Гришаева Маргарита Александровна: другие произведения.

Шорох

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние конкурсы на ПродаМан
Открой свой Выход в нереальность
Peклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:

    1980 год. Известная писательница ужасов Кейси Хейден покупает особняк Блэквудов, расположенный на окраине Ротбери, маленького городка в английском графстве Нортумберленд, и переезжает туда, собираясь заняться написанием нового шедевра. Но приобретенный дом еще хранит память о старых владельцах. Записи раскиданные по дому, личные вещи, вырезки из газет, жуткие слухи... Фрагмент за фрагментом собирается история произошедшая здесь, казалось бы уже ушедшая в прошлое. Но что за зловещий шорох начинает преследовать новую владелицу?

    Обновление от 29.01.18



Глава 1. Приезд. Знакомство с домом.

12 октября, 1980 года.

Я прибыла в поместье Блэквуд холодным промозглым утром. Тяжелые свинцовые тучи нависали совсем низко над головой так, что, казалось, даже сквозь крышу машину давили на сознание. Каждая лишняя минута пути через мрачный лес к новому дому, заставляла задумываться, а было ли это столь хорошей идеей, отправиться за вдохновением в такую глушь. Но все изменилось, стоило мне увидеть его. Пусть еще вдалеке, сквозь кованную высокую решетку подъездных ворот, едва виднеющиеся очертания, скрытые извилистой дорожкой небольшого парка, но уже тогда я поняла, что он прекрасен.
Ворота открылись легко, без единого скрипа, что удивительно, ведь мне говорили, что дом долгое время пустовал. Но видимо за ним все же следили, или Рик кого-то присылал, чтобы дом подготовили к моему приезду. Впрочем, неважно, сейчас меня больше манил особняк, видневшийся впереди. Быстренько припарковав свой старый желтый жук у ворот, я подхватила сумочку с ключами и закинула на плечо. Два увесистых чемодана вылезли из багажника с неохотой и все время норовили улезть обратно, или хотя бы утянуть меня к земле, не давая приблизиться ближе к дому. Но я была упорнее и, следуя причудливому изгибу дорожки, огибающей деревья, призванные скрывать дом от любопытных глаз, обошла каменный двухъярусный фонтанчик, полный затхлой воды, старых листьев и семян, наконец, оказалась лицом к лицу с ним - моим новым жилищем и, я уже это чувствую, источником вдохновенья. Викторианский особняк с небольшой круглой башенкой, вздымавшейся над основной крышей и, казалось, протыкающей небо насквозь острым шпилем на верхушке, устало смотрел на меня слегка потертыми окнами. Он уже многое повидал в своей жизни, это несомненно, и мне не терпелось услышать все эти истории. Я рассматривала немного обшарпанный фасад с потрескавшейся и потемневшей от времени краской, пока поднималась со своими чемоданами к двери, украшенной причудливыми изгибами цветного витража.
Щелчок ключа, легкий скрип, открывающейся двери и первый шаг в новую жизнь....
И началась она с тиканья часов. Большие, массивные, выполненные из резного дерева, с ажурными стрелками и цифрами, они мерно тикали и звук этот эхом разносился по всему дому, казалось, отмеривая секунды его жизни - словно механическое сердце старого особняка. Прямо напротив двери, устроившиеся рядом с двухмаршевой лестницей наверх, они сразу притягивали взгляд. Но все же меня тянула осмотреть и все остальное, так что, захлопнув дверь и оставив чемоданы пока что скучать у порога, я двинулась изучать дом. Точнее собралась двинуться, но резкий телефонный звонок, оборвал мои планы. Телефон обнаружился в небольшом коридорчике, сразу за часами. Тяжелый, такой же старинный, как и сам дом, казалось, вот-вот развалится от звука собственного дребезжания. Я поспешила избавить его от столь незавидной участи.
- Слушаю, - бодро произнесла, в оказавшуюся куда более крепкой, чем казалось на первый взгляд, трубку.
- Фух, честно говоря, не был уверен, что это старье сработает, - отозвался знакомый голос.
- Рик, - радостно выдохнула я, - Ты просто волшебник!
- Что, угадал? - довольно отозвался он.
- Ну, я пока не успела осмотреть все, но даже из того, что вижу, ты попал даже не в десятку - в сотню!
- Не ожидала такого, да? - он явно купался в волне моего восторга и требовал еще, и мне было не жалко, потому что он действительно сотворил чудо.
- Учитывая ту сумму, которой я располагала? Конечно, нет. Я думала тут этакий деревенский шик, или даже хижина лесника, но никак не викторианский особняк с очевидно довольно большой прилегающей территорией. Слушай, как ты вообще это устроил? - действительно заинтересовалась я, потому как, честно говоря, возникли некоторые подозрения.
Мы с Риком давно работали вместе, и в качестве агента и друга он меня более, чем устраивал, а вот он жаждал перевести нашу дружбу в более близкие отношения. Так что, если это своеобразный подкуп, и тут не обошлось без вложения его собственных средств... тогда даже не стоит разбирать вещи. И судя по тому, как замялся собеседник, такой вариант вполне возможен.
- Ты же сказала, что дом тебя устраивает, так к чему лишние вопросы? - заюлил друг.
- Риииик, - надавила я голосом, четко давая понять, что не позволю смолчать.
- Ладно, - недовольно проговорил он, - Можешь не переживать, дом действительно достался мне по смехотворной цене. Все на самом деле не так прекрасно, как тебе кажется. Во-первых, он довольно старый, пройдешься немного заметишь, что и краска кое-где пооблупилась и потертости везде. Во-вторых, только не ругайся, но у него проблемы с электричеством. И прежде чем ты на меня наорешь, я уже все решил и вызвал электрика, уже к вечеру все исправят, - я издала недовольный вздох, достаточно громкий, чтобы он услышал в трубке и осознал всю глубину моего недовольства, но прерывать его исповедь не стала. Пока что все перечисленные недостатки все еще не могли настолько снизить цену дома, - В-третьих, как ты заметила, он находится почти в получасе езды от города, что на самом деле тоже не плюс. Ну, и в четвертых, - тут он замялся, и я поняла, что сейчас прозвучит главная причина, - у него, как бы сказать, не самая хорошая репутация. Убийства, пропажи людей и всякое такое, ну, ты понимаешь.
Я облегченно рассмеялась. Еще бы, кому как не мне понимать, я ведь сама автор ужасов. Да, многие дома имеют плохую историю, но все же это далеко не значит, что виноваты в этом стены. Виновны всегда люди. А призраков не существует, так что кроме крыс и пыли, мне бояться нечего.
- Всего-то, - улыбнулась я, - Ну, значит, мне несказанно повезло. Благодаря пугливости остальных, мне досталось такое сокровище. Готовься Рик, чувствую, что следующий роман будет бестселлером.
- Правильный настрой, - тут же оживился друг, поняв, что ругаться я уже не буду, - Все, иди и пиши, не буду тебя отвлекать, звони, если что.
- Пока, - попрощалась я и вернула трубку на место.
Ласковым взглядом обвела оббитые красной узорчатой тканью стены. Дурная репутация, родной, не переживай, и у меня была такая же. Меня она не пугает, значит мы подружимся.
Что ж пока стоит продолжить знакомство.
В довольно просторной прихожей, где все еще одиноко ютились мои чемоданы, помимо часов, разбавляющих тишину дома, нашлись еще пара огромных ваз с росписью под китайские (возможно настоящий антиквариат), и подставка для зонтика. Дальше на очереди на исследование была гостиная, широкий проем в которую, открывался прямо из прихожей. Нежно зеленый шелк стен с серебряной нитью узоров, бежевая обивка мебели в крупный розан и большой черный рояль у окна ясно давали понять - когда обстановкой этого дома ведала женщина. Кружевная салфетка на журнальном столике у камина, между кресел, пяток картин разбросанных по стенам, куча декоративных вещиц, а так же витражная лампа на небольшом столике напротив рояля, это предположение определенно подтверждали. Камин к слову был огромен, и в нем даже наличествовали дрова, хотя его явно давно не разжигали. А вот выбор картин, честно говоря, озадачил. Два милых сельских пейзажа, гравюра старинного городка и фрагменты из росписи Сикстинской капеллы руки Микеланджело. И если еще "Сотворение светил" оттуда смотрелось просто загадочно, то часть "Страшного суда" выглядела не очень приятно. Странный вкус был у хозяев. Хотя возможно они просто были сильно набожны.
Часы на каминной полке молчали, в отличие от своего напольного собрата в коридоре. На столике обнаружилась бог знает сколько там простоявшая кружка, когда-то полная кофе, теперь лишь темного налета и затхлого запаха. Странно, ведь я же вижу, что пыли нет, значит Рик действительно кого-то присылал, чтобы дому придали более жилой вид, прежде, чем я приеду, но посуду почему-то убирать не стали. Побоялись потревожить духов этого места?
Рядом нашлась пара книг, незнакомого мне названия, но дорогого и старого вида, и еще одна, не имевшая никаких опознавательных знаков. И только после того, как я раскрыла ее, стало понятно, что это не книга - дневник.

20 апреля.
В порыве злости отчаянья я сжег свой предыдущий дневник. А потом понял, что не могу, слишком много мыслей роится в моей голове, и если их не выплеснуть, то просто сойду с ума. Возможно это мое проклятье за то решение, что изменило всю мою жизнь. Все должны отвечать за свои поступки, и эта картина рядом служит мне очередным напоминанием об этом. Как будто я смог бы забыть о своем грехе. Правильно ли мы тогда сделали? Вопрос, который будет еще долго преследовать меня, если не вечность.

13 мая
Все врут, время не лечит. Сколько бы времени не прошло, ничего не истирается из памяти, сомнения продолжают глодать, спустя все эти годы. Наверное, это никогда не закончится, я проклят оставаться стражником сотворенного в этом месте. Никогда не думал что такое действительно возможно. Один день, одно решение, да не верное, но другого просто не могло быть, и вся жизнь поделена на две части - до и после. И хотя я знаю, что другого варианта у нас просто не было, легче от этого не становится.

28 июня
Джеймс был прав, спустя время шумиха поулеглась и все забылось, а я теперь думаю, что возможно зря. Пусть бы пришли, пусть бы допросили, и я бы все рассказал... И оказался бы в тюрьме. Хотя возможно это был бы лучший вариант.

Август
Одиночество начало сводить меня с ума. Или это чувство вины? Я слышу голоса в той самой комнате. Все как говорил Джеймс. Неужели все это время он говорил правду? Нет, разум еще не настолько покинул меня, чтобы поверить в это. Но эти голоса, эти чертовы голоса, они не дают мне покоя.

Февраль?
Сколько лет уже прошло, с тех пор как я один в этом доме? Я потерялся в своих иллюзиях и одиночестве. И голоса, голоса, затихшие на какое-то время, снова вернулись, громче и сильнее, чем до этого. И барабаны, вторящие им. Реальны ли они или рождены моей больной фантазией? Я больше не могу так... Джеймс был прав - это проклятье Мне придется нарушить свое обещание...

Я отложила забытый дневник. Похоже, у кого-то в этом доме были серьезные проблемы с психикой. Либо это некто слишком впечатлительный выдумал себе страшилку после всех слухов. А в целом, странно, что кто-то оставил здесь столь личную вещь как дневник. Да еще и со столь интригующими записями. Не удивлюсь, если это все очередная шуточка Рика, в попытке вдохновить меня на новую книгу. Надо будет спросить, откуда он взял его. Или неужели сам придумал? Нет, боюсь ему бы на это не хватило таланта и фантазии.
Больше ничего интересного мои глаза не приметили. Конечно, в комнате осталось еще множество ящичков и полочек, которые я не успела осмотреть подробнее, но благо на это у меня еще будет предостаточно времени. А сейчас главное успеть ознакомиться с остальным домом, пока еще не совсем потемнело. С этими мыслями я распахнула дверь и шагнула в следующую комнату.
Если предыдущая, явно была предназначена для женского досуга или милого вечернего времяпрепровождения с семьей, то эта явно была мужской обителью. Кабинет, совмещенный с библиотекой. Обстановка, ничего не скажешь, просто шикарная. Стеллажи из темного дерева, массивный стол с зеленым сукном, тяжелый портьеры бордового бархата в тон стен и обивки мебели. Все удивительнее, что вся обстановка в доме сохранилась, а уж тем более собрание книг, по виду явно довольно старых и возможно ценных. В комнате витал тяжелый запах, присущий всем библиотечным помещениям - пыли, старой бумаги и чернил, и лишь слегка его разбавляла нотка горького табака. Похоже, бывший хозяин кабинета был любитель покурить, о чем свидетельствовал не только буквально пропитавший стены и мебель запах, хоть и не навязчивый, но все же довольно заметный, но и открытая коробка с сигарами, на маленьком столике у стены. Я в целом не поклонница курения, а уж к этим так вообще притрагиваться страшно - сколько они там так пролежали? Всего две увиденные комнаты, а у меня уже возникло четкое ощущение, словно все хозяева исчезли совершенно внезапно, посреди своих повседневных дел. Вот, пожалуйста, в этой комнате, на абсолютно таком же столике, как и в предыдущей, стоял бокал для вина. На этот раз пустой, а взяв его в руки и принюхавшись, поняла что даже и чистый. Вот спрашивается, зачем надо было оставлять его при приборке здесь, а не убрать куда-то к остальной посуде? Очевидно, это было одно из "особых" указаний Рика, призванных вдохновить меня и создать нужный настрой. Правда, несмотря на эту видимость только покинутого жилища, чувствовалось - дом спит, он отвык от гостей внутри и еще даже не прочувствовал, что кто-то вновь появился здесь. Хотя возможно это просто мое пристрастие к антропоморфизму. С детства привыкла видеть в вещах живые сущности. Не в том смысле, который обычно вкладывают в это понятие люди - мол, эта вещь проклята, в нее вселился злой дух и так далее. Просто каждая обладает своим характером, настроением, чаще всего отражающими черты присущие ее хозяину. И этот кабинет показывал, что его владелец был крайне интересной личностью.
Правда, прежде чем продолжать исследовать комнату, пришлось раскрыть тяжелые, в отличие от всей остальной мебели, буквально пропитавшиеся пылью портьеры и распахнуть окно. Все же легкий запах затхлости давно покинутого помещения тут был посильнее чем предыдущей комнате, да и с освещением (еще раз спасибо Рику за все еще отсутствующее электричество) довольно туго. На улице, конечно, промозгло и пасмурно, но и то лучше. Теперь, по крайней мере, можно рассмотреть надписи на корешках книг в высоких стеллажах. Но сначала в глаза бросились несколько наград и дипломов, занимавших центральные полки. Все - Джеймсу Блэквуду, и все за инженерно-конструкторские работы и достижения. Ну что ж, значит, прочитанный дневник принадлежал не хозяину дома, а кому-то близко знакомому с ним. А сам же владелец кабинета, очевидно, был довольно талантливым инженером, судя по надписям в области строительства и эксплуатации мостов. Собрание научно-технической литературы вокруг это подтверждало. И вкраплениями в этой инженерной справочной стояли книги Лавкрафта и По, а так же несколько энциклопедий по этническим народностям. Необычный круг увлечений для техника. Но увлечение этникой объясняло наличие странных щитов в качестве украшений на стенах. Я не очень разбираюсь в истории и всем с ней связанным, но эти железки явно не относились к культуре мужчин на конях в консервных банках, а так же греко-римских боев и завоеваний. А в моем представлении, кроме рыцарей и римлян с щитами какие-то дикие племена в Африке или Южной Америке. На столе к слову тоже нашлась какая-то страшноватая стилизованная фигурка, кажется все же человека, так что по поводу племен, я вполне могла оказаться права. Там же обнаружились еще пара справочников, чертеж моста и ... очередной дневник? Похоже, обитатели этого дома тяготели к эпистолярному жанру не меньше меня. Хотя в то время, кажется, это считалось нормальной практикой, и даже особой само дисциплинированностью и твердостью ума вести ежедневные записи. Хотя учитывая, что было написано в том, что я нашла в соседней комнате - твердостью ума там и не пахло, скорее наоборот. Не читая, пролистнула несколько страниц и, лишь убедившись, что читать там, собственно говоря, не так уж много, все же устроилась в кресле, чтобы ознакомится с воспоминаниями владельца дома поближе.

15 августа.
Строительство шел полным ходом и даже довольно успешно. Честно говоря, когда меня приглашали на этот проект в Африку, я не был уверен, что это хорошая идея. А теперь просто благодарю провиденье за то, что оно привело меня сюда. Всего несколько месяцев, а уже кажется, что эта страна стала мне родной ничуть не меньше, чем Британия. Африка покорила меня своими видами, искусством, культурой. Я уже жалею, что вскорости придется покидать этот край. Правда я уже обзавелся несколькими друзьями из местного населения, который сказали, что будут рады видеть меня снова, и даже подарили несколько очень интересных сувениров. Я уже плотно упаковал их, но эти вещицы настолько заинтересовали меня, что я решил чуть позже приобрести еще несколько. Кто знает, возможно, это станет моим новым увлечением? Никогда не представлял себя коллекционером, но эта страна, этот мир поменяли меня.
Хотя кажется со скорым возвращением я поторопился. Вилкинс заявил, что появились какие-то проблемы с местными жителями. Возможно, придется задержаться. И, несмотря на то, что задержка строительства ни к чему хорошему не ведет, в душе я ликую...

20 августа
Проблему с местными жителями так и не удается решить. Хотя называть это проблемой, наверное, слишком. Поселение одного племени оказалось слишком близко к нам, и уходить они отказываются. Но дело не в том, что они как-то агрессивно себя ведут, не дают работать или мешают. Вовсе нет. Лишь молча наблюдают, скрываясь в сумраке деревьев. Просто стоят и смотрят. Не двигаясь, не произнося ни звука, словно темные статуи их злобных божков застывшие среди деревьев. И, если поначалу рабочие к этому относились чуть ли не с усмешкой - мало ли какие глупости бродят в головах местных туземцев - чем больше времени проходило, тем более напряженной становилась обстановка. Их молчаливое созерцание заставляло нервничать, а к вечеру, когда силуэты наблюдателей совсем скрывались в тенях, и лишь в темных глазах изредка проскальзывали отблески пламени, да редкий свет луны обрисовывал не четкую фигуру в деревьях, становилось совсем жутко. Казалось, что-то большее скрывается в этих, словно выточенных из оникса, фигурах.
И чем больше наши соглядатаи заставляли нервничать рабочих, тем сильнее разгоралось мое любопытство в их отношении. В чем смысл этого наблюдения? А еще нестерпимо хотелось рассмотреть их и их быт поближе. Вечно скрываясь в тени деревьев их облик оставался для нас загадкой. О том чтобы приблизится ближе к деревне пока и речи быть не могло - слишком опасались нарваться на открытый конфликт.
Правда, однажды, под покровом все той же спасительной тени мне все же удалось подобраться достаточно близко, чтобы рассмотреть черты лица одно из этих людей. Как же точен я был, сравнив с фигуркой из камня. Резкие грубые черты, словно рожденные рукой не слишком умелого резчика, немного хищные, казалось стоит плотно сомкнутым губам хоть немного разомкнуться и покажутся острые клыки вместо обычных зубов, а главное глаза - пустые, словно безжизненные, но все же пристально ведущие зрачком вслед за движением на площадке.
И все это лишь сильнее разожгло мое любопытство. Я должен узнать о них больше! Посмотреть их деревню и быт, это буквально стало навязчивой идеей. Завтра я попробую подобраться ближе к их поселению...

21 августа
К сожалению, вылазку к туземцам пришлось отложить. Возникли некоторые юридические проблемы с документами на строительство, поэтому пришлось вновь ехать к ближайшему городку, чтобы уладить все недоразумения. Но все же день не прошел зря, мне удалось выяснить что-то новое про это племя.
К вечеру закончив все дела, мы зашли отдохнуть в местный бар, и там смогли разговорить старожилов. Племя, ставшее нам соседями было им знакомо, но вот что удивительно - исключительно, как вымершее! Старик, рассказавший нам эту историю говорил, что его еще маленьким ребенком пугала бабка страшными историями об этом племени. Местные называли их длорнами, и история эта уже передавалась из уст в уста, как легенда. Они жили там же где и сейчас у реки, только было их много больше. Довольно крупное, но крайне скрытное поселение. С городком на общение не шли, а местные жители и сами не рвались, а причиной была странные ритуалы, отголоски которых доносились до жителей городка. Иногда по ночам над лесом с той стороны разливалось бордово красное зарево, пугавшее кровавыми оттенками и неясными тенями, и отдаленный грохот ритуальных барабанов. В чем состоял сам ритуал никто не знал и не видел, но один лишь вид занимавшегося над лесом зловещего сияния вселял ужас в жителей города. Но постепенно зарево возникало над лесом все реже, звуки барабанов затихали, а потом и пропали вовсе, поэтому местные решили, что племя вымерло, либо ушло в другие края.
Но вот же оно! Все еще здесь! И есть в этом что-то потрясающе мистическое. Чем больше я узнаю, тем больше меня захватывает идея изучить их. Я уверен, что это поселение может стать самым невероятным этническим открытием за последний век. Это же такой пласт не изученной культуры! Идея увидеть поселение собственными глазами захватывала меня все больше.

