Головтеева Елена Валентиновна: другие произведения.

Новая Эра

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние Истории на ПродаМане
Peклaмa
Оценка: 10.00*5  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Продолжение рассказа "АТС среди звезд", который победил в Кубке Зергов конкурса "Не спящий Армагедон. Пробуждение-2018"

  1. Первый купол
  Встреча с потомком первых колонистов Новой Эры ошеломила не только Гришу, но и других участников исследовательской группы, наблюдавших бегство всадника на быке. Гриша погрузился в мрачное молчание. Костя тоже был встревожен, но не унывал. На корабле он внимательно изучил историю освоения космоса по базам данных и знал, что у человечества уже был неудачный опыт колонизации планеты.
  Соседка Солнца звезда Проксима Центавра давно рассматривалась учеными, как наиболее вероятный путь экспансии человечества. Когда же в ее системе была обнаружена возможная экзопланета, люди утвердились в мысли, что это их новый дом. И, естественно, к ней был отправлен первый беспилотный звездолет-разведчик.
  За сорок лет, пока он шел к цели, к другим звездам полетели еще семь кораблей-исследователей. А за десять лет до ожидаемого получения сообщения с Проксимы Центавра, все силы были брошены на подготовку космолета с колонистами. Земляне верили, что разведчик подтвердит весть о возможности жизни людей на этой планете, уже названной Терра 2.
  И вот 'письмо счастья' пришло. Казалось, мечты воплощаются в реальность. К Терре 2 каждые десять лет стали отправлять корабли. Успели послать пять звездолетов с сотней тысяч подвергнутых криозаморозке колонистов в каждом, когда пришла страшная весть.
  Первопроходцы попали под излучение красного карлика Проксимы Центавра, неизученное ранее, и скончались, даже не успев понять, что происходит. Люди чувствовали недомогание, но списывали его на усталость и страх перед неизведанным, а потом мгновенно умирали. В течение недели все сто тысяч колонистов спустились на планету, но прожить на ней больше недели не смог никто. Они успели послать сигнал SOS, но автоматический челнок никого не дождался из купола. На вызовы ответа не было.
  Через десять лет прибыл второй рейс колонистов. Они были в курсе ситуации, но приняли решение отправить на планету группу разведчиков, хотя с Земли им рекомендовали пользоваться исключительно роботами.
  Исследователи-добровольцы спустились на планету в скафандрах, которые неплохо защищали в открытом космосе от излучения Солнца. В куполах их ждало жуткое зрелище всеобщей гибели. Собрав образцы тканей потерпевших для дальнейшего изучения, они вернулись на звездолет.
  Поначалу казалось, что разведчики избежали участи колонистов первого рейса. Но в течение недели все они скончались. Однако остальных колонистов эта судьба миновала. Напрашивался вывод, что в обшивке корабля есть нечто, защищающее от гибельного излучения, а в скафандрах нет. К тому же было ясно, что людей погубил не какой-то мифический вирус, а именно излучение.
  В последующие годы был найден тот компонент, что давал защиту от излучения красного карлика. Космолеты-разведчики, отправленные к системам красных карликов, были оповещены о необходимости проверки наличия нужного элемента в атмосферах экзопланет. На Новой Эре это вещество в газообразном состоянии входило в атмосферу.
  Остальные звездолеты, летевшие к Терре 2, включая корабль второго рейса с выжившими, благополучно вернулись на Землю. Потом их отправили к другим звездам. Костя знал, что он с детьми и Гришей был в звездолете третьей волны колонистов, но их развернули на полпути, отменив разморозку. И вот - очередной сюрприз мироздания, уже на Новой Эре.
  Очевидно, что колонисты на этой планете выжили. Следов другой разумной жизни обнаружено не было. На историческую реконструкцию явление аборигена в куполе никак не походило. Похоже, его вид вполне соответствует образу жизни. Но оставалась надежда, что деградация зашла не слишком далеко, и лишь отсутствие другого транспорта вынудило приспособить к этому делу быков.
  - Думаю, будет не лишним вернуться на корабль и обзавестись каким-нибудь оружием, - очнулся от тягостных дум Гриша.
  - Поздно, - промолвил Костя, показывая на отряд из десяти всадников на быках, вынырнувший из прохода в другом конце площади.
  Костя настороженно глядел на приближающихся воинов, вооруженных самодельными копьями и луками со стрелами. Их одежда из хлопка, шерсти или меха создана вручную. Наверно роботы, производившие вещи повседневного обихода, вышли из строя, как и транспорт.
  Предводитель отряда - крепкий седовласый воин. По меркам Земли ему можно дать лет пятьдесят. Но можно ли применять к аборигенам эти мерки, непонятно. В отряде Костя заметил совсем юного паренька на вид четырнадцати лет. Похоже, школьное образование накрылось медным тазом. Но отряд хорошо организован. Понять бы еще, чему они тут противостоят.
  Внезапно, предводитель крикнул:
  - Кровопийцы!
  Вслед за ним весь отряд поднял копья и луки, нацелив их на группу исследователей. Костя успел только отстраненно подумать: 'Вот теперь точно конец', как в них полетели смертоносные орудия. Рядом отчаянно завизжала врач Оксана, послышались другие крики.
  Костя резко обернулся, и, словно в замедленной съемке увидел, как стрела пронзает впившуюся в ногу упавшей Оксаны змею, вроде гадюки. Разница с земной гадюкой была в том, что местная тварь присосалась к ноге, как гигантская пиявка. Стрела попала ей в голову, и гадина с шипением рухнула наземь, закручиваясь в агонии кольцами. А вокруг них так и кишели змеи. Откуда только взялись? Воины расстреливали их из луков. Один из связистов, Олег тоже упал, укушенный.
  Выжившие твари уже стремительно отступали в сторону ржавого автобуса. Только сейчас Костя заметил под ним разлом в мостовой, в него нырнуло около десятка змей. В это время мальчик, подлетел к ним, осадил быка, ловко соскочил с него и бросился к Оксане, на бегу снимая с пояса флягу и протягивая ей. 'Ох, и крут рыжий чертенок' - подумал Костя.
  - Пейте, - приказал он. - Противоядие.
  Оксана сделала глоток, поморщилась, но мальчик указал на флягу, давая понять, что надо пить еще. И врач экспедиции послушалась этого странного ребенка, с которым неожиданно поменялась ролями. Наконец, местного лекаря устроила выпитая ею доза лекарства, он забрал флягу и отправился ко второму укушенному.
  - Как вы себя чувствуете, Оксана? - встревожено спросил Гриша.
  - Вроде, ничего, - последовал неуверенный ответ, ее темные волосы выбились из тугого узла, но она не замечала этого, - вначале нога будто отнялась, а сейчас я ее снова чувствую, только слабость...
  - Идти сможете?
  - Не знаю.
  - В качестве альтернативы вам, боюсь, предложат езду на быке, - смущенно предположил Гриша.
  - Ох! - в ее карих глазах мелькнула растерянность. - Жуткие твари, брр. О них же ничего не говорилось в базе данных.
  - Была фраза, что в предгорьях летом змеи выползали из нор, - сообщил Костя, - видимо, они облюбовали купол, ближайший к горе, когда люди ослабли. Вопрос в том, почему это случилось?
  - Судя по всему, мы это скоро выясним, - заметил Гриша, кивая на предводителя отряда, который закончил добивать змей и направлялся к ним.
  - Приветствую вас, земляне! - торжественно произнес он давно заготовленную фразу, окинув гостей цепким взглядом серых глаз. - Я - Влад, капитан охраны. Жаль, что так вышло. Змей стало много. Как нога?
  - Нормально, - смущенно улыбнулась Оксана.
  - Ученик лекаря Аслан свое дело знает. Это снадобье из местных трав.
  - Я слышала, что для нас они смертельно опасны, - побледнела врач.
  - В природе все есть яд, и все лекарство. Лишь доза делает вещество лекарством или ядом, - звонко процитировал мальчик, подойдя к ним, - это сказал Парацельс. Не волнуйтесь, к вечеру встанете.
  - А вот и повозка, - продолжил предводитель, - вас ждет Старейший.
  С другого конца площади катилась платформа от джипа, запряженная парой быков. Вся верхняя часть салона была срезана, сиденья сняты, а на то, что раньше было полом машины, накинут шерстяной плед. 'Все чудесатее и чудесатее' - подумал Костя, и остальные путешественники были, похоже, с ним согласны. Повозка добралась до них. Усадив на нее Оксану и связиста Олега, они отправились в путь.
  Часть отряда ускакала на быках вперед. С землянами остались только Влад и Аслан. Повозка катилась медленно. Все шли за нею пешком. Костя воспользовался случаем расспросить аборигенов.
  - Вы называете змей кровопийцами?
  - Они сосут кровь, - кивнул Влад, - раньше у зверей, теперь у людей.
  - Вроде, раньше они жили в предгорьях.
  - Ближняя гора - это вулкан. Сорок лет назад было извержение. Лава сюда не дошла - мы на холме, но добралось зверье, спасаясь. Пещерных волков, норовых лис и шакалов мы выгнали. А змеи заполонили купол.
  - А почему вы на быках?
  - Железные кони сломались, запчастей нет, техников нет, - пожал плечами Влад, - Старейший говорил, надо вас ждать.
  - Мы постараемся наладить здесь транспортное сообщение. А вы неплохо говорите. Неужели язык не изменился за столько лет?
  - Наши предки привезли книги, мы по ним учимся, - встрял Аслан, шедший чуть позади Влада.
  Косте сразу вспомнился его собственный багаж, собранный Аллой. В нем тоже были его любимые книги. А чтобы бумага дольше сохранилась, каждая страничка в них была ламинирована.
  - А ты еще учишься в школе, Аслан? - обратился Костя к мальчику.
  - Нет, в школе мы изучаем грамоту три земных года, а потом переходим к ученичеству. Мой учитель - лекарь, - гордо заявил он.
  - Раньше компьютеры были с базами данных, а в школе восемь лет учились, - пояснил Влад. - Мы так не можем. Пахать, сеять, скот кормить, трубопровод чинить, одежду шить, людей лечить, змей изводить надо.
  В куполе было тепло, и Костя заинтересовался, как аборигены на таком уровне развития справляются с обслуживанием электростанции. Влад объяснил, что она автоматическая, как двигатели кораблей, рассчитана на пятьсот лет работы. Электростанции были запущены, когда прибыли первые колонисты. По срокам они все должны еще работать.
  - А вы знаете, что происходит в других куполах?
  - Связи нет уже сорок лет, - пожал плечами Влад. - На быках до них не добраться. Даже в летний период температура ночью минус двадцать градусов и триста километров по открытой местности. У Старейшего внучка в ближний купол замуж вышла. Он правнуков не видел.
  - А кто он Старейший?
  - Последний выживший из Третьего Поколения в нашем куполе. Ему почти сто лет.
  - Здесь так долго живут?
  - Нет, он один такой долгожитель.
  - И при этом он правнуков не видел? У него не было других внуков?
  - Были, но многих погубили змеи, - мрачно пробурчал Влад.
  Они вышли на площадь, подобную той, где на них напали змеи. Но здесь было много людей: женщины, дети, старики, большая часть мужчин - воины. И все устремили взоры на прибывшую процессию. Были и хмурые взгляды исподлобья, но чаще в глазах местных жителей светилась надежда. Вперед вышел, опираясь на клюку, древний старик, седой и ветхий, только серые глаза из-под кустистых бровей глядели пронзительно.
  - Наконец-то. Пойдемте, поговорим, - просто сказал он, указывая на Гришу, Костю и старшего связиста Эдуарда. - Влад, позаботьтесь о раненых и покормите землян, пока мы беседуем.
   Капитан охраны приступил к выполнению указаний, а Старейший побрел к ближайшему зданию. Гриша, Костя и Эдуард последовали за ним. Старик провел их в квартиру на первом этаже ближнего здания, похожую на семейную каюту Кости на корабле. Только здесь была просторная гостиная. У стены стоял диван и кресла. Они расселись вокруг большого стола. Темноволосая девочка, ровесница Аслана, подала им напиток, похожий на чай, в глиняных кружках, явно ручной работы. И выставила на стол блюдо с лепешками.
  - Вижу, вам не терпится задать вопрос, - произнес старик.
  - Есть догадка, какой будет ответ, но хотелось бы услышать его от Вас, - как старший, начал беседу Гриша, - Итак, простите за прямоту, но как вам удалось скатиться в каменный век?
  - Как мы дошли до жизни такой? - процитировал классика Старейший, - Да все просто. Вас слишком долго не было.
  - Вы же знаете историю освоения космоса? И, наверно, слышали, почему на Земле приняли решение, отправлять вторую партию колонистов, только получив подтверждение о благополучном приземлении первой?
  - Да, знаю. Вечно у нас все делается по принципу: то густо, то пусто, - проворчал старик, - но техника имеет срок службы, а заводов здесь нет, чтобы создать все необходимое на замену сломанному. Да и не из чего. Недра не разрабатывались, а на поверхности даже деревьев нет. Климат на планете жуткий. До соседнего купола добраться не можем. И кому в голову пришло располагать их за триста километров?
  - Планировалось превратить Новую Эру в планету-сад, - осторожно заметил Гриша. - От идеи не отказались. Мы привезли все, чтобы сажать леса и разбивать сады.
  - Толку-то? Мы тоже привозили. Кроме травы ничего не прижилось. Зимой минус тридцать днем и минус семьдесят ночью. И зима приходит каждые тридцать шесть дней. Летом контраст не лучше, и пролетает оно за девять дней. О весне и осени вообще молчу.
  - Мы собираемся сгладить перепады температуры за счет искусственных солнц. Приступим к этой работе, как только для нас построят первый купол.
  - Скажите, а установка связи у вас сломалась? - включился в беседу Эдуард, до этого почтительно ожидавший такой возможности.
  - Она в рабочем состоянии. Вы же получили наше сообщение?
  - Да, но оно явно автоматическое. И ответом на наши запросы не являлось. Вот мы и решили, что установка вышла из строя.
  - Верно, автоматическое. Установка в норме, из строя вышли связисты. Старый связист был гений, но ему не везло с учениками. Рекордное число несчастных случаев покосило их всех. Да, и ребята с техническим складом ума рождаются все реже. Мы даже спорили, нет ли у нашей звезды какого-то излучения, из-за чего мы деградируем. Но тут скорее условия выживания на планете требуют чрезмерных усилий. И талантам в технике некогда развиваться. Мы с трудом поддерживаем работу водопровода и теплиц.
  - А много вас здесь живет? В данных о планете сказано, что купола перенаселены, но у вас много пустых домов, - спросил Костя.
  - До нашествия змей наша численность постоянно росла. Купол почти до предела заполнился. Змеи вполовину нас сократили. Сейчас мы занимаем часть купола между скважиной и теплицами. По всему периметру стоят ловушки, но гады как-то находят щели и пробираются к нам. Доступные нам яды на них не действуют или опасны для нас самих. Нередко приходится делать вылазки за трубами и другими материалами в их логово. Мы на них охотимся, но они быстро размножаются. Увы, мы проигрываем в этой гонке.
  - Вы вырезаете трубы на замену прохудившимся в занятой змеями части купола? - сообразил Костя.
  - А откуда еще нам их брать? Запасные материалы есть на корабле, но как вызвать автоматический челнок? Воду качаем из подземного озера, без нее жизнь здесь остановится. Перед смертью связиста мы успели получить новые насосы с корабля. А что творится в других куполах, страшно представить. У них связь еще раньше исчезла.
