круге света, льющегося из фонаря. Так, если бармен прав, то... То это, скорее всего, наемники, присланные Бартом, а значит, мне нельзя привести их домой. Решительно пошла за угол клуба, там был небольшой проход между ним и многоэтажкой. Зайдя в тень, начала выбирать место для засады. На фасаде "муравейника" была металлическая лестница для пожарной эвакуации, соединённая небольшими балкончиками. Прыгать будет неудобно. Между стенами протянута металлическая труба метрах в трёх от земли, а вот она меня заинтересовала. Кинув свою куртку подальше, забралась на первый балкончик, стараясь несильно волновать рану, и, перемахнув через него, повисла на трубе, вроде бы сломаться не должна. Подтянувшись, забралась на неё и села, словно птичка на жердочке.
   Парни пришли быстро. Конечно, их же вел запах моей крови. Один из них подхватил мою сумку, которую я оставила у стены, второй нашел куртку и с раздражением швырнул её обратно. Теперь мой выход. Легко оттолкнувшись, спрыгнула на одного, ударив его локтем в основание шеи, он сразу осел.
   - Кто вы? - выпрямившись, спросила я, не сводя взгляда со второго наемника. Вместо ответа он кинулся на меня. Нет, так дело не пойдет. Мне нужно знать, от кого они.
   Быстро поймав его, заломила руку.
   - Кто вас послал? - тихо спросила я, боясь привлечь чье-то внимание.
   - Барт, - прохрипел он. Ну да... Говорить ему сейчас было сложно. Кадык перебит.
   Я услышала то, что мне было необходимо.
   Покидала закоулок не оставляя за спиной живых противников. Мне не было жаль их, они пришли меня убить, но вот спрятать их нужно, там могли остаться следы после схватки, а проблем с полицией мне не надо.
   Закинув вещи на заднее сиденье, села за руль, чтобы подогнать машину к проулку, где оставила тела, но, как назло, из клуба вышла шумная компания, которая явно не собиралась уходить. Удобно разместившись под навесом, они закурили. Выругавшись сквозь зубы, стала ждать. Минут через пятнадцать они вернулись в клуб. Видно, надышались свежим воздухом. Скорее всего, был перерыв между боями.
   Припарковав авто, тенью нырнула между зданиями, и... Ничего. Тел не было. Ругательства застряли на полпути, стараясь обогнать друг друга, но ни одно не пришло к финишу. Это как? Кто? Фу-ух...
   И что теперь делать?
   Принюхавшись... Да что здесь учуешь? Куча разных запахов, в том числе и мой, но был один... нет, два знакомых. Первый принадлежал организатору, а второй "летающему" парню... Интересно, а они смогли провести параллель между мной и этими наёмниками?
   Быстро вернулась в машину и тихо зарычала. Покинуть город никак нельзя, а как мне аукнутся эти наёмники? Ладно, хорошо, что машин с мигалками не было. Надеюсь, удастся мирно всё замять.
   *** *** ***
   - Лекси? - Тим встречал меня на крыльце. - Алекса, ты снова?
   Он в два больших шага оказался возле меня и начал рассматривать плечо.
   - Дай хоть дверь закрыть, - беззлобно ворчу, прекрасно понимая, что он просто волнуется за меня.
   - Лекс, как это произошло? - он отодвинул меня и сам забрал мои вещи из машины, отобрав ключи, закрыл её и, схватив за здоровую руку, повёл в дом. - Ты уже...
   - Да, уже уладила, - есть хочется нещадно, о чём и напоминает мой урчащий живот. - А получила по глупости.
   - Бои? - я почувствовала, как его ладонь в моей руке напряглась.
   - Да, - врать на прямо заданный вопрос нельзя.
   - Ты же обещала...
   - Обещала всё уладить и сделала это, - обрываю его возмущения и уже более мягко добавляю: - Тим, я есть хочу.
   Мой любимый блондинчик нарочито громко вздыхает, но ладонь слегка пожимает в знак поддержки. Люблю его.
   Зайдя в дом, первым делом он провел меня на кухню и усадил на стул, сам отправился за аптечкой в ванную. Вернувшись, достал небольшую миску и набрал в неё горячую воду. Намочив полотенце, начал размачивать пластырь, чтобы безболезненно снять его. Глубоко вздохнув, решилась рассказать и про нападения.
   - Может, уедем? - делая повязку, тихо спросил брат.
   - Не можем, - я покачала головой, - никак.
   - Но если найдут тех двоих... На них, скорее всего, будет твоя кровь.
   - Тогда и будем решать, что делать дальше, - отмахнулась я. - Ну что, готов пойти в лес?
   Время уже позднее, но, во-первых, я обещала ему, во-вторых, всё равно сейчас спать не буду, нужно подготовить статью.
   - Поешь хотя бы, - иронично протянул он и начал убирать лекарства и бинты. - Я приготовил.
   - Ты - мой герой, - совершенно искренне произношу, когда он ополаскивает миску, и замечаю, как его спина напрягается. - Тим, ты чего?
   Тихо подошла и обняла его здоровой рукой, прижалась лбом к нему между лопатками.
   - Лекса, почему тебя так часто клеймят?
   - Не знаю, - я грустно улыбнулась. - Видно, я неудачница.
   - Глупая, - он аккуратно повернулся и обнял в ответ. - Может, тебе стоит найти парня?
   - Кому я нужна? - наигранно весело спрашиваю.
   Он знает, это не то чтобы болезненная тема, но неприятная точно. С обычными парнями я встречаться не могу. Слишком большая разница в силе, в какой-то момент могу не рассчитать и что-то сломать, а оборотни... Оборотни никогда не признают меня. Как там дядюшка сказал? Ущербная, вот-вот. На роль любовницы можно, а что-то серьезное - никак. Такое меня не устраивает. С полукровками ещё сложнее, далеко не каждый полноценный перевёртыш может победить меня. К сожалению, при неполной крови оборотни сохраняют первобытные инстинкты стай. Самка должна быть слабее.
   - Лекс... Может, выйдет найти кого-то в этом городе?
   - Тим. У меня есть ты, больше никто не нужен, - беззаботно отозвалась я и посмотрела в добрые голубые глаза.
   - Но как же твоя реакция на местного альфу? - в его взгляде появляется хитринка, и он начинает немного щуриться.
   - Это не моя, а зверя внутри! - слишком быстро возражаю я и замечаю, как на его губах расплывается улыбка. Вот же... - Тим. Он альфа, а кем я буду для него? Ты бы видел, какие девушки за ним охотятся, и тогда не строил бы пустых предположений.
   - Хорошо-хорошо, - угу, а из взгляда насмешка не пропала, - верю. Иди за стол, сейчас есть будешь.
   Ужин прошел в молчании, я не хотела разговаривать, в голове уже прокручивая статью. Тим пил чай и наблюдал за мной.
   - Так, - я отодвинула тарелку, она тут же братом транспортировалась в мойку, - я сейчас переоденусь, захвачу ноут, и можем отправляться.
   - Лекс, уже два часа ночи, - брат кивнул на циферблат микроволновки.
   - Мне всё равно нужно оформить материал, а тебе побегать. Какая разница, где я это буду делать? - и, не дожидаясь его ответа, пошла в свою комнату. Переодев футболку, - плечо болело, но терпимо, с каждым разом всё проще переносится такое общение с противоположным полом, - взяла всё необходимое.
   - У него батарея начинает быстрее разряжаться, - напомнил мне братишка, одетый в простую свободную футболку и широкие спортивные штаны.
   - Сколько у меня времени? - обречённо спрашиваю, не было желания ограничивать его.
   - Часа два, - пожав плечами, отозвался он.
   - Значит, у нас два часа, - он помог надеть мне тёплую кофту уже на крыльце. - Не заставляй меня волноваться.
   - Хорошо, - прижавшись губами к моему лбу, прошептал брат.
   Забрав из машины фотоаппарат, мы отправились к лесу. Спокойно миновав две улицы, сошли с асфальтированной дорожки на шуршащую траву, к концу лета её высушила жара. Пройдя немного вглубь, выбрали поляну с поваленным деревом для того, чтобы мне было, где присесть. Я принюхалась, - не знаю почему, но делаю так всегда, перед тем как разрешить Тиму перекинуться, - уловила запахи нескольких волков, которые, видно, развлекались дальше, опасностью от них не веяло. Брат стоял весь напряженный и был излишне молчалив, это его обычная реакция перед обращением. Стоило бы уйти, чтобы он не повстречался с другими, но... Посмотрев на него, не смогла произнести этого вслух, он не обращался около двух месяцев. Я коротко кивнула, и он облегчённо выдохнул. Мне нужно привыкнуть к тому, что в этом городе полно меняющих облик, и найти участок, где их нет - будет невозможно.
   Тим скрылся за кустом, послышалось шуршание одежды, потом тихий стон, перешедший в рык. Я положила аппаратуру на дерево и отошла от него на несколько шагов, прекрасно понимая, что будет дальше. Из-за растения появился огромный слегка скалящийся волк. Другой испугался бы на моем месте, но я знала, что малыш мне просто улыбается. Он оттолкнулся и прыгнул на меня. Ух... Бугай. Еле устояла, поймав руками его передние лапы на своих плечах, рана раскрылась, и Тим жалобно заскулил, начиная лизать её сквозь одежду.
   - Ничего, малыш, я знаю, что ты не хотел, - погладив его по морде, с любовью прошептала я. - Прости, сегодня не могу с тобой поиграть, - он преданно заглянул мне в глаза. - Будь осторожен, недалеко есть другие.
   Он встал на четыре лапы и ткнулся носом мне в грудь.
   - Нет, в следующий раз, - потрепав его между ушами, весело произнесла. - Беги.
   Его глаза блеснули в ночной темноте. Тучи на небе разошлись, и почти полный белый диск освещал нас. Тихо рыкнув, он повернулся ко мне задом. Да, тебе нечего опасаться меня. Проводив взглядом удаляющуюся серебристую фигуру, присела на сырое дерево. Открыла ноут и погрузилась в мир фото и букв, переводя свою идею в цифровой вид. Мужчину-картинку, стоявшего в дверном проёме, сделала главной, а потом пошла статья со всевозможными воспеваниями данного субъекта. В такую статью и влюбиться можно. Азарт сжигал изнутри, желание отомстить за чек, которым он решил, что может загладить вину своего беты, придавало силы, но техника неумолима. Экран оповестил меня, что батарея начала разряжаться... Жаль, почти закончила, поспешив сохранить проделанную работу, я уверенно закрыла крышку. Посмотрев на телефон, поняла, что компьютер дал мне больше времени, чем говорил Тим. Уже прошло около трёх часов. А где бегает моё серебристое чудо?
   Принюхавшись, поняла, что он всё же повстречался с другими оборотнями. Миг страха сменился осознанием, что он играет с ними. В воздухе витали запахи озорства и эйфории. Расслабившись, решила не мешать ему. Я не помню, когда он в последний раз встречался с себе подобными, но любопытство было сильнее. Очень хотелось посмотреть на него. Подхватив всё с дерева, уложила обратно в сумку и, бесшумно ступая, двинулась к ним, выбрав специально неподветренную сторону, пришлось сделать небольшой крюк. Я замерла за деревом, трое темных волков шутливо нападали на Тима. Я тихо поставила сумку, прислонив ее к дереву, приготовилась прийти на помощь брату, но он легко увернулся и завалил одного из тёмных на землю, весело рыкнул и отскочил. Да... Хорошо, что не влезла, а то... Ааа... Это же был не волк, а молодая волчица. Ай-яй! Кто-то нашел девушку? Будет знать, как меня поддевать, теперь у меня появился повод подшутить над ним. Чтобы никак не помешать резвящимся молодым перевёртышам, подобрала сумку и пошла обратно. Дождусь его на поляне.
   Предрассветный лес начал наполняться звуками, просыпались птицы, громче стрекотали насекомые, шелест пожухлой травы не скрывал и (--)прошедший ночью дождь. Всё это в целом было прекрасно. Остановившись на пригорке, вдохнула полной грудью. Восток ещё не начал розоветь, но луна уже светила не так ярко, будто устала за ночь. Её тягучий свет словно лился густым киселём, окрашивая растения в тон себе. С моего места была прекрасно видна поляна, на которой я не так давно сидела. В ветвях поваленного дерева серебристый "кисель" запутывался и преломлялся, заставляя опадать на землю причудливые тени. Любование окружающей красотой спало в одно мгновение, я заметила на стволе дерева лежащего барса. Нет, не так. Огромного барса!!! Хотя, какой это барс? Он чёрный! Скорее уж, пантера. Но, блин, оборотней, имеющих кошачью ипостась, называют барсами.
   Огромный кот лежал расслабленно, спустив одну из передних лап на землю, и смотрел. Вот смотрел он, кажется, на меня. Ну да, я же шла с подветренной стороны, он давно меня учуял и не воспринял как угрозу. Медленно вышла на поляну - а что? - и продолжила жадно рассматривать его. Серебристые полосы света заставляли его шерсть переливаться, слегка прищуренные глаза следили за мной, но перевёртыш не выказывал волнения. Его длинный хвост расслабленно свисал с дерева.
   Неужели я всё-таки была права. Кристиан Баловски -- барс. Теперь понятно, почему я не смогла узнать о его ипостаси. Без резких движений положила сумку и достала из кармашка фотоаппарат. Так же медленно поднялась. Я не могу не запечатлеть такую красоту. Барс слитным движением сел и грациозно прыгнул на меня, от неожиданности я даже не попыталась увернуться. При падении ударилась спиной и получила отголосок боли в плечо. Выразительно зашипев на этого безалаберного кота, стала сталкивать его с себя. Вот же махина. Недолго думая, он пригвоздил меня к земле своим телом. Вот это я только что восхищалась этим созданием? Да он же как мамонт весит. Это ещё он не весь вес тела обрушил, задние лапы покоились рядом, а не на мне.
   - И что дальше? - зло спросила я, поняв всю тщетность своих попыток. Он... Он выразительно фыркнул мне прямо в лицо, показывая, что его всё устраивает. Ситуация... Я была просто в шоке от такой наглости, но не зла. А почему?
   Зверь внутри меня не злился, наоборот, ему как раз всё нравилось. Что-то больно резануло в груди, еле удержав стон, я круглыми глазами посмотрела на барса, который тоже, кажется, насторожился. Он наклонился совсем близко к моему лицу, позволив рассмотреть свои усы, появилось странное желание потрогать его темный нос. У Тима он всегда тёплый, хоть и влажный. А у "Котика" он такой же?
   Барс стал обнюхивать меня, разгоняя толпу щекотных мурашек по коже. Потянулся к раненому плечу, приблизился, но не коснулся, чуть рыкнул, и это отозвалось дрожью. Сейчас я, наконец, уловила её смысл -- не возбуждение, не страх, это отзывался мой зверь, готовый взять верх надо мной. Я прикрыла глаза, прислушиваясь к себе. Шершавый язык лизнул меня в шею, сжалась от щекотки. Тим любит меня облизывать, а я ненавижу, когда он делает это. Вот и теперь по инерции сжалась.
   - Ты сладкая, - промурлыкал Кристиан Баловски мне на ухо. Распахнула глаза... На миг прикрыла их обратно, досчитала про себя до пяти. На мне, вот прямо сейчас, лежал голый альфа. Какого... тут происходит? - Так кто же ты, мисс Радмар?
   - Вы снова ответили на свой вопрос, - отчего-то хриплым шепотом произнесла я. Он отвел волосы с моего лица и словно невзначай прикоснулся к моим губам, обжигая их этим движением.
   - Столько загадок, - он ложится удобнее, опираясь на сгиб локтя.
   Вторая его рука продолжает своё шествие по моему телу. Еле ощутимым движением проходит по груди, спускается на талию, дальше по бедру... Я лежу, словно одеревеневшая, воздух только маленькими толчками пробивается в легкие, но я не замечаю этого. Жду, что же будет дальше, и останавливать его совсем не хочется. Властным движением он отодвигает мою ногу и снова перемещается, ложась в недвусмысленно значащую позу. Ладонь начинает скользить вверх, а я опускаю ресницы, чтобы избавиться от его взгляда, который обещает слишком многое.
   - Кажется, - он наклоняется и шепчет мне в губы, - я смогу их разгадать.
   Запах... Убийственный запах его тела. Если прикосновения я могла бы ещё проигнорировать, то его нет. Голова отказывается соображать, сил хватает только на то, чтобы продолжать отмечать его движения. Но такого эффекта ему явно было мало. Мистер Баловски накрывает мои губы своими. Обжигающе горячее дыхание прикасается к моей щеке, а мысли бегут вскачь. Его аромат пронизывает меня, заставляя ответить. Хотя... Нет, он просил, своими нежными прикосновениями губами, своею ладонью, которая начала обводить мои груди... У меня не было времени, чтобы подумать над иронией, просящего хозяина стаи. Мой зверь внутри потянулся к нему, желая прикоснуться, и я не стала сопротивляться. Обвив руками обнаженный торс "Котика", сама ответила на его поцелуй, но на порядок напористее, жестче. Кристиан в один миг переменился, не позволяя взять над собою верх. Его рука уже расстегнула мою кофту и собиралась залезть под футболку, но... Он передумал и заставил обвить себя ногами, не став сопротивляться, я сделала так только потому, что сама хотела этого. Прижавшись ко мне чуть сильнее, давая почувствовать то... то, что именно он хочет от меня. Ага. До этого я, конечно, ничего не понимала.
   Чуть оцарапав его спину, сама прикусила его нижнюю губу. Играть мы будем только на равных. "Котик" рыкнул, сильно сжимая ладонь на талии, вызывая тихий стон у меня и...
   И я перестала чувствовать горячее тело на мне. Тьфу! Резко подскочила, потому что сразу поняла, что произошло. Но мистер Баловски уже удерживал моего брата, наседая на него сверху.
   - Отпустите его, - твердо, если не считать осипшего голоса, произнесла я. - Это мой брат, он просто испугался за меня.
   Но когда же было такое, чтобы альфа слушал полукровку, он начал давить своей силой на Тима. Зверь внутри ощетинился. Блин, да я не помню, когда так хорошо чувствовала вторую ипостась. Не сильно задумываясь о последствиях, скинула голого мужчину с брата. Мистер Баловски прокатился по земле. Волк быстро встал на ноги и оскалился совсем не в дружеской улыбке.
   - Тим, нельзя, - я положила руку на его спину. Брат рычать перестал, но угрожающую позу не изменил.
   - Интересно, - Кристиан поднялся и с неподдельным любопытством посмотрел на меня. Мой зверь внутри рычал и рвался на волю, чтобы защитить своего. - Мы продолжим наш разговор позже, мисс Радмар.
   Развернувшись к нам спиной, - о как! - он пошел, лихо виляя своей... эм... своим задом. Мой взгляд скользнул по... нему, переместился на накаченную спину, при движении все его мышцы перекатывались. Кристиан чуть присел и прыгнул вперед, словно собирался нырнуть в землю, но приземлился уже огромным черным котом. Тим продолжал стоять рядом и следить за удаляющимся альфой, обернулся и, посмотрев на меня, вопросительно рыкнул. Да если бы я сама знала, что всё это значит.
   - Иди, одевайся, - как можно увереннее сказала брату, а сама отправилась поднимать брошенную сумку. Но волк оставался на месте, пришлось добавить: - Не бойся, он не вернётся.
   Сейчас не вернётся...
   Но ответить за свой поступок мне придётся, в этом не было никаких сомнений. Стараясь не задумываться о последствиях, подобрала сиротливо лежащую сумку и, дождавшись Тима, пошла в сторону дома. Назад вернулись в молчании, каждый думая о своём. Зайдя в дом, брат не позволил мне отправиться отдыхать.
   - Лекс, если он на тебя не нападал, то что вы там делали? - более глупого вопроса мой любимый блондинчик не придумал.
   - Тим, - угрожающе протянула я, но он лишь насмешливо хмыкнул.
   - Может, всё-таки ты найдёшь здесь свою пару? - невзначай заметил он и направился к своей комнате.
   - Тим! - моё восклицание не заставило его остановиться, не поворачиваясь, он махнул рукой и скрылся за дверью, оставляя один на один с мыслями о злосчастном барсе.
   Поставив ноутбук заряжаться, пошла в ванную. Приняв поспешно душ, вернулась к себе. Включив компьютер, закончила статью и легла спать.
   *** *** ***
   - Плохо, - я смотрела, как брат поднимается на ноги с земли. - Тим, очень плохо.
   - Лекси, не всем быть бойцами, такими как ты, - проворчал он, но стал в стойку, готовясь к следующему спаррингу.
   - Ты будешь лучше, если начнёшь нормально тренироваться, - ни капли не жалея его, строго произнесла и добавила приказ: - Нападай.
   Быстро парировав выпад брата, снова повалила его на спину. В этот раз пригвоздив своей рукой его шею.
   - О чём ты думаешь весь день? - спокойно спросила, вставая с него.
   - Полнолуние... Оно выбивает меня из колеи, - пожаловался он, но я не поверила брату.
   - Или о той девочке, с которой ты резвился вчера? - лицо Тима вытянулось. - Так в чём проблема? Через три дня встреться с ней.
   - Я не знаю ничего о ней, ни имени, ни откуда она, ничего, - ах вот оно что...
   - Не переживай, она молодая волчица, скорее всего, вы будете учиться вместе, - я погладила его по лицу и отошла на несколько шагов. - Теперь поднимайся, (-)и продолжим тренировку.
   - Может, хватит уже?
   - Нет. Тебе нужно побольше сил потратить днем, перед тем как луна вступит в свою власть, - отчеканила, наблюдая за тем, как он снова встает в стойку. Его настроение никак не позволяло ему настроиться.
   Но и сейчас нас прервали, на стуле, стоявшем возле черного входа из нашего дома, зазвонил мой телефон. Я закатила глаза, а Тим уселся обратно на траву. Вернулась к аппарату и, подхватив его, сама присела на стул. Звонил мне директор школы. Хм...
   - Добрый день, мистер Мордред, - доброжелательно произнесла в "трубку".
   - Здравствуйте, мисс Радмар. Я звоню вам по поводу предстоящего полнолуния, - сразу заговорил он о делах. - Я знаю, что ваш брат не принадлежит ни к одной стае, поэтому готов помочь вам сегодня.
   - Спасибо, директор, но мы справимся сами. Вам нечего волноваться, - мысленно облегченно вздохнула. Увидев на дисплее его имя, я испугалась, что у дяди получилось сорвать поступление Тима в школу.
   - Мисс Радмар, надеюсь, вы понимаете, что молодые оборотни очень нестабильны, - твёрдо произнес мой собеседник.
   Конечно, понимаю. Я прекрасно помню, как сложно было управлять волком Тима при первых оборотах. Когда он всех, кроме меня, воспринимал как угрозу, а просить помощи было не у кого, потому что нас уже выгнали из стаи.
   - Ещё раз спасибо, но я отчетливо понимаю, что нас ждёт. Не беспокойтесь, проблем мой брат не доставит, - в тон ему ответила я. Страшно мне было отпускать своего блондинчика под опеку неизвестного оборотня. Однажды я уже совершила такую ошибку, больше никогда не рискну повторить это.
   - Хорошо, - сдался директор. - Но если возникнут проблемы, сразу звоните.
   - Обязательно, - легко согласилась я. - До свидания.
   - Подождите, - я не успела нажать на сброс вызова. - Мисс Радмар, через три дня начинаются занятия в школе.
   - Так рано, - вслух произнесла я, но спохватившись, быстро добавила: - Спасибо, Тим придет в школу сразу после полнолуния.
   Попрощавшись ещё раз, я наконец-то положила телефон. Прикусив губу, начала рассуждать. За эти дни нужно успеть собрать его к учебному году. Сейчас меня волновал не финансовый вопрос, утром редактор забрал мою статью, сказав, что гонорар за неё я получу после тиража, он как-то зависит от количества проданных экземпляров газеты. Я беспокоилась о том, что в дни полнолуния Тиму нужно терять как можно больше энергии, поэтому я и гоняю его с утра до вечера. Благодаря этому, его волк более смирный и не старается защитить меня от каждой букашки, образно выражаясь. Самый сложный день будет завтра, значит, в магазин лучше поехать сейчас.
   Глава 3
   - Я не хочу туда, - провожая взглядом парня, вышедшего из дорогого авто, припарковавшегося рядом, сказал Тим. Я тоже посмотрела вслед парню, который поднимался на крыльцо школы.
   - Надо, - отстранено ответила я, наблюдая за группой учеников, приближающихся к входу. Все были одеты в темно-синюю форму, как и мой брат, с нашивками на рукаве в виде золотистой морды барса.
   - Знаю, - я перевела взгляд на моего любимого красавчика. Он был шикарен в этом костюме. Брат не капризничал, констатировал факт.
   Поправила ворот его пиджака, проверила тщательность застёгнутых пуговиц на жилетке.
   - До вечера, - тихо произнесла.
   - Угу, - он закинул рюкзак на плечо и отправился в школу.
   При этом заведении было и общежитие для учеников, но в нём я не видела смысла для нас. Я живу в получасе езды. Зачем расставаться с братом? Дождавшись, когда Тим скроется за дверью учебного заведения, отправилась обратно к машине, которую припарковала с другой стороны дороги.
   Теперь мне пора в газету. До того, как я выехала, успел позвонить редактор и попросил заехать, сказал, что это касается моей статьи. Голос вроде бы был не злой, но всё равно какое-то нехорошее предчувствие грызло меня.
   В запыленном помещении я оказалась через полчаса. Контора снова встретила меня пустотой и незапертой дверью. Пройдя теперь уже к своему столу, начала убирать всё с него. Не знаю, сколько времени не делали этого до меня. Мусорное ведро, стоявшее возле стола, как-то слишком быстро наполнилось обрывками листов, на которых даже при тщательном изучении невозможно было ничего прочесть. Бумаги и какие-то фото сложила стопочкой и спрятала в ближайшем шкафу у стены, полки которого оказались пусты. Не выдержав запаха, витающего вокруг, открыла дверь настежь, чтобы впустить немного воздуха. Включила вентилятор. Так. Осмотрелась, в одной из стен была дверь, ведущая в кабинет редактора, который тоже не отличался чистотой. Его я успела посетить при личном знакомстве с Рендалом.
   В углу нашлась ещё одна дверь, надеюсь, уборная. Заходить в неё было откровенно страшно. Если тут царит такой бардак, то жутко представить, что же там, но мои опасения не оправдались, там было на порядок лучше. Видно, ею никто не пользуется. Благодарно отозвавшись вслух всем известных мне богов сразу, зашла внутрь небольшой комнатки с небольшим умывальником, унитазом и навесным шкафчиком, который мне и был нужен. Открыв его, нашла пересохшие чистые тряпки, взяв одну, открыла кран, по трубам прокатился жуткий рёв, металл задребезжал и "выплюнул" несколько раз воду. Через несколько секунд поток стал ровный. Не заметив в нем странностей, подставила тряпку, чтобы размочить пересохшую ткань.
   Редактор появился как раз к тому времени, когда я уже протёрла свой стол и направлялась обратно ополоснуть своё орудие труда.
   - Добрый день, Алекса, - подозрительно весело поздоровался он.
   - Добрый, Рендал, - я остановилась в проёме двери и повернулась к нему. - У вас тут убираются?
   - Нет, - он покачал головой. - Заканчивайте своё дело, и я многое вам объясню, - я приподняла брови, не понимая, к чему это было сказано. - Давайте-давайте... - он махнул рукой, показывая мне, чтобы я отправилась в уборную. - Я пока сварю кофе.
   Пить что-то здесь было страшно, но и отказаться не решилась. Босс в хорошем расположении духа, так зачем его расстраивать? Справившись, отправилась к нему, проходя мимо стола Неси, скользнула взглядом по его содержимому. Как тут понять, над чем она сейчас работает?
   - Алекса, присаживайся, - он указал мне на кресло напротив своего стола. Я скептически посмотрела сначала на предмет мебели, потом на свою строгую серую юбку-карандаш и перевела взгляд на редактора. - Мда...
   Он оценил это и, притянув стул, вытер его рукавом своего темного свитера, подставил к столу. Я спокойно присела.
   - Извини, я понимаю, что такой как ты сложно работать в этих условиях, - он широко махнул рукой, обводя всё вокруг.
   Я рассматривала мужчину средних лет, который сейчас садился за свой стол. Обычного роста щуплый брюнет с горящими карими глазами. Пахло от него перевёртышем, но не сильно, скорее всего, полукровка, а то и меньше. В его образе удивляли очки в широкой роговой оправе.
   - А Вам? - не смущаясь, спросила я. Всё внутри говорило, что Рендал для меня не опасен, да и запах, шедший от него, был дружелюбным.
   - И мне... Сложно, - он снял очки и ладонью потёр глаза. - Понимаешь... Ты же знакома с Неси?
   - Да, - он устало посмотрел на меня. Что-то подсказывает, что сейчас меня решили втянуть в какую-то переделку.
   - Она входит в стаю, - он пытливо посмотрел мне в глаза, я пожала плечами. Этого точно я не знала. - Так вот... Стая, точнее её альфа, очень хорошо следит за тем, что идёт в печать.
   - И? - как-то не улавливалась связь между этим и чистотой конторы.
   - До тебя здесь работал парень, тоже из стаи, - с нажимом сказал он.
   - И? - я приподняла брови, ощущая себя малым ребёнком, который не может уловить какую-то всем понятную истину.
   - И он уволился, не выдержав обстановки.
   - Но Неси сказала мне, что я не обязана целыми днями сидеть здесь.
   - Ты, - он выделил это слово интонацией, - не обязана, потому что будешь приносить нормальный материал.
   - Не поняла?
   - Статью о Кристиане Баловски я ждал больше года, поэтому и придумал такое задание, чтобы мне больше не подсунули этих... - он презрительно фыркнул.
   - Вы не уважаете законы стаи? - удивленно, но совершенно беззлобно, спросила я.
   - Отнюдь, - он даже руками замахал. - Уважаю.
   - Пока они не мешают вашему бизнесу, - едко заметила я. Его взгляд изменился, но угрозы не нёс, он был наполнен заинтересованностью.
   - Как и тебя, - полувопросительно, полуутвердительно произнёс он и подался немного вперед, чтобы оценить мою реакцию.
   - Мне прямо не запретили подать её Вам, - пожала плечами. Он что, серьёзно думает, что я попадусь на такую уловку?
   - На это и был расчет. Помнишь, что привезла её рано утром.
   - Как закончила, сразу поехала сюда, и Вы приняли материал, почти не читая.
   - Они думали, что Неси перехватит статью, чтобы она не попала в тираж, - ехидно протянул он и сцепил руки в замок.
   - Как понимаю, она не успела сделать этого?
   - Правильно, - на его губах расцвела победная улыбка. - Газета вышла вчера, и... на данный момент не осталось ни одного экземпляра. Мне пришлось заказать сегодня скорый тираж, чтобы к вечеру этот номер снова появился на полках магазинов.
   Он достал из стола чековую книжку, быстро поставил подпись, оторвал листик и протянул мне. Сумма привела меня в восторг, это меньше, намного меньше, чем я зарабатываю за один бой, но... У меня получилось. Если так пойдёт дальше, то в ближайшее время можно будет забыть о финансовых проблемах.
   - Но в этой ситуации есть и плохая сторона, - дождавшись, когда я заберу чек, сказал он.
   - Мистер Баловски не в восторге от моей статьи? - иронично подметила я. Что сказать? Я была готова к такому повороту.
   - Да... Нет... - он опять сдернул очки и бросил их на стол. - Он хочет, чтобы ты сделала ещё одну статью.
   - Опровержение? - ему так не понравилась роль завидного холостяка? Не понимаю...
   - Что-то вроде того, он желает, чтобы ты в своей следующей статье объявила о его помолвке, - его голос звенел от напряжения, обоснования которого я не находила ни в ситуации сложившийся вокруг альфы, ни в запахе мужчины. От Рендала едва уловимо пахло страхом, вот только чего он боится?
   - И не страшно же ему, - проворчала я, не имея никакого желания снова встречаться с "Котиком", очень уж у меня неоднозначная реакция на него. Запах страха в маленьком кабинете усилился в разы. - А Неси не может сделать этого?
   - Нет, - он покачал головой. - Это условие господина мэра.
   - Хорошо, - терять работу мне не хотелось. Да и если мой гонорар будет таким же за следующую статью, то вполне окупит неудобства. - Встреча уже назначена?
   - Да. Через - он посмотрел поверх меня на стену, где висели часы - двадцать минут за тобой заедут.
   Теперь я поняла, чем было вызвано опасение редактора. Моё согласие не требовалось, он прекрасно понимал, что если я откажусь, меня увезут силой. Впору начинать и мне бояться, но, видно, это чувство у меня возникает только при угрозе брату.
   - Алекса, это была первая часть оклада, - он кивнул на бумажку, зажатую у меня в руке. - После второй продажи выплачу остаток.
   Он будто пытался подсластить пилюлю.
   - Хорошо, - я поднялась, нужно убрать чек в сумку и приготовиться к отъезду. - А где обещанный кофе?
   Шутливо спросила я, стараясь разрядить обстановку. Рендал слишком сильно нервничал, это начинало напрягать меня.
   - Мистер Жарид, - доставая из сумочки зеркальце, обратилась я. - Так теперь можно будет что-то придумать с... окружающей обстановкой?
   - Можно, можно, - пробурчал он, возясь с кофемашиной, стоявшей в углу, и тихо добавил: - Если вернёшься...
   - Мистер Жарид, - твердо произнесла я, - не нагнетайте обстановку. Хотели бы убрать, я сейчас не стояла бы здесь.
   - Смотрю, у тебя есть в этом опыт... - проворчал он, но в голосе, как и в запахе, было неподдельное волнение. - Может, он хочет, чтобы ты вступила в стаю?
   - Трое обломались уже, - чуть слышно выдала я, он искренне охнул. Ну... Хоть бояться перестал. - Помогите решить, волосы распустить или пусть убранными остаются?
   Да, стараюсь заговорить мужчину обычными девчачьими штучками, от которых они впадают в ступор, но редактор был не из их числа.
   - Распусти... Хотя... нет-нет. Так ты старше выглядишь, а то совсем на девчонку похожа, - он поставил бумажный стаканчик ко мне на стол. - Алекса? - я перестала рассматривать свое отражение в круглом зеркальце и внимательно посмотрела на мужчину. - Ты человек? - я приподняла одну бровь. - Нет, я ничего не имею против, но... Я не могу понять твой запах... Когда ты спокойная, пахнешь как человек, когда стараешься успокоить -- как чистокровный оборотень.
   - Полукровка без способности оборачиваться, - спокойно ответила я.
   - Странно... Но запах гораздо сильнее, мне даже показалось, что от тебя исходили волны силы, - я недобро посмотрела на редактора. Рендал немного сжался под моим взглядом. - Вот опять.
   Я хлопнула ресницами, ничего не понимая. Сейчас я не выпускала ничего. Это как? Или живя среди людей, я не замечала, что не всегда контролирую силу?
   Обдумать до конца мне не дала распахнувшаяся дверь. В контору быстрым шагом вошел... Рич. Мистеру Баловски совсем не жаль своего бету?
   - Готовы, мисс Радмар? - вместо приветствия выпалил он. Всем видом показывая, как ему неприятно находиться здесь. Угу...
   - Да, - спокойно ответила я, подхватив свою сумочку, попрощалась с Рендалом и подошла к парню, ожидавшему меня возле двери.
   Сегодня он был одет в строгий деловой костюм-двойку темно-серого цвета, виднеющаяся из-под него белая рубашка сильно контрастировала с загорелой кожей шеи. Карие глаза беты так же внимательно осматривали меня. Закончив своё нехитрое занятие, он отрыл передо мной дверь и пропустил вперед. Оказавшись на улице, не смогла удержаться от порывистого глубокого вздоха.
   - Многогранная Вы личность, мисс Радмар, - я блаженно прищурилась от солнышка, светящего прямо в глаза.
   - По-другому жить неинтересно, - ответила, а про себя подумала, что не всем везёт прожить жизнь так, как хочется.
   Нас ожидал чёрный внедорожник, внутри которого сидели ещё двое мужчин. Рич открыл передо мной переднюю дверцу, пропуская на пассажирское сиденье.
   - Конвой? - иронично заметила я, когда парень сел за руль.
   - С Вашими талантами стоит быть ко всему готовым, - он напустил в голос яда, но руки на руле лежали расслабленно.
   Открыто фыркнув, пристегнулась и приготовилась к поездке. Чего зря время терять на бессмысленные споры? Притом, скорее всего, в логове альфы они еще предстоят. Что-то мало верилось, что пригласили меня только ради статьи.
   - Ваш брат учится в местной школе? - на полпути к "замку" мистера Баловски спросил Рич, показывая свою осведомленность моей биографией.
   - К чему вопрос? - не скрывая угрозы в голосе, спросила я. Есть только один человек в этом мире, которого я буду защищать ценой жизни, и угрожать ему никому не позволю.
   Послышалось глухое рычание с заднего сиденья, парням не понравилось моё поведение, только мне на это наплевать. В замкнутом пространстве они не являются столь явной угрозой, я изворотливее.
   - Не стоит завязывать потасовку в движущейся машине, - прожигая взглядом бету местного альфы, обратилась я к его охранникам.
   - Вы неправильно меня поняли, - холодно заметил Рич, но запах выдал обеспокоенность. Кому же, если не ему, понимать, что я могу быть опасным противником. - Я просто проявил любопытство.
   - Неуместное, - сжимая руку в кулак, отвернулась к окну. Нужно взять себя в руки, нельзя позволить рассредоточить своё внимание.
   - Хотел завязать разговор, - поняв, что я не собираюсь нападать, легкомысленно произнёс он.
   - Неудачная попытка, - холодно ответила, наблюдая за мелькающим за окном пейзажем.
   До особняка господина мэра мы доехали в молчании. Оборотни на заднем сидении старались подействовать на меня своей агрессией, которую источали весь оставшийся путь, Рич, наоборот, старался успокоить меня. К концу дороги ситуация уже начала забавлять, но его оговорку про Тима я не забыла, поэтому в дом заходила с настороженностью, которую пыталась не показать окружающим. Вряд ли кто-то мог заметить это, но запах...
   Уверенным шагом прошла по "музейному" холлу. Бета шел впереди, ведя меня к месту встречи, замыкали наше шествие "конвоиры". Их сверлящие взгляды я ощущала между лопатками, они не заставляли опасаться, а просто не нравились. Рич поднялся по лестнице и провел по коридору в кабинет хозяина дома. В нём я уже была ещё в прошлый раз, когда фотографировала личное пространство мистера Баловски.
   Обычный кабинет обычного альфы, ничего нового. Стол у окна, книжные шкафы сбоку, несколько кресел, обтянутых кожей. Вроде бы всё... А! Пейзаж ночного леса на стене. Вот теперь точно всё! Интерьер был в холодных синих тонах. К удивлению, нас тут не ждали. Зачем же посылал за мной с конвоем?
   Не дожидаясь разрешения, присела в кресло напротив стола. Закинула ногу на ногу и положила руки на подлокотники, придавая своей позе больше вальяжности и беззаботности, хоть внутри и была готова к нападению.
   Рич дождался, когда "конвой" покинет нас и, подойдя к столу, прислонился с моей стороны к гладкой чёрной поверхности, по которой блуждал мой взгляд. На ней лежала только газета, ясное дело, с моей статьёй. Предмет обсуждения выяснила, но что же будет дальше? Неужели "Котик" простит то, что я его откинула от брата?
   - Надеюсь, Вы не обиделись на ребят, - бета кивнул на закрытую дверь. - Они не доверяют вам.
   - У нас это взаимно, - лучезарно улыбнувшись, ответила я. Обиделась? Я просто зла, никакой обиды.
   - Вы странно реагируете, когда упоминают Вашего брата, - легкомысленно заметил он.
   - Разве? - благожелательность испарилась из моего голоса. Я произносила слова четко и твердо: - Как же человек должен реагировать, когда побеждённый противник упоминает его родственника?
   Перевёртышу не понравилось напоминание о произошедшем. Его поза изменилась, стала более опасной. Плечи напряглись, руки вцепились в край стола, словно он из последних сил удерживал себя на месте, ноздри начали раздуваться, а глаза зло прищурились. Отмечая всё это, я опять улыбнулась, нарочито сохраняя расслабленный вид.
   - У вас уникальная способность приводить в бешенство моего бету, - раздался голос Кристиана Баловски от двери. Как ему постоянно удается подобраться ко мне так, что я не замечаю?
   - Не думаю, - я медленно скользнула взглядом по объекту нашего обсуждения. - Просто он не привык получать отпор. Вседозволенность ослепляет.
   Парень постарался сдержать рык, но и я, и альфа заметили его.
   - Рич... Попроси принести нам кофе, - "Котик" правильно расценил, что долгого нахождения со мной в одной комнате его бета не выдержит, и всё может закончиться куда хуже, чем на ринге. Оборотень быстро покинул нас, не забыв напоследок хлопнуть дверью.
   - Ужасное воспитание, - насмешливо констатировала я. Мистер Баловски бесшумно прошел по кабинету и присел в своё кресло.
   - Вы сегодня в образе синего чулка? - в тон мне спросил он. В ответ я вопросительно приподняла брови. - В первую нашу встречу Вы были в образе женщины-вамп, при второй -- бойцом, при третьей -- домашней кошечкой, сейчас, - он окинул меня тяжелым взглядом, - синий чулок.
   - Да? - неискренне удивилась я. - Не знала, что деловой стиль у Вас ассоциируется с синим чулком. Нужно будет использовать эту информацию в статье о Вас.
   - Насчет статьи, - он пнул что-то тяжелое возле себя, и из-за стола появилась коробка с письмами. Нет, пусть это будет не то, что я думаю. - Это только те, что принесли сегодня утром, - подтвердил мои опасения он и продолжил: - Без марок. Почтальон прибудет завтра. Думаю, этой коробки уже не хватит.
   - Прекрасная вышла статья, - не смогла сдержать улыбки и иронии в своих словах. Кто же знал, что она так подействует на дам, но это же не мои проблемы. В статье написана чистая правда. - Вы хотели поговорить о новой?
   - Да, но чуть позже, - безапелляционно заметил он и, выдвинув ящик стола, достал папку из плотной коричневой бумаги. Раскрыв её, он начал зачитывать: - Алекса Радмар, двадцать лет, сирота, есть младший брат, Тимас Радмар семнадцати лет...
   Он оторвался и посмотрел на меня, только усилием воли я заставляла себя не напрячься. Он влез в мою личную жизнь, на запретную территорию. Выдержав его взгляд, я переместила положение ног, теперь другая нога покоилась поверх.
   - Что случилось с вашими родителями? - деловым тоном уточнил он.
   - В досье должно быть об этом написано, - голосом, пронизанным льдом, ответила я, стараясь удержать воспоминания под контролем.
   То, что в "деле" обо мне есть детальная информация о смерти мамы и папы, я не сомневалась, тогда об этом писали все местные газеты, говорили в новостях по радио и телевидению. Нападение на охраняемой территории, где проживают самые влиятельные личности нашего городка, было нонсенсом. Тогда многие переполошились. Наш дом превратили в... Даже слов не подберу. Внутри остались целыми только крупные предметы мебели, и то не все. Всё, что было возможно, разбили, сломали, разорвали. Папу... Папу растерзали. Он до последнего старался защитить маму. Мама... Мама погибла быстрее. Все, кто знал про оборотней, поняли, что это было нападение перевертышей. Официальное расследование не дало ничего, а дядя... Барт сказал, что это была кочующая стая. Но я не верю. После того, что он предложил мне, не верю ни единому его слову, когда смогу обеспечить Тиму нормальное будущее, я обязательно вернусь, чтобы разобраться во всём. В тот роковой день мы с братом должны были тоже быть дома, но мы отправились в поход с ребятами из школы, а не из стаи, поэтому об этом знали только родители. Если бы я тогда не ушла, я бы могла защитить... помочь... Папа не сражался бы один...
   Кулаки невольно сжались, и злость на себя прорвалась наружу.
   - Интересно, - мистер Баловски всё это время наблюдал за мной и, конечно, уловил момент, когда я дала слабину.
   - Что именно вам интересно? - лёд в голосе не пришлось играть, как и угрозу, скользившую между нами, слишком больную рану он зацепил, слишком свежую.
   - Ваш отец был оборотнем с ипостасью барса? - игнорируя мой вопрос, спросил он.
   - Это не секрет, - я заставила себя разжать кулаки и даже смогла холодно улыбнуться. Мои проблемы только мои. И знать о них никому не нужно.
   - У вас нет второй ипостаси? - блин, просто допрос какой-то.
   - Нет, поэтому для стаи я не имею никакой ценности, - отрезала я, пытаясь скорее прекратить этот разговор.
   - Это уж позвольте решать мне, - он закрыл папку, лежавшую на столе, и откинулся в кресле, начиная изучающе рассматривать меня. - Мисс Радмар, что вы знаете об ипостаси барса? Женской его вариации?
   - Ничего, - передернув плечами, резко ответила я, не понимая, чего он от меня хочет. Ненавижу ситуации, когда я не держу всё под контролем.
   - Это многое объясняет, - он посмотрел на стеллаж. - Возьмите, пожалуйста, книгу со второй полки.
   Я скептически посмотрела на него. Это ещё зачем?
   - Мисс Радмар, я же не прошу о многом, - и обволакивающим голосом добавил: - Пожалуйста.
   Сделав глубокий вдох, встала и подошла к шкафу с книгами, несколько секунд просто рассматривала их, стараясь понять, какая из них нужна.
   - Мистер Ба...
   - Чувствуешь? - от его шепота, раздавшегося у меня над ухом, по телу прошлась теплая волна, и мой зверь внутри будто потянулся. - Твоя кошка откликается возле меня.
   - Кошка? - сарказма в моем голосе хватило бы на троих.
   - Да, - его ладони легли на мою талию, почему-то совсем не хотелось их сбросить. - Можешь и не пытаться отрицать. Я чувствую её. Оборот у женщин проходит сложнее, чем у мужчин, - он говорит тихо, все сильнее приближаясь к моей шее, и последние слова вызвали вибрацию внутри. - Для того чтобы женщина-барс могла перекинуться, рядом должен быть самец такой же ипостаси.
   - Как-то неправдоподобно звучит, - я сделала быстрый шаг вперед и почти уперлась грудью в стеллаж.
   - Вспомни, как твой зверь отзывался возле отца, - возвращая меня на место, произнёс он. - Так мы устроены. Первый оборот самый опасный, а в таких как мы заключено слишком много силы, если не будет рядом того, кто сможет удержать барса, то погибнут многие.
   Он отходит, а меня уже бьёт крупная дрожь. Колени подгибаются, и вызвано это осознанием того, что вторая ипостась у меня не потеряна, или его близким нахождением, я никак не могу понять.
   - Барс может уничтожить самостоятельно целую деревню. Природа сама регулирует такие моменты, - нормальным голосом сказал он.
   - Почему тогда рядом с папой не произошел первый оборот? Возраст был подходящий, - я не сдаюсь, хоть и чувствую себя странно, но мысли продолжают двигаться в нужном направлении. Кровь стучала в висках, а голос хрипел.
   - Наверное, - неуловимым движением меня развернули и прижали спиной к шкафу, постаралась оттолкнуть его, но вышло вяло. Разозлилась на саму себя, почему тело рядом с ним подводит? Мистер Баловски наклонился и, обжигая своим дыханием мои губы, насмешливо произнес: - Потому что ты слишком чистая девочка.
   - Что? - злость медленно, но уверенно трансформировалась в ярость. Я впилась пальцами в его грудь, нажимая сильнее, чтобы он отошел хоть на полшага. Его запах давно начал дурманить, но здравый смысл был сильнее.