30 августа
Случилось! Мне и еще нескольким таким же энтузиастам удалось пробраться просто невероятно близко к поселению. Но то, что мы там увидели... Мне до сих пор не верится, и руки дрожат над каждой буквой этой записи, но я не смогу держать все это в себе.
Но все по порядку. Деревенька, если можно ее так назвать, оказалась мала и скудна до невероятия. Лишь с десяток различных шалашей, пусть и достаточно крупных. Все поселенцы отличались той же резкостью и дикостью черт, но все же занимались вполне привычными делами - приготовлением еды, плетением некого подобия посуды или одежды. Но все это продолжалось лишь до какого-то момента.
Внезапно, один из поселенцев в центре деревни резко остановился и начал судорожно дергаться, словно в жестоких конвульсиях, выворачиваясь во все стороны, будто кто-то выкручивает ему суставы или просто жестоко ломает все кости. Постепенно это состояние распространялось на всех остальных жителей деревни. Корчась будто в жутких муках, они подтягивались к центру поселения, образовав довольно широкий круг, и словно заведенные продолжали двигаться в каком-то лишь им ведомом ритме, ежесекундно "ломаясь". Не знаю сколько времени все это длилось, мы словно завороженные наблюдали за этим действием не способные оторвать взгляда. Внезапно из одной хижины вышли двое, неся с собой маску. Они установили ее в центре это круга, и влились в общую толпу беснующихся.
Эта маска... Что-то в ней неуловимо напоминало черты самых туземцев. И, казалось, в ней была какая-то словно завораживающая сила. Только увидев ее, я понял, что не могу оторвать взгляда. Вся уже собранная мной коллекция, некоторые предметы которой могли похвалится и большей яркостью, искусностью, оригинальностью, мгновенно стала для меня лишь бесполезным хламом. Но эта маска... она была словно самим воплощением чего-то более древнего.
Поток людских тел вокруг приворожившей меня маски ускорялся. В какой-то момент один из туземцев вышел из общей толпы к маске и надел ее. Какое-то время ничего не происходило, но потом...
Еще несколько фигур оторвались от общего круга и кинулись к тому, что в центре, и прямо зубами и руками вгрызлись в его тело. Постепенно все из круга стали присоединятся к этому ужасу, погребя несчастного под ворохом тел.
Будем говорить прямо - племя безжалостно разорвало его на части за несколько минут. Но самое жуткое, что все это произошло в полнейшей тишине. С того самого момента, как первый из них затрясся в странном припадке весь окружающий мир погрузился просто в неестественную тишину. Словно даже окружающий мир замер в преддверии грядущего действия. И когда они кинулись на него... Кажется, я слушал как ломается каждая кость, как разрываются мышцы и сухожилия. Человек, которого разрывают на части, должен испытывать просто невыносимую боль, молчать тут не возможно. Но он не произнес ни звука. Вышел в центр - сам! - очевидно прекрасно зная свою участь, и умер не сопротивляясь и не разу не закричав. Возможно, все они были под каким-то наркотиком, но все же... это неумаляло ужаса и жестокости произошедшего.
После того, как от несчастного не осталось уже ничего, кроме ошметков мяса, клубок тел распался, и эти существа (невозможно после увиденного называть их людьми, даже "дикари" для них будет слишком очеловеченным) разошлись, как ни в чем не бывало, и снова занялись делами. Маску, покрытую брызгами крови, подняли с того, что осталось от одного из них, и унесли обратно в хижину.
После увиденного, оставаться рядом с деревней никому не хотелось и поспешили уйти оттуда, сохранив в душе память и отголосок ужаса произошедшего. Весь мой энтузиазм в изучении этого племени исчез. Это не то открытие, которое стоит показывать миру. Я желал бы стереть из своей памяти мгновения произошедшего, никогда не знать этого кровавого зрелища. Но видения этого слишком ярки, чтобы затереться из памяти. А еще маска... маска, которая несмотря на произошедшее продолжала влечь меня. Что в не такого, что я не мог забыть ее образа?
Я понимаю, что если и существуют на свете проклятые вещи, то она несомненно относится к одним из них. В чем была ее роль в произошедшем ритуале? Является ли она олицетворением их бога, которому они таким образом воздали положенную кровавую дань, или же она лишь обезличивает жертву перед всеми остальными? Я не знал и старалась выбросить из головы этот проклятый образ.
Но маска... эта маска...

На этом записи в дневнике обрывались.
Это было... впечатляюще. Нет, действительно, у этого поклонника творчества По и Лавкрафта, определенно просматривался талант к подобному жанру, говоря сама как автор. Сколько же еще интересно он мог бы рассказать о своих приключениях в Африке? Или же увиденное окончательно рассеяло очарование этой страны?
Жаль, конечно, но мне этого, похоже, уже не узнать. Часть следующих страниц была вырвана, а остальные девственно чисты, хотя их оставалось довольно много. Может что-то найдется в столе?
Я принялась осматривать ящики, но ничего ценного не нашлось. Несколько фотографий, что характерно с явно африканскими пейзажами, стопка гербовой бумаги, пустой конверт, шило и еще коробка сигар. Еще один ящик к моему глубокому сожалению оказался крепко заперт на ключ. Возможно, еще повезет найти его в глубине дома. Учитывая, что на вещи хозяев никто не претендовал, значит и сам ключик должен быть где-то здесь. Посмотрим, может потом найду.
Вздохнув, откинулась на спинку кресла и еще раз оббежала взглядом комнату. Тени на стенах уже немного сместились, показывая, что прошло больше времени, чем я предполагала. Тяжелые металлические часы на столе застыли на одном мгновении, не подавая признаков жизни. Лишь отдаленный звук тех, что остались за дверью в коридоре показывал, что время в этом месте все же течет.
И все-таки, какое же удивительное место.
Так, время идет, а у меня еще половина дома впереди для изучения. Бодро поднявшись из кресла, шагнула к широким дверям прямо напротив стола, и смело шагнула в следующую комнату.
Итак - столовая. Ну, в общем-то, ничем не примечательная. Длинный овальный стол по центру, пяток стульев с высокой резной спинкой, совершенно потрясающий сервант, в глубине которого сквозь затемненное стекло проглядывалась посуда, ну и пара горшков, с засохшими деревьями, когда-то украшавшими эркер. Лучше бы диванчик тут установили. Впрочем, все в моих руках. В целом хотелось бы сохранить дом как можно более приближенным к оригиналу - есть в нем свое очарование, но какие-то вещи дополнить я могу. Правда, глянув в окно эркера, поняла, что идея не особо хороша. Вид отсюда открывался разве что на ближайший куст, а так же затхлый фонтанчик. Где то невдалеке за деревьями виднелась остроконечная крыша с крестом на верхушке. Только не говорите мне, что на территории поместья и свой приход имеется. Поистине не простое место.
Сервант, на проверку, посудой оказался забит лишь на половину. Вторая же была заставлена бутылками все возможного спиртного. Я в нем разбиралась не слишком хорошо, но мне представляется, что оно вполне себе элитное и дорогое. Неизвестно правда, годно ли оно еще к употреблению, но как-нибудь потом можно будет прояснить этот момент. Под настроение.
Больше ничего интересного, кроме стопки накрахмаленных салфеток и скатертей в небольшой тумбочке, я не обнаружила и отправилась дальше.
Еще одна лестница, из того что я понимаю в устройствах таких домов, так называемая "черная". Ничего интересного, кроме пары высоких ваз с африканскими мотивами под занавешенным окном. Задерживаться не стала, пора бы уже заканчивать с первым этажом.
Вот мы и добрались до кухни. Выглядела она, на современный взгляд не очень. Нет, конечно, множество полочек с жестяными баночками и ящичков для хранения это прекрасно. Вот только плита, судя по виду требовавшая разжигания с помощью дров, доверия не внушала. А после того как я подергала ее дверца, стало понятно, что у меня и испробовать столь допотопный способ не получится, ибо дрова туда теперь просто не засунуть - дверь заклинило. Мило, и как предполагается тут готовить? Взглядом пробежалась по кухне и заприметила электрическую плитку. Прекрасно, совсем без возможности готовить меня не оставили. Если бы не одно но. Судя по глубокой тишине допотопного холодильника в углу, электричество в доме так и не появилось, так что готовка мне не грозит. По крайней мере, сегодня. Ладно, пара яблок и коробка сухого завтрака сегодня вечером и завтра утром меня спасут. А вот если потом электричество так и не появится, кое у кого будут проблемы, и этот кто-то вовсе не я.
В кухне помимо старой посуды и шкафов имелось целых три двери. Одна, задняя, вела на улицу, куда то в глубь сада, остальные две еще предстояло проверить. В одной, в неярком свете, еле доносящемся от окон, я признала кладовку. Вещь полезная, но опять-таки, посмотреть пока ничего не удастся. А за второй обнаружилась густая темнота и лестница уползающая вниз. Подвал. Тоже довольно интересно, но сейчас туда спускаться, только ноги переломать. По крайней мере, мне будет еще, что изучать следующие дни. Не все же сразу.
Кухня ввиду своей временной недееспособности меня больше не интересовала, так что, вернувшись к черной лестнице, пошла осматривать последнюю комнату на этом этаже.
Тесно, серо и мрачно - комната прислуги, этим все сказано. Кровать аккуратно заправлена и в отличие от других комнат, она жилого вида не имела даже номинально. Правда в ящиках комода, в который я залезла из любопытства, нашлась книга по проявлению фотографий, пара коробочек с пленками и даже, допотопный фотоаппарат! Вот уж ценная находка. Не уверена, что рабочий, но все равно раритет ведь. Кто-то тут явно увлекался, тем страннее, что столь ценную вещь оставили на растерзание времени в этом месте. За единственной дверью в этой комнате, помимо входной обнаружилась ванная. Собственная ванная у прислуги! Вот этот роскошь. В практически полностью заполненной водой бадье, в мутной воде с черным осадком, плавала пара фотографий, видимо упавших с бельевой веревки, на которой висели прицепленный щепками еще десяток. И вполне неплохие, судя по тому, что я увидела. А фотографировала неизвестная горничная, собственно говоря, сам особняк и его окрестности. Вот вид центрального входа, а вот тот самый фонтанчик недалеко от него, помимо всевозможных ракурсов самого дома, еще обнаружилась фотография большого креста с Иисусом, видимо из того самого прихода, что виднелся из столовой, и еще нечто весьма похожее на шикарную оранжерею (неужели и такое чудо имеется где-то на территории?).
Больше тут смотреть было нечего. По крайней мере, на первый взгляд. Лезть куда- то особо не хотелось. Вот уж где-где, а здесь точно не убирались. А раз необходимости пока нет, то и не будем лезть дальше. Тем более, что у меня еще целый этаж впереди.

Второй этаж встретил меня очередной коллекцией ваз и странных картин, а так же еще одной лестницей, ведущей, как я предположила на чердак и к той самой башенке что привлекла мое внимание. Чем больше изучаю этот дом, тем более странными мне кажутся пристрастия бывших владельцев. Либо они были не совсем здоровы головой, либо возможно обладали крайне специфическим чувством юмора.
Первое, что попалось мне на глаза рядом с лестницей - миниатюра с изображением Ктулху. Нет, я конечно тоже большая поклонится творчества Лавкрафта, но все же это определенно не так картина, которую я повесила в своем доме, особенно в соседстве с 'Кроносом пожирающим своих детей'. Очаровательный набор изображений. А фотография рядом с лестницей ведущей выше, вообще выглядела пугающей. На первый взгляд всего лишь двое милых детей на фоне какой-то стеклянной двери. А приглядевшись поближе, поняла, что девочка на картинке на самом деле довольно ужасающая кукла, а в стеклянную дверь за их спиной бьются вылезающие из темноты маленькие ручки. Жуть жуткая, даже для меня. И таких картин тут еще целый коридор. Так, внутренним убранством определенно нужно будет заняться. И первым делом избавится от этих жутких картин. Все же окружающая обстановка довольно сильно влияет на психологическое состояние человека. Не удивительно, что кто-то тут, судя по найденному дневнику, страдал от психического расстройства.
Но с картинами разберемся позже. Сейчас меня ожидала ближайшая дверь, украшенная витражом. Итак, радость первая - это оказалась ванная комната. Довольно приличная, просторная, с мраморным умывальником, шикарным зеркалом и деревянной тумбочкой. Радость вторая - тут обнаружилась вода! Даже довольно чистая. То есть совсем без благ цивилизации я не осталась. Из минусов, часть мозаичной плитки со стен осыпалась, да и побелка кое где на потолке осыпается и растекается некрасивыми пятнами. Но это все вполне решаемо, главное что, в отличии от уборной прислуги, тут все вполне чистое и даже рабочее. В ящичках тумбочки нашлись забытые вещи - пара полотенец, не самой первой свежести, красивое зеркало, расческа из натуральной щетины, но я честно говоря воспользоваться ей не решусь, и даже флакон от духов. Больше ничего интересного, и я решила перейти в следующую комнату.
Очередная дверь привела меня в роскошную спальню - очевидно хозяйскую. Тут выбор оформления был куда приятнее. Картины собачек и дам, на прогулках или в будуарах. Очередная чисто женская комната, что подтверждал большой туалетный столик у окна, и ширма из японского шелка. Правда разбавлял эту женскую обстановку стеллаж с очередным набором инженерных книг и парой кубков. Итак спальня была общей, но все же больше времени в ней явно проводила именно женщина. В ящиках опять обнаружилось множество всевозможной одежды, устаревшей косметики и даже кое-какие украшения. Последнее так вообще привело меня в шок. Чтобы из пустого, заброшенного дома не пропали уж совсем явно ценные вещи? Похоже репутация у этого места просто ужасающая, и пожалуй надо будет по подробнее расспросить Рика по этому поводу. На этом сюрпризы не окончились, потому как за одной, легка покосившейся картиной, которую я решила поправить, обнаружился сейф. Конечно же закрытый. Список вопросов к Рику пополнялся весьма стремительно. Но на первом месте все еще стоял вопрос электричества, а точнее его отсутствия. За окном уже довольно стремительно темнело, так что освещение сейчас было бы крайне удачно.
Конечно, можно было бы облазить все ящички куда более подробно и рассмотреть все книги, но к чему спешить, все это теперь мое времени изучить каждый угол этого дома у меня вполне достаточно.
Комната была конечно хороша, но все же не на мой вкус. Слишком помпезно и слишком темно тут было. Да и печатную машинку пристроить некуда, а я предпочла бы не расставаться с ней, оставляя в кабинете внизу. Если не найдется других вариантов, то займу эту спальню, но что-то мне подсказывает, что в доме подобном этому, одной хозяйской спальней дело обойтись не могло. Так что стоит проявить терпение, тем более что на этаже осталось всего две неизученных двери.
И одна из них была прямо напротив. И вот за ней... вау.
Похоже со своими выводами, что после страшного зрелища Джеймс Блэквуд охладел к таинственному континенту Африке я сильно поторопилась. Потому что за широкими распашными дверями скрывалась настоящая маленькая галерея, посвященная искусству третьего мира. Витрины с причудливыми, немного аляповато расписанными вазами, а напротив за стеклом скрывались хищного вида маски. По углам стояли копья и барабаны, на стенах циновки с рисунками скорее близкими к наскальным по сюжетам, но выполненные яркими насыщенными красками, лишь слегка потускневшими от времени. А в углу комнаты, за толстым стеклом в высоком шкафе покоились два огромных бивня. Да, определенно мистер Блэквуд успел хорошо поживиться в африканских прериях. Интересно насколько законно добытое им. Сомнения развеялись, когда среди фотографий на одном из столиков со всякой мелочью нашлось письмо от куратора какого-то музея, благодарившего за предоставленные материалы и подаренные вещи для их коллекции. Вряд ли бы какой музей стал связываться с незаконно добытыми артефактами. Так что по крайней мере бумаги на эти вещи должны быть в порядке. Сама я, откровенно, говоря не являлась поклонницей столь примитивиского искусства. Прогуляться по галерее и порассуждать и глубине и природности подобного - это пожалуйста, изобразить леди я при желании вполне в состоянии. Но вот хранить это дома... мне скорее ближе эпоха ренессанса. Так что по возможности это добро надо либо распродать, либо раздать в такие же музеи, так что бумаги мне бы пригодились.
И все же, пока я осматривалась среди этого разнообразия, взгляд невольно соскальзывал в сторону масок.
А вдруг?
Может ли одна из них оказаться той самой, столь быстро покорившей ум инженера? Не знаю. По мне так, все они были одинаково нелепы и в тоже время жутки. Ни одна не цепляла ни взгляда, ни сознания. Хотя, конечно вряд ли ему бы удалось добыть реликвию такого жуткого племени.
Конечно тот кому это все было интересно, мог бы зависнуть тут на несколько часов. А я осмотрелась, да и все. Ящиков и шкафов тут нет, лазить толком негде. Да и ночевать тут у меня точно не получится. Так что остается одна единственная комната, и надежда на то что именно она окажется 'моей'.
И вот тут удача улыбнулась мне. Действительно, эта комната была именно тем, что я искала. Стены покрытые шелком глубоко синего цвета, украшенным медальонами с букетами сирени. Большое окно в пол стены, выходящее на фасад дома, из которого открывался прекрасный вид на ворота и маленький фонтанчик, и широкий крепкий стол прямо под ним. Что еще лучше, комната была угловая, поэтому с другой стороны стола было еще одно окно, так что света даже в отсутствии электричества было довольно много. Кровать, возможно, была не столь широкой, как в предыдущей спальне, но меня вполне устраивала, так же как мягкое кресло у камина и вполне приятный пейзаж над ним. В общем определенно, комната мне нравилась. Вот только дальнейшее изучение подсказало, что предыдущим жильцом был тот самый сумасшедший, чей дневник нашелся внизу. В мусорном ведре для бумаг, валялся одинокий смятый листок бумаги. Который естественно не мог не заинтересовать меня и оказался одной из страниц того самого дневника.

Голоса становятся все невыносимее и громче...
Нет Джеймс не мог быть прав! Я не могу признать этого, ведь это нарушает все мое виденье мира. Но и терпеть, я больше не в силах.
С каждым днем они становятся все настойчивей и громче. Проходя по галерее я слышу как они взывают ко мне и понимаю, откуда они раздаются. Возможно стоит поступить так, как он просил. Но я же врач, я не могу признать возможность такого! Ведь тогда получается я признаю существование всего сверхъестественного. Но это же смягчит мою вину в той истории. Что мог обычны врач против сил, куда боле всемогущих?
Возможно, стоит попробовать, и наконец снять этот груз с моей души и возможно освободить чужие.
Но что это? Неужели барабаны?
Боги, пожалуйста, только не барабаны.
Я больше не вынесу этого.

Итак, очевидно, когда то тут жил врач. Я даже обнаружила несколько вполне недурных анатомических зарисовок, чем-то напоминавших рисунки Да Винчи. Рисовал он действительно хорошо, а вот о его квалификации врача, учитывая все эти странные записи судить куда сложнее. Нет, тут конечно висел какой-то сертификат о присуждении степени, но я была слишком далека от этой науки, чтобы судить. Одно, несомненно, он страдал психическим расстройством, и видно тоже пропал из этого дома внезапно. Помимо записей в столе я обнаружила несколько мужских рубашек и штанов в комоде, а в углу рядом с креслом нашелся настоящий медицинский саквояж, со всевозможными склянками с лекарствами, таблетками и даже настоящим стетоскопом. Последний особенно порадовал. Можно будет поиграть во взломщика с сейфом, если не повезет раздобыть пароль, а вот лекарства можно с уверенностью выбрасывать, сроком годности там и не пахло.
Небольшой шкаф с книжками можно будет изучить и чуть позже, а сейчас, пока дом окончательно не погрузился в вечерние сумерки стоит затащить чемоданы по лестнице, а то потом еще споткнусь в темноте. К сожалению чутье мне подсказывало, что сегодня электрик уже не появится, так что света я уже не дождусь, стоит поспешить.
Благо моя комната находилась совсем рядом с центральной лестницей, далеко нести не придется. На верхней площадке на мгновение задержалась. Картина уже даже не удивила. Иероним Босх, что значит много мелкой и довольно отвратительной фигни. Даже всматриваться не хочется, хорошо, что уже довольно темно.
Итак, через десять минут чемоданы были успешно доставлены, вещи разложены, а пишущая машинка устроена на столе вместе с пачкой бумаги.
Настало время головомойки.
Тишину холла все так же разбавляло лишь успокаивающее тиканье часов, лишь добавилось завывание ветра за окнами.
Рука привычно быстро набрала номер. Трубку подняли практически мгновенно.
- Рик, дорогой, - обманчиво ласковым голосом начала я, - Может ты мне объяснишь, почему я перемещаюсь по дому на ощупь? Где, в конце концов обещанное электричество? Я тут как будто в средних веках - похоже и готовить скоро придется в камине, учитывая, что дверца печи в принципе не открывается.
- Фух, Кей, живая, - облегченно вздохнули на том конце провода, - Я уже сам звонить собирался, перепугала ты меня.
- В смысле? - нахмурилась я.
- Мне только, что звонил электрик. Извини, Кей, но в отсутствии электричества, похоже, ты виновата сама. Он сказал, что как минимум минут десять стучался в дверь, прежде чем уехать, но ему никто не открыл. Так что, не дождавшись твоего ответа уехал.
- Вот, черт, - тихо выругалась себе под нос.
Да, возможно с изучением дома я поспешила, стоило сначала дождаться электрика.
- Ну, и что мне теперь прикажешь делать? - устало вздохнула я.
- Найти свечи и всего лишь пережить этот вечер, - посоветовал Рик, - я договорился с ним, что он подъедет завтра с утра. Осмотрись, дом большой должны же там свечи найтись.
- Ты не поверишь, - с иронией проговорила я, - Я уже осмотрелась и вполне хорошо.
- И что? Ни одной?
- Ни единой, - подтвердила.
-Даже не думал, что так бывает, - хмыкнули на том конце, - Кей, да ты везунчик. Зато представь какая прекрасная атмосфера для генерирования новых идей. Можешь представить, что ты какой-нибудь средневековый писатель и в свете камина пишешь свой жуткий рассказ в старом доме. Этакая темная романтика.
- Я тебе по приезду потом устрою темную романтику, - недовольно пробурчала в ответ, - Я итак слепая, а ты хочешь, чтобы я еще пыталась что-то в свете камина строчить. Это при том, что я даже понятия не имею с какой стороны к нему подходить, чтобы зажечь. И вообще, по хорошему все проблемы с электричеством стоило решить до моего приезда .
- Стоило, - согласился мужчина.
- И?
- Не получилось Кейси. Я просто банально не успел, ты ведь так жаждала поскорее въехать и, я просто не стал препятствовать.
И как у него получается все время делать меня виноватой?
- Ладно, будем надеяться, что завтра удастся эту ситуацию исправить, - вздохнула в ответ. Если сейчас начну выяснять, кто прав, кто виноват, это может затянуться на несколько часов.
- Больше претензий нет? - осторожно поинтересовался он.
- Претензий нет, вопросы есть, - 'обрадовала' его я, - Во-первых, я нашла на втором этаже в одной из комнат сейф, и как ты понимаешь меня, интересует код от него.
-Да, что-то такое было, - в трубке послушалось шуршание бумаги, - Мне оставляли бумажку с кодом, но я сейчас не скажу, где она. Позвонишь завтра, к тому времени думаю, найду.
- Хорошо, - день загадки сейфа вполне подождут. Тем более что там сейчас, скорее всего, темно настолько, что я ничего в этих бумагах не разберу.
-Только давай договоримся, если ты там обнаружишь какие облигации или украшения, то половина мне, все таки именно я нашел этот дом, - хитро проговорил он.
- Еще чего, - возмутилась я, - дом то куплен на мои деньги и на мое имя, а значит все находящееся в нем принадлежит мне, как и выручка за все это.
-Жмотка, - пробурчал он.
- Нет такого слова, это я тебе как писатель со стажем говорю. И вообще, я еще ничего не нашла, а ты уже какую-то мифическую добычу делишь, - примирительно проговорила я.
Найденную коллекцию упоминать, естественно не стала. Неизвестно еще стоит ли они чего, да и в любом случае делиться я не собиралась.
- А что, во-вторых? - появилась в его голосе заинтересованность.
- А во-вторых, что ты можешь мне рассказать про предыдущих жителей дома? - теперь я с интересом ждала ответа, - Там что-то звучало про пропажи и убийства.
- О, я смотрю ты все же нашла там, что-то вдохновляющее, - появилось воодушевление в его голосе.
- Можно сказать и так, - неопределенно хмыкнула я. Нашла то я много всего.
- Ну, сам я, честно говоря, знаю немногое, лучше звонить непосредственно риэлтору, я тебе оставлю номер, но кое-что рассказать могу. Вообще дом построен в 1960, специально для семьи Блэквуд, - хм, дом оказался не таки уж и старым, получается это именно долгое отсутствие людей, привело его в столь печальный вид, - Но счастливо прожили они там не долго. В 65 Горничная семьи, обвинила хозяина, как его там, Джека...
- Джеймса, - подсказала я.
- Ну, да, в общем, обвинила в убийстве его жены. Жена его, действительно, куда-то пропала, по его словам просто уехала к родне. Толком никаких доказательств так и не нашли. Вскоре дом перешел другу семьи, вроде даже достаточно известному врачу и на долгое время слухи о доме затихли. А потом ион куда-то исчез. Говорят, уехал. Точно неизвестно, но дом он просто бросил. Через какое-то время он перешел в собственность банка, а уже оттуда попал ко мне. Ну как, впечатляет? - явно подначивал он меня.
- В твоем пересказе не особо, - честно призналась я, - Да и с информацией откровенно скудно.
- Значит, сама будешь расспрашивать риэлторов, - кажется, обиделся друг, - Записывай номер.
Повезло, что в ящике на столике с телефоном обнаружился карандаш с блокнотом, а то бы пришлось бежать наверх в комнату. Быстро записав искомый номер, я не успела и слова сказать, как Рик быстро распрощался со мной, наказав завтра прежде всего дождаться электрика, и бросил трубку.
Обиделся, точно. Что я могу поделать, если рассказа он едва ли много больше, чем мне удалось выяснить. Разве что новость про убийство оказалась действительно интересной. Правда я бы скорее грешила на сумасшедшего доктора, чем на самого Блэквуда, но пока известно так мало, решать что-то рано. Ладно, к завтрашнему отойдет.
Бросив взгляд на часы поняла, что звонить в риэлтерское агентство, тем более в субботу уже слишком поздно. А отсутствие света лишило меня какого-либо выбора в дальнейших действиях. За время моего разговора с Риком за окном совсем потемнело, так что даже скудно света окон не хватало, чтобы освещать комнаты. Значит, сегодня придется лечь пораньше. Зато надеюсь, что благодаря этому я не просплю появление электрика, который не пожелал подождать лишние десять минут. Не так уж много времени я провела на втором этаже, а с первого, думаю бы, услышала стук. Так что разминулись мы с ним буквально на несколько минут.
Впрочем, стоит ли теперь переживать об утраченной возможности. Все впечатлений на сегодняшний день мне достаточно. Спать, спать.
Заснула практически мгновенно, едва коснулась головой подушки.

