Ходаковский Александр Сергеевич: другие произведения.

Энфер Двойная Игра

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    +проды

  Ходаковский Александр Сергеевич
  Энфер. Двойная игра.
  
  
  
  
  Саня внимательно выслушивал порицания и ругательства от Гаррета. Неспешно сосал через трубочку тоник - кофе/спирт/мед смешанных в равных пропорциях. Жидкость была как ядерная бомба - одновременно и полезная, и использовать ее не очень хочется. Противная - ужасть, и по виду токсичная. Но зато в глазах начало медленно проясняться, и сила бурлила... везде. Только лень не давала до нее прикоснуться. Чувствовал себя медведем, и то, еще диковинным - смесь совы с жаворонком - поздно ложится, рано встает, и всегда не выспавшись.
  На чашке красовалась надпись - "Если вы держите эту посудину и читаете это сообщение - знайте - это собственность вашего убийцы". Неказисто, но со вкусом. Вампир уже привык, что его чашку вечно кто-то "берет взаймы" и нашел прекрасный способ отстоять свое имущество. К слову сказать, что никто не рискнул ее даже пальцем тронуть.
  Смысл претензий дошел не сразу. Точнее вообще не дошел. Потому что этот недоношенный пьезо-элемент ругался на неизвестном языке. Жестикулировал как-то непонятно - с таким выражением лица, что в пору заподозрить ампутацию мозга. Знал бы вампир, как в этот момент походил на Эбису Тачибану в аналогичной ситуации, (не буквально)... Одно зарубил себе на будущее сразу - Гару после первой литры не наливать - начинает отчаянно валять дурака...
  - Есть одно средство. Если вас мучит бессонница - выпейте стакан коньяка. По-прежнему не спиться - отполируйте горло вторым стаканом. Совсем не помогло - выпейте третий и тогда вам будет, что в лоб, что по лбу - спите вы или нет.
  Его рекомендация прошла мимо ушей волка. Гордиев узел разрубить одним махом не удалось. Потерев глаза, направился искать остальных, минуя оборванный карниз. Если умеешь излагать свои мысли, то нужно найти кому - ведь Саня никак не мог понять, что от него хотят. Хоть кто-то же должен разбираться, о чем шла речь!?
  Волк покорно потянулся за ним, как на веревочке, не прекращая жестикулировать в пьяном угаре. Рекомендованный стакан коньяка тут уже не поможет, а только усугубит положение...
  Чуть не выбив дверную коробку, в комнату влетела Нага Кирин и с ходу набросилась на волка.
  - Отдай мое тело, дура проклятая! Совсем произвол творишь! Задам я тебе сейчас хорошую взбучку! О, Директор, помогите - эта ненормальная медсестра не хочет отдавать обратно мой труп, - взмолилась Нага.
  В голове вампира зашевелились подозрения...
  Они что, телами поменялись? Тогда понятно - Нага говорила по-индийски. Но почему она ко мне обратилась в первую очередь... Стой-ка, директор?
  Переступив через валявшихся вперемешку травников и магов (уснули, гады, без спросу в чужом доме) подошел к зеркалу в прихожей. У отражения начала тихо отвисать челюсть.
  Мать моя... хорошая... роди меня обратно.
  Теперь он и буквально походил на директора. Точнее он и был им! Потер глаза, чтобы удостовериться - не спит ли? Стало еще хуже. В зеркале появился еще и Дрон Иванов с типичным постным выражением лица снежной девы. Она, молча, уставилась на свое отражение и... упала в обморок. Хорошо, что хоть приземлилась на тяжелую белую мантию хрюкнувшего во сне мага. Мягкая посадка.
  Саня раздраженно хлопнул себя ладонью по лицу и сквозь пальцы уставился на Гара и Нагу. Снова закрыл глаза. Сомнений в том, что они тоже жертвы, быть не могло. А кто из присутствующих вообще в силах наложить такое глупое проклятие? Верно - маги. Противоречивых мнений на этот счет не поступало. На этот раз они перегнули палку.
  По головам начал пересчитывать членов клуба. Тот, кого здесь не было и есть... тот, кто сейчас, очень и нехило, огребет...
  - Директор Тачибана, что вы делаете? - вдруг поинтересовалась Нага голосом Гара.
  - Ты что, смерти своей желаешь? Это же я, - раздраженно прорычал вампир. Так над ним уже давно не издевались...
  - Босс? Ты что, теперь директор? Всю жизнь мечтал. - Волк сначала прыснул сквозь зубы, а потом, не выдержав, расхохотался и упал на пол, стуча кулаком по доскам паркета.
  Вот получишь представление, о том, что такое месячные... тогда и я посмеюсь. Тогда и будут хиханьки-хаханьки...
  - Вот же напасть, - в сердцах констатировал Саня.
  Все, включая Айсберга, спали здесь. Так и попадали, перепивши гномьей водки, в которой, как известно, ничего кроме спирта и не было. Кто же остался? С ходу и не скажешь. Вампир не так хорошо знал склад клубов. Да и, может это действие настойки неизвестных трав? Ребята могли подмешать что-то в напитки..
  Коснувшись двери в коридор, зашипел от разрядов интенсивного тока. Из руки пошел дымок, волосы затрещали. Саня скрипнул зубами и, получив остаточный заряд, улетел куда-то назад, сшибив Гаррета с ног. Застыл на полу, скрючившись в клубок. От стандартных двести двадцати его бы так не трясло. Идиоты, не знают что ли, электрический стул не каждый второй демон способен выдержать.
  Вот доберусь я до того шутника, что навесил на дверь "удар молнии", тогда и отыграюсь, жаря его в трансформаторной будке...
  - Шеф?!
  - Босс, ты где?! - раздались пронзительные вопли.
   Саня едва успел схватить за шивороты пролетевших мимо Кельху и Снежку, мгновенно подскочив на ноги и освободив погребенного под ним Гара.
   - Ну что, сбылась ваша мечта стать взрослыми за одну ночь? - ехидно поинтересовался вампир, уняв дрожащие зубы.
   - Ты кто, пушистик?
  - Шарахнет молнией - не такой станешь. В розетку сунь два пальца, если так интересно.
   - Катя, неужели это наш любимый босс? - пропищала Кельха. Тоненький голосок ящеренка ни с чем не спутаешь.
   - Однако... он сильно постарел, - раскрыв глаза во всю ширь, задумчиво пробормотала Юки. Можно было подумать, что она напилась валерьянки - натянуто спокойна. Значит - это точно не ее "хладнокровие". Завопила как резаная, пока болталась в воздухе, трясясь в сильной руке директора. - Ты чего? Шеф... давай жить дружно!
   - Долго и дружно вы жить будете, если я вас до этого не урою. Признавайтесь, заразы, это ваших рук дело? - потребовал немедленного ответа на парующее от высокого напряжения тело вампир. Однако и так понимал, что в их арсенале подобных шуточек не будет. Вот заморозить или поджечь...
  Дракошки переглянулись и дружно развели руками, втянув головы в плечи. Понятно...
  Нага робко сказала, мусоля палец:
  - Ум-м, вообще-то это я поставил. Мне проф показывал как из двух проводков и маленького такого аппарата сделать охрану от непрошеных гостей. А снять ловушку как-то забыли.
  - Гар, напомни мне потом, чтобы я тебя убил, - просипел вампир и вернулся к сестрам. - Тогда, может у вас есть подходящие идеи насчет обмена телами? Потому что от этой парочки я их не дождусь.
  Указал на махнувшихся телами демонов, те скромно отвернулись.
   - Нет.
   - Ничего, просто каша в голове, но полезных идей нет... - Еще раз развели руками. Хилая у них соображалка.
   Саня разжал пальцы. Послышались "ох" и "ах", а потом еще кое-что нецензурное. Пора их уже на мат кодировать. Зато разнообразные предположения полились ручьем...
   - Да-а. Ваше право на собственное мнение не обязывает меня слушать этот бред, но так как дельных суждений не последовало... Надо поскорее во всем самому разобраться. Ищем Дамиана. Если не найдем, то будим всех подряд и ставим к стенке, без выяснений, кто накуролесил.
   - Зачем? - поинтересовались все одновременно.
   - На расстрел, конечно.
   Пошел в купальню, за уши потащив обеих драконят. Они пищали и упирались, но сопротивление завяло, когда руки негодующего директора начали покрываться драконьей чешуей. Сане пришлось отпустить девушек, чтобы не снять им головы - пальцы уже начали обрастать острыми костяшками. Задумчиво покрутил руками перед лицом. Так вот почему Тачибана избегает прикосновений. Выше бицепсов трансформация не пошла. И то ладно.
  - Превосходно, следующий кто скажет что я - Тачибана, получит этими когтями себе презент на всю оставшуюся жизнь...
  Договорить он не успел.
  - Тачибана! Где ты, выродок?! - Из проема дверей вылетел... блейдлинг Арран. Что вообще-то и значило его распространенное в обществе демонов имя - острие. И, заорав дурным голосом, бросился на Саню с кухонным ножом наперевес.
  Демоны опешили.
  Вонзить свое оружие в директорский живот храмовнику не удалось. Вампир одной рукой схватил нож прямо за лезвие, а другой - противника за голову. И приподнял на вытянутой руке над землей, заставив его бессильно затрепыхать ногами.
  Саня улыбнулся недоброжелательным оскалом, заставляющим врагов умываться горючими слезами, и с шипящими интонациями посоветовал:
  - Не мешай людям общаться, когда им есть что сказать друг другу.
  Зло сжал голову блейдлинга когтями, и с дикой силой вбил в пол, чуть не раскрошив череп... но в последний момент удержался.
  - Спать!
   Паркет проломился, голова демона застряла где-то под настилом. Еще одно тело в общем сонном царстве.
  Саня оглядел руку на том месте, что касалось лезвия ножа, и с наслаждением отметил - на пластине чешуи не осталось и следа пореза. Сжал-разжал кулак. Гибкость потрясающая.
   - Великолепная броня! И движений не сковывает...
   В тот же проем пролетел Магистр Храма и схватился за голову при виде состояния своего подчиненного.
   - Директор Тачибана, как вы могли?
   - Ты тоже хочешь поскользнуться на ровном месте?
   Маркус попятился в ужасе при виде разгорающихся угольками глаз. Тачибана был разновидностью химеры - вором личин, и мог превращаться в то, что считал нужным. Но глаза всегда оставались людскими. Вывод - это не директор. Зрачки превратились в змеиные щелки. Кроме вампира этим существом никто быть не мог.
   Выставил руки вперед, призывая к перемирию.
   - Господин Кайоу, не будем торопить события. Я не имею против вас никаких претензий. По всей видимости, мы все стали жертвами чьей-то глупой шутки. На самом деле я не Маркус Криган. Я его сопровождающий - Арран Гафэр, мы с вами уже встречались...
   - Тогда бери свое тело под мышку и пошел прочь из моего дома! Пожалуйста, опять придите без приглашения - получу огромное удовольствие, делая вам операции на мозге. Понятно?! - Гнев в глазах директорского тела начал гаснуть, лишь бы никто топлива не подбросил.
   Храмовник поклонился и, выдрав "почти труп" из паркета, под руки утарабанил своего главу вон из дому.
   Саня сплюнул, чудом не попав на макушку сладко посапывающему травнику.
   - За мной. И запомните на будущее - я незлой и беззубый, но выведете из себя и засосу до смерти, - разворачиваясь на каблуках, изрек вампир. Из атомов состоят кристаллические решетки, а из таких мелких неприятностей - плохое настроение на целый день.