   - У тебя же ещё никого не было, - он стоял, как нерушимая скала. Впервые мне не хватало сил справиться с кем-либо. Да, какой там справиться, даже с места сдвинуть. Одной рукой прижав меня к своей груди, второй подхватил за подбородок и заставил смотреть ему в глаза, продолжил говорить со злобой: - Хочешь научиться оборачиваться, тогда должна находиться рядом со мной и, соответственно, лишиться девственности. Одно без другого не получится.
   - Отпусти меня, - отчеканила я слова, наплевав на реакцию своего тела.
   - Ты меня не слышала? - он иронично заломил одну бровь. Да чхать я сейчас хотела на всё, что ты мне скажешь, мой милый "Котик". Я не игрушка и не безвольная кукла.
   - Одно без другого не получится? - небрежно переспросила я, он уверенно кивнул. - Но это не значит, что второе должно произойти с тобой. Не так ли?
   Я нагло улыбнулась, смотря в его глаза, которые превращались в темно-синие океаны плещущегося гнева. Налюбовавшись, добавила:
   - Отпусти меня, - он прикрыл веки на несколько секунд. О да... Я могу довести до бешенства не только твоего бету, мистер Баловски.
   Он оторвал меня от пола и донёс до ближайшего свободного участка стены, вжав в неё своим телом, неторопливо стал склоняться к моим губам. Ан-нет, это в лесу я была готова на всё. Сейчас я знаю, что у тебя есть невеста, и это точно не я. Резко отвернувшись, стала с преувеличенным интересом рассматривать дверь. Его губы коснулись основания моей шеи, но поцелуй быстро перерос в укус, легкий, имеющий больше интимного подтекста, чем желания наказать или сделать больно.
   - Сколько раз тебя уже клеймили? - не отрываясь от моей кожи, шепнул он.
   - Это какое имеет значение? - злость смешивалась с каким-то непонятным предвкушением, совсем несвойственным происходящему.
   - Самцы... - обжигающий поцелуй заставил вздрогнуть, - ищут сильную самку, - ещё один, но чуть выше. Борюсь с желанием закрыть глаза, чтобы отрешиться от реальности и уплыть в мир его ласк. - Так заведено природой, а ты... - его рука плавно скользит по моей юбке вниз. - Ты одна из сильнейших, поэтому никто не может устоять.
   Его слова, как электрический разряд, вбиваются в мозг. То есть, всё, что сейчас происходит, только зов природы, как оборот, как желание есть... Вот ...
   - Отпусти меня, - в третий раз уже не прошу, позволяю себе выпустить весь гнев, всё раздражение, всё презрение.
   В голове пульсирует только одна мысль: "Ненавижу!". По большей части я ненавижу всех повстречавшихся мне альф, но его... Он будет в этом списке на первом месте.
   - Ух ты ж е... - в кабинет вошел Рич и худощавый парень моего возраста.
   У обоих моментально на лбах выступила испарина, бета мистера Баловски покачнулся, но устоял, второму пришлось схватиться за косяк двери, чтобы не упасть. Кажется, я переборщила с эмоциями. Улучив момент, оттолкнула опешившего оборотня, до этого удерживающего меня.
   - Господин мэр, наш разговор окончен? - одёрнув юбку, холодно спросила я, борясь с желанием хоть кого-то убить в этой комнате.
   - Нет, - зло процедил он, стараясь пригвоздить меня взглядом. Не подействовало, я продолжала смотреть на него с вызовом. Он развернулся на каблуках до блеска начищенных туфель и вернулся в своё кресло, недолго думая, я присела в своё.
   - Что же... Тогда самое время приступить к обсуждению статьи в газете о вашей помолвке, - достала из сумочки, до этого висевшей на подлокотнике кресла, блокнот и приготовилась записывать основные требования. Ручка в руках тряслась от переполнявшей меня злости, а пальцы второй руки впивались в твердый переплёт до побелевших костяшек.
   - Это подождёт, моя невеста приедет только через три дня. - Медленно, глубоко вздохнув, удержала крутящиеся на языке ругательства в сторону этого... альфы. Зачем? Он только что старался соблазнить меня! У него девушка, с которой он собрался связать судьбу, должна приехать через несколько дней.
   Молнией в голове прокатилось осознание.
   ОН. РЕШИЛ. СДЕЛАТЬ. МЕНЯ. ОФИЦИАЛЬНОЙ. ЛЮБОВНИЦЕЙ.
   Кобель!!!
   Видно, всё-таки не смогла не выразить свое отношение к нему запахом. Кристиан Баловски подобрался в кресле, словно готовясь к словесной пикировке. Нет, "Котик", я не подарю тебе такого удовольствия. Я буду просто ненавидеть тебя и сбегу при первой возможности с твоей территории. Как говорится: "рыба гниет с головы".
   - Мы выяснили про твою вторую ипостась, - начал он, так и не дождавшись ответа на свою фразу про невесту. - За тобой будут охотиться самые сильные самцы. Как понимаешь, все они находятся в моей личной охране.
   - Вы переживаете за меня? Не стоит, я могу за себя постоять, - от моего голоса температура в комнате понизилась, а бедный парень, который пришел с Ричем, даже вздрогнул.
   - Не за тебя, за них. Мне не нужно, чтобы ты покалечила их перед предстоящим мероприятием, - осадил он меня. Ну... Это он так подумал, я же... Ничего, просто приняла его слова к сведению, привыкла уже, что никто не заботится обо мне, кроме Тима.
   - Помолвки? - уточнила я, он кивнул. - На какую дату назначено мероприятие? Сколько должно быть гостей? Все ли будут из нашего города?
   Он сухо отвечал на мои вопросы, я делала пометки в блокноте, чтобы использовать потом эту информацию в статье.
   - Этой информации мне хватит, - я уверенно закрыла свою записную книжку. - Вы хотите, чтобы информация о вашей помолвке была опубликована до мероприятия или после него?
   - После.
   - Хорошо, тогда мне нужно будет прийти на него и сделать несколько фото Вас с невестой и гостей, - я собралась встать, но рука Рича легла мне на плечо, заставляя остаться на месте. Выразительно глянула на его ладонь, потом в глаза беты. Он быстро убрал руку, но не отошел от моего кресла.
   - Мисс Радмар, - деловым тоном начал "Котик", - мы не обсудили ситуацию, возникшую вокруг вас, - я приподняла брови и немного склонила голову набок, показывая высшую степень заинтересованности. - Я уже сказал, что мне не выгодны сейчас Ваши постоянные бои с представителями моей охраны. Поэтому Вам придётся некоторое время позаниматься с нами, чтобы проявить свою силу в дружеских спаррингах, а не в настоящих боях.
   - У меня нет на это времени, - пожав плечами, ответила я. - Это будет мешать моей работе.
   - Это не обсуждается, - с ледяным спокойствием он постарался надавить на меня.
   - Разве? - искренне изумилась я. - Извините, мистер Баловски, но я не вхожу в вашу стаю, и приказать мне вы не можете, также не являюсь вашей подчиненной. Притом... Я привыкла сама решать, что мне нужно, а что нет.
   - Вы готовы лишиться возможности обращаться из-за гордости? - слегка удивленно спросил он.
   - У меня есть время, чтобы найти другого представителя для помощи в этом деле, - сейчас я имела в виду не лишение девственности. - При желании сделать это очень легко, - я говорила про сильнейшего, который сможет удержать мою животную ипостась при обороте. Всё же разговор с господином мэром был очень продуктивным, хоть и оставил после себя мерзкий осадок.
   - Вы готовы рискнуть братом? - я обхватила пальцами подлокотник кресла и с угрозой подалась вперед. Нельзя трогать Тима, никому. - Вы меня неправильно поняли, - он не показал своей озабоченности моим поведением. - При Вашем обороте он первый, кто может пострадать, как понимаю, Вам удалось подчинить его. Он - Ваша стая и не оставит в этот момент, будет до последнего защищать.
   - Думаю, - в разговор вступил Рич, словно переговорщик между враждующими сторонами, - мы неправильно начали. - Он вопросительно посмотрел на альфу, тот в ответ едва уловимо кивнул. - У нас есть заинтересованность в сотрудничестве именно с Вами, мисс Радмар.
   - В чем именно она заключается? - раздражение завязалось крепким узлом в груди. Кому бы понравилось, что его хотят использовать вслепую? Никому, и я не исключение.
   - На приём прибудут альфы других стай, нам нужен представитель на переговорах, на которого не подействует влияние их силы. Для обычного оборотня сложно находиться рядом с одним вожаком, а с пятью почти невозможно. На этом мероприятии будут проведены серьёзные переговоры, на которых помощник Кристиана должен быть в нормальном состоянии.
   - Пять альф... - задумчиво протянула я, со времени изгнания из стаи я повстречалась с тремя, это если учитывать и мистера Баловски. - Можно узнать их имена?
   Мне тут же протянули лист, который до этого держал бета. Всего пять имен... Так... С Мариксом -- я не знакома, а вот остальные...
   Кингзман -- серый волк, с ним я повстречалась через три месяца свободной жизни. Тогда я серьезно задумывалась о том, что Тиму нужна стая, и я одна не справлюсь с ним, какой же... я была. Мне стоило насторожиться ещё тогда, когда я впервые приехала к ним в дом. Серая прохудившаяся халупа посреди леса. Тогда мне показалось, что стая старается быть ближе к природе, и в каком-то смысле оказалась права. Они ненавидят слабых или других, полностью подтверждая то, что выживает сильнейший. Мне вежливо объяснили, что меня принять никак не могут, ибо у меня нет второй ипостаси, а вот брата возьмут. Тогда решила поселиться в городе недалеко от них. Расставаться с Тимом я не хотела, но прекрасно понимая, что ему нужно постоянное общение с себе подобными, решила рискнуть. Как же я себя потом ругала. Да чего там потом, я до сих пор простить себе это не могу.
   Обустройство на новом месте заняло всего несколько дней. Устроившись официанткой в местное кафе, сняла дешевую комнатку и в первый же выходной отправилась в гости к брату. Каково же было удивление, когда меня не пропустили на территорию их стаи, ещё большее удивление вызвали оборотни, когда я проникла под покровом ночи к ним. Специально зашла со стороны леса, там забор легко можно было перепрыгнуть с раскидистого дерева. Ну... Не совсем легко, со стороны стаи до него было не добраться, а из леса получилось перепрыгнуть. В тот момент мне показалось это странным, обычно забором отгораживаются от угрозы из вне...
   Пробираясь между амбарами безмолвной тенью, я услышала шум из одного из них. Не такой, который издают несколько разговаривающих, а словно там бушевала толпа, что оказалось не так далеко от истины. Внутри проводились бои между полукровками. Этот су... хотя кобель, мистер Кингзман принимал к себе полукровок, чтобы выставлять их на кровавые бои друг с другом. Кстати, именно тогда я познакомилась с Дином.
   Возле одной из стен стояли клетки, в которых держали полукровок, что было дальше... Дальше я вызвала на бой бету Кингзмана, к сожалению, никак не могла сделать этого с альфой. Если бы он только был один... А так, на глазах у толпы, имел полное право отказаться, потому как полукровка без второй ипостаси не имеет права посягать на место альфы. Его бету заменили на трёх взрослых оборотней -- двух мужчин и женщину, все были волками. Скорее всего, если бы там был хоть один медведь, я не справилась бы. Моим выигрышем было освобождение брата и разрешение нам покинуть территорию стаи. Это был один из самых трудных боёв в моей жизни, победила я, правда, только каким-то чудом. После окончания ко мне подошел Дин, забрал меня и брата, усадив в свою машину, увез оттуда. Выкарабкивалась около трёх недель, всё это время мы жили в его клубе. Ещё тогда он предложил мне начать участвовать в боях. В то время он как раз колесил по соседним местам, чтобы найти себе протеже. Бывший босс сам когда-то был бойцом, но в связи с возрастом уже отошел от этого. Нет, он не старый. Что-то около сорока, но против, как он говорил, молодняка ему уже не выстоять. Темнокожий, высокий, лысый мужчина сам начал устраивать такие мероприятия, которые у него, к слову сказать, пользовались успехом. В отличие от того альфы, бои у Дина были добровольными.
   Всё время, которое я выздоравливала, меня не отпускали мысли об оставшихся там ребятах. Все клетки были заполнены подростками. В голову пришла только одна идея... Оповестить полицию. Нет, не местную. Когда я смогла более-менее передвигаться, я отправила несколько писем в региональные инстанции, это было в первый раз. С тех пор я делала это каждый месяц, не знаю, изменила ли что-то, но я старалась хоть как-то помочь молодым перевёртышам, которых наивные родственники оставляют в этой стае.
   Я позволила себе поджать губы в неодобрении, связываться с таким... Может выйти себе дороже. Следующее имя тоже не порадовало.
   Шакпи -- ещё один волк. С ним я сталкивалась косвенно, в отличие от его брата, это был второй уб... гад, который клеймил меня. Шакпи забирал того после боя со мной. Вообще, тогда вышла глупая ситуация. Мы с Тимом отправились в кино, где к нам прицепилась пьяная компания. Мы жили сами уже больше года. Я повздорила с одним из шайки, но ничего серьёзного не предвещалось, и когда компания немного поутихла, я потянула Тима в сторону, чтобы побыстрее покинуть темный переулок. Стоило мне повернуться спиной, и этот урод укусил меня.
   Шакпи не стал раздувать из произошедшего проблему, и мы мирно разошлись. Потом я узнала, что он, в общем-то, неплохой альфа, но примыкать к его стае желания не возникло. К тому же у него какой-то пунктик насчет полукровок.
   Следующим шел... Кто бы сомневался, мой дядя - мистер Радмар. И заканчивало список имя самого мистера Баловски.
   Значит, он узнал про дядю. Неудивительно, но неприятно.
   - Я всё же откажусь, - положив лист на стол, уверенно произнесла я.
   - Это из-за Вашего дяди? - иронично протянул мистер Баловски.
   - Это из-за того, что я знакома почти со всеми ними, - я указала на список. - Выводы из нашего общения можете сделать на своём примере.
   - Это будет только плюсом, - но я уже не слушала его и начала подниматься. В этот раз Рич не рискнул останавливать меня.
   - До встречи, мистер Баловски, - оборвала его на полуслове, слушать больше не хотелось. У меня своих проблем полно, чтобы ввязываться ещё и в игру между альфами.
   - Переговоры будут связаны с полукровками, - сказал он уже в мою спину. Я замерла, ожидая продолжения. - Я хочу добиться, чтобы все полукровки были отданы в мою стаю.
   - Зачем Вам это? - повернувшись, спросила я, не сводя с него испытующего взгляда. На примере Кингзмана можно придумать очень много способов использовать ребят в своих целях.
   - Я считаю, что их необоснованно считают неполноценными. Ваш пример яркое тому подтверждение. Я не просто так открыл местную школу с возможностью обучения необычных оборотней. Многие, кто оканчивает её, остаются на моей территории и, соответственно, входят в стаю, что меня устраивает. Увы, не все могут себе позволить обучаться в ней, а многие и не знают про существование таких школ. Мисс Радмар, пример Ваших родителей уникален, очень редко полноценный оборотень связывает свою жизнь с обычным человеком. Обычно полукровки появляются у женщин, которые до этого и не знали о существовании перевёртышей.
   - Так Вы решили стать крёстным отцом для всех этих ребят? - не скрывая сарказма, спросила я, но в своё кресло вернулась. Возможность спасти ребят из логова Кингзмана не позволила мне уйти.
   - Можно это и так назвать, - в тон мне ответил он.
   - Со мной Вы себя повели не как крёстный, - едко заметила я. У "Котика" заходили желваки на скулах. Я вопросительно приподняла брови. Да-да... На память я не жалуюсь... И преувеличенным обожанием к тебе не страдаю, хоть и с трудом контролирую своё тело, но мозг у меня никто не отобрал.
   - Мисс Радмар, - Рич привлекает моё внимание, а худощавый парнишка продолжает мяться возле него, - Вы согласны?
   - На что? - нет, серьезно, мне никто не сказал, чего именно от меня ожидают.
   - В дни мероприятия Вы будете личным помощником мистера Баловски, - пояснил он.
   - Что от меня будет требоваться? - я не вхожу в их стаю и не знаю, чего они добиваются от других.
   - Быть на подхвате, замечать странности, не поддаваться на провокации. В нашей команде будет двое. Я и Вы. Обсуждения, которые не сможет вести альфа, буду проводить я, Вы мне нужны для подстраховки, чтобы на меня не подействовал кто-то другой. Один альфа не подавит зов стаи, но четверо смогут. Вы будете своеобразным моим щитом, - он неторопливо доносит до меня информацию, но я замечаю его нервозность.
   - Какая выгода будет для меня? - за полукровок я рада, конечно, и искренне надеюсь, что получится их вытянуть с территории Кингзмана и моего дяди, но если просто соглашусь, то потом не отвяжусь от подобных "просьб".
   - Вам мало того, что приобретёте способность оборачиваться? - вот же зациклился господин мэр. Да, для меня это важно, но я далеко не дура.
   - Привлекает такой поворот, но Вы правы, для меня этого мало, - вежливо улыбаясь, спокойно отвечаю ему. Он достал чековую книжку, написал на ней сумму с пятью нолями и поставил свою подпись.
   - Этого хватит? - протягивая мне чек, с тем же спокойствием спросил он.
   - К этому добавить еще статью о Ваших подопечных, - выразительно покосилась на Рича, который нервно дёрнул плечом. Да, я уже в курсе, что и все приближенные местного альфы не любят давать интервью. - И я соглашусь.
   - Хорошо, можете заняться этим во время тренировок, - он царственно кивнул. А у меня словно лампочка в голове загорелась! Это про какие тренировки он говорит? - Завтра начнем. Обычно мы собираемся к семи утра, успеете?
   - Нет, я брата отвожу в школу, - я качаю головой. Добираться Тиму недалеко, но бросать его в первые дни никак нельзя, он должен чувствовать мою поддержку.
   - Тогда к восьми будем Вас ждать. Как раз ребята разомнутся, - тут он посмотрел на паренька, продолжавшего мяться у второго кресла. - И еще... У меня будет к Вам личная просьба. Мы бы хотели отследить с научной точки зрения ваш оборот.
   - Что? - возмущение смешалось с шоком. Я им что, кролик подопытный?
   - Хотелось бы понять, какие будут идти изменения, чтобы предотвратить последствия, и с чем именно связан оборот. - Парень, которого мне так и не представили, быстро заговорил и начал сжимать и разжимать кулаки. - Понимаете, всё, что известно о самках барсов... - под моим грозным взглядом он замялся и исправил своё выражение. - О девушках, которые имеют вторую ипостась барса, то, что их оборот связан с сильным самцом и... некоторыми аспектами личной жизни, но если нам удастся понять принцип... Возможно, мы сможем исключить что-то, а девушки смогут оборачиваться. Поймите, не всем везёт встретить сильного самца до лишения... до момента вступления во взрослую жизнь, и эта способность утрачивается....
   Он ещё долго что-то объяснял мне, а я словно выключила звук. Есть такие люди, которые при волнении начинают нести ахинею. Кажется, этот парень прямое подтверждение. Я расспрошу его обо всём, но позже... Когда не будет рядом мистера Баловски, и парень немного успокоится.
   - Что от меня потребуется? - оборвав его трещание, спросила я. Думаю, если я этого не сделала бы, то слушали мы его ещё долго.
   - Ничего особенного! - пылко заверил меня парень. - Мы возьмем несколько анализов и проведем полное обследование. Нужно сделать МРТ, ЭХГ, хорошо бы изучить активность мозга, но у меня пока нет нужной техники, но Вы не переживайте, её на днях доставят... Еще обязательно посмотреть на параметры крови и... И замерить нормы физической выносливости.
   Я тихо приходила в ужас от перспективы быть препарированной лягушкой. Несмотря на молодость, у этого ученого энтузиазм зашкаливал. Мои глаза округлялись всё больше, потому что список юного натуралиста на пригодность подопытного никак не заканчивался. Я медленно, но уверенно вернула чек на стол и прямо встретила взгляд синих глаз альфы, в которых сейчас прыгали смешинки, а уголки губ подрагивали, силясь сдержать улыбку. Я ничего не сказала, только отрицательно покачала головой.
   - Неужели Вы испугались? - а в голосе столько неприкрытого превосходства, захлебнуться можно.
   - Боюсь, у меня нет столько свободного времени, - парировала я. Страха как такого не было, но... Зачем оно мне нужно? С планами юного ученого мне в лаборатории вид на жительство выдадут. Да никакой гонорар не покроет этого.
   - Что вы? Что вы! - ученый сильно заволновался, наполняя воздух вокруг нас почти ощутимой горечью разочарования.
   Он -- фанатик своего дела. Это жутко для такого молодого парня. Вместо того чтобы ходить на свидания с девушками, он поселился в своей лаборатории и смотрит на окружающих только как на объекты исследования.
   - Это займет от силы два дня, - я с неприкрытым недоверием посмотрела на него. - Ну... Еще нужно будет раз в неделю делать тесты, - я глубоко вдохнула и задержала дыхание, чтобы не послать парня туда... вот туда. Заметив то, что моё терпение на пределе, он быстро, с мольбой в голосе, добавляет: - Но последующие тесты будут занимать всего пару часов.
   - Мисс Радмар, - к нему на помощь приходит "Котик", - Вы должны понять, что так вы сможете помочь многим девушкам.
   - Должна? - ехидно переспросила я, альфа едва уловимо поморщился. И я думаю, что ничего не должна. На миг прикрыв глаза, я приняла решение. - Я соглашусь только при условии, что смогу отказаться от любого исследования, если оно мне покажется необоснованным, и вообще отказаться от участия в... этом.
   - Хорошо, хорошо, - опережая альфу, отвечает ученый. - Я не буду ни на чем настаивать. - И с надеждой спросил: - Приступим сейчас?
   Мой тяжелый взгляд его немного отрезвил и заставил объясниться:
   - Мне нужно, как можно раньше сделать анализ крови, пока вы несильно много времени провели рядом с мистером Кристианом Баловски.
   - Ладно, - сдаюсь я и поднимаюсь с кресла. - Надеюсь, что ЕСЛИ у меня появится вторая ипостась, то всё останется в тайне. Я не хочу, чтобы об этом кто-либо узнал.
   После моих слов мэр награждает меня задумчивым взглядом, от которого появляется неприятная чесотка. Рассказывать о том, что не хочу, чтобы об этом узнал именно дядя, незачем. Поэтому сделала вид, что ничего не заметила, подошла к юному ученому и взяла его под руку.
   - Ведите, - милостиво разрешила я и, обдав его лучезарной улыбкой, добавила: - Только учтите, я сегодня еще не успела позавтракать, так что мой голодный обморок будет на вашей совести.
   У парня были красивые зелёные глаза, обрамленные пушистыми чёрными ресничками, прямой нос, заостренные скулы, подойдя ближе, поняла, что он не худой, скорее жилистый, просто ещё не успел набрать массу. Иссиня черные волосы растрепанны, будто он только проснулся, и во всем его образе было что-то такое... Нежное... Нет. Невинное.
   Он слитным движением свободной руки взъерошил свои волосы, пройдясь раскрытой ладонью ото лба до макушки. Хм... Это проясняет, почему у него такая прическа.
   - Еще нужно что-то с феромонами придумать, - проворчал он себе под нос, и это было так мило. Он мне напомнил Тима. Я, не скрываясь, открыто рассмеялась.
   - Прежде чем говорить девушке, что хотите её изучить и как именно собираетесь это сделать, нужно хотя бы представиться, - беззлобно пожурила его, совсем как брата. Если опустить его фанатичный интерес к моей животной ипостаси, то он вполне приятный парень.
   - Ой! - он шлепнул себя по лбу. - Извините, мисс Радмар. Я -- Николас Коловски.
   - Приятно познакомиться, мистер Коловски, - весело произнесла и добавила: - Ну что, идём?
   - Конечно, конечно... - он посмотрел на альфу поверх моего плеча, я тоже обернулась и поймала тёмный взгляд Котика на себе. В его глазах разгорался шторм. Да, я не со всеми бываю прожженной стервой. Кристиан кивнул, позволяя нам уйти. Я с радостью покидала кабинет мэра, держа за локоть своего спутника и меня ни капли не волновали взгляды, сверлившие мою спину.
   - Это будет сложнее, чем мы думали? - услышала я голос Рича, когда Николас закрывал дверь. Парень посмотрел на меня и... подмигнул. Я с трудом сдержала смешок.
   Предложив мне руку, которую я с радостью приняла, повел по коридору. Мы спустились на первый этаж, миновав другой коридор, спустились в подвал. Нет, он не был тёмным и серым, наоборот -- много света, светлые стены. Но было в этом что-то напоминающее больницу. Хоть я никогда и не лежала в них, но искренне не любила. И отсутствие окон просто угнетало.
   - И Вам не любопытно, о чём они говорили? - тихо спросил он, когда мы шли по светлому коридору мимо дверей с окошками, за которыми виднелись другие комнаты.
   - Любопытно, мистер Коловски, - вежливо ответила я. Понятное дело, что интересно, но проявлять этого нельзя. Я не обычная девушка, которая не понимает, что проявленное не вовремя любопытство может нанести вред.
   - Нет-нет... Для Вас просто Ник, - он открыл передо мной дверь, пропуская внутрь обычного больничного кабинета с кушеткой и письменным столом. - Они говорили про Вас.
   - Ну... Это уж я поняла. - Мне указали на кресло, стоящее посередине, похожее на стоматологическое. Я спокойно присела и начала следить за передвижениями Ника.
   - В кабинете альфы Вы специально выпустили призыв? - он надел белый халат и прошел к металлическому до блеска начищенному столику, на котором стояли в подставке разноцветные пробирки, судочки, колбочки, пузырьки. Да... Это всё для меня одной?
   - Нет, - мой тон остался беззаботным, но следить за парнем я стала на порядок усерднее. - Я просто хотела проявить дружелюбие.
   - Я так и подумал, - он кивнул своим мыслям, стоя ко мне спиной.
   - О чём Вы? - не поняла я.
   - На "ты", пожалуйста, - он продолжал стоять ко мне спиной, удивительный оборотень. - Я о том, что такие девушки, как Вы, могут обратить внимание на таких, как я, только чтобы заставить сильного самца ревновать, - его заявление выбило из меня воздух не хуже мощного удара. Это же он когда себе успел напридумывать такое?
   - Ник, я самодостаточная личность, - твердым, уверенным тоном сказала я. - Если мне захочется подружиться, как ты выразился, с сильным самцом, то и общаться буду с ним. Мне не нужно самоутверждаться за чужой счет.
   Пока я говорила, он повернулся ко мне, видно, стараясь понять, вру я или нет. Но в своих словах я была уверена. Ник мне понравился своим энтузиазмом, если бы он ещё был направлен не на меня, так вообще было бы чудесно. К тому же подружиться с доктором, который будет тебя исследовать... тьфу! Чувствую себя лабораторной крысой. Который будет... эм... заниматься моим здоровьем -- нормально.
   - Вы хотите сказать, что предпочли бы им меня? - он приблизился ко мне, держа в одной руке шприц, во второй - все необходимое для того, чтобы взять кровь из вены.
   - Может, сначала на свидание пригласишь? - насмешливо заметила я, поражаясь его прыти.
   Парень промолчал. Я же ни на чем не настаивала. Этот разговор исчерпал себя. Ник ловко наполнил шприц темно-красной жидкостью из моей вены.
   - Ник, а что ты имел в виду, когда говорил про призыв? - сгибая руку в локте, смотрела на то, как он наполняет пробирки из шприца.
   - Это то, о чём переживает альфа, допуская Вас к тренировкам с остальными ребятами. - Он отставил пробирки и отправился в угол кабинета за страшным агрегатом на колёсиках, подвез его ко мне и начал надевать прищепки на кончики пальцев, а к груди прилепил круглые присоски, от которых тоже шли проводки. - Вы не контролируете это, а между парнями может возникнуть непонимание.
   - Что я не контролирую? - Ник включил прибор, тот тихонько пикнул раз, другой...
   - Силу самки, идущую наружу. Это что-то вроде, как меняется запах, когда у самок приходит момент удачного оплодотворения, но всё равно это другое. Тут не только феромоны замешаны, а так же ваша внутренняя сила. В кабинете из-за её воздействия мне сильно захотелось... - он сделал паузу, подбирая слова, - прикоснуться к Вам, а это было только ваше желание подружиться. Теперь представьте, что случится, если Вы направите её на объект, который вам понравится. Это своеобразный кратковременный приворот. Но загвоздка даже не в этом... Любой оборотень будет рад попасть под Вашу силу, - словно извиняясь, произнес он. - Проблема в том, что Вы неосознанно воздействуете на всех самцов, которые находятся в небольшом радиусе от Вас. Как вы не поняли этого раньше?
   Вопрос явно был риторический.
   Как? Как... Кроме Тима у меня уже давно не было друзей среди перевёртышей. И завести их желания не возникало, поэтому и не знала. Негде было узнать... Это как же мне теперь научиться управлять силой? В городе оборотней с таким умением могут возникнуть проблемы...
   - Вы научитесь контролировать это, когда приобретете вторую ипостась, - поняв ход моих мыслей, успокаивающе произнёс он. - Теперь Вы понимаете, почему эти исследования так важны. Надеюсь, они смогут помочь многим девушкам.
   - Ник, но рядом с папой... У меня были просто друзья, и парни не жаловались на какое-то воздействие.
   - Не говорите, пожалуйста, пока я не закончу, - я кивнула. - Ваше воздействие приглушал взрослый барс, который мог управлять Вами. Сейчас же альфа... Тут возможно два варианта: либо он не может до конца влиять на Вас, из-за того что Вы не признаёте в нём сильнейшего; либо он ещё не может до конца понять, как управлять Вами.
   Прибор запищал частыми короткими сигналами. Управлять мной? Внутри всё взбунтовалось только от мысли об этом.
   - Мисс Радмар? - парень сильно взволновался.
   - Лекси, - поправила я его, он коротко кивнул. Сделала глубокий вдох, усмиряя бешено бьющееся сердце. "Гудки" стали реже.
   - Лекси, - неуверенно начал он, когда прибор перестал истошно вопить, - всем нужна стая.
   Не стала ничего говорить. У каждого своя правда, для меня стая -- это мой брат, больше мне никто не нужен.
   Закончив с этим прибором, Николас приступил к опросу, детально заполняя анкету. Игра в "что, где, когда?" продлилась у нас около двух часов, после чего меня соизволили покормить.
   - Ник, а вот момент с девственностью обязательный? - я сидела в том же стоматологическом кресле, сбросив туфли и подтянув ноги под себя, может, не очень культурно, зато удобно. На подлокотнике покоилась кружка с горячим чаем, а я вгрызалась в огромный сандвич с ветчиной.
   Парень поперхнулся своим чаем и укоризненно посмотрел на меня. За прошедшие часы он немного свыкся с моей прямолинейностью, но сейчас снова удивился.
   - В теории... Нет, этот момент не обязателен. Понимаешь... При первом... - он опять замялся.
   - Сексе? - пришла на помощь я, его уши покраснели, и он кивнул.
   - Да... Так вот, в этот момент в организме идет выброс гормонов. Возможно, подчеркиваю, только возможно, что если ввести их девушке рядом с сильным альфой, то через время у неё случится оборот, - как у него получается так по-научному объяснять всё? Видно, практика уже была в общении с девушками на деликатные темы.
   - Я согласна, - прожевав большой кусок, отозвалась я и, поймав непонимающий взгляд зелёных глаз, объяснила: - Понимаешь, вся эта ситуация заставляет себя чувствовать ш... девушкой легкого поведения, продающей себя. В моём случае мне заплатят не деньгами, а ипостасью, но суть-то не меняется.
   - Лекси, это только теория. Я смогу ввести гормоны, которыми наполняется женский организм при... соитии, но первый раз он уникален. Там же не только удовольствие присутствует, - учёный постарался вразумить меня, но говоря, немного поморщился. Тема явно была ему неприятна.
   - Я всё равно готова, - легкомысленно произнесла и с чувством добавила: - Если ты введёшь их мне, вреда же не будет, а я хотя бы буду знать, что попробовала всё, что могла. Я не думаю, что соглашусь лечь в постель к мужчине только ради ипостаси, даже такой редкой и уникальной.
   - Хорошо, - сдался он. Может, просто принял мою точку зрения. - Сделаем все тесты, и я займусь ими.
   Абсолютно счастливая откусила кусок бутерброда, почему-то уверенная, что у нас всё получится.
   - Но на это уйдут недели, может, месяц, даже два, - тихо добавил он, я махнула рукой, показывая, что ничего страшного.
   - Постарайся сделать мне подарок на день рождения, - добавила я и отпила чай.
   Поев, мы продолжили... Мне делали всё, что только можно придумать. Когда ему, видно, надоело постоянно возиться с различной аппаратурой, Ник отвел меня в специальную комнату с велотренажером. Подключив ко мне множество датчиков, велел начинать крутить педали. Этим я занималась ещё несколько часов. Короче, выпустили меня из лаборатории, когда солнце клонилось к закату.
   - Ник, почему у тебя лаборатория здесь, а не в больнице, например? - я опять шла с ним под руку. Парень был воодушевлен проделанной работой, а я просто вымотана как физически, так и морально.
   - Очень дорогое оборудование, тут охрана хорошая. К тому же я занимаюсь только просьбами альфы или своими собственными разработками, - он пожал плечами, из-за чего моя рука подпрыгнула.
   Мы поднялись в "музейный" холл, я собралась забрать руку, но парень предотвратил мою попытку, накрыв мою ладонь своей.
   - Хочешь кофе? - хитро смотря на меня своими зелёными глазами, спросил он. Я открыла рот, чтобы согласиться, но у меня в сумочке зазвонил телефон. Извинившись, достала его и сразу ответила, потому что звонил Тим. Брат сообщил мне, что ждёт дома, и уточнил, где я. Ответив, что со мной всё хорошо и скоро буду дома, сбросила вызов. - Как понимаю, это нет?
   - Если не боишься познакомиться с моим братом, то я с удовольствием выпью чашечку кофе в твоем обществе, - произнесла я и улыбнулась. Ник мне понравился, точнее, моей человеческой стороне, но вот кошка в его присутствии молчала. Это тоже хорошо, хоть не ощетинилась.
   - Мисс Радамар, Вас подвезти? - со второго этажа плавно спускался альфа, я продолжила вопросительно смотреть на парня.
   - Нет, мистер Баловски, - отрывая от меня взгляд, уверенно произнёс Николас. - Мы уже договорились, что её подвезу я.
   Котик выразительно заломил бровь, я в ответ кивнула, подтверждая слова моего личного доктора. Слегка прищуренные синие глаза альфы заставили насторожиться. Очень не хочется, чтобы у парня были сложности из-за меня. Но недобрый взгляд мэра быстро сменился абсолютно непроницаемым, вежливо попрощавшись с нами, он двинулся куда-то в глубь особняка.
   Ник завёл меня в гараж на машин этак десять, точно не знаю, и придирчиво посмотрел на мою юбку.
   - Эй, ты чего? - возмутилась, я вроде бы только на кофе согласилась, притом на своей территории.
   - Поедем на машине, - вынес он вердикт и отправился к серому внедорожнику, стоявшему неподалёку.
   - А были варианты? - не удержавшись, спросила я, садясь на переднее пассажирское сиденье.
   - Обычно я пользуюсь мотоциклом, но - опять выразительный взгляд на мою юбку - сегодня он будет неуместен.
   Я не знала, стоит ли благодарить за такую заботу или нет. Как-то быстро Николас избавился от амплуа ученого и превратился в простого ухаживающего парня. Никак не могла понять, нравится ли мне это.
   Глава 4
   - Тим, я дома, - закрывая дверь за Ником, прокричала я. Брата в обозримом поле зрения не было, но свежий запах его тела говорил, что он в доме.
   - Лекси? - он выглянул с кухни и выразительно посмотрел на молчавшего ученого. - Ооо...
   - Познакомься, это Николас Коловски, мой... э... лечащий врач, - нашлась я как представить парня.
   - Алекса, тебе понадобился врач? - брат нахмурился и посмотрел на моё плечо, туда, где ещё не зажил укус Рича.
   - Я не совсем врач, - Ник запустил свою пятерню в волосы. Ужасная привычка. - Я -- учёный.
   - Ничего не понял, - посетовал брат. Дёрнувшись, словно о чём-то вспомнил, он рванул на кухню и уже оттуда крикнул: - Заходите сюда. Лекс, ты же не будешь прятать парня от меня?
   Я весело хмыкнула и потянула Ника к брату. Он явно немного обалдел от происходящего. Тим занимался приготовлением ужина. Я обожаю его. Он нарезал овощи и укладывал их на противень к мясу, собрав из этого всего небольшую, но еще не съедобную кучу, уверенно поставил всё в разогретую духовку. Убрав за собой, стал заниматься приготовлением кофе. Брат выразительно молчал, ожидая от меня объяснений, но боясь перегнуть палку, не решался на вопросы. Указав Нику на свободный стул, сама присела и начала рассказ этого сумасшедшего дня.
   - Так, если я всё правильно понимаю, то ты можешь научиться оборачиваться? - мясо из духовки было уже вынуто, а кофе давно остыл, когда я закончила рассказ.
   - Как понимаю, есть очень большая вероятность этого, - я сама ещё не могла поверить в то, что это правда, поэтому и не могла так легко согласиться с ним
   - Это не вероятность, - вступил в разговор Ник, он всё время тоже внимательно слушал меня. - Если Лекси будет рядом с альфой, то вскоре произойдет первый оборот.
   - Это же прекрасно! - воскликнул Тим. Он по каким-то мне непонятным причинам считал себя виноватым в том, что я не имею второй ипостаси.
   - Да, но ты забываешь о... - я хотела сказать о Барте, но вовремя прикусила язык. Эта информация не для ушей Ника, но мой любимый блондинчик понял меня.
   - Может... - он тоже выразительно посмотрел на "доктора". - Может... Ты сможешь пока утаить это.
   - Может, - я пожала плечами. - Как прошел твой день?
   - Нормально, - Тим засуетился на кухне, я удивилась этому, потому что движения его стали резче и какими-то рваными.
   - Как тебе наша школа? Старшие ребята не достают? Я слышал, что те, кто учатся в ней с самого начала, плохо воспринимают новеньких, - мой взгляд потяжелел, я перевела его с брата, который напрягся после слов Ника, на ученого, побуждая его к продолжению. - Но администрация следит, чтобы такого не происходило.
   - Нет, всё нормально, - Тим ответил, не поворачиваясь к нам.
   - Рада это слышать, - постаралась вложить в голос полное недоверие к сказанному братом.
   - Лекси, так получается, что ты после оборота сможешь найти себе пару? - блондинчик решил уйти от неприятной темы разговора. Не стала ему мешать, такое лучше обсуждать наедине.
   - Тим, об этом ещё рано говорить, нужно пройти превращение. Как ты, думаю, уже понял, в нём много трудностей, - я поежилась от воспоминаний произошедшего сегодня в кабинете мэра.
   - Ну... Альфа будет добиваться этого, - как-то неуверенно протянул Ник, за что получил насмешливый взгляд от меня.
   - Пусть, - разрешила я. - Но всё равно будет так, как я решила. Кстати, - брат вернулся за стол, - а зачем ему нужны полукровки?
   - Полукровки... - парень взъерошил свои черные волосы. - Понимаешь... Разбавленная кровь часто преобразует возможности оборотня, - я нахмурилась. Чего-то не поняла. Они что, опыты над такими как я проводят? - Лекси, это не то, что ты подумала. При смешивании крови никто не знает, какой выйдет конечный результат.
   - Полукровки слабее, - вставил свою лепту Тим.
   - Физически -- да, но никто не знает, какие способности будут открыты. Из таких получаются хорошие ученые или бойцы. Редко, конечно, встречаются такие, как оборотни с раскрытыми полными возможностями.
   - Что-то я не замечала особого ума у перевёртышей, - подметила я. Оборотни не дураки, но и не гении. Среди них встречаются и очень умные, но всё как у людей, нельзя же всех гомосапиенс назвать одаренными умом.
   - Не в чистокровных дело. Кровь оборотня усиливает некоторые способности. В случае полукровок, если она не дает особой силы, то воздействует на определенные участки мозга, открывая способности. Такие, как фотографическая память, легкое вычисление сложных формул в голове, нахождение других путей решения старых проблем науки и многое другое. Они становятся идеальными гаммами, костяком стаи, а то, что им, по сути, и деваться-то некуда, то и очень верными альфе, который относится к ним хорошо, - видно было, что Ник усердно подбирает слова, чтобы доходчиво объяснить.
   - То есть... Вы просто хотите использовать бесхозный ресурс?
   - Мы хотим подарить им возможность нормальной жизни, - пылко запротестовал ученый.
   - А так мы живём ненормально? - я в недоверии приподняла брови. Почему-то я не видела ничего ненормального в моей с Тимом жизни.
   - Не ровняй всех по себе, - правильно понял меня парень. - Ты не просто полукровка, в тебе раскрыты все способности чистокровного оборотня и, видно, унаследованная сила альфы, - он замолчал, давая нам время, чтобы переварить им сказанное. - Барсы крайне редко подчиняются, поэтому часто создают свои стаи, но это относится к мужчинам.
   - А женщины должны прогибаться, - раздраженно выпалила я, немного оглушенная новостями.
   - Да... То есть, нет. Лекси, у самок оборотней редко встречается эта сила, по большей части они рождаются в стае, принимают альфу ещё до первого оборота, так и живут дальше, не задумываясь о подчинении или чем-то подобном, - он поёрзал на стуле, словно ему трудно дается этот разговор.
   - Но ты говорил что-то о феромонах барсов, - я не хотела сдаваться. Мне давно уже удалось свыкнуться с мыслью, что я ущербный оборотень, и в обратное как-то слабо верится.
   - Я тоже так думал сначала, - он активно закивал. - Но проведя с тобой весь день, убедился в том, что воздействуешь не только ими. Ты сама не замечаешь, как стараешься подавить окружающих, когда тебе кажется что-то несправедливым или неправильным. Вот слишком сильное развитие этих чувств тоже говорит о том, что ты прирожденный лидер, - я презрительно фыркнула. Стоит вспомнить только о дяде или Кингзмане и становится понятно, что для альфы необязательно иметь какие-то идеалистические ценности. Ник поймал мою руку на столе и слегка сжал её, привлекая мое внимание. Когда я посмотрела на него, он продолжил: - Ты ещё очень молода, тебе нужна стая, иначе мир может раздавить тебя. Чтобы стать хорошей главой стаи, тебе нужно научиться доверять и понять само устройство нашей жизни.
   - Ник, тебе не кажется, что ты преувеличиваешь? - не без сарказма спросила я.
   - Может быть, - легко согласился он. - Но присмотрись к Кристиану, он не так плох, как мог показаться.
   - Эй! Ты меня сватаешь что ли? - возмущенно воскликнула и отдернула свою руку. Тим сдавленно хохотнул из-за моей реакции на слова ученого.
   - Нет, - не задумываясь, ответил он. - Вы не подходите друг другу, - я облегченно выдохнула. Мне для полного счастья только личной свахи и не хватает.
   - Ну... - брат не смог промолчать и ехидно добавил: - Это мы ещё посмотрим.
   В Тима полетело кухонное полотенце, лежавшее возле меня, хохоча блондинчик увернулся.
   - Так, - Ник поднялся из-за стола, - мне уже пора, - он глянул в окно, солнце давно скрылось.
   - Может, хоть поужинаешь с нами, а то с этим разговором совсем забыли о еде, - он отрицательно покачал головой.
   Быстро попрощавшись, он вышел и, сев в свой автомобиль, уехал.
   - Он тебе не подходит, - тихо произнёс Тим, накрывая на стол.
   - Не соглашусь, - в тон ему ответила я.
   - Он смотрит на тебя, словно ты зверушка невиданная, - в его голосе зазвучало напряжение.
   - Тебе он не понравился? - удивилась я. Брат очень общительный, поэтому...
   - Понравился, но не как твой парень, - он жестом пригласил меня к столу.
   - Мамочка, - фыркнула я и уселась перед тарелкой.
   - Брат, - поправил он меня и пригрозил вилкой.
   Ужин прошел в шутливой перепалке. Потом, наплевав на посуду, мы перебрались в мою комнату, ибо там кровать больше, и, прихватив с собой ноут, упали смотреть фильм.
   - Ты не боишься встретиться с Бартом? - не успев досмотреть титры, спросил Тим.
   - Нет, - я повернулась на бок и начала рассматривать его точеный профиль. - Я буду представлена помощником мистера Баловски. Никто же не станет уточнять, вхожу ли я в его стаю или нет. Поэтому нападать на меня во время этого приёма глупо.
   - А Кингзман? - я заметила, как он резко вдохнул, и его грудь не опустилась, он затаил дыхание.
   - Не уверена, что он вообще меня вспомнит. Сколько там было таких, как я? Сотни? Тысячи?
   - Они все погибали, а ты выжила, да и меня с собой прихватила, когда уходила из того амбара, - он тоже повернулся ко мне. Комната давно наполнилась запахом его обеспокоенности.
   - Что он мне сделает на чужой территории? Даже вызов бросить не сможет, - легко отмахнулась я от его слов.
   - Но его шавки смогут, - не унимался Тим, переставив ноутбук на пол, притянул меня и обнял, словно боясь потерять.
   - И что? - наигранно весело спросила я. - Нет, ничего он не сможет. Тим, так что там в школе произошло?
   - Я не хочу об этом говорить, - проворчал он, пытаясь отстраниться, но я не позволила. В шутливой борьбе мы повалились на пол.
   - Тим, всё равно узнаю, - пригрозила я и потянулась за подушкой, чтобы "выбить" информацию у несговорчивого брата.
   - Хорошо, - он взмахнул руками и тут же увернулся от моего оружия. - Лекси, они сегодня шли отмечать первый учебный день.
   - И почему ты не пошел? - я пристально посмотрела на брата и... Какая же я дура! Подскочив, метнулась в кабинет. Ну... та комната, которая должна была являться кабинетом, а пока там красовалась на стене картина, за которой был спрятан небольшой сейф. Открыла его... - Тим, я тебя убью.
   Искренне, от души произнесла я, зная, что брат последовал за мной. Я этому... блондинчику сегодня утром велела взять деньги, а потом меня отвлёк телефонный звонок Рендела, и, понадеявшись на его благоразумие, не стала проверять.
   - Лекси, но я...
   Дальше шла длинная тирада обо всём, чём только можно. Выясняли отношения мы долго. Стребовав с него заверение в том, что такое больше не произойдет, отправила сверхзаботливого брата спать. Вот именно поэтому я не хотела ему рассказывать о боях. Он просто чудо, но иногда перегибает палку. Ему нужно общаться со сверстниками, а я всё сделаю, чтобы у него была нормальная жизнь.
   Сон смело, поэтому отправилась на кухню, чтобы вымыть посуду, но не успела до неё дойти. Зазвонил мой телефон. Увидев незнакомый номер, я удивленно произнесла в трубку:
   - Вас слушают, - прижимая телефон к уху, подошла к мойке и включила воду.
   - Доброй ночи, мисс Радмар, - раздался бархатистый голос местного альфы, который будто окутал меня.
   - Мистер Баловски... - я чуть не выпустила мокрую тарелку из рук. - Неожиданно.
   - Хотел Вам напомнить, что Вы забыли свой чек, - его тон не изменился, из-за этого по моему телу пробежалась теплая волна, а кошка внутри словно проснулась и стала жадно ловить его слова.
   - Это можно было сделать завтра, - резко выпалила я, злясь на реакцию своего тела.
   - Да? - удивленно спросил он, будто и не думал о таком. - Я боялся забыть об этом.
   Я отвернулась от посуды, опасаясь превратить её в груду осколков. Облокотившись на раковину, прикрыла глаза, просто слушая его дыхание. Мне нравилось то, что я чувствую своего зверя, который старается прорваться наружу, но меня откровенно бесило, что это связано именно с ним.
   - Мисс Радмар? - его мягкий голос, словно молния, вонзился в мой мозг, заставив меня вздрогнуть.