***

ТУК-ТУК-ТУК.
Оглушительный грохот заставил меня подскочить на кровати.
Какого черта! За окном все так же темно, середина ночи наверное, рассветом еще и не пахнет, вряд ли это электрик.
ТУК-ТУК-ТУК!
Похоже на стук молотка, но с хрена ли тут появится долбанному молотку и кому то стучащему им. Нет, наверное просто эхо дома искажает звук. Какая-то сволочь, просто стучится в дверь.
ТУК-ТУК-ТУК!
Я вскочила на ноги, и подхватив с изголовья кровати халат, поспешно запахнулась. Ох, и не поздоровится этому кому-то! Но выскочив из комнаты тут же замерла.
ТУК-ТУК-ТУК!
Звук был крайне отчетлив, и теперь сомнений не осталось - это молоток, и звучит он не с первого этажа, звук доносится из...галереи?
Сердце на мгновенье замерло. Все внутри просто вопило, что самым умным сейчас будет быстро сбежать вниз, позвонить в полицию и уйти в машину дожидаться их приезда. Но ноги сами понесли меня в сторону широких дверей.
ТУК-ТУК-ТУК!
Грохотом отозвалось в сердце и ушах, когда я уже взялась за ручки двери. Выдох застыл где-то в горло и руки сами распахнули дверь.
Но там никого не оказалось. Лишь залитые лунным светом все те же вазы и выглядящие более зловеще маски...
Какого черта!
Сердце снова зашлось в приступе.
Шкафа с бивнями не было! Вместо него в углу притаилась серая дверь с облезшей краской, крест-накрест забитая досками. А на полу перед ней, словно притягивая лунный свет, серебрился молоток.
***

С колотящимся сердцем подскочила на кровати. Вот ведь, какая бредятина снится . Фух, определенно день был просто пересыщен впечатлениями. Сон, конечно переполошил, но не настолько, чтобы совсем прогнать сон, поэтому немного успокоившись легла обратно на подушку и расслабилась, готовясь погрузится обратно в царство Морфея. Но не смогла.
Шурх, шурух, шурх-шурх.
По комнате разнесся глухой, тихий, но довольно назойливых шорох. Можно было бы и проигнорировать и спокойно заснуть, но взбудораженный сном мозг, отказывался отсекать посторонние звуки и воспринимал шебуршание очень ярко.
Шурх, шурух, шурх-шурх.
Нет, так спать невозможно. Поднялась, и, накинув халат, стала прислушиваться, откуда же идет это странно, довольно ритмичное шуршание. Странно, но кажется звук становился громче, по мере приближения к камину. Опустившись на колени, едва удержалась от того, чтобы просунуть голову внутрь и приложить ухо к каменной стенке. Нет, пожалуй этого делать не стоит, камин конечно давно не разжигали, но чище он от этого не стал. Попавшийся на глаза саквояж решил все проблемы. Как удачно в нем нашелся стетоскоп! Вытащив, принялась прилаживать его на себя, и наконец приложила к задней стенке камина.
Шурх, шурух, шурх-шурх..
Определенно, звук стал громче, и идет он откуда-то снизу. А что у нас внизу? Правильно, гостиная.
Делать нечего, проверить все же стоит. Может в дом енот какой забрался и копошится там. С этими паршивцами все может быть. Прихватив стетоскоп на всякий случай с собой, вышла в коридор. Довольно темно конечно, но свет луны пробивающийся сквозь широкие окна давал достаточно, чтобы не споткнуться на лестнице. Правда прежде чем спуститься, на миг застыла не верхней площадке и невольно бросила взгляд по коридору в сторону галереи.
Застыла.
Но ночную тишину разбавляло лишь вялое, словно сонное тиканье часов внизу.
Что-то я стала слишком впечатлительная.
Покачав головой, спустилась вниз и прошла в гостиную.
Шурх, шурух, шурх-шурх.
Определенно, звук снова стал чуть громче. И исходит он так же от камина. Повторила трюк со стетоскопом. Нет, похоже источник еще ниже. А значит это подвал.
В сторону подвала шла уже с некоторой опаской и сомнением. И уже открыв дверь ведущую вниз поняла всю бессмысленность затеи.
Шурх, шурух, шурх-шурх.
Доносилось куда громче чем до этого. Несомненно, источник звука в подвале. Вот только смысла туда спускаться сейчас нет. Света нет, свечей нет. Убьюсь разве что на лестнице. А мерзкую животину спугнуть не смогу. Вспомнилось, что еще до того как я приехала Рик говорил, что возможны проблемы с крысами. Вот ведь мерзость. Завтра обязательно стоит наведаться в город За свечами (на всякий случай), едой и вот, за одно, за крысиной отравой. Ненавижу этих мерзких созданий, еще они мне тут спать не будут давать.
Решительно закрыла дверь в темный провал подвала и, развернувшись, бодро пошла обратно в свою комнату. Все, все на завтра, сейчас только спать. И удивительно, к тому времени, когда я поднялась в свою комнату мерзкие создания затихли и навязчивый шорох затих. Я наконец спокойно уснула.

Глава 2. Что же здесь случилось? Призрак.

13 октября, 1980 года.