   В помещении купальни было столько народа, что яблоку негде упасть. Все полуголые и пьяные как шахтер после получки. То есть вообще никакие. "IN VINO VERITAS" - как глубокомысленно завещали нам древние. До первой звезды старательные одноклассники усердно искали эту самую истину в бутылке.
  От стойкого запаха перегара вампира брезгливо передернуло. Вдруг, почувствовав чужой взгляд со спины, развернулся... и чуть не подпрыгнул. На него в упор уставилась Снежная Королева. Но во взгляде вместо полной прозрачности искрил огонек сатиры и живого разума.
   - Дагон? - на всякий случай осведомился вампир.
  Не сыпь хоть ты мне соль на раны...
   - Да, ваша светлость, - поклонился дракон. - Спешу вам сообщить, что ваше тело исчезло в неизвестном направлении, приговаривая, что ему нужно проветриться и срочно убить пару старых друзей...
   - Ну, раз ты уже обо все догадался, то... Нет, сперва проморозь здесь все к минус десяти. Будут знать, что такое ночлежка в чужом доме... И, даст Бог, в следующий раз не придут. Надеюсь, что ты сделаешь все правильно, и не будешь злоупотреблять телом госпожи Ледышки... - позлорадствовал вампир.
  Дагон в ответ довольно улыбнулся. Наверное, выяснил уже все что хотел и поразвлекался от души.
   - Будет исполнено, ваша светлость. - Размял руки в предвкушении.
   - Ждем тебя на террасе у кальяна. Там, скорее всего и Артур, так, что обговорим все на месте. Но если у тебя есть предложения, как вернуться в свои тела или кто виноват в этом издевательстве - внимательно слушаю.
   Дагон поклонился в пояс и отрицательно помотал головой.
  Понятно... Если уж этот ходячий справочник не дает внятного и немедленного ответа, то это в самом деле беда.
   Саня уныло пожал плечами и взял с протянутого подноса бокал с отменным "бастардо". Не свои почки - не жалко. С такой компанией быстро превращаешься в законченного бражника.
   - Мелкие, раз вы не в своих шкурках - то можете немного хлебнуть...
   Директора повалили на пол радостные "мелкие". Вырвали из рук бокал и в два глотка высосали оставшееся вино. Грудь Тачибаны тяжело приподнялась.
   - Похоже, что такое надо сообщать только облаченным в полную броню и с башенным щитом наизготовку. Иначе в следующий раз вы из меня котлету сделаете...
   - И съедим!
   - Поливая трофейным вином! - добавила Катя.
   - Слезьте с меня, иначе трансформация может пойти и дальше. И что-то мне подсказывает, что тогда у вас будет проблема в виде здоровенного огнедышащего дракона...
   - Так это же прекрасно! - воскликнула Сейдун и прижалась теснее. При этом забыв в чьем теле находиться. Вампир сглотнул.
   Гаррету надоело прохлаждаться и он, по примеру друга стащил девушек с поверженного директора, схватив за шивороты. Только немного не рассчитал и оторвал воротники с корнем. Клацнули об пол челюсти. Снова раздались нехорошие слова...
   Саня с трудом поднял чужое тело на ноги. Распахнул ближайшее окно и вывалился на улицу. Четко приземлился на лавку между Броком Керриганом и Сакурой. Оба молчали, покуривая кальян и пыхая разноцветными струйками дыма. Они несказанно удивились при виде выскочившего из окна директора.
   - Ты кто? - иронически поинтересовался орк. В том, что это был именно он, никто не сомневался - на этого счастливчика не действовала магия. Любая!
   - Санта Мария, я - это я! - Вздрогнул, ощутив морозец. Снег валил как из мешка. По тому, что вокруг девушки не было и признака сырости, догадался что Сакура - это Белочка.
   - Четкое наблюдение, - флегматично согласился орк, помогая остальным преодолеть преграду в виде подоконника. Демоны не сочли нужным обходить вокруг.
   Саня не глядя, затянулся. И закашлялся - вместо воды в дистилляторе было что-то сильно напоминающее ликер. Как их от такого ужаса не вывернуло - уму непостижимо.
   - Хозяин? - осведомилась саламандра, смешно касаясь его уха.
   - Угадала с первого раза, моя дорогая, - откашлялся, наконец, вампир. - Ты случайно не знаешь, где Артур?
   Саламандра медленно подняла руку и указала на перевесившееся через перила тело. Саня подорвался и поспешно снял Регула с опасной точки. Лицо Каменщика болезненно и одновременно блаженно поморщилось.
   - Директор... нет. Кажется, это бригадир пожаловал. - Еле успел уклониться от пробившего камень кулака. Медленно, шатаясь и перебирая руками, возвел себя на ноги. - Помилуй, не хочу откинуть копыта на твоей веранде - тебе же потом хуже будет. Надеюсь, что вонь тебя доконает.
   - По-моему, у меня появилась причина наложить на вас всех проклятие трезвенника, - шипя коброй "напугал" всех вампир.
   У присутствующих сразу отвисла челюсть. Артур поинтересовался с изрядной долей недоверия:
   - А разве такое существует?
   - Существует! Проклятый питает стойкое отвращение к алкоголю. Лишь прикоснется языком к выпивке - мгновенно откинет копыта. Многие пропойцы сначала не верили. Но после наглядной демонстрации быстро умнели... Ты какого лешего ликер туда налил?
   - Вспомнил старый рецепт. Да и вставляет не по-детски... Ай. - В локатор вцепились пучки пальцев вампира. Когтями не решился - уши потом некуда девать будет.
   - Шустро ищи кто повинен в этой белиберде, или от твоего уха... уха твоего отца, останется аккуратная голая щель.
   - Как ты это себе представляешь, бригадир? - спросил, быстро трезвея, Гримм, косясь на драконью лапу.
   - Ты что, все шарики растерял?! Или вообще свой часовой механизм на ремонт сдал? Ищи самый мощный источник энергии в округе! Это и будет наш шутник... Стой-ка. Кажется, я знаю, кто эта девушка.
  Развернулся и быстро устремился в соседнее крыло. Как это он сразу не заметил отсутствующих? Кого в этом корпусе среди магов не было?
   Бригада во главе с Броком ринулась вслед бегущему со спринтерской скоростью Тое Зеро. Его озарило.
   Широко распахнув двери одиночной каморки Ямамото, Саня уставился на двух одинаковых как отражение серебряных рыцарей, охраняющих спящую на кровати аскета Маришку-кудряшку. Саня скрипнул зубами. Причин для агрессии уже набралось целое ведерко, с верхом.
  Брок тихо подошел сзади, поинтересовался:
   - Как ты догадался, что это девушка? - Кивнул на спящую волшебницу.
   - Ты Библию читал?
   - Да. - Вопросу он все же удивился. Более удивителен его ответ.
   - Знаешь, из чего Господь Бог создал женщину? - проникновенно спросил вампир.
   - Из ребра Адама. - Наморщил лоб, вспоминая.
   - Правильно. Так где же ты в ребрах видел мозги? - справедливо поинтересовался вампир.
  Лицо орка вытянулось. Гаррет хлопнул Артура по подставленной ладони и, показав язык нахмурившимся девушкам, мелодично захохотал. Голос Гримма полностью его дублировал.
  Близнецы мгновенно выставили вперед свои короткие мечи, встав в идентичные позиции, прикрывая свою хозяйку от непрошеных гостей. Наверное, им шутка не понравилась.
   - А ну, смирно! - рявкнул адмиральским тоном вампир. - Как смеете встречать гостей железом? Или вас так давно вызывал Верховный - успели его позабыть?
   Глаза директора снова разгорелись жаркими углями. Нос пошел морщинками. Близнецы разом вложили мечи в ножны и, грохнув по нагрудникам кулаками, упали на одно колено.
   - Прошу простить меня, господин Архимаг. Не имею силы видеть души. - Говорили синхронно, одновременно открывая рты, используя ту же мимику. По крайней мере, на нижней части лица, что видна из-под забрала.
   - Кто из вас левый, а кто правый? - издеваясь, спросил вампир.
   - Я! - одновременно выкрикнули рыцари. И наряду с этим недовольно посмотрели друг на друга.
   - Понятно. Ни левого, ни правого - значит вы валенки. Так и будем вас теперь звать, - злобно продолжил Саня. - Ну, что, валенки, признавайтесь, какого лешего вы нас всех поменяли телами. И немедленно отменяйте свое колдовство! - В подтверждение своих намерений снять с них головы плавным жестом выдвинул коготь на длину в несколько сантиметров.
   - Не имеем права, приказ госпожи может отменить только госпожа!
   Вампир так же медленно начал выдвигать следующий коготь - такими легко бахрому из людей делать. Если бы рыцари могли побледнеть еще больше, то они бы это сделали.
   - Не имеем права. Приказ медиума превыше всего!
   Саня, сложив тоскливо брови домиком, провел когтями по стене - некоторые трюки просто не могут себя изжить. От противного скрипа Маришка застонала и накрыла голову подушкой, так и не проснувшись. Близнецы уже панически выкрикнули:
   - Не имеем права! Параметры приказа заданы неверно и... во время сна. Заклинание нестабильно, не имеет ограничителей, не имеет калибровки, не имеет никакой смысловой нагрузки и логического объяснения. Отменить приказ без вмешательства заклинателя невозможно. Просто не можем! - чуть не пропищали близнецы, приседая, спасаясь от выдвигающихся в их сторону когтей. Вампир остановился. Задумался. Когти со щелчком встали на место, приняв обычный для себя вид и размер. Даже чешуя с его рук начала превращаться в обычную кожу. Близнецы вздохнули с облегчением. Гневного Архимага удалось успокоить. Но похоже только на время...
  Коготь на указательном пальце стал миниатюрным крюком. Саня широко открыл рот и провел видоизмененным ногтем по ближайшему окну. Получив порцию визжащего звука, все попадали на колени. Стекло вскрылось легко, как под покрытым алмазной крошкой резаком. Маришка резко вздернулась, зажав подушку в зубах и нервно содрогаясь всем телом. Глаза стеклянные и без огонька разума.
   Саня закончил свое черное дело и прошел мимо пытающихся закрыть уши сквозь шлем близнецов. Похлопал старосту по щекам, особо не сдерживаясь. В ее глазах появилось осмысленное выражение.
   - Директор Тачибана? - Перевела взгляд на свою кружевную ночнушку и, вскрикнув, замоталась в одеяло по самые уши.
  Саня заскрипел зубами. Какая же она...
   - Немедленно отменяй свое проклятие или ты рискуешь превратиться в груду свеженького ароматного пепла! - Нервы уже ни к черту. Довели до ручки, волшебники чертовы, фигляры, своими дурацкими штучками.
   - Какое проклятие? - Невинно захлопала ресницами кудряшка.
   Саня хлопнул себя по лицу. Не спрыгнуть с ума с этой братией с каждым днем все сложнее. Седло все сильнее расшатывается, настоящая коррида.
   - Ты чего желала когда ложилась спать ...? - стараясь не обозвать девушку тем словом, которое она заслужила, терпеливо спросил вампир.
   - А? - Приложила пальчик к губам.
   Тело директора начало само по себе обрастать лезвиями как у блейдлинга, но Саня успел отбросить вспышку раздражения и подавить морф, пока не кинулся отвинчивать голову заклинательнице голыми руками. Она мгновенно это поняла и принялась судорожно вспоминать...