   - Я слушаю Вас, мистер Баловски, - тихо, чтобы скрыть предательскую дрожь в голосе, отозвалась я.
   - Вы так рьяно добивались от меня соглашения на свои условия, а потом просто забыли чек. Это толкает на определенные выводы, - в его бархатистые переливы вникли хриплые нотки, из-за которых мои колени задрожали, а в... Вот про это я умолчу.
   - На какие же? - с наигранным весельем спросила я и сильнее схватилась за стол, стоявший напротив меня.
   - Я не смог понять Ваших истинных мотивов, - охотно ответил он. Мне показалось, что мэр хватается за возможность продолжить наш разговор. Улыбнувшись своим мыслям, отстранила аппарат от уха и облегченно выдохнула. Обиженно посмотрела на телефон, вот что он со мной делает? Не телефон, а "Котик".
   - Спокойной ночи, мистер Баловски, - тихо произнесла я, вернув телефон на место.
   - До завтра, мисс Радмар, - что-то непонятное было в его голосе, но я не стала заострять на этом внимание.
   Отключившись, я и второй рукой уперлась в стол. Нужно что-то делать с собой. Нельзя показать свою слабость перед ним. Я обязана сохранить холодный рассудок, иначе мною воспользуются и выбросят.
   - Эк-как, сестрёнка, тебя скручивает от его голоса, - мне на плечи легли горячие ладони Тима, по телу пошла дрожь от контраста температур наших тел. - Мда... Ты уверена, что он не твоя пара?
   - Тим, пары -- это сказки, которые рассказывают молодым девушкам, чтобы утихомиривали свою звериную похоть. Он просто сильнее меня, поэтому кошка отзывается, мне нужно научиться её контролировать, - сквозь зубы произнесла я, ненавидя себя в этот момент за то, что брат стал свидетелем моей слабости.
   - Угу, - он помог мне подняться, хоть в этом и не было необходимости. - Спать?
   *** *** ***
   Я подъехала к особняку мистера Баловски. Сегодня оделась в привычную одежду для боёв и взяла с собой сменную, поэтому на плече болталась сумка с вещами и моими перчатками. Спокойнее мне как-то, когда мои "когти" со мной рядом. В этот раз охранник пропустил меня, даже не спрашивая имени. Пройдя по большому двору, поднялась к главному входу и собралась постучать, но, как и в первое моё посещение логова местного альфы, дверь распахнулась раньше, чем я успела к ней прикоснуться. Меня встретил полуобнаженный парень. Незнакомый.
   Мой взгляд упёрся в его накачанную грудь, медленно начала подниматься вверх, получая эстетическое удовольствие от увиденного. Лицо тоже было ничего, но торс лучше. Вообще, меня встретил русоволосый парень с приятными серыми глазами, миловидным лицом и зашибенным торсом.
   - Мисс Радмар? - хрипло спросил он, и мне как-то сразу вспомнилось предупреждение Ника, что от меня исходят феромоны, связанные с моими эмоциями. Мне сильно захотелось извиниться, но... что-то не позволило сделать этого.
   - Да, - я приветливо улыбнулась. - А вы?
   - Энтан, - он криво ухмыльнулся, наверное, хотел сделать это дружелюбно. - Пройдемте, Вас уже давно ждут.
   - Разве? - заходя внутрь, удивленно переспросила я.
   Мы договаривались на восемь, а сейчас и без двадцати нет. Энтан повернулся ко мне спиной, из-за чего моя кошка внутри встрепенулась, побуждая меня начать охоту. Вот же... Парень дернулся и повернулся ко мне лицом, пропуская вперед, но поняв, что я не знаю куда идти, пошел рядом. Хм... Кажется, время, проведенное в этом доме, будет незабываемым.
   - Тренировка началась в семь, а Вы... - он явно старался подобрать слова.
   - Изюминка? - насмешливо предположила я. Понятно, что они ждали меня(--), единственная девушка среди мальчишек, ясно, что им любопытно посмотреть на меня. Можно предположить, что Рич рассказал про мой характер. Да и на боях они должны были видеть меня.
   Энтан вывел меня на задний двор, который представлял собой огромную площадку с ровно подстриженной травой, в отдалении были большие раскидистые деревья. Они росли не кучкой, а словно разбросанные по всему участку. Забора, ограждающего частную собственность, не было видно.
   - Вам, наверное, нужно переодеться, - опомнился парень и виновато посмотрел на меня.
   - Нет, - я улыбнулась. - Я готова.
   Слева от террасы, на которую вывел меня Энтан, кругом стояли парни, человек двадцать. Внутри круга явно шел спарринг, поэтому они не обратили внимания на наше появление. Кинув сумку недалеко от них, на всякий случай аккуратно достала перчатки и засунула их в карманы куртки, дернула язычок молнии до упора, чтобы куртка не спала в ненужный момент, кивнула Энтану. Мы приблизились к парням. Один из них обернулся, чтобы понять, кто пришел, скользнул по моему сопровождающему спокойным взглядом, переместился ко мне, и тут его глаза загорелись. Я вопросительно приподняла брови, он ничего не сказал, но этого уже и не нужно было, меня заметил Рич.
   - Всё же пришла, - насмешливо протянул он.
   - Ты в этом сомневался? - в тон ему ответила я. Но вся моя бравада была напускной, я не то чтобы боялась, но быть единственной девушкой среди парней, которые минимум на голову выше, как-то дискомфортно.
   - Не то чтобы сомневался, - он кивнул ребятам, которые до этого находились в кругу, чтобы они покинули его, и, кивнув на то место, спросил: - Уважишь?
   - Тебе было мало прошлого раза? - я посмотрела на его торс, обтянутый черной майкой, и заметила на его плече три свежие борозды, оставленные моими перчатками. Но отказываться не собиралась.
   - Решил взять реванш, - веселость из его голоса не пропала, но поза едва уловимо изменилась, показывая, что парень стал предельно собранным. - Может, скинешь куртку? Или стесняешься?
   - Разве мне есть чего стесняться? - с сарказмом спросила я, но добавила нормальным тоном: - Не хочу, чтобы на коже остались отметины. Я всё же девушка.
   Он удивился моему нормальному ответу и на мгновение расслабился, чего я и добивалась. Рич рассредоточил свое внимание, из-за чего и пропустил подсечку. Оседлав парня, локтем уперлась в его горло, не сильно, но...
   - Плохо, - шепнула я только для него. - Очень плохо.
   - Согласен с мисс Радмар, - вот как я опять пропустила момент его появления? Легко поднявшись с парня, отошла от него на несколько шагов. - Рич, ты снова отвлекся на то, что перед тобой девушка, а не противник, в реальном бою это может стоить тебе жизни.
   - Уже стоило бы, - серьезно подтвердила я. Был бы он на месте наемников, его бы уже не было.
   - Если мисс Радмар не против, я попросил бы вас повторить, - Котик спокойно посмотрел на меня. Я пожала плечами, вроде бы именно для этого и прибыла. - Рич, будь внимательнее.
   Спарринг начался с быстрой, но аккуратной атаки беты. Он меня приятно удивил. Всё время не подпускал меня близко, словно играясь, моей кошке это безумно нравилось, она ощущала себя охотником, играющимся с жертвой, но человеческая сторона понимала, что парень может быть намного выносливее, поэтому я сама легко могу превратиться в жертву. Я специально оступилась, это послужило сигналом для финального рывка Рича. Я правильно рассчитала, что он просто выматывает меня. Резко подобравшись, увернулась от него, но тут же поймала за руку и, перекинув через себя, снова завалила спиной на землю и оседлала, чтобы не позволить подняться.
   - Я скоро к этому привыкну, - он улыбнулся открыто, но немного похабно.
   - К чему именно, милый? - промурлыкала я. - К тому, что я тебя постоянно побеждаю, или к тому, что я постоянно сверху?
   Мой зверь удовлетворенно потянулся, довольный победой и тем, что такой самец в восторге от нее, но быстро напряглась, почувствовав чужую силу. Я непонимающе посмотрела на мистера Баловски, который не мигая смотрел на нас. "Котик" мотнул головой, словно отгоняя наваждение, я же воспользовалась моментом, что он не смотрит на нас, и быстро поднялась.
   - В этот раз было лучше, - обратилась я к Ричу без игривых ноток в голосе. - Но тебя легко просчитать. Радует, что в бою ты включаешь голову, но легко обманываешься, забывая, что противник тоже будет думать о том, как бы тебя победить.
   Парень поджал губы, но замечания выслушивал молча, принимая мою правоту.
   - Мисс Радмар, Вы готовы ещё к одному спаррингу? - альфа спросил спокойно, но я почувствовала примесь его силы.
   - Да, конечно, - ответила я, стараясь разобраться, зачем он это сделал? На меня она не действует, и это ему известно.
   "Котик" махнул одному из парней. Схватка с ним была интереснее и продолжительнее. Видно, этот перевёртыш сделал правильные выводы из того, что видел. Через полчаса мне удалось его повалить, но меня всё это только раззадорило. Просто давно я не тренировалась с сильными противниками. С Тимом в этом плане я не могла позволить себе многого, он ещё не вошел в силу до конца.
   - На сегодня хватит, - жестко произнес альфа. Вздохнув, я направилась к своей сумке, меня ждут Ник и новые тесты, будь они неладны. - Мисс Радмар, не уделите мне пару минут?
   Я вопросительно посмотрела на Кристиана. После вчерашнего телефонного разговора мне хотелось как можно меньше находиться с ним рядом. Он протянул мне чек, пожав плечами, приняла его и сразу положила в сумку, чтобы не забыть в этот раз.
   - У Вас хорошие навыки боя, - начал он разговор, когда понял, что я не стремлюсь к этому.
   - Наверное, я всегда списывала это на физическую силу, - ответила я и покосилась на дверь, желая поскорее уйти, но мистер Баловски сделал вид, что не заметил этого, хоть в его глазах мне удалось уловить промелькнувшую злость.
   - Нет, Вас научили думать в неординарных ситуациях. Предположу, что Вас тренировал отец, - я кивнула в подтверждение его слов. - Я был знаком с ним.
   Быстро вскинув голову, слегка прищурилась. К чему он это сказал? На что намекает? От него не шел запах опасности, но... Что он был бы за альфа, если бы не умел контролировать свои эмоции.
   - Он сильно помог мне, когда я только создавал этот город. Северная сторона принадлежала раньше твоей стае, - я удержалась от того, чтобы скрипнуть зубами на словах "твоей стае". Моя стая -- Тим.
   - Он был хорошим, всегда помогал нуждающимся, - с вызовом ответила я. Мне больно говорить о родителях. Легче спровоцировать ссору, чем терпеть жалость к себе.
   - В этом Вы правы, - не повелся он на мою подначку. - Не откажете в спарринге? В Вас заметна его школа, хотелось бы размяться с достойным противником.
   - Можно, - я пожала плечами. Солнце уже начало припекать, и в куртке становилось жарко, но снять её значит заработать пару царапин. С другой стороны, их всё равно никто не увидит.
   Услышав мой ответ, мистер Баловски пошел в противоположную сторону от стоящих парней. Беззвучно вздохнув, поплелась за ним. Где справедливость в этом мире? Я провела три спарринга, а он ни одного. Да и вообще, он сильнее меня. Мдя...
   Кошка внутри тоже притихла, что настораживало, ещё пару минут назад она рвалась "поиграть" с парнями, а тут словно и не было её. Сейчас на господине мэре красовалась белая футболка, которая обтягивала его, как вторая кожа, и свободные темные штаны. Интересно, он специально выбирает одежду для верхней части тела на размер меньше. Или просто не находит что-то не "рвущееся" на его мышцах?
   - Снимайте куртку, - произнес он, останавливаясь в тени одного из деревьев, скрывая нас от палящего солнца. - Не бойтесь, я буду осторожен.
   И от второй части его фразы внутри что-то вспыхнуло. Я опять разозлилась на себя.
   - Это будет уже не спарринг, - ехидно протянула я, не предпринимая никаких действий. Это было не просто желание не подчиниться. Я испугалась того, что он может прикоснуться ко мне, когда я не защищена еще одним слоем кожи. Если моё тело реагирует только на тембр его голоса, то что же будет от контакта с его кожей?
   - Как пожелаете, мне показалось, что Вам жарко, - спокойно отреагировал он и разрешил: - Нападайте.
   Кинув сумку у ствола дерева, посмотрела на своего противника. И как он себе это представляет? Я ещё не забыла своей попытки отодвинуть его от себя в библиотеке. Обойдя его по кругу, принюхалась к его запаху и уловила... возбуждение? Твою...
   Он продолжал расслабленно стоять, даже не стараясь отслеживать моё передвижение вокруг него.
   - Мисс Радмар, Вы заметили, что ведёте себя, как настоящая кошка, которая увидела что-то интересное, но не знает, опасно это или нет. Вам хочется утолить своё любопытство, но в тоже время инстинкты говорят, что это может закончиться плохо, - я так и не поняла, к чему он сказал это. К тому, что я не спешу на него нападать, или к тому, что происходит между нами. Выкинув мысли из головы, сосредоточилась только на его фигуре. Нужно найти слабое место. Но как?
   - Возможно... - протянула я, скорее, своим мыслям, чем в ответ на его слова.
   Встав напротив него, я рванула вперед, обманчивым выпадом постаралась задеть его плечо. Резко присев, увернулась от его рук, чтобы сделать подсечку, которая мне удалась, но не до конца - "Котик" всего лишь покачнулся, чтобы закончить, оттолкнулась от земли, желая нанести прямой удар в горло. Вот сейчас я и впрямь была похожа на кошку. Но Кристиан перехватил меня в полете, развернул и прижал к своему торсу, спеленав своими руками.
   - Неплохо, - раздался насмешливый голос у меня над ухом. - Совсем неплохо, но Вы устали.
   Я фыркнула на такое заявление, огорченная тем, что не получилось одолеть его.
   - Школа совсем неплоха, но вам нужны тренировки, - он говорил спокойно, но сквозь куртку я почувствовала увеличивающуюся температуру его тела, а почти поясницей ощутила, что ко мне начало прикасаться что-то твердое. Постаралась загнать осознание того, что именно это такое, куда поглубже.
   - Я надеюсь больше не участвовать в боях, - моя попытка освободиться не увенчалась успехом.
   - Это не всегда зависит от нас, - он потерся об меня своим... эм... тем, что спрятано у него в штанах. - Продолжим.
   Резко оттолкнув меня, отошел на шаг. Быстро повернувшись к нему лицом, уперла в него яростный взгляд. Его самодовольная улыбка взбесила меня окончательно. Что он себе позволяет? Я ему что, девка продажная?
   Удары и выпады на него посыпались с запредельной скоростью, сейчас я не сдерживала себя. Мне было откровенно безразлично то, кто он и на что это похоже со стороны. В какой-то момент я избавилась от куртки, швырнув её к сумке. "Котик" не отвечал на удары, только парировал их и уворачивался, когда мне удавалось подловить его. Мне казалось, что ему это дается слишком легко, что злило меня еще больше, и серии становились длиннее и изощреннее, а остановиться казалось сродни смерти. Кошка внутри сейчас не играла, она отчаянно рвалась из меня и противилась тому, что я делаю, принося физическую боль. Глаза давно застилал пот, а майка прилипла к телу. Сколько длилось моё сумасшествие, не знаю, но в очередной протест моего животного внутри чересчур отвлеклась и пропустила рывок Кристиана. В этот раз он немного переборщил, и вместо того, чтобы оказаться в кольце его рук, мы начали падать. Перевернув нас в полете, он приземлился на спину, а я оказалась на его груди
   - Я победила, - иронично подметила наше положение и попыталась сдуть прядь волос с лица, но та намертво прилипла ко мне.
   - Вижу, - насмешливо отозвался он, продолжая удерживать меня за талию на себе. - Как Вы себя чувствуете?
   - Я... - задумалась и уперлась руками в его грудь, чтобы всё-таки подняться. - Нормально.
   - Устали? - вежливо осведомился он, перемещая свои ладони на моей талии и усаживая на себе так, как до этого я находилась на Риче.
   - Наверное, - думать о своем самочувствии было сложно, находясь в таком положении.
   - Проголодались? - он усадил меня на... к... так, что я снова ощутила его желание. Я прикрыла глаза на минуту, чтобы взять себя в руки и не отправить его пешим туром по всему штату. В темноте его руки особо остро ощущались на мне, а... в неподходящем месте становилось очень горячо. Вот значит как. Захотел повысить ставки. Или просто не привык отступаться?
   - Безумно, - напустила в свой голос томности, а мои руки оказались на его груди. Медленно приоткрыв глаза, встретилась с бушующим морем в его.
   - Могу ли я пригласить Вас на завтрак? - он резко вздохнул, когда я провела ладонями от его плеч к прессу.
   Вернув руки к его шее, жадно следила за реакцией его тела. Он вздрагивал, как от ударов током, стоило мне начать его легонько царапать. Добравшись до шеи, хотела перевести руки на его плечи, чтобы не взбунтовать его доминантную сущность. А то моя игра может быстро закончиться, и не в мою пользу. Котику удалось меня удивить, он откинул голову назад, позволяя продолжить ласкать его незащищенную шею. Чуть не застонав от этого, я невесомым движением прошлась по бьющейся жилке. Его руки на миг напряглись на мне, но тут же расслабились и начали поглаживать талию. Ощутив, что мужчина расслабился, я резко подскочила. Каких это стоило мне усилий, говорить не буду.
   - Думаю, это будет неуместно, - как можно холоднее произнесла я. Он несколько мгновений непонимающе смотрел на меня, из-за чего я решила уточнить: - Завтрак. Меня ждут.
   И не дожидаясь его реакции, подобрала сумку и куртку, отправилась обратно в дом. Я не успела отойти и на пару шагов, как меня настиг заливистый, хриплый смех альфы, не знаю почему, но я тоже улыбнулась.
   - Алекса, а остальное уместно? - насмешливо спросил он, но догонять не стал.
   Решила позволить последнему слову остаться за ним, с видимым спокойствием продолжила идти. Кошка внутри снова взбунтовалась, с той минуты как я "оседлала" тело "Котика", - хотя, наверное, правильнее сказать меня усадили на него, - эта мелкая зараза молчала, а вот сейчас решила снова высказать своё "Фи". Предательница.
   Входя в дом, отметила странную вещь, я за весь путь никого не встретила. Все, кто присутствовал на тренировке, просто испарились. Видно, уже приученные к такому. Неприятный комок вытеснил все хорошие чувства, оставшиеся после, так сказать, того, как я "обломала" мистера Баловски. К Нику я входила в отвратительном настроении, успев накрутить себя до предела
   - Как понимаю, тренировка прошла плохо, - вежливо осведомился он.
   - Нет, - я кинула свои вещи на кушетку. - Что сейчас нужно?
   Устало присев туда же, с грустью посмотрела на парня, который возился с какими-то бумагами у себя за столом. Дальше он начал измерять все возможные параметры с помощью различных аппаратов, радуясь тому, что меня так сильно вымотали на тренировке. Весь день прошел в том, что я ходила между кабинетами. Мне даже позволили душ принять, потому что к обеду я серьёзно заявила, что никуда больше не пойду, пока не приведу себя в порядок. Ничего не могла с собой поделать, но запах Кристиана на мне просто сводил с ума. Мысли постоянно возвращались к нему, и это всё больше злило. Ник, видно, решил не испытывать судьбу и мою выдержку и милостиво показал, где находится душ, там же, у него в лаборатории. Вечером вызвала такси и отправилась в контору газеты, из-за того что моя машина уже больше суток была припаркована возле входа. Сегодня утром я Тима отвезла на такси в школу и также добралась в особняк. Устало перебравшись в свою машину, отправилась домой.
   - Ты сегодня без своего друга? - когда я забрела на кухню, радостно спросил Тим. Мне хватило только поднять на него взгляд, чтобы брат понял, как мне сейчас плохо. - Это его исследования с тобой сделали? - зло выпалил мой блондинчик.
   - Не только, - честно призналась я и прислонилась к его плечу лбом.
   В этот вечер меня хватило на то, чтобы поужинать и добраться до кровати. Всё. Я упала на подушку и прикрыла глаза, но по всем законом нашего мира в этот момент зазвонил телефон. Проигнорировав его, накрылась подушкой и уснула.
   Утро встретило меня назойливым пением над ухом. Тим страшно фальшивил, но продолжал заливаться соловьем у меня на кровати.
   - Эй, тебе в школу не пора собираться? - не поднимая головы, отозвалась я.
   - Пора, как и тебе, - прервав себя на полуслове, ответил он. - Ты знаешь, кто вчера вечером приезжал?
   - Ммм? - информативно переспросила я.
   - Мистер Баловски, - медленно протянул он.
   - Зачем? - искренне удивившись, нашла силы, чтобы открыть глаза, и, приподнявшись, посмотреть на брата, который лежал с другого края кровати уже полностью собранный в школу.
   - За тем! - он вскинул палец кверху. - Что он переживал за тебя!
   - Не ври, - со стоном уронила голову обратно, понимая, что ничего страшного не случилось.
   - Не, он, конечно, не сказал так. Мистер Баловски мне сказал, что проезжал мимо и решил узнать, хорошо ли ты добралась домой, - он насмешливо фыркнул. - Но после его ухода я полез в твой телефон и увидел пять пропущенных от него. Лекси, пя-ать. Он влюбился.
   Я не знала, стоит мне рассмеяться или стукнуть моё светловолосое чудо за то, что лезет, куда не просят.
   - Нет, радость моя, - строго произнесла я. - Он не влюбился, а просто хочет меня. Это разные вещи.
   - Как пошло... - словно чопорный старик, ответил он мне, всем видом показывая, что не верит.
   - Тим, у него невеста есть, - уже не помню, в который раз осадила я его и, чтобы прекратить этот разговор, стала сгонять его с кровати.
   Тело приятно тянуло, напоминая мне, что неплохо бы размяться после вчерашней тренировки, но наплевав на всё, стала быстро приводить себя в порядок, потому что мой брат дал мне лишнее время поспать. Радует, что после сегодняшней тренировки я буду свободна. Рендал, узнав, что я готовлю три статьи, дал мне свободу действий и ничем не стал нагружать, а это значит, что я могу сегодня пройтись по магазинам и купить всё необходимое для дома, а то живём, как спартанцы.
   *** *** ***
   - Какая-то ты вялая сегодня, - мне в пару попался Энтан. Особо сильным противником он не был, но парень прав, я сегодня какая-то слишком расслабленная. Могла бы уже раза три его уложить на лопатки. И он чувствовал это. - Мне кажется, что ты не считаешь меня достойным противником.
   - Энтан, не говори глупостей, - вступился за меня Рич. - Ты словно не знаешь, как трудно перед первым оборотом.
   Так, я чего-то не понимаю, они что, все в курсе? Я же просила никому не говорить.
   - Тогда что она тут делает? - возмутился мой противник. - Ей вообще только есть и отдыхать положено.
   - Не лезь, куда не просят, - их перепалка немного успокоила меня, давая понять, что никто ничего не знает.
   - Всё, хватит, - строго произнесла я и добавила только для Энтана: - Давай ещё раз, и на сегодня хватит.
   Он неодобрительно посмотрел на меня и кивнул. Быстро закончив бой, я отправилась в обход дома к своей машине. Мне, правда, было совсем плохо. Что-то выкручивало меня изнутри, словно все соки выжали.
   - Мисс Радмар, - меня догнал Рич, - может, стоит обратиться к Николасу?
   - Нет, - я покачала головой, продолжая двигаться к своей цели. - Скорее всего, это из-за того, что я два дня была вместо лабораторной крысы.
   Столько крови, сколько взял у меня Ник, я, наверное, и за год не теряю. Нужно просто хорошо поесть и отоспаться.
   - Кристиан просил Вас зайти к нему после окончания тренировки, - произнёс он, словно извиняясь. Тяжело вздохнув, отправилась к альфе. Теперь угол дома обратно нужно огибать. Зачем я ввязалась во всё это?
   Бета не стал меня провожать, видно, чувствуя, что сегодня я совсем не в духе и за словами следить не буду. Зайдя в дом, уверенно отправилась на второй этаж и, постучавшись, вошла в кабинет. Мистер Баловски был в нём один, под его взглядом прошла и присела в кресло. Откинувшись на спинку, вопросительно посмотрела на хозяина кабинета.
   - Вас выматывает ваш зверь. - Окинув меня цепким взглядом, добавил: - Вам нужно лучше питаться. Ник составил примерный рацион, необходимый для Вас, - он пододвинул ко мне листок, который я даже не удостоила взглядом. - Мисс Радмар, мне нужно, чтобы к приему Вы были в нормальном состоянии. - И чуть иронично произнес: - Или вы желаете, чтобы ваш дядя увидел Вас такой?
   Приподняв одну бровь, он продолжил высокомерно смотреть на меня. Скрипнув зубами, забрала "меню" и убрала его в сумку, решив изучить дома.
   - Вы не желаете рассказать мне, что произошло у Вас с Бартом? Мне бы хотелось знать, из-за чего он выгнал Вас из стаи.
   - Нет, это семейное дело, - отрезала я.
   - Да? А вот он мне с радостью поведал свою версию, - я внимательно следила за тем, что он говорит. Почувствовав мою заинтересованность, "Котик" замолчал, но не стал меня долго мучить. - Он сказал мне, что Вы хотели навязаться в жены его сыну, а когда это у Вас не получилось, напали на него. И бедный Рик... - протянул он с едва уловимым сарказмом, - не став обижать девушку, выдержал все удары, после чего долго лечился.
   Какой благородный коз... коб... тьфу, перевертыш. Не стал обижать девушку... Ага. А то, что девушка на семь лет младше, то, что у нее ещё-то и парня не было... Ай... Это прошлое, и нечего об этом заморачиваться.
   - Раз Вам уже всё поведали, то мне добавить нечего. Я пойду? - с надеждой спросила я, желая отправиться домой.
   - Да, конечно, - видимо, что-то он увидел такое, что не стал меня задерживать. Но когда я была уже возле двери, зачем-то добавил: - Завтра приезжает моя невеста.
   Я кивнула и вышла.
   Странная у него привычка говорить что-либо мне в спину, будто боится моей реакции. А какая она у меня?
   Завтра приедет его невеста... И... Это хорошо. Наверное.
   Усталость наваливалась тяжелым удушьем и колотящимся сердцем в районе горла. Не выдержав, у машины сняла куртку и, облокотившись на дверцу, несколько раз глубоко вздохнула, радует, что в этот момент в гараже я была одна. Стало немного легче, села за руль и завела мотор.
   Чудом было то, что до дома я добралась в целом автомобиле. Меня окутал вязкий туман, и я почти ничего не видела. Пот катился градом, руки дрожали, кажется, дверь дома я не открыла, а выломала замок. В таком состоянии не получалось контролировать физическую силу. Путь до кровати показался невыносимо долгим, а падение на неё закончилось моим погружением в темноту, в которой было безумно жарко, через время меня кинуло в холод.
   - Алекса? - голос Тима слышался, словно через вату. - Лекси, что с тобой?
   - Я.... - говорить не получалось из-за того, что в горле пересохло. Любой звук, который пытался вырваться из меня, заканчивался надрывным кашлем. Меня снова окунуло в холод. Ничего не видя, нащупала одеяло и закуталась в него. Стало чуть-чуть теплее.
   Зверь внутри скулил и рвался из того места, где ему так плохо. Как цунами, накатила волна паники. Мне не хватало воздуха, я начала рваться из окутывающего меня пледа, он, как цепь, сковывал, и тепло, идущее от него, не затмевало клетки, созданной им же.
   Где-то вдалеке я услышала голоса, но никак не могла приблизиться к ним. Меня что-то держало на грани, не давая упасть в забытье, но и не позволяло вернуться в сознание. Сейчас я отчетливо ощутила кошку. Нет. Увидела её. Серебристая красавица рвалась и... скалилась на меня. Её удерживала посреди темноты огромная цепь. Она кинулась на меня, но её остановил ошейник, который рывком вернул барса обратно. Зверь зарычал на меня, его глаза зло сверкнули.
   Меня схватили, заключая в кольцо сильных рук, и кошка успокоилась, перестала дергаться и стала заинтересованно смотреть.
   - Алекса, слушай меня, - раздался шепот "Котика". Я дёрнулась, ибо он последний, кого мне сейчас хотелось услышать. Я желала, чтобы всё закончилось. Тело свело судорогой, и кошка снова ощетинилась на меня. Чужие руки сжали сильнее. - Алекса. Лекси... Сейчас слушай мой голос и иди ко мне. Ты же сильная девочка, отпусти и иди.
   Я отчаянно замотала головой. Нет, я не могу оставить её тут одну. Пусть она мне и не рада, но бросить кошку нет никаких сил.
   Зверь успокоился под переливами его голоса и сел. Медленно, будто сквозь воду, я начала подходить к ней. Её голубые глаза продолжали настороженно следить за моими движениями, но агрессии в них больше не было. Я обошла серебристую красавицу по дуге и приблизилась к месту, где цепь крепилась к... конец утопал в темноте. И как его оборвать?
   - Лекси, иди ко мне, - шептал Кристиан, но я продолжала не обращать внимания на него.
   Сейчас передо мной стояла только одна задача: освободить зверя. Я присела на корточки, превозмогая дурноту, которая подкатила к горлу, стоило мне только опуститься, и взялась за основание цепи. Руки обожгло, будто... Нет, это точно было серебро, стиснув зубы, потянула цепь на себя. К моему удивлению, через миг в моих ладонях остался свободный конец. Бросив его, я стала удивленно рассматривать звенья, которые больше не утопали в темноте, но барс оставался на месте, всё так же наблюдая за мной.
   Я шикнула на огромную кошку, чтобы она убиралась из этой темноты, но... В её глазах мелькнула ирония. Да...
   Животное склонило голову и приветливо оскалилось. Я протянула руку, чтобы её погладить, но она извернулась и села так, что под моей ладонью оказался второй конец цепи. Понятно, ей нужно, чтобы и эту часть я отцепила.
   - Не снимай ошейник, - зло пророкотал голос "Котика". - Иначе не удержишь её.
   Ошейник нельзя... Я поджала губы, но никто ничего не говорил о цепи. Осторожно потянулась к карабину, крепившемуся к кожаной ленте. Моя кожа снова зашипела, постаралась отстраниться от боли и как можно скорее закончить. Справившись, я откинула цепь, как ядовитую змею, и не сдержала крика, когда металл отлепился от ладоней.
   Кошка удовлетворенно рыкнула и прыгнула на меня, как до этого часто делал Тим, начиная зализывать раны на руках и крутиться на мне, словно котенок. Вот только вес у неё был...
   Я раскрыла глаза и увидела дверь, ведущую в спальню, осмотрелась, так и есть, я лежала на своей кровати. Почти. Подо мной оказался местный альфа, который удерживал меня в полусидящем положении. Было уже темно, но света, проникавшего с улицы, хватило, чтобы рассмотреть Тима, сидящего на стуле в углу.
   - Рано Вы проснулись, мисс Радмар, - хриплым со сна шепотом произнёс мистер Баловски.
   - Что произошло? - по хрипоте я могла соперничать с ним. Пошевелилась, чтобы отстраниться, но не добилась успеха - на сопротивление сил не было. Складывалось ощущение, что я вымотана как после нескольких подряд боёв.
   - Ваша суть откликнулась слишком быстро, - ответил он. От моей возни одеяло съехало, и я обнаружила, что нахожусь только в белье. Проигнорировав мой вопросительный взгляд после увиденного, собственническим жестом сам прикрыл меня. - Я думал, что это произойдет ближе к полнолунию.
   - Что произойдет? - после моего вопроса Тим пошевелился на стуле и чуть не упал с него.
   - Пробуждение Вашего зверя. Вам остался последний пункт, и произойдет обращение, - обтекаемо ответил он. Угу. Обтекаемо...
   - Лекси, - брат потер глаза и посмотрел на нас, - ты как?
   - Всё хорошо, - я вяло улыбнулась и предприняла очередную попытку освободиться, Кристиан властно придвинул меня обратно, из-за чего по телу прошелся неприятный электрический разряд, даже болезненный.
   - Тебе сейчас лучше не отстраняться, твоя сила бунтует, и мне приходится её подавлять, - тихо сказал он мне и громче добавил для брата: - Тим, можешь идти спать, кризис миновал.
   Брат посмотрел на меня, и я уверенно кивнула. Легко можно было понять, что всё это время он сидел у моей кровати и сильно перенервничал. Мой любимый блондинчик нехотя поднялся и вышел.
   - Думаю, Вам тоже пора, - как бы между прочим произнесла я.
   - Нет, кошечка, сегодня я ночую в твоей постели, - самодовольно мурлыкнул местный альфа и, пресекая мои возражения, продолжил серьезным тоном: - Ты можешь сжечь себя, привыкни к активности своего зверя.
   - Не думала, что первый мужчина, спящий рядом со мной, будет моей сиделкой, - не удержала ехидства, скатываясь с него, и довольно потянулась.
   - К сожалению, - он повернул меня набок и вытянулся позади, обнимая поверх одеяла, - сегодня это исправить никак нельзя.
   - Кому как, - нежась в тепле его тела, прикрыла глаза.
   - Вредная кошка, - беззлобно фыркнул он в мои волосы.
   - У Вас завтра невеста приезжает, - напомнила я, даже не думая скидывать его руку со своей талии. - И Вы будет пропитаны моим запахом.
   - Спи уже, - бархатным тоном произнес "Котик" и чуть сильнее обнял.
   Я продолжала получать удовольствие от его близкого нахождения. Нет, я не хотела его как мужчину, просто моя кошка успокоилась, и эта умиротворенность действовала и на меня. Моя вторая ипостась словно нуждалась в его силе и наполнялась ею. Меня зазнобило, я попыталась скрыть это.
   - Не думал, что пробуждающаяся сила такая морока, - проворчал он и погладил по руке.
   - Так не заморачивайся, - огрызнулась, чувствуя, как по телу расходятся теплые волны.
   - Вредная кошка, спи уже.
   Продолжать спор не стала, потому что мне снова было хорошо, и в этот раз я уснула без сновидений.
   Глава 5
   Утром проснулась одна. Тим гремел на кухне, явно собираясь позавтракать. Выползла к нему, передвижение, во время которого держишься за стену, по-другому не называется. На столе было накрыто на двоих.
   - Доброе утро, - Тим повернулся, осмотрел меня, покачал головой и указал на стол. Кивнув ему в ответ, молча села. - Мистер Баловски сказал, что тебе обязательно нужно заехать к Нику.
   - Хорошо, - я принялась за еду.
   - Он удивился тому, что я с ним знаком, - спокойно произнес брат, но с явным подтекстом. Я кивнула, говорить было откровенно лень, и продолжила поглощать пищу, которая казалась безвкусной. - Его это насторожило, - не унимался Тим, я снова кивнула, показывая, что услышала. - Мне кажется, что он приревновал.
   Я устало вздохнула и положила вилку, медленно подняла взгляд.
   - А мне всё равно, - произнесла едва слышно, но не скрывая своих эмоций.
   - Я думаю, ты ему нравишься, - вот же сваха, а не брат.
   - У него невеста сегодня приезжает, а нравятся ему, наверное, все мало-мальски симпатичные девушки.
   - Может быть, - блондинчик пожал плечами, закрывая эту тему. - Лекси, возьми такси, не садись за руль в таком состоянии.
   - А ты? - я была полностью с ним согласна, но позволить ему самому добираться в школу не могла.
   - Я тоже доберусь на такси, - он посмотрел на часы. - Притом мне уже выходить пора.
   Быстро убрав со стола, поцеловал меня в щёку и, подхватив рюкзак, ушел. Некоторое время просто смотрела на закрытую дверь. Маленький сорванец обманул меня, такси-то он не вызвал. Решил своим ходом добраться. Опять экономит.
   В особняк мэра я не спешила. Появляться там в таком состоянии мне не позволяла гордость, к тому же сегодня приедет невеста мистера Баловски, и почему-то хотелось предстать в лучшем виде. Наверное, это женское. Наверное...
   Набрав полную ванну горячей воды, залезла в неё, издав стон(,) полный наслаждения. Тело постепенно, так сказать, оживало, когда смогла двигаться не как в замедленной съёмке, начала тщательно смывать с себя пережитое ночью. Странное получилось у меня "знакомство" со своим зверем. Почему кошка скалилась на меня? Нужно будет об этом спросить Ника.
   Вернувшись в комнату, чувствовала себя намного лучше. Так... Чтобы одеть? Чтобы сильно не выбиваться из образа и не привлекать к себе излишнего внимания. Выбрала черные кожаные брюки, которые не оставляли места для фантазии, черную майку-боксерку с белой надписью, а под неё белый бюстик, оставив лямки на виду. Волосы собрала в хвост, чтобы открыть шею. Насколько это возможно, замазала тональным кремом шрам на плече. В обществе оборотней это не считается уродством, наоборот, показывает мою силу, но до этого момента я старалась её скрыть, что в сложившейся ситуации будет глупо. Отражение мне понравилось, вот бы и "когти" надеть. Тогда образ был бы цельный, но это уже будет перебор.
   *** *** ***
   Такси не пропустили на территорию особняка, поэтому я снова на своих двоих добиралась до входной двери, по сложившейся уже традиции постучать не успела. На пороге меня встретил Рич.
   - Не выглядишь, как умирающая, - вместо приветствия выпалил он.
   - Так я умирать и не собралась, - весело ответила и подмигнула. Парень опешил от моего настроения, а я что? После резкого упадка сил утром, сейчас меня наоборот переполняла энергия.
   Он пропустил меня внутрь.
   - Ты не задумывалась над тем, чтобы сменить гардероб? - он по какой-то причине перешел на "ты".
   - Нет, - призналась я и обернулась посмотреть на него. Его карие глаза смотрели на... мои штаны, туда, где те начинаются. Я тоже посмотрела на то, что у меня пониже поясницы. - Есть проблемы?
   - Нет, - он мотнул головой. - Просто не понимаю, где в тебе прячется столько силы.
   - Точно не там, - я вильнула бедром и плавно пошла в коридор, из которого вела лестница в подвал.
   Он насмешливо фыркнул мне вслед. Рич постоянно пытается меня смутить, но почему-то у него это никак не получается. Скоро привыкну к таким перепалкам. Николас нашелся в лаборатории.
   - Привет, - я прошла и присела в "стоматологическое" кресло.
   - Ты как? - он оторвался от бумаг, которые были разбросаны у него на столе.
   - Нормально. Утром еле с кровати встала, а сейчас хоть марафон беги, - отчиталась я. - Ник, как дела с гормонами?
   - Уже пора? - он привычным жестом запустил руку в волосы и ещё сильнее растрепал их.
   - Если верить вашему альфе, то да, - я потянулась, прогнув спину.
   - Лекси, - предупреждающе проговорил ученый, я вопросительно посмотрела на него. - Контролируй силу, твоя животная ипостась сейчас будет стремиться совершить всё необходимое для обращения.
   Строго произнёс Николас и зло сверкнул зелеными глазами, а я заметила, как раздуваются его ноздри, и жилка на шее начала биться чаще, а ещё дыхание стало прерывистым. Я потупила глаза, мне правда было стыдно.
   - Ник, что со мной было ночью? - молчать я не могла, он обреченно закатил глаза и тяжело вздохнул. Ну да, чувство вины грызло меня недолго. - Перед оборотом Тима ничего подобного не происходило.
   - Это из-за силы альфы. Я уже говорил, что женщинам сложнее ею управлять, вот она и накатила на тебя. Наверное, так отреагировала на близкое нахождение другого барса.
   - То есть, если я буду рядом с мистером Баловски, мне будет постоянно плохо? - нахмурившись, спросила я.
   - Нет, он подтолкнул её к пробуждению вместе с твоей кошкой.
   - Ник, когда я была в бреду, я видела её, - неуверенно протянула я, сомневаясь в том, что всё было реальным.
   - Это проекция твоего мозга, которая помогала справиться с силой, обычно альфы в такие моменты видят запертого зверя, - он облокотился на стол и сложил руки на груди, но в этом жесте не было отторжения, скорее, он просто не знал, куда их деть.
   - Почему он нападал на меня?
   - Наверное, из-за того что слишком много времени она пробыла в спячке, - я задумалась, логика в его словах была. Скорее всего, так оно и есть, что успокаивает. Но откуда Котик знал, что нельзя снимать ошейник. - Готова потренироваться?
   - Я думала, сегодня мне не нужно будет этого делать, - заниматься спортом совсем не хотелось, а хотелось... Я хотела отправиться развлекаться, впервые за... кто его знает сколько, времени, я просто хотела развлечься, не задумываясь о проблемах.
   - Тебе необходимо немного растратить энергию, иначе к вечеру найдётся очередной желающий заклеймить тебя, - я насмешливо хмыкнула, но всё-таки поднялась с кресла. - Идём, прослежу за тем, чтобы не отлынивала.
   *** *** ***
   На заднем дворе солнце уже сильно припекало, и тени почти не было, порадовалась тому, что не надела куртку, и тому, что парни уже закончили тренировку. Я вышла в центр и снова потянулась, подняв руки вверх, что-то раньше не замечала такой привычки за собой. Поддавшись порыву, сделала мостик, а потом и кульбит назад.
   - Хорошая гибкость, - флегматично заметил Ник и уселся на траву, довольно щурясь под солнышком.
   - Не жалуюсь, - и сделала кульбит вперед, ме-едленный, так, что ноги ненадолго зависли наверху почти в идеальном шпагате. Ага. Выделываюсь.
   - Лекси, прекращай, - проворчал мой надсмотрщик и откинулся на локти, полностью закрыв глаза.
   - Ник, мне скучно самой заниматься, - и тут же пожалела о своих словах, из двери вывалились остальные ребята из охраны.
   На меня никто не обращал внимания, что подсказало -- это не я привела их сюда, то есть не наблюдение за моей разминкой. Я растерянно посмотрела на ученого, который резко сел.
   - Может... - решила воспользоваться моментом, пока никто не видит, но Энтан уже помахал мне. Чертыхнувшись себе под нос, приветливо улыбнулась парню.
   - Поздно, - закончил мою мысль доктор. Угу. А я говорила уже, что не хочу сегодня тренироваться?
   - Ну что, готова сегодня на нормальный спарринг? - ребята приблизились к нам, после чего Энтан обратился ко мне.
   - Мисс Радмар сегодня занимается со мной, - из-за спин парней раздался спокойный голос альфы. Удержалась от того, чтобы не поморщиться, после сегодняшней ночи заниматься с ним было опасно, ибо я не знаю, как на него отреагирует кошка.
   Перевёртыши быстро потеряли ко мне интерес и отправились заниматься в отдалении.
   - Вижу, Вам уже лучше, - скидывая пиджак, произнес Кристиан. На солнце засверкала белоснежная рубашка. Мужчина рывком избавился от галстука, расстегнул верхние пуговицы, избавился от туфель и носков. Под моим изумленным взглядом махнул мне рукой, чтобы я начинала.
   - Аа... Может, мне подождать, пока Вы переоденетесь? - невзначай спросила, уже ища лучший способ для нападения.
   - Не думаю, что запачкаюсь, - насмешливо ответил он. Склонила голову набок и подарила ему немного ироничный взгляд. На что он небрежно добавил: - Нападай, нападай...
   Как пожелаете. Сегодня меня тянуло на выкрутасы. Альфа, явно, не ожидал, что первым последует удар ногой в корпус, и поэтому пропустил его, немного покачнувшись, устоял. Я отпрыгнула на несколько шагов, чтобы иметь возможность увернуться, если последует ответный выпад, но "Котик" весело хмыкнул и выдернул свою рубашку из штанов. Наверное, чтобы не сковывала движений. Он снова просто ждал моего следующего шага. Подпрыгнув, попыталась нанести удар ребром ладони в основание шеи, но он поймал меня в полете и, поставив на землю, отпустил. В его глазах плескалось веселье, а на губах блуждала улыбка. Надо ли говорить, что это разозлило? Он отступил на шаг и поманил меня руками, чтобы я нападала.
   Отвела взгляд от Кристиана, чтобы немного успокоиться, поверх его плеча хорошо просматривалась дверь, ведущая в дом, но заинтересовала меня девушка, стоявшая там и наблюдавшая за нашим... эмм... ну назовем, спаррингом. Неприятно чувствовать себя ребенком, но по сравнению с "Котиком" я, правда, несмышлёное дитя в бою. Высокая, красивая брюнетка смотрела на нас беззлобно. Одетая в элегантный серый брючный костюм, хорошо подчеркивающий достоинства модельной фигуры. Черты лица были заостренные, выдавая её принадлежность к волкам, несмотря на жару, она была при полном боевом раскрасе.
   - Лекси, тебя не красит ревность, - насмешливый голос мэра оторвал меня от изучения девушки.
   Я на мгновение прикрыла глаза, чтобы собраться с мыслями и достойно ответить, а не выплюнуть ругательства в его сторону.
   - Мистер Баловски, чтобы ревновать, нужно испытывать чувства к объекту, но за неимением... - я многозначительно замолчала. Он подошел вплотную ко мне.
   - Не ври, вредная кошечка. Твой зверь принял меня, - склонившись к моему уху, холодно произнёс он.
   - Не зря же наш основной облик человеческий. Мы не имеем права идти на поводу у животного, - привстав на носочки, тихо произнесла я только для него, и плевать, как это выглядит со стороны. Закончив, сделала шаг назад, ставя точку в разговоре, и обратилась к Нику, который продолжал сидеть на земле: - У вас только один клуб в городе?
   - Нет, - он покачал головой и поднялся. - Что ты задумала?
   Игнорируя разъяренного альфу, подошла к парню и, взяв его под локоть, осторожно потянула к выходу.
   - Я ничего, - искренне изумилась я тому, что, по его мнению, должна что-то задумать. - Просто сегодня поняла, что давно не развлекалась.
   - Зря ты с ним так, - недовольно проворчал парень.
   - Как? - в тон ему отозвалась я.
   - Ты ему нравишься, - он постарался вырвать свою руку, но я не допустила этого.
   - Ник, ты больше не лезешь в наши отношения, - сжав его локоть, произнесла ледяным тоном, почувствовала, как он вздрогнул, - и мы продолжаем нормально общаться.
   *** *** ***
   - Лекси, ты скоро? - заунывно протянул Тим из-за двери. В клуб мы решили отправиться вместе, это уже не первая наша практика отдыхать вдвоем.
   - Минуту, - отозвалась я, подводя губы красной помадой. Вульгарно, но сегодня мне хочется быть именно такой.
   - Алекса-а-а... - брат не хотел отставать.
   - Тим! - я дернулась, из-за чего немного размазала помаду. - Или заходи, или... Пойди, вызови такси.
   Я швырнула несчастный атрибут косметики и начала устранять нанесённый урон. Дверь открылась, и Тим вплыл в комнату. Увидев его отражение в зеркале, чуть не присвистнула. Мой младший брат, как и всегда, выглядел просто... просто шикарно. Светлый, тонкий свитер, почти просвечивающий, подчеркивал рельефность торса и здоровски контрастировал со слегка загорелой кожей, темно-синие простые джинсы обтягивали, ну... что надо, то и обтягивали. Волосы находились в художественном беспорядке. Не стала сдерживать себя и, подойдя к нему, потрепала по голове.
   - Лекса! - взвыл он и кинулся к зеркалу. - Я их полчаса укладывал, - оценив ущерб, он облегченно выдохнул и повернулся ко мне. - А ты для кого так вырядилась?
   - Что тебе уже не нравится? - я оттолкнула его от отражающей поверхности и посмотрела на себя.
   Короткое черное платье с одним открытым плечом сидело просто идеально, я купила его в одном из бутиков на распродаже. Черные туфельки на высокой шпильке визуально удлиняли ноги, при моем росте это просто необходимо. С волосами долго не мудрствовала и сделала укладку, немного подкрутив концы.
   - Ты красавица, - он обнял меня за плечи и улыбнулся моему отражению. - Я уже тебя ревную ко всем парням в клубе.