  Старик окинул гостей пытливым взглядом, за которым ясно читалась тревога, и задал мучивший его вопрос.
  - Насколько я понимаю, вы тоже не смогли связаться с ними?
  - Не смогли, - развел руками Эдуард. - Мы прибыли к вам, благодаря приглашению, которое автоматически передавала ваша станция. А вы пытались выяснить, что у них происходит?
  - Да, после неудачных попыток дозвониться, мы отправили в ближний купол последнюю исправную машину. Увы, она не вернулась.
  - Мы думали посетить их после того, как обследуем ваш купол и составим список ремонтных работ, - попытался подбодрить его Гриша.
  - Могу я отправить с вами в ближний купол своего младшего сына Влада? Он помнит племянницу Сашу. Сердце мое неспокойно.
  - Конечно. Это поможет нам скорее наладить контакт со всеми куполами, - дипломатично сказал Гриша, - только наш путь будет пролегать через орбиту. Мы захватим с собой наземный транспорт.
  'А также какого-нибудь оружия' - подумал про себя Костя.
  - Хорошо, - произнес Старейший, вставая. - Надюша, убери со стола, девочка. А вам, друзья, сейчас покажут все, что вас интересует. Пойдемте.
  Старик вышел из квартиры, гости за ним. На площади к нему подошел Влад и отчитался, как устроил гостей. Старейший распорядился показать Эдуарду станцию связи, а Гриша и Костя пошли за компанию, надеясь присмотреть помещения для своих будущих служб.
  В помещении связи на всех предметах лежал ровный слой пыли. Видно, после смерти связиста сюда никто не заходил. Установка работала в энергосберегающем режиме. Она передавала в эфир свое автоматическое сообщение в ответ на обращение к ней. Эдуард подключил все системы, и испустил восторженный вопль, когда успешно связался с кораблем. Он передал все сведения, полученные от аборигенов, и сообщил о возвращении делегации завтра с одним из местных. Потом он попытался связаться с остальными двумя куполами, но безуспешно.
  Тем временем Гриша беседовал с Владом.
  - Вы к отцу всегда обращаетесь 'Старейший'?
  - Отец получил звание и груз, связанный с ним, когда я только достиг совершеннолетия. Почтение к старшим нам прививают с детства. Я называю отца, как все.
  - И во всех куполах руководят Старейшие?
  - Изначально так было, эту систему установили наши предки после высадки на планету.
  - А как вышло, что ваша племянница попала в другой купол?
  - Программа по обмену. Старый связист вырастил многих учеников. Один из них, Илья, уехал в соседний купол - они просили прислать связиста. Саша его младше, но всегда была в него влюблена. Ей было пять лет, когда ее родители погибли. Брат был старше меня на двадцать лет, он от первого брака отца. Дед взял внучку к себе. Сашка постарше, но мы росли, как брат с сестрой. Когда ей стукнуло шестнадцать, она запросилась к Илье. Старый связист узнал у Ильи, готов ли тот на ней жениться. Оказалось, Илья любит ее и скучает. Отец не стал препятствовать браку и отпустил внучку.
  - Старейший думает, что с ними случилось какое-то несчастье?
  - Да. Она сообщала, что добралась, вышла замуж, у них родились дети. Илья стал старшим связистом, завел учеников. А сорок лет назад связь с ними резко пропала. Мы связались с третьим куполом, но там ничего не знали. А через месяц уже из третьего купола поступил сигнал бедствия и связь с ними тоже прервалась. Мы послали машину, но она пропала. А вскоре произошло извержение вулкана. Много людей погибло, когда началось нашествие животных, и больше всего от змей. Тогда же скончался старый связист, перед смертью потеряв всех учеников.
  - Печальная история. Но скоро мы все выясним. Старейший сказал, что вы поедете с нами в соседний купол.
  - Это хорошая новость. Надо предупредить жену и детей.
  - Я пока закончил, - сообщил Эдуард, обернувшись к ним, - думаю, Олег дальше без меня справится.
  - Олега и Оксану придется оставить тут, - задумчиво произнес Гриша.
  - Мы с Олегом это уже обсудили, - сказал Эдуард. - Он согласен.
  - Тогда пойдем решим вопрос с Оксаной.
  Прежде чем присоединиться к товарищам, они сходили в теплицы и на ферму. Коровник был рассчитан на стадо в пару тысяч голов. Загоны для овец, птичник и свинарник выглядели скромнее, но тоже были просторны. Сейчас животные паслись на ближних лугах, где удалось развести адаптированную к местным условиям траву. Если ферма находилась внутри купола, то теплицы были вынесены в пристройку и тянулись до самого горизонта. Уже от входа раздавалось мелодичное гудение пчелиного роя, трудолюбиво опылявшего растения. Ряды ульев на равных промежутках перемежали ряды посадок. С этой стороны купола для вертолетного ангара не было места. Гриша и Костя пришли к неутешительному выводу, что придется изводить змей и располагать свои службы с той стороны, где изначально был гараж. Правда, его надо будет существенно расширить.
  Оксана согласилась, что ей сейчас лучше воздержаться от дальних путешествий. К тому же она пока не выполнила свою часть работы, хотя уже имела долгую беседу с лекарем Сергеем.
  Вечером хозяева устроили для гостей праздник. Столы выставили полукругом прямо на площади, а перед ними оставили площадку для танцев. Музыканты принесли раритетные инструменты, привезенные их предками, и показали неплохой уровень исполнения. Кушанья на столах были простые и не отличались разнообразием, но, судя по всему, голодная смерть жителям купола не грозила. Все веселились на славу, однако Костя заметил, что охрана была постоянно начеку.
  Утром они добрались до взлетного поля. Челнок был на месте. Влад и бровью не повел, спокойно забрался внутрь, уселся в кресло и пристегнул ремни, будто летал каждый день.
  На корабле их встречал весь экипаж и, конечно, родные разведчиков. В центре внимания оказался Влад. Спокойный как танк, он вел себя, словно дипломат высшего звена, величественно отвечая на приветствия. Костя сперва позавидовал его выдержке, но вспомнив, какой ценой она досталась, завидовать перестал. Был момент, когда самообладание на миг изменило Владу. К нему подбежал Пашка. В глазах капитана промелькнула затаенная боль. Костя заметил это и вспомнил, как Оксана со слов местных рассказывала ему, что первая жена и сын Влада погибли от яда змей. Сын был возраста Пашки.
  2. Второй купол
  Посадку на космодроме у нужного купола осуществляли опять ранним утром. На этот раз грузовой челнок кроме пассажиров спустил на землю и джип. В нем с комфортом расположился отряд из четверых человек.
  Силуэт купола напоминал вулкан с жерлом. Костя не помнил такого вида среди проектов куполов в базах данных. Нестандартная модификация или катастрофа? Влад смотрел на купол с возрастающей тревогой. В воздухе нависло предчувствие беды. Костя вел машину, неосознанно ускоряя ее ход. Он сбросил газ, только въезжая под своды купола.
  Пока они ехали по проходу, их окружала гнетущая тишина и тягучая серая хмарь. Впереди показалась площадь, подобная виденным ими в первом куполе. Электрического света нигде не было видно. Только прозрачный свод пропускал свет местного светила. Редкие лучи подчеркивали унылую картину запустения. Все говорило о том, что электростанция безнадежно утрачена.
  Джип медленно полз по площади. Все настороженно вглядывались в замершее пространство. У входа в один из домов на лавке сидел скелет. В его костлявой руке виднелось нечто вроде пергамента. Костя остановил джип, Влад и Гриша вышли.
  - Такую бумагу люди этого купола делали из листов местного растения, - нарушил тишину Влад, осторожно вынимая пергамент из руки мертвеца. Они вернулись в машину, чтобы разобрать текст.
  - 'Метеорит убил станцию, но радиации нет, заслонки сработали, все блоки отключены. Спасибо предкам! Все ушли в купол к Пресному морю. Я не мог уйти. Смерть рядом, мне незачем искать ее в дороге. Здесь родная обитель и моя судьба. Зима пришла, купол остыл, конец близок. Я знаю, что меня найдут. Ты, читающий эти строки, передай всем: капитан не оставил свой корабль', - прочел Влад и в волнении воскликнул, - Я знаю кто он! Это их Старейший! Внук капитана нашего корабля, он даже старше отца! Был...
  - Купол у Пресного моря - это третий купол? - спросил Костя.
  - Да. Отсюда до них ближе, чем до нас, и идти легче: к нам - в гору, а к ним - с горы. Логично, что они выбрали это направление для спасения. Если вышли в начале лета, шли ночами, а днем отдыхали, то могли успеть дойти.
  - Мы доедем за день, если сейчас отправимся?
  - На машине? С полностью заряженным двигателем и работающим кондиционером? Легко, - уверенно ответил Влад. - Тут двести семьдесят километров. Вот пешком с детьми, животными и скарбом... Им было трудно.
  - Эдуард, ты не будешь смотреть установку связи? - спросил Гриша.
  - Зачем? Скорее всего, она погибла вместе с электростанцией. А если что-то осталось, то успею глянуть в следующий раз.
  - Тогда не будем терять времени. Поехали, - постановил Гриша.
  Джип начал набирать скорость.
  Местность вокруг была холмистая и вся изрыта норами. Птиц и насекомых не было видно, зато животных они замечали часто. То выберется из норы похожий на лису зверек с черным окрасом и оглядится по сторонам. То змея греется под местным светилом, используя жаркие деньки короткого лета. То вдали резвятся на травке то ли коты, то ли зайцы. Но не встречалось никаких копытных. Влад пояснил, что все животные здесь пещерные, норовые или живущие в воде. Местный год всего тридцать шесть дней и смена сезонов сопровождается жуткими скачками температур, поэтому без скрытого под землей или водой дома никто на планете выжить не может. Хорошо, что благодаря вулканам почва не промерзала слишком глубоко.
  Изредка сверяясь с картой из базы данных, Костя вел машину по разбитой дороге. Она шла преимущественно прямо, изредка огибая невысокие холмы. Других дорог все равно не было, а эту в лучшем случае обновляли полвека назад. На удивление она неплохо сохранилась. Странно, что столь контрастный климат не сильно убил ее. Лишь пару раз им пришлось преодолевать довольно большие трещины и даже вытаскивать джип.
  Но не это задержало их в пути. Вдоль обочины им часто попадались разбитые, перевернутые, ржавые машины. Они осматривали каждую, и везде находили скелеты людей. Костя с Гришей переглядывались, им без слов было ясно, что на этой планете изначально была нужна Автоматическая Транспортная Система. На Земле к ним бы сразу примчалась команда спасения, и люди бы остались живы. Практически всегда. Система реагирует мгновенно. Но первым поселенцам не повезло. И в те времена, когда машины еще были, смерть в дороге, в случае аварии, была неизбежна.
  Впрочем, брошенных повозок и отдельно погибших людей не наблюдалось. Это вселяло надежду, что переселенцы сумели добраться до соседнего купола без потерь. Наконец, третий купол показался на горизонте, за ним сверкнуло море. Костя отметил, что, несмотря на частые остановки, они ехали со средней скоростью тридцать километров в час. Однако приближался вечер, надо было торопиться.
  3. Третий купол.
  Сразу после въезда в купол они наткнулись на будку охраны. К ним вышел офицер лет тридцати с нашивками капитана. Высокий темноволосый румяный детинушка напоминал былинного русского богатыря. Он окинул их веселым взглядом синих глаз. Форма на нем была пошита машинным способом. Напрашивался вывод, что здесь из техники кое-что сумели сохранить. Влад подошел к капитану, отдал честь.
  - Здравия желаю, капитан. Я - капитан охраны Парамонов из Купола у Вулкана. Со мной приехали земляне со второго рейса колонизации. А к вам должны были дойти переселенцы из Центрального Купола сорок лет назад. Мы их ищем, - даже Владу пришлось смотреть снизу вверх на этого гиганта.
  - Ну, здорово, капитан, коль не шутите. Капитан Кудров к вашим услугам, - насмешливо ответил офицер, - дошли ваши переселенцы. Ох, и смутьяны они оказались. Их величество Император только всех нас причесал, а тут эти паразиты со своим уставом в чужой монастырь.
  - Император? - растерялся Влад.
  - Ага, но вы не бойтесь. Ваши парни оказались не промах. Весело у нас тут было, и перестрелки, и погони, и потери, конечно, тоже. Как без них. От всего этого беспорядка Императора кондрашка хватила. А сынуля его от большого ума и вовсе из купола сбежать решил. Остановить его не успели - сгинул. С тех пор у нас благодать. Правит Старейший, как предки завещали.
  - А Илья Коробов с женой Александрой и детьми выжили?
  Услышав фамилию, Костя с Гришей переглянулись. Возможно, Гриша нашел свою родню на планете. Еще бы неплохо, чтобы Илья с семьей выбрались целыми из этой передряги.
  - Связист-то? - отвечал между тем словоохотливый офицер. - Так он же самый главный революционер. Ранили его в бою за установку связи. Он-то оправился, а вот установка погибла. Остались мы без связи. Императору мы благодарны только за то, что перед этими событиями он успел провести у нас почти полную модернизацию техники. Жаль, запчастей для сборки машин на орбите уже не оставалось.
  - А машина из нашего купола до вас добралась?
  - Да, доехала. Но это была ее последняя поездка. Она стала главным орудием в битве с Императором. Видели бы вы этот эпический таран. У-у, сказка! К Илье я вас сейчас отведу. Рядовой Иванов! - крикнул он в будку.
  Строевым шагом к ним подошел молоденький солдатик. Командир отдал приказ охранять блокпост. Гости, несколько ошарашенные от всего услышанного, потеснились в машине, чтобы усадить своего проводника.
  - А от кого охраняете купол? - спросил Гриша.
  - Море у нас рядом. В расселинах прибрежных скал всякая живность встречается. Страшнее всех ящеры, вроде крокодилов. Они летом к нам частенько в гости наведываются. Ну, а вообще-то воинская служба у нас скорее для профилактики против психов разных, чтобы трон не захватывали. Стараемся быть начеку.
  - А почему мы ничего не знали? - наконец, вышел из ступора Влад.
  - Так недолго музыка играла! - с мстительной радостью воскликнул Кудров. - Батя Императора целых тридцать лет Старейшим был. Перед его смертью сынок прикинул, что ему бы только парочку стариков на тот свет отправить и можно наследовать трон. С нашим врачом он дружил давно, тот ядом поделился. И вуаля - эпидемия инфарктов. Это еще при жизни папаши нашего героя. Мы все потом выяснили, а тогда никто ничего не понял. А как пришел к власти этот проходимец, коронацию провел и ну, реформами все крушить. Связист был его приспешник, поэтому вам и сообщили только о смерти Старейшего, да выборе нового, а все остальное осталось за кадром.
  - Неужели вы не проводите какие-нибудь тесты на вменяемость, прежде чем назначить Старейшего? - удивленно спросил Костя.
  - Конечно, проводим! - хором ответили Влад и Кудров.
  - Только тут врач в свиту мошенника затесался, - продолжил Кудров. - Полгода мы эту вакханалию терпели, бунт неспешно готовили. И вдруг к нам заявляются соседи, измученные, уставшие, но организация - блеск. Все дошли, никого не потеряли. Император испугался, в хоромах заперся, и затих. Мы сами их разместили, куда смогли. Купол-то был почти полон. А тут еще столько же прибыло. Но в тесноте, да не в обиде. Устроились, и потихоньку посвятили их в свои беды. Деваться некуда. До Купола у Вулкана не дойдешь - пятьсот километров в гору. К нам-то еле добрались. Илья, их предводитель, хорошим организатором оказался. К моменту похода, их Старейший совсем плох был. Как его ни уговаривали, остался в погибшем куполе.