В очередной раз разбудил стук. Теперь, правда он не был столь пугающим, а скорее лишь глухим и настойчивым. Да и серый мутный свет, пробивающийся из окон, подсказал, что, несмотря на все ночные бдения, утро, наконец, наступило. А стоило припомнить, что вместе с утром ко мне на порог, кажется, все же явился электрик, как я подскочила и, быстро накинув халат, поспешила вниз к дверям.
- Мисс Хейден? - поинтересовался хмурый пожилой мужчина с порога.
- Да.
- Я от мистера Дорелби, по поводу электричества, - подтвердил он мои надежды.
- Конечно, конечно, - поспешила я пропустить его внутрь.
Зайдя, он, казалось, помрачнел еще больше, окинул взглядом просторный холл с часами и снова обратился ко мне.
- Где у вас пробки?
Вопрос поставил меня в тупик - еще бы я знала.
- Я только въехала в дом, так что, честно говоря, не представляю, где их искать, - честно призналась я, плотнее кутаясь в халат, чувствуя себя неудобно, в таком домашнем виде перед незнакомым человеком.
Мужчина недовольно вздохнул.
- А в подвал как спуститься знаете?
- Знаю, - на этот раз уверенно кивнула в ответ.
Похоже, вчерашний осмотр дома пригодился, хотя бы знаю, куда вести электрика. Тем более, сейчас, когда за окнами куда светлее, можно и самой туда наведаться и посмотреть, как же выглядит обиталище мерзких крыс.
Не смотря на утреннее, пусть и довольно пасмурное время, в подвале обитал сумрак. Свет пробивался лишь через маленькие решетчатые окна под самым потолком. Но что меня поразило куда больше, это жуткий заунывный вой, глухо разносящийся по подземелью, а еще дикий холод. Это место можно вместо холодильной камеры использовать.
-Кажется у вас в котле где-то дыра, - безразлично кивнул мастер в сторону одной стену, а сам занялся небольшим щитком на противоположной.
А я, наконец, рассмотрела, на что он мне указывал. Всю дальнюю стену занимал огромный старый металлический бойлер. Видимо когда-то, он должен был отвечать за отопление в доме, но сейчас лишь угрожающе свистел невидимой дырой где-то боку, с помощью гулявшего здесь сквозняка. На соседней стене расположился куда более мелкий и современный его собрат, установленный как раз к моему приезду и пусть не обеспечивающий полноценное отопление, но зато поставляющий мне горячую воду. И может быть, дело было именно в этом проникающем в самую глубь мозга звуке, издаваемым допотопным металлическим монстром, или просто в неуютной атмосфере, но задерживаться здесь, чтобы проконтролировать работу электрика мне не хотелось. Сходила, посмотрела и хватит с меня, дальше пусть он сам тут разбирается. А я предпочла подождать окончание работ в кухне, от нечего делать перерыв, все полочки и ящики там.
Стоит признать, что надолго это не затянулось.
- У вас пробки перегорели, - сухо отчитался мужчина, - Я все заменил, так что должно работать. Проверяйте.
Благо за этим далеко идти не пришлось, выключатель буквально под рукой. Щелчок и, о чудо, свет включился. А значит, я даже смогу выпить утреннюю чашку чая.
Пусть выглядит он довольно нелюдимо, и не захотел меня вчера ждать, но, по крайней мере, работу свою знает. Еще один день без электричества, я бы не выдержала.
Попыталась немного задержать его, предложив чашку чая, с надеждой, что, если он местный, то должен знать какие-то из слухов, бродивших о доме, но мужчина был непреклонен. Поспешно распрощавшись, он растворился в утреннем тумане, а я только тогда догадалась взглянуть на часы. Семь утра. Вот уж точно, он хотел расправиться с этим делом, как можно скорее.
Уснуть я уже не смогу, а значит, просыпаемся и можно еще немного побродить по дому, прежде чем ехать в город за необходимым. Все же у меня еще целый этаж остался неизученным.
Запив чашкой чая все те же сухие хлопья, которые остались с прошлого утра, поспешила наверх. На втором этаже на мгновенье замерла, бросив нервный взгляд в сторону широких дверей галереи. Это, конечно, был просто полночный бред и усталость, но...
Не удержавшись, все же прошла в ту строну, и, на мгновенье затаив дыханье, распахнула двери. Чертыхнулась про себя на собственную мнительность. Шкаф все так же стоял в своем месте, ловя стеклянной витриной отблески сероватого света, пробивающегося сквозь окна. И никаких лишних молотков и дверей. Что ж, на этом тему ночных кошмаров можно и закрыть.
Третий этаж нового дома встретил меня... полной разрухой. Такого я точно не ожидала. Как оказалось, третьего этажа не существовало в принципе - были лишь его зачатки. То есть, стены, двери, конечно, и крыша были вполне на своих местах, но судя по куче старых трухлявых деревянных балок, прислоненных к стенам, бетонным блокам, валяющимся в углах вперемешку с песком, деревянным лесам: в общем, по всей обстановке в целом было видно - третий этаж только начинали строить, когда какие-то непредвиденные обстоятельства прервали строительство. Надеяться на то, что комнаты этого этажа окажутся жилыми, пожалуй, не стоило. Но осмотреться все же можно.
И первая же ближайшая дверь оказалась безнадежно заперта. Прекрасно. Попытка с соседней, и тот же результат. Правда, когда я крутила ручку двери, послышался какой то легкий металлический звон. Неужели?
Опустилась на колени, чтобы заглянуть в замочную скважину. Так и есть, заветный ключик, похоже, торчит с другой стороны. Никогда не думала, что когда-нибудь придется использовать трюк, который приходилось описывать в книгах. Но вот кусок старой газеты под дверью, и я шевыряюсь в замочной скважине ржавым железным прутом, найденным тут же, пытаясь вытолкнуть ключ. С легким звоном он приземлился на бумагу (надеюсь), на той стороне двери и, вот я уже с предвкушением победы медленно вытаскиваю газету... чтобы получить пустой лист!
Чертов ключ либо упал мимо листка, либо просто не пролез в щель под дверью Неважно, итог один - дверь так и останется заперта. Что ж попробуем осмотреть другие комнаты. Ближе всего правда оказалась не очередная дверь, а хлипкая деревянная лесенка, ведущая чуть выше, видимо к чердаку, но его я решила оставить на десерт. По опыту осмотра других чердаков - там точно окажется склад нужных и не очень вещиц, и его осмотр может действительно затянуться надолго.
Следующая комната к счастью открылась, но ничего интересного не принесла. Все та же разруха, все те же бетонные блоки, грязь, старые газеты. Несколько полочек заставленных старой краской, маслом, керосином и прочей крайне необходимой при ремонте мелочевкой. Соседняя порадовала примерно тем же набором грязи плюс подобием унитаза и умывальника. Видимо, предыдущая планировалась спальней.
Больше на этом этаже и не было ничего, не считая крутой винтовой лестницы ведущей в башню. Ради любопытства прошлась и по ней, но увы - снова ничего. Собственно говоря, вся башня и состояла исключительно из огромных арочных подъемных окон и лестницы. Венчала ее небольшая площадка, с тяжелым металлическим светильником, кажется, намертво врезавшимся в стену, и неслабой такой трещиной под ним. Кажется, я даже отблески света сквозь нее вижу.
Печально, печально. Я ожидала от третьего этажа почти столько же интересных открытий, как и от предыдущих двух, но увы. Правда две комнаты все еще не открыты, возможно, нечто прячется в них, но пока у меня нет ключа, рассуждать об этом бессмысленно. Надо будет еще раз, чуть позже пройтись по дому и осмотреть все ящики. Может и затаился где неприкаянный ключ. А пока мне остается довольствоваться чердаком.
Лестница под моим небольшим весом скрипела натужно и, казалось, даже сыпалась трухой, но все же вполне выдержала испытания, и чердак предстал передо мной в своей полной пыли и мусора красе.
Итак, предположения подтвердились, небольшое пространство было плотно забито вещами, оставляя лишь узкий проход на противоположную сторону к круглому окну, слабо освещающему местные 'сокровища'. Что-то лежавшее здесь выглядело еще вполне прилично: кресло-качалка, пыльное, но вполне целое, женский манекен для пошива одежды (мне вряд ли пригодится, но вполне можно будет продать, как винтажную вещь), резной сундук, даже два, которые вполне можно будет вытащить и использовать для хранения одежды. Конечно, поразительно, каким образом это все добро вообще сюда затащили, потому как лестница мне доверия не внушала, спускать все это я бы по ней не решилась. Еще мое внимание привлекла резная деревянная шкатулка, выглядящая абсолютно целой и весьма привлекательной, не смотря на внушительный слой пыли. Аккуратно приоткрыла ее - музыкальная. Внутри лежала маленькая стеклянная фигурка танцовщицы и ключик, которым положено заводить игрушку. В каком-то даже нетерпении, имелась у меня слабость к таким вещицам, собрала все, повернула несколько раз ключик и застыла в ожидании. Фигурка медленно дернулась, словив стеклянным боком солнечный блик, застыла, и наконец закрутилась под нежные переливы шарманки.
'Прелесть,' - подумала я в первые мгновенья, но с каждым кругом, в музыке появлялось все больше скрипучих жутких звуков, пока, в конце концов, вся музыка не превратилась в отвратительное металлические дребезжание и скрежет. Поспешила разобрать и захлопнуть шкатулку. Что ж, теперь, по крайней мере, понятны причины, по которым вещица переехала на чердак. Жаль, что в ней ничего не лежало.
Вглубь этого скопления вещей лезть не стала. Вероятно, там еще много крайне интересных вещей, но, честно говоря, тревожить эти залежи пыли было просто боязно. Возможно, когда-нибудь, когда я обзаведусь терпением и большим набором чистящих средств, я разберу это место, а пока пусть так стоит. Ближайшие вещички осмотреть можно, а остальное, пусть лежит, как лежало.
Мое внимание привлекла большая стопка газет, лежащая под самым окном. Судя по датам, очень старая, видимо, как раз примерно годов проживания здесь Блэквудов. Возможно, там даже написано что-то про произошедшее здесь, даже скорее всего, газета ведь местная, вот только сидеть и перебирать этот склад макулатуры, тем более не зная ни одной точной даты, мне сейчас не улыбалось. Тем более, что и времени мне на это не дали.
Снизу донеслось глухое эхо телефонного звонка, разносящегося по всему дому. Похоже, кто-то вспомнил о моем существовании. Причем, скорее всего это именно Рик, который обещал мне код от сейфа. Поэтому, бросив свои изучения, поспешила на первый этаж к трубке.
- Да? - запыхавшись, ответила я, успев, кажется, на последнем звонке.
- О, значит все-таки дома, - как я и думала, это был Рик, - Как первая ночь на новом месте?
- Шумно, - честно призналась я, - Скажи, мне кажется или ты что-то где-то говорил про живность в подвалах?
- Было такое. Женщины, которые прибирались к твоему приезду, жаловались на шумы в подвале. А что?
- Вот и я теперь жалуюсь на шумы, - поморщилась я, - В общем, крысы вели очень активную ночную жизнь. Сейчас поеду за отравой, а то спать невозможно.
- Кхм... удачной охоты, - не слишком искренне пожелал мне друг.
- Ты нашел мне код от сейфа? - напомнила я ему о вчерашнем обещании, решив не заострять внимание на крысах.
- Да, нашел, - раздалось куда более бодрое, - записывай.
Пара секунд и код из семи цифр лег на бумагу.
- Электрик кстати застал тебя на этот раз?
- Еще как, - вздохнула я. - Он, похоже, решил действовать наверняка, поэтому пришел, наверное, раньше шести. Но одно радует, электричество у меня теперь есть.
- Да будет свет, - рассмеялся друг.
- А вот мне вчера было совершенно не смешно, - упрекнула я его.
- Ну, прости, - все же успокоился он, - Как там, успела при свете какие-то сокровища найти?
- Только если груды грязи и пыли могу считаться сокровищем, - фыркнула в ответ, - Пока что, только много старого хлама.
- Что ж, я все еще не оставляю надежды, что ты найдешь там залежи алмазов или рубинов. В конце концов, сейф только ждет тебя. Наверняка все самое именно там.
- Может быть, - усмехнулась я.
- Так чего ты ждешь? Вперед, ищи скорее. Если найдешь, не забудь позвонить.
- Обязательно, - уверила я, закатив глаза, и положила трубку. Сама-то не рассчитывала найти тут что-то действительно ценное. В, конце концов, дом сам по себе, пусть и слегка истрепавшаяся, но все же ценность.
Хотела уже поспешить к сейфу, но раз уж все равно стою у телефона... Рука сама потянулась достать из ящика записанный вчера номер риэлтора, продавшего этот дом.
- 'ДримХаус' - найдите у нас дом вашей мечты. Маргарэт Смит, слушает, - раздался сладкий до приторности голос в трубке.
- Здравствуйте, меня зовут Кейси Хейден, - вежливо начала я.
- Здравствуйте, мисс. Вы хотели бы приобрести у нас дом? У нас есть множество прекрасных вариантов...
- Нет, спасибо, - поспешила я остановить ее, - Я уже приобрела у вас дом.
- Возникли какие-то проблемы? - слегка напрягся голос девушки.
-Нет, нет, - успокоила я ее, стараясь настроить на дружелюбный лад, - Дом просто потрясающий. Немного обветшал, конечно, но для своей цены сохранился прекрасно, - немного польстила я их работе.
- Мы всегда рады помочь вам, - послышалось довольство в ее голосе, - Так что вы хотели?
- Понимаете, - начала я, - Я нашла в доме множество вещей, оставленных предыдущими хозяевами, поэтому заинтересовалась его историей. Некоторые вещи очень личные, возможно стоит их вернуть предыдущим владельцам или их родственникам, - попыталась я зайти издалека. Все же напрямую просить рассказать про убийство совершенное в доме, не лучший способ выведать информацию.
- А о каком, простите, доме идет речь? - поинтересовались на том конце провода.
- Роттерби, поместье Блевуд.
В трубке повисло тягостное молчание.
- Извините, но мы не выдаем информацию такого рода, - потерял всю сладость голос Маргарэт, - Все дома продаются вместе с имуществом, если какие-то вещи остались от предыдущих хозяев, значит они на них больше не претендуют.
- Я понимаю, но все же... - попыталась я снова наладить контакт, но бесполезно.
- Всего хорошего, - поспешно попрощались со мной и отключились.
Я с удивлением уставилась на трубку в руках. Определенно такой реакции на простейший вопрос я не рассчитывала. И ведь она занервничала именно после того, как я назвала, какой дом меня интересует. Становится все интереснее. Что же тут такого произошло?
Простейшие способы разузнать историю дома, к сожалению, уже исчерпаны. Что же остается?
Полиция и библиотека. И лучше, наверное, даже выяснить все непосредственно в полиции, потому как информация будет полнее. Но вот договорится с ними, будет куда сложнее. В принципе отмазка про оставленные вещи вполне неплоха. Да и разузнать я пытаюсь о собственном же доме, так что вроде как причин отказывать мне нет. Но кто знает, как получится.
Ладно, будем решать проблемы по мере их появления. И пока на повестке дня стоит заветный сейф.
Механизм замка дверцы скользил с поразительной мягкостью, лишь тихо щелкая после каждой правильной цифры, хотя простоял запертым довольно долгое время. Тяжелую дверцу открывала с замиранием сердца, несмотря на понимания все глупости надежд Рика на нежданные сокровища, все равно ожидала чего-то этакого. Но все оказалось куда прозаичнее. Ворох бумаг и одинокий ключик, покоившийся поверх. Ключ вызвал интерес - все же мне сегодня попадались закрытые двери - какова вероятность, что он подойдет?
А вот бумаги потребовали куда более пристального изучения. Большую часть бумаг составляли документы на предметы искусства - т.е. коллекция за дверью напротив была действительно легальна. Это хорошо, значит, с продажей проблем не возникнет. А самый последний листок оказался сметой на постройку третьего этажа. И сумма там стояла для 60-х годов не слабая. Очевидно, этот Джеймс Блэквуд зарабатывал очень хорошо. Так что же помешало окончанию строительства? Хотя, судя по документу, все работы были оплачены. Но нет, недостроенный этаж выглядел так же как и весь остальной дом - словно покинутый всеми в одно мгновенье, на середине работы. Это заставляло задуматься о причинах, заставивших жителей все бросить. И задуматься глубоко. Но, к сожалению, дополнительной информации у меня не было, а выдумывать предположения на пустом месте не моя привычка. Так что, отставляем пока и эту мысль, и идем проверять ключ.
Счастье - ключ подошел идеально! С мягким щелчком замок открылся, и я ступила в очередную комнату загадку.
Итак, странности этого дома продолжаются. Открывшаяся комната оказалась - художественной мастерской. Или ее подобием. Голые кирпичные стены и множество полотен выстроившихся вдоль стен, а по центру мольберт с незаконченным 'шедевром', рядом сооруженные из подручных материалов столик, или скорее подставка, заваленный бумагами и заставленный старыми красками. Одного взгляда на покинутые картины было достаточно, чтобы понять - очередное творение больного разума. Правда сомневаюсь, что это доктор баловался художествами, да и судя по зарисовкам, найденным в его бывшей комнате, стиль у него был немного другой, а значит количество сумасшедших в этом доме увеличивается на одного. Большинство полотен выглядели как пятна грязных, резких оттенков - черных, красных, темно синих, болотно-зеленых, коричневых, в которых угадываются очертания каких-то жутких непонятных лиц и фигур. Кого-то тут мучили кошмары и чудовища. В общем, художественной ценности, как и интереса полотна из себя не представляли. Разве что для какого-нибудь университета психиатрии, для изучения отклонений. А вот бумаги, лежащие рядом, оказались куда интереснее. План дома! Три этажа, три листа синих чертежей, все как положено. Первый куда больше остальных, получается, что кухня и комната прислуги, это скорее пристрой. Второй этаж, все знакомо и привычно: - вот моя, окнами на фасад, вот галерея с одной стороны дома, вот спальня с другой... А это что еще за чертовщина?!
Удивленно вгляделась в чертеж. Интересное дело получается. По этим чертежам, рядом с хозяйской спальней, со стороны главной лестницы, имелась еще одна, небольшая комнатка. И дверь от нее, должна находится прямо рядом с дверью в спальню. Вот только я-то прекрасно помню, что нет там никого проема, только очередная мерзковатая картинка. Пожалуй стоит присмотреться к этому месту. Только сначала закончим осмотр тут.
В этой комнате смотреть больше нечего - мусор, мусор, мусор. Зато имеется дверь в соседнюю, тоже закрытую. К счастью эта дверь вполне открывалась. Соседняя комната интереса тоже не представляла. Не считая того, что видимо строилась последней, потому как потолка как такого не было, только высоко над головой скос крыши дома и несколько балок, к которым видимо предполагалось крепить будущий потолок. Моток веревки, газовая горелка, масляная лампа и очередная куча строительного мусора. Ничего заслуживающего внимания.
Так что я поспешила на второй этаж, искать пропавшую комнату. Итак, никакой двери там действительно не нашлось. Хорошенько прощупала стену. Никаких стыков или неровностей, то есть проем, если он действительно было, благополучно заложили и заклеили. Проникнуть туда не представляется никакой возможности, разве что пробивать стену, чего я в любом случае не смогу сделать.
Вообще стоило сразу задуматься, что спальня изнутри куда меньше, чем, казалось бы, должна быть. И что же это за секретная комната? И почему ее заложили? Что скрывается в ней?
Любопытство буквально душит, но его, к сожалению, не удовлетворить. Покрутившись вокруг закрытой комнаты со всех сторон, но таки не найдя решения, вздохнув, пошла собираться в город. Хоть бы, что ли, с полицией больше повезло.
Город был небольшим, тихим, я бы сказала старого образца, и сориентироваться в нем в общем-то не представляло проблемы, так что магазин-универмаг нашелся довольно быстро. Куда сложнее было определиться со списком самого необходимого на первое время. Помимо еды, запаса питьевой воды и крысиной отравы. Стоило, наверное, приготовить список, прежде чем ехать, но об этом я не подумала. В итоге все покупки пришлось переносить в машину частями, и их было так много, что казалось багажник и заднее сиденье моего потрёпанного жука просто лопнут. Но нет, машинка вполне бодро шуршала по улицам городка, пока я искала отделение полиции, не оставляя надежды выяснить все из наиболее, в данном случае, достоверных источников.
И, наконец, заметив двери с приметным знаком и табличкой, припарковалась и приготовилась к бою. Сначала мне предстояло обойти девушку в форме, сидевшую за стойкой прямо напротив двери и встретившую меня немного усталой улыбкой. Можно, конечно, было бы попробовать выяснить интересующую меня информацию у нее, но что-то мне подсказывает, что ответ будет тем же, что и в риэлтерском агентстве, только чуть более строгим. Значит придется врать.
Я постаралась изобразить хмурое и обеспокоенное выражение лица и стремительно прошла к дежурной.
- Добрый день, чем я могу вам помочь? - вежливо поинтересовалась она.
- Здравствуйте, - кивнула я в ответ, - Я хотела бы заявить о преступлении.
- Каком? - мгновенно посерьезнев, спросила служащая, чем поставила меня в тупик. Я-то рассчитывала, что все уточняющие вопросы будет задавать уже непосредственно детектив, а тут... Придумать достойный ответ я уже не успевала, и выпалила первое что пришло в голову.
- Предположительно убийстве, - постаралась я сохранить все то же серьезное выражение лица, изо всех сил надеясь, что меня не посадят за ложные сведенья, - Прошлой ночью, я видела как мой сосед грузил в машину нечто подозрительно похожее на человеческое тело. И я уже несколько дней не видела его жену.
- Пройдемте за мной, я провожу вас к дежурному детективу, - поспешно поднялась она с места, - Расскажете ему все, что вы знаете.
Я аккуратно выдохнула, с первой частью мы разобрались. Осталось уговорить неизвестного детектива не наказывать меня за этот небольшой обман.
Не слишком большой зал участка в этот воскресный день был практически пуст. Несколько человек в форме, что-то писали сидя за столом, обсуждали что-то, кто-то говорил по телефону. Но девушка вела меня дальше к большому столу в центре. Стол был оккупирован большим количеством бумаг, старой печатной машинкой, практически сестрой-близнецом моей и мужчиной среднего возраста. Морщинки только начали проглядываться в уголках серых глаз, седина слегка тронула черноту волос у висков, взгляд цепкий, пытливый и умный, общий вид немного усталый. В целом - типичный представитель стража закона, причем кажется, в лучшем его проявлении. И замеченные мною морщинки, явно свидетельствующие, что человек больше улыбается, чем хмурится, дарили надежду, что выходка моя мне все же сойдет с рук. Когда мы подходили, мужчина был занят перепечатыванием какого-то рукописного документа, и с высоты своего опыта могу сказать, что дело это давалось ему с трудом. Неясно, правда, была ли проблема в работе с машинкой в целом, или просто почерк попался неудачный. Как бы там ни было, нам пришлось его оторвать от этого дела. Провожавшая меня девушка склонилась и что-то быстро прошептала ему. Мне достался быстрый оценивающий взгляд, а потом меня пригласили усесться на стул, правда, не напротив - через стол, а с боку -ближе к детективу.
- Детектив Ник Вудхарт, - представился мужчина, - А вы?
- Кейси Хейден, - представилась я, - Можно просто Кейси, - все-таки я собираюсь попросить об услуге, стоит постараться расположить к себе человека.
- Итак, рассказывайте, - явно приготовился слушать мужчина.
Смысла откладывать нет, собралась с духом и призналась:
- Я вынуждена извиниться, потому что обманула вашу сотрудницу, - честно сказала, прямо глядя детективу в глаза.
Мое признание мужчину не порадовало, но удивительно, если было бы иначе. Но видимо все же подход я выбрала не совсем правильный, потому как вся доброжелательность мигом испарилась. Но раз уж начала нужно продолжать.
- И с какой целью? - холодно поинтересовались у меня, откинувшись на спинку кресло и окидывая взглядом, кажется, прикидывая, каких неприятностей от меня можно ждать.
- Мне нужно было поговорить с вами, - в очередной раз удивила я мужчину. Теперь меня осматривали явно в попытке понять, встречались ли мы до этого.
- Миссис..
- Мисс, - поправила я, - Но можно просто Кейси.
- Мисс Хейден, - продолжил он, не обратив внимания на мое замечание, - Объясните, пожалуйста, нормально, с какой целью вы явились в полицейское управление и обманули нашего сотрудника.
Я вздохнула и начала с начала.
- Понимаете, я недавно купила здесь дом и только вчера в него переехала. В доме обнаружилось много личных вещей прошлых хозяев. Очень личных, - добавила для убедительности, - И я хотела бы их вернуть. Я попыталась найти предыдущих владельцев через риэлтерское агентство, через которое покупала дом. Там мне отказались предоставить такую информацию. Поэтому я решила обратиться к вам за соответствующей информацией.
На лице детектива снова проступило добродушие, и даже некая снисходительная усмешка.
- А с чего вы взяли, что подобную информацию вам согласятся предоставить здесь?
- Ни с чего, - честно призналась я, - Просто понадеялась.
Несколько минут меня внимательно рассматривали, видимо прикидывая, что же со мной делать.
- Вы же понимаете, что сначала я должен удостовериться, что вы действительно являетесь новым владельцем дома?
- Конечно, - понимающе кивнула в ответ, - Проверяйте.
С этим проблем быть не должно. Все бумаги я подписала еще пару недель назад.
- Тогда говорите адрес, - коротко улыбнулись мне и я просияла в ответ.
- Шоссе 35, поместье Блэквуд, - произнесла я и пронаблюдала как стремительно сменяются эмоции на лице детектива. Удивление, недоверие, а потом подозрительность.
- Вот уж не думал, что кто-то решится приобрести этот особняк, - проговорил он тихо, - Так, а если совсем честно, зачем вам бывшие владельцы? - серьезно и довольно требовательно.
- Если совсем честно... - вздохнула и призналась, - Я действительно нашла в доме много вещей принадлежащих хозяевам, в том числе несколько дневников со странным и местами даже пугающими записями. Дом выглядит так, словно все из него исчезли в один момент. Слишком много подозрительного, я хочу точно знать, каких скелетов мне ожидать от этого дома.
- А если узнаете и вам не понравится? -провокационный вопрос.
- Буду этих скелетов выживать, - пожала в ответ плечами, - По крайней мере, постараюсь. Неопределенность в любом случае всегда пугает больше. Так что ладно с бывшими хозяевами, вы можете мне хотя бы рассказать, что такого в нем произошло, что всех так перекашивает от одного упоминания? - все еще надеялась я на прояснение ситуации.
Мужчина бросил быстрый взгляд на часы и потом предложил:
- Давайте так, вы согласитесь поужинать сегодня со мной, а я вам за ужином, поведаю все байки нашего города, касающиеся вашего дома? - с легкой полуулыбкой произнес детектив.
Вот уж удивил. Нет, я не принижаю свою внешность. Я могла быть красивой, при остром желании хорошем платье и достаточном количестве косметики. Не ослепительно красивой, а просто милой и симпатичной. Но выходя сегодня поутру из дома я таких целей перед собой не ставила, а потому была не накрашенная в больших круглых очках, низким хвостиком, брючках пыльного цвета и сером растянутом свитере. В общем и целом, вид, который не располагает к неожиданному вниманию с мужской стороны.
- Вы уверены? - на всякий случай уточнила, - Что хотите этого?
- Более чем, - заверили меня.
Я пожала плечами, в конце концов, кто я такая, чтобы переубеждать мужчину, что выгляжу не презентабельно, и вообще довольно нудный человек. Правда, вырисовывалась другая проблема связанная с этим приглашением. Часы на столе показывали три часа дня. До вечера еще довольно далеко, и мне как-то не улыбалось ехать домой, а потом к вечеру возвращаться обратно в город . А у ж тем более не вдохновляло последующее ночное возвращение в новый дом. С моим не слишком хорошим зрением можно и дерево словить.
- Вношу альтернативное предложение, - решила я, - Давайте пообедаем, и вы мне все расскажете. Не хотелось бы, потом поздно вечером возвращаться домой, боюсь, я еще не слишком хорошо ориентируюсь в местных дорогах.
- Мне еще нужно закончить с этими отчетами, и поискать для вас документы по этому дому, - возразил мужчина, - Перенесем на завтра?
Я засомневалась. Можно конечно, но любопытство буквально гложет.
- Компромисс - я перепечатаю для вас эти отчеты, если они конечно не секретные, а вы в этой время посмотрите про мой дом. Я практически профессиональная машинистка, так что много времени у меня это не займет, зато мы здорово сэкономим время и все останутся довольны, - предложила я.
- Согласен, - прозвучало после нескольких мгновений размышлений, - Но сначала я все же проверю, правда ли вы новая владелица проклятого дома. Можно ваши документы?
Я невозмутимо достала права. Смысла обижаться на подобное недоверие не было. Он прав, пришла какая-то дамочка с улицы и требует информацию. Удостоверится в том, что я та, за кого себя выдаю он вправе. К слову вопрос с принадлежностью дома, как и с моей личностью разрешился быстро. Меня усадили за дальний стол в углу, подальше от любопытных глаз, вручили пачку бумаги, и оставили наедине с машинкой. Сам же детектив, видимо отправился искать подноготную моего дому.
Почерк на отчетах оказался поистине отвратительным, но так как я сама отличалась не самым лучшим, разобрать его проблем не представлялось. Пальцы бодро защелкали по клавишам. Работа практически автоматическая, даже смысл текста ускользал. Кажется, я печатала что-то связанное с ограблением местного магазинчика, но подробности не вспомню. Они меня не интересовали.
Управилась я, наверное, за час - все же бумаг оказалось чуть больше, чем мне показалось сначала, да и в некоторых местах, чтобы разобрать написанное пришлось потрудиться. Еще с полчаса прокрутилась на кресле в ожидании детектива, размышляя с чего лучше начинать ремонт в доме. Наверно лучше начать с кухни и ванной комнаты. Они выглядят наиболее плачевно, а между тем в пользовании требуются постоянно.
- Уже все? - прозвучало немного удивленное у меня за спиной.
Я запрокинула голову за спинку кресла, чтобы удостовериться, что это именно тот, кого я ожидала.
- Я не шутила, когда говорила, что профессиональная машинистка, - невозмутимо заметила в ответ, поднимаясь с кресла и перекидывая сумочку через плечо, - Вы все?
Мне показали желтую по виду довольно старую папочку.
- Сейчас закину отчеты к себе на стол и можем идти, - проинформировали меня, забирая со стола готовые документы. Я просто кивнула в ответ, в душе уже подрагивая от нетерпения и желания узнать историю дома.
Про закидывание мужчина, правда, все же преувеличил. Все мною напечатанное просмотрели, пусть и бегло, но, кажется, довольно внимательно. То есть на слово мне все же верить не стали. Такое отношение меня вовсе не обидело, скорее наоборот - человек серьезно относится к своей работе. Учитывая, кем он работает, оно и не удивительно, но все равно приятно. Я все еще сомневалась, какие причины заставили его пригласить меня, но, по крайней мере, пока отторжения у меня этот человек не вызывал. Значит хотя бы просто пообщаться за обедом мы сможем.
Меня проводили в небольшой семейный ресторанчик за углом. Я с трудом дождалась пока молоденькая официантка с довольно унылым выражением лица примет наш заказ и с вопросом в глаза уставилась на мужчину напротив, не в силах ждать пока мы оба разберемся с едой и разыграем вежливый политес с взаимным расспрашиванием о глупых и незначительных мелочах. Все-таки я сюда пришла с одной единственной целью, которую откровенно говоря и не скрывала, и потакать чужим неизвестным мне желаниям не собиралась.
Вудхарта к сожалению мой пристальный и даже настойчивый взгляд не смутил. Меня спокойно, но с явным интересом в глазах рассматривали, не желая читать мои довольно явные намеки.
- Ну, рассказывайте! - не выдержала я.
- А мы нетерпеливы, да? - легко усмехнулся он, - Или может просто слишком любопытны?
- Оба, - даже и не думала возражать.
- Что ж, зато у нас уже нашлась общая черта, так что удовлетворите сначала мое любопытство - почему вы купили именно этот дом? Все же состояние его оставляет желать лучшего, - вопрос кажется, был с подтекстом, но мне скрывать было нечего.
- Дом выбирала не я, а мой агент. Подыскивал уединенное место, в соответствии с моими финансами. Этот дом наиболее удовлетворял всем критериям. И до вчерашнего вечера я даже не знала, что в его прошлом имеется какая-то темная история. А вот найденные там вещи, уже вызвали кое-какие подозрения, - припомнила я странные и порой невероятные записи из обоих дневников.
- Что за вещи? - заинтересовался мужчина, все еще не спеша раскрывать мне историю дома.
- Да вообще в принципе вещи. Понимаете, весь особняк производит впечатление, словно все из него просто резко испарились. Остались чашки с кофе на столах, дневники, одежда и прочие личные вещи, а люди исчезли. А уж записи вообще наводят на мысль, что проживающие в этом доме психическим здоровьем не отличались, - поделилась я впечатлениями от своего жилища.
- И что вам в этом? - кажется, разговор уже начинает перетекать в допрос, - Выбросили бы эти вещи или продали и дело с концом. Почему вам так важно узнать произошедшее?
- Ну, во-первых, чтобы быть готовой к неожиданностям. Мало ли, у меня из стены потом труп вывалится, а я буду трястись и боятся, про него рассказать, чтобы, не дай бог, меня в убийстве не обвинили, - попыталась я пошутить. Судя по тому, что ну шутку мою улыбнулись без особого энтузиазма, скорее из вежливости, вероятность трупа в стенах действительно имеется.
- А во-вторых? - продолжил мужчина, явно с интересом ожидая ответа.
- А во-вторых, это может пригодиться для творчества, - наконец назвала я главную причину этого переполоха.
- Так вы художник, - с удивлением заключил он, откинувшись на массивную спинку стула.
- Писатель, - поправила я, - Не просто же так, я так быстро печатаю.
На лице Нила Вудхарта появилось так хорошо знакомое мне насмешливо-покровительное выражение лица.
- Любовные романы пишите?
- Нет, - со сладкой улыбкой оскалилась я в ответ, - Ужасы.
Удивила, да.
- Вроде Кинга?
- Что-то вроде того, - подтвердила. Я к сожалению не настолько популярна, но жанр у нас действительно один.
- А теперь, учитывая, что ваше любопытство я уже удовлетворила, я рассчитываю на ответную любезность? - проницательно взглянула я на мужчину.
- Лучше бы вы писали любовные романы, - вздохнул он и протянул мне желанную папку.
Пока я быстро пролистывала, не слишком большое дело, честно говоря, толком не понимая, что там написано, нам наконец принесли наш обед. И после того, как все та же замученная официанточка, расставила все блюда, отложила папку намереваясь продолжить разговор.
- Вы читали?
- Конечно, - кивнул мужчина, в отличие от меня решивший не тратить время зря и споро принявшийся за свою порцию бифштекса.
- Расскажите своими словами, - попросила, попытавшись смастерить на себе просящее выражение, - Я ничего не могу понять в вашем профессиональном языке.
- Соглашусь с условием, - предложили мне через несколько мгновений.
Про себя решила, что очевидно просительные выражения у меня не очень получаются - ни разу еще не согласился на что-то без условий.
- Каким на этот раз?
- Вы мне подарите свою книгу с автографом, - совершенно серьезно попросили у меня, а я облегченно вздохнула, - Уж больно интересно, как такая очаровательная женщина, может писать романы ужасов.
Достать книгу проблемой не будет, в багажнике пара экземпляров вот на такие неожиданные случаи должны лежать, я то уже опасалась, что что-нибудь невозможное запросят.
- Ну надеюсь, что достаточно успешно, - пожала плечами на его замечание и поспешила вцепится мертвой хваткой в интересующую меня тему, - Ну давайте, сколько уже можно тянуть, рассказывайте!
- А может я просто желаю провести с вами побольше времени, поэтому и не тороплюсь раскрывать все карты? - немного издевательски заявили мне, а я на это замечание лишь раздраженно закатила глаза. Конечно, я же настолько неотразима в своем старом свитере, что все прямо мечтают задержать подольше подле меня.
- Ладно, - пошел детектив на попятную, - Уговор есть уговор, слушайте.
- 5 мая, 1965 года, Ева Мендерос, уроженка Италии, обратилась в полицию с заявлением об убийстве. Девушка, работавшая в то время горничной при семействе Блэквуд, заявила, что видела, как ее хозяин закапывает в саду тело и даже предоставила фотографию этого действа. Правда к сожалению недостаточно четкую, разобрать действительно ли он закапывает там тело, или нечто лишь похожее на него было невозможно. Мисс Мендерос с уверенностью утверждала, что была ее хозяйка леди Кэтрин , причем не просто убитая, тело женщины, по словам горничной, было обезображено, словно кто-то драл ей горло не то клыками, не то когтями. Леди Кэтрин на тот момент действительно отсутствовала несколько дней, что заметили и у нее на работе, она работала преподавателем в местной школе. Но сам Джеймс Блэквуд в ответ на обвинение заявил, что его жена уехала к матери в Дербиршир, поправлять здоровье. Врач семьи, так же являющийся их другом, Джон Мортимер подтвердил его слова. На чем, собственно говоря расследование и закончилось. Достаточных для суда и ареста доказательств не нашлось, поэтому дело закрыли, - поведали мне короткую историю произошедшего.
- И все? - даже немного разочарованно потянула я. Нет, конечно показания служанки, о растерзанном теле это конечно довольно завлекательно, но мало, может у девушки просто разыгралось воображение.
- Все. Но, как вы сами понимаете, сама леди Кэтрин, так больше и не объявилась, поэтому все жители городка все равно считали, что Джеймс Блэквуд ее убил, - объяснили мне, но даже эта информация не особенно впечатлила.
- И только из-за этого, все так шарахаются от одного названия поместья? - скептично спросила я, уныло ковыряясь в тарелке.
- Не только, - загадочно улыбнулись мне и я приготовилась, что уж теперь-то услышу что-то действительно интересное.
- Следующим хозяином особняка, стал как раз таки тот самый доктор, друг семьи - Джон Мортимер. Прежде довольно известный и уважаемый в городке врач, вскоре после переезда перестал принимать больных, начал много пить, а через несколько лет, просто бесследно исчез. Жители считают, что в доме обитает дух невинно убиенной Кэтрин Блэквуд, и что он отомстил доктору за то, что тот покрывал убийцу-мужа, - закончил мужчина свой рассказ, и с интересом уставился на меня, явно ожидая реакции.
- Ну что ж, мстительный дух, это уже как-то поинтереснее, - с улыбкой заключила я, - Идея конечно распространенная, но все же, всегда вызывающая интерес у людей.
- И это все, что вы можете сказать по данному поводу? - словно увидев что-то неожиданное и интересное, рассматривал он меня.
- А чего вы ожидали? - спросила в ответ, - Истерики, что я отказываюсь жить в этом ужасном доме? Бросьте, это все глупости. В то, что Джемс Блэквуд убил свою жену, а доктор помог ему скрыть убийство, я практически не сомневаюсь, - и пожалуй немного сумасшедшие записи, этого самого доктора, только подтверждают это заявление. - Но единственно, что после могло его мучить и свести с ума, это муки совести. А призраки существуют только в воображении людей и на страницах книг писателей, - уверенно закончила я.
Как отнесся к моему заявлению детектив, мне было не ясно, но главное то, что я в свои слова верила и была уверенна в собственной правоте.
- На этом загадки моего нового приобретения заканчиваются? - поинтересовалась, на этот раз уже с большим энтузиазмом принявшись за свою порцию обеда. Информационный голод утолен, можно переходить и к физическому.
- Пока, да, но возможно ваш приезд внесет новую порцию слухов в наш город, - с насмешкой в глазах произнес мужчина.
- Не надейтесь, - фыркнула в ответ.
Неспешная беседа текла дальше своим чередом. Спорную тематику с моим 'загадочным' домом по умолчанию мы больше не вспоминали, но при этом поговорить нам все же нашлось о чем. Не могу сказать, что время пролетело незаметно за этой беседой, но скучно мне не было, так что собиралась я вполне довольная проведенным временем, и не только благодаря полученной информации. Детектив вежливо проводил меня до машины, хотя возможно дело было не в вежливости и в обещанной мною книге, которую я все же отрыла на заднем сиденье машины, даже уже подписанную. Не зря Рик приучил меня возить с собой хоть пару экземпляров.
- Держите, - протянула с улыбкой Вудхарту, - Не уверена, что вам понравится, но попытаться стоит.
- Не сомневайтесь, я позвоню вам лично сообщить свое мнение и даже могу добавить пару профессиональных заметок, - самоуверенно заявили мне, на что мне оставалось только закатить глаза.
Откровенно говоря, не особо меня волнует его профессиональное мнение. Все же это книга - лишь авторский вымысел и виденье мира. У меня не стояло самоцелью написать справочник по криминалистике или юриспруденции, да и никогда не будет стоять.
- Спасибо вам за приятный, - на мгновенье запнулась пытаясь подобрать слово, но плавно спускающееся к закату солнце сомнений не оставляло, - похоже все-таки вечер. Ну и за информацию спасибо.
- И это все? Право, вы разрываете мне сердце, - с явно притворным разочарованием проговорил мужчина, и не успела я, нахмурившись, спросить, что не так, а меня уже, крепко ухватив за талию, одной рукой прижали к себе, чтобы запечатлеть на губах короткий, но обжигающий поцелуй. Внезапно, неожиданно. Я даже растерялась слегка.
- Ну и к чему это было? - посмурнев, спросила я, решив не спешить с выводами, и не став вырывать пока. Так если что и тянуть не придется, чтобы ударить.
- Вы красивы, молоды, - я фыркнула, припомнив сколько мне лет, - Привлекательны и умны, - продолжил перечислять мужчина не обращая внимания на мой скептический взгляд. - Вы мне понравились. А с мой работой всегда очень не хватает времени. Поэтому решил не терять его и сразу обозначить свой интерес. И судя во всему, - кажется он намекнул на мое относительное спокойствие и отсутствие попыток вырваться, - Оскорбительным этот интерес вы не считаете. Так что буду надеяться на скорую встречу, - меня наконец отпустили и отступили на шаг. - Звоните в любое время дня и ночи, - протянул Ник свою визитку.
Я не спешила забирать протянутый прямоугольник бумаги, сверля самоуверенного детектива скептическим взглядом. Нет, ну не серьезно же он имел в виду все вышесказанное? Но, не смотря на мой суровый взгляд , мужчина не дрогнул, лишь улыбка стала чуть наглее и увереннее. Кажется серьезно.
Вздохнув, все же взяла визитку и уже не прощаясь села в машину. Слишком много впечатлений для всего лишь второго дня в маленьком городке на краю вселенной.
- Буду ждать звонка, - донеслось когда я уже завела машину.
- И не надейтесь, - пробурчала достаточно громко, чтобы он услышал, и смешок, раздавшийся за окном машины подсказал, что послание дошло до адресата. Резко дернула ручник, и уже через пару минут мой жук бодро пыхтел по дороге в сторону особняка.
И уже на полпути к дому, припоминая все рассказанное меня осенило. Он сказал горничная сделала фотографию. Понятно, что оригинал девушка отдала в полицию, но какова вероятность, что она не оставила себе копию? Или, по крайней мере, пленку? А ведь я видела в ящиках в маленькой комнате стопку фотографий, но терпения пролистать хватило лишь на первые пять-шесть.
Я прибавила газу, рванув к дому. Любопытство грызло, как никогда. Может полиции тогда и не удалось отыскать труп Кэтрин Блэквуд. Но вдруг удастся мне?
И все же приехав к дому перво-наперво я разобрала все покупки, и даже разложила в подвале крысиную отраву (хотя, стоит признать, спускаться туда в одиночестве было страшновато. А вот уже после выполнения программы минимум, поспешила в комнату прислуги в поисках ответов. Но, к сожалению, меня ждало разочарование. Фотографий в ящиках было много, даже очень. Но ни одной, хоть мало-мальски похожей на закапывание трупа. Только пейзажи, виды города и пара портретов. Единственно удалось найти еще письмо, правда на итальянском, в котором я ничего совершенно не смыслю. Может там и написано что-то важное, но мне этого пока не узнать. Попробую в следующий раз в городе найти кого-нибудь, хотя вряд ли мне повезет. Но на крайний случай, итальянский словарь в библиотеке найтись должен.
На этом мой исследовательский интерес угас. Информации к размышлению конечно было много, но вот что с ней делать пока не понятно. Дом я уже осмотрела, вещи свои разобрала. Так что вариантов досуга у меня было не так много. Либо наконец-то сесть за новую книгу, либо пройтись по дому и составить примерный список того, что из имеющегося стоит продать, чего докупить и где сделать ремонт. И как типичная лентяйка, я отложила хозяйственные проблемы на потом, сев за книгу. Сюжет давно крутился в голове, поэтому слова легко полились на бумагу. И даже не удивительно, что за основу истории я взяла классический вариант дома с привидением. Что же еще писать находясь в одном из них. И так, даже не заметила, как на улице совсем стемнело и даже тусклого света ламп стало слишком мало, чтобы разбирать буквы на машинке. Пожалуй действительно пора спать. За окном раздулся глухой стук первый капель дождя, постепенно перерастающих в настоящий ливень. И под мерный стук по оконному стеклу я глубоко уснула....
... Но к сожалению ненадолго.