   - Ну, я кажется, перебрала лишку, легла отдохнуть и тут живот как некстати дико разболелся... Ой,... Я, кажется,... подумала, что беременна... и искренне захотела, чтобы кто-то поменялся со мною местами... вот. Вроде бы... больше ничего.
   Саня закрыл лицо ладонью, помассировав глаза. Уставился на магичку, смутив до самой изнанки. Тупая самка...
  Глаза вампира запылали жарким багрянцем - уголь в топку подбросили от чистого сердца.
   - Девочка, - произнес ВАМПИР, мгновенно, одним лишь своим тоном перепугав всех до икоты, - Если ты не знаешь что такое беременность, а что такое похмельный синдром - то я тебе могу практично объяснить и то и другое. Если ты через минуту не снимешь свое дурацкое проклятие. Которое даже наложить нормально не смогла, за что твоему учителю нужно оторвать руки и вставить туда, где им и положено быть - в анус. Скомандуй своим слугам отбой, и чем скорее - тем лучше.
  Брок, как самый информированный, тихо прошептал на ухо Гаррету, что заклятия зодиака исчезают вместе со своими хозяевами. Тот передал по цепочке дальше, для непонятливых.
   Маришка мгновенно начала шептать формулу обратного призыва, от спешки перевирая слова направо и налево. Сбилась от взгляда нервно сжимающего и разжимающего руки вампира. Он явно собирался кое-кого задушить...
   - Говори нормально и отчетливо, иначе у меня могут появиться предположения, что ты делаешь это специально, - пригрозил вампир. И хрустнул шеей, наклоняя голову справа налево.
   Маришка кивнула испугано и прошептала заклинание уже медленно, с расстановкой и в этот раз правильно. Близнецы Зодиака исчезли, испарившись...
  
  
  
   Саня сидел в глубоком кресле перед ростовым камином, замотанный в пестрый плед по уши, и наблюдал танец огня. Красиво. У каждой искорки и нитки дыма свой маршрут. По бревнышкам ползут сияющие линии, угли тлеют. Несмотря на то, что вытяжки нет, клубы дыма не трут изнутри горло. Это неправильно.
   Бросил взгляд по сторонам. Густой мрак покрывал комнату, кроме мягкости сидения, яркого пламени и самого себя вокруг ничего нет. Страшновато на первый взгляд.
   Пошевелил пальцами на ногах, ничего не ощутив, сунул их в распахнутую решетку очага. Ни тепло, ни холодно. Закусил губу, пожевав как следует - крови не пошло. Опять сон?
   Никто не поймет, что это за противное чувство - когда даже твои дремы кем-то спланированы. Когда в твой внутренний мир бесцеремонно вламываються посторонние... Чувствуешь, будто находишься под увеличительным стеклом. Никакой личной жизни, даже в собственной голове кто-то чужой хозяйничает. Сколько ни говори - "я сам себе хозяин" - это ложь. Всю нашу жизнь мы подчиняемся кому-то, не имея права на личность. Сначала родителям - ибо они вырастили, не жалея для своего чада сил и средств. А потом всем по очереди: органам власти, любой - как центральной, так и местной системы правоохраны, шефу - по праву субординации, жене - она очень любит командовать, пуская в ход все уловки и способы подчинения, и опять родителям, так как они многого в жизни навидались, а ты еще без царя в голове...
   Не у каждого получается вырваться из этой круговерти, чтобы командовать, а не подчинятся. Придется еще немного потерпеть, следуя чужим указкам.
   Интересно, а бывают прозаичные сны? Не вещие, бессмысленные, о которых можно жалеть...
   Надо пожаловаться королеве снов, Мэвэ, на это безобразие. Вот только, как ее отыскать, и где?
   Потянулся, размяв плечи, устроился поудобнее, подвернув подол пледа. Пропел гимн СССР, насколько его помнил... Ну, и где же наш собеседник?
   Сколько ни ждал, никто не появился. Шлак трещал, огонь горел, тени молчали. Вот и прекрасно. Прикрыл глаза и приготовился сладко подремать. Может, это такой подарок судьбы - дали побыть в гордом одиночестве, в приятной сердцу обстановке, пертурбация...
   Пламя грозно затрепетало, выплюнув язычки в лицо юноше - ага, а как же, мечтай. Неощутимый ветер рвал его, вздымал вверх. Дальше пошла пародия на прибрежные волны - на пол выбрызнулся сноп искр, окружая кресло кольцом света. Жидкий огонь обтекал его, болтаясь как лодка на море в грозу, вытягивал к юноше свои руки, бесновался, как самая лютая метель. Какое разнообразие!
   Вдруг понял, что видит не просто струйки, а настоящие картинки в их толще. Появлялись горы, леса, долины, человек, глазами которого передавалось видение, блуждал, колобродил, терялся в трех соснах. Сцены неслись быстро, догоняя один им известный момент... Круговерть остановилась.
   Пепелище. Из антрацита поднялся столбик, на вершине показалась маленькая фигурка. В него воткнуто такое количество стрел и разнообразного оружия, что легко можно принять за ежа. С некоторой досадой узнал себя.
   Жалкое зрелище. Это было или еще только грядет?
  Такое часто бывает, когда наблюдаешь игру пламени. Недаром гадалки так любят смотреть на свечи. Ты видишь в огне свои несбывшиеся грёзы, будущее, что хотел бы видеть, старые сказки, о которых уже все забыли. Там обитают духи самых великих и самых ничтожных, что когда-то появятся на свет в виде людей и нечисти. Они ждут своего часа, забавляясь нашими взглядами, обращенными внутрь костра. Многие хотят жить в огне, присоединиться к ним. Не только сумасшедшие. Это не так страшно. Пироманты ощущают неземной экстаз, погружаясь в стихию...
  Мысль прервали - стало холодно и темно. Вулкан утих, охладел и покрылся коркой льда. Фигурка зябко поежилась. Оглянулась. Вот и все, конец мира. Единственное что осталось - великая пропасть, уходящая корнями в ничто. Человечек свесился с края, неизвестно зачем пытаясь разглядеть что кроется внизу. И... его толкнули.
  - Ну и что? - спросил Александр, сплюнул в еле трепещущий огонек, безразлично отвернувшись. - Я не боюсь неизвестности. Это бесполезно. Зато я видел замороженный вулкан. Незабываемо.
  Ему никто не ответил - пламя в камине окончательно погасло, воцарилась тьма и холод.
  
   Саня очнулся от обморока, созерцая небо над головой. Возвратиться в свое тело было одновременно и приятно, и жутко больно. Поправил очки, съехавшие с носа. Содрогнулся.
   Ну и дубак.
   Обнаружил, что находиться в окрестностях площади основателей, в одиноком скверике, пол часа размеренной ходьбы от дома. Как занесло-то директора.
   Мелкие снежинки клубились прямо перед лицом. Помахал рукой, отгоняя их.
   Рядом валялись Торо и Асмодей. На лицах написано такое удивление, что Саня невольно усмехнулся. Причина была рядом - Снежная Королева, в теле которой наверняка еще несколько мгновений назад пребывал Дрон Иванов. Особенно очевидно это становится по количеству пустой тары у ее ног. Странно, раньше в нем явно был Дагон. Мешанина какая-то. Будь трижды проклято глупое заклятие.
   Женщина вернулась в свое тело и, первым делом, заморозила своих недавних собутыльников. Лучисто улыбнулась вампиру, взмахнув белыми ресницами. Лютый мороз. Холодно было несусветно, но Саня сразу начал истекать потом - до того страшно стало.
   - Дорогой, я благодарна. Не сомневалась, что ты решишь эту проблему в кратчайшие сроки. О том, что это будешь именно ты, я не сомневалась. Нужна выдающаяся смелость или поразительная глупость, чтобы брать на себя больше, чем можешь дать. А ты сейчас не в той форме, дабы спорить с Зодиаком. Ты не будешь против, проводить все еще молодую и привлекательную женщину к ее дочери?
   Саня вздрогнул от перспективы идти с этим ледяным терминатором под ручку, но подал локоть, сложив руку кольцом.
   - Конечно, моя леди. Гордость во мне велика, а после этого станет размером с гору.
   - Учтивая речь и скрытый комплимент. Мне это по душе. Ты вырос. - Улыбнулась одними губами. Глаза больше не были холодны. Что-то в них подтаяло. Пошла рядом, не стараясь прижаться, как это обычно делали девочки.
   - Que sera, sera. Чему быть - того не миновать. Мудрости и расчетливости мне еще нужно у вас поучиться. Я так и не додумался посыпать солью свой порог. - Растянул губы Саня. Соль не поможет против большой беды. Но от мелких уберечь дом сможет.
   Леди Виши весело улыбнулась. Все оказалось не так страшно как казалось. Пока что не заморозила. Ждем...
   - Ты придешь к этому, когда-то. Все меняется в ледяном потоке времени. Горячая голова охладеет и будет работать как сложный механизм, что никогда не ломается и не принимает неверных решений.
   - Будет надеяться, что до момента, когда это наступит, я не сделаю многих ошибок из тех, что еще должен совершить. - Глаза начали противно щипать. Сил чтобы смотреть на весь снег вокруг не было. - Я уже перегорел идеей максимально быстрого распыления трети Академии и считаю, что в будущем смогу лучше себя сдерживать.
   - Ошибки неизбежны. Мы все - заложники своей глупости. Но если принять ее как есть, можно вынести что-то полезное, - мерно шагая по мгновенно обрастающем коркой льда снегу, философствовала женщина. Демоны любят поболтать.
   - На ошибках только люди учатся. Мы же их повторяем и повторяем, пока не начинаем понимать, что это не ошибки, а просто вредные привычки. - Возразил Саня, по-птичьи наклонив голову. Вытрусил через ухо мусор мешающий ходу мысли. Если бы еще зубы так противно не стучали.
   - Верно, мы не люди. Хорошо, что эти слова произнес именно ты. Мальчик мой, можешь сколько угодно прятаться за человеческой личиной, но, в конце концов, поймешь, кто ты есть и отбросишь свои глупые комплексы. Желательно ускорить приближение этого момента, - нелестно отозвалась Виши.
   - Меня сейчас лишь одно интересует - зачем вы приехали в Академию. С какой целью завели разговор? Философия это конечно хорошо. Но философы потому и занимаются этой работой, что больше ничего делать не умеют. И на практике цена им - ломаный грош.
   - Каждый может стать философом, ничем не рискуя. Ныне инакомыслие не чревато фатальными последствиями. Но никто не станет спрашивать себя при этом - зачем он рассуждает, мыслит, пытается прийти к пониманию устройства вселенной и самого себя. Быть философом невыгодно. Поэтому их и так мало. И так много философствующих...
   - Вы не ответили на мой вопрос. Я теряю нить. Раньше было достаточно продемонстрировать взрыв чьей-то головы и все сразу мне отвечали без заминок. Но вряд ли здесь найдется кто-то желающий, - созерцая сверкающие окрестности, подчеркнул вампир.
   - Вопрос был. Ответ есть. Но хочешь ли ты услышать его из моих уст - ты еще не знаешь. Поэтому лучше оставить его на потом.
   - Хорошо, - легко согласился вампир. У него были свои догадки, но озвучить их очень не хотелось. - Тогда может мне спросить, как поживает ваш уважаемый муж? Я, правда, не знаком с ним лично, может вы о нем расскажете? Других вопросов я придумать не смог, а про себя болтать не то настроение. Банзай, и все такое оставил на дне бутылки.