  - Мы его нашли! - тихо сказал Влад и показал пергамент.
  - Вот кремень-мужик - достойный потомок капитана корабля! - присвистнул Кудров. - Илья говорил, он отказывался уходить, чтобы место на телегах не занимать. Мол, пусть лучше дети малые едут, а ему помирать пора. Вот Илья нам и помог, с ним у нас все стремительно завертелось. На революцию всего неделя ушла. Начали с захвата станции связи, но тут были потери. А остальное прошло легче. Перед решающим сражением еще и машина ваша прибыла. В итоге победа осталась за нами.
  Костя вел машину не спеша, чтобы не наехать на попадавшихся навстречу пешеходов. Они ведь отвыкли от машин за сорок лет. Да и узнать побольше хотелось, раз уж 'язык' с ними добровольно увязался. Миновав пару площадей, они добрались до нужной. Капитан Кудров скомандовал остановку и вылез из джипа. Они прошли за ним в подъезд дома, поднялись на третий этаж. Он позвонил в одну из квартир. Дверь им открыла высокая симпатичная темноволосая женщина на вид лет тридцати.
  - Тамара, здравствуйте. Ваш батюшка у себя?
  - Добрый день, Артем. Да, он дома, - Тамара обвела всех внимательным взглядом серых глаз и строго посмотрела на Кудрова. - Может, вы представите своих спутников? Правила безопасности, знаете ли.
  - О, конечно! - воскликнул Кудров. - Это капитан Парамонов из Купола у Вулкана, а с ним земляне - колонисты со второго рейса.
  - О, Боже! Прибыли все-таки! Наконец-то! - улыбка расцвела на лице молодой женщины, на щечках заиграли ямочки, и она стала еще красивее. - Проходите же, сейчас его приведу.
  Она метнулась через прихожую в одну из комнат. Через минуту оттуда вышел пожилой мужчина не менее шестидесяти лет на вид. Дочь поддерживала его, и по тому, как он шел, стало ясно, что он слепой.
  - Добро пожаловать, друзья, - произнес Илья, было видно, что он взволнован, его глубокий, сильный голос слегка дрогнул. - Мои глаза не видят, но дочь передала мне радостную весть. Все-таки я дождался вас! Проходите в гостиную.
  Комната явно совмещала функции гостиной и спальни: у стены стоял сложенный диван, рядом с ним детская кроватка и раскладное кресло. Тамара провела отца к стулу во главе стола, усадила, предложила гостям устроиться на диване и стульях, и убежала на кухню. Вскоре она появилась с подносом, на котором был чайный сервиз, вазочки со сластями и чайник с кипятком. За время ее отсутствия Артем успел передать Илье все новости, которые узнал от гостей. Влад, Костя, Гриша и Эдуард только головами кивали.
  - Удивляюсь я на тебя, Артем, - с усмешкой сказал Илья, - и когда ты успел столько узнать? Небось, сам-то соловьем пел, повествуя о наших делах.
  - А как же, Старейший, я ж хороших людей сразу определяю. Для них подробной арии не жалко! - дерзко ответил Кудров.
  - Эх, рубаха-парень, но болтает много, - посетовал Илья, обращаясь к землянам, - Ну, рассказывайте, остались для меня новости, которые капитан наш не сумел у вас выведать?
  - Остались, Илья, - вдруг очнулся Гриша, пребывавший в глубокой задумчивости. - Есть вероятность, что я твой прародитель по прямой линии. Ты ведь свой род ведешь от офицера-связиста Коробова?
  - Ого! - воскликнул Илья. - Говорил отец, что на вашем корабле прилетит пращур, да не ожидал, что с ним первым и встречусь. Итак, Григорий Юрьевич Коробов, можно звать тебя пращуром? А то внуки запутаются, как к тебе обращаться.
  - Конечно, - улыбнулся Гриша. - Значит, ты теперь Старейший?
  - Недавно стал. Я отказывался от этой чести - ведь не вижу ничего. Но люди мне верят, и пришлось взвалить на себя этот груз. Пока я в силах, обращайтесь, окажу содействие.
  - За тем и пришли. Мы хотели бы посмотреть вашу станцию связи и гараж, куда в дальнейшем хотим пристроить вертолетный ангар.
  - Станция связи погибла безвозвратно. Утверждаю как связист. Сразу поясню, ученики были моими глазами, и я смог убедиться в этом. Впрочем, смотрите сами, она на складе. Пункт связи очищен и гаража больше нет. Там теперь жилые помещения. Нас же вдвое больше, чем вмещает купол, и катастрофически не хватает места. Хорошо еще, что предками запас заложен. Но живем в режиме жесткой экономии.
  - Я поговорю с капитаном, - неуверенно сказал Гриша. - Возможно, мы уступим вам купол, который сейчас строится для нас. А сами поживем еще три месяца на корабле.
  - Для себя я бы сразу отказался, но моим людям это необходимо, как воздух. В прямом смысле. Так что передайте мою нижайшую просьбу своему руководству. А как обстоят дела в Куполе у Вулкана? - повернулся Илья к Владу. - Твой отец еще жив, Влад?
  - Когда мы вчера уезжали, был жив, - тихо ответил Влад.
  - Так осторожно говоришь, будто боишься сглазить. Что-то случилось?
  - Помнишь, извержение вулкана было сорок лет назад?
  - Точно, только мы костер революции окончательно затушили, от вас дым пошел. Вы же на холме, неужели до поселения лава добралась?
  - Не добралась, но у нас в куполе поселились змеи-кровопийцы. Мы с тобой их в предгорьях не раз видели? Теперь мы для них пища. Многие погибли, и продолжают гибнуть. Нас осталось меньше половины.
  - Значит, многих друзей и знакомых уже нет, - осознавая, медленно проговорил Илья, - Саше пока не говори, не порть радость встречи.
  - Хорошо, поэтому и решил сразу тебе сказать. Она где?
  - В больнице, она главный врач теперь. У них на территории еще дом престарелых и детский сад. Всех одиноких стариков туда свозим, и они воспитателями работают. Уплотняемся, как можем. Но скоро она подойдет, рабочий день заканчивается. И старшие дети подойдут, и внуки. А пока, Артем, покажи гостям станцию связи.
  Артем вскочил, шуточно отдав честь, за ним поднялись Эдуард, Костя и Влад. А Гриша остался беседовать с потомком.
  Пока они были в гостях, у джипа собралась толпа любопытных. Артем сообщил им радостную весть о прибытии землян, и многие тут же рванули разносить ее дальше. А Эдуард забрался в машину, где была мобильная установка связи. Он передал на корабль все новости и попросил прислать утром челнок на космодром к Куполу у Моря.
  Потом они пошли на склад, он находился недалеко и машина не требовалась. Склад очень скромных размеров тоже являлся отчасти жилым помещением - у входа был огорожен угол, где просматривались очертания дивана, стола и другой пластиковой мебели.
  - Такую картину вы увидите везде, - ничуть не смущаясь, пояснил Артем, - мы дошли до того, что у нас запрещено одному человеку жить в комнате, если это не кухня, прихожая или чулан.
  - А мебель где берете? - заинтересовался Костя.
  - С кораблей изначально ее доставили из расчета на сто тысяч человек в каждый купол. Император успел запросить почти полную замену мебели, а старую вынесли на склады. Мы ее доставали и реставрировали по мере необходимости. А пустые склады переделывали в жилые помещения.
  К ним вышел кладовщик, крепкий мужчина пожилого возраста. Он провел их в дальний угол, где стояла установка связи. С первого взгляда было ясно, что ее легче выкинуть, чем восстановить. Она пережила взрыв и пожар. С нее сняли все, что можно было использовать в хозяйстве, и что было цело. Эта тема была закрыта. Они отправились назад.
  4. Переход.
  В начале 21 века представить себе, что рано или поздно доведется попить чай в компании своего праправнука в двадцатом поколении, было невозможно. Нереально. Да просто безумно. Когда же крионика прочно вошла в обиход человека, встречи представителей далеких поколений стали обычным делом. Нередко выходило, что прадед оказывался младше своего правнука. Но, хотя это и стало нормой, при реальной встрече предок и потомок чувствовали себя не в своей тарелке.
  Грише было почти шестьдесят лет, когда он заключил контракт на заморозку. Тогда это была недешевая услуга. Но разве есть что-то недоступное для технического гения, да еще и одного из создателей Автоматической Транспортной Системы? Он смог позволить контракт не только себе, но и жене Ольге. Руководство корпорации 'АТС-Глобаликс' с большим воодушевлением финансово поддержало своего сотрудника в желании создать систему безопасного транспорта на новой планете, которую еще предстояло найти. Идея открытия филиалов на других мирах позволяла принять участие в Звездной программе. А это был проект вселенского масштаба, и толстосумы всей Земли слетались на него, как мухи на мед.
  Исследовательские корабли тогда только стартовали к звездам. И Гриша был в числе тех, кто свято верил, что человечество найдет новый дом. Он записался добровольцем, мечтая, как полетит к далекой звезде со своей любимой. Увы, на процедуру криостаза он отправился в одиночестве, хлопнув дверью после скандала, который учинила ему супруга за подобный сюрприз. Она оказалась слишком земной. Призрачное будущее нисколько не привлекало ее, пока она могла быть полезна своим детям и внукам в том далеком двадцать первом веке. Гриша не раз задавался вопросом, жалела ли Ольга когда-нибудь о своем скороспелом решении. Он-то горько сожалел, что рядом нет верной подруги, с которой прожил сорок лет. А были моменты, когда опускались руки, и казалось, что все напрасно. Спасибо Косте, верному другу и соратнику, тот не унывал даже в самых жутких ситуациях и умел вернуть Грише веру в то, что им по силам сделать нужное дело.
  И вот, спустя несколько веков перед Гришей сидел человек, в котором текла родная кровь. Прямой потомок его и Ольги. Прапрадед Ильи был связистом в экипаже корабля первых колонистов Новой Эры, планеты в системе звезды Глизе832, созвездия Журавля. Но для Гриши и прапрадед Ильи являлся далеким потомком. Илья был на десять лет старше Гриши по биологическому возрасту. Однако в их лицах не наблюдалось общих черт.
  Но сейчас этих двух немолодых людей меньше всего волновали вопросы родства. Грише куда важнее было понять картину недалекого прошлого Ильи, чтобы вместе строить новое будущее. Как только Костя, Эдуард, Влад и Артем отправились смотреть погибшую станцию связи, Гриша поспешил подробно расспросить своего потомка.
  - Илья, как все-таки случилось, что метеорит погубил электростанцию в вашем куполе? Неужели корабли не успели засечь его из космоса и уничтожить? На них же стоят чувствительные радары, в полете они обнаруживают препятствия за десятки миллионов километров.
  - Они не панацея. Земля же потеряла два беспилотника, летевших к Тау Кита, а на них оборудование было не хуже. Только когда ученые нашли способ обойти астероидный поток, обследовать экзопланету этой системы стало возможно.
  - Знаю. Жаль, что она оказалась пустышкой, - кивнул Гриша.
  - Согласен, от Земли до Тау Кита одиннадцать световых лет, это на полвека меньше, чем сюда. Вот бы вы прибыли к нам пятьдесят лет назад...
  Илья тяжело вздохнул. Жизнь не знает сослагательного наклонения.
  - Тот астероид летел на планету под прямым углом со скоростью семьдесят километров в секунду, - вернулся он к рассказу. - Радары двух наших кораблей по диапазону имели свои мертвые зоны. В них-то он и проскочил. Мы получили сигнал от искусственного интеллекта звездолета за сутки до падения. По объекту было сделано три залпа самонаводящимися ракетами с кораблей. Но разбить его на мелкие куски, чтобы они сгорели в атмосфере, не вышло. То ли объект был велик, то ли состав крепок, но его только обтесали слегка.
  - Как я понял, на орбите люди не дежурили? - уточнил Гриша.
  - Эта практика давно изжила себя. Первые колонисты еще выставляли пост на корабле. Но быстро выяснили, что искусственный интеллект лучше справляется с угрозами из космоса. А наша основная задача - выжить на планете. Это оказалось довольно трудно, сам видишь.
  Гриша утвердительно кивнул.
  - Почему вы не сообщили о проблеме в другие купола?
  - Новой Эре всегда угрожали астероиды. Обычно их легко уничтожали. Сигнал поступал в тот купол, который находился в траектории полета. Когда метеорит врезался в нас, искусственный интеллект обязан был это зафиксировать и отправить информацию о происшествии на Землю. И до вашего корабля она тоже должна была дойти. В другие купола он мог сообщить по запросу. Увы, насколько я могу судить, никто не догадался этот запрос послать.
  - Видимо, на Земле не поняли ситуацию правильно. Там переполошились, когда пропала связь с двумя из трех куполов. Никому и в голову не пришло, что причина может быть в метеорите. Все-таки он упал слишком прицельно.
  - А были какие-то последствия от того, что пропала связь?
  - Конечно, - фыркнул Гриша. - Ты же знаешь, что англосаксы успели отправить на Эдем первых колонистов? Поначалу они не спорили с нашей системой отправки кораблей. История с Проксимой Центавра, где погибло свыше ста тысяч человек и пришлось вернуть обратно пять звездолетов, остудила многие горячие головы.
  - Кстати, программа по оздоровлению атмосферы на Терре2 пока не завершена?
  - Нет. Ее продлили на двести лет. Ну, а стратегические партнеры должны были ждать, пока их люди достигнут Эдема и сообщат, что планета благополучно освоена. Но когда с вами не смогли связаться, англосаксы устроили настоящую истерику. 'Нас водят за нос! Колонисты на Новой Эре всего сто сорок лет и с ними уже потеряли связь, а как выжить нашим без помощи в течение двухсот шестидесяти? Наших граждан обрекают на смерть!', - кричали они. Мы пытались их вразумить, объясняли, что третий купол на связи, но куда там. А ведь на Эдем полетели готовые линии производства транспорта, фермерских роботов, горнодобывающей техники и тому подобного, да и климат на Эдеме ближе к земному. Все впустую! Пришлось менять график полетов, отправляя корабли к Эдему вне очереди.
  - Вот нам бы не помешали такие заводы, - вздохнул Илья.
  - И где бы вы взяли сырье для них? Как бы проводили разведку горных недр в жутком климате Новой Эры? Сами жалуетесь, что температура скачет на 60 градусов за сутки. К тому же привезти с собой еще и заводы не позволяли габариты вашего корабля. Звездолет колонистов Эдема по объему больше вашего на порядок. А наша посудина еще больше. Но даже мы все, что нужно, не смогли в нее вместить.
  - Значит, техника развивается только путем увеличения размеров? А скорость не смогли прибавить? - Илья иронично улыбнулся.
  - Кто знает, может, световой год за десять лет - это и есть предел, - философски произнес Гриша. - И как же вы в условиях Новой Эры справились с последствиями от падения метеорита?
  - Нам повезло, что он упал днем и в начале летнего периода. Мы смогли вывести людей и животных из купола. Но до последнего надеялись, что попадания в купол удастся избежать, потому сначала выбежали налегке. Хорошо, что часть астероида все-таки удалось раздробить, и осколком был разрушен лишь центр купола.