***

Шурх, шурух, шурх-шурх.
Пробилось в мою голову сквозь сон, и даже звук дождя, который казалось бы должен заглушать все внешние звуки, но нет. Навязчивый скрежет, шорох из подвала будит меня уже вторую ночь подряд.
Шурх, шурух, шурх-шурх.
Вот ведь мерзкие твари никак не угомонятся! Как вообще смысл раскладывать эту отраву, если крысы ее не жрут. Или просто дело в том, что слишком недавно ее разложила? Ну и сколько тогда прикажете ждать, прежде чем они распробуют 'угощение'?
Шурх, шурух, шурх-шурх.
Следующие пять минут я пыталась заснуть, накрывшись с головой одеялом, и отрешиться от окружающих звуков. Но противный скрежет, пусть и не будучи прямо оглушительно громким, буквально вгрызался в мозг, не давая ни на минуту расслабиться и вновь уснуть. Еще через пару минут, закралось сомнение, а действительно ли это крысы. Все же судя по звуку животное там одно и покрупнее крысы, если так подумать. Появившаяся мысль растревожила воображение, и в голове появилась картинка толстяка воришки енота, забравшегося и застрявшего где-то у меня в подвале. В отличие от мерзких грызунов, к енотам я испытывала слабость, как к пусть и крайне наглым, но все же милым созданиям. И с каждым новым шорохом, сознание все ярче рисовало страдания зверька.
Шурх, шурух, шурх-шурх.
После очередного особо громкого звука, сердце мое не выдержало, и я закутавшись в халат и захватив фонарик, пошла искать маленького нарушителя.
Дом встретил меня шорохом дождя за окнами и вспышками молний, на мгновение освещавших сумрак комнат. У двери в подвал сердце на мгновенье екнуло - все же он мне не нравился, но я отринув глупые предрассудки, смело шагнула в полумрак. Он снова встретил меня слабым воем каменных стен. Старый котел зловеще поскрипывал металлическими трубами, но даже сквозь эту какофонию звуков, рождаемую бурей за окном, было слышен скрежет доносящийся из глубин бойлера.
Шурх, шурух, шурх-шурх.
Внешний осмотр ничего не дал, сколько я не пыталась подлезть снизу или с боков. Оставался один вариант. И я с опаской - как бы оно все не развалилось нафиг - открыла металлическую дверцу и посветила внутрь. На первый взгляд ничего кроме решетки для дров не видно, но там же еще целый котел в левую сторону, который с этого ракурса не разглядеть. Тяжко вздохнула, но образ замученного животного из головы не выходил, поэтому молясь про себя, чтобы эта ржавчина не развалилась, взяв фонарик в зубы стала медленно залазить внутрь. Как назло именно теперь противный звук смолк, и единственное скрежетание которое я слышала, издавала сама, пролезая по металлической решетке. На мгновение замерла, переложив фонарик в руку, чтобы получше осмотреться и прислушаться. Кажется в дальней стенке котла довольно крупная дырка, из-за которой пробивается тусклый полусвет. Фонарик лишь мешал, засвечивая дырку, поэтому пришлось его выключить и подождать пока глаза привыкнут к темноте.
А через мгновение я судорожно зажимала себе рот боясь вскрикнуть. Потому что в полумраке железного отверстия явно промелькнул чей-то силуэт. И будь я проклята, если это был чертов енот! Это был хренов человек! В моем доме посторонний!
На мгновение замерла, боясь даже дышать, не то что двинуться. Но мысль о том, что этот некто может сейчас зайти в подвал, и дернуть меня за ноги из этого котла, перепугала настолько, что уже не обращая внимания на грохот я поспешила вылезти из железной мышеловки и тут же рванула на верх, не обратив внимания на оброненный фонарик. Не чувствуя ног под собой рванула к телефону в прихожей, и схватилась за брошенную карточку рядом.
'Детектив Николас Вудхарт'.
Определенно, это не тот звонок, которого он ждал, но именно сейчас я благодарна за его наглость.
- Слушаю, - отозвалось глухое и сонное в трубке.
- В мой дом кто-то проник, - зашипела я, нервно оглядываясь на дверь, вздрагивая от каждой вспышки молнии.
- Алло? Кто это? - пробурчали в ответ, - Говорите громче!
- В мой дом кто-то проник! - сорвалась я чуть ли не на крик.
- Кейси? - удивленно переспросил мужчина.
- Да это Кейси! И кто-то влез в мой дом! - снова приглушила я голос, но чувствовала что еще чуть-чуть и банально заору, - Пожалуйста, приезжайте, как можно скорее, - взмолилась я в трубку.
- Скоро буду, - коротко ответили мне, - запрись в какой-нибудь комнате.
- Я буду в машине снаружи, - успела сказать, прежде чем трубку бросили, и я рванули прочь из дома, схватив со столика рядом с телефоном ключи. Плевать на потоп за окном, лишь бы не оставаться в доме!
Полчаса, проведённые до приезда детектива с полицией, прошли в судорожном высматривании не вышел ли кто из дома. Я даже машину завела, готовая в любой момент рвануть оттуда. Я не врала детективу - призраков я не боюсь и не верю в них, а вот живые люди меня пугали, потому как действительно способны на все.
Но вот наконец-то показался свет фар за воротами и яркие мигалки полицейской машины, и я поспешила выбраться из машины и рвануть к воротам.
- Что произошло? - серьезно спросил Ник, выбравшись из ближайшей машины, простой черной, без знаков участка, и утянув меня к себе под зонт, и тут же, не давая ответить, - Да ты вся продрогла, усадил меня на переднее сиденье, накинул поверх халата свою куртку, но дверь закрывать не спешил, - Вот теперь рассказывай.
Рассказала все, что могла. Начиная с еще вчерашнего скрежетания и до сегодняшней тени. Мужчина выслушал серьезно, не перебивая, и попросив ключи от дома, ушел прихватив с собой двоих полицейских из второй машины, уже полностью обклеенной фирменной символикой участка. А я же осталась греться и постепенно успокаиваться. Теперь все решится. Все нарушители будут пойманы. Господи, спасибо тебе, что ты свел меня именно сегодня с этим детективом. Телефона участка я вообще не знаю, и куда бы звонила просто не представляю. Вот только радовалась я совершенно зря. Через двадцать минут, мужчины вышли из дома с каким то пакетом, у самых машин коротко о чем-то переговорили и двое полицейских сев в машину, тут же уехали. Только после этого Ник сел в машину, где удостоился моего хмурого взгляда.
- Вы никого не нашли, - скорее утверждала, чем спрашивала я.
- Нашли, - прозвучало внезапно и я дернулась, в напряжении уставившись на него.
- Дохлого енота мы нашли, - вздохнул он, отвернувшись к лобовому стеклу и стирая ладонью капли воды с лица, - Бедняга действительно залез в твой подвал, но напоролся на дыру в бойлере. У бедняги весь бок разодран. Зрелище конечно не для женских глаз, но все же не так страшно, зря ты переживала.
- Брехня, - оборвала я его успокаивающую речь, - Я прекрасно знаю, что я видела в том подвале, и это никак не было енотом. Я конечно, ношу очки, но все же не настолько слепа, чтобы перепутать. Тем более, чтобы раненное животное просто молча шкрябалось? Да визга было бы на весь дом! Нет, я не отрицая, что енот действительно мог залезть в подвал, порезаться и помереть, но никак не этой ночью. Там был кто-то еще! - злясь и нервничая выдала я.
- Возможно, - не стал мне возражать мужчина, но что-то мне подсказывало не из-за согласия с моими доводами, - Но сейчас там ничего нет. Мы обошли весь дом, так что можешь спокойно возвращаться.
Я несколько мгновений с напряжением вглядывалась в его лицо, а потом молча отвернулась к видневшемуся во вспышках молний силуэту особняка. И желания вернуться под его крышу у меня пока не возникало. Там, кто-то был, я точно знаю, а значит этот дом, уже не моя крепость.
- Хочешь я останусь с тобой? - прозвучало внезапное предложение и я резко обернулась обратно к детективу.
- Я вижу, ты все еще опасаешься туда возвращаться, так что могу остаться до утра, если тебе так будет спокойнее. Свободная комната у тебя явно найдется. Ну, или в качестве альтернативы, могу предложить тебе переночевать у меня, но тогда спать мы будем определенно в одной комнате, - расплылся мужчина в наглой улыбке, но что-то мне подсказывало, что в этом было больше попытки приободрить меня, чем реального соблазнения.
- А тебе разве не нужно возвращаться на работу? - спросила скорее для проформы, потому как для себя все решила.
- Моя смена заканчивается примерно через час, так, что учитывая дорогу обратно до участка, не думаю, что есть смысл возвращаться, - пояснили мне.
Я глубоко вздохнула.
- Тогда я была бы очень благодарна, если бы ты остался у меня переночевать. Спасибо, - искренне, но устало улыбнулась я.
- Без проблем, - серьезно кивнули мне в ответ, и тут же - Никогда еще мои отношения с такой правильной девушкой, не развивались стол стремительно, - подмигнул он мне, - Всего пара часов знакомства и ты уже приглашаешь меня переночевать. Я знал, что ты влюбилась с первого взгляда.
Я лишь рассмеялась, действительно почувствовав себя легче. Не знаю, есть ли сейчас кто в доме или нет, но с детективом под боком (не буквально) пережить остаток ночи будет куда проще.
Мы быстро добежали под зонтом до крыльца, что мне впрочем, не особо помогло, я уже была насквозь мокрой. Тапочки и халат, не лучшая одежда для такой погоды.
Вудхарта я определила я бывшие семейные покои Блэквудов, которые к счастью располагались достаточно близко к моим, чтобы я смогла спокойно спать. Быстренько показав где кухня, а где ванная, сама же убежала в нее первая, как более пострадавшая от дождя, и выползла оттуда только через полчаса, хорошенько прогревшись. Искренне считая, что гость уже спит, мышкой прокралась мимо двери, что впрочем было напрасно. Дверь распахнулась, ясно показывая, что временный хозяин не спит.
- Ну как, не утонула,? А то я уже беспокоится начал, вдруг на тебя там кто-то напал, подумывал взламывать двери, - улыбнулись мне.
- Ха-ха-ха, - вяло откликнулась я, - Прости, но я уже слишком устала, чтобы достойно оценить твое чувство юмора.
- Тогда лучше приберегу его до завтра. Спокойной ночи, - кивнул мне мужчина и уже собирался закрыть дверь, но я остановила створку, все же решившись поделиться мыслью, которая не давала мне покоя в душе.
- Послушай, - запнулась я, но увидев спокойный ободряющий взгляд, все же решилась, - Если рассуждать холодно и критично, есть ли вероятность, что Джеймс Блэквуд обустроил себе в подвале какое-то убежище и все это время скрывался там? - все же произнесла я, сама понимая, что звучит это несколько нелепо, но все же не способная отвязаться от навязчивой мысли.
Мужчина нахмурился.
- Разве я тебе не сказал? Блэквуд скончался через месяц после открытия дела об убийстве его жены. Сердечный приступ. Особняк перешел к доктору Мортимеру по завещанию.
- Кхм... - смущенно кашлянула я, - Спокойной ночи, - и развернувшись поспешила скрыться в своей комнате.
Вот ей богу, пора переходить на любовные романы. А то придумываю здесь всякого.

Глава 3. Закрытая комната. Склеп. Так где же труп?


