Гончар Мария: другие произведения.

Что делать, если ты дракон (1-18 глава)

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Peклaмa:

 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Обычный ученик обычной деревенской школы и его вполне обычные проблемы - уроки, домашние задания и вечные мечты о далеких каникулах. Жизнь, конечно, не самая веселая, но, по крайней мере, привычная. Однако достаточно всего одной из ряда вон выходящей случайности, чтобы все пошло наперекосяк. И вот внутри тебя вдруг поселяется незваная душа дракона, родная деревня превращается в обитель магов, и в довершение ко всему выясняется, что вероломная колдунья точит на тебя свой злобный острый зуб. Но как бы страшно ни было, юный парнишка должен отыскать ту самую могучую злодейку, ведь именно она является единственным ключом к его привычному, родному миру.


Глава 1. Драконья пещера

   Теплый солнечный луч озарил мое изможденное лицо, пробудив на нем легкую, но наполненную неподдельным счастьем улыбку. Я раскинул руки, медленно вознес их к небу и полной грудью вдохнул свежий летний воздух. Сердце ликовало и было готово выпрыгнуть из груди. Наконец-то свобода... Свобода! Закончилось мучительное ожидание, и серые дни, тянувшиеся бесконечно долго, теперь остались позади. Да здравствуют летние каникулы! Эта долгожданная пора наконец наступила! Вот и пришла радость ко всем ученикам моей школы! Прощайте, учебники, парта и классная доска! Нет больше никаких домашних заданий! Теперь-то можно полностью отдаться своим любимым занятиям! Интересно, они соскучились по мне так же сильно, как я по ним? И погода... Погода-то такая замечательная! Она так и шепчет сходить на озеро или прогуляться по лесу! Господи, как же хорошо...
   - Артем! - донесся откуда-то издали тоненький голосок. - Эй, Артем!
   Я обернулся на зов. Да это же мой младший брат Сашка! Бежит ко мне со всех ног. Наверняка его переполняют те же чувства, что и меня!
   - Братишка! - я призывно помахал ему рукой. - Пойдем на озеро! Искупаемся!
   Но мальчик ничего не ответил. Что это с ним?.. Чтобы Сашка да напрочь проигнорировал предложение немного поплавать и подурачиться в воде в компании своего горячо любимого брата? Где ж такое видано? Здесь что-то не так...
   - Артем! - мальчишка подбежал ко мне и что есть силы схватился за рукав моей футболки.
   - В чем дело, малыш?.. Ты чего такой взъерошенный?
   Вопреки всем ожиданиям, Сашка не спешил делиться со мной причинами беспокойства. Единственное, что я услышал в ответ на вопрос, - это свое собственное имя, которое тот вновь повторил. Несколько раз. Картину довершало то, что его ручонки нетерпеливо и настойчиво начали меня подергивать, как если бы брат выпрашивал у меня конфету, которую я на его глазах запрятал в карман.
   - Сашка, что случилось? - всерьез заволновался я. - Перестань меня трясти и объясни все нормально!
   - Арте-е-ем! Ну ты и соня! Просыпайся, кому говорят?! - последнюю фразу брат выкрикнул приказным тоном и толкнул меня в бок, явно не пожалев на это сил.
   Боже, ну что за дела? Разве можно так нагло и бесцеремонно вторгаться в чужой сон? Ни стыда ни совести!
   - Отстань, Сашка... - поморщившись, пробурчал я. - Нечего будить меня с утра пораньше... Да еще и на каникулах.
   Я пошарил рукой рядом с собой, пытаясь нащупать одеяло, чтобы укрыться им с головой, но так и не смог обнаружить ничего похожего на искомую постельную принадлежность. Постепенно я начал понимать, что одеяла на мне нет, и вообще подо мной не кровать, а стул. Я сидел за своим письменным столом, удобно уложив голову на руки. А под ними покоилась моя школьная тетрадь, раскрытая на странице с многообещающим заголовком "Сочинение".
   Безмятежность закончилась, парень, добро пожаловать в суровую реальность! Что-то мне подсказывает, что первые петухи прокричали уже давным-давно, а на дворе вовсе не лето... И предчувствие не обмануло.
   - Какое еще утро? Половина четвертого, - обиженным голосом произнес Сашка. - Нашел время спать. И до каникул, к твоему сведению, еще целый месяц.
   Да, не самое подходящее время для сна. Но чего еще было ожидать? Делать уроки так скучно! Особенно сейчас, когда весна на дворе, птички поют, солнышко пригревает... Наша деревенька кипит жизнью, а я сижу в своей комнате над сочинением на свободную тему и понятия не имею, о чем писать! И немудрено! С утра школа, после школы домашние задания, а там уже и сил ни на что не остается, разве что дойти до кровати и закутаться в одеяло. И угадайте, что мне после такого дня снится ночью? Правильно, все та же парта, те же учебники и те же преподаватели, читающие лекции, а то и задающие у доски вопросы, на которые я не знаю ответов. И такая жизнь изо дня в день. Какой уж тут простор для фантазии, когда в голове одна учеба?
   - Артем! - голос Сашки выдернул меня из потока страдальческих мыслей. - Пойдем в Драконью пещеру?
   - Что? Зачем?
   - Я хочу посмотреть, какая она внутри! Мама с папой наговорили про нее с утра кучу интересного и ушли на работу, а мне теперь не терпится увидеть все самому! Но я боюсь идти один...
   О как! Мой любознательный братишка захотел посмотреть пещеру. Что ж, вполне в его духе. Сашка всегда очень любил природу. С самого детства он мог часами перебирать камешки у реки или наблюдать за какой-нибудь букашкой. Позже появился интерес к облакам, закату, звездам... Брат постоянно лазил по горам и гулял в лесу недалеко от дома. Честное слово, в свои десять лет он знал этот лес лучше, чем кто-либо из нашей семьи, а возможно, и из всей деревни. И вот теперь его заинтересовала Драконья пещера. Это чудо природы находится всего в нескольких минутах ходьбы от нашего дома. Вход в ее глубины чем-то похож на раскрытую пасть дракона, за что она и получила свое название. Сам я в этой пещере никогда не бывал, но родители действительно хорошо отзывались о ней сегодня за завтраком. Возможно, было бы интересно прогуляться по ее коридорам. Когда-нибудь... Сейчас же у меня были совсем другие планы.
   - Прости, братишка, я не пойду, - уныло покачал головой я. - У меня еще полно домашней работы.
   - Ты только что спал, - скептически заметил Сашка.
   - Я не специально...
   - Верю, - кивнул брат. - Это все потому, что тебе жутко скучно! Брось ты свои уроки и пойдем прогуляемся по пещере!
   - Не могу, - вздохнул я. - Сначала нужно написать сочинение.
   - Ты сидишь над пустой тетрадью с того момента, как вернулся со школы. Все равно же не знаешь, о чем писать, - упрямо возразил брат и был прав. - А теперь забудь на минутку об учебе и представь: мы входим в пасть к огромному каменному дракону! Это ведь так интересно - посмотреть, какой он внутри! По крайней мере точно интереснее того, чем ты сейчас занимаешься. Пошли же, ну?
   Поколебавшись еще долю секунды, я согласился. Сашка говорил так заманчиво и убедительно, что я просто не мог сопротивляться. Да какое там "не мог"? Как будто у меня было желание сопротивляться! Больше всего на свете я хотел сейчас встать из-за стола, отбросить ручку в сторону и уйти. Куда? Да хоть в ту же Драконью пещеру, лишь бы подальше от тетради! А свою всевидящую совесть, попытавшуюся уколоть меня этим вечным "надо", я быстро успокоил мыслью о том, что, возможно, на прогулке у меня появится какая-нибудь идея для сочинения. И вот уже через пять минут, под звонкий лай нашего сторожевого щенка Тобика, мы вышли за калитку и зашагали по дороге к Драконьей пещере.
   Как же все-таки хорошо выбраться на улицу из душной комнаты! В такой погожий денек наша маленькая родина, уютная деревушка под названием Бринка, еще прекраснее, чем обычно. С одной стороны окружена пышным лесом, а с другой - живописными горами, у подножия которых течет речка с кристально чистой водой. Куда ни взгляни, глаз так и радуется! Причем в любое время года. Осенние ненастья и лютые зимние морозы - это не про нас. В Бринке всегда тепло, даже в самые холодные месяцы года. А летом и поздней весной, как сейчас, она и вовсе напоминает рай на земле. Это то самое место, в котором хочется прожить всю свою долгую размеренную жизнь. Неудивительно, что уже на протяжении многих поколений никто из жителей деревни даже не задумывался о том, чтобы хоть на время ее покинуть.
   Какой мир по ту сторону гор и леса мы знали лишь из книг, написанных в далеком прошлом. Авторами, по всей видимости, были основатели и первые поселенцы деревни, жаждавшие в те годы приключений да новых открытий. А может быть, и какие-нибудь заезжие искатели из добрых соображений или в благотворительных целях пожертвовали ребятам на отшибе целую кучу просвещающей литературы. Об этом остается только гадать. Признаться честно, описанная в книгах жизнь выглядела весьма интересной, но все местные все равно придерживались мнения, что наша Бринка намного лучше, краше и, несомненно, гораздо уютнее любого другого края на земле. Было, правда, в нашей деревне одно место, резко отличающееся от всех остальных, породившее множество мистических баек и легенд... и мы с братом сейчас держали путь именно к нему.
   Дорожка добежала до реки и уперлась в бревенчатый мостик, ведущий на противоположный гористый берег. Отсюда уже можно было разглядеть пещеру, чей каменный оскал даже издали вызывал странный и необъяснимый трепет в душе каждого, обратившего на нее свой взор. И чем ближе мы подходили к ней, тем сильнее чувствовалось ее непоколебимое величие. Огромные сталактиты нависали над входом, словно клыки непобедимого дракона древности. По ту сторону зубастой пасти чернела непроглядная тьма. Слышалось гудение и завывание ветра. Было такое ощущение, что это сама пещера дышит и разговаривает, словно перед нами возлежал самый настоящий живой дракон!
   Очертания дороги у подножия горы мало-помалу растворялись, и перед входом в Драконью пещеру едва заметная на каменистой почве тропа исчезла совсем. Мы с братом остановились перед приветливо раскрытой хищной пастью, и у меня по спине пробежали мурашки от мысли, что скоро нам предстоит шагнуть внутрь. Какая же она огромная! Длина самого короткого из десятка ее "зубов" вдвое превосходила мой рост, а парень я отнюдь не низкий. И это уже не говоря об остальных сталактитах и высоте самой арки! За рядом каменных сосулек виднелись грубые бугристые стены, будто тонущие во всепоглощающей вертикальной бездне. Из глуби пахло сыростью и тянуло холодом, в очередной раз напоминая нам, насколько это место отличается от любого другого уголка нашей маленькой уютной деревушки.
   Сашка поежился и взял меня за руку. Еще бы... Даже у меня, шестнадцатилетнего парня, внутри колыхнулось легкое чувство страха, что уж говорить о ребенке?
   Я включил фонарик, прихваченный из дома, и посветил в темноту. Тусклый луч несмело пробился сквозь черный занавес и скользнул по окружности пещеры, позволив нам оглядеть еще с полметра таких же неотесанных безлюдных стен.
   - Ну что, не передумал? - спросил я брата. - Идем дальше?
   Сашка шумно втянул ноздрями воздух, коротко кивнул и сделал решительный шаг навстречу тьме, утягивая за собой и меня.
   Поначалу мы шли медленно и осторожно, опасаясь при настолько тусклом освещении налететь на какой-нибудь камень или же провалиться в яму, но чем больше глаза привыкали к темноте, тем увереннее становились наши шаги. А заодно пропали и все страхи, настигшие нас перед входом. Вот уж действительно первое впечатление обманчиво!.. Драконья пещера, такая таинственно жуткая снаружи, оказалась внутри настоящим произведением искусства! Родители в своем рассказе сильно приуменьшили ее красоту. Хотя я и сам бы не смог описать ее лучше. Лишь увидев это потрясающее зрелище собственными глазами, можно было по-настоящему оценить его.
   Сказать, что пещера была прекрасна - значит не сказать ничего. Красота ее коридоров покоряла! С неровных стен и округлого потолка свисали миллионы сталактитов, дождем ниспадая к земле, они выстраивались в роскошные, хотя и весьма ершистые узоры. А с земли фигуристыми столбиками навстречу этим каменным сосулькам тянулись сталагмиты. Местами они соединялись друг с другом и образовывали то причудливые, то изящные колонны, то живописные арки. И самое главное - здесь все, от пола до колючего навеса, было усеяно кристаллами неизвестных мне пород самоцветов. Они искрились и переливались всеми цветами радуги, отражая свет фонарика и слабые солнечные лучи, попадающие сюда сквозь редкие расщелины. Казалось, что мы гуляем по звездной тропе, а вокруг нас бескрайнее космическое пространство со множеством созвездий и галактик.
   - Мы как будто в фантастический мир попали!.. - прошептал Сашка, зачарованно оглядываясь вокруг.
   - И не говори, - так же тихо отозвался я. - Не пещера, а прямо волшебный сон наяву.
   Играющие искорки тем временем уводили все дальше от входа. Мы шли не спеша и практически не разговаривая, а если и произносили отдельные фразы, то делали это шепотом, стараясь не нарушать величественного покоя этого места. Мой слух проникся тишиной и упоенно внимал каждому, даже самому незначительному звуку, на который в деревне я и вовсе не обратил бы внимания. Я слышал, как шорох от наших шагов эхом разносится по пещерным коридорам. Я слышал каждую каплю, упавшую с того или иного сталактита на каменный пол. Я слышал даже легкий ветерок, проникающий сюда сквозь узкие расщелины. И тут среди звуков подземелья я различил нечто новое - слабый плеск воды впереди.
   - О, кажется, озеро, про которое говорил папа, уже совсем близко, - Сашка в предвкушении потер руки.
   - Ты тоже заметил, да? - понимающе улыбнулся я.
   - Ага! Пойдем быстрее! Жду не дождусь, когда увижу его!
   О да! Я и сам хотел поскорее взглянуть на озеро, о котором так эмоционально рассказывал отец. А он, между прочим, не такой уж впечатлительный человек, чтобы с ребяческим восторгом во всех красках описывать обычную подгорную лужицу. Значит, зрелище действительно того стоило!
   Мы ускорили шаг и после пары-тройки поворотов увидели... свет! Длинный извилистый тоннель вывел нас в просторный грот, залитый голубоватым сиянием. Красота коридоров Драконьей пещеры уже произвела на нас неизгладимое впечатление, но вид, что предстал перед глазами теперь, не шел ни в какое сравнение с увиденным ранее.
   Меж расступившихся стен раскинулось широченное пространство. Его заполняли элегантные резные колонны таких замысловатых форм, что складывалось впечатление, будто бы к их созданию приложил руку талантливый скульптор с исключительным вкусом и умопомрачительной фантазией. Немыслимо высокий потолок со сталактитами уже больше напоминал потолок замка, нежели пещеры. Вокруг все по-прежнему мерцало неотразимыми кристаллами, сияющими, словно разноцветные звезды, но блеск их был иной. По-настоящему волшебный. И все благодаря тому самому загадочному озеру, разлившемуся посреди грота.
   На самом деле размеры озерца были весьма скромными (во всяком случае, по сравнению с его наземным деревенским собратом), да и никакими необычными формами водоем не отличался. Но вот сама вода!.. Ее зеркальная гладь, слегка подрагивающая от редких, падающих с потолка капель, так и притягивала к себе взор. Во-первых, такого нежно-бирюзового оттенка я еще никогда не встречал. А во-вторых, из глубин озера лучился завораживающий неоновый свет, отражением которого здесь и блистал каждый кристалл.
   Фонарик был уже не нужен, я погасил его и убрал в карман. А озерцо так и манило к себе. И не было желания сопротивляться его притяжению. Будто ночной мотылек, летящий на яркую лампочку, я приблизился к источнику света и опустился на колени рядом с ним. Мои пальцы сами собой потянулись к воде, коснулись и пробежались по поверхности. Неоновое сияние, будто откликнувшись на прикосновение, стало чуть ярче и послушно повторило путь, проделанный рукой.
   - Классно! - воскликнул Сашка, внезапно возникший рядом со мной. - А я думал, папа обманывал, когда говорил, что озеро в Драконьей пещере светится! Эй, Артем, смотри!
   Мальчик резко опустил обе руки в водоем, загреб побольше воды и от души плеснул содержимое ладошек вдаль к противоположному берегу. Дотуда "снаряд", конечно же, не долетел, но это и не было истинной целью братишки. Потревоженная вода разродилась тысячами ярко-неоновых брызг, пронесшихся фонтаном над поверхностью и оставивших за собой такую же ярко-неоновую дорожку.
   - Как тебе? - гордо вопросил брат.
   - Красиво, - усмехнулся я, одобрительно потрепав его по макушке.
   - Я еще не так могу! - довольно произнес Сашка, вновь наклоняясь к воде.
   Неожиданное появление братишки и его последующее поведение быстро вывели меня из легкого, приятного транса, в который я погрузился, как только сделал шаг в грот. Все-таки это потрясающее место! Надо бы найти здесь какую-нибудь вещицу, которую можно будет взять с собой на память. О том, что именно это будет, вопроса даже не возникало. Один из здешних кристаллов, разумеется! Благо, на земле их валяется великое множество. Выбирай какой больше нравится да уноси с собой на здоровье!
   Я поднялся на ноги и, оставив Сашку резвиться у воды, пошел вдоль озера, осматривая землю в поисках подходящего сувенира. Казалось бы, что может быть проще, чем взять себе первый понравившийся камень? А вы попробуйте приступить к делу - тут же поймете, насколько это нелегкая в действительности задача. Ибо все не то! Этот самоцвет слишком маленький... Этот некрасивый... Слишком тусклый... Цвет не тот... А этот вообще чем-то похож на свеклу, которую я терпеть не могу! Признаться, я и сам от себя не ожидал такой придирчивости, но мой кристалл должен был быть самым-самым.
   Поиски затянулись. Неизвестно, сколько времени я бы еще потратил на пустое ворошение пещерного пола, если бы краем глаза не уловил ярко-синий блеск буквально в нескольких метрах от себя. Слишком яркий, чтобы принадлежать одному из местных самоцветов.
   Что это?
   Не отрывая взгляда от привлекшей внимание точки, я приблизился к вещице и с интересом склонился над ней. Поразительно!.. Это все-таки камень. Но он не такой, как остальные... Он не просто блестит, отражая сияние озера, он... сам светится? Я поднял находку с земли, чтобы получше ее рассмотреть. Да, Драконья пещера не перестает меня удивлять! Только в этом месте мог найтись такой самоцвет! Он прекрасен! Аккуратный, почти плоский овал был размером с половину моей ладони, но казался таким невесомым. На нем было несколько сколов, но они вовсе не портили его внешний вид. Напротив, казалось, что какой-нибудь ювелир специально сделал эти грани. И он действительно светился! Свечение исходило откуда-то изнутри, будто что-то живое пряталось по ту сторону полупрозрачных стенок. Так красиво... Интересно, этот камень драгоценный? Даже если нет, для меня он уже стал драгоценностью. Эта необычная находка подойдет лучше любого другого кристалла в качестве сувенира.
   Я бережно провел большим пальцем по одной из граней камня, стирая с нее пещерную пыль. И... мне показалось, что живой огонек внутри самоцвета моргнул. Едва заметно сверкнул короткой голубоватой вспышкой. Всего на миг... Удивленно тряхнув головой, я вновь легонько погладил полупрозрачную кристаллическую поверхность. Нет, мне все-таки не показалось - таинственный свет отзывался, пульсировал, несмело подрагивал, словно пламя свечи. Мой интерес к загадочной вещице возрос до небывалого уровня. Покрепче стиснув камень в пальцах, я оживленно потер его о штанину... и, кажется, зря...
   В ответ на столь грубое прикосновение свет недовольно замерцал и начал уверенно разгораться. Яркие лучи резанули по глазам, зарябили сверкающими пятнами. А затем я почувствовал под ногами толчок. Раздался гул, сталактиты угрожающе задрожали, с потолка посыпалась пыль. Совпадение? Не знаю. Времени подумать над этим у меня не было. После второго, более сильного толчка по земле застучали сначала мелкие, а затем и крупные камни.
   - Землетрясение?! - вскочил Сашка и опрометью бросился ко мне.
   О нет! Ему нельзя сюда! Я слишком далеко, бежать через весь грот под камнепадом опасно! К тому же здесь еще что-то не так!.. Я чувствую это!..
   - Сашка! Назад! Беги к стене! - крикнул я и рванул в противоположную от брата сторону.
   Мальчик послушно развернулся, домчался до ближайшего более-менее безопасного угла и сжался в нем комочком, обхватив голову руками и спрятав лицо в коленях. Я в свою очередь добежал до стены напротив. О, как же мне было страшно! Непрекращающиеся толчки. Оглушительный грохот булыжников, летящих с рушащегося потолка. Завеса пыли, ослепляющая глаза, не позволяющая дышать. Но даже не это пугало больше всего, а то, что в данный момент происходило со мной.
   Что это такое? В груди как будто разгорелся пожар. Сердце колотится как бешенное. Резкая нестерпимая боль жгучим разрядом пронзила все тело, железной хваткой впилась в горло. Не могу даже крикнуть, даже взвыть... впрочем, вряд ли это хоть чем-то поможет. Голова идет кругом, а руки и ноги дрожат как никогда в жизни. Нет, это... Это выше моих сил!..
   Я припал к стене спиной и медленно осел на холодный каменный пол. Найденный минутой ранее самоцвет выпал у меня из рук. Его свет был настолько нестерпимым, что мне пришлось зажмурить глаза. В ушах раздался утробный рев неведомого, но явно гигантского, хищного зверя, настолько громкий, что даже грохот камнепада не шел с ним в сравнение. Не понимая, что происходит, не в силах что-либо сделать, я сжался в комок и просто ждал, когда все это закончится.
   Мне казалось, прошла целая вечность, прежде чем наступила тишина. Землетрясение прекратилось. Боль в теле тоже утихла, причем так же неожиданно, как и началась. Не знаю, что это было, и знать не хочу... Прошло - и слава богу.
   Я осторожно приоткрыл один глаз. Сверху сквозь оседающую пыль пробивались яркие лучи солнца, освещая разруху, оставшуюся после неожиданного удара стихии. Весь пол был завален камнями, а меж ними побитыми столбиками робко вздымались остатки полуразрушенных колонн. Волшебное озерцо тоже пострадало. Обвалившиеся куски потолка огромными глыбами высились над его гладью, а сам водоем из-за такого вторжения вышел из берегов. Хотя на фоне всеобщего погрома озеро выглядело очень даже живенько. На его поверхности веселой рябью и солнечными бликами играл легкий ветерок, от чего по стенам бегали озорные волнистые зайчики. Прищурившись, я посмотрел на потолок. Большая его часть обвалилась, а сквозь образовавшуюся дыру виднелось голубое небо с безмятежно плывущими по нему облаками.
   Так тихо... Слишком тихо. Братишка... Где он? Я огляделся, пытаясь найти Сашку. Воздух все еще был затуманен пылью, но сквозь ее пелену уже можно было разглядеть противоположную стену. Около нее, обхватив ноги руками и все так же уткнувшись носом в колени, сидел мой младший брат. Хвала небесам, он в порядке!..
   - Сашка, - тихо позвал я и нетвердой походкой направился к нему через завалы.
   Мальчик медленно поднял голову и, щурясь от яркого света, посмотрел в мою сторону. Его глаза мгновенно расширились, в них мелькнул страх, который через секунду сменился полнейшим ужасом.
   - А-А-А-А-А!!! - не своим голосом завизжал Сашка, подскочил и вжался в стену. - Нет!!! Не ешь меня!!!
   Его реакция ввела меня в ступор.
   - Сашка... Ты чего?.. Зачем мне есть родного брата?!
   - А... Артем? - братишка косился на меня с явным недоверием.
   - Естественно! А кто ж еще?
   Сашка неопределенно кивнул в сторону озера. Поняв намек, я подошел к воде, но едва взглянув в ее глубины, тут же отпрянул назад. Страшное существо! Оно взирало на меня оттуда! Я встретился с ним взглядом! Оно ведь не может быть моим отражением?! Конечно не может!.. Правда же?.. Правда... Но... мой брат... Почему он смотрит на меня с такой уверенностью и с таким интересом? Будто бы подтверждает невозможное...
   Я вновь нерешительно взглянул в озеро. Неужели это действительно я? С зеркальной поверхности воды, подрагивая от легкой ряби, на меня желтыми глазами смотрел зеленый дракон. Спокойно, Артем... Люди ведь не превращаются в ящеров! Может, это просто сон?.. Должно быть, я снова заснул над своей тетрадью! Да, другого объяснения просто быть не может! В надежде избавиться от кошмара я изо всех сил потряс головой. Раньше такой прием всегда срабатывал, но на этот раз проснуться не удалось. Стало быть... все происходит взаправду!..
   О нет! Нет, нет, нет! Боже, кем я стал?! Весь в чешуе. На голове рога. От затылка к спине идут какие-то гребешки. А за спиной... Я оглянулся. У меня были крылья! Когтистые лапы, тяжелый хвост... Почему я превратился в это?! Я вновь посмотрел на свое отражение, надеясь найти хоть какое-то объяснение. И тут мне на глаза попался он. Как я сразу его не заметил? Тот самый камень, который я нашел за мгновение до обвала. Он был на мне, свисал кулоном с драконьей шеи. Его свет, на беду привлекший тогда мое внимание, сейчас полностью померк, а сам злополучный самоцвет как ни в чем не бывало поблескивал своими темно-синими гранями на чешуйчатой груди. Будто бы с чувством выполненного долга!.. А ведь он с самого начала показался мне подозрительно живым! Уверен, он в моем превращении сыграл не последнюю роль. Вот только конкретных ответов моя уверенность не давала, лишь вопросов прибавилось...
   - Ух ты! У тебя шершавые крылья!
   Я едва не подскочил от внезапного прикосновения.
   - Сашка! Ты что делаешь?
   - А лапы такие жесткие! - не обратив внимания на мой возглас, увлеченно продолжил ощупывать меня брат.
   - Эй, перестань, - я мягко отпихнул мальчишку в сторону одной из когтистых ног.
   - А хвост-то какой длинный! - брат раскинул руки и хотел было юркнуть ко мне за спину, но решительный разворот драконьей туши не дал ему осуществить задуманного.
   - Хватит дурачиться! - строго сказал я, для большего авторитета склоняясь над озорником, но его вытянутая рука, смело легшая поверх моего носа, свела на нет весь воспитательный процесс.
   - Артем, ты такой милый! - с улыбкой произнес Сашка, поглаживая продолговатую драконью морду и без зазрения совести игнорируя все попытки прекратить это безобразие. - А ты умеешь дышать огнем? А рычишь громко? А можно я на тебе покатаюсь?
   М-да... Похоже, он меня больше не боится. Кажется, сейчас он вообще счастлив. Братишка точно не думает, как мы выберемся отсюда, как я в таком виде появлюсь в деревне, как отреагируют жители, как все объяснить родителям... Этот беззаботный ребенок просто радуется, что смог прикоснуться к настоящему дракону. А я... Я же понятия не имею, что нам теперь делать.
  

Глава 2. Первая встреча

   Около получаса я молча сидел глядя в озеро. Сашка уже успокоился и удобно устроился на драконьей спине, обосновавшись где-то в районе крыльев. Мне удалось взять себя в руки, и мысли мало-помалу начинали выстраиваться в определенный план действий.
   Итак. Вечером родители вернутся с работы домой. Мы не оставили им никакой записки о том, куда пошли. Не зная, где находимся мы с братом, родители будут волноваться. Значит, нужно чтобы вернулся хотя бы Сашка. Он может рассказать им какую-нибудь правдоподобную историю о том, куда я ушел. А я тем временем попробую вернуть свой человеческий облик. Только вот как? Эта штука захватила мое тело самовольно, не спрашивая разрешения. Так может, она сама и отпустит меня? Может быть, я снова стану человеком уже через считанные секунды, и мы с Сашкой спокойно отправимся домой? Я мечтательно посмотрел в сторону выхода, и мое сердце екнуло от внезапного осознания. Проход завалило! Единственный выход наружу был через обвалившийся потолок грота в нескольких метрах над нами. Если я сейчас вдруг обрету свой человечески облик, мы с братом просто не сможем выбраться отсюда!
   - Сашка! Держись крепче! - я вскочил на ноги.
   - Ой! - от внезапного подъема он чуть не соскользнул на пол, но сумел удержаться и крепко вцепился мне в шею. - Держусь!
   Я понятия не имел, как мне взлететь. Дело вроде бы нехитрое - махай да махай крыльями и набирай высоту. Однако не все так просто. За всю свою недолгую жизнь летать мне еще ни разу не приходилось, тем более в драконьем облике, так что и соответствующего навыка у меня, естественно, не было. Значит, будем импровизировать...
   Я медленно поднял крылья и осторожно опустил их вниз. Двигать новой парой отросших конечностей оказалось не сложнее, чем ногами или головой. Это уже радует. Я снова поднял и опустил крылья, на этот раз более уверенно. Затем еще раз. И еще. Для полета этого было недостаточно, но я чувствовал необычайную мощь от лопаток и до самого края кожистых перепонок. Чувствовал потоки воздуха, отталкивающие меня от земли. Чувствовал, как тело становится легче с каждым новым взмахом. Я чувствовал, что могу взлететь.
   И вот, наконец, после очередного поступательного движения мои ноги оторвались от пола. Следующий взмах поднял меня выше. Следующим - я сумел задать направление. Прибавил скорость, и... Ух ты... Откуда это странное чувство?.. В какой это момент ощущения от полета для меня, обыкновенного человека, стали такими привычными и естественными?..
   С легкостью преодолев расстояние до дыры в потолке, я вылетел наружу, по инерции пронесся еще с десяток метров к небу и резко спикировал вниз. Скорее! Нужно спрятаться! Жители деревни не должны заметить дракона в воздухе!
   Стремительно приближаясь к земле, я понял одну вещь: летать я вроде бы научился, а вот приземляться все еще не умею. Скорость была очень велика и до столкновения оставались считанные секунды. Я отчаянно пытался выровнять свой полет, и мне это даже удалось. Возможно, окажись мы на равнине, приземление прошло бы успешно. Однако мы были на горе, покрытой густым лесом! Не знаю, сколько деревьев я снес, прежде чем затормозил. Не знаю, насколько сильно я поранился. Это меня сейчас не волновало. Я думал лишь об одном: хоть бы брат не пострадал.
   - Артем, ну ты даешь! - донесся до ушей голос Сашки. - Ты в порядке?
   - Да, более-менее. А ты?
   - Все хорошо! - бодро ответил братишка. - Знаешь, это было страшно, но очень круто! Может, полетаем еще немного? Давай сделаем круг над Бринкой!
   - Ни в коем случае! - отрезал я. - Ты хоть представляешь, как отреагируют жители деревни, если над их головами пролетит плотоядное существо из древних мифов? Такая паника поднимется!
   - А я бы на их месте обрадовался, узнав, что драконы существуют на самом деле! - простодушно ответил Сашка, спрыгивая на землю.
   - Ну да, я помню, как ты "обрадовался", когда только увидел меня в таком виде, - съязвил я. - Думаю, реакция остальных будет не лучше. Эй, ты чего?
   Брат замер с раскрытым ртом и не менее раскрытыми глазами смотрел вдаль прямо сквозь меня.
   - Артем... Там какая-то другая деревня... Не наша Бринка. Куда мы забрели?
   Я оглянулся и не сразу понял, что его так смутило. Даже подумал, что брат решил разыграть меня. Внизу простирался наш родной лес, под горой бежала с детства знакомая речушка, а между ними, словно грибы после дождя, росли деревенские домики. Вроде бы ничего необычного. Вроде бы... Лишь приглядевшись, я заметил, что дома располагаются немного иначе. И что это... чужие дома! Чужие! Но ведь никаких других деревень поблизости быть не должно! Я уже забирался на такую высоту и видел, что вокруг Бринки только лес и горы. Мы же не могли уйти далеко. Что это за место? Откуда здесь взялось? Где нам теперь искать нашу деревню? Почему кругом одни загадки? Слишком уж много их для одного дня!
   - Эй, ребята, у вас все нормально? - как гром среди ясного неба раздался женский голос чуть поодаль, за нашими спинами.
   О нет, все совсем не нормально! Меня заметили, черт! Весь план по тихому возвращению моего человеческого облика коту под хвост! Все, конец! Ох, что теперь буде-е-ет! Беготня, крики ужаса вроде: "Спасайся, кто может!", "Монстр в деревне!"... Сейчас начнется! Три, два, один...
   И? Тишина?
   Я осторожно обернулся. Незваная гостья, симпатичная светловолосая девушка лет двадцати пяти, все еще была здесь, стояла на проделанной мною тропинке из сломанных деревьев и без тени страха смотрела в нашу сторону. Почему она так спокойна? Будто бы не замечает перед собой огромного зеленого ящера с крыльями, когтями и рядом острых зубов. И кстати, если задуматься, она только что даже поинтересовалась, все ли у нас в порядке! Ведь такой вопрос можно задать только людям! Возможно ли, что она видит мой человеческий облик? Да конечно возможно! Групповая галлюцинация у двух мальчишек, переживших камнепад, да еще и вблизи странного озера, намного вероятнее, чем реальное превращение в дракона! Ладно, будем вести себя как ни в чем не бывало.
   - Все в порядке, - ответил я настолько спокойно, насколько мог.
   - Уверен? - недоверчиво наклонила голову девушка. - Это была довольно жесткая посадка даже для дракона. Вы точно не пострадали?
   Вот блин... Догадка не подтвердилась - незваная собеседница видит перед собой именно дракона! И она так запросто разговаривает со мной?! Что это за странная особа? Да я бы на ее месте бежал отсюда как можно дальше, а она... А она наоборот решила подойти едва ли не вплотную!
   - Ты что, не боишься меня? - пораженно вытаращился я.
   - Боюсь? - оторопела девушка. - С чего мне тебя бояться?
   - Ну... Я ведь дракон...
   Услышав мой ответ, незнакомка недоуменно хлопнула ресницами, испустила в кулак парочку тихих скромных смешков, а затем, решительно отбросив вежливость, расхохоталась во весь рот - громко, от души, буквально сложившись пополам от безудержного гогота. Мне даже неловко стало... Главным образом из-за того, что я не помнил, когда это успел пошутить.
   - Ох, ха-ха-ха! Тоже мне напугал! - выдавила девушка, держась за бока. - Я что, по-твоему, никогда драконов не встречала? Да у меня даже был один очень хороший друг-дракон!
   - Друг-дракон?! - синхронно вскинули брови мы с Сашкой.
   - Ну да! - все так же весело кивнула наша собеседница. - Он был самым добрым и преданным драконом из всех, кого я знаю! А ты, кстати, очень похож на него внешне. Просто как две капли воды!
   Ну все, для меня это уже слишком! Сначала из ряда вон выходящее превращение, потом полет с не самой мягкой посадкой, наша деревня куда-то пропала, а теперь еще и эта чудачка рассказывает о дружбе с драконами! У меня голова пошла кругом. Еще никогда в жизни мне так не хотелось оказаться за своим письменным столом и выполнять какое-нибудь скучное домашнее задание! Да-да, родимое сочинение на свободную тему, еще какие-то уравнения по алгебре были, параграф "Строение нервной клетки" по биологии...
   - ...этот кулон, - расслышал я сквозь ностальгические грезы об учебе. - Кулон Джины! Откуда он у тебя?
   Девушка неожиданно резко прекратила забавляться, став предельно серьезной, и во все глаза смотрела на меня, а ее рука указывала точно на камень, свисающий с драконьей шеи. С тех пор, как я нашел эту штуковину, вокруг стали твориться одни странности, и я уже запутался в происходящем. Но эта таинственная незнакомка... Как она сказала? Кулон Джины? Ей точно что-то известно! Похоже, она может помочь мне во всем разобраться.
   - Ты знаешь, что это такое? - задал я встречный вопрос. - Я нашел эту вещь в пещере. Ну, то есть я нашел там светящийся камень, а потом... э-э-э... Не знаю, что произошло... Такой кошмар случился со мной впервые!.. Я на самом деле человек, но почему-то превратился в этого ящера. А камень стал кулоном. Вот... Что эта штука сделала со мной?
   К глубочайшему удивлению, дослушав мое сбивчивое повествование о приключившемся горе, девушка просияла лучезарной, до неприличия счастливой улыбкой.
   - Так вот почему ты так на него похож! - радостно воскликнула она, еще больше сбив меня с толку. - Он в тебе! Это так здорово!
   - В смысле?! - окончательно опешил я.
   - В этом камне была запечатана душа дракона по имени Оскар, а тебе каким-то образом удалось освободить ее! И теперь его душа живет внутри тебя! Ты, сам того не ведая, спас моего друга! Спасибо тебе! Я даже не надеялась, что когда-нибудь...
   - Стой, стой, стой! - отчаянно замотал головой я. - Во мне сидит душа какого-то дракона?!
   - Не бойся, Оскар добрый, он ни за что не навредит тебе...
   - Я не хочу быть драконом! Я человек! - голос сорвался на отчаянный крик и неумолимо дрогнул. - Вытащи из меня душу своего друга!.. Пожалуйста!..
   Девушка оглядела меня с ног до головы, качнула головой. И сочувственный ответ разбил надежду на сотни крохотных осколков:
   - Прости, но я не в силах что-либо сделать. Скорее всего, вашим душам придется еще долгое время жить бок о бок, прежде чем тебе удастся высвободить Оскара.
   - Насколько долго?.. - я обреченно опустил крылья. - Я не могу вернуться домой в таком виде... Родители будут в ужасе!.. Неужели нет никакого способа сделать меня прежним?..
   - А что тебе мешает превратиться в человека? - пожала плечами девушка. - Оскар мог с легкостью сменить драконий облик на человеческий и обратно, значит, и у тебя должно получиться.
   - Сменить облик? Это возможно? - вновь воспрянул духом я. - Как? Что мне нужно сделать?
   - Тебе лучше знать, - развела руками девушка.
   - Откуда мне знать? Меня в ящера впервые превращают! Если б я имел хоть малейшее понятие о том, как снова стать человеком, - уже давно бы это сделал!
   Незнакомка задумчиво потерла подбородок.
   - Мне известно лишь то, что Оскар превращался по собственному желанию. Ничего особенного он при этом никогда не делал.
   Я покачал головой:
   - Одного желания точно недостаточно. Я хочу вновь стать собой с того самого момента, как понял, что превратился в дракона.
   - А ты хорошенько пожелай, - настояла девушка. - Попробуй представить, как приобретаешь свой прежний внешний вид. Может, из этого что-нибудь да получится.
   Я решил последовать ее совету, опустил веки, медленно выдохнул, настраиваясь, и начал представлять. Сначала смутно и с трудом, а затем и более отчетливо. Я воображал, как уменьшаюсь в размерах, как у меня исчезает чешуя, втягиваются когти. И... я почувствовал, что эти изменения действительно начали происходить со мной. Кажется... получается!.. Лишь бы все прошло гладко. До самого конца.
   Моя трансформация длилась недолго. И едва она прекратилась, я поспешил открыть глаза и осмотрел себя. Ох, никогда в жизни не был так рад видеть свои руки и ноги! И живот со спиной! Я ощупал лицо - похоже, оно тоже стало прежним! Сработало! У меня снова человеческое тело! Я вновь такой, каким всегда себя знал! Кто бы мог подумать, что все окажется настолько просто!
   - Ух ты! - захлопал в ладоши Сашка, оценив представление. - Артем, а стань снова драконом!
   - Ну нет, с меня достаточно этих драконов! - с облегчением рассмеялся я, потеребив его по макушке. - Родителям ни слова о превращениях, ладно?
   - Ладно, ладно!
   - Я же говорила, что у тебя получится, - с улыбкой произнесла наша новая знакомая.
   - Это все благодаря твоему совету! Спасибо огромное! А можешь помочь нам еще кое в чем? - я молитвенно сложил руки на груди, и девушка с готовностью кивнула.
   Я был счастлив, что вновь стал прежним, но мы должны были спешить, чтоб добраться до родной деревни до наступления вечера. Душа дракона вроде бы никак не беспокоила, и с ней можно было смириться на некоторое время. Пусть она пока побудет нашим с Сашкой секретом. Братишка умеет хранить тайны, в нем я не сомневаюсь. Вернемся домой и будем вести себя так, словно ничего не произошло, а сами тем временем попытаемся найти способ избавить меня от длиннохвостого захватчика. А сейчас мне нужна информация. Чем больше я буду знать о неприятеле, тем лучше.
   - Расскажи мне о драконах, - попросил я свою спасительницу. - Где ты вообще встречалась с ними? Как подружилась с тем, который сейчас во мне? Почему его душа оказалась в камне? И что это вообще за камень такой? Мою душу он тоже может захватить?
   - Думаю, твоей душе ничего не угрожает, этот кулон уже выполнил свою задачу, - девушка неприязненно взглянула на самоцвет, по-прежнему свисающий с моей шеи. - Эта вещь принадлежит одной могущественной колдунье, Джине. К слову, она и познакомила меня с Оскаром. В наших горах полно драконов, Оскар был одним из них и частенько наведывался в деревню. В один из таких визитов они с Джиной повстречались и... - рассказчица мрачно скрестила руки на груди. - И сразу же подружились. Эти двое были не разлей вода, почти никогда не расставались, все делали вместе, разделяли друг с другом и горе, и радость. Если и возможна на свете идеальная дружба, то это была она. Вот только... однажды под покровом ночи по каким-то неведомым причинам колдунья предала своего лучшего друга. Она обратила его тело в гору, а душу запечатала в своем кулоне. И как выяснилось, выбросила кулон на месте преступления. Мы сейчас стоим на этой самой горе, горе Оскара. Странно, что вы ничего не знаете о случившемся, ведь столько шуму было. Вы, видимо, пришли издалека.
   Мы с Сашкой смотрели на рассказчицу ошарашенными глазами. Такой истории я не ожидал услышать даже после всего произошедшего.
   - Ты даже не представляешь насколько издалека мы пришли, - покачал головой я. - В местах, откуда мы родом, нет ни драконов, ни колдунов, ни магии. Если бы я сам минуту назад не был драконом, то принял бы тебя за сумасшедшую.
   Теперь пришел черед девушки удивляться:
   - Место, где нет магии? Разве такое бывает? Кто вы? Откуда?
   - Меня зовут Артем, а это мой брат Сашка, - ответил я. - Мы из деревни под названием Бринка.
   - Бринка? Вот деревня Бринка, - девушка уверенно указала на кучку домиков у подножья горы.
   Я вновь посмотрел вниз. Да что же тут творится? Что это за место такое? Пейзаж... тот же, безусловно! Но все остальное не может быть частью нашей родной деревни! Дома другие. И горы Оскара у нас даже в помине нет. И самое главное - у нас нет никакой магии! Должно же быть всему этому какое-то разумное объяснение... Но почему мне ничего в голову не приходит?
   - Это не наша деревня, - озвучил очевидное Сашка. - Похожа, конечно, но не наша. Может, где-нибудь поблизости есть еще одна Бринка?
   Девушка в ответ лишь отрицательно покачала головой.
   - Стало быть, на поверхности мы дорогу домой не найдем, - резюмировал я и задумчиво покосился в сторону грота. - Единственный путь, который наверняка выведет нас отсюда, находится под горой. Только вот проход завалило. Может быть, можно как-нибудь собрать людей, чтобы они помогли нам откидать камни?
   - Зачем кого-то собирать? - пожала плечами наша новая знакомая, проследив за моим взглядом. - Расчистить завал не так сложно, как ты думаешь!
   И с этим громким заявлением девушка уверенно направилась к отверстию в горе.
   Это каким же образом она собирается расчищать завал? Тут нужна либо толпа крепких мужчин, либо специальная техника. Я бы в такой груде камней копался не один день, а она считает подобную работенку несложной задачей? Мы с Сашкой обменялись любопытствующими взглядами и заинтригованно пошли за девушкой. Та уже добралась до зияющего горного кратера и, остановившись у самого края, внимательно осматривала стены грота.
   - А где был проход? - спросила она, когда мы с братом приблизились.
   Я заглянул внутрь, и... О-ох, ну и погром! Сразу и не сориентируешься! Что ж, посмотрим... Нужно найти... что-нибудь приметное... Вот! Эта колонна! Кажется, она находилась слева от меня во время обвала. Да, точно. А вот здесь сидел Сашка. Проход находился между нами. По правую руку от меня. Прямо напротив озера. Вот в этой стене. Да! Я нашел!
   - Вон там, - я уверенно указал на нужную груду камней.
   Девушка кивнула, сжала ладонь и поднесла кулак к груди. И прямо на моих глазах вокруг него надулся шар - с виду похожий на пузырь, заполненный водой. Я нервно сглотнул вставший в горле комок и опасливо попятился назад, прикрывая спиной брата. Как выяснилось, не зря.
   Светловолосая особа свершила резкий мах в направлении завала, попутно разжимая пальцы. Пузырь сорвался, просвистел, громыхнул по цели, и огромная незыблемая гора камней, словно хрустальная ваза, разлетелась в пух и прах. Обалдеть! Эта, казалось бы, хрупкая девушка способна на такое?! Оцепенев, я пялился ей в спину, не в силах подтянуть отвисшую челюсть. Она пугает меня даже больше, чем дракон, без спросу влезший в мое тело! Она опасна! И она... повернулась ко мне!..
   - Ты уверен, что проход был именно там? - как ни в чем не бывало спросила разрушительница.
   - Д-да, - невнятно пролепетал я и старательно тряхнул головой, пытаясь отогнать все ненужные мысли.
   - Тогда у меня плохие новости, - сказала девушка, кивая вниз.
   Я осторожно подошел к краю и сразу понял, о чем речь. В месте, где раньше находился проход, стояла сплошная каменная стена, немного вмятая от ударной волны, но ничем больше не отличающаяся от остальных стен грота. И никакого намека на выход в подгорный коридор! Будто бы прохода здесь никогда и не было! Единственный известный путь, по которому мы могли вернуться домой, пропал, таинственно и бесследно.
   - И что теперь делать? - высунулся Сашка.
   "Что делать?". Ох уж этот вопрос... Уже который раз за сегодня я задаю его сам себе. И сейчас у меня, увы, нет ни одной, даже самой скромной и безнадежной идейки на этот счет.
   - Эм, ребята, - нарушила повисшее молчание жительница местной Бринки. - Скажите, а как вы вообще попали под гору? Насколько я знаю, входа нигде нет.
   - А в нашей деревне был, - шмыгнул носом Сашка.
   - Да, мы вошли через Драконью пещеру, - вздохнул я. - Но ты ведь не знаешь такой, верно?
   - Не знаю, - подтвердила девушка.
   Я грустно усмехнулся и рассеянно дотронулся пальцами до кулона на груди.
   - Блин... Почему все наперекосяк?.. Мир словно встал с ног на голову, с тех пор как ко мне в руки попал этот заколдованный камень. Угораздило же меня, а...
   - Знаешь, Артем, я думаю, вам нужно встретиться с Джиной, - серьезно сказала девушка.
   - Ч-чего-о?
   От ее предложения у меня аж ноги подкосились. Встретиться с человеком, который смог нанести такой вероломный и сокрушительный удар своему лучшему другу, огромному дракону? Перспектива жуткая... И мысль о том, что эта колдунья может сделать с двумя незнакомыми мальчишками, не вызывает ничего кроме ужаса и дрожи.
   - Я понимаю, ты бы предпочел держаться от нее как можно дальше, но боюсь, выбора нет, - продолжила собеседница. - Это Джина превратила Оскара в гору, и она же запечатала его душу в камне. Ее заклятия сильны, и я не знаю никого, кроме нее самой, способного их развеять. Сомневаюсь, что колдунья обрадуется незваным гостям, но вряд ли кто-либо другой сможет высвободить из тебя душу Оскара и вернуть вас в родную деревню.
   Сердце сжалось от безысходности и, пропустив удар, забилось в ускоренном ритме. Почему все именно так? На кой черт я полез к этому проклятому камню? Зачем вообще сунулся в Драконью пещеру? Чего мне дома-то не сиделось?.. Повернуть бы время вспять, да сделанного уже не воротишь. Остается лишь двигаться дальше...
   - Где?.. Где эта колдунья? - собрав всю решимость в кулак, спросил я.
   - Она... сбежала, - тяжело вздохнула девушка, уводя взгляд в сторону. - Многие пытались найти ее, но никому этого так и не удалось. Джина скрывается ото всех с тех пор, как заколдовала Оскара. Мне не известно, где она сейчас.
   - И как же нам тогда ее искать? - я страдальчески опустил плечи.
   - Пока не знаю, - собеседница вновь повернулась к нам, - но вместе мы обязательно что-нибудь придумаем. Меня зовут Алика, я помогу вам, чем смогу. Можете на меня рассчитывать.
  

Глава 3. Другая Бринка

   Гора Оскара... Какая же она все-таки высокая. А какой крутой у нее спуск! Всего одно неловкое движение - и можно покатиться кубарем! И как только Алике удается так шустро спускаться по ее едва ли не отвесному склону? Должно быть, эта девушка часто здесь бывает и прекрасно знает в какой момент на какой уступ можно прыгнуть, куда лучше поставить ногу, за что зацепиться. Мы же с Сашкой спускались очень медленно и осторожно. Был, конечно, способ добраться до земли быстрее. Алика предлагала мне стать драконом и просто слететь с горы. Она утверждала, что вид летящего дракона не удивит жителей деревни. Сашка от такого предложения был в восторге - очень уж ему хотелось вновь взмыть в воздух, а вот мне эта идея категорически не понравилась. Да, пусть так было бы проще, пусть так было бы быстрее, я все равно против. Я не хочу становиться драконом. Мало ли что может произойти! Вдруг что-то пойдет не так, и я навсегда останусь в теле ящера? Или вдруг я смогу превратиться лишь наполовину? Представляете человека с чешуей или с драконьим хвостом? От одной такой мысли у меня волосы дыбом встают. К тому же мой первый полет закончился очень жесткой посадкой, и вновь рухнуть на землю мне совсем не хотелось, тем более с такой высоты. Поэтому я предпочел спускаться пешком. В своем теле. Как и подобает обычному деревенскому мальчишке.
   Мы плелись уже довольно долго, но были лишь на середине пути. Алика в очередной раз остановилась, чтобы подождать отстающих.
   - Ты уверен, что не хочешь превратиться? - спросила она. - С такой скоростью мы доберемся до моего дома только к вечеру.
   - Уверен, - кратко ответил я.
   Мне и самому не нравилась такая трата драгоценного времени, но я ничего не мог с собой поделать. Зацепившись руками за внушающий доверие камень, я присел на корточки и, хорошенько прицелившись, спрыгнул вниз, оказавшись рядом с девушкой. Вслед за мной неуверенно зашуршал ногами Сашка, безуспешно пытающийся повторить тот же маневр.
   - Почему ты не хочешь превратиться? - с упреком в голосе просопел он.
   - Потому что... - буркнул я, одновременно помогая брату слезть.
   Объяснять причины своего нежелания подробнее я не хотел. А кому будет приятно признаваться в своих страхах? Уж точно не мне. На этой ноте разговор и был завершен, но вовсе не потому, что брат решил оставить меня в покое. Нет, он уже было раскрыл рот, но не успел произнести ни слова, потому что...
   Потому что прямо перед нами что-то вспыхнуло! Сашка взвизгнул и спрятался за мою спину. Я отшатнулся и осторожно попятился назад к отвесной стене, прикрывая брата и стараясь по пути ни обо что не запнуться. Лишь Алика стояла не шелохнувшись, серьезно, но спокойно смотрела на огонь. Может, подобное здесь постоянно случается? Волшебный мир как-никак.
   Оглядев невозмутимое выражение лица своей спутницы, я перевел взгляд на пламя, прищурился и замер. В огне была кошка! Нет, кошка и была этим огнем! Ее пылающая шерсть стояла дыбом. Из-под выпущенных когтей вырывались искры. Длинный хвост раздраженно петлял из стороны в сторону, а пронзительные желтые глаза в упор смотрели на нас, будто бы пытаясь прожечь насквозь. Вот он - демон во плоти! И к еще большему ужасу это существо заговорило!
   - Хочешь найти меня, значит? - прозвучал гортанный голос. - Тебе не удастся совершить задуманного! Я не позволю!
   А затем адское создание исчезло так же внезапно, как и появилось.
   - Это... Это что такое только что было?! - хватая ртом воздух, выпалил я, переводя ошарашенный взгляд на Алику.
   - Джина передала свое послание, - бесстрастно ответила девушка, все еще смотря на место, где только что пылало пламя. - Она уже знает, что мы хотим найти ее, и будет нам мешать. Но не бойтесь, я вас не брошу.
   С этими словами Алика повернулась к нам, и на ее лице мелькнула настолько теплая улыбка, что мне сразу стало легче. Я кивнул и улыбнулся в ответ.
   Оставшаяся часть спуска прошла без происшествий, и вот, наконец, наши ноги нетвердо, но уверенно встали на плоскую землю у подножия горы. Неужели мы сделали это?.. Неужели... Я дико устал... Нельзя же так резко без подготовки посвящать людей в скалолазы! Сашка покачивался рядом, повиснув у меня руке. Он был настолько изможден, что буквально валился с ног. Решение присесть и отдохнуть, прежде чем продолжить путь к дому Алики, возникло одновременно в голове каждого и даже не обсуждалось.
   Я прислонился к стволу раскидистого дерева, так удачно росшего возле подгорной тропы. Сашка плюхнулся на землю рядом со мной. Наша новая знакомая остановилась напротив. Она-то была полна сил и попросту снисходительно дожидалась, когда мы с братом переведем дух.
   На улице уже начало смеркаться. Вечер... Родители, наверное, сейчас места себе не находят. Мог бы я им сообщить, что с их детьми все в порядке. Разве что мы просто сильно устали. И попали в чужой мир, где происходят необъяснимые вещи и живет злая колдунья, которой мы ненароком перешли дорогу... А еще в старшем сыне поселилась душа дракона... Нет, маму с папой я бы так точно не успокоил.
   - Алика, а я тоже смогу стать волшебником? - вдруг спросил Сашка, с надеждой глядя на девушку.
   - Конечно, магии может научиться каждый, - простодушно улыбнулась она. - Если захочешь и будешь тренироваться, то и у тебя получится.
   Глаза Сашки загорелись.
   - Я хочу! - радостно воскликнул мальчик. - Ты можешь научить меня?..
   - Сашка, это плохая идея! - оборвал я брата. Еще чего не хватало! Наберется, не дай бог, каких-нибудь ненормальных способностей, а потом придется думать и искать способ, как его от них избавить! Будто бы от моего дракона проблем недостаточно!
   Брат перевел на меня решительный взгляд:
   - Мы ведь в волшебном мире, Артем! Здесь все должны уметь колдовать!
   - Здесь - да, но мы с тобой не из этого мира!
   - Вообще-то, - вмешалась Алика, - хоть магия у нас и повсюду, колдовать умеют далеко не все. Научиться, конечно, может каждый, но не каждому это нужно.
   - Так здесь живут не только маги? - удивился я.
   - Конечно. Не всем ведь нравится читать заклинания или, например, зачаровывать предметы. Искусству магии, как и любому другому искусству, обучаются те, кому это интересно.
   - Ага, или те, на кого оно неожиданно выпрыгнуло из магического камня, - напомнил я, приподнимая кулон.
   - Да, порой волшебные силы приходят сами, не спрашивая твоего разрешения, - усмехнулась девушка.
   Я повернулся к брату:
   - Сашка, пойми, мы должны вернуться домой обычными людьми. У нас в деревне быть волшебником - это ненормально. Так что, прости, но обучаться магии тебе нельзя.
   Мальчик тяжело вздохнул и опустил подбородок на сжатые колени.
   - Ты по желанию можешь превратиться в дракона, а Алика может с легкостью разбить груду камней, - подавленным голосом произнес он. - Я тоже хочу уметь делать что-нибудь необычное.
   - Тогда просто используй зачарованные предметы, - пожала плечами наша спутница.
   Сашка поднял на нее заинтересованный взгляд.
   - Зачарованные предметы? - недоверчиво переспросил я. - Из-за одного такого предмета в меня вселился дракон, и мы оказались бог весть где.
   - Не волнуйся, большинство магических вещей безопасно. Они просто дают волшебную силу тем, кто их носит, - успокаивающе кивнула Алика. - Здесь все пользуются такими предметами, и в этом нет ничего страшного. Сашка может использовать какое-нибудь волшебное кольцо, к примеру, а перед тем как отправиться домой, просто снять его и оставить здесь. Без кольца он будет таким же обычным ребенком, как и сейчас.
   Мальчик вновь расплылся в улыбке и вопросительно посмотрел на меня.
   - Ладно, если эта вещь будет безопасна, можешь ее использовать, - я побежденно поднял руки, давая согласие.
   Сашка издал довольный писк и оживленно потер ладони.
   - Смотрю, ты уже отдохнул, братишка. Идем дальше?
   - Ага!
   Мальчик бодро поднялся, и Алика, кивнув, повела нас вглубь деревни.
   Вблизи это место было похоже на нашу Бринку еще меньше, чем с горы Оскара. Нет, здесь не было людей в мантиях или крылатых лошадей в стойлах, но в воздухе так и чувствовалось что-то потустороннее, волшебное, мистическое. На улице уже стемнело, и вдоль дороги горели фонари. Вернее, не горели, а излучали приятное сине-фиолетовое сияние, и были овеяны веселыми резвящимися искорками. В этом свете виднелись красивейшие особняки, рядом с которыми наши скромно оформленные деревенские домики смотрелись бы старыми и жалкими, обшарпанными хижинами. Дворы окружали не менее красивые каменные и кирпичные заборы с узорчатыми решетками. На участках и по обочинам благоухали цветы, которых я никогда прежде не встречал, а вокруг них кружились стайки светлячков. Даже эти, казалось бы, привычные для нас с Сашкой насекомые здесь выглядели как волшебство.
   Время от времени на пути встречались местные жители. Некоторые из них выглядели как обычные люди, ничем не отличающиеся от жителей нашей Бринки, по другим же можно было сразу сказать, что они из иного мира. У кого-то были заостренные уши, у кого-то крылья за спиной, а кто-то просто на наших глазах использовал магию, как те двое ребят, что с земли запрыгнули на крышу дома, дабы сквозь стоящий на ней телескоп взглянуть на звездное небо. Мы с братом вертели головами во все стороны, пытаясь разглядеть все и сразу.
   - Эй, ребята, мы уже пришли! - окликнула нас Алика, оторвав от созерцания.
   Девушка уже стояла в проходе раскрытой калитки и явно забавлялась тому, что мы с братом, увлекшись, прошли мимо и как ни в чем не бывало направились дальше. И ведь мы даже не заметили, когда она успела свернуть с дороги!
   - Идемте, - приглашающе кивнула девушка, скрываясь за забором.
   По ту сторону ограды был довольно простенький, но симпатичный дворик. От калитки к дому вела широкая дорожка, выложенная камнем. По обеим сторонам от нее стелился бархатистый газон, на котором росло несколько фруктовых деревьев. Справа от дома, в тенистом уголке, стояла беседка. Сам дом, двухэтажный, с широкими арочными окнами и выдающимся балконом, имел белые стены и белую крышу, но сейчас волшебное сияние придавало им голубовато-розовый оттенок.
   Алика ступила на деревянную веранду, пристроенную к дому, и под высоким потолком услужливо вспыхнули три лампочки, осветив резную дверь.
   - Прошу, - потянув за ручку, сказала девушка, пропуская нас вперед. - Чувствуйте себя как дома.
   Мы с Сашкой шагнули внутрь. Алика зашла следом. Раздался щелчок включателя, и настенная лампа осветила просторную прихожую, такую же белую, как и стены дома снаружи.
   Я огляделся, и невольная улыбка скользнула по лицу. Жилище Алики хоть и было значительно больше, но все же чем-то напоминало наш с Сашкой родной домик, такой близкий и любимый с детства. Здесь был похожий уют, и необъяснимое тепло исходило буквально от каждой вещи. У меня даже возникло ощущение, что сейчас с кухни выйдет мама и позовет нас ужинать. И мы как обычно соберемся за столом всей семьей, будем рассказывать друг другу, как прошел день, делиться веселыми историями, смеяться и...
   И тут моя радость сменилась грустью. Я вновь вспомнил о доме, о родителях... и о том, что мы с братом неизвестно когда сможем вернуться. И сможем ли вообще?.. Как можно отыскать в незнакомом мире колдунью, которая скрывается ото всех? А еще эта адская кошка... Она ясно дала понять, что ее хозяйка не горит желанием встречаться с нами. Она будет мешать... Но как? С какими опасностями нам придется столкнуться? И что простые мальчишки вообще могут противопоставить злым и могущественным заклятиям? Да даже если у нас каким-то чудом все же получится попасть к Джине, то как убедить ее помочь нам? С каждым новым вопросом и без того призрачная надежда на успех становилась еще прозрачнее, таяла прямо на глазах. Я полностью погрузился в свои мысли, как вдруг раздался голос Алики:
   - Вы наверняка голодные. У меня есть фруктовый суп, будете?
   - Я буду! - вскинул руку Сашка.
   - Артем, а ты?
   - Да, я тоже, - рассеяно ответил я.
   Так незаметно для себя самого я оказался на кухне - сначала возле журчащего крана, а после за обеденным столом. От супа исходил аппетитный экзотический аромат, и Сашка ел его с большим удовольствием. Мне же кусок в горло не лез. Опустошив тарелку на каких-то пару ложек, я задумчиво уткнулся в нее носом и мерно помешивал ее густое, чуть сладковатое содержимое.
   - Эй, Артем, - донесся до меня голос Алики, - тебе не нравится?
   - А? Нет, очень вкусно, - встрепенулся я. - Просто... я беспокоюсь. Мы в чужом мире, ничего не знаем о нем, ничего не умеем. И мы должны будем искать здесь злую колдунью, опасную преступницу, которая к тому же нам недвусмысленно угрожала.
   Сашка поперхнулся супом и опустил недонесенную до рта ложку обратно в тарелку. Жалобный взгляд скользнул по мне, после чего в поисках поддержки обратился на Алику.
   - Ребята, вы не одни, я вместе с вами, - вкрадчиво произнесла девушка. - Я, конечно, не самый сильный в мире маг, но тоже многое умею. Я не дам вас в обиду.
   Братишку эти слова успокоили, и он снова принялся за ужин. Я понуро взглянул на свою порцию.
   - Не можем же мы постоянно прятаться за твоей спиной... - сказал я, адресуя фразу отражению в тарелке. - И поиски Джины, как быть с ними?
   Повисла безмолвная пауза, какое-то время слышался лишь стук Сашкиной ложки. После чего Алика, вероятно собравшись с мыслями, уверенно сложила пальцы домиком.
   - Знаешь, - задумчиво произнесла она, - а у меня есть идея, откуда начать поиски.
   Я поднял на нее глаза.
   - В лесу живет один мой друг, - продолжила девушка, - он общается с животными со всего света. Возможно, кто-то из его знакомых зверей или птиц знает, где скрывается Джина. Навестим его завтра утром.
   Алика ободряюще подмигнула, и едва трепещущая надежда всколыхнулась с новой силой. Эта девушка согревала мою душу, словно луч солнца озябшего, продрогшего под дождем котенка. Ее слова в который раз успокаивали меня, придавали сил и заставляли верить в то, что еще не все потеряно. Что даже если на успех есть всего один шанс из тысячи, нам непременно выпадет именно он.
   - Спасибо, Алика, - с искренней благодарностью произнес я.
   Девушка улыбнулась.
   - Я ведь говорила, что вы можете на меня рассчитывать. А теперь тебе нужно поесть. И после - хорошенько выспаться. Завтра будет важный день, так что сегодня вы с Сашкой должны набраться сил.
   - Да, ты права, - кивнул я и, последовав совету, таки принялся за свой ужин.
   Тарелка опустела быстро, после чего хозяйка, наспех убрав посуду со стола, провела нам небольшую экскурсию по дому, показав, где находится ванная и в какой комнате мы с братом будем спать. Комнатка, к слову, больше походила на библиотеку, чем на спальню. Первое, что бросилось в глаза, - это широкий шкаф длиной во всю стену и высотой под потолок, полки которого буквально ломились под тяжестью книг. Напротив, возле окна, стоял стол, также заваленный книгами и рукописными конспектами. Парочка изданий лежала даже в изголовье дивана, на котором нам с братом и предстояло отдыхать и набираться сил.
   - Извиняюсь за небольшой беспорядок, я не ожидала сегодня гостей, - смущенно потерла затылок наша новая знакомая. - Я подготовлю комнату для вас, а вы можете пока пойти принять душ. Полотенце сейчас принесу.
   С этими словами Алика удалилась в соседнюю комнату. С полминуты оттуда доносилось шуршание и стук ящиков комода, и наконец девушка вынесла аккуратно сложенную стопку вещей с перекинутым поверх них махровым полотенцем.
   - Вот. Здесь еще сменная одежда. Оставите свою в ванной, я постираю ее - до утра высохнет.
   Взяв предложенные предметы туалета, мы с Сашкой отправились на вечерние водные процедуры.
   Пока братишка плескался под душем, я терпеливо стоял возле раковины, и чтобы немного скоротать ожидание, рассматривал свое отражение в зеркале. М-да... Ну и потрепанный же у тебя видок, приятель. Такой замученный взгляд, волосы торчком и покрыты пылью. Три яркие ссадины на щеке, одна на лбу. Да и одежда вся перепачкана и пахнет далеко не парфюмом. Впрочем, стоит ли жаловаться? Пусть я и не в лучшей форме, но во всяком случае в собственном теле. Надеюсь, в нем и останусь. Этот камень ведь уже выполнил свою задачу и не должен подкинуть новых сюрпризов? И тот, будто в знак согласия, чуть блеснул одной из синих граней.
   - Я все! - довольно доложил брат, выглядывая из-за занавески. - Артем, подай полотенце!
   Я сделал, что он просил, и вскоре Сашка уже стоял на моем месте, чистый и одетый, а я в свою очередь занял позицию по ту сторону занавески. Оказавшись возле включенного душа, я подставил руки под прохладные струйки воды, набрал полную пригоршню и спрятал лицо в ладонях. Живительная влага коснулась уставшей кожи, растеклась по ней, смывая пещерную грязь вперемешку с потом. Да, этого мне как раз и не хватало. Повторив процедуру несколько раз, я шагнул вперед и, закрыв глаза, с головой окунулся в поток из падающих капель. Хорошо... Даже жизнь вновь кажется весьма неплохой штукой. Все-таки душ умеет творить чудеса!
   Минут через семь, завершив купание и полностью приведя себя в порядок, я вновь взглянул на свое заметно посвежевшее отражение и удовлетворенно улыбнулся. Да, вот так намного лучше.
   Когда мы вернулись в комнату, Алика уже закончила наводить порядок, расстелила постель, расчистила стол и стояла прислонившись к шкафу с раскрытой книгой в руках.
   - С легким паром! - сказала она, отрываясь от чтения.
   - Спасибо, - хмыкнул я, одергивая на себе футболку.
   - Извини за такую одежку! Она тебе немного коротковата, но ничего другого предложить не могу.
   - Да не страшно, мне ж не на показ мод в ней идти, - махнул я.
   - И то верно! - улыбнулась девушка, ставя книгу на полку. - Ладно, не буду вам мешать. Обустраивайтесь. Если что-то понадобится - зовите.
   - Хорошо, спасибо, - кивнул я.
   - Тогда спокойной ночи, - Алика неспешно вышла из комнаты.
   - Спокойной ночи, - отозвались мы.
   Дверь закрылась, и воцарилась тишина. Сашка без раздумий юркнул под одеяло, а я еще немного повертелся возле книжного шкафа, оглядывая полки. "Руководство алхимика", "Планеты системы Альтаир", "Теория рукопашного боя", "Приключения Райкири. Том второй", "Сборник стихов Ларианы-Си", "Настоящая магия и обычные фокусы"... Ух ты! А вот эту книжку по кулинарии я уже встречал! У нас дома на кухне есть точно такая же! И откуда этот сборник рецептов взялся здесь, в ином мире? Хотя чего удивляться? Мало ли на что способны местные колдуны. Глаза просто разбегаются от разнообразия литературы! Неужели Алика все это прочитала?
   - Артем, пойдем спать? - окликнул меня Сашка, высунувшись из-под одеяла. - Выключишь свет, ладно?
   - Ладно, - эхом отозвался я и, щелкнув выключателем, тоже лег на кровать. Братишка, недолго думая, свернулся калачиком у меня под боком.
   Да уж... Ну и трудный же был денек... Лишь сейчас, в темной комнате, удобно устроившись на диване, я по-настоящему осознал, насколько устал... Тело будто налилось свинцом, веки сами собой опустились. И мгновение спустя я уже погрузился в глубокий-глубокий сон.
  