  - А как же вы смогли дойти сюда?
  - Окраины купола остались целы, мы рискнули вернуться и приступить к сборам. Склады находились во внешнем диаметре купола. Мы смогли запастись всем необходимым для перехода, нагрузив повозки, запряженные быками. Достали так же имеющийся в каждом куполе неприкосновенный аварийный запас. В него входит оборудование для походной кухни на аккумуляторах, рассчитанных на месяц работы, термостойкая одежда, космические консервы и медикаменты с бесконечным сроком годности. Одежды и еды на всех не хватало, но мы взяли теплые вещи собственного производства, все готовые продукты и те, что удалось быстро приготовить. Например, порубили всю птицу, свиней и засолили. Выручило также наличие в доступе пастушьих тентов и палаток.
  - Несмотря на удаленность от вулкана, вы тоже сумели развести здесь траву и пасете скот?
  - Конечно! - Илья, хоть и слепой, идеально точно повернул к Грише изумленное лицо. - В горной гряде, что лежит по пути к поселению Влада, есть действующие вулканы, там и горячие источники из-под земли бьют. На Южном материке тоже несколько имеется, а вот Северный скорее всего представляет из себя ледяную глыбу. Наш Центральный континент вообще весь утыкан вулканами. Так что у нас почва не глубоко промерзает. Потому сумели и пасем. Иначе мы бы не выжили. В нашем куполе людям самим еле хватает пищи. Потому в теплицах мы для животных ничего не выращиваем. Да и надои хуже, когда коровы питаются только сеном. Им и так приходится в коровнике проводить двадцать пять из тридцати шести дней местного года. А пока мальчишки пасут коров и овец на дальних лугах, все взрослое население косит траву, чтоб кормить скот в холодные сезоны. Уж о траве Влад точно знал и мог рассказать вам, да и в базу данных о планете предки вносили информацию.
  - В базе не обратил внимания на эту тему. А за то малое время, что мы общались с Владом, все узнать невозможно. Говорили о текущих делах, да чуть истории коснулись, - улыбнулся Гриша. - А вопросов слишком много.
  - Короче, мы постарались собрать все, что может пригодиться в дальнем пути, но без лишней мишуры, чтобы не перегружать повозки. На сборы ушел день. Нам нужно было спешить, ведь лето короткое, а покрыть двести семьдесят километров пешком, командой в восемьдесят тысяч человек, среди которых много детей и стариков, да еще с животными и скарбом - задача не из легких.
  - Влад предположил, что вы шли ночами.
  - Он прав, ночью температура опускается до минус двадцати градусов даже летом. Замерзнешь, если не двигаться. А палаток было недостаточное количество. У нас и малые дети шли всю ночь, или их несли родители. В сутках здесь двадцать семь часов. Но летом ночи короткие. Солнце скрывается около двадцати трех вечера на шесть-семь часов. Когда в два-три утра солнце появлялось, мы делали привал, завтракали, и дальше шли налегке, посадив детей и стариков в повозку, до двенадцати дня. Тогда солнце разогревало воздух до нестерпимой жары. Мы раскрывали тенты, ставили палатки, обедали и ложились спать. На закате ужинали, сворачивали лагерь и отправлялись в путь. Так за сутки мы покрывали расстояние в пятьдесят километров и успели за летний период.
  - А как же старики выдерживали на ногах шесть-семь часов?
  - Было трудно. Именно поэтому с нами отказался идти Старейший. Ночами мы двигались медленно, чтобы они не отставали. Рядом с каждым шел молодой здоровый мужчина. Парни поддерживали стариков, а иногда и несли на себе. Сложности были и с животными. Ледяной пронизывающий ветер мучил всех нас. Люди надевали теплые вещи и этим спасались, а им ничем не могли помочь, и каждую ночь у нас был падеж скота.
  - Артем сказал, что это ты всех вел.
  - Да, Старейший назначил меня главным. Сказал, что на местах власть должна быть у человека мудрого, а в походе у решительного и энергичного.
  - Наверно, он прав.
  В этот момент в комнату, где они разговаривали, вошел крупный мужчина около сорока лет. Он приветствовал Илью и Гришу.
  - О, а вот и Егор - мой сын, - воскликнул Илья. - Знакомься, Егор. Это Григорий - наш далекий предок по прямой линии. Недавно прибыл с Земли.
  - Наконец-то, - радостно произнес Егор знакомое словечко, - надеюсь, технику вы привезли? Простите за грубость, но мы замучились уже латать роботов, они каждый день выходят из строя.
  - Все привезли, - сразу успокоил его Гриша. - Но у вас они хотя бы есть, а в куполе у Вулкана давно все на ручном труде. Даже копья, ножи, луки и наконечники для стрел сами куют, судя по тому, что мы видели.
  - Ну, за это мы покойного Императора не забываем благодарить, - насмешливо сказал Егор. - Хоть что-то хорошее для людей сделал. Не про поход ли наш ты повествуешь, отец?
  - Про него, сынок, - нехотя протянул Илья.
  - А про мои подвиги уже говорил? - проникновенно спросил Егор.
  - Надеялся не упоминать о них, - проворчал Старейший.
  - А ты тоже участвовал в походе, Егор? - удивился Гриша.
  - Да, мне три года было. И я чуть всех не погубил. Отец из-за меня целый день потерял.
  - Как же тебе это удалось?
  - На привале утром зайчика увидел и побежал за ним, пока мама с Наташей возилась. Сестре год от роду был. Все уже собрались в путь, смотрят, а меня нет нигде. До вечера искали.
  - Здесь водятся зайцы?
  - Мы так называем этих животных. У них длинные уши, только они не прыгают, а бегают, как кошки. И живут в норах, которые сами и роют.
  - На этой планете все животные живут в норах, пещерах, берлогах или под водой, - хмуро вставил Илья, - с таким климатом иначе не выживешь.
  - А, да! Мы видели таких зверушек по пути сюда.
  - Их тут множество, и размножаются они необычайно быстро, - пояснил Илья. - На них все хищники охотятся, да и мы, когда еды не хватает. Но меньше их никак не становится.
  - Вот в нору к зайцу я и забрался, - повел рассказ Егор. - Все пытался его достать, но у него там много ходов. Он удрал, а я побоялся потеряться в подземных лабиринтах. Думал его дождаться, да и уснул. Меня ищут, кличут, а я не слышу. Только к вечеру проснулся и вылез. И сразу наткнулся на отца. Ох, и зол он был на меня. Вот и не любит теперь об этом вспоминать.
  - Да, не на тебя, а на себя, что тебя упустил, - сердито проворчал Илья. - Сколько можно повторять! А твое пробуждение могло оказаться последним. Это мать упросила меня остаться до вечера, а старики ее поддержали.
  - И ты готов был оставить сына на верную смерть? - изумился Гриша.
  Слова его повисли в воздухе. Илья затруднялся с ответом. Перед его слепым взором понеслись воспоминания. Вот как в двух словах описать этому хорошему человеку всю ту жуткую ситуацию?
  Илье было тогда двадцать девять лет, и на его плечах лежала ответственность за восемьдесят тысяч человек. Среди них старики, женщины, дети. Но Сашка - отчаянная девчонка. Даром что младше его на девять лет, а характер - кремень. Она отдала дочь на попечение женщин, и заявила, что никуда не тронется, пока не найдет сына. Будь это последний день пути, он связал бы ее, довел всех до Купола у Моря и вернулся на поиски Егора. Далеко тот уйти не мог. Раз его до сих пор не нашли, значит, малыш в каком-то укрытии и выжил бы за ночь. Но они идут всего второй день. Ночью Сашу придется развязать. И он ее знал: она обязательно уйдет за сыном. С другой стороны, впереди долгая дорога, кто знает, что их ждет. И потеря целого дня может стоить всем им жизни. Пока Илья в душевных метаниях смотрел на свою упрямую красавицу-жену, к нему подошел их будущий Старейший Иван Сергеевич. Твердо, но корректно он посоветовал Илье подождать до вечера, заверил в понимании и поддержке.
  - Как предводитель я обязан был так поступить, - наконец, вымолвил Илья, - хорошо, что все закончилось благополучно. Давайте, оставим эту тему.
  - Давайте, - легко согласился Гриша, который в такие ситуации, конечно, не попадал, но представить весь ужас положения мог вполне, - Артем нам немного поведал о том, какой прием вас ожидал в Куполе у Моря. Но нельзя ли поподробнее?
  - Купол мы увидели на рассвете седьмого дня пути. В последний день лета. Ночь увеличилась до восьми часов. И ночной переход был ужасен. Каждая женщина несла ребенка, каждый мужчина - старика. Животных дошло едва полстада, люди были измучены и еле живы. Мы добрели до Купола и наткнулись на будку охраны. А там боевой взвод. Пошли какие-то вопросы, подозрения. Я пришел в такую ярость, что до них сразу дошло, что лучше принять нас с миром и быстро, чем иметь дело с почти сотней тысяч разъяренных людей, которым нечего терять.
  - Неужели ни одного адекватного офицера не было на посту?
  - Совсем неадекватный капитан, - покачал головой Илья, - но даже его проняло. Он отправил гонца, и вскоре к нам подошел решительного вида майор. Это был отец Артема - Кудров Борис, потом он стал мне лучшим другом. Недавно скончался, к сожалению. Не дождался свадьбы Артема.
  - Мне показалось или наш бравый проводник неровно дышит к твоей дочери? - усмехнулся Гриша, подумав про себя, что на старости лет его вдруг потянуло на сплетни. Илья кивнул. - А чего тянут? Вроде уже не дети.
  - Тамара старше Артема, и по молодости неудачно выскочила замуж. Детей в том браке не случилось, чему я даже рад. Промучившись десять лет со своим никчемным супругом, недавно развелась. Вот пока и не спешит. Но Артем давно по ней сохнет, он парень упрямый. Она уже и сама понимает, что никуда от него не денется, - со смешком сообщил Илья и хлебнул чая.
  Гриша терпеливо ждал, понимая, что Илья вскоре продолжит рассказ. Несмотря на выговор Егору, Старейшему, похоже, самому было приятно рассказывать о великих событиях, в которых он сыграл немаловажную роль.
   - А Борис тогда мгновенно оценил обстановку, раздал распоряжения, нашел для всех нужные слова, - вернулся Илья к своей истории. - И нас оперативно начали размещать. Борис был везде и всюду. Любую проблему и задержку устранял в момент. Всех недовольных тем, что надо потесниться, убедительно затыкал. Меня с семьей разместил в своей квартире. У него тогда уже было две дочки, со временем появилось еще три.
  - Артему больше тридцати не дашь, он у них младший?
  - Да, они очень хотели мальчика. В тот день меня едва хватило, чтобы убедиться, что все мои люди устроены. Разбираться в местных проблемах мы начали на следующий день. Борис сразу выложил мне все их беды. Ведь одним из стариков, которых отравил Император, был отец Бориса. Майор сразу заподозрил неладное, а после коронации был уверен, кто приложил руку к смерти его отца. У них зрел заговор, но у Императора было немало сторонников. Я предложил действовать немедля. У нас был законный повод явиться на пункт связи, чтобы сообщить в Купол у Вулкана последние новости. Я взял с собой пару своих учеников, Борис отправился с нами, собрав отряд верных ему людей, как бы для сопровождения гостей.
  - Вы решили захватить пункт связи?
  - Безусловно. Это было первоочередной задачей. Наготове ждали сигнала тысячи людей, разделенных на отряды. Верный человек из связистов сообщил нам, когда его начальник, сторонник Императора, ушел с пункта связи. Мы сразу же отправились туда. Наш приход выглядел естественно, связисты не посмели нам препятствовать. Я уже начал вводить коды, но вдруг в помещение влетел Главный связист. Вид его был страшен. Крупный мужчина примерно пятидесяти лет с перекошенным от ярости лицом способен напугать даже без оружия в руках. А этот к тому же сразу начал палить. С меткостью у него, правда, были нелады. В меня он не попал. Но нам эта перестрелка вышла боком. До сих пор гадаю, не была ли установка связи заминирована? Просто непонятно, что в ней могло взорваться от пары его выстрелов. Один из моих учеников и два местных связиста погибли сразу. Меня отбросило взрывом и контузило, от чего я ослеп. К сожалению, необратимо. Борис с другим моим учеником вытащили меня из пылающего помещения связи. А его люди кинулись тушить пожар.
  - Неужели никто им не помог? Ведь это опасность для всех обитателей купола.
  - Многие кинулись на помощь, не было видно только Императора и его сторонников. Даже главного врача в больнице не оказалось. Не было бы счастья, да несчастье помогло - все врачи тут же встали на нашу сторону. В течение недели мы захватили помещения почти всех остальных служб, отчасти потому что Император многих раздражал, но также потому, что он банально струсил и заперся со сторонниками в своем доме. Выкурить его из убежища, представлялось почти нереальной задачей. У его банды было немало огнестрельного оружия, все подходы к дому простреливались. И мы никак не могли решиться на штурм, боясь серьезных потерь. И тут, как снег на голову, на нас свалились ребята из Купола у Вулкана на машине. Тогда транспорта больше ни у кого не оставалось. И это был единственный шанс, протаранить стену дома, с минимальными жертвами взяв цитадель нашего тирана. Мы были молодые и горячие, и с ходу провернули именно этот сценарий.
  - И это удалось?
  - Даже лучше, чем мы могли предполагать. Водителя машины мы одели в бронежилет и обложили подушками безопасности. Он разогнался и влетел на машине в окно первого этажа, за ним ринулись штурмовые отряды. Но в них никто не стрелял. У Императора от испуга начался сердечный приступ, и его бойцы были деморализованы. Они сразу сдались на милость победителя. Жаль, машину уже починить не удалось. Все было закончено в считанные минуты. Мы повязали пленных, а раненых отправили в больницу. Император вскоре скончался. И тут мы обнаружили, что его сына нигде нет.
  - Артем упомянул, что он решил вне купола пожить.
  - Его побег действительно больше походил на осознанное решение, чем на самоубийство от отчаяния. Я не успел его узнать, вроде он был нелюдим, семьи за сорок лет так и не завел, и еще заикался. Борис отзывался о нем уважительно. Обыскали мы тогда весь купол, но из-за суматохи штурма никто ничего не мог сообщить. Только через день поисков выяснили, что он ушел наружу. На складе отсутствовала одна палатка, походная плитка на аккумуляторах, комплект одежды, часть консервов из аварийного запаса и еще кое-что по мелочи. Уже была зима, днем мы сделали вылазку, видели следы на снегу, они вели в сторону Купола у Вулкана. Но далеко отходить от купола в тот день не рискнули. На следующий день экипировали спасательную команду. Ребята вернулись через неделю, потеряв след в горах, когда началась метель. Летом мы снова предприняли попытку его найти, но безуспешно.
  - И вы надеялись, что он сумел выжить в таком климате в течение двадцати дней морозов?
  - Он пропал в горах. Если нашел пещеру недалеко от вулкана, то в палатке мог продержаться эти дни. В итоге мы ничего не знаем о его судьбе. Как я понял, до Купола у Вулкана он не дошел?
  - Нет, иначе Влад сообщил бы нам. У обитателей его купола не было никакой информации о том, что происходило у вас.
  В это время с работы начали возвращаться домочадцы Ильи. Женщины, поздоровавшись, сразу отправлялись на кухню, где уже колдовала Тамара, дети в соседнюю комнату, а мужчины присоединялись к беседе, из-за чего она потекла уже совсем в другом русле. А к моменту возвращения Кости, Эдуарда, Влада и Артема был готов ужин и все приступили к трапезе.