   - Тебе уже надоела роль рачительного хозяина, живущего в согласии со своей совестью. Канун праздника. Может, хочешь на Новый Год приехать вместе с друзьями ко мне? Погостишь, погуляешь в горах. Займешься лыжным спортом. Развеешься и взбодришься. Вернешь себе былое спокойствие. Я и Юки приглашаем...
   - Ммм? - заинтересовался вампир.
   - Множество демонов приезжает на наш горнолыжный курорт. Как раз сезон начался. Нам не причинит проблем, если вы будете с ними общаться.
   - А организованная преступность ваш Диснейленд посещает?
   - А что это? - непонимающе прищурилась женщина.
   - Да так, не берите в голову. Просто один феномен славянской национальности.
   - Так каковым будет ответ?
   - Гм, было бы неплохо, - задумался Саня. Примерил на себя возможные последствия. А дома ждет уборка... Звучит заманчиво. Куда угодно, лишь бы не здесь. - Люблю термин экстраполяции, а на заснеженном хуторе я еще не был. Почему бы и нет! Тогда ждите нас с командой в гости.
   - Я буду рада, - серьезно ответила Снежная Королева. Лицо слегка потемнело, омрачилось неприятными воспоминаниями. Как тучка налетела, гоня морщинки по коже. Глаза помутнели. Саня сразу пожалел о своем вопросе.
   - Мой муж уже давно нас покинул. Он отправился в Астрал по просьбе старейшины. Как вождь своего племени, был вынужден. Как самый сильный воин... Он не хотел идти, находил все новые резоны. Как знал, что это случиться... Исчез. Затерялся, как твои недавние спутники. Тело лежит в гибернационном сне уже долгое время, разум все не возвращается. Я не знаю, что будет, если он проведет так еще месяц, год, столетие. И меня это печалит. Как ни глупо это может звучать из моих уст... Я не хочу оставаться одна. У меня есть дочь, но она не совсем понимает, чего женщине не хватает в жизни. - Жалобно улыбнулась, поразив Саню этим до глубины души. - Ты, наверное, думаешь, что я как лед, что есть предосновой нашего существования. Думаешь что я как и все снежные девы не испытываю чувств, не могу плакать, иметь тепло, любить. Быть любимой... Так это не так! Я чувствую! И хочу, чтобы мой любимый был рядом. Всегда.
   Саня пораженно молчал. Знал, что нужно что-то сказать, утешить. Но не мог подобрать нужных слов. Проклинать свой бескостный язык было уже поздно. Как же плохо бывает, когда забываешь о необходимости правильно читать собеседника.
   - Мы с ним познакомились еще в бытность мою студенткой Энфер. Как ты уже знаешь, я вместе с богиней тоже была в Классе А+. Он был как неприступная скала. Похож на тебя. Всегда холодный и недосягаемый для девушек, но в то же время добрый обходительный и вежливый. К нему липла большая часть нашего класса, но никто не мог сказать, что имел хоть какой-то успех. Я же была слишком горда, чтобы признаться ему в своих чувствах. У снежных дев не принято открываться посторонним. И в случае отказа мне пришлось бы его просто убить. Я чуть не упустила свой шанс. Тянула до конца. Боясь ответа и жаждав его с не меньшей силой.
   Саня не перебивал. Ей нужно было выговориться намного больше, чем ему не хотелось слушать.
   - В один ненастный день я узнала, что он подрался с Жофреем - маридом. Или ифритом. Не уверена. Нам тогда было категорически запрещены даже намеки на принадлежность к своим расам. Не важно. Когда я пришла в госпиталь - он еще был в сознании. И только смог сказать, что моя честь крепка, перед тем как уснуть. Лишь позже, намного позже, я узнала, что причиной драки было оскорбление. Не его достоинства, в мою сторону. Ифрит в разговоре бросил, что я не просто "гордячка" как меня тогда все называли, а "бесчувственная, фригидная сука"... За свои слова он расплатился сполна. Теперь Жофрей демон без роду и племени, изгнанный из дома своего отца за оскорбление женской чести за ее спиной... После того случая мы как-то незаметно, без перехода, стали встречаться. А после окончания Академии он сделал мне предложения. Каково же было наше удивление, когда оказалось что мы жили раньше в одном селении! В тот же месяц мы и поженились... А через год у меня родилась дочь. Он был хорошим отцом и защищал бы нас до самой могилы, у нас ее заменяет место в скале героев... А какие он мне пел песни, рассказывал стихи, возил на природу, отдыхать от городской суеты. Я любила его намного больше своего долга и, наверняка, старейшины начали это понимать. Поэтому и отправили его на задание, с которого было мало шансов вернуться. Дабы напомнить мне мое место...
   - Жутко. Но кое-что мне становиться ясно. Вы приехали ради Юки, а не бессмысленных родительских собраний, - прошептал вампир. Пусть он чудовище, как все вокруг считают, но сердце пока еще бьется в груди, и не исчезло вконец его человеческое сострадание.
   - Да. Ты все верно понял. Не считай мои слова угрозой. Я поддержу ее во всех начинаниях и помогу завоевать твое сердце.
   - Не хочу попасть в историю о Кае и Герде, - жалко отшутился Саня.
   - Ты уже попал. Снежная Королева пред тобою. Она даже может поделиться осколком льдинки.
   - Давайте сделаем вид, что я этого не слышал.
   Женщина тоже отвернулась.
   - Не скрою, что приехала из-за ее письма. Мне глубоко безразличны все родительские собрания вместе и в частности, как и Эльде. Юкихиме очень застенчива. Ее перемена озадачила меня. Не знаю, как ответить на вопрос - "как женщина должна подчинять себе мужчину и что нужно делать с соперницами так, чтобы потом не было проблем"? Она еще очень неопытна и многого не знает. Тебе видится это смешным? Она хочет только тебя, и я ее понимаю. Не такой как остальные демоны, добр и нежен, сострадателен. Совсем как он. Совесть для тебя не пустой звук, а честь и религия - не предмет для насмешек. И в отличие от многих других, ты можешь выдержать очень низкие температуры, что фактически позволяет тебе пройти испытание на звание воина нашего селения. Я знаю, что ты любишь лишь эту Марию, она твоего рода и не уступает моей дочке в силе и стремлении. Но не могу допустить своей дочери столько страданий, сколько пережила я. Ты меня понимаешь? Я прямо пообещала ей что помогу...
   По щеке скатилась одинокая слеза, мгновенно превращаясь в лед. Женщина вытерла ледяную дорожку рукавом и попыталась улыбнуться. Но встретила ужасный взгляд вампира. Он метался во все стороны. Внутри глаз наблюдалась нешуточная душевная борьба. Саня собирался сделать очередное безрассудство и его аргументы "против" рассыпались один за другим.
   Все наше бытие - русская дорога. Колдобины, ямы. Лишь твой выбор - что делать. Засыпать эти ямы или накопать новые. Твой выбор. Кто же его за тебя сделал?
   - Что случилось? Тебе было видение, дорогой? - участливо спросила Снежная Королева.
   - Я вспомнил! Боже, я вспомнил... Сузука, скажите, кем был ваш муж, это очень важно! - вампир схватил ее за плечи, заглядывая в лицо. Безумный блеск в глазах сильно обеспокоил снежную деву.
   - Муж? Ети. Вождь клана. Владыка Зимнего Дыхания. Эфри Данаи.
   Взгляд Сани остановился. Он принял нелегкое решение. Рот слегка приоткрылся. В глазах сверкал такой ужас, что даже Снежную Королеву проняло.
   Почему именно сейчас? Такой день, такая пора, столько свободного времени на отдых... Нужно. Есть такое слово. Не откладывая, не оправдываясь, не отказываясь. Должен - сделай!
   Парень опустил голову, скривив губы и плавно опустился прямо в сугроб, скрестил ноги. Вздохнул - опять цейтнот. Вот о чем хотело предупредить пламя - не наломать дров сгоряча. Поздно, вампиры не слушают чужих советов. Сердце перестало биться.
   Леди Виши аккуратно присела рядом с ним на колени.
   - Ты устал? Мы можем немного отдохнуть, спешить некуда.
   Вампир механически повернул голову и выдохнул:
   - Есть. Я верну вам мужа. И отца Юки не придется вмораживать в скалу героев. Если не вернусь через два дня, до того момента как нужно будет ехать к вам в гости, собирайтесь и выезжайте. Если же и в автобусе вас не нагоню, возьмете любую мою вещь, сожжете на костре. При этом трижды, четко проговорив мое имя. Должно сработать, но только на крайний случай. Передайте всем, чтоб не буянили, пока меня нет, и не волновались. Я обязательно вернусь. Не бойтесь. Я лишь ненадолго исчезну. Все же, это я во всем виноват. Простите меня...
   Тело вампира рассыпалось потоками пепла, уносимых ветром. Завертевшись в небольшой смерч, они веретеном исчезли во вспышке.
   Леди Виши до крови закусила губу. Мальчишка исчез. Умер? Нет. Что он задумал, и что имел в виду - это он виноват? Что собрался сделать? Почему пошел на крайние меры? Как объяснить это его гостям?
  
  
   Дориан, носивший псевдоним Император, оно же верно и наоборот, пытался сохранить остатки самообладания.
   Тень познала голод!
   Предыдущее состояние физического истощения ни в какие мерки не лезло с повальным вымиранием. Есть было нечего. Охотники, спускавшиеся в пещеры за живностью, или не возвращались, или съедали пойманное сами. Семьи, из тех, что еще не распались, требовали помочь им в сложившейся ситуации. Мясом, или хотя бы какими корешками. Даже личная стража, вышколенная по уставу, расселась под стенами, обхватив локтями животы. Раньше за такое прямая дорога - на плаху. Сейчас же Дориан просто не имел на это права.
   С другой стороны скормить бездомных голодающим - решение самых страшных мировых проблем Земли тоже не сработает. Голодают все. Бездомных нет...
   Сынок сидел рядом, и грыз ароматическую зубочистку. Сомнительно, что у него хватит нервов просидеть до следующей общей вылазки на голодном пайке.
   - Мальчишка скрылся. И мы не можем его найти. Боюсь, что он все же смог устранить наших разведчиков, или же снова пребывает в недрах неуязвимого и пока еще неизведанного замка Вард.
   Император устал. От жалоб. От войны. От игры. От всего.
   - Продолжайте искать. Как только он объявиться - сразу готовьте старший портал. Я сам возглавлю группу из нашего лучшего воинства.
   Юноша вздохнул - еще бы. Папа тоже кушать хочет.
   - Нужно собрать всех боеспособных и отправить на охоту пока не поднялся голодный бунт. Как можно больше воинов. Может, хоть насытятся?
   - А если он...
  
  
  
   Нужно спешить. Времени мало. Тело может не захотеть покидать этот мир страданий, жестокости и нереализованных стремлений. Оно уже привыкало к нынешнему состоянию, считая его исконным. Позади уже остались Ад гнева, желания и голода, обошлось без происшествий. Слишком уж уверенно вампир месил пыль, бредя по знакомой дороге. Изверги просто не успевали отреагировать на подобную наглость. Немногочисленные встреченные чудовища даже не отрывались от своих мерзких занятий - приняли за своего.