Глава 4. Лес

   На следующее утро мы отправились в лес. При свете дня здешняя Бринка казалась мне не такой уж загадочной, как прошлым вечером. Да, тут были все те же потрясающего вида дома, время от времени встречались люди с непривычной внешностью и попадались незнакомые растения, но в остальном она была очень даже похожа на нашу с братишкой родину. Возможно, это потому, что сейчас она не освещалась магическим сиянием. А может, я просто уже начал привыкать к этому месту...
   Широкая накатанная дорога вела через всю деревню, так что у меня было время оглядеться. Алика шла со мной бок о бок и рассказывала о своем друге, которого вчера упомянула за ужином. Сашка бегал вокруг, то обгоняя нас, то оказываясь за нашими спинами, с интересом разглядывал каждый цветочек, прыгал через лужи, гонялся за бабочками и стрекозами. В общем, веселился как обычный ребенок.
   - У Эрика много друзей среди животных, - говорила Алика. - Его друзья не навредят нам, так что не пугайся, если увидишь рядом с ним свирепого зверя. Эрик может найти общий язык даже с саблезубом.
   Я понятия не имел, кто такие саблезубы, но судя по названию, это весьма опасные хищники с огромными клыками. И похоже, очень несговорчивые. Кстати о разговорах...
   - Алика, в этом мире что, все животные говорят по-человечески? - поинтересовался я.
   - Нет, далеко не все, - покачала головой девушка. - Это Эрик понимает каждого. А они понимают его. Ты скоро сам все увидишь!
   На этом наш диалог оборвался, потому что мы вплотную приблизились к лесу. Вот, снова это странное чувство... Осознание того, что мне знакомы эти деревья... И не просто знакомы! Я готов поклясться, что именно их я видел каждый день из окна своей комнаты. У меня даже возникло ощущение, что если я сейчас оглянусь, то увижу родную деревню, старенькую и невзрачную, без магии и богатого блеска. И хоть внутренний голос твердил, что мы не покидали волшебного мира, голова сама повернулась назад.
   Собственно, я нисколько не удивился, увидев за спиной все ту же чужую Бринку. Необъяснимое сходство окружающего пейзажа и совпадение в названиях деревень - лишь малая толика всех загадок, которые нам преподнесло это место. Возможно, когда-нибудь мы и разгадаем их, а пока лучше не забивать себе голову лишними вопросами, смириться со всеми странностями этого мира и принять их как данность.
   - Что-то не так? - спросила Алика, непонимающе глядя на меня и на Сашку, который тоже озадаченно переводил взгляд с леса на деревню и обратно.
   - Нет, ничего, - мотнул головой я. - Братишка, идем дальше.
   - А-ага... Идем.
   Алика пожала плечами и двинулась вглубь леса. Мы последовали за ней. Весь дальнейший путь я знал наизусть. Вот эта тропинка... Я помнил каждый ее поворот. И деревья вокруг... В детстве по многим из них я не раз находил дорогу домой. И еще ручеек! Вдоль него и проходит извилистая тропа. Сам ручей не видать из-за кустов, но его громкое журчание слышно издалека. У нас каждый местный знает: если вдруг ты заблудился в лесу - прислушайся, и веселый плеск воды подскажет тебе, в какой стороне дорога к дому.
   Тропинка резко вильнула вправо и пропала за деревьями. Я знаю, что будет дальше. Сейчас откроется поляна, залитая солнцем и усеянная кустиками ароматной земляники. Да, вот и она. На том же месте и с таким же богатым урожаем сладких ягод, краснеющих на фоне широких листьев. Как выяснилось, это место и было конечной точкой нашего пути.
   Алика остановилась на окраине, огляделась по сторонам. Затем, видимо не обнаружив искомого беглым взглядом, медленно пошла вдоль деревьев, внимательно всматриваясь в густые кроны. Мы с Сашкой гуськом побрели следом.
   Позади осталась примерно треть лесного кольца, когда с одного из деревьев вспорхнула стая пичуг. В обычной ситуации я бы даже не обратил на них внимания - кого удивишь кучкой пернатых в лесу? Но эти птицы повели себя мягко сказать ненормально. То, что у каждой из них в клюве зеленел пучок свежесорванных листьев, еще куда ни шло, но прицельная атака на наши головы - это уже перебор! Благо, обдало нас все той же листвой, а не чем-нибудь менее этичным. А довольное чириканье, отдаленно напоминающее смех, и вовсе не лезло ни в какие ворота. Алика в ответ на сие хулиганство расплылась в улыбке.
   - И тебе привет, Эрик! - задорно воскликнула она, адресовав реплику дереву, с которого слетели крылатые проказницы.
   Я проследил за ее взглядом и заметил зачинщика. На одной из веток восседал высокий худой парень с острыми чертами лица и такими же острыми, вытянутыми ушами. Его образ будто сошел со страниц общеизвестных романов, в которых пара-тройка героев - эльфы. Разве что игривая улыбка во весь рот несколько не вписывалась в тот типичный, гордый и высокомерный образ.
   - Здравствуй, Алика! - приветливо качнулся остроухий и спрыгнул на землю. - Смотрю, у тебя новые друзья!
   - Это Артем и Сашка, - представила нас девушка.
   - Привет! Я Эрик!
   - Приятно познакомиться, - кивнули мы.
   - А ты эльф? - осведомился мой брат.
   - Что? Я - эльф? Ты это серьезно? - парнишка залился задорным хохотом. - Конечно же нет! Я человек! Ты что, впервые видишь лесную магию?
   - Ну-у... Да... - смущенно потупил взгляд любознательный мальчишка.
   Ох, как я рад, что сам не задал этот вопрос! От меня, пожалуй, он прозвучал бы совсем глупо. Да и вообще, надо бы посдержаннее реагировать на творящееся вокруг волшебство, раз уж оно здесь так же естественно, как воздух и небо над головой.
   "Мне знаком этот запах", - ворвался в мои мысли чей-то посторонний голос, настолько громко, отчетливо и неожиданно, что я, моментально позабыв о сдержанности, подскочил с перепугу, шарахнулся назад и застыл взъерошенным круглоглазым истуканом. Судя по аналогичной реакции Сашки, братишка тоже его услышал.
   - Что это было? - суетливо завертелся он.
   В ответ на вопрос из-за спины эльфоподобного парня вышел белоснежный волк с холодными светло-голубыми глазами. Интересно, эти хищники вблизи все такие огромные? Или перед нами великий вожак-прародитель всего волчьего народа? Зверь склонил голову на бок.
   "Это был я, - вновь зазвучало в голове. - Мое имя Рэй".
   - Ух ты-ы, - восторженно раззявил рот брат. Было видно, что четвероногий ему сразу понравился. Чего не скажешь обо мне, ибо мохнатая зверюга даже не пыталась скрыть повышенного интереса к моей персоне.
   Хоть Алика и предупреждала о дружбе Эрика с дикими животными, под пристальным взглядом немигающих морозных глаз мне все равно было не по себе. Зверь выглядел опасно, слишком заинтересованно, присматривался, оценивал, чутко подергивал ноздрями, будто бы прикидывая, с какой стороны меня лучше начать есть. Повинуясь импульсу подсознания, я невольно отступил на шаг назад, хотя инстинкт самосохранения настоятельно велел влезть на ближайшее дерево. Тут вновь раздался его заглушающий все мысли голос:
   "Ошибки быть не может. Оскар... Почему ты пахнешь, как он?"
   - Видимо, потому что в Артеме живет душа Оскара, - ответила за меня Алика.
   - Душа Оскара? - Эрик удивленно поднял брови. - Невозможно! Ведь Джина заточила его душу в камне!
   Я неуверенно потер затылок:
   - Ну... Вроде как, я освободил ее...
   - Освободил?! - остроухий глядел на меня с нескрываемым восторгом. - Парнишка, насколько же ты сильный маг, что смог разрушить ЕЁ заклинание!
   - Никакой я не маг... - еще больше смутился я. - И разрушать чьи-либо заклинания не умею... Мне и о существовании магии-то не было известно, пока я не нашел этот камень.
   - В смысле - не было известно о существовании магии? - оторопело уставился на меня лесной волшебник.
   Ну вот, я все-таки ляпнул странную для этого мира фразу! Впрочем, это ведь друг Алики, и мы пришли к нему за помощью. Разве он не должен знать нашу с братом историю? И я рассказал ему все, что произошло накануне. Рассказал о нашей с Сашкой деревне, о Драконьей пещере, о том, как я нашел в ней светящийся самоцвет, об обвале и о самом превращении в дракона. Эрик слушал внимательно, не перебивая, и по ходу моего рассказа его лицо все сильнее вытягивалось.
   - Что ж, - задумчиво произнес он, когда я замолчал, - допустим, где-то и существует еще одна Бринка, жители которой не умеют использовать магию. Допустим, вам через какой-то портал удалось оттуда попасть к нам. Но как обычный парень, не знающий ни одного заклинания, сумел освободить душу дракона из заколдованного камня? Что ты все-таки сделал с ним?
   - Вроде ничего такого... - я поднял взгляд к небу, вспоминая каждую мелочь, проделанную с находкой до момента превращения. - Я просто подобрал его. Разглядывал. И еще потер немного... И все.
   - Хм... Таким образом, конечно, можно снять парочку заклинаний, но душу, заточенную колдовским проклятием, так точно не вызволить, - Эрик задумчиво поскреб подбородок, оглядел меня с ног до головы и... расплылся в широкой улыбке. - Знаешь, дружище, я понятия не имею, при помощи каких невероятных сил тебе удалось разрушить заклятие самой могущественной колдуньи Бринки, но я счастлив, что ты смог это сделать!
   Счастлив... Алика тоже счастлива! Вот только я не разделяю их восторга ни капельки! За какие такие "заслуги" на меня вообще свалилась эта миссия спасителя, ума не приложу... Так и подмывало в лоб задать этот вопрос, но я благоразумно сдержался. Однако мрачное лицо, похоже, выдало все мои мысли с потрохами, потому что наша спутница, успокаивающе положив руку мне на плечо, тактично перешла к сути дела.
   - Послушай, Эрик, - обратилась она к другу, - мальчики хотят вернуться домой и, судя по всему, без Джины тут никак не обойтись. Мы ищем ее. Не поможешь нам с поиском?
   Ответить парень не успел. Едва вопрос сорвался с губ Алики, воздух содрогнулся от жаркой вспышки. Огненная бестия, колдовская кошка Джины, вновь явилась, дабы донести до адресатов еще одно послание хозяйки.
   - Не повторяй своих ошибок, жалкая лесная фея! - прошипела она, выгибая спину. - Все будет так же, как и в прошлый раз! Ты не ровня мне!
   На какой-то миг мне показалось, что над кошкой пронеслась едва различимая тень. Через секунду я понял, что это не галлюцинация, потому что видение стремительно темнело и вскоре стало четко выделяться на фоне зеленых крон. Следом за первой тенью закружила вторая, третья, шестая, десятая... Черное кольцо неудержимо разрасталось, превращаясь в угрожающую воронку. Наша компания словно по команде, не сговариваясь, попятилась назад, но было уже поздно.
   - Не ищи меня! Слышишь?! - рявкнула напоследок кошка, яростно полыхнула и исчезла.
   А грозный вихрь, созданный ее волей, остался. Мгновенно расширившись, он будто лопнувший мыльный пузырь разлетелся сотнями теневых брызг, и те тут же ринулись в атаку.
   - Это призраки! Бежим!
   Захват Алики рванул запястье, развернул меня на сто восемьдесят градусов и с силой поволок прочь с поляны. Перед глазами промелькнул бегущий Сашка, чей локоть наша спутница сжимала второй рукой. Размыто пронеслась белая шкура волка, на полном ходу обогнувшего нашу троицу. За спиной послышались торопливые шорохи ног Эрика и... громкий свист рассекаемого воздуха. Через секунду свистящие создания появились в поле зрения - дюжина ярых преследователей пролетела над головами, вырвалась вперед и угрожающе зависла между нами и раскидистыми ветками деревьев, тем самым отрезав путь к укрытию. Еще через мгновение вражеское кольцо сомкнулось окончательно.
   Алика резко затормозила и одним движением сгребла нас с братом за спину. С другой стороны, приготовившись к бою, замер настороженный Эрик с невесть откуда появившимся в руке кинжалом. Рэй, ощетинившись, боком примкнул к обороняющимся, обнажил острые клыки и рычал не хуже моторного двигателя.
   В стане противника вновь засвистело - один из призраков, самый необузданный, нетерпеливо и скоро летел в нашу сторону. Реакция Эрика была молниеносной, кинжал блеснул в его руке, и, описав широкую дугу, полоснул поперек зарвавшейся тени. Первый поверженный враг с затухающим шипением растворился.
   Затишье продлилось недолго. Все тени, движимые злой волей колдуньи, жаждой крови и отмщения, сорвались с места, словно черные стрелы с тетивы, и устремились по живым мишеням в центре круга. Союзники сплотились. Сашка судорожно вцепился в мою футболку. Я обхватил его руками, надеясь, что смогу хоть как-то защитить.
   Стоит признать, отпор врагу Алика, Эрик и Рэй давали превосходно. Девушка награждала призраков разящими ударами магических шаров. Ее лесной друг все так же мастерски отбивался кинжалом теперь уже от нескольких нападающих сразу. Волк без передышки прыгал от одного противника к другому, клыками и когтями разрывая их на части. Какое-то время призраки не могли даже приблизиться к нам с Сашкой, но их оказалось слишком много.
   Прорвались трое. Одной рукой закрывая голову брата, я почти не глядя попытался отмахнуться второй. И к сожалению, попал... Увы, мой удар не произвел на врага никакого впечатления. Абсолютно никакого. А вот мне, в отличие от задетого, неслабо досталось...
   Ледяная волна обдала безоружную руку, пальцы враз онемели, перестали слушаться. Лютый холод пробрал до самых костей, и тело заколотила морозная дрожь. И это от одного прикосновения?! Да чтоб я еще раз потянулся к этим тварям голыми руками! Ни за что! Нужно найти оружие! И увести отсюда братишку! И как можно скорее!
   - Алика! Мне нужно уйти с поляны! - крикнул я, кое-как уклоняясь от новых атак.
   Круто развернувшись, без лишних слов, подруга тремя отточенными махами раздала по крушащему шару каждому из моих оппонентов, а затем, не останавливаясь, скоростной чередой снарядов приговорила ближайшую кучку теней, преграждавших путь к лесу. Мы с Сашкой кинулись в образовавшуюся брешь. Стремясь заполнить просвет, наперерез устремилась новая стая, но Алика не уступала. Заклинания били, без промаха, без перерыва, расчищали дорогу, и вскоре мы с братом нырнули в спасительные лапы раскидистых деревьев.
   Звуки погони стихли неожиданно быстро, словно потонули в шорохе травы под ногами. Юркнув за первый попавшийся ствол, я настороженно огляделся, переводя дыхание. Похоже, от "хвоста" мы успешно скрылись. Эти призраки, конечно, опасны, но интеллектом явно не блещут, забыли про нас сразу же, как только мы пропали из виду. Хорошо. За стеной длинных веток с непроглядно-густой листвой они не станут выискивать маленького мальчика.
   - Сашка, сиди здесь тихо и не выходи, пока все не закончится, - обхватив дрожащего брата за плечи, сказал я.
   - А ты?
   - А я должен помочь остальным, - я забегал глазами по лесной трущобе, высматривая себе подходящее оружие. Взгляд остановился на внушительных размеров палке, кривой и сучковатой, но, кажется, достаточно крепкой, пригодной для обороны.
   - Артем, я тоже хочу помочь как-нибудь...
   - Нет! - отрезал я, подбирая с земли приглянувшуюся дубину. - Оставайся здесь! И не спорь! Я серьезно!
   Сашка засопел, бросил на меня взгляд, полный обиды, и, скрестив руки, отвернулся. О нет! Нет, нет, нет! Только не это! Только не сейчас! Выбрал же время для капризов и никому не нужных ссор! Самое неподходящее время!
   - Сашка... Ну прости... - я ласково погладил братишку по голове. - Я не хочу, чтобы эти существа тебя поранили. Подожди здесь. Ну пожалуйста.
   - Ладно, - еле слышно отозвался брат. - Только... врежь им и от меня пару раз.
   - Да, обязательно.
   Сжав палку, я на несколько шагов приблизился к опасной границе и осторожно выглянул из-за веток, оценивая обстановку. И обстановка меня удивила. Посреди полянки высился широкий полупрозрачный купол, вокруг которого негодующе кружила вражеская стая. Внутри, вскинув ладони кверху, стояла Алика. Она, значит, кроме разрушительных шаров еще и защитные барьеры создавать умеет? За спиной девушки, упершись руками в колени, склонился Эрик, а рядом с ним, обмякнув и спустив безвольный язык набок, сидел Рэй. Они измотаны... Так тяжко дышат... Чтоб эту Джину вместе с ее заклинаниями!
   Призраки гневно лупили по стенам купола, пытаясь попасть внутрь. Паразиты... Бьются, словно мухи о закрытое окно, настойчиво и в то же время тщетно. Компании под щитом ничего не угрожает. Но... Вот Алика обернулась назад, сказала что-то союзникам. Что именно - не понять, но разве взволнованное лицо когда-нибудь сулило благие вести? А остроухий парень кивнул ей в ответ, тяжело распрямился, но на удивление твердой рукой поднял кинжал. Волк тоже собрался, встал на ноги. И в следующее мгновение стены защитного купола пали, черная туча с торжествующим свистом вновь ринулась на истязание несчастных.
   Я выскочил из своего укрытия и бросился на выручку товарищам. Отчаянно и, наверное, безрассудно... Понятия не имею, может ли палка вообще помочь против призрака! Да была не была! Получай! Я размахнулся и вложил в удар весь свой праведный гнев. К счастью, сработало - попавший под раздачу фантом беспомощно растворился, презрительно прошипев напоследок.
   - Вот так тебе! Посвящаю этот удар своему младшему братишке!
   - Артем! Ты вернулся! - воскликнул Эрик. - Отлично! Послушай, они...
   Что "они" я так и не узнал, ибо противники, тоже заметившие мое возвращение, тотчас напали, оттеснив меня от остальных. В крови вскипели первобытные инстинкты вперемешку с неведомо откуда взявшимся духом самурая. Судьбоносная палка отправляла в небытие каждого покусившегося на мою жизнь супостата. В этот момент мне казалось, что справиться с врагами будет не так уж сложно, но вскоре я понял, насколько ошибался.
   Сучковатый меч хлестал во все стороны, но нападающих меньше не становилось. А вскоре и усталость дала о себе знать. Утомленные руки сковывала ноющая боль, пот лил градом, горячее дыхание пронзало легкие и судорожным хрипом вырывалось из пересохшего горла. На радость противникам...
   Первый обжигающий холодом удар пришелся в локоть, и я едва не выронил оружие из рук. Подавив надрывный стон и собрав волю в кулак, я тем же кулаком сжал древко покрепче и рубанул вдогонку гаду. И достал, свершив правосудие. Ох, был бы тот призрак последним, но увы... Его сородичи не дремлют. Они слишком бодры, их слишком много... Я пропускал удар за ударом, но каким-то чудом все еще стоял на ногах. И даже худо-бедно давал отпор. А они все нападали. И били, били, били...
   "Эй, Артем! Ты слышишь меня?" - внезапный зов заглушил все прочие мысли.
   "Эрик?" - я удивленно посмотрел в его сторону и тут же пожалел, что отвлекся, получив морозный удар в живот.
   Тем не менее, взглядами с остроухим парнем мы все же встретились.
   "Я говорю с тобой благодаря Рэю, - пояснил лесной маг, продолжая битву. - Послушай, лучшее оружие против призраков - огонь. Превратись в дракона и смети их одной волной!"
   - Нет! - внезапно для себя самого в голос выкрикнул я.
   "Что? - округлил глаза Эрик, явно не ожидавший такого ответа. - Почему - нет?"
   "Мы и так справляемся..." - ляпнул я первое, что пришло на ум, и в доказательство, приложив почти героическое усилие, растворил еще одного призрака, оказавшегося ближе всего к концу палки. Вроде бы убедительно... Но я так и чувствовал на себе два недоверчивых взгляда.
   "Он боится, Эрик", - проницательно заметил голос волка.
   "Да, я вижу", - бесстрастно отозвался остроухий.
   "Я вовсе не!.." - возмущенно обернулся я, но строгий взгляд Эрика оборвал меня на полуслове.
   "Не строй из себя храбреца! - отцовским тоном осадил он. - Этот разговор слышим только мы с Рэем, и нам обоим понятно, что ты не хочешь превращаться только из-за страха. Почему ты боишься?"
   Я до скрипа стиснул зубы:
   "Да потому что я не из этого мира! - сучковатая палка яростно огрела еще одного нападающего, как будто это он был виновен в том, что я оказался здесь. - Я вырос в деревне, где колдунов и драконов даже в помине нет! Я никогда не был магом и не должен им быть!"
   "Но сейчас ты здесь, - голос Эрика был спокоен и тверд. - У тебя есть сила, которая нам очень нужна".
   "Я не просил этой силы..."
   "Ты должен ею воспользоваться".
   "Я не... Я не хочу ею пользоваться, Эрик..." - почти умоляюще произнес я.
   "Тогда нам конец, - беспощадно изрек маг. - Скоро мы растратим последние силы и свалимся от усталости, а оставшиеся призраки нас с удовольствием добьют. Ты этого хочешь?"
   "Нет, но... - горло сдавило от чувства вины и осознания собственной беспомощности. - Я еще не пробовал превращаться в дракона. Я не знаю, как это делается. А если у меня не получится?"
   Эрик мысленно улыбнулся:
   "Ты ведь смог превратиться в человека. Стать драконом можно точно так же. У тебя получится, поверь".
   Надеюсь, что он прав, но... Но не так-то просто представить, как ты превращаешься в дракона, тем более когда тебя со всех сторон беспорядочно и непрерывно атакуют десятки морозящих теней. Я попытаюсь. Но мне понадобится помощь.
   "Ладно, Эрик, я согласен, - решившись, ответил я. - Только мне нужно сосредоточиться. Пока призраки мешают, у меня ничего не выйдет".
   "Понял, - прозвучал довольный голос лесного мага. - Рэй, скажи Алике, пусть поставит барьер!"
   "Уже сказал!" - отозвался волк.
   Алика не заставила себя долго ждать, защитный купол накрыл нас почти сразу. Нас, и еще кучку противников, оказавшихся в зоне покрытия. Эта кучка, конечно, доставила некоторые проблемы, но перебить ее было намного проще, чем оставшуюся снаружи стаю.
   - Я не смогу долго удерживать барьер, - предупредила девушка, когда последний призрак в укрытии был уничтожен.
   - Надеюсь, долго и не понадобится, - выдохнул я, закрывая глаза.
   Итак, приступим... Мне нужно принять облик дракона. И сразу возникает вопрос: каким он должен быть? Начнем с того, что при упоминании об этих мифических существах, мне сразу представляется хищная рептилия огромных размеров. Далее вспоминаются острые когти и зубы, присущие любому хищнику. И шкура, покрытая чешуей, как и у любой нормальной ящерицы. Но в отличие от тех безобидных крох, бегающих по траве и меж камней, у драконов за спиной широкие крылья, способные поднять хозяина-тяжеловеса в воздух. А еще эти ящеры как-то умеет дышать огнем...
   Я медленно перебирал в голове каждую мелочь, связанную с драконами, но не замечал в себе никаких изменений. Все-таки превратиться в человека было намного проще. Я просто представлял, как становлюсь собой... А тут что представлять? И будто в ответ на мой вопрос, перед глазами всплыл образ, который мне довелось узреть на зеркальной поверхности озера в разрушенном гроте Драконьей пещеры. Точно! Вот оно!
   - Мне нужно снова стать таким, - шепнул я сам себе, сосредотачиваясь на пришедшем воспоминании.
   В какой-то момент весь мир вокруг как будто исчез, перед глазами стоял лишь образ зеленого ящера, смотрящего на меня из водных глубин. Образ, являющийся моим отражением. Образ, повторяющий за мной каждое движение. Я помню, как впервые пошевелил хвостом... Помню, что чувствовал, когда впервые взмахнул крыльями. Я помню... каково это - быть драконом.
   Кажется, я на верном пути!.. Во мне точно что-то меняется. Я это чувствую. И это пугает. Но надеюсь, все идет так, как должно.
   Я расту... Кожа грубеет, становится плотнее стали... Руки и ноги превращаются в когтистые лапы, а зубы - в клыки. Вот и тяжелый хвост мягко опустился на землю, а за спиной зашевелились крылья...
   - У тебя получилось, Артем! - восторженно крикнул Эрик.
   "Парень, ты молодец", - похвалил Рэй.
   Я открыл глаза и осмотрел себя. Да, получилось. У меня все-таки получилось вновь стать ящером. Надо бы поскорее разобраться с призраками и вернуть свой привычный человеческий облик. Не нравится мне быть в этом теле.
   - Я... больше не могу... их сдерживать... - сквозь стиснутые зубы проговорила Алика. Она еле держалась на ногах, а вскинутые руки била крупная дрожь.
   Я поднял решительный взгляд на беснующихся снаружи фантомов:
   - Я готов!
   - Алика, опускай! - скомандовал Эрик, и в ту же секунду барьер рухнул.
   Парень подхватил девушку одной рукой, не дав ей упасть, а второй сжал кинжал, готовясь защищать подругу от противника. Но призраки как будто забыли об их существовании. Похоже, внезапное появление дракона на поле боя полностью перетянуло на себя все внимание, потому что каждая атака врага теперь была нацелена только на меня.
   Я задрал морду кверху и выпустил в приближающуюся "живность" столб огня. Эм... Ну как "столб"? Правильнее было бы назвать его небольшой вспышкой, но я, понятия не имея как вообще смог выдохнуть пламя, был рад даже такому результату. Одной волной смести всех, конечно, не получилось, но я сжег не меньше десятка противников. И все же... надо мной кружилась еще не одна сотня точно таких же опасных и беспощадных тварей.
   С земли их было не достать, так что ни Эрик, ни Рэй не могли мне помочь. А вот заклинания Алики здесь бы очень пригодились, но девушка слишком ослабла, с поддержкой Эрика добралась до окраины поляны и в данный момент восстанавливала силы под покровом деревьев. Сам парнишка, понимая, что никак не может мне подсобить, остался рядом с подругой. Рэй тоже решил не путаться под ногами и присоединился к остальным.
   Противостоять целой армии призраков было не просто даже в облике дракона. Сжигать их, конечно, получалось, но производимое мною пламя было ничтожно слабым, и силы таяли значительно быстрее, чем стан противника. Ледяные удары чувствовались даже сквозь прочную чешуйчатую броню. Увернуться от них было невозможно, а неуклюжие взмахи лапами и хвостом редко попадали по изворотливым целям.
   "Так ты с ними не справишься, Артем, - прозвучал в голове голос незнакомца. - Позволь, я это сделаю".
   - Кто это? - я невольно бросил взгляд в сторону Рэя, но рядом с волком не было видно никого кроме Эрика и Алики.
   "Я Оскар, - кратко представился мой собеседник. - Ты не сможешь их победить. Поменяйся со мной местами, я во всем разберусь".
   "Да ни за что!" - рявкнул я, грубо отвергнув неугодное предложение. Еще чего! Не хватало только, чтобы этот дракон получил контроль над моим телом!
   "Не бойся, я не причиню вреда никому из вас, - мягко сказал Оскар. - Я хочу помочь".
   "Нет! Я тебе не верю!"
   "Придется поверить, иного выхода нет. Ты не выстоишь против них. Ты же и сам это прекрасно понимаешь. Я могу помочь, прошу, доверься мне. Я на твоей стороне".
   Да дураку понятно, что в одиночку я не справлюсь! Но довериться дракону, чья своевольная душа обратила меня в ящера?.. Действительно ли он хочет помочь или это лишь предлог, чтобы обрести надо мной полную власть? Я не знаю, что у него на уме... Я не знаю, можно ли верить его словам... Но... одно я знаю точно: он прав - другого выхода у меня попросту нет. Помощи ждать больше неоткуда. При первой встрече Алика говорила, что ее друг-дракон мне не навредит. Надеюсь, она права.
   Я надрывно вздохнул и, скрепя сердце, зажмурил глаза, а когда они вновь открылись, на мир смотрел уже Оскар, я же наблюдал за происходящим откуда-то со стороны.
   Резкий взмах могучих крыльев, и дракон стрелой взметнулся ввысь, а за ним, словно ненасытный рой саранчи, устремилась беспощадная черная стая призраков. Оскару удалось вырваться вперед всего на полкорпуса, и этого было катастрофически мало. Тени кишели вокруг, облепляли драконьи ноги, живот и спину, били по крыльям, мешая полету. Мое сердце сжималось от страха всякий раз, когда после очередного особенно сильного удара, дракон начинал камнем падать вниз, но у него всегда каким-то чудом в самый последний момент получалось выйти из пике и снова воспарить над верхушками деревьев. Да, я бы так точно не смог. Окажись я на его месте, уже давно бы разбился.
   И все же, несмотря на мастерство и многолетний стаж зеленого "пилота", оторваться от преследователей не удавалось. Дав два скоростных круга над лесом, Оскар решил сменить провальную тактику. Не сбавляя темпа, на полном ходу, верные крылья дернули вверх, задние лапы и хвост по инерции махнули к груди, пропуская вперед кучку не успевших вовремя среагировать призраков. Вперед, прямо под дымящийся нос, в полное распоряжение огнедышащей пасти. И в следующий миг первая партия теней уже шипела, растворялась в ураганном пламени. Вот это я понимаю - огонь так огонь! Не то что у меня!
   Оскар тем временем спикировал в самый центр уцелевшей черной тучи, протаранил ее насквозь, отсеяв еще сотню невезучих фантомов. Остальных же смутила лишь резкая смена курса, и вместо разумного бегства они только хаотично перегруппировались и очертя голову продолжили погоню. Их кратковременная заминка подарила дракону несколько секунд заветной форы, а сами преследователи... Они так и не поняли, что в этот момент вместе с добычей они упустили еще и свой последний шанс на победу.
   Раздув крылами раскидистые кроны деревьев, Оскар круто поднялся над лесом, описал в воздухе головокружительную петлю и завис позади свистящего роя. Вновь обманутые тени решительно развернулись, готовясь к очередной атаке, но было уже слишком поздно. Дракон изверг на них пламя еще более мощное, чем в предыдущий раз, и от назойливых врагов не осталось и следа.
   Описав еще один, победный, круг над лесом, хвостатый герой опустился на поляну. Алика, Эрик, Рэй и Сашка, наблюдавшие за битвой из-за деревьев, начали осторожно покидать свое укрытие. Сложив крылья за спину, Оскар пружинисто переступил с лапы на лапу, встряхнул головой и обратил зеленую морду к приближающейся компании. И ничего не подозревающая Алика встала как вкопанная, едва их взгляды встретились. Сомнений нет - она узнала... Но не ожидала такой скорой встречи. А он пришел... И нежная драконья улыбка отразилась в ее распахнутых глазах.
   - Оскар, - одними губами прошептала девушка, срываясь с места.
   Дракон отвернулся, не сказал ни слова в ответ. Лишь отстраненно опустил веки и принялся за превращение. Девушка подоспела как раз к окончанию, когда на его месте стоял уже я, в собственном теле и сознании.
   - Оскар! - хватая меня за плечи, выпалила она. - Это ведь был он? Дай мне поговорить с ним, пожалуйста!
   Я не знал, как исполнить ее просьбу. Дракон исчез. Я попробовал мысленно позвать его, но никакого отклика не получил. Тишина... Мой зов ушел в никуда.
   - Прости, Алика, - я покачал головой. - Он не отвечает мне.
   - Артем! - Сашка налетел на меня с не меньшей прытью и, обхватив за талию, заключил в необычайно крепкие для своего телосложения объятия. Волновался, я знаю... Я ласково погладил его растрепанные волосы и бережно прижал дрожащего ребенка к груди.
   Следом за мальчиком неспешно подтянулись и двое наших лесных товарищей - Эрик и Рэй.
   - Вы с Оскаром великолепно сработались, - искренне похвалил меня парень.
   - Я здесь ни при чем, - пожал плечами я. - Он все сделал сам, моей заслуги в победе над призраками нет.
   "Тогда поздравляю тебя с победой над собой, - произнес Рэй. - Ты все же смог подружиться с его душой".
   Это тоже неправда... Да, мне пришлось довериться ему от безысходности, и он действительно помог, но это все. Мы с тем ящером никакие не друзья...
   - Так что насчет Джины, Эрик? - вернулась к главному вопросу Алика. - Я знаю, тебя не запугать кучкой призраков. Ты с нами?
   Парень виновато потупился.
   - Простите, ребята... Я не понаслышке знаю, каково это - переходить дорогу Джине. Призраки - это лишь малая часть того, что я натерпелся от нее. После той роковой ночи многие пытались найти предательницу, и я был одним из тех глупцов. Наивным и высокомерным... Меня и по сей день передергивает от воспоминаний о моем авантюрном походе. Вероломная колдунья... Она объявила на меня настоящую охоту! Казалось, что это она меня преследует, а не я ее! Куда бы я ни шел - ее кошка поджидала всюду, и всякий раз устраивала мне настоящий ад. Джина оставила меня в покое лишь тогда, когда я бросил эти пресловутые поиски и вернулся к прежней жизни. Я лишь скромный лесной маг, а не великий воин, Алика. Возможно, ты еще можешь тягаться с ее колдовством, но я не решусь выступить против нее снова.
   - И тем не менее, твоя магия подходит для поиска лучше, чем любая другая, - прагматично заметила девушка. - Ты ведь знаешь все, что знают твои маленькие друзья. Неужели никто из них не может подсказать, в какой стороне искать Джину?
   Эрик покачал головой:
   - Даже если кому-то из животных известно, где она прячется, он и словом об этом не обмолвится. Ни под каким предлогом. Могущества Джины боятся не только люди. Увы, моя магия никак не сможет помочь вам в поиске.
   Его слова ударили не хуже плети. Меня вновь начало душить отчаяние, и на глаза навернулись слезы. Как же это больно - терять надежду, даже самую зыбкую... И как же страшно находиться в чужом мире и с замиранием сердца ожидать очередного нападения врага. Угораздило же нас с братишкой вляпаться в эту передрягу. И выхода из нее не видать... Тут я почувствовал, как рука Алики мягко опустилась ко мне на плечо.
   - Не смей падать духом, - назидательно сказала девушка. - Мы придумаем другой способ найти колдунью. Не сомневайся, мы найдем ее.
   "Не хочу вас расстраивать, - вмешался Рэй, - но пока Джина следит за каждым вашим шагом, вам не удастся к ней даже приблизиться".
   - Верно, - кивнул Эрик. - Я бы посоветовал вам для начала скрыться от ее глаз.
   - Совет хороший, но проще сказать, чем сделать, - уже более мрачно произнесла Алика. - Джина ведь владеет четырьмя стихиями и видит через них практически все. Она может найти кого угодно в любой точке мира, если там есть огонь, земля, воздух или вода.
   - Да, большинство людей у нее как на ладони, и мы в том числе, - вновь кивнул маг. - Но если вы тоже овладеете силой стихий, то запросто сможете скрыться от ее слежки.
   - Нет, нам нельзя учиться магии, - подался вперед я. - Мы с Сашкой должны вернуться в свой мир простыми людьми, а не чародеями.
   Эрик оглядел нас сочувственным взглядом.
   - Боюсь, в данной ситуации без магии у вас вряд ли вообще будут шансы вернуться домой. Простите, ребята...
   "Простите"... За что этот парень извиняется?.. За то, что прямо без прикрас говорит горькую правду? На самом деле, как бы я ни противился здешним реалиям, голос подсознания все равно беспощадно твердил, что, будучи обычными людьми, долго мы здесь не протянем. Одних суток, проведенных в этом мире, было вполне достаточно, чтобы осознать сей прискорбный факт. Продолжать настаивать на своем глупо. Я смиренно кивнул. Лучше вернуться не такими, как все, чем не вернуться вовсе.
   - И все же овладеть стихиями не так-то просто, Эрик, - вместо меня возразила остроухому Алика. - На это уходят годы тренировок. Слишком много времени понадобится на обучение.
   Парень хитро улыбнулся:
   - Я знаю более быстрый способ. Птицы рассказывали мне о месте под названием Зал объединенных стихий, войдя в который можно овладеть этой силой без всяких тренировок.
   - Будь все так просто, у нас бы каждый второй маг владел стихиями, - скептически заметила девушка.
   Парнишка качнул головой:
   - Сложность в том, что дверь Зала заперта на четыре ключа - огня, земли, воды и воздуха. Хранители ключей - четыре мага, в совершенстве владеющие каждый своей стихией. Они-то и охраняют Зал от набегов случайных гостей, решая, позволить желающему войти внутрь или нет.
   - О-о, и как же получить у них разрешение? - заинтересовалась Алика.
   - Его нужно заслужить. Каждый маг устроит вам испытание, доказывающее, что вы достойны владеть его стихией. Если испытание будет пройдено, хранитель даст вам свой ключ. Соберете все четыре ключа - сможете войти в Зал.
   - А какие испытания нас ждут? - спросил я.
   Эрик пожал плечами:
   - Этого я не знаю.
   - Хм-м, - задумчиво протянула наша спутница, - думаю, попытаться стоит. Где искать тот Зал и хранителей?
   - Не могу сказать точно. Он находится где-то на острове Майрус, что в Лазурном море. Хранители должны быть там же.
   - Остров небольшой, думаю, найдем, - кивнула Алика.
   - Мы отправимся на море? - глаза Сашки радостно заблестели.
   И даже я, несмотря на всю серьезность ситуации, тоже замер в светлом предвкушении чего-то хорошего.
   - Откуда столько восторга? - подивился Эрик. - Никогда на море не бывали, что ли?
   - Никогда, - подтвердил я.
   - Нам о нем только рассказывали, - кивнул братишка. - На уроках географии.
   - Я так вообще о существовании какого-то далекого моря знаю лишь со слов Сашки, потому что не люблю географию и всегда прогуливаю этот предмет.
   "Не такое уж Лазурное море и далекое на самом деле, - лениво потянулся волк. - Пешком идти не больше часа".
   - Это далеко, - покачал головой я. - Мы всю жизнь провели в деревне и гуляли лишь по ее окрестностям, а в Бринке кроме озера и речки больше водоемов нет.
   - Ага, мы даже толком не представляем, какое оно, море, - шаркнул ногой Сашка.
   - Хм, как бы вам его получше описать, - Эрик задумчиво потер подбородок, подбирая слова. - Это что-то вроде... огромного озера.
   "Настолько огромного, что до самого горизонта видна только вода", - подхватил Рэй.
   - Она, кстати, в море соленая, - присоединилась к объяснениям Алика.
   - А берег весь усыпан песком, - добавил Эрик и весело взглянул на подругу. - Алика, помнишь, как в детстве мы строили замки на берегу?
   - Да-да! - живо закивала девушка. - И украшали их ракушками!
   - Купались и гуляли дни напролет, а по вечерам любовались закатами!
   "О, закаты над морем - это что-то! Янтарное солнце заливает линию горизонта, крикливые чайки кружат под сонными облаками и желто-сиреневые волны перекатываются у ног, омывая берег нежной, чуть голубоватой пеной".
   - Рэй, ты что, книги читаешь? Это же цитата из "Приключений Райкири"!
   "Ну да! А ты попробуй описать закат над морем лучше!"
   Мы с Сашкой слушали их с упоением, пытаясь представить себе это чудесное творение природы. Чем больше я узнавал о море, тем сильнее мне хотелось увидеть его собственными глазами. Я вдруг забыл обо всех неприятностях, о колдунье, о вселившейся душе, о том, что мы с братом находимся в чужом мире. Пожалуй, впервые за все время, проведенное здесь, я нисколько не беспокоился о возвращении домой.
  

Глава 5. Милька

   Щебетание птиц, свежий воздух, веселое журчание ручейка и хорошая компания невероятно поднимают настроение. Наш небольшой отряд, не без усилий одолевший призрачное войско, неспешно шествовал по лесной тропинке, держа курс в сторону деревни, и упоенно ловил каждый момент заслуженного отдыха. Приключения на поляне неслабо потрепали нас как физически, так и морально, и вспоминать о минувшем бое никому не хотелось. А вот беззаботная болтовня о том да о сем очень даже приветствовалась и велась на протяжении всей дороги.
   Самые интересные и забавные истории рассказывал, как ни странно, Эрик. Они с Рэем вызвались проводить нас до конца леса, так что мы с Сашкой получили возможность пообщаться с этой парочкой в менее экстремальной обстановке. Сашка ехал у Рэя на спине, погрузив пальцы в густой мех волка. Эрик шел со мной бок о бок, отчего мимо меня то и дело проносились певчие пичуги и сновали пушистые белочки, которые так и тянулись к эльфоподобному магу. Малыши садились пареньку на плечи, тихо попискивали, теребили носами его волосы, а он в ответ ласково гладил каждого, и лесные крохи щурились от удовольствия. Да, похоже, у Эрика действительно дружба, любовь и идеальное взаимопонимание с животными.
   В этой благодати ничто не предвещало беды, окраина была уже близко, как вдруг... из-за деревьев на дорогу прямо перед нами выскочила кошка! Сердце рухнуло в пятки. Только еще одного послания колдуньи нам сейчас не хватало!
   Незваная пришелица крутнула мордой в нашу сторону и припала к земле. Ее шерсть, пусть и не огненная, а белая, была нещадно разлохмачена и покрыта сухой листвой вперемешку с репеем, что придавало усатой зверюге по-настоящему дикий вид. Кончик хвоста нервно подрагивал. В крепко сомкнутых челюстях на веревочке покачивался небольшой тряпичный мешочек с неизвестным содержимым.
   Животное круглыми глазами смотрело на приближающуюся компанию, но вроде бы ничем не угрожало. Да и внимание на четвероногую, похоже, обратил только я - остальные были слишком увлечены беседой.
   Я потряс головой: это обыкновенная кошка! Пусть и с мешочком в зубах - подобной странностью в этом мире меня уже не удивишь. Но это никакая не магия колдуньи! Блин! Я стал таким пугливым! И все из-за Джины с ее пресловутыми заклятиями!
   - Ми-и-илька-а-а! - разнесся по лесу громкий крик, заставив нас отвлечься от дороги и повернуться на голос. Дикая кошка тоже отреагировала на неожиданный шум, испуганно прижав уши и распушив хвост словно ерш, она как ошпаренная юркнула в кусты. Ох, бедолага... Там ведь ручей!
   - Милька! - вновь раздался зов уже совсем рядом.
   Все из-за тех же деревьев на тропинку выскочила девочка чуть помладше меня, раскинула руки в стороны, решительно преграждая нам путь, и бросила настолько суровый взгляд на Сашку, что тот аж нервно икнул. Но через мгновение выражение лица налетчицы кардинально переменилось.
   - Ой, ты не он... - растерянно и оробело произнесла она. - Простите, вы случайно не видели моего младшего брата? В джинсовой куртке, с серебристыми волосами...
   Алика с Эриком переглянулись и дружно пожали плечами.
   - Нет, мы никого не встречали.
   - Ну, Милька... Куда ж ты запропастился? - сердито буркнула под нос нарушительница спокойствия и, извинившись еще раз, оглядываясь, затрусила по тропинке вглубь леса.
   - Я бы от такой сестры тоже прятался... - посмотрел ей вслед Сашка. - У нее просто жуткий взгляд!..
   "Ты еще не видел взгляд моей сестры, когда я хотел взять косточку у нее из-под носа", - усмехнулся волк, делая шаг в сторону деревни.
   - Рэй потом еще месяц ее стороной обходил, - задорно подмигнул Эрик, тоже трогаясь с места.
   "Эй, не преувеличивай! Я не настолько ее боюсь! Недели три, не больше..."
   Под дружный хохот мы миновали еще пару рядов деревьев и вышли из тенистой прохлады леса.
   - Что ж, - Эрик остановился, - дальше мы не пойдем. С вами не соскучишься, конечно, но похоже, нам пора прощаться.
   - Похоже, - со вздохом отозвался я. Хотелось бы еще поболтать, но время не ждет. И отогнав все мысли о грусти расставания, я бодро протянул ему руку. - Приятно было познакомиться!
   - Взаимно! - улыбнулся парень, отвечая на рукопожатие.
   Сашка нехотя сполз со спины волка, поравнялся с ним и нежно потеребил белый загривок.
   - Жаль, что ты не пойдешь с нами, - робко шмыгнул он. - Ты такой классный!
   Рэй ласково лизнул руку мальчика.
   "Возможно, когда-нибудь мы еще встретимся".
   - Если будете рядом, заходите в гости! - остроухий радушно кивнул вглубь леса.
   - Ты тоже иногда заглядывай в деревню, Эрик, - улыбнулась Алика.
   И вот, после еще нескольких мгновений прощания, наша группа разделилась на две и разошлась в разные стороны: Эрик и Рэй - обратно в лес, а наше трио двинулось дальше вдоль дороги, ведущей в деревню. Нужно было вновь навестить дом Алики и подготовиться к предстоящему пути. Ведь неизвестно еще, сколько времени мы потратим на прохождение испытаний четырех хранителей.
   - Артем, смотри! Это он! - Сашка, шедший впереди, без каких-либо предупреждений и предпосылок встал как вкопанный, и я, не успев вовремя затормозить, едва не перелетел через его спину.
   - Сашка! Не останавливайся так резко! Что такое?
   - Там, у ручья... Это же он? - брат не обратил внимания ни на толчок, ни на последующее замечание, он смотрел вперед так, будто узрел одно из чудес света, и, едва бросив взгляд в ту же сторону, я сразу понял почему.
   Подле ручейка на корточках, опустив руку в воду, сидел мальчик с растрепанными, немного вьющимися волосами серебристого цвета, облаченный в легкую, небрежно распахнутую джинсовую куртку. Те же приметы, что нам буквально только что сообщила девочка из леса. Да и в чертах лица есть определенное сходство. Без сомнений, это ее младший брат.
   Не успел я открыть рот для ответа, как Сашка уже сорвался с места и со всех ног помчался к цели. Мы с Аликой поспешили за ним, ускоряя шаг.
   - Эй, привет! - радостно выпалил братишка, неудержимо подбегая к ничего не подозревающему ребенку. - А ты случайно не Милька?
   Мальчик оторвал взгляд от каменистого дна, поднял голову и недоверчиво оглядел сначала подлетевшего Сашку, а затем и нас с Аликой.
   - Сестра спрашивала обо мне, да? - сощурился он.
   - Да, и она ищет тебя, - ответил я, приблизившись.
   - Я знаю, - мальчишка медленно поднялся и настороженно отшагнул назад. - Потому и прячусь от нее.
   Его поза была самой что ни на есть напряженной, маленький беглец явно был готов в любой момент дать стрекача и от нас.
   - Погоди! Не убегай! - затараторил Сашка, взволнованно подаваясь к только что встреченному ровеснику. - Мы не помогаем твоей злобной сестре! Честно-честно!
   В ответ на такое заявление Милька удивленно моргнул и тряхнул серебряной шевелюрой.
   - Алиса... вовсе не злобная! Она хорошая сестра, просто... она хочет уничтожить одну очень важную вещь, - Милька продемонстрировал небольшой предмет, свисающий с его пальцев на тонком шелковистом шнурке, раскачивающийся, словно маятник.
   - Это же было в зубах у кошки! - сам того не ожидая, выпалил я, мгновенно опознав мешочек.
   - Не кошки, а кота! - гордо выпятив грудь, поправил Милька. - И этот кот - я.
   - Что за кот? - озадаченно уставился на нас Сашка.
   - Вы о чем? - в глазах Алики читалось не меньшее недоумение.
   Милька широко улыбнулся и, не тратя время на пустые объяснения, решил просто продемонстрировать свое умение. Он начал быстро уменьшаться в размерах, приобретать черты белого пушистого комочка, пока на месте мальчика не остался сидеть красивый блаженно урчащий кот с мешочком в зубах.
   - Я видел его в лесу... - хотел было пояснить я, но мои слова заглушил восторженный вопль Сашки.
   - Кру-у-уто! Ты умеешь становиться котом! - подскочил он к Мильке и ткнул пальцем в мою сторону. - А мой брат может стать драконом!
   - О, так ты тоже владеешь превращающей магией? - радостно спросил Милька, снова становясь человеком.
   - Да, с тех пор, как во мне поселилась душа дракона, - совсем без энтузиазма ответил я.
   - В тебе тоже живет душа кота? - полюбопытствовал Сашка.
   - Нет, - пожал печами Милька, - во мне только моя душа, единственная и неповторимая!
   - Люди редко становятся магами таким необычным способом, как Артем, - на правах человека искушенного прокомментировала Алика. - Большинство чародеев обретают свои способности путем тренировок, и Милька, скорее всего, обучился точно так же.
   - И опять же нет! - довольно осклабился мальчик-кот. - Я не учился магии - волшебный источник дал мне силу!
   - Волшебный источник?
   - Ага! Родник магии, бьющий из-под земли! Я нашел его случайно, во время семейного путешествия, и не сразу понял, что он такое. Я бросил в него монетку на удачу, ну знаете, как бросают монетки в фонтаны, и загадал свое заветное желание - стать магом. А источник мне ответил, представляете! Человеческим голосом! Сказал, что деньги ему ни к чему, а магией он поделиться и так может! И одарил меня этой способностью!
   - Ух ты! Здорово! - искренне восхитился Сашка.
   - А то! Вот так просто и сбылась моя самая заветная мечта! Ну... то есть почти сбылась... - сияющее лицо Мильки в одночасье стало мрачнее тучи, в глазах задрожало беспокойство. - Только бы сестра не добралась до шара...
   - До какого шара? - заинтересованно склонился братишка.
   - Вот до этого, - мальчик развязал мешочек и явил на свет прозрачный шарик размером не больше грецкого ореха, сделанный, похоже, из стекла. - Волшебный источник дал его мне. Я могу превращаться только благодаря этой вещи. Пока что. Должно пройти время, прежде чем я смогу стать настоящим магом.
   - Так ты еще не маг? - поднял бровь я.
   - Пока нет, - помотал головой Милька. - Но стану им, если выполню условие источника: я должен хранить у себя этот шарик ровно год и после вернуть его обратно в целости и сохранности.
   - Какое-то странное условие, - повела плечами Алика.
   - Угу... И очень трудновыполнимое, как выяснилось, - понурил голову мальчик. - Если я не принесу шар в назначенное время, то потеряю способность, этого и хочет моя сестра... Она говорит, что в нашей семье чародеев нет и быть не должно. Она хочет разбить шар! Вот и приходится от нее бегать, чтобы защитить его! Ну ничего, осталось совсем чуть-чуть, год уже почти прошел! Уже скоро я смогу вернуть шарик источнику, и мое заветное желание наконец исполнится!
   - Да, держись, Милька! - Сашка солидарно вскинул голову и сжал кулачки. - Ты должен победить свою сестру и стать волшебником! Вот почему она не хочет, чтобы в семье был маг? Это же так здорово!
   - Я не знаю почему, - пожал плечами мальчик, вновь пряча свое сокровище в мешочке.
   В отличие от них я сестру Мильки прекрасно понимал. В нашей семье тоже не должно быть чародеев. Ох, если бы я мог так же просто снять с себя заклятие Джины... Разбил бы колдовской камень и простился с драконьей душой раз и навсегда! А может быть... я могу это сделать?
   - Алика, отойдем на секундочку? - я взял девушку под локоть и отвел в сторону. - Послушай, а если уничтожить камень Джины, может быть, ее заклинание развеется, так же как у Мильки?
   - Нет, это совсем другая магия, - предостерегающе вскинула руки Алика. - Если ты уничтожишь камень, душа Оскара, вероятно, навсегда останется внутри тебя, и ты никогда не сможешь стать, как ты выражаешься, "обычным человеком". Или и того хуже... Все-таки это магия Джины... Лучше не играй с судьбой и береги этот камень, Артем.
   Я понимающе кивнул и уже был готов задать следующий важный вопрос, но, несмотря на всю важность, он напрочь вылетел у меня из головы, ибо... мимо нас в сторону Бринки на огромной скорости пронеслось неопознанное медно-рыжее существо, едва не повалившее меня на собеседницу, а через секунду вслед бегуну раздался боевой вопль Мильки.
   - Эй, ты! А ну стоя-я-я-ять!!! - проорал мальчик, бросаясь в погоню, попутно превращаясь в кота.
   - Что такое?..
   - Вор! - негодующе выкрикнул пролетевший мимо брат. - Он украл шар!
   Ноги сами рванули вслед за ними. Сашку я обогнал быстро, но преступник и мальчик-кот были уже далеко впереди, и проще было взобраться на гору Оскара за пять минут, чем настигнуть эту пару на своих двоих.
   - Стань драконом! - крикнула бегущая сзади Алика.
   Да, мне и самому пришла в голову такая мысль. И желание превратиться оказалось настолько сильным, что я смог сделать это на бегу, да еще и сразу же взлететь. Прогресс налицо! Дистанция между мной и похитителем начала быстро сокращаться, однако тот, поняв, что его преследует дракон, прибавил скорость.
   Похоже, это создание рождено для побегов. Не знаю, что это за звероподобный, но таким мощным пружинистым ногам позавидовал бы даже самый маститый кенгуру! Мало того, что он молотил пятками по земле с такой быстротой, что аж пыль поднималась клубами, так еще и скакал не хуже кузнечика! По высокой дуге, на расстояние в разы превышающее его собственный рост. А с какой поразительной ловкостью он изменял свое направление! Причем зачастую прямо в воздухе! Хвостом рулит, что ли? На такой скорости и не разберешь...
   Пока я восхищался способностями беглеца и пытался определить его видовую принадлежность, тот уже пересек деревню и, в два прыжка преодолев мост через реку, направился прямиком в горы. Мильке за ним точно не угнаться. А вот мне удалось настигнуть ловкача! Осталось только изловить...
   Хорошенько прицелившись, я стрелой устремился вниз и уже был готов схватить преступника, но не тут-то было. Гибкое тело легко уклонилось от драконьих зубов, а затем в поле зрения промелькнул длинный хвост, через секунду полоснувший по глазам словно хлыст. Ослепленный такой подлой атакой, я на полном ходу врезался в землю. Снова! Что ж мне так не везет с приземлениями-то, а?
   - Артем, ты как? - донесся сзади быстро приближающийся голос Алики, заглушаемый свистом ветра.
   Девушка рассекала воздух, балансируя на летящей полупрозрачной доске, чем-то напоминающей сноуборд, а перед ней, вцепившись в нос летательного аппарата, полусидел-полулежал Сашка с прищуренными, но азартно блестящими глазами. А у нашей спутницы весьма разнообразные заклинания в арсенале! И почему она не спустила нас с горы Оскара на этой штуковине? Хотя о чем это я? Доска-то явно одноместная. Вдвоем на ней еще можно уместиться, но третий точно будет лишним.
   - Все нормально! - откликнулся я, приподнимаясь с земли.
   - Тогда догоняй!
   И доска вместе с наездниками пронеслась мимо. Я спружинил ноги и расправил крылья, приготовился к взлету.
   - Эй! Постой! - взъерошенный Милька что есть мочи мчался ко мне.
   Сразу поняв, чего он хочет, я пригнулся, позволяя залезть к себе на спину. Кот с разгону запрыгнул на меня и уже человеческими руками обхватил драконью шею.
   И погоня возобновилась. Поравняться с Аликой было несложно, да и с вором тоже. Но вот поймать беглеца, демонстрирующего чудеса акробатики, даже не представлялось возможным.
   - Что это за существо? - спросил я, совершая вираж под летающей доской.
   - Это человек, - отозвалась девушка, беспрестанно посылая в преступника свои шары, ни одному из которых, к слову, так и не было суждено встретиться с целью. - Пусть тебя не смущает его странный внешний вид, это всего лишь магия обращения. Она придает колдуну полузвериный облик и наделяет его животными способностями и инстинктами.
   - Ага, вот этому ловкости не занимать, как видишь, - добавил Милька.
   - Да, нам попался очень проворный тип, - усмехнулась Алика.
   Прыгун тем временем не оставлял попыток скрыться, но удача ему улыбалась не больше, чем нам. Широкая тень с распахнутыми крыльями скользила вслед за вором не отставая и периодически накрывала его, заставляя нервно шарахаться в стороны. И даже если ему удавалось ненадолго исчезнуть из нашего поля зрения, через считанные секунды мы вновь замечали маячащую коричневую шкурку на фоне серых камней. Да, не самую удачную местность бедолага выбрал для побега - кругом открытое пространство и катастрофически мало деревьев, а горы настолько пологие, что не в состоянии скрыть кого-либо от глаз летающих преследователей. Впрочем, эти же горы мешали нам схватить воришку, так что мы с ним были в равных условиях. Оставалось только следовать за звероподобным и надеяться, что рано или поздно появится шанс его поймать.
   Да, нескучный выдался денек... Он мне запомнится надолго! Утром бой с призраками спиной к спине с парнем, похожим на эльфа, и диким волком-телепатом. Теперь вот преследование хвостатого вора, скачущего по горам, словно по батуту. Вот что значит волшебный мир! С нашими серыми деревенскими буднями не сравнишь. Да чего уж там о магии, я и в наши горы-то так далеко никогда не заходил, а тут... Эм... Ну, то есть...
   - Это чужие горы... - поправил себя я.
   И все-таки они так похожи на те, что у нас в деревне. Такое же чувство, как и с лесом. Начало пути мне было очень хорошо знакомо, я узнавал буквально каждый камешек. Предполагаю, что и дальнейшие пейзажи здешних гор не должны отличаться от наших. Интересно, а это тоже есть неподалеку от моей родной Бринки?
   Я широко раскрыл глаза от удивления. Вор несся к каменным стенам, окружающим высокие многоэтажные дома.
   - Что это? - послышался сбоку голос брата.
   - Какой-то город, - пожала плечами Алика. - Я здесь раньше не бывала.
   Хвостатый прыгун перемахнул через высокую стену и скрылся из виду. Нам ничего не оставалось, кроме как последовать за ним. На этот раз вору хватило времени, чтобы уйти от наших глаз и затаиться. А спрятаться здесь было где: узкие улочки и много зданий с широкими крышами, заборы, навесы... Куча закоулков и укромных мест. К тому же поиск осложняла городская суета - шумные толпы народа и транспорт, безостановочно снующий по сети дорог.
   - Ну и где он? - оглядываясь, спросил я.
   Вопрос остался риторическим. Мы сделали несколько кругов над городом, но беглеца видно не было.
   - Сверху мы его не найдем, нужно спускаться, - в конце концов заключил Милька.
   - Да, сядем вон там, - согласилась Алика, указывая на детскую футбольную площадку, красующуюся в одном из дворов.
   Хорошее место, открытое. И находится примерно в том же районе, где мы в последний раз видели звероподобного воришку. Туда нам и дорога!
   Под оживленный гомон играющих внизу детишек мы зашли на посадку, и в перечне моих достижений появился новый пункт: я впервые приземлился удачно! Словами не передать, насколько я был этому рад!
   Милька слез с моей спины, и я вновь превратился в человека. Магическая доска Алики к тому моменту бесследно исчезла, а девушка вместе с Сашкой стояла на земле, оглядываясь по сторонам и игнорируя заинтересованные перешептывания детворы.
   - Он прыгнул куда-то сюда, - сказала она. - Предлагаю разделиться и обыскать здесь каждый закоулок.
   - Согласен.
   - И я!
   - Спасибо вам... - робко пролепетал Милька. - Спасибо большое, что помогаете. А ведь мы даже не знакомы...
   - Ну, твое имя мы знаем! - брат положил руку мальчику на плечо. - Меня зовут Сашка, а это Артем и Алика. Приятно познакомиться!
   - Приятно познакомиться, - еще более благодарно улыбнулся Милька.
   - Ну вот, а теперь за дело, пока наш ловкач не ушел слишком далеко, - кивнула Алика. - Эй, ребятня! Не видали обращенного звероподобного, похожего на одичавшего тушканчика?
   Забавляющаяся ребятня дала отрицательный ответ, и мы, удалившись с площадки, разошлись на все четыре стороны.
   Искать вора внизу оказалось не проще, чем с высоты птичьего полета. Этот город был сплошным лабиринтом улиц - сам заблудишься, пока найдешь в них кого-то другого! Вернее, кого-то нужного. Местных жителей здесь было хоть отбавляй, многих я спрашивал об обращенном в зверя маге. Они же в большинстве своем качали головами, и лишь несколько прохожих указали, в какой стороне видели беглеца. Увы, найти его по подсказкам так и не удалось. Зато я несколько раз сталкивался со своими товарищами по поиску, которые так же разводили руками в ответ.
   После очередной встречи с Сашкой у меня появилось ощущение, что мы все просто ходим кругами, и, может, так оно и было. Устав от долгих блужданий, я, честно говоря, уже перестал надеяться, что случайно наткнусь на ловкача, а потому, свернув за очередной угол, даже не сразу поверил своей удаче. Вор был прямо передо мной, стоял посреди узкой, на удивление безлюдной улочки и внимательно разглядывал свою добычу.
   - Он здесь! Наше-е-ел! - что есть силы проорал я, быстро выйдя из ступора.
   Звероподобного встряхнуло как от пинка под хвост, шар с молниеносной скоростью скрылся в мешочке. Преступник замер, словно сжатая пружина, следя за каждым моим действием, готовый в любую секунду сорваться с места. Короткая коричневая шерсть стояла дыбом, уши затравленно прижались, устремились к затылку, но глаза и вытянутая морда беглеца выражали абсолютное спокойствие и сосредоточенность. С разных сторон на мой зов сбежались товарищи, и вор в мгновение ока был окружен. Окончательно отрезал путь к отступлению защитный купол Алики, стены которого выросли сразу же после появления девушки и накрыли собой всю собравшуюся компанию.
   - Верни, что украл! - потребовал я.
   Звероподобный медленно, оценивая ситуацию, оглядел полупрозрачный купол, затем каждого преследователя, и вновь остановил свой взгляд на мне. Его глаза презрительно сузились.
   - Да забирай, - хвостатый небрежно кинул мне мешочек. - Эта безделушка все равно не представляет никакой ценности.
   Едва украденное оказалось у меня в руках, Алика опустила щит, и ловкач сию же секунду сорвался с места, совершил один из своих головокружительных прыжков и убрался восвояси.
   Я отдал мешочек Мильке. Сияя от счастья, мальчик прижал его к груди с такой нежностью, словно обнимал горячо любимого родственника.
   - Спасибо вам! Огромное спасибо!
   - И почему ты так дорожишь этой способностью? - невольно вырвалось у меня при взгляде на столь трогательную картину.
   - В смысле? - не понял Милька.
   Ой... Кажется, это было слишком грубо... Мальчишка сейчас дырку во мне проделает своими ясными очами. Ну что ж, Артем, сам виноват, сказал "А", говори и "Б".
   - Просто... если бы я мог избавиться от своего дракона и от его превращений так же легко, как ты, то уже давно бы это сделал, - хмуро ответил я.
   Милька изумленно моргнул.
   - А почему ты не дорожишь своим драконом?
   - Потому что я родился в семье обычных людей, а не чародеев, - помрачнев еще больше, произнес я. - И мне даром не нужна вся эта магия.
   - Ты прямо как моя сестра, - в голосе Мильки послышался укор. - Когда я рассказывал ей о своей мечте стать волшебником, она твердила, что эти глупости мне ни к чему, что нашей семье и без магии неплохо живется, и вообще лучше бы я больше думал об учебе в школе. А когда у меня все-таки появилась магическая способность, Алиса сразу же решила меня от нее избавить. Она не спрашивала, хочу ли я этого. Она просто сказала: "Тебе это не нужно, еще неизвестно, во что ты можешь вляпаться со своими превращениями" - и чуть не разбила шар! И она пытается разбить его при любой возможности!
   - И правильно делает! - вступился я за девочку.
   - Правильно? Значит, на ее месте ты поступил бы точно так же?
   - Да!
   Милька смерил меня взглядом исподлобья и решительно подался вперед.
   - Скажи, почему мне нельзя превращаться в кота? - с вызовом спросил он. - Что плохого я делаю?
   - Ты!.. Э-эм...
   Я замялся с ответом. Действительно, обвинить мальчика было не в чем. Превращения в кота точно нельзя было назвать преступлением. Милька, воспользовавшись моим замешательством, продолжил наступление, пытливо посмотрел мне в глаза:
   - А твой дракон? Его ты тоже ненавидишь просто так, без причины?
   - Его душа вселилась в меня без всякого на то разрешения! - горячо выпалил я.
   - Драконы любят свободу! - с таким же напором ответил мальчишка. - И ни один из них не заточил бы свою душу в человеке по собственной воле! Тем более в таком, как ты - не желающем колдовать! Понятия не имею, как это произошло, но у дракона точно не было другого выбора!
   - И все равно!..
   - А знаешь, что еще? Любой другой на его месте сразу бы подчинил твою душу себе! А этот дракон настолько добр, что позволяет тебе собой командовать, даже невзирая на такое ужасное отношение! Как ты вообще можешь на него жаловаться?
   - Имею право, потому что!.. Потому что...
   Почему? Я замолчал. Победа была за Милькой. Полная и безоговорочная. От его слов мне стало совестно. Оскар, переживший предательство и просидевший взаперти долгое время, ведь в самом деле ничем не пытался навредить мне. Даже наоборот, в трудный момент он предложил свою помощь, и после того, как спас меня от стаи призраков, без сопротивления отступил, вернув контроль над телом мне. А я... С тех пор, как в меня вселилась душа Оскара, я хотел лишь избавиться от нее. Мне было все равно, что случится с драконом. Было все равно... до этого самого момента.
   - Ты... Ты прав, Милька... - опустив глаза, признал я. - Оскар заслуживает лучшего отношения к себе... И твои превращения... Ты тоже не делаешь ничего плохого.
   Мой оппонент умерил пыл, перевел дыхание и вновь обратился ко мне уже спокойным тоном:
   - Тогда почему вы, не спрашивая нашего мнения, решаете за нас нашу судьбу? Я хочу быть волшебником! А твой дракон просто хочет жить! Это ведь такие невинные желания! Почему вы с Алисой так этому противитесь?
   - Наверное... из-за непонимания, - я сконфуженно почесал макушку.
   - Люди часто считают, что знают все лучше других, - хмыкнула Алика, - вот и не прислушиваются к чужому мнению и не пытаются понять чужие чувства.
   - Угу... Но кажется, сегодня мне все доступно объяснили. Удачи тебе с источником, Милька! Надеюсь, и твоя сестра когда-нибудь тебя поймет.
   Мальчишка лучезарно заулыбался в ответ и вновь бережно прижал мешочек к груди. И этот миловидный ребенок только что отчаянно отстаивал свои права и сумел заставить меня взглянуть на случившееся в пещере по-новому? Заставил посмотреть на мир глазами Оскара. Почувствовать на себе, через что ему пришлось пройти. Осознать, насколько я был к нему жесток и как много раз незаслуженно его обижал... Словами не передать, как мне теперь стыдно за свое поведение!
   "Прости меня, Оскар... - с сожалением подумал я. - Я был таким эгоистом".
   "Все нормально, друг, - отозвался голос дракона. - Я все понимаю".
   Получить ответ я никак не ожидал.
   "Оскар? Ты услышал меня?!"
   "Я всегда тебя слышу", - тепло произнес дракон.
   "Всегда? Тогда почему ты молчал, когда Алика хотела поговорить с тобой?"
   "Она бы стала задавать вопросы, на которые я не могу сейчас ответить. И не спрашивай подробностей, пожалуйста".
   "Ладно, - не стал допытываться я и, немного помолчав, добавил, бережно прикоснувшись к кулону: - Спасибо тебе за помощь... друг".
  