   У Григория после всего услышанного и увиденного в этот день гудела голова. Экскурс в прошлое, общение с праправнуком в двадцатом колене, история планеты, которая станет ему домом, новые знакомые и множество сложных задач... История перехода произвела на Гришу глубокое впечатление. Его личный переход из прошлого в будущее сейчас обрел для него новый смысл. Теперь его знания, опыт, его способность дать защиту при подобных переходах людям будут принадлежать этим сильным поселенцам, которые смогли выстоять в стольких невзгодах. Его потомок Илья, его семья и все те, с кем ему удалось пообщаться, вдохнули в него новые силы. И здесь, на Новой Эре, строительство АСТ показалось ему еще более необходимым, чем на Земле. С этими мыслями он погрузился в крепкий здоровый сон.
  Переночевав в доме Ильи, среди его большой и шумной семьи, они вернулись на корабль, но без машины. Ее решено было оставить в куполе для связи. Илья обрадовался подарку. Он предложил Владу погостить у них, но тот торопился в свой купол, принести отцу добрые вести.
  5. Облава
  На корабле после разведки, как обычно, пошли нудные совещания. Насчет расселения Купола у Моря возражений не возникло. Илье сообщили, что он может готовить людей к переезду уже через месяц. Работы по созданию АТС, разработке недр и постройку заводов решили начать немедленно. А купола использовать, как базы, куда техники будут мотаться с орбиты в командировки. Как быть с нехваткой строительных роботов, было не очень понятно, но обнадеживало, что кое-какие работы могут делать люди.
  Погибший купол решили пока не трогать. Новые купола строить легче, чем ремонтировать старые. Обычно электростанции доставляли с орбиты в купола сразу блоками, устанавливали, как элемент конструктора и подключали. Также в планах землян значился еще капитальный ремонт звездолета-разведчика, гарантийный срок службы которого подошел к концу. Это были первоочередные задачи.
  Но проблема со змеями стояла острее всего. Влад, как представитель Купола у Вулкана, практически поселился на корабле, и все совещания с его участием перерастали в планирование глобальной войны со змеями. Переселяться из купола местные сразу отказались. В итоге остановились на предложении Кости, устроить облаву на кровопийц с помощью рентген-сканеров. Костя имел опыт работы с этими приборами и вызвался помочь в охоте.
  Сборы были недолгими, пришло время вылетать в Купол у Вулкана. Накануне вечером Костя был особенно воодушевлен, предвкушая славную охоту. Элен уже лежала в постели, а Костя готовился ко сну, на ходу разливаясь соловьем. Он не сразу заметил, что на прекрасном лице Элен застыла тень страха. Сначала он попытался отшутиться, рассказывал про чудесного мальчика Аслана с волшебным эликсиром, придумывал ему небывалые мистические способности, но его шутливый тон только усилил напряжение.
  - Элен, милая, ну ты же у меня умница, ты сама понимаешь, что я не могу отказаться, бросить их, я должен помочь, - проговорил он серьезно, садясь на кровать и беря ее за руки.
  - Да, Костик, конечно, просто мне что-то не по себе, - тихо произнесла она. Вид у нее был усталый, она сейчас очень напоминала Аллу в период, когда та...
  - А ты случайно не беременна? - неожиданно выпалил Костя.
  - Нет, что ты, это невозможно. Я же тебе рассказывала, что мы с первым мужем десять лет не могли завести ребенка. И проблема была во мне, ведь у него был сын от другого брака. Поэтому я и полетела на Новую Эру, бросив все.
  - А ты обследовалась?
  - Да, но врачи ничего не нашли.
  - А вдруг ребенок твоего первого мужа был не от него?
  Глаза Элен на мгновение расширились и сразу задумчиво прищурились, потом она поглядела на Костю.
  - Эта мысль не приходила мне в голову, как-то это невероятно.
  - Меня тоже только сейчас осенило, но чего только в жизни не бывает. Просто я уже наблюдал женщину, которая ждет ребенка...
  - Да, у тебя есть опыт, - признала она. - Я странно себя чувствую. Надо провериться...
  - Обязательно надо.
  - Костя, я боюсь за тебя, - почти простонала Элен, - а если твоя догадка подтвердится, то боюсь вдвойне.
  - Милая, ты только что дала мне мощный стимул для благополучного возвращения. Обещаю, что буду беречь себя и ни на шаг не отойду от Аслана.
  Конечно, это не успокоило Элен, но она благоразумно решила поддержать Костю. Ждать и беспокоиться - такова уж женская доля.
  Утром все мужское население купола собралось на охоту. Кроме Кости с корабля прибыло еще пятеро техников с рентген-сканерами. Владу и еще трем смышленым аборигенам тоже доверили это оборудование. Все земляне были вооружены пистолетами, и обращаться с ними умели. Местные давно потеряли навык работы с огнестрельным оружием, и предпочли привычные луки. Насколько возможно, охотники закрыли все участки кожи плотной одеждой. Земляне облачились в защитные костюмы.
  Поселение людей на время охоты остались охранять амазонки с луками в руках. Даже Оксане с орбиты доставили ее табельное оружие, ведь она была военным врачом. Змеи были неразумны - это было доказано, но они могли просочиться в поселок мимо ловушек.
   Охота началась. В каждом отряде был хотя бы один человек с рентген-сканером. Костя шел в одной группе с Асланом, как и обещал Элен. Вскоре он заметил через прибор в конце прохода мелькание пестрой ленты. Это и была змея. Изображение было не слишком четким, но вполне различимым. Однако при таком явном появлении гадины, Костю опередили. Один из суровых воинов в его отряде застрелил ее раньше, чем Костя успел на нее указать. Но теперь он освоился и сообщал быстрее. Да и прибор видел тварей даже через стенки. Чем чаще Костя обнаруживал змей раньше воинов, тем уважительнее смотрели они на сканер.
  Медленно, но верно они прочесывали территорию змей, постепенно приближаясь к главному логову. Гадины теперь появлялись группами и вели себя агрессивнее. Резко открыв одну из квартир, Костя увидел целый клубок змей. Он не успел отпрыгнуть, и одна изловчилась впиться ему в кисть, с которой он только что снял перчатку, чтобы настроить рентген-сканер. Аслан оперативно оттащил его, пока воины расстреливали кровопийц. И Косте довелось отведать хваленого снадобья. Ох, и гадость это была, хуже водки! Однако он послушно выпил положенную дозу.
  Рука повисла, как неживая. Но прибор был одет на голову, и управлять им одной рукой Костя мог. Он решил продолжать, несмотря на предложение товарищей выйти из игры и предупреждение Аслана, что второй укус может превысить допустимую дозу яда. Дальше продвигались осторожнее. Расстреляв еще два скопления змей, они встретились с отрядом Влада. У него пока никого не укусили. Влад посмотрел на руку Кости неодобрительно, но ничего не сказал. Обменявшись приветствиями и новостями, они сверились с планом помещений, и двинулись дальше.
  Прямо по курсу была та самая площадь, где земляне впервые познакомились с аборигенами. Пролом в мостовой немного расширился, а рентген-сканер просто сошел с ума - судя по его показаниям, под мостовой были тысячи змей.
  - Здесь единственное место, где остались целые трубы, - тихо сообщил Влад, - мы не рисковали соваться вниз, только наверху караулили, чтобы вас предупредить.
  - Теперь ты видишь, как мудро вы поступали? - так же тихо спросил Костя, у него шерсть вставала дыбом от осознания опасности.
  - Угу, - Влада тоже встревожила картина под полом, которую показывал прибор. - Подождем остальных. Нужен массированный удар.
  - Так и тянет все тут выжечь напалмом.
  - Мы, кажется, договорились очистить купол, а не спалить его, - как-то неуверенно произнес Влад.
  Но дождаться других отрядов они не успели. Из пролома и соседних домов полезли змеи. Они наступали стремительно, и пара десятков человек еле успевали отстреливаться. А гадины все прибывали. В отряде уже были потери, Аслан не успевал отпаивать своим зельем всех укушенных. Косте пока везло, да и товарищи старались прикрывать его. Он метко палил из пистолета, благо нормативы в армии сдавал на отлично. Наконец, из прохода подошла подмога. Змеи отступали, а люди торопились добить их. Лезть под мостовую никому не улыбалось. Но там, судя по данным с рентген-сканеров, было еще достаточно тварей.
  Вскоре на площади собрались все охотники. Решили продолжать облаву, а раненых отправить в поселение. Костя воспротивился. Влад отозвал его в сторонку.
  - Костя, как друг советую, прекрати геройствовать, - с тревогой сказал он. - Я много навидался смертей от яда этих тварей, у меня на руках друзья гибли... Пойми, зелье Аслана не всесильно. Еще один укус может стать для тебя смертельным. А мы сейчас в самое их логово полезем. Не связывай мне руки тем, что придется следить еще и за тобой. Ведь ты незаменим, как техник, твой долг выполнить свою работу, а не глупо погибнуть. Ты уже и так очень помог. Нас тут много с приборами. Да и целей теперь будет предостаточно. Прими мудрое решение, как воин, а не как мальчишка.
  - Ладно, - нехотя согласился Костя, слова Влада застыдили его, еще он вспомнил вечерний разговор с Элен и поумерил свой воинственный пыл, - удачной охоты.
  Костя снял прибор и одел на голову Аслана, которого до сих пор будто хранила какая-то сила. Дав мальчику пару советов, Костя пошел за группой раненых. Они поддерживали друг друга, как могли, двигаясь очень медленно. Уходя с площади, Костя обернулся и увидел, что охотники снова разделились на группы. Несколько человек остались наверху у разлома, а остальные разошлись по подъездам домов. Видимо, там были проходы к коммуникациям, расположенным под мостовой.
  Проползя черепашьим шагом сотню метров, Костя потерял терпение и предложил свои услуги в качестве гонца, чтобы доставить повозку. Его друзья по несчастью согласились, что это дельное предложение. А возможно, они не прочь были занять хоть чем-нибудь этого гиперактивного землянина. Как бы там ни было, а Костя ускорил шаг. Он умел ходить очень быстро.
  Вскоре перед ним показалась площадь людского поселения. К нему ринулись стоящие на посту девушки. Среди них была Надюшка, дочь Влада. Уяснив ситуацию, она сбегала к деду, доложила обстановку, а другие амазонки быстро подготовили повозку.
  Возницей в повозку уселась Надюшка. Костя встревожился, но возражения пришлось оставить при себе, потому что вышел сам Старейший и проводил их до края площади. Управлять быками Костя не мог, даже если бы умел, с одной-то рукой. Вторую он только начинал чувствовать.
   До раненых они доехали довольно быстро. Но Косте казалось, что время тянулось бесконечно. Тревога на душе все усиливалась. Повозка была невелика, а большинство раненых укушено в ноги. Пока их устраивали, случилось то, чего Костя боялся. Со всех сторон к ним поползли змеи. Видимо, они где-то вырвались из окружения охотников, и теперь в панике нападали. Хорошо, что Костя вовремя перезарядил пистолет.
  Раненые принялись отстреливаться из луков. Стрелял из пистолета и Костя, больше надеясь даже не на меткость, а на то, что звук его выстрелов вызовет подмогу. Но людей пока не было видно, а змеи приближались. Первая тварь впилась в одного из раненых. Костя выстрелил в гадину, она забилась в агонии, охотник упал. Надюшка бросилась к нему с флягой зелья. Костя выдохнул, когда понял, что у них с собой есть снадобье Аслана. И едва успел убить змею, собиравшуюся броситься на девочку.
  А твари уже лезли в повозку. В ход пошли кинжалы, каждый отбивался, как мог. То один, то другой падали, укушенные гадюками. Зубы у змей оказались крепкие, прокусывали не только толстую кожаную и меховую одежду, но даже защитные комбинезоны землян на стыках. Бойня стерла у Кости ощущение пространства и времени. Наконец, из прохода появились охотники. Но не успел Костя облегченно вздохнуть, как почувствовал укус в ногу и потерял сознание.
  6. Пробуждение. Дубль два.
  На этот раз он пришел в себя в гостиной Старейшего. Помещение он узнал сразу. А в кресле рядом с диваном, на котором он лежал, обнаружился Влад. Он дремал сидя, но наработанная за годы опасности способность всегда быть настороже, заставила его проснуться, как только Костя очнулся.
  - Ну, друг, и заставил же ты нас поволноваться! - с облегчением воскликнул он, - мне твой Гриша чуть голову не открутил. Выходит, такого специалиста, как ты, даже на Земле днем с огнем не сыщешь?
  - Что ж меня теперь за стеклом в музее выставлять? - проворчал Костя.
  - Нет, но и на передовую бросать не стоит, - отрезал Влад, но сразу смягчился и тихо произнес. - Спасибо за Надюшку.
  - Брось, не стоит, - смутился Костя, и переменил тему. - Как меня спасли? В этот раз.
  - Оксана сделала переливание крови. Ругалась, что после ювелирной операции, которую она делала тебе в прошлый раз, ты должен ценить жизнь, хотя бы из благодарности к ее работе, - усмехнулся Влад.
  - Что со змеями?
  - Почти всех истребили. Отдельные особи вылавливать не стали. Гриша предложил расположить по периметру купола приборы, вроде тех, что отпугивают крыс.
  - А сработают?
  - Ваши технари взялись провести эксперимент. Надеются подобрать частоту импульсов, которая приведет к нужному результату.
  - Но это только с отдельными тварями. Всю их колонию мы так не вывели бы, да и как ставить приборы в их части купола...
  - Вот и я себя в этом пытаюсь убедить, - тихо сказал Влад.
  Костя кинул на него пронзительный взгляд.
  - Много людей потеряли? - внезапно спросил он.
  - Для такой операции нет, - пряча глаза, ответил Влад. - Оксана спасла многих так же, как тебя. Но... Аслан и землянин Марат из группы раненых...
  - Аслан погиб? - помертвел Костя, он вспомнил, что мальчик казался ему неуязвимым, словно заговоренным. Выходит - сглазил.
  - Мы обычные люди, а не сказочные существа, - Влад словно прочитал мысли Кости, - а пацан еще и упрям, как сто чертей, не смог я его уговорить, как тебя, вести себя благоразумно.
  - Ну, мы-то обычные, а Аслан, похоже, не совсем, - входя в комнату, заявила Оксана. - Жив он, только в коме. Здесь оборудование устарело. Я подготовила его к транспортировке на корабль.
  - Криозаморозка? - выдохнув, спросил Костя.
  - Надеюсь, обойдемся без нее. Но пока ничего не обещаю.
  - Но, как это возможно? - изумился Влад, - после двух укусов подряд у нас мало кто выживал, а тут было три.
  - А часто ли его до этого кусали? - задумчиво уточнил Костя.
  - Ты думаешь? - произнес Влад и умолк, что-то усиленно соображая. - Я читал о Монте-Кристо, но неужели и к этому яду можно приспособиться?
  - Почему нет? - Оксана кивнула, словно у нее пазл наконец-то сложился. - Главное при этом, чтобы крови слишком много не высосали.
  - Оксана, а откуда кровь для переливания? - спросил вдруг Костя.
  - Для остальных с корабля доставили еще перед облавой, а у вас, Костя, редкая группа, пришлось брать донора, - ответила она, кивнув в сторону Влада.
  - Спасибо, - признательно глянул Костя на Влада, тот вяло отмахнулся.