14 октября, 1980г.
Проснувшись, даже не открывая глаз, по мерному гулу поняла, что ливень за окном продолжается. Правда, похоже, слегка поутих, но вероятность того, что все дороги залило, осталась. В такую погоду даже вылезать не хочется даже из под одеяла вылезать, а только лениво потягиваться. Под его теплотой, что я и не преминула сделать.
- Я взял на себя смелость, найти кухню и сделать нам кофе, - раздался голос откуда-то сбоку. Лениво приоткрыла глаз, чтобы удостовериться - детектив действительно расположился в кресле рядом с камином в моей комнате и лениво потягивал кофе из кружки. Все же до невероятия наглый мужчина. Его спасало только то, что на столе стояла вторая, явно приготовленная для меня, и источала потрясающий аромат.
- В связи с чем, кстати, у меня возник вопрос, - продолжил мужчина, наблюдая, как я, завернувшись в одеяло, как в кокон, все же встала с постели и пристроилась в кресле напротив.
- Какой? - протянула я руки к горячему керамическому боку и с наслаждением вдохнула будоражащий обоняние аромат. Ммм, даже один запах прочищает мозги, - Не влетит ли за наглость и самоуправство в моем доме? Не влетит. В любом случае я должна за ночной вызов, - проговорила, делая первый глоток и тут же помрачнела. События ночи к утру, конечно, уже слегка поблекли, но все же... все же я уверена, что в подвале я видела именно человеческую тень, и несчастный зверь там был вовсе не причем.
- Нет, вообще-то, - удивил меня своим ответом мужчина, и я вскинула на него вопросительный взгляд, - Вопрос был: этот дом того стоил? Судя по тому, что я видел, сохранился он не особо хорошо. Жилые комнаты еще ничего, кухня, и ванные, что уж говорить про третий этаж в целом... Мне кажется, сюда нужно еще одну стоимость дома вложить, чтобы действительно можно было жить. Не проще было бы за ту же цену приобрести что-то поновее и надежнее? - кажется, этот вопрос его действительно интересовал.
- Может быть и проще, - пожала я плечами. Но я хотела именно такой, старинный викторианский дом, чтобы самой его восстановить. Вроде, как и старинный, но после восстановления, будет полностью мой, такой, каким я захочу его видеть. Тем более, где бы еще я нашла, такой чудесный дом полный своих тайн и призраков. То, что нужно для новой книги, - усмехнулась я, переводя все в шутку. Ведь про историю его я все равно ничего не знала. Не признаваться же, что это была просто моя блажь, которую я не очень хорошо продумала. Посмотрим теперь, получится ли у меня действительно его восстановить. Хотя, после вчерашнего, начинаю задумываться о том, захочу ли я здесь оставаться вообще. Нет, в этом деле нужно разобраться до конца, чтобы я смогла снова спокойно спать в этом месте.
- Да уж, работ по восстановлению вам предстоит много, - задумался о чем то мужчина.
Да, кстати о птичках.
- Вам, наверное, уже на работу пора, - нахмурилась я, прикидывая, сколько же сейчас времени. Нет, я очень благодарна, что он дождался пока я проснусь, а не уехал просто. С другой стороны, я была бы еще более благодарна, если бы детектив остался. В эту ночь, дом, в которой я поверила, внезапно оказался предателем, и пока доверие к нему я не восстановила, поэтому оставаться с ним наедине пока что не решалась. Может, просто еще пару часов с кем-то, кто вполне может помочь найти недостающие фрагменты пазла, успокоят мою внезапно проснувшуюся паранойю.
- Мы же вроде перешли на ты? - вопросительно взглянул он Вудхарт на меня.
- Да, - вспомнила я, что сама первая вчера проявила фамильярность. Да и поздно уже цепляться за какие-то условности, - не проснулась просто еще, - слегка улыбнулась.
- И нет, если ты меня не прогонишь, то пока я никуда не спешу. Выходной сегодня, - услышав последнюю новость, я облегченно вздохнула, что не осталось незамеченным.
- Все еще считаешь, что тут бродит покойный Блэквуд? - скептически глянул на меня Ник.
- Блэквуд это или нет, но кто-то тут бродит и он определенно, более чем жив, - хмуро заявила я. - Я отличаюсь более чем критическим мышлением, и в призраков не верю. А вот своим глазам доверяю вполне. Так что да, я настаиваю, что в доме кто-то был.
- Значит, хорошо, что у нас есть возможность проверить это, - не стал со мной спорить мужчина, а я хитро улыбнулась.
Ине только это.
Все-таки выгнав нахала из своей комнаты, я быстренько переоделась, а потом провела небольшую экскурсию по дому, во время которой были внимательно осмотрены все входные двери, окна и особенно пристально - подвал. Но к сожалению, ничего подтверждающего присутствие вчера чужого найти не удалось. Зато заинтересовать детектива произошедшим здесь вполне. И если в отличии от меня записи самого Блэквуда его никак не заинтересовали, то вот дневник доктора, и секретная комната на плане очень даже.
К сожалению, экспертное мужское мнение, от моего не отличалось - дверной проем заложен с душой, и чтобы пробить его понадобится хороший такой молот, которого у меня в наличии естественно не имелось.
- Ты говорила, где-то есть план здания, - вспомнил мужчина, - Может это был не единственны проход?
На память я не жаловалась, и могла с уверенностью сказать, что проход один, но возражать не стала. В конце концов, показать план не проблема.
Третий этаж на моего гостя произвел действительно неизгладимое впечатление. Еще бы. Я тоже не представляю, как так может быть, чтобы нижние два этажа уже заселены и обжиты, а третий только строится.
Естественно план здания за ночь никак не изменился, и все так же показывал лишь один выход, он же вход. Правда как оказалось, я слишком узко смотрела на такое понятие, как вход.
- Очевидно, путь для проникновения остался один - окно, - заключил мужчина после внимательно осмотра плана.
Я раздраженно закатила глаза. А то я об это не думала, но это не значит, что от этого добраться до него было легче.
- И как туда простите залезть? Тем более, где гарантия, что окно не заложили так же, как и дверь?
- Насчет окна, гарантий никаких, а вот добраться до него на самом деле не так уж трудно, - спокойно произнес Ник.
Я с удивлением уставилась на него.
- Как?
- Через верхнее окно.
- Какое верхнее окно? - непонимающе нахмурилась я, и мне указали на план третьего этажа.
- Через окно башни. Судя по всему, оно находится прямо над заложенной комнатой. Так что если найти крепкую веревку...
Я тут же ткнула в кое-как сколоченную этажерку у стены. Накоторой лежал целый моток довольно толстой веревки. Хоть какая-то польза от местной разрухи. Хотя утверждать, насколько она крепка не берусь.
- Ты предлагаешь? - вопросительно вскинул мужчина бровь.
- Дождь, кажется, уже закончился, - тонко намекнула я.
Битва взглядов, но я твердо стояла на своем. Откладывать осмотр, в надежде, что все просохнет и будет тепло и солнечно? Нет, вряд ли.
Видно было, что детектив от этой идеи не в восторге, но все же помочь мне согласился. Хотя возможно дело было не в моей просьбе, а в том же любопытстве, что глодало меня. Что же это за комната, что о ее существовании так старательно хотели забыть?
Веревка была признана достаточно крепкой, и дождь за окном действительно закончился, оставив лишь хмурое низко висящее небо.
Для проформы все же поворчав что-то про вредных слишком настойчивых женщин, на что я не особо обратила внимание, Вудхарт несколько раз хорошенько проверил крепко ли держится привязанная к перилам лестницы в башне веревка и бесшабашно улыбнувшись мне...
- Обещай, что будешь помнить обо мне, милая, если я сорвусь и бесславно погибну.
- Еще чего, - фыркнула в ответ, - Даже имени не вспомню.
...полез в окно.
Честно говоря, в этот момент я слегка перетрухнула. Нет понято, что высота не такая уж большая да и спускаться тут всего ничего, но все же там скользко, да и мало ли, что вообще может произойти. Но через пару мгновений до меня донесся окрик, что похороны отменяются, и я облегчено вздохнула. Что-то последнее время слишком много нервничать стала. А ведь я всего третий день в этом доме.
- Что там? - буквально дрожа от любопытства выкрикнула я , перегнувшись через низкую раму, пытаясь разглядеть что-то внизу.
- Если можешь, спускайся, сама посмотришь, - раздалось после нескольких мгновений молчания, - Я подстрахую.
Я не специалист по скалолазанию, но, пожалуй, полтора метра спустится вполне смогу. Поэтому я решительно взялась за веревку - самой любопытно.
- Лови! - крикнула через плечо и вылезла из окна.
Три минуты дрожащих, крепко вцепившихся в веревку рук, и вот меня уже ловят за талию, затягивая к окну.
И первое же, что бросилось в глаза - рассыпанные на полу деревянные кубики с буквами и цифрами. ' О', 'Б', 'И', 'Н' - гласила сложившаяся из них надпись. Маленькая деревянная лошака. Кресло-качалка, комодик и картинки ангелов над ним, а в самом углу с другой стороны окна - детская кроватка с балдахином.
- Это же детская, - удивлено проговорила я, ступая на пол с подоконника.
- Странно, не правда ли, закладывать детскую комнату, - проговорил Ник, подходя к комоду и методично начав проверять ящики.
Я же медленно осматривалась. Когда-то наверное помещение выглядело мило, но сейчас навевало не самый приятные ощущения. Ткань на стенах поблекла и выцвела, оставив вместо красивых росписей мутные разводы, несколько игрушек, так же деревянных, расставленных то тут, то там, потрескались, от чего нарисованные лица, скривились в гримасы. И сама атмосфера запустения заставляла чувствовать себе жутковато.
- Ты знал, что у них был ребенок? - спросила, рассматривая ангелочков в рамочках. Откровенно говоря их время тоже не пощадило, бумага под стеклом немного выцвела и взбугрилась от влажности - видимо окно в комнату оставалось открыто все эти годы, в любую погоду, - красоты пухлым детишкам это не добавило.
- Нет, не помню, чтобы что-то такое рассказывали, - ответил он мне, все еще роясь в ящиках, - И в деле ничего не упоминалось о ребенке.
- Возможно его забрали родственники Кэтрин, - вспомнила я, что он упоминал оправдание Джеймса на отсутствие жены, и что-то про ее родственников там было.
- Возможно, - согласился мужчина, - Смотри, - выудил он из ящика немного потертую, но, кажется, чуть ли не гербовую бумагу.
Первая строчка была яростно затерта, причем явно намеренно, но остальные не оставляли сомнений в природе бумаги.
- Свидетельство орождений, - озвучил мои мысли Вудхарт, указывая на графы 'отец' и 'мать'.
Но меня больше заинтересовал год и дата рождения. 24 апреля 1961. За два года до убийства леди Кэтрин.
- Больше ничего? - я с любопытством залезла в следующий ящик, пока мужчина более внимательно осматривал бумажку, уже потерявшую для меня интерес.
Но в остальных были лишь куски ткани, в которых я предположила пеленки и еще пара игрушек.
И это вся информация, которую мы можем выжать из целой комнаты? Обидно, никаких ответов, лишьеще больше вопросов.
- Ну и как теперь узнать, что стало с ребенком? - расстроенно проговорила я.
- А тебе это нужно? - хмуро спросили у меня.
- Да, - уверенно кивнула я, - Я не смогу спокойно жить здесь, пока не выясню все до конца. И эта комната явно заложена была не просто так.
- Я всегда готов предложить тебе место в своей квартире, - подмигнув, усмехнулся мужчина. - Там, конечно, не три этажа, и комнат куда меньше. Зато и призраков нет, и кровать только одна, что в данном случае я считаю исключительным преимуществом, - и наглые руки уже проползли на мою талию, медленно подтягивая ближе.
Я раздраженно закатила глаза, и кому-то тут же досталось по этим самым наглым, зато меня тут же отпустили.
- Хей, мы знакомы вообще-то едва сутки, - возмутилась я, хотя не сказать, что меня так уж смущало столь короткое знакомство.
- Зато, что это были за сутки, - мечтательно потянул мужчина, явно издеваясь надо мной, - Я а не люблю терять время.
- Ты это уже говорил, - напомнила я.
- Да? Тогда ооочень не люблю терять время.
Я лишь вздохнула, и решила вернуть нас к первоначальному вопросу.
- Так что насчет судьбы ребенка? Как думаешь, есть возможность что-то выяснить?
- Семья Блэквуд достаточно известна в этом городе. История с убийством широко освещалась в прессе. Вполне возможно, что в какой-то из газет упоминался и ребенок. Так, что можно посмотреть в архивах сводку газет за то время, что-нибудь узнаем. Только это уже не сегодня, - бросил он взгляд на часы на запястье, - Завтра на работе посмотрю.
- Газеты говоришь, -прикинула я кое-что в голове и широко улыбнулась, - Тогда нам повезло. Тут на чердаке завалялась целая стопка местной прессы, причем собранной, судя по всему именно предыдущими хозяевами, следовательно, интересующая нас информация, вполне может быть там.
- Тогда пойдем смотреть, - вздохнул мужчина, явно рассчитывающий хоть на время приглушить мой интерес к давно прошедшему делу.
Обратно влезть я, к сожалению, уже не смогла, мне проще было сползти по веревке до первого этажа. Благо длина позволяла, а уже оттуда короткой пробежкой, на чердак дома, где, уже вдвоем с детективом, который как раз таки в башню забрался без труда, спешно ворошить газеты.
Удача улыбнулась Нику, нужную газету нашел он, вот только информация не порадовала, а лишь привнесла большую сумятицу в размышления.
Номер оказался за 27 апреля 1961 года.
' Вслед за радостным известием, что известный в нашем городе Джеймс Блэквуд вот-вот обзаведется наследником, пришло шокирующее - о кончине ребенка. По сообщению Джона Мортимера, семейного врача четы Блэквуд, принимавшего роды, ребенок с самого начала был обречен. Младенец родился с обвитой вокруг горла пуповиной, бездыханным, и по заключению врача - был мертв задолго до родов. Известно, что леди Кэтрин во время беременности довольно часто жаловалась на сильные боли в животе, что подтверждает гипотезу, что несчастный ребенок скончался еще в утробе. По некоторым непроверенным данным младенец родился с некими врожденными дефектами, однако доктор Мортимер отказался как-либо комментировать эти слухи. Сама же чета Блэквуд находится в трауре и никакой информацией делится не желает.
Тело младенца было решено захоронить в семейном склепе Блэквудов. Не известно успели ли родители дать ему имя или же младенец остался безымянным'.

Определенно этой семье не позавидуешь. Возможно ли, что именно после смерти сына Джеймс Блэквуд помешался и, возможно, с горя убил свою жену, что не смогла родить ему здорового сына? С другой стороны слухи про возможное уродства ребенка, тоже не могли возникнуть на пустом месте, и чутье мне подсказывает, если у Блэквуда к тому времени уже были не лады с головой, то ожидать от него можно было чего угодно. Не знаю почему, но мне казалось, что со смертью ребенка не все так просто было.
- Что ж загадка заложенной комнаты разрешилась довольно просто, - задумчиво проговорил детектив, откладывая газету в стопку остальных, - Не удивительно, что ее постарались полностью стереть из этого дома. Наверняка, Кэтрин было слишком тяжело видеть даже дверь.
- А мне что-то не верится в написанное, - поморщившись проговорила я, пытаясь понять, что же именно меня смущает в этой истории.
- И что же не сходится по твоему? - удивленно взглянули на меня.
- Свидетельство о рождении, - внезапно поняла я, - Если ребенок родился мертвым, то зачем заводить на него свидетельство о рождении?
- Кто знает, - пожал в ответ мужчина плечами, - Может порядок такой был.
- А зачем потом так яростно затирать имя ребенка на свидетельстве? - напомнила ему, - От горя потери ребенка бумагу скорее просто бы порвали, а тут только имя убрали. Как будто хотели стереть не только имя, но и само воспоминание о ребенке. А с ожидаемым, но безвинно погибшим ребенком, так бы не поступили. Память скорее трепетно лелеяли бы, - рассуждала я.
- Вот теперь верю, что ты писатель, - усмехнулся Ник, - Завернула-то как 'трепетно лелеяли'. В жизни оно всегда все, знаешь ли, проще и куда грязнее.
- Знаю, - хмуро огрызнулась я, - Тоже, знаешь ли, не в сказке всю жизнь прожила.
- Так к чему искать загадки там, где всему есть более простое и понятное объяснение? - тоже немного посмурнев спросил детектив, - Ты как будто нарочно хочешь из простой, пусть и довольно печальной истории сотворить целый роман ужасов. Неужели книги не могут просто оставаться книгами? Сама же и говорила, что призраки и прочие жуткие истории лишь вымысел авторов, а теперь пытаешься оживить одну такую историю, попутно сначала ее придумав.
- Говорила, - немного смутилась я, потому что, если так подумать, мое поведение сейчас действительно разительно отличается от заявленных прошлым вечером взглядов на жизнь. Но неведомый ночной гость заставил меня слегка изменить взгляд на истории рассказанные об этом доме. Определенно тут скрывается, что-то большее, чем простое семейное убийство. И как бы даже не кто-то больше. - И я все еще верю в свои слова призраки и проклятья, магия и прочее - лишь вымысел больного воображения. А вот люди реальны и их поступки тоже. И какие-то из прошлых поступков хозяев определенно связанны с настоящим, поэтому я хочу выяснить все до конца.
Мужчина кажется с трудом сдержался, чтобы не выругаться, и, наверное, уже пожалел, что привязался к заполошной писательнице. В конце концов, я никого не держу. Хочет пусть сваливает. Хотя в компании, конечно, разбираться с местными мрачными тайнами как-то веселее.
- Ну, а какие у тебя варианты произошедшего? - тяжко вздохнув, спросил Вудхарт, видимо пока не решившись бросить меня одну разбираться со всем этим.
- Я думаю, что родился ребенок живым, а вот уже потом, причем вскорости после рождения, что-то произошло, и он умер, - или был убит, добавила про себя, не желая выглядеть уж совсем параноиком, - И еще, что-то мне подсказывает, что слухи про уродство, не спроста появились.
- Допустим так, - внезапно согласился мужчина, - И даже допустим, что Джеймс Блэквуд действительно убил собственного сына увидев, что тот родился с какими-то дефектами,- высказал он то, что я озвучить не решилась, - На данный момент, это что меняет? Все участвующие в тех событиях лица, на данный момент уже пару десятков лет как мертвы, или с десяток как пропали. Что изменится от твоих домыслов? - пытливо уставились на меня.
- Ничего, - хмуро признала я.
- Вот именно, - подытожил наши поиски мужчина, поднимаясь с пыльного пола чердака и, протянув мне руку, поднял и меня, - Труп леди Кэтрин мы в закрытой комнате не обнаружили, так что, предлагаю на этом закончить наши поиски, тем более, что и искать то больше негде. И раз уж у меня выходной, предлагаю провести его за более приятными занятиями, - провокационно улыбнулись мне.
- Это какими же? - скептически хмыкнув сложила я руки на груди.
- Ну для начала, - на мгновение задумался он, - Можно мне нормальную экскурсию по дому, а не только по 'местам боевой славы', связанным с убийством? Вот например, напротив комнаты где я ночевал были большие двери. Что там? Неужели бальный зал? Я бы потанцевал с тобой.А там уж дальше посмотрим, куда заведет нас это 'экскурсия', - последняя фраза прозвучала куда тише и уже мне в спину, поэтому я предпочла сделать вид будто не заметила. Нет, подобное рвение в деле моего 'соблазнения', конечно, очень льстило, не думала, что стою таких усилий, но в то же время немного подозрительно. Да и вообще, как-то все это стремительно развивается и не вовремя. У меня тут дом полный старой крови в личной собственности, как-то не до романтики.
- Нет, там, к сожалению, не бальный зал, - усмехнулась я, спускаясь на второй этаж, - А кое-что гораздо более интересное и, даже, я бы сказала, дикое, - настала моя очередь провокационно улыбаться и бросать многозначительные взгляды через плечо, на следующего за мной мужчину. Не только же ему развлекаться.
Определенно фраза раздразнила чье-то воображение. Но даже в самых смелых фантазиях он не мог себе представить того, что открылась взгляду стоило мне распахнуть створки дверей.
Такого разочарования на лице я не видела. Даже интересно стало, что же он себе напридумывал.
- Это? - немного недовольно потянул мужчина, без энтузиазма осматривая витрины.
- Личная коллекция Джеймса Блэквуда прямиком с черного континента, - со сладкой улыбкой потянула я, - Настоящая культура 'диких' племен.
- Ты жестокая женщина, - покачал головой Вудхарт, и все же решился осмотреться.
Ожидаемо циновки с рисунками прерий, несколько довольно специфических украшений, ваз и все тех, же масок впечатления на мужчину не произвели. А вот образцы копий, ножей, а так же витрина с бивнями даже очень. Не зря говорят, что мужчины по натуре охотники, сразу к соответствующим атрибутам потянуло.
- Настоящие? - кивнул он на витрину с интересом рассматривая резьбу у основания.
- Понятия не имею, - пожала плечами лениво привалившись к косяку двери.
- Достать можно? Взвесить примерно.
- Если оно достаётся-то пожалуйста. Даже не представляю, открывается ли этот шкаф. Может они там забиты, от таких вот как ты любопытных, - меня, откровенно говоря, бивни оставляли индифферентной. Любоваться тем, ради чего убили животное не для меня.
- Сейчас посмотрим, - с энтузиазмом принялся Ник за осмотр витрины на предмет открывания. Со слишком большим энтузиазмом наверное стоит сказать.
- Вот черт! - неловко запнулся о маленькую стоечку рядом, к которой крепился красный бархатный шнур, ограждающий коллекцию барабанов. Стояка с веселым дзинем звякнула об угол витрины и упала, потянув за собой следующую, которую я к счастью успела остановить от падения - благо рядом стояла.
- Сейчас все поправим, - пробормотал мужчина присаживаясь рядом с упавшей на корточки, и тут же звучит удивленное, - Эй, да тут скрытые колеса есть. Витрина-то выдвижная. Может сзади открывается.
- Что? - нахмурилась я и поспешила подойти ближе.
Как оказалось от удара стойки от витрины отвалилась декоративная панелька, за которой скрывались маленькие слегка проржавевшие колесики.
- Давай отодвинем? - предложил Вудхарт и, впрочем, не дожидаясь моего ответа, убрал с дороги стойку и взялся за длинную узкую ручку на витрине (так вот для чего она была нужна! Я-то уже думала что там ящик какой застопорившейся). Пару раз безуспешно дернул, потом наклонился что-то там поколдовал с колесами, и со второго раз пусть и со скрипом, но шкаф сдвинулся.
А вот то, что находилось за несчастной витриной заставило меня усомниться в собственном разуме.
Дверь. Заколоченная парой досок дверь. Чертова заколоченная дверь, которая приснилась мне в первую ночь здесь!! Но такого не может быть! Как мне могла присниться дверь, о существовании которой я не могла знать никак?! Господи, этот хренов дом, кажется, действительно сводит меня с ума... Что это было тогда? Видение из прошлого, или наоборот из будущего? Если я сейчас обернусь и окажется, что под витриной лежит молоток это будет совсем край...
Быстрый взгляд, даже дышать на мгновенье перестаю, но нет, молотка к счастью не видно. Хоть и мелочь, но ее отсутствие дарит мне толику облегчения. Нет, не обладаю я никакими провидческими способностями, да и вообще не верю в этот бред ! Но тогда откуда этот сон про дверь?!
А пока я пыталась прямо здесь на месте не потерять рассудок, Ник уже начал осматривать дверь и даже на пробу подергал пару досок.
- Хорошо забито, - серьезно проговорил он, - Кто-то очень хотел скрыть это место. Поздравляю, возможно сейчас мы и найдем так желаемый тобой труп Кэтрин Блэквуд, - усмехнувшись обернулся он ко мне, но улыбка тут же сползла с его лица, - Да не бледней так, я пошутил.
Я только молча кивнула не решившись признаться в своем 'видении'. Господи, мужик и так уже меня считает психически нестабильной и помешенной на тайнах, если я сейчас еще и про этот сон расскажу, меня точно невменяемой признают!
- Молоток у тебя есть? - деловито поинтересовался мужчина, а я вздрогнула от упоминания еще одного элемента сна.
- Наверху, - хрипло отозвалась я, и поспешила слегка откашляться, чтобы восстановить голос, - Первая дверь рядом с лестницей. По-моему там видела.
Долгий подозрительный взгляд в мою сторону, но я поспешила заверить, что со мной все в порядке, и он ушел наверх за молотком.
Так, а я пока разберусь с природой своих кошмаров. Я же не верю в призраков, и в видения, и в прочее-прочее. Значит должно найтись логичное объяснение тому, что мне это приснилось? Должно, и сейчас я постараюсь очень быстро его найти. Без твёрдой почвы под ногами, я действительно боюсь открывать эту дверь. Что вообще такое сны? Насколько я помню Фрейд считал, что во сне может приснится то, за что случайно зацепился наш взгляд, но не сознание. То есть видеть видели, мозг эту картинку сохранил, а вот осознать, что ты это видел не можешь, пока не задумаешься.
Отсюда вывод, какова вероятность, что я эту дверь все же заметила, просто сама того не осознала? Вот и проверим. Я с трудом закатила витрину на прежнее место и замирающим сердцем вернулась к двери, чтобы обернуться и более внимательно осмотреть то, как стоит шкаф. Пара мгновений напряженного разглядывания темного угла с витриной, и я облегченно вздыхаю. И правда, если стоять у дверного проема и смотреть в ту сторону, видно, что шкаф стоит к стене не вплотную, и за ним, тонкая, даже не полоска, а тень от темного деревянного косяка, а на самом верху даже маленький уголок от доски прибитой поверх двери виднеется. Если не знать, даже внимания не обратишь, да и даже если знаешь, детали эти заметны не с первого взгляда. Значит всего лишь игры разума? Картинка, которую мой мозг додумал по маленьким деталям и явил мне во сне? Лучше уж я буду верить в это, чем опасаться каких-то неясных видений.
К тому времени, как вернулся Вудхарт, я уже немного успокоилась и даже вновь отодвинула витрину, освобождая проход к двери. Но вот желания открыть ее у меня не возникало. Казалось, что ничего хорошего за ней не ожидает. И я сейчас не о возможном трупе несчастной леди Кэтрин. Мертвые тела меня никак не волнуют, кроме конечно опасений неприятного запаха и всякой плесени от разложения. Но мужчина прав, лучше уж открыть дверь и сразу разобраться, что там не так, чем мучится неизвестностью.
Вудхарт споро и уверено работал молотком и уже через пару минут дверь было освобождена от досок.
- Ну что, взглянем что так упорно скрывает эта семейка? - подмигнул мне мужчина, явно пытаясь подбодрить взялся за ручку двери, чтобы первым шагнуть в неизвестность.
Щелчок повернувшейся ручки, натужный скрип открываемой двери и на нас дохнула темнота. Проем двери, казалось, утонул в густой тьме, но это скорее мое воображение и отсутствие какого либо света. Свет люстры к сожалению загораживала высокая витрина, а того тусклого сияния, что разливалось из пасмурного окна едва хватало на то, чтобы не спотыкаться друг от друга.
- Мда, вряд ли мы что найдем в такой темноте, - высказал мои мысли мужчина, - Фонарик есть?
Я покачала головой. Хотя может и есть, но я не помню.
- Попробуем найти выключатель, - и смело шагнул в темноту.
Немного помявшись я шагнула следом. Густой затхлый воздух имел ожидаемый привкус пыли и почему-то немного дыма. Казалось сам воздух застыл словно в мареве перед бурей. А вот запахов разложения не было, так что сильно сомневаюсь, что тело леди Блэквуд действительно здесь.
- Кажется здесь есть окно, - прозвучало рядом, и стоило мне повернуться на голос, как тут же пришлось жмуриться от пусть и тусклого но все же света, проникающего сквозь грязное маленькое окошко, до этого затянутого какого-то тряпкой.
Оглянулась, чтобы осмотреться, и тут же подавившись вздохом, отпрянула, врезавшись спиной в детектива.
- Твою ж... - прозвучало глубокомысленное над ухом, но я не слыша с ужасом взирала на...
Маску. Посреди маленького чулана под лестницей, загроможденного маленькими деревянными ящиками, на подставке стояла мрачная жутковатая маска. Не сказать, что она была как-то особо устрашающа, или страшнее и натуральнее, что остались в зале с коллекцией. Но что-то в ней, заставляло замирать на месте и бояться сделать лишнее движение. Казалось сам воздух вздрогнул, когда ее темной пепельно- синей поверхности коснулся случайный луч света, и дрожь эта не прекратилась а разливалась в воздухе неся с собой мягко подкрадывающийся страх. Хватило одного взгляда, чтобы понять, что это за маска.
- Чертов больной ублюдок... - сквозь зубы пробормотала я, наконец, отпрянув от детектива, но не спеша приближаться к находке.
- Это ты кого так обласкала? - раздалось подозрительное из-за спины.
- Джеймса, мать его, Блэквуда, - процедила я, - Это та самая маска.
- Какая? - кажется не понял меня мужчина, хотя как по мне, все было очевидно.
- Та самая маска, про которую он писал в дневнике! - прорычала я, - С которой психованное племя проводило ритуал. А этот не менее психованный коллекционер, украл ее!
- Ну почему сразу украл? - задумчиво проговорил Вудхарт, отодвинув меня дороги подошел поближе, чтобы рассмотреть это 'чудо' этники, как только решился? - Может выкупил?
- После прочитанного, ты серьезно считаешь, что то племя могло расстаться с ней по собственной воле? - мрачно спросила я.
Не чувствуя уверенности, находясь под прицелом черный провалов глаз, отвернулась, решив получше осмотреть остальное пространство чердака. И тут же выцепила лежавшую на одном из ящиков небольшую стопку исписанной бумаги.
- Смотри, еще записи, - я подняла пожелтевшие листы и придвинувшись к окну попыталась прочесть.
" Дорогой Джон!
Заранее извиняюсь за тон, в котором написано это письмо, но я не могу сдержать своих чувств. Возможно ты даже посчитаешь меня сумасшедшим, но я наконец-то понял, в чем причина всех произошедших с нами несчастий, и все еще сам не могу поверить этим невероятным выводам.
Все дело в маске. В той самой проклятой, жуткой маске, о которой я рассказывал тебе. Еще несколько месяцев назад, я бы и сам не поверил в то, о чем расскажу тебе далее, но теперь, самостоятельно изучив происхождение этой маски, я практически уверен - именно она сосредоточие и источник всех несчастий в моем доме. Племя, которому она принадлежала... Мне стыдно признаться, но я выкрал ее... Позорнейший поступок, не достойный честного человека. До сих пор не понимаю, что за порыв заставил меня сделать это. Но все же, причитать уже поздно, я совершил преступление против этого племени, и кажется тем самым взбудоражил силы природу которых и сам не пойму.
Уже прошел почти год, с тех пор как я стал свидетелем самой кровавой сцены в моей жизни. И именно маска была центром того самого жуткого действия. Теперь я понимаю. После всех изученных мной материалов понятно, что маска являлась сосредоточием, даже вместилищем Зла. И сущность эта, очевидно не простит мне моего своевольного поступка и не даст забыть. Я посмел разбудить его, и теперь должен за это заплатить.
Я не знаю сколько еще времени мне понадобится, чтобы раскопать всю подноготную этой маски. Возможно придется снова съездить в Южную Африку, но кажется простое возвращение маски уже не поможет. Ее тлетворное действие на мою жизнь уже началось, и с каждым днем становится все сильнее. Порой, проходя мимо галереи, мне кажется, что оттуда доносятся бубнящие голоса. И знаешь... кажется, они не довольны. Я начинаю боятся. Опасаюсь каждой тени в собственном доме. Может быть я уже схожу с ума.
Прошу тебя, Джон, приезжай, как можно скорее, мне очень нужна твоя помощь.
Джеймс. "