Глава 6. Море, остров и место, где живут хранители

   - Спасибо вам большое! - вновь рассыпался в благодарностях Милька, на этот раз за то, что мы подбросили его до деревни.
   - Да не за что! - засмеялся я. - Нельзя же было бросить тебя одного в незнакомом городе далеко-далеко в горах!
   - Ну-у-у, - протянул мальчик, - не такой уж он и незнакомый!
   Я вопросительно посмотрел на него. Глаза Мильки игриво заблестели.
   - Я бывал там однажды. Телепортировался при помощи карты.
   - Чего? - не понял я. - Это как?
   Я бросил озадаченный взгляд на Алику, но та в ответ только пожала плечами.
   - Волшебная карта, - пояснил мальчик. - Уж не знаю, где папа ее взял, но я ее нашел у него в кабинете. Она выглядела как обычная карта Бринки, и я сильно удивился, узнав о ее магических свойствах. Я увидел незнакомый город в горах недалеко от деревни, хотел узнать его название, приложил палец к первым буквам, чтобы прочесть, как вдруг вокруг него сам собой начал вырисовываться зеленый круг! А когда контур круга замкнулся, меня перенесло к городской стене, в то самое место, где и стоял мой палец. И сама карта тоже изменилась - в центре были горы, а наша деревня оказалась с краю. Эта карта, как выяснилось, всегда показывает округу того места, где находится.
   - Хм, а нам бы такая вещь очень даже пригодилась, - вслух подумал я. - Одно прикосновение - и мы на нужном месте, за сотни километров отсюда. Это бы сильно ускорило наши поиски.
   - Милька, не одолжишь нам эту чудо-карту ненадолго? - подмигнул мальчику Сашка, молитвенно сложив руки около губ.
   - Не могу... Пришлось вернуть ее отцу... - потупил взор тот. - Во время нашей поездки на море я с ее помощью побывал на всех ближайших островах и случайно проболтался об этом родителям. Про телепортацию я, конечно, ни слова не сказал, но папа сразу догадался, куда девалось его пропавшее сокровище. Он забрал у меня карту и теперь строго следит, чтобы я вновь не попытался ее стащить. Жалко... Такая вещь была...
   - Милька, ты бывал на море? - братишка выудил из признания юного мага заветное слово и, похоже, моментально позабыл обо всем остальном.
   - Ну да, бывал, - немного растерялся светловолосый. - А что в этом такого?
   - Да нет, ничего, - успокоил я. - Просто мы с Сашкой видели море только на рисунке в учебнике по географии.
   - Серьезно? - искренне удивился мальчик. - Оно же так близко к деревне!
   - Вот и мы им то же самое говорили, - самодовольно заметила Алика.
   - Подумаешь... - я обиженно сложил руки. - Такое ощущение, будто бы мы с братом единственные в этом мире, кто никогда не бывал на море...
   - Но вы же столько впечатлений потеряли! - воскликнул Милька. - Отдых на море - это ж солнце, волны, песочек под ногами! Вот тебя когда-нибудь закапывали в песок? - повернулся он к Сашке.
   - Н-нет...
   - А ты качался на волнах лежа на поверхности воды? - Милька перевел напористый взгляд на меня.
   - Ну-у-у... Я плавал в озере недалеко от Бринки...
   - Это совсем не то! - отмахнулся мальчик. - На озере лишь небольшая рябь от ветра. А вот на море волны так волны! Они огромны! Бросишь в них надувной матрас, залезешь сверху и качаешься, словно на качелях! Ноги, руки в воду опустишь и смотришь на дно, пестрящее от кораллов... А солнышко спину пригревает, и рыбки пальцы пощипывают... Красота-а!..
   Милька замолчал и блаженно заулыбался, мысленно витая где-то на морских просторах из собственных воспоминаний. Сашка, наслушавшись его красочных речей, похоже, находился рядом, на соседнем матрасе... а может, и на том же самом. Знали бы мы, будучи дома, что недалеко от деревни есть такое отличное место отдыха, не пожалели б часок-другой на дорогу и непременно посетили бы морской берег. Но увы, в нашей Бринке попросту некому так привлекательно расписать все достоинства "огромного соленого озера".
   - Кстати, если нырнуть поглубже, то можно поплавать рядом с кораллами и посмотреть на морских звезд! - вновь заговорил Милька, очнувшись от своих мыслей. - А еще там такие рыбы плавают, которых в озере вы никогда не увидите!
   - А что такое кораллы? - запоздало осведомился мой любознательный братишка, до сих пор невесть как пытающийся представить себе цветастое нечто, которое должно виднеться с поверхности сквозь толщу воды. - А морские звезды, какие они?
   - Кораллы и морские звезды - это такие морские жители, - пожал плечами мальчик, наверное, поражаясь нашей необразованности. - Кораллы похожи на разноцветные кусты. А морские звезды, как ни странно, - на звезды. Да чего я объясняю? Вот, смотри!
   Милька отогнул рукав куртки, обнажив солидные наручные часы на запястье. Ну, или нечто на них похожее... После нажатия пары кнопок на аксессуаре вверх ударил радужный луч, и в воздухе пред нашими глазами зависло объемистое изображение корявой ветки. От "каркаса" в разные стороны поползли веточки поменьше, и вскоре перед нами уже висел причудливый красный кустик с белесой шапкой из пышных бусин, красующихся, словно почки вербы по весне.
   - Ух ты! - раскрыл рот Сашка.
   - Вот! Это коралл! А это морская звезда! - Милька нажал еще одну кнопку, и "куст" послушно сменил внешность, превратившись в странное пупырчатое создание, по форме напоминающее пятиконечную звезду.
   - Ого! А кто еще есть в море? Покажи, покажи, покажи!
   Милька расхохотался:
   - Ну ладно! Вот, гляди! Это морской еж!
   - Ха! Колючий шарик!
   - А вот это рыба-клоун!
   - Выглядит как игрушечная!
   - А еще вот! Знаешь кто это?
   - Э-э-э... Рыба-блинчик?
   - Ха-ха-ха! Нет! Это краб!
   Да эти мальчишки просто два сапога пара! А тут еще и Алика включилась в разговор:
   - А покажи кальмара! Он Сашку точно впечатлит!
   Голограмма превратилась в существо, похожее на усатый бочонок с крыльями по бокам. Сашка склонил голову на бок. О да, кальмар его впечатлил!
   - Какие все-таки необычные создания живут в море! - резюмировал он.
   - Да, в деревне таких не встретишь! - кивнул Милька. - А вообще я могу показать вам не только морских животных! Вот, например, первый остров, на который я телепортировался при помощи карты.
   Очередной нажатие кнопки на мини-проекторе, и кальмар приобрел очертания небольшого участка суши, усеянного деревьями.
   - Здесь очень вкусные ананасы! И много обезьян! - продолжал рассказывать мальчик, меняя образы, словно кадры кинофильма. - А над морем летают чайки! Мы их с рук кормили, представляешь? А это домик, в котором мы жили на побережье! А вот это... это... о-ох... - Милька замолчал и опустил плечи: - Ну вот, поговорил с вами и снова захотел на море!..
   - Слушай, мы как раз собираемся туда! Может, пойдешь с нами? - выдал брат, кладя руку на плечо нового друга. Тот сразу оживился.
   - О! Правда? Я с радостью! - без раздумий ответил он, выключая свое устройство. - Искупаемся! Позагораем! Я тебе еще столько всего покажу!
   - Стойте, стойте! - замахал руками я. - Мы же туда не развлекаться идем! У нас дело, помнишь, Сашка?
   - Дело? - рассеянно переспросил Милька.
   - Артем, ты умеешь испортить настроение! - обиженно скрестил руки брат.
   - Мы можем сходить искупаться в следующий раз... Но сейчас нам нужно на остров Майрус. Решим все проблемы и тогда...
   - И тогда мы уйдем домой! - вскинул голову брат. - А Милька останется здесь, в этой деревне!
   - Мы обязательно сходим на море все вместе, я обещаю. Только сначала решим все вопросы с хранителями, их испытаниями и с магией колдуньи. Хорошо?
   - Хорошо, - подумав, согласился на компромисс Сашка.
   - Что ж, значит, в следующий раз! - бодро произнес Милька и показал пальцем на один из домиков у реки. - Я живу вон там, заходите, как закончите со своими делами! Если меня не будет дома, спросите у родителей или сестры, где меня найти.
   - Но ты же прячешься от сестры! - в один голос воскликнули мы.
   - Это ненадолго, - подмигнул мальчик. - Вернуть шар источнику можно будет уже буквально на днях, и мне больше не нужно будет бегать от Алисы. А вот, кстати, и она...
   - Милька! Вот ты где! - к нам со всех ног бежала та самая девочка, что одним взглядом смогла ввести Сашку в оцепенение. И вид у нее был еще более недружелюбный.
   - Ой-ей! Мне пора! Жду новой встречи! - крикнул Милька, бросаясь в противоположную от родственницы сторону.
   - Эй! А ну стой! - во все горло прокричала та, прибавляя ход.
   - Счастливо! - на бегу помахал нам мальчик и, превратившись в кота, галопом помчался вглубь деревни.
   - Пока! - вскинул руку Сашка, и когда шустрый зверек с неугомонной девочкой скрылись за ближайшим домом, повернулся к нам, сжимая кулачки от нетерпения. - Пойдемте! Пойдемте скорее!
   - Идем, идем! - хмыкнула Алика. - Только сначала все-таки возьмем еду и вещи в дорогу!
  
   ***
   Собрав почти туристический набор в небольшой рюкзачок, мы вышли из дома Алики.
   - Вот бы и у нас в деревне были такие же сумки! - восторгался Сашка. - Артем! Ты посмотри! В нее можно даже велосипед запихать, а она все равно останется маленькой и легкой!
   - Да, кое-что из этого мира нам бы дома пригодилось, - признал я.
   Думаю, я бы использовал даже свою способность превращаться, не будь она такой экзотической для наших мест. Ведь у драконьего обличия на самом деле есть множество плюсов. Вот заблудился ты в горах, например, и вместо того, чтобы часами бродить в поисках нужной дороги, взмахнул крыльями и сразу понял, где твой дом. Или, допустим, нужно поднять что-нибудь тяжелое... Да превосходство драконьей силы над человеческой очевидно даже ребенку! А еще я бы мог не ходить в школу, а летать! Тогда время, уходящее на дорогу, можно было бы потратить на крепкий здоровый сон, из которого меня каждое утро безбожно выдергивает противное пищание докучливого будильника... И к слову об экономии времени... Нам же пешком до моря около часа придется топать, думаю, по воздуху будет значительно быстрее. Стало быть, пора превращаться.
   - Алика, покажешь дорогу? - спросил я, приняв драконий облик.
   - Лазурное море находится на севере, - девушка махнула на горизонт. - Советую просто лететь вдоль реки, она как раз ведет к кучке островов, среди которых есть нужный нам остров Майрус.
   - О, так по реке из Бринки можно добраться до моря? - Я присел, позволяя ей и брату залезть к себе на спину.
   - Все реки в конечном итоге попадают в моря, ты не знал? - девушка ловко запрыгнула на меня и помогла Сашке забраться.
   - Откуда ж мне было это знать...
   - Надо было чаще ходить на географию! - дразняще хихикнул братишка, на что я лишь презрительно фыркнул. - А больше-то узнать неоткуда! Никто из жителей нашей деревни не видел ничего кроме окрестностей Бринки.
   - Значит, вы будете первыми! - отозвался веселый голос Алики, и я почувствовал, как две пары рук обхватили мою шею. - Мы готовы, Артем! Взлетай!
   Я оттолкнулся от земли и, медленно набирая высоту, направился на север, следуя по течению реки. Бринка постепенно отдалялась и вскоре совсем скрылась из виду, а вместе с нею остались позади и с детства знакомые горы. Те, что проплывали под нами сейчас, были заметно ниже, расстались со скучной каменистой серостью и примерили на себя красочные цветущие наряды. А там вдали, ближе к горизонту!..
   - Ух... ты-ы...
   Необъятные просторы! Ковры разноцветных лугов, кудрявые лесные шапки и бесконечный поток нашей путеводной реки, скользящий сквозь все многообразие здешнего ландшафта. Журчащая зелено-голубая лента то петляла, огибая бархатистые холмы, то извиваясь змейкой протекала сквозь ущелья, то грохочущим водопадом обрушивалась с отвесных скал, поднимая в воздух тысячи брызг, в тумане которых сияла яркая радуга. С обеих сторон к широкой глади реки бойкими ручейками сбегались речушки поменьше. Вдоль берегов росли дружные кучки городов и деревень. А в них местные жители сновали туда-сюда, занимаясь какими-то только им ведомыми делами. Удивительно, насколько маленькими выглядят люди с высоты драконьего полета!
   У-ух! Просто дух захватывает!
   Прожив всю жизнь в Бринке, я и не задумывался о том, какой этот мир огромный! А сейчас я парю над ним! Это чувство небывалой свободы не сравнить ни с чем! Бодрящий ветер в лицо! Бескрайнее воздушное пространство, дарующее волю могучим крыльям! А вокруг плавают облака! Разве смог бы я увидеть их так близко, будучи дома? Интересно, а каково это - нырнуть в облако? Едва у меня в голове мелькнула эта мысль, я с разгону протаранил одну из ближайших белых тучек, и...
   - Артем, ты что творишь?! - раздался возмущенный возглас Сашки.
   - Прости, мне так хотелось это сделать! - рассмеялся я в ответ.
   Внутри облака оказалось холодно и мокро! Как в туманное утро. Но я почувствовал себя счастливым как никогда, ощутив зябкую морось, мелкими капельками оседающую на носу и волнами разбегающуюся под распахнутыми крыльями! Это так по-детски... И это так здорово! Я по-настоящему чувствую себя частью этого мира. Чувствую свободу каждой клеточкой, буквально дышу ею! Я бы хотел, чтоб этот полет продлился целую вечность!
   "Ну надо же! И этот парень несколько часов назад искал любой предлог, чтобы не принимать драконий облик!" - услыхал я насмешливое замечание со стороны второй живущей во мне души.
   "И не говори, Оскар! Сам поражаюсь своей непостоянности!"
   Я не замечал времени. Мне казалось, оно остановилось. Но конечная точка нашего пути была все ближе, и вот по линии горизонта уже торжественно растянулась ровная синяя полоса, почти сливающаяся со сводом небосклона.
   - Я вижу море! - воскликнул Сашка. - Это ведь оно, да?
   - Ага! - откликнулась Алика.
   Вот и пора снижаться... Эх!.. Ну ладно, налетаться мы еще успеем!
   Я зашел на посадку и вскоре приземлился у самой кромки воды. Несмотря на собственные слова о том, что у нас сейчас много дел, а отдыхать и купаться мы будем в следующий раз, я не мог проигнорировать представший предо мной пейзаж. Море было именно таким, каким его все и описывали. Чистейшая голубая вода омывала золотистый песчаный берег. Солнечные лучи зайчиками играли на волнах, тихий плеск которых приятно ласкал слух, а теплый соленый ветерок нежно теребил волосы. Я щурился от наслаждения, смотря на бескрайнюю морскую гладь, раскинувшуюся во все стороны до самого горизонта. И лишь несколько небольших участков суши возвышались над поверхностью.
   - А который из этих островов нужен нам? - спросил я, отвлекаясь от созерцания лазурной дали.
   - Майрус вон тот! - показала Алика на самый дальний от берега островок.
   Я закрыл глаза, сделал глубокий вдох и потер лицо руками, вновь настраиваясь на работу:
   - Нам нужно встретиться с хранителями... Расслабляться на море будем потом. Эй, братишка, отправляемся! - кликнул я Сашку, который уже по колено стоял в воде, разглядывая пеструю стаю каких-то мелких рыбешек. Мальчик нехотя кивнул в ответ и вышел обратно на берег.
   Через минуту мы уже были над Майрусом. Я дважды облетел остров, но не заметил на нем ничего примечательного. Обычная дикая местность с отвесными скалами, активно зеленеющая высокой травой и редкими деревьями. И никакого намека на человеческое присутствие. Ни костерка, ни каких-либо построек. Вообще ничего указывающего на то, что здесь живут хранители.
   - Вы видите что-нибудь? - обратился я к своим пассажирам.
   - Я не вижу... - отчитался Сашка.
   - Я тоже, - согласилась Алика.
   - Значит, будем снова искать на земле?
   - Похоже, придется.
   Я спустился, и поиски продолжились по той же схеме, что и сегодняшняя операция по поимке вора. Но проверенная схема дала сбой. Кажется, мы обошли остров вдоль и поперек, причем не один раз, но не нашли ничего. И никого. Остров казался абсолютно необитаемым. Спустя несколько часов напрасного брождения от берега до берега, мне это окончательно надоело, и эмоции взяли верх. Я с яростью стукнул кулаком по ближайшему дереву. Как же нужно было постараться запрятать Зал объединенных стихий, чтобы это здание на небольшом острове было найти сложнее, чем маленького прыгучего воришку в городе-лабиринте?!
   - Это точно тот остров?! - разгоряченно спросил я у Алики, так не вовремя вышедшей мне навстречу.
   - В Лазурном море только один остров Майрус, так что да, это он, - как всегда спокойно и сдержанно ответила она. - Солнце уже садится, нужно найти Сашку, пока совсем не стемнело.
   - Я здесь, Алика! - отозвался брат, который, оказывается, находился на вершине каменной глыбы, возвышающейся за моей спиной. Рука мальчика взметнулась вдаль: - Артем! Смотри!
   В ожидании наконец-то увидеть заветные стены Зала, я поспешил подняться к нему, но...
   - Ого... - я даже забыл, зачем шел, какой красивый вид предстал перед глазами.
   Синева неба плавно перетекала в ярко-оранжевые тона и утопала в красном зареве заката. У самой линии горизонта во всей своей красе блистала корона солнечных лучей, озаряя низины редких слоеных облаков, расстилающихся по небосводу. Их оборотная сторона темнела густо-фиолетовыми перьями, создавая сочный контраст светло-желтому пылающему диску. Закат играл всей палитрой своих красок, эффектно сочетая их между собой. И вся эта красота отражалась в зеркальной ряби Лазурного моря.
   Я не мог отвести глаз от очередного волшебного шедевра этого мира, пока последние прощальные лучи не растаяли за линией горизонта. Остров уже давным-давно погрузился в сумерки, но я не жалел потраченного времени. Оно того стоило!
   - Никогда не видели такого красивого заката, да? - спросила Алика, осветив фонариком наши с Сашкой полные восторга лица.
   - С закатом над деревенским лесом не сравнить, - улыбнулся я, прищурив один глаз.
   - Это был самый классный закат из тех, что я видел! - с придыханием произнес братишка, поднимая большие пальцы вверх.
   - Вот и у меня в первый раз была точно такая же реакция, - добродушно кивнула девушка. - Я смотрела на горизонт, позабыв обо всем, и не могла себя заставить отвести взгляд в другую сторону. И знаете, с тех пор мало что изменилось!
   Луч фонарика скользнул вниз и забегал по каменистой поверхности скалы. Я автоматически похлопал себя по карманам джинсов и с удивлением обнаружил, что мой фонарик каким-то чудом благополучно пережил все приключения и все еще оставался при мне. Более того, он даже оказался рабочим и включился! Вот только толку от его тусклого света было мало. У Алики дела обстояли ненамного лучше. С таким слабым освещением можно было различить разве что дорогу под ногами, но искать здание, которое мы и средь бела дня-то не смогли найти, было бессмысленно.
   - Отложим поиски до завтра, - словно прочитав мои мысли, сказала Алика. - А пока предлагаю устроить здесь привал. Сашка, не вернешь мне мой рюкзак?
   Бездонный ранец, покоривший моего брата с первого взгляда, мягко спустился с его плеч. Сашка сам вызвался носить походную сумку всю дорогу, Алика не возражала. Только время от времени брала из карманов необходимые вещи или еду и вновь вручала рюкзачок мальчишке.
   Сейчас помимо еды и спичек из него показались еще и спальные принадлежности. Матрас, подушки, одеяла... Все что нужно для здорового крепкого сна. Разве что палатку мы с собой не захватили! Хотя в ночевке под открытым небом что-то есть, особенно когда над головой ни облачка, а лишь россыпи звезд и серебристый серп полумесяца. И шелест волн окутывает со всех сторон, убаюкивая своей тихой колыбельной.
  
   ***
   Когда я засыпал на острове посреди Лазурного моря, я думал, что меня ласково разбудит теплый солнечный луч. Как же это было наивно с моей стороны...
   - Артем! Алика! Вставайте скорее! - что есть мочи голосил Сашка.
   - Что случилось? - я подскочил на ноги, гоня из глаз остатки сна и инстинктивно стиснув кулаки, в полной готовности давать отпор любому неприятелю.
   - Смотрите! Смотрите! - нетерпеливо прыгал Сашка, тыча пальцем на восток.
   - Предупреждаю, если ты поднял меня в самую рань лишь для того, чтобы показать рассвет над морем, то ты познаешь весь гнев невыспавшегося человека, даже если это будет самое прекрасное зрелище в моей жизни.
   - Да нет же! Идите сюда! Скорее!
   Я поднялся, подошел к брату и сонно взглянул в указанную сторону. Рот и глаза раскрылись сами собой.
   - Да ладно!..
   Прямо напротив нас на одной из скал расположилось древнейшего вида здание с дубовой дверью посредине. По обеим сторонам от него высились полукруглые стены, а у входа в разных позах стояли четыре статуи, видимо, символизирующие четыре стихии. Но что поражало больше всего, так это огромные колонны, держащие над данным строением каменную крышу, которая, похоже, некогда была родной верхушкой этой самой скалы. С такой-то маскировкой неудивительно, что мы не заметили Зал с воздуха! Да и с земли его не видно - слишком уж высоко пришлось бы задирать голову. Но сейчас, с соседнего уступа, это место было как на ладони!
   - Поздравляю, мы наконец нашли Зал объединенных стихий, - подошла ближе Алика.
   Да, нашли!.. Теперь нужно лишь пройти испытания четырех хранителей. И тогда мы сможем получить силу стихий и с ее помощью скрыться от глаз Джины! Тогда ее жуткая кошка не сможет найти нас и больше не будет нам угрожать. Только вот... Какие испытания нам подбросят маги стихий? А не окажутся ли их задания еще страшнее и опасней, чем полчище призраков, которых огненная посланница напустила в лесу на наши головы?
   В душе заколыхалась тревога, по спине пробежали мурашки. Может, зря мы все это затеяли? Сами себе же подписываем приговор. А сможем ли мы в случае чего отказаться от испытаний и уйти с острова? Может, стоит сделать это сейчас, пока еще не слишком поздно? Нет... Нельзя!.. Мы так долго искали это место и вот, наконец, нашли! Нельзя так просто взять и отступить, не попытавшись даже встретиться с хранителями.
   Я закрыл глаза, сделал глубокий вдох и медленно выдохнул, немного успокоив нервы:
   - Ну что, идем?
   - Идем! - с решимостью отозвались два голоса по обоим бокам от меня.
  

Глава 7. Испытания

   По прилету на нужную скалу у меня вновь возникло ощущение, что остров необитаемый. Похоже, это здание, некогда бывшее святыней четырех могучих магов, ныне всеми покинуто. Иначе как объяснить эту безлюдную тишину, витающую меж одиноких, сиротливых стен?
   - Итак, Зал объединенных стихий мы нашли, - я осторожно направился ко входу, оглядываясь по сторонам. - Следующий вопрос: где нам теперь искать четырех хранителей?
   - Они должны быть где-то здесь, рядом с Залом, если предположение Эрика верно, - отозвалась Алика.
   - Вот только здесь никого не видать...
   - Угу, и не слыхать.
   - А это здание, по-моему, вообще давным-давно заброшено.
   - Мне тоже так кажется, если честно...
   В воздухе вновь повисла тишина. На этот раз разочарованная.
   - Эй, Лекс! Похоже, у нас гости! - словно раскат грома раздался голос с ясных небес.
   Я подпрыгнул на месте от неожиданности и испуганно задрал голову кверху. На одну из стен, помавая белоснежными крылами, мягко опустился молодой длинноволосый мужчина. Он был похож на ангела, ниспосланного из рая. А впрочем нет, какой из этого мага ангел?.. Нимб ему бы точно не пошел! Одухотворенность, милосердие, любовь ко всему сущему... Да ничего подобного! В его самодовольной ухмылочке не было ни грамма того, что приписывают этим божественным созданиям. Вслед за "белокрылым демоном" из-за соседней стены вышла девушка с не менее пугающим выражением лица и луком наизготовку. Наконечник стрелы угрожающе замер в каком-то метре от моего носа.
   - Давненько сюда никто не заглядывал, да, Саргас? - азартно ощерила зубы она, не сводя с нас пристального взгляда. - Неужели кто-то решился бросить нам вызов?
   Вот вам и "душевная" встреча!.. Мы с Сашкой с поднятыми руками попятились назад и тут же натолкнулись на Алику, стоящую за нашими спинами. Нет, ну какие же все-таки крепкие у нее нервы! Даже под прицелом лука девушка сохранила свое хладнокровие и ни на шаг не сдвинулась с места, хотя и подняла ладони над головой.
   - Мы здесь, чтобы войти в Зал объединенных стихий! - громко объявила она, и у меня по спине пробежали мурашки от такой безрассудной храбрости.
   - Зал - священное место, - воинственно и надменно подняла подбородок лучница. - Мы не даем ключи от него кому ни попадя. Хотите войти - докажите нам и еще двоим хранителям, что вы достойны владеть стихиями. - Девушка опустила свое оружие. - Я Лекс, хранительница земли.
   - А я Саргас, - крылатый слетел со стены и встал рядом с напарницей. - Я хранитель воздуха.
   Мы облегченно выдохнули, опустили руки и тоже представились.
   - А почему хранители огня и воды нас не встречают? - после всех формальностей полюбопытствовала Алика.
   - Потому что на острове их нет, - бесстрастно ответил Саргас. - Скола и Айжен ушли уже давным-давно.
   - Ушли?
   - Да, - Лекс кивнула. - Сколу, хранительницу огня, вдруг неудержимо потянуло в родные края. А куда взбрело в голову податься Айжену, мы даже малейшего представления не имеем. Эти двое - ребята своевольные.
   - Что хотят, то и делают, - поддакнул белокрылый. - Захотели уйти с острова - все бросили и ушли. А заботу о Зале полностью переложили на наши с Лекс плечи.
   - А... как же их ключи?..
   - Их ключи по-прежнему у них, - разведя руками, в один голос ответили хранители.
   - Не нам же решать, достойны вы владеть их стихиями или нет.
   - Каждый из нас может дать только свой ключ, только за свое испытание и только тому, кто пройдет проверку.
   Такой ответ меня немного обескуражил - придется непонятно где искать еще двоих хранителей... Впрочем, могло быть и хуже. Радует уже то, что мы хотя бы этих нашли. Будем решать проблемы по мере их поступления и подумаем о маге огня и маге воды позже. А сейчас лучше сосредоточиться на испытаниях уже найденной пары.
   - Понятно, - я решительно подался вперед. - Что нужно сделать, чтобы доказать вам, что мы достойны владеть вашими стихиями?
   Хранители переглянулись.
   - А мне нравится их настрой! - вновь осклабилась лучница. - Можно я первая, Саргас?
   - Пожалуйста! Не могу же я отказать даме, - галантно отвесил поклон крылатый, взлетая обратно на стену.
   - Мне всегда нравилась твоя учтивость, - мурлыкнула девушка, провожая его взглядом, а затем опять обернулась к нам. - Итак, суть моего испытания проста: следуйте за мной. Кто сможет дойти до конца - получит ключ земли.
   - А куда мы пойдем? - поинтересовался Сашка.
   - Прямиком до того берега, - хранительница кивнула вдаль, через открытую зеленую поляну с небольшим озерцом и редкими тонкими деревьями, на шумящую волнами гавань.
   - И все? - не поверил своим глазам и ушам я.
   - А вы думали, я заставлю вас горы двигать? - иронично усмехнулась девушка, призывно махнула рукой и двинулась вдоль стены, на которой терпеливо дожидался своей очереди крылатый маг воздуха.
   Как выяснилось, со скалы имелся вполне себе приличный спуск - узкая заросшая тропа, проложенная вдоль пологого склона, однако настолько неприметная, что наткнись я на нее случайно, у меня бы даже мысли не возникло, что передо мной дорога к Залу объединенных стихий. И хранители еще удивляются, что к ним нечасто приходят гости?
   Мы спустились к подножью и продолжили путь до окраины острова. М-да... Обычная короткая прогулка в неспешном темпе... Совсем не так я представлял себе испытание, доказывающее, что я достоин владеть стихией земли. Это место я исходил вдоль и поперек, пока искал Зал объединенных стихий. Хотя, хранительница явно поколдовала над полянкой. Запах тут появился неприятный, какой-то затхлый, и почва стала противно чавкать под ногами. Но ведь это вполне можно стерпеть.
   И все же... слишком подозрительная тишина висит в воздухе. И Алика выглядит такой напряженной. Что это за странная неуверенность сквозит в ее шагах? А в глазах... это что, испуг?.. А еще Лекс кидает через плечо коварные, выжидательные взгляды. Что происходит?
   - Не отвлекайся, Артем, - вполголоса произнесла подруга, притянув меня за локоть. - Смотри внимательнее под ноги и не вздумай приближаться к озеру. Здесь опасно.
   - Опасно? Почему?
   - Потому что это...
   Звучный щелчок колдовских пальцев оборвал ее на полуслове.
   - Ой-ей!..
   Лекс! Что она сделала?! Земля... качнулась! Ох, еще раз!.. А теперь... Вот блин! Трава проседает! Назад, назад, назад...
   Нет, отступать слишком поздно! Раздался прожорливый "чварк", и вся наша компания вросла в землю по колено.
   - Что за?! - я инстинктивно дернулся в попытке выбраться из затягивающей каши, но в результате только крепче в ней увяз.
   - Это болото! - выкрикнула окончание своей фразы Алика.
   - Не чувствую дна... и... оно тянет вниз!!! - ужаснулся я. - Как отсюда вылезти?!
   - Превращайся в дракона и взлетай! - скомандовала девушка, взмахивая рукой для создания своей доски. Но... - Чего?.. Я не могу воспользоваться магией?!
   - Я тоже не могу! - еще более высоким голосом заверещал я, понимая, что мои попытки превратиться проваливаются одна за другой, и причина кроется отнюдь не во мне.
   - Разумеется, вы не можете, - невозмутимо произнесла Лекс, стоящая на поверхности болота, словно на твердой почве, буквально в нескольких шагах впереди. - Это ведь испытание земли, а вы хотите пройти его по воздуху. Так не пойдет. Саргас, спасибо за содействие!
   - Без проблем! - отсалютовал напарнице крылатый хранитель, покинувший облюбованную стену и в настоящее время гордо парящий над нашими головами.
   - Выбирайтесь по земле, ребятки.
   Вот же... два подлеца! Меня начало трясти от нарастающей злости и паники. В голове заклубился туман, поглощающий разум. Остались лишь необузданные чувства зверя, попавшего в западню, и осознание неотвратимости жуткого финала.
   - Как отсюда вообще можно выбраться по земле без магии?! - не своим голосом проорал я, подаваясь вперед. О, как мне хотелось добраться до хранительницы, схватить ее за ногу, поменяться с ней местами... И что в итоге? Я ни на шаг не сдвинулся с места, но зато мгновенно потонул в вонючей грязи по пояс!
   - Артем, успокойся! - осадила меня подруга.
   - Да как тут можно успокоиться, Алика?!
   - Крики тебе ничем не помогут!
   - А что поможет?! Ты знаешь, как отсюда выбраться?!
   Девушка молча поджала губы.
   - Не знаешь?! - прикрикнул я.
   - Н-нет...
   - А как остановить это погружение есть идеи?! А?!
   И вновь молчание...
   - Не... Не шевелитесь! - донесся сзади дрожащий голос Сашки.
   Мы с Аликой обернулись и замерли. Причем замерли вовсе не потому, что брат так велел, просто представшая перед глазами картина поразила до ступора. Трясущийся всем телом мальчик был с ног до головы перепачкан болотной грязью, тяжело дышал и чуть ли не плакал от страха, но он твердо стоял на земле, беспомощно взирая на нашу перепалку. Вот так дела! Пока я тут надрывал голосовые связки, осыпая болото, хранителей и ни в чем не повинную Алику плодами своего внезапного приступа истерии, мой маленький братишка сумел выбраться из топкого места на безопасную сушу!
   - Как?.. - только и смог вымолвить я.
   - Нам рассказывали про болота... на уроках географии, - пролепетал Сашка. - Учитель упоминал, как вести себя в трясине и как из нее выбираться. Я попробовал, и у меня получилось...
   - Опять... география? Мне казалось, это самый бесполезный предмет в нашей деревенской школе! Но я уже начинаю раскаиваться и за свое мнение, и за постоянные прогулы.
   - Как ты выбрался, Сашка? - по делу спросила Алика.
   - Я использовал твой рюкзак. Надо было на что-то опереться... На что-то легкое и плоское. Вот я и положил рюкзак перед собой и с его помощью выполз. Прости, он теперь весь грязный...
   - Нашел за что извиняться, - улыбнулась девушка. - Как бы теперь выбраться нам?
   - Я знаю как! Я помогу! Только... - брат заозирался по сторонам. - Мне нужна палка... Длинная и крепкая, как... Как вон та! Подождите, я... Я сейчас! Вы главное не шевелитесь, тогда затягивать будет медленнее!
   С этими словами Сашка умчался прочь в направлении одинокого сухого дерева, будто бы специально стоящего на пороге трясины. Совет братишки, как ни странно, помог. С тех пор как я перестал барахтаться, погружение почти прекратилось. Почти... Пусть и очень медленно, но мое тело неумолимо шло вниз к недосягаемому дну и при малейшем движении ускоряло ход.
   Сашка вернулся быстро, с отломанной веткой наперевес, затормозил на прежнем месте. Что он собирается делать дальше? До нас его шест не дотянется... Впрочем, братишка и не пытался нам его протянуть.
   Я с интересом наблюдал за странными манипуляциями мальчика над трясиной. Осторожные тычки перед ногами, затем чуть дальше, влево, вправо... Будто болотную кашу варит, а помешивать толком не умеет, ей-богу.
   Тут братишка удовлетворенно кивнул и сделал смелый шаг вперед.
   - Эй! Погоди! Ты что, сюда идти собрался?! - округлил глаза я.
   - А как иначе я вас вытащу? - поднял на меня невозмутимый взгляд Сашка.
   - Здесь опасно, оставайся на берегу!
   - Не волнуйся, я осторожно. Сюда можно наступать, я проверил.
   Я открыл рот, намереваясь возразить, но Алика жестом меня остановила:
   - Не мешай. Без его помощи мы не сможем выбраться.
   - Но!.. - повернулся я теперь уже к ней и замолчал, наткнувшись на полный непреклонности взгляд.
   - Он знает, что делает, - твердо произнесла девушка.
   Я судорожно вздохнул. Что ж, я... верю в тебя, братишка. Вот только мне ужасно сложно себя в этом убедить... Но я пытаюсь. И надеюсь на тебя, малыш. Надеюсь на удачу. Господи, пусть все закончится хорошо!..
   В воздухе повисла напряженная тишина, слышалось лишь тихое хлюпанье, когда трость Сашки шарила по болоту в поисках очередной твердой кочки. Я с замиранием сердца следил за каждым его шагом, давно позабыв о том, что сам стою в трясине, не обращая внимания на то, что погрузился уже по грудь и продолжаю тонуть в ее грязи. Брат тем временем медленно, но верно подходил все ближе и наконец остановился на расстоянии вытянутой палки от Алики. Он протянул ей один конец, и девушка тут же схватилась за спасительную соломинку.
   - Мне не хватит сил тебя вытянуть, - сказал Сашка. - Но ты можешь опираясь на палку выползти сюда, ко мне. Только осторожно, потихоньку...
   - Хорошо, я поняла.
   Алика растянулась по поверхности и начала движение вдоль протянутой "руки" помощи. Я напряженно наблюдал за ней и за Сашкой, молясь, чтобы девушка случайно не стащила легкого мальчишку в трясину. Время ползло как улитка, и Алика двигалась ненамного быстрее. Сдержанно. Контролируя каждый шаг. Подавляя жгучее желание поскорее покинуть топь. И медленно, но уверенно приближалась к цели. А когда она достигла заветной кочки, на которой стоял Сашка, то вцепилась в торчащую траву мертвой хваткой, приложила поистине героическое усилие и наконец выбралась на сушу.
   - Спасибо тебе, дружище! - даже не переводя дыхания, произнесла она, спешно касаясь плеча мальчика, перехватила палку и протянула ее мне. - Артем! Хватайся!
   Я с трудом дотянулся до дрожащего конца шеста, стиснул его что есть силы, и товарищи дружно потянули меня из трясины.
   - Артем, ну ты и тяжелый! - с натугой пропыхтела Алика. - А с виду и не скажешь!
   - Я и сам этому не рад! - прохрипел я, превозмогая боль в спине и вытянувшихся до предела плечах. Болото не отпускает... И палка такая скользкая... Я долго не продержусь... - У меня руки... соскальзывают...
   - Не смей отпускать! - не своим голосом рявкнул Сашка. - Сорвешься - затянет мгновенно!
   Братишка умеет подбодрить! Адреналин ударил в голову с удвоенной силой. Желание выжить отключило сознание. Единственной важной вещью в этом мире осталась сухая сучковатая палка, в которую отчаянно вцепились мои онемевшие пальцы. Я должен ее удержать. Во что бы то ни стало. Любой ценой. Невзирая на ломоту в суставах. Сдирая ладони в кровь. Держать, держать, держать...
   Две пары рук подхватили меня под мышки, и через секунду я тяжело плюхнулся на четвереньки. Земля... Сырая, грязная, воняющая тиной, но... твердая!..
   Брат тут же бросился ко мне на шею. А я... Я, все еще плохо осознавая происходящее, дрожащими руками обнял его в ответ и крепко прижал к себе.
   - Братишка... Ты меня спас... Спас нас. Спасибо тебе, малыш...
   Мальчик ответил что-то невнятное и прижался ко мне еще плотнее. Алика легонько дотронулась до моей спины:
   - Артем, ты как?
   - Жить буду. Благодаря вам. Спасибо...
   - Хм, неплохо, неплохо! - нараспев промурлыкала Лекс. - Молодцы, сумели выкарабкаться. А готовы ли вы идти дальше?
   - Нет, я точно не готов... - просипел я, пытаясь успокоить сердце.
   - Я тоже пас. Это была плохая идея, - вздохнула Алика.
   - Я могу пойти, - прозвучал голос Сашки, и брат, выбравшись из моих объятий, решительно повернулся к хранительнице земли.
   - Братишка, не надо, пожалуйста... - взмолился я. Нервы и так были уже на пределе.
   - Но нам же нужно пройти это испытание, чтобы вернуться домой, - неоспоримо аргументировал брат и ободряюще улыбнулся через плечо: - Я могу это сделать. Не волнуйся, все будет хорошо!
   С этими словами он вновь отвернулся, взял в руки палку и все тем же способом направился вслед за хранительницей. Скрепя сердце, я смотрел ему в спину, изо всех сил стараясь не думать о плохом. Да, этот маленький мальчик уже доказал, что может передвигаться по болоту. Но навязчивые дурные мысли сами лезли в голову... Я все равно волнуюсь, это же мой родной братишка! И он уходит все дальше и дальше... А если он ошибется и случайно шагнет не туда? Я не смогу спасти его отсюда. Не смогу ничем ему помочь... Я ужасный брат, раз позволил ему так рисковать собой. Если с ним что-то случится, я никогда себе этого не прощу!
   Нежная рука Алики опустилась ко мне на плечо:
   - Успокойся. Он справится, - твердо произнесла девушка.
   Я лишь жалобно кивнул и стиснул пальцы, моля небо о том, чтобы ее слова оказались правдой. А Сашка все брел за хранительницей... И эта пытка длилась бесконечно долго. Кажется, я уже успел врасти в землю, когда Лекс добралась до огромного валуна и резво на него запрыгнула.
   - Смотрите-ка, какой способный ребенок! Почти добрался до конца! - раздался в тишине громкий голос, и я от неожиданности чуть повторно не свалился в болото.
   Я уже и забыл о Саргасе, летающем над нашими головами. Он вновь напугал своим внезапным появлением, но я был счастлив услышать, что испытание земли почти закончилось. К слову, закончилось раньше, чем я предполагал, ведь до окраины острова эти двое так и не дошли. Похоже, Лекс обозначила тот берег в качестве конечной точки лишь для того, чтобы испытуемые не сбежали раньше времени. В самом деле, не могла же она сказать: "Проследуйте за мной в болотную трясину, господа".
   - Интересно, а сможет ли он дойти? Тропа-то в этом месте заканчивается, - хмыкнул хранитель воздуха, и моя тихая радость исчезла так же быстро, как и появилась.
   Саргас не врал. Я с замиранием сердца наблюдал, как брат шарит палкой вокруг себя, не находя места для следующего шага. Поняв, что пути дальше нет, он тоскливо глянул на хранительницу и опустился на колени. Вот и все... Так жаль, до валуна-то рукой подать... Столько усилий и все в пустую. Но Сашка, как выяснилось, не собирался сдаваться. Он принял решение, от которого меня чуть удар не хватил!..
   Брат склонился над болотом, положил палку на вытянутые руки перед собой и... плашмя улегся прямо в трясину! А затем пополз... Пополз по поверхности, опираясь на свое орудие, и так, шустро и на удивление сноровисто, приближался к камню, на котором обосновалась хранительница. И цели достиг!.. Ну а залезть на твердый валун после всего пройденного ему уже не составило особого труда.
   - Ха! У него получилось! Мальчишка прошел испытание! - провозгласил крылатый, направляясь к напарнице. - Эй, маги, вы можете летать снова!
   Едва услыхав эти слова, я сорвался с места, совершил размашистый прыжок над вновь твердеющей топью и, превратившись в дракона, рванулся к брату. Сашка сидел на валуне, широко улыбался и приветственно махал мне рукой. Вторая рука крепко сжимала маленький медный ключик - заслуженную награду от хранительницы земли.
   В очередной раз сменив ипостась прямо налету и по инерции продолжая движение, я раскинул руки и на полном ходу врезался в Сашку, заключил его в крепкие объятия.
   - Ай! Артем! Ты же меня так задушишь!
   - Никогда больше не заставляй меня так волноваться! Слышишь?! - сквозь слезы выкрикнул я.
   - Артем, ты что, плачешь?
   - Да, плачу!
   - Ты чего? Это ж было совсем не страшно! Смотри, у меня теперь есть ключ!
   - Ты маленький глупый ребенок... - пробурчал я, уткнувшись ему в плечо.
   - Чего-о-о? - насупился тот. - Я, между прочим, только что испытание прошел!
   - Угу, я знаю... Ты молодец.
   - Ну и как это понимать? То обзываешься, то хвалишь! - вопросил Сашка и, не дождавшись ответа, нежно обхватил меня под грудью. - Сам ты глупый, Артем...
   Я не выпускал его из объятий, пока слезы не перестали течь, а сердцебиение не вернулось к привычном ритму. Ни Лекс, ни Алика с Саргасом, приземлившиеся рядом, благоразумно не вмешивались, и лишь когда я, успокоившись, отпустил брата, разговор возобновился.
   - Ну что, поздравляю с успешным прохождением испытания земли, - жизнерадостно произнес крылатый хранитель. - Хотите продолжить и попытаться пройти испытание воздуха?
   - Да! - не раздумывая воскликнул мой брат.
   - Сашка, ты не участвуешь, - тут же осадил я.
   - Но Артем...
   - Пожалуйста. Еще одну порцию такого волнения я не переживу.
   - Ну... ладно... - мальчик понимающе отступился. - Как скажешь.
   Я удовлетворенно кивнул и поднялся на ноги.
   - Я готов, Саргас.
   - Я тоже, - присоединилась ко мне Алика.
   - Что ж, раз вы оба умеете летать, значит, я смогу провести свое любимое испытание! - довольно произнес хранитель. - Для начала нам нужно добраться до соседнего острова. Мальчика советую оставить здесь, там не место для нелетающих. За мной!
   - Погоди, что значит "оставить здесь"? - напрягся я.
   - Не волнуйся, я пригляжу за ним, - мило улыбнулась Лекс. - С твоим братом все будет хорошо.
   - Ты нас только что чуть в болоте не утопила!
   - О, я вовсе не такая злобная, как вам могло показаться, - старательно замотала головой девушка. - Болото - это лишь испытание. Я могу управлять землей, даже если бы вы не смогли выбраться из трясины, я не дала бы вам погибнуть. Честно.
   - Та-а-ак, - прошипел я, вытягиваясь подобно рассерженному гусю. - То есть я столько нервных клеток потратил, а в действительности нам ничего не угрожало? Сразу нельзя было сказать?!
   - Конечно, нельзя! - раскинула руки лучница. - Цель испытания - создать экстремальные условия и посмотреть, как вы справитесь с поставленной перед вами задачей! Возможно, я была слишком груба, но ведь моя стихия - земля. Ваш дух должен быть крепче камня, если вы хотите научиться управлять этим элементом.
   Вместо вразумительного ответа я лишь злобно фыркнул, впрочем, хранительница и без слов прекрасно поняла, что я думаю о ней и о ее стихийном элементе.
   - Я приношу свои извинения, - примирительно склонилась Лекс. - Мое испытание позади, и мне больше нет смысла изводить вас. Давайте не будем враждовать.
   Ее глаза были полны искренности и доброжелательности. Знаете, продолжать обижаться под таким взглядом невероятно сложно. К тому же хранительница легким взмахом руки любезно очистила нашу одежду от болотной грязи, чем в значительной степени подкупила мое расположение. Еще немного поколебавшись, я согласился оставить Сашку на ее попечение, и мы с Аликой наконец последовали за уже заждавшимся Саргасом.
  