  Костя понял, почему у капитана охраны такой усталый вид. И сама облава была нелегким делом, так еще... Похоже, Влад на одних нервах держится. Оксана явно пришла к такому же выводу. Она заверила капитана, что жизни Кости больше ничего не угрожает, и в категоричной форме отправила его спать в соседнюю комнату.
  - А вот Марата спасти не удалось, - прошептал Костя, когда Влад ушел.
  - Он получил слишком много яда, - покачала головой Оксана, - а иммунитета, как у Аслана, у него не было.
  - Его тоже отправите на орбиту или здесь кремацию произведут?
  - На орбиту. С ним прилетели жена и ребенок. Это первая жертва с нашего рейса. Будем всем кораблем провожать в последний путь.
  - Боюсь, еще будут жертвы, - вздохнул Костя. - Эта планета сурово принимает людей.
  - Здесь многие - добровольцы, - пожала плечами Оксана, - мы знали, на что шли. Земля перенаселена. Благодаря космической программе утихли политические распри. Это уже победа. А Новую Эру мы еще приспособим для жизни.
  7. Аслан
  Едва оправившись после укусов, Костя вернулся на корабль. Он не любил приносить в семью дурные вести, но судьба Аслана беспокоила его не на шутку. У него сердце сжималось при мысли, что он здоров, а мальчик на грани жизни и смерти. Словно Костя виноват в его бедах, не уберег, не защитил, вышел из боя, свалил свою работу на плечи совсем еще ребенка.
  Чтобы Элен не приняла его дурное настроение на свой счет, Костя рассказал ей все, но только после того, как выяснил у нее результаты ее проверки. Вести были радостные, жаль, что в ответ пришлось поведать совсем другую историю. Элен была неглупой женщиной. Она хоть и ужаснулась, осознав, что ее любимый лишь чудом избежал смерти. Но правильно поняла, почему он переживает. Костя был серьезным взрослым мужчиной, привыкшим держать удар и брать ответственность на себя. И в данной ситуации не находил себе оправданий, хотя его вины не было совсем. Однако уверять Костю в этом, было без толку. Нужно было направить его энергию в нужное русло. Элен предложила ему навестить Аслана.
  К больничному блоку они отправились вместе. Оксана не могла их порадовать добрыми вестями, но была не против посетителей. Костя зашел в палату к мальчику, а Элен осталась поговорить с Оксаной.
  Аслан был бледен, дыхание его почти не ощущалось, но количество приборов, присоединенных к его телу, было минимальным. Значит, почти все жизненно-важные системы работают самостоятельно. Но почему он не выходит из комы? За его спиной чуть слышно вошли Элен и Оксана.
  - Я правильно понял, что он сам дышит, и все остальные органы у него функционируют? - тихо спросил Костя.
  - Да, - так же тихо ответила Оксана, - ему нужна только капельница с питательным раствором. Словно он не в коме, а спит летаргическим сном. Странная реакция на яд. Мои попытки разбудить его ни к чему не привели.
  - А его родители?
  - Он сирота. Мне Влад рассказал. Всю его семью уничтожили змеи. Поэтому Аслан их так ненавидел.
  - А не могло быть такое, что они хоронили живых? - озвучил Костя кошмарную мысль.
  - Я говорила с Сергеем на эту тему. Он знает о летаргии и всегда лично констатировал смерть. Возможность ошибки исключает. Подспудно он всегда ожидал чего-то подобного. Книги здесь читают. Кстати, и в данном случае именно Сергей первым предположил летаргию.
  - Аслан... Что за имя? Что-то знакомое... - проговорил Костя, пытаясь поймать за хвост какую-то ускользающую мысль, возможно, важную.
  - Волшебный лев из сказки, вроде, - неуверенно произнесла Элен.
  - Пытались его защитить таким образом?
  - Похоже на то. Может и предрассудки, но он пока жив, и это удивляет, - рассудительно сказала Оксана, - и вообще он необычный мальчик. Сергей говорит, что зелье, которым они лечат от яда змей - изобретение Аслана.
  - А как же они раньше лечились? - изумленно воскликнул Костя.
  - Сергей использовал сыворотку с Земли. Лишь когда вещества для ее изготовления подошли к концу, стал подыскивать замену среди местных трав. Родители Аслана были его учениками. Они брали сына в походы за травами. Сергей не возражал. Смышленый малыш порой находил что-то редкое. Однако в пять лет мальчик пропал. Вся община вышла на поиски, но за лето его не нашли. А в начале осени убитые горем родители вдруг увидели сына на пороге дома. Он был худ, изможден, а в руке держал пучок растений. Сказал, что его укусила змея, он убил ее своим ножиком, кушал эти травки и спал в норе. Из них теперь и делают зелье.
  - Думаете, у мальчика это не первый подобный сон?
  - Вероятно, иначе это звучит, как бред или сказки.
  - Сказки, значит? Может, и лечение попробовать из сказки?
  - Боюсь, я этому не обучена, - растерянно и удивленно глядя на Костю, сказала Оксана.
  - Может и глупость, - рассеянно сказал Костя и вышел.
  Оксана в недоумении посмотрела на Элен. Та развела руками, изумленная не меньше врача.
  Костя засел в библиотеке, изучая статьи по летаргии. Он часто заходил проведать Аслана, но его состояние не менялось. Однажды с ним пришла Катюша. Она уже слышала про загадочного мальчика, и попросила отца взять ее с собой. Войдя в палату, Катя присела на стул и долго смотрела на Аслана.
  - Он же просто спит, - неуверенно произнесла она.
  - Похоже на то, - вздохнув, согласился Костя, - но такой сон может длиться годами, и никто не знает, как выводить людей из этого состояния.
  - Словно спящий принц, - зачарованно произнесла девочка.
  Поддавшись порыву, она подошла и поцеловала Аслана в губы. Костя слегка обалдел - ей же только двенадцать. И откуда дети успевают подобного нахвататься? Конечно, ее жест ничего не дал.
  - Наверно, я еще маленькая и совсем не принцесса, - разочарованно произнесла она.
  - Ну, если следовать канону, - прочистив горло, сказал Костя, - то должно быть все наоборот. Наверно поэтому и не действует.
  С того дня Катюша навещала Аслана каждый день после школы, она и уроки делала в его палате. А еще она взялась ему читать, так как слышала, что во сне даже языки можно учить. Оксана не препятствовала ее экспериментам. Как врач, она была уверена: все, что не вредит, может принести пользу. А в данном случае это действительно могло сработать, кто знает, какой крючок может вытащить ее пациента из мира сна.
  Костя, напротив, был вынужден на время прекратить посещения Аслана. Жизнь не стояла на месте, и множество дел требовало его участия. К тому же он странным образом успокоился, когда к заботе о мальчике подключилась Катюша.
  8. Переселение
  Перевозить обитателей Купола у Моря в новый дом решили наземным транспортом. Грейдер уже успел проложить черновую колею для будущей дороги. Машины вполне могли по ней пройти. Большую часть скарба люди оставляли в старом куполе. В частности, пластиковой мебелью их новое жилище было обставлено в полном объеме.
  Грузовые челноки спустили с корабля запчасти для сотни автобусов-внедорожников, подозрительно напоминающих бронетранспортеры. Роботы собрали их в гараже нового купола. На этом транспорте была повышенная теплоизоляция, стояли мощные установки климат-контроля, кнопки экстренного реагирования при авариях и другие системы безопасности. На Земле учли особенности местного недружелюбного климата.
  Илья славился умением организовать людей, не подвел и в этот раз. Сам он с семьей оставался в Куполе у Моря. Будучи Старейшим, он не мог бросить свою общину. Остальные делали выбор добровольно. Перебирались целыми кланами. Желающих набралось почти девяносто тысяч человек. Илья собрал группу переселенцев и убедил их выбрать себе Старейшего.
  Переезд стартовал с началом летнего периода. В каждый автобус умещалось сорок человек с багажом. Грузиться начинали еще ночью. Илья организовал несколько бригад грузчиков в помощь переселенцам. В сутки каждая машина делала по два рейса. Управляли техникой земляне.
  Костя с Гришей отвечали за транспорт в этой операции и в период сборки машин и переезда жили в новом куполе. Они собрали на корабле команды волонтеров для помощи переселенцам в разгрузке и обустройстве на новом месте. Но завершить переезд за лето не удалось, слишком короткое оно на Новой Эре. Захватили кусочек осени, совсем маленький. До основных холодов перевезли всех желающих, благодаря слаженной работе людей.
  9. Технические работы
  Потянулись серые будни. Когда идет незаметная работа тысяч людей, проявляющаяся лишь краткими сообщениями: 'Достроен новый купол' или 'Произведен запуск новой линии завода' или 'Найден один из элементов таблицы Менделеева в свободном доступе, организована его добыча'. Новая Эра не слишком отличалась от Земли в плане состава атмосферы, почвы, воды. Ее недра изобиловали полным набором веществ, необходимых человеку для производства всего, к чему он привык.
  Помимо разработки недр и постройки объектов, техники продвигали проект по созданию искусственных солнц. Для начала отремонтировали космолет-разведчик. Потом на всех трех кораблях установили солнечные батареи. Днем они поворачивались к солнцу, а ночью к планете, отдавая накопленную за день энергию. Для этого пришлось синхронизировать движение кораблей так, чтобы они всегда находились над континентом, где поселились люди. В итоге удалось немного поднять ночную температуру.
  Благодаря тому, что перепады температур были сглажены, биологи сумели высадить некоторые виды кустарников и хвойных деревьев, специально выведенных пород, устойчивых к скачкам температуры. Они успешно пережили пару местных годовых циклов, которые проходили здесь за тридцать шесть дней. Была надежда, что и дальше не погибнут. Тем более, что их активно размножали. Потихоньку люди осваивались на этой планете.
  Сначала техники мотались с орбиты, контролируя разные участки работ. Но три месяца пролетели быстро, и корабль опустел. Теперь уже на орбиту устраивались командировки за оборудованием и материалами. Костя с Гришей вынуждены были ждать своей очереди, чтобы приступить к работам. Для их наземных объектов также нужны были строительные роботы. Но все когда-то заканчивается, пришло время и для автоматической транспортной системы.
  В целом монтаж АТС в условиях Новой Эры не был сложен. Объектов немного, оборудование привезли с собой - это как конструктор. Трудности были с логистикой. Приходилось ждать благоприятных часов и дней для передвижения, ведь даже климат-контроль плохо справлялся с пиковыми нагрузками. Зимой старались не ездить даже после создания искусственных солнц.
  Блоки системы монтировали роботы, но проверяли люди. Часть объектов строили на открытой местности. При них делали технические купола с полным жизнеобеспечением, но в мороз они слабо защищали. Однажды зимой Костя провел в такой конуре ночь. Забарахлил один из роботов. Костя выехал на объект. Пока копался в электронике, стемнело. Службы спасения в этом районе еще не работали, и ехать одному в ночи было опаснее, чем ждать рассвета на месте. Ночью Костя не давал себе уснуть, он ходил из угла в угол, и это его спасло, ведь температура в его крохотном укрытии еле держалась выше нуля.
  Кнопки экстренного реагирования при авариях настроили под условия Новой Эры еще на Земле. Их ставили на транспорт при сборке. Технические и диспетчерские центры создавались в куполах. Костя мотался между ними и на орбиту для проверки систем связи. Вертолетные ангары Службы спасения пристроили к куполам, расширив гаражи. Вертолеты доставили на планету вместе с оборудованием для системы АТС. Первые колонисты привозили эти машины для исследований. Но за сто восемьдесят лет они вышли из строя.
  Были проблемы с персоналом, обычные для колоний. Спецификация профессий здесь узка и закладывается рано. И везде идет борьба за рабочие руки. Набирали сотрудников с бору по сосенке. Со временем система АТС стала получать персонал так же, как и другие службы. Но, например, в Куполе у Вулкана пришлось заново наладить школьное обучение, рассчитанное на восемь земных лет. И ждать пять земных лет, пока выучились школьники, ориентированные на различные службы АТС.
  Однако, как часто бывает, играл роль и человеческий фактор. Так вышло с поиском помощника для Кости. Гибель Марата привела к кадровой перестановке среди техников, и Костя остался без напарника. В одиночку тянуть работу было нелегко, и он уже совсем отчаялся. Как вдруг на пороге его дома нарисовался Артем Кудров. Ему наскучила воинская служба в Куполе у Моря. Добившись руки Тамары, он подал в отставку, и вместе с женой явился пред Костины ясные очи. Конечно, получить вместо опытного технаря в помощники простого вояку, который ни бельмеса в системе не смыслит, было не здорово. Но Артем оказался не только весельчаком и балагуром, но еще и сообразительным малым, к тому же, обладал недюжинной силой. И вскоре Костя обнаружил, что с Кудровым дело спорится даже эффективнее, чем с его предшественником.
  10. Отшельник
  Костя любил свою работу, в том числе и за то, что она никогда не бывала скучной и рутинной. Каждый день приносил какие-то сюрпризы, бывали среди них нежелательные, но, к счастью, чаще приятные или интересные. Однако как-то произошло нечто столь невероятное, что перевернуло все представления людей о планете, ставшей для них домом.
  В тот день Костя с Артемом следили за сборкой очередного объекта системы в горах, расположенных между Куполом у Вулкана и Куполом у Пресного Моря, ближе к последнему. В этой горной гряде также встречались вулканы, и кое-где из-под земли били гейзеры. Пока строительные роботы возились с очередной партией запчастей, привезенных Костей и Артемом, те отправились прогуляться до одного из вулканов. По пути сюда они заметили место, откуда регулярно бил горячий источник. И решили устроить к нему экскурсию.
  По ущелью шла довольно ровная тропинка. Была середина лета, и они часто замечали различных животных. То спикирует в свое гнездо в расщелине скалы птица, похожая на сокола, неся в когтистых лапах зверушку, вроде ондатры. То волк выберется из пещеры и отправится охотиться на кроликов, в изобилии водившихся в предгорьях.
  Выбравшись из ущелья, за уступом скалы они увидели гейзер, бивший довольно высоко и с завидной периодичностью. Но не он завладел их вниманием. Из источника набирал воду в походный котелок крепкий старик. На вид ему было не менее семидесяти лет. Одежда сшита вручную из кроличьих шкурок, из них же сплетены сандалии. Длинные спутанные седые волосы, усы и борода дополняли образ отшельника.
  - Уж, ни Даниил ли свет Тимофеевич перед нами? - пораженно пробормотал Артем.
  - Это сына Императора так звали? - во внезапном озарении выпалил Костя.
  Старец услышал и поднял на них взгляд. Смотрел он сурово, но враждебности не выказывал. Друзья поспешили подойти к нему поближе.
  - Здравия желаю, мил человек. Случайно не Даниилом Тимофеевичем вас кличут? - в своей манере завел беседу Артем. Костя негласно уступил ему инициативу, поскольку отец Артема предположительно знал этого человека, и им проще будет наладить контакт без его, Кости, участия.
  - Давно уж меня никто никак не кличет, - угрюмо пробормотал отшельник. Он говорил, сильно заикаясь, словно почти потерял навык речи, и пугаясь звука собственного голоса. Когда он открыл рот, стало заметно, что он сохранил зубы в довольно большом количестве. В их куполах многие старики его возраста уже ходили с зубными протезами.
  - А я - Артем Кудров, к вашим услугам, - когда Артем произнес свою фамилию, старик вздрогнул.
  - Уж не Бориса ли сынок? Похож.