   - Тим? - удивилась я.
   - А что? Найдешь себе жениха, и брат станет не нужен, - весело произнёс он, а в глазах затаилась грусть.
   - С ума сойти... Тим, ты же знаешь, что всегда будешь у меня на первом месте.
   - Знаю, - он кивнул и чуть сильнее сжал меня в своих руках. - Но этого и боюсь. Тебе пора устраивать личную жизнь.
   - Успеется, - отмахнулась я. - Сначала на твоей свадьбе погуляем.
   - Лекси, ты так и не собираешься отступаться от поисков? - я знала, что он говорит про убийц родителей, но тянуть его за собой не собиралась.
   - Давай мы сегодня не будем говорить об этом? - я повернулась к нему лицом и пытливо заглянула в глаза.
   - Хорошо, сегодня мы просто отдыхаем, - брат положил мою руку на свой локоть и повел на выход.
   *** *** ***
   Второй клуб этого города был создан именно для развлечения. Размером он был меньше бойцовского, но на порядок уютнее. Место ринга тут занимал танцпол, освещенный синим светом, в одном из углов находилась ВИП-зона с диванчиками, которые были отгорожены между собой шторами из крупных прозрачных бус, из-за освещения казавшиеся синими. Угловая барная стойка блестела наполированной столешницей, в отдалении от уединенных диванчиков стояли круглые столики. Клуб, с примечательным названием "Барс", встретил нас приятной музыкой и небольшим количеством людей.
   - Куда мы? - Тим замер, выбирая какой столик занять.
   - Давай недалеко от танцпола? - предложила я.
   - У кого-то сегодня проказливое настроение, - наигранно грустно проворчал он, но по блеснувшим голубым глазам брата поняла, что ему это нравится.
   - Не представляешь даже насколько, - прощебетала я, входя в образ безмозглой куклы, и потянула его к столику.
   Стоило нам присесть, тут же появилась милая официантка. Тим обаятельно улыбнулся ей, девушка немного зарделась и ответила робкой улыбкой. Вот же... И это ему только семнадцать. Официантка неправильно истолковала мой укоризненный взгляд и зарделась ещё больше. Тьфу. Неужели она приняла нас за парочку? Записав наш заказ, она молниеносно удалилась восвояси. Я покосилась на танцпол, где танцевали несколько пар. Тяжело вздохнув, принялась оценивающе изучать контингент, чтобы избежать стычек.
   - Пойдем? - Тим протянул руку, приглашая меня на танец. Он слишком хорошо знает меня, обреченно подумала я и, помедлив несколько мгновений, согласилась.
   - Твою репутацию не испорчу? - остановившись среди танцующих, спросила я.
   - Лекси, мне всегда завидуют, - он положил одну руку мне на талию, а вторую вложил в мою ладонь. - Постоянно танцевать с красивой девушкой может не каждый.
   - Угу, а потом девушки бросают тебя, - припомнила одну из неприятных историй.
   - Зачем мне та, которая не доверяет? - иронично протянул он и повел в танце. - Ты сегодня неповоротливая, как слон.
   - Так значит, - я неискренне рассердилась и при следующем повороте закинула ногу на его бедро, полностью наплевав на то, что может показаться кружево чулок. Тим не растерялся, - обратное было бы странно, ибо кому, как не ему, знать всё, на что я способна, - уверенно положил руку на мою ногу, протянул два шага и, заставив прогнуться, описал полукруг. Подняв меня, шепнул на ухо: - Не шали.
   - Хорошо, - невинно ответила и, почувствовав твердую почву под ногами, толкнула его в грудь.
   В глазах брата заплясали чёртики, и сделав шаг назад, он замер, как изваяние из камня. Раз так... Я положила ладонь ему на грудь и, легко поглаживая, стала обходить по кругу, оказавшись за спиной брата, огладила плечи и продолжила осмотр. Стоило мне выйти из-за него, как Тим поймал мою ладонь и, закрутив, прижал спиной к себе. Здесь я не выдержала и заливисто засмеялась.
   - Думаю, публику мы уже достаточно шокировали, - сдерживаясь, чтобы не рассмеяться, весело произнес он. - Идем, наши напитки уже принесли.
   Зал постепенно наполнялся людьми, а мы с братом словно отключились от мира. Не помню, когда мы в последний раз столько смеялись, переезд в этот город как-то слишком быстро меняет меня и заставляет отпускать старые проблемы. Важно во всём этом не забыть то, что у меня есть ещё незаконченные дела.
   - Добрый вечер, - раздалось у нашего столика как раз тогда, когда я запивала очередной приступ смеха. Чуть не подавившись, зло посмотрела на "Котика", стоявшего возле нас вместе со своей девушкой, которую я видела сегодня на заднем дворе.
   - Добрый вечер, - ответил Тим за нас двоих, заметив мой взгляд на мэра, не стал протягивать ему руку. Умничка моя, всегда поддержит.
   - Как проходит ваш вечер? - стараясь развить светскую беседу, спросил мистер Баловски.
   - Замечательно, - ответила уже я и замолчала. Очень хотелось добавить, что до его появления всё было просто великолепно, но удержалась, а вот во взгляде прятать этого не стала.
   - Ну что же, не будем вам мешать, - он постоял еще немного, скорее всего, надеясь на то, что его заверят, будто его общество не приносит неудобств, но не дождавшись ничего, повел свою пас... оу... невесту к уединенным диванчикам.
   - Лекси-и... - протянул Тим, заставляя меня перестать прожигать взглядом спину местного альфы.
   - Ммм? - я пригубила свой коктейль и посмотрела на брата.
   - Идём? - он кивнул в сторону танцующих, я поджала губы, стараясь придумать веский повод, чтобы отказаться.
   Брат встал и, не слушая меня, отодвинул мой стул, поставил на ноги и потянул к танцующим. Я говорила уже, что он меня хорошо знает? Тим заметил, что встреча с Кристианом меня расстроила, и решил развеселить.
   - Лекси, помнишь нашу первую вечеринку? - тихо спросил он, поворачивая к себе спиной. Конечно, помню, мне было семнадцать, тогда нас впервые отпустили гулять вместе. Стоит заметить, что брат в то время выглядел на пятнадцать и был уже выше меня, но ребята, дома у которых мы отдыхали, знали о нашем родстве.
   - К чему ты спрашиваешь? - он скользнул рукой по моей спине и заставил немного наклониться вперёд, второй удерживая за живот.
   - Помнишь свою первую любовь? - он позволил мне выпрямиться, и я встретилась взглядом с мистером Баловски. - Как ты его тогда раззадорила танцем со мной?
   - Тим, мы были детьми, - ну... мы тогда немного перегнули палку, хорошо, что ребята нормально восприняли это. Наверное, в подростковом возрасте на многие вещи смотришь проще, даже на то, что брат с сестрой танцуют довольно откровенное танго.
   - Тебе было семнадцать, - напомнил он и резко повернул меня к себе. Да... Иногда я забываю, что ему всего семнадцать лет.
   - Кхм... - раздалось возле нас. Мы синхронно повернулись и увидели Рича. А ему что ещё нужно? Словно отвечая на мой невысказанный вопрос, парень обратился к Тиму: - Могу ли я украсть на один танец Вашу сестру?
   - Думаю, - брат посмотрел на меня и, разжав руки, ответил, - из этого не выйдет ничего плохого.
   Тим говорил спокойно, даже как-то вальяжно, но посыл угрозы от него мог не уловить только человек. Рич непонимающе посмотрел на моего брата, в ответ блондинчик прикоснулся к моему плечу, скрытому тканью платья.
   - Через один танец я верну её к Вашему столику в целости и сохранности, - серьёзно произнес бета.
   Что-то внутри меня бунтовалось тому, что всё решили без меня, но человеческая сторона не могла позволить проступить раздражению наружу, потому что Тим заботился обо мне, как умел, не совсем по правилам стаи, но он пытается защитить, осознанно угрожая противнику опытнее и сильнее, пока сильнее, себя.
   - Развлекись, - шепнул Тим перед тем как уйти и кинул взгляд в сторону приватных столиков.
   - У Вас замечательный брат, мисс Радмар, - Рич положил руки ко мне на талию, но оставил расстояние между нами.
   - Я знаю, - ответила, обвивая его шею руками. - Что вынудило Вас пригласить меня на танец?
   - Мне нужна Ваша помощь, - он посмотрел куда-то поверх моего плеча, но я не успела отследить его взгляд. - Вы можете заставить приревновать одну девушку?
   - Вас ко мне? - переспросила я, до конца не веря в услышанное, он кивнул. - Вы шутите? Я же видела, что фанатки бегают за Вами даже на бои.
   - Не за мной, а за альфой, - холодно поправил он меня.
   - Хорошо, - согласилась я. - Но Вы уверены, что это поможет Вам решить проблему с девушкой?
   - Нет, - честно признался он. Я внимательно смотрела в его карие глаза и... Начала кое-что понимать.
   - Она здесь с другим, и Вы хотите отмстить ей тем же?
   - Вы очень проницательны, - ухмыльнувшись, произнес он и отвел взгляд. Не могу понять, как он стал бетой. Он не слаб, но не дотягивает, как по мне, но не я альфа данной стаи.
   - Знаете... - мы повернулись так, что я увидела брата. Тим отсалютовал мне бокалом. - Мне не нравится эта идея, но я помогу Вам.
   - Не из альтруизма?
   - Вы очень проницательны, - вернула ему комплимент. - Мой брат не простит мне, если я не сделаю сейчас какую-нибудь глупость.
   - Повторюсь, у Вас замечательный брат, - его руки чуть сильнее сжали меня. - И на какую глупость вы согласны?
   - На большую, о которой потом постараюсь забыть, - весело парировала я и, притянув его к себе, прошептала на ухо: - Дайте мне немного свободы.
   Я развернулась к парню спиной, но не стала скользить по нему вниз, а в такт медленной музыки начала раскачивать бедрами и постепенно присаживаться. Парень быстро поднял, что мешать мне нельзя, его руки безвольно опустились, а голова склонилась вперёд, чтобы иметь возможность следить за моими движениями. Нас разделяли считанные сантиметры, воздух в которых нагрелся до предела и словно наэлектризовался. Дойдя до определенного предела, начала тем же способом подниматься, легко скользя по себе руками, будто лаская, но не откровенно. Ладони Рича обрисовали силуэт моего тела, но тоже не прикоснулись ко мне. Я вскинула голову, из-за чего мои волосы заскользили по его рубашке, и посмотрела в его темные глаза, наши губы почти соприкоснулись, но по правилам придуманной мною игры мы не дотрагивались друг до друга. Я подняла руки вверх, приподнимая волосы и открывая шею, немного склонила голову набок, чтобы он оценил мою уязвимость в этот момент. Бета шумно втянул воздух, и мне послышались тихие ругательства, хмыкнув про себя, повернулась к нему лицом, продолжила незатейливое движение бедрами, снова опускаясь вниз, но в этот раз не прекращая смотреть в его глаза. Я видела, что парень держится из последних сил, чтобы не прикоснуться ко мне. Выпрямившись, я подалась вперед, почти лишая нас необходимого расстояния, и остановилась, лишь почувствовав его дыхание на своем лице, специально резко повернулась, ударяя его волосами. Он гулко сглотнул.
   - Опасная глупость, - хриплым голосом произнёс он и погладил меня по талии.
   - Я же предупреждала, - ответила, поймав его руки, но сама прижалась к его горячему телу спиной. - Надеюсь, та, ради которой Вы всё задумали, прониклась.
   - Боюсь, что прониклись все присутствующие здесь, - он прижал меня, заставляя остановиться. - Думаю, Вам лучше вернуться за стол.
   Осмотревшись, неприятно удивилась тому, что по какому-то волшебству на танцполе мы остались одни. Кожей почувствовала взгляд на себе, догадываясь, кому он принадлежит, не стала искать его обладателя. Рич провел меня к столику, где нас ждал Тим, помог мне присесть и сел рядом.
   - Лекси, ты шикарна! - выпалил брат, даже не глядя на моего спутника.
   - Спасибо, - я лучезарно улыбнулась. - А где все?
   - Ну... Когда вы только начали танцевать, многие ушли, а когда... - он показал руками что-то неопределенное, - так и оставшиеся быстро разбежались, сам не понял почему. Наверное, решили вам не мешать, это было очень горячо. Просто зашибенно.
   - Альфа дал команду, - произнёс Рич, беззаботно отпивая из моего бокала. Я приподняла брови, не зная, чему больше удивляюсь - тому, что мистер Баловски быстро освободил танцпол, или тому, что этот наглый перевертыш посмел прикоснуться к моему напитку.
   Кстати, объект моих дум приближался к нам и чем-то сильно недовольный. Я откинулась на спинку и, закинув ногу на ногу, спокойно наблюдала за альфой. Интересно, что теперь ему не понравилось?
   - Мисс Радмар, - мэр не стал ждать приглашения и, подставив стул, сел напротив меня, - мне сложно постоянно гасить волны силы, идущие от Вас.
   - А это требовалось сегодня? - я искренне удивилась. За весь вечер я ни разу не злилась, если не считать встречу с ним, а выбросы идут только при ярких эмоциональных перепадах.
   - Я говорил про Ваши уникальные способности воздействия на противоположный пол, - раздраженно ответил он.
   - Мистер Баловски, - я оперлась локтями на стол и, сцепив пальцы в замОк, подалась вперед, - я не просила Вас об этом. Со своими уникальными способностями я могу справиться сама. Мне как-то мало верится в то, что при моём спутнике - я кивнула на его бету, - кто-то посмел бы подступить близко. Или Вы не уверены в авторитете Рича?
   - Мисс Радмар, - он зеркально повторил мои движения, - я же, кажется, Вам объяснил, что сейчас мне невыгодно лишаться никого из охраны. Да и в канун помолвки мне не нужны неурядицы в городе.
   - Прямого запрета на посещение общественных мест у меня не было, а сидеть в четырёх стенах скучно. Так что не стоит пытаться надавить на мою совесть, - было очень неприятно, что он указывает мне. Понимаю, что он хозяин данной территории, но и я не раба.
   - Тогда я говорю Вам сейчас, пока не научитесь контролировать силу, я запрещаю Вам появляться при большом количестве людей, - мороз в его голосе должен был остановить, но, видно, вечер у меня такой, всё на глупости тянет.
   - Нет, - я произнесла всего одно слово, но оно упало между нами, как стотонный камень, воздвигая стену непонимания.
   - Что? - из его груди вырвался рык. Я что, опять его довела до бешенства? Какой несдержанный альфа.
   - Это противоречит нашей договоренности. Я должна появиться на Вашей помолвке, а там будет много гостей, - я спокойно встретила его яростный взгляд. - Это первое. Второе... - сделав паузу, чтобы полюбоваться его разъяренными синими глазами, продолжила: - Вы не имеете права мне это запрещать, я не вхожу в вашу стаю, а как мэр... У вас нет оснований. И третье... Чтобы случился оборот, Вы сами знаете, что мне нужно познакомиться с парнем, и где Вы предлагаете мне это сделать?
   - Что вы хотите? - он резко откинулся на спинку - мне на секунду показалось, что она отломится от сиденья, но нет, устояла, - и будто полностью расслабился.
   - Сенсацию, - я улыбнулась только губами. - Например, эксклюзивное интервью с Вашей невестой.
   Рендал поведал мне, что мистер Баловски отказал всем изданиям в этом, мотивируя скромностью оной.
   - Будет Вам сенсация, - он открыто улыбнулся, а в глазах заплясали уже знакомые смешинки. - Сделаем так... Разрешение на съемку свадьбы будет только у Вас. Потом можете издать свою статью в местной газете или продать информацию в другие издания, решать вам. - Я открыла рот, чтобы уточнить насчёт его невесты, но он перебил меня: - Так же обширное интервью с невестой и женихом.
   Я захлопнула рот и задумалась, предложение очень выгодное, на нём я смогу хорошо заработать. Даже очень хорошо.
   - Я согласна, - произнесла и поднялась, Тим последовал моему примеру.
   - Рад это слышать, - мэр тоже встал и протянул мне руку, я без особого желания пожала её.
   Покидая клуб, мне почему-то казалось, что меня обвели вокруг пальца, но никак не могла уловить в каком именно моменте.
   *** *** ***
   - Мисс Радмар, - вздрогнула от голоса беты. Просто стоя на залитом утренним солнцем дворе, никак не ожидала его услышать. Хотя... Приехала в особняк специально потренироваться. - Составите мне сегодня компанию?
   - С удовольствием, - развернулась и стала обуваться, ибо до этого разминалась босиком.
   - Как прошла ночь? - я порадовалась тому, что наклонилась, и он не увидел в моих глазах промелькнувшее смущение. Ник оказался прав, и моя животная сторона отчаянно начала желать мужского... скажем, внимания. Стоило мне только уснуть, как меня перенесло в убедительную фантазию, главным героем которой был... нет, даже себе не признаюсь кто.
   - Замечательно, - я выпрямилась и подпрыгнула на месте, проверяя, чтобы кроссовки не спали с меня во время тренировки.
   - Вы сегодня необычно выглядите, - он демонстративно осмотрел мои короткие шорты и открытую майку.
   - Надоело задыхаться в одежде, - пожав плечами, ответила я. - Начнем?
   - Стоило бы, - брюнет осмотрелся и кивнул мне.
   Мы находились одни на заднем дворе, наверное, остальные снова в отъезде. Вчерашнее опоздание охранников на тренировку объяснялось тем, что они всей делегацией поехали встречать невесту мистера Баловски. Я лениво потянулась. Вот, снова...
   - Знаешь, - оценил мое движение Рич, - мне как-то не хочется с тобой сражаться. - И, посмотрев в мои глаза, добавил: - Совсем.
   - Мне как-то тоже, - призналась я. Ну не было во мне сегодня обычной агрессии, но всё же добавила: - Но мне нужно вымотаться.
   - Может, тогда побегаем? - с надеждой спросил он.
   - Давай, - кивнула я, не чувствуя подвоха. Территория ограждена большая, в отдалении темнеет лесополоса... Есть место, где разогнаться.
   Бета, совсем не стесняясь меня, начал раздеваться. Стянул футболку и кинул её на землю, не используя рук, избавился от обуви, потянулся к штанам. Тут я не выдержала и отвернулась. Вот, что это такое? Я понимаю, что у перевертышей нагота особого значения не имеет, но я же девушка всё-таки.
   - Мисс Радмар, вчера Вы не показались мне настолько изнеженной особой, - в его словах слышалась неприкрытая насмешка.
   Я не успела парировать его выпад. Мне в бок ткнулась морда волка. Повернувшись, стала рассматривать зверя Рича. Большой, черный, пушистый волк смотрел на меня карими глазами, в которых застыло детское озорство.
   - Это не честно, - посетовала я, осторожно прикасаясь к его морде. Зверь смешно фыркнул и ткнулся носом в мою ладонь. - Ты так будешь быстрее.
   Бета дружелюбно рыкнул и отбежал от меня на несколько метров, остановился и, склонив голову на бок, посмотрел, словно спрашивая, почему я ещё стою на месте. Я весело улыбнулась и сорвалась с места. До деревьев мы бежали почти вместе, но стоило только попасть в более-менее защищенную зону, как Рич скрылся из моего вида. Наша пробежка постепенно превратилась в охоту, но пока было не ясно, кто из нас жертва. Здесь явно не прикасалась рука садовника, под ногами шуршала прошлогодняя трава, из-за чего не получалось бесшумно передвигаться. Притаившись за одним из стволов, начала прислушиваться, чтобы определить местонахождение моего противника.
   В нос ударил мерзкий запах гниющего мяса. Если бы не усиленное обоняние оборотня, я не заметила бы его, а так... Забыв о нашей игре, отправилась на разведку территории, ведомая нюхом. Метрах в тридцати обнаружила выломанную сетку Рабица. Сетка была разворочена, будто её разрезали ножницами по металлу и специально растащили в стороны, чтобы увеличить проход. Не став долго раздумывать над этим, двинулась дальше. Сейчас не оставалось сомнений, что я была в лесу, а не в насаждениях вокруг дома, видно, альфа не стал вырубать эту часть деревьев. Впереди был небольшой овраг, сначала хотела обойти его, но... Запах шел из него. Осторожно, чтобы не поскользнуться на прошлогодней листве, спустилась вниз и осмотрелась. Вонь стояла уже невыносимая, так не могло пахнуть умершее животное. Для такого "аромата" здесь должна была погибнуть, как минимум, стая белок.
   По дну оврага местами рос какой-то терновник, а в другом месте лежало поваленное дерево, к нему и пошла. Определить источник вони не получалось, казалось, что она шла отовсюду, но дерево заинтересовало меня, потому что вокруг не было ни одного пенька, а значит, его сюда кто-то нарочно скинул. Морально готовясь к... всему наихудшему, обхватила тонкий ствол и оттолкнула его. Меня передернуло от увиденного, хотя увидела я мало: из-под веток, кучей сваленных там, показалась маленькая рука, принадлежавшая явно подростку. Начала быстро раскидывать завал, не обращая внимания на появляющиеся царапины. Трое! Трое ребят - двое мальчиков и девочка - лежали на дне оврага недалеко от дома альфы. Убили их явно не сегодня. Сверху послышалось шуршание, резко обернувшись, увидела Рича в образе волка.
   - Не подходи, - тихо произнесла, чувствуя, как меня начинает колотить от вырывающейся силы. - Ублюдки, они же были детьми! - заорала я.
   Несложно сопоставить очевидные вещи. Парень начал перекидываться, медленно ломающиеся кости выстраивались в красивую мужскую фигуру, но даже мой зверь не польстился в этой ситуации на это. Кошка рвалась изнутри, желая разодрать обидчиков детей, ей было так же больно, как и мне. Наверное, сказывается долгая, единоличная опека над братом. Хотя... Это же дети, максимум лет пятнадцати. Боги, да на них одежды даже нет.
   Руки сжались в кулаки, а перед глазами появилась пелена. Рык получился очень убедительным.
   - Алекса, - бета не спешил приближаться ко мне и заговорил очень тихо, - я не знаю, откуда они здесь.
   - А что ты знаешь? - не скрывая сарказма, спросила я, делая плавный шаг в его сторону.
   - Включи мозги, если бы я знал о них, то привел бы тебя сюда? - зло выпалил он, не двигаясь с места. В его словах был резон, но... - Не нагнетай, надо скорее начать расследование и узнать, откуда эти дети.
   - Они всего лишь дети, - я растерянно обернулась к лежавшим на земле бездыханным телам. Бета понял, что мой рассудок стал возвращаться, и медленно спустился.
   Обойдя вокруг странного захоронения, обратился ко мне:
   - Нужно вернуться в дом и сообщить нашим, - я кивнула, не имея сил оторвать взгляд от мёртвых подростков. Если Рич перекинется, то быстрее меня доберется в особняк. - Алекса, тебе лучше уйти.
   Я поджала губы и отрицательно покачала головой, мне необходимо убедиться, что начнется расследование по всем правилам и это дело не сольют на тормозах. Я себя не прощу, если сейчас уйду отсюда. Не став со мной спорить, он перекинулся обратно в волка и, постояв несколько мгновений смотря на меня, убежал.
   Продолжила смотреть на ребят. Тим же ненамного старше, что почувствуют их родные, когда узнают о произошедшем? Я бы с ума сошла от такого известия, кроме брата у меня никого не осталось.
   На телах не было увечий или кровоподтеков, смутило лишь то, что на руке девочки был синяк, но не от насилия, а словно у неё кровь из вены неудачно взяли или... Или сделали неудачный укол. Рук парней я не видела, поэтому подошла ближе, и осторожно, стараясь не прикасаться, чтобы ничего не испортить, стала искать похожие отметины, но ничего подобного не было.
   Заставила себя глубоко вдохнуть прямо над телами и сосредоточилась на том, что чувствую, стараясь абстрагироваться от запаха тления. Лекарства, едва уловимо тянуло лекарствами. Нет, тут что-то не так. Ближайшая больница находится на другом конце города, а в особняке есть очень большая лаборатория, которая может не ограничиваться одним этажом. Ник упоминал, что занимается только тем, что ему дает альфа...
   Я поднялась наверх, чтобы глотнуть свежего воздуха, запах, конечно, никуда не делся, да и я провоняла им, но тут он не был таким насыщенным. Присев на землю, продолжила смотреть на ребят. Мало мне верится в то, что их привезли издалека. Хоть какие-то следы должны были остаться, их явно не сбрасывали сверху, а спустили на руках и зачем-то прикрыли. С другой стороны, если к этому причастен Котик, то глупо "гадить" там, где живёшь. Всегда есть вероятность, что кто-то случайно наткнётся на тела. Если бы их хотя бы закопали, а так... странно это всё. Будто кто-то приготовил тела к чему-то, только вот к чему? Но запах лекарств...
   Я обхватила голову руками, словно стараясь удержать разбегающиеся мысли. Дети! Они же ещё ничего не видели, и у кого рука поднялась? Не в бою, не спасая свою жизнь, а бездушно убить, скорее всего, беззащитных подростков.
   Мне показалось, что просидела на месте я целую вечность перед тем, как услышала приближение людей. Сюда шло человек двадцать, из-за дурманящего, противного, приторного запаха не могла разобрать, знакомы ли мне приближающиеся или нет. И всё закрутилось слишком быстро, овраг оцепили лентой, мужчины в форме спустились вниз, за ними последовали люди в белых халатах. Теперь понятно, почему так долго не возвращался Рич. Поднявшись, отряхнула шорты от прилипшей листвы и решила осмотреться вокруг, может, успею что-то заметить, пока всё здесь не затоптали.
   - Надеюсь, об этом Вы не напишете в газете? - раздался голос мистера Баловски.
   - Вы перепутали меня с падальщиком, - тихо, но не беззлобно ответила я.
   - Отнюдь, - он оставался позади меня, из-за чего я чувствовала угрозу, но подавать вид, что меня это раздражает, не стала. - До этого момента Вы вели себя, как настоящий журналист, который не станет пропускать сокрушительную новость для репутации высокопоставленных особ.
   - Вы правы, я не стану пропускать её, - переняв его высокомерный тон, ответила я. - Если замечу, что расследование остановилось или то, что его пытаются спустить на тормозах. О погибших детях узнает не только местное население, но и все известные издания получат детальную информацию и фото погибших.
   Закончив, медленно пошла на разведку территории. И пусть у меня нет фотографий, ничего, что-то придумаю, в крайнем случае, найду способ залезть в полицейский архив, но слова свои сдержу. Вот это всё уже чересчур. Предположение быстрой заминки такого дела было не безосновательно. Вскоре должны приехать альфы других стай, и никто не хотел бы показывать, так сказать, "грязное бельё".
   Отойдя недалеко от места "погребения", почувствовала запахи других оборотней, словно весь лес был пронизан ими. Видно, господин мэр уже отправил своих ищеек. Что же... Правильное решение, я тоже так поступила бы. Несмотря на то, что запахи убийц были давно перебиты, смогла отыскать место парковки автомобиля. Скорее всего, они привезли сюда тела ребят сразу после дождя, ибо следы протектора шин просто высохли, там же встретила темно-коричневого волка. Он принюхивался, стараясь взять след, даже я, не имеющая вторую ипостась, понимала, что это невозможно.
   Двинулась по следу машины, которая смогла пробраться так далеко в лес. Наверное, привёз их сюда очень умелый водитель, или тот, кто хорошо знает местность. Опять всё ведет в логово Котика. Вскоре я вышла на грунтовую дорогу, которую раньше использовали лесники. Проезжая часть явно была заброшена, но при желании проехать можно. Следы шин померкли, но направление ещё можно было разобрать. Отпустив всё пережитое за сегодня, сорвалась в забег, рассчитывая, что смогу хотя бы понять, откуда приехали изверги. Мой бег прервался на дороге, ведущей из города в особняк мистера Баловски. Оставалось лишь гадать, в какую сторону те направились потом.
   Вблизи асфальтированной дороги "гуляла" ещё пара волков, пришедших тоже по следу. Через столько дней нельзя чего-либо понять. Зло выругавшись, села прямо на траву и начала смотреть на деревья ничего невидящим взглядом. Один из перевертышей приблизился ко мне и сел напротив, пытливо заглядывая в глаза.
   - Чего? - буркнула я, стараясь взять свои чувства под контроль. Зверь склонил голову на бок, будто спрашивая, всё ли со мной в порядке. - Ничего не нашел? - он покачал головой. - Вот и я ничего не нашла, - он совсем по-человечески вздохнул. - Не понимаю, как можно было убить детей, - ни к кому не обращаясь, произнесла я. Волк зло рыкнул, полностью поддерживая меня. - Вот как теперь найти этих уродов? - зверь напротив снова вздохнул. - Вот и я так думаю. Будет сложно... А вашему альфе сейчас не до этого, - перевертыш оскалился, но не зарычал. - Да иди ты, - отмахнулась от него, даже не думая пугаться. - Сам должен понимать, что в канун "грандиозного" события ему не нужны проблемы.
   Волк зарычал, я устало посмотрела на него и поднялась, совсем не заботясь о его мнении на мой счет. Я и так что-то сильно разоткровенничалась. К оврагу вернулась бегом, так становилось легче, от быстрого движения мысли успокаивались. Ко мне подошел полицейский и стал задавать вопросы, как могла откровенно отвечала на них, понимая, что пользы вряд ли они принесут. На тела я наткнулась случайно, в этих местах до этого не была, и так далее. Через пару часов меня отпустили домой. Ни с кем не прощаясь, бегом рванула к машине, чтобы поскорее убраться отсюда.
   Глава 6
   Следующие несколько дней я провела дома. Ник сказал, что пока никаких исследований проводить не нужно, всё необходимое он уже собрал, а мистер Баловски, извинившись, посетовал, что тренировки прерываются, из-за того что все оборотни задействованы в расследовании и обследовании прилегающей территории на случай ещё каких-либо "сюрпризов". Стоит заметить, что мне раз в день звонил Рич и отчитывался о ходе поисков преступников, видно, альфа проникся моей угрозой. Поиски, к сожалению, но не удивлению, двигались очень медленно. Первой причиной было то, что личности подростков установить так и не удалось. Мы не знали: местные они или приезжие, сколько им точно лет, перевертыши или нет. То есть совсем ничего, от чего бы можно было оттолкнуться. Лекарство, введенное им, как-то странно воздействовало на кровь, разрушая её, словно кислота, это и привело к тому, что даже по крови не смогли определить принадлежность детей.
   В особняке мистера Баловски я появилась только в первый день приема, данного в честь оглашения помолвки. Гости прибывали медленно, поэтому чем себя занять, я толком не знала. После всего произошедшего разговаривать с кем-либо не было никакого желания, осматривать холл, который уже видела множество раз -- не интересно. Да и давящее чувство неизбежной встречи с дядей никак не отпускало. Короче, у меня было настроение "пришибите меня дверью".
   Я поднялась по лестнице, чтобы наблюдать за всеми сверху, заняв стратегически удобную позицию, принялась фотографировать входящих. Хозяин особняка встречал гостей, но без своей пас... эм... невесты, которую, к слову сказать, я сегодня ещё не видела.
   - Добрый день, - ко мне незаметно приблизился бета местной стаи.
   - Добрый, - я опустила свой аппарат и повернулась к нему. - Есть новости о погибших детях?
   - Нет, - он покачал головой и едва уловимо поморщился.
   - Может, мне стоит сделать небольшую статью с их фотографиями? Возможно, их родные ещё не поняли, что с детьми произошла беда, - эта мысль грызла меня все эти дни. Не могли же родители не заметить пропажи подростков.
   - Не знаю, - он оперся локтями на высокие перила и стал пристально осматривать зал. - Без Кристиана я не могу дать Вам разрешение на это.
   Я зло поджала губы. Что он вообще может сам? Мало того, что они не обнаружили сразу трупы, так и толком ничего не делают. Хотя... Это может быть моё предвзятое отношение к ситуации.
   По "музейному" залу медленно передвигались люди, стараясь не пересекаться между собой, обычный светский раут. Альфы других стай появились одновременно, известные личности в определенных кругах, я не могла пропустить "сошествие с Олимпа", поэтому, когда услышала, что Рича позвал господин мэр, отправилась за ним. На крыльце дома уже стояла будущая миссис Баловски. Сделала пару кадров девушки и полностью переключила своё внимание на кортеж из четырех черных лимузинов. Припарковавшись, из всех авто одновременно вышли... наверное, охранники, может, водители, среди которых я без труда узнала Рика. Значит, охрана. Синхронно, будто тренировались, парни открыли двери, из-за которых появились альфы. Я пристальным, подозреваю, злобным взглядом всмотрелась в Барта. Боров, как был им, так и остался. Противный... Ненавижу. Он тоже меня увидел, в его глазах мелькнули странные эмоции. Ага. Не ожидал, но главное я уловила, всего на миг, - ярость. Ничего, мы еще поиграем на моих правилах, дай только Тиму подрасти.
   - У Вас сложные отношения с родственником, - констатировал "Котик", который по непонятным для меня причинам оказался рядом со мной, а не невестой.
   - Вам показалось, - так же тихо, как и он, ответила я и принялась фотографировать прибывших.
   При официальном приветствии дядя не смог улучить момент и пообщаться со своей "любимой" племянницей, Рик же не сводил с меня взгляда, словно приехал ко мне, а не на мероприятие местного альфы. Заметила, что невеста мистера Баловски смотрит на меня не то с удивлением, не то с восхищением. Нда...
   Дальше гости переместились на задний двор, который был украшен белыми цветами, везде стояли светлые шатры из легкой ткани, люди расселись, а я продолжила фотографировать, иногда задавая вопросы некоторым из присутствующих. "Котик" со своей "волчицей" не спешили занимать стол, поэтому позволила себе подойти к ним, чтобы сделать короткое интервью и с чистой совестью отправиться домой. Нечего мне делать на празднике чужого счастья. Не коробит он меня, совсем. Вот, совсем-совсем.
   Виновники торжества заметили моё приближение и перестали что-то усердно обсуждать. Мэр одарил меня лучезарной улыбкой, от которой я чуть не прослезилась, такой яркой она была. Девушка же наоборот словно стушевалась из-за меня. Знать бы причины такого её поведения.
   - Мисс Радмар, чудесно выглядите сегодня, - его радостное выражение лица захотелось стереть, причем силой, но в ответ я лишь улыбнулась одной из лучших улыбок, на которую была способна.
   - Разве? - я демонстративно осмотрела свой строгий, светлый, брючный костюм. - Я думала, этот стиль Вы приравниваете к "синему чулку".
   - Что Вы? - почти искренне удивился он и, немного подавшись вперед, прошептал только для меня: - Этот костюм больше открывает, чем скрывает, легко можно представить Вас без него.
   - И не стыдно такое представлять, когда рядом стоит невеста? - ехидно заметила я, тоже немного придвинувшись. А что я могу сделать, если разница в росте не позволяла мне произнести это так, чтобы нас никто не услышал?
   - Вы что-то хотели? - он отодвинулся и демонстративно притянул девушку к себе за руку, а в глазах плясали чёртики. Странный персонаж местный альфа, более того, абсолютно нечитаемый в плане запахов.
   - Да, - не стала забивать себе голову его поведением и, нацепив маску журналиста, приступила к делу. - Что же, мистер Баловски, наверное, пришло время открыть имя Вашей будущей спутницы жизни?
   - Вы имеете в виду мою невесту? - зачем-то уточнил он, я кивнула. А что я еще могла подразумевать? - Имею честь представить вам -- Катарина Кингзман.
   - Кингзман... - усилием воли удержала на лице улыбку. Это... Это дочь того... альфы, который издевался над Тимом. Кошка внутри меня ощетинилась и зарычала, кажется, это была не метафора. "Волчица" задрожала, и ближайшие оборотни вокруг сделали шаг от меня, а мой зверь и не думал замолкать, ему хотелось мести. - Это того, который ушел от мирской жизни и создал общину среди леса?
   Официальная версия его проживания там, а вот правдивая...
   - Мисс Радмар, - в голосе "Котика" была... угроза? А это он зря, оторвала взгляд от блокнота и с вызовом посмотрела на него.
   - Лекси, ты не меняешься, - голос Рика болью отозвался в сердце. Мы росли вместе, а потом... Потом умерли родители, и мы оказались никому не нужны. - Никакого подчинения.
   - Есть то, что нельзя терять, - я обернулась и посмотрела на него. Сколько уже прошло? Почти три года, как состоялся мой бой с ним. Два с половиной года.
   - Например? - от него не исходила агрессия, но я никогда его не прощу. Нет, не за метку, которую он попытался оставить, а за слабость, за согласие унизить меня, за предательство.
   - Свобода, честь, достоинство, уважение к самому себе... - я замолчала, но, думаю, все поняли, что я имела в виду. У Рика этого уже не осталось.
   - Не простила? - он ухмыльнулся, а в глазах застыл лёд.
   - Такое разве прощают? - продолжать разговор не видела смысла и поэтому пошла на выход. Больно? Уже нет, просто противно.
   Конечно, мне не позволили уйти, у выхода меня перехватил Энтан. Тьфу. Попросил подождать Кристиана в его кабинете, даже провожать не стал. Это что, я тут своя стала? Еще чего не хватало. Но и до пункта назначения я не добралась, стоило мне повернуть в коридор, как на меня налетела Катарина. Не специально, она словно убегала от кого-то сломя голову и просто не заметила меня.
   - Помоги, - прошептала она одними губами.
   Я внимательно всмотрелась в её лицо: по лбу и вискам девушки катились крупные капли пота, руки дрожали, её трясло, будто только что ударили электрошокером. Быстро схватила её за руку и пихнула за ближайшую дверь. Не прошло и минуты, как послышались уверенные быстрые шаги, кто-то спешил к лестнице. Особо не удивил показавшийся мистер Кингзман. Сделала вид, что не узнала его, вернее, что изучаю что-то в своем фотоаппарате.
   - Привет, - он остановился возле меня. Я медленно подняла на него взгляд. - Почему мне кажется твое лицо знакомым?
   Я открыто усмехнулась. Кого он пытается обмануть, меня или себя? Никогда не поверю в то, что из его амбара многие ушли живыми. Да и не так много времени прошло с того момента, для оборотней два года совсем не срок.
   - Не поверила, - он приблизился, но рук протягивать не стал. - Умная полукровка, - а вот это прозвучало как ругательство, зло прищурившись, продолжила ожидать развития событий. Неужели сейчас у меня выпадет шанс отомстить? - Жаль, что тогда ты сбежала.
   - Мне интересно, откуда моя помощница сбежала и откуда вы знакомы? - голос "Котика" проникал прямо под кожу и заставлял замерзать кровь в венах. Вот, значит, как он умеет разговаривать, когда у него не получается чего-то узнать.
   - Театр, мы познакомились в театре, - выпалила первое, что пришло на ум. Нет, милый "Котик", в мои дела я тебя не пущу. Меня одарили взглядом, пронизанным синим холодом. Я невинно захлопала ресничками.
   - Мистер Баловски, Вы не уделите мне несколько минут? - Кингзман прервал поединок наших взглядов.
   - Да, конечно, - Кристиан нехотя кивнул и снова посмотрел на меня. - Мисс Радмар, подождите меня среди гостей, пожалуйста, нам есть, что обсудить.
   Я дождалась, когда мужчины скроются из вида, и зашла в комнату, где была спрятана Катарина.
   - Всё, можешь идти, твой отец ушел с мистером Баловски, - она сидела на кровати, это оказалась чья-то спальня, гостевая, а не принадлежащая кому-то из дома. В комнате витал запах чистящих средств и всё, никаких живых существ. Видно, что ею уже давно не пользуются.
   - Спасибо, - прошептала она и посмотрела на меня с неприкрытой мольбой в глазах. Девушку продолжала сотрясать крупная дрожь. Не могу понять, Кингзман применил к ней силу альфы?
   - Не за что, - неуверенно протянула я и подошла к ней, желая хоть как-то помочь. - Что он хотел от тебя?
   - Ничего хорошего, - она показала, что не желает говорить об этом. Я пожала плечами и присела рядом.
   - Поговори с мистером Баловски. Пусть тебя примут в стаю, тогда избавишься от проблем, - предложила выход из ситуации, который вижу я.
   - Нельзя, - она горько улыбнулась, и мне показалось, что "Волчица" очень сильно устала. - В контракте предусмотрен пункт, что я вступлю в стаю своего мужа только после свадьбы.
   - Ситуация... Так зачем вам тянуть с ней?
   - Это для интервью? - в её взгляде была неприкрытая боль. Да что же он с ней сделал, что она до сих пор не может вернуть контроль над эмоциями? Я отрицательно покачала головой.
   - Может я и блондинка, но далеко не дура, - выносить на общее обозрение дела стай не то чтобы глупо, скорее, самоубийственно, а я суицидальными наклонностями не страдаю.
   - Я заметила, - она опустила голову и... э... Вот только плакать не нужно. Что мне с ней делать? - Мне так стыдно...
   - Чшш... - я притянула девушку к себе и обняла за плечи. Она старалась сдержать слёзы, но те непроизвольно катились по её щекам. - Не говори глупостей.
   - Он... Я... - она вскинула голову и посмотрела мне прямо в глаза. - Тебе больно?
   - Ты о чем? - искренне удивилась я.
   - О тебе и Крисе. Тебе больно от того, что он не с тобой? - наверное, если бы она ударила меня, это не так поразило.
   - А... С чего ты это взяла? - разбираться в своих чувствах, притом при ней, я не собиралась. Сделаю это, когда у меня не будет проблем, а пока: есть цель -- не вижу препятствий.
   - Я вижу, как вы смотрите друг на друга, - что-то мне кажется, что мы разговариваем на разных языках.
   - Мисс Кингзман, Вы перепутали меня с девицами, которые бегают за Вашим женихом. Поверьте, была бы возможность, я и на расстояние километра не подошла к нему, - сейчас я говорила правду. Слишком много противоречивых эмоций вызывает у меня "Котик". - Не беспокойтесь, я не претендую на него.
   Она тяжело вздохнула, но спорить не стала. Я посидела с ней еще немного и подошла к двери, чтобы прислушаться к происходящему за ней. Словно там мог кто-то поджидать. Странно это как-то. Тишина подсказала, что проход сейчас пуст. Дождалась, пока Катарина подойдет ко мне, и неодобрительно покачала головой.
   - На лицо улыбку натяни, - беззлобно посоветовала ей. Как будущая жена вожака, она не имеет права показывать слабость.
   Я посмотрела на её жалкую попытку и опять покивала. Она же дочь Кингзмана, неужели играть на публику не умет? Больше ничего не стала просить у неё. Толка от этого нет. Пропустила её вперед и сама шагнула в коридор. Нет, что за невезение у меня в этом доме? Возле противоположной стены стоял Барт.
   На моем лице, помимо воли, растянулась зловещая улыбка, почти оскал. Брюнетка застыла, чувствуя силу, идущую от моего дяди.
   - Мы можем поговорить? - он проигнорировал её, даже взглядом не удостоил. Меня это немного удивило, но виду не показала. Какая-то странная роль у невесты "Котика".
   - Думаешь, стоит? - я смотрела прямо в его глаза, и плевать, что его зверь расценит это как попытку угрозы. С ним мне играть в смиренную овечку не нужно. Он хорошо знает мои способности, скольких я уже убрала его наемников? И не вспомнить так сразу.
   - Нам есть что... - он выразительно посмотрел на Катарину, давая понять, что она лишняя в нашем разговоре. Девушка задрожала, но уходить не стала. - Обсудить.
   - Мисс Кингзман, - я прикоснулась к её плечу и ощутила дрожь, сотрясающую её тело. Очень слабая волчица, против ментального приказа альфы ей устоять невероятно трудно. - Может, Вы подождёте меня среди гостей?
   Обратно в комнату отпускать её было страшно, а если она, выйдя из неё, сразу столкнется со своим отцом?
   - Вы уверены? - она посмотрела на меня затравленным взглядом, в ответ я тепло улыбнулась.
   - Да, не переживайте, - я, незаметно, подтолкнула её в сторону выхода из коридора.
   Девушка ушла быстро, ясное дело, что ей было очень сложно оставаться среди нас. Вообще, я могла бы прикрыть её от потока силы Барта, но возникает несколько сложностей. Первое -- я не пробовала этого делать, второе - тогда дядя сразу узнает о моей сущности, что приведёт к новым покушениям с удвоенной силой.
   - Ты повзрослела, - по-родственному заметил он.
   - Не твоими усилиями, - спокойно ответила и оперлась спиной на стену, чтобы иметь возможность просматривать весь проход. Да и привычка прикрывать спину, в бою такие нападения чреваты плохими последствиями. - О чем хотел поговорить?
   - Я хотел сказать, что был не прав, - выдавил, именно выдавил, а не произнес он.
   - Альфа извиняется, - с сарказмом протянула я, не зная, что мне сейчас сделать, уйти или рассмеяться ему в лицо. - Это что-то новое.
   - Я признаю свою ошибку, - ага, другая интерпретация слов, но суть-то не меняется.
   - Чего ты хочешь? - как же он мне надоел. Эх... Вызвать бы его на бой, да нельзя, по крайней мере, пока. - Я не верю твоим словам. Скажи, что тебе нужно, я тебя пошлю, и мы разойдемся.
   - Ты хочешь сказать, что посмеешь мне опять отказать? - резко вспылил он. Угу. Пару лет назад я бы испугалась его глаз налитых кровью и злобного рычания, наверное, но сейчас... Это всё жалко.
   - Да, - спокойно ответила я.
   - Ты, ущербный выродок, захотела новых проблем? - он приблизился ко мне, пытаясь надавить своими формами. - Если думаешь, что до этого твоя жизнь была адом...
   Я не дала ему закончить и заливисто расхохоталась. Адом? Нет, было трудно, но не ад. Боров вздрогнул, не ожидая такой реакции от меня. Замах его руки меня моментально остудил, и я приготовилась к бою. Если он нападет, имею полное право защищаться. Давай же... Дай мне только шанс.
   Ладонь мужчины медленно опустилась, и он сделал пару глубоких вдохов, чтобы успокоиться.
   - Я слышал, что нашли несколько трупов детей, - злобно прошипел он, смотря прямо в мои глаза. - Ты не задумывалась, кто они? Может, они на твоей совести?
   Я напряглась, вслушиваясь в каждое слово этой мрази.
   - Ты не спрашивала у Тима, что произошло с его новыми знакомыми? Куда так внезапно пропали волки, с которыми он так весело играл в канун полнолуния?
   Перед моими глазами встала кровавая пелена, кончики пальцев неистово зачесались, словно из них должны появиться когти. Осознание сломало все барьеры. Эта тварь убила детей, чтобы подставить нас. Сволочь! Но как? Я избавилась от наёмников, которых он прислал. Кто? Если бы появились новые личности, то люди Баловски их бы уже проверили. Для меня набатом было собственное биение сердца, которое я слышала в ушах. Перед глазами никак не прояснялось.
   - Так что, - звук его голоса стал спусковым крючком для моей агрессии, которая волнами начала исходить от меня. Ненавижу, как же я его ненавижу. Во мне билось желание подчинить эту тварь и... Нет, не убить, слишком просто для него, а посадить в клетку и издеваться годами. Скольких он уже погубил? Скольким сломал жизнь?
   - Дрянь!
   Оскорбление с его стороны заставило кинуться в атаку, видят боги, я держалась до последнего.
   Резкий захват поперёк тела вышиб воздух из моих легких. Зрение начало медленно возвращаться. Первое, что увидела, это был Барт, согнувшийся пополам. Он тяжело дышал и боролся с тем, чтобы не стать на колени. Вид этого гада пробудил во мне только одно -- убить.
   - Мисс Радмар, - голос "Котика" звенел от злости. Кстати, это он меня и перехватил. - Может, Вы объяснитесь?
   - Думаю, это лучше сделает мистер Радмар, - мой голос свистел от сдерживаемой ярости.
   - Не уверен, - я вцепилась в его руку, удерживающую меня, но разжать её сил не хватало.