   ***
   - Куда мы летим? - спросила девушка, когда Майрус остался за спиной.
   - Вон туда! - Саргас кивнул на маячащий вдали узкий островок, больше похожий на две высокие скалы, торчащие из моря. - Это остров Двух Вершин, и он идеален для проведения испытания воздуха!
   - Идеален? Почему?
   - Потому что это одно из немногих мест, где моя стихия показывает себя во всей красе! - гордо ответил маг. - А теперь слушайте: я подвешу свой ключ между этими утесами, сумеете достать его - он ваш. Собственно, это все.
   - Хм-м? - подозрительно сощурился я, наученный опытом предыдущего испытания. - А в чем подвох?
   Саргас усмехнулся.
   - Я же сказал: на этом острове моя стихия показывает себя во всей красе. Она сама вам все расскажет. Посоветую лишь одно: не торопитесь - ветер вокруг вершин весьма непостоянный.
   Как только мы приблизились к острову, хранитель резко подался вверх, описал над скалами нечто вроде нисходящей спирали, а затем, зависнув между ними, сложил пальцы на манер пистолета и направил "дуло" вниз. Из пальцев шумно "выстрелил" зигзаг, похожий на разряд светло-голубой молнии. Не долетев до земли примерно половину пути, он, словно встретившись с невидимым препятствием, взорвался звездным всполохом, а когда клубящийся дымок начал рассеиваться, на месте столкновения отчетливо замаячила небольшая, играющая металлическим блеском точка.
   - Вот и наша цель, - резюмировал я. - Можно я попробую первым?
   Алика удивленно подняла бровь:
   - Откуда столько рвения? Я думала, болото поубавило твой пыл.
   - Напротив. Теперь я хочу догнать своего младшего брата.
   Девушка понимающе хмыкнула.
   - Ладно, вперед. Только будь осторожен, Артем.
   Ветер, гуляющий вокруг острова, встретил меня ровным протяжно подвывающим напором, от которого сразу заныли уши и начали слезиться глаза. Две вершины словно прогоняли меня прочь. Но я проявил настойчивость и сразу же познал все непостоянство господствующей здесь стихии Саргаса. Резкий порыв ударил по драконьим крыльям, отбросил меня назад и тут же, не дав опомниться, швырнул вперед, придал почти сверхзвуковое ускорение и подло стих, будто бы его и не было.
   - Вот же!.. - я едва успел уклониться от стремительно приближающейся скалы и вновь попал в воздушный водоворот.
   Непредсказуемые потоки толкали во все стороны, крутили, переворачивали, швыряли вниз и подбрасывали вверх... Словом, творили со мной все что угодно, но только не давали лететь туда, куда мне было нужно. В итоге какой-то особо сильный порыв выбросил меня за пределы острова. Голова шла кругом, я изо всех сил пытался сориентироваться в пространстве. Удалось мне это, увы, лишь после того, как беспомощное драконье тело камнем плюхнулось в море.
   Вот тебе и первое купание, м-да... Совсем не так я его себе представлял.
   - Артем! - пробился сквозь толщу соленой воды приглушенный голос Алики.
   Да, я здесь, уже иду... то есть плыву. Ох, ну что за парадокс? Сильные и чуткие крылья, такие незаменимые в небе, под водой абсолютно бесполезны... Ха-ха! Ну хоть в навыках плавания люди превосходят драконов!
   Вынырнул я уже в облике человека, и едва лишь моя голова показалась над поверхностью, Алика тут же подала мне руку помощи и помогла забраться на свою летающую доску.
   - Ну и скверная же там погодка... - отдышавшись и откашлявшись, пробормотал я.
   - Кажется, мне туда лучше вообще не соваться, - Алика с опаской покосилась на остров Двух Вершин. - Сомневаюсь, что у меня есть шансы, раз уж даже тяжелого дракона сносит как пушинку...
   - О да, если просто лететь напролом, у вас ничего не получится, - важно сложил руки на груди Саргас. - Это испытание может пройти лишь тот, кто понимает стихию воздуха.
   - Понимает стихию воздуха? - с досадой переспросил я. - До этого мне еще далеко... Я и летать-то научился буквально на днях...
   - Серьезно? - искренне удивился крылатый. - Для новичка ты летаешь очень даже хорошо!
   - Спасибо... - я смущенно опустил глаза и, наверное, зарделся румянцем. Было приятно услышать пусть и скромную, но все-таки похвалу от бывалого мага воздуха.
   - "Спасибо" тебе нужно говорить не мне, а своему учителю! - наставительно изрек хранитель, но я лишь покачал головой.
   - У меня не было учителя. Полеты я осваивал сам.
   - Самоучка? - мой собеседник хитро прищурился. - Значит, ты уже говорил со стихией воздуха на одном языке.
   Мои глаза удивленно округлились.
   - Говорил? Я ничего такого не делал!.. Я просто прислушивался к своим ощущениям. Старался почувствовать, как взмахнуть крыльями, чтобы взлететь или приземлиться, куда наклониться, чтобы повернуть в ту или иную сторону... И постепенно понял, как скользить по воздуху, чтобы он сам меня нес... - я запнулся на полуслове от внезапного осознания и вскочил на ноги, едва не рухнув в воду снова.
   - Ты чего?! Не вставай так резко! - Алика схватила меня за руку, удержав от падения, параллельно пытаясь вернуть доске баланс.
   - Прости... - я медленно опустился на корточки, неотрывно смотря в пространство между скалами. - Просто, если дело в этом, то... думаю, я способен понять стихию воздуха. Нужно попробовать. Алика, держись! Я прыгаю!
   - Артем? Ты что задумал? Эй!
   Не говоря ни слова больше, я оттолкнулся от доски и, раскинув руки, начал стремительно падать вниз. Прости меня, Алика, что спрыгнул ничего не объяснив... Но мне так не терпелось проверить свою догадку! Уже приближаясь к морской глади, я принял драконий облик и, пролетев над самой поверхностью воды, направился к острову Двух Вершин.
   Да, бороться с такими сильными порывами бесполезно. Но что если не сопротивляться ветру, а наоборот, попытаться слиться с ним воедино? Почувствовать его. Довериться его потоку, позволить себя вести... Наверняка рано или поздно я пролечу рядом с ключом и смогу до него дотянуться!
   С мыслями о легком прохождении испытания я подлетел к двум скалам, но суровая реальность тут же дала понять, что еще не время расслабляться. Не успел я настроиться с ветром на одну волну, как своевольная стихия бесцеремонно отбросила меня назад. Попробуй тут слиться воедино с ураганным вихрем, когда его скорость во сто крат превышает твою собственную!.. Но сдаваться еще рано, зайдем с другой стороны!
   Я обогнул остров и, затормозив напротив проема между скалами, вновь направился навстречу ветрам. Эта попытка оказалась более удачной в плане ловли попутного потока, но со скоростью вновь не повезло. Две отвесные стены со свистом пронеслись по обеим сторонам от меня и величаво вперились в отдаляющуюся драконью спину, когда я на всех порах вылетел с обратной стороны острова. А ключ... Да бог его знает, насколько близко он ко мне был, я не смог его даже разглядеть, не то что схватить.
   Ну что ж. Еще попытка! На этот раз... Я поднял голову.
   - Попробуем сверху.
   Хм, и почему я сразу не решил зайти с этой стороны? Ведь несколькими минутами ранее хранитель воздуха на моих глазах взмыл в небо, поравнялся с островом и уже с высоты грациозно спустился к скалам, не встретив при этом ни малейшего сопротивления. И, что немаловажно, спокойно парил между вершинами. Стало быть, над островом погодка подружелюбнее будет!
   Но мое предположение потерпело фиаско сразу же после того, как я поднялся над островом. Нет, Саргас смог здесь спуститься только потому, что он хранитель воздуха. Однозначно. Наверху бушует даже не штормовой ветер, а настоящий торнадо! Если попробую поймать поток, меня завертит по спирали вокруг острова и тогда... Так, стоп! А ведь Саргас спускался к скалам именно по спирали... Это-то мне и нужно!
   Я начал движение вокруг вихря, медленно и аккуратно сужая круг, и вскоре дикая стихия торжествующе перехватила инициативу, увлекла за собой. Ветер затянул в свои объятия. Мир закружился, размытая гладь моря слилась с небом, остров Двух Вершин вертелся как волчок. Я быстро оставил попытки сориентироваться, просто расслабился и доверился потоку, прокладывающему мне путь.
   И вот торнадо сбавил обороты, я окунулся в уже знакомый мне клубок из ураганов. Тот самый, который доселе упорно пытался избавить остров от моего присутствия. Но сейчас мы были с ветром на одной стороне. Он стал моим союзником и мягко нес вперед. А я словно начал видеть, как переплетаются между собой его нити. И ключ. Его я тоже отчетливо вижу! Вот он, совсем рядом. Еще три витка... два... один...
   Щелкнули драконьи челюсти, и блестящая добыча скрылась в зеленой пасти. Есть! Он у меня! Осталось лишь выбраться отсюда... при помощи того самого потока, что уже выбрасывал меня за пределы острова. Я без труда поймал нужный ветер и через мгновение уже летел над морскими волнами.
   Мое возвращение было встречено дружными аплодисментами Алики и Саргаса.
   - Поздравляю! Ты прирожденный ас! - поднял большой палец хранитель.
   - Ты ключ-то, надеюсь, не проглотил? - усмехнулась моя подруга.
   Я потряс головой, стараясь действительно случайно не проглотить столь мелкую вещицу.
   - Отлично! Возвращаемся на Майрус!
  
   ***
   - Артем! Алика! - подлетел к нам Сашка, едва мы успели приземлиться. - Ну как? Достали ключ?
   Я молча превратился в человека. Алика спрыгнула с доски и встала рядом. Сашка осмотрел наши пустые руки и жалобно сдвинул брови.
   - Достали же?.. - с надеждой повторил он.
   - Ну-у-у... - протянул я, стараясь сделать как можно более грустное выражение лица.
   Заметив это, Алика прыснула и хлопнула меня по плечу:
   - Артем, да перестань! Ребенок же волнуется!
   Хе-хе! Я довольно осклабился в ответ, и маленький трофей блеснул в моих зубах.
   - Ну конечно же достали! - триумфально объявил я, вытаскивая добычу изо рта. - Ты что, в нас сомневался?
   - Ура-а! Еще один ключ в наших руках! - радостно заскакал брат. - Я знал, что у вас получится!
   - Поздравляю! Половину ключей вы собрали, - сказала Лекс, подошедшая вслед за Сашкой.
   - Да, и нам нужно достать еще два, - снова стала серьезной Алика. - Где, вы говорили, искать хранителя огня?
   - Скола отправилась в горы к юго-западу отсюда, - ответил Саргас.
   - Если собираетесь искать ее, советую одеться потеплее. Ветер в тех горах просто жуть. И снег не прекращается ни на секунду.
   - Снежок - это хорошо! - заулыбался Сашка.
   И я полностью разделял точку зрения брата. Снег в Бринке - это большая редкость. Выпадает он только зимой и то ненадолго. Но его белые хлопья, так красиво кружащиеся в воздухе и тихо тающие на раскрытой ладони, любят все жители без исключения. Выпадение снега для деревни - это маленький праздник. Вся детвора и даже некоторые взрослые выходят на улицу, играют в снежки, лепят снеговиков... Это же так здорово! Любой согласится! Но эти двое... готовы поспорить с каждым! Так убежденно смотрят в глаза и непреклонно качают головами...
   - Вы, видимо, родом из теплых мест, - заключил Саргас. - Это в ваших краях легкий снежок может быть поводом для радости. Но в горах, где живет Скола, все совсем иначе.
   - Там снег колючий и обжигающе-морозный, - кивнула Лекс. - Мало того, что он валит с неба непроглядной стеной, так еще и пронизывающий ветер поднимает с земли километровые метели. Пурга там бушует без передышки, леденящий воздух не позволяет свободно дышать. И все тело немеет от лютого холода. Вот, что ждет любого путника в этих горах.
   Меня передернуло:
   - С чего вдруг хранительница огня решила поселиться в таком месте?
   - Не знаю, - Лекс с усмешкой пожала плечами. - Кто ж вас, драконов, разберет.
   - В смысле? Хочешь сказать, что хранительница ключа огня - дракон?
   - Так и есть! А почему тебя это удивляет?
   - Да, действительно, чего это я вдруг?.. - хмыкнул я, еще раз напомнив себе, в какой необычный мир мы с Сашкой попали. - Надеюсь, Сколу мы найдем быстрее, чем вас... Не хотелось бы ночевать в тех горах.
   Хранители переглянулись.
   - Думаю, найти ее вам будет не сложно. Держите курс на три самые высокие горы, стоящие в ряд, вы сразу заметите их на горизонте. В одной из них есть огромная пещера, Скола, скорее всего, живет в ней.
   - Она родилась там, эта пещера служила ей домом долгие годы. Наша драконша наверняка вернулась туда.
   - Понятно, спасибо, - кивнула Алика. - А про хранителя воды совсем ничего не известно?
   - Нам - нет. Но вы можете спросить об Айжене у Сколы, - ответил Саргас. - Они уходили вместе, и возможно, Скола знает, куда отправился Айжен.
   - Хорошо, - еще раз кивнула Алика. - Спасибо большое. - И повернулась к нам. - Что ж, ребята, пора в путь.
   - Подождите еще секундочку, - окликнула нас Лекс. - Я бы хотела сделать один особый подарок... тебе, малыш.
   - Подарок? Мне? - раскрыл глаза Сашка.
   Хранительница кивнула и вытащила из кармана деревянный брусок, в диаметре не больше сантиметра и около четырех в длину, произвела над ним нехитрый ритуал, и вещица дрогнула, пришла в движение. Это было похоже на рост растения в ускоренной съемке. "Стебелек" вытягивался, изгибался, обрастал все новыми деталями. Приобретал форму... оружия!
   - Это... арбалет? - удивился еще больше Сашка, осматривая готовое изделие, зажатое в руке лучницы.
   - Не просто арбалет! Это древний артефакт, пропитанный силой природы. Он стреляет сжатой энергией и перезаряжается сам.
   - Нечасто ты делаешь такие подарки, Лекс, - поднял бровь Саргас. - Твой арбалет - очень ценная вещь, чем тебе так приглянулся этот ребенок?
   - Будучи ребенком, он сумел пройти мое испытание и по ходу спас еще двух человек. Не каждый взрослый способен на такое. К тому же мы пообщались, пока вас не было. Я чувствую, что у него очень сильная связь с природой, - лучница улыбнулась и протянула Сашке свой дар.
   - Но я не хочу никого поранить, - отшатнулся брат, испуганно махая руками.
   - О, не волнуйся, это оружие не для охоты, - заверила Лекс. - Смотри.
   Арбалет взметнулся в мою сторону, и не успел я даже вскрикнуть, как девушка уже спустила курок. Стрела попала точно в цель, и я мешком упал на землю... вот только не от ранения, а просто потому, что не смог удержать равновесие - мои ноги и руки крепко связало плотной серебристой нитью.
   - Эй! Это еще что за шутки?! - возмущенно закричал я, тщетно пытаясь разорвать свои путы.
   - Снять духовные нити может только хозяин арбалета, - бесстрастно отчеканила хранительница.
   - Потрясно! - загорелся Сашка. - Спасибо большое! Артем, Алика, глядите! У меня появилась волшебная вещь!
   Глаза мальчика сияли словно у щенка, получившего лакомство. Будь у братишки хвост, он бы вертелся как пропеллер. Алика вновь прыснула и схватилась за бока:
   - Поздравляю, Сашка! Боже, какой же ты милый!
   - Братишка, я, конечно, за тебя очень рад, но не мог бы ты освободить меня от этих веревок? - я многозначительно потряс связанными руками.
   Сашка взглянул на кучу переплетенных нитей и вновь обратился к лучнице:
   - Лекс, а как я могу их распу-у... Ух ты!..
   Он даже не успел договорить, как нити сами собой исчезли.
   - Ого! - с чувством выдохнул я.
   - Это Я сделал? - отвесил челюсть Сашка. - Но как?
   - Ты ведь захотел его отпустить, вот нити тебя и послушались, - простодушно пожала плечами Лекс.
  
   ***
   На такой дружественной ноте мы и попрощались с хранителями. Настроение у всех было отличное. Еще бы! У нас есть два ключа от Зала, а у Сашки появилась долгожданная магическая вещь, которую он теперь гордо носил за поясом. Да и вообще погода у моря просто изумительная! Казалось, ничто не сможет сейчас испортить настроение. Жаль, что лишь казалось...
   - Вот уж не думала, что вам, неумехам, удастся заполучить два ключа стихий, - послышалось до боли знакомое шипение.
   - Джина... - я тревожно забегал взглядом по сторонам.
   Кошки видно не было, зато ее голос звучал отчетливо, пробирая до мурашек:
   - Подобной нелепости больше не повторится. Знайте, я приложу все усилия, чтобы впредь ни один ключ вам не достался.
  

Глава 8. Огненный хранитель

   Угроза кошки не давала мне покоя, и чем ближе мы подлетали к родному дому огненной хранительницы, тем сильнее становилось мое волнение. В памяти всплыли все подробности боя с призраками и слова Эрика о том, что это далеко не самое страшное, на что способна Джина. Перед глазами против воли рисовались красочные картины проблем и бед, которых можно было ожидать в ближайшем будущем от жестокой колдуньи. И от ее рыжей бестии.
   А если в следующий раз все закончится не так благополучно? Что если мы не сможем отбиться? Или попадем в какую-нибудь колдовскую ловушку? Вдруг кто-то из нас пострадает? А если вдруг?.. Этих "если" и "вдруг" было так много, что они уже еле умещались в голове. И кажется, давили на нее изнутри. Давили до боли.
   - Артем, что с тобой? Ты какой-то напряженный, - обеспокоенно спросила Алика, сидевшая у меня на спине.
   - Кошка Джины... - сипло отозвался я. - Как представлю, что она может сделать...
   - Артем, не бойся! Мы ведь уже побеждали ее, значит, справимся и в этот раз! - бодро произнес Сашка.
   - Мне бы твой оптимизм. Знаешь, как сложно было победить тех призраков? Они не играли, а били всерьез. А если бы Оскар не помог? Представляешь, что бы они с нами сделали?
   - Да, колдунья очень могущественна, победить ее непросто, - согласилась Алика. - Но ты слишком много думаешь о том, что могло бы случиться. Я согласна с твоим братом - не бойся Джину так сильно. Будь настороже, но страху не поддавайся, иначе точно проиграешь. Поверь, паника еще никому не помогала.
   - Легко тебе говорить, - буркнул я, - ты-то в любой ситуации остаешься спокойной.
   - Просто я знаю, что порой случается, когда оказываешься во власти эмоций, - в голосе Алики слышалась благодушная улыбка. - Думаешь, я всегда так невозмутимо смотрела в лицо опасности?
   - Э-эм... Нет?
   - Конечно нет! Я тоже плакала, кричала и дрожала от страха. Но однажды я твердо решила воспитать свою волю и укрепить характер. Упорные тренировки принесли свои плоды, и сейчас, даже если я боюсь, я все равно стараюсь держать себя в руках и мыслить здраво. Это, кстати, касается не только страха, но и других эмоций.
   - Ты поразительная, Алика...
   Девушка рассмеялась:
   - Спасибо! Но это не так сложно, как кажется. Ты тоже так сможешь!
   - Не думаю... Хотя я, вроде бы, немного успокоился.
   - Уже хорошо! - одобрительно похлопала меня подруга.
   Тем временем проплывающий внизу ландшафт стал бугристым, а на горизонте выросли нечеткие очертания трех стоящих в ряд остроконечных верхушек. Погода начала стремительно портиться. Ветер усилился. Его порывы, конечно, были слабее, чем на острове Двух Вершин, но такие ледяные, что казалось кровь застывала в жилах под их напором. Над горами тяжелыми шапками нависли снежные тучи, острыми иглами сыпала белая крупа, затуманивающая воздух. Изо рта шел пар, а чешуйчатая кожа покрылась инеем. Мороз сковывал тело, крылья словно одеревенели, и мне становилось все сложнее ими шевелить. Алике с Сашкой сейчас должно быть еще хуже. Хоть они и облачились в кофты по совету хранителей, но какой же свитер сможет согреть в такую стужу, если даже толстая шкура дракона не спасает?
   - Как же здесь холодно! - простучал зубами Сашка.
   - Держись, братишка, мы уже почти прилетели.
   - Угу...
   М-да... Брата успокоил, теперь бы еще приземлиться удачно. Тело-то не слушается!.. Но жилище Сколы уже видно. Давай, Артем, еще одно усилие! Впере-е-ед!
   Я начал осторожно снижать высоту. Старательно удерживая заиндевевшие крылья на манер парашюта и кое-как жестикулируя хвостом для лучшей управляемости, я прицельно спускался к заветной пещере. Ох, как непросто это было! Но не зря же я получил ключ воздуха - таки сумел приземлиться у самого входа!
   - В пещеру! Быстрее! - хлопнула меня по спине Алика, и я, словно верная лошадка, быстрой рысью нырнул под спасительный горный навес.
   - Нет, я даже как дракон не понимаю, как Скола живет в этом холоде, - я пригнулся, позволяя своим наездникам слезть.
   - Думаю, она может себя согреть, она же все-таки хранительница огня, - резонно заметила Алика. - Да и раз уж она родом отсюда, наверное, уже привыкла к такому бурану в отличие от нас. Сашка, давай помогу.
   Девушка протянула руки вверх, и мой скукожившийся брат оказался на земле. Приняв человеческий облик, я прижал мальчонку к себе. Бедняга... Совсем продрог. Подожди чуть-чуть, малыш, сейчас согреешься... Жаль, не могу напоить тебя горячим чаем и закутать в одеяло. Но ты держись... И, Господи, убереги ребенка от простуды...
   Пока Сашка медленно, но верно отогревался в моих объятиях, мы с Аликой оглядывали пещеру Сколы. Внутри был один единственный извилистый коридор, освещенный пламенем висячих факелов. Их белый словно снег огонь едва заметно колыхал лепестками, отбрасывая на стены дрожащие, будто бы мерзнущие в холодном освещении тени. Но, несмотря на морозный внешний вид, факелы источали волны жара, свойственные любому нормальному огню, и в пещере было тепло. Особенно если сравнивать с тем, что творилось снаружи.
   - Да простит нам хранительница такое наглое вторжение, - кашлянула наша спутница, - но в буране мы точно не сможем ее найти. Так что осмотримся здесь, и если Сколы не окажется дома, просто подождем ее возвращения.
   - Согласен, - отозвался я. - Братишка, ты как себя чувствуешь?
   - Хорошо-о-о, - разнежено протянул Сашка.
   - Пойдем дальше, там еще теплее.
   - Ага!..
   Пещерный коридор оказался не только извилистым, но еще и очень длинным. И однообразным, да. Так себе жилище. Не знаю, как можно было избрать это серое, затерянное в заснеженной глуши подземелье в качестве дома, да еще и захотеть сюда вернуться после долгого пребывания на теплом острове с прекрасными закатами и шелестом прибоя. Впрочем, жить здесь не мне, и это радует. А еще радует то, что белые факелы, проплывающие мимо, окончательно отогрели наши озябшие шкурки. Мы даже успели немного вспотеть, когда за очередным поворотом забрезжил слабый оранжевый свет. Я затаил дыхание в предвкушении - кажется, мы наконец нашли огненного хранителя! Но когда я понял, кому в действительности принадлежало это пламя, внутри словно что-то оборвалось.
   Из-за угла показалась самодовольная морда общеизвестной и навеки запечатленной в памяти посланницы Джины. Мы с Аликой, не сговариваясь, сомкнули плечи, закрывая спинами Сашку. Кошка иронично склонила голову, но исполнять давешнюю угрозу не спешила, лишь продолжала буравить нас своим колючим надменным взглядом. Надо же какая возмутительная уверенность в собственном превосходстве! Впрочем, преимущество действительно на ее стороне.
   Ну а что мы можем сделать? Убежать? Бежать уже поздно. Спрятаться тоже негде. А пещерный коридор - не самое удачное место для столкновения с новой напастью. Здесь, конечно, просторно, но не для боя же, да и стены могут не выдержать сильных ударов. Но и стоять столбом, таращась друг на друга, - тоже не дело. Запустила бы Алика свой разрушительный шар в эту наглую морду, что ли...
   Рыжая бестия, словно почуяв мои мысли, двинулась к нам. Алика предпочла магическому шару другое заклинание и создала защитный барьер. Заметив щит, кошка остановилась, не произнося ни слова, сверкнула клыкастой усмешкой и... исчезла!
   - Она что, просто ушла? - не веря своим глазам, выдохнул я. - Ушла, не создав нам никаких проблем?
   - Хотелось бы, чтоб это было так, - мрачно ответила наша спутница. - Но думаю, все с точностью да наоборот. Будьте очень осторожны, ребята, вероятнее всего, она подготовила для нас какую-то ловушку впереди. И возможно, даже не одну.
   Стены защитного купола упали, и мы, помедлив еще мгновение, нерешительно сдвинулись с места. Дальнейший путь сопровождался нервно бегающими взглядами по стенам и полнейшей тишиной, нарушаемой лишь потрескиваньем факелов. Тщательно взвешен был буквально каждый шаг, так что на оставшийся отрезок пути мы потратили времени больше, чем на всю дорогу от входа до злополучного места встречи. Но, что удивительно, ничего подозрительного видно не было.
   В конце концов, дорога закончилась тупиком - непреодолимым препятствием в виде плотного завала, упирающегося в побитый потолок. Все-таки прав я был насчет хрупкости здешних стен. Груды развалившейся породы недвусмысленно предупреждали: лучше лишний раз не сотрясать эту пещеру. Повезло, что кошка не напала.
   - Похоже, хозяйки дома нет, - заключил я, осматривая разбросанные камни.
   - Похоже, - согласилась подруга. - Что ж, значит, будем ждать возвращения Сколы.
   - Надеюсь, хранители не ошиблись, направив нас сюда. Не хотелось бы сидеть в необитаемой пещере до скончания времен. Алика, а как долго дракон может не?.. Ик!..
   Я поперхнулся собственной фразой. Из темнейшего разлома самой огромной глыбы полыхнули два янтарных глаза, сверкнули клыки, и непоколебимая серая громадина пришла в движение.
   - Так, так, та-а-ак, - донесся размеренный голос, гулко отразившись от стен пещеры.
   Ох, жу-у-уть! Чтоб эту драконшу с ее идеальной маскировкой!!! Такими эффектными появлениями можно и до обморока довести! Хоть огнем не плюнула, и на том спасибо!.. Мамочки, сколько ж она еще расти-то будет?! Еще немного и до потолка начнет доставать! Дождались хозяйку жилища, называется!..
   - Да, что-то зачастили ко мне путники, - от души потянувшись, зевнула хранительница. - Сперва юнец, потом посланник огненного мага, а теперь сразу трое. Ну что ж, приветствую вас.
   - П-приветствуем... - заикаясь, преклонили головы мы.
   - К тебе приходила кошка Джины? - осторожно спросила Алика.
   - Ага, - Скола безразлично поскребла коготками. - Приходила немногим раньше вас. Ох и славно же мы с ней поболтали!
   - Не расскажешь, о чем?
   Уголок драконьей пасти насмешливо дернулся, узкие зрачки лениво переместились на собеседницу.
   - От чего ж не рассказать? Мы говорили о вас. Маг огня предупредил о вашем приходе. И очень просил не давать вам ключа. - Драконша приблизила к нам голову, повела носом и презрительно сморщилась. - И вы его не получите!
   Так вот какие проблемы подбросила нам зловредная посланница колдуньи! Издав напоследок звук, отдаленно напоминающий раскатистый чих, и выпустив их ноздрей две струйки дыма, хранительница демонстративно повернулась к нам спиной, возвратилась на прежнее место и улеглась, явно намереваясь продолжить дрему. Что это еще за оскорбительное поведение с ее стороны? Мы подобной дерзости ничем не заслужили!
   - И что, ты просто возьмешь и послушаешься эту рыжую бестию?! - с вызовом спросил я, от возмущения позабыв об осторожности.
   - Я уважаю лишь тех, в ком живет дух огня, - сверкнул из-под запахнутого крыла один янтарный глаз. - И ваш дух намного слабее, чем у той "рыжей бестии". Я чую это.
   - А как же испытание? - присоединилась Алика. - Проведи его! Мы покажем тебе, каким сильным может быть наш дух.
   - Ха! - драконша вскинула голову. - Да вам в жизни не пройти моего испытания! И если это все, то советую вам уйти и не тратить ни мое, ни свое время.
   - Ну нет, так просто мы не уйдем!
   Вот блин, зачем я это брякнул?! Рассвирепевшая хранительница вмиг поднялась, раскинула крылья и с прямотой катка-асфальтоукладчика двинулась на нас, весьма настойчиво выпроваживая из собственного жилища и игнорируя любые попытки мирных переговоров. Под давлением огромной надвигающейся горы мускулов мы могли только отступать. Рокочущее шипение холодило кровь. А-а-а! Должен же быть способ успокоить разгоряченного дракона!
   "Артем, дай мне поговорить с ней", - прозвучал голос моей второй половины.
   Ну точно! Оскар! Два дракона наверняка найдут общий язык! Надеюсь, наш друг сможет воззвать к милосердию Сколы, задобрить ее и выпросить хотя бы маленький шанс на получение ключа.
   Я не раздумывая уступил ему свое место. Обретя контроль над телом, Оскар встал как вкопанный, расправил плечи и устремил бесстрашный взгляд на приближающуюся хищницу.
   - Артем, ты что? - в ужасе пискнул Сашка.
   - Не вставай на пути у дракона! - крикнула Алика.
   Ох, я бы и рад отойти, да не могу! Как и не могу сообщить им, что за каждое мое телодвижение сейчас отвечает отчаянный до непредсказуемости ящер!
   - Убирайся! - ощетинившись еще сильнее, прошипела хранительница. - Не гневай меня, глупец!
   - Здравствуй, Скола, - спокойно и непринужденно, словно ничего не происходило, произнес мой дракон.
   Хранительница замерла и вытянулась по струнке:
   - Оскар? - чуть слышно вымолвила она.
   Узнанный собеседник принял свой истинный облик и приветливо улыбнулся:
   - Давненько не виделись, моя милая ученица! А ты сильно подросла за время разлуки.
   - Оскар! - Скола словно змейка подлетела к зеленому дракону и оплела его шею своей. Тот ответил взаимностью.
   И пока чешуйчатая парочка обнималась, я пытался уложить в голове новую информацию: мой знакомый дракон, чью душу я не так давно жаждал выселить из своего тела, оказывается, когда-то обучал саму хранительницу огня! Как же я рад, что все-таки поладил с ним! И кстати, Алика, судя по выражению лица, тоже не была в курсе преподавательских подробностей из жизни собственного друга. Хитрый ящер! Не мог сразу рассказать о своих связях в высших кругах магов стихий? Почему мы узнаем о них только сейчас?
   - Поверить не могу! Мне говорили, ты погиб в сражении с предателем! - шмыгнула носом вмиг подобревшая хранительница.
   - Как видишь, я живой, - Оскар отступил назад, продемонстрировав себя во всей красе.
   - Вижу, - улыбнулась его ученица. - Но что произошло? Слухи ведь не рождаются на пустом месте!
   - Это долгая история, и как-нибудь я обязательно расскажу ее тебе. Но сейчас у меня есть одно важное дело, для которого мне очень нужен ключ огня. Не поможешь по старой дружбе?
   Его слова развеселили Сколу окончательно:
   - Да, никогда бы не подумала, что мой учитель однажды придет ко мне просить ключ от Зала объединенных стихий! - Хранительница села на задние лапы, передние сложила чашечкой перед собой и осторожно подула на ладони. В пригоршне замерцал огонек, разгорелся, вспыхнул и угас, оставив после себя горсть пепла. Из этой белой кучки драконша и вытащила свой ключ, с поклоном протянула его Оскару: - Держи, почтенный мастер, ты достоин его больше, чем кто-либо другой.
   Что, и все? Вот так просто мы получили ключ огня? Оскар, как же я рад, что ты на нашей стороне!
   - Спасибо большое! - нежно произнес дракон, принимая заветную вещицу. - А не знаешь ли ты, мой добрый друг, где сейчас хранитель воды?
   Скола опечалилась и покачала головой:
   - Прости, здесь я тебе помочь не могу. Я не видела Айжена с тех пор, как мы покинули остров Майрус.
   - Может, ты знаешь место, куда он мог пойти? Семья? Друзья?
   - Нет, - вновь качнула головой хранительница, - о его близких мне тоже ничего не известно.
   - Ну, может, он хотя бы упоминал, куда собирался? - не сдавался Оскар.
   Скола покачала головой в третий раз:
   - Он ничего мне не говорил. Прости...
   - Тогда... хотя бы опиши, как выглядит Айжен, - выдохнул мой дракон.
   - Он молодой, - взбодрившись, начала хранительница, - по нашим меркам совсем мальчик. Низкого роста, брюнет. И еще у него есть особая примета - татуировка в виде трех волн на левом плече.
   Ну, хоть что-то... Впрочем, нам это мало чем помогает. Каковы шансы, что мы случайно встретим этого парня? Думаю, они ненамного выше, чем шансы случайно встретить саму колдунью. Без четвертого ключа нам не открыть дверей Зала объединенных стихий. Без него три уже добытых ключа бесполезны. Другие хранители и их испытания... похоже, все было зря.
  

Глава 9. Музыкант от бога

   - Что будем делать? Куда нам теперь идти? - обратился я к Алике, когда мы подошли к выходу из пещеры.
   - Куда-нибудь, где тепло, - вновь съежился Сашка.
   - Я видела какой-то городок на окраине гор, когда мы сюда летели. Предлагаю направиться в ту сторону, - пожала плечами Алика.
   - А хранитель?
   - Мы все равно не знаем, откуда начать его поиски. Для начала просто выберемся из гор.
   - А может, спросим у Эрика? - скромно предложил Сашка. - Животные же могли видеть где-нибудь человека, похожего на хранителя воды.
   - А ведь точно! - воскликнул я.
   - Сашка, ты гений! - девушка потеребила волосы на голове моего брата. Мальчик смущенно улыбнулся, и его щеки чуть заметно подрумянились.
   - Ладно, полетели! - я превратился, и Алика с Сашкой, недолго думая, запрыгнули мне на спину. Взмыв в воздух, я неуверенно обозрел затуманенную округу: - А в какой стороне Бринка?
   - Э-э-э... - задумчиво протянула Алика. - Не знаю точно... Лети на восток, доберемся до реки и по ней вернемся в деревню.
   - Хорошо! А восток у нас?..
   - Правее!
   - Понял! - я накренил крылья и лег на означенный курс.
   Чем дольше длился полет, тем теплее становился воздух. Сквозь снежный заслон один за другим начали пробиваться лучики солнца, и вскоре тяжелые тучи сменились пушистыми облаками. Под нами вновь проплывали летние пейзажи: зеленые луга и леса, озера, фермерские посевы... А также всесезонные городские постройки. И вот, когда мы пролетали над очередным городом, сквозь свист ветра я услышал звуки... не похожие на уже знакомый шум мегаполиса. Необычайно мелодичные. Ласкающие слух. И... такие манящие...
   - Что это? - спросил я, вслушиваясь в еле различимые переливы.
   - Музыка? - удивился Сашка.
   - Думаю, это оттуда! - пригнулась Алика, показывая на широкую оживленную площадку, удобно устроившуюся под боком у городских высоток. Столько народу в одном месте я еще не видел никогда!
   - Интересно, что там происходит?
   - Похоже на какой-то фестиваль, - ответила Алика на мои мысли вслух.
   - Фестиваль? Что это? - осведомился Сашка.
   - Ну, это такой... м-м-м... праздник. Концерты, ярмарки, фейерверк... Мне будет сложно объяснить вам, на фестивале лучше побывать самому и увидеть все собственными глазами.
   - Что ж, давайте побываем! - заинтересовался я и устремился вниз к площадке.
   - Погоди, а как же поиск последнего хранителя?
   - Вернемся к нему чуть позже! - выкрикнул я, летя на музыку словно на магнит. Да, она становится все громче, отчетливее. Я уже улавливаю в ней мотив. Такой красивый и чарующий!
   Попасть на праздник с воздуха оказалось задачей не из легких: народу внизу было действительно много! Казалось, здесь собрались все жители этого города и еще вдобавок куча приезжих из соседних городов. Было не так-то просто найти посадочную площадку для дракона. Но кто ищет, тот всегда найдет! Нацелившись на самое безлюдное место, я приземлился и, дождавшись пока Алика с Сашкой слезут с моей спины, превратился в человека.
   Собравшиеся пестрили своим многообразием. Мужчины и женщины, молодежь, старики и дети, крылатые, ушастые, экстравагантные, а также самые обыкновенные люди с ничем не примечательной внешностью. Но, несмотря на все их различия, в воздухе чувствовалось, что здесь и сейчас они едины. Едины духом фестиваля. Многие танцевали, прыгали, вскидывали руки и хлопали в такт музыке. Другие прогуливались по торговым палаткам со всякой мелочевкой, едой и напитками. Третьи удобно расположились на полянке позади нас, сидели на траве дружными компаниями, весело болтали и наслаждались музыкой, доносившейся со стороны сцены. Вернее, это была какая-то песня.
   Среди звучания различных инструментов я четко улавливал один, выделяющийся из общей массы, но гармонично сочетающийся со всеми остальными. Та самая мелодия... Она лилась, будоражила, задевала струны души и заставляла их петь в унисон. Я просто не мог оставаться равнодушным. Мне захотелось посмотреть на выступающих поближе.
   - Давайте подойдем к сцене! - окликнул я Алику и брата.
   - Не-е-ет, давай пойдем туда! - Сашка показал на торговую палатку с конфетами.
   - Братишка, у нас же нет денег на сладости... - виновато сконфузился я.
   - У меня есть деньги, - простодушно пожала плечами Алика.
   - Нет, это уже совсем неудобно... Ты и так для нас очень много делаешь...
   - Да брось, Артем, конфеты - это такие мелочи! - с улыбкой отмахнулась девушка.
   - Спасибо! - ликующе расплылся Сашка.
   - Ладно, только давайте сначала к сцене, а потом за конфетами, - предложил я, понимая, что пока еще звучащая песня может очень скоро закончиться.
   - Я не хочу к сцене! Там тесно! - протестующе заупрямствовал брат.
   - Ну Сашка...
   - Давайте разделимся, - вновь вмешалась Алика. - Артем, ты иди к сцене, а я схожу с Сашкой за конфетами. Встретимся вон у той вывески.
   Я оценивающе оглядел высокий яркий баннер, выбранный Аликой в качестве указателя места встречи. Да, вполне заметный ориентир.
   - Хорошо, согласен, - кивнул я.
   Довольный Сашка взял девушку за руку и нетерпеливо потянул за собой:
   - Идем! Идем!
   Пара двинулась к ряду торговых палаток, а я поспешил в сторону сцены. Мой путь был не прост. Пройдя от силы пару метров сквозь плотную стену зрителей, я уже начал жалеть, что не умею создавать летающую доску вроде той, что магичит Алика. На таком транспорте можно было бы легко и быстро пронестись над толпой и даже не спускаясь посмотреть выступление с воздуха. Но ничего не поделаешь, летать я умею только в облике огромного дракона, так что придется пробираться обычным, земным способом.
   Медленно, но верно я приближался к цели, выискивал малейшие прорехи в толпе, ужом просачивался сквозь найденные лазейки и то и дело прислушивался к мелодии, доносящейся со сцены. Я торопился. Я шел на ее зов. И вот, наконец, с трудом протиснувшись между плечистым мужчиной и молоденькой девушкой, я увидел тех, чье мастерство спустило меня с небес и пригласило на этот фестиваль. Увидел самих музыкантов.
   Посреди сцены мощным и властительным голосом пела женщина в черном клепаном костюме, с ярко-фиолетовой лентой в волосах. Позади вокалистки, похожие как две капли воды, сияя озорными улыбками, играли на своих инструментах двое близнецов - гитарист и клавишник. Рядом с ними давала бас миловидная девушка с эльфийскими ушками, а за их спинами расположилась барабанная установка, на которой энергично отбивал ритм весьма харизматичный мужичок с седой бородкой. Будучи самым старшим в группе, он обладал неуемной энергией и привлекал к себе внимание. Но больше всего меня заинтересовал самый младший участник коллектива - еще один гитарист, извлекающий из своего инструмента ту самую мелодию, что привела меня сюда. Он был моим ровесником, возможно чуточку старше, но, несмотря на столь юный возраст, его мастерство было на одном уровне с остальными.
   Парнишка то нежно перебирал струны, играя возвышенные чувственные мотивы, то ускорялся, виртуозно переводя мелодичную трель в бодрый напористый ритм. Время от времени он умиротворенно закрывал глаза, а с его губ ни на мгновение не сходила блаженная улыбка. Было видно, что юный маэстро вкладывает в игру всю свою душу и получает от выступления истинное удовольствие.
   Кажется, у меня в этом мире появился кумир. Музыкальный гений буквально приковал к себе и взгляд, и слух, полностью завладел вниманием. И мой интерес не остался незамеченным.
   - Он классный, правда? - раздался голос под ухом, и я содрогнулся от резкого возвращения к реальности. Стоящая рядом девушка жизнерадостно подмигнула: - Это Ди! Он мой лучший друг!
   - Чарующая магия у твоего друга, - улыбнулся я, кивая на сцену.
   - Магия? Скажешь тоже! - усмехнулась подруга музыканта. - Это не магия, а страсть и талант! Я знаю Ди с детства, он всегда был с музыкой на "ты", а вот с волшебством у него никогда не ладилось! И неважно насколько хороши были его учителя! Я и сама как-то пыталась приобщить его к миру волшебников, но... кхм... В общем, можешь мне поверить, никакие чары Ди не использует!
   - Ладно, верю, - хмыкнул я. - Меня зовут Артем, а тебя?
   - Я Мира! Приятно познакомиться, Артем!
   Диалог прервался на рукопожатие, и животрепещущая мелодия, будто бы воспользовавшись моментом молчания, вновь напомнила о себе.
   - Знаешь, на самом деле сложно поверить, что твой друг не использует магию, - сказал я, смотря уже в сторону исполнителей. - Меня еще никогда в жизни так не цепляла музыка.
   - Впервые видишь его выступление, да? - прозорливо осведомилась Мира. - Значит, не часто бываешь на фестивалях в нашем городе.
   - Честно говоря, это вообще первый фестиваль, на который я попал.
   - О, правда? - собеседница участливо придвинулась ко мне. - И как впечатления?
   - Пока что все впечатления ограничиваются только этой музыкой! - усмехнулся я, показав на сцену. - И мне нравится!
   - То ли еще будет! Другие музыканты, каскадеры, огненное шоу, фейерверк! Если никуда не торопишься, оставайся до закрытия! Гарантирую, будет интересно!
   В голове мелькнула мысль, что стоит поторопиться к Эрику, расспросить его про хранителя воды. Но мне вдруг сильно захотелось побыть здесь подольше! Увидеть этих каскадеров, огненное шоу, фейерверк... Узнать, что же все-таки такое - фестиваль!
   - Я бы с радостью остался, - кивнул я. - Только я не один. Если брат и подруга не будут против.
   - Разве можно быть против того, чтобы отдохнуть и повеселиться от души? - вновь подмигнула Мира. - Мы с Ди, например, постоянно ходим на фестивали! Еще из детства помню, сколько было счастья от обычного прыганья под музыку, от волшебных шоу, розыгрышей, от покупок безделушек в торговых палатках, от новых знакомств! Кстати, с ребятами из группы Ди повстречался также на одном из таких сборов, а когда они начали выступать вместе, ходить на фестивали стало еще интереснее! Знаешь, так приятно быть частью толпы, которая ликует и поддерживает твоего лучшего друга! Поэтому, когда Ди выходит с гитарой на сцену, я всегда стою в первых рядах и стараюсь хлопать и кричать громче всех!
   - Здорово! - произнес я, улавливая нотки белой зависти в собственном голосе. - Хотел бы и я иметь такого друга.
   - Ну, это без проблем! Могу вас познакомить!
   - А? О-о... Да нет... Не стоит...
   - М? Почему нет?
   - Ну... Он крутой музыкант, а я...
   - О, да брось! Ди манией величия не страдает! Он отличный парень и душа компании! Давай, идем со мной!
   Девушка поманила рукой и скользнула через толпу. А я... разумеется, поспешил за ней, пытаясь не дай бог не отстать. Вместе мы обогнули сцену и остановились с краю, недалеко от ступенек, ведущих наверх к музыкантам. Толпа здесь волшебным образом проредела. "Волшебным", конечно, не в буквальном смысле, просто в погоне за лучшим видом, народ стремился занять место поближе к центру. Но мы-то сюда пришли не на выступление смотреть!..
   - Подождем здесь, они скоро спустятся, - кивнула мне Мира, и сердце волнительно затрепеталось. Ну а что? Не каждый день знакомишься с талантливым артистом! Интересно же!
   Когда доиграли последние ноты, публика буквально взорвалась аплодисментами и одобрительным свистом.
   - О-о да! Бурные овации Буревестникам! - провозгласил вышедший на сцену ведущий, и толпа зашумела еще громче.
   - Браво! Буревестники молодцы! Вы крутые! Вы лучшие! - наперебой доносились восклицания со всех сторон. - Браво! Браво!
   - Спасибо! - выкрикнула в микрофон вокалистка, салютуя собравшимся вскинутым кулаком.
   Гомон усилился многократно, хоть и казалось, что кричать громче просто невозможно. Под несмолкающие овации группа взялась за руки, отвесила поклон чуть ли не до пола и, махнув на прощание, поспешила к лестнице, ведущей со сцены.
   - Мне нравится ваше настроение, друзья! - вновь обратился к зрителям ведущий. - Так держать! И давайте поприветствуем еще один зажигательный коллектив!
   Под новую волну рукоплесканий и приветственные возгласы вышла следующая группа, но я уже не смотрел на сцену. Мира взяла меня под руку и потянула за собой.
   - Эй, Ди! Ди! Я здесь! - замахала она другу.
   Парень заметил сигнал, украдкой кивнул и обернулся к вокалистке:
   - Виолетта, я пошел!
   - Хорошо! - отозвалась та.
   - Встретимся на огненном шоу! - крикнул уже вдогонку музыканту один из близнецов.
   - Ага!
   Мира встретила приятеля вскинутыми ладонями:
   - Буревестники как всегда на высоте!
   - Спасибо! - отбил ей двойное "пять" Ди.
   - А у тебя появился новый поклонник! Познакомься, это Артем!
   - Привет... - смущенно произнес я. - Эм... Ты классно играешь!
   - Спасибо! Рад, что тебе понравилось! - Парень по-товарищески протянул мне руку: - Приятно познакомиться! Зови меня Ди!
   Я пожал ладонь музыканта и попытался продолжить разговор, но визг особо рьяных поклонниц выступающей на сцене группы заглушил все мои слова.
   - Давайте отойдем в место поспокойнее! - перекричала их Мира.
   Идея хорошая! Я огляделся, оценивая сложность поставленной задачи. Ох, мама дорогая!
   - Проще сказать, чем сделать!..
   Попробуй тут отойти... С одной стороны высокое ограждение, с другой - толпа непроходимая! И как нам выбираться? Как я вообще смог добраться досюда?..
   Мои новые знакомые заговорчески переглянулись.
   - Мира, а ты с двоими-то справишься? - поднял бровь Ди.
   - Обижаешь! Конечно, справлюсь! - хитро прищурилась та.
   - Ну давай! - хихикнул гитарист, беря подругу за руку.
   Девушка подала вторую руку мне и, едва я рассеянно за нее взялся, совершила невероятно высокий прыжок, достойный самого ловкача-вора, чей длительный забег с препятствиями все еще был жив и свеж в моей памяти. Я выпучил глаза. Земля стремительно отдалялась, толпа и сцена остались далеко внизу. И что удивительно, несмотря на быстроту прыжка, я не почувствовал никакого резкого рывка наверх. Мое тело словно стало невесомым и подобно пушинке с легкостью взлетело в воздух. Я перевел пораженный взгляд на Миру.
   - Ветер на моей стороне, - подмигнула она в ответ на мой немой вопрос.
   Широкой дугой мы перемахнули через всю толпу зрителей и начали медленно спускаться, к слову говоря, примерно в то же место, которое я уже использовал сегодня в качестве посадочной площадки. Весьма удачно! Пролетая мимо цветастой вывески, я заметил, что Алика и Сашка уже пришли и терпеливо ждут моего возвращения. И вряд ли они ожидали, что я вернусь подобным образом - с неба, да в человеческом обличии, да еще и не один, а в компании двух незнакомых людей!
   - Ну что, как тебе полет, Арт? - спросил Ди, когда наши ноги мягко коснулись земли.
   - Вот так летать мне еще не приходилось... - отозвался я, прежде чем сообразил, что мое имя было произнесено с некоторыми изменениями.
   - Артем?.. - раскрыл рот Сашка. - Ты... Что... Кто это с тобой?
   - Твои знакомые? - спросил гитарист, подняв глаза на обалдевшую пару.
   - Да, это мои брат и подруга, - кивнул я. - Сашка, Алика, это Мира и Ди.
   Вот так неожиданно у нас появились новые знакомые. Мира и Ди оказались очень общительными и интересными ребятами, с ними мы и провели весь день. Двое друзей с упоением рассказывали нам о фестивалях, на которых им довелось побывать, восторженно описывали, что ждет нас здесь сегодня, чем еще больше подогрели мой интерес и - о чудо! - пробудили его в сердце моего маленького братишки! И мне, наконец, удалось уговорить Сашку подойти поближе к сцене! Вернее, он согласился полететь туда на доске Алики, но это уже мелочи. Главное, брат разом перестал капризничать, и шоу начало ему нравиться.
   А было оно действительно фееричным, зажигательным и красочным. Сильные и яркие голоса певцов, головокружительные танцы и волшебные спецэффекты... Я мог бы без сожаления потратить весь день только лишь на эти выступления, но когда сцена превратилась в просторную площадку и на нее верхом на мотоциклах выехали каскадеры, я был покорен окончательно. Эти бесшабашные ребята вытворяли поистине сумасшедшие трюки, пугающие, держащие в напряжении до самого конца. Они выкручивали сальто, перепрыгивали с мотоцикла на мотоцикл и друг через друга, выстраивались в подвижные фигуры и буквально летали над землей. И все это сопровождалось драйвовой музыкой, ревом моторов и безумным гомоном толпы.
   Так незаметно пролетел целый день, и вечер уже подкрадывался ему на смену. Солнце неспешно подползало к линии горизонта, а фестиваль даже и не думал заканчиваться. Мы стояли все тем же составом, наблюдая за воздушным выступлением танцоров-акробатов, чьи блестящие костюмы сверкали в свете прожекторов. Когда номер подошел к концу, на сцену вновь вышел ведущий, с наигранной опаской огляделся по сторонам.
   - Над городом сгущаются сумерки... - таинственно произнес он, выдержал паузу, и к небу взметнулся его сжатый кулак: - Значит, пришло время зажечь по-настоящему!
   Громкий выкрик в микрофон огласил округу. По обеим сторонам и позади сцены полыхнули огни, а в воздухе неведомо откуда появились четыре парящих островка, на которых в картинных позах замерли четыре девушки с зажженными факелами в руках. Под вступительную, смело набирающую обороты музыку факелы поднялись вверх, горящие концы скрестились.
   Секундное затишье - и резкий удар из колонок.
   Огни на сцене качнулись, разлетелись мерцающими вихрями, и я не заметил, в какой момент и как ленты играющего пламени обернулись пылающими цепями, вертящимися в руках троих крепких парней. Круто! А наверху хлестким движениям брутальной троицы вторили девушки, в динамичном танце вырисовывая факелами всевозможные размашистые фигуры и демонстрируя невероятную пластику своего тела.
   - Эй, Ди! Сюда! - вдруг послышался зов сверху, и нас накрыло черной тенью.
   Подняв голову, я с удивлением узрел над собой парящий остров, в точности такой же, как у выступающих. С него, довольно хихикая, на нас смотрели братья-близнецы из Буревестников.
   - Это же... остров артистов огненного шоу! - округлил глаза Ди.
   - Ага! Мы его одолжили! - заулыбались еще шире озорники.
   - Я даже не хочу знать подробностей... - мотнул головой парень.
   - И правильно! Просто залезайте к нам! - поманил рукой один из братьев.
   - Отсюда вид получше! - закивал другой.
   Ди с Мирой переглянулись, а после призывно посмотрели на нас.
   - Вы что, предлагаете нам залезть на этот остров? - отпрянул я. - Они же угнали его, да?
   В подтверждение моих слов братья игриво осклабились и развели руками.
   - Они на каждом фестивале выкидывают нечто подобное, - беззаботно отмахнулась Мира.
   - И им это всегда сходит с рук! - утвердительно кивнул Ди. - Не волнуйтесь, ругать нас не будут.
   - Но... - начала Алика.
   - Да ладно вам! Идемте! - Ди схватил меня с Аликой за руки. - Мира, троих поднять слабо?
   - Сейчас узнаем! - девушка обхватила парня под грудью, после чего последовал уже знакомый мне высокий прыжок, закончившийся приземлением на парящем острове.
   Летающая доска вместе с Сашкой поднялась следом. Хорошо ему, сидит себе довольный и хохочет над тем, как наша орава пытается хоть как-то угнездиться на махоньком тесном островке и по ходу дела не свалиться вниз.
   - А вшестером здесь тесновато! - пропыхтел один из близнецов, держась одной рукой за брата, а второй - за Миру.
   - Да, что ж вы остров побольше не угнали?
   - Они там все такие были!
   - И кто ж знал, что вас будет так много!
   - Ау! Слезь с моей прекрасной ноги!
   - Прости! Ой, осторожнее!
   - Я, пожалуй, буду смотреть шоу отсюда! - Алика, стоящая ближе всех к краю, ловко перепрыгнула на свою доску.
   - Я с тобой! - крикнул я ей вслед.
   - Не-а! Иначе нам будет тесно здесь, да, Сашка? - подмигнула моему брату девушка, и тот с довольной улыбкой закивал.
   - Эй! Это нечестно!
   - Все честно! У вас на острове места больше, чем у нас! - показал язык баловной мальчишка.
   - Сашка, предатель! Я же твой родной брат!
   - Дружище, давай к нам, а то ты так все шоу пропустишь! - притянули меня к себе близнецы, уже успевшие усесться на край острова и свесить ножки вниз.
   Я приземлился между ними, напоследок скорчил рожицу братишке и обратил взор в сторону главного действия. Выступающие парни уже успели расстаться со своими цепями, равно как и девушки - с факелами. Четыре острова тоже исчезли в неизвестном направлении. А на сцене и над ней разворачивался заряжающий танец, сопровождающийся фонтанами искр, вспышками серпантина и высокими пируэтами на огненных крыльях. И - что это? Искры кружатся, разлетаются над толпой, словно живые! Нет, это не искры... Мотыльки!
   - О, они летят прямо сюда! - оживился один из близнецов.
   - Ага! - заерзал второй, протягивая руку к стайке бабочек. - Как думаешь, получится поймать хотя бы одну из них?
   - Лучше не надо - это же огонь! - донесся голос разума со стороны Алики.
   Сорванцы прислушались - поумерили рвение, но шкодливого настроения все равно не растеряли. А я тем временем пытался разглядеть их в тусклом освещении получше. Они однозначно чародеи. В глаза сразу бросились слегка заостренные уши (совсем чуть-чуть, не так сильно, как у Эрика или бас-гитаристки из их же группы), а еще клыки немного большего размера, чем должны быть у человека. Не знаю, что это за магия, но наверняка это она помогает им безнаказанно пакостничать! В хитром взгляде близняшек так и резвились шальные огоньки, замышляющие новую проказу. Приделать этим ребятам еще крылья летучей мыши да пару рожек, и они бы стали похожи на двух озорных бесят!
   -Хи-хи, они так редко задумываются о последствиях, - усмехнулся Ди. - Это Кем - наш гитарист, а это Став - клавишник. Парни, познакомьтесь, это Алика и Сашка, - компания на летающей доске приветственно подняла руки, - а это Арт, - показал на меня музыкант.
   - Я Артем, - ненавязчиво поправил я, хоть и успел за день привыкнуть к тому, что Ди произносит мое имя по-своему.
   - Рады знакомству! - в один голос ответили братья.
   - Ди, а как ты их различаешь? - поинтересовался Сашка, переводя взгляд с одного близнеца на другого. - Я точно запутаюсь. У них ведь даже одежда одинаковая...
   - Просто мы с Ди знакомы уже целую вечность! - Кем, сидящий справа от меня, отсалютовал Сашке знаком "Виктория".
   - Я вижу, что они совсем разные, - пожал плечами гитарист. - Если узнаете Кема и Става получше, тоже без труда сможете отличить одного от другого.
   - Ну а пока, вот вам главное различие, - близнецы синхронно подняли руки, демонстрируя веревочки, обвязанные вокруг запястий.
   - У Кема тесьма на левой руке, у меня на правой, - пояснил Став.
   - Народ, вы так правда все шоу пропустите! Смотрите, что они вытворяют! - кивнула на сцену Мира.
   А там уже вовсю разворачивался бой на огненных мечах. Артисты-парни ловко прыгали, вставали в стойки, замахивались, били, отражали удары друг друга. Мечи при каждом столкновении шумно вспыхивали, разбрасывали горсти ярких искр, меняли цвет пламени. А позади кружили девушки с пылающими веерами, то женственно обмахивались ими, то совершали боевые выпады не хуже, чем их товарищи-мечники.
   И тут один из парней запрокинул голову, поднял над ней оружие и словно дракон выпустил вверх огненный вихрь. Пламя взлетело, развернуло крылья, и в небо поднялась огромная пылающая птица. Оставшиеся двое мечников в ответ таким же способом создали из огня своих животных - тигра и змею.
   - Да, в Бринке подобного точно не увидишь... - чуть слышно прошептал я.
   - Что-что? - встрепенулся Ди.
   - Да нет, ничего. Просто мысли вслух...
   Компания на сцене разделилась - девушки избрали себе кавалеров. Самым везучим оказался парень с птицей, к нему примкнули сразу две дамы. А две оставшиеся разошлись, присоединившись к хозяевам змеи и тигра. Сверкнули огненные дуги, и горящие концы мечей взметнулись в воздух, грянули грозовыми разрядами. Три зигзага молний встретились на фоне небосвода и взорвались, оставив после себя громадный пылающий шар.
   Под светом нового "солнца" троица с птицей шагнула в центр... и будто бы запорхала в невесомом грациозном танце, полном взмахов веерами, высоких прыжков и сальто. Артисты буквально парили над сценой, подобно огненной пернатой, летающей рядом, над их головами. А стоило воздушному выступлению завершиться, птица взвилась над сферой, дала полный круг и нырнула, исчезла за пламенной завесой. На миг небеса озарил ворох искр, брызнувших в воздух и блеснувших в форме двух вскинутых крыльев. Танцоры отшагнули назад, и на смену им вышла пара с тигром.
   Новый танец был острым, отрывистым, резким, словно рывок большой дикой кошки. А огненный тигр крался рядом с танцорами, сверкал взъерошенной шерстью и хищно подпрыгивал в такт. Финальный мах мечом и веером - и зверь, по примеру предшественницы, спружинил с разгону вглубь сферы, будто бы по команде "Ап!". Сноп искр вновь вырвался вверх, рассыпался по небосводу, изобразив на нем оттиск раскрытой когтистой лапы.
   Тигриный дуэт сменила последняя пара. Гибкий и элегантный танец сопровождался мерными извиваниями змеи, ползущей меж артистов словно лоснящаяся лента. И по завершении танца (кто бы сомневался?) рептилия вывернулась петлей, качнула остроносой мордой и скользнула вглубь пылающего шара, отправилась вслед за птицей и тигром. Искры вновь осветили небо, на этот раз явив пред взором зрителей длинный извилистый хвост.
   Шар замерцал и начал плавно опускаться. Артисты встали полукругом, уступая место своему творению, и едва лишь сфера коснулась пола, ее стенки треснули и разлетелись сотнями осколков. Яркие лучи озарили площадку, и из глуби света показался новый образ... Я улыбнулся сам себе. Да, крылья, когти и чешуйчатый хвост... Разве мог из этой сферы вылупиться кто-либо другой, кроме дракона? Огненный ящер выпустил вверх столб пламени, взмыл в воздух и пронесся над ликующей толпой.
   И это поистине грандиозное представление было только началом!
  
   ***
   На улице уже совсем стемнело. Вся фестивальная площадка озарялась светом неоновых фонарей, а выступления на сцене сопровождались огненными и лазерными шоу.
   - Кем, Став, нам пора, - наклонился к близнецам Ди и кивнул в противоположную от сцены сторону.
   - Погоди, но выступления же еще не закончились! - возразил я.
   - Я знаю, поэтому нам и пора, - подмигнул гитарист. - Скоро будет запуск воздушных фонариков, займем лучшие места, пока остальные смотрят на сцену.
   - Воздушные фонарики? Что это? - задал за меня вопрос Сашка.
   - Мы вам все покажем, - заверили близнецы, кладя ладони на остров. - Держитесь крепче!
   Наш "воздушный корабль" медленно развернулся и поплыл вдаль от сцены. Алике с Сашкой ничего не оставалось, кроме как полететь за нами.
   - Мы довезем вас до палатки с фонариками и по-быстрому слетаем назад, вернем остров законным владельцам, - изложил план действий Став.
   - Встретимся на месте, которое приглядели утром! - подмигнул Кем, кладя руку на плечо Ди.
   - Хорошо! - заговорчески кивнул тот в ответ.
   Так и поступили.
  
   ***
   - Это и есть воздушный фонарик? - я озадаченно вертел в руках непонятную штуковину. - А что с ним делать-то?
   - Это бумажка какая-то... - Сашка так же во все глаза разглядывал врученный ему экземпляр. - Фонарик должен светиться, а где у этой штуки кнопка включения?
   Ни Ди, ни Мира, ни даже Алика не спешили давать ответы. Наше явно глупое поведение их сильно забавляло, и покатывающаяся со смеху троица уже еле стояла на подкашивающихся ногах, вытирая выступившие слезы и держась за животы и за плечи друг друга.
   - Хватит уже смеяться! - обиженно вскричал на хихикающую компанию Сашка.
   - Ладно, ладно, - сжалилась над нами Алика. - Смотрите, его нужно будет расправить, поджечь вот тут, затем перевернуть горелкой книзу и подождать, пока бумажный купол наполнится теплым воздухом. А потом отпустить фонарик в небо. И он будет лететь и светиться.
   - А-а... зачем это нужно? - недоуменно спросил я.
   - Это красивая традиция, - пояснил Ди. - Под конец Фестиваля Огня посетители запускают в небо зажженные фонарики и загадывают им самые заветные желания.
   - Да, расскажите о своей мечте воздушному фонарику, и он обязательно ее исполнит! - тепло улыбнулась Мира.
   - О! У меня есть мечта! Подожги, подожги, пожалуйста! - Сашка нетерпеливо протянул свою горелку Ди, но парень помотал головой.
   - Еще рано, нужно подождать остальных!
   - Остальных?
   - Да. После шоу соберется еще много желающих! Фонарики ведь запускаются не по отдельности, а все вместе, в этом-то и есть вся прелесть традиции. Когда объявят запуск, тогда и пустишь свой фонарик. И посмотришь, как он поднимается над землей вместе с сотнями точно таких же светящихся шариков. Это выглядит очень красиво! Пойдемте, мы с Кемом и Ставом нашли место, откуда будет самый лучший вид!
  