   Ад Плаща довольно скучен. Единственный интерес - этот мир закольцован. Он как "лестница Эшера", известная оптическая иллюзия. Идешь вверх, налево, потом вниз, в сторону, (да какая разница, куда угодно)... оказываешься на том месте, откуда начал. Замкнутый, многоступенчатый круг из сопряженных измерений, кое-где даже выходящий в Эвклидово пространство.
   Впереди цель - Бездна - самая страшная кара для тех, кто грязен сердцем и душою. Для преступников и убийц, тех, кто вызвал личный гнев богов или величайших монстров. Подземелье, существующее нигде. Тайник, в котором всякому воздастся по заслугам. Мирок, в котором царствует высшее наказание и смерть.
   Мелкие стычки со зверьем прошли безвредно. Для вампира. Тэрраль появилась в первый же час хождения по муках. Ультиматуум призвать не удавалось. Как и револьверы Впрочем, на данный момент они ничем бы не смогли помочь. Единственное оружие, действенное в мертвых мирах - это коса. Созданная из тел троих тварей Ада.
  Тэрраль слегка дрожала в руках, готовая разрубить любого на куски по одному волевому импульсу. Нервы ни к черту. Храбрость бы у кого одолжить...
  А вот вызвать "Черную Дыру" становилось с каждым разом все легче и легче. Много скопилось для нее пищи - в душе угнездилась тьма, все больше поглощая разум. Злость и целеустремленность равно отвоевывали себе место. Начали вспоминаться ощущения, уже давно забытые из предосторожности. Низошло равновесие.
   Жди, ети, я тебя вытащу, где бы ты ни был.
  Астральная проекция не имеет к обычному телу никакого отношения, лишь копирует все основные характеристики и внешний облик. Это матрица разума, души и воспоминаний, спрессованных воедино. Ее можно послать в "Тень от плаща Смерти" прямо перед выходом в реальность, превращая живое человека в вечного коматозника, что и проделывал вампир с теми, кто этого действительно заслужил - чья вина была доказана неоднократно. Многие назвали бы это неоправданным зверством, но после всего, что вампир узнавал от пленников телепатически, эти "существа" просто не заслуживали больше права жить. Ни разу до сего момента он не жалел о своих действиях...
   Сейчас сам он был здесь во плоти - слаб и уязвим. Твари, встречавшиеся по пути, питали уважение к вампиру, но не имели чувства солидарности и могли легко пообедать гостем. Им осталось лишь разобраться - кто получит право прикарманить добычу.
  Изверги - создания самого популярного ада - Ада Плаща, часто имеемого в виду как обитель посмертной жизни. Классический Ад Данте и Вергилия. Эти черти имели только одно желание - мучить и издеваться над теми, кто не принадлежит их миру. Изуверы, живодеры и палачи. Подчас совсем не гуманоидные, извращенные монстры, единственным развлечением для которых являлось истязание душ грешников и изобретение новых видов мучений. Варение людей в котлах - уже давно неинтересно и неактуально.
   Перенервничал. Нужна броня. Использовал всю доступную манну для создания дыры в пространстве - величайшего кощунства мира живых, безразлично, в нечистых руках ли. Но сейчас это был единственный шанс спасти себя от незавидной участи. Тьма, неохотно покорившись принуждению, застыла черными пластинами из самой могучей стали во всех мирах. Адамант! Тверже любого оружия, содержащего магической энергии больше чем дионисий - камень, впитывающий окружающую магию как губка. Но в отличие от "монастырского камня", абсолютно не мешающий, даже увеличивающий природный способности к концентрации магической энергии.
   Это единственный способ создания алхимического металла, забытый тысячи лет назад, вместе с утратой тайны "Черной Дыры". Адронный Коллайдер в кармане - вот что такое сила черной дыры. Возможность бесконечного цикла энергии либо материализации кристаллических решеток и атомных соединений любой структуры. С другой стороны - это игры с огнем. Допусти небрежность и нестабильность пространственного кармана окончится для тебя небытием.
  Могущественная экипировка, но еще неизвестно - довольно ли ее? Если появиться Изверг высокого уровня, придется срочно делать ноги. Вблизи юноша сильно походил на сбежавшего грешника...
  Легки на помине. Из-за холма раздался громкий лай адских гончих. Их часто используют для выслеживания людей - от этих псов невозможно сбежать, они чуют живую кровь в твоих венах. Придется принимать бой.
  Свора выскочила внезапно. Орфы имели мало сходства с обычной собакой. Огромные двухголовые звери с извивающимися как змеи длинными хвостами застыли в нескольких шагах.
  Саня ждал.
  Псы посторонились, пропуская вперед прекрасного как Аполлон изверга. Лишь светящиеся едкой зеленью глазницы и ребристый хвост выдавали монстра. Этот вид может обмануть только новичка, ибо изверги многолики, они могут предстать в облике прекрасного демона, либо же монстра с кучей клыков и когтей, тучей ядовитого газа, или бесформенного куска мяса.
  Вампир знал о этих монстрах все. По природе своей изверги и голодные духи практически идентичны. Единственное различие - одни не знают (не имеют) чем заняться, а другие уже всем пресытились. Единственное развлечение для адских палачей - люди. Изверга легко вызвать из своего плана, а потом, на что они охотно соглашаются - поместить в желаемый предмет. Желательно с хорошей обозримостью.
  Извергам трудно принимать материальную оболочку, это несет невыносимую боль, как у человека с заживо содранной кожей, но при разрушении вместилища, демон должен обрести форму. В этот момент заклинатель, или просто владелец предмета, может использовать его в своих целях. Если посулить что-то, способное его заинтересовать, пусть даже пустяковую тайну - к интригам они неспособны охладеть.
  За пределами своей вотчины эти существа очень любят наблюдать за бытом людей, отношениями, развитием истории, чувства интересны не только отрицательные, что еще более удивительно.
  Пригляделся внимательней. Внешность демона подтверждала участь в судьбе людей. Почти полный человеческий облик, лишь шея разукрашена характерными трещинками. Интересно, в чем был воплощен этот изверг? Глиняная фигурка, бутыль, урна? Одно ясно - этот предмет был разбит, а демон вернулся домой и это его жутко злит.
  - Кто ты, человек? Кто ты, посмевший разгуливать по преисподней как по собственному дому? - грубовато спросил демон.
   - А ты? Вежливость?
   Встречный вопрос извергу не понравился.
   - Я твой адвокат и судья! Этими глазами я вижу всё, что существует в пределах нашей реальности и всех прослойках к ней прилегающих. Этими ушами - слышу всё, что хочу услышать, даже голоса давно умерших из могил. А обонянием могу выследить любого беглеца...
   Вампир с чувством вздохнул. Что в преисподней, что в мире людей... придурки везде одинаковы. Подсечка, изверг упал навзничь, в последний момент уперся руками в выжженную твердь - голова чуть не отделилась от шеи - лезвие косы взяло ее в уключину. На спину надавило - вампир присел передохнуть. Орфы заскулили, признав страшное оружие.
   - Ты на кого голос поднял, шавка? Свои услуги можешь засунуть себе в...
   Демон подобострастно улыбнулся - он тоже узнал Тэрраль.
   - О! Впервые ко мне такие посетители. Чем могу быть полезен, Властитель? Здесь не очень-то поговоришь, но суть дела попрошу мне поведать.
  - Отзови своих песиков, если жизнь дорога.
  Изверг по-особому сложил губы и тихо свистнул. Орфы попятились и скрылись за отрогом пещеры. Вампир потер бровь и сказал:
  - Я заблудился. Где ближайший брод через Ахерон?
  Изверг не сдержался - прыснул.
  Саня оскалился. Почему все так реагируют? Ну и что, он просто плохо ориентируется на местности. Изверг правильно понял намек. Указал пальцем налево.
  - В ту сторону. Часа два.
  Вампир убрал косу. Махнул рукой:
   - Катись!
  - Слушаюсь, - козырнул изверг и резво покатился вслед своей своре.
  Эх. Умер давно Орфей, знавший в Ад дорогу. Что ж он, гад, карту не нарисовал?
  Наконец, после долгих часов брожения по мрачных склепам пещеры (вся полость которой была заполнена дымом и мутью тумана, создающего зачастую очень реальные образы, небольших стычек с Извергами и коротких передышек), Саня встал перед стеной Ада Плаща. Противно шевелящееся месиво - океан Шредингера, существующий везде и никогда. Великое ничто. Войдя внутрь, можно или выйти в любой угодной точке, или исчезнуть с концами. Ахерон!
  Вдарил Косой по камню под ногами и проговорил:
  - Стеною адскою я обнесу свой дом, и буду жить как в кошельке у Бога в нём! - Пароль окончен, теперь заклятие: - Именем моим, именем бродяги меж миров, кого прозванием Сатанаила одарили боги, я заклинаю! Врата, что ниткою сшивают все миры, берущие основу из первичного огня, и крови, камня, пустоты и пепла! Откройтесь же пред вестником всего и ничего! Вас призывает Архимаг!! Вас призывает Дьявол Тлена!! Вас призываю я - живая смерть!!!
  Все тело содрогнулось. Солнечное сплетение пронзила острая боль.
  Эх. Я еще не мертв! Страх приводит к страху. За жизнь, за то, что не успел сделать, за дорогих тебе людей. Боишься за других, начинаешь бояться за себя, чтобы не оставить их беззащитными. А страх ведет к убийствам и безумию... Вот зачем Мие такой защитник? Вместо Ангела-хранителя, опекуна, должного разделять все горести и радости, Демон-разрушитель, несущий смерть и горечь...
  Призыв не остался без внимания. В воздухе, или том, что его заменяло, появились окованные сталью и расписанные кругами врата Libra Mortis. Вампир признан равным самой смерти, имеющим право на ношение косы, как символа своей силы. То, что Тэрраль создают из плоти, никого не волновало. (Боги смерти трансформировали в Косы свою материю, которой управляли в совершенстве - Песок, Пепел или Пыль.) Сатанаил. Об истинном значении этого слова мало кто знал.
  Врата начали медленно отворяться. Оттуда пахнуло сухим духом пыли и трухи древних пергаментов - внутри был воздух, но проветрить помещение привратника довольно затруднительно. Створки врат с громким ударом встали в специальные пазы, став частью колышущейся стены.
  - Давай уже, заходи, сынок, не стой на пороге, и так разорался тут с утра, разбудил старика... - изнутри послышался раздраженный и одновременно счастливый голос, насколько такое сочетание было возможно. Старый привратник очень долго дожидался гостей...
  Саня не заставил себя больше ждать. Перекинул косу через плечо, плотно прижав локтем ручку, чтобы не выскочила. И шагнул внутрь, в сопровождении скрипа врат. Сзади раздался звук смыкаемых створок, проем арки сменился на обычную стену из бледно-желтого, почти молочного камня с уймой незаметных с первого взгляда прожилок.
  - Похоже, что запах тут так и не изменился за все годы моего отсутствия. - заметил вампир, чихая. От постороннего движения в воздух поднялся толстый слой пыли.
  - О духи! Кого я вижу! Блудный сын вернулся на малую родину! Мальчик мой, ты стал настоящим мужчиной, и твоя коса уже равна силе Дзертана!
  Из-за стопки исписанной бумаги выплыл, не касаясь ногами пола, огромный лысый мужчина с иссушенным лицом. На голое тело накинута ряса друидского покроя, а на поясе золотая коса в форме камы. Старик сграбастал вампира в объятия, наклонившись для этого в пояс и оторвав смеющегося парня от земли.