   - А Вы спросите у него, откуда возле Вашего участка взялись тела трёх убитых детей, - я не кричала, но от звуков моего голоса вздрагивали все, кроме мистера Баловски. А были здесь еще Рич, Энтан и... Рик.
   Не опуская на пол, "Котик" транспортировал меня в свой кабинет. Он что, спустит это Барту? Альфы...
   - Ты что творишь? - он усадил меня в кресло, я тут же вскочила на ноги, не желая позволять ему нависать надо мной.
   - Я? - возмутилась, борясь с желание разнести вдребезги всю мебель. - Это ты отпускаешь убийцу, который орудует на твоих землях!
   - Да с чего ты это взяла? - он всплеснул руками и отвернул лицо от меня, будто ему неприятно меня созерцать.
   - Эта тварь только что признался в этом! Он хочет подставить Тима. По-твоему, я таким буду шутить? - разделяя слова, чтобы не сорваться на крик, произнесла я, все больше закипая.
   - И что я могу сделать? Он мой гость, а гости неприкосновенны.
   - Ты чтишь законы оборотней только в том, что удобно тебе, - я словно сдулась и почувствовала страшную усталость. Адреналин отступил, и пришло дикое чувство разочарования.
   - Поясни, - он повернулся и попытался прожечь синевой своего взгляда. Попытка не удалась.
   - За убийство детей ты должен вызвать его на бой по всем правилам. Это защита территории, но тебе это невыгодно сейчас, поэтому ты и закрываешь глаза, - я развернулась, чтобы уйти, приняв для себя решение, что в следующим выпуске местной газеты появится огромная статья про умерших.
   - У меня нет ни одного доказательства, - он схватил меня за плечи и сжал руки, не давая мне вырваться.
   - Он признался, - с ледяным спокойствием ответила я, чувствуя, как горечь несправедливости затапливает меня. Обидно, что слова полукровки ничего не значат.
   - Тебе, - он прижал меня к себе, проигнорировав моё сопротивление. - На совете никто не воспримет твои слова серьёзно. У вас личные счеты, что заставит остальных альф считать, что ты пытаешься его оклеветать, а меня выставит так, что я просто посягаю на его территорию, пытаясь воспользоваться ситуацией с выгодой для себя, - он заключил меня в капкан своих надежных рук. - Мы найдем способ решить это, но правильно, чтобы не создать новых проблем.
   - Скольких детей он должен убить, чтобы заставить вас двигаться быстрее? - обида за тех ребят, за несправедливость, случившуюся с ними, не давала мне закрыть рот. Господин мэр развернул меня к себе лицом, но не отпустил.
   - Слышишь, я верю тебе, и мы решим эту проблему, но нужно время, - я горько усмехнулась. - Ты сегодня чуть не подчинила его, он теперь будет осторожнее и опаснее. Ты слышишь меня? Он устроит охоту на тебя.
   - Ты не сказал ничего нового, - отрезала я. - Я справлюсь, а вот тебе стоит присмотреться к своим, потому что убили детей точно перевёртыши из твоей стаи.
   Он сверлил меня взглядом, в котором разгоралось пламя. И так сразу не понять, причиной тому являлась ярость или желание. Он держал меня за плечи, чтобы не позволить вырваться, его пальцы начали отчетливо ощущаться сквозь ткань, словно разжигая пожар, который волнами начал затоплять тело. Я, как завороженная, наблюдала за приближением его лица, и в последний момент мне будто отвесили подзатыльник.
   - Не смей, - прошипела я, аки настоящая кошка. - Не смей ко мне прикасаться.
   Ладони на моих плечах резко разжались, из-за чего я покачнулась, но устояла. Его тяжелый взгляд ощущался у меня на губах так, словно он прикасался к ним, они пульсировали, требуя к себе внимания не только эстетического, кошка внутри встрепенулась, желая прижаться к альфе, а я... Послала все эти ощущения, заставляя себя думать только головой, поэтому не дала и толике желания показаться ему. Я не играю. Я не принимаю такой расклад.
   - Мисс Радмар, - он резко отвернулся и отошел к окну, - Ваша идея со статьёй про детей довольно удачна, вечером Вам пришлют фотографии для неё.
   - Хорошо, - меня раздражало то, что он позволил себе повернуться ко мне спиной. Таким способом показывая, что не считает меня опасным противником. Мой зверь тоже обиделся на это, его уязвило то, что его считают неполноценным. Наконец-то мы стали приходить к единым мыслям насчет этого... самца.
   - Это всё, что я хотел обсудить, - продолжая изучать что-то за окном, холодно ответил он.
   - Замечательно, - я повернулась к двери и открыла рот, чтобы попрощаться, но тут же захлопнула его. Не знаю, с чем это было связано, но сказать "до встречи" язык не поворачивался.
   *** *** ***
   На следующий день осеннее солнышко перестало быть таким жарким, как до этого, а на небе появились стальные тучи. Ветер небрежно раздевал деревья и игрался с их нарядами, пронося мимо редких прохожих на улице, но всё это не заботило меня. Я стояла, словно окаменевшая, на своём крыльце и смотрела на букет белых нарциссов, лежавших у моих ног. Нет, я не питала надежд, что у меня появился тайный поклонник. Если так, то он самый неудачливый ухажер в мире.
   Эти цветы два с половиной года назад я клала на могилу родителей. Почему-то именно они у меня символизировались с той утратой, болью, разрушенными надеждами. И каждый раз, когда я наведывалась к маме и папе, всегда приносила именно нарциссы. Это стало традицией для меня.
   Воспоминания обрушились камнепадом и придавили к земле, не позволяя сдвинуться с места. Ранняя весна так похожа на осень, серое небо, пронзающий ветер, который обжигал холодом своими прикосновениями, мелкий срывающийся дождь. Почти вся стая присутствовала на похоронах, я не видела их, просто не замечала. Для меня существовали только два закрытых коричневых гроба и теплая ладонь брата в моей. Даже тогда я не позволила себе быть слабой, никто не увидел моих слёз... И ничего страшного, что я скатывалась в истерики от смеха, рыдала в ванной, прикусив руку, чтобы никто не слышал, успокаивала людей... Это все не страшно... А вот букет на моем крыльце это знак того, что кое-кто меня похоронил для себя. Барт... Как же глупо, неужели ты серьезно думаешь, что я испугаюсь? Как и в момент изгнания, мне есть о ком заботиться, а значит, бояться нельзя. В мире, в котором страх автоматически превращает в жертву, его нужно избегать.
   - Лекси? - брат тоже вышел, несмотря на выходной, он встал рано. - Это...
   - Привет от Барта, - закончила фразу за него. - Идём, нам следует поговорить.
   - А цветы? - он продолжал смотреть на букет, который я пнула ногой.
   - Цветы... - быстро подхватив букет, я подошла к баку и выбросила без особой злости. Бедные растения ни в чем не виноваты, а вот дядя...
   Мы пришли на кухню. Брат привычно начал заниматься варкой кофе, а я стала наблюдать за его размеренными, неторопливыми движениями, даже не представляя, с чего начать. Про то, что убитые ребята это его знакомые из леса, говорить было жутко. Я легко могу представить, насколько его начнет грызть чувство вины, а заявление о том, что Барт откровенно сказал, что сделает всё, чтобы убить меня, может привести к неопределенным последствиям. Нда...
   - Алекса, может ты перестанешь прожигать мою спину взглядом? - у Тима дрогнула рука, и кофе из турки пролился на стол возле плиты.
   - Извини, - но взгляд не отвела.
   - Говори уже, - он протянул мне кружку с горячим напитком. - Видно же, что тебя что-то волнует, - я прикусила внутреннюю сторону губы, собирая мысли в кучу и подбирая правильные слова. - Это связанно с Бартом? Он угрожал тебе?
   - Не только, - я изложила суть на одном дыхании. За эти минуты рука брата все сильнее сжималась на чашке, к концу та треснула в его ладони. - Так что он теперь старается зацепить меня через тебя.
   - Это всё? - глухо спросил он, опустив взгляд.
   - Нет, - призналась я, скрипя сердцем. - Он узнал про мою суть альфы, но пока не знает, что я могу приобрести возможность обращаться.
   - Пока ты не угроза для него, - понял меня Тим.
   - Да, пока я не могу ему бросить вызов за место вожака, - подтвердила я.
   - А ты собираешься? - он резко поднял взгляд и пытливо посмотрел на меня.
   - Не знаю. Тим, мне нужно разобраться в ситуации. Сейчас я не могу трезво рассуждать об этом, - я отодвинула от себя кофе, к которому так и не прикоснулась. - Он легко отдал приказ убить троих подростков, имевших возможность оборачиваться. По всем законам за это полагается смерть. Мне претит это, и пройти мимо такого трудно. К тому же, я так и не знаю, он ли виновен в смерти родителей. На данный момент, кроме подозрений и сопоставления некоторых фактов, у меня ничего нет. Если это подтвердится, я обязана буду вызвать его на бой. Сам понимаешь, в случае моей победы какое я займу место.
   - Лекси, - он смотрел взглядом, в котором выражалась мудрость, несоответствующая его возрасту. Сейчас он показался мне намного старше даже меня. - Ты этого хочешь?
   - Я ещё сама не понимаю, - честно призналась я.
   С моей сущностью подчиняться кому-либо просто не получается, но и брать на себя такую ответственность страшно. У меня нет необходимых знаний и связей. Я боюсь не справиться. Ведь не самое страшное удержать подчинение со стороны зверя в перевёртышах, я буду обязана подарить им нормальное существование, а не выживание.
   - Тим, я слишком молода, чтобы становиться во главе действующей стаи, - после недолгого размышления я смогла сформулировать свою мысль.
   - Тебя никто и не торопит. Мы живём дольше людей, у тебя есть время, чтобы решиться на это, - мягко заметил мой блондинчик, видя, что тема разговора мне дается нелегко.
   - Ладно, - я поднялась из-за стола. - Сейчас у нас есть проблема, которую нужно решить, а об остальном будем думать, когда наступит время.
   *** *** ***
   Контора встретила меня привычным удушьем, тяжело вздохнув, открыла дверь, жалея, что не могу сделать то же самое с окнами. Как и говорил местный альфа, вечером мне прислали фото детей, не с места, где их нашли, а явно сделанные в морге и отредактированные на компьютере. Ночью написала статью, наверное, займет целый разворот. Как можно крупнее сделала портреты, чтобы никто не пропустил их. Для нашей газеты такое пройдет, а вот в крупные издания отправила более "скромную" версию. "Котик", конечно, не давал мне разрешения на это, но поступить так, мне показалось, правильно.
   - Как ты тут работаешь? - Тим неприязненно фыркнул и с брезгливостью осмотрелся.
   - Я тоже этому удивляюсь, - уверенным шагом направилась к кабинету Рендала. О моём приезде мы договорились заранее, поэтому была уверена, что он меня ждал. В кармане завибрировал телефон, чертыхнулась себе под нос, ибо уже почти взялась за ручку двери. Быстро извлекла гаджет и посмотрела на дисплей, нервно хмыкнув, ответила на вызов: - Рик?
   Тим напрягся, энергетика, исходящая от него, изменилась, затапливая небольшую комнату почти осязаемой злостью. Я неодобрительно посмотрела на него.
   - Привет, Лекси, - раздалось из "трубки", я оказалась права, это был кузен.
   - Почему ты звонишь? - перешла я к сути. Вести светскую беседу не было желания.
   - Нам нужно поговорить, - решительно произнес он, я лишь нахмурилась.
   - О чем? - подойдя к грязному окну и устремив взгляд на улицу, спросила я.
   - О том, что произошло два года назад, - ответил он и замолчал. Скорее всего, ожидая моей реакции, но за отсутствием оной добавил: - И не только.
   - Рик, говорить о прошлом нет смысла. Мы прекрасно знаем, что это было, - тихо сказала я, борясь с желанием встретиться с ним. Теплых сестринских чувств я к нему не испытывала, но возможность узнать больше о погибших детях толкала на рисковый поступок.
   - Лекси, я уверен, что ты не знаешь, что это было, - твердо произнес он. Мне показалось, что разговор со мной ему дается с трудом. - До меня дошли слухи, что ты воздействовала силой альфы на Барта.
   Я изумленно приподняла брови, Рик назвал отца "Бартом", видно, что-то серьёзное произошло за время моего отсутствия в стае.
   - Это что-то меняет? - не дала удивлению проскользнуть в голосе. Вообще, я уже решилась на встречу, но нельзя так сразу сдаваться. Что-то подсказывает, что она нужна больше ему, чем мне.
   - Это многое объясняет, - нехотя ответил он. - Лекс, такие разговоры не ведутся по телефону.
   - Хорошо, - я кивнула своим мыслям. - Где ты остановился?
   - В доме Баловски, - с облегчением ответил он.
   - Я сегодня заеду, там и поговорим, - сказала и, не дожидаясь его ответа, сбросила вызов.
   Я продолжала невидящим взглядом смотреть на улицу и начала постукивать телефоном по открытой ладони. Прикусив губу, задумалась о мотивах Рика. С детства он был неплохим оборотнем. Правильным. В отличие от меня. Генератором всех проделок среди братьев была я, а они, как настоящие "мужчины", защищали меня от гнева альфы. Когда всё так изменилось? Когда мы встали по разные стороны баррикады?
   Предложение Барта в ту ночь не только разозлило меня, оно причинило боль, я в один миг потеряла не только родителей и дом, я потеряла почти всю семью. Не знаю, справилась бы, если не Тим. Брат - это моя тихая гавань, которая всегда примет и утешит. В подтверждение моих мыслей, самый лучший блондинчик во всем мире подошел сзади и обнял за плечи, заставляя опереться спиной на его грудь.
   - Ты позволишь присутствовать на вашей встрече? - спросил он, возвращая меня в реальность.
   - Если хочешь, - пожать плечами в таком положении не получилось.
   - Хочу, - я почувствовала, как он кивнул, и руки на моих плечах расслабились.
   - Если бы я не был уверен в вашем родстве, то уже бежал бы докладывать альфе, - от входной двери послышался насмешливый голос местного беты.
   - Докладывать? - не особо задумываясь над его словами, переспросила я.
   - Ага, - он весело хмыкнул. - Про то, что у тебя появился ухажер.
   - Мистера Баловски не касается моя личная жизнь, - моментально вспылив, вывернулась из объятий брата и гневно посмотрела на Рича.
   - Конечно, конечно, - он поднял ладони вверх, но улыбка с его лица не сползла. Да как он смеет что-то говорить мне? Это "Котик" женится в скором будущем, а не я. Не стоит стараться указывать мне на то, что у этого самодовольного котяры есть на меня планы. - Лекси, успокойся!
   - Лекси, - ладони брата вернулись ко мне на плечи, - тише, ты начала сильно давить силой.
   - Вот же! - я нервно, глубоко вздохнула, обуздывая эмоции. Какая-то гадость творится с моей силой после того, как я начала хорошо чувствовать кошку.
   В конторе повисло молчание, разрываемое только нашим прерывистым дыханием. Через несколько мгновений у меня получилось вернуть контроль. Что же это такое?
   - Ты зачем пришел? - невежливо спросила я, смотря в карие глаза парня. От меня не укрылся его настороженный взгляд и испарина, выступившая на лбу.
   - Ты не забыла, что должна присутствовать на переговорах? - я скривилась, потому что забыла. Другие мысли в голове засели, я с немым вопросом во взгляде посмотрела на бету местного альфы. Может, не надо? - Только что была демонстрация того, что твое присутствие для меня необходимо.
   - А мистер Баловски? - припоминая то, что я сделала с Бартом, не могла не спросить. Почему-то после произошедшего, мне казалось, что "Котик" постарается ограничить мое общение с, так сказать, его гостями.
   - Сам напомнил мне, что ты должна присутствовать там, - разбил вдребезги мою надежду парень.
   - Нда... - я грустно покосилась на дверь, ведущую к Рендалу. А почему он еще не появился? - Подожди, я материал сдам. Нужно, чтобы в следующий тираж попала статья про погибших подростков.
   - Хорошо, - я посмотрела на Тима, он не выказывал растерянности перед более взрослым самцом, не вступал в разговор, чтобы не скомпрометировать меня. Горжусь им. - Подождите пару минут.
   Мистер Жарид оказался в кабинете. Я вопросительно посмотрела на него, а потом перевела выразительный взгляд на дверь. Мужчина передернул плечами, словно говоря, что ему неприятно общение с бетой. Весело хмыкнув, я присела на стул, который он приготовил для меня, и протянула флэш-карту со статьёй внутри.
   - Слишком драматично получилось, - он неодобрительно поджал губы.
   - Этого и добивалась, - холодно ответила я. - Необходимо, чтобы у каждого нашелся отклик к ней.
   Немного поспорив, мы пришли к соглашению о написанном, и я с радостью покинула его кабинет. Тим с Ричем ждали меня на тех же местах, сверля друг друга нечитаемыми взглядами. Ну-ну...
   Бета считает, что только у меня в нашей семье упертый характер?
   - Можем ехать, - я прервала их поединок.
   *** *** ***
   - Так о чем будет идти разговор между альфами? - уже в машине спросила я. Тим удобно разместился на заднем сидении, продолжая молчать, но внимательно следить за парнем.
   - Брачный контракт, - бету раздражало такое внимание со стороны моего брата.
   - Ничего, что мы будем обсуждать его без мистера Баловски? - удивилась я. Как-то странно это...
   - Я его доверенное лицо, - перевертыш резко вырулил на соседнюю улицу. - К тому же, это только предварительное соглашение. После того как одобрю я, его еще раз просмотрит и обсудит альфа.
   - Ясно... Ты вроде как юрист у него? - я потерла лоб, стараясь не потерять нить разговора, мысли постоянно возвращались к кузену. Меня сильно волновал разговор с ним, сама не понимаю, почему так происходит.
   - Не вроде бы, - он ухмыльнулся. - Я очень хороший юрист.
   Мы заехали на территорию особняка, погода еще сильнее ухудшилась, и я с досадой подумала о том, что моя машина снова осталась у конторы. Рич припарковался в гараже.
   - Ему нельзя с нами, - мы зашли в дом, и бета указал на Тима.
   - Тим, ты не против подождать меня у Ника? - обратилась я к брату, он в ответ покачал головой.
   Мы прошли к лаборатории и, оставив там моего блондинчика, отправились наверх. В этот раз поднялись на третий этаж и подошли к одной из дверей.
   - В следующий раз предупреди меня, - попросила я брюнета, он непонимающе взглянул на меня. - На такие переговоры в джинсах не ходят.
   - Не переживай, тебе не нужно нравиться им, - постарался успокоить меня парень.
   - Об этом переживать поздно, - весело ответила я, и перевертыш открыл дверь.
   Прошли мы в небольшой зал для переговоров. Стандартный набор мебели: круглый стол, вокруг которого стояли стулья с высокими спинками, "плазма" на стене, проектор в углу и несколько досок для построения графиков. Вожаки уже ждали нас.
   Зайдя, я поняла, о чем говорил Рич, когда упоминал о нахождении стольких альф в одном месте, даже на меня обрушилась их сила, которая словно не давала нормально вдохнуть. Она не подавляла меня, но чувствовался дискомфорт. Я скользнула взглядом по присутствующим и задержалась на незнакомом мне оборотне. Как понимаю, это и есть Марикс. Пожилой мужчина с темными волосами, которые уже тронула седина, с приятными светло-зелеными глазами и приветливой улыбкой. Он сильно выделялся среди остальных. Что он тут делает? Он не был похож на дядю, который представлял собой, скорее, борова; не на Кингзмана, который ассоциировался у меня с шакалом своим худощавым телосложением и постоянно бегающими глазами; не на Шакпи, который был похож на удава, - для меня он был самым опасным. Ну... Так говорили мои инстинкты, а им нужно доверять. Закончив осмотр, мило улыбнулась и прошла к креслу. Глаза Барта гневно сверкнули, но промолчал, я еще шире улыбнулась, немного показав зубы, вспоминая о цветах. Я прекрасно знала, что это он поймет как невысказанную угрозу, да и по-другому в мире оборотней не воспринимается оголение зубов.
   - Добрый день, - возле меня встал Рич, парень хорошо держался. - Позвольте представить вам мою помощницу, мисс Радмар.
   - Помощницу? - Марикс не то чтобы недоверчиво, скорее, иронично переспросил. Я кивнула и присела на стул, отодвинутый бетой. Парень опустился на соседний и взял два экземпляра документов, лежащих на середине стола, один дал мне, второй начал пристально изучать. Я занялась тем же.
   - Мисс Радмар, - меня позвал Кингзман, я оторвалась от чтения перечислений обязательств стай, которые возникнут с заключением брака "Котика" с Катариной, - я немного не понимаю, кем Вы являетесь в этой стае.
   На меня хлынул поток чужой силы. Ух ты! Ещё переговоры не начались, а на нас уже пытаются воздействовать. Энергия прошлась по мне теплой волной, не причиняя боли.
   - Вас известили о том, кем я являюсь на данных переговорах, - я положила листы на стол и спокойно встретила удивленный взгляд отца невесты Кристиана. Ой! Кажется, его забыли известить о том, что я не поддаюсь влиянию.
   - А для местной стаи? - с нажимом спросил он меня, посылая новый импульс. Интересно, почему Барт не поделился с ним такой новостью? Боялся унижения?
   - Скажем так, - я улыбнулась, - меня наняли на определенный срок.
   - То есть, вы не входите в неё?
   - Нет, - я покачала головой.
   - Извините, - Рич вскинул голову и прямо посмотрел на Кингзмана, - пункт 2.1 должен быть изменен. При предварительной договоренности обсуждалось, что часть северных территорий отходит к нам. Здесь же, - он приподнял листы, - говорится о другом.
   - Поразмыслив, - теперь сносящий поток направился на бету, парень стиснул зубы. Я постаралась не выдать внешне своего возмущения, направила его на альфу стаи Катарины. Мужчина кинул на меня яростный взгляд. Ага. Сильные не любят, когда к ним применяют силу. - Мы пересмотрим этот пункт.
   - Хорошо, - Рич кивнул и углубился в чтение.
   - Кажется, я понял, из-за чего Вас наняли, - следующая фраза относилась ко мне, я лишь пожала плечами и начала пристально наблюдать за мужчинами.
   Рич время от времени отрывался и задавал уточняющие вопросы, потом снова уходил "в себя". Я поняла, что присутствую на совете ближайших стай. По мере того как шли обсуждения, я смогла вникнуть в суть. Как оказалось, раздел территории не может произойти без вмешательства соседних глав стай. А в приданое Катарины входил большой участок, после её замужества он должен был отойти к мистеру Баловски. Но мне показалось, что это не добрая воля её отца, а как бы подкуп "Котика", но с чем он связан? Кристиан не соврал мне про полукровок, по этому договору все полукровки, не имеющие покровительства полноценного оборотня, должны отправляться в местную школу до совершеннолетия, в ответ Баловски обязан выплатить очень крупную сумму, чтобы понятно было... приблизительно равную годовому бюджету среднего городка. Брачный контракт больше походил на куплю-продажу полукровок. Нда...
   Несколько раз Кингзман пробовал надавить на Рича, но я успевала пресекать это, уже не отправляя обратно его силу, а просто гася. Правда, пришлось помудрствовать с тем, как это делается. Барт и Шакпи вступили в разговор, когда заговорили о школе для неполноценных оборотней. Кристиан своим договором хотел добиться того, чтобы и с их территорий полукровки прибывали к нему. По неведомым мне причинам, дядя не хотел этого. Я искренне не понимала его. Решение, предложенное местным альфой, было очень неплохим. Ребята могут не чувствовать себя ущербными, а стаи лишатся "груза", многие перевертыши, которые не имеют возможности перекидываться, становятся изгоями и страдают от насмешек. Это заставляет уходить в города, но и там они долго не живут. Таким, как мы, сложно находиться вне стаи. Инстинкт.
   По затянувшемуся спору я поняла, что за один раз этот вопрос не решится. В дискуссию я не вступала, только жадно прислушивалась, но когда аргументы пошли по кругу, решила вникнуть в документы. Перечитав их, меня едва уловимо что-то насторожило. Нет, в пунктах я ничего не понимала, вернее, не знала, что именно там искать, но в самом начале...
   ".... брак должен быть заключен не позже чем через 30 календарных дней после оглашения помолвки, иначе контракт будет считаться недействительным..."
   Не понимаю, но что-то здесь не так. Я несильна в таких тонкостях, но интуиция кричала, что упускаю важную деталь.
   - Последний пункт остается без изменений, - я снова прислушалась к разговору.
   - Нет, - Рич говорил твердо, не торгуясь. - Это недопустимо.
   - Вы должны понимать, что мы отдаем живой ресурс, - чеканя слова, произнес Кингзман. Это он полукровок "живым ресурсом" назвал? Сдержала порыв податься вперед, но глаза прищурила. - Взамен мы просим не так много.
   - Сумма, оговоренная в контракте, полностью окупает потерю нескольких членов стаи, - не унимался бета.
   - Первые десять лет -- да, - кивнул Барт и, посмотрев на меня, продолжил: - И то не всегда.
   - Дети не лишаются возможности возвратиться обратно, - ответила я, не дав Ричу вставить слово, ибо восприняла сказанное в свою сторону. - А захотят ли они сделать это, зависит полностью от вас.
   Альфа моей бывшей стаи шумно втянул в себя воздух, но парировать мою фразу не стал. Рич немного расслабился, спор с противниками сильнее всегда трудно дается, и даже едва уловимая помощь может хорошо поддержать. А я что? Мне не сложно, притом сказала правду, за всё время разговора не было сказано, что полукровки обязаны остаться в стае мистера Баловски.
   - Без этих камней я не дам разрешение на брак, - Кингзман опустился до шантажа. Нда... Бета "Котика" отчетливо скрипнул зубами.
   - Я обсужу этот вопрос с альфой, - глухо произнес он, плохо скрывая раздражение. Устал, наверное...
   На этом переговоры закончились, вернее, прервались. Мужчины поднялись, мне пришлось последовать их примеру. Как-то сразу почувствовала себя маленькой что ли. Не в плане возраста, а роста. Они все были изрядно выше и крупнее. Каждый лично попрощался со мной и поспешил покинуть комнату, только Марикс остался, не считая беты.
   - Юная леди, - он пригласил меня присесть. Я опустилась на стул, Рич тоже расслабленно плюхнулся и нарочито громко вздохнул. - Не нужно, - альфа кинул быстрый взгляд на бету, - всё могло быть куда хуже. - Он снова посмотрел на меня и по-доброму улыбнулся: - Юная леди, у Вас есть большая сила. Как же собираетесь ею распоряжаться?
   - Ещё не задавалась этим вопросом, - обтекаемо ответила я и тоже улыбнулась. Удивительно, но Марикс мне понравился.
   - Месть? - он будто смотрел мне в душу. - Она может затмить разум, и Вы не заметите чего-то стОящего на Вашем пути.
   - С чего Вы это взяли? - не выказывая своего... удивления? Раздражения? Даже не знаю, но его слова неприятно царапнули. Плохо, что меня можно так легко прочитать.
   - Простите старого дурака, - хоть он и назвал себя так, но я не поверила ни на миг в его глупость. - В силу своего возраста я растерял тактичность.
   - Что Вы? - я в притворном возмущении подняла руки. - Вы самый вежливый альфа, с которым я знакома.
   - Разве? - его глаза смеялись, хоть он и старался сохранить серьёзность тона. - А как же мистер Баловски?
   - Эм... - я, кажется, засмущалась... Признаться мужчине в том, что "Котик" посягал на мою честь, мне было неловко. Словно отцу рассказать о первом сексе. - Скажем так... Наши отношения не сложились.
   - Я не удивлен, - он склонился ко мне и громко прошептал: - Он всегда был слишком наглым котом.
   Не удержавшись, фыркнула от столь точного сравнения. Альфа остался довольным моей реакцией.
   - Мисс Радмар, если будут трудности, обращайтесь, не стесняйтесь, - он протянул мне визитку и попрощавшись ушел.
   Впервые я задалась вопросом, а где собственно вырос Кристиан, в какой стае и кто был его наставником при первом обороте. Ведь ему, так же как и мне, нужен был кто-то сильный рядом, чтобы проконтролировать его зверя.
   - Ты ему понравилась, - задумчиво произнёс Рич. - В отличие от Катарины.
   - Кстати, о Катарине, - я встрепенулась, а парень напрягся. - Кажется, ей угрожал Кингзман, из-за всех событий я совершенно забыла рассказать вам об этом.
   Бета расслабился и кивнул, принимая мои слова к сведению, большего мне было и не нужно. Выходя из кабинета для переговоров, набрала номер Рика, нужно ещё и с ним поговорить. Эх...
   Глава 7
   Спускаясь по лестнице, я слушала длинные гудки, Рик так и не ответил. Раздраженно нажала на сброс и чуть ли не бегом направилась в подвал к Нику, туда, где ждал меня Тим. Перед входом в лабораторию телефон, который я продолжала держать в руке, запищал, оповещая о новом СМС. Это оказался мой кузен.
   "На заднем дворе" - гласило сообщение. И как теперь поговорить, не привлекая лишнего внимания? Вопрос хороший....
   - Лекси? - стоило мне войти, как я замерла ошарашенная увиденным.
   Мой брат был подключен к какому-то аппарату, а Николас брал у него кровь. По комнате разнесся утробный рык на грани слышимости, который прокатился и, отразившись от стен, прошел второй волной. Ученый задрожал, и на его лбу выступили бисеринки пота, показывая насколько трудно ему не поддаться моему влиянию.
   - Алекса, я разрешил, - уверенный голос брата оторвал меня от испепеления взглядом одного недальновидного перевертыша.
   - Я не разрешала, - отрезала я. - Ты не подопытный кролик, чтобы в тебя тыкали иголками.
   Рык удалось трансформировать в шипение, но по силе влияния оно не уступало.
   - Извини, - Ник опустил глаза в жесте подчинения. - Я должен был спросить у тебя.
   - Лекса! - возмутился брат. Я глубоко, рвано вздохнула, стараясь вернуть сердцебиению нормальный ритм. Меня сильно напугал вид брата. Нет, он не выглядел изнеможенным или уставшим, но все эти проводки и запах крови... Разрывали мою душу в клочья, туманя разум.
   - Ник, я понимаю, что мы для тебя интересны с точки зрения науки, - мне удалось придать голосу необходимое спокойствие, но металлические нотки скрывать не стала. - Но не забывай, что мы живые люди, а не лабораторные крысы.
   - Я осознаю это, - он с опаской поднял взгляд, даже не стараясь скрыть испуг. - Но Лекси, вы не просто интересны, а уникальны, в вас полностью проявилась сущность оборотней, вы полноценны со всех сторон. Уже не говоря про силу альфы, которая так и льется из тебя. Если я смогу понять тайну, спрятанную в вас, многим перевертышам, которым не дано оборачиваться, можно будет помочь.
   - Ты истязаешь меня всевозможными осмотрами, но брата не тронь, - я уже более-менее успокоилась. Тим отцепил от себя проводки и, подойдя ко мне, с заботой посмотрел в глаза. - Ладно, надеюсь, мы поняли друг друга, - я опять вздохнула. - Ник, сейчас кто-то тренируется?
   - Да, - голос ученого прозвучал глухо, я выглянула из-за плеча брата и увидела, как Ник скривился, в недоумении приподняла брови. - Там что-то вроде представления силы для других альф.
   - Ааа... - глубокомысленно протянула я. - Можно к ним присоединиться?
   - Почему нет? - парень пожал плечами.
   - Идем, - я кивнула брату на дверь и многозначительно посмотрела на Николаса, надеюсь, он поймет, что я не рада его выходке.
   Тим дождался, когда мы начнем подниматься и, взяв меня за руку, повернул к себе, только взглядом выражая вопрос. Я так же молча достала телефон и показала СМС, которое прислал Рик. Он кивнул, и мы продолжили путь. Во дворе особняка развернулось целое представление, теперь я поняла, о чем говорил Ник. Ребята из охраны сегодня сходились не в дружеских спаррингах, как раньше, а дрались серьезно, до полной капитуляции противника, которого никто не жалел. А зачем их жалеть? Ведь сегодня это не друзья, а представители других стай. В отдалении стоял столик, за которым разместились все вожаки, кроме Баловски, и наблюдали за происходящим. Где же "Котик"?
   Мысли улетучились, стоило увидеть Рика, который, заметив меня, приблизился к месту для спаррингов. Скинув куртку, протянула её Тиму.
   - Будь осторожна, - взволнованно произнес он.
   - Не переживай, - я тепло улыбнулась блондинчику и отправилась к парням.
   На удивление, охрана мэра встретила меня очень тепло, только целоваться не лезли. Удивленная такой реакцией парней попросилась в следующий круг. Ребята поддержали меня и обменялись победными улыбками. Я тут своей стала что ли? Рик вызвался на бой со мной.
   - Мисс Радмар, - Рич, непонятно каким образом, оказался рядом, - не нужно провоцировать Барта, - я вопросительно посмотрела на бету местной стаи. - Он может принять ваш бой как вызов.
   - Не может, - весело ответила я и рывком стянула тонкий свитер, оставаясь в черной футболке без рукавов, специально выставляя напоказ шрамы. - Ты не задавался вопросом, кто был первый клеймивший меня?
   Жадный взгляд кузена скользнул по моей поврежденной коже, нервно ухмыльнулся и дернул головой, будто откидывая от себя воспоминания.
   - Не-ет, - неуверенно протянул бета и, ничего не понимая, взял протянутый ему свитер.
   - Да, - я зло ухмыльнулась и вышла в центр живого круга. - Привет.
   - Привет, - Рик избавился от кофты и швырнул её под ноги стоящих парней. - Смотрю, я не единственный, кому ты отказала.
   - Нет, - я наигранно грустно вздохнула. - Иногда мне кажется, что каждый уважающий себя перевертыш считает обязанным попробовать заклеймить меня.
   - Не утрируй, - он вальяжно бросился на меня, я так же вальяжно увернулась и не смогла сдержать улыбки.
   - Ты видел такой ужас у кого-то другого? - я повела плечом, специально привлекая внимание к нему, и заметив, что Рик немного отвлекся, сделала ему подсечку, но кузен перепрыгнул через мою ногу.
   - Нет, Лекси, - он тоже улыбнулся... тепло, что заставило сердце сжаться, мы всё же были не чужими слишком долгое время. Парень замер и тихо произнес: - Я скучал.
   - Скучал? - вся игривость пропала, я тоже выпрямилась, как струна. - Почти три года я не слышала о тебе, ты не интересовался, где мы, а теперь ты говоришь, что скучал.
   Говорила я глухо и тихо, скрывая боль, которая рвала сердце. Наш разговор альфы точно не слышали, но вот ребята стоящие рядом... Охрана мистера Баловски заметно напряглась и стала потихоньку, незаметно, словно невзначай, оттеснять от нас чужаков.
   - Лекс, я считал, что ты мертва, - в тон мне произнес он. - Никто не выживет без стаи, тем более дети. Все наши давно считают вас мертвыми.
   После этих слов меня словно холодной водой окатило. Зачем Барту это?
   - Рик, давай без этих дешевых драматичных слов, - я поморщилась, за агрессией скрывая непонимание. - Хотели бы помочь, не позволили бы выкинуть двоих подростков с территории стаи. Но нет. Все молча проглотили то, что произошло, как и то, что хотел сделать со мной Барт. Теперь я должна радоваться, что вы помнили о нас?
   - Да что такого он хотел сделать с тобой? - возмущенно всплеснув руками, спросил он. Это было детонатором, который разорвал сдерживающий фактор.
   Я кинулась на кузена, три удара, и он уже лежит на лопатках, а я упираюсь в его грудь коленом, не давая подняться. Парень даже не пытался противостоять мне.
   - Стать местной шалавой, это ты называешь ничего? - склонившись к нему, прошипела я.
   - Не шалавой, а моей любимой, - я скривилась после таких слов и сильнее уперлась коленом. Рик был для меня братом, как я могла лечь с ним в постель? - Прости, но по сравнению с тем, что он сделал с другими, это, правда, смотрится мелочно.
   - Что ты имеешь в виду? - поднимаясь, нарочито беззаботно спросила я.
   - Квенк Блек, - вставая, тихо произнес он. - Съезди туда и узнаешь.
   Со стороны конец нашего разговора был не слышен и вполне мог сойти за пикировку во время боя. Я посмотрела на Тима, который стоял недалеко, но был готов ринуться защищать меня, об этом говорила его поза, широко расставленные ноги, сжатые кулаки, слегка прищуренные глаза.
   - Хорошо, - ответила я Рику и отправилась к брату.
   Рич перехватил меня под предлогом вернуть свитер, и моему блондинистому чуду пришлось самому подойти к нам.
   - Это что только что было? - зло произнес бета. Я скептически посмотрела на него. Не много ли парень решил на себя взять?
   - Внутрисемейные разборки, - пожав плечами, ответила я.
   - Ты в порядке? - Тим накинул куртку мне на плечи, я уверено кивнула, серьезно раздумывая над словами Рика.
   Я даже не могла представить, что могу увидеть в Квенк Блеке, это ущелье на севере. Километров шестьсот от Вулфорда, часов восемь пути в одну сторону. Там, явно, ждет что-то нехорошее, значит, Тима брать с собой нельзя, а оставить тут... Барт может воспользоваться тем, что он один. Чёрт! Но увидеть мне это нужно. Не знаю почему, но нужно.
   - Лекси, - я обернулась, не узнав голос говорившего, за мной стоял Энтан и не только, все ребята отвлеклись от боя и подошли ко мне. - Это кто был? - он кивнул на Рика.
   - Мой кузен, - нет, я категорически отказывалась понимать, что происходит с ними.
   - Он тебя обидел? - оу...
   - Нет, - я покачала головой. - Старое недоразумение, которое мы никак не можем забыть.
   - Недоразумение? - зловеще протянул Рич.
   - Ага, - спокойно произнес Тим. - Нам пора.
   - Стоять! - рявкнул Рич, рука брата на моем плече напряглась, и он ловко задвинул меня за себя. Так, что-то сегодня все стараются сверх меры меня защитить.
   - Не рычи на неё, - Тим говорил тихо, но в своей угрожающей манере. - Не смей повышать на неё голос.
   - Так, - я встала между ними. - Хватит. Вы чего завелись?
   Ладно брат, он переволновался из-за встречи с кузеном, да и Барт, скорее всего, не ускользнул из его вида, но Рич... Ему что неймется?
   - Мы привыкли охранять своих, - не отрывая взгляда от моего блондинчика, спокойно произнес бета.
   - Эм... Рич, - я привлекла его внимание к себе, ибо начало раздражать то, что он пытается угрожать самому дорогому для меня человеку. Когда он посмотрел на меня тяжелым, немигающим взглядом, не скрывая сарказма, спросила: - Когда мы стали вашими?
   - Мисс Радмар, Вам стоит научиться ценить заботу, - с нажимом произнес он. Это он что ли про наемников намекает?
   - Я умею ценить помощь, - последнее слово я выделила интонацией. - Но иногда нужно разрешить людям самим справляться со своими проблемами.
   - Как знаете, - он фыркнул и, развернувшись на каблуках, собрался уйти. Во мне взыграли инстинкты, словно он собирался убегать от меня, значит, нужно его поймать. - Перестань, - прохрипел он, - Лекси, контролируй силу.
   - Черт! - я прикрыла глаза. Да что же со мной происходит? Мне нужно как-то это контролировать. Я зажмурилась до того, что перед глазами заплясали мушки. - Тим, пойдем к Нику, мне нужно с ним поговорить.
   - Хорошо, - брат ответил нормальным голосом и, продолжая меня приобнимать, повел в особняк.
   *** *** ***
   - Лекси, - я сидела в "стоматологическом" кресле, подключенная к очередному аппарату. Тим стоял рядом: - Так что тебе сказал Рик? Почему ты так разозлилась?
   - В стае что-то делают с полукровками, - я дождалась, когда Ник выйдет из комнаты. - Мне нужно поехать и посмотреть.
   - Когда отправляемся? - решительно спросил брат.
   - Я, - с нажимом произнесла. - Тим, одной мне будет проще улизнуть от них.
   - Лекси! - он нервным движением запустил руку в волосы. Да... Дурные привычки заразительны, так это он с Ником не часто общается. - Как же мне надоело это!
   - Что? - мирно переспросила я.
   - То, что ты постоянно меня оберегаешь, - на одном дыхании выпалил он.
   - Тим, но ты поступаешь так же, - я поймала его руку и слегка сжала её. Не очень удобно из-за прикрепленных проводков.
   Он вырвал её и молча отправился на выход. Очень хотелось окликнуть его, но в этом случае я была не уверена, что смогу отговорить его ехать в Квенк Блек. Ник почти столкнулся в дверях с разъяренным Тимом. Проводив его удивленным взглядом, обратился ко мне:
   - Это что? - ученый подошел ко мне и начал отключать "пикающий" аппарат.
   - Повздорили, - призналась я, наблюдая за действиями парня.
   - Удивительно, как вы вообще уживаетесь, - пробурчал он себе под нос, из-за чего я напряглась, и "пищалка", которую еще не успели отсоединить, зашлась новым "воплем". - Лекса, я ничего плохого не имел в виду, просто у него тоже сильно развита доминантная сущность. Меня поражает, как всё складывается вокруг тебя.
   - Ничего удивительного, - проворчала я.
   - Ага, - наигранно согласился он и тут же добавил: - Один из будущих альф беспрекословно слушается тебя. Один из нынешних только из рук твоих не ест, готовый простить любое неповиновение. Один из самых старейших остался доволен тобой, что не случалось уже давно. Остальные знакомые тебе вожаки воспринимают тебя, как угрозу, как противника, но ни в коем случае не как слабейшего, так это ты еще оборачиваться не умеешь.
   - Ник, ты преувеличиваешь, - я наконец-то села, освобожденная из тисков. - Просто иногда не нужно тупо преклоняться, а стоит думать своей головой.
   - Ты немного не понимаешь, - он привычным жестом взлохматил свои волосы. - Вот, что ты чувствуешь, когда на тебя пытаются влиять силой?
   - Ничего, обычно...
   - А если не обычно?
   - Когда идет попытка прямого воздействия... - я замолчала, формулируя чувства в слова, ученый деликатно молчал. - Тепло, словно волной укутывает.
   - И всё? - уточнил он.
   - Всё, - кивнула я. Вроде бы других чувств нет.
   - А для нас влияние, даже неосознанное, сродни замене крови лавой. Прямое воздействие многие не выдерживают и ломаются, становясь на колени, - серьезно произнес он.
   - Как в случае с Бартом? - нахмурившись, переспросила я. Даже в стае редко можно увидеть прямое подчинение, обычно альфа растрачивает свою энергию на толпу, словно вкладывая в голову одну и ту же мысль.
   - Да, - он скрестил руки на груди, замыкаясь в своих рассуждениях. - Этим, Лекс, ты и уникальна. Сама не понимаешь, но такая сила... Даже для альф чересчур. Ты можешь управлять сильнейшими, поэтому у тебя есть два выхода: либо бороться в одиночку против всех, либо найти сильного союзника.
   - Это ты про Баловски говоришь? - не скрывая иронии, спросила я.
   - Про него, - он не обратил внимания на мой тон. - Вполне возможно, что он единственный, кто выстоит против тебя, поэтому для тебя разумнее найти с ним общий язык.
   - Ник, ты ведешь себя, как сваха, - по каким-то причинам я не верила до конца его словам. - Ещё предложи мне стать его официальной любовницей.
   - Нет, - он ухмыльнулся одной стороной губ. - Ты никогда не будешь на втором месте. Либо все, либо ничего. Я говорил о другом. Сейчас альфы не знают о твоих способностях. Как понимаешь, Барт не стал распространяться о произошедшем, но это временное явление. Рано или поздно они узнают, и тогда будет дикая охота, в которой жертвой станешь ты.
   - Я понимаю, - холодно произнесла. - Даже лучше, чем ты себе это представляешь. Ты думаешь, я зря стараюсь устроить Тима так, чтобы в любом случае до него не смог никто добраться? - я спрыгнула с кресла и подошла к чайнику, чтобы сделать себе кофе. - Ник, я знаю, что мне не позволят... Войти в полную силу. Но то, что ты предлагаешь... Я не смогу прятаться за чьей-то спиной.
   - Может и не нужно прятаться? - он продолжал настаивать.
   - А как это будет? Сам подумай, - я насыпала гранулированный кофе в чашку. - Ваш альфа не будет помогать мне просто так. Ведь так? - чайник клацнул, говоря, что вода закипела. - Он уже недвусмысленно дал понять, что ему нужно от меня. Так? - я налила кипяток в чашку. - И в чем же я не права? У него свадьба уже меньше чем через месяц. То есть мне нужно будет переломить себя и решиться на роль постоянной грелки.
   - Есть другой выход, - раздался голос беты, который неприятно удивил, я повернулась к двери, где стоял Рич и Тим. Глаза брата злобно сверкали. Блин, и сколько он успел услышать? Я перевела взгляд на ученого, который обреченно вздохнул и развел руками, словно отвечая на мой невысказанный вопрос.
   - Рич, я разберусь, - я подула на чашку, отгоняя пар, и сделала глоток обжигающего напитка.
   - Я слышал, КАК ты собралась разобраться, - ответил бета с неприкрытой злостью, а мой брат фыркнул, поддерживая его. Вот тебе и новость. - Ты можешь вступить в стаю, - я откровенно скривилась. - Хотя бы на бумагах, потом покинешь её, когда будешь готова.
   - Ты не думаешь, что перед тем как предлагать такое, тебе нужно всё обсудить с альфой? - я приподняла одну бровь и сделала еще один глоток кофе. Ночь сегодня будет длинной, нужно побольше насытить организм кофеином.
   - Я бета, - теперь мой блондинчик фыркнул насмешливо. - Некоторые моменты могу решать и сам.
   - Я подумаю, - уклонилась от прямого ответа, на что Тим ответил прищуренным взглядом. Блин, этот разговор был не для его ушей. - Ник, ты сегодня не присмотришь за Тимом? Только без твоей научной стороны. Мне нужно будет уехать на сутки.
   Рич медленно прошел по лаборатории, взял стул от стола "доктора", поставил спинкой ко мне и, оседлав его, сел. Меланхолично проводила его взглядом и вернулась к ученому.
   - А куда Вы собрались, мисс Радмар? - бета... Надоел уже.
   - Вас это не касается мистер... - я опять посмотрела на него. - Мистер?
   - Понт, Ричард Понт, - представился парень и даже учтиво кивнул.
   - Мистер Понт, - я благосклонно кивнула.
   - Мисс Радмар, пришло время нам серьезно поговорить, - он оперся локтями на спинку стула и стал что-то искать в моем лице.
   - Неужели? - я спокойно отпила уже теплый напиток. - Я так не думаю.
   - Кто за вами охотится? - он словно не услышал того, что я сказала. Я насмешливо улыбнулась и продолжила демонстративно медленно пить кофе. - Могу предположить, что это ваш дядя, - я пожала плечами. Он может предполагать всё что угодно. - Как и то, что он связан со смертью ваших родителей.
   - Ри-ич... - предостерегающе протянул Тим, но было уже поздно, меня начала сотрясать дрожь негодования. Осторожно поставила чашку на стол, о который сейчас опиралась, и схватилась руками за его края, чтобы не выплеснуть эмоции во внешний мир.
   - Мистер Понт, - тихо заговорила, чтобы не позволить прорваться буре в душе. - Я не нуждаюсь в стае. Спасибо за предложение, но со всеми проблемами привыкла справляться сама.
   - А когда придет время, и Вы не сможете этого сделать? - колко ответил он вопросом на вопрос.
   - И тогда мне поможет стая? - я зло усмехнулась. - Нет, не поможет. Нас либо снова выкинут, либо попытаются использовать. Хватит, проходили, больше не хочется. Вы думаете легко устроиться в мире, который не знает про оборотней? Легко привыкнуть жить без стаи? Без того единения, к которому привык с детства?