   ***
   С пригорка, который Ди с близнецами выбрали как точку обзора, открывалась широкая панорама, охватывающая всю площадку. И не только ребятам из Буревестников приглянулось это место. Здесь собралась уже целая толпа, и практически каждый из присутствующих держал в руках свой свернутый фонарик, а кто-то даже не один.
   - Эй! Народ! - раздались знакомые голоса. Повернувшись на зов, мы увидели старательно махающих нам братьев и быстро сменили курс в их сторону.
   - Вы что-то задержались! - склонил голову Став. - Мы с Кемом успели отогнать остров на место и пришли сюда раньше вас!
   - Это все Артем и Сашка! - с ходу оправдалась Мира.
   - Да-да! Вы бы видели, с какими лицами они разглядывали эти "странные бумажки, на которых нет кнопки для включения света", - вновь развеселился Ди, вручая каждому из близнецов по припасенному для них фонарику. - Надеюсь, возвращение острова прошло без происшествий?
   Близнецы переглянулись, таинственно растянули рты в лукавой улыбке... и, дружно прыснув, разразились хохотом.
   - Ой, ну как тебе сказать, Ди? - держась за живот, выдавил Став. - Было одно недоразумение!
   - Но это так, по мелочи! Ничего серьезного! - давясь от гогота, махнул рукой Кем.
   - Обычно это означает, что вы наворотили дел с три короба!
   - Да нет, ничего такого! Разве что теперь все артисты огненного шоу свято верят, что их островки умеют сходить с ума, разговаривать и отплясывать чечетку!
   - Чечетку? - отвесил челюсть гитарист.
   - Мы тебе лучше потом все расскажем! - вновь покатились со смеху "бесята".
   Вдали ведущий объявил об окончании шоу и пригласил публику получить воздушные фонарики в одной из палаток. Пока народ толпился в очередях и выискивал себе лучшее место для запуска, наши расчетливые ребята успешно разъяснили мне с братом все тонкости обращения с бумажным куполом, горелкой, бегло упомянули о технике безопасности и, решив, что данной информации более чем достаточно, со всей торжественностью посвятили желторотых новичков в круг профессионалов. Тут и там зачиркали зажигалки, и нам пришла пора применять полученные знания на практике.
   - У меня, вроде бы, получается! - умиленно произнес Сашка, счастливыми глазами наблюдая за надувающимся над горелкой шаром.
   - Мы же говорили, что это просто! - подмигнул Кем, удерживая наготове свой стремящийся в небесную даль фонарик. - Артем, у тебя как успехи?
   - Хорошо! - отозвался я, чувствуя, как растет воздушная тяга. - Могу отпустить хоть сейчас - и он полетит!
   - Ну что, готовы? - спросил голос ведущего, и по площадке раздались дружные возгласы согласия. - Молодцы! Тогда запускаем на три... два... один!
   Старт дан, и вереницы огоньков неспешно друг за другом потянулись в воздух.
   - Не забудьте желание загадать! - шепнула нам с братом Мира.
   - Уже! - довольно воскликнул Сашка.
   Я немного помедлил. Сегодня был такой замечательный день, и я чувствовал себя настолько счастливым, что даже не знал, чего мне еще можно пожелать. Вот бы у нас в Бринке тоже прошел такой фестиваль! Пусть даже и без магии. Когда вернемся домой, надо будет обязательно рассказать всей деревне об этом потрясающем мероприятии. Вот только... чтобы вернуться, нам нужно сначала встретиться с Джиной, а чтобы попасть к ней, нам нужно пройти еще одно испытание... Испытание последнего хранителя. Мое желание созрело само собой.
   - Хочу найти хранителя воды, - одними губами прошептал я и выпустил фонарик в небо. Он мягко выскользнул из моих пальцев и устремился вслед за остальными.
   Я не сводил глаз с отдаляющегося парашютика, пока тот не растворился среди сотен таких же миниатюрных куполов. Кажется, он унес с собой не только мое загаданное желание, но и все невзгоды. Осталась только благодать. Приятная ночная прохлада и всеобщее единство... И мерцающая вуаль огоньков, плывущих по небу. Нужно ли что-то еще для счастья?
   - Эй, ребята, идите к нам, - откуда-то издали послышался голос Ди, и мой рукав призывно потянуло.
   Я оторвал взгляд от неба и рассеянно повернулся к парню. Позади него горел небольшой костерок, вокруг которого уже собралась почти вся наша компания. Не хватало только Сашки, Миры и меня.
   - Когда вы успели развести костер? - удивленно моргнула подруга музыканта.
   - В то время, пока вы трое витали в облаках, - улыбаясь, повел плечами Ди. - Идемте!
   И наша зазевавшаяся троица присоединилась к остальным. Народу вокруг было по-прежнему полным-полно, но, что удивительно, на площадке не слышалось шума, здесь царило спокойствие и чувствовалась необыкновенная умиротворенность. Многие компании, так же как и мы, собрались в кружки подле своих костров, мирно беседовали да жарили на палочках хлеб и сосиски, приобретенные все в тех же палатках. А пламя весело играло искрами, плясало рыжими лепестками и ласково грело тело и душу. На небе мерцали россыпи звезд, приятный ветерок нежно касался лица и гладил волосы. Сквозь ночную тишину осторожно пробивалось стрекотание сверчков и слабое потрескивание дров.
   - Хорошо-о-о, - протянул Став, блаженно растянувшись на траве.
   - Да, жизнь прекрасна, - Ди щурился словно кот, которого почесывают за ушком. - Для полного счастья не хватает только гитары... Мира, не поможешь?
   - Без проблем!
   Девушка хлопнула в ладоши, растерла их и неспешно развела руки в стороны. Меж ними замаячил силуэт. Растущий, уплотняющийся, уверенно приобретающий форму акустической гитары. О, кла-а-асс! Это ж так удобно - уметь создавать вещи из ничего! Да с такой способностью нам даже бездонный рюкзак бы не понадобился! Ну почему в нашем мире подобному не научишься, а?
   Закончив заклинание, волшебница протянула свое творение другу.
   - Спасибо, - Ди принял инструмент из ее рук.
   Тут же полилась красивая спокойная мелодия, а после и приятный баритон музыканта. Ди, оказывается, был не только талантливым гитаристом, но и отлично пел. Вскоре к его голосу присоединился голос Миры, а затем включились и близнецы с Аликой. Эта душевная песенка, видимо, была хорошо известна в здешних местах, но мы с Сашкой, к сожалению, слов не знали. Впрочем, и без участия, просто слушая напевы друзей, мы с братом получили огромную порцию удовольствия.
   По завершении песни Кем протянулся к гитаре:
   - Можно я тоже сыграю, Ди?
   - Конечно! - парень наклонился, передавая инструмент товарищу по группе.
   - Артем, смотри!!! - вдруг закричал сидящий рядом с ним Сашка. Вся наша компания и еще несколько ближайших содрогнулись и испуганно уставились на нарушителя спокойствия. Мой брат вскочил с места и, не обращая внимания ни на кого больше, тыкал пальцем в ошарашенного Ди. - Смотри, смотри, Артем! У него тоже есть ключ огня!
   Я перевел взгляд на гитариста. Таких совпадений не бывает... Но! Действительно, с шеи парнишки на неприметной цепочке, покачиваясь и поблескивая в свете костра, свисал ключ - полная копия того, что мы получили у Сколы.
   - А, ты об этом, - облегченно выдохнул Ди, передал гитару Кему (сбитый с толку "бесенок", к слову, так и не притронулся к струнам), а затем выпрямился, держа за цепочку свой "кулон". - Тоже знаете о ключах стихий, да?
   - Ага! - воскликнул Сашка. - У Артема такой же есть!
   - О, правда? - заинтересованно взглянул на меня гитарист. - Так в тебе тоже есть дух огня?
   - Ну-у, его дали не совсем мне... - я смущенно опустил глаза. - Это все благодаря дракону, который... Да неважно, - я махнул рукой, совсем не горя желанием пересказывать сейчас свою историю. - Лучше расскажи, как ты прошел испытание Сколы.
   Ди рассмеялся:
   - Да я всего-навсего зажег как на сцене! Хранительница сказала, что во мне есть дух огня, и дала свой ключ. Это было просто! Заодно и свое соло для сегодняшнего фестиваля еще раз отрепетировал!
   - О, теперь понятно, где ты пропадал на прошлой неделе! - встрепенулся Кем.
   - На прошлой неделе?
   - Ага, Ди получил ключ огня совсем недавно! - кивнула Мира.
   - Так вот что за "юнец" побывал у Сколы до нашего прихода! - догадалась Алика, но парень ее слов не понял. - Хранительница упоминала о тебе вскользь, - пояснила девушка, отвечая на вопросительный взгляд.
   - О, так она не забыла меня сразу же, как я вышел из ее пещеры? - зардевшись, потер затылок музыкант. - Рад, что хоть одного хранителя я впечатлил.
   - А что с остальными?
   Ди заметно сник и опечаленно покачал головой:
   - Я с треском провалил испытание хранителя воды, а без его ключа нет смысла идти к хранителям земли и воздуха. Даже если я пройду их испытания, двери Зала все равно не откроются.
   Я аж подпрыгнул на месте:
   - Ты знаешь, где хранитель воды?! - выпалил, наверное, еще громче, чем Сашка. Окружающие недовольно зашушукались, и я поспешно снизил тон: - Скажи, где он? Мы ищем его.
   Ди помрачнел еще больше:
   - Ребята, это плохая идея, поверьте. Он очень скверный тип. Он побил меня как беспомощного ребенка. Просто так, без каких-либо причин. И очень-очень больно. Кто бы мог подумать, что при таком маленьком росте этот парень окажется настолько сильным... Спасибо местным медикам, быстро поставили на ноги. Если бы не их целительство, я бы вряд ли смог принять участие в сегодняшнем фестивале.
   - Айжен не был таким, когда жил на острове Майрус, - так же понуро произнесла Мира.
   - Ты встречалась с ним на острове? - подняла брови Алика.
   - Мира прошла все испытания стихий и получила заслуженную силу, - ответил за подругу Ди. - Это она рассказала мне о Зале, о ключах и о хранителях. И Айжен, по ее словам, был чуть ли не самым добрым из всей четверки. А сейчас... Даже вспоминать не хочу о встрече с ним.
   - Тогда, может быть, Мира просто одолжит нам свой ключ воды на время? - предложил я, переводя вопросительный взгляд на девушку.
   Та в ответ покачала головой:
   - Мои ключи стихий исчезли сразу же после использования. К тому же ключ - это благословение хранителя, и его нельзя получить ни от кого другого, кроме самого хранителя. Даже если бы к вам каким-то образом попал чужой ключ, вы не смогли бы открыть им замок.
   - Значит, нам все же нужно встретиться с Айженом, - подвел итог я. - Ди, можешь сказать, где его искать?
   Ди тяжело вздохнул:
   - Я могу вас даже отвести к нему. Но не говорите потом, что мы вас не предупреждали.
   - Хорошо, идем!
   Парень хмыкнул и вновь расплылся в улыбке:
   - Завтра, ребята! Куда же мы пойдем по темноте? Да и фейерверк начнется с минуты на минуту!
   Ах да, фейерверк! Уж сколько я слышал про него, и наконец увижу собственными глазами! Уже с минуты на минуту, да!..
   Раздался протяжный свист, и небо озарили лучи огромного зеленого шара, цветком раскрывшегося над горизонтом. А сразу после громкий и раскатистый хлопок эхом разнесся по округе. Толпа радостно зашумела, с разных сторон послышались аплодисменты и выкрики "Ура!".
   - А вот и он, - легонько ткнул меня локотком в бок Став, подтверждая догадку.
   За первым залпом последовали еще два - фиолетовый и красный. Разразили черноту неба, прошелестели брызгами искр, и не успели рассеяться, как на их фоне уже раскинулись новые шары.
   Один за другим фейерверки взлетали в воздух, свистели кручеными ракетами, играли огнями, рассыпались на пестрые букеты и шипящие вертушки, били фонтаном... Это было по-настоящему чудесное завершение по-настоящему чудесного дня! Сегодня я почувствовал себя не просто в мире магии, я словно маленький ребенок окунулся в волшебство и вновь поверил в сказки. Надеюсь, чудеса с рассветом не закончатся, ведь именно завтра воздушный фонарик может исполнить мое желание.
  

Глава 10. Тьма и свет

   - Найти Айжена непросто, - вещал Ди, пока они с Мирой вели нашу троицу к последнему хранителю. - Он стал отшельником в руинах на Красной горе, и уверен, он не будет рад гостям. Я прочувствовал на себе все его "гостеприимство"! Этот прохвост... просто взял и без предупреждения бросился в драку! А после того, как выбил из меня весь дух, сказал, что я не достоин владеть стихией воды! Это ж кем вообще быть надо...
   - Он был беспощаден словно зверь, - поникшим голосом добавила Мира. - Мне повезло, что я застала его еще на острове. В добром расположении духа. Легче испытания воды было только испытание воздуха, и задание Айжена я выполнила без труда. Но сейчас я бы даже поговорить с ним не смогла... И так бы и не получила ни ключа, ни силы стихий.
   - А каково это - получить силу стихий? - спросил я, надеясь перевести тему в более оптимистическое русло.
   И у меня получилось. Мира просияла и подняла глаза к небу:
   - О, это было похоже на пробуждение ото сна! Нет, скорее даже на озарение! Я просто поняла, как использовать магию стихий! Все казалось настолько простым, что я даже удивилась, почему у меня раньше не получалось управлять элементами! Я внезапно почувствовала себя такой счастливой... Ей-богу, стояла посреди Зала и смеялась как малое дитя!..
   Девушка с головой окунулась в приятные воспоминания, разговор приобрел яркие нотки, и общее настроение компании заметно улучшилось. А дорога тем временем подвела нас к подножию Красной горы. Действительно красной. А еще высокой и крутой. От земли к вершине вела вереница из каменных ступенек, разорванная навесными мостами на отдельные лоскуты и бесследно теряющаяся за туманной пеленой облаков.
   - Руины находятся на самом верху, - сообщил Ди, направляясь к лестнице.
   - Эй, ты что, предлагаешь идти пешком? - округлил глаза я, мысленно прикинув, сколько времени займет подъем и каких усилий он будет нам стоить. - Ди, мы ведь летать умеем...
   - Ничего не выйдет, - покачала головой Мира. - Гора заколдована. Попасть к руинам можно только по лестнице. Свернешь с пути - тебя телепортирует обратно к подножью.
   - Кому пришло в голову накладывать такое заклинание на гору? - еще больше удивился я.
   - Монахам, которые жили здесь несколько веков назад, - улыбнулась Мира. - На вершине находятся руины древнего монастыря. Любой паломник и всякий, кто решал посетить это священное место, должен был вести себя подобающе и безропотно соблюдать все его правила. Одним из обязательных условий был подъем вверх по ступеням - так посетители выражали свое смирение.
   - И хоть монастырь уже давным-давно пустует, заклинание держится и по сей день, - закончил повествование Ди.
   Ну почему все хранители выбирают себе жилища в самых труднодоступных местах? Сначала многочасовое блуждание по острову, потом лютый снежный буран, а теперь вот отвесная лестница далеко не в один километр длиной! Нет, ну надо ж было такое заклинание для горы придумать! Ладно... Как говорится, в чужой монастырь со своим уставом не ходят, древние традиции нужно уважать, и посему... Эх!..
   Подъем был долгим и изнурительным, и палящее солнце ни капли не облегчало задачу. Но как выяснилось, это были только цветочки... Настоящие неприятности начались, когда мы дошли до первого висячего моста. И дело тут было даже не в головокружительной высоте и не в стареньких ветхих досках... На противоположной стороне пропасти на широком камне в гордом спокойствии лежала кошка Джины.
   - Только не это... - простонал я, едва приметив знакомую фигуру.
   Алика и Сашка проследили за моим взглядом и будто по команде сбавили ход.
   - Кошка? - озадаченно покосился на нас Ди, явно не находя никаких причин для беспокойства.
   - Выглядит так, будто ее создали артисты огненного шоу, - простодушно заметила Мира.
   - Если бы... Это кошка одной очень неприветливой колдуньи. И встречи с ней не сулят ничего хорошего, - сказал я, настороженно глядя на рыжую посланницу.
   - Может, пойдем назад? - жалобно пискнул Сашка, беря меня за руку.
   Здравая мысль. Но...
   - Нам нужно к хранителю воды, братишка. Иначе мы никогда не избавимся от слежки Джины.
   - Ди, Мира, от этой кошки можно ожидать чего угодно, - предостерегла проводников Алика. - Будьте очень осторожны.
   Нервно поглядывая на огненного зверя, мы шагнули на мост. Кошка вела себя непринужденно и имела самый безобидный вид. Лишь прищуренные глазки неотрывно следили за каждым нашим движением и выдавали ее скрытые намерения.
   - День добрый! - промурлыкала колдовская бестия, когда мы приблизились на достаточное расстояние. - Как вам это место, ребята? Нравится? Такое тихое и спокойное.
   От ее слов у меня мурашки пробежали по спине, в теле напрягся каждый мускул. Она же явно не ради светской беседы пришла... Сейчас будет удар.
   Не дождавшись ответа, кошка встала на ноги, и кончик хвоста едва заметно дрогнул.
   - Легенды рассказывают, что в древние времена на вершине Красной горы был храм и оберегали его двое стражей, - продолжила посланница уже более грубым тоном. - Страж тьмы и страж света... Они защищали эту гору от любого, кто нес в своем сердце мрак. Ни одна злая душа не могла приблизиться к их священной обители. С тех пор минуло много десятилетий, в храм уже давным-давно никто не наведывался, и доблестные стражи погрузились в крепкий многовековой сон. - Из-под кошачьих щек блеснули кончики клыков: - Но думаю, сегодня им пришла пора проснуться!
   Неудержимая волна огня вырвалась из-под когтистых лап, разбежалась по кругу, окатила пламенем всю Красную гору. И небо качнулась. С ужасающим грохотом пред нами грянул разряд молнии, и в поднявшемся ворохе пыли проявились силуэты. Два крылатых существа. Одно сверкало белизной, держало белоснежный посох наготове. Второе - черное как смоль, крепко сжимало меч темней, чем мгла. У меня внутри похолодело. Сердце заколотилось как у зайца, почуяв скорую беду. Древняя легенда оживала прямо на глазах, потревоженная грубым вмешательством в священные порядки, разгневанная и жаждущая свершить наказание. Ну а сама виновница... Она исчезла, как обычно.
   - Бежим! - сорвалась с места Алика, устремляясь вверх по лестнице прямиком мимо стражей, еще не полностью очнувшихся от спячки.
   Простая команда мгновенно вывела из оцепенения. Не дожидаясь повторных указаний, я буквально подхватил Сашку и кинулся за девушкой. Мира и Ди рванули следом.
   Как выяснилось, чтобы продолжать путь к вершине, совсем не обязательно касаться каменной лестницы ногами - лететь вдоль нее уже достаточно. Адреналин бил в кровь. Ступеньки проносились под нами с немыслимой скоростью. Но ни маневренная доска Алики, ни мощные крылья дракона, ни высокие прыжки Миры не могли увеличить стремительно сокращающуюся дистанцию между нами и уже пришедшими в себя преследователями.
   - И чем вы так насолили той колдунье?! - взвизгнула Мира, с ужасом оглядываясь на стремительно приближающегося темного стража.
   Он со свистом рассекал воздух. Черный меч угрожающе подрагивал в крепких руках. Сейчас нагонит!.. Еще пять секунд... четыре... три... две... Замах! Страж стрелой пронесся над моей спиной и одним мощнейшим ударом меж лопаток прервал драконий полет, заодно преградив Мире путь огромным препятствием в виде падающего ящера. Не сбавляя скорости, крылатый мечник перелетел через Алику, резко затормозил и, развернувшись к ней лицом, выставил клинок перед собой. Алика едва успела среагировать, в последний момент спрыгнула с доски, и та, ударившись об острие меча, разлетелась вдребезги. Сама же девушка упала пред ногами стража.
   - Стоять, чужаки! - прогремел грубый голос.
   Мы попятились назад, но путь к отступлению преградил белый страж:
   - Зачем вы явились в нашу священную обитель?
   - На Красной горе живет человек, с которым нам нужно поговорить, - прокряхтел я, потирая уже человеческой рукой ноющую от боли спину. Нет смысла им врать. Прорваться не вышло, а драться с древними магическими существами на отвесной горе посреди узкой тропы совсем не хотелось. Расскажем все как есть и будем надеяться на понимание. В крайнем случае придется сходить с тропы и телепортироваться к подножию. В самом-самом крайнем случае...
   Белый страж обогнул нашу компанию и присоединился к собрату.
   - Подняться на гору сможет лишь тот, кто чист в своих помыслах, - строго провозгласил он.
   - Мы не пропустим того, в чьем сердце живет тьма, - отчеканил второй.
   - Мы мирные жители, - подал голос Ди, видимо вдохновившись моим примером. - Мы не навредим вашему храму, правда. Пожалуйста, позвольте нам...
   - Это всего лишь слова, - оборвал его светлый страж, вскинув к нашим лицам конец посоха, увенчанный хрустальным шаром. - Кристалл покажет вашу истинную сущность. Если камень станет белым - будь по-вашему, мы уступим дорогу.
   - А если же нет - вы уйдете прочь, - закончил темный.
   Шар оживился, начал заполняться бледной дымкой. Густой, клубящейся, плотнеющей, оседающей на прозрачных стенках кристалла. Снежные краски быстро расползались по поверхности, лишая ее глянцевого блеска. Хрусталь поблек, стал тусклым и невзрачным, словно запотевшее стекло. И лишь ажурная черная паутинка, аккуратно нарисовавшаяся финальным штрихом, придала ему некоторую живость.
   Стражи нахмурились, скрестили меч и посох.
   - Вам нет хода на гору! - отрезал темный.
   - Почему? Кристалл же стал белым! - недоуменно вытянула руки Мира.
   - На нем черная сеть! - ледяным тоном ответил белый страж. - В вас живет зло!
   - Крупица зла есть в каждом сердце, - философски заметила Алика. - Черного совсем немного - мы чисты. Поверьте, нам незачем вредить вашему храму.
   Стражи неумолимо покачали головами:
   - Нет веры тем, кто пробудил нас злым огнем!
   - Но это не мы разожгли огонь! - обиженно воскликнул Сашка.
   - Кроме вас здесь никого нет!
   - Тот, кто это сделал, исчез...
   - Молчать! Мы не хотим слушать вашу ложь!
   - Но это правда! - раздраженно подался вперед я.
   Несправедливость всегда меня злила, начинала злить и сейчас, гнев и чувство уязвленности решительно рвались наружу. И слишком поздно я понял, что не стоило давать волю эмоциям... Паучья сеть торжествующе поползла во все стороны, и черные нити медленно, но верно принялись заполнять белое пространство. Страж-мечник среагировал мгновенно.
   - Темным душам место во тьме! - громыхнул его голос, рука с оружием взметнулась вверх и со свистом полоснула крест-накрест. В следующий момент свет дня погас, и не осталось ни одного, даже самого тусклого лучика.
   - А выход вам откроется лишь после очищения, - донесся в кромешном мраке голос белого стража.
   Меня охватил липкий страх, перерастающий в тихую панику. Где я? Что с остальными? Что будет, если я сдвинусь с места? А если продолжу стоять?.. Как выбраться отсюда?! Блин! Джина, чтоб ее!
   - Что случилось? - спросил совсем рядом голос Ди, и от этого мне сразу стало легче. Да, я не один.
   - Куда они нас закинули? - откликнулась с другой стороны Алика.
   - Сейчас посмотрим! - бодренько произнесла Мира, но тут же изменила интонацию. - Ой... Я не могу зажечь огонь.
   Я нащупал в кармане фонарик и пощелкал включателем. Безрезультатно.
   - Мой фонарь не работает.
   - И мой... - сухо доложила Алика.
   - Артем, здесь страшно, - чуть слышно проскулил Сашка.
   Ориентируясь на голос, я нащупал его плечо и осторожно притянул к себе:
   - Я рядом, братишка, не бойся. Мы как-нибудь выберемся отсюда.
   - А про какое такое "очищение" говорил тот страж? - резонно осведомилась Мира.
   - Да кто его знает...
   - Но похоже, так просто нас не выпустят.
   - И что будем делать?
   - Без понятия...
   - Найдем сначала выход, а потом будем думать, как его открыть, - предложил Ди.
   - Как ты собираешься искать выход в кромешной темноте? - критически вопросил я.
   - Мы ведь понятия не имеем, с чем столкнемся, стоит лишь сдвинуться с места! - поддержала Алика.
   - Идти наощупь опасно. Мало ли что или кто может подстерегать нас здесь.
   - Да, вдруг мы стоим прямо перед пропастью?
   - Или поблизости хищный зверь...
   - Или ловушки какие?
   - Всем тихо! - скомандовал гитарист, и мы послушно замолчали.
   Повисла напряженная гробовая тишина, а через секунду у меня чуть сердце не выпрыгнуло из груди от неожиданного и громкого хлопка прямо над ухом. Когда последнее эхо смолкло, Ди снова подал голос:
   - Мы в длинном тоннеле, - произнес он. - Впереди целая сеть коридоров, позади - тупик. Ловушек здесь нет. И вокруг ни души.
   - Откуда ты знаешь? - не поверил своим ушам я.
   - У Ди отличный слух, - донесся довольный голос Миры.
   - Я могу видеть при помощи звука, - пояснил музыкант. - Слушаю эхо и понимаю, что вокруг меня находится.
   - Как летучая мышь! - с восторгом прошептал Сашка.
   - Ну, вроде того, - засмеялся парень.
   - А где выход ты случайно не видел? - поинтересовалась Алика.
   - Нет. Но и конца коридора я тоже не видел. Возможно, выход дальше. Нам придется пройтись.
   - Легко сказать "пройтись"... - выдохнул я. - Мы не ориентируемся в темноте так же, как ты, Ди.
   - Просто доверьтесь мне, я помогу, - бодро отозвался гитарист, вновь хлопая в ладоши. - Сейчас все идите прямо. Не спешите... Арт, возьми немного левее...
   Так мы и пробирались сквозь густоту мрака, медленно и осторожно, ориентируясь на ощупь и прислушиваясь к подсказкам Ди. Парень отлично справлялся с ролью провожатого, позади остался не один километр пути, но запутанному коридору все не было конца.
   - У меня такое ощущение, что выхода здесь нет вообще, - спустя около часа блужданий сказала Мира, и я уловил нотки раздражения в ее голосе.
   - Мне тоже начинает так казаться, - отозвалась Алика.
   - Угораздило же нас... - буркнул я.
   - Мы останемся здесь навсегда?.. - всхлипнул Сашка.
   - Ребята, ну вы чего? - подал голос самый оптимистичный парень нашей компании. - Мы обязательно найдем выход! Не знаю, как вы, а я еще много чего хочу сделать в этой жизни!
   - Мы уже целую вечность бродим по кромешной тьме, Ди! - сердито прорычал я. - И нет ничего даже отдаленно похожего на выход!
   Парнишка хмыкнул:

- Успех познает только тот,

Кто в пути к цели не сдается,

Тот, в чьей груди надежда бьется,

И кто всегда идет вперед.

   В эту минуту услышать поэтический ответ я ожидал меньше всего и потому даже немного растерялся, не зная, как на него реагировать.
   - Воодушевляющие стихи, - одобрительно произнесла Алика.
   - Это строчки из новой песни Буревестников, - пояснил гитарист.
   - Ди сам ее написал, - гордо добавила Мира.
   - О! Это здорово!
   - Спасибо! Мы хотим исполнить ее на следующем фестивале. Как только выберусь отсюда и вернусь домой, сразу начну репетировать новое соло!
   - Хотел бы я его послушать! - улыбнулся я.
   - А я бы хотела услышать всю песню целиком! - отозвалась Алика.
   - Тогда приходите на фестиваль!..
   - Эй! Смотрите! Там наверху звезда! - воскликнул Сашка.
   - Звезда? Ой, точно!
   Я устремил взгляд к потолку и без труда нашел на нем маленькую, сияющую тонкими лучиками точку.
   - Свет... - с надеждой выдохнула Мира, и в тот же миг над нами вспыхнуло еще одно крошечное светило.
   - "Темным душам место во тьме. А выход вам откроется лишь после очищения", - процитировала двух стражей Алика. - Понятно! Мы искали выход не там! Лишь светлые души смогут выбраться из этого места! Светлые мысли и чувства - вот ключ к нашей свободе! Они рушат темные стены! Они рассеивают мрак!
   Чем дальше она заходила в своей воодушевленной речи, тем больше звезд загоралось на потолке, подтверждая истинность ее слов.
   - Мы выберемся отсюда и встретимся с Айженом! - уверенно произнес я.
   - Пройдем его испытание и получим силу стихий! - подхватила моя подруга.
   - А потом сходим с Милькой на море! - закончил Сашка, не совсем так, как я задумывал, но тоже сойдет.
   С каждым словом светлых брызг вокруг становилось все больше. На потолке, на стенах, на полу... Яркий день все увереннее пробивался внутрь коридора, сквозь вспыхивающие маленькие точки, сквозь расползающиеся меж ними трещины, сквозь разрастающиеся щели.
   Еще немного... Еще чуть-чуть...
   Раздался треск. О да! Мы это сделали! Солнце ударило в глаза, осколки стен осыпались дождем, тьма отступила. И я стоял, зажмурившись, по-прежнему не видя ничего, но зная точно - мы на воле! Когда я наконец сумел разлепить веки, первой замеченною вещью стал абсолютно белый шар на посохе светлого стража, маячащий вблизи моего носа. Сам страж стоял на заднем плане в компании своего темного собрата.
   - Теперь вы можете пройти, - спокойно сказал он, и оба существа, поблекнув, растворились.
   - Ну и что это вообще было? - наконец проморгался я.
   - Честное выполнение долга, - пожала плечами Алика. - Заметили, что мы поднимаемся к их храму с неподобающими мыслями, очистили наши души и ушли.
   - Ну и методы у них... Больше запугивали да злили...
   - Ладно уж, идемте!
   - Да, идемте, мы уже почти добрались до вершины! - кивнул Ди. - Вон, отсюда даже видно стены монастыря!
   И правда, вдалеке на фоне неба отчетливо виднелись заповедные своды, а после еще пары-тройки висячих мостов и крутых подъемов мы наконец вышли на горизонтальную поверхность. Старая пошарканная дорожка, некогда красовавшаяся мозаикой из белых камней, давным-давно потускнела и заросла травой, но все так же неизменно, как в прежние времена, вела к широкому порогу храма. Мы чинно шли по ней, молча разглядывая полуразрушенные посеревшие стены, возвышающиеся по сторонам. И воображение непроизвольно восстанавливало их былую красоту, отстраивало заново развалившиеся арки и крыши, выбеливало помрачневшие фасады зданий и воскрешало из руин прекрасные скульптуры неведомых мне, но несомненно божественных созданий. И даже стало немножко грустно от того, что мы не застали это место в расцвете лет, в те времена, когда оно еще блистало своим великолепием.
   Примерно на середине пути, к моему большому удивлению, Ди свернул с главной дороги на совсем неприметную тропинку.
   - А разве мы не к храму идем? - осведомился я у музыканта.
   - Нет. Айжен живет не в храме. Хранитель воды даже в горах тянется к своей стихии. - Ди обернулся ко мне и довольно подмигнул. - На Красной горе есть озеро.
   Да-а, без знающего проводника мы бы точно не нашли четвертого хранителя. Отшельник... Избрал себе в качестве пристанища священное место, а обитает где-то в его окрестностях. Мне бы и в голову не пришло искать его вдалеке от здания храма.
   Тропинка изогнулась и резко ушла вниз. Впереди замаячили редкие деревца и кучка заброшенных построек, по всей видимости когда-то служивших монахам и послушникам в качестве домов. Проходя мимо них, Ди в очередной раз сменил направление и с некоторой опаской зашагал к огромной арке, сквозь которую проглядывалась голубая гладь озера.
   Не дойдя до прохода добрый десяток метров, парень остановился:
   - Айжен живет по ту сторону. Идите прямо к воде, он сам выйдет вам навстречу. А я дальше ни ногой, не хочу случайно встретиться с ним снова.
   Мира солидарно встала бок о бок с другом. Я понимающе кивнул:
   - Хорошо. Спасибо вам большое за помощь!
   - Без проблем, - повел плечами музыкант. - Будьте осторожны, ребята... Очень-очень осторожны. Я серьезно...
   - Спасибо, Ди, - улыбнулась Алика. - Не волнуйся, мы будем начеку. Айжен не застанет нас врасплох.
   - Все будет хорошо! - поднял большие пальцы Сашка.
   Парень обвел взглядом всю нашу компанию.
   - Ну что ж... - выдохнул он. - Дай бог, чтобы вам повезло больше, чем мне. Удачи!
   - Удачи, - Мира прощально подняла руку. - Надеюсь, когда-нибудь мы еще встретимся. Например, на следующем фестивале!
  

Глава 11. Хранитель ключа воды

   По ту сторону арки было тихо и мирно. Легкий ветерок, гладь озера, едва подернутая рябью, чуть колыхающаяся травка, плеск воды... Все это действовало успокаивающе, так и манило расслабиться после долгого подъема по отвесной лестнице. Но только не в данной ситуации. Сейчас наши нервы были напряжены до предела, шаги осторожны, а глаза с опаской бегали по сторонам, пытаясь отыскать человека, о чьем скверном нраве мы были наслышаны сполна.
   Айжен не заставил себя долго ждать. Я не заметил, в какой именно момент он появился на берегу озера. Кажется, он просто возник из ниоткуда. Первое время его фигура стояла ровно, без движений, лишь изучающий взгляд неотрывно следил за явившейся без приглашения троицей. Затем, определив, что троица держит курс именно к нему, парень неспешно направился навстречу.
   Он был мал ростом - на целую голову ниже меня, но совсем не выглядел слабаком. В его движениях чувствовалась внутренняя сила, так называемый несгибаемый стержень. Глаза источали гордость, достоинство, и совершенную уверенность в собственном авторитете. Свободная майка обнажала мускулистые плечи, на одном из которых красовалась особая примета хранителя воды - татуировка в виде трех волн.
   Подойдя на достаточное расстояние, Айжен остановился.
   - Что вам здесь нужно? - без прелюдий в лоб спросил он.
   - Мы хотим войти в Зал объединенных стихий, - так же прямо ответила Алика. - Ты ведь хранитель ключа воды, верно?
   Перемена на лице Айжена была молниеносной, и более-менее нейтральное выражение за секунду превратилось в пугающую гримасу. Кулаки яростно сжались, зрачки сузились, показались крепко стиснутые зубы.
   - Уходите! - рявкнул он, угрожающе надвигаясь на нас. - Мне уже осточертели путешественники, которые хотят владеть стихией воды, но при этом абсолютно не понимают ее принципов!
   Алика даже не шелохнулась. Словно позабыв о всех предостережениях, она демонстративно сложила руки на груди и дерзко усмехнулась во весь рот.
   - Что-то я не заметила, чтоб ты сам придерживался принципов воды! - нахально бросила она.
   Ну вот зачем было подливать масло в огонь?! Ой, зря-я-я... Айжен впился уничижительным взглядом в лицо девушки:
   - Вы посмотрите-ка... Говорит так, будто что-то знает, - прошипел он, сжимая кулаки еще сильнее. - Может, проверим? Я вызываю тебя на бой!
   Чего?! Этот парень хочет подраться с Аликой?! Вот только этого нам еще не хватало! Что, мужской принцип "женщин не бью" на этого подонка не распространяется?
   - Эй! Ты что... - хотел было вступиться я, но девушка, не оценив порыва, жестом меня остановила.
   - Артем, отойди. Я принимаю вызов.
   Чего-о-о?! В каком смысле "принимаю вызов"?! Да этот дебошир даже не посмотрит на разницу в силе! Наша подруга, конечно, может одним шаром груду камней разнести, но он-то - сам хранитель воды! Да и с кулаками набросится раньше, чем она успеет сотворить хоть какое-нибудь заклинание!
   "Не беспокойся ты так, дружище", - прозвучал мысленный голос.
   "Но Оскар!.."
   "Просто смотри".
   Алика шаркнула ногой вперед, защитно приподняла руки. Я нервно сглотнул и прижал к себе младшего брата. Это неправильно... Совсем неправильно!.. Все должно было быть не так!
   Айжен ухмыльнулся:
   - Учти, это рукопашная схватка. Используешь магию - я использую свою. Такую, какая тебе и не снилась!
   - Магия мне и не понадобится, - улыбнулась Алика в ответ на угрозу.
   - Недооцениваешь меня? - сощурился хранитель.
   - Ни в коем случае, - девушка поманила рукой. - Нападай.
   Сверкнув оскалом, Айжен сорвался с места и нанес удар. Вернее, попытался это сделать. Алика юрким обходным движением уклонилась от летящего кулака, попутно ухватившись за вражеское запястье, и, проведя неуловимо-быстрый прием, откинула противника в сторону. Хранитель тоже был хорош: крутнулся невесомым кувырком по жесткой почве и сходу ловко вскочил на ноги. Что-то изменилось в его лице. Пропали ярость и презрение?.. О да, он явно недооценил ее, свою оппонентку, и нескрываемый интерес засквозил в его сосредоточенном взгляде. Как же я его понимаю! Я тоже не подозревал, что наша подруга владеет рукопашным боем! А Оскар знал и промолчал! Вот хитрый ящер! Я невзначай коснулся колдовского кулона.
   "Не мог все сразу рассказать? Вот зачем было наводить интригу?"
   Ответом меня так и не удостоили...
   А Айжен вновь пошел в атаку. Алика встретила его другим приемом, не менее быстрым и не менее зрелищным, но на этот раз не увенчавшимся успехом. Хранитель извернулся и, умело выбравшись из цепкого захвата, взял инициативу в свои руки. Теперь настал черед девушки уходить в кувырок, с чем она справилась ничуть не хуже оппонента.
   - Хм... - Айжен проводил соперницу оценивающим взглядом. - А ты не так проста, как кажется.
   - Надеюсь, это хорошо?
   В ответ лишь тень улыбки и очередной замах. Девушка, не изменяя своей тактике, вновь ускользнула от удара и оказалась за спиной хранителя. Тот по инерции пролетел дальше, но, не сбавляя темпа, смог настолько круто развернуться, что без труда продолжил наступление. Алика едва успела отскочить! И еще раз! И лишь с четвертой попытки таки сумела совершить заветный бросок, прокатив противника по земле.
   То ли окончательно поверив в себя, то ли войдя в азарт, девушка сама ринулась в бой, и роли поменялись. Заметив рвение оппонентки, Айжен разверзся громогласным "Ха!" и принялся за оборону. Его стойка была очень похожа на защитную стойку Алики. И тактика боя... точь в точь! Эти двое изучали одно и то же боевое искусство, без сомнений.
   Они ничем не уступали друг другу. Оба были на высоте. Их быстрота реакции, легкость, красота и удивительная плавность движений... На какой-то момент мне даже показалось, что это не схватка, а заранее отрепетированный спектакль. Нет, даже не спектакль, а танец... Назвать происходящее дракой у меня бы точно язык не повернулся. И все же... Они бьют друг друга всерьез. И их приемы становятся быстрее и жестче с каждой секундой. Это наверняка больно! Но то ли я чего-то не понимаю, то ли с этими двумя что-то не так... ведь как иначе объяснить эти счастливые (до абсурда счастливые!) улыбки на их лицах?.. Ладно еще Айжен, было сразу понятно, что сражения ему по душе, но Алика... Не думал, что ей может нравиться такое времяпровождение!
   - А вот это сможешь отбить? - прокричала девушка, занося кулак над головой.
   Парень отпрянул и вскинул было руки для блока, но... Что именно заставило его внезапно передумать? Где Алика совершила непростительную ошибку? Ответы на эти вопросы ускользнули от моих неискушенных глаз. За резким выпадом хранителя последовал сокрушительный толчок, и девушка беспомощно повалилась наземь.
   Рано или поздно один из них должен был проиграть. Я до последнего надеялся, что это будет не наша спутница, но увы... Нырнуть в спасительный кувырок она не успела, и упав, так и осталась лежать у ног противника. А он стоял над ней, смотря сверху вниз, переводил дыхание после напряженного боя.
   Это конец... И что теперь будет? От Айжена можно ожидать чего угодно...
   - Ты медлишь после обманной атаки, прежде чем провести настоящую, - наставительно произнес хранитель воды. - С неопытным или нерасторопным противником это сработает, но меня ты так не победишь.
   - Я это учту, - кротко кивнула девушка.
   Хранитель удовлетворенно улыбнулся и отступил назад, позволяя поверженной подняться на ноги. Намек был понятен без слов - сражение еще не окончено.
   Алика осторожно встала, распрямилась и вновь приняла боевую стойку. Айжен в ответ зеркально повторил ее позу. Несколько мгновений они стояли друг против друга, не двигаясь с места, будто бы решая, кто начнет схватку. Наконец, хранитель призывно поманил рукой, и девушка, кивнув, пошла в атаку.
   От первого прямолинейного удара парень уклонился без особого труда, но его оппонентка не хуже чем он сам умела разворачиваться на сто восемьдесят градусов на полном ходу и без промедлений бить с новой силой. Если хранитель и ожидал подобной выходки, то подготовиться к ней должным образом не успел. Стиснутый кулак был стремителен, летел прямо в цель и почти ее достиг. Почти. Айжен... Ну что за поразительные скорость и реакция! Это ж надо - в последний момент суметь отклониться в сторону и даже вскользь блокировать атаку! Но то, как Алика воспользовалась защитой противника, поразило меня еще больше!
   Цепкие женские пальцы мертвой хваткой впились в предложенное запястье. Резкий рывок с силой потянул к земле, и Айжен, последовав за собственной рукой, едва смог удержаться на ногах. И этой заминки Алике оказалось вполне достаточно. Не дав противнику опомниться, она тенью скользнула ему за спину, обвила безвольный локоть и замерла, скрутив пойманную конечность в надежном захвате.
   - Ого! А ты схватываешь налету! - одобрительно крякнул Айжен. - Это был отличный обманный удар и очень быстрая настоящая атака.
   - Спасибо! - довольно промурлыкала девушка.
   Парень дернулся в попытке освободиться, но наша подруга не спешила выпускать его на волю. Продлилась недолгая пауза, и вдруг хранитель рассмеялся, словно маленький ребенок, устремил озорной взгляд через плечо:
   - Эй, отпусти меня!
   - Не-а! - игриво ответила захватчица.
   - Ну пожа-а-алуйста! - с той же интонацией протянул Айжен.
   - Зачем мне это делать? - Алика лукаво прищурилась.
   - Если отпустишь, я дам тебе ключ, - подмигнул хранитель.
   - О, ну тогда ладно! - снизошла девушка, и рука Айжена легко скользнула из ее капкана.
   Освобожденный пленник встряхнулся, размял локоть и плечо, после чего вновь вернулся к диалогу:
   - Вытяни руку вперед, - попросил он.
   - Ага, а ты схватишь ее и завернешь меня в бараний рог! - отпрянула наша подруга. - Очень хитрый план!
   - Я ничего такого не сделаю! Обещаю! - вновь рассмеялся хранитель.
   Девушка, недоверчиво следя за каждым его движением, осторожно протянула руку. Айжен свое слово сдержал: он лишь слегка коснулся пальцами ее ладони, и через секунду та уже сжимала последний необходимый нам ключ.
   - Спасибо, - Алика чуть склонила голову то ли в кивке, то ли в легком поклоне.
   - И тебе спасибо, - тепло произнес Айжен, ответив тем же жестом. Затем он развернулся и неспешно зашагал обратно к озеру.
   Мы с братом тут же бросились к своей героине.
   - Алика, это было так круто! - подлетел первым Сашка.
   - Так ты, оказывается, еще и превосходный боец! - Я напустил на себя важный вид. - Чего еще мы о тебе не знаем?
   Алика усмехнулась и триумфально подняла руки:
   - Мы сделали это, ребята!
   Да, мы это сделали! Мы собрали все ключи и теперь можем войти в Зал объединенных стихий! Сашка аж подпрыгнул, от души хлопнув по подставленной ладони.
   - И почему ты таким способом еще и у первых двух хранителей ключи не выпросила? - я тоже с удовольствием отбил ей "пять".
   - Боюсь, с другими хранителями так бы не получилось! Это ведь испытание воды!
   - Испытание воды? Ты же просто победила его в рукопашной схватке! Какое отношение драка имеет к воде?
   - Обычная драка - никакого. Но наш бой проходил по всем принципам воды. - Девушка кивнула в сторону озера. - Посмотри на эту гладь. Она спокойна, если ее не тревожить. Таким же невозмутимым должен быть и твой разум перед лицом противника. А если ты попробуешь ударить или схватить воду, то быстро поймешь, что это невозможно - вода течет, ускользает от рук. Твоя атака пройдет мимо, не причинив стихии никакого вреда. И в то же время, если ты попадешь в сильный водный поток, он поглотит тебя и унесет за собой. Так же и в нашем бою: когда тебя атакуют, ты не бьешь в ответ и не встречаешь удар, что называется, в лоб, ты ускользаешь, словно неуловимая вода, обходишь нападающего, сливаешься с его атакой и используешь поток его собственной силы против него же самого.
   Я попытался осмыслить всю философию, которую мне только что с ходу выдала Алика. Наверное, у меня было очень глупое выражение лица, потому что девушка, еле сдерживая смех, похлопала меня по плечу:
   - Ты что, никогда не слышал ничего подобного? Ладно, не вникай! Давай лучше просто полетим на Майрус!
   - Да, согласен! - кивнул я, тут же очистив мозг от чрезмерной информации. - Пора бы нам уже получить ту хваленую силу в Зале объединенных стихий!
  

Глава 12. Рожденный из огня

   Весь путь до острова Майрус мы пребывали в отличном настроении. Долгий сбор ключей наконец завершился! И завершился успешно! Но по прибытии на остров выяснилось, что рано нам еще радоваться... Ох, как рано! Наша вечная проблема - огненная кошка Джины - терпеливо дожидалась нас на месте. А я-то наивно полагал, что больше с ней не встречусь...
   - Вы все же прошли испытания всех хранителей, - сухо констатировала кошка, едва мы поравнялись с ней. - Считаете себя достойными владеть стихиями? Как бы не так! Я тренировалась долгие годы, чтобы научиться использовать эту силу! Вот, что значит - быть достойным! Но раз вы так в себе уверены, попробуйте пройти и мое "испытание"!
   Рыжая бестия выпрямилась, вокруг нее поднялось кольцо огня, в глазах заиграли недобрые искорки, а затем ее голос разнесся эхом по острову:

- Он был рожден огнем вулкана

Среди морских соленых вод,

И лава обратилась в камни

И стала почвой под ногами

Под гнетом тысячи ветров.

   Слова слились с громким гулом, усиливающимся с каждой новой строчкой. На море закипели волны, дрогнула земля. Воздух стремительно мутнел от поднимающейся пыли.
   - Что происходит? - пискнул Сашка, что есть силы вцепившись в мою футболку.
   - Джина! Остановись! Что ты делаешь?! - крикнула Алика, кидаясь к кошке.
   Языки пламени качнулись в недвусмысленном намеке: приблизишься - сгоришь дотла. Девушка отшатнулась, стиснув зубы, пустила в центр круга череду своих шаров. Увы, напрасно. Разрушительное заклинание беспомощно кануло в небытие, едва приблизившись к огненному барьеру. Кошка издевательски ухмыльнулась и продолжила магическую речь:
   - Огонь. Земля. Воздух. Вода. Остров, что соединил в себе все четыре стихии! Майрус! Яви свою истинную сущность!
   Землю тряхнуло с новой силой. Кошачья морда удовлетворенно расплылась.
   - Счастливо оставаться! - донеслись последние слова.
   Раздался оглушительный взрыв, и...
   - Это еще что?.. Дым из горы?!
   - Нет, это пепел из жерла вулкана! - Алика схватила меня и Сашку за что попалось и с силой потянула за собой. - Уходим отсюда! Быстро!!!
   Мы без раздумий сорвались с места. Понятия не имею, что здесь происходит, но явно ничего хорошего! Остров дрожит. Высоченные волны бушуют, шипят и грозятся накрыть собой все и вся. Но то еще полбеды... Страшная туча пепла надвигается, стремительно и неумолимо, ползет по всем направлениям, а еще... воздух раскалился! Давит тяжелым грузом. Так сложно передвигать ноги. А дышать еще сложнее...
   Держась за горло, я рухнул на колени. Черт... Я не смогу превратиться... Я даже бежать не могу!.. Сашка плюхнулся рядом. У Алики дела шли не лучше. Мы... попались?.. Ловушка захлопнулась. Впереди бурлящая вода, позади - смертоносная туча. Нет, даже не позади... Она уже нас настигла. Темнота... Я ничего не вижу. Кожа горит. И легкие пылают вместе с ней. Что это за жуткий конец?..
   - Чего расселись?! Жить надоело?! - донесся до ушей далекий голос, и неистовые ветровые вихри ударили с трех сторон, разметая пепел над нами.
   Спасибо, господи! Жадный глоток спасительного воздуха окатил прохладой горло, наполнил грудь и волной растекся по телу. В глазах прояснилось, и угасающее сознание вновь озарило голову. Рядом, тяжело дыша, возвращался к жизни и мой братишка.
   - Саргас... - выдавила Алика сквозь кашель.
   Раздался еще один оглушительный взрыв и по земле забарабанило. Что-то тяжелое и быстро приближающееся. Что это за... табун лошадей?..
   - Камни! - среагировала на звук подруга, вновь вскакивая на ноги. Намереваясь поднять щит, она вскинула руки кверху, но опоздала. Камнепад ударил... Ударил по высокой и прочной словно скала стене, что выросла прямо из-под земли и вовремя укрыла нас от опасности.
   - Эй, вы ведь заслужили наши ключи! - с упреком прокричала Лекс. - Мне казалось, вы способны на большее!
   - Мы ведь еще не владеем магией стихий, - виновато и благодарно улыбнулась ей Алика.
   Лекс усмехнулась, огляделась по сторонам:
   - Саргас, где ты?
   - Я здесь, - послышался сверху голос второго хранителя.
   - Мы готовы! Поднимай!
   Прохладный ветерок усилился, окутал всю компанию подобно кокону, и знакомое чувство невесомости вновь охватило тело. Воздушный шар плавно плыл в небо, увлекая за собой всех, кто в нем находился. Несчастный остров горестно смотрел нам вслед. Картина на нем разворачивалась страшная. Клубящиеся тучи пепла, кипящее море, гора, выбрасывающая вверх камни вперемешку с расплавленной породой. Все осталось позади... Теперь мы в безопасности.
   - Спасибо... Вы нас спасли... - прошептал я хранителям, отвернувшись от апокалиптического пейзажа. - Что за ужас там творится?..
   - Вулкан проснулся... - мрачно ответил Саргас. - И теперь лава, некогда сотворившая остров Майрус, уничтожает все на своем пути.
   - Этот вулкан спал сотни веков и вдруг пробудился вновь, - кивнула Лекс. - Пробудился ни с того ни с сего...
   - Джина его пробудила, - удрученно выдохнула Алика.
   - Джина? - в один голос переспросили хранители, но девушка лишь махнула головой.
   - Это сейчас неважно. Нужно убираться отсюда.
   - Нельзя! - резко отрезала Лекс. - Вулкан уничтожит все на острове! И священный Зал в том числе!
   - Мы должны остановить его и спасти Майрус! - так же решительно подался вперед Саргас.
   - Вы что спятили? - обомлела Алика. - Как вы собираетесь останавливать вулкан?! Если спуститесь - сгорите моментально! Вам что, какой-то остров и Зал дороже жизни?
   Хранители смерили нашу подругу осуждающими, холодными взглядами.
   - Мы долгие годы жили только этим Залом. Делали все ради Зала. Можно сказать, что Зал объединенных стихий и есть наша жизнь.
   - Верно. И Майрус - наш дом.
   - Очнитесь! Майруса скоро не станет! Нужно уходить! - вскричала девушка, пытаясь вразумить хранителей. - Найдете новый дом в другом месте, как это сделали Айжен и Скола!
   Но пара магов лишь непреклонно покачала головами.
   - Мы не уйдем. Наша задача спасти остров и Зал объединенных стихий.
   - Да делайте что хотите, - махнула рукой Алика, - а мы уходим.
   Девушка создала летающую доску у границы воздушной сферы. Я подтолкнул братишку к летательному аппарату и приготовился к превращению, как вдруг Лекс решительно вторглась в пространство между нами.
   - Постойте! Вы должны помочь нам!
   - Чего?! - возмутился я. - Мы не будем участвовать в этом безумии! Если хотите снова влезть в тот ад - дело ваше, но нам незачем так рисковать!
   - Разве вы не хотели войти в Зал объединенных стихий? - напомнил Саргас.
   - Хотели, но ситуация сильно изменилась! Собственная жизнь намного дороже!
   - Да вы все еще живы лишь благодаря тому, что мы вас спасли! - сорвалась на отчаянный крик Лекс, но оборвалась, шумно перевела дыхание и, подавив вспышку эмоций, взяла себя в руки. - Прошу вас, пожалуйста... Вдвоем мы не справимся. Мы спасли ваши жизни, помогите и вы нам спасти то, ради чего мы живем! Помогите нам спасти Зал объединенных стихий...
   Я перевел взгляд с жалостливого лица хранительницы земли на хранителя воздуха. Саргас умоляюще сложил руки и с надеждой ждал нашего ответа. Сейчас он был похож на ангела как никогда прежде. Я вопросительно взглянул на Алику, и девушка едва заметно кивнула.
   - Ох, плохая это идея... Очень плохая, опасная и бредовая... - вздохнул я. - Ладно... Какой у вас план?
   На напряженных лицах хранителей появилось облегчение и чуть ли не слезы благодарности.
   - О-о, вы лучшие!..
   - Спасибо огромное!
   - Пока еще не за что, - ответила Алика. - Так как мы остановим извержение?
   - Остановить извержение мы не в силах, но защитить остров, пока вулкан не успокоится, мы сможем, - уверенно кивнула Лекс и продолжила, обращаясь уже только к нашей подруге. - Судя по твоей реакции во время камнепада, могу предположить, что ты умеешь ставить барьеры, я ведь права? Так вот, мы вместе должны окружить вулкан плотной стеной, чтобы удержать лаву у подножия и не дать ей распространиться по острову. А заодно я буду сдерживать тряску, чтобы скалы не начали рушиться.
   - О раскаленном воздухе и пепле не беспокойтесь, - продолжил Саргас, - я буду защищать каждого из вас. - И повернувшись ко мне, указал вниз. - А ты должен будешь остановить лаву, которая уже расползлась по острову.
   - Остановить? - опешил я от порученной мне задачи. - Как я могу остановить ЭТО?
   Хранители моей реакции поразились не меньше.
   - Скола умеет управлять огнем, она бы просто заморозила лаву. Ты ведь тоже дракон, разве ты не должен уметь то же самое?
   - Не знаю... Хотя Оскар наверняка сможет это сделать... - задумчиво произнес я и уже хотел обратиться к своей второй половине, но дракон меня опередил.
   "Прости, Артем, я не умею замораживать лаву", - прозвучал в голове его голос.
   "Не умеешь? - удивился я. - Разве ты не учитель Сколы?"
   "Да, но замораживать огонь она научилась без моей помощи".
   "Понятно..." - вздохнул я и перевел взгляд на остальных.
   - Простите, но нам нужен другой план. Заморозить лаву у меня не получится, Оскар такого не умеет. Есть еще идеи?
   Хранители с досадой переглянулись. Недолгое молчание нарушил Сашка:
   - А может быть, зальем огонь водой? - предложил он, показывая на море.
   - Да, это может сработать! - поддержала хранительница земли.
   - Вот только управлять водой никто из нас тоже не умеет, - напомнила Алика.
   - Значит, будем таскать воду сами! - настаивал на своем Сашка. - Нужно только большое ведро... Артем наберет в него воду, пролетит над островом и зальет весь огонь.
   - Идея неплохая, вот только ведра у нас тоже нет...
   "Артем! - вновь вмешался Оскар. - Попроси у Алики кусок ее щита, в нем можно будет носить воду".
   Я озвучил слова дракона, и идея была одобрена единогласно.
   - А я могу обвязать щит веревками, чтоб ты мог таскать его как ведро за ручки! - обрадованно воскликнул Сашка, показывая на свой арбалет.
   - Отлично! - хлопнула в ладоши Лекс. - Тогда действуем! Нельзя больше тратить время!
   Алика согласно кивнула, и после нескольких магических взмахов рядом с нами зависла округлая часть щита внушительных размеров. Она была повернута выпуклой стороной книзу и напоминала огромную миску, которую можно было наполнить доверху. Финальный щелчок пальцами, и под кромкой борта засквозили отверстия, уготованные не иначе как для Сашкиных веревок. Выполнив свою задачу, девушка ступила на летающую доску и кивком пригласила хранительницу земли сделать то же самое. Лекс без промедлений к ней присоединилась.
   - Что ж, удачи нам всем, - произнесла напоследок Алика, и магическая доска тронулась с места.
   Еще одна воздушная сфера отделилась от нашего безопасного кокона и поплыла, продираясь сквозь сгущающуюся завесу, прямо к дымящемуся жерлу. О возводительницах барьеров Саргас уже позаботился.
   - Сашка, нам тоже пора, - кивнул я, превращаясь в дракона.
   Младший брат с готовностью залез ко мне на спину, снял арбалет с пояса и несколько раз выстрелил по импровизированному сосуду. Духовные нити послушными змейками устремились к цели, скользнули сквозь отверстия и заплелись крепкими хитроумными узлами. Я ухватился за парящие "хвосты" всеми четырьмя лапами и направился к морю, навстречу бушующим волнам.
   Вулкан издал очередной звучный "бабах", и новая черная туча вырвалась на свободу. Ей-богу, как будто пепла над островом было недостаточно... И так темнота плотнее, чем в полночь! Радует, что защита Саргаса безупречна. Такое странное чувство: кругом непроглядный туман, а мы с братом словно в огромном мыльном пузыре летим сквозь его завесу. Только вот одна проблема - лететь приходится вслепую. Абсолютно ничего не видно. Море я еще смогу найти - оно большое, промахнуться сложно, но разглядеть, где на острове по земле течет лава, мне точно не удастся. И боже упаси от поисков наугад, ибо хорошей интуицией я никогда не отличался! Я скорее в процессе врежусь в хранителя воздуха, а после окачу водой его напарницу вместе со своей подругой, но по намеченной цели так и не попаду! Нужно что-то придумать...
   Не успел хороший план выползти из той части мозга, где зарождаются умные идеи, как тут же был низвергнут обратно за ненадобностью. Черный туман на удивление быстро рассеивался, и вскоре сквозь него уже отчетливо проглядывались очертания острова. Уверен, это не случайность, без помощи Саргаса тут явно не обошлось. Уже приближаясь к воде, я оглянулся, и моя догадка нашла подтверждение. Плавные махи рук крылатого мага умело управляли мощными порывами, и те, повинуясь, подхватывали клубы пепла, собирали их, словно в прозрачные мусорные мешки, уносили вдаль и развеивали над морем. Отлично! Надеюсь, его ветер заодно немного остудит лаву и тем самым облегчит мою задачу.
   Я спикировал к воде и, набрав полный щит, вновь взмыл в небо. Ну как "взмыл"? Вряд ли это слово применимо к моей жалкой попытке подняться в воздух. Увесистая ноша тяжким грузом потянула лапы вниз, словно зачерпнутая вода, дабы не покидать родных просторов, отчаянно уперлась и пыталась вновь вернуться в море.
   А на словах моя задача выглядела так легко! Черпаешь себе воду да выливаешь ее в нужное место. И лишь сейчас я полностью осознал, насколько в действительности трудна и утомительна эта работа. Но... мне не сложнее, чем остальным. В небе Саргас, не жалея сил, разгоняет пепел над островом, пытаясь охранить от него наши жизни. На земле Алика и Лекс в поте лица пытаются сдержать разбушевавшийся вулкан, а лава все рвется наружу. А я... Я должен выполнить свою задачу и не позволить ручьям огня уничтожить остров.
   Приложив непомерное усилие, я наконец смог оторвать щит от поверхности и потащил его на сушу. О-ох, держите меня, верные крылья!.. А лапы - держите поклажу! Где вы, чертовы рыжие ручьи, что заставили гордо парящего дракона пасть до уровня коня-тяжеловоза? Где хотя бы один из вас?.. А? О, я вижу... Вон он, поганец, ползет впереди. Только бы добраться до него... Он у меня за все ответит!
   Стиснув зубы и дрожа от напряжения и злости, я совершил неуклюжее подобие виража и, пролетая над огненным потоком, разжал задние лапы, толком даже не прицеливаясь. Щит опрокинулся, тонна воды сорвалась вниз и рухнула к земле. От резкой перемены веса я словно пробка из-под шампанского рванулся в противоположную сторону, едва не скинув брата со спины, но к счастью тот сумел удержаться.
   Все в порядке... Я дотащил воду до цели и сбросил ее. Вода должна остудить лаву. И я все еще в воздухе, а не валяюсь на земле без сил. И Сашка все еще на мне. А в теле такая легкость... Хорошо-о!..
   Я смотрел на стремительно падающую стену воды, но видел все словно в замедленной съемке. Вот она летит, с диким грохотом сталкивается с землей, брызгами разлетается в стороны. Она шипит и бурлит, воюя с раскаленной породой, густым облаком пара поднимается вверх и развеивается ветрами Саргаса.
   Ну что, получилось? Еще как! На месте приземления моего водопада красовалась широкая воронка с застывшими магматическими узорами, залитая остатками неиспарившейся воды. Отлично! Счет открыт: один-ноль в мою пользу! Ох, сколько же мне еще раундов предстоит до окончательной победы?..
   Несколько мгновений я словно в трансе смотрел на вновь прибывающие огненные потоки. Еще далеко не конец... Моя миссия только начинается.
   - Сашка, привяжись своими веревками к моей спине, мне так будет спокойнее, - обратился я к брату.
   - Да, сейчас, - отозвался он, и духовные нити тут же оплели меня поперек груди. - Готово!
   Затем тенькнули еще два выстрела, и болтающийся подо мной щит вновь вручился в драконьи лапы. Ну-с, вторая ходка.
   На сей раз я зачерпнул воды поменьше. Жадничать - себе дороже, да. Уж лучше слетать дважды, чем снова тащить неподъемный груз. И это мудрое решение принесло свои плоды. Нести щит и управляться с ним стало намного проще. Я смог не только без труда дотащить его до следующего ручья, но и хорошенько прицелиться, прежде чем вылить воду, и после почти сразу был готов к новому заходу.
   Дело вроде бы пошло. Сначала бодро и даже оптимистично, с радостью от каждой маленькой победы над стихией. Но после десятка перелетов туда и обратно силы и боевой настрой начали меня подло покидать. Миссия пожарника-водоноса затянулась и превратилась в бесконечную пытку. Каждая ходка давалась все труднее. Тело болело, а мозг, решив, что больше ничем не может мне помочь, отключил все нужные и ненужные мысли.
   Я залил водой уже больше половины острова, Лекс до неузнаваемости изменила ландшафт под вулканом, барьеры Алики трещали, но держали лаву как могли. А огнедышащее жерло все плевалось раскаленными сгустками, и отдельные ручьи, минуя все преграды, вырывались на свободу. Казалось, извержение никогда не закончится. Но... сдаваться нельзя! Я должен... Я просто должен это сделать. И тело само летит за новой порцией воды.
   Так, двигаясь на автомате, я ничего не замечал вокруг. Я даже не понял, в какой момент вулкан, наконец, стих, а Алика и Лекс, все еще сдерживая лаву около него, начали возводить новые стены на пути прорвавшихся потоков. Саргас покончил с разгоном последних тучек пепла и тоже бросил все оставшиеся силы на превращение огня в застывшую породу. Да, самое страшное уже позади. Осталось лишь довести дело до финальной точки.
   Я плюхнул еще одну чашу воды на остров. Затем вторую... После - третью... Вот и четвертая уже в пути, и пятая... Последняя вообще когда-нибудь будет?!
   Словно в ответ на отчаянный крик души, над головой успокаивающе прошелестели крылья Саргаса.
   - Эй, парень, заканчивай, - устало бросил хранитель. - Мы справились!
   Боже, я ждал этих слов целую вечность! Веревки выскользнули из разжатых лап, и полный щит сорвался прямо к вялому ручью, что как раз полз внизу, под моей тенью. Чем кончилось падение, я не видел. Это уже неважно. Я хочу лишь одного - скорее сесть и отдохнуть, а лучше лечь и хорошенько выспаться.
   Отличная площадка для приземления высилась совсем рядом, и по воле случая это оказалась та самая скала, на которой находился Зал объединенных стихий. Я тяжело приземлился напротив входа, растянулся по каменистой поверхности и с превеликим удовольствием расслабил каждый мускул. А когда Сашка слез с моей спины, я смог разнежиться еще и в своем родном, человеческом обличии.
   - Мы победили! Ура! Ура! Ура! - прыгая от радости, верещал брат. - Арте-е-ем! Дай пять!
   - Сашка, отстань... У меня все тело болит... - простонал я, осторожно переворачиваясь на спину. - Надеюсь, мне никогда не придется проделывать такое снова...
   - Такому будет сложно повториться, - заметил Саргас, опускаясь рядом.
   А следом прибыла и доска Алики с двумя обессилившими пассажирками на борту. Вновь прилетевшая компания без слов плюхнулась наземь.
   Ну, вот и вся команда в сборе, лежит пластом и еле дышит от измора. Пожалуй, Сашка сейчас сильнее всех нас вместе взятых. Он бы не встретил ни малейшего сопротивления, даже решив разрисовать наши лица фломастером. Жирным и самое главное несмывающимся. М-да... И тогда мы, и без того чудные ребята, валяющиеся на скале в самых нелепых позах, со стороны смотрелись бы еще забавнее. Перед глазами тут же встала сея прекрасная картина со всевозможными вариантами Сашкиных художеств, и я не смог удержаться от тихого смеха.
   - Ты чего? - прохрипела Лекс.
   - Да ничего, просто от усталости всякая ерунда в голову лезет.
   - Мне тоже, - отозвалась Алика. - Эта скала мне почему-то кажется мягче пуховой перины, и я думаю, как бы такой лежак смотрелся в моей спальне.
   - Если нужно будет поставить камень посреди комнаты - обращайся, - прыснула Лекс.
   - Как у вас еще хватает сил на веселье? Я словно выжатый лимон... - пробормотал Саргас.
   - Я тебя прекрасно понимаю.
   - Мы все понимаем... Вон, один Сашка полон сил и энергии.
   - Ага! И я жду не дождусь, когда овладею магией стихий! - бодро ответил брат.
   Эта фраза привела меня в чувство, словно мощная пощечина.
   - Точно! Нам нужно войти в Зал! - резко вскочил я и едва удержался от того, чтобы снова не упасть.
   - Да ты еле на ногах стоишь, - скептически взглянула на меня Алика. - И я в ближайшие минуты не готова ни к чему, кроме отдыха.
   - Вот именно! Если Джина сейчас снова решит нанести удар, мы этого не переживем! Нужно получить силу и скрыться от ее кошки как можно скорее!
   Алика колебалась недолго. Согласно кивнув, она нетвердо встала на ноги.
   - Пойдемте.
   - Что ж, тогда счастливо! - не поднимаясь, вскинула руку Лекс. - Если решите навестить нас - мы всегда вам рады!
   - Спасибо за помощь, - улыбнулся Саргас. - Из нас получилась отличная команда.
   - Спасибо и вам, что спасли наши жизни, - отозвалась Алика и, махнув нам с Сашкой, решительно, хотя и слегка покачиваясь, направилась ко входу в Зал. - Вперед, ребята! Мы собрали все ключи и даже смогли пройти внеплановое "испытание" Джины, мы точно достойны владеть силой стихий!
  