  - Каков герой, а? У нас тут каждый месяц пополнение! Скольких ублюдков сюда отправил за последнее время - не счесть. А сам, а сам - выше Арракоса. А вот песка в тебе... побольше, чем у Дзертана. Чего ж ты так иссох, сынок? Неужто где-то посеял лишнее, чтобы на чёрный день собрать всходы? Хотя вижу, ты и так прекрасно справляешься. Прошел весь путь сюда и не стал закуской для адских прихвостней - да на такое путешествие герои не решались больше двух сотен лет...
  Мараш-привратник был одинок. Его единственная компания - троица смертей, а с ними не поговоришь на отвлеченные темы и не узнаешь новостей. А тут - его любимая игрушка вернулась из мира живых, еще и настолько возмужав. Приключений наверняка было...
   Вдруг в стене открылись очень маленькие, прямо миниатюрные врата. Через них, жужжа как неисправный куллер, промчалась стайка из нескольких тысяч медовых пчел. Саня с отвисшей челюстью зачем-то понаблюдал за их полетом. Пчелы скрылись через портал в мир Бездны.
  - Что за фигня? - сподобился полузадушено пробормотать вампир.
  - Не обращай внимания. - Наконец поставил на землю, то есть пыль. - Цзиндж снова что-то напутал. Теперь через каждые пять минут эти сволочные насекомые мимо носятся. В Улье у него, наверняка от них и сесть негде. Так что лучше тебе туда не ходить.
  - Так за мертвых пчел вроде бы их собственный бог - Цвейг, отвечает. Разве Плащ имеет к ним хоть какое-то отношение? Или Цзиндж по старым связям решил себе пасеку развести?
  - Без понятия. У нас тут такой бред в последнее время твориться... Бюрократия у гномов обзавидуется. Гекатонхейры, ошивавшиеся в подземке последние триста лет, передислоцировались в Джунгли - Арракос решил поэкспериментировать и высадил туда клубнику. Ее сразу оккупировала какая-то плотоядная дрянь и кроме этих сиамских близнецов с ней никто справиться не может. Цзинджу, конечно же, плевать на всю эту растительность и великанов вместе. Зато сторукие заодно и грядки пропалывают и созревающую с бешеной скоростью клубнику собирают прямо к столу госпожи Карины. Ты, конечно, представляешь, как это выглядит со стороны - ходячая газонокосилка. Уму непостижимо, как они в собственных ногах не путаются. - Передохнул, втянув еще порцию пыли. - Чуть не окосел, только час назад выпроводив сотню трупов с Летучего Голландца. С ума мир сошел, что ли? Лезут из портала, а на мой обескураженный взгляд невинно так бормочут, что идут в отпуск... Бред... - Покрутил головой. А потом, подумав, еще и пальцем у виска. - Борей с Посейдоном и Нереидою разводят руками. Объяснить происходящее не могут. Команда призрака взбунтовалась и говорит, что идет на отдых, а так как они все же не живые существа то и отправили их сюда. Пусть, дескать, посидят в тишине и спокойствии полвека, а там, и вернутся, перебесившись... Ну, я конечно не против, пираты они тихие какие-то и даже песен своих про ром не горланят как обычно...
   - Кошмар. И что, так все время? - Добился утвердительного кивка. - И в самом деле, бред. Чуть не забыл. Разбей ячейку с песком времени. А то поговорить о многом надо, а я, в общем-то, и ненадолго.
  Мараш спохватился.
  - Сейчас сделаю. Присаживайся пока, вон на свободный стул возле той непонятной горы. Я затрудняюсь даже сказать, куда это существо определить...
  Саня послушался его совета. Пока Мараш не использует артефакт, время будет течь как обычно, после же... Капсула с песком рассеивается по всему помещению, открывая пробой во времени примерно на два-три дня. Потом разрыв восстанавливается, но те существа, что находились за это время внутри, проживают мгновения, которые в остальных мирах еще не наступили. В итоге выходят в тот же миг, откуда и начался разрыв, а время и его эффекты на них не воздействуют. Очень дорогое удовольствие.
  Уперев лезвие косы в толстую половую плиту, комфортно расположился в широком, удобном кресле, стоявшем на том же месте, что и с момента, когда было для него создано много лет назад.
  Почесал затылок, соображая, что бы это могло быть за создание из груды камня. Вдруг на него из-под скрипнувших песком кремниевых пластинок уставился янтарный глаз. В буквальном смысле янтарный... Распахнулась со скрежетом длинная пасть. Саня быстро сориентировался, это существо - что-то среднее между каменным псом и кошкой, так любимой индусами. Изо рта вывалился длинный глинистый язык, непонятно как державшийся вместе.
  - Ты, кто таков, человек-демон? Тоже заброшен в этот кошмарный край гневом своих богов? - тихий, хриплый голос доносился из раскрытой пасти рваными фразами.
  - Нет, каменный зверь. Я временное начальство этой дыры. Живу в человеческом мире, а сюда пришел по своих делах. Ненадолго.
  - Понятно. Может тогда, ты, смерть, заберешь меня отсюда во внутренний мир Плаща? Здесь тоскливо и плохо. Мало земли. Я плохо себя чувствую. Страдаю.
  - Неужели ты думаешь, что внутри будет лучше? - слегка иронизировал Саня.
  - Скука - единственное, чем я мучусь. Если появится хоть малейшая возможность сменить это пыльное место, то я с радостью ею воспользуюсь.
  - Сколько ты здесь уже, и как тебя зовут?
  - Уже три года истекло. Имя мне - Ваир. Из первых детей Геи, матери всего сущего.
  Титан Земли! Не удивительно, что Мараш не знает, куда его определить - первосущества не умеют умирать или стареть. И в Плаще ему делать нечего...
   - За что в немилость у небожителей? - устало спросил вампир. Задолбали уже эти недалекие творцы. Всех кто им не нравиться спешат наспех утрамбовать в Бездну, чтобы и духу не было. Не обращая внимания, что там таких чудиков девать некуда.
   - Отказался покориться Антаресу - зверю скал. Он видел во мне угрозу своей власти и заживо сослал в Плащ. - Опустил голову назад на лапы живой камень.
   Как я и думал...Очень похоже на случай с Гарретом...
   - Тебе случайно не знаком пылающий волк с рогом во лбу? - решил спросить Саня.
   Ваир опять приоткрыл свои удивительные глаза.
   - Знаком. Его матерью была Афродита - богиня, покровительствующая волкам, как и Аполлон, ее брат. Не думаю, что они еще помнят своего несчастного ребенка.
   - Вот как...
   Догадка оправдалась.
   - Мы с ним одного происхождения, - продолжил Ваир. - Если встретишь еще раз этого безумца, передай, чтобы скрывался лучше. Меня поймали...
   Из подсобки вернулся счастливый Мараш. Вокруг него танцевали белые песчинки из капсулы времени. Буфер работал.
   - Привратник! Я заберу это существо с собой, когда пойду внутрь!
   - Ну и слава всем богам. Мне уже приелось об него спотыкаться. Всем будет счастье, если ты сам определишь, куда его приткнуть. Триумвират не нашел решения, - вздохнул с облегчением старик.
   Саня только головой помотал. Многое изменилось... Раньше за каждую уступку нужно было долго и нудно бороться, спорить и вырывать прямо из рук... Одному Богу известно, сколько времени в общей сложности пришлось с ним навоевать.
   А тут - такая халява. Видимо и в самом деле достал его до печенки камнерожденный титан.
   - Ну, рассказывай скорее, чего натворил за эти годы, малыш. Слышал, что ты стал АРХИМАГОМ!!! - взревел восторженно старик. - Неужели Гильдия до такой степени растеряла здравый смысл, чтобы назначить на пост главы вампира?..
   Разговор длился больше двух дней. Мараш от всей души веселился, слушая о похождениях Сани. Титан молчал, лишь изредка приоткрывая глаза на самых интересных моментах.
   - Ну, по крайней мере, ты знаешь, что наши миры - это не игрушки. Или все еще колеблешься с выводами?
   - Нет. Я теперь в этом точно уверен. - Чуть не расхохотался, увидев вытянувшееся лицо старика. - Да. Астрал - это игра. Только вот кто ее придумал? С демонами все понятно. Нужно была какая-то платформа, чтобы учить их существованию рядом с людьми. И заодно давать выход своей жажде убийства, не причиняя вреда населению планеты. Но что же с остальными? Меня это не перестает занимать.
   Мараш прижал руки к сердцу, которое у него было с правой стороны.
   - Ты бы поунял немного свои шуточки, и так дышу через раз. Не ко мне такие вопросы. И не к смертям. Они все равно тебе ничего не скажут. Вот придешь через одну-две сотенки лет... Тогда и поговорим.
  - Дожить бы, - вздохнул юноша. Судя по всему - не дадут.
  Пришлось рассказать о постоянных нападениях из Тени. Голодных духов, правда больше не присылали, но и рядовые воины могли изрядно попортить нервы.
  - Странно. Тень уже тысячу лет, как не показывала своей сокрытой стороны. Ну, ничего. Вижу, что и альтернатив твоему могуществу хватает, чтобы их сдерживать. Академия конечно не лучшее место для обороны, и я ставил, что тебя примут в Храм, но... Тачибана сможет о тебе позаботиться намного лучше, чем люди. И в обществе демонов жить будет намного легче.
  Саня дернулся. По-другому посмотрел на привратника.
  - Так вы знали, что они меня ищут и ничего не сказали, еще и ставки делали?
  - А зачем? Иллюзии должны держаться пока это не критично. Бумажные кораблики быстро тонут, но как красиво плывут! Незачем было рушить тебе привычную картинку мира. В нынешнем возрасте это намного безболезненней.
  Вампир отвернулся. Лучше сменить тему.
  - Что-то Старшие за два дня так и не зашли. - Для этих дьяволов такие игрушки как темпоральный песок ничего не значили. - Похоже, придется искать их самому. - Такая перспектива совсем не прельщала.
  - А зачем тебе три смерти? Троим не бывать, одной не избежать... Шучу.
  Саня нахмурился - он устал морально. Сильно. Процедил:
  - МОЙ, личный, АД, готов?
  - Дааа... На этот счет все же лучше подойти к Цзинджу. Он наверняка по своему обыкновению в окружении пыли и скуки. Провожу тебя по старой дружбе...
  - Да, пора уже выметаться. Времени совсем не осталось. Я еще должен вложиться в сроки и вернуться до Нового Года. - Поднялся с кресла вампир, подав знак мгновенно выросшему вдвое титану.
  - Притом... эти пчелы уже достали!
  
  
  
  
   Впереди нависал гигантский купол расположенного с краю отвесной скалы "покоя тишины". Внутри это один большой зал, в котором боги собирались, чтобы обговорить важные вопросы, или просто на передых. Туда не могли заходить только важные посетители и Мараша, иногда приносящий новости. А так, боги погибели имели собственные дома. Арракос даже семью. Правда, бездетную, что его нисколько не радовало;
   Дзертан жил глубоко под землей, часто приходя на советы. Кроме изящных искусств и философии ничем не интересовался. Любил долгие часы разрабатывать новые фехтовальные приемы и тут же применять их на практике - грешники служили манекенами. Из тройки он был более всего склонен к тонким материям. Вот кому уж одиночество нипочем;
   Цзиндж все личное время проводил в своем Зиккурате-улье и не показывался наружу без веской причины. Читал.
   Ваир тихо выглянул из-под крыла вампира.