   - Не все такие, - заверил он меня.
   - Не все? - я не скрывала иронию. - Вы другие? Давайте, заверьте меня в том, что полукровки вам нужны просто так, что анализы вы делаете просто ради развлечения, что... Ай! Я сказала - нет, это значит - нет, а не поуговаривайте меня подольше.
   - Не просто так. Всё в этом мире не просто так, - Рич обернулся к Нику, который настороженно стоял рядом. - Объясни ей.
   - Но... - замялся ученый.
   - Объясни, - припечатал бета. Впервые я видела, что он может воздействовать на кого-то. "Доктор" вздохнул, но больше спорить с ним не стал.
   - Я уже говорил, что полуоборотни все уникальны, - начал Николас. - У каждого открываются уникальные способности. Легче всего пояснить на твоем примере. У тебя феноменальная сила, которая не встретилась бы у чистокровной оборотнихи. Как бы это не звучало по-шовинистски, но женщина не может быть сильнее альфы стаи, в которой она родилась. Нет еще ни одного примера, когда женщина становилась во главе. Бетой -- были, альфой -- нет. В твоем же случае... Это генная аномалия, которую я пытаюсь разгадать. У вас она, видно, семейная, - он кинул осторожный взгляд на Тима. - Я не могу предположить, что случится, когда ты войдешь в полную силу, но это уникально. Например, я, - я заинтересованно посмотрела на ученого. - У меня особенность в другом - память. В четырнадцать лет я уже окончил школу, к семнадцати институт, но силы почти нет. Поэтому я и работаю в доме альфы, я не могу противостоять другим оборотням. Рич, - он кивнул на притихшего бету. - Его способность заключается в даре убеждения, это связанно с феромонами. На обычных оборотней и полукровок действует безотказно, но с альфами - облом, - он смешно сморщил нос. - Поэтому ты и нужна на переговорах, чтобы никто не смог сломить его. Так и большинство членов нашей стаи. Кристиан понял раньше других то, что полукровки это сильное оружие, а не изгои, поэтому и старается сейчас привлечь их на свою сторону.
   - И изучить, - констатировала я.
   - Да, - не стал опровергать ученый. - Это необходимо, чтобы помочь другим.
   - Слишком все гладко звучит, - я не спешила доверять им.
   - Возможно, - Ник передернул плечами под моим пронзительным взглядом. - Но мы многого не понимаем. У чистокровных оборотней нет и половины способностей полукровок. Но такие как мы часто лишены их особенностей, но ты... - он посмотрел на меня, как на чудо, но не в хорошем смысле, а словно я усовершенствованная машина или нововыведенный вид. - Ты уникальна, как и твой брат, у вас нет недостатков.
   - Лекс? - меня позвал Тим, я посмотрела в его голубые глаза и отрицательно покачала головой. Я не настолько хороша, как думает Ник. Моя регенерация намного слабее, чем у оборотней, но они еще не знают об этом. Ученый заметил наши переглядывания и нахмурился.
   - Хорошо, я допускаю, что это... правда, но это никак не влияет на моё решение, - спокойно произнесла я.
   - В тебе говорит твой зверь, она не желает подчиняться, - подметил Ник, я неопределенно повела головой, особо не соглашаясь с ним. Я не верю вожакам, это главное, и мистер Баловски не заслужил этого.
   - Я готов присмотреть за Тимом, - сменил тему Рич, чем меня сильно удивил. Даже заставил застыть на мгновение, пока смысл его слов доходил до меня. - Я понял, что ты опасаешься за него.
   - И ты предлагаешь оставить его в особняке? - Там, где будет Барт? Не-ет, на такое я не соглашусь.
   - Я здесь живу, - невзначай напомнил он.
   - Он живет не здесь, - в тон ему произнесла я.
   - Можно и у тебя, - легко согласился бета. Я вопросительно посмотрела на брата. Согласится или нет? Тим упрямо поджал губы и медленно кивнул. Я уже говорила, что обожаю его?
   - Я с вами, - отозвался Ник. - Лекси, ты же позволишь мне сделать ещё пару тестов? - я с трудом удержала рычание. - Хорошо, хорошо! Никаких тестов, мы просто пообщаемся!
   *** *** ***
   Свет фар выловил перебегающего через дорогу зайца, из-за чего резко дала по тормозам. Глупое животное, я тяжело вздохнула и снова тронулась. Усталость от бессонной ночи и волнительного дня постепенно отходила в сторону, заменяясь азартом. Я была почти на месте. Внимательно изучив карту местности, решила оставить машину в нескольких километрах от ущелья, на одной из полян, и дальше передвигаться с помощью обостренных инстинктов. Я точно не знала, что мне было нужно, но следуя словам Рика, понимала, что необходимое я точно не пропущу.
   Повернув с трассы на грунтовую дорогу, выключила фары, проехала еще полчаса и стала искать место, чтобы скрыть машину. Мне не хотелось, чтобы случайный проезжий наткнулся на нее, и тем более "неслучайный". Осторожно вырулив между деревьями, притормозила за кустом. Натянув заранее приготовленные "когти", бесшумно выбралась из машины, осторожно, чтобы не было хлопка, закрыла за собой дверь и крадучись направилась в сторону ущелья. Какой идиот сделал здесь логово? Задалась я риторическим вопросом.
   Пройдя некоторое время, услышала небольшой гул, или звук мотора. И это посреди леса! Любопытно. Двигаясь на звук, я стала различать не только вибрации, но и отдаленные голоса. Было впечатление, что я приближаюсь к рабочей фабрике или лесоповалу. Ревущий звук то нарастал, то почти пропадал, а вот голоса становились все отчетливее. Вскоре среди деревьев стал пробиваться свет, приблизившись еще немного, забралась на дерево, но с моей позиции было плохо видно, что там впереди. Пришлось перебираться на следующее. Может, не так и не прав "Котик", когда называет меня кошкой?
   Устроившись возле ствола, стала рассматривать, что там впереди. Гул, который я услышала издали, оказался банальным ревом грузовика, но не одного, а нескольких, поэтому и не получилось распознать раньше. Машины покидали огороженную территорию небольшими вереницами. Внутри были ангары... как для хранения семян, огромные с полукруглыми крышами. Они мне напомнили сооружения на территории Кингзмана. Ничего не понимаю. Я переместилась на соседнее дерево, чтобы крыша не загораживала мне вид. Стоянка с грузовиками хорошо освещалась, а вот здания... Не успела я закончить мысль, как над одним из них вспыхнули прожекторы, и огромные ворота стали открывать, принюхавшись, поняла, что разит здесь оборотнями. Очень сильно, словно там их не меньше нескольких сотен. Так вот, ворота открывали перевертыши в количестве пятнадцати, на поясах у них были дубинки, и что-то подсказывало мне, что это не единственное их оружие. К ангару задом подкатил грузовик, вышедший водитель что-то прокричал, и ворота открылись до конца. Шестеро мужчин сделали своеобразный "живой" коридор от выхода из помещения к грузовику и приготовили дубинки, а во вторую руку что-то взяли. Из-за сильного запаха оборотней мне не удавалось услышать другие.
   Стали показываться те, кто находился в ангаре. Они появились с тележками, такими на которых в аэропортах перевозят груз, но на них были не ящики, а дети... Вернее, девочки. Я смогла это понять из-за того, что они были обнажены. Разного возраста, даже совсем крошки лет по пять. Я вспорола "когтями" кору дерева, стараясь удержаться на месте. Детей начали перекладывать с тележек в грузовик, видно, их чем-то одурманили. Вашу...
   Следом появилась еще одна тележка, но на ней была клетка с двумя ребятами лет по десять-двенадцать. Пол определить не смогла. Дети в ней тоже были без сознания. Клетку переместили в тот же грузовик. Я начала раскачиваться на месте, чтобы обуздать эмоции и не сорваться к ним. Головой я понимала, что не смогу сейчас помочь, но... Бросить их...
   Резко меня за талию схватила сильная мужская рука, а вторая ладонь "экстремала" зажала мне рот. Прикусив наглую конечность, впустила когти во вторую. На удивление, меня не отпустили, а сильнее прижали к массивному торсу.
   - Любопытство сгубило кошку, - зло прошептал мне на ухо мистер Баловски. Я глубоко вздохнула, беря власть над обуявшей меня белой яростью.
   - Видно, и кота тоже, - в тон ему ответила я, когда от моих губ отлепилась мужская ладонь. - Что Вы тут делаете?
   - Этот вопрос я собирался задать тебе, - он немного отодвинулся от меня.
   Машина возле ангара пришла в движение, освобождая место для другой. Я прикусила губу, хотелось бы узнать, что в других ангарах. Неужели тоже дети?
   Какой же нужно быть тварью, чтобы издеваться над ними?
   Окинула взглядом забор, ту часть, которую было видно с моего места. Нда...
   Перебраться на одну из крыш легко. Но! Там могут быть датчики движения или вестись видеонаблюдение. И где у них центр? Нужны бумаги, чтобы понять, кто стоит за всем этим и куда увозят детей. Вот же...
   Осторожными движениями начала приближаться к краю ветки, чтобы перебраться на другое дерево, а оттуда на крышу ближайшего ангара.
   - Ты куда собралась? - на меня рыкнули и рывком вернули обратно. На. Меня. Рыкнул. "Котик".
   - Давай сделаем вид, что мы не встречались? А? - я посмотрела на него через плечо. Он был одет во все черное.
   - Ага, - он перехватил меня за талию и... Гад! Спрыгнул с дерева, да так, что ни одна ветка не хрустнула, несмотря на дополнительную ношу в виде меня. - Отнесу тебя в машину и сделаю вид, что не видел.
   - Ты совсем озверел? - зашипела на него я.
   - Ага, - опять согласился он и, подхватив меня на руки, понес куда-то вглубь леса. Заговорил мистер Баловски, когда мы уже удалились на порядочное расстояние от ангаров с детьми: - Объясни, как? КАК ты оказалась здесь?
   - Ты не ответил на мой вопрос, - зло проворчала я, устав брыкаться у него на руках и удобнее устраиваясь. А что? Решил поиграть в рыцаря, пусть. А у меня ножки отдохнут.
   - Вредная кошка, - выпалил он, но продолжил обхватывать очень нежно. - Что мне с тобой делать? А?
   - Отпустить? - предложила я, на что мне неодобрительно хмыкнули. - У меня машина в другой стороне осталась.
   - Ты здесь одна? - спокойно спросил он. Так... убийственно спокойно.
   - Да, - почему-то неуверенно ответила я. Очень, очень желая соврать, но делать это было бы глупо. Я услышала едва разборчивое витиеватое ругательство.
   - Ты жить спокойно умеешь? - вопрос мне показался риторическим, поэтому продолжила молчать. Как назло мой живот заурчал, напоминая, что кроме далекого завтрака и нескольких чашек кофе за день в него так ничего не попало. - Ещё и диету не держишь.
   - Мистер Баловски, - я уперлась руками в его плечи.
   - Слушаю Вас, мисс Радмар, - он подхватил мой деловой тон, но в голосе проскальзывал смех. Подозреваю, что он был связан с моими попытками вырваться.
   - Отпустите меня, - раздражаясь его веселостью, потребовала я.
   - Хм... - он сделал вид, что задумался. - Вам не кажется, что эту фразу рядом со мной Вы используете слишком часто?
   - Вам не кажется, что не нужно меня хватать? Тогда и повода для нее не будет, - как же меня бесит то, что он сильнее меня. Почему так?
   - Вряд ли это получится, - самодовольно заметил он.
   - Кот, - огрызнулась я и ехидно добавила: - Мартовский.
   - О... Вы уже опустились до оскорблений, - нет, ну это нормально? Он продолжает смеяться надо мной.
   - Что Вы? - изумилась я. - Только констатация факта, - я почувствовала, как его руки напряглись. - Вас дома ждет невеста, а вы позволяете себе носить на руках посторонних девушек. Заметьте, девушка против этого.
   - Вредная кошка, - проворчал он и уже громче спросил: - Я должен был оставить тебя там?
   - Да, должны были, - твердо произнесла я. Оставшийся путь до его машины мы прошли молча.
   Усадив меня на переднее пассажирское сиденье, обошел машину и сел за руль. Его машина была большой, думаю, черной, тоже внедорожник, прям как папина.
   - А моя? - спросила я не воинственно, но позволять кому-то бросить свое авто не собиралась.
   - Заберут, - рыкнул он. Ой... Кто-то до сих пор зол.
   "Котик" перегнулся и начал что-то искать на заднем сиденье, потом протянул мне вкусно пахнущий сверток, живот снова издал странные звуки. Я не спешила его принимать.
   - Мисс Радмар, для того чтобы Вы нормально себя чувствовали, Вам необходимо хорошо питаться, - я с видимой неохотой взяла из его рук еду.
   Развернула сверток, там оказался большой бутерброд, замотанный в пищевую пленку, осторожно приоткрыв её, начала неспешно поглощать. Хоть желание было накинуться на еду, но...
   "Котик" проследил за тем, чтобы я начала есть, и, достав телефон из бардачка, стал кому-то звонить. Ясное дело, что я прислушалась. Некоторое время до моего слуха долетали только длинные гудки, а потом послышался голос Рича. Ага. Понятно, решил с бетой связаться.
   - Рич, а где Лекси? - первый вопрос мистер Баловски задал беззаботным тоном.
   - Эм... - в трубке послышалось шуршание, потом раздался взволнованный голос брюнета: - Только не говори, что ты с ней встретился... там.
   - В точку! - мэр шандарахнул рукой по рулю с такой силой, что мне показалось, тот отвалится. Да вся панель жалобно скрипнула, я осуждающе взглянула на "Котика" и... продолжила жевать бутерброд. Хотел бы мне навредить, то не принес бы в машину.
   - А как...
   - Это я хотел спросить у тебя! - рыкнул мистер Баловски и, покосившись на меня, продолжавшую прислушиваться к разговору, тяжело вздохнул, видно, давя остальные вопросы.
   - Я... Я сейчас у Тима узнаю, - неуверенным голосом ответил бета. Для меня потерял свою актуальность бутерброд, я повернулась корпусом к господину меру и с неприкрытой угрозой посмотрела на него. Пусть против "Котика" у меня и не хватит сил, но Рича на части порву, если он тронет Тима. Баловски возвел к потолку глаза, словно я дитё неразумное.
   - Не надо, сам потом выясню, - спокойно ответил он.
   - Она? - бету, видно, осенило, что я нахожусь рядом.
   - Ага, - весело отозвался наглый альфа. - Рядом.
   На той стороне послышались тихие ругательства.
   - Передай ей, что её брат жульничает в покер, - пожаловался юрист. Ха! Это он еще в бильярд с ним не играл. Я расплылась в самодовольной улыбке и вернула внимание к бутерброду. Рич понял, что соболезновать ему никто не будет, поэтому уже серьёзно спросил: - Как съездил?
   - Догадки подтвердились, нужно ускоряться, - я заметила, что на эту тему мэру было неприятно говорить при мне. А я что? Не нужно меня было тянуть в свою машину, поэтому совесть спала, а я продолжала подслушивать.
   - Уверен, что это поможет?
   - Да, - "Котик" для наглядности даже кивнул, хоть его собеседник не мог этого увидеть.
   - Хорошо, но... Там возникли сложности.
   - Какие? - рука, лежавшая на руле, сжалась в кулак так, что даже в полумраке было заметно, как побелели костяшки пальцев.
   - Они хотят камни, - в голосе Рича слышалось не то разочарование, не то обреченность, а может всё вместе.
   - Я подумаю, - сквозь зубы выдавил Кристиан и сбросил вызов.
   В молчании он завел мотор и, не включая фар, начал медленно выруливать. Я дождалась, когда мы доедем до трассы и спросила:
   - Когда пригонят мою машину? - бутерброд закончился, к моему глубокому сожалению, и мне неистово захотелось пить.
   - На днях, - он кинул на меня беглый взгляд и вернулся к дороге. - На заднем сиденье лежит бутылка с водой.
   Послушно перегнулась и нашла её. Утолив жажду, меня стало клонить в сон. Шоссе было полупустым, поэтому позволила себе залезть на сиденье с ногами и, боком прислонившись к спинке, начала рассматривать профиль загадочного мистера Баловски.
   - Что такое? - спокойно спросил он, кого-то обгоняя.
   - Что за камни? - шепотом спросила я. Наверное, в этот момент меня не волновал этот вопрос, а просто хотелось слушать его голос. Что-то вроде сказки на ночь, ибо усталость брала свое.
   - Фамильные драгоценности моей семьи, - пояснил он, не отрывая взгляда от дороги.
   - Ого, - шепотом удивилась я. - Вы из семьи, в которой есть фамильные драгоценности.
   - В этом нет ничего особенного, - улыбнувшись, ответил он. - Просто моя семья чтила своих предков. Когда эти украшения начали передаваться, стоимость их была намного меньше, чем в наше время.
   - И давно это началось? - я прикрыла веки и продолжила наблюдать за ним так.
   - Поколений восемь назад, - он чуть нахмурился, словно вспоминая что-то. - Да, восемь.
   - Жаль, что такие вещи покинут вашу семью, - в этот момент я не лукавила. Очень важно помнить предков и чтить их. В жизни должны быть ценности выше насущных благ. Что-то усталость заставила меня пофилософствовать.
   - Жизни тех детей важнее, - словно продолжая мои мысли, ответил он.
   - Вы уверены, что их Вам отдадут?
   - Да, - он едва уловимо напрягся. - У меня есть списки детей полукровок со всех прилегающих территорий.
   - Хм... А в этом списке есть я и Тим? - полюбопытствовала я.
   - Нет, - он сильнее сжал руль. - Вас считали мертвыми.
   - За сегодня Вы уже второй, кто говорит мне об этом, - невзначай подметила я.
   - И кто был первый?
   - Мой кузен, - ой... что-то я разоткровенничалась.
   - Почему ты ушла из стаи? - угу, и кое-кто, не будем показывать пальцем, заметил мое настроение.
   - Ушла? - я горько усмехнулась, вспоминая прошлое. - Нас выгнали. Вышвырнули за пределы, как котят.
   - Было трудно? - его руки сильнее сжались на руле, а дыхание начало прерываться.
   - Наверное... Нет. У меня всегда был рядом Тим, а большего мне и не нужно.
   - Твоя стая, - понимающе кивнул он.
   - Нет, - я пошевелилась, устраиваясь удобнее. - Моя семья. Это важнее.
   - Ты когда спала в последний раз? - проворчал он. - Сейчас найдем мотель.
   - Нет! - я встрепенулась.
   - Как хочешь, - примирительно протянул "Котик". - Но тебе нужно отдохнуть, днем будут новые переговоры.
   - На них уже будете Вы, - я расслабилась, поняв, что с трассы мы не съезжаем. - Моё присутствие необязательно.
   - Обязательно, - припечатал он. - Мне нельзя будет отвлекаться.
   - Вы думаете, кто-то посмеет воздействовать на Рича при Вас? - недоверчиво спросила я.
   - На него нет, а на Катарину могут.
   - Я ей не нянька, - вяло возмутилась я, боясь показать, как меня задевает то, что мне придется присматривать за его невестой.
   - День -- другой потерпишь.
   Я полностью закрыла глаза, чтобы не развить спор. Какая мне разница, сидеть на переговорах, в которых я по большей части ничего не понимаю, или присматривать за девушкой? Наверное, ей я буду полезнее. Но...
   Дала себе мысленную оплеуху, чтобы разогнать ненужные мысли, и начала просто прислушиваться к звуку двигателя, стараясь не обращать внимания на горечь во рту, которую поселил его приказ.
   - Без неё мы не сможем добиться от альф подписания договора, - когда я почти уснула, глухо произнес он.
   - Я понимаю, - голос немного охрип от долгого молчания. - Извините за вспышку, просто устала, - он чертыхнулся и опять "приголубил" несчастный руль. - И не нужно ломать машину.
   Меня уносило в сон, но я боролась с этим. Баловски оставался для меня противником, который сильнее, а значит, терять бдительность никак нельзя.
   - А кем является мистер Марикс? - чтобы не уснуть, решила продолжить разговор. Надеюсь, "Котик" уже успокоился.
   - В смысле? - тут же откликнулся он, словно только и ждал, что я заговорю.
   - Сегодня на встрече он сильно выделялся среди других. Он показался мне... хорошим что ли. Для меня не понятно, что он делал среди этих... - я замялась, подбирая подходящее слово, то есть не ругательное. - Среди именно этих вожаков. Он не вписывается в единую картину.
   Господин мэр тихо и... - че-ерт!!! - так сексуально рассмеялся. Сегодня моя кошка не реагировала на него особо остро, возможно, адреналин той ситуации притупил её желания, но сейчас, когда я немного успокоилась, она принялась за старое. Вот вредная... Угу, какими-то мыслями с Баловски мы сходимся.
   Он резко замолчал и посмотрел на меня почти ощутимым взглядом.
   - У тебя хорошая интуиция, это присуще женщинам-барсам. Он не из их шайки. Марикс -- мой старый друг, готовый помочь в этой истории.
   - Помочь? - мой взгляд скользнул по его шее, тому месту, которое не скрывала ткань. Жилка жизни билась очень активно, выдавая напряжение хозяина.
   - Да, - "Котик" снова пошел на обгон. - Он один из вожаков соседних стай, и подписав договор, он встает на мою сторону. Так получается, что я не один против троих, а нас двое. Не большинство, но все же...
   - Тогда понятно, почему он не участвовал в споре... - прошептала я, пытаясь заставить себя перестать смотреть на его шею и... Блин, борясь с желанием прикусить пульсирующую часть. Не больно, но так, чтобы он вздрогнул подо мной.
   - Алекса... - с бархатными нотками в голосе протянул он. Меня кинуло в жар. - Перестань так смотреть на меня. Я чувствую... - он сглотнул, из-за чего кадык дернулся, мне показалось, что у меня удлинились клыки. - Чувствую твое возбуждение.
   - Разве Вы не этого хотели? - с вызовом спросила я, пряча за ним смущение.
   - Этого, - он заставил авто резко затормозить прямо посреди трассы. Машина, которую мы перед этим обогнали, с громким сигналом объехала нас.
   - Зачем Вы рискуете нашими жизнями? - нарочито спокойно спросила я, провожая взглядом удаляющееся авто.
   - Я ничем не рисковал, - на выдохе произнес он и резко подался ко мне.
   Сгребав меня в охапку, молниеносно быстро пересадил к себе на колени, заставив оседлать их. Я успела упереться руками в его плечи и увернуться от поцелуя. Губы "Котика" скользнули по моей щеке, и он разочарованно застонал. От этого звука я затрепетала и... еще сильнее уперлась в каменные мышцы мистера Баловски. Нельзя поддаваться соблазну!!!
   До боли прикусив губу, посмотрела в его темные глаза. Мужчина подо мной дышал, как марафонец, а руки на моей талии сжимались до боли.
   - Нет, - прошептала я и заметила, как он зажмурился, чуть откинув голову назад, будто смакуя мой выдох.
   Его шея слишком соблазнительно открылась и... жилка, которая и так не давала мне покоя, оказалась слишком близко. Во рту появился привкус крови. Черт!!! Несправедливо, почему все так? Проигнорировав сопротивление, "Котик" обхватил одной рукой мой затылок, быстро сдернул резинку и зарылся пальцами в волосы, тихо мурлыча. Честно слово, я слышала этот низкий, вибрирующий звук, идущий из его груди. Кошка внутри меня взбунтовалась и рванула к нему. Моя несчастная губа была прокушена, и эта боль хоть немного отрезвляла, заставляя животную часть отступить.
   Кристиан, несмотря на стальные тиски рук, прикоснулся к моим губам очень нежно, вырвав из меня тихий стон, который я не успела проглотить. Он осторожно лизнул губу, почувствовав мою кровь, рыкнул и осторожно начал втягивать её в свой рот, вырывая из моего плена. Если бы он действовал агрессивно, если бы старался подчинить, у меня хватило бы сил отстраниться, укусить, короче, проявить бунт, но его нежные ласки... со скоростью урагана срывали все мои барьеры, которые я успела выстроить. Почувствовав, что мои губы свободны, начал нежно целовать, прося о большем. Его стоны, когда я не отвечала, были похожи на скулеж раненого зверя, который находится на грани смерти, убивая крохи самообладания, которые были у меня. Нерешительно ответила на его поцелуй. Зачем? Да я сама не знаю, зачем сделала это.
   Ощутив мой отклик, его рука на моей талии сильно сжалась и притянула к твердости в его штанах. Тихо охнув не то от контраста ощущений, не то от того, что моя кошка внутри взвилась в восторге, выгнулась.
   - Какая же ты сладкая, котенок, - он осторожным поцелуем припал к моей шее, словно боясь вспугнуть.
   - Пусти, - просипела я, откидывая голову назад. Почему мой голос звучит так жалко?
   - Чуть увереннее произнеси, - насмешливо ответил он, но голос хрипел, словно от жажды, которую он утолял мной. - И я сделаю... - он прикусил мою шею, заставив меня всхлипнуть. Что я ему позволяю? - Это.
   - Слушающийся альфа, - я старалась привести мысли в порядок. - Редкое зрелище.
   - Только тебя, - он начал целовать меня. - Только сейчас.
   Сейчас... Я вцепилась в его волосы, отдергивая от себя, и впилась в жилку, которая так и не давала мне покоя. "Котик" вздрогнул и дал еще больше места для моего исследования, начиная расстегивать мою куртку.
   - А что будет потом? - прошептала я, возвращаясь к его губам, столь манящим сейчас, но на поцелуй не решилась. Так и зависла в миллиметрах от них. - Что будет?
   - Ты сможешь оборачиваться, - он попытался придвинуться ко мне, но я удержала его за волосы, не разрешая сделать это.
   - Всё ради этого? - на языке появилась горечь, кошка внутри рычала, желая прикоснуться к понравившемуся самцу.
   - Разве ты не этого хотела, - он ударился между моих ног своим... эм... своими бедрами.
   - Этого, - я привстала, собираясь покинуть его, но "Котик" удержал за талию. - Но не с Вами.
   - Врешь, - он почти рычал, но взгляд становился холодным.
   - Разве? - ядовито спросила я. - Вы сами меня усадили к себе на колени.
   Ладони мужчины разжались, чем я поспешила воспользоваться и во избежание подобного пересела на заднее сиденье. Машина завелась с глухим ревом. Мы сорвались с места так, что меня вдавило в сиденье.
   Глава 8
   Меня ласково погладили по щеке, потом осторожно убрали прядь волос за ухо, я улыбнулась, возвращаться из сна не было никакого желания.
   - Просыпайся, кошечка, - Кристиан щёлкнул меня по носу. Я скривилась, так приятно было в темной неге, а он всё разрушил. - Мы уже на месте.
   Открыла глаза и увидела перегибающегося через сиденье мистера Баловски. Он ласково улыбнулся и ущипнул меня за щеку, вызвав возмущенное фырканье. Я быстро села на заднем сиденье его внедорожника и поняла, что мы стоим перед моим домом. Уже давно рассвело. Немного поморгав, выскочила из авто и сладко потянулась.
   - Вредная кошка, - Кристиан вышел за мной и медленно осмотрел мою фигуру.
   - Ага, - спорить не хотелось. - Зато у тебя есть послушная волчица.
   - Котенок, - он выдохнул мне на ухо, перед этим приблизился смазанным движением, заставив вздрогнуть. - Я тебе уже говорил, что ревность тебя не красит.
   - Ревность? - я фыркнула и направилась к дому. - Это жалость, - и выдержав паузу, добавила: - К ней.
   Наградой мне стал тихий смех "Котика" и вопрос:
   - Что, даже на кофе не пригласишь своего спасителя?
   - Спасителя приглашу, - я обернулась на крыльце. - А вот похитителя... Увы, нет.
   - Ну, тогда... - он "нырнул" в машину, но на пассажирское сиденье, что заинтересовало меня. - Вот это я не верну тебе, пока меня не напоят кофе.
   На солнце блеснули мои коготки и спрятались за его широкой спиной. Что за ребячество?
   - Помимо похитителя, еще и шантажист, - проворчала я и открыла дверь, жестом приглашая его войти. Когда он проходил мимо, не удержалась: - Невеста откажет в такой мелочи?
   - Она у меня несговорчивая, - замерев в проеме двери, он обернулся и иронично посмотрел на меня.
   - Да? - не стала я скрывать изумления. - Я думала покорная и очень... - запнулась, чтобы подобрать синоним к слову "слабая", - э... нежная. Нет. Мягкая.
   - Лекси? Мистер Баловски? - из коридора появился Тим, одетый только в пижамные штаны, явно, недавно проснувшийся. - Как съездила?
   - Могло быть лучше, - я обошла замершего мэра и подошла к брату, подставляя щеку для поцелуя. - Мне немного помешали, но узнала много.
   - Лекси, тебе нужно в душ, - склонившись к моему уху, прошептал мой блондинчик. - Ты вся пропахла своим спутником.
   Отчетливо скрипнула зубами.
   - Сваришь кофе? - я жалобно посмотрела в голубые глаза, которые смеялись. Угу. Забавно унюхать на сестре запах другого мужчины. Думаю, только нахождение "Котика" удерживает брата от подначек.
   - Хорошо, - он лукаво улыбнулся мне, будто обещая, что потом мне не отвертеться от разговора на эту тему.
   Я отправилась в свою комнату. Взяв все необходимое, скрылась в ванной, как бы не хотелось залезть на несколько часов в горячую воду, пришлось принять быстрый душ. Просушив полотенцем волосы и тело, натянула свободные домашние штаны и короткий топ. Хоть так отдохнет кожа. Из кухни уже доносился одуряющий запах печеного мяса с овощами.
   - Тим, - продолжая промокать волосы полотенцем, я "выплыла" к мужчинам, - я тебя обожаю!
   - За что? - голос брата неожиданно раздался от барной стойки, а возле плиты стоял "Котик".
   - Хотела сказать спасибо за завтрак, но... - я продолжала глупо рассматривать крупного мужчину на нашей кухне, который стоял ко мне спиной.
   - Но... - Баловски повернулся ко мне и, вытерев руки, - он салат нарезал, - развел их в стороны, - придется благодарить меня.
   - Благодарю, мистер Баловски, - я на миг опустила глазки, а потом стрельнула ими, чтобы запомнить разочарованное выражение лица господина мэра. Надеюсь, он не ожидал, что я буду его целовать за еду. - Не стоило беспокоиться.
   Вскоре меня заставили позавтракать очень неплохо приготовленным мясом.
   - Мисс Радмар? - в кухне появились новые действующие лица - Рич и Ник.
   - И где вы были? - опередил меня альфа, не очень добро обращаясь к перевертышам.
   - Эм... - бета замялся, и запах, исходящий от него, изменился.
   - Ходили снимать деньги, - ничего незначащим тоном ответил Тим, рассматривая свои ногти.
   - Зачем? - Кристиан округлил глаза и посмотрел на моего брата. Каюсь, сама так же шокировано смотрела на него, но потом... Я соотнесла игру в покер, о которой говорил Рич вчера, и сказанное только что братом...
   Приглушенно всхлипнула от смеха, но не смогла сдержаться, когда блондинчик посмотрел на меня, я заметила в его глазах такое же веселье, как и у меня. Смех прорвался наружу, мягко заполняя всю комнату.
   - И... - я глубоко вздохнула. - И сколько ты выиграл?
   - Мисс Радмар, - я повернулась к альфе местной стаи, который продолжал опираться на стол у плиты, но наткнулась на строгий взгляд. Удивленно приподняла брови. - Вы плохо занимаетесь воспитанием брата.
   Вот умеет он испоганить настроение. На секунду прикрыла глаза, уютная атмосфера на кухне, которая царила до этого, разнеслась в клочья, и пространство стало заполняться волнами моего негодования.
   - Я не помню, чтобы спрашивала Ваше мнение, - распахнув глаза, уверенно произнесла я.
   - Крис? - Рич приблизился и встал между нами, вернее, между своим альфой и столом, за которым сидела я. - Лучше расскажи, как съездил.
   - Потом, - глухо ответил, давая понять, что при мне и Тиме говорить не будет. - Мисс Радмар, Вы сейчас без машины, мы подождем, чтобы подвезти Вас в особняк.
   - Буду готова через двадцать минут, - ответила и ушла к себе в комнату, глуша в себе раздражение.
   *** *** ***
   Тим поехал с нами, парни отправились на машине Рича, я же снова ехала в черном "монстре" местного альфы. Сосредоточившись на пейзаже за окном, погрузилась в свои думы. Кошка неистово требовала, чтобы я прикоснулась к самцу, сидящему на водительском сиденье, запихнув её желания подальше, просто считала деревья.
   - Алекса, я был неправ, - отозвался Кристиан, даже не глядя на меня. Я усмехнулась и промолчала. - Я часто забываю, что вам пришлось выживать вне стаи, поэтому для меня сложно принять такую жизнь, как ведете вы с братом.
   - В нашей жизни всё нормально, - резче, чем нужно было, чтобы не выдать обиды на его замечание, ответила я. Смотреть на него всё равно не стала, просто пыталась прекратить ненужный разговор.
   - Что нормального в том, что один ребёнок заботится о другом? - полностью повторяя мои нотки в голосе, выпалил он.
   - Целуя меня, ты забываешь, что я ребенок, - холодно подметила я.
   - Алекса, черт! - он снова дал "по тормозам". Меня покачнуло, и я с укором посмотрела на вожака. Что за постоянные вспышки? Он обхватил моё лицо ладонями. Я хорошо чувствовала его напряжение из-за подрагивания его рук. - Пойми, я привык заботиться о людях.
   - Да что же это такое? - я отодвинулась от него, чтобы разорвать прикосновение, боясь реакции кошки, которая внутри заворочалась, словно валерьянки обнюхалась. - В вашей стае мания такая? Лезть с заботой, когда вас не просят. Мы привыкли сами решать всё, и такое ваше отношение больше унижает, чем помогает.
   - Но как так можно? - он говорил отрывисто, будто пытаясь сдержаться и не перейти на крик. - Вы не справитесь сами!
   - Мы справлялись два с половиной года, - прошипела я. Внутри разгорался пожар гнева, который отрезал здравое мышление и заставлял говорить то, что думаешь.
   - Тебе пришлось сражаться на противозаконных боях, чтобы выжить. А что было бы, если ты не смогла бы на них долго удержаться? А? Пошла бы телом торговать, чтобы все решить самой? - его глаза стали насыщенно синего цвета, выдавая то, что господин мэр зол не меньше меня.
   Я нащупала ручку на дверце и вылетела из машины, чтобы не ударить его после этих слов. В очередной раз меня выставили шлюхой. Вот кем он меня считает. Дверца впечаталась в машину так, что черный "конь" содрогнулся. Отойдя на два шага, остановилась спиной к авто, стараясь привести дыхание в порядок. Нет, плакать не хотелось. Я мечтала ударить... сломать что-то... Выплеснуть гнев так, чтобы сразу ушла вся боль. Но нельзя. Нужно сдержаться.
   Все они одинаковые, видят сквозь призму желаний и традиций. Неполноценная, значит, на большее и не способна, чем раздвигать ноги. Справилась сама, значит, требуется сломать, чтобы не искажать всеобщее мировоззрение, чтобы никто не посмел повторить. Сильнее, значит, необходимо доказать, что не самая сильная. Альфы...
   - Лекси, вернись машину, - он не вышел за мной, а приоткрыл окно с моей стороны.
   Сделав глубокий вдох, повернулась и села обратно, но как же это тяжело мне далось... Было желание уйти и никогда не возвращаться, но Тим... Ему нужна эта школа, ему нужно быть здесь...
   Но мне необязательно. Требуется обдумать это.
   Мотор взревел, и мы двинулись дальше. До особняка мистера Баловски было ехать еще минут пятнадцать, которых мне хватило, чтобы всё для себя решить. Стоит обсудить с Тимом, но думаю, он поймет меня. Кто, если не он?
   Выстроив четкий план действий, я смогла расслабленно откинуться на спинку сиденья и просто наблюдать за приближающимся белым "музеем".
   "Котик" настороженно посмотрел на меня, но говорить ничего не стал. Не став задумываться над этим, прикрыла глаза. Всё будет хорошо. Кристиан высадил меня перед входом в дом, сам отправился парковать машину. Стоит ли говорить, что покинуть его общество я была рада?
   - Идем, я проведу тебя, - Энтан ждал меня внутри, неподалеку обнаружился Тим.
   - Привет, - одернула я парня, напоминая о правилах приличия. - Куда проведешь?
   - К Катарине, - он потер лоб. - Прости, устал, сегодня еще не спал.
   - Опять исследовал лес? - мы начали подниматься на второй этаж.
   - Да, - он зло поджал губы. Понятно, опять ничего не нашли. Я с сочувствием посмотрела на него.
   Комната невесты "Котика" оказалась неподалеку от его "покоев", расположение которых я знала. Светлая, явно сделанная для девушки, но размером меньше, чем его. "Волчица" стояла возле окна и что-то рассматривала там. Я тихо подошла к ней.
   - Что там интересного? - я выглянула из-за её плеча. Мисс Кингзман вздрогнула, видно, не заметила моего приближения. Я, обернувшись, посмотрела на брата, в ответ он пожал плечами и, войдя в комнату, закрыл за собой дверь.
   - Мисс Радмар, - она замолчала, проследив за её взглядом, наткнулась на столик, как и в прошлый раз, стоявший на заднем дворе, для вожаков соседних стай. Девушка наблюдала за своим отцом. - Вас попросили за мной присмотреть?
   - Ага, - я отошла к креслам и, разувшись, забралась на него с ногами. - Ой! Знакомьтесь, это мой брат Тим, он составит нам компанию.
   "Волчица" обернулась, бегло осмотрела моего блондинчика, и учтиво кивнув, снова отвернулась к окну. Ну да... Что ей засматриваться на красивого парня, когда у нее свой идеал есть.
   - Лекс, - Тим опустился в соседнее кресло и тихо спросил: - Ты что-то узнала?
   Я кивнула в сторону стоявшей девушки, рассказывать при ней про детей мне было страшно. Она похожа на сломанную куклу, и как она отнесется к таким известиям -- не знаю.
   Хозяйка апартаментов вспомнила о приличиях и предложила нам чай. Я с чистой совестью отказалась, ибо поела перед выходом, если это можно так назвать. Интересно, как бы она отнеслась к известию, что завтрак готовил мне "Котик"? Наверное, просто молча проглотила.
   - Вы не против, если я вас покину ненадолго? - она устало потерла виски.
   - Куда Вы собрались? - настороженно спросила я.
   - В ванну, - она кивком указала на дверь. Я расслабилась и кивнула. Это то, что ей сейчас нужно.
   Девушка быстро скрылась за дверью, словно бежала от нашего общества. Может, вообще от любого.
   - Ну, так что? - когда послышался плеск воды, придвинувшись, спросил Тим.
   - Плохо, - тоже шепотом ответила ему, чтобы у "Волчицы" не было возможности подслушать нас. - Я нашла там ангары, подобные как у Кингзмана, насколько успела понять, в них заперты дети. Наверное, полукровки... Но проверить не успела.
   - Твою же... - воскликнул брат, но тут же прикусил язык и продолжил едва слышно: - Зачем они им?
   - Единственное, что приходит на ум, так это торговля живым товаром.
   - И... И как это остановить? - голубые глаза смотрели на меня с неприкрытым ужасом. Конечно, он знает, что делают с теми детьми, он сам прошел через это.
   - Не знаю, Тим, - я закинула руки за голову, стараясь прогнать ноющую боль в груди, проснувшуюся после воспоминания о пленных. - Я хочу еще раз поговорить с Риком, и это подводит нас к другой теме разговора. После дня рождения я хочу вернуться в нашу стаю, чтобы разобраться с тем, что происходит там.
   - Но... Оно меньше, чем через две недели, - растерянно произнес брат.
   - Да, - я кивнула. - Я постараюсь найти хорошего юриста, чтобы быстро разобраться с наследством и перевести деньги на счет, с которого ты сможешь после совершеннолетия снимать их.
   - Лекси, ты же планировала это сделать после окончания мною школы, - он явно не понимал моего решения.
   - Планировала, - кивнула я. - Но Тим, там дети, которые собираются по округе.
   - А как же договор... ну... этот... Который заключат при свадьбе.
   - Что помешает вожакам дать неполные списки полукровок? Тим, нас считают мертвыми в нашей стае. Да и Кристиан тоже считал так. Конечно, этот договор многих спасет, но нужно уничтожить истоки всего.
   - Ты думаешь, справишься против трех альф? - Тим всеми силами пытался меня понять, но что-то не давало сделать это.
   - Не справлюсь, я это знаю, но с Бартом сил хватит потягаться, - отрезала я, показывая, что дальнейшие споры бесполезны.
   - Почему мне кажется, что ты просто бежишь? - брат серьезно посмотрел на меня.
   - Потому что ты хорошо меня знаешь, - я грустно улыбнулась. - Я не могу продолжать молча подчиняться, это выше меня.
   - Ясно, - он обреченно вздохнул. - Обратишься к Ричу?
   - Не хотелось бы... - честно призналась я, но где я еще найду хорошего юриста?
   Невеста мистера Баловски вернулась к нам укутанная в белый махровый халат и с полотенцем на голове. По комнате распространился запах лаванды и чистого тела. Я с завистью посмотрела на её раскрасневшуюся кожу. Вечером залягу в ванну часа на три, и никто не сможет меня вытянуть оттуда. Пусть хоть жабры отрастут, но я понежусь вдоволь.
   - Как подготовка к свадьбе? - беззаботно спросила я.
   - Ужасно, - она скривилась. - Не могу найти помощника.
   - Зачем он Вам? - удивившись, спросила я. Вулфорд маленький городок, во многих случаях даже не имеющий двух похожих магазинчиков.
   - Я не могу покидать дом, - она развела руками, словно этим всё объяснялось, но заметив мое непонимание, продолжила: - Чтобы сделать заказ, во многих местах нужно присутствовать лично.
   - Например? - я проследила за тем, как она подошла к кровати и присела на неё.
   - Цветочный... Я хочу заказать несколько сотен розалий... Всегда мечтала, чтобы ими была украшена церковь в день моей свадьбы, - расстроено ответила она.
   - Никто из дома не может это сделать?
   - Все очень заняты, а я не хочу отвлекать их, - она чуть поджала губы. - Притом пока другие альфы здесь, я стараюсь не покидать комнату.
   - Ну... Если все заключается только в этом... Составьте список, я заеду во все магазины, а потом предоставлю сумму для оплаты мистеру Баловски, - в этом был и для меня плюс, вернее, для статьи, лучше узнаю интересы невесты... Можно хорошо потом использовать. Да и было жалко девушку. Хотелось просто помочь.
   - Да? - она не скрыла удивления от моих слов.
   - Да, - кивнула я. Кошка внутри скалилась на неё, но я в первую очередь человек, поэтому не имею права идти на поводу у животной сути. Неважно, что мой зверь признал в "Котике" свою собственность.
   Дальше мы принялись обсуждать необходимые покупки. Желания у мисс Кингзман были... не то чтобы грандиозными, но довольно большими, пара сотен цветов оказалась не самым страшным, а вот "живая" арка... Даже не представляю, где такое можно достать. Неожиданно появился Рич, который сказал, что переговоры окончены и назначена дата церемонии, она пришлась на второй день полнолуния. Катарина вздрогнула и пытливо посмотрела на бету, он кивнул. Попрощавшись с ней, я и Тим вышли в коридор.
   - Ужас, - пооткровенничал брат, взяв меня за локоть. - Надеюсь, ты из своей свадьбы не будешь делать выставку растений.
   - Не-ет, - насмешливо протянула я. - На моей свадьбе будут только самые близкие и... Она будет скромной.
   - Это в твоем стиле, - блондинчик приобнял меня за плечи и повернул к выходу, из-за чего мы чуть не столкнулись с мистером Баловски. Ужасно захотелось сказать, что подслушивать нехорошо, но помня о разговоре в машине, решила промолчать и не провоцировать новую пикировку.
   Мы встретились взглядами и... молча разошлись. Вот, так правильно.
   *** *** ***
   - Лекси! - я стиснула зубы, чтобы не выругаться вслух. - Рич приехал.
   - Нет! Я не вылезу из ванны, - специально громко хлюпнув ногой по воде, ответила я. Что такое не везет и как с ним бороться? Я только погрузилась в горячую воду и хотела расслабиться.
   - Ле-екси-и... - начал подвывать Тим, подначивая меня.
   - Блин! Почему я никак не могу расслабиться в этом городе? - выбираясь из воды, проворчала я. На коже оставались пушистые холмики пены, заставляющие меня еще больше злиться.
   - Лекс, честное слово, потом можешь её оккупировать на неопределенный срок, - сжалился брат, слушая мои чертыхания под дверью.
   Быстро просушив тело, замоталась в полотенце и вышла. С волос продолжала капать вода, оставляя влажные дорожки на плечах и полотенце.
   - Я кого-то убью, если меня еще раз лишат законного отдыха, - вполне серьезно оповестила я брата. Он фыркнул, но тут же стал серьезным, чтобы не попасть под горячую руку.
   - Лекси... Какая ты красивая, - стал подлизываться мой серебристый Волк. Теперь пришла моя очередь фырчать.
   - Полностью поддерживаю, - в коридоре появилось новое действующее лицо, которое никак и никогда не должно появляться в моем доме.
   Мистер Баловски прожигал меня своим взглядом, и сейчас в нём не было гнева. Ему что, своего дома мало? Почему постоянно крутится вокруг меня? Пусть лучше поможет невесте с приготовлениями к свадьбе.
   - Я выйду через пять минут, - спокойно произнесла, не показывая разочарования от его появления. Но запах... Запах не скрыть, мужчина развернулся и ушел. Брат укоризненно покачал головой, но тоже молча покинул меня. Нет, нормально? Я ещё и виновата.
   Мы привычно разместились на кухне. Я залезла с ногами на высокий стул и протянула бумаги о наследовании Ричу. Господин мэр хозяйничал на моей кухне. МОЕЙ! Через минут десять передо мной появилась тарелка с хорошо прожаренной рыбой и небольшим количеством зеленых овощей.
   - Лекси, - Рич закончил изучать бумаги, - ты знаешь, что в ваше наследство входит очень большой участок земли?
   - Нет, я не вникала в эти бумаги. Сначала не до них было, потом решила разобраться, когда время придет, - я забыла про Кристиана, который снова пытался меня накормить, и стала думать над новостью. Догадка мелькнула, но... - Какой участок?
   - Большая часть леса вокруг Квенк Блека, - тихо произнес бета.
   - Любопытно... - я отложила вилку и посмотрела в окно. - Ещё что-то?
   - Денежная сумма очень крупная, раз её полностью не указали, а только ссылку на счет. Скорее всего, деньги действующие, я завтра узнаю точнее. Кроме этого... Немного недвижимости на территории стаи и несколько квартир в ближайшем городе, но это всё мелочи... А вот территория... Если ты покинешь стаю, то почти половину земель они потеряют.
   - Я не знала, что они принадлежат нам, то есть стае... Понимаешь, место, где мы жили, находится днях в четырех езды, а Квенк Блек совсем рядом, - тихо сказала я.
   - Ваши территории не целостны, - произнес "Котик" тоже задумчивым голосом. - Их пронизывает земля стаи Кингзмана.
   - Но как так получилось, что эти земли принадлежат нам? - спросил Тим и положил руку на моё плечо. Он тоже теперь понял суть нападений на меня.
   - Из этих бумаг не ясно, - Рич зашуршал листами. - Сейчас могу только предположить, что родители вашего отца и дяди поделили земли для сыновей. Скорее всего, чтобы им не пришлось драться за лидерство, а каждый мог создать свою стаю, но... Точнее узнаю на днях, нужно сделать пару запросов.
   - Нда... - я отодвинула тарелку и поднялась. - Извините, мне нужно побыть одной.