Глава 13. Место обретения силы

   Ну вот и дождались. Дубовая дверь, отделяющая нас от заветного Зала объединенных стихий, прямо перед нами. Ключи вставлены, и нужно лишь повернуть их, чтобы войти внутрь.
   Твердой рукой Алика проворачивает ключ воды, и что-то щелкает внутри замка. Теперь братишка. Аж дрожа от нетерпения, он крутит свой ключик земли. Еще щелчок. Я следующий. Ключ воздуха легко скользнул по часовой стрелке, замок откликнулся третьим щелчком. Остался только ключ огня...
   - Ась? Не поддается?.. Заел, что ли? - озадаченно спросил я то ли у замка, то ли у ключа, то ли у себя самого.
   Ответ, как ни странно, пришел изнутри и прозвучал прямо у меня в голове:
   "Это мой ключ. Только я могу его использовать", - напомнил Оскар.
   И точно, нам стоило лишь поменяться, как щелкнул последний замок, и дверь с тяжелым скрипом отворилась.
   У меня были разные предположения о том, что мы увидим внутри, но ни одно из них не подтвердилось. Прямо с порога нас радушно встретила непроглядная тьма, заполняющая все пространство Зала. Почти все. Единственным тусклым источником света был крученый магический столб, лениво ползущий от пола до самого потолка. При беглом взгляде на него на ум пришла большая толстая змея, поднимающаяся из глубин мрака. При более детальном рассмотрении сходство стало только заметнее.
   В попытке скрасить свое первое впечатление, я достал фонарик и скользнул лучом по сторонам. Но лучше не стало. Ползущий змеевидный столб окружали лишь холодные голые стены. Я судорожно сглотнул. Мы будто на пороге огромного террариума, а впереди нас с нетерпением ожидает жуткая голодная рептилия, уже решающая, кем из гостей пообедать в первую очередь.
   - Брр... И это священное место? - мой голос эхом разнесся по помещению. - Выглядит как-то слишком мрачно...
   - Я удивилась бы, увидев здесь царские хоромы, - тихо сказала Алика, делая шаг внутрь. - Этому месту не нужны лишние украшения. Оно наполнено огромной силой и величественно само по себе. Прояви уважение.
   - Д-да... - неприязненно повел плечами я, взял Сашку за руку и смиренным ходом поплелся за девушкой.
   Новая волна недоверия к "террариуму" меня захлестнула, когда дверные створки, запустив нас внутрь, неспешно сомкнулись за нашими спинами. Несколько секунд мы, обернувшись, смотрели на единственный закрывшийся выход, после чего я задал самый банальный вопрос из всех возможных:
   - И что нам теперь делать?
   - Действительно, что ж нам теперь делать? - прощебетал посторонний голосок позади, заставив нас шарахнуться и резко развернуться на источник звука.
   На фоне восходящего столба возник зверек. Некое существо, парящее над полом, размером чуть крупней болонки и с шубкой белого цвета под стать. С большими и мохнатыми торчащими ушами, пышным хвостом и маленькими лапками. В чернеющих миндалевидных глазах-бусинах играли блики от искрящейся "змеи" и моего фонарика, на голове качался хохолок, чем-то похожий на гусиное перо. Я непременно посчитал бы его милым, будь мы на улице при свете дня. Но в этой запертой и темной комнате, плывущее к нам с неизвестными намерениями существо будило в сердце только чувство страха.
   Пытаясь всеми силами унять начавшуюся дрожь, я крепче сжал ладонь оцепеневшего брата и быстренько попятился в противоположную от зверя сторону. Алика, несмотря на все слова о святости этого места, сейчас была со мною абсолютно солидарна и тоже не желала сокращать дистанцию с летящим неопознанным объектом. Заметив отступление, существо остановилось.
   - Меня не нужно бояться, - вновь зазвенел его голос. - Мое имя Юпи, я дух этого Зала. Я вам не враг. Я здесь затем, чтобы даровать силу стихий пришедшим, тем, кто прошел все испытания, тем, кто достоин.
   - О, вот оно что, - мгновенно изменилась в лице наша спутница и сделала еще шаг, на этот раз навстречу духу. - В таком случае мы к тебе. Что нужно сделать, чтобы получить у тебя силу стихий?
   - Тому, кто смог войти в священный Зал, не нужно больше ничего делать. Наделять вошедших силой - это моя задача. Но... в вашем случае я этого сделать не могу.
   - Как? - я аж растерялся. - Почему не можешь?
   - Я вправе дать силу лишь тому, кто смог заполучить все ключи стихий. Но среди вас нет ни одного, кто бы нес в себе благословение каждого из четырех хранителей. Такая команда пришла ко мне впервые, и я, честно говоря, даже не знаю, что теперь с вами делать. Но одно я знаю точно: наделить вас магией стихий я не могу.
   - Как же так? - Сашка жалобно сжал ладошки у груди. - Мы же так старались... Было так трудно... И что, все зря?..
   В ответ Юпи лишь беспомощно развел лапками.
   - Почему никто из хранителей не предупредил, что для получения силы стихий нужно каждому из нас собрать все ключи? - нахмурился я.
   - Дело хранителя - дать ключ тому, кто прошел его испытание, - перевел на меня черные глазки дух. - На этом роль хранителей заканчивается. Они не знают ничего о том, что происходит за дверями Зала.
   - А стоило бы хоть немного их инструктировать, а то вводите путников в заблуждение, - с укором произнесла Алика.
   - Да, я это учту, - согласно качнул ушами зверек.
   - А насчет нас что? - прагматично поинтересовалась девушка. - Может, сделаешь один разок исключение из правил?
   - Не могу, - отрезал Юпи.
   - Хм... Значит, ты отказываешься дать нам силу стихий? - уже с большим напором спросила Алика.
   Дух примолк. Он явно колебался с ответом. И в итоге лишь повторил уже сказанное ранее:
   - Я не могу наделить вас силой. Не имею права.
   - Но ведь мы смогли сюда попасть, значит, мы достойные! - продолжила наступление Алика.
   - Да, смогли, но...
   - Мы выполнили все условия и собственноручно открыли двери Зала. Нас никто не предупреждал о том, что владеть четырьмя ключами должен каждый. Этот казус произошел не по нашей вине.
   - Да, я понимаю.
   - Отказать нам в обретении силы - значит обмануть нас! Я права?
   Юпи виновато опустил глазки. А я раскрыл рот, не в силах скрыть изумления. Ну что за поразительная девчонка! Вот так запросто взяла и смутила духа Зала объединенных стихий!
   - Разве кто-нибудь из вошедших сюда оставался без силы стихий? - добила Алика.
   - Нет, - тихо вымолвил дух и поднял на нее пронзительный взгляд. - И вы не останетесь.
   - Вот это уже другой разговор, - тут же смягчилась девушка, победно сложив руки на груди.
   - Только есть одно "но", - продолжил Юпи. - Эта сила будет вам дана не навсегда, а лишь на время.
   - На время?
   - Да. Я дам вам большой, но ограниченный запас энергии. Она будет иссякать всякий раз, когда вы решите использовать магию стихий. На сколько вам хватит этого запаса, будет зависеть только от вас.
   Мы переглянулись между собой.
   - Для нас с Сашкой это самый лучший вариант, - почесал затылок я.
   Девушка пожала плечами:
   - Ну, у меня все равно другого выбора нет. Мы согласны, Юпи.
   - Хорошо, - кивнул зверек. - Подойдите поближе.
   Мы послушно подались вперед. Пушистый дух Зала сложил передние лапки у груди.
   - Я, хранитель объединенных стихий, нарекаю вновь вошедших своими последователями, - провозгласил он. - Поток-основатель, снизойди благословением, дабы достойные смогли обрести заслуженную силу.
   Змеевидный столб позади духа откликнулся на зов, оживился, замерцал, пополз быстрее. Ленты магии брызнули в стороны, закружились серпантином и, резвясь в ярком танце, обволокли пространство от потолка до пола.
   Я завороженно следил за представлением. Казалось, что я вновь попал на фестиваль, и все творящееся - это часть огненного шоу. К реальности вернулся, лишь услышав голос Юпи:
   - Вытяните перед собой одну руку.
   Едва я исполнил его просьбу, как одна из пролетающих мимо лент тут же зацепилась за подставленную кисть. Магия окутала золотистым светом, нежно обвила запястье и ладонь, теплой волной спустилась к пальцам. Такие приятные ощущения... Напрасно я все-таки остерегался этого змеиного столба.
   Энергия тем временем извивалась, скользила от пальца в пальцу и вдруг мягко сомкнулась на указательном. Светящаяся завеса потянулась к образовавшемуся кольцу, словно затягивалась в воронку бесшумного пылесоса, и вскоре сквозь нее я уже смог без труда разглядеть свою руку и небольшой перстень со шлифованным камнем в позолоченной оправе. Этот-то камень и впитывал магию, приобретая по ходу дела яркую фиолетовую окраску.
   Пока вещица заполнялась волшебством, я в полной мере ощутил на себе то, что Мира называла озарением. Секреты стихий открывались один за другим, все мелкие трюки и геройские подвиги хранителей стали ясны как белый день. Я понял, как Лекс ходила по поверхности болота и как возводила каменные стены. Я осознал, как Саргас управлял ветрами и создавал сферы вокруг нас. Вот сейчас я узнал, как можно было быстро и легко остановить лаву, причем у меня еще был выбор: просто заморозить ее или накрыть высокой морской волной. И самое главное, ради чего все и затевалось - способ скрыться от глаз Джины, теперь он тоже был мне известен.
   Когда цвет полностью заполнил камень, я поспешил опробовать полученную силу и разжег в ладони слабый лепесток огня.
   - Это так просто! - просиял я, чисто ради интереса снял кольцо и попытался повторить проделанное. Увы, но пламя мне не подчинилось. - А почему я не могу использовать магию стихий без кольца? Я же помню, как это делается.
   - Тебе не хватает энергии, Артем, - сказала Алика. - По мере тренировок ее запас растет, но так как мы не обучались магии стихий, то и энергии взяться неоткуда. Кольца же ее искусственно увеличивают.
   - А, вот значит как... - задумчиво пробормотал я, вновь надевая кольцо на палец.
   И тут внезапная вспышка света ослепила мои глаза.
   - Ау! Сашка! Нельзя так поступать!
   - Да, предупреждать же надо!
   - Простите, - виновато рассмеялся брат, потирая кулачками собственные глаза. - Зато я спрятался от той страшной кошки!
   - А вот это правильно, - одобрила его Алика. - Артем, нам бы тоже стоило это сделать.
   - Да, знаю, - кивнул я. - Всем зажмуриться!
   Еще две яркие вспышки, и четыре стихии из вражеских шпионов превратились в наших покровителей. Теперь колдунья сможет обнаружить нас своей волшбой, лишь если мы окажемся к ней очень близко. Правда, сама она наверняка скрывается таким же способом, поэтому и нам издали ее не отыскать.
   - Что ж, - довольно хлопнула в ладоши Алика, - теперь мы с Джиной в равных условиях!
   - Не совсем, - покачал головой я. - В отличие от нее, у нас эта сила временная. Нужно найти Джину прежде, чем закончится запас магии.
   - Да, ты прав... - Девушка повернулась к духу. - Юпи, скажи, как долго мы сможем использовать магию стихий?
   - Я ведь говорил, это зависит только от вас, - ответил зверек. - Вы можете растратить всю энергию за день, а можете растянуть ее запас на долгие годы.
   - Тогда как нам узнать, что запас энергии на исходе? - осведомился я.
   - Камни на ваших кольцах подскажут. Сейчас они ярко-фиолетового цвета, это означает, что магии в них полно. При использовании заклинаний стихий ваш камень будет терять цвет, и когда он станет прозрачным, знайте - сила в нем полностью иссякла.
   Я задумчиво покосился на свой окольцованный палец. Да, вот и еще один магический камень в моей коллекции. Чтобы не выдать себя колдунье, нам нужно будет поддерживать защитные заклинания постоянно. Интересно, много ли энергии отнимает маскировка? Надеюсь, мы успеем найти Джину раньше, чем камешки в наших кольцах окончательно обесцветятся.
  

Глава 14. Источник

   - Что будем делать теперь? - спросил я, когда мы, щурясь на свет, вышли из Зала объединенных стихий.
   - Не знаю, - честно ответила Алика. - Можно для начала проверить округу. Шансов, конечно, мало, но вдруг Джина где-нибудь неподалеку.
   Я пожал плечами в знак согласия, и девушка исполнительно опустилась на одно колено. Приложив руку к земле, она закрыла глаза и несколько секунд неподвижно просидела в таком положении. Казалось, ничего не происходит, но я знал, насколько сильное заклинание она использует, и уверенно теряющий окраску камень в кольце Алики был тому подтверждением. Мы с Сашкой застыли в ожидании. Хоть я и понимал, что вероятность найти Джину в округе очень мала, у меня теплилась надежда на чудо. Но чуда не произошло.
   - Поблизости ее нет, - открыв глаза, качнула головой девушка, затем поднялась на ноги и покосилась на свой изрядно побледневший камень. - Хм... Кольцо теряет магию быстрее, чем я предполагала. Нам нельзя растрачивать энергию на подобные заклинания. Похоже, преимущество все же на стороне Джины.
   - Значит, надо придумать другой способ найти ее, - кивнул я. - Может быть, стоит попробовать...
   - Нет! - оборвал Сашка, вставая между мной и девушкой. - Сначала нам нужно встретиться с Милькой! Мы ведь собирались вместе сходить на море!
   - Да, но мы же еще не нашли Джину...
   - Ну и что? - уперся брат. - Еще неизвестно, сколько мы будем ее искать! А сходить на море мы уже можем, кошка ведь нам больше не угрожает! Искупаемся и будем искать дальше...
   Я колебался, взвешивал все "за" и "против", но Сашка применил свой особый прием - просящий, обезоруживающий взгляд, что умели делать лишь двое: он и наш пушистый любимец, милейший в мире щенок по имени Тобик.
   - Ну Артем... Ты же обещал... - жалобно произнес братишка.
   - Да, обещал. И я держу свое слово, - в итоге сдался я. - Что скажешь, Алика?
   Девушка пожала плечами:
   - Думаю, после всего, через что мы прошли, отдохнуть на море будет очень даже кстати.
  
   ***
   Принимая решение об отдыхе, я как-то не подумал, что нам еще предстоит долгий перелет обратно в волшебную Бринку, туда, где мы впервые повстречали Мильку и где находился его дом.
   - И почему море так далеко от деревни? Нам ведь еще в обратную сторону лететь... - устало выдохнул я, наконец ступив на землю.
   - Да перестань, это точно того стоит! - воодушевленно протараторил Сашка, подтолкнув нас с Аликой в спины. - Идемте!
   - Угу...
   На общем фоне дом Мильки довольно сильно выделялся своими небольшими размерами и самым что ни на есть невзрачным видом. Серые стены, выцветшая крыша, веранда со слегка облупившейся краской. Немного здесь таких лачуг. Может быть, в богатые особняки их превращает магия? А у Мильки семья лоск и красоту наводит собственными руками, так же как и жители нашей, не волшебной Бринки? Вот и выглядит их домишко как обычная деревенская хата. Даже ограды и той не было вокруг участка, так что мы смогли беспрепятственно подойти к порогу и позвонить в дверь.
   Из дома нам навстречу вышла женщина с серебристыми волосами, такими же, как у самого мальчика. Уверен, это его мама.
   - Чем могу помочь? - спросила она, окинув всю компанию оценивающим взглядом.
   - Добрый день! - приветливо обратилась к ней Алика. - Мы знакомые Мильки.
   - Мы хотели бы повидаться с ним, - кивнул я. - Он дома?
   - Мы собирались вместе сходить на море... - робко добавил Сашка.
   - О, так это о вас рассказывал мой сын! - мгновенно признала нас женщина и качнула серебристыми локонами. - Мильки сейчас нет дома. Он еще утром вместе с сестрой ушел к своему "волшебному источнику".
   - Вместе с сестрой? - тут же взволновался Сашка.
   Да, я тоже сомневаюсь, что категорически настроенная девочка отправилась к источнику вместе с братом в качестве группы поддержки. Кажется, у мальчика-кота сейчас рушатся все планы по осуществлению заветной мечты стать магом. И ему наверняка нужна помощь.
   - А где находится этот "волшебный источник"? - осведомился я.
   - Он в пустыне Нарона, - ответила женщина и, что-то прикинув в уме, уточнила: - В самом ее сердце.
   - В сердце пустыни? Самое подходящее место для источника, - усмехнулась Алика. - Я про такую пустыню раньше не слыхала, в какой стороне ее искать?
   - Ох, мой муж сможет объяснить намного лучше, чем я, - махнула рукой собеседница и шагнула в сторону, впуская нас в дом. - Пожалуйста, проходите.
   Переступив порог, я огляделся и был немало удивлен: высокие выбеленные потолки, стены, отделанные деревом и украшенные резными узорами... Да и интерьер подобран со вкусом. Глядя на этот домик снаружи и не подумаешь, что внутри может быть так просторно и красиво! Даже как-то неудобно, что я позволил себе окрестить сие жилище лачугой.
   Мысленно отругав себя за собственное первое впечатление и извинившись перед ничего не подозревающим домом, я поспешил за мамой Мильки. Женщина пересекла широкую прихожую, поднялась по винтовой лестнице наверх и, остановившись у единственной на этаже двери, потянула за ручку. Открывшаяся светлая комната со сводчатым потолком и полукруглыми окнами, судя по всему, являлась рабочим кабинетом человека, очень увлеченного географией. Первое, что бросалось в глаза - это географические карты. Много-много карт. Они были повсюду. Висели на стенах, стопками лежали на столе, на подоконнике, на диване... На шкафу стояло целых три глобуса, и один из них, кажется, даже не нашей планеты. А в углу на полу был воздвигнут крупный макет сельской местности, в котором без труда узнавалась здешняя Бринка.
   Помимо карт на стенах висели десятки фотографий счастливого семейства, да не обыденные, а запечатлевшие в себе самые яркие и насыщенные моменты их приключенческой жизни, происходящие на фоне не менее ярких и насыщенных пейзажей. Здесь были и степи, и озера, и горные реки, и стены старинных замков, и... много чего еще. Из всего разнообразия панорам я узнал лишь одну - берег моря, на котором мы недавно побывали. Похоже, мы заглянули в гости к заядлым путешественникам, которые объездили бессчетное количество интересных мест. О, а вот и сувениры из их странствий - ракушки, камешки, деревянные фигурки и прочие мелочи, аккуратно разложенные по столешнице комода.
   - Робис, милый, нам нужна твоя помощь, - прозвучал отдаленный голос Милькиной мамы, и я краем глаза уловил шевеление с той стороны, где находился стол. Только сейчас за кучей бумаг я заметил статного усатого мужчину, отвлекшегося от работы и поднявшего вопросительный взгляд на супругу.
   - В чем дело? - осведомился он.
   - Это друзья Мильки, - указала на нас женщина, и мы обменялись приветственными кивками с главой семейства. - Они хотят узнать, где находится пустыня Нарона и где на ее просторах наш сын отыскал тот самый мистический "источник".
   - О, Нарона... - ностальгически протянул Робис, проводя пальцем под правым усом. - Помню-помню, катались мы по ее пескам, кажется, около года назад. Не самое живописное место, скажу я вам, но какие же там кактусы! На всем свете больше таких не сыщешь!
   - Ро-бис, - ненавязчиво напомнила о сути вопроса мама Мильки.
   - Кхм, да... Нарона - это небольшая пустыня на юге континента, немного восточнее моря Зира. А источник... Сейчас покажу.
   Отец мальчика жестом подозвал нас поближе, затем, порывшись в ящике стола, выудил очередную географическую карту и, сдвинув мешающиеся бумаги к краю, аккуратно расправил ее перед нами. Похожую я уже видел в школе, на том единственном, первом и последнем уроке географии, который я посетил. Это была карта Бринки. Не нашей, разумеется, а местной, и с более широкими границами. Присмотревшись, я смог отыскать на ней тот самый город-лабиринт, в котором наш маленький отряд ловил звероподобного вора, и без труда проследил весь путь, проделанный мной вдоль реки от деревни до берега Лазурного моря. Больше посещенных мест мне опознать не удалось. Да, я не силен в географии...
   - Волшебный источник находится где-то здесь, - папа Мильки указал в нижний угол карты. - Точнее сказать не могу, но вы без труда его отыщете. Просто идите к подножию одной единственной горы в этом районе, там увидите вход в пещеру. Внутри этой пещеры и бьет источник.
   Я внимательно посмотрел на карту, прикидывая, какое расстояние нам предстоит преодолеть. И результат исследования не порадовал: расстояние оказалось еще больше, чем от деревни до Лазурного моря!
   - Как же далеко... - устало выдохнул я. Вот за что мне такие перегрузки?
   - Вам не обязательно идти туда пешком, - поспешил успокоить мужчина, пододвигая карту к нам. - Можете телепортироваться так же, как это сделали Милька и Алиса. Просто дотроньтесь до нужного места, и карта перенесет вас в указанную точку. Только не берите саму карту в руки, нам ни к чему, чтобы вы переместились вместе с ней.
   - Ух ты! - Сашка с готовностью подался вперед. - А можно я первый?
   - Ну уж нет, - отодвинул я брата. - Не хватало еще, чтобы ты один затерялся в пустыне.
   - Но вы ведь пойдете следом!
   - Не факт, что мы попадем в то же самое место, - уловила мою мысль Алика. - Карта маленькая, вряд ли нам повезет переместиться всем в одну точку. Скорее всего, нас троих просто разбросает по пустыне.
   - Да... Лучше уж доберемся своим ходом...
   Робис деликатно кашлянул:
   - Ребята, вы можете просто взяться за руки и телепортироваться все вместе.
   - Серьезно? - просиял я. - Тогда я согласен!
   Алика оглядела мое лицо и тихо прыснула:
   - Что, Артем, совместное перемещение в корне меняет дело?
   - Конечно! Думаешь, мне хочется лететь в такую даль? - Я взял брата под локоть и протянул вторую руку девушке. - Телепортироваться поодиночке - это не дело, но если мы пойдем все вместе, то я только за.
   Алика взяла меня за руку и хитро прищурилась:
   - И не страшно тебе? Неизвестная магия как-никак.
   - Милька же так делал, - привел аргумент в свою пользу я. - И вообще, я уже опробовал превращения, магию стихий и повидал, наверное, не меньше сотни разных заклинаний. Не думаю, что телепортироваться страшнее.
   - Надо же, как ты осмелел! - довольно хмыкнула девушка.
   - А как иначе в этом мире? - улыбнулся я.
   - Теперь-то можно я дотронусь до карты? - Сашка нетерпеливо переминался с ноги на ногу.
   - Давай, - ответил я, и брат поставил палец в самый центр пустыни Нарона.
   Вокруг выбранной точки тут же поползла зеленая дуга, стремящаяся поскорее стать сплошным кольцом.
   - Спасибо за помощь, - улыбнулась на прощание Алика.
   Глава семейства успел лишь кивнуть в ответ. Круг на карте замкнулся, и комната исчезла. Я лишь на миг закрыл глаза, а перед ними уже предстала совсем другая местность. Обзор был замечательным: до самого горизонта ни деревьев, ни кустов, сплошной песок и те самые хваленые кактусы, подставившие под палящее солнце свои полуметровые цветастые колючки. И точка обзора нам попалась, пожалуй, самая удачная - возвышенная и каменистая. Братишка молодец, забросил нас на самый пик горы, под которой, видимо, и должен был находиться источник.
   - О-о... - я огляделся. - Эм... И это все? Так быстро?
   - А ты чего ожидал? - хохотнула Алика.
   - Не знаю... Чего-то большего! Например, высокоскоростного полета от Бринки до пустыни.
   - Такие способы перемещения тоже есть, но это уже совсем другая магия, - подмигнула мне девушка.
   - Ого! Кого я вижу! - прервал наш разговор знакомый голосок.
   - Милька! - радостно воскликнул Сашка, оборачиваясь.
   - Привет! - поднял руку мальчик, стоявший всего в нескольких шагах позади. - Какими судьбами?
   - Мы искали тебя! - сообщил брат. - Мы пришли к тебе домой, чтобы позвать на море, но твои родители сказали, что ты тут! И твоя сестра тоже...
   - Угу, - сразу сник Милька. - Боюсь, я не готов к морю... Сегодня день, когда я должен вернуть шар источнику, чтобы остаться магом навсегда. И я бы уже давным-давно это сделал, но Алиса... изо всех сил мешает мне! Она готова просидеть в пещере целый день, лишь бы не дать мне подойти к источнику.
   - Хочешь, мы поможем тебе ее обезвредить? - решительно выступил вперед Сашка, невзлюбивший "девочку с жутким взглядом" с самой первой встречи.
   - Нет! - Милька испуганно вскинул руки. - Я не хочу, чтобы она пострадала!
   - Она не пострадает, - заговорчески улыбнулся Сашка. - У меня есть одна идея.
  
   ***
   Несколько минут спустя мальчик-кот осторожно шагнул в пещеру. Его сестра, сидевшая между входом и струящимся за ее спиной ключом, заметив появление брата, встала на ноги и преградила дальнейший путь.
   - Алиса, пропусти, - его твердый голос гулко отозвался меж каменных стен.
   - Ни за что! - вскинула голову девочка. - Я не дам тебе совершить эту ошибку!
   - Это не ошибка. Отойди. Пока прошу по-хорошему.
   - Ты что, угрожаешь мне? Я тебя не боюсь, Милька. Ты не подойдешь к источнику и точка!
   Мальчик шумно вздохнул.
   - Что ж. Ты не оставляешь мне выбора. Прости, сестренка... Сашка, давай!
   Едва прозвучала команда, из-за ближайшего угла, словно змея из засады, выскользнула духовная нить, пущенная из волшебного арбалета, сверкающей молнией пронеслась сквозь мрак пещеры и, достигнув цели, крепко связала ее по рукам и ногам. Вряд ли Алиса успела что-то понять, прежде чем рухнула на пол.
   - Это еще что?! - испуганно вскрикнула она, пытаясь разорвать веревки.
   - Это духовные нити, - гордо изрек Сашка, показываясь из-за поворота. Его нехитрый план удался, и больше не было необходимости прятаться. - Снять их могу только я, так что можешь даже не пытаться освободиться!
   - Развяжи меня! Немедленно! - гневно завопила девочка.
   - Только после того, как Милька станет магом! - Сашка нахально показал беспомощной жертве язык.
   Юные заговорщики обменялись короткими кивками, и Милька решительным шагом направился к своей цели.
   - Нет, нет, нет! Ты не сделаешь этого! - отчаянно замотала головой Алиса.
   Мальчик поравнялся с ней и непреклонно взглянул в ее глаза:
   - Сделаю. Стать волшебником - это моя мечта.
   - Милька, ты будешь жалеть.
   - Не буду.
   - Не связывайся ты с этим источником... Эй! Милька! А ну стой! Милька!
   Она кричала ему в спину, силилась разорвать оковы, порывалась кинуться вслед, взывала к брату, пытаясь хоть как-то его остановить. А он все шел. Шел к своей мечте, не оборачиваясь, игнорируя все оклики, порицания и угрозы.
   - Милька, не надо! - уже едва не плача взмолилась девочка. - Не делай этого, пожалуйста-а-а!
   - Почему нет? - он посмотрел через плечо. - Ты можешь объяснить мне?
   - Потому что это не детские игры! Вернешь шар - пути назад уже не будет! Ты не сможешь снова стать нормальным человеком! Пока не случилось непоправимого, избавься от этого мерзкого кота!
   - Мой кот не мерзкий! - резко обернувшись, горячо выпалил Милька. - Он самый лучший в мире кот! И я не хочу избавляться от него! Мои превращения не раз мне помогали! Мне нравится моя способность! Я не хочу быть "нормальным человеком", понимаешь? Я хочу быть магом! Это моя самая заветная мечта! И мне обидно, что ты, моя сестра, не даешь мне осуществить ее! Даже мама и папа не против, почему ТЫ так стараешься мне помешать?
   - Конечно, мама и папа не против! Они привыкли к магии вокруг! Но они никогда сами не пытались стать волшебниками и не знают, какой опасной может быть магия! А я знаю!
   - Чего? - оторопел Милька. - Ты ведь не маг, Алиса?
   - Нет. Но я, так же как и ты, решила как-то поиграть в волшебников. И знаешь, чем это закончилось? - девочка едва не прожгла брата взглядом исподлобья.
   - И чем же? - Милька, все еще пораженный до глубины души, осторожно направился к сестре.
   Но та с ответом не спешила. Сжимая зубы в нерешительном молчании и бледнея прямо на глазах, она следила за каждым шагом брата. И лишь когда он остановился на расстоянии вытянутой руки, повязанная пленница обреченно потупила взор и тяжело вздохнула.
   - Почему мы переехали в Бринку? - прозвучал ее непоследовательный вопрос.
   - А?.. Потому что в нашем доме поселилось странное существо... - не понимая, к чему она клонит, растерянно ответил мальчик, но тут же изменился в лице. - Погоди, так это твоих рук дело?!
   - Да, моих, - холодно ответила Алиса. - Я использовала призыв. Я думала, здорово было бы иметь питомца из параллельного мира. Но я переоценила свои силы и не смогла с ним справиться. И отправить его обратно в свой мир тоже не получилось. А он почувствовал себя хозяином в нашем доме, начал портить нам жизнь и в конце концов вынудил нас переехать.
   - Я... этого не знал...
   - Конечно ты не знал! - девочка вскинула на брата свой коронный жуткий взгляд. - Об этом никто не должен был узнать! Я ведь семью родного дома лишила! И это все из-за легкомысленного отношения к магии!
   - Но ведь мои превращения - это совсем другое дело, - возразил Милька. - Я же не призываю кота, я просто меняю свой облик.
   - Но это все равно магия!
   - И что? - развел руками мальчик. - В мире полно магов! Ты не даешь мне стать одним из них только потому, что у тебя не получилось?
   - Я не хочу, чтобы с тобой произошло что-нибудь подобное... - плаксиво простонала Алиса.
   Милька нежно улыбнулся.
   - Я рад, что ты переживаешь за меня, сестренка, но поверь, мне ничего не угрожает. Да, я ребенок, но у меня уже достаточно опыта в превращениях. Это не сложнее, чем ходить или говорить! У тебя нет поводов для беспокойства.
   Мальчишка замолчал и с выжидательной надеждой воззрился на сестру. Та тяжело засопела. То и дело сжимая и разжимая кулаки, она вела борьбу с самой собой. Какое-то время в воздухе висела напряженная тишина, и в конце концов Алиса, так и не сумев принять решения, обернулась к нашей компании:
   - Вы считаете, будет лучше, если он останется котом? - спросила она.
   Алика с улыбкой пожала плечами:
   - Посмотри на него - он так ждет момента, когда наконец сможет стать магом. Твой брат действительно любит свои превращения. Они делают его по-настоящему счастливым. Неужели ты не видишь этого?
   Она видела. Видела его обезоруживающую искренность. Глаза, наполненные надеждой. И руки, трепетно прижатые к груди, нежно сжимающие тряпичный мешочек с прозрачным шариком внутри. С тем самым хрупким ключиком, что лишь сегодня мог открыть дверь к осуществлению его самой заветной мечты.
   Девочка побежденно опустила голову:
   - Ладно, Милька... Если ты действительно этого хочешь... я не буду мешать... - смиренно произнесла она.
   - Алиса, ты лучшая в мире сестра! - воскликнул мальчик, заключая в объятия дражайшую родственницу. Та умиротворенно ткнулась носом ему в шею.
   - Я думаю, ее уже можно развязать, - шепнула Сашке Алика.
   Духовные нити, повинуясь хозяину, послушно исчезли, позволив бывшей невольнице обнять родного брата в ответ.
   - А источник хитер, - усмехнулся Милька. - Уверен, с самого начала все шло по его плану.
   - О чем ты? - отозвалась с его плеча Алиса.
   - Я загадал желание, просил его сделать меня волшебником, - разжал объятия мальчик. - Источник мне отказал, сказав, что кое-кто в моей семье не будет рад, если я стану магом. Но прежде чем я успел расстроиться, он дал мне шар, дарующий способность превращения. Он говорил, что если я не отступлюсь и буду до конца верен своей мечте, то воплощу ее здесь ровно через год, вернув шарик обратно. И вот, ровно год спустя, ты наконец дала свое согласие!
   - Тогда иди, пока я не передумала... - надув губы, подтолкнула его девочка.
   - Ага, бегу!
   Мальчишка, без пяти минут волшебник, лучась от счастья, в три прыжка достиг источника. Стеклянный шарик блеснул в его ладони.
   - Я пришел, - объявил он громко, протягивая руку со своим сокровищем.
   Шар встрепенулся и, повинуясь неведомым силам, слетел с разжатых пальцев. Или... не повинуясь... Он сам стал живым! Поднялся, пропищал что-то невнятное, и тут же из источника один за другим начали вырываться точно такие же шары. Их было не меньше десятка, а то и больше! Маленькие, шустрые и очень-очень шумные!
   - Привет! Привет! Привет! - наперебой верещали они. - Мы тебя помним! Мы помним твое желание! Ты Милька! Ты хотел стать волшебником!
   - Да! И я все еще очень этого хочу! - гордо провозгласил мальчик.
   - Да будет так, - раздался иной голос, глубокий, потусторонний, величественный. Голос самого источника.
   Блеск озарил пещерный сумрак, струи искр брызнули из родника. Живые шарики вскружили в нетерпении, как стайка мошек, вьющихся в погожий вечер. Милька сиял, сиял в буквальном смысле. Лучился изнутри, будто неоновая вывеска. И вот... все стихло. Свет погас. Мы, затаив дыхание, застыли, словно кто-то, нажав на пульте кнопку паузы, приостановил бег времени.
   - Отныне твоя магическая сила принадлежит только тебе и более не зависит от меня, - нарушил тишину источник.
   Услышав это, Милька встрепенулся:
   - И все? Я... Я стал магом? - и вновь засиял, на этот раз от счастья. - Спасибо огромное! Спасибо вам всем!
   - Всегда пожалуйста! Нет проблем! Рады стараться! - вновь оживились шарики. - Приходи еще, если появится новое желание!
   - Обязательно приду! - мальчик смахнул навернувшуюся слезу с ресниц и поднял руку на прощание. - До встречи!
   - Пока-пока! До скорого! Удачи тебе, Милька!
   Простившись, он вернулся к нам.
   - Вот твоя мечта и сбылась, - шаркнув ногой, произнесла Алиса. - Поздравляю. Надеюсь, эта способность принесет тебе только радость.
   - Можешь в этом не сомневаться, - тепло улыбнулся ей Милька.
   - Ты сделал это! - подлетел к нему Сашка. Казалось, он был счастлив даже больше, чем сам мальчик-кот. - Ты стал волшебником! Самым настоящим! Мог бы и я так же уметь колдовать своими силами, без кольца и без арбалета...
   - Если хочешь, попроси у источника сделать тебя магом, и он исполнит твое желание, - подмигнул ему новоиспеченный волшебник.
   - Мне нельзя, - потупился Сашка. - Артем сказал, что мы должны вернуться домой обычными людьми.
   - Тогда загадай какое-нибудь другое желание, оно же наверняка у тебя есть, - пожал плечами Милька. - Раз уж выпал такой шанс, почему бы им не воспользоваться?
   - Погоди, так этот источник умеет не только в магов превращать? - вмешался я в их диалог.
   - Конечно! Он исполняет разные желания!
   - Тогда я знаю, что у него попросить.
   - О, и какое же у тебя желание, Артем? - поинтересовалась Алика.
   - Найти Джину, - уверенно ответил я. - Он ведь может такое исполнить?
   Девушка оценивающе взглянула на струящийся родник и пожала плечами.
   - Попробовать стоит.
   На том и порешили. Заметив приближение новых людей, шарики, все еще висящие в воздухе, радостно засуетились.
   - Привет! Вы к нам? О, как вас много! Мы раньше не встречались! У вас тоже есть желание?
   - Да, есть, - ответил я. - Мы ищем колдунью по имени Джина. Нам нужна помощь в ее поиске.
   - Колдунья Джина... - прозвучал густой голос источника. - Повелительница стихий, заклинательница душ. Беглянка, что совершила непростительную ошибку. Джина из Бринки.
   - Да, именно она, - подтвердила Алика.
   - Искать ее - все равно что совать голову в пасть саблезуба, - прозвучало совсем не воодушевляющее предупреждение. - Особенно когда она не хочет быть найденной. Джина сильнее вас. Она против встречи с вами. Чем настойчивее вы ее ищете, тем старательнее она будет вам мешать и тем лучше будет прятаться.
   - Мы знаем это, - кивнула Алика. - Но нам все равно нужно ее найти. Ты можешь как-нибудь в этом помочь?
   - Вам не суждено найти Джину, - после непродолжительной паузы изрек источник. - Но я дам вам вещь, которая поможет изменить судьбу.
   Вновь брызнули искры, и под стайкой шариков забрезжил огонек, уверенно приобретающий округлую, приплюснутую с двух боков форму. Конечный результат напомнил мне серебристые карманные часы, правда всего с одной стрелкой и без цифр.
   - Что это?.. - я протянул руку, и блестящая вещица мягко осела на ладонь.
   - Мой указатель, - пояснил источник. - Он покажет верный путь.
   - Спасибо... - рассеяно произнес я, наблюдая, как покачивающаяся из стороны в сторону стрелка уверенно останавливается, определяясь с направлением.
   - Ну вот, - улыбнулась Алика, тоже взглянув на циферблат, - теперь мы знаем, в какой стороне искать.
   - Ага. Осталось только добраться до места, где она прячется.
   - Артем, сначала море! - настойчиво напомнил брат.
   - Да, да, я помню. Милька, мы готовы.
   - Я тоже! - отозвался мальчик. - Только возьмем Алису с собой.
   - Хорошо, как скажешь.
   - Тогда полетели!
   Вспомнив, сколько времени придется лететь, я посмотрел на Мильку почти умоляющим взглядом:
   - Может, лучше телепортируемся?
   - Не вопрос! - радостно ответил он. - Если вы можете нас телепортировать, так будет даже лучше!
   - Мы? - раскрыл глаза я. - Я надеялся, что телепортируете нас ВЫ.
   - Как? У нас же нет волшебной карты! - простодушно и невозмутимо пожал плечами Милька.
   - А без нее мы телепортироваться не умеем, - присоединилась к нему сестра.
   - Что?! - я опешил. - Как вы собирались возвращаться обратно без телепорта?! По пустыне! Пешком! Без еды и воды!
   - Я об этом не думал, я ведь спешил к источнику! - блестел глазами Милька.
   - У меня тоже голова была занята совсем другими мыслями, - смущенно потупилась Алиса.
   - И ваши родители так просто взяли и позволили вам отправиться в глухую и необжитую далекую даль?!
   Брат и сестра с улыбкой пожали плечами.
   - Обычное дело! Мама с папой знают, что мы не пропадем!
   - Нам не впервой путешествовать!
   Я невольно закрыл лицо рукой. Нет, мне не понять эту семью... Двое детей отправились за сотни километров от родного дома, одни, в необитаемые земли, без припасов и средств передвижения... А для родителей это - "обычное дело"! А я-то думал, что кроме магии меня в этом мире ничего не сможет удивить!..
   - Что ж... Значит, придется лететь... - вздохнул я, готовясь к превращению.
   - Погоди, - Алика положила руку мне на плечо и кивнула в сторону источника. - Может быть, он может помочь нам и в этом?
   - Точно! - радостно подпрыгнул к источнику Сашка. - Можно загадать еще одно желание?
   - Конечно, - ответил мистический голос.
   - Хочу, чтобы мы все сейчас телепортировались на берег Лазурного моря! И пусть этот отдых станет одним из лучших в нашей жизни!
   - Отличное желание. Да будет так, - ответил источник, в третий раз сверкая искрами.
   Плотный комок, похожий на шар нашей подруги, вырвался из глубин родника, хлопнул тихим отзвуком и оставил на своем месте магическое нечто, отдаленно напоминающее округлую вытянутую дверь.
   - А это еще что такое?.. - вытаращился я на новый неопознанный объект.
   - Не пугайся, это портал, - ответила Алика, подталкивая меня ближе. - Обычно телепортируются именно через такие двери. Идем!
   С этими словами девушка скрылась за завесой портала. Я взял брата за руку и шагнул вслед за ней.
   По ту сторону и вправду оказался берег моря, по счастью знакомый. Тот самый, что не так давно мы посещали. Все-таки какая удобная штука этот телепорт! В деревню бы нам такой - всего один шаг, и ты в любой точке мира!
   Позади послышался тихий шорох шагов - Алиса с Милькой ступили на песок, тем самым завершив нашу скромную процессию. Портал, исполнив долг, закрылся за их спинами.
   Вот так и начался наш незабываемый отдых на море. Именно такой, каким его изволил пожелать мой брат - наполненный радостью, весельем и блаженной безмятежностью. Воистину, это была лучшая награда за все пройденные испытания, что выпали на нашу долю в этом мире.
  

Глава 15. Игра

   Шелест волн, мягкий золотой песочек, легкий бриз и согревающие лучи солнца... Кажется, в мире нет ничего лучше этих блаженных минут. От души накупавшись, я сидел рядом с Аликой на берегу моря, нежась в лучах солнца, и с интересом наблюдал за резвящимися в воде детьми. Они смеялись и прыгали, обливая друг друга порциями соленых брызг. Но вот Милька с Алисой объединились и пошли в атаку на моего братишку. Сашка изо всех сил пытался не сдавать позиции, мужественно отбивался, но все равно заметно проигрывал.
   - Так нечестно! - с наигранной обидой прокричал он.
   - Зато мы побеждаем! - с еще большим энтузиазмом заплескались брат с сестрой.
   - Ах вот вы как? Получайте! - Сашка присел и опустил руки пониже, словно хотел зачерпнуть воду для наисильнейшей в истории атаки, но когда он сделал взмах в сторону "соперников", вместо привычных брызг над гладью моря поднялась небольшая волна, высоты которой, однако, хватило, чтобы облить Мильку и Алису сверху донизу. Сашка торжествующе поднял руки вверх. - Вот так! Я великий маг стихий!
   - Сашка, не трать силу кольца без надобности! - крикнул я.
   - Это было очень нужно для моей победы! - обернулся ко мне Сашка и тут же схлопотал очередную порцию брызг от воспользовавшихся моментом приятелей, которые ничуть не испугались, что перед ними "великий маг", и, судя по всему, не собирались так просто сдаваться.
   - Сашка, я серьезно! - я повысил голос, стараясь перекричать веселый детский гомон. - Магия стихий нам нужна не для развлечений!
   Брат обиженно надул губы.
   - Артем, ты такой зануда...
   - Ну прости, уж какой есть... - буркнул я в ответ.
   - Артем прав, - поддержала мою сторону Алика. - Не стоит лишний раз использовать магию стихий. Мы и так тратим силу колец на игру в прятки с Джиной. Хоть мы и знаем, в каком направлении ее искать, еще неизвестно, сколько понадобится времени, чтобы до нее добраться. Нельзя, чтобы наша маскировка пропала раньше, чем мы найдем колдунью.
   - Ла-а-адно, - расстроенно протянул Сашка, но долго грустить ему не пришлось - все обиды были моментально забыты, стоило мальчику лишь повернуться к Мильке и Алисе, которые предусмотрительно подготовили засаду за его спиной.
   Море вновь закипело в их шуточной борьбе, воздух наполнился звонким смехом. Я перевел взгляд с играющих детей на Алику. Девушка встревоженно смотрела на свое кольцо.
   - Что-то не так? - обеспокоенно спросил я.
   Алика покачала головой:
   - Нет, все нормально... Пока что... Наша маскировка забирает слишком много магии из колец. Боюсь, моего запаса хватит максимум на неделю, и то при условии, что я буду тратить силу только на скрывающие заклинания.
   - Надеюсь, нам не придется искать так долго...
   - Да, я тоже надеюсь... И все же что-то мне подсказывает, что найти Джину быстро у нас не получится. - Алика посмотрела мне в глаза. - Нельзя терять время, Артем... Я понимаю, что все вы хотели побывать на море, и сама очень рада отдохнуть, но...
   - Я знаю, мы должны торопиться. Но давай побудем здесь еще чуть-чуть... Пожалуйста...
   Настаивать на немедленном отправлении подруга не стала, лишь молчаливо кивнула и вновь беспокойно покосилась на свое кольцо.
  
   ***
   Около часа спустя мы уже летели в указанном стрелкой направлении. Милька и Алиса от предложения подвезти их до дома отказались, сказав, что хотят задержаться на море подольше. Они заверили, что смогут добраться до Бринки пешком или же доедут на автобусе. Так мы с ними и простились и отправились в путь, вслед за неуклонно стремящейся вдаль стрелкой.
   - Я так устал... - Сашка улегся мне на спину.
   - Устал? Мы же отдыхали, братишка! - усмехнулся я.
   - А я все равно устал... - сонно отозвался брат.
   - Набирайся сил, пока летим, - ласково произнес я.
   - Артем, ты представляешь, он уже заснул, - поразилась Алика.
   - Пусть спит. У него сегодня был день, полный нелегких сражений.
   - Я победил... - сквозь сон пробурчал Сашка.
   Мы с Аликой тихо рассмеялись, вспомнив, как этот маленький хулиган, поняв, что вот-вот проиграет, решил изменить тактику и просто прыгнул на "противников", и эта неожиданная атака, как ни странно, удалась. Потом, правда, Милька с Алисой сделали то же самое, но почувствовать себя героем Сашка успел. В общем, отдых он, безусловно, заслужил.
  