Рука с письмом безвольно опустилась вниз. Маска, стоявшая на постаменте, помимо воли притянула мой взгляд. Джеймс Блэквуд, какую же ошибку ты совершил, и что за гнев навлек на свой дом? Что за несчастья преследовали тебя? И действительно ли в этом виноват всего лишь раскрашенный кусок дерева?
- Почему замолчала? - поинтересовался Ник, забирая у меня из рук остальные листы, пока я гипнотизировала взглядом черные провалы глаз, - Здесь кажется еще какие-то записи из дневника.

'Мысли об этом загадочном племени не оставляли меня, и я продолжил поиски любой информации. Мне казалось странным, что столь необычное в этническом плане сообщество не было освещенном ни одним историком африканских земель. Тем более ведь местные жители о них знали и довольно давно. И я оказался прав. О далмарах знали многие ученные занимающиеся культурой Южной Африки, но едва ли хоть один упомянул их хоть в одном из своих исследований. Информацию замалчивали намеренно, словно страшась прикоснуться к тому ужасу, что скрывался за названием 'далмары'. Те слухи ( с проверенными источниками и реальными историческими доказательствами в деле изучения африканской культуры всегда сложно), что удавалось собрать исследователям приводили их в трепет перед настоящей дикостью и жестокостью этого народа. Правда была слишком пугающая, чтобы делиться ею с окружающими.
Упоминания об этом племени встречались на протяжении нескольких веков, и вот в чем сходятся все источники на данный момент. Любые упоминания о племени ужасающе кровавы. Они не воевали за территории или ресурсы. Если племя нападало на деревню, то казалось, исключительно для удовлетворения потребности в насилии. Убивали всех без исключения: мужчин, женщин, детей, молодых и старых - всех. Словно темная смертоносная волна, в полной тишине накрывающая деревню и сметающая все на своем пути, оставляя лишь пепелище. Словно в доказательство того, что их не интересует ничего кроме самого факта убийства, атакованную деревню сжигали так, что оставался только пепел. А еще, они никогда не пользовались оружием в своих нападениях. Не то чтобы они не умели его делать, охотились далмары, как и все остальные племена, с помощью копий и стрел, но, нападая на деревни, расправлялись с ее жителями исключительно голыми руками. Вспоминая о моей собственной поездке и о том, как близко к нам располагалась столь опасное племя... Становится действительно жутко. Но ведь за все время нашего там пребывания не было ни одного приступа агрессии! По крайней мере, к нам. Зрелище молчаливой расправы над одним из членов племени еще долго будет преследовать меня в кошмарах.
К слову об этом, многие ученные, с которыми мне удалось побеседовать на тему далмаров, удивлялись, что при практически нулевой конкуренции племя не росло. Количество жителей всегда оставалось в пределах одних и тех же чисел. Многих занимал вопрос о том, как племени удается поддерживать одну и ту же численность. И, кажется, именно нам удалось узнать, в чем же дело. Похоже, всех лишних жителей просто растерзывают. Но каким образом выбирают жертву? И я ведь видел, один из них вышел совершенно случайно, и самостоятельно...
Чем больше я узнаю, тем больше раскаиваюсь в содеянном. Что заставило меня забрать эту проклятую маску? Некоторые из тех с кем я общался, считали, что племя поклоняется истинному Злу. Не в том метафорическом абстрактном понятии, какое мы обычно придаем этому слову, а как некой антропоморфной сущности. И все чаще мне начинает казаться, что именно маска была вместилищем этой сущности. А я ее выкрал. Господи, зачем?! Даже сам сейчас не понимаю... Но неужели я привел несчастье в свой дом... Неужели это все она?'