   - Я туда не хочу идти. Может, ты меня оставишь здесь?
   Саня почесал висок. Такое решение ударит по нему с утроенной силой. Добрые дедушки ему все припомнят, будучи жутко мелочными. Такая черта характера сама по себе вырабатывается, когда вынужден методично перебирать чьи-то грехи, не в силах упустить и самого незначительного.
   - Иди. Но не смей лезть к другим существам. Если кто-либо с тобой будет говорить - притворяешься куском скалы. Принимаешь?
   - Справедливо. Да будет так!
   Саня ни на секунду не засомневался - этот титан физически неспособен изменить данному слову.
   - Тогда до встречи... Только не знаю, через сколько лет это будет... - Помахал рукой медленно удаляющемуся титану. И осунулся. Идти к "предкам" придется в одиночку. А сие отнюдь не вдохновляет...
  Уныло побрел по резным ступеням. Лестница была длинной ровно в девятьсот девяносто девять ступеней, лично считал, сбиваясь неоднократно. Стены и ступени исписаны бесчисленными именами. Именами мертвецов. Депрессивное местечко.
   На половине пути по краям лестницы встала двойка корявых улыбок. Падший монах и сержант Тени. Не сработало перевоспитание?
   Саня помотал осуждающе головой. Совсем работа у дедушек пошла под откос, если прямо по лестнице расхаживают беглые грешники. Махнул косой. Враги инстинктивно отшатнулись... Моргнул - и нет никого. Надо смотреть под ноги на такой высоте.
   По дороге часто попадались души Теней. Вампир ликвидировал их с удивительной изобретательностью, с издевками. Но под конец выдохся и просто рубил косой, сжигая тела короткими разрядами.
   По позвоночнику побежала волна диких муравьев. От хлопка по плечу подпрыгнул чуть ли не до небес.
   - Саечка за испуг! - широко раскрыв рот, показал белые зубы Арракос. Или Аид, по-гречески. Самый "веселый" бог смерти. У остальных притупленное чувство юмора. Возможно, из-за него же.
   Арракос на чудовище не походил ни на каплю. На самый придирчивый взгляд - лет тридцати представительный, солидный мужчина с небольшими странностями. Простой кожаный костюм, какие обожают носить байкеры. Разрисован огненными языками и черепами. Длинное лицо с выразительным носом, гладко зачесанные назад "мокрые" волосы. Бородка-эспаньолка. Тоненькие, почти невидимые усики. В правом ухе Арракоса несколько колец из черного чугуна.
   Пижон...
   - Напугал, дед. Совсем думал сердце оста... Черт возьми, а оно ведь и так не бьется. - Сердце, в самом деле, не билось. Пока его функцию заменяла сама кровь, гоняя себя по жилам. Фокус такой.
   - Пошли уже, чего стоять на пороге. - Махнул рукой на окованную золотыми вензелями дверь "покоя тишины". - Иду от жены, в гостях был, смотрю, знакомая фигура плетется. Дохляк, дай древние силы здоровья! Х-ха-ха-ха...
   - Как я вижу, мозгов и здравого смысла в них, у вас с прошлого разу не прибавилось. - Все еще нервно дергая плечами, осудил Аида Саня.
   - А зачем оно мне? - искренне удивился тот. - Неужели здоровая толика юмора мешает моей скучной жизни идти как всегда?
   - Толика черного юмора! А сатира никого до добра не доводит. Что было бы если я вместо того чтобы присмотреться, сразу обкорнал тебе голову? Тэрраль все еще хочет это сделать... - Продемонстрировал слегка дымящуюся от этого самого желания косу смерти.
   - Ну-ну-ну. Не злись, Младшенький, - примирительно выставил вперед ладони дух Пепла. - У меня так редко бывают гости. И ты как будто о нас позабыл. Неужели настолько важное дело, что решился занять свое место среди нас? Если нет, то зачем тогда пришел во плоти? Совсем недавно вышел из кокона, и снова стремишься похоронить себя заживо в этом гробу? Возомнил себя птичкой Фениксом? - Напомнил о недавнем посещении своего маленького регенератора.
   - Астральная проекция ограничена. Врата не отворились бы без подкрепления своего права материальным присутствием. Я сейчас не могу воспользоваться своим бассейном энергии, как делал раньше для получения билета, даже если бы и захотел. Аура запечатана, в запасе лишь парочка незначительных трюков, - пояснил вампир.
   Покосился на броню. А ведь чтобы получить один килограмм адаманта, размером примерно с кулак, когда-то приходилось использовать недельные запасы манны. Так что ресурс практически невосполним. Если учесть, что Саня использует его в последнее время направо и налево, как и последние бутыли драгоценной амброзии...
  Продолжил:
  - Пришлось немножко умереть.
   - Умереть? Ха-ха-ха... Да ты шутник, милый. Живее тебя здесь никого не сыщется.
   - Я образно. Нашел этот способ уже давно, просто не хотел экспериментировать. Если остановить сердце, то рассыпаться пеплом получается почти мгновенно. Не нужно ждать пока ниточка оборвется. Но этот способ слегка рискован. Пепельный туман может не захотеть снова стать одним целым с той долей магической энергии, что мне доступна. Если бы не четко заданные директивы "предсмертного" желания, то я мог бы и не попасть сюда.
   Арракос задумался.
   - Интересно. Очень интересно. Похоже, что ты сильно изменился, не только внешне. Дзертан локти кусать будет от разочарования. Песок тебе не родня. А вот мой огонь в тебе силен. Очень силен! Дела идут в гору!
   Слишком расшумелся.
   - Я Архимаг. И мое прозвище - Испепелитель. Так что можешь гордиться, дедушка! Можно сказать, что я полностью пошел по твоим стопам... - со вздохом иронизировал вампир. Аид вроде этого не понял...
   - Ба, совсем хорошо. И то, что стал Архимагом, и то что, наконец, перешел на учебу в Энфер. Мать честная, не делай такое удивленное лицо. Как будто есть в этом мире хоть что-то, чего я не знаю, - пренебрежительно махнул рукой в воздухе, скорчив гордую мину.
   Хвастун.
   - Я тоже много знал... и мог. Но почему-то решил от этого избавиться. Как думаешь, почему? - с деланным интересом спросил "Младший".
   Лицо Аида потемнело. От многого знания - много горестей и печалей. Одна из них - умножение скуки. А Арракос очень хорошо знал, что это такое. Поэтому и пообещал себе, что будет ведать только то, что ему другие расскажут сами. В данный момент он просто получил доклад от Харона, так что это не считается.
   Привычным жестом заставил тяжелую дверь отвориться.
   - Заходи. Подожди немного здесь. Мы приготовимся немножко, чтобы достойно тебя принять. И не спорь. Так надо. Дай хоть какие-то радости в жизни оставить.
   Саня ради момента не стал спорить. Лицо Аида светилось такой радостью, что сил не хватило его обломить. Арракос, в самом деле, был очень счастлив видеть своего названного внука. Нет сомнений, что и у остальных будет некая схожая реакция.
   Дзертан примется рассказывать, что зафилософствовал за последние годы, сыпать цитатами классиков направо налево, курить трубку и непрерывно улыбаться. За любовь к Гёте его все называли Фаустом, хотя никакого сходства не было и в помине. Но так уж повелось среди древних - иметь десятки, а то и сотни имен и кличек.
   Про Цзинджа и говорить нечего. Заядлый библиофил, о нем никогда не скажешь - "буйная головушка", а знает, наверняка, больше всякой бесполезной информации, чем все боги смерти вместе взятые. Не удивительно, если он захочет узнать о книжных новинках человеческого мира и обговорить то, что узнал из приключенческих книг за долгое время.
   Сел прямо на пол в позу лотоса. Положил боевую косу на колени, и принялся медитировать. В мертвых мирах это было на удивление легко, и приятно...
   - Ты чего это здесь делаешь?! - раздалось над самым ухом.
   Саня и сам не понял, как застрял в углу, уткнувшись в стену спиной. А испугаться было чему - перед ним стояла мумия!
   - Ты кто, мумия? - пролепетал Саня. Голова наотрез отказывалась соображать от испуга.
   - Ты чего, совсем взрослый, а мозги остались прежними? Или просто по голове сильно били? Наверно инквизиторы взяли в плен и пытали несколько лет подряд? А может, ссохлись они за ненадобностью? Как ты мог меня не узнать?
   - А какого черта было мне на ухо орать? И вообще - выглядишь страшнее ядерной войны - тут кто угодно от одного твоего вида повеситься, если раньше не кончится от инфаркта... - уже тише ответил "пленник инквизиторов".
   - Я не орал, - пожала плечами мумия.
   - У тебя уши замотаны, вот и не слышал, что вопил! И вообще, песком уши с утра не чистят, чтоб ты знал!!! - сорвался на крик вампир. То, что мумия - это Дзертан, уже понятно, но нервы требовали выхода. Да и говорить с этим горе-философом нормально почти невозможно. Может, только на очень пьяную голову.
   - Я-то думал, чего это тепло так. - Напялив очки на нос, разглядел замотанную в три слоя руку.
   Саня, где стоял, там и сел.
   - Издеваешься, что ли? Или это плоский юмор? Как ты мог целый день ходить по уши в бинтах и не знать, что на тебя надето? Очередной приступ рассеянности? - Покачал головой. Ну дает...
   - Да в общем, как-то... Ага... Меня же Арракос звал! Сиди здесь. Мы сейчас тебя позовем. Минуту! - Поднял вверх забинтованный палец, призывая к молчанию.
   Саня медленно закрыл уже распахнутый для возражений рот и смахнул с языка все, что о нем думал.
   Дзертан просочился через почти невидимую щель в камнях, превратившись в тонкие струйки песка. Так же как и Аид, только тот рассыпался прядками бордового пламени.
   Обхватил голову руками. Как же они надоели со своими шутками. Только пришел, а они уже дразнятся.
   Коса завибрировала, прося, чтобы ее забрали с холодного пола. Пришлось вставать. Не чужое ведь, родное!
   Прислонился к стене спиной, приготовившись ждать. Смерти славились среди всех богов своей тормозной реакцией в вопросах, не касающихся грешных душ. Так что прождать можно было долго. Как припомнить, сколько в прошлый раз морочился Вотан, когда пришел с просьбой аннулировать приговор для Свейна - знаменитого своими дурацкими шалостями младшего брата, подтрунивавшего на пару с Локки над всеми кого могли поймать... Тогда они с вампиром, в качестве проводника, прождали под монолитной стеной трое ночей, попеременно карауля, ожидая решение Триумвирата. Не самый приятный расклад.
   В голову вдруг ткнулась настойчивая мысль - А я ведь теперь тоже не лыком шит! Чего я жду?
   Особенно если посчитать, что до конца уже этого дня необходимо вернуться, иначе сердце откажет насовсем. Пульс и так очень слабый.
   Дьявольская, озорная, улыбка растянула рот, чуть ли не до ушей.
   Вы не ждали дедушки, а я приперся! Пора менять правила!
   Ударил косой по полу, завертел вокруг себя, рассыпаясь. Просочился на ту сторону по примеру добрых дедушек. Материализовавшись, первым делом увидев ошарашенные выражения Аида и Фауста. К слову сказать, что зал был высотой в этажей девять! И половину помещения занимали две гигантские фигуры, стоя на своих постаментах. Без очков перспектива смазывалась не в лучшую сторону, не позволяя в точности оценить их настоящий рост.