   ***
   Проплывающие под нами пейзажи сменяли друг друга. Равнины становились горами, горы вновь превращались в равнины, которые то растекались бирюзовыми озерами, то желтели песками пустынь, то зеленели лугами и лесом.
   - Артем, поверни немного влево, - сказала Алика, взявшая на себя обязанности рулевого, так как указатель был у нее. Я послушно сменил курс. - Еще левее. Еще... Постой! Назад!
   Я круто развернулся, но Алику вновь не устроила выбранная сторона.
   - Что случилось? - спросонья перепугано подскочил брат.
   - Стрелка постоянно меняет направление, - ответила девушка.
   - Указатель сломался?
   - Нет, похоже, он показывает на одну точку под нами. Мы на месте, нужно спускаться.
   Я посмотрел вниз. Ну и как мне здесь приземляться? Под нами раскинулся густой лес с высоченными вековыми деревьями. Их ветви переплелись между собой словно змеи, образовав непреодолимый заслон между нами и землей. Пришлось покружить над округой, чтобы найти хоть какое-то более-менее свободное место.
   - Далековато я сел... - кое-как приземлившись, вздохнул я.
   - То, что ты вообще смог это сделать, уже само по себе удивительно, - оглядываясь, произнесла Алика. - Отсюда придется идти пешком.
   - Куда идем? - с готовностью спросил Сашка, и Алика, сверившись со стрелкой, кивнула в нужную сторону.
   Путь был ужасен. И это еще мягко сказано. Нам приходилось продираться сквозь непроходимые дикие джунгли, то и дело запинаясь о торчащие корни и вьюны, скрывающиеся под высоченной травой. В лицо назойливо лезли оголодавшие мошки. С острых ветвей, сдобренных липкой паутиной, свисали путаные веревки-лианы, норовящие затянуться петлей при каждом неосторожном движении. Одежда цеплялась за многочисленные кустарники и сплошь покрылась колючками, от которых зудело все тело. И в довершение - мрак, едва разбавленный скромными солнечными лучиками, бессильно туманящими воздух после неравного боя с размашистыми кронами деревьев.
   Боже, куда я влез, да еще и притащил с собой младшего брата... Надеюсь, здесь нет ядовитых змей или еще каких опасных тварей, ведь в случае чего мы не сможем отсюда уйти. Обратного пути просто нет!
   - Ну и дебри... - устало выдохнула Алика. - Идеальное место для того, чтобы спрятаться.
   - Шутишь? - буркнул я, порешив очередного кровососа на шее. - Как здесь вообще может жить человек? Надеюсь, этот указатель действительно выведет нас к Джине...
   - Конечно, выведет! - воскликнул Сашка. - Нам ведь его дал волшебный источник!
   - И что с того?
   - Он же исполнил желание Мильки, значит, исполнит и наше! Мы скоро дойдем до Джины, и она вернет нас домой!
   Я скептически взглянул в его сияющие трогательной наивностью глаза. Ребенок... Он и правда верит в истинность своих слов. Мне бы хоть грамм его веры... Эта чаща кажется бесконечной. Да и злая колдунья... Она ведь с самого начала только и делала, что мешала нам. Из-за нее мы не раз оказывались на волосок от гибели. Я до сих пор не представляю, как мы будем с ней разговаривать и уж тем более просить о помощи... Она заперла нас в этом мире, с чего мы взяли, что она согласится вернуть нас домой? Да и вообще... с чего мы взяли, что есть какой-то способ вернуться? Вход ведь не всегда подразумевает наличие выхода. Вот же блин... Алика права, я слишком много думаю... Молодец, Артем, обзавелся новой дурацкой мыслью, которую теперь приходится настойчиво выпроваживать из головы, а она, зараза, всякий раз с упорством бумеранга возвращается! Нельзя же быть таким жутким параноиком! Кажется, джунгли на меня плохо влияют.
   Сашка осторожно дотронулся до моей руки.
   - Артем, все будет хорошо! - ласково улыбнулся он.
   И будто в подтверждение его слов лес кончился. Действительно кончился! Неожиданно, без каких-либо предпосылок к этому. Мы просто вышли из-за густых деревьев на яркий свет, словно сделали шаг из темной комнаты на улицу.
   - Да быть того не может!.. - я пораженно таращил глаза, прикрываясь от солнца. - Мы были в самой гуще леса! Сверху не было видно даже маленькой поляны для посадки! А тут!..
   - Похоже, мы прошли через какой-то портал, - задумчиво произнесла Алика. - Посмотри назад.
   Я оглянулся на плотную древесную стену, но вместо нее увидел нечто другое - густой туман, окутывающий белоснежным занавесом все пространство от горизонта до горизонта, от земли до самого неба. Подруга оценивающе водила ладонью вдоль клубящейся дымки.
   - Стена плотная. Выхода назад нет, - констатировала она, завершив исследование.
   - А куда показывает стрелка?
   Взглянуть на указатель девушка не успела, ибо...
   - Добрый день, путники! - раздался громкий детский голосок, звучащий буквально отовсюду. - Каким ветром вас занесло в эту глушь?
   - Кто это?
   - Я - создатель! Вы шагнули в мой мир! И вы очень вовремя, мне как раз нужна была пара-тройка тестеров! Давайте-ка поиграем!
   - А? Поиграем? - насторожилась Алика.
   - Да! Добро пожаловать в мою виртуальную реальность! - оживленно продолжил голос. - Все, что вы видите вокруг себя - не что иное, как мой программный код. Моя игра - мое творение, моя гордость! Каждый сантиметр проработан с особой тщательностью, все максимально приближено к реальности!
   - Ты понимаешь, о чем говорит этот ребенок? - озадаченно спросил я у Алики.
   - Более-менее... И если все, как он говорит, то это вряд ли ребенок. Игру такого уровня не каждая команда профессионалов сможет сотворить.
   - О, спасибо за комплимент! - вновь вставил свое слово "создатель". - Что ж, начнем! Надеюсь, игра вам понравится!
   - Погоди, мы не хотим играть! - крикнул я, вскидывая голову к небу.
   - Тогда сочувствую, - произнес голосок без тени сострадания, - у вас ведь нет выбора. Вы уже находитесь в начале игры. Ваша задача - пройти все уровни и добраться до меня! Другого выхода из игрового мира просто не существует. Приготовьтесь, загрузка началась. Посмотрим, насколько вы живучие!
   - Чего? Ты это к чему?!
   Вместо ответа близ нашей кучки возник силуэт, метра три в высоту, не меньше.
   - Это еще что?..
   - Понятия не имею и не горю желанием узнавать! Бежим! - как обычно первая среагировала на опасность Алика. Мы с Сашкой, опомнившись, бросились следом.
   Размытый силуэт тем временем приобретал все более четкие очертания. Округлое, слегка вытянутое тело, по обе стороны от которого раскинулось восемь длинных лап. Я уже не сомневался, что за монстр вот-вот оживет и, несомненно, начнет на нас охоту.
   - И это называется "максимально приближено к реальности"?! Никогда не видел таких огромных пауков! - на ходу проорал я, оглядываясь на чудище.
   Новоявленный паук встрепенулся, обшарил округу четырьмя парами черных глаз и, завидев жертву, азартно засеменил по пятам, хищно растопырив жвалы.
   - Зато желание нами пообедать у него явно настоящее! - Алика, не сбавляя скорости, сгребла в охапку Сашку, а затем, совершив высокий воздушный прыжок, приземлилась на оперативно созданную под ногами летающую доску. - Становись драконом! Быстрее!
   Я без промедления повиновался. Компьютерный хищник, заметив, что добыча увеличилась в размерах и набрала высоту, ничуть не растерял боевого настроения, напротив, кажется, только больше вошел в раж. Чудище приклонило голову, спружинило лапки и...
   - Он умеет прыгать! - завопил Сашка, показывая на летящего вслед за нами паука.
   Да еще как умеет! Мы со своей магией воздуха ему и в подметки не годимся! Дистанция начала стремительно сокращаться, и в придачу этот гад, видимо решив, что драконы - самая вкусная пища, нацелился именно на мою чешуйчатую персону. Я с трудом уклонялся от клацающих челюстей и зачастую буквально в последний момент успевал выдернуть из-под них хвост или лапу.
   "Нет, Артем, ты так долго не продержишься..." - прозвучало в голове.
   Я знаю, Оскар! Но что я могу поделать?
   Гигант в очередной раз взлетел, размашисто свистнул лапами и сгруппировался, готовясь к смертоносному удару. Близко! Слишком близко! Драконий образ отразился в каждом из восьми паучьих глаз. Жвалы блеснули острыми концами. Нет! Ты меня не возьмешь! Я не дамся тебе!
   - Получай!
   Столб жгучего пламени ударил в морду преследователя. Паук истошно зашипел, не долетев каких-то пары-тройки дюймов, сжался в неистово бьющийся клубок и грузно рухнул наземь. Вот жуть!.. Он выл, обезумев от боли, метался вокруг своей оси, охаживая лапками подпаленную шкурку. Опасный враг, что едва меня не прикончил... получил по заслугам! Но черт, его беспомощный плач режет слух... Аж сердце сжимается от жалости!..
   О, как же недолго длился момент сострадания... Думал, все кончено? Думал, огонь остановит монстра? Да ни в жизнь! Он запомнил обидчика и жаждал отмщения! Теперь это был не просто голодный хищник, это был голодный хищник в яростном пылу!
   Паучье тело галопом понеслось вслед за нами. Топот лап и душераздирающие звуки, похожие на свист и сдавленный хрип одновременно, заполнили всю округу, пробирали до мурашек. Его скорость стала просто запредельной, а прыжки - непредсказуемыми. Он то обгонял нас, то вновь уходил за спину, атаки прилетали со всех сторон. И скрыться-то негде - кругом открытое пространство с небольшими холмиками! Лишь уклоняться и отбиваться, растрачивая силы и магию колец! Может ли ситуация складываться еще хуже? Может!
   - Берегись! - я махнул хвостом, толкнув летающую доску вверх.
   Алика и Сашка от неожиданности припали к ней в попытке удержаться. Доска подлетела как раз вовремя - под ней со свистом пронеслась паучья сеть.
   - Он еще и паутиной плюется?! - округлила глаза Алика. - Надо остановить его, пока он еще что-нибудь не выкинул!
   - Как?! Я уже попытался, и вот что из этого вышло!
   - Может быть, так получится? - Сашка вытянул руку в сторону, и ввысь из-под земли поднялась широкая каменная стена.
   Как ни странно, преграда, неожиданно выросшая перед пауком, замедлила его ход.
   - Братишка! Молодец! - одобрительно крикнул я и поставил еще одну стену вслед за Сашкиной (которую, к слову сказать, монстр уже преодолел).
   Вскоре местный ландшафт из равнины превратился даже не в горные хребты, а в какой-то лабиринт с тупиками на каждом шагу. И хоть нам удавалось ненадолго задерживать преследователя, было ясно, что бесконечно это продолжаться не может. Мы растратим всю магию колец, но так и не остановим разъяренную компьютерную тварь.
   - Смотрите! Пещера! - вдруг выкрикнул Сашка.
   - Да, точно! - обрадованно воскликнула Алика, тоже обратив взгляд в сторону небольшого отверстия, чернеющего впереди на фоне зеленого холма и скорее напоминающего нору, нежели пещеру. - Спрячемся в ней! Паук не сможет пролезть внутрь!
   Действительно, паук не сможет. Даже я в облике дракона не смогу! А это значит, придется превращаться и бежать на своих двоих.
   Маневрируя меж беспрестанно летящих сетей, я спикировал к норе и почти у самого входа превратился в человека. Оставалось пробежать каких-то пару метров, как вдруг мимо меня просвистела очередная паутина. И на этот раз паук не промахнулся, а попал точно в цель, обратив вход спасительной норы в свою липкую западню.
   По инерции продолжая движение, я поднял руки перед собой, готовясь влететь в паутину, но вместо этого со всего ходу врезался в прочную стену. Пришибло как надо... Что это такое было?
   - Артем, ты как? - донесся до меня взволнованный голос подруги.
   - Пойдет... - прохрипел я, открывая глаза. Защитный купол Алики... Понятно, эта стена была его частью. И она спасла меня от участи пойманной в смертельную ловушку мухи.
   Сзади раздался оглушительный грохот, за которым последовала дробь отбойного молотка и противный скрежет. Наш взбешенный преследователь тоже налетел на щит и оживленно барабанил по куполу мохнатыми лапами, параллельно царапая его жвалами, в диком стремлении прорваться внутрь.
   - Ух... И что теперь? - я осторожно потер ушибленный локоть и лоб.
   - План прежний. Пещера - наш единственный выход.
   - Он же закрыт...
   - О чем ты? Еще ни одна паутина не смогла устоять против огня!
   Я сам поразился своей глупости. Да, сильно же меня припечатало...
   - Есть только одна небольшая проблемка, - продолжила Алика. - Чтобы подойти ко входу, мне сначала нужно будет опустить щит.
   Я с опаской взглянул на паука, который в поисках уязвимого места уже забрался на купол. Не хотелось бы, чтоб эта махина свалилась нам на головы... О, точно! Раз уж он наверху, то пусть там и остается!
   - У меня есть идея, - сказал я. - Я могу задержать его в воздухе, используя ветер, а вы тем временем сожгите паутину.
   Идея была одобрена единогласно. Наша командная работа была на высоте, и миссия "Побег в нору" завершилась успешно. Как только я забежал в узкий проход вслед за остальными, паук, оставшийся без воздушной подушки, рухнул на землю и тут же бросился ко входу. Не желая отпускать нас, он кусал каменистый пол и стены, царапал все, до чего мог дотянуться, и отчаянно протягивал к нам лапки, пытаясь хоть как-то приблизиться. Но все попытки были тщетны. Мы в безопасности... Наконец-то!..
   - Ну вы и читеры! Хотя, так даже интереснее! - вновь раздался тоненький голосок виновника наших проблем. - Поздравляю, вы прошли первый уровень! Добро пожаловать на второй!
   - Второй?.. Сколько еще будет этих уровней?!
   - Этого вам пока знать необязательно, - хихикнул голосок.
   - Этот гад еще и забавляется! Ну доберусь я до него!.. - я крепко сжал кулаки.
   - Артем, побереги силы, - Алика кивнула вглубь подземелья. - Еще неизвестно, что нас ждет впереди.
   Пока мы спускались по темному туннелю в самые недра земли, мое воображение творило, причем с завидным вдохновением. Это ж надо, в таких красках и деталях нарисовать с десяток живописных картин следующей предполагаемой ловушки. Но ни одна из них даже близко не стояла с действительностью. В конце туннеля нас ждал... тупик. Обычный пещерный грот, чем-то напоминающий тот, через который мы с братом пришли в этот мир. Выглядел он, правда, несколько беднее. Маленький, тесный, без искрящихся камней на стенах... Но светящееся озеро исправно присутствовало. И еще кое-что: постамент, на котором лежала толстая книга в кожаном переплете.
   - И что нам делать дальше? - огляделся я.
   - Выбираться наружу, разумеется! - отозвался все тот же голосок. - А как это сделать - поймите сами! Подсказку вы найдете в книге. Если, конечно, успеете...
   Едва голос умолк, над постаментом появились цифры. 2:00.
   - Часы? - рассеянно произнес Сашка.
   И тут время сменилось на другое. 1:59... 1:58... 1:57...
   - Обратный отсчет! - в один голос закричали мы с Аликой, бросаясь к книге. Уж не знаю, что произойдет, когда таймер дойдет до нуля, но лучше к этому моменту нам уже выбраться отсюда! Я подлетел к постаменту первым и одним движением распахнул книгу на вступительной странице.
   "Привет, дорогой читатель! Я хочу поведать тебе историю, которая произошла давным-давно. А может быть, ее и не было. Эта история о мальчике, который заблудился в чужом краю и искал дорогу к дому", - гласили первые строки.
   Хм, что-то это мне напоминает... Ах да, точно! Нашу с Сашкой историю!
   - У нас две минуты на поиск подсказки в этом огромном томе? - Алика взяла книгу и быстро прокрутила страницы от корки до корки. - А-ась?..
   - Похоже, все не так страшно, - усмехнулся я, поняв причины ее удивления - все последующие страницы увесистого томика были пусты. Текст заполнял лишь самую первую.
   1:26... 1:25...
   Алика быстро положила книгу обратно на постамент и вновь перелистнула в начало. Чтение продолжилось.
   "Как он попал в чужие земли никому не известно. Даже сам мальчик не понял, каким образом очутился здесь. И где это "здесь"? Этого он тоже не знал. Он знал лишь одно - нужно во что бы то ни стало вернуться домой".
   Ну точно про нас с братом история... Я даже не удивлюсь, если мальчику сейчас встретится девочка родом из этих краев. И они вместе отправятся к колдунье, что заварила всю эту кашу. Но как выяснилось, задумка автора была иной.
   "Мальчик огляделся и заметил вдалеке одинокую фигуру.
   - Возможно, этот человек знает, как мне найти дорогу домой, - вслух подумал он и со всех ног помчался к прохожему, словно боясь, что тот исчезнет.
   - Ты что-то хотел, малыш? - спросил седобородый старец, заметив приближающегося ребенка.
   - Я заблудился и ищу свой дом, - ответил мальчик.
   - А где находится твой дом?
   - В безымянной деревне на вершине горы.
   - Я повидал немало таких деревень, - ответил старик. - Ближайшая из них находится в горах к западу отсюда, - и он указал на горные хребты, высившиеся на горизонте.
   Поблагодарив старика за помощь, мальчик отправился в путь, в надежде, что родной дом совсем близко. Но к сожалению, деревня оказалась чужой.
   - Простите, вы не подскажете, как мне добраться до дома? - спросил мальчик у одного из местных торговцев.
   - А где находится твой дом?
   - В безымянной деревне на вершине горы. Она очень похожа на вашу, но все-таки другая.
   - Я знаю много деревень, похожих на нашу, - произнес торговец, выуживая из кармана пошарканную карту. - Посмотри, вот соседняя деревня, она всего в трех километрах на север отсюда. Возможно, твой дом там.
   Поблагодарив торговца за помощь, мальчик отправился в путь".
   - Что за глупый сюжет? - скривилась Алика.
   - Мы ищем подсказку в этой книге, а не выступаем в роли критиков. И у нас мало времени, - напомнил я.
   Ценительница "умной" литературы недовольно фыркнула и вновь уткнулась в неугодное чтиво.
   "Вторая деревня тоже оказалась чужой. Мальчик спрашивал дорогу, но никто из жителей не знал других безымянных деревень в горах. Одна женщина посоветовала обратиться к местному шаману, мол, он самый мудрый человек в этих местах, и мальчик последовал ее совету.
   Услышав вопрос, шаман промолвил..."
   ПЫХ!
   - Что за?! - мы отскочили от постамента. Время на таймере проморгало победное "00:00", и книга, в которой должна была находиться наша подсказка, сама собой воспламенилась.
   - Вода! Быстрее! - проорал я, показывая на озеро.
   Алика с Сашкой кинулись к водоему, но до кромки так и не добежали. Из светящихся глубин вынырнули длинные гибкие щупальца, извивающиеся словно змеи, и готовые схватить любого, кто рискнет приблизиться.
   - Да нам и подходить не нужно! - вскинула руки Алика, и словно рыбу за крючок выудила из озера водяной шар, который тут же плюхнул по горящему тому.
   Огонь, беспощадно пожиравший страницы, погас, но ущерб книге был нанесен непоправимый. Часть текста была уничтожена, и в некоторых местах истории лишь едва улавливался смысл. Тем не менее, мы решили дочитать ее до конца.
   Так... Деревенский шаман провел... Э-э-э... Какой-то магический ритуал! И пришедшие на его зов духи указали мальчику путь к следующей деревне.
   "Я ищу свой дом. Он находится в безымянной деревне на вершине горы", - вновь обращался мальчик к кому-то из местных.
   "- Единственная деревня в горах, о которой я знаю, находится западнее отсюда, - последовал ответ".
   Господи, бедный мальчик... Сколько ж бессмысленного и однообразного брождения выпало на его долю... Хорошо хоть история уже заканчивается!
   Каким-то образом, подробности которого были сожжены вместе с массивным куском страницы, маленький скиталец встретился со старушкой и помог ей собрать рассыпавшиеся яблоки.
   "Взяв последнее яблоко из его рук, старушка благодарно улыбнулась:
   - Спасибо! Ты хороший мальчик. Скажи, чего ты хочешь больше всего? Я могу исполнить твое желание.
   - Я хочу вернуться домой, - ответил тот.
   - А где твой дом?
   - В безымянной деревне, что находится на вершине горы.
   - Таких деревень много, но я знаю, как тебе найти свою. Подумай о доме. Представь, как ты возвращаешься в него. Представь родителей, друзей, соседей. Представил?
   Мальчик кивнул.
   - Хорошо. Теперь я знаю, куда тебе нужно идти. Я зажгу звезду над твоим домом, она укажет верный путь. Иди на свет моей звезды, на мой волшебный свет.
   И с этими словами волшебница обратилась золотой пылью, взлетела к небесам и зажглась там новой звездою, чье сияние было ярче всех прочих светил. И мальчик последовал за ней..."
   Э-э-э... А звезда, вроде бы, "блистала во тьме"... Это мальчик до темноты блуждал по чужим деревням, значит? Ох, не завидую я ему... И с чего вдруг старушке посреди ночи взбрело в голову выйти прогуляться с яблоками? Ладно, не суть... О глупости сюжета Алика уже говорила.
   И наконец, завершающие строки, которые мы смогли разобрать:
   "...он вернулся. И была деревня именно такой, какой он ее помнил".
   Конец.
   - Итак, история закончилась, - подвела итог Алика. - Я, конечно, рада за мальчика, но где наша подсказка?
   - Без понятия... - Я вновь пробежался глазами по тексту. - Я понял только, что его деревня высоко в горах, и почти никто не знает, где ее искать.
   - Вряд ли нам поможет эта информация, - задумчиво произнесла Алика. - Может быть, подсказка вообще не в тексте, а на пустых страницах?..
   - Как это?
   - Скрытая надпись, например, или невидимый текст... - Алика начала тщательно изучать книгу. Потратив на это, кажется, не меньше получаса, она лишь расстроенно покачала головой.
   - А может, подсказка была на сгоревших частях? - спросил Сашка, сам пугаясь своих мыслей.
   Мы с Аликой нервно переглянулись: братишка мог оказаться прав. И тут меня осенила одна отличная идея:
   - А куда все-таки показывает наш указатель?
   - Артем, ты гений! - Алика с надеждой взглянула на путеводную вещицу, подаренную волшебным источником. Но как выяснилось, моя идея была не такой уж отличной. Стрелка просто безостановочно вертелась по кругу.
   Бли-и-ин! Что же делать? Мы в тупике, указатель сходит с ума, и нет ничего даже отдаленно напоминающего искомую подсказку. История - бессмыслица! Какое отношение наша ситуация имеет к блужданию по деревням? У создателя этой игры весьма странная логика! И вот теперь я завидую тому мальчику! К нам бы вышла такая же добрая волшебница и указала верный путь. "Идите на свет моей звезды, на мой волшебный свет" - и все! Так... Минуточку!
   - Волшебный свет! - выпалил я.
   - Чего? - Алика с Сашкой подпрыгнули от взорвавшего тишину вопля.
   - Та старушка, которая привела мальчика домой, сказала ему: "Иди на свет моей звезды, на мой волшебный свет". Может быть, это и есть подсказка?
   Алика с сомнением покосилась на книгу.
   - Здесь нет звезд, Артем, - скептически заметил Сашка.
   - Да, но свет здесь все равно есть... В глубине озера.
   - Ты что, хочешь подойти к озеру? Там же ЭТО! - Сашка указал на колышущиеся щупальца.
   - Эта фраза кажется мне единственной зацепкой... Я не успокоюсь, если не попробую... Вдруг получится?.. - я осторожно сделал несколько шагов к светящемуся водоему.
   - О? Монстр никак не реагирует? - девушка, недолго думая, пошла за мной. - Он что, не подпускал никого к воде, лишь пока горела книга? Возможно, это действительно выход.
   - Подождите меня! - Сашка бросился следом, и вдруг гибкие щупальца оживились, устремились прямо к нему.
   - А ну пошли прочь! - я кинулся им наперерез, попутно запуская в приближающихся "змей" огненный шар.
   Теперь охота началась и на меня. Поймав за руку брата, я понесся прочь от воды, обратно к постаменту. Бежал не оглядываясь, а "осьминог" тянул вслед за мной свои щупальца. Перед глазами мелькнула стоящая как вкопанная Алика, единственная, на кого монстр не обратил внимания.
   - Не делайте резких движений, ребята! - сказала она, когда мы оказались на безопасном расстоянии. - Если будете идти спокойно, щупальца вас не тронут.
   Да, она оказалась права. К медленной цели озерное чудище не проявляло ни малейшего интереса, мы беспрепятственно подошли к кромке воды. Свет исходил из самых глубин, и ведь действительно напоминал лучистую звезду, мерцающую со дна-небосвода.
   - Придется замочить одежду, - усмехнулась Алика и решительно шагнула в озеро.
   Каким образом мы выбрались из грота, я так и не понял. Помню лишь как плыл к источнику света, и в следующий момент уже вынырнул с другой стороны, из неглубокого прудика, окруженного цветущим лугом и порхающими бабочками. Впереди красовался старинный замок, населенный, судя по виду, вампирами и привидениями.
   - Вы снова обошли мою задумку! - вновь прощебетал знакомый голосок. - Посмотрим, помогут ли вам ваши читерские уловки на третьем уровне. - Голос выдержал важную паузу и продолжил: - Чтобы перейти на следующий уровень, вам нужно войти внутрь замка. По бокам от его дверей вы можете увидеть четыре банки: синего, красного, зеленого и желтого цветов. Чтобы двери отворились, вам нужно поймать четырех бабочек той же расцветки и посадить их в соответствующие банки. Сачок найдете в сундуке у порога.
   - О, а это задание мне нравится! - обрадовался Сашка и тут же бросился к сундуку с сачком.
   - Братишка, будь начеку! - крикнул я ему вслед. - Мало ли какие сюрпризы могут нас здесь ожидать!
   Но похоже, опасения оказались напрасными и никаких неприятностей не предвиделось. Сашка уже минут сорок бегал с сачком за бабочками. Поначалу эта забава казалась ему отличным времяпровождением. Он даже сумел поймать красную и желтую и посадить их в банки, но оставшиеся оказались ему не по зубам. Они то ускользали из-под сачка, то прятались в стае других бабочек и совсем терялись из виду. Да и братишка уже заметно выдохся, и игра ему порядком надоела.
   - Артем, я устал, - брат протянул мне свой сачок.
   - Ты молодец, малыш, я бы так долго не продержался, - я принял из его рук орудие ловли и отправился на смену.
   Махал сачком я рьяно и сноровисто, но, к удивлению, безрезультатно. Ни один мотылек так и не захотел попасться ко мне в руки.
   - Нет, это какое-то издевательство! Бабочки так не летают! Алика, выручай, - я передал эстафету девушке.
   Взяв сачок, она оглядела порхающее облако, затем взглянула на то, чем ей предстояло его гонять, хитро прищурилась и наконец изрекла:
   - У меня есть идея получше.
   И сразу после этих слов над лугом поднялся ветер. Он усиливался, постепенно превращаясь в воздушную воронку, конец которой был направлен точно вглубь ловчей сети сачка. Беспомощные насекомые не могли сопротивляться и разноцветной спиралью следовали за потоками воздуха прямиком в свою ловушку. Закончив операцию, Алика перевернула сачок и прижала его к земле.
   - Вот и все! Теперь просто возьмем бабочек нужных цветов!
   - Алика! Ты не могла придумать это раньше?
   - Эта идея пришла мне в голову сразу же, как я взяла сачок. Почему вы не догадались поступить так же?
   В ограниченном пространстве мы без особых усилий отыскали нужных мотыльков, рассадили их по банкам, и, как и было обещано, двери замка распахнулись.
   Внутри было довольно мрачно. Источниками света в этом огромном помещении были лишь маленькие окошки и свечи, изредка встречающиеся на стенах. Любой шорох отдавался гулким эхом. Было холодно. На стенах, потолке и периллах мраморной лестницы виднелись клоки паутины. Ох, как не хочется заходить в этот дом, но кто ж тут интересуется нашим мнением? Мы обреченно сделали шаг внутрь, и двери позади затворились.
   - Что-то наш "ребенок" молчит, - после минутной тишины произнес я.
   - Решил прилечь отдохнуть, пока мы ловили бабочек? - предположила Алика. - Или отошел за бутербродами...
   - И что, нам теперь самим догадываться, что делать в этом замке?
   - О, нет, об этом вам расскажу я! - по стенам и полу скользнула безногая тень, над головами прохлопали крылья, и из темноты блеснули два красных глаза.
   - А-а-а-а-а!!!
   - Да не пугайтесь вы так, - оскорбленно пискнула летучая мышь, слетевшая откуда-то сверху и зависшая прямо перед нашими лицами. - Я ваш проводник на этом уровне.
   - Ты добрый? - на всякий случай уточнил Сашка.
   - Скорее безобидный, - фыркнула мышь. - Бороться со мной вам не придется, задача будет другой.
   - Какой же? - осведомилась Алика.
   Проводник с ученым видом прокашлялся и приступил к разъяснению:
   - На втором этаже этого замка есть десять запертых комнат. В одной из них находится лифт, который выведет вас на следующий уровень. Ваша задача этот лифт найти.
   - Ага, понятно. И нам нужно будет где-то раздобыть ключи от дверей?
   - Нет, ключи уже вставлены в замочные скважины. Вы можете в любой момент открыть любую комнату.
   Мы переглянулись. Какая-то слишком простая вырисовывалась задача - открыть десять дверей и найти за одной из них лифт. Но летучая мышь объяснила в чем подвох своей следующей фразой:
   - Советую хорошенько подумать, прежде чем отпирать ту или иную комнату, в ней может оказаться все что угодно, от садового яблока до ненасытного монстра. Что именно скрывается внутри, вы сможете понять расшифровав ребусы, написанные на каждой из дверей.
   - М-да... Создатель этой игры очень любит головоломки и монстров, - выдохнула Алика. - Ладно, посмотрим, что там за ребусы. Проводник, куда нам идти?
   - За мной!
   И мышка захлопала крыльями к лестнице, ведущей наверх.
   Второй этаж представлял собой длинный коридор, вдоль которого по обе стороны выстроилось по пять запертых дверей. Ключи действительно торчали из замочных скважин, а сверху, чуть выше уровня глаз, чем-то вроде мела были старательно выведены те самые ребусы... Палочки, кружочки, запятые и прочие непонятные символы...
   - И как нам это разгадывать? - захлопал глазами Сашка.
   - Эй, проводник, можешь дать нам какую-нибудь подсказку? - спросил я у мыши.
   - Могу. Но мои подсказки дорого стоят.
   - Персонажу компьютерной игры нужны деньги? - усмехнулась Алика, уже вовсю осматривающая двери в поисках ребуса попроще.
   - Нет, не деньги, - высокомерно ответила мышка. - Моя цена выше вашего презренного металла.
   - Что ты хочешь за подсказку? - спросил я, готовясь к худшему.
   - Артем, нам не нужны никакие подсказки! - крикнула с дальнего конца коридора Алика. - Думаю, мы сами сможем расшифровать все ребусы.
   - Ты что-то понимаешь в этих символах?
   - Пока нет, но скоро начну, - девушка кивнула на дверь перед собой. - Я знаю точно, что в этой комнате тарелка, и знаю, как она обозначена на двери. Думаю, я смогу понять, как расшифровать остальные ребусы.
   - Погоди, а как ты узнала?.. - я подлетел к Алике и, не успев закончить вопрос, уже получил на него ответ. Между дверью и стеной сквозила тоненькая щель, через которую, впрочем, без труда можно было разглядеть вышеупомянутый предмет столового сервиза, стоящий прямо на полу. - Они что, решили помочь нам?
   - Может быть... А может, просто наш компьютерный гений совершил серьезную ошибку при создании этой двери. Это уже не важно. - Алика широко улыбнулась. - Важно то, что нам теперь есть от чего отталкиваться в расшифровке ребусов.
   - А может быть, просто используем магию земли? - спросил Сашка.
   Мы с Аликой вопросительно уставились на него.
   - Проделаем такие же щели в других комнатах, это ведь камень... - брат положил руку возле косяка соседней двери, и стена дрогнула, в ней медленно образовалась трещина, сквозь которую можно было увидеть запертую внутри пегую лошадь.
   - Братишка! Ты молодец! - я обрадованно сотворил то же самое с косяком напротив и тут же узрел в комнате обычную плюшевую игрушку.
   Попытка Алики оказалась менее удачной. Нет, сделать трещину в стене у нее получилось, но в комнате оказался целый рой растревоженных диких пчел, которые разом ринулись в образовавшийся проем. Кто ж знал, что возможен и такой вариант развития событий! Жужжащая туча быстро перекочевала в коридор и, ополчившись на нарушителей спокойствия, начала без разбору жалить все, до чего могла дотянуться.
   - Прочь! Пошли прочь, паразиты!!! - гаркнул я, размахивая руками, и пчелы послушно разлетелись по сторонам.
   Не подумайте, они не испугались моего внезапно прорезавшегося голоса. Куда там! У полосатых просто не было выбора, ведь я использовал на них магию воздуха. Да, там, на лугу, Алика показала отличный пример управления стаями крылатых насекомых. Вскоре коридор был очищен, все пчелы - загнаны обратно в комнату, а щель - запечатана.
   - Уф, мы рано расслабились... Нужно быть начеку.
   В последующие комнаты мы заглядывали очень осторожно, и, к счастью, подобных проблем больше не возникло. А вскоре мы нашли и то, что искали!
   - Лифт! - крикнула Алика, уверенно поворачивая ключ.
   Мы с братом тут же сбежались на зов. На фоне дальней стены красовались две створки, которые медленно расступились при нашем приближении, открыв путь в тесный деревянный ящик, чьи размеры явно не были рассчитаны на троих. Ничего, немного потерпим...
   - Поздравляю, уровень пройден, - пропищал за спиной проводник. - Стало быть, я прощаюсь с вами.
   Летучая мышь совершила в воздухе некое подобие реверанса и неспешно удалилась.
   - Пока, - рассеянно произнес я ей вдогонку и шагнул в лифт вслед за остальными.
   Двери тихо закрылись, и кабина пришла в движение.
   - Вы хоть один уровень пройдете по моим правилам? - вновь зазвенел детский голос.
   - Не нравятся нам твои правила... - буркнул я.
   - Спасибо, что помогли найти небольшой баг в локации замка! Нужно будет исправить его на досуге! - добавил создатель игры, полностью проигнорировав мой ответ.
   Тем временем лифт затормозил, и его двери открылись. Мы оказались в абсолютно пустой комнате средних размеров. Вокруг - лишь голые бетонные стены, одинокое окно без рамы и дверной проход без дверей, ведущий в неизвестность.
   - Заброшенный дом?.. - высказала предположение Алика.
   - Ага! - подтвердил голос. - Поздравляю, вы добрались до последнего уровня! Это здание - ваша финишная прямая. Выход из игры - дверь в мою комнату - вы найдете на самом верхнем этаже.
   - Отлично, а то я уже заждался... - я злостно потер руки.
   - Прежде всего, я прошу вас надеть защитные очки, которые сейчас появятся на подоконнике, - вновь не обратив внимания на мою реплику, произнес голосок.
   - Зачем это? - недоверчиво спросила Алика, косясь в сторону окна, где уже начался процесс творения.
   - Для защиты ваших глаз, разумеется. Дорогу ко мне охраняют патрульные, вооруженные огнестрельным оружием. Не волнуйтесь, пуля вас не убьет - оружие не боевое. Но лезть на рожон все равно не советую. Пусть выстрелы и не смертельны, но ощущения от них крайне неприятные.
   - С чего вдруг такая забота? - язвительно спросила я. - Защитные очки, оружие не боевое...
   - Просто я не хочу, чтобы кто-то из вас пострадал.
   - Ах вот оно как? А когда паука на нас натравливал, ты об этом не думал?!
   - За время игры вы начали мне нравиться, - мило произнес "ребенок". - Считайте, что вам повезло. Но знайте, я могу в любой момент изменить мощность оружия до боевого уровня.
   - Артем, лучше не зли его, - шепнула мне на ухо подруга.
   - А вот это здравая мысль! - довольно произнес голосок. - Я помогу вам еще кое в чем! Патрульные будут стрелять только тогда, когда вы будете в их поле зрения. Преследовать вас они не станут.
   - Да он нас совсем балует! - вновь брякнул я.
   - Не расслабляйтесь, - напутственно изрек создатель игры. - Дорога наверх не будет легкой! Да, и еще, ваши читерские штучки патрульных не убьют, можете даже не пытаться сжечь их из засады! Желаю удачи и с нетерпением жду встречи!
   - Ты не представляешь, как я ее жду... - сквозь зубы процедил я, приближаясь к подоконнику.
   - Ты уж будь с ним поласковее при встрече, - хмыкнула Алика, уже надевая свои защитные очки. Мы с братом поспешили сделать то же самое.
   И тут у меня возникла очередная хорошая идея.
   - А нельзя ли нам просто вылететь через окно и подняться на последний этаж, минуя всех патрульных?
   - Нельзя, - детский голос опередил ответ Алики. - Локация создана таким образом, что попасть ко мне можно только пройдя по коридорам. Снаружи игрового пространства нет, это лишь пейзаж для вида.
   - И с чего нам тебе верить? - я сложил руки на груди и устремил полный скептицизма взгляд в потолок.
   Раздался продолжительный детский хохот.
   - Если не веришь, можешь проверить сам!
   И я проверил. Снаружи других окон действительно не оказалось, а здание имело вид непреступной коробки, стоящей на недосягаемом клочке земли. Пришлось признать поражение.
   - Ладно, пойдем по коридорам, - скрипнул зубами я. - Вперед.
   Мы осторожно выглянули из комнаты. Что за жалкая пародия на предыдущую локацию? Низкие, давящие с обеих сторон стены, разрисованные из баллончика, и множество пустых дверных проемов, ведущих, вероятно, в точно такие же серые исшарканные комнатки. Выглядело это место не то что мрачно, а даже жутковато. В довершение к этому в конце коридора стоял человек. Хоть мы и видели его со спины, сомнений не было - это один из вооруженных патрульных.
   - Нужно найти лестницу наверх, - прошептала Алика.
   - И нельзя попадаться на глаза ему, да?
   Обменявшись кивками, мы крадучись вышли из комнаты и направились вдоль коридора, заглядывая в дверные проемы и одновременно не сводя глаз с патрульного. Из виду не упускалось ни одно, даже самое незначительное движение, и стоило человеку с оружием обернуться, мы тут же юркнули в первый попавшийся проход. Из коридора послышались глухие хлопки и череда звуков, напоминающих град из мелких камней, бьющихся о стену и сыплющихся на пол. Выстрелы...
   - О, да мы везунчики! - воскликнул Сашка.
   Его слова мне показались более чем неуместными: да, нам удалось скрыться от пуль, но за пределами комнаты нас с винтовкой наизготовку поджидает бессмертный персонаж этой дурацкой игры! Однако, обернувшись, я тут же отказался от всех не озвученных порицаний.
   - Лестница! - мое лицо само собой расплылось в улыбке.
   - Хорошо, первый этаж мы прошли...
   На втором этаже патрульных оказалось двое, и стоило нам только высунуться с лестничной площадки, как они оба тут же открыли огонь. Пускать нас в коридор явно не входило в их планы.
   - Ух... Как на первом этаже пройти не получится. Что будем делать? - спросил я, отпрянув от дверного проема.
   - Попробуем проскочить в соседнюю комнату, - предложила Алика. - Вдруг повезет и там снова окажется лестница.
   Увы, на этот раз нам не повезло. Я бы даже сказал, сильно не повезло. Стоило выскочить с безопасной лестничной площадки, патрульные вновь открыли пальбу. Уже забегая в соседнюю комнату, я почувствовал слабый щелчок по ноге - пуля все же попала. В первый момент я, задрав штанину, задумчиво пялился на подстреленную конечность. Единственным свидетельством моей боевой травмы была небольшая красная точка, отдаленно напоминающая комариный укус. Даже крови не было...
   - Хм... Это вроде даже не больно... Разве что самую малость. Хотя... У-уй! Беру свои слова наза-а-ад!
   Я чуть не взвыл от быстро нарастающей боли. Кто бы мог подумать, что такое крошечное пятнышко может "подарить" такие зверские ощущения! Скрипя зубами, я изо всех сил вцепился в ногу, надеясь, что боль все же начнет сходить на нет.
   - Артем! Эй! Ты слышишь меня? - донесся откуда-то издалека голос Алики.
   Я попытался ответить, но лишь издал невнятное шипение. Сознание прояснилось лишь несколько мучительных секунд спустя.
   - Артем? Ты как? - девушка сидела передо мной на коленях, взволнованно вглядываясь мне в лицо. Ее рука мягко лежала поверх моей. Рядом, затаив дыхание, сидел не менее перепуганный Сашка.
   - Это было ужасно... - сипло отозвался я. - Но вроде, мне уже легче... - Я с ненавистью посмотрел в дверной проем. - Этот чертов компьютерщик у меня за все ответит!
   - А ты дойти-то до него сможешь? - неуверенно покосился на мою ногу брат.
   - Еще как смогу, - гневно прорычал я. - Как только думаю о том, что скоро лично встречусь с создателем этого кошмара, боль тут же отходит на второй план.
   То ли взыграл адреналин, то ли самовнушение - великая вещь, но мне действительно стало легче. При помощи Алики я поднялся на ноги и, изо всех сил стараясь идти ровно, направился к выходу.
   - Артем, стой! - Алика преградила мне путь.
   - Я в порядке.
   - Нет, бежать ты точно не сможешь, - покачала головой девушка. - Меняем план.
   - И что ты предлагаешь?
   - Понаблюдаем за патрульными. Они наверняка передвигаются по коридору, и в какой-то момент может появиться шанс проскочить мимо них... Или придумаем способ их отвлечь... Идти напролом было плохой идеей, теперь будем включать голову.
   - А один из них отвернулся! - торжественно произнес Сашка, уже приступивший к выполнению нового плана.
   - Видишь, они не стоят неподвижно, - улыбнулась Алика.
   Наблюдение за патрулем дало некоторые результаты. Мы начали замечать закономерности в передвижении стрелков вдоль коридора, и еще стало ясно, что бреши в их защите нет, как это ни прискорбно. В любой момент времени кто-то из них обязательно смотрел в нашу сторону, не давая возможности пройти незамеченными.
   - Алика, а может, ты просто закроешь нас щитом? - спросил Сашка.
   - Не получится. Щит слишком большой для этого места. Да и передвигаться я с ним не могу.
   - Тогда, давайте подождем, пока один отвернется, а во второго запустим огненный шар, - предложил я.
   - Создатель игры ведь предупреждал, что огонь им не навредит, - напомнила подруга.
   - А мы и не будем стараться их поджечь, просто ослепим вспышкой.
   Девушка взглянула на меня с заговорческим одобрением.
   - Знаешь, а это может сработать, - кивнула она. - Приготовьтесь, вон тот скоро пойдет в дальний конец коридора.
   И стоило лишь указанному патрульному отвернуться, мы тут же запустили огненную вспышку во второго и быстро, насколько это было возможно с моей подстреленной ногой, пробрались в соседнюю комнату. Человек с оружием, как и ожидалось, от огня ни капли не пострадал, но своего мы добились. Отвлекать стрелков таким образом получалось на ура, и следующая лестница, ведущая наверх, нашлась довольно скоро.
   - Почему-то я даже не сомневался, что на третьем этаже будет именно трое патрульных, - сухо произнес я, осторожно окидывая взглядом коридор.
   - Действуем по той же схеме, - подкралась с другой стороны Алика.
   - Ага.
   Задача усложнилась, но ненамного. Проанализировав передвижения вражеской троицы, мы подгадали удачный момент для перехода в соседнюю комнату. Лицом к нам стоял лишь один, всего несколько секунд, но этого времени было вполне достаточно. Отвлечь и проскочить мимо - проверенная тактика. Все должно было пройти без сучка, без задоринки. Но этого сюрприза мы предвидеть не могли...
   Огненная вспышка, как и планировалось, отвлекла смотрящего, а затем все пошло наперекосяк. Сначала находящийся рядом с ослепленным товарищем стрелок среагировал на огонь и решил обернуться. Все, плакали наши секунды форы! Череда выстрелов застала нас посреди коридора, возвращаться было поздно, беречь больную ногу - некогда. Стиснув зубы, я рванулся вместе с остальными к ближайшему дверному проему и замер, оказавшись внутри комнаты. В месте, которое должно было служить нам укрытием, был еще один человек с винтовкой. Заметив нас, он решительно вскинул оружие. В сердцах я успел изругать на все лады и этого не знающего своего места патрульного, и подло подстроенную ловушку, и всю игру в целом вместе с ее создателем, прежде чем осознал, что выстрелов так и не последовало.
   - Это ведь не ты мешаешь ему, Алика? - спросил я, наблюдая за тщетными попытками бойца спустить курок.
   - Н-нет, - девушка была удивлена не меньше.
   - Какой досадный баг... - прозвучал расстроенный детский голос. - Мне казалось, что эта ловушка идеальна, но похоже, ее еще предстоит доработать.
   - Нас спасло то, что это компьютерная игра, - выдохнула Алика. - Значит, патрульные могут быть не только в коридоре, но и в комнатах. И возможно, даже на лестнице. Не лучшая новость...
   - Прятаться от них становится все сложнее, - обреченно поежился я.
   - Значит, перестанем прятаться.
   - Что-о-о? - такого ответа от Алики не ожидал ни я, ни Сашка.
   - Мы уже шли напролом, и для меня это плохо закончилось, помнишь?
   - Если будем продолжать послушно исполнять роль жертвы, это плохо кончится для всех нас. Пора переходить в наступление. - Алика подошла к все еще пытающемуся выстрелить патрульному и одним движением обезоружила его, а затем, направив дуло трофея на бывшего хозяина, спустила курок. Судя по реакции, бедняга испытал те же ощущения, что и я немного ранее, на предыдущем этаже. - От огня их создатель защитил, а вот пули на них действуют точно так же, как и на нас, - резюмировала подруга, и ее глаза сверкнули азартом. - Отлично! Сыграем в страйкбол!
   - Во что?
   - Будем отстреливаться! Я раздобуду винтовки и для вас! - подмигнула девушка.
   Подойдя к выходу, она прижалась к стенке, прицелилась и выстрелила вглубь коридора. И кажется, попала.
   - Ой! У меня же есть арбалет! - опомнившись, воскликнул Сашка и, сняв подарок Лекс с пояса, тоже поспешил к дверному проему.
   - Значит, без оружия у нас только Артем. Ничего, мы это скоро исправим!
   Выстрелив еще несколько раз в другую сторону, Алика выскочила из комнаты и понеслась навстречу выбранной жертве. Та, в свою очередь, еще не совсем оклемавшись от предательской пули, попыталась встать и прицелиться в приближающуюся девушку, но слишком уж нерасторопно. На огромной скорости Алика налетела на бойца и обезоружила его тем же приемом, что и первого.
   - Ребята, быстрее! Они скоро придут в себя! - раздался зов. - Артем! Держи!
   Я набегу поймал брошенную винтовку и к своему удивлению обнаружил, что она, оказывается, весьма увесистая! И еще надо разобраться, как из нее правильно стрелять... Так, противник, прицел, курок... Пуф-пф! О! Все, разобрался!
   - Страйкбол, значит? - злорадно захихикал голос создателя, пока мы мчались мимо комнат в поисках заветной лестницы. - Мои привязанные к одному месту персонажи - слишком легкая добыча для вас. Бегите, бегите на следующий этаж, там все будет по-другому!
   Вскоре путь наверх был найден. Круто свернув в дверной проем, ведущий на лестничную площадку, Алика остановилась:
   - А теперь идем еще осторожнее, чем раньше. Что-то мне сильно не нравится напутственная речь нашего компьютерного ребенка.
   И в ее опасениях был смысл. Уже на верхних ступеньках нас ожидал неприятный сюрприз. Откуда ни возьмись, на площадку выскочил один из бойцов с оружием наизготовку. От неожиданности и испуга я напрочь позабыл о своей винтовке и использовал магию земли, тем самым сбив налетчика с ног.
   - Тоже неплохо, Артем, - усмехнулась Алика, отбирая оружие из рук поверженного. - Сашка, свяжи его, чтоб он за нами пойти не решил.
   Брат не раздумывая выстрелил по патрульному из арбалета. Оставив связанного и его винтовку позади, мы направились к дверному проему, ведущему в коридор.
   На этаже было тихо. Даже слишком тихо... От стенки до стенки не было абсолютно никого.
   - Прячутся? - прошептал Сашка.
   - Сидят в засаде... - отозвалась Алика, настороженно оглядываясь по сторонам.
   Так и не обнаружив никаких признаков жизни, девушка осторожно прокралась к ближайшему дверному проему и скользнула внутрь. Мы последовали за ней. Засады в комнате не было, равно как и лестницы наверх, зато враг застал нас на выходе.
   Вооруженная фигура возникла в дверном проеме бесшумно и неожиданно, вскинула дуло, целясь мне прямо в грудь, и хладнокровно спустила курок. Почти попала... Мой брат среагировал на долю секунды раньше, и в момент выстрела руки бойца вместе с винтовкой были уже крепко примотаны к его же туловищу, а потому вместо меня удар на себя мужественно принял бетонный пол.
   - Братишка, ты меня спас...
   - Всегда пожалуйста! - гордо осклабился Сашка.
   - Молодец, - Алика взлохматила волосы на его голове. - Но у нас проблемы: эти ребята могут бегать из комнаты в комнату.
   - Снова меняем план?
   - Да. Теперь наша очередь быть патрульными. Сделаем так: один будет проверять комнаты, двое останутся в коридоре, встанут спина к спине и будут отстреливать всех врагов, которые решатся высунуть нос из своего укрытия.
   Одобрив новый план, мы осторожно вышли из "штаб-квартиры". Было решено, что на стреме останемся мы с Сашкой, а Алика пойдет обезоруживать вражеских бойцов по комнатам, попутно ища лестницу.
   План был идеален. Я то и дело слышал непродолжительные выстрелы, завершающиеся глухим ударом отнятых винтовок о пол, и последующую фразу "Сашка, свяжи его", когда Алика выводила из комнаты очередного скрученного болевым захватом бойца. Время от времени одиночные патрульные выбегали из своих укрытий, тут же попадая в нашу с братом западню, и мгновенно обезвреживались. Больше ни одна вражеская пуля не достигла своей цели, и моя подстреленная нога осталась единственной жертвой этой перестрелки. Да и она уже давным-давно прошла.
   Вскоре довольная Алика вышла из последней комнаты:
   - Готово! Мы обезвредили всех.
   - Отлично! Ты нашла лестницу?
   - Нет. Зато я видела дверь в одной из комнат.
   - Дверь?
   - Да, вон там, - Алика показала в конец коридора.
   Дойдя до нужной комнаты и заглянув внутрь, мы действительно обнаружили деревянную дверь, выглядевшую в данной обстановке как-то слишком экзотично.
   - Это... - я запнулся на полуслове.
   - Поздравляю! Последний уровень пройден! - вновь раздался веселый голосок, подтвердив мою догадку. - Вы можете войти! Добро пожаловать в мою скромную обитель!
   - Ну наконец-то!.. - я в предвкушении сжал кулаки. - Сейчас он получит у меня по полной! И не останавливай меня, Алика.
   - Не буду, - откликнулась девушка. - Я тебе даже помогу.
  

Глава 16. Хакер высшего уровня

   Решительно распахнув дверь, мы ворвались внутрь небольшой комнаты, в которой мечтали оказаться с самого начала игры, в которой все это время отсиживался ее создатель и в которой... не мешало бы включить лампочку! За окном уже стемнело, единственным источником света здесь был яркий экран монитора. Разобрать в полумраке я смог немного: два сдвинутых стола, на одном из которых стоял тот самый монитор, большой шкаф у дальней стены и лицо маленькой девочки, сидящей за компьютером.
   - Поздравляю! Вы добрались до меня! - девочка встала, размеренным жестом нажала кнопку на клавиатуре (дверь при этом, пиликнув, затворилась), вышла из-за стола и отвесила легкий поклон. - Меня зовут Шинь. Прошу любить и жаловать.
   Этот голос... Именно его мы слышали, находясь в игровом мире!
   - Это и вправду ребенок? - весь мой пыл враз испарился.
   - Нет, не верю... - замотала головой Алика.
   - Не ожидали? - весело подмигнула девочка. - Я тоже не ожидала, что вы так умело обойдете почти все мои правила и пройдете игру по своим! Вы заслуживаете похвалы!
   - Ребенок не мог написать игру такого уровня! - упрямо заявила Алика. - Разве что создатели использовали твой голос для озвучки.
   - Веришь или нет, но шедевр, в котором вам посчастливилось побывать, был создан мной и только мной!
   - Погоди-ка... Как ты сказала? - сощурился я. - "Посчастливилось побывать"?
   - Да, вы были первыми, кто по достоинству оценил мою игру. Это большая честь!
   - Да кому нужна такая "большая честь"?! - вновь взорвался я. - Ты даже не спрашивала нашего согласия! Из-за твоей игры мы потеряли много сил и времени!
   - Вы блуждали по чаще леса... Неужели у вас были какие-то важные дела?
   Шинь заметно смутилась, и, наверное, мне стоило бы сбавить обороты, но ее глупый вопрос привел меня в еще большее бешенство.
   - Да, у нас были важные дела! Они и сейчас есть! У нас, можно сказать, каждая минута на счету! А твои детские забавы отняли кучу драгоценного времени! Причем намного больше, чем ты думаешь!
   - Артем, остынь! - попыталась успокоить меня Алика. - Не кричи на ребенка. Она не могла...
   - Она в любом случае в ответе за то, что с нами произошло! - рявкнул я на Алику так, что та отпрянула назад. - И неважно, одна она создала эту игру или нет! В следующий раз будет думать, прежде чем запирать людей в своем компьютере!
   - Простите... - дрожащим голосом, едва не плача, пролепетала девочка. - Мне нужно было протестировать игру... А вы так удачно попали на игровое поле. Вы очень помогли мне...
   - А кто теперь поможет нам?! А?! - я вновь остервенело уставился на Шинь. - Из-за тебя мы можем не успеть найти Джину!
   Страх на лице девочки сменился удивлением:
   - Вы кого-то ищете? Тогда я могу помочь!
   Такого поворота я не ожидал, а потому моя напористая речь резко оборвалась. Пока мысли в разгоряченной голове настраивались на более адекватный разговор, Алика задала интересующий меня вопрос:
   - Каким образом ты можешь нам помочь?
   - При помощи компьютера я могу узнать все, что захочу! Я могу узнать, где находится какой-либо человек, что он делает, где он был и что делал до этого... Я же хакер!
   Я тряхнул головой.
   - Кто?
   - Хакер - это очень умелый компьютерный пользователь, - пояснила Алика.
   - Мне больше нравится выражение "компьютерный гений", - гордо заявила Шинь.
   - Как бы там ни было, на хакера ты все равно не похожа, - небрежно бросила Алика, скрещивая руки на груди.
   Шинь обиженно фыркнула.
   - Все еще мне не веришь? - Она вновь плюхнулась на стул и приблизила нос к монитору. - До того как попасть в мою игру, вы побывали на берегу Лазурного моря с еще двумя детьми. Минимум дважды посещали остров Майрус, побывали на Фестивале Огня около Солнечного города. В пустыне Нарона подходили к волшебному источнику Мудрости. Ты, - девочка указала на Алику, - долгое время прожила в деревне под названием Бринка. Откуда вы двое пока сказать не могу, но встретились вы с ней в той же деревне...
   С каждым новым словом наши глаза расширялись все больше.
   - Да быть того не может... - чуть слышно произнесла Алика. Она обошла компьютерный стол и остановилась перед монитором. Мы с Сашкой тоже заинтересованно приблизились.
   На экране мелькали кадры видеосъемки, наши фотографии и светящиеся точки на карте.
   - Эта штука волшебная, да? - спросил Сашка, восторженно разглядывая компьютер.
   - Что? - рассмеялась Шинь. - В моем компьютере нет ни капли магии! Камеры видеонаблюдения, карманные устройства и прочая электроника позволяют мне творить чудеса без всяких колдовских штучек!
   - Ты нашла все это прямо сейчас? - пораженно осведомилась Алика.
   - Нет, я нашла эту информацию, пока вы были внутри моей игры.
   Я уперся руками в стол и наклонился к девочке:
   - Шинь! Помоги нам, пожалуйста! Помоги найти Джину!
   - Без проблем! Опишите мне ее.
   Мы с Сашкой вопросительно взглянули на Алику. Она единственная знала, как выглядит колдунья.
   - Похоже, ты все-таки знаешь не все, - усмехнулась наша подруга, опустила руку в карман бездонного рюкзака и вытащила из него свернутый вчетверо листок. Когда она его развернула, я увидел фотографию брюнетки с таким выражением лица, что у меня подкосились ноги. Вот она - истинная хозяйка адской кошки. Ей палец в рот не клади - вцепится и высосет через него всю душу, словно через соломинку. Одна бумажка с ее изображением вымела из головы все мысли до единой, что ж со мной будет твориться, когда я встречусь с колдуньей вживую?.. Надпись под фото гласила: "Внимание! Розыск!". Алика протянула листок Шинь: - Не так давно эти объявления висели чуть ли не на каждом шагу.
   - Я и не говорила, что знаю все. Я сказала, что могу узнать все, что захочу, - лукаво улыбнулась девочка, беря объявление в руки. - Вы встречались с ней раньше, я правильно понимаю?
   - Нет, лично с ней знакома только Алика, - ответил я, кивнув на подругу.
   - Этого вполне достаточно для начала поиска.
   Пальцы Шинь оживленно забегали по клавиатуре. На экране замелькали отдельные фрагменты из жизни Алики. Изображения быстро сменяли друг друга. И как только эта маленькая девочка успевает что-то разобрать на такой скорости?
   - Странно... Хм... Ничего не понимаю... - Шинь остановилась и задумчиво уставилась в монитор.
   - В чем дело? - спросил я.
   - Я не нашла ни одного момента, где бы эти две девушки встречались... Попробую поискать по фотографии и имени.
   Девочка приложила объявление к соседнему столу, который, к моему удивлению, оказался еще одним чудом техники. Верхняя поверхность стола замерцала, из-под листа в стороны начали расходиться кольца, будто бы круги на глади озера, в которое бросили камень. В следующий момент такая же фотография появилась на экране. Пара щелчков юного хакера, и изображение вновь сменились чередой быстро мелькающих кадров.
   - В ближайшие несколько дней она нигде не засветилась, - отрапортовала Шинь.
   - Ну, она же все-таки скрывается, - пожал плечами я.
   - Посмотрим более ранний период...
   Дальнейший поиск проходил без единого слова, комнату наполняло лишь бесперебойное клацанье клавиш. А вскоре прекратилось и оно.
   - Ничего не понимаю... - повторила Шинь, переводя взгляд с монитора на нас. - Вашей Джины как будто никогда не существовало в истории! Беру свои слова назад, я могу узнать почти все, что захочу... Эта девушка - она единственная, о ком мне не удалось раскопать абсолютно ничего... Простите...
   Словами не описать ту досаду, которую я испытал. Шинь была подавлена не меньше. Еще бы! Она ведь была уверена, что без труда отыщет нужного нам человека. И у меня, признаться, не было никаких сомнений, что этот маленький гений блестяще справится со своей задачей. Да кто ж такая эта Джина? Как можно просто взять и стереть себя из истории? У ее колдовства хоть какие-нибудь пределы есть?
   - Ладно, не переживай, - я успокаивающе погладил девочку по голове. - Спасибо, что хотя бы попыталась нам помочь. Видимо, колдунью лучше искать при помощи магии, у нас как раз есть одна полезная штуковина.
   - Угу...
   - Скажи, где выход отсюда?
   Шинь кивнула на дверь, в которую мы не так давно ворвались из игрового мира.
   - Выход там же, где и вход, - ответила она отрешенно. - Игра отключилась сразу же, как вы вошли. За дверью уже давным-давно реальный мир.
   - Пойдемте, Алика, Сашка, нам пора.
   - Ага, идем...
   - Постойте! - Шинь резко подскочила, едва не опрокинув свой стул. - Вы действительно мне очень помогли! Я хочу отблагодарить вас и хоть как-то загладить свою вину!.. - Девочка открыла ящик стола, шустро переворошила хранящуюся в нем мелочевку и из кучи деталек и проводков вытащила какую-то ма-а-ахонькую вещицу. - Вот, возьмите. Она должна дорого стоить.
   Компьютерщица вручила свой подарок в руки Алики, та изумленно раскрыла ладонь. В полумраке комнаты было сложно разобрать, что за крошечная штуковина к нам попала. Лишь подойдя ближе и приглядевшись, я определил - это монета. Кажется, золотая. А вот какого она номинала не ясно - вместо привычной цифры на поблескивающей решке был изображен весьма странный символ.
   - Да ладно тебе... - Алика протянула монету обратно, но девочка остановила ее руку.
   - Я настаиваю, - твердо сказала она. - И еще, на улице уже ночь. Я могу предложить вам ночлег и ужин.
   - Ну... хорошо... - кивнула Алика, засовывая монету в карман. - Артем, Сашка, переночуем здесь, а завтра продолжим идти по стрелке. Шинь, спасибо тебе.
   - Не за что, - отозвалась девочка. - Это то немногое, что я могу для вас сделать.
  