Я знаю, что это бред сумасшедшего человека, убившего свою жену, понимаю, что все записанное им это глупые суеверия, а я им не подвержена... Но все же... все же... Казалось, что атмосфера в комнате пропитана тяжелым густым мраком, а маска... словно смотрела на нас и скалилась.
- И какого черта он ее забрал, - пробормотала я, передергивая плечами и старательно уводя взгляд от черного изгибающегося провала рта маски на своего спутника. На него смотреть было спокойнее, да и чего скрывать - приятнее.
- А знаешь, в чем-то это Блэквуд явно привирает, - внезапно хмыкнув, заявил мужчина, безраздельно завладев моим вниманием.
- Почему?
- Тут уж одно из двух, либо племя действительно так ужасно, либо это не та самая маска. Вряд ли бы эти кровожадные бесшумные убийцы так легко расстались бы со своим 'божком', - объяснял он мне, - Да и Джеймс Блэквуд не представляется мне Индианой Джонсом, расхитителем гробниц. Типичный офисный служащий и инженер не обладает необходимыми для профессиональной кражи навыками.
Аргументы звучали убедительно. Действительно, не смог бы инженер так просто выкрасть столь ценный для туземцев артефакт. Но стоило только бросить взгляд на эту проклятую маску, и логика отступала перед давящим чувством тревоги.
- Ты, конечно, прав, - постаралась вернуться я к диалогу, - Но зачем бы ему врать, в собственном дневнике? И уж не знаю про сущность зла, но то, что мне рядом с этой маской некомфортно, это однозначно.
- И неудивительно, учитывая, сколько всего накрутили бывшие жители этого дома вокруг раскрашенной деревяшки, - усмехнулся детектив, складывая найденные записи, - По-моему, атмосфера этого дома просто плохо на тебя влияет. Вчера ты так уверенно заявляла, что не веришь впризраков и суеверия, а сегодня уже готова признать, что сущность зла, скрывающаяся в маске свела с ума Джеймса Блэквуда, - устрашающим голосом произнес он, скривив жуткую гримасу.
Я рассмеялась, признав поражение.
- Ладно, будем считать, что я просто прониклась атмосферой.Хотя все же признай, это странно, что два взрослых, довольно серьезных и, казалось бы, здравомыслящих человека помешались на одном суеверии. И ладно еще сам Блэквуд, но, очевидно, давно увлекался африканской тематикой, но доктор-то, в принципе должен был быть человеком твердо стоящим на ногах, так сказать, а все равно писал про ужасные звуки из комнаты с маской, преследующие его, - все же не могла так легко отпустить свои сомнения.
- Согласен, это все странно, - не стал возражать детектив, открывая дверь маленького сумрачного чуланчика и, наконец, выпуская нас на свободу из затхлости и мглы, окружавших маску. В галерее в целом было не так уж светло, но все же дышалось куда легче, - Но человеческий мозг вообще странная штука, мы не можем знать, что на них так повлияло, так что и не нам судить о схожести их психозов.
Он прав, мы не специалисты в психологии, так что стоило отбросить уже все жуткие и мистические мысли и, возможно, расслабиться и отдохнуть в компании умного и, не буду отрицать, привлекательного мужчины. Но все же...
Я бросила опасливый взгляд в сторону только что закрытой двери, и он не остался не замеченным.
- Так, тебе определенно пора сменить обстановку, - решительно заявил мужчина и, подхватив меня за руку, вывел из комнаты, - Будем считать, что дом мы уже осмотрели. Дождь уже закончился, так что предлагаю прогуляться на свежем воздухе, проветрить голову. Согласна?
Я бросила задумчивый взгляд в окно. И правда, назойливый перестук капель затих, и, хоть тучи все еще тяжелой волной окутывали небо, стало немного светлей. Идея не так уж плоха, и освежить голову мне действительно стоит. Тем более территорию особняка я еще не осматривала.
- Идем, - согласилась я, - только свитер захвачу.
Забежав в комнату, отрыла в чемодане теплый серый свитер крупной вязки и поспешно натянула.
Ник в свою очередь накинул куртку, и мы все же покинули сумрачный свод особняка.
На улице было очень свежо и довольно прохладно. Зато легкие и голова мгновенно прочистились от мути, преследовавшей меня с тех пор, как мы зашли в чертов чулан. Кажется, история и тайны этого дома произвели на меня гораздо большее впечатление, чем мне хотелось признавать.
- Выбирай направление, - милостиво позволили мне , и, с просто поразительной наглостью, словно имел на это полное право, мужчина устроил свою руку у меня на талии, привлекая к своему боку, и слегка подтолкнув направил в сторону лестницы, спускающейся с крыльца.
Собственно говоря, с пугающей своей наглостью самоуверенностью детектива, так неожиданно появившегося в моей размеренной жизни, я уже смирилась. Чего уж врать, его внимание мне очень приятно, поэтому возражать не стала. Тепло, уютно, и никакие жуткие маски не пугают своей мрачной аурой - вот уж точно не мне жаловаться в данном случае.
- Направо, - решила я, заметив с той стороны нечто смахивающее на слегка заросшую яблоневую аллею. От садоводо-огородной тематики я, как типичное дитя города, была крайне далека, но яблони признать вполне способна.
Мокрая листва всех разновидностей охры глухо шуршит под ногами, небо хоть и выглядит хмурым, но приобрело тот потрясающий жемчужно-серый оттенок, который даже не портит настроение своей пасмурностью. Рядом симпатичный мужчина и , что куда важнее, прекрасный собеседник. Кажется, впервые за прошедшие пару дней, (а казалось уже не меньше недели прошло) я смогла почувствовать себя действительно расслабленной и спокойной.
Пока аллея полная золотистых, покрытых осенней листвой деревьев внезапно не окончилась, упираясь в маленькое довольно потрепанное временем строение. Размеры его наводили на мысль о сарае для садовых принадлежностей, но витражные стекла и античное оформление пресекали такую вероятность. Последним штрихом был маленький крест венчающий купол постройки.
- Похоже на частную часовню. Правда, очень маленькую. Ты знала про нее? - спросил Ник, так же как и я с интересом разглядывая очередное заброшенное строение.
Я неопределенно пожала плечами в ответ.
- Там в документах что-то про отдельные мелкие постройки на территории поместья. Но я не слишком религиозна, так на часовню возможно просто не обратила внимания. Мне больше запомнился гараж и оранжерея.
- Туту еще и оранжерея? - обратили на меня удивленный взгляд.
Я, улыбнувшись, кивнула.
- Скорее всего, в противоположной стороне. Или где-то за домом. Там же еще с кухни есть выход, даже не знаю, что там можно найти.
- Видимо, ты очень хорошо зарабатываешь на книгах, раз смогла позволить себе такое поместье, - через некоторое время молчаливого размышления выдал детектив, а я в ответ только рассмеялась.
- Куда меньше, чем мне хотелось бы, - ответила ему, - На самом деле это просто само поместье стоило непозволительно дешево для своих размеров. Хотя теперь я понимаю, почему цена была столь мала. Очевидно, что за прошедшее десятилетие с последнего владельца, его просто никому не могли впарить, и я даже прекрасно понимаю почему.
- Кажется, если спустя пару дней приобретения ты внезапно тоже решишь его продать, у тебя возникнут с этим серьезные проблемы, - с издевательской ухмылкой сказали мне.
Я, пользуясь близостью, двинула ему локтем в бок. Несмотря на то, что фраза прозвучала как шутка, мне смешно не было. Пришло осознание, что мысль продать поместье и уехать из него уже не вызывала того отторжения, что было пару дней назад. А это о многом говорило. В частности о том, что жить здесь спокойно, беззаботно и, уж тем более, в полном одиночестве я никак не смогу.
- Эй, а это, между прочим, считается нападением на офицера при исполнении и весьма сурово карается. Но я, так и быть, готов замять этот инцидент, взамен на поцелуй, - хитрый взгляд в мою сторону.
- Еще чего, - фыркнула в ответ, - Готова с честью понести наказание и отказываюсь от любых привилегий нашего знакомства.
- Жестокая, - притворно вздохнул мужчина и потянул меня за руку дальше по дорожке, - Идем искать оранжерею.
- Подожди, - притормозила я его, - Давай внутрь заглянем? - раз уж мы осматриваем территорию, то нужно все осмотреть, удостовериться в каком состоянии. Да и мало ли какие еще находки могут обнаружиться там?
- Ты уверена, что оно не развалится, стоит нам приоткрыть дверь? - мужчина бросил полный сомнения взгляд на зияющую дырами полукруглую крышу.
- Не уверена, поэтому и предпочитаю провести осмотр в компании физически крепкого мужчины, в не позже в полном одиночестве. Этак если меня там завалит, то потом и не найдет никто.
- Мысль здравая, - признал он, - Ну что, идем тогда приобщимся к святому.
Стоило только приоткрыть натужно заскрипевшую дверь, как в нос ударил затхлый запах пыли и гнилости.
- Похоже, со своими выводами мы поспешили, - раздался голос мужчины, вошедшего под ненадежную сень здания первым, прежде чем я успела привыкнуть к сумраку и что-то разглядеть, - Это далеко не часовня.
- А что? - удивилась я, но ответ успела рассмотреть раньше, чем его произнесли.
- Это склеп.
Да уж, это мы удачно вышли прогуляться, развеяться от мрачной атмосферы дома.
В центре помещения на небольшом деревянном помосте располагались два гроба, справа от него маленькая подставки под молитвенник, и слева узенькая лестница вниз, видимо к остальным обитателям склепа. Теперь понятно, почему затхлый запах, исходящий отсюда напомнил мне кладбище. По сути, это здание им и являлось.
- Крыша на нас не обвалилась, но все же я бы не советовал тебе в дальнейшем заходить сюда, хотя сомневаюсь, что у тебя появится такое желание, - кратко резюмировал наш осмотр Ник, и, мягко ухватив меня под локоть, собирался вывести из разваливающегося здания, но не успел. Взгляд зацепился за две маленькие таблички на постаменте перед гробами, и я застыла, напряженно размышляя над идеей, не дававшей мне покоя чуть раньше.
'Джеймс Блэквуд' и ' Кэтрин Блэквуд' гласили привлекшие мое внимание таблички, а я вновь задумалась над тем, действительно ли скончался бывший владелец поместья. Все же... слишком подозрительна его внезапная смерть...
- Кейси? - немного хмуро окликнул меня мужчина, явно недоумевая, что так привлекло мое внимание здесь.
- И все же... - нерешительно проговорила я, высвободив свою руку из его хватки и сделав шаг к постаменту, - Какова вероятность, что доктор, прикрывший смерть Кэтрин Блэквуд, состряпал фальшивое заключение о смерти для своего друга?
- Ты же не собираешься... - уже с явным раздражением в голосе начал мужчина, но я уже взялась руками за довольно тяжелую деревянную крышку, - Очевидно, все же собираешься. Кейси, послушай, - снова попытались меня остановить, но я уже с небольшим усилием открыла крышку. А там... лишь пустое нутро со слегка истлевшим атласом, давно потерявшим яркость алого, и превратившимся в пыльно-серый.
Сердце замерло где-то в районе горла, чтобы через мгновение набатом забиться где-то в ушах. Неужели... Я действительно видела прошлой ночью в подвале Джеймса Блэквуда? И он все это время скрывался там, опасаясь обвинения в убийстве жены? Страшно представить, чего ожидать от такого человека по отношению к непрошенной гостье, возомнившей себя новой хозяйкой особняка.
-А теперь, прежде, чем ты выдумаешь себе новый сюжет для ужастика, я напомню тебе, что тут таблички с двумя именами, а тело Кэтрин Блэквуд, так и не было обнаружено, - спокойный голос оборвал мои судорожные размышления, и я заставила себя успокоится, чтобы рассуждать здраво. Похоже этот дом действительно не лучшим образом действует на меня.
И правда, тело хозяйки особняка так и не было найдено, отсюда следуя логике, гроб ее должен быть пустым. Но чтобы окончательно развеять все сомнения, закрыв одну крышку , я решительно взялась за вторую.
- Да ладно, серьезно? - отчетливо услышала я раздражение в голосе своего спутника, но решила идти до конца.
Стоило приоткрыть деревянную крышку, как в нос ударил сухой мерзкий запах, заполнивший все сознание, который я определила, как запах гниющего тела. Еще немного чуть выше, и взгляду открылось тело, которое я тут же поспешила скрыть от глаз крышкой, поспешно закрыв ее. Но даже одного взгляда хватило, чтобы увиденное запало в душу. Полуистлевшее тело, все еще сохранившее остатки пергаментной кожи, туго обтянув череп, с пустыми запавшими глазницами, распахнутая, словно в крике, челюсть и пучок седых волос, окружавших голову. В своих книгах я довольно много писала про смерти, благородные и не очень, кровавые и грязные, и тихие, спокойные в собственной постели. Но вот так вот мертвое тело увидела впервые. И только теперь поняла, что как это не описывай, но ничего красивого или благородного в смерти быть не может. Потому что в конце всегда остается лишь вот такое гнилое тело, от одного запаха которого можно задохнуться.
- Думаю на этом твое любопытство, наконец, удовлетворенно, - мягко сказала Ник, видимо заметив мое слегка неадекватное состояние, и, аккуратно взяв за плечи, отвернул от гробов, и направил в сторону выхода, - И теперь, даже уверен, что ходить ты сюда не будешь, так что за ветхость можно не переживать. Развалится, и черт с ним.
Я машинально кивала, сначала даже позволяя увести себя, но стоило взгляду зацепиться за лестницу, спускавшуюся вниз, как замерла. Лучше сразу один раз со всем разобраться. Чтобы действительно больше никогда не возвращаться в этот склеп.
- Давай проверим, что там внизу? - предложила, наконец, придя в себя, - Просто проверим, что там никаких записей или важных вещей не лежит и все.
На меня посмотрели примерно как на умалишенную.
- Я не представляю, что творится в твоей голове, если ты думаешь, что какие-то важные вещи могли спрятать в полуразвалившемся склепе. Но чтобы уже закрыть эту тему, и чтобы ты не вздумала лезть туда потом одна, давай проверим,- тяжко вздохнув хмуро проговорил мужчина. Кажется, он уже пожалел что связался со мной. Что тут скажешь, я сама понимаю, что еще меньше суток назад, я производила впечатление более здравомыслящей женщины, а теперь... Чем больше я погружаюсь в историю этого дома, тем менее здравомыслящей себя чувствую. Но я все еще надеюсь, что если разобраться в этом деле, то призраки дома отпустят меня и снова стану спокойной и рациональной собой.
Аккуратно, шаг за шагом придерживаясь стенки мы спустились по лестнице. В легком сумраке подземелья можно было рассмотреть вырубленные прямо в стенах ниши в которых покоились останки представителей когда-то славного семейства Блэквуд. А больше ничего и не было. Только пыль, грязь и осколки стекла и штукатурки. Похоже с моей стороны действительно глупым было считать, что тут может быть что-либо ценное. Единственное что привлекло мое внимание, но не в лучшем смысле, это необычно маленький, почти миниатюрный гробик, не оставлявший сомнений в своем содержимом, при взгляде на который я вздрогнула. 'Роб..' единственное, что можно было разобрать на маленькой табличке рядом в тусклом свете, спускавшемся с лестницы, а все остальное словно было затёрто металлической щёткой.
-Надеюсь, этот гроб ты проверять не станешь, - прозвучало немного жестко из-за моей спины, и я даже вздрогнула от голоса.
- Упаси господи, - практически прошептала я, и поспешила подняться по лестнице к свету. Хватит с меня на сегодня мертвых тел, а виде полуистлевшего тела младенца я бы точно не перенесла.
Несмотря на то, что обитель мертвых мы покинули, настроение уже было безнадежно испорчено, и даже робко выглянувшее сквозь стальную занавесь облаков солнце, но могло вернуть настроя на прогулку. Еще минут десять мы молча прогуливались меж яблоневых зарослей, в тишине и отчуждении, но, в конце концов, я просто не выдержала, и, поблагодарив за прогулку, сбежала в дом, прикрывшись необходимостью сесть за написание новой книги. Не то чтобы это было ложью, книгу мне действительно давно стоило начать, но конкретно в этом случае это скорее было оправданием. Да и просто, история этого дома стала занимать слишком много моих мыслей. Стоило отвлечься на что-то более фундаментальное в моей жизни, на ту область, в которой я чувствовала твердую опору под ногами и была уверена, и писательство было тем самым, что могло спасти меня от навязчивых идей. Следующая пара часов прошла в кропотливом труде, разработке сюжета, персонажей, переборе старых наработок и идей. И я даже определилась в целом с концепцией сюжета и готова была вплотную сесть за написание, но мне на глаза попалось письмо, и дом со своими призраками вновь полностью захватил мое сознание. То самое злополучное письмо, обнаруженное мною в комнате горничной, которое я со своими скудными познаниями в испанском перевести не могла. Но теперь в доме появился еще один человек, и возможно ему с иностранными языками в жизни повезло больше, чем мне.
Похоже, любопытство появилось раньше меня, поэтому вернуться к тщательно планируемому сюжету я уже не смогла, и, забрав письмо, направилась искать своего случайного сожителя. Искомый обнаружился в кабинете, за письменным столом с какой-то книгой и бокалом определенно чего-то алкогольного. Мне отсалютовали полным бокалом, после чего, видимо бля проформы, все же поинтересовались:
- Не против? - кивнув на высокую бутыль виски, стоящую рядом.
Я в целом к алкоголю была равнодушна, так что, даже если бы он все выпил, была бы не против. Но, все же отобрав у него бокал, сделала небольшой глоток, чуть поморщившись от непривычной горечи напитка, и почувствовав, что вместе с горечью по телу заструилась теплота, вернула бокал.
- Ты испанский знаешь? - перешла сразу к сути вопроса, усаживаясь на стол рядом с ним.
- Claro,mi monada, - с неоднозначной улыбкой ответили мне. Еще бы я поняла, что ответили. Судя по всему нечто положительное. А возможно в чем-то даже оскорбительное, но не будем придираться.
- Хорошо знаешь? - решила все же уточнить.
- Милашка, говори сразу, в чем проблема-то? - поинтересовались у меня, впрочем, несмотря на развязный тон, смотрел Ник на меня довольно серьезно.
- Сможешь перевести, - протянула я ему письмо.
С подозрением взглянув на меня, листок из рук все же забрали и углубились в его чтение.
- Где ты его взяла? - спросил спустя пару минут.
- Нашла в спальне у горничной. Той самой, что обвинила своего хозяина в убийстве. Вот и понадеялась, может тут написано что-то более конкретное, - честно призналась я. На это письмо я возлагала очень большие надежды.
- В целом, нет, ничего более конкретного она не пишет, - поделился мужчина, продолжая задумчиво просматривать письмо, - Письмо адресовано матери. В нем девушка просит ее поскорее приехать, чтобы, наконец, уйти из этого жуткого дома. Что доктор и врач, последние два года ведут себя очень подозрительно и нервно. Леди Кэтрин просто погрязла в депрессии, но тут все понятно, она же потеряла ребенка. Девушка подозревает, что эта смерть не была так уж случайна, как ей кажется, но вот доказательств у нее никаких. Пишет, что, наконец, смогла сделать фотографии хозяев и посылает их матери. И, мол, пусть не волнуется, все фотографии она прячет в тайнике под тумбочкой, так что хозяева их не найдут и ругаться не будут. Я так понимаю, Блэквуды не одобряли увлечение девушки, поэтому они их и прятала. А еще из текста понятно, что написано письмо было до обвинений, но вполне возможно, что после убийства, потому что девушка упоминает, что уже пару дней не видела хозяйку - ей слишком плохо и она не выходит из комнаты. Да и по дате примерно подходит, - все еще о чем-то размышлял он, и я, кажется, догадываюсь, о чем именно.
- Ты думаешь о том, же о чем и я? - криво усмехнулась я, отвлекая его от размышлений.
- И о чем же? - отразили мою улыбку в ответ.
- Какова вероятность, что оригинал той самой фотографии, на которой, якобы, запечатлено захоронение тела леди Кэтрин, все еще лежит в тайнике в комнате горничной?
- Думаю, вполне себе большая, - подтвердили мои размышления, и мы чуть ли не на перегонки сорвались с места в сторону спальни горничной.
Но как оказалось математики из нас никакие, потому, что в маленькой комнатушке нас поджидало полное разочарование. Сколько мы не простукивали и не ковыряли стены и деревянные доски пола вокруг тумбочки, комода и даже кровати, не нашли даже намека на полость, или хоть на какой-то тайник. Хорошенько проверили все ящики и полки, и даже днище у всей мебели. Тишина. Либо мы что-то упускаем, либо простоя девушка-эмигрантка, оказалась куда сообразительнее, чем два человека с хорошим образованием и неплохим мышлением.
- Можем попытаться проверить все тумбочки в доме, - предложил Ник, скорее из стремления поддержать разочарованную меня, чем из желания действительно найти тайник.
- Нет, смысла, - хмуро отмахнулась я,- Не стала бы она прятать где-то в другом месте, кроме своей комнаты. А вдруг бы хозяева вошли, когда она ковыряет пол где-то в коридоре, или еще лучше кабинете или спальне. Скорей уж, что тайник давно нашли, распотрошили и просто заделали.
- Скорее всего, - подтвердил детектив мои размышления, - Ну, что, на этом успокоишься?
- Разве у меня есть варианты, - пробурчала я, недовольная получавшимся открытым финалом, но к сожалению, больше источник информации у нас не было.
- Может тогда выпьешь со мной? - проникновенно предложили мне, завораживая взглядом.
- Нет, - нервно дернула я головой, но потом смягчилась, - Разве что позже, вечером, а сейчас мне действительно нужно заняться книгой. Если бы не оказавшееся в итоге бесполезным письмо, я бы не отвлеклась.
-Буду с нетерпением ждать вашей благосклонности, - с улыбкой проговорил мужчина, и подхватив мою ладонь, галантно поцеловал, прямо в лучших традициях джентльменства.
- Клоун, - пробормотала я еле слышно, разворачиваясь и уходя к себе в комнату.
Надо работать, а не флиртовать с детективом, которого я знаю меньше двух суток.
И до самого позднего вечера мне удалось с головой погрузиться в вымышленный мир, и совершено забыть и о странностях этого дома, и о присутствовавших тут гостях. Чем последние были совершенно недовольны, а потому бессовестно отвлекли меня от написания книги, ради обещанного ужина.
Хотя стоит признать, общение с Вудхартом отвлекало меня от размышлений о странностях дома, так же успешно, как порыв творческой мысли. Да, мужчина мне однозначно нравился. Умный, ироничный, обладающий собственным мнением и критическим мышлением, уверенный, доходящий до грани 'самоуверенный', но к счастью не переходящий ее. Я необычная ситуация, в которой мы оказались, и происходящие вокруг события, лишь добавляли остроты этому знакомству. При таких исходных данных, 'романтический' ужин и несколько бокалов спиртного, в моем не привыкшем к алкоголю организме, были опасной смесью. Тело согрелось и расслабилось, страхи и сомнения о доме помутились, принципы и привычные правила поведения, наоборот расплылись. И вот еще минуту назад, я смеялась над воспоминанием детектива о первых годах работы, а вот уже задыхаюсь от страстного поцелуя на верхних ступенях лестницы у наших дверей. Горячие руки уже давно обосновались под моим свитером, жадно исследуя скрытое теплой тканью тело, да и я не отставала, уже наполовину расправившись с рубашкой, с наслаждением прохаживаясь ладонью по широким плечам и груди. И кто знает, как далеко это все зашло, если бы наглые губы, столь жадно ловившие мое дыхание до этого, решили исследовать и все остальные свободные для завоевания зоны, и не двинулись вниз по горлу, медленно оттягивая ворот свитера, открывая для себя все больший простор для действий.
Первые два вздоха, несмотря на обжигающие поцелуи, помогли немного прийти в себя, постепенно избавляясь от алкогольного угара. И вот я уже понимаю, что меня мягко, но крайне настойчиво подталкивают в сторону предоставленной гостю спальни.
Я хрипло рассмеялась, и попыталась немного отстраниться, сама при этом, даже не подумав оторвать руки от горячего тела напротив.
- Нам не стоит этого делать, - прошептала немного задыхаясь, потому что свитер с меня сорвали буквально пару секунд назад, оставляя в тонкой футболке с, судя по горячему энтузиазму исследования, очень удачным декольте.
- Почему же? - еле слышно прошептали мне на ухо, и мягко прикусили мочку, заставив тихо застонать.
Как я не потеряла мысль, сама не понимаю, но все же мне удалось произнести:
- Так, будет неинтересно.
Похоже, мне удалось поразить мужчину, потому что он, наконец, оторвался от исследования открытых участков моего тела и посмотрел смеющимся горящим взглядом на меня.
- По-моему, мне уже очень интересно.
- Это не то. Это сиюминутное желание. А я, может, хочу распалить настоящий интерес, - усмехнувшись, проговорила я.
- Уже распалила, - заверили меня, и, дернув себя, крепко прижали, давая прочувствовать всю силу запаленного пожара, и,как бы не хотелось, но я спалить себя не давала.
- Нет уж. Этот пожар прогорит и к утру оставит пепелище, и ты благополучно забудешь обо мне, уехав на работу. Раз уж так получилось, то я хочу свое собственное пламя в личном камине, - выдохнула ему в губы, не отрывая взгляда от темных глаз, - Хочу, чтобы не раз и забылось, а греться каждый вечер, и не только вечер, в любое холодное время, и даже в жару, - провокационно шептала я, - Загораться раз за разом, и не прогорать до пепла, и лишь утихать на время.
Мужчина завороженно следил за каждым движением моих губ, за каждым произнесенным словом. Я даже не было уверена, что он вообще понимает, что я говорю, пока на мгновение прикрыв глаза, он не отстранился, и, запустив руки в волосы, не рассмеялся.
- Господи, ну вот, что ты за женщина такая, неправильная, - пробормотал он, запрокинув голову, а потом опустив взгляд на меня, притянул обратно, - Хоть иногда можешь изъясняться попроще?
- Какая есть, - пожала я плечами, и, обняв его руками за шею, запустила пальцы в уже взъерошенные волосы.
- Так и быть, я согласен, разжигать интерес дальше. Только смотри не спали дом дотла, заигравшись с камином, - предупредили меня, сверкнув глазами. И еще раз, напоследок, прижавшись к моим губам, скользнув по ним языком, лишь с намеком на более глубокое продолжение, меня отпустили и подтолкнули в сторону спальни.
- Надеюсь, твоя ночь, будет такой же беспокойной, какой предвидится моя, - пожелал мне Ник, и я тихонько рассмеявшись, скрылась за дверью своей комнаты, опасаясь, что еще минута, я и сама передумаю.
Ложилась спать я с улыбкой на губах и легкой головой и сердцем, слегка посмеиваясь над ночным пожеланием. Кто же знал, что исполнится оно, в столь неприятной форме. Я слишком расслабилась, забыв, что этот дом и его тайны, похоже не потерпят к себе столь пренебрежительного отношения.
***

Бум.
Бум-Бум-Бум.
Бум-Бум.
Сознание медленно продиралось сквозь дрему, постепенно понимая, что проснулась я не просто так. Откуда-то из глубины дома долетали неясные звуки. Мне казалось, что кто-то неясно бормочет ритмичный текст, а иногда слышались звуки тамтамов, и все сливалось в одно, не давая понять, голос это или все же барабан. Точнее не голос - голоса, много, проговаривающих какой-то ритм. Еле слышно, так, что нельзя понять, реальность ли это или лишь призрак сознания. Чувствуя неясную тревогу, я поднялась с кровати, прошла к двери, а на мгновение застыла с занесенной над ручкой двери ладонью.
Мне кажется или звуки стали громче?
Щелчок замка, и я делаю шаг в коридор.
Определенно, слышно яснее.
Бум.
Бум-Бум-Бум.
Бум-Бум.
Барабаны. И вторящие им голоса, глухие, жуткие, завораживающие. Невозможно остановится, и повернуть назад. Я подхожу к большим дверям, и снова на мгновение застываю, чувствую, что ритм убыстрился, и звук усилился.
Бум.
Бум-Бум-Бум.
Бум-Бум.
Очередной щелчок повернувшейся ручки двери, и все мгновенно смолкло, словно застыв. В оглушающей тишине, казалось звенел сам воздух. Стоит убежать или хотя бы остановиться, но я не могу, это сильнее меня и делаю шаг в темную комнату.
Свет луны скупо продирается сквозь раскрытые занавеси, но его достаточно, что заметить очевидное. Витрина, скрывающая за собой дверь чулана, отодвинута.
В тишине комнаты кажется, что мое сердце грохочет не хуже затихших барабанов, заставляя содрогаться все тело. Подхожу к старой протертой двери, дрожащая рука опускается, на ручку, и на этот раз не задержавшись ни на мгновение, не давая возможности передумать, толкает ее.
Маленькая комнатка поглощена тьмой, скрывающей даже силуэты находящихся там вещей, и приходится сделать шаг внутрь, чтобы приоткрыть прятавшие маленькое окошко шторы. Мутный лунный свет пробился сквозь грязные маленькие стекла, но и его было достаточно, чтобы сердце, до этого неистово грохотавшее в груди, замерло.
Постамент маски был пуст.
Тихий скрип открывающейся двери за спиной.
Сердце трепыхнувшись один раз, застывает в горле, не давая сделать вдох. Руки тряслись. Казалось за моей спиной распростерлась тьма неумолимо протянув ко мне свои щупальца, которые уже начали мягко опутывать мое горло. Именно они заставили меня обернуться.
А там... жуткое искривлённое лицо, и глаза полные бездны, зависшие напротив. Маска.
***

Обливаясь потом, я резко вскочила на кровати, чувствуя, что еще немного, и сердце просто вырвется из паутины сосудов, которые не выдержат его жуткого биения. Меня всю трясло, я задыхалась, но все же замерла на мгновение, с ужасом прислушиваясь к окружающим звукам.
А вокруг тишина. Не та устрашающая, словно живая, которая страшнее любых подозрительных звуков, а вполне себе обычная. Я облегченно выдохнула, но не сказать, что успокоилась. Меня все еще трясло, руки ходили ходуном, сердце грохотало в груди, поэтому я не сразу обратила внимание, но появившийся лишний, еле слышный звук.
ШКРЯБ-ШКРЯБ-ШКРЯБ!
Меня аж подбросила на кровати, когда я наконец расслышала его.
-Нет, нет, я же не сумасшедшая, - задыхаясь, пробормотала я.
Вскочив с кровати, запутавшись в одеяле, и чуть не споткнувшись, я вылетел из комнаты, чтобы тут же распахнуть дверь соседней, стараясь не обращать внимания на широкие двери чуть дальше по коридору.
- Ник, - вцепилась я в мужчину на кровати, буквально рухнув рядом, - Ник, Ник, пожалуйста проснись, проснись миленький, - трясла я его.
- Кейси, - сонно пробормотал мужчина, открывая глаза, но стоило ему заметить мое состояние, казалось мгновенно проснулся, - Кейси, что с тобой случилось?
- Там, там... - задыхаясь, пыталась произнести я, дрожащей рукой пытаясь указать в сторону собственной комнаты.
- Да тебя трясет всю, - удивлённо проговорил Вудхарт. Меня тут же закутали в одеяло и прижали к себе, - Что произошло? - спросил он, хмуро смотря на меня.
- Мне кошмар приснился, - честно решила я признать основную причину моего нынешнего состояния, - Но дело не в этом, - поспешила прервать возможные объяснения, что 'это просто сон', - Там опять что-то скребётся! Ты же не скажешь, что у меня там постоянная сходка енотов по ночам, - психанула я, опасаясь, что меня опять обвинят в мнительности, - Там кто-то есть!
Мужчина помрачнел еще больше.
- Посидишь одна здесь? - серьезно спросил он у меня, - Я схожу, посмотрю.
Я неуверенно кивнула.
Ник с сомнением посмотрел на меня, но видимо решил, что тащить с собой мое еле передвигающееся тело, опаснее, чем оставить здесь одну и вышел.
А я замерла посреди комнаты, напряженно вслушиваясь в звуки за дверью. Не знаю, сколько времени провела в таком подвешенном состоянии, но когда дверь щелкнула открываясь, я на мгновение замерла, опасаюсь вновь увидеть жуткую зависшую маску.
К счастью на этот раз, это оказался всего лишь Ник, чуть менее хмурый, чем до этого, но все же ни следа спокойствия и расслабленности на лице.
Я с ожиданием уставилась на него, но он лишь отрицательно покачал головой.
- Ничего. Никаких шорохов в твоей спальне, ни даже в подвале, никаких животных в котле, - произнес он, аккуратно усаживаясь рядом
- Но я же не сумасшедшая, - пробормотала, чувствуя, что меня снова начинает колотить, - Я же знаю, что слышала эти чертовы шорохи! Каждую чертову ночь слышу их!
- Кейси, успокойся, - Вудхарт мягко обнял меня, прямо завернутую в одеяло, - Ты же сама, сказала, что тебе приснился кошмар, вот тебе и показалось после.
- Нет, я четко знаю, что мне снилось, а я что услышала в реальности, - возразила я, в глубине все же начиная сомневаться в собственных суждениях.
- Ладно, ладно. Может и слышала, - не стал он мне перечить, - Вдруг ты права, и просто у местного зверья сходка рядом с дырой в твоей котельной мало ли?
Я нервно фыркнула, вот только звук скорее был похож на всхлип.
- Все, успокойся. Ты со мной, здесь никакие звери и мертвые владельцы домов тебя не достанут, - слегка размотав одеяло, меня уложили рядом с собой, крепко обняв, продолжая слегка поглаживать по спине, - А ведь я предлагал спать вместе, тогда бы никакие кошмары тебя не беспокоили, - явно попытался он разрядить мою нервозность.
Не сказать, что очень получилось, но шутку я все оценила.
-Как видишь, спать вместе мы все же будем.
- Правда, не так интересно, как могли бы, - заметили мне в ответ.
- Возможно, ты и прав, - вздохнула, понимая, что если бы согласилась на его предложение, то кошмары мне бы точно не снились. Подозреваю, что спать бы мы не легли совсем.
- Потом наверстаем, - уверили меня, - Спи.
Постепенно я расслабилась в теплых объятьях, и все же уснула, надеясь, что на этот раз меня уже ничто не побеспокоит.


 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com В.Соколов "Мажор 4: Спецназ навсегда"(Боевик) Л.Свадьбина "Секретарь старшего принца 3"(Любовное фэнтези) К.Юраш "Процент человечности"(Антиутопия) А.Минаева "Академия Алой короны-2. Приручение"(Любовное фэнтези) Н.Александр "Контакт"(Научная фантастика) П.Роман "Искатель ветра"(ЛитРПГ) Д.Сугралинов "Мета-Игра. Пробуждение"(ЛитРПГ) Д.Черепанов "Собиратель Том 3"(ЛитРПГ) В.Соколов "Мажор 3: Милосердие спецназа"(Боевик) A.Delacruz "Real-Rpg. Ледяной Форпост"(Боевое фэнтези)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Д.Иванов "Волею богов" С.Бакшеев "В живых не оставлять" В.Алферов "Мгла над миром" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Вектор силы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"