   Я пошла на задний двор, даже не зайдя, чтобы обуться. Всё вокруг начало давить, словно желая сломать меня. Воздуха катастрофически не хватало.
   Понимание выбивало воздух из груди. Барт хотел убить меня, чтобы мне не достались земли, на которых он издевается над детьми. Честно, после увиденного я еще сомневалась в словах Рика. Ведь земли дяди находились далеко от ущелья, я никак не могла понять, каким образом он мог быть с этим связан, но так... Так получалось, что действовали на его территории. Он сам прикрывал этих... выродков.
   Теперь необходимость в возвращении стала особенно острой.
   - Лекси, - брат накинул на меня кофту, - они ушли. Рич просил передать, что постарается завтра подготовить документы.
   - Хорошо, - ответила я, всматриваясь в темноту. - Хорошо...
   *** *** ***
   Перед тем как отправиться в логово местного альфы, я заехала по нужным адресам, чтобы оставить заказ от имени мистера Баловски на всё необходимое для свадьбы. К полудню я подходила к его кабинету, чтобы передать чеки на подпись для завершения заказа. Просматривая маленькие бумажки на ходу, быстро постучала и вошла в кабинет мэра.
   - Добрый день, - я оторвалась от листочков, чтобы встретиться взглядом с хозяином этих земель и... застыла на миг. - Извините.
   Я вышла обратно и закрыла дверь. Прикрыла глаза и повторила стук, чтобы теперь дождаться разрешения войти.
   - Лекси, заходи, - раздалось веселое приглашение мистера Баловски. Я, тяжело и глубоко вздохнув, распахнула дверь.
   Вернувшись в кабинет, картина не изменилась. Катарина сидела на столе, не перед "Котиком", находящимся в своем кресле, а рядом, а ладонь мужчины покоилась на её бедре. Изначально решила, что застала их в момент... эм... очень интимный, в принципе, моё мнение не изменилось, и разубеждать меня никто не спешил. Ну да... Зачем? Они же обручены.
   - Извините, что прерываю вас, - холодно произнесла я, хорошо маскируя боль, поселившуюся в сердце от увиденного. Ничего, скоро я уеду.
   - Ничего страшного, - он прямо смотрел на меня и... Сволочь! Демонстративно огладил ногу невесты. Я улыбнулась... Ни зло, ни хищно, просто горько, всего на миг, но он заметил и... ладонь не покинула девушку.
   - Я принесла накладные на подпись и пару чеков, - быстро вернулась к причине моего визита. От моего голоса девушка вздрогнула. Странно, сейчас я хорошо контролировала силу, воздействовать ею или проявлять раздражения не стала.
   - Накладные? - "Котик" изумленно приподнял брови.
   - Да, на цветы и... - я подошла к столу так, чтобы могла увидеть лицо "Волчицы", улыбнувшись, добавила: - Арку, которую ты хотела.
   Девушка не встречалась со мной взглядом, чем удивила меня еще больше. Её плечи были поникшие. Неужели Кингзман снова смог добраться до неё?
   - Вас не затруднит их отвезти обратно в магазин? - альфа просмотрел листочки, которые я дала ему, рассматривая его невесту.
   - Нет, - я пожала плечами. - После встречи с Ричем я сразу вернусь в город.
   Проследила за тем, как мужчина поставил витиеватые подписи. Такие... Размашистые, которые не вмещались в отведенное поле. Угу. Все у него должно быть больше, чем у других.
   - Больше ничего не нужно? - я обратилась к Катарине. Раз уж взялась помогать со свадьбой, то чего уж отступать.
   - Если не трудно, - она заговорила сдавленно, будто боясь моего гнева, я тепло улыбнулась ей, подбадривая продолжить, - в кондитерской нужно проследить за заказом.
   - Хорошо, - легко согласилась я и поспешила попрощаться: - Еще раз извиняюсь, что прервала.
   Выразительно посмотрела на её бедро, где до этого лежала ладонь альфы. Плечи "Волчицы" поникли ещё больше. Нда...
   Улыбнувшись, покинула их общество, отправляясь на поиски беты. Кошка внутри притихла, даже не пытаясь проявлять собственнические инстинкты, что позволило мне двигаться уверенно и не выдавать, как это меня сильно ранило. Почему? Я же и до этого знала, что он женится. Почему мне больно? Бежать, нужно скорее бежать.
   Рич был на заднем дворе. Он что-то объяснял одному из охранников, приветливо помахав мне, отпустил парня.
   - Мои мысли подтвердились, - сразу начал с главного он.
   - То есть земли это наследство от бабушки с дедушкой? - их я никогда не видела, но папа много рассказывал о них.
   - Да, - он прошел к дальней части поляны, я последовала за ним, и там присел на траву. - Как и деньги... Они тоже их наследство, сумма очень большая.
   - Это не новость, - я откинулась на локти и прикрыла глаза, жмурясь из-за ярко светящего солнышка. - Теперь многое понятно.
   - Да? Просветишь? - он повторил мое движение.
   - Не о чем, - повисла пауза, которая меня никак не тяготила. - Рич, ты сможешь мне помочь быстрее вступить в права наследования?
   - Куда-то спешишь? - вроде бы беззаботно спросил он, но в его фразе слышалось напряжение.
   - Да, - лгать смысла я не видела, через несколько недель я уеду, и им всё станет ясно.
   - Убегаешь?
   - Скорее, хочу решить оставшиеся вопросы, - поправила я его, понимая, что он интерпретирует мои слова со своей точки зрения.
   - А что дальше?
   - Просто жизнь, - ответить на это мне было нечего. Я, правда, не имела понятия, что будет дальше, но прекратить то, что происходит в моей стае, обязана. Не знаю кому, но это так.
   - Лекси, что ты знаешь про пары? - Рич понял, что я не хочу отвечать на его вопросы, поэтому сменил тему. Не совсем удачно, но всё же.
   - Эта легенда, - я легла на спину, прислушиваясь к доносящимся звукам от дома.
   - Нет, - по шуршанию травы поняла, что парень сел. - Не легенда. Это завязано на феромонах. Есть оборотни, которые идеально подходят друг другу, и после их встречи для них перестают существовать остальные.
   - Говорю же, сказочно звучит, - усмехнувшись, ответила я.
   - Я тоже так думал, но... - он напряженно замолчал. - Но после того, как мне объяснил всё Ник. Я поверил в них.
   - Ага, Ник умеет доходчиво объяснять, - я села и посмотрела на профиль беты. - К чему этот разговор?
   - Не знаю. Просто захотелось узнать твое мнение, - он повернулся ко мне и одарил задумчивым взглядом.
   - Раз так, то... Мое мнение... Возможно, это и бывает, но мало кто идет на поводу у этих инстинктов. В нас говорит разум, и если, например, состоятельный перевертыш обнаружит свою пару среди полукровок, от которых отвернулась стая, он не станет поддаваться влечению. Потому что это не выгодно, - я говорила, не задумываясь, просто стараясь объяснить свою позицию. - Или другой пример, если женщина сильнее. Какие не были бы сильные феромоны, но сущность оборотня это не удовлетворит. Поэтому я считаю, что такие пары невозможны.
   - Лекси, ты неправильно понимаешь расчет силы в парах. Женщина должна желать поддаться влиянию мужчины. В тебе говорит боль от того, что все, кого ты любила, предали тебя, поэтому и твой зверь не желает признавать в ком-то даже равного, не говоря сильнейшего. Но тут не только в нём проблема, ты сама не желаешь этого, - я возмущенно задышала, но спорить не стала. - Лекси, смотри... Крис сильнее тебя, но ты не готова подчиниться, в отличие от твоей кошки, - теперь я уже зло посмотрела на него. - Это нормально, наши инстинкты развиты на то, чтобы подчиняться сильнейшему. Я ничего большего не имел в виду, - с нажимом добавил он, но я уже поднялась, чтобы уйти.
   - Мне пора, - но Рич подскочил на ноги и преградил мне путь.
   - Тебе нужно вступить в стаю, - я продолжила смотреть поверх его плеча, чтобы удержаться от высказываний. - Лекс, подумай о Тиме.
   - Не лезь в это, - я взорвалась, как пороховая бочка, к которой поднесли искру.
   - Ты же уедешь, - он не отступался, хоть и было видно, как его начала бить крупная дрожь. - Если сейчас скажешь, что тебе не будет грозить опасность -- я заткнусь и больше никогда не заговорю об этом. Но я уверен, что ты полезешь в самое пекло и сама не знаешь, вернешься или нет. Что будет с ним, если нет? Сколько его сможет прикрывать школа? Если он будет под защитой Криса, то ни один наемник не возьмет заказ на него.
   - Вы не можете защитить детей, находящихся на вашей территории, - мне не хотелось напоминать об этом, но бета сам вынудил меня ткнуть его в очевидную вещь.
   - Его защитим, - глухо произнес он. - Обязаны.
   - Кому? - последнее слово меня очень заинтересовало. Чего я еще не знаю?
   - У Криса какие-то обязательства перед твоим отцом были. В прошлом он сильно помог, когда альфа только создавал стаю.
   - Я подумаю, - отрезала я. - Мне правда пора.
   Рич больше не останавливал меня, и я отправилась на выход, спиной чувствуя его тяжелый взгляд. Может, он прав? Может, так будет надежнее? Но... Почему меня что-то смущает? Почему я не верю им?
   *** *** ***
   Мурлыча под нос одну из известных мелодий, я управлялась на кухне. Решив в коем-то веке побаловать брата стряпнёй. Готовить я умею, просто на это никогда не хватает времени. Запах острой пасты разносился по дому, шкворчание нарушало тишину, все это вносило свою лепту уюта и простого домашнего тепла.
   - Лекси? - Тим вернулся как раз в момент снятия с плиты горячей массы. - Сегодня Новый год или моё день рождение, или Рождество? - брат замер возле столешницы и попытался засунуть свой нос под крышку высокой сковороды, чтобы узреть, что я приготовила.
   - Иди ты... - беззлобно махнула на него лопаткой, ибо как раз переворачивала блинчик. - Мой руки, сейчас кушать будем.
   - Лекс... - протянул укоризненно брат, я вопросительно посмотрела на него. - Тебе нельзя острое, - мои глаза расширились, - в твоей диете указано это.
   - Тим, - я решительно выключила газ и повернулась к нему. - Ты мне ничего не хочешь объяснить? - брат всем видом показывал недоумение, пришлось пояснить: - Ты как-то слишком быстро начал доверять Нику, и не только.
   - Вряд ли он даст плохой совет, - блондинчик прислонился к столешнице за собой. - Это ему невыгодно. Он слишком сильно хочет, чтобы у тебя случился оборот. Мне кажется, что у него на этом явный сдвиг.
   - Возможно, а мистер Баловски? - я косо посмотрела на него. Угу. Не забыла вчерашнюю сцену у ванны.
   - Лекс, - он резко развернулся и взял меня за плечи. - Тебе нужен кто-то.
   - У меня есть ты, - серьезно заметила я.
   - Тебе нужен парень, - уточнил Тим. - Тебе нужно расширить свой взгляд на жизнь.
   - Стать любовницей альфы -- это расширение мировоззрения? - скептически спросила я.
   - Почему любовницей? Просто повстречайся с ним, ни к чему не обязывающие отношения пойдут тебе только на пользу. Ты зациклилась на мести.
   - Понимаешь, как складывается ситуация. Отношения будут ничего незначащими только в том случае, если это допустит он. Я так не могу... К тому же у него свадьба скоро. Кем я буду выглядеть в глазах остальных? А Катарина... Мне нужно плюнуть ей в душу? Я уверена, что ей и так досталось в жизни, - мягко ответила ему. Блин, с такой вот заботой я и не замечу, как за спиной создастся целый фанклуб в поддержку "Котика".
   - Лекси... - брат растерянно посмотрел на меня. - Я просто хочу, чтобы ты была счастлива.
   - Давай, - я обняла его, - с моим "долго и счастливо" мы будем разбираться позже. Хорошо?
   - Не будет ли поздно? - мой любимый блондинчик приуныл.
   - Разве может быть поздно для счастья? - я весело улыбнулась и задорно добавила: - А сегодня моё счастье заключается в очень жирной и острой еде, так что не отбирай его.
   - Ну, ты... - он наигранно нахмурился, но через мгновение всё же улыбнулся. - Я люблю тебя.
   - Знаю, - потёршись о его плечо щекой, ответила я. - Я тоже люблю тебя.
   Глава 9
   Проводила взглядом прокатившегося по земле Энтана, тяжело вздохнула. Кому захочется в свой день рождения заниматься спаррингами. Нужно же было мистеру Баловски возобновить их именно в этот день. Иногда складывается ощущение, что он специально пытается мне насолить. Подняла взгляд на небо. Серые, тяжелые тучи давили на мир, но дождь еще не прорывался. Обидно как-то. В такой день и дождь, словно и вселенная не рада мне.
   - Лекс, телефон, - Рич швырнул в меня моей курткой, в кармане которой играла тихая мелодия.
   Освободив аппарат, увидела неожиданного человека, вернее, номер с которого мне звонили, то есть... От звонившего я не ожидала больше звонков. Тьфу! Да что с моими мыслями?
   - Дин? - удивленно, но не безрадостно спросила я.
   - Привет, кошечка, - его веселый голос заставил меня улыбнуться. Чтобы не привлекать внимания, отошла подальше от ребят. - С днём рождения.
   - Спасибо, - я продолжала глупо улыбаться. - Рада тебя слышать.
   - Ха! И не врешь! Голос и впрямь радостный. Как ты, кошечка? Вернуться не хочешь? Скоро будут крупные бои, - последнее он добавил немного нервно, словно не об этом хотел поговорить.
   - Нет, - я покачала головой. - Дин, все в порядке?
   - Я соскучился, - его голос будто сорвался, и сейчас он шептал, что изрядно насторожило.
   - Я тоже, - и это была правда. Мы через многое прошли с ним, да и благодаря ему. - Дин, выкладывай.
   - Лекси, за тобой началась охота, - миг его слабости закончился, и он стал собранным. - Ко мне в клуб приходили, искали наемников.
   - Так, - я сделала пару нервных шагов.
   Практика искать наемников в таких заведениях не нова, но клуб Дина -- человеческий, что значит, среди оборотней уже отчаялись найти подходящую кандидатуру. Тут возникает вопрос: меня хотят достать через старых знакомых или просто ищут везде?
   - Дин, тебя не тронули? - прямо спросила я.
   - Нет, - из "трубки" послышалось хмыканье. - Лекси, возвращайся. Мы сможем вас защитить.
   - Дин... - растерянно протянула я. Я знала, что он говорит серьезно, и под "мы" он имел в виду не только себя и свою охрану, а весь клуб. - У меня есть незаконченные дела.
   - Почему мне кажется, что твои незаконченные дела завершатся вместе с охотой? - вопрос явно был риторический. - Лекс, я понял, что ты не уедешь. Решай сама, но знай, в Ристенде, это всего пару часов от тебя, есть клуб, его владелец мой хороший... скажем, товарищ. В случае чего он прикроет тебя.
   - Спасибо, - вот это подарок на день рождения...
   - Помни, я жду тебя и Тима, - твердо произнес он, а у меня выступили слёзы на глазах. Как непривычно, когда о тебе заботятся и принимают такой, как есть.
   - Спасибо тебе за всё... Я многим обязана.
   - Так, всё, - прервал он меня. - Адрес скину сообщением, - он замолчал, я уже собралась сбросить вызов, но он добавил: - И, кошечка, береги себя.
   После этих слов он сам отключился. Дядя начал активные действия. Плохо. Это, чёрт побери, совсем плохо. У меня почти нет времени, чтобы разобраться с ним. Тим... Как ему будет лучше? Рядом со мной или под прикрытием другой стаи. Я была готова застонать вслух. Как правильно поступить?
   Единственное, что я понимала, мне нужно ехать в бывшую стаю и разбираться там, потому что ответы на все вопросы спрятаны у них.
   - Привет, - приближение Рика я почувствовала давно, но отвлекаться от мыслей не стала.
   - Привет, - я повернулась к нему и заметила в метре позади кузена замерших Энтана и Рича. Вот блин, охрана... Кого они охраняют, меня или "Котика"?
   - Ты плакала? - удивленно спросил Рик. Я протерла щеки и поняла, что на них были влажные полосы, как от скатившихся пары слезинок. Нда...
   - Нет, - я легкомысленно покачала головой. - Видно, в глаза что-то попало.
   - А я хотел уже удивиться, - насмешливо произнес он. - Позволишь обнять тебя в честь дня рождения?
   - Думаю, это лишнее, - я осталась стоять на месте, подавив желание отшатнуться.
   - День рождения? - Энтан не стал скрывать того, что подслушивал наш разговор.
   - Кстати! - Рич тоже не остался в стороне и, вклинившись между мной и кузеном, сказал: - У меня есть подарок для тебя, и я хочу его тебе вручить.
   - Выходит, я единственный, кто не знал о празднике, - Энтан стал оттеснять от меня Рика. Я стояла безвольным зрителем, отстраненно наблюдая за творящимся безобразием. - Какие планы на сегодня?
   - Я еще не думала над этим, - просипела я, Рич, подхватив меня под локоть, повел в сторону дома. В моей руке снова "завопил" гаджет, я непонимающе посмотрела на него. Увидела на дисплее имя брата, с меня спало оцепенение. Вырвав свою руку из захвата беты, не сильного, но... Быстро ответила Тиму: - Да.
   - Оу... Кто посмел разозлить именинницу? - голос брата успокаивал, и я поспешила покинуть общество парней.
   - Общими усилиями, - туманно ответила я, косясь в сторону застывших парней, которые продолжали прислушиваться. Закатив глаза, отвернулась и пошла дальше. - Можно узнать, как так получилось, что ты поздравляешь меня третьим?
   - Элементарно, - промурлыкал мой любимый блондинчик. - Я дал тебе в этот день выспаться. Завтрак понравился?
   - Да, спасибо, - на губах непроизвольно появилась улыбка при воспоминании о беконе и яичнице, выложенных на тарелке забавной мордочкой. - Ты сам поел перед уходом?
   - Ага, - послышалось довольное от брата, явно радостного после моего потеплевшего голоса. Знаю, что он старался. - Вечером идем отмечать.
   - Не-ет, - не то протянула, не то простонала я.
   - А я не спрашиваю. Вечером в клуб, и ты - он выделил местоимение, - оденешься так, чтобы сразить наповал всех.
   - Тим, не надо... Лучше устроим тихий семейный ужин, - я оперлась спиной о стену возле двери, следя за тем, чтобы никто не подслушал разговор. А то с них станется, вечером "невзначай" оказаться там же, где и мы.
   - Не-а, - в его голосе все больше появлялось мальчишеского задора. - Так не пойдет. Хочу отметить твой день рождения как положено.
   - Кем? - проворчала я и привела последний аргумент: - Тим, мы не можем себе этого позволить.
   - Можем, - тут же выдал блондинчик, словно ожидал этого от меня. - Сегодня за всё плачу я.
   - Но...
   - Ты забыла, что я хорошо выиграл у Рича с Ником, - добил меня брат и применил запретный прием, заговорил с просящими нотками: - Лекси... Ну... Пожалуйста.
   Я, как на яву, увидела его ухмыляющуюся фи... эмм... лицо и озорно блестящие голубые глаза.
   - Ладно, - сдалась я. - До вечера.
   - Люблю тебя, - мурлыкнул довольный брат и оборвал связь.
   Немного постояв, бездумно рассматривая задний двор, оттолкнулась от стены и направилась внутрь особняка, чтобы найти Ника. Полнолуние начнется завтра, было бы неплохо, если он успел достать гормон. Тогда время нахождения на территории мистера Баловски сократится. К тому же... У него свадьба послезавтра, а это не то чтобы огорчает, но как-то неприятно царапает внутри. Катарина хорошая девушка, она заслуживает счастья, а я уже не уверена, что не разрушу его, оставаясь здесь, вернее, возле него. С момента сцены в кабинете, которую мне "удачно" показал господин мэр, прошла уже почти неделя, а меня продолжает цеплять она. За это время я поняла, что мне претит сама мысль о том, что он находится в объятиях другой. Но...
   Это ничего не меняет, на поводу у чувств идут только слабые, а я не имею права стать такой. Я почти пересекла холл, когда меня схватили за руку. Резко дернувшись, изменила положение тела и, вывернувшись, заломила руку... Рича? Когда этот перевертыш поймет, что нельзя меня трогать без моего согласия?
   - Э-э... Лекси? - он взглянул на меня поверх плеча немного удивленно, немного ехидно. Угу. Видно вспомнил, как я его с балкона сбросила.
   - Рич? - в тон ему ответила я и, отпустив его кисть, сделала шаг назад. - Как тебе удается подобраться незамеченным?
   Несмотря на то, что после разговора с Дином, я тоже глубоко ушла в свои мысли, приближение кузена заметила, а вот бету уже второй раз, так сказать, проворонила. Да и "Котик" постоянно подбирается, не задевая моих чувств.
   - Секрет, - он лукаво улыбнулся. Я хмыкнула и, пожав плечами, отправилась дальше, вернее, к Нику в лабораторию. - Лекса-а... - протянул он, но я проигнорировала. - Ты вредная, - пожаловался он. Вот только кому, я не поняла. Парень догнал меня и, подстоившись под мой шаг, прошептал: - Я решил проблему с твоим наследством.
   Я чуть не споткнулась на ровном полу. Резко остановившись, повернулась к нему и недоверчиво посмотрела в его карие глаза.
   - Ага, - он самодовольно улыбнулся. - Идем в кабинет, там документы, всё и обсудим.
   Я нервно кивнула, тема была слишком щепетильной, чтобы обсуждать её в коридоре.
   - Это твой подарок? - уточнила я.
   - Да, - согласился он, я облегченно выдохнула, как-то принимать что-либо от него мне не хотелось. Да и лучше помощи с документами он ничего не может мне предложить.
   Мы пришли в зал для переговоров. Там, к моему удивлению, нас ждал мистер Баловски. Сухо поздоровавшись с ним, я присела на место, которое занимала в прошлый раз.
   - Так, смотри, - Рич подхватил стопку документов со стола и протянул мне, сам присел на гладкую поверхность спиной к альфе. - Вот, эти уточнения - он ткнул пальцем в несколько строк на первом листе, - помогли мне добиться сразу полного перехода в твою собственность. Твой отец очень мудро поступил при составлении завещания. Он сделал уточнения, в которых должно было подтвердиться ваше родство и твое совершеннолетие. Увы, этого он избежать не смог, но бумажную волокиту сильно сократил. Так вот, мисс Радмар, сейчас Вы являетесь крупной землевладелицей с очень обширным счетом в банке.
   - То есть... - я перебирала листы, на каждом из них уже стояла печать юриста, и не верила своим глазам. - Это всё? Всё? Барт не может больше дотянуться до этих земель, и я могу отправить туда проверку, чтобы полномочные органы проверили ущелье?
   - По закону - да, - серьезно кивнул он. - Но пойми, все шишки посыпятся на тебя. Нет, отвечать за это ты не будешь, но тебя затаскают по судам и допросам. Оно тебе нужно?
   - Ты предлагаешь оставить всё как есть? И чтобы, когда узнает полиция, отвечала за это тоже я? Вот это мне точно не нужно, - моя рука все сильнее сжималась на листах, из-за чего бумага сложилась почти пополам.
   - Нет, - за бету ответил господин мэр. - Мы предлагаем решить всё это по законам оборотней. Барт и остальные должны отвечать перед советом, чтобы была возможность наказать не только их, но и подельников, которые помогали им.
   - Демонстративная казнь, - холодно подытожила я.
   - Что-то вроде... - не стал лгать мистер Баловски. - Мисс Радмар, в этом деле замешаны не только вожаки соседних стай. Вы же видели количество ангаров, могу Вас огорчить, в каждом из них дети и не только. С наших территорий невозможно собрать такое количество полукровок, поэтому...
   - Это действует по всей стране, - закончила я его фразу.
   - Возможно и на более обширных территориях, - не стал щадить мои чувства перевертыш. - Их там слишком много, и то, что у Вас получится призвать к ответственности своего дядю, и то не факт, не остановит творящегося ужаса с другими. Их дислокация изменится, но смысла не потеряет.
   - Но и бездействовать я сейчас не могу, - это был не только порыв души помочь детям, я думала и о своей безопасности, о чем поспешила сказать: - Если Барт не получит никакого ответного удара, наемники начнут еще более рьяно пытаться справиться с заданием. Ему проще убить меня, и земли вернутся к нему вместе с опекой над братом. Насколько я успела убедиться, Ваша школа не станет тем прикрытием для него, на которое я рассчитывала.
   - Я не понимаю о чем Вы? - нахмурившись, спросил "Котик".
   - Барту удалось подкупить кого-то, чтобы осложнить Тиму поступление, - призналась я, до этого мне в голову не приходило об этом рассказать. - Перед началом учебного года нам резко увеличили первую оплату.
   - Интересно, - Кристиан зло посмотрел на бету, который продолжал сидеть к нему спиной. Парень, словно почувствовал его обжигающий взгляд, вздрогнул и обернулся. - Узнай причины.
   Рич кивнул и поспешил покинуть нас. Нда... Злой альфа не лучшее зрелище для оборотней, да и не только для них.
   - Спасибо за помощь, - мне хотелось рассказать Тиму хорошие новости, поэтому хотела скорее уйти.
   - Подождите, мисс Радмар, - я не успела встать, но все равно посмотрела на "Котика" с укором. - Я хотел бы узнать, какие у Вас планы на будущее.
   - Перспективные, - честно ответила я.
   - Ты же понимаешь, что даже на моей территории не находишься в безопасности? - смотря прямо мне в глаза, спросил он, незаметно снова переходя на "ты".
   - Понимаю, - согласилась я.
   - Радует, - не скрывая сарказма, произнес он. - А понимаешь то, что если вступишь в мою стаю, то защиты я смогу дать больше?
   - Зачем тебе это? - так сказать, в лоб спросила я.
   - Хочу помочь, - прямо ответил он, и... хотелось бы просто поверить, но слишком часто меня обманывали вожаки. - Я готов подписать твое вступление в стаю на добровольной основе, - я вопросительно приподняла брови и откинулась на спинку стула, показывая полную готовность слушать его. - Это как контракт, я тебя возьму на работу на неограниченный срок.
   - Меня это не устраивает, - безэмоционально произнесла. Я собираюсь вскоре уехать, мне не нужно, чтобы кто-то сковывал мое передвижение.
   - Ты не поняла, этот договор даст тебе защиту на других территориях. Мне не нужно, чтобы ты постоянно была здесь, можешь свободно покидать стаю, даже не сообщая мне, куда едешь, но когда уладишь дела, у меня будет к тебе одна просьба, - он замолчал, будто говоря, что больше ничего не скажет.
   - Я не привыкла покупать кота в мешке, поэтому мой ответ прежний, - вступить в его стаю соблазнительная идея, даже не для меня, а для Тима. Если я не смогу его больше защищать, то это сделает мистер Баловски. Он будет обязан как вожак, но... Если на это решаться, то нужно четко знать на что иду, не оставляя ничего туманного позади.
   - Понимаю, - он кивнул. - Меня интересуют земли, которые ты унаследовала.
   - Вы хотите, чтобы я отказалась от них в Вашу пользу. Правильно я поняла? - вот это уже больше похоже на правду.
   - Не совсем. Я готов купить их по рыночной стоимости. Это очень хорошие деньги, - легкомысленно ответил он, пронизывая меня своими синими глазами. Я заметила, что желваки на его скулах "заиграли", а плечи немного напряглись, словно для него был важен мой ответ. Предложение, правда, очень... щедрое.
   - Думаю... Это может меня устроить, - задумчиво сказала я. Земли эти мне не нужны. Создавать стаю я не собираюсь, как бы мне не обзавестись ею в ближайшее время. А защита Тима... Она стоит любых денег.
   - Если будешь согласна, то завтра подпишем договор, но... - он выразительно посмотрел на меня, - в силу он вступит только после того, как твои проблемы закончатся. Внесем в него пункт, что деньги я переведу при следующей нашей встрече, земли отойдут ко мне при тех же условиях, - я прикусила внутреннюю сторону губы.
   - Хорошо, я подумаю и завтра дам ответ, - уже поднимаясь, произнесла я. Мне хотелось обсудить с Тимом такое предложение, как ни крути, но это наши земли, а не мои личные.
   - Буду ждать, - он провел меня до двери.
   Сжимая в руках документы, отданные Ричем, наконец-то пошла к Нику, чт
   обы уж закончить все дела на сегодня и отправиться готовиться к вечеру. Ученый, как и всегда, нашелся в лаборатории, окруженный какими-то бумагами.
   - Привет, - неуверенно произнесла, не желая отвлекать его, но и уходить просто так, было жаль.
   - О! - он оторвался от листов на столе и радостно посмотрел на меня. - Привет! Я как раз хотел тебе звонить!
   - Да? - садясь в уже привычное кресло, немного удивилась я.
   - Я достал их. Точнее... - он взмахнул одним из листов. - Вывел! Так что сегодня можно ввести их тебе.
   - Ник! Ты... - я не знала, какое слово подобрать, чтобы выразить всю свою радость. - Ты просто чудо!
   - Не-ет... - он встал и подошел к столику с инструментами, взяв с него шприц, повернулся ко мне и продолжил: - Я гений.
   - Называй себя, как хочешь, но ты вовремя, даже не представляешь насколько, - выпалила воодушевленная я.
   - Не радуйся так, - он немного поумерил пыл. - Мы еще не уверены, что все получится.
   Он ввел содержимое шприца мне в вену на руке и пошел за новым.
   - Получится, - возразила я, стараясь успокоить свое сердцебиение, которое после укола сильно участилось, и на лбу выступила испарина, и руки задрожали.
   - Если... - он вернулся с новым игольчатым инструментом. - Лекси, если получится, - теперь игла проткнула кожу на шее, - и ты почувствуешь, что должна перекинуться, то... Я дам тебе сильный транквилизатор. У альфы свадьба, и он может не оказаться рядом в нужное время, а пока он приедет к тебе, может случиться что-то непоправимое.
   - Хорошо, - теперь к сбившемуся дыханию прибавился скрутившийся узел в животе, приносящий легкую боль где-то в области желудка.
   - Лекс, ты должна быть очень аккуратной, - он протянул мне еще один шприц, но колоть не стал, а вложил его в руку. - И на всякий случай... Вот.
   Во вторую мою ладонь легла ампула.
   - Это если что-то произойдет с первым, - он кивнул на шприц. - Ты как?
   - Не ахти, - дрожь в руках была такой сильной, что я боялась лишиться лекарства.
   - Тебе нужно поспать, - он помог мне подняться. - Лекс, я не знаю, как это подействует.
   - Я всё понимаю, - я разогнулась, голова закружилась, и мне пришлось локтем упереться в подлокотник кресла, чтобы не упасть. - И спасибо тебе.
   - Не за что, - его голос похолодел. - Что-то мне уже не нравится эта идея.
   - Ник, ты же ученый, относись к этому, как к эксперименту, - постаралась подбодрить парня, хотя мне было очень плохо. Биение сердца слышалось в ушах и ощущалось в висках, словно во мне гремели колокола.
   - Наверное, ты права, - он закинул мою руку на своё плечо и повел на выход. Нда... С таким успехом я далеко не уйду, а отключусь прямо в вертикальном положении.
   - Я всегда права, - заплетающимся языком ответила я. - Ник, ты же никому не говорил?
   - Нет, - я почувствовала, как он качает головой. - Мне бы запретили.
   - Спасибо, - мы немного прошлись по коридору, и парень прислонил меня к стене, чтобы я не упала.
   Открыв специальной картой дверь, провел в небольшую палату. Отвратительное самочувствие не дало осмотреться. Для меня весь мир сузился до узкой кровати у стены. Ученый помог мне до неё добраться и лечь. Дальше ничего не помню. Даже мыслей не промелькнуло перед тем, как я уснула. Или потеряла сознание? А-а... Неважно.
   *** *** ***
   - Лекси, Лекси... - голос Ника начал разгонять туман, поселившийся у меня в голове, на языке ощущался привкус лекарства. - Давай, просыпайся.
   - Как долго я тут? - я присела на кровати, из-за чего протянутые ко мне проводки от аппарата натянулись.
   - Почти пять часов, - он начал методично отлеплять меня от ненужного агрегата. - Я уже испугался, что придется звать альфу. Боялся сам не справиться.
   - С чем? - я осмотрела светлую палату, которая была больше похожа на камеру.
   - Ты слишком глубоко провалилась в сон, думал, это твой зверь снова пытается достучаться до тебя, - ученый отодвинул от меня прибор на колесиках и внимательно осмотрел. - Как себя чувствуешь?
   - Словно по мне катком прошлись, - призналась я, поднимаясь с койки. Мир опасно покачнулся, но поспешил вернуться в прежнее положение.
   - Ты куда собралась? - он подхватил меня под локоть, чтобы не дать упасть обратно.
   - Мне домой нужно. Тим волнуется, - я шумно вздохнула, головокружение отступало, но вялость оставалась. - Ты уверен, что ввел правильные гормоны?
   - Да, - отпустив меня, он проследил за тем, чтобы я не упала. - Ты сама доберешься домой? Давай лучше я тебя довезу?
   - Нет, - я удержалась от качания головой, а то мало ли как оно аукнется. - Лучше, чтобы нас не видели вместе.
   - Почему? - искренне удивился перевертыш.
   - Если у меня случится оборот, как думаешь, к каким выводам придет мистер Баловски? - ехидно спросила я, делая первый пробный шаг. Земля не пытается убежать, что безмерно радует.
   - А...
   - Ага, - некультурно перебила я его. - А теперь подумай, обрадуется ли он тому, что кто-то опередил его? - И не дав Нику собраться с мыслями, продолжила: - И много ли ему понадобится времени, чтобы сопоставить факты? Я пробыла у тебя пять часов, после чего произошел оборот...
   - А...
   - Не "А", Ник, я беспокоюсь о тебе в первую очередь. Коту не дали поиграть с заинтересовавшей его игрушкой, - я добралась до двери и, прижавшись к ней плечом, посмотрела на ученого. - Или ты хочешь сказать мне, что я не права?
   - Не знаю, - он нервно запустил руку в свои волосы, видно, обдумывая сказанное мною. - Ладно, подожди.
   Парень помог мне выйти в коридор, прислонил к стене и метнулся в лабораторию. Вернулся через пару минут с небольшим кейсом в руках.
   - Здесь документы, с которыми ты пришла, и инъекции, - он протянул мне черный прямоугольник. - Лекси, ты точно доедешь нормально?
   - Конечно, - заверила я его и сама отлепилась от прохладной поверхности.
   Не прощаясь, пошла к лестнице, очень надеясь на то, что моя походка не была похожа на матросскую во время пребывания на суше. Нда...
   Лестница... Я искренне возненавидела её создателя, ибо подняться на неё было слишком тяжело для организма, но не для моего упрямого характера. Придерживаясь за стену, так было удобнее, чем за перила, поднялась на этаж. Хорошо, что нужно было миновать всего два пролета. Заставив себя распрямить спину, пошла через холл к двери, ведущей в гараж. Благо, машину мне вернули, иначе даже не представляю, как бы шла до "конуры" охранника, чтобы вызвать такси.
   - Мисс Радмар, - голос, который я так не желала услышать, настиг меня перед несколькими ступенями, ведущими вниз в гараж. Я замерла в дверном проеме, стараясь не выдать своё плачевное состояние. - С Вами что-то случилось?
   - Нет, - я сглотнула. Нужно было попить воды у Ника, а то противный вкус во рту так и не пропал. - Я просто переутомилась.
   - Переутомилась? - своим непередаваемым бархатистым голосом спросил он. Я тихо глубоко вдохнула, давя головокружение, он так же елейно продолжил, приближаясь ко мне: - Тогда почему от тебя несет болью, а не усталостью?
   - Болью? - удивилась я. Нет, болью? Мне плохо, но ничего не болит. - Вы ошиблись.
   - Я, - я не успела отреагировать на быстрое движение за спиной. - Никогда, - меня неаккуратно подхватили на руки и понесли вниз. - Не ошибаюсь.
   - Вот в это я не верю, - прошептала, когда прогнала бунтарский комок в горле, возникший от смены положения. - Все когда-нибудь ошибаются, и... - я шлепнула рукой по плечу, - отпустите меня.
   - Я ненавижу эту фразу, - убийственным тоном произнес он, но я почему-то погибать не стала. - Что с тобой случилось?
   - Ничего, поставьте меня на пол, - потребовала я, желая как можно скорее убраться из его особняка.
   - Обязательно, - согласился он. - У тебя дома.
   Он усадил меня в своего огромного "монстра", молча сел на водительское сиденье и, дождавшись, когда поднимутся автоматические ворота, завел мотор. Я свернулась клубком, хотелось спрятаться от всего мира, меня словно выворачивало наизнанку. Блин, может, легче было переспать с мужчиной, а не вводить эти странные гормоны. Телефон в кармане завибрировал, изловчившись, достала его и, не смотря на гаджет, ответила.
   - Лекси, ты как? - раздался взволнованный голос Ника, я вяло улыбнулась.
   - Жива, - констатировала факт. - Но мне очень гадко.
   - Лекс, может мне приехать? - я слышала, как участилось его дыхание, он, правда, сильно переживал.
   - Не надо, только Тима напугаешь, я справлюсь, - прошептала я, чувствуя, что снова падаю в темноту.
   *** *** ***
   - Алекса, - меня осторожно трясли за плечо. Раскрыла тяжелые веки. Всё-таки отключилась в машине мистера Баловски. - Алекса, мы уже на месте.
   - Спасибо, - я выпрямилась на сиденье и потянулась к ручке двери, но... промахнулась.
   С глазами творилось что-то непонятное, не то все плыло, не то двоилось. Справившись с задачей, глотнула прохладного воздуха, который ворвался в авто, когда я открыла дверь. Я неуверенно покинула "монстра" и обернулась, чтобы забрать папку, но её уже взял господин мэр и вышел из машины со своей стороны.
   - Мне не нравится то, что творится с Вами, - произнёс он и поджал губы.
   - Мне тоже, - заверила я его и потянулась к своей вещи. Он огорченно покачал головой и молниеносно поднял меня на руки. - Мистер Баловски, Вам не кажется, что это уже перебор.
   Я посмотрела на дорожку, по которой шла пара, наверное, кто-то из соседей. Люди замерли, следя за действиями альфы. Хотя... Какие люди? Перевертыши. Запах ударил в нос, заставив поморщиться, будто нас не разделяло несколько метров. Заметив мое внимание, они быстро продолжили свой путь.
   - Что именно, мисс Радмар? - он говорил спокойно, хотя шел очень быстро, конец его фразы был произнесён уже перед дверью, ведущей в мой дом.
   - Проявлять такие знаки внимания, когда послезавтра у Вас свадьба, - язык слушался плохо, но моему упрямству могут позавидовать даже бараны, поэтому произнесла всё очень четко.
   - Позвольте мне решать самому, что является перебором, а что нет, - он попытался надавить на меня интонацией, а вот это зря...
   - Позволю, - услышав мой ответ, он постучал ногой в дверь. - Но только в том случае, когда это не будет касаться меня.
   - Вредная кошка, - проворчал он как раз в тот момент, когда Тим распахнул дверь. Запах беспокойства брата, окутал меня настолько сильно, что мне показалось, я задыхаюсь.
   - Тим, все хорошо, я просто немного переусердствовала сегодня, - ничего не говоря, блондинчик забрал меня у альфы.
   Настойчиво забрал, так же молча отнес в мою комнату. "Котик" тенью шел за нами. Я смогла немного расслабиться и положить голову на плечо брата. Беспокойство в нем немного поубавилось, но он продолжал переживать. Он положил меня на кровать и, внимательно осмотрев, отправился на кухню.
   - Удивительно, он даже не спросил, что случилось, - проводив взглядом Тима, себе под нос произнес мистер Баловски.
   Меня это тоже немного насторожило, но у меня была догадка. Скорее всего, Ник уже позвонил ему.
   - Почему я не чувствую запаха Ваших эмоций? - спросила я, меняя тему разговора. Да и узнать это хотелось. От "Котика" пахнет его парфюмом и немного естественным запахом тела, но эмоции... Их я не могу учуять.
   - Секрет, мисс Радмар, - он лукаво улыбнулся, я уже была готова ответить колкостью, как моё тело свело судорогой, выгибая дугой.
   Теперь я поняла, что это... Моя кошка рвалась наружу, срывая все барьеры. Сейчас же не полнолуние. Крик застрял в горле, боль была безумной.
   - Лекси! - Тим вбежал в комнату со стаканом в руках, но меня уже держал на руках Кристиан. Мне к губам поднесли прохладное стекло, и я почувствовала, как по горлу полилась жидкость, помогающая немного расслабиться.
   - Теперь ты объяснишь мне, где смогла лишиться девственности, - прошипел разъяренный господин мэр, подражая интонациям кота.
   - Тебе не кажется, что это моё личное дело, - голос был сиплый и едва слышный, в ответ меня сильнее стиснули руками, брат среагировал со скоростью звука, и по комнате пронесся тихий рык. Мэр хмыкнул и бросил насмешливый взгляд на моего волка.
   "Котик" опустился на кровать и поместил меня на себе, окутывая волнами силы, которые дали столь необходимое умиротворение и спокойствие. Брат внимательно следил за ним, не меняя угрожающей позы, но пока ничего не делал.
   - К этому вопросу мы вернемся позже, - пообещал мне вожак местной стаи очень нехорошим тоном и начал ласково поглаживать по голове. - А сейчас спи.
   - Вам лучше уйти, - выдавил из себя вежливую фразу Тим. Я кожей чувствовала, что он на грани обращения, и помочь сейчас ничем не могла.
   - Уверен? - не скрывая иронии, спросил мистер Баловски. - Хочешь, чтобы её скручивало всю ночь?
   Брат шумно вздохнул и, притянув стул, сел рядом с кроватью. Я не смогла побороть сонливость, поэтому провалилась в темноту.
   *** *** ***
   - Вредная кошка, чем же я тебе не угодил? - едва уловимый шепот раздался возле меня. Открыла глаза... Я лежала в своей кровати, а Кристиан растянулся рядом и нежно перебирал пряди моих светлых волос, пропуская их сквозь пальцы.
   - Тем, что ты занят, - осипшим голосом ответила я. Мужчина вздрогнул, видно, не ожидал ответа на свой вопрос или считал, что я ещё сплю.
   - Ты совершила глупость, - он погладил пальцами мою щеку, потом провел по брови, спустился по переносице и замер на моих губах. - Огромную глупость.
   - Возможно, - я отстранилась от его руки, она словно обжигала, причиняя непонятную душевную боль. - Но я так не думаю. Большей глупостью было бы лечь в твою постель.
   - Глупый, маленький котенок, - он снова приблизил свою ладонь, теперь заправив прядь волос мне за ухо. - Я же не отс...
   - Ты женишься послезавтра, - я резко приподнялась на локтях, чтобы взглянуть в окно, там в полном своем праве царила ночь. - Наверное, даже завтра, поэтому не стоит бросаться словами.
   Тим задремал на стуле. Это сколько же я проспала? Бедный брат намаялся со мной.
   - Ты подумала над моим предложением? - мистер Баловски сел.
   - Его нужно обсудить с Тимом, - я тоже села, отмечая, что мне стало намного лучше. Я будто напиталась энергией, которой мне так не хватало.
   - Хорошо, - "Котик" поднялся и совсем по-кошачьи потянулся. - Буду ждать ответа днём.
   Господин мэр ушел, не став ждать, когда я разбужу брата. Стоило закрыть двери за альфой, как Тим тут же встрепенулся на стуле, показывая, что не спит.
   - Притворялся, - с улыбкой заметила я, снова падая на подушку.
   - А что мне ещё оставалось делать? - он прилег на место, которое до недавнего времени занимал "Котик". - Так, что случилось?
   - Ник ввел мне гормон, - я заползла к нему на плечо.
   Я никак не могла согреться. Нет, в комнате холодно не было, но внутренне, как только Баловски ушел, я стала остывать. А брат снова подарил мне искру, не такую яркую, как у местного альфы, но вполне достаточную, чтобы не замерзнуть.
   - Это я уже знаю. Он позвонил мне, когда ты отключилась во время разговора, - я запрокинула голову и удивленно посмотрела на него. - Когда ты потеряла сознание, мистер Баловски подобрал твой телефон и понял, что звонит Ник, сказал, что сам отвезет, поэтому доктор не кинулся сразу к тебе.
   - Ясно, - я снова удобно разместилась. - Я вступила в права наследования. Всё уже принадлежит нам. Баловски предложил взамен на земли предоставить нам защиту на необходимое время.
   - И? -- брат не выдавал своих эмоций по этому поводу, я слышала, как гулко стучит его сердце, но он продолжал ждать чего-то от меня.
   - Ничего. Без тебя я не могу решиться на что-либо, - легкомысленно ответила я.
   - А ты чего хочешь? - осведомился он.
   - Мне кажется, что это неплохая идея, - задумчиво произнесла я. - Если сейчас все удастся с обращением, то я уеду. Что ждет меня в нашей стае, я не знаю, как и то, когда вернусь, но решить эту проблему нужно. Иначе... Рано или поздно Барт доберется до нас. С предложением мэра мы будем находиться под защитой, даже на территории дяди немногие решатся напасть на меня, а на тебя, с учетом, что ты будешь находиться в школе на землях "Котика", нападения сведутся почти к нулю.
   - Котика??? - изумленно переспросил Тим.
   - Эй! Ты что, только это услышал изо всех моих слов?! - я возмущенно посмотрела на брата и поднялась на локтях. Его насмешило моё поведение. Угу. Он просто заржал. И что это значит?
   - Лекс, - уворачиваясь от подушки, которой я решила его ударить, продолжал всхлипывать мелкий предатель. - Лекс, я всё слышал, - он глубоко вдохнул, затаил дыхание и... опять засмеялся. - Решай... - он опять уклонился, - с-сама. Я соглашусь с любым твоим решением.
   - Сама? - я сдула пряди волос, упавшие мне на лицо. - Хорошо.
   Опять замахнулась, но меня остановил стук во входную дверь.
   - Ты кого-то ждешь? - я вопросительно посмотрела на брата, он тоже стал серьезным и покачал головой.
   - Я проверю, - он плавным движением поднялся и скрылся в коридоре.
   Воспользовавшись одиночеством, юркнула в ванную, по пути захватив с собой домашние широкие штаны и тоненький короткий топ. Быстро смыв с себя запах парфюма мистера Баловски, оделась и вышла. В кухне меня ждал... сюрприз.
   Почти все парни из охраны Баловски и Ник разместились в моем доме. Вернее, в пустующей гостиной, и занимались, чёрт, они украшали её, готовясь к вечеринке. Кинув взгляд на часы, поняла, что сейчас было не так поздно, как я подумала раньше, но... Я же их не приглашала. Услышала голос Тима, раздающийся на кухне, и уверенно пошла туда.
   - О! Именинница, - меня обнял Рич, не давая взглянуть на творящееся там безобразие. - Лекси, я понимаю, что сегодня твой праздник, но встречать гостей почти в пижаме некрасиво, - говоря все это, он вталкивал меня обратно в коридор. - Хотя, мы можем устроить пижамную вечеринку, но нужно предупредить гостей.
   - Гостей? - из обрушившегося на меня потока слов смогла выделить только это.
   - Ага. Их будет много, так что иди, приведи себя в нормальный вид, - и он втолкнул меня в спальню.
   За мной закрылась дверь. Нда... И как реагировать на это?
   Взялась за ручку, чтобы открыть дверь, но... Но! Её держали с той стороны.
   - И не думай, - раздался голос Рича. - Ты не покинешь спальню, пока не приведешь себя в порядок.
   - В порядок? - возмущение прорвалось наружу, и я сильнее потянула дверь.
   - Да! - воскликнул парень. - Тим, помоги, твоя сестра буянит. - Немного подумав, добавил: - Дверь ломает!