  - Угадали, - улыбнулся Артем, - а со мной Костя Головин из второго рейса колонистов. Они пару лет назад прибыли.
  - Знаю.
  - Откуда? - хором удивленно спросили Костя и Артем.
  - Так Луны у Новой Эры отродясь не бывало, а год назад целых три штуки появилось, и почти сразу ночами теплее стало.
  - А! Так это искусственные солнца. Мы их соорудили из трех звездолетов, что сейчас на орбите вертятся, - пояснил Артем.
  - Я понял. Раньше две маленьких точки в небе ходили, теперь пропали.
  - А вы ночами на небо любуетесь? Не холодно ли?
  - Летом терпимо. Как батюшка-то поживает?
  - Увы, скончался он три года назад, не дождался землян.
  - Прими соболезнования. Знавал я его. Хороший был человек.
  - Спасибо на добром слове.
  - Что ж, гости нежданные, позвольте вас в дом пригласить.
  - С превеликим удовольствием! - честно ответил Артем. - Не скрою, очень нам интересно, как вы в одиночку сумели выжить на нашей сказочной планете.
  - Непросто. Но, так уж и быть, покажу и расскажу.
  Отшельник повел их по едва заметной тропинке вверх к вулкану. Вскоре они подошли к входу в пещеру, завешенному большим полотном из волчьих шкур. Гости кинули на занавесь такой уважительный взгляд, что старец решил дать пояснения.
  - Пока молод был, нередко охотился на пещерных волков, да и сами они нападали. Теперь знают, что со мной шутки плохи.
  Пока он это говорил, они зашли в обширную пещеру. Воздух в ней был сухой и теплый. У стены, за которой предположительно дремал действующий вулкан, стояла палатка из аварийного запаса Купола у Моря. Даниил Тимофеевич откинул дверцу, и они зашли. По центру палатки валялись звериные шкуры, из-под которых местами проглядывал засаленный надувной матрац. На крючке висел самодельный лук. Дуга его была согнута из тонкой нержавеющей металлической трубки непонятного назначения, а тетива сплетена из каких-то нитей. Возможно, отшельник пустил на нее остатки одежды, которая была на нем при побеге. Все стенки палатки были обтянуты бечевкой, на которой сушились травы. Костя вспомнил, что сын Императора был помощником врача. В углу они заметили стопку самодельной глиняной посуды и плитку из походной кухни, которая входит в аварийный комплект каждого купола. Старец сразу поставил на плитку котелок с водой из источника и осторожно опустил в него пяток крупных яиц. Сам уселся на матрац и сделал приглашающий жест. Гости осторожно, чтобы ничего не задеть, опустились прямо на пол палатки.
  - А как пищу добываете? - спросил между тем Артем.
  - На кроликов силки ставлю, яйца птичьи иногда удается достать. Трудно, конечно, стало за ними лазать. Да, горное озеро недалеко есть, рыбу ловлю в сети. Потом что-то в источнике варю, а часть удается на плитке приготовить, ее солнечные батареи еще работают.
  - А зимой?
  - За лето себе на холодный период заготавливаю. А в последнее время ловлю себя на том, что почти в спячку впадаю на эти двадцать дней, словно пещерный волк.
  - Как же вы сумели избежать цинги без витаминов?
  - А травы на что? - отшельник махнул рукой на стены палатки, - я же врачом был, а здесь любой врач - лекарь. И местные травы хорошо изучил. Летом спускаюсь в предгорья и собираю. Определенным образом каждую обрабатываю, и делаю из них отвар. У меня от всех хворей лекарства есть.
  - А как вам удалось найти это жилище? Старики сказывали, что вы почти зимой ушли.
  - Повезло, - буркнул старик. - Знаешь ведь, что за мной погоня была?
  - Я о ней слышал, как о спасательной экспедиции, - заметил Артем.
  - Да как не назови. Не мог я дальше среди людей жить, не мог в глаза им смотреть после того, что отец учудил. До Купола у Вулкана добраться и не надеялся. Среди холмов ветер и мороз буйно лютуют. И в машинах-то обогрев зимой не справлялся. А среди гор вулканы есть, тут сама земля греет. Вот и решил - или сгину, или докажу, что и без куполов на этой планете выжить можно. Хоть так пользу людям принесу.
  - Значит, прав был отец. Ваш побег - это взвешенное решение.
  - Конечно. Я его заранее готовил. У меня в укромном месте уже все снаряжение было припасено. Как только все на штурм отвлеклись, я и ушел. До ночи успел большое расстояние покрыть. Переночевал в палатке среди холмов и понял - надо пещеры искать. На ветру даже такое чудо техники из термостойкого материала не выдерживает, а обогрев плиткой быстро ее разряжает. Как рассвело, снова пустился в путь. Погоню заметил только через сутки уже с высоты предгорий. Тогда погода ясная стояла, далеко видно было. Купол как на ладони, и от него черные точки поползли. Не меньше десятка. Многовато на меня одного. Пришлось петлять, заметать следы. Двое суток на это убил. Но только время зря потратил, потом метель началась, все снегом занесло. И я заблудился. Где ни пытался к кратеру подняться, все в непролазные места утыкался. Уже ночь скоро, а до вулкана никак не добраться, и нигде ни одной пещеры не попадалось. Даже норы все замело.
  Рассказывал Даниил Тимофеевич неспешно, оттого заикание его не так сильно ощущалось, а перед глазами гостей вставали яркие картины.
  - Думал уже палатку ставить, где придется. Как вдруг на меня пещерный волк бросился. Мы с ними редко встречались, чаще нас крокодилы из прибрежных скал своими посещениями баловали, но реакция у меня была неплохая. Убил я его. И тут выяснилось, что это волчица. Пошел я по ее следу и вскоре вышел на эту пещеру. Оказывается, я круги вокруг вулкана нарезал. Вошел сюда, и слышу писк. Трое волчат новорожденных в уголке возятся, пищат. Выходит, мамаша на меня напала, чтобы их защитить или накормить. Но я обрадовался. Знал, что можно их приручить, а мне товарищи были нужны.
  - И при этом вы охотились на их собратьев?
  - Ну да. Они и сами частенько пожирают свою родню, если им удается кого-то завалить. Вроде и на Земле так было. А здесь они и стаями не собираются. Одиночки, в основном.
  - А сейчас вы один?
  - Да. Поначалу я их разводил, но срок жизни у них небольшой, да и гибли они, бывало. Иногда пополнение в свое волчье семейство добывал, охотясь на волчиц. Последний, Дружок, месяц назад издох. Раньше я бы себе еще одного раздобыл, но теперь стар стал. Уже ни волчицу одолеть не смогу, ни вырастить волчонка не успею. Так зачем приручать? Чтобы потом его сородичи убили? Они с человеком совсем расслабляются.
  - Вы относитесь к этому, как сочтете нужным, а я вот что скажу, - серьезно произнес Артем. - Отца вашего, несмотря ни на что, люди часто добрым словом поминают. Ведь он полную модернизацию техники у нас провел. Не сделай он этого, не факт, что мы дотянули бы до прилета землян. А вас теперь вообще героем считать будут. От имени всех жителей Новой Эры я приглашаю вас вернуться к людям.
  - Привык я уже без людей жить. Да и то, что люди забыли, я-то помню. И стариков отравленных, в том числе твоего деда, между прочим. И всех погибших при перевороте мне никогда не забыть. Мы ведь со многими выросли. Так что, спасибо за приглашение. Чувствую я, что оно от чистого сердца. Но мой ответ - нет. Здесь помирать останусь.
  В тот раз Костя с Артемом отступили. Они снабдили отшельника новой плиткой, одеждой, запасом консервов и другими нужными вещами. И вернулись в купол. Потом друзья еще пару раз заглядывали к старику, пытались уговорить, но все безуспешно. Даже Илья как-то сподобился посетить старца в надежде переубедить его. У них случился долгий разговор, но и Старейший не преуспел в стремлении вернуть упрямца в родной купол. И тут вмешались силы природы.
  В Службу спасения Купола у Моря поступил сигнал с объекта в горах, при постройке которого Костя с Артемом наткнулись на Даниила Тимофеевича. Кто-то проник на объект. И следящая аппаратура сообщила об этом. Костя с Артемом в этот день работали в местном гараже, и конечно вызвались лететь на объект, за который несли ответственность. Когда летчик поднял вертолет в воздух, они посмотрели в сторону гор и тревожно переглянулись. Вулкан дымил, по его склонам неслись потоки лавы вперемежку с водой из горного озера. Куполу ничего не угрожало, он располагался на холме и почти в ста километрах от вулкана. Может, только пеплом припорошит. А вот отшельника надо было срочно спасать.
  Посадить вертолет у пещеры не было никакой возможности, поэтому сели на площадке у объекта АТС. Костя с Артемом рванули к ущелью, но тут их окликнул Даниил Тимофеевич. Он бежал от объекта к вертолету с маленьким волчонком на руках. Зверек был сильно обожжен, но еще живой. Без слов они быстро загрузились и сразу поднялись в воздух. В эту секунду, землю сотряс мощный подземный толчок, и поток лавы понесся четко на то место, где только что был вертолет. Из иллюминатора они наблюдали, как станцию АТС накрыл огненный язык.
  Артем достал дорожную аптечку, и вместе с отшельником занялся волчонком. По прилету его сразу передали ветеринару. Артем и Костя сообщили актуальную информацию о катастрофе соответствующим службам, и, наконец, все смогли перевести дух. За кружкой дымящегося чая Даниил Тимофеевич приступил к рассказу.
  - Я нередко мимо вашего объекта ходил по своим делам, и все думал, случится что страшное, помощь смогу позвать. Я хоть в технике и не силен, но уж способ послать вам весточку нашел бы. В последнее время жарко стало от вулкана, а это признак нехороший. Как-то утром вышел я из своего логова, смотрю - дымит великан. Понял я, что время извержения пришло, и мне поторопиться надо. Побежал к гейзеру, чтобы до вашего объекта добраться. Только я его миновал, затряслась земля и вместо гейзера из-под земли лава рванула. Я упал и чуть к потоку не скатился, но сумел зацепиться. Гляжу, а на краю ущелья надо мною волчица с этим малышом в зубах. И никуда ей не деться, со всех сторон огненные реки. Заметила она меня, в глазах животный ужас, но и какая-то надежда что ли. Тут потоки вокруг нее расширяться стали, того гляди снесут. Она заметалась, потом обреченно подбежала к краю ущелья и выпустила волчонка. Он полетел вниз, я его схватил почти над лавой, он паром обжегся. Глянул я наверх, а матери его не видать уже, небось сгорела в огненном потоке. Побежал я по ущелью, там еще было безопасно. Спешил изо всех сил, понимал, что это ненадолго. Когда ворвался на объект, по ущелью уже неслись потоки воды из озера. Они смешались с огнем, и все паром затянуло. Вроде, объект в стороне, но надолго ли? Я начал нажимать все кнопки, какие видел, дергать все что можно. Как звук вертолета услышал, выбежал. Дальше вы знаете, - Даниил Тимофеевич умолк, и стало понятно, что он держался их последних сил. Артем с Костей устроили его на отдых, и сообщили о новом жильце Старейшему.
  В Куполе у Моря отшельника встретили радушно, а новые подробности добавили старцу еще больше уважения. Волчонка вылечили быстро. Даниил Тимофеевич, не мудрствуя лукаво, дал ему привычную кличку Дружок и окружил любовью и заботой. Однако в родном Куполе у Моря старик чувствовал себя неуютно. Поэтому попросил Костю и Артема перевезти его в Новый Купол, где они жили со своими семьями. Друзья охотно выполнили его просьбу. Так было больше шансов, что старый бродяга не уйдет снова в горы, когда вулкан перестанет дымить.
  Новый Купол тоже находился на берегу Пресного Моря, но на триста километров дальше от горной гряды. Колонисты второго рейса, которые в основном его населяли, были рады отшельнику. Грише пришла в голову идея, занять старца обучением молодежи. Даниил Тимофеич имел бесценный опыт выживания вне куполов на Новой Эре и эту науку он стал преподавать детям. Его уроки пользовались популярностью, и сам старец неожиданно для себя втянулся в это дело. Он понимал, что советы в будущем пригодятся, чтобы спасти жизнь кому-то из этих ребят. Благодаря хорошей генетике, сын единственного Императора Новой Эры прожил среди людей еще много лет, и уже никто не вспоминал о причудах его отца.
  11. Мирная жизнь.
  С первых дней высадки не только технические работы пошли полным ходом, но и обычная жизнь начала обретать свои черты.
  Когда был построен Новый Купол, Костя с Элен и Катюшей переселились с корабля в трехкомнатные апартаменты. Через полгода после переезда на планету у Катюши появился братик Иван. Старший сын Кости Дима с его внуком Пашкой поселились в соседней квартире. Гриша тоже выбрал жилище неподалеку. Для своих лет он был в прекрасной форме и в скором времени даже надеялся обрести свою семью. Помощница главного врача Анна, легкая и смешливая, в свои сорок пять была куда как хороша собой. Григорий сам молодел в ее обществе, поражая ее филигранными комплиментами и рыцарским отношением. Муж Анны умер от рака на Земле еще в двадцать первом веке. Детей у нее не было. И она решилась на криозаморозку в надежде найти новое счастье на далеких мирах. Ухаживания Гриши льстили ей, и разница в возрасте никак не мешала им наслаждаться обществом друг друга.
  Диме сложно было растить внука в одиночку. К тому же он работал, настраивая роботов для теплиц. Конечно, Пашка немало времени проводил в детском саду, но иногда Дима просил помощи у Элен. И та охотно соглашалась. Пашка ей нравился, и Костя с Катюшей любили малыша и занимались с ним в свободное время. Элен поражало, как мастерски Костя умеет общаться с детьми. Однажды Дима собрался в соседний купол. Он привел Пашку к родным. Поужинав, они решили уложить детей, чтобы Дима мог спокойно уйти. Катя пошла в свою комнату, Элен кормила Ваню, а Пашка играл с интерактивным зверьком Фёрби. Костя увидел его и воскликнул:
  - У Катюши был такой зверек!
  - Так это Катя и дала его Пашке, - спокойно пояснил Дима, - мама собирала ее в дальнюю дорогу очень тщательно.
  - Вставай! Вперед! Еда зовет! - закричал в это время Фёрби.
  - Ну вот. Опять ты его разбудил, - расстроился Дима, - Пашка, тебе спать пора. Как его теперь угомонить?
  - Давай его мне. Я укачаю, - предложил Костя.
  Паша с интересом протянул прадеду игрушку. Костя положил зверька на сгиб локтя, как младенца, и стал укачивать.
  - А вдруг приснится тортик, - сонно произнес Фёрби и захрапел.
  - Все, Пашка, теперь ложись тихо, а то разбудишь, - прошептал Костя.
  Правнук проникся серьезностью момента, лег и быстро уснул.
  Будить Пашу на завтрак довелось Косте. Он решил пошутить, вошел в комнату и продекламировал:
  - Вставай! Вперед! Еда зовет!
  Пашка повернулся к стенке, накрылся одеялом и сонно произнес:
  - А вдруг приснится тортик.
  Элен, наблюдая эту сцену, не могла удержаться от смеха. Рассмеялся и Костя. Потом подхватил правнука и расцеловал.
  Катюша с Элен жили душа в душу, что Костю бесконечно радовало. Катя старалась помогать молодой маме: сидела с братиком, убиралась. Однажды Элен сварила густой суп. За обедом Костя долго ковырялся в тарелке, не зная, как начать разговор, но все ж решился.