Глава 17. Пираты

   Проснувшись на следующий день и поблагодарив Шинь за гостеприимство, мы вновь отправились в путь. К моему удивлению, волшебная стрелка, так уверенно убеждавшая нас вчера приземлиться прямо в сердце дремучей чащи, сейчас указывала в совершенно другом направлении. Не то чтобы я стал хорошо ориентироваться над густыми кронами деревьев, просто лес начал заметно редеть, а вскоре и вовсе кончился, сменившись широкой кустистой степью. И в связи с этим у меня появился вполне резонный вопрос:
   - Алика, скажи, стрелка ведь совсем недавно указывала на лес, а сейчас ведет нас куда-то вдаль. Разве Джина может так быстро перемещаться?
   - Она умеет создавать порталы, - ответила девушка. - Вы с Сашкой ведь пришли сюда через один из них, забыл? Так что она вполне может быть за сотни километров отсюда.
   - Ее вообще реально поймать?
   - Указатель должен привести нас к ней.
   - У меня такое чувство, что он ведет нас на остров Майрус, - хмыкнул я. - Там ведь море впереди?
   - Да, но это совсем другое море, - помрачневшим голосом заверила Алика. - Оно называется Зира и находится на противоположной стороне континента. И оно совсем не такое, как Лазурное.
   - Не такое? - удивился Сашка.
   - Вам бы не захотелось отдохнуть на его берегу, - туманно ответила девушка.
   Вскоре я понял, что она имела в виду. Море Зира шипело хмурыми волнами, и чем дальше мы отлетали от берега, тем мрачнее становились его воды. С поверхности тянуло мерзкой студеной сыростью. В глубине черными тенями скользили мутные силуэты. Наверняка хищники. Сбиваются в стаи, чуя близкую добычу. А еще редкие островки, острыми пиками торчащие над поверхностью, идеально подчеркивали недружелюбие и даже враждебность пейзажа, будто бы это море озлобленно оскалилось на весь белый свет. Даже небо и то угрюмо затянулось свинцовыми тучами. Да, правда, здесь бы у меня точно не возникло желания искупаться или позагорать. Какие же все-таки жуткие места предпочитает эта Джина. Хотя, она же злая колдунья, чего от нее еще ожидать?
   - Плохой у нее вкус... - буркнул я себе под нос.
   - Что? - переспросили со спины.
   - Я даже спускаться вниз не хочу, а Джина где-то здесь решила спрятаться! Разве нормальный человек выбрал бы такое место в качестве пристанища?
   - Возможно, она все же не здесь поселилась, - подбодрила Алика. - Стрелка пока что указывает вперед и не говорит нам спускаться. Может быть, Джина просто на соседнем континенте.
   - Надеюсь. Но какое-то у меня нехорошее предчувствие. Хотя, наверное, это из-за зловещей атмосферы вокруг, она нагоняет на меня дурные мысли.
   - Мне тут тоже не нравится, - сипло произнес Сашка.
   - Потерпите, ребятки. К счастью, Зира довольно небольшое море, противоположный берег скоро будет виден.
   Я и так летел быстро, желая поскорее достигнуть суши и покинуть это леденящее душу место, но когда на горизонте появилась долгожданная желтая полоса, моя скорость возросла в разы. Очертания далекого берега придали мне сил. Готов поклясться, спасаясь от гигантского паука, я и то двигался медленнее! Чувствую себя словно бегун на финишной прямой. Молюсь лишь об одном: стрелка, не меняй своего направления! И она, умница, даже не думает меня разочаровывать, все так же неуклонно придерживается выбранного курса! Плевать на холод, на серые тучи, на клокочущие волны - важен лишь тот далекий пейзаж. Он вызволит нас из этого ада! Скорее! Скорее туда!..
   - Артем! Осторожно! - не своим голосом закричала Алика.
   Я успел лишь краем глаза заметить распахнутую тень, приближающуюся с тыла, и в следующий момент мой полет был грубо прерван. Тяжелая стальная сеть, запущенная с проплывающего под нами корабля, сковала драконьи крылья и камнем потянула вниз.
   - Это еще что?! - ужаснулся я, неумолимо летя прямо на кишащую словно разоренный муравейник палубу.
   - Пираты! - сквозь свист ветра донесся ответ Алики. - Готовьтесь драться!
   И через секунду мы с грохотом рухнули на деревянный пол. Пираты наползли со всех сторон, облепили, не позволяя встать, выпутаться из сети. Передо мною мелькали десятки, сотни лиц. Как только все эти люди сумели здесь уместиться? От них не было отбоя, и я принял единственное, как мне казалось, верное решение - выпустил перед собой столб огня.
   - Ты что спятил?! Решил тут все спалить?! - громыхнул над ухом грубый голос, и двое пиратов прижали мою морду к полу. Один из них - здоровенный детина, магией обращения превращенный в человека-енота - пристально вгляделся мне в глаза: - Если корабль загорится, ты погибнешь вместе с нами!
   - А ну руки прочь! - раздалось с моей спины, и мощный поток воздуха разбросал по периметру всех ближайших противников, а заодно еще и сорвал с нас тяжелую сеть.
   Свободой мы наслаждались недолго, вторая волна пиратов нахлынула еще быстрее, чем отступила первая. И грянула неравная битва. Мы сражались, сражались отчаянно. Магия, грубая сила, волшебный арбалет Сашки и непревзойденная техника рукопашного боя Алики слились воедино. Действуя как одна команда, мы дали врагам достойный отпор. Но их оказалось слишком много. Когда ты лежишь прижатый к полу и не можешь пошевелить ни крылом, ни головой, становится уже не важно, на что ты был способен перед началом боя. Где Алика? Что с братишкой? Вокруг одни пираты... Держат каждый сантиметр драконьего тела, галдят над ушами хуже, чем стая ворон. А челюсти вновь стиснул этот громила с полу-енотовой внешностью.
   Вскоре суета сошла на нет, и толпа стала затихать и расступаться. Властной походкой сквозь нее прошествовал статный корсар с грудью навыкат. Весь его образ так и кричал о высоком положении в кругу этих головорезов. Несомненно, к нам вышел сам главарь.
   - Мы уже заждались тебя, дракон, - с кривой усмешкой произнес он. - Надеть на них оковы!
   Обращенный пират, до сих пор прижимавший мою голову к полу, поспешил исполнить приказ. Этот парень мне сразу не понравился. Мало того, что он был грубее всех остальных, так еще и имел самый что ни на есть бандитский вид. Взъерошенный, с грязно-серой шерстью и характерной для енотов маской на глазах. А обнаженные острые клыки и хищный взгляд исподлобья делали его образ абсолютно диким. Будь моя воля, и на пушечный выстрел не приблизился бы к этому типу. Его стальной мощи рука сомкнула холодный обруч вокруг моей шеи, и финальная точка в сражении была поставлена.
   Что за штуковину они на меня нацепили? Эти оковы высасывают силы! И физические, и магические. Еще никогда в жизни не чувствовал себя настолько раздавленным. Будто снова вручную тушил водой лаву, но на этот раз не от одного вулкана, а от сотни. Вскоре я уже не мог даже поддерживать драконью форму и превратился в человека. Ошейник, недолго думая, сам собой затянулся и вновь стал мне по размеру.
   Увидев меня в таком виде, пираты растерянно отшагнули назад, и мы с братом и Аликой оказались в центре их кольца.
   - Мальчишка? Это мальчишка! Всего лишь ребенок! - пронесся по толпе озадаченный и какой-то разочарованный шепот. Пираты переглядывались между собой с такими выражениями лиц, что мне стало до жути обидно - поймали, значит, скрутили, а теперь, видите ли, "трофей" бракованным оказался, не оправдывает их ожидания и не стоит ни потраченных сил, ни времени! Наконец взоры бандитов остановились на главаре: - Фрегат, ты уверен, что это дракон из пророчества?
   - Это единственный дракон, которого мы встретили за все время, - ответил тот. - Как бы там ни было, других вариантов у нас все равно нет. А ему придется или исполнить пророчество, или остаться с нами и ждать следующего дракона. - Пират повернулся ко мне и учтиво кашлянул: - Приношу свои извинения за такую грубую встречу. Меня зовут Фрегат, я капитан этого судна.
   Сидя на полу и оскалив зубы, я прожигал капитана ненавидящим взглядом, чем, к сожалению, не производил на него ни малейшего впечатления. Зато от его глаз у меня тряслись поджилки. У людей таких не бывает... Во всяком случае, я подобных раньше не встречал. Разноцветные, один желтый, второй фиолетовый. Да, в этом мире я и не таких странностей повидал, но почему-то на этот феномен спокойно реагировать был не в состоянии.
   Так и не услышав от меня ни единого слова, Фрегат решил покончить с формальностями:
   - Ты должен присоединиться к нашей команде, дракон, - повелительно произнес он.
   - Не дождешься! - пересилив боязнь, огрызнулся я.
   - Не спеши отказываться, это не в твоих интересах, - повел бровью пират. - Присоединишься - будешь с нами на равных, а если нет - запрем тебя и твоих друзей в трюме. Третьего не дано. Покинуть корабль вы все равно не сможете.
   Я украдкой покосился на шеи товарищей, также "украшенные" пиратскими обручами, оценивая, насколько сложно будет избавиться от этой "усмиряющей" помехи.
   - Нет, дело не в оковах, - сказал Фрегат, разгадав мои намерения. - Они лишь подавляют вашу силу, когда вы находитесь во власти эмоций. Тебя связала более могущественная магия, дракон. Ты должен исполнить пророчество и помочь нам снять проклятие с нашего корабля!
   - Чего?! - вытаращился я. - Какое еще пророчество?! Я вам ничего не должен! Вы меня сбили, ткнули носом в пол, нацепили дурацкие ошейники на меня и на моих товарищей! Да плевать я хотел на ваше проклятие! С какой вообще стати я должен вам помогать?!
   - Потому что иначе никто из вас попросту не сможет покинуть корабль, - невозмутимо повторил капитан.
   - Угрожаешь нам? - с холодком вопросила Алика.
   Лицо Фрегата исказила усмешка.
   - Пф... Роско, покажи им, - бросил он в толпу матросов.
   Названный пират кивнул, вышел вперед и, развернув два кожистых крыла, поднялся с палубы. Что произошло дальше, мы поняли не сразу. Буквально только что мы с презрением смотрели в отдаляющуюся спину, а через мгновение, удивленно моргнув, перевели растерянный взгляд обратно на толпу. А причина крылась в том, что не успел летун толком воспарить над волнами, как какая-то неведомая сила окутала его фигуру и вновь перенесла на борт.
   - Видите? - многозначительно произнес капитан. - Любого, кто попытается покинуть корабль, ждет та же участь. Таково наше проклятие. И ты, дракон, должен помочь нам его снять.
   - А... почему именно я? - мой тон понизился до уровня, пригодного для переговоров. - С чего вы взяли, что я могу хоть что-то с этим сделать?
   Главарь пиратов заметно смягчился.
   - Выслушай меня, парнишка, я все объясню, - вкрадчиво произнес он. - Надеюсь, мы сможем прийти к согласию.
   Я замолчал и со всей внимательностью воззрился на него. Насчет "согласия" не уверен, но получить хоть какие-то ответы мне бы не помешало. Фрегата мое поведение вполне устроило и он, удовлетворенно кивнув, приступил к повествованию:
   - Все началось около семи лет назад. В те времена наш корабль бороздил морские просторы в поисках приключений и легкой наживы. Мы жили на всю катушку, ходили по следам пиратских легенд, грабили торговые суда, находили и раскапывали тайники древних предков, а после прожигали все добытое в первом же попавшемся порту... Это была славная жизнь, полная побед и лихого веселья. И вот однажды мы случайно наткнулись на один островок, который не был отмечен на карте. "Не исследованный - значит, не разграбленный", - решили мы и высадились на этот остров-призрак, дабы попытать удачу.
   Лица матросов при этих словах стали мрачнее моря Зира, ясно давая понять, что о принятом в тот день решении вся команда уже не раз пожалела.
   - Мы даже не предполагали, сколько сокровищ там найдем, - хмуро продолжил капитан. - Они не просто были, они были всюду. Разбросаны по всему острову. Монеты, украшения и драгоценные камни валялись прямо посреди песка. Бери - не хочу. Можешь себе представить?
   Мне действительно было сложно вообразить такую картину, потому я честно помотал головой. Пират горько усмехнулся.
   - Вот и мы не могли поверить в свое везение, чтоб его... Мы облазили весь берег, собирая все, что блестело. Мы здорово обогатились в тот день, найденного добра хватило бы на сотню лет безбедной жизни. Но людская жадность порой не знает границ. Мы решили пойти дальше, вглубь этого чертового острова... И там нас ожидало самое главное "сокровище".
   По толпе пронесся сдавленный шумок. Да, неприятные воспоминания и переживания будил рассказ Фрегата у каждого матроса из его команды. Кажется, будь их воля, они бы вмешались в ход времени и изменили свою судьбу. И всю оставшуюся жизнь обходили бы остров-призрак стороной. Капитан тем не менее продолжал свое повествование невозмутимым и ровным тоном:
   - Посреди острова стоял обелиск, своего рода монумент с письменами на бог весть каком языке. А над ним в воздухе неспешно вращался самоцвет... Подобных ему мне еще видеть не доводилось. Огромный, не меньше полуметра в диаметре, небесно-голубого цвета. Он блистал каждой гранью и был окружен перламутровым ореолом. Руки сами к нему потянулись... Кхм...
   Фрегат замолчал, погрузившись в свои мысли.
   - И-и-и? Что потом? - я пытливо смотрел на капитана. Мне действительно было интересно узнать продолжение истории.
   - Да, потом... - моргнул Фрегат, снова вспомнив о моем существовании. - Потом мы отнесли все добытые безделушки вместе с гигантским самоцветом на корабль и отплыли от берега. А следующей ночью я увидел странный сон. В этом сне наша команда вновь оказалась на острове возле того самого обелиска. Самоцвет над ним вертелся как волчок, наращивая скорость, пока не разлетелся вдребезги прямо на наших глазах. А сразу после раздался голос. Он сказал, что вернувшись на корабль, мы более не сможем его покинуть, и лишь драконья воля будет способна освободить нас.
   О, кажется, я начинаю понимать, чем моя персона привлекла внимание пиратов...
   - Сначала я не придал значения этому сну, - Фрегат вскинул голову, - но когда мы прибыли в порт и так и не смогли сойти на берег, я вспомнил это пророчество. Как выяснилось позже, точно такой же сон видели и остальные члены команды. Посовещавшись, мы приняли решение вернуть самоцвет обратно, вновь отыскали остров, пришвартовались у его берегов... И только тогда обнаружили, что самоцвет исчез из трюма. Мы обыскали весь корабль, но не обнаружили даже следа пропажи. Впрочем, я и так был уверен в своих ребятах, никто из них не покусился бы на камень.
   - Какое доверие к разбойникам, - фыркнула Алика.
   Разноцветные глаза буквально сравняли девушку с полом:
   - Мы не шайка грязных головорезов, которым плевать на всех кроме себя, - ледяным тоном произнес капитан. - Мы - команда. И у нас есть свой кодекс чести. Мое доверие к этим ребятам оправдано и проверено временем.
   Алика враз оробела, не выдержав напора, и пошла на попятный. Попробуй тут хоть слово возрази... А Фрегат, поставив чересчур разговорчивую пленницу на место, снова повернулся ко мне и как ни в чем не бывало продолжил:
   - Остров-призрак оказался единственным местом, где мы смогли сойти на сушу. Мы провели на нем не один день в надежде найти способ снять проклятие. Мы пытались расшифровать письмена на обелиске, но они казались лишь бессмысленными каракулями. Мы вернули все сокровища, что взяли с острова. Мы даже добавили к ним свои драгоценности, пытаясь заменить пропавший самоцвет. Все без толку. - Капитан вздохнул и устремил свой взор куда-то вдаль. - Все эти долгие годы мы бороздим океан, ища способ осуществить пророчество, услышанное во сне. Ища того самого дракона, чья воля освободит нас.
   - А сегодня над своим кораблем вы увидели меня, - закончил я его мысль. - И поэтому вы решили меня поймать?
   Фрегат сдержанно кивнул.
   - Но я понятия не имею, как снять проклятие с вашего корабля.
   В толпе матросов вновь послышалось разочарованное шушуканье, которое тут же стихло, стоило капитану бросить быстрый, но выразительный взгляд в их сторону. Воцарилось молчание.
   - Не спеши с ответом, дракон, - нарушил тишину Фрегат. - Возможно, ты поймешь, как освободить нас, прибыв на сам остров. - И, вскинув подбородок, повысил голос: - Меняем курс, ребята! Отправляемся на остров-призрак!
   - Есть, капитан! - браво отозвалась толпа, и на палубе началось движение.
   - Проложить курс до острова-призрака!
   - Есть, проложить курс! Курс проложен!
   - Право на борт!
   - Есть, право на борт!
   - Погоди-ка! - вновь набралась храбрости Алика. - Мы еще не согласились помогать вам! Мы ведь не брали тех сокровищ, значит, проклятие нас не коснулось. - Девушка подняла ладонь, и закружила над ней один из своих магических шаров. - И ваши ошейники действительно не мешают колдовать в спокойном состоянии. Мы можем легко улететь отсюда. Доберемся до суши и найдем там какого-нибудь умелого мага, который поможет снять эти оковы. Нас ничего здесь не держит.
   Фрегат ухмыльнулся и покачал головой.
   - Вы не сможете уйти. Проклятие лежит не на тех, кто брал сокровища, а на самом корабле. - Капитан кивнул в сторону матроса, чей звериный вид не понравился мне с самого начала: - Хайдо присоединился к нашей команде уже после произошедшего, и вскоре выяснилось, что проклятие сковало его так же, как и остальных. Впрочем, можете попытаться.
   Пират равнодушно махнул рукой, развернулся и ушел восвояси. Алика тут же наколдовала свою летающую доску.
   - Не думаю, что он соврал, но проверить все же стоит, - пояснила она, запрыгивая на средство передвижения.
   Доска набрала скорость, перелетела борт корабля и продолжила путь уже над морем. На какой-то момент мне показалось, что побег все же возможен, но прежде чем я успел подхватить Сашку и отправиться вслед за подругой, ее постигла участь крылатого матроса Роско.
   - Боюсь, Фрегат прав, - несколько разочарованно изрекла девушка, вновь ступая на палубу, - мы попались. Придется стать частью команды и каким-то образом избавить корабль от проклятия.
   - Хотелось бы еще узнать каким...
   Алика пожала плечами.
   - Надеюсь, на острове узнаем. Ну а пока... неплохо было бы здесь осмотреться! - бодро встряхнулась она и, дружески хлопнув меня по плечу, направилась к дальнему концу палубы на удивление легкой, непринужденной походкой.
   Сашка тоже, недолго думая, ушел на экскурсию по кораблю. И я остался наедине со своими мыслями.
   Да, неважно у нас идут дела... Мы опять в ловушке и опять теряем время. Джина наверняка снова сбежит. Глупая стрелка!.. Вместо того чтобы вести напрямик, отклонилась бы на пару градусов. Подумаешь, путь бы немного удлинился, зато в пиратскую засаду б не попали. Если только указатель специально нас сюда не завел... Интересно, куда он показывает сейчас? Впрочем, какая разница, выбраться отсюда мы все равно не сможем. Я задумчиво потер кулон на груди. Нужно снять проклятие с корабля. Вот только я понятия не имею, как это сделать... Может, пророчество было и не обо мне вовсе? Я ведь даже не настоящий дракон... И тут меня осенило!
   "Оскар, ты меня слышишь?"
   "Да, слышу", - отозвался его безмолвный голос.
   "Нас тут пираты поймали..." - начал я, но Оскар меня перебил.
   "Я знаю. Я слышал весь ваш разговор с капитаном".
   "Есть какие-нибудь идеи?"
   "Абсолютно никаких", - отчеканил дракон, безжалостно прихлопнув мою единственную, едва зародившуюся надежду.
   "Блин... Может, просто сжечь это судно? - предложил я. - Нет проклятого корабля - нет проблем. Найдут себе другой..."
   "А ты опасный человек, Артем!" - расхохотался мой "внутренний голос".
   "Как ты можешь смеяться в такой ситуации?" - нахмурился я.
   "Не будь таким серьезным, друг!"
   Да что с этим драконом?! Что за легкомыслие? Он что, совсем ничего не понимает?!
   "Мы в ловушке, Оскар! Не знаю, как ты, а я хочу поскорее выбраться отсюда!" - мысленно вскричал я, изо всех сил стараясь не сделать этого вслух.
   "Я тебя прекрасно понимаю, - спокойно произнес тот. - Мне ли не знать, каково это - быть в ловушке".
   Вот и конец не начавшейся ссоре. Эта меткая фраза осадила меня лучше ответного крика, махом развеяла гнев и даже немного устыдила. Оскар-то находится в плену поболее меня. Сначала кулон Джины, теперь вот мое тело... А если б он решил вырваться на свободу, руководствуясь моей же разрушительной логикой? Брр!..
   "Прости, ты прав. Уничтожение корабля - это плохая идея. Но что-то же нужно делать!"
   "Сейчас нам нужно просто ждать, - сказал дракон. - Мы плывем на остров, с которого все началось. Сначала осмотримся там, а потом уже будем думать, как быть".
   И он туда же. Ладно, раз все терпеливо дожидаются прибытия на остров-призрак, надеясь получить там необходимые подсказки, то и я не буду попусту трепать себе нервы.
   За спиной послышался отдаленный "бултых". Что-то упало с корабля в морскую воду... И едва успокоившаяся душа вновь дрогнула в необъяснимой тревоге.
   - Человек за бортом! - раздался крик, ударив словно кулаком под дых.
   Я резко обернулся. Где мой брат?! Он был в той стороне, я знаю!
   Сорвавшись с места, я рванул к борту. Беда!.. Нет, нет, нет! Только не это!
   - Сашка-а!!!
   Попытка немедленного превращения в дракона с треском провалилась. Оковы не позволили мне использовать магию. Вообще никакую! Неподъемный свинец вновь потек по телу... О, да плевать! Перепуганный Сашка в вампирском ошейнике сейчас тоже обессилит и не сможет ни колдовать, ни держаться на поверхности! Не знаю как, но я должен спасти брата! Во что бы то ни стало!
   Я уже поставил ногу на кромку борта, готовясь сигануть в воду, но крупное нечто, значительно превосходящее меня по массе, разящим тараном влетело в мой бок и, обхватив поперек живота, свалило на пол.
   - Даже не думай прыгать вниз! - проорал возле уха голос капитана. - В этих водах полно морских хищников! Они сожрут и мальчишку, и тебя!
   - Отпусти! Это мой брат! - закричал я, пытаясь освободиться из его цепких рук.
   - Отплывем подальше и его телепортирует на корабль!
   - Да пока вы отплывете, его уже сто раз сожрут! Отпусти, я сказал!
   Но капитан вцепился в меня мертвой хваткой.
   - Ты - наш ключ к свободе! Я не могу допустить, чтобы ты погиб!
   - А я не могу допустить, чтобы погиб мой брат! - я в очередной раз попытался превратиться, но результат был тем же. - Чертовы оковы! Кто только придумал эти ошейники?! Пусти меня! Немедленно!!!
   - Да чем вы вообще занимаетесь?! - взъерошенный серый вихрь, сверкнув оскалом зверочеловека, галопом пронесся мимо нас и словно пушечное ядро вылетел за борт.
   - Хайдо!
   Хватка капитана на мгновение ослабла, и этого мгновения мне хватило, чтобы вырваться из его объятий. Борясь с воздействием ошейника, я, спотыкаясь, рванулся к краю. Внизу человек-енот уже начал сражение за жизнь моего братишки. Гигантские рыбины, посмевшие встать между матросом и его целью, терпели удары как по шкуре, так и по завышенной самооценке, когда когтистая рука со свистом полосовала все, до чего могла дотянуться, и доступно объясняла, что морские хищники - это далеко не венец эволюции.
   - Эй, ребенок, держись за меня крепко! - крикнул енот, наконец добравшись до мальчика, и Сашка из последних сил ухватился за его мускулистую шею.
   В ту же секунду клацнули челюсти, к счастью вхолостую, и обнаглевшее чудище, схлопотав по морде правый хук, развернулось на сто восемьдесят градусов. Ретироваться несчастная жертва побоев не успела. Притянув беглянку за акулий хвост, Хайдо буквально оседлал ее спину! Правда, ненадолго. Рыбина поспешила уйти под воду, увлекая за собой и наездника, но тот среагировал быстрее, лишь использовал напоследок свою "лошадку" в качестве трамплина и, придерживая Сашку рукой, перепрыгнул на соседнего монстра. Кру-у-уто! Интересно, как бы я отбивался на его месте?..
   - Бросьте им веревку! - скомандовал Фрегат, напряженно следящий за трюками подчиненного, а заодно и за мной, на случай если я вновь решу предпринять попытку спрыгнуть с корабля.
   Веревка слетела вниз, и Хайдо, едва зацепившись за ее конец, был дружно вытянут из морской преисподней.
   - Сашка! - я рванулся к возвратившейся паре.
   Оторвавшись от шеи спасителя, братишка вцепился в меня не слабее, чем капитан Фрегат минутой ранее.
   - Артем! Я так испугался! Они такие страшные! - тараторил он, дрожа всем телом и до боли сжимая мои ребра.
   Я трясущимися руками погладил его по спине.
   - Тише, тише... Все уже позади. Все нормально, - едва уловимо прошелестел мой голос. - Спасибо, Хайдо...
   - Не за что, - отозвался матрос. - Вот, держи.
   Мохнатая рука протянула мне некое подобие полотенца, взятое, кажется, у одного из товарищей по команде.
   - Спасибо...
   - Фрегат, сними с них оковы, - енот бросил косой взгляд мне за спину. - Эти ребята не опасны, нет смысла подавлять их силу.
   Затем он развернулся и направился вглубь корабля сквозь расступающуюся толпу подоспевших матросов-зевак, попутно стягивая с себя мокрую рубаху.
   - Как всегда горд и независим, - хмыкнул Роско. - Ну что, будешь исполнять его распоряжение, капитан Фрегат?
   Капитан ухмыльнулся:
   - Думаю, от оков сейчас действительно больше вреда, чем пользы. Снимите.
   - Артем! - донесся знакомый голос, и к месту главных событий сквозь толпу протиснулась встревоженная Алика. Окинув взглядом пиратский люд, капитана и двоих сидящих на полу товарищей, она побледнела окончательно. - Что здесь произошло?
   - Мальчонка упал за борт, - ответил матрос, уже занявшийся моими оковами.
   - А Хайдо его спас, - добавил другой член команды.
   - Да, спрыгнул за ним в воду и вытащил обратно на корабль, - присоединился к объяснениям третий пират, высвобождая из ошейника шею девушки.
   - Он побил тех страшных чудищ, - Сашка одним глазом выглянул из-под накинутого на голову полотенца.
   - Ребята, я... - начала подруга, но запнулась на полуслове.
   - Все в порядке, - кивнул я, упреждая ненужные извинения девушки за то, что в такой ответственный момент ее не оказалось рядом. - Сашка уже в безопасности и это главное. Ты же не могла знать, что он упадет за борт. - Я внимательно посмотрел на брата. - Кстати, как ты вообще умудрился упасть?
   - Не знаю... - оторвался от меня Сашка. - Я просто смотрел на воду, и... Оно само так получилось...
   - К краю больше не подходи, понял?
   Братишка виновато кивнул, и я вновь прижал его к своей груди. Все нормально. Сашка рядом, живой и здоровый. Оковы сняты. Пираты больше не нападают на нас и даже введут себя по-дружески. А насчет одного из них я, кажется, сильно ошибался. Хайдо. Мне очень захотелось узнать этого парня получше. И вскоре такая возможность представилась.
  
   ***
   - Смотри, малец, штурвал нужно взять вот так, - Роско положил руки Сашки на руль корабля. - Держи его крепче. А сейчас немного поверни по часовой стрелке. Вот так, молодец!
   Пират уже несколько часов увлеченно обучал любознательного мальчишку основам судовождения. Роско сам вызвался приглядеть за Сашкой, заверив меня, что больше с ним ничего не случится. А брат в свою очередь с удовольствием перенимал опыт мореплавателя, и вроде у него это неплохо получалось.
   За время пути погода немного улучшилась. Ветер хоть и дул сильными порывами, но был теплым и в какой-то мере даже приятным. Небо все еще хмурилось, но сквозь густые тучи время от времени проглядывали солнечные лучи. Настроение команды тоже заметно поднялось. Один из пиратов даже завел бодрую песню, а пару строчек спустя ее запевал уже целый моряцкий хор. Да, эти ребята, конечно, не дотягивали до уровня фестивальных исполнителей, но зато сколько чувства и самоотдачи было в их дружном "Йо-хо-хо!".
   Мы с Аликой стояли облокотившись на борт неподалеку от кормы корабля. Я задумчиво глядел вдаль на перекатывающиеся волны. Казалось, вся моя тревога окончательно растворилась в этих волнах. Кто бы мог подумать, что на проклятом корабле в окружении пиратов я буду чувствовать себя так спокойно.
   Когда я оторвался от созерцания морского пейзажа, то обнаружил, что позади меня появился Хайдо. И судя по всему, уже давно. Матрос сидел под парусом, обложившись веревками, и вдохновенно перевязывал их между собой. Я, недолго думая, направился к нему.
   - Спасибо еще раз, - произнес я, приблизившись.
   - Как долго ты еще будешь меня благодарить? - простодушно хмыкнул енот.
   - Ну-у...
   - Я сделал то, что должен был сделать, только и всего. - Матрос недовольно поковырялся в запутавшемся узле. - Хм... А ну-ка, подержи вот это.
   Крепкие руки протянули мне бечевочную связку, которая, как выяснилось, была частью рыболовной снасти. Я молча ее взял. Мне жутко хотелось поговорить с Хайдо, но я не знал, как и с чего начать разговор.
   - Ты Артем, верно? - не отрываясь от работы, спросил пират, тем самым избавив меня от мучений.
   - Да, - кивнул я.
   - Скажи мне, Артем, как это вас занесло так далеко от берега?
   - Мы шли по следу одной колдуньи, - честно ответил я. - Нам очень нужно встретиться с ней, но где она - никто не знает, и отыскать ее ужасно сложно. У нас появилась одна зацепка, вещица, которая указывала верный путь... И так уж вышло, что этот путь проходил через море. Мы уже думали, что вот-вот найдем колдунью, но... Придется отложить поиски...
   - Да, угораздило же вас пролететь именно над нашим кораблем, - с сочувственной улыбкой взглянул на меня матрос.
   - Угораздило же нас на нем застрять...
   Хайдо хрипло хмыкнул и развел руками:
   - Ну, что тут скажешь? Добро пожаловать в пираты!
   - Ага... - без особой радости ответил я. - Тебе нравится такая жизнь, да?
   - Нет. В отличие от остальных на этом корабле, я никогда не хотел быть пиратом, - ответил он, забирая сеть у меня из рук.
   - Зачем же ты тогда к ним присоединился?
   Енот оглядел меня изучающим взглядом, оценивая, насколько мне можно доверять.
   - У меня с пиратами есть кое-что общее, - наконец сказал он. - Я ищу одну вещь. Это древнее сокровище, пропавшее много-много лет назад. Пираты тоже, помимо всего прочего, занимаются поисками сокровищ, вот я и подумал, что в бывалой команде у меня будет гораздо больше шансов на успех, чем в одиночку. По этой причине я и пришел на корабль.
   - И застрял на нем так же, как и мы, - хмуро добавил я.
   - Ага. - Енот ухмыльнулся. - Такого сюрприза я никак не ожидал!
   - Не сильно-то ты переживаешь по этому поводу...
   Хайдо сипло повел носом и вновь принялся за плетение.
   - А какой смысл переживать, если все равно ничего не можешь изменить? - не поднимая глаз, произнес он. - Да, поначалу это внезапное заточение меня дико злило, но знаешь, со временем я принял свою судьбу и даже нашел некоторые плюсы в моряцкой жизни. Мне нравятся волны, утренний бриз, стаи дельфинов, время от времени встречающиеся в наших странствиях. И команда, конечно же. Даже если мне когда-нибудь удастся покинуть корабль, эти бравые ребята с матерым капитаном Фрегатом во главе навсегда останутся в моем сердце.
   - Мне вот интересно, - подала голос Алика, стоявшая, как выяснилось, за моей спиной, - "Фрегат" - это настоящее имя вашего капитана или нет?
   - Нет, это прозвище, - отозвался матрос. - Насколько я знаю, капитан получил его за то, что с первых дней моряцкой жизни плавал исключительно на фрегатах, не признавая никаких других кораблей. А его настоящее имя - величайшая загадка для всего пиратского общества.
   - Так и думала, - довольно сложила руки Алика.
   На какой-то момент воцарилось молчание. Прервал его я, наконец решив удовлетворить свое любопытство и задать, пожалуй, самый животрепещущий вопрос.
   - Хайдо, а ты всегда ходишь в облике полузверя?
   - Хм... Да, - пожал плечами тот. - Я уже и не помню, когда я в последний раз принимал свой человеческий облик.
   - И чем тебе так нравится быть похожим на енота?
   - Ты всем людям с необычной внешностью задаешь такие вопросы? - осклабился Хайдо и, не дожидаясь ответа, пояснил: - Зверем быть удобнее. Когти длиннее, зубы острей, реакция намного быстрее, чем у человека. В таком облике я вижу лучше, особенно ночью. Я слышу больше. Все чувства обострены. Плюс ко всему ловкость, она тоже мне досталась от енота. - Пират хитро покосился на меня: - Я перечислил достаточное количество причин?
   - Эм... да. Кажется, магия обращения на самом деле очень полезная штука.
   - А то! Хочешь, и тебя научу ее использовать? Заклинание не очень сложное, освоишь быстро!
   - О, нет, спасибо, - со смехом отмахнулся я, - мне и дракона вполне хватает.
   - Ну как знаешь!
   Лицо звероподобного озарила настолько теплая улыбка, что мне стало невероятно стыдно за свое первое впечатление. Я потупил взгляд и деликатно шаркнул ножкой.
   - А ты, оказывается, очень хороший, Хайдо, - промямлил скромно. - А ведь поначалу ты мне совсем не понравился... Я думал, магию обращения используют только злодеи для своих преступлений...
   - Это еще что за предрассудки, Артем? - тут же пожурила меня Алика.
   - Простите...
   Мое смущенное лицо вызвало у пирата искренний смех, в очередной раз убеждая меня в безграничной душевности этого парня.
   - Земля! - разнесся громкий голос по кораблю.
   - Что ж, вот и остров-призрак, - произнес Хайдо, выбираясь из-под сети и поднимаясь на ноги, - скоро причалим. - Енот положил руку мне на плечо: - Надеюсь, ты сможешь осуществить пророчество и освободить нас, мальчик-дракон.
  

Глава 18. Свобода и драконья воля

   - Ты описывал этот остров совсем не таким, Фрегат, - обратился я к капитану, наблюдая, как наш корабль, виляя из стороны в сторону, медленно, но верно приближается к лесистому берегу острова-призрака. - Я ожидал увидеть песок и горы золота.
   - Просто мы зашли с другой стороны острова, - ответил пират. - За время, проведенное здесь, мы успели достаточно хорошо изучить его, и знаем теперь, где лучше пришвартовываться. Мы плывем в тихую гавань. Там пересядем на шлюпки и по тоннелю из зарослей выйдем прямо к обелиску.
   - Нам необязательно плыть. Я могу превратиться в дракона и долететь до нужного места.
   Фрегат взглянул на меня со снисходительной улыбкой:
   - Можешь, конечно, - подмигнул он фиолетовым глазом, - но тогда ты пропустишь незабываемое зрелище!
   - М-м? О чем это ты? - заинтересовался я, но бравый капитан как ни в чем не бывало отвернулся и демонстративно встал лицом к острову. - Эй!
   Как же просто меня заинтриговать! Хитрец Фрегат нагло игнорировал все мои попытки узнать подробности о "незабываемом зрелище", ответив лишь "Скоро сам все увидишь". И так незаметно для меня корабль успел не только заплыть в гавань, но и сбросить якорь.
   - Пора, Артем, - дотронулся до моего плеча глава пиратов, призывая следовать за ним. - Хайдо, Каролина, вы идете с нами. Роско, корабль на тебе.
   - Да, капитан! - отозвались трое пиратов, чьи имена были названы.
   Хайдо и Каролина подбежали к нам. Каролина, совсем юная девушка, думаю, возрастом даже младше меня, казалась на фоне Хайдо совсем уж миниатюрной. Немного понаблюдав за ней на корабле, я начал завидовать ловкости этой девчонки. Да куда там я? Ее ловкости позавидовала бы любая мартышка!
   - Я тоже с вами, - выступила вперед Алика.
   Капитан согласно кивнул.
   - И я! - подпрыгнул ко мне младший брат.
   - Нет, Сашка, ты останешься на корабле, - осадил его я. - Роско, присмотришь за ним, ладно?
   - Да, конечно, - ответил тот, беря за руку немного расстроенного, но не протестующего мальчика.
   Скоро наш небольшой отряд, расположившись в двух деревянных лодочках, уже греб к темному входу в древесный туннель. Фрегат и Каролина сидели рядом со мной, Алика и Хайдо плыли немного позади. А внутри туннеля виднелась мгла беспросветная... Хорошо, что мой живучий фонарик все еще у меня в кармане.
   Едва переплетенные ветви закрыли собой небо, я щелкнул включателем, осветив зелено-коричневые стены туннеля.
   - Погаси свет, - тихо сказал Фрегат, мягко опуская мою руку вниз.
   - Но как же тогда?..
   - Просто смотри, - шепнула во второе ухо Каролина.
   Я выключил фонарик и попытался разобрать что-нибудь впереди.
   - Там же ничего не... О-о... Ух ты!.. - я замолчал и очарованно подался к краю лодки.
   - Это медузы, - пояснил Фрегат. - Только не опускай руки в воду - можешь обжечься.
   Я, конечно, уже видел пару светящихся озер и думал, что сиянием из-под воды меня уже не удивишь, но здесь... Это непередаваемые чувства. Длинный узкий туннель из переплетенных ветвей, и мы медленно плывем сквозь его темноту, а от носа лодки в стороны разбегаются волны, переливающиеся бело-голубыми фонариками. А еще под потолком... Светлячки! Клубятся зеленоватой дымкой и отражаются в зеркальной водной глади, слегка подернутой рябью. Какие же чудесные все-таки места есть в этом мире! Не устаю любоваться их красотой!
   - Ну как? - донесся до меня голос капитана. - Удивительное место, правда? Проплывая по этому пути, я чувствую себя как ребенок, попавший в сказку.
   - Действительно, как волшебная сказка, - отозвался я. - Жаль, что Сашка этого не видит, ему бы здесь понравилось.
   - Ты сам сказал ему оставаться на корабле, - пожала плечами Каролина.
   - Да, я знаю, - кивнул я. Показавшийся вдали дневной свет уверенно возвращал меня к реальности. - Мы сюда отправились не за тем, чтоб любоваться красотой этого туннеля. Мы должны найти способ снять проклятие с вашего корабля.
   ***
   Плаванье на шлюпках закончилось в небольшом заливе у подножия мохнатого холма. На вершине виднелась темно-серая каменная глыба, и к ней, словно нити паутины, тянулись едва заметные перемежающиеся тропинки, вытоптанные, по всей видимости, командой наших пиратов. Привязав лодочки к одному из стволов древесного туннеля, мы зашагали вверх по склону и вскоре добрались до главной достопримечательности.
   Внимательно осмотрев обелиск со всех сторон, я понял лишь одно: я понятия не имею, как снять проклятие с корабля Фрегата. Ни остров, ни шершавый камень, ни странные символы на нем не дали мне ни малейшей подсказки. Но сообщить сей прискорбный факт капитану я не успел, ибо подсказку получила моя вторая половина.
   "Хе-хе! А мы сильно вляпались!" - прозвучал в голове голос дракона.
   "Ты знаешь, что здесь написано, Оскар?"
   "Ну, вроде того. Давай поменяемся и я все расскажу".
   Обретя контроль над моим телом, дракон заговорил вслух:
   - Да, вот что бывает, когда не знаешь, кого грабишь! Это ж надо было вам влезть на территорию самого Ан-Эроха!
   - Артем? - округлил глаза Хайдо.
   - Что с твоим голосом? - в противовес ему сощурилась Каролина.
   - Это не Артем, - ни секунды не сомневаясь, определила Алика. - Это Оскар, дракон, живущий в Артеме.
   - И чего все так удивляются, когда мы с парнишкой меняемся местами? - картинно развел руками новоявленный собеседник. - Ну да ладно, сейчас речь не обо мне. Давайте-ка лучше поговорим о том, ради чего мы, собственно, здесь собрались. Письмена на этом обелиске написаны на древнем языке драконов. Я не знаю перевода самой фразы, но эти символы - фирменный знак Ан-Эроха. Ребятки, вы стащили сокровища у величайшего в истории дракона. Вам нужен не я, а он.
   Пираты растерянно переглянулись.
   - И где же нам его найти? - спросил Фрегат.
   - Где найти?.. - как-то отрешенно произнес Оскар, обходя обелиск по кругу. - Хм... Возможно, прямо здесь...
   - Здесь?
   Дракон задумчиво прислонил мою ладонь к шершавой поверхности обелиска и замер. И я почувствовал... Не знаю, что именно. Но я это почувствовал!..
   - О да... - мой рот оскалился в драконьей улыбке. - Ан-Эроха ни с кем не спутаешь! Он здесь, на острове!
   - Что? На острове? Ты уверен? - засуетились пираты, оглядываясь по сторонам. - Мы не находили драконьего логова.
   Оскар торжествующе повернулся ко всей компании.
   - Да, я уверен. Я чувствую его. Однако Ан-Эрох умеет отлично прятаться, найти его не в моих силах. И судя по всему - не в ваших. А вот Алика отлично бы справилась с поиском! - Оскар многозначительно посмотрел на девушку. - Это по твоей части.
   - По моей части? - удивилась его давняя подруга.
   - Тебя ведь обучал Великий Магистр, - дракон неопределенно пожал плечами.
   Странное напряжение скользнуло по лицу Алики при упоминании о "Великом Магистре". Будто бы опаска, или даже тень страха... У нее был настолько суровый учитель? Или причина в чем-то другом? Или же... мне просто показалось, потому что через секунду девушка просияла заговорческой улыбкой.
   - Я тебя поняла, Оскар!
   Поиски она принялась вести довольно-таки странным образом. Не двигаясь с места, да еще и с закрытыми глазами. Полагаясь то ли на слух, то ли на интуицию, то ли на какие-нибудь "тонкие энергетические вибрации". Но как бы там ни было, конечная цель была достигнута очень даже скоро.
   - Нашла! - открыв глаза, торжественно произнесла Алика, щелкнула пальцами, и...
   - Глупые людишки! - гаркнул раскатистый рык, и на нас упала тень огромного ящера. - Как долго вы еще будете мне досаждать?!
   - Приветствую, Ан-Эрох, - Оскар принял драконий облик. - Я и не думал, что когда-нибудь встречу тебя снова.
   - Ты же... Оскар! - расширил глаза громогласный найденыш. - Я, конечно, знал, что ты постоянно якшаешься с людьми, но встретить тебя среди кучки воришек... Вот уж не ожидал!
   - Я и сам не ожидал такого поворота, но судьба забросила меня на их корабль. И благодаря твоему проклятию я не могу его покинуть.
   - Хм... - великий дракон задумчиво почесал за ухом. - Что ж, сочувствую, малыш.
   "Малыш" покачал головой.
   - Я к тебе не за сочувствием пришел, Ан-Эрох. Мне нужна твоя помощь. Скажи, тебе ведь по силам снять проклятие с корабля?
   Великий дракон оскорбленно вскинул крылья:
   - Что еще за глупый вопрос?! Разумеется, по силам! Это ведь моя магия! Но я не собираюсь освобождать их! Они заслужили наказание! - Ан-Эрох испепеляюще уставился на пиратов, что те аж поежились. - Это мой остров! Я создал его как свою сокровищницу! А эти проходимцы... Мало того, что они влезли на мою землю, так еще и вынесли с нее все драгоценности, включая самое ценное! Венец сокровищ! Гигантский самоцвет - смесь жемчуга, сапфира, алмаза и искрящейся пыли! Мой самоцвет. Это я создал его! Он мне так нравился! И мне пришлось уничтожить его, чтобы он не достался этим варварам!
   - Сожалею о твоей потере, - почтительно склонил голову Оскар. Да у него прямо талант к переговорам!
   Ан-Эрох оторопело тряхнул мордой... а после дико расхохотался:
   - Потеря? О, да брось! Какие ж тут потери? Они вернули все, что украли, и добавили еще гору своего добра! А самоцвет я создал заново и спрятал в более надежном месте! Так что я только в плюсе!
   - Тогда сними свое проклятие! - выступил вперед Фрегат.
   - Нет! - вновь распалился хозяин острова. - Я еще не простил вас! Слишком много огорчения вы мне доставили!
   - Можем ли мы как-то заслужить твое прощение? - заискивающе поинтересовался Оскар.
   - Заслужить? Хм... - На мгновение Ан-Эрох задумался и вдруг расплылся в злорадном оскале: - Да, - лениво ответил он. - Исполните мое желание. Тогда я прощу вашу шайку и отпущу на все четыре стороны. Даю слово.
   - Ладно, мы согласны. Чего ты хочешь?
  
   ***
   - Наглое, эгоистичное, гнусное существо! - прорычал Фрегат, когда мы ступили на нависшую над водой дорожку, что должна была привести нас в некое Бурлящее Полесье, где нам и предстояло исполнять волю Ан-Эроха. - Почему у него было именно такое желание?!
   - Он сильно на вас обиделся! - вовсю хохотал Оскар. - Не надо было красть его сокровища!
   - Да кто ж знал, что это были его сокровища?! И вообще, мы несколько лет жили с его проклятием и сильно пополнили его казну! Мог бы быть с нами и помягче!
   - Ну, он любезно создал нам дорожку и вручил каждому по бутыли!
   - Надо же, какая щедрость! Может, перестанешь защищать своего собрата?!
   - Ладно, ладно! Я удаляюсь! Разбирайтесь дальше сами! - хихикнул Оскар и поменялся со мной местами.
   - Что еще за "удаляюсь"? - угрожающе покосился на меня пират.
   - Он ушел, - оробело сконфузил плечи я.
   - Втянул нас в это дело и сбежал?! - Каролина негодовала не меньше капитана. - Эти ящеры все такие: смотрят на людей свысока, как на цирковых мартышек, и считают себя умнее, хитрее и совершеннее нас во всех отношениях!
   - Как будто это не так, - иронично заметил Хайдо. - Мы еще легко отделались, все могло быть гораздо хуже.
   - Что может быть хуже, чем добывать укус жизни?! - непримиримо кипятился капитан.
   - Плавать на проклятом корабле и искать другой способ освободиться, например, - нагло ответил енот.
   Фрегат с Каролиной в один голос фыркнули.
   - А что это вообще за укус такой? - наконец смог поинтересоваться я.
   - Редкостная мерзость! - скривилась Каролина. - Склизкая жижа, настолько противная, что даже тот, кто находится при смерти, подскакивает от одного прикосновения к ней!
   - Потому у нее и название такое - "укус жизни", - подмигнула Алика.
   - А еще она жутко воняет! - продолжала юная пиратка. - И главное - шевелится и отчаянно сопротивляется, когда ты пытаешься к ней подобраться! Ползает, плюется, лезет под одежду...
   - Фу! - меня аж передернуло. - Это мне ни за что ни про что придется собирать вонючую склизкую плюющуюся дребедень в пузатый сосуд с несоразмерно узким горлышком?! Зачем великому дракону вообще понадобилась эта штуковина? Да еще и в таком количестве!
   - Ну, как ни странно, это средство очень ценится в медицине, - пожала плечами Алика. - Ан-Эрох вполне может продать укус жизни медикам и хорошо пополнить свою сокровищницу. Но главная причина, думаю, в том, что он очень хотел над нами поиздеваться.
   - Чтоб этот укус жизни ему в нос плюнул! - вновь выругался капитан.
   Драконья дорожка начала опускаться вниз, и я с удивлением заметил под собой землю. Не остров, а бескрайний участок суши! Морем здесь и не пахло.
   - Как? - раскрыл рот я. - Мы же были посреди океана!
   - Это Искажение пространства, - ответила Алика. - Ан-Эрох взял две точки мира, сжал расстояние между ними и создал мост из одной точки в другую. Еще один хороший способ быстрого передвижения, хотя используют его гораздо реже, чем порталы.
   Бурлящее полесье представляло собой редкий и очень засыревший лесок. Тонкие деревца болезненно вздымались из хлюпающей под ногами каши, из последних сил протягивая к небу голые ветви. Ни травы, ни мха тут и в помине не было. Кажется, даже плесень побрезговала здесь поселиться. Венцом сей картины стало грязное озеро, при взгляде на которое в памяти невольно всплыли все тяготы прохождения болотной трясины. На его поверхности копошилось бурое месиво, источающее в воздух такой запах, что у меня немедленно заслезились глаза. И что-то мне подсказывало, что...
   - Это и есть укус жизни?
   - Да, - просипел Хайдо. - И нам надо наполнить им пять сосудов...
  
   ***
   - Приятель, залезь внутрь, ну пожалуйста, - вежливо произнес я, опустив горлышко сосуда к особо жирному пятну на воде, но то лишь презрительно прыснуло в ответ, не изъявив ни малейшего желания лезть в стекляшку. - Давай же... Уверен, внутри тебе понравится...
   - Артем, ты что, уговариваешь его?! - расхохоталась Каролина.
   Смешно ей... Юная пиратка к этому моменту благодаря своему обезьяньему проворству уже сумела наполнить вверенный ей сосуд и при этом почти не пострадала! Всего лишь два плевка в лицо и выпачканная штанина! Больше кричала, ей-богу! Но помогать остальным в сборе "урожая" она тактично отказалась, заявив, что с нее довольно потрясений. Впрочем, тут я не мог ее ни в чем упрекнуть.
   - Хочешь, я открою тебе один секрет? - Каролина заговорчески склонилась к моему уху. - Эта живая слизь тебя не понимает!
   Ага, спасибо за помощь... Как будто я и сам об этом не догадался! Но попытаться стоило. Магия стихий мне, как назло, не помогла, тонкие ветки деревьев тоже оказались бесполезны, перчаток при себе не было, а лезть в зловонный кисель голыми руками мне совсем не хотелось. А посему я старательно оттягивал неизбежное...
   - Ладно, - обреченно вздохнул я, - рано или поздно мне бы все равно пришлось это сделать.
   И я совершил поступок, за который мне положен памятник при жизни. Закрыв глаза и отвернувшись, я запустил ладонь в склизкую муть и, пробежавшись быстрым гребком по поверхности, закупорил часть укуса в своей склянке. К великому разочарованию, добыча не заполнила и десятой части означенного объема. В ответном плевке по шее количества этой гадости и то было больше! "Возмездие" быстро сползло под ворот и сопливым слизняком победно размазалось по телу. Пока я судорожно вычищал свою персону, из стеклянного плена выбрались и те несчастные с трудом добытые три капли, оставшиеся без присмотра, прокатились по берегу и бессовестно вернулись в родные просторы.
   Дальше было еще сложнее. Своевольная жижа, смекнув, что от меня одни беспокойства, принялась заблаговременно ускользать от моих рук. В другой ситуации я был бы только рад такому поведению с ее стороны, но сейчас это сильно осложняло дело! Представляете игривого котенка, который скачет по берегу, пытаясь голыми лапами выловить рыбешку из озера, но при этом боится и воды, и самой рыбешки? Вот примерно так я и выглядел со стороны. А Каролина, ухохатываясь над моими стараниями, продлила себе жизнь на добрый десяток лет.
   Блин! Почему я вообще должен участвовать в этой "рыболовной кампании"? Я даже не видел тех злосчастных сокровищ Ан-Эроха, так какого... укуса жизни, я расплачиваюсь за чужие ошибки? И Алика, кстати говоря, тоже! Нужно подбить подругу на бунт, она наверняка меня поддержит!
   Я поднял глаза на девушку и с удивлением обнаружил, что она свой сосуд уже наполнила. На мой немой вопрос подруга пожала плечами и сколдовала часть своего магического щита, а затем использовала его на манер совка, наглядно продемонстрировав, как можно легко и быстро перекидать укус жизни в склянку.
   - Алика! Ты не могла нам сразу раздать по такой же штуковине? - с укором спросил я и обвел красноречивым жестом пиратов. - Мы же тут все... А?!
   Вот же... досадно! Но никто кроме меня не полез в болото голыми руками. Фрегат вместо совка использовал оторванную древесную кору, а Хайдо снял с себя рубаху и уже ею выуживал слизкую массу, словно неводом.
   - Меня никто и не просил о помощи, - простодушно пожала плечами Алика. - Держи!
   "Совок" перелетел разделяющее нас болото и приземлился мне прямо в руки. Слава богу, я ухватил его за чистый конец! Хотя чего уж там, я и так уже по локоть в "лечебной грязи"... Старательно пытаясь не думать об этом, я начерпал полный сосуд самого нерасторопного и оттого не успевшего ускользнуть укуса жизни и с облегчением заткнул пробкой горлышко. К тому моменту остальные тоже покончили с работой.
   - Отлично! Возвращаемся назад к дракону! - распорядился капитан, призывно махая рукой.
   Этого приказа я ждал больше всего и с радостью бросился вслед за остальными. Миссия выполнена! Наконец-то! Ничто больше не заставит меня задержаться здесь ни на секунду!
   - Арте-е-ем, - простонал сдавленный женский голос за моей спиной.
   Понимая, что сзади никого быть не может и голос мне наверняка показался, я скорее по привычке бросил быстрый взгляд через плечо. Этого взгляда хватило, чтобы заметить высокую худощавую фигуру, закутанную в длинный потрепанный плащ.
   - Артем, - повторила она.
   Я круто развернулся и встал к пришелице лицом:
   - Ты... знаешь мое имя? Ты кто?
   - Я твой друг, Артем, - фигура медленно, не касаясь земли, поплыла в мою сторону.
   - Какой еще друг? Я не знаю тебя! - я в страхе попятился, не сводя с нее ошалелых глаз.
   - Не уходи, Артем, - жалостливо произнесла женщина. - Я здесь, чтобы помочь тебе. Ты же хочешь вернуться в свою деревню?
   Я остановился. Позади женской фигуры показалась Бринка. Наша с Сашкой Бринка.
   - Я могу исполнить твое желание, - вновь прозвучал обволакивающий голос. - Я могу отвести тебя домой.
   Женщина приблизилась настолько, что я без труда мог разглядеть черты ее лица. Осунувшиеся щеки, тонкие бескровные губы, борозды морщин на лбу и вокруг отливающих рубином глаз... Бездонных. Таких пугающих и завораживающих одновременно.
   - Твои родители уже заждались тебя, Артем, - из-под плаща показалась бледная сухая рука. - Идем. Ты ведь хочешь вернуться к ним?
   - Но... мой брат... - невнятно пробормотал я.
   - Он уже дома, Артем. Я отвела его к маме и папе. Они все ждут только тебя. Хочешь, я провожу тебя к ним?
   - Да, я хочу...
   - Идем со мной. Дай мне руку.
   - Да, - с глупой улыбкой я вытянул руку и сделал шаг навстречу женщине.
   - Артем! Стой! - раздалось далекое эхо, и мощный рывок за плечо повалил меня наземь. Перед глазами выросла спина Алики, заслонившая собой парящую фигуру. - Ты напала не на того! Убирайся отсюда!
   - Ты!.. - отплывая, зашипела женщина.
   - Я не позволю тебе забрать его! - не своим голосом прогремела Алика и решительно пошла в наступление. - Убирайся! Пошла прочь!
   Послышался озлобленный свистящий хрип, и незнакомка нехотя растаяла, словно облако сизого дыма. И вместе с ней развеялся пейзаж родной деревни. Что... это было?.. Что произошло? Комок тошноты заскреб по горлу, в глазах сгустилась темнота, и, окончательно утратив связь с действительностью, я ничком повалился в грязь.
   - Эй! Артем! Очнись! - снова кричал голос Алики, сопровождаемый звонкими шлепками по щекам.
   - Я видел Бринку... - одними губами прошептал я. - Мою Бринку. До нее было рукой подать...
   - Это был мираж, Артем!
   Я приоткрыл одно веко:
   - Та женщина звала меня домой...
   - Если еще раз увидишь нечто подобное, даже не думай идти на поводу!
   - Она назвалась моим другом...
   - Это был демон! Слышишь меня?! Де-мон!
   - Демон?.. - эхом повторил я.
   - Да! И он чуть не заставил тебя покинуть мир живых!
   - Покинуть... Погоди... - мое сознание начало проясняться. - Я... Только что... Ох! - я схватился руками за раскалывающуюся голову. - Тс-с... Я понял тебя, Алика...
   Девушка тяжело вздохнула.
   - Как ты?
   - Перед глазами все плывет...
   - Может, выльем на него укус жизни? - предложила Каролина, выглядывая из-за спины Алики.
   - Только, чур, наполнять склянки по новой он будет сам, - хмыкнул с другой стороны Фрегат.
   - Не надо, я сейчас встану... - прохрипел я, пытаясь подняться. Уже одно упоминание об укусе жизни действует отрезвляюще.
   - Не валяй дурака, парень, - услышал я над собой голос Хайдо. - И не надо на него ничего выливать.
   Крепкие руки пирата аккуратно подняли меня с земли. Боже, как же сильно я ошибался на его счет! Благородный, героический поступок - нести раненного товарища на себе - говорит о многом. Насколько обманчива порой бывает внешность, и за грубой наружностью дикого енота может скрываться добрейшее сердце...
   Да, так я наивно полагал. На деле же...
   - Хайдо!!! Ты мерзавец!!! - я как ужаленный подлетел над чудодейственной поверхностью озера, в которое меня с размаху запустил мой "благородный герой", и, отряхиваясь словно бешеная собака, выскочил на берег. - Коварный енот! С ума сошел?! Ты что творишь вообще?!
   - Спасаю тебя! - гордо расплылся пират.
   - Спасаешь, значит?! - я раскинул в стороны перепачканные целебным снадобьем руки. - А ну подойди сюда! Я жажду обнять своего спасителя!
   - Еще чего! Не люблю я эти телячьи нежности! Обойдемся простым "спасибо"!
   - О, спасибо! - язвительно произнес я. - Дай хоть пожму твою мужественную руку!
   - Лучше возьми вот это, - Хайдо беспардонно вручил в протянутую ладонь свою насквозь пропитанную рубаху-невод. - Тебе ведь уже все равно. Донеси до острова, а?
   Я сердито засопел, но так и не смог ничего возразить его бессовестно-невинному выражению лица. Да и вообще, мне сейчас намного больше хотелось поскорее счистить с себя укус, весь до последней капли, чем тратить время на ругань с товарищем.
   - Ох, непростой у тебя сегодня денек, Артем... - Алика старательно прятала улыбку и пыталась изобразить взгляд, полный сострадания. Получалось неважно. - Пойдем скорее на остров, в морской воде отмоешься! Только не трогай меня, пожалуйста!
  
   ***
   Едва ступив на берег острова-призрака, я бросился к бирюзовым волнам, дабы осквернить их чистоту остатками мерзкой жижи, уже засохшей как на мне, так и на рубахе Хайдо. На кой черт я потащил пиратское имущество с собой на водные процедуры, а не бросил тут же на песке, осталось загадкой даже для меня. Мозг включился уже к концу полоскания. Товарищи сдержанно хихикали на берегу, наблюдая за банно-прачечным процессом, тактично не нарушая идиллию. А вскоре к ним присоединился еще один весельчак, с упоением смакующий плоды своего удачно придуманного наказания.
   - Это не смешно! - обиженно буркнул я, выйдя на берег и запустив в Хайдо его постиранной одеждой. - Вам бы искупаться в том болоте! И тебе в первую очередь, Ан-Эрох!
   - А с вами весело! - все еще покатывался со смеху дракон. - Кажется, я начинаю понимать, чего такого Оскар нашел в людях!
   - Вот, забирай свое жуткое снадобье, - пробасил Фрегат, и мы протянули Ан-Эроху свои склянки с укусом. - А теперь, наконец, сними проклятие с нашего корабля!
   - О, как грубо! - театрально разобиделся дракон. - Вы ведь только начали мне нравиться! Может быть, дать вам еще одно задание?
   - Ан-Эрох, ты обещал. Драконы всегда держат свое слово, - выступила Алика. - Мы выполнили свою часть сделки, теперь твоя очередь.
   - Ладно, ладно! Вы прощены, проклятия на корабле больше нет! Идите, куда хотите!
   - Так просто?! - округлил глаза весь наш многострадальный отряд.
   - А к чему лишние сложности? - философски заметил Ан-Эрох. - Прощайте!
   И на этой ноте великий дракон нас покинул. Хотя правильнее было бы сказать - просто кинул. Прямо в соленые воды океана, выбив почву у нас из-под ног, ибо остров-призрак растаял, словно настоящее привидение, разве что значительно быстрее.
   Отборная брань послышалась еще до того, как я добрался до поверхности. Верещала Каролина. Старательно, выразительно, сочно и с чувством, но, к сожалению (или к счастью), из толщи не удавалось разобрать ни единого слова.
   - ...уже совсем?! - ударил по ушам обрывок фразы, стоило только вынырнуть. - Сколько он еще будет измываться над нами?!
   - Полагаю, это было его последнее, напутственное наказание, - откликнулась Алика, кивая вдаль. - Смотрите!
   - Наш корабль! - юная пиратка тут же сменила гнев на милость.
   - Давно я не видел его с такого расстояния!.. - капитан расплылся в улыбке и едва ли не прослезился. - Получилось... Мы свободны! Вперед! Расскажем об этом остальным!
   И пираты воодушевленно загребли в направлении судна. Я уже было поспешил за ними, опасаясь отстать, как вдруг над океаном взошла высокая волна и, окатив пловцов с головой, заморосила сверху соленым дождем.
   - Пожалуй, понаблюдаю за вами отсюда, - Алика перекинула ногу на ногу, поудобнее устраиваясь на летающей доске, и всем своим до неприличия ироничным видом "тонко" намекала, насколько ж неразумно добираться до корабля вплавь.
   - Ну да, действительно... - буркнул я себе под нос и, взмахнув драконьими крылами, продолжил путь уже по воздуху, не забыв по дороге подобрать и троих бравых мореходцев.
  
   ***
   Командой было решено закатить шумную пирушку по поводу снятия проклятия и обретения долгожданной свободы. Судно двигалось в ближайший порт, волей случая выбранный для сего мероприятия. Меня, Алику и Сашку пригласили как почетных гостей, да с таким проникновенным напором, что и отказаться было неудобно. Чествовать нас начали еще на корабле и продолжили в весьма неплохой забегаловке под названием "Шальная каравелла". Торжественные речи за спасителей, свободу и госпожу удачу звучали отовсюду и плавно перешли в тосты за море, женщин, за несметные богатства и за каждый корабль, взятый на абордаж.
   Наевшись до отвала, я решил выйти подышать свежим воздухом. Снаружи уже стемнело. На бескрайнем ковре звездного неба легкой дымкой клубились редкие едва заметные облака. Тонкий месяц поблескивал серебристым серпом и отражался на гладкой поверхности моря. Вдали лучистым глазом мерно мигал маяк, а прямо напротив него на деревянном причале, свесив ноги вниз, сидел Хайдо.
   - Ты, наверное, уже устал от этих слов, но спасибо тебе за помощь, Артем, - сказал пират, едва я к нему приблизился.
   - Да я же почти ничего не сделал... Разве что в укусе жизни искупался... Если кого и благодарить, так это Оскара. Без него мы и про Ан-Эроха бы не узнали.
   - Передай спасибо и ему, - улыбнулся енот. - И еще передай, что он многое потерял, улизнув от нашей... кхм... рыбалки.
   - Обязательно передам, - усмехнулся я.
   Воцарилось недолгое молчание, которое вновь нарушил Хайдо:
   - Куда планируете отправиться теперь?
   - Продолжим искать колдунью, - пожал плечами я.
   - Хм, что это за колдунья такая, интересно? В ученики к ней хотите напроситься?
   - Да боже упаси! - невольно вырвалось у меня. - Это та еще гадюка! Просто без нее мы с Сашкой не можем вернуться домой.
   И я без утайки в общих чертах поведал матросу нашу с братишкой историю.
   - Ну и ну! Вот так приключение подкинула вам жизнь! - подивился пират, дослушав до конца. - Что ж, удачи вам в поиске!
   - Ага, спасибо... Надеюсь, ты тоже найдешь то, что ищешь. Кстати говоря, что это за сокровище такое?
   Хайдо переменился в лице, прижал уши и опустил глаза долу. Все еще не доверяет мне? Ладно, в конце концов, это его личное дело. Допытываться я не буду...
   - Ключ от клетки, - лаконично ответил енот.
   - А? Ключ... от клетки?
   - Угу...
   Несколько мгновений матрос колебался, без интереса разглядывая свои ноги, затем шумно вздохнул и вновь поднял взгляд на меня:
   - Ладно, я расскажу тебе.
   Хайдо порылся в кармане и извлек оттуда исшарканную тряпицу, свернутую в незатейливый кулек. Под ворохом складок оказался кубик размером чуть больше грецкого ореха. Две его грани - верхняя и нижняя - соединялись друг с другом тонкими прутиками, тем самым образуя подобие клетки с полом, потолком и решеткой между ними. Изнутри эта коробочка подрагивала теплым светом. Подобное живое трепыхание я уже видел - в Драконьей пещере, когда подобрал кулон с заточенной душой Оскара.
   - Это талисман, созданный моим далеким предком и передающийся в семье из поколения в поколение, - начал матрос. - Внутри клетки заперто живое существо, вернее его дух, задача которого - отводить от владельца все беды и несчастья, забирая их на себя. Сила существа не безгранична, со временем она иссякает, и талисман становится бесполезным. Когда такое происходило, клетку надлежало открыть специальным ключом и заменить зачахшее существо на новое. После чего история повторялась.
   - Судя по тому, что ты оказался на проклятом корабле, это существо уже ослабло, - заметил я.
   - Да, ослабло. Причем уже очень давно. Один из моих прародителей умудрился потерять ключ, а без него клетку никак не откроешь. Заменить захваченную душу на другую никто так и не смог, и ко мне талисман перешел уже полностью растеряв свою силу.
   - И теперь ты хочешь найти ключ и заменить это существо новым?
   - Нет, - отрезал енот. - Я считаю, что строить свое счастье на страданиях других - это низко и жестоко. Никому не пожелал бы оказаться по ту сторону прутьев. Я ищу ключ по другой причине. Я слышу голос из клетки. Его голос. Он просит помощи. Он умоляет отпустить его на волю. И я хочу помочь. Я поклялся найти ключ и освободить эту несчастную душу. Я буду продолжать поиски, пока они не увенчаются успехом. Однажды я исполню свою клятву. А после - уничтожу талисман. И тогда эта западня больше никому не сможет навредить.
   - А если просто сломать прутья вместо того, чтобы искать ключ? - предложил я.
   Хайдо покачал головой:
   - Ничего не выйдет. Связывающая магия все равно никуда не денется. А плененной душе, скорее всего, от поломки станет только хуже.
   Я с грустью и состраданием покосился на коробочку.
   - Бедняга... Хотел бы я чем-нибудь помочь...
   - Увы, помочь ему никак нельзя... Разве что ты знаешь, где искать ключ, - Хайдо крутнул кубик, демонстрируя круглую выемку на одной из сплошных граней.
   - Да откуда мне знать... - начал было я, но осекся, увидев "замочную скважину". - Погоди-ка... Этот символ внутри... Я где-то уже видел... нечто подобное... Точно! Хайдо, кажется, я знаю, где ключ!
   - Ты... серьезно? - округлил глаза енот, опешив от внезапно нагрянувшей удачи.
   - Серьезно! Идем!
   Я бросился назад в "Шальную каравеллу". Неужели бывают такие совпадения? Скоро узнаем! Нужно только найти Алику... Куда ж она запропастилась на этом шумном празднестве?
   Первым мне на глаза попался Сашка, отплясывающий вместе с Каролиной странный бесшабашный танец меж раздвинутых столов. Он-то и указал мне на неприметный угол, где вдали от всеобщего веселья сидела наша спутница, задумчиво глядя в темное окно.
   - Алика! - подлетел я к ней. Девушка оторвалась от созерцания ночного пейзажа и перевела вопросительный взгляд на меня и подоспевшего за мною Хайдо. - Алика, можешь дать мне монету Шинь?
   - Монету Шинь? - удивленно моргнула она. - Зачем?
   - Просто покажи ее, пожалуйста!
   Девушка пожала плечами и достала подарок юного хакера. Я схватил его с раскрытой ладони и развернул нужной стороной к себе. Так и знал! Символ - точь-в-точь как на талисмане Хайдо, только зеркально отраженный!
   - Это ведь оно?
   Пират осторожно взял монету в руку.
   - Глазам не верю... Я искал эту вещь больше двадцати лет! Где вам удалось найти ее?
   - Она досталась нам в награду от одной очень умной девочки, - гордо выпятил грудь я.
   - Ребята... Я даже не знаю, как вас благодарить... Мы знакомы-то всего ничего, а вы уже сбросили с моих плеч два тяжелых груза!
   - Ну же, открывай! - я нетерпеливо пихнул матроса локтем.
   Хайдо кивнул и вставил ключ в замочную скважину, немного покрутив его из стороны в сторону. Едва штрихи монеты совпали с прорезями, кубик щелкнул и откинул крышку, словно маленькая шкатулка. Комочек света, долгие годы томившийся взаперти, наконец вырвался на свободу. Мы видели его лишь несколько секунд - сияющий дымок развеялся, как будто на ветру. И лишь одно единственное слово "Спасибо", эхом прозвучавшее в ушах, дало понять, что теперь с ним все хорошо.
   - Еще одно освобождение за сегодня! - торжественно объявил я. - Это так здорово! Правда, Алика?
   - Да, здорово... - вяло ответила девушка.
   - Что с тобой? Что-то случилось?
   Моя подруга помедлила с ответом, а затем подняла на меня обреченный взгляд:
   - Артем... Я должна уйти... Должна оставить вас с Сашкой.
  

 Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  А.Оболенская "Ненависть и другие побочные эффекты волшебства" (Современный любовный роман) | | К.Амарант "Будь моей парой" (Любовное фэнтези) | | Жасмин "Даже плохие парни делают это" (Короткий любовный роман) | | Л.Свадьбина "Попаданка в академии драконов 3" (Попаданцы в другие миры) | | Г.Горенко "Подарок для герцога" (Любовное фэнтези) | | Д.Данберг "Тайны полуночной академии" (Магический детектив) | | О.Иванова "Пять звезд. Любовь включена" (Женский роман) | | С.Грей "48 причин чтобы взять тебя..." (Современный любовный роман) | | М.Эльденберт "Танцующая для дракона" (Любовное фэнтези) | | И.Светинская "Королева сильфов. Часть 2" (Женский роман) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Арьяр "Тирра.Невеста на удачу,или Попаданка против!" И.Котова "Королевская кровь.Темное наследие" А.Дорн "Институт моих кошмаров.Никаких демонов" В.Алферов "Царь без царства" А.Кейн "Хроники вечной жизни.Проклятый дар" Э.Бланк "Карнавал желаний"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"