   - Я? - нет, это нормально? Меня не выпускают, а я еще и виновата.
   - Ты-ты, - я услышала, что он смеется, и не смогла сдержать улыбку. Он -- самоубийца. - Лекси, не спорь. Ты не можешь встречать мэра в домашней одежде.
   - Он меня и не в таком видел, - выпалила я на одном дыхании и прикусила язык, поняв, как, нет, не так, КАК это прозвучало.
   - Верю, - поддакнул бета. - Но всё равно это неприлично.
   - Кто тут еще про приличия забыл? - проворчала я, отступая от двери. Это "Котик" постоянно про них забывает. - А Катарина будет?
   - Будет, - всё так же близко раздался ответ парня. Нда...
   Значит, будет... Что же... Мистер Баловски, показательное выступление я не забыла. Посмотрим, на что Вы способны на глазах у Вашей невесты.
   - Рич, а кто еще будет? - зарываясь в шкаф, крикнула я. А зачем кричу? У оборотней прекрасный слух.
   - Я думаю, ты не против, у многих парней придут девушки, - словно между прочим произнес перевертыш.
   - Не против, не против... Будто у меня кто-то спрашивал, - выкидывая поочередно одежду, некоторые вещи прикладывала к себе, продолжала ворчать.
   - Рич, позови Тима, - буркнула я, надевая кружевной комплект белья и накидывая халатик.
   За дверью послышалось шуршание, оповещающее меня, что парень покинул свой пост. Только из вредности решила выглянуть и сразу наткнулась на Энтана, он стоял у противоположной стены и что-то пил из пластикового стаканчика. Парень улыбнулся, увидев меня, и отсалютовал выпивкой. Потом демонстративно прошелся по мне медленным взглядом, уделил внимание не сильно запахнутому вырезу на груди, короткой длине моего черного безобразия. Наблюдала за ним со склоненной набок головой. Интересно, надолго его хватит?
   - Лекси, - брат появился как раз, когда наши взгляды с охранником встретились. Мой насмешливый и его... темный, с затаенным желанием. - Уже принялась шалить.
   Тим встал между нами, я отодвинулась и приглашающим жестом позвала его внутрь, одарив напоследок Энтана лучезарной улыбкой.
   - И что тут такого, с чем ты без меня не справишься? - Тим прошествовал по комнате, выразительно посмотрел на вываленную кучу одежды.
   - Не знаю, что одеть, - призналась я. - Нужен совет. Ты знал о вечеринке?
   - Нет, - брат повторил мой маневр со шкафом. - Лекс, а где красное платье с твоего выпускного?
   - С выпускного? - призадумалась я. Его я хранила, как память о прошлом, когда еще вся семья была вместе. Я выбирала его с мамой. Одна из последних вещей, которые мы делали вместе. - Наверху, в черном чемодане, я его еще не распаковала.
   - Хорошо, - потирая руки, протянул брат и полез доставать наряд. Он расстегнул черный чехол и встряхнул платье, словно избавляя его от пыли. - Вот. В этом тебя будет трудно не заметить.
   - Подожди тут, - забрав из его рук одежду, попросила я, хотя это больше походило на приказ. Прихватив все необходимое, ну... чулки взяла, проскользнула мимо Энтана, который продолжал буравить взглядом мою дверь, зашла в ванную. Быстро надев всё на себя, посетовала, что оставила туфли в комнате, отправилась обратно к брату.
   Быстро нашла подходящие белые туфли, покрутилась перед ним.
   - Ну, как? - не выдержала молчания.
   - Как... - блондинчик задумчиво потер подбородок пальцами. - Даже не знаю, что тебе сказать... Ты... - тут он резко притянул меня к себе и крепко обнял. - Ты прекрасна.
   - Спасибо, - прошептала я, отлепляясь от него. - Пойди проконтролируй, чтобы они не разнесли весь дом.
   Я легонько толкнула его в грудь, брат притянул меня обратно и поцеловал в лоб. Потом ушел следить за разгромом, творящимся вокруг. Эх... А убирать потом нам.
   Взялась дальше наводить "марафет", уложила волосы назад и надела на голову белый ободок, в тон туфлям, такого же цвета пояс подчеркнул талию. Вот. Остался только макияж. Сегодня позволила себе сделать его более ярким, чем обычно. Губная помада одного цвета с платьем, выразительные глаза, сделала черной подводкой разрез больше похожий на кошачий. Всё, я готова к появлению в "свете".
   Ещё раз посмотрела на себя в зеркало. Платье обтягивало меня, как вторая кожа, открытые плечи... Блин, схватила тональный крем и стала усердно замазывать шрамы. Совсем забыла, что когда покупала его, то их у меня не было. Вернулась обратно к зеркалу. Так лучше, хоть не сильно бросаются в глаза. Длина почти до колен. Ага. Оно больше официальное, чем годное для вечеринки, но ни у кого язык не повернется назвать меня не сексуальной.
   В гостиной я появилась под бурные овации охранников и улюлюканье парней. Я прошла с высоко поднятой головой в центр комнаты, старательно держа лицо серьезным, покрутилась на месте, аки модель на подиуме, и рассмеялась. Нужно было видеть их лица, когда я сделала так. Видно, они считали, что смогут меня смутить. Тим вышел из кухни, оценил обстановку и, весело улыбнувшись, подошел ко мне. Снова обняв, крепко прижал к себе.
   - Я не успел тебе сделать подарок, - прошептал он и, достав что-то из кармана, отстранил меня. - Так вот.
   В его руке красовалась небольшая, черная, бархатная коробочка, в таких дарят кольца обычно. Я не решалась её принять, понимая, что брат потратил на подарок, скорее всего, все свои сбережения.
   - Я подумал, что... - он сам открыл её, на свет показались два золотых кулона в виде букв, - один был "АР", второй - "ТР", - увенчанные большими топазами в цвет наших глаз. - Будет неплохо, если у нас всегда будет частичка друг друга.
   Кулон с буквами "ТР", то есть Тимас Радмар, брат надел на меня, прохладная золотая цепочка приятно коснулась кожи, второй он надел себе на шею и спрятал под футболкой. Все слова благодарности застряли, так и не выбравшись на свободу. Я не могла передать, что значит для меня его подарок. Брат отпускает меня, он понимает. Слишком многое говорил его подарок, слишком для того, чтобы удержать эмоции в узде. В порыве я просто обняла его. Слезы жгли глаза, но я не могла допустить того, чтобы их кто-то увидел.
   - Спасибо, - в очередной раз за этот вечер благодарила я брата, которого люблю безмерно.
   - Не за что, - он прикоснулся губами к моей щеке.
   - Ну, всё, хватит, - проворчал Рич. - А то сейчас слезу умиления выдавите у всех.
   Я хмыкнула, совсем забыла, что у нас здесь есть зрители.
   - Я тоже хотел поздравить именинницу, - сказал пришедший "Котик". Я выглянула из-за брата. Блин, вот гора растет, за ним не заметила, как появились новые гости.
   - Добрый вечер, господин мэр, - я обошла брата и протянула руку для пожатия. - Рада видеть Вас. А где же Ваша невеста?
   - Она подъедет чуть позже, - улыбнувшись, ответил он, принимая мою руку. - Женщинам нужно больше времени на сборы, а я не хотел опаздывать.
   - Опаздывать? - я бросила взгляд на Рича, он закатил глаза к потолку, делая вид, что вообще не причем. Без меня меня женили... Тьфу! Кыш-Кыш! Такие мысли.
   - Не люблю это дело, - бархатным голосом произнес он. - У меня тоже есть для Вас подарок.
   К слову, мистер Баловски успел переодеться, сейчас он был одет в черные строгие брюки и белую рубашку, на которой верхние пуговицы остались расстегнутыми, позволяя увидеть небольшой участок загорелой кожи. Он достал из кармана коробочку, как перед этим Тим, только у мэра она была более вытянута. Хоть не кольцо, и то радует.
   - Он не дорогой, - не дал мне возмутиться вожак местной стаи. Не отпуская мою ладонь, извлек браслет и одной рукой надел на меня. Я поразилась его виртуозности, видно, практики было много, в равной степени разозлилась, я не давала разрешения надевать его на себя. - Надеюсь, Вам понравилось.
   Только после этих слов "Котик" отпустил меня. Браслет мне понравился. Ничего броского, что я ожидала от него, в витиеватый переплет было инкрустировано несколько прозрачных камней. Надеюсь, это не бриллианты, а то цена такого украшения превысит целый домик.
   - Спасибо, он очень милый, - улыбнувшись, ответила я. Раз он позволяет себе дарить такие подарки, я ему не указ. Меня всё равно это ни к чему не принудит.
   В комнате полилась музыка. Я обернулась, чтобы найти её источник, и... На стене висел плакат с поздравлением. Подняла глаза выше, весь потолок был усеян шарами. Множество цветов прямо в корзинах стояли среди гостей. И откуда-то появились столы с едой. Нда...
   Оперативно работают ребята.
   Музыка лилась из центра, который появился таким же волшебным образом, как и всё остальное. Народ начал веселиться. Постепенно прибывали девушки, которые сразу шли к своим парням. Изредка ко мне подходили, чтобы поздравить и подарить что-то. Чаще всего это были чеки в белых конвертах. Большую часть имен девушек я не запомнила. Они шли потоком, и как я не старалась, но эта задача стала для меня невыполнимой.
   - Не нравится праздник? - неведомым образом возле меня оказался "Котик", когда я спряталась в укромном уголке, вернее, на заднем дворе.
   - Нравится, - спокойно ответила я. - Не привыкла к такому количеству людей. Утомляет.
   - Или тебя утомило что-то другое? - с нажимом спросил он.
   - Что ты имеешь в виду? - сделала вид, что не поняла, о чем он говорит.
   - Тебе сейчас не нужен алкоголь, - он отобрал пластиковый стаканчик из моих рук и принюхался, я усмехнулась в ответ на его действия. - Сок?
   - Да, - я не дура, чтобы поверх лекарства пить спиртное. Да и завтра вполне возможно придется ввести новое. - Где Катарина?
   - Она приехала недавно, - он махнул рукой в сторону гостей.
   - Пойду поздороваюсь, невежливо хозяйке не встретить гостя, - я развернулась, чтобы покинуть "приятную" компанию, но "Котик" поймал меня за руку. Между нами пробежала болезненная искра, из-за чего я попыталась выдернуть кисть, но он удержал.
   - Скажи мне, кто это был, - господин мэр говорил тихо, но не скрывал привычной властности, которая должна приводить к неоспоримому подчинению.
   - Тебя это не касается, - в тон ему ответила я. Он забывает, что я не его девочка на побегушках.
   - Ошибаешься, - зло парировал он, я лишь улыбнулась и приподняла брови на такое заявление. - Ты решила насчет стаи?
   - Да, решила, - я еще раз дернула рукой, не сильно, просто давая понять, что мне не доставляет удовольствия его прикосновение. Нехотя мистер Баловски разжал пальцы. - У меня будет несколько условий.
   - Каких? - он сделал шаг от меня.
   - Я хочу, чтобы в договоре было указано то, что ты не имеешь права склонять меня к постели, - смотря в его глаза, уверенно произнесла я.
   - Хорошо, - он поднял руки вверх, показывая полное согласие или подчинение. - Будет пункт о принудительном склонении.
   - Без шантажа, подкупа и создания безвыходных ситуаций, - я понимала, что такое не укажешь на бумаге, но мне нужно было его слово.
   - Хорошо. Если это для тебя так важно, - он сделал еще один шаг назад. Продолжила пристально смотреть на него, но, не заметив лжи, решила уйти. "Котик" не изменил своей манере говорить мне в спину, поэтому произнес следующую фразу, когда я уже собралась зайти в дом: - Но ты сама захочешь этого, и отказываться я не буду.
   - Посмотрим, - прошептала я, ни капли не сомневаясь в том, что этого не будет никогда.
   Разгоряченные выпивкой перевертыши танцевали и смеялись, но не опускались до пошлости. Если не учитывать нескольких целующихся пар. Я подошла к одному из столов с продуктами и начала выбирать, что бы съесть. Руки потянулись к фруктам.
   - Я рекомендовал бы тебе что-то мясное, но нежирное, - передо мной появилась тарелка с запеченной куриной грудкой.
   - Спасибо, Ник, - протянула я, принимая подношение, и повернулась к нему лицом.
   - Как себя чувствуешь? - несмотря на его улыбку, взгляд парня был настороженным.
   - Нормально, - я взяла вилку и начала ковырять мясо. - Пару часов назад было очень плохо, а вот сейчас... - я пожала плечами и отправила в рот маленький кусочек курицы.
   - Рад это слышать, - в комнате мелькнула фигура "Котика", и я кое-что вспомнила.
   - Тебе не досталось от...?- осторожным кивком указала на мистера Баловски, который о чем-то активно общался с бетой.
   - Нет, - парень грустно улыбнулся. - Кто поверит, что такая девушка, как ты, предпочтет меня ему.
   - Нда... - я нехотя прожевала кусочек. - Вот у некоторых самомнение. Ник, а что за уловка с запахами. Почему я не могу засечь приближение вашего альфы?
   - Ничего особенного, - парень словно сбросил с себя негативные эмоции. - Я придумал специальную маскировку очень давно.
   - Что-то вроде духов? - удивилась я и отставила тарелку.
   - Вроде... - он задумался. - Скорее, лосьон, который добавляется в гель для душа.
   - Ник, ты гений! - я пожала его руку и шутливо поклонилась. - Я восхищена тобой.
   Он смешно смутился и поспешил забрать свою ладонь, которую неожиданно для него поймала, но я не спешила отпускать его.
   - Ник? - у меня возник план, как развеселить парня. - А ты мне приготовил подарок?
   - Но...
   - Паршивые уколы не в счет, - сразу обрубила, догадавшись, какой довод применит он. - Значит, нет, - он затравленно посмотрел на меня, снова заставив улыбнуться. - Тогда, раз ты такой друг, я требую танец.
   - Лекси! - он хотел отшатнуться, но кто же его отпустит.
   - Да-да, - я уже тянула его к танцующим. - Сегодня ты мой партнер, и нечего пытаться ускользнуть.
   - Я не умею, - пролепетал он, но особо не сопротивлялся. Сам же хочет.
   - Самое время научиться, - я вывела его в центр и обвила шею Ника руками, парню ничего не оставалось, кроме как положить свои ладони на мою талию.
   Николас был сильно напряжен, из-за чего пару раз наступил мне на ногу. Я шутливо пригрозила ему, что всерьез займусь его обучением, чего он сильно испугался, больше мои ноги не страдали, но напряжение у ученого стало еще сильнее. На третьем треке он немного расслабился и даже начал шутить, а когда привык к моему близкому нахождению, даже стал попадать в такт музыки и удачно вести в танце. К этому моменту мы начали шутить вдвоем и весело смеяться, забыв про окружающих, и просто хорошо проводя время и... Заиграло танго. Я не сомневалась, кому принадлежала эта затея, поэтому выловив брата в толпе, скривила ему злобную гримасу, но Тим, который никогда меня не боялся, зная, что ему ничего не будет, уверенно направлялся ко мне с довольной улыбкой, как у кота объевшегося сметаны. И кто из нас барс?
   - Ник, ты позволишь украсть сестру на один танец, - парень замешкался, я не поняла почему, но потом кивнул и оставил нас.
   Я молча смотрела на то, как брат просит людей немного разойтись. Не проронила ни слова, когда блондинчик откровенно прижал меня к себе, дождавшись, когда он сделает первый шаг, наступила ему на ногу. Стоит отдать должное моему брату, он даже не поморщился.
   - Лекси, ну... - он развернул меня спиной к себе, одна его ладонь оказалась у меня на животе, а второй рукой удерживал мою. - Неужели откажешь мне в такой маленькой просьбе?
   - Тим, я тебя люблю, но... - я встретилась взглядом с "Котиком", который открыто следил за нами, рядом с ним стояла невеста. - Иногда хочу тебя убить.
   - Я знаю, - шепнул он и сделал два шага в сторону, я синхронно повторила их, приковывая к нам внимание.
   Брат замер с широко расставленными ногами, я, не поворачиваясь, переступила одну из них, высоко поднимая ноги, таким образом, оказываясь за его спиной. Тим резко повернулся и страстно прижал меня к себе. Нет, больше никогда с ним не буду так танцевать, мы уже выросли из того возраста. Я закинула руку ему на плечо, на что блондинчик отреагировал полным объятием одной рукой и приподнял меня от пола, сделал полуоборот в одну сторону, из-за чего мне пришлось почти скрестить ноги на уровне талии, потом в другую, что позволило их выпрямить и снова почувствовать твердую почву. Не дав мне одуматься, Тим снова повел, в конце делая поворот и заставляя меня прогнуться. Волосы водопадом упали почти до пола, я готова была зашипеть на него, но продолжала удерживать улыбку на лице, не забывая для кого это представление. Ничего не могу поделать с собой, мне хотелось, чтобы ему было также гадко, как и мне. На последней ноте брат завис в полупоклоне, почти уложив меня на свою ногу, я же прижималась к нему, как кошка, обнимая одной рукой, а второй держась за его рубашку.
   - Лекси, я обожаю тебя, - он помог мне подняться. - Но нога болит.
   - Нечего самовольничать, - не прониклась я.
   - Но тебе же понравилось, - он нахально улыбнулся и подмигнул мне.
   - Не только ей, - бета снова прервал нас. - У вас талант ребята.
   - Спасибо, - поправляя волосы, повернулась к кареглазому брюнету.
   - Но танцевать с тобой прикольнее, чем смотреть со стороны, - признался Рич.
   - Рада это слышать, - таким же сладким голосом, как и он, ответила я. - Так, мальчики, мне нужно на свежий воздух.
   - Тебе плохо? - тут же встревожился брат.
   - Нет, - я потрепала его по голове. Он смешно фыркнул в протест, из-за чего я его еще и за щеку ущипнула. - Тут душно.
   - С тобой пойти? - он увернулся от моей ладони, когда я просто хотела его погладить. Муштра, однако!
   - Принеси чего-нибудь попить, - попросила я и отправилась на задний двор, надеясь на то, что там никто не решил уединиться.
   Двор встретил меня приятной полутьмой, лишь из окон падал свет, и луна почти целым диском освещала землю. Миновав небольшую открытую веранду, с удовольствием вздохнула полной грудью. Смех и музыка будто были где-то очень далеко, а здесь... был шелест ветра, приятная песнь желтых листьев, звуки природы манили. Я прикрыла глаза, представляя себя бегущей по лесу, куда-то очень далеко, туда, где нет проблем. Где все просто.
   - Лекси, гости начинают расходиться, - прервал моё наваждение Тим.
   - Пусть, - я приняла бокал, который протягивал он. - Думаю, они и без меня найдут выход.
   Плохая я хозяйка, негостеприимная.
   *** *** ***
   Энтан встретил меня у ворот, необычайно хмурый и задумчивый. Наверное, нужно начать с того, что мою машину не пустили на территорию особняка, чего не случалось уже давно. Но мало ли, что взбрело в голову мистеру Баловски. Осторожно закинув сумку на плечо, ибо в ней ампула и шприц, который дал мне Ник, закрыла дверь машины и отправилась за охранником. Хорошо, что вчера кто-то из парней пригнал её.
   Парень провел меня в кабинет и так же молча оставил одну. Странно, вроде бы ничего не случилось на вечеринке, чтобы он начал так относиться ко мне. Я прошлась по пустой комнате. Меня не удивляло то, что хозяина кабинета дожидалась без присмотра, такое случалось и раньше. Подошла к стеллажу с книгами, желая просмотреть корешки, любопытно, что хранит здесь "Котик". Посмотрела на его рабочий стол, там лежали какие-то бумаги. Я помедлила несколько секунд, размышляя над тем, насколько будет некрасиво, если я просмотрю их.
   Господин мэр позвонил мне утром и назначил встречу, чтобы подписать договор. Делая логический вывод из нашего разговора и то, что я прибыла в положенное время, эти бумаги предназначались для меня. Да и если это не так, я просто верну их на место. Мне чужие тайны не нужны.
   Почему-то трясущимися руками взялась за бумагу и... Похолодела. Это были договора на продажу... детей. Я начала жадно вчитываться в текст, будто это могло что-то изменить. Мир вокруг начал разрушаться, словно кто-то решил стереть его для меня. Я никогда не идеализировала его, но... Он замешан в продажах, в пытках над ними. Каждый лист давал четкие данные по детям. Именно детям, от пяти лет до двенадцати, в какой город их должны доставить. Ни имен, ни фамилий не было указано. Будто скот продавали от одного владельца другому. Всего пять листов, всего пять... Разрушившие крупицу доверия, которая была к нему. Крупицу... Кошка внутри жалобно не то заскулила, не то застонала и начала активно ворочаться.
   Зачем он тогда был на территории Барта? Зачем наблюдал? Или просто заметил меня? Черт! Дура. На последней странице были указанны имена всех альф, кроме Марикса и... напротив каждого имени стояла подпись. Твою...
   Ненавижу, внутри скрутился болезненный комок, но не виртуальный. Меня словно ломало на части. Дети, всего лишь дети... Так получается, что и про тех мертвых он знал.
   - Лекси? - я оторвала взгляд от черных строк, которые почему-то начали смазываться, и посмотрела на Рича, вернее, я видела только его силуэт. - Ты? Лекси, дай я тебе всё объясню.
   - Ты знал? - глухим голосом задала глупый вопрос. Он же бета, конечно знал.
   - Алекса, позволь тебе объяснить, - он сделал осторожный шаг в мою сторону.
   - Я слушаю, Ричард, очень внимательно слушаю, - возвращая бумаги на стол, холодным голосом произнесла я.
   - Это... - у него на поясе запищала рация, которую они использовали для связи в доме. Он ответил. Я никак не могла сосредоточиться на разговоре. А когда смогла... Краски мира померкли, я схватилась за столешницу, чтобы не осесть там, где стояла.
   Ричу доложили о том, что произошло нападение на Ника, прямо в лаборатории. Насколько смогла понять, то он серьезно ранен, и неизвестно, выживет или нет, но не это так напугало, а то, что на ученом нашли запах только Тима. Этого не могло быть, но... Бете сказали именно так.
   - Ты слышала? - строго переспросил он, видя мое состояние. Я кивнула. - Это не все плохие новости. Камни, которые вечером должны были быть переданы Кингзману, пропали, и там следы тоже твоего брата.
   - Это глупо, - я выпрямилась и посмотрела ему в глаза. - Ты же понимаешь, что такого не могло произойти.
   - Понимаю, поэтому даю тебе шанс уйти и увезти его, - ему было сложно выдержать мой взгляд, но он не сдавался.
   - С чем связана такая щедрость? - сделав плавный шаг в его сторону, спросила, продолжая подавлять его силой.
   - Это не он, я знаю... И Крис знает, но он не имеет права не принять меры, - он опустил глаза.
   - Рич, а кто это сделал? - я почти подошла вплотную к нему.
   - Мы не в столь близких отношениях, чтобы обсуждать с Вами такие дела, - холодный голос Баловски прервал наше общение. Я посмотрела на него. Он, как и в нашу первую встречу, стоял в проеме двери, опираясь одним плечом о косяк.
   Глава 10
   - Я и не рассчитываю на нашу близость, - ледяным голосом начала я. - Но это дело напрямую касается меня. Я имею право знать.
   - На этих территориях только я устанавливаю правила. Или Вы хотите поспорить с этим? - он слегка прищурил глаза. Я хмыкнула в ответ. Обиженный альфа, как я могла ввязаться в это? - Рич, оставь нас.
   - Крис... - бета не сводил с меня взволнованного взгляда. - Ты уверен?
   - Что-то слишком много свободы появилось в нашей стае, - ни к кому конкретно не обращаясь, проговорил мистер Баловски.
   - Я понял, - брюнет потупил взгляд и вышел, аккуратно обошел вожака, чтобы не задеть в проёме двери. Нда...
   - Что дальше? - я удобнее перехватила сумку, чтобы иметь возможность быстро залезть в неё.
   - Пройдем в мою спальню, - он повернулся ко мне спиной и вышел, не сомневаясь, что я последую за ним. Что же... Меня это полностью устраивает. Нащупав шприц со снотворным, пошла за ним.
   - В спальню? Я думала, мы договорились, что принуждения не будет, - отпустила шпильку в его сторону, старательно обдумывая, как привести в реальность свой план.
   - На момент нашего договора положение дел было другим, - не поворачиваясь ко мне, ответил он. Я грустно улыбнулась. Слово вожака... Чего же оно стоит? Мужчина открыл дверь в свои покои и уверенно зашел. Я сделала то же самое.
   - Ты же знаешь, что Тим не виноват, зачем всё это? - я достала шприц и скинула колпак с иглы, ловко пряча его за рукой, чтобы он не смог раньше времени увидеть "сюрприз".
   - Я в этом не уверен, - "Котик" соизволил повернуться и посмотреть на меня. - Думаю, ты понимаешь, зачем я тебя привел сюда, - сказав это, он начал расстегивать пуговицы на своей рубашке.
   - Если я соглашусь и даже подыграю тебе, ты отпустишь Тима? - спросила я не для того, чтобы получить положительный ответ, - ему я больше не поверю, - а чтобы отвлечь его внимание.
   - Нет, - ну что же... по крайней мере, честно. Несколько мгновений он просто смотрел на меня, но не заметив какой-либо борьбы на моем лице, приказал: - Подойди.
   Сделала два шага и почти уперлась в его грудь. Продолжила просто смотреть в его синие глаза, которые сейчас ничего не выражали.
   - Обними меня, - я приподняла одну бровь на такое заявление.
   - Что с Ником? - да, специально старалась его разозлить. Что может быть неприятнее, когда девушка перед тем, как заняться сексом с мужчиной, спрашивает о другом?
   - Он в коме, - не поддался он на мою провокацию и повторил приказ: - Обними меня.
   Сильнее притянула рукав куртки к ладони, пряча под ним шприц, приподнялась на носочки и сильно обвила его шею руками.
   - Поцелуй, - последовала следующая команда. С радостью... Я нежно прикоснулась к его губам.
   Кошка с момента появления мистера Баловски притихла, будто пыталась понять его поведение, но после этих команд сильно надавила на кожу, противясь моим действиям. То-то и оно. Я ей изначально пыталась объяснить, что он всего лишь альфа, а не её самец.
   Мужчина возле меня стоял истуканом, не отвечая на мои прикосновения. Я осторожно провела свободной ладонью по его плечам, спустилась к расстегнутой рубашке, погладила открытую кожу, медленно прошлась по прессу и остановилась у пряжки ремня. Дыхание альфы сбилось. Он оторвал меня от себя и посмотрел в глаза горящие ненавистью, на его лице промелькнула тень, и он сам накрыл мои губы. Я не стала сопротивляться, наоборот, яростно ответила, но с желанием это не имело ничего общего. Это была борьба, а не удовольствие.
   - С ним ты тоже была такой холодной? - прошептал он, когда отстранился и, не дожидаясь ответа, припал к моей шее. Вот теперь можно.
   Быстро достала шприц и вонзила короткую иглу ему в шею, без сожаления ввела все лекарство.
   - Что ты...? - он сделал шаг от меня и схватился за место укола, шприц остался у меня в руках.
   - Знаешь, ты привык, что все тебя слушаются, - я внимательно следила за ним, ибо не знала, когда должна начать действовать инъекция. - Но ты забываешь, что я не все.
   Удовлетворенно отметила, что он покачнулся, и следующий его шаг назад, чтобы удержаться на ногах, закончился падением на кровать. Я достала вторую ампулу и стала набирать шприц, продолжая удерживать в поле зрения "Котика".
   - Ты решил сыграть со мной, - закончив набирать прозрачную жидкость, выпустила воздух из шприца. - Ты с самого начала решил играть, словно я жертва.
   Я оседлала его сверху.
   - Но я никогда не была жертвой, - он взбрыкнул подо мной, но вяло. Ник, правда, дал сильное снотворное. - И ты, как и остальные знакомые мне вожаки, забыл, что есть тот, кого трогать нельзя. Тот, ради которого я мир переверну с ног на голову. Учись на своих ошибках.
   Игла мягко вошла в шею, и новая порция снотворного влилась в кровь мистера Баловски. Мне было всё равно, если он пострадает, он посмел угрожать Тиму, и никакое притяжение не заставит меня забыть о своих обязательствах.
   Дождавшись, когда его глаза закроются, я слезла с кровати, подобрала упавшую сумку и вышла из комнаты, даже не обернувшись, чтобы посмотреть на спящего господина мэра. Некогда думать о нём, нужно скорее вывозить брата с территории мистера Баловски. Всё, шутки кончились.
   По пути в гараж никто не посмел меня остановить. Наверное, еще не знали, что я задержана. Думать об этом не стала. Больше мотивы "Котика" меня не интересуют. Покинув особняк, принялась звонить Тиму, но как назло, он не отвечал. Я гнала в сторону дома, чтобы забрать документы. Не став терять времени, позвонила Дину.
   - Привет, кошечка, - его голос был взволнован, словно он знал, что у меня проблемы.
   - Дин, твое предложение в силе? - прямо спросила я, не став юлить.
   - Да, - он ответил быстро, не раздумывая. - Проблемы настигли тебя?
   - Почти, - я резко припарковалась у дома. - Дин, я не уверена, что смогу добраться до тебя. Присмотришь за Тимом? Я в долгу не останусь.
   - О чем вопрос! - он явно хотел расспросить меня, но говорить по телефону не стал.
   - Спасибо, - я вбежала внутрь дома и со скоростью урагана начала собирать необходимое, вещи не трогала, только документы и деньги. - Имя поверенного?
   Он понял, что я имею в виду имя подставного человека, на счет которого можно было перевести определенную сумму. Обычно его использовали для удаленных ставок на бои, каждую неделю такой человек менялся, это были либо подставные, которые и не знали о проведении боёв, либо вымышленные. Отследить почти невозможно, а мне нужно было подтереть всё так, чтобы брата никто не смог найти.
   - Джон Смит, - быстро ответил он и, помолчав немного, всё же спросил: - Всё так плохо?
   - Да, - я уже возвращалась в машину. - Присмотри за ним.
   - Конечно. Береги себя, кошечка, - он отключился, чтобы не затягивать прощание.
   Я еще раз набрала номер Тима, но в ответ раздались противные длинные гудки. Да что же такое? Неужели его успели схватить?
   По пути в школу я заскочила в банк и перевела на имя поверенного крупную сумму, что-то подсказывало мне, что я не смогу уехать, но это не значит, что я не увезу Тима. Школьная парковка встретила меня свободой от перевертышей и людей, только несколько машин сиротливо стояли на ней. Это мне уже не нравится. Может, ещё идет урок. Долго не раздумывая, вошла в трехэтажное серое здание, пустота в коридорах начала сильно напрягать. В очередной раз проверив номер, я пошла в кабинет директора. Дверь в приемную была заперта, но шум голосов, раздающихся за ней, подсказал, что там кто-то есть. Я громко постучала, послышались шаги, и дверь открыли. На меня смотрел директор.
   - Мисс Радмар? - удивленно спросил он.
   - Да, - я втиснулась в приемную. - Где мой б...
   Вопрос оборвался на половине, потеряв актуальность. Тим сидел в кресле, а над ним возвышались двое... э... как понимаю, преподавателей.
   - Что здесь происходит? - пришел новый вопрос на смену предыдущему. Я засунула руки в карманы куртки, где хранила свои перчатки, которые взяла на всякий случай, видно, он настал.
   - Альфа приказал задержать его, - спокойно произнес директор.
   - Придется вам его отпустить, - с таким же арктическим спокойствием произнесла я и стала надевать когти. - Мы уезжаем.
   - Лекси? - брат следил за мной круглыми от удивления глазами. Вяло улыбнулась ему и повернулась к директору.
   Мужчина дал знак, чтобы и меня задержали. Наконец-то пришло время немного выпустить пар. Сражаться с двумя сложнее. Тим, увидев, что его преподаватели решили нападать вместе, видно, осведомленные о моих умениях, быстро подскочил и отрезал от нас директора, чтобы помочь мне. Блин, жаль, что он не понимает, что ввязываясь в драку, только усугубляет, помимо противников мне придется следить еще и за ним.
   Бой прошел быстро и слишком легко.
   - Это кто был? - спросила я. Директор прижался к стене, не рискуя нападать на брата. Правильно.
   - Учитель математики и физики, - Тим ответил с напускным спокойствием. Я подошла к мужчине у стены и ударом в шею вырубила его. - Ты не убила их?
   - Нет, - покидая кабинет, ответила я. - Они просто выполняют приказ.
   - Лекси, что случилось? - блондинчик перешел на шепот и, так же как и я, крадучись передвигался к выходу из здания школы.
   - Родной, тебя круто подставили, - на лестнице, мимо которой мы сейчас проходили, послышался шум, но он не приближался, поэтому поспешила добраться до двери, ведущей на парковку. Хорошо, что кабинет директора находился на первом этаже.
   - Не понял, - Тим замер от изумления, но тут же поспешил за мной.
   - Что непонятного? - проворчала я, быстро приближаясь к машине. - Кто-то напал на Ника и украл драгоценности у мистера Баловски, а подставили тебя. Кроме твоего запаха, на местах преступлений ничего не было.
   - Но... Ты хочешь сказать, что он поверил в это? - брат быстро сел на пассажирское сиденье. Кто "он", я поняла, но удивилась реакции брата.
   - Нет, не поверил, - я выруливала на дорогу. - Но это его не остановило, чтобы задержать тебя, а потом... Как сказал Рич, он обязан будет отреагировать. Тебе нужно объяснять, чем это закончится для тебя? - ядовито спросила я.
   - Не нужно, - расстроено ответил он. - Куда мы теперь?
   - Посмотри последнее сообщение от Дина, - не глядя, протянула ему телефон. - Запомни адрес, там помогут добраться до него. Он прикроет тебя, пока я буду все решать.
   - Лекси! - возмущенно воскликнул брат. - Я не хочу сидеть в безопасности, когда ты...
   Его пламенную речь оборвал рингтон моего гаджета. Забрав его, ответила.
   - Ты уже забрала Тима? - звонил бета местной стаи.
   - К чему вопрос? - выжимая газ до предела, спросила я, направляясь на выезд из города. Ни на миг не поверю, что он еще не знает об этом.
   - За тобой хвост, - я глянула в зеркало заднего вида, но дорога была пуста. Он словно прочитал мои мысли, добавил: - Ты их не увидишь. По всему городу расставлены камеры видеонаблюдения.
   - Черт, - выругалась я, прибавляя скорости. - Сколько у меня времени?
   - Час, от силы два, пока не приведут Криса в чувства, - я скривилась, вспоминая, как его усыпила. Нет, совесть не проснулась, но я понимала, что альфа будет очень зол. - Чем ты его приложила?
   - Снотворное, - призналась я. - По формуле Ника.
   - Ясно, тогда часа четыре, - задумчиво произнес он. Я резко нажала на тормоз, из-за чего Тим сильно покачнулся, и поехала в сторону нашего дома. Но целью был лес, который начинался недалеко от него, там была небольшая дорога, которая не должна просматриваться через камеры. - Лекси, ты успеешь?
   - Обязана, - я зло сжала руль, из-за чего когти впились в кожу перчаток. - Зачем ты мне помогаешь?
   - Не знаю, - мне показалось, что он ответил искренне. - Удачи.
   Закончив разговор, я повернулась к брату, который внимательно следил за дорогой.
   - Адрес запомнил? - он кивнул. - Повтори.
   - Лекс, - он зло сверкнул глазами. - Что ты будешь делать дальше?
   - Дальше, - я замолчала, выруливая на нужную дорогу, и помчалась в лес. - Ты перекинешься и отправишься в город. Добудешь там одежду и уедешь к Дину.
   - А ты? - настаивал на своем блондинчик.
   - Я? Я буду решать проблему пока не поздно, - легкомысленно ответила.
   Я решила гнать где-то час, чтобы максимально удалиться от города, а потом отпустить брата и поехать в противоположную сторону. Эта дорога заканчивается тупиком, поэтому выглядеть все будет достоверно, будто мы не смогли выехать, и нам пришлось возвращаться обратно.
   Брат продолжал сидеть в машине, когда я остановилась.
   - Я не оставлю тебя одну, - твердо произнес он, я обреченно закатила глаза
   - Тим, так нужно. Он не пожалеет тебя, - рассказывать о произошедшем в спальне мэра не хотелось. Этого ему знать не нужно. - Пойми, ему пока не выгодно твое оправдание, а я не буду рисковать.
   - Мной, значит, ты рисковать не будешь? - возмутился он, поворачиваясь ко мне. - А собой? Ты хоть на минуту подумала, что будет со мной, если ты погибнешь!
   - Я сделаю все для того, чтобы остаться живой, - тихо, но уверенно произнесла я, смотря в его голубые глаза. - Но одной мне будет проще сделать это.
   Я посмотрела на солнце, которое уже скрылось за верхушками деревьев, и продолжила:
   - К тому же сегодня может случиться оборот, я не хочу, чтобы ты пострадал, - я перевела взгляд на него. - Снотворного у меня больше нет.
   - Но... Тогда тебе нельзя уезжать от мистера Баловски, - видно было, что брат старается что-то придумать, но у него не получается.
   - Почему? Из-за того что я могу кому-то навредить? - ехидно заметила я. - Тогда пусть не приближаются ко мне. Тим, мы в городе оборотней. Скольких людей ты увидел за это время в Вулфорде? Я ни одного.
   - Поэтому ты не боишься? - настороженно спросил мой любимый блондинчик.
   - Да, - легко соврала я. Тим не понимает, что свою участь я приняла уже давно, и если бы не он, то, скорее всего, я не сражалась бы так яростно со всем миром.
   - Ты вернешься? - я кивнула, допуская еще одну ложь. Не нужно быть экстрасенсом, чтобы понять, что у меня нет и маленького шанса против местного альфы. - Обещаешь?
   - Да, - я подтолкнула его на выход. - Тебе пора. Мне нужно успеть покинуть город.
   Брат покинул машину и начал раздеваться, я снова посмотрела на догорающий оранжевый диск. Совсем скоро появится луна. Чтобы не говорила Тиму, но я не хочу навредить кому-то, поэтому должна успеть отъехать от города на большое расстояние. Через минуту я выпрыгнула из авто, чтобы попрощаться с блондинистым чудом. Передо мной стоял прекрасный серебристый волк, у которого блестел кулон на шее. Брат продумал этот момент, поэтому цепочка была достаточно большой, чтобы не порваться при обороте. Я обняла его за шею, не находя слов для прощания. Сейчас остро почувствовала, что могу не увидеть его больше, но не жалела о своем выборе. Любовь и доверие стоят больше всего. Тим моя семья, которую я буду беречь до последнего вздоха.
   Волк заскулил, разрывая мою душу на части и заставляя сердце ускорить ритм. Он чувствовал мою боль.
   - Пожалуйста, - прошептала я, зарываясь лицом в его шерсть, - береги себя и доберись до Дина. Я позвоню, как только смогу.
   Он рыкнул и ткнул носом мне в плечо, оставляя на куртке влажный след. Все, хватит. Я разжала руки и добавила:
   - Беги, родной. Как можно быстрее и не оборачивайся, - он мотнул головой, я приготовилась использовать силу альфы, чтобы заставить его. - Прости, - я сделала шаг назад, брат оскалился, поняв, что я собралась сделать. - Я люблю тебя.
   Он протестующе рыкнул и развернулся ко мне задом, показывая, что готов уйти. Я облегченно выдохнула, не хотелось проститься с ним на такой ноте. Он еще раз обернулся и сорвался с места серебристой стрелой. Позволила себе немного постоять на месте, чтобы проводить его взглядом, и, тяжело вздохнув, вернулась к машине. В горле стоял болезненный ком. Черт. Разве я могла знать, что так обернется, когда ехала сюда. Ненавижу, как же я ненавижу альф. Ударила кулаком в дверь машины, чтобы немного приглушить тоску внутри, и вернулась за руль. Резко сорвала с себя "когти" и засунула их в сумку. Немного подумав, вернулась за одеждой Тима и с помощью своей спортивной сумки, его ранца и кепки сделала имитацию, что он сидит на заднем сиденье. Так, на камерах должно казаться, что он остался в машине, это даст ему больше времени. Теперь пора поиграть в кошки-мышки. Увы, мышкой сегодня буду я, и много кошек, вернее, кот - один, но со свитой волков.
   Сдерживающий фактор, в лице брата, покинул меня, поэтому скорость была на пределе папиного "коня". Я выжимала всё, на что он был способен. Город проехала быстро, солнце как раз спрятало последние лучи и погасило свой отрезвляющий свет. Луна, занявшая свое место на небосводе, стала звать меня. Сначала это был навязчивый зуд, который нарастал, как звук приближающейся стаи цикад. Перед глазами мелькали мушки, но я еще могла вести машину. Трансформация не происходила. Будто мне чего-то не хватало, но думать об этом было некогда. Кошка внутри больно царапалась и рвалась наружу, наплевав на все проблемы. Она желала показаться, но не для того чтобы насладиться миром, а ради мести. Мести всем: и дяде, и тем подонкам, которые убили родителей, и альфам, которые торгуют детьми. Жажда крови... Первый оборот.
   Я внутренне молила, чтобы она потерпела еще немного, хотя бы до завтрашнего дня, и мне казалось, что она соглашается, но в следующую секунду шум в голове усиливался в разы, а мой зверь сильнее надавливал на кожу. В следующий приступ пришлось остановиться, чтобы немного перевести дух и взять себя в руки, но...
   Я выскочила из своего внедорожника, кинула быстрый взгляд на свет фар приближающихся авто. Две. Черт! Три машины неслись ко мне. Убегать времени нет - догонят. Черт! Резко открыла заднюю дверь, расстегнула спортивную сумку, достала из нее свои перчатки с серебряными когтями. Хорошая вещь, не раз меня спасала, думала я, пока натягивала их. Но не в этот раз. Сейчас мне не победить. Это я прекрасно понимала, но и отступать не собиралась. Захлопнула дверцу так, что вздрогнул мой черный "конь". Сделала глубокий вдох, стараясь успокоиться. Нельзя бояться, почувствуют. И пошла навстречу приближающимся авто. Отойти далеко от своей машины не успела. Они с визгом затормозили передо мной. Я усмехнулась. Даже сейчас не обошлись без пафоса. Из каждой машины со стороны водительского сиденья вышли мужчины. А вот и главный злодей моей истории. Посмотрела на полную луну. Внутри предательски шевельнулась моя кошка. Как не вовремя. Держись, маленькая, дай мне еще одну фазу. Парни, которых я уже успела хорошо узнать, замерли возле "тачек", только он двинулся ко мне. Как хищник, загоняющий свою жертву. Подавила в себе желание сделать шаг назад. Резким, нервным движением застегнула облегающую кожаную куртку. Это действие было совершено на подсознательном уровне. Я готовилась к... А кто его знает к чему. Точно ничего хорошего не произойдет.
   Высокий, хорошо сложенный шатен встал напротив меня. Даже в темноте его глаза светились хищным блеском и неприкрытым животным голодом. К сожалению, к еде он не имел никакого отношения. По спине пробежались мурашки. Предательское тело, почему оно так реагирует на него? Кошка внутри тоже встрепенулась и потянулась к нему, готовая принять его как сильнейшего, как... своего альфу. Внутренне шикнула на нее, напоминая из-за чего, точнее, кого, мы оказались в такой ситуации. Ветер хлестнул по лицу, принося с собой запахи остальных самцов. Они были в ярости, это заставило меня улыбнуться шире. Страха больше не было, и я с вызовом смотрела в его синие глаза. Сейчас, конечно, их цвет видно не было, но... я знаю. Он остановился на расстоянии вытянутой руки. Подпускать его так близко не было никакого желания, но и слабость показывать не собиралась.
   - Прекрасная ночь, - насмешливо сказал он, скрещивая руки на груди, из-за чего его рубашка натянулась на мощных плечах. Показалось, что она сейчас треснет. Габариты противника меня пугали меньше, чем поведение моего зверя, который продолжал тянуться к нему. - Милые перчатки.
   - Полная луна, - я еще раз посмотрела на небо, усеянное крупными, яркими звездами вокруг белого диска. - Ты прав, ночь прекрасна. Ты догнал меня, чтобы поговорить об этом?
   - Лекси, - он смазанным движением приблизился ко мне. - Ты же знала, что не убежишь, - он ласково погладил меня по щеке. - И твой маленький... выродок не убежит. Но...
   Что там "но" я слушать не стала. Резко схватила его кисть, с удовольствием вгоняя в податливую плоть серебряные когти. Кожа под ними зашипела, но мужчина даже не поморщился.
   - Маленькая полукровка бросает мне вызов? - он стряхнул мою руку и насмешливо посмотрел на меня.
   - Что ты? - наигранно изумилась я. - Я не претендую на твое место... Да и в стаю входить не собираюсь.
   - Совсем недавно ты говорила по-другому, - он схватил меня за куртку и заставил отпрянуть назад. Я спиной уперлась в свой внедорожник.
   - Недавно я не знала, какой ты... - теперь он не дал мне закончить. Приподнял меня за плечи и повернул к себе спиной. На уровне инстинктов выставила руки вперед, чтобы не удариться о гладкую поверхность. Шатен тут же накрыл мои кисти своими, прижимаясь ко мне своим торосом и... тем, что пониже него. Голод в его глазах мне не показался. Моя предательская сущность заурчала. Черт! Почему именно сейчас?
   - Какой же я? - он прошептал мне это на ухо, разгоняя волны желания по телу. - Идеальный? Сильный? Красивый?
   - Наглый, самодовольный, - он стиснул мои кисти до боли, спасительной боли. Находиться в такой близости от него мне было тяжело. Горечь его предательства отступала под давлением зверя внутри. - Жадный, расчетливый. Ничего не забыла? Ан-нет, как же я могла упустить? Высокомерный, считающий остальных лю.. всех ниже себя.
   - Моя маленькая кошечка обиделась? - от его наглого и насмешливого тона даже моя кошка встрепенулась.
   Малышка, ну не надо сейчас, не рядом с ними! Но мои уговоры не действовали на нее, я чувствовала, как она впервые берет верх надо мной. Я ждала этого момента больше пяти лет, и он наступил так не вовремя. Когти зверя, прорывающиеся из моих пальцев, изорвали грубую кожу перчаток. Я наклонила голову вперед, чтобы скрыть лицо волосами.
   - Ты собралась плакать? - по-своему оценил он мой маневр. В его голосе было столько яда, что я не удержала нервного смешка и резко откинула голову назад. Думаю, я хорошо приложила его. Он даже покачнулся и выпустил меня из плена своих рук. Я повернулась к нему, ощущая дикую боль в теле, но стараясь этого не показать. - Лекси? Что с тобой?
   - Ничего, - голос охрип, глаза застелила пелена ярости, а на губах продолжала цвести жестокая улыбка.
   Больше сказать я ничего не успела, меня скрутило от жуткой боли перестраивающихся костей. Первый оборот всегда происходит в полнолуние, и он считается самым страшным, потому что человеческая сущность полностью засыпает, остаются только первобытные инстинкты и жажда крови, которая сейчас бурлила во мне. Я была готова умереть, спасая единственного родного человека, поэтому была готова и убивать.
   Боль прошла, я тряхнула головой, осознавая, что краски мира изменились, да и ракурс, с которого я смотрю, тоже. Остатки моей человечности еще били во мне колокольчиками, заставляя думать, но стоило только посмотреть на высокую фигуру мужчины, который стоял передо мной, как зверь вытеснил их. И если в начале моя кошка была готова тереться о его ноги, то сейчас она вспомнила всю обиду, нанесенную ей, и жаждала мести. Я, тихо, утробно зарычав, бросилась в атаку.

Оценка: 5.96*155  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Пленница чужого мира" О.Копылова "Невеста звездного принца" А.Позин "Меч Тамерлана.Крестьянский сын,дворянская дочь"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"