  - Дорогая, мне нравится, как ты готовишь, но сегодня суп густоват. Тебя не затруднит разбавить его к следующему обеду?
  - Конечно, сама вижу, что перестаралась.
  Вечером Элен пожаловалась на головную боль и легла спать сразу, как уложила Ваню. Утром Катюша убежала в школу, Костя пошел на работу. Вернувшись из школы за час до обеда, Катя решила помочь Элен. Она знала, что Элен с сыном у врача и разбавить суп уже не успеет. Катя долила в суп воды и прокипятила. К приходу родных, она уже разливала первое по тарелкам. Поболтав в супе ложкой, Костя смущенно произнес.
  - Теперь перекос в другую сторону, а хотелось бы золотую середину.
  - Прости, папочка, - огорченно сказала Катюша, - мне не хватает опыта, вот я и перестаралась, когда разбавляла.
  - Ты разбавила суп? - изумленно воскликнула Элен.
  - Ну, да. Я хотела тебе помочь, - виновато промолвила Катюша.
  Элен сложилась от хохота, и сквозь смех выдавила.
  - Я его тоже утром разбавила.
  Дружно они жили. Катюша не прекращала посещать спящего Аслана, которого Оксана забрала с корабля, переезжая в этот купол. В состоянии юноши уже почти два земных года не было никаких изменений. Но однажды произошло невероятное.
  Впрочем, по порядку. Катюша поехала с классом в купол биологов на экскурсию. Она увлекалась живой природой, собираясь в дальнейшем учиться по этому направлению. Конечно, ей было интересно посмотреть на хвойный лес. Ведь это был первый лес, который удалось высадить на Новой Эре. К назначенному часу автобус не вернулся назад. Костя связался с биологами. Те сообщили, что дети от них уехали вовремя. Летний период уже закончился, и ночью было до минус сорока градусов по Цельсию. Костя ринулся звонить в Службу спасения, которая уже была организована.
  Там были в курсе и занимались эвакуацией. У водителя случился сердечный приступ прямо на ходу. Автобус слетел с дороги и перевернулся. Водитель сразу скончался, а дети получили различной степени тяжести ранения, многие были без сознания. Кнопка экстренного реагирования при авариях сработала. Служба спасения была оповещена мгновенно. Но время поджимало - раненые могли еще и замерзнуть.
  Двое одноклассников Кати погибли: один еще при аварии, а вторая от большого ума пошла домой пешком и замерзла, пока ее искали. Другие ребята отделались легко, скоро их выписали. А Катю с черепно-мозговой травмой ввели в искусственную кому. Наладив работу внутренних органов, ее стали выводить из комы. Тут процесс забуксовал - она не приходила в себя. Шел десятый день после аварии. Оксана с тревогой осматривала девочку. Вдруг в палату, как ни в чем не бывало, вошел Аслан. Кроме пижамы, в нем ничто не напоминало человека, провалявшегося в больнице два года.
  - Вы закончили, Оксана? - словно хирург у ассистентки спросил он.
  - Да, - врач оторопела, ей даже в голову не пришло возмутиться его тоном, и было странное ощущение, словно он имеет право так себя вести.
  - Прошу Вас, оставьте нас одних, - попросил он, и такая уверенность сквозила в его голосе, что Оксана снова послушалась этого юношу, как тогда со снадобьем от укуса змеи.
  Она вышла, прикрыв дверь, но оставила щель. Женское любопытство заставило ее приникнуть к ней глазом. Она потом рассказала Косте, как была спасена его дочь... когда он поклялся не выдавать тайну. Аслан подошел к Кате, встал на колени и поцеловал ее в губы, потом долго шептал ей что-то на ухо. Оксана боялась дышать, потеряла счет времени, а юноша все шептал что-то на ухо ее пациентке. Вдруг Катя открыла глаза, увидела Аслана и улыбнулась.
  - Ты меня поцеловал, и я проснулась? - чуть слышно спросила она.
  - Да. Ты сама придумала этот способ, - улыбнулся он в ответ.
  - Ты почувствовал? - зарделась девочка. - Почему же не проснулся?
  - Может, надеялся, что ты повторишь... или ждал случая разбудить тебя в ответ, - задумчиво произнес он, - я сам не знаю, от чего это зависит.
  - А я решила, что маленькая и потому не сработало.
  - Для Земли возможно, а на Новой Эре рано взрослеют.
  - Я заметила, - Катя смущенно отвела взгляд, что-то вспоминая, - местные ребята не стесняются показывать свои чувства, в отличие от тех, что прибыли на нашем корабле.
  - Тебя никто не обижал?
  - Нет. Была пара предложений, пришлось научиться говорить 'нет'.
  - Это легко объяснимо. Земля перенаселена, а Новой Эре не хватает людей. Моя мама... - голос его дрогнул, он опустил голову, - родила меня в пятнадцать.
  - Ты ее помнишь?
  - Мне было семь, когда родителей не стало, - его взгляд стал отстраненным, словно он унесся в дальние дали. - Те минуты навечно врезались в мою память.
  - Они погибли у тебя на глазах? - в ужасе произнесла Катя.
  - Змеи прорвались через ловушки ночью. Я проснулся от шороха, дернулся, мама сразу взяла меня на руки. Она тревожно к чему-то прислушивалась. Через мгновение вспыхнул свет, и я увидел, как отец кинжалом отсек голову змее, но на него тут же бросились сразу три гадины. Он отчаянно сражался, но враги были повсюду. Мама посадила меня на шкаф и кинулась на помощь папе. А я нащупал в кармане нож, которым убил змею... - он умолк, борясь с нахлынувшими эмоциями и подбирая слова.
  - Я знаю, когда ты был совсем малышом, то потерялся, мне папа рассказывал, - воскликнула Катюша.
  - Да. Влад с отрядом охраны пришел слишком поздно, папа был уже мертв, а маму не спасло мое противоядие.
  - А до тебя не добрались?
  - Не успели, - Аслан посмотрел на Катю. - Знаешь, я благодарен твоему отцу, что он сразу принял нашу точку зрения по поводу уничтожения змей, хотя кое-кто утверждал, что нельзя убивать животных.
  - Чушь! Это я, как биолог, тебе говорю. Даже на Земле, где над ними трясутся дальше некуда, существует правило: если хищник попробовал человеческой крови, он подлежит уничтожению.
  - Да, я читал об этом. Так, змей всех извели за эти два земных года?
  - Ты знаешь, сколько проспал?
  - Облава была 9 декабря 2575 года по земному летоисчислению. На календаре в моей палате отмечено 20 декабря 2577 года. Это ведь сегодня?
  - Да, верно. Ну, в вашем куполе этих тварей больше нет, но в горах папа их видел.
  - Твой отец храбрый. Во время облавы он бился наравне с нашими самыми отчаянными воинами.
  - Да, он такой, - улыбнулась Катя. - А ты в маму такой рыжий?
  - Нет, в отца, - хмыкнул Аслан. - У нас по мужской линии все рыжие. А мама... она была очень красивой. Ты похожа на нее, - обратив на Катюшу взгляд завораживающих зеленых глаз, произнес Аслан. - Можно тебя снова поцеловать?
  - Да.
  Второй поцелуй Аслана был совсем взрослый. Похоже, он имел некий опыт. Несмотря на смущение, Оксана решила, что пора вмешаться. Она что-то сдвинула за спиной, раздался скрежет. Юноша отпрянул, но бросил на дверь такой оскорбленный взгляд, что Оксана снова растерялась. 'Никогда я не пойму этого дикаря', - подумала она. Однако ее мучениям пришел конец, потому что Аслан поднялся с достоинством короля, коротко кивнул Катюше и церемонно произнес:
  - Благодарю вас, прекрасная леди. Позвольте откланяться.
  - Ах, милорд, я безумно рада вашему визиту, - в тон ему ответила чертовка, и оба рассмеялись.
  После чего Аслан беззаботно вышел из палаты. Оксана уже успела ретироваться от двери и мыла инструменты в кювете. Юноша кинул на нее пронзительный взгляд, но ничего не сказал. 'О, великий целитель, прости глупую женщину. Конечно, ты знаешь, что полезно моей пациентке, а что нет. Как я могла усомниться! - с иронией думала Оксана, мурлыча что-то себе под нос, - Ура! Два самых сложных пациента выздоровели в один момент'.
  Обследования показали, что Аслан здоров. Но он попросил его не выписывать, а взять в помощники. Оксана прекрасно его поняла. Катюшу еще не выписали, и сейчас у него были лучшие шансы добиться руки своей дамы. Ну как было можно ему отказать?!
  Аслан теперь часто навещал Катюшу, но они держали дистанцию, словно сговорились не смущать невольную дуэнью. Почему-то Оксана была в этом уверена, хотя у нее и в мыслях больше не было шпионить за ними.
  Когда же Катю выписали, Аслан остался жить при больнице, и лучшего помощника было не сыскать. Он не ассистировал, а именно лечил. Правда, его методы были выше понимания Оксаны. Будучи практичным человеком, она просто направляла к нему тех больных, которым остальной персонал больницы ничем не мог помочь. Такое разделение труда устроило всех.
  После аварии, в которой пострадала Катюша, Костя впервые крепко поругался с Гришей. Он считал, что надо форсировать введение беспилотного транспорта. А Гриша требовал последовательного решения задач. Костя и сам понимал, что начальник прав. Нельзя вводить следующий блок, толком не протестировав предыдущий. Но случай с Катей серьезно выбил его из колеи.
  Все свободное время Катя с Асланом проводили вместе. Юноша понимал, что ему необходимо догнать школьное образование. Учитель с радостью согласился помочь молодому лекарю освоить программу заочно. Он передавал Аслану задания и материалы через Катюшу, и та охотно объясняла непонятные вещи. Благодаря природной сообразительности и серьезному жизненному опыту, обучение шло семимильными шагами. То, что другие ученики осваивали за земной год, Аслан схватывал в течение трех периодов обращения Новой Эры вокруг местного светила. В результате он сумел сесть за одну парту с Катей уже к концу восьмого класса. Конечно, в его знаниях оставались пробелы, но он не упускал возможности восполнить их за счет чтения книг и изучения базы данных, а в некоторых областях он давал фору даже учителю.
  Взаимная симпатия Аслана и Кати между тем крепла все сильней. Мальчишки всегда засматривались на Катюшу. Хрупкая шатенка невысокого роста, глаза, как у олененка Бемби, только серые - она вызывала в кавалерах желание укрыть и защитить. Конечно, одноклассники Катюши встретили великовозрастного новичка без воодушевления. Но соперничать с Асланом никто не мог. Этот герой-змееборец, дикарь и искусный лекарь обладал такой аурой, что парни боялись его, как огня, а девушки таяли от одного взгляда. Впрочем, у них тоже не было шансов. Аслан никого, кроме Кати, не замечал. Вскоре даже до Кости дошло, что дочь выйдет замуж, едва достигнув пятнадцати лет. Эта мысль его здорово шокировала, но препятствовать и в голову не пришло. Он прикинулся удавом и флегматично стал готовиться к свадьбе.
  Куполов на Новой Эре теперь было достаточно. И молодым сразу после свадьбы дали двухкомнатную квартиру недалеко от Кости, Элен и Вани. Аслан явно берег целомудренность невесты. Их первенец появился после свадьбы в положенный срок. Катя успела окончить школу и даже поступить на практику к биологам. Став дедом Костя снова испытал шок. Конечно, он уже был дедом, но своих внуков никогда не видел, только правнука. И это просто взрывало мозг: правнук Пашка был старше внука Коли на семь лет. Гриша, тоже успевший жениться и стать отцом, успокаивал его.
  - Это еще что, мой сын младше своих двадцать раз праправнуков и ничего.
  12. Пробуждение. Дубль три.
  И вот АТС была создана, протестирована и введена в эксплуатацию. Костя ездил на объекты только, если выходил из строя какой-то блок. Сейчас он ехал в соседний купол для устранения аварии. Машина шла на автопилоте, а он читал книгу, не замечая ничего вокруг. Вдруг раздался мощный гул, все осветила яркая вспышка, в машину что-то сильно ударило, она слетела с дороги и покатилась под уклон, а Костя потерял сознание.
  Он снова очнулся в палате. И ощущения были, как после заморозки. Первой мыслью была классика жанра: 'Шо, опять?'. Но тут он увидел Гришу. Тот вроде не постарел. Но был встревожен, что понятно, учитывая самочувствие Кости. Болело все. Ах да, его здорово помяло, пока машина катилась вниз - вспомнил он.
  - Ты можешь говорить? - спросил Гриша.
  - Д-да, - попробовал Костя и удивился, - а почему?
  - После второй заморозки навыки речи возвращаются быстрее, мозг запоминает нужные механизмы.
  - Рассказывай.
  - Твою машину сбил метеорит, представляешь? Здоровая каменюка! Такую воронку пропахал! Как ты жив остался - науке неизвестно!
  - Блин! Часто же они падают!
  - Ну, не слишком. Вот в купол один попадал, как ты помнишь. Но чтоб в машину влететь - это вообще нонсенс.
  - И как я выжил?
  - Тебя снова заморозили, иначе не дожил бы до готовности своих органов. И я попросил повременить с оживлением.
  - Зачем?
  - Нам прислали предложение, ну... я не смог отказаться. Колонисты с Глизе667Сс хотят, чтобы мы создали для них АТС.
  - А сами?
  - Там англосаксы в основном. Они на Земле соорудили похожую систему, но работающую не в полном объеме. В итоге мы перевели всю Землю на наши стандарты. К тому же их техникам лететь даже чуть дольше, чем нам. Путь на их Эдем для нас немного короче.
  - А наши родные?
  - На семейном совете решили лететь все вместе.
  - Ух, ты! - обрадовался Костя, - но корабль нужен был Новой Эре.
  - А это новый корабль. Третий рейс колонистов прибыл после твоей встречи с метеоритом.
  - И на Эдеме есть все для сборки АТС?
  - У нас есть. Мудрые головы на Земле прислали все необходимое.
  - А что там за планета? - спросил Костя.
  - О, друг! У них эра динозавров!
  - Шутишь?
  - Нет. Поохотимся на Т-Рекса?
  - Ого! И долго нам лететь до этого Эдема?
  - Мы почти у цели. Выздоравливай скорее, лежебока. Гриша ушел, а Костя погрузился в легкую дрему. Сквозь сон ему привиделось, как на пустынную площадь заброшенного купола выезжает всадник на тираннозавре. Закатное солнце весело отражается в начищенном до блеска наконечнике его копья.
Оценка: 10.00*5  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Р.Прокофьев "Стеллар. Инкарнатор"(Боевая фантастика) А.Ардова "Брак по-драконьи. Новый Год в академии магии"(Любовное фэнтези) В.Старский "Трансформация 1"(ЛитРПГ) В.Свободина "Прикованная к дому"(Любовное фэнтези) А.Респов "Небытие Демиург"(Боевое фэнтези) М.Тайгер "Выжившие"(Постапокалипсис) А.Ригерман "Когда звезды коснутся Земли"(Научная фантастика) В.Соколов "Мажор: Путёвка в спецназ"(Боевик) В.Старский ""Темная Академия" Трансформация 4"(ЛитРПГ) М.Боталова "Невеста под прикрытием"(Любовное фэнтези)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Д.Иванов "Волею богов" С.Бакшеев "В живых не оставлять" В.Алферов "Мгла над миром" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Вектор силы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"