  Аид принял свой полный облик. Над его головой глифами было вырублено - "Люцифер" - имя, данное этому существу одним из последних. Все кожа - раскаленный металл, по котором проскакивали пламенные язычки и струйки кипящей лавы, текущие за пределами золотого панциря и толстых браслетов. Крылья не перистые как у вампира, а перепончатые, узор как искрящееся углями пепелище... Хитрые кошачьи глаза. На лбу венец. Рога уходили назад гигантскими крыльями, состоя из нескольких пар отдельных костяных наростов. Ниже колен вместо ног - сплошной столб пламени, пышущий искрами во все стороны.
   Дзертан, с короткими рваными рунами в форме слова Баал - все так же в бинтах, но рот и глаза полностью свободны. Во все стороны из-под старой марли торчат острые осколки костей. На голове - тяжелый цилиндрический шлем с открытым лицом, без бармицы, на поясе - толстая повязка, гульфик с длинным вязаным колосом, закрывавшим промежность. Небольшой египетский ворот, тонкие пластины брони на ключевых точках. За спиной вместо привычных крыльев - костяные отростки, сверху вниз укорачивающиеся до полного схождения на нет. Перепонок между ними не было. Скорее украшение, чем реальное средство для полета. Да и не помашешь ими никак...
   Мгновенно понял - ему не хватает роста, чтобы говорить с этими гигантами на равных. Сейчас его размеры - курам на смех. Жук перед орлом.
   В зале заплясал черный смерч, растянувшийся за считанные мгновения до нужного размера. Пепел мультиплицировал сам себя, доходя до количества, необходимого для воссоздания нужной массы тела. Последняя антиматерия ушла на этот фокус с концами...
   Боги уставились на соседа. Крылья полностью закрывали полукруглую стену, шурша перьями. Все тело в броне из адаманта. Коса смерти чуть не протыкает навершием потолок. Под ногами вихрится голубое пламя, холодное и обжигающее.
   - Ах, да. - Дзертан задумчиво потер подбородок, не замечая, что под рукой не кожа, а ткань.
   Так вам, плешивые мешки с костями. Си вис пацэм, пара бэллум. Хочешь мира - готовься к войне! Надо срочно брать ситуацию в свои клешни пока они не пришли в себя...
   - У меня нет времени подпирать стену "покоя тишины". Задам пару вопросов и ухожу. Без меня там Новый Год праздновать начнут. И я не намерен запасаться терпением как раньше. Если ответа на мои вопросы не будет - тут же уйду и предоставлю вам здесь дальше покрываться плесенью. И не надо мне тут рот раскрывать, дедушка Аид! Я уже не тот щенок, которым был раньше. И хоть у меня и неважное самочувствие, но это не помешает мне пустить Тэрраль в ход, оставив твое место без хозяина на долгий срок. А пока вы будете регенерировать, и сам найду то, что мне нужно. Так что не начинайте мне тут мораль читать и расспрашивать про прогнозы погоды на завтра. Я понятно объясняюсь?
   От наглости вампира боги смерти замерли. У Арракоса даже пламя слегка притихло от удивления. Но крыть им нечем. Тэрраль одинаково хорошо режет простых смертных и богов, что изрядно беспокоит и тех и других. А так как в огне вампир не горел, песком задушить его бесполезно, а дышать ему без надобности, то стоило прислушаться к его словам и не выпендриваться.
   - Кхм-кхм. Раз ты так настаиваешь, внучок, то можно перейти и сразу к делу... Но я так хотел тебя обо всем расспросить, - жалобно протянул Фауст. При этом у него было такое обиженное лицо, что Сане стало стыдно. Они же не со зла ведь. Негоже расстраивать и оскорблять стариков.
  Да и как им получать еще новости? Богам запрещено выходить из Бездны - их внутреннего, личного пространства, находящегося как бы в центре существования. Плащ - это сфера Ада, покрывающего все миры единым полотном. Тень от Плаща, иначе Абисс - замкнутый мирок, в который можно войти, но из которого нельзя выйти (за некоторыми исключениями). В какой бы точке Ада ты не оказался, но через день пути все равно окажешься у марева - стены этого пространственного кармана. Внутри находиться тамбур - место, в котором безраздельно правит Мараш - вожатый, греками именуемый Хароном, проводящий души и духов внутрь. В самой сфере расположены четыре местности, названные по сторонам света. На их стыке, своеобразный оазис - "покой тишины". Каждый из богов правит своим собственным карманным адом, куда попадают только самые могущественные грешники, чтобы получить особый уровень обслуживания. Зоны их влияния обведены кордоном - полосой марева, через которую не может проходить грешник.
  Дзертан правил Пустыней - безводной и беспощадной. И Подземьем - находящимся под покровом камня и песка комплексом пещер и шахт;
  Арракос - Вулканом, расточающим во все стороны реки лавы, постоянно изрыгающим кипы пепла. В одной из стен этой скалы находился Дворец Аида, в котором он и проживал вместе со своей женой - Кариной;
  Цзиндж, в миру Вельзевул, управлял Джунглями. Там стоял Зиккурат-улей, где хранились уймы самых редких рукописей и свитков, целые моря из книг. Но чтобы туда дойти, нужно было пройти через болота, кишащие различными тварями, мерзкими насекомыми, растениями-людоедами и прочей смертоносной живностью, призванной чтобы только уничтожать самыми отвратительными способами непрошеных гостей.
   Александр, как Сатанаил, получил свой кусок Бездны, размерами ничуть не уступавший остальным. Раньше его вообще не существовало, но, после получения титула, появилась огромная заснеженная равнина, в конце которой и стоял в горах Замок. Никто и ни разу еще до него не доходил. Многие замерзали от лютого холода и, умерев, возвращались к самому началу, вынужденные проходить через муку вновь и вновь. Мартышкин труд. Где-то посреди этой равнины нужно было искать ети. Он не мог попасть ни в одну друг зону, так как был убит вампиром лично.
   Существование грешников положительно не было бесполезным для Смертей. Каждый преступник после каждой последующей гибели передавал в бассейн энергии своего Бога поток силы, равноценный собственной, что делало и так всемогущих богов Песка, Пепла и Пыли, воистину самыми страшными противниками среди небожителей.
  Саня еще не получал никакого притока, и оставался птицей без крыльев, но лишь потому, что формально, его Ад не был связан каналом - пуповиной для передачи мощи. Но ему этого и не хотелось. Как только это случиться - он будет привязан до своей Зоны как на поводке, становясь простой собакой на цепи, хоть и очень могущественной... Цзиндж пока вел все дела вместо него, получая всю энергию за его счет. Но и сам старался как можно меньше времени проводить на Снежном просторе - вотчине самых лютых ветров и метелей, сталкивающих неосторожных путников в скрытые под коркой Льда и снега пропасти, разбивающие об скалы и вмораживающие в цельные куски ледяных глыб.
  Спор насчет самой страшной зоны - предмет вечного интереса тройки смертей. Но когда появилась Ледяная Зона, то даже Джунгли перед ней померкли. Боги могли спокойно ходить друг к другу в гости, но в ее область старались не попадать, ни под каким предлогом. Стужа промораживала до самого естества даже Аида.
  - Кхм-кхм. Я, конечно, тоже очень разочарован, но зачем было вламываться? Цзиндж еще не пришел. Полагаю, что он так и не появиться здесь, занятый своими пчелами. Так что можно и начать. Да. Только вот что? Вроде бы совещание. Ты же тоже равен нам. Да. - Арракос неожиданно стал косноязычен, перекатывая каждое слово на языке. Да и подобной бюрократии за ним раньше не числилось. Он что, пытается тянуть время? - Раз так, то первый вопрос. Вышло так, что все с целью твоего визита уже знакомы. Да и не наше дело, что ты делаешь со своими личными грешниками. Но как ты собираешься попасть в свои земли, если пуповина сразу тебя захомутает?
  Вопрос резонный. Для этого ему и нужен Цзиндж. Он единственный знает, что случится, если грешник переходит в разряд несправедливо осужденного мученика. Это может грозить крутыми проблемами не только его тюремщику, но и всей Бездне. Одна из них - отрицательное общественное мнение. Нужно посоветоваться.
  - Я не патриот-идиот, и не собираюсь всю вечность гнуть спину в этом мрачном мирке, прошу не обижаться на правду. Так что насчет своей Зоны сам позабочусь. Вопрос лишь в том, что если Цзинджа не придет, то и мне делать здесь тоже нечего.
   Старики переглянулись.
   - Может, хоть немножко посидим, погуторим, то да се. Ну как оно водиться. Расскажешь про свое житие-бытие. У тебя уже, наверное, появилась красивая молодая невеста, обговорим, поспорим. В которые ряды-годы ты нас навестил и уже бежишь? Ну пожалуйста... - Фауст совсем жалобно протянул.
  Саня хлопнул себя рукой по лицу. Издеваются, что ли, старые...
  - Повременить не могу. Уже поджимает. Могу сказать одно - моя сеньорита из меня собирается выкачать всю кровь по капельке, через трубочку для коктейля... А невест как таковых у меня много, по их же мнению. Одна приставучая, вторая сравнима с тормозом, третья с ветром в голове. У Марии такой горячий темперамент, что я боюсь за свою голову - оторвать может запросто. Монополизировала меня уже, не давая и шагу без разрешения ступить... - Почесал брови, прогоняя мерзкое чувство. - Так уж и быть, покажу вам. Рассказывать будет слишком долго.
  Пожал плечами, противно заскрипев острейшими перьями по стене. Приоткрыл дверцу на хранилище воспоминаний, дав возможность скопировать интересующие кусочки как через Bluetooth.
  Аид покачал головой.
  - Она прекрасна. Ты святой, если сумеешь ее уломать.
  - Это Мария святая. А я человек приземленный. Хочу хорошей жизни, а мне почему-то устраивают только веселую. Давайте быстрее, и отправьте меня, наконец, к Зиккурату, - поторопил Саня.
  - У тебя отменный вкус. Девушка обещает стать настоящей красавицей лет так через пять...
  - Слуг подобрал неплохо. Фамильяр отменный. За такого приспешника стоит побороться. Сделаешь в подарок небольшую колыбель - ей обязательно понравиться, даю голову на отсечение. - Фауст ничем не рисковал, его можно было резать на куски, жечь каленым железом, топить... кроме бессмертия он обладал еще и неуязвимостью, что давало ряд нелишних преимуществ. Провел ногтем по лезвию своей косы - Аркиды, похожей на опрятный, молочного цвета посох с укороченным полумесяцем. - И еще. Не вступай в конфликты с начальством Академии. Налаживай с ними дружественные связи. Это может пригодиться тебе намного больше, чем кресты на могилах. Вижу, что мои уроки ты не забыл. Но постарайся больше не использовать пляску смерти. Твое человеческое тело может ее не выдержать. Иди. Арракос тебя проводит. А я пока почитаю те книги, что ты запомнил, может, найду что-то интересное.
   В руках мумии появилась толстая книга с очень мелким шрифтом. Саня удивился - неужели у него в голове есть столько разных томов, что их хватило на такую энциклопедию про все на свете?
  Аид уже уменьшился, переходя в человеческий облик. Саня последовал его примеру. Излишек массы снова перетек в чистую энергию.
  - Ну что, поехали, - вроде бы и спросил и ответил одновременно на невысказанный вопрос Аид. - Поморщившись от природной лени, щелкнул пальцами.
  Саня почувствовал, что его рвет на частицы, Аид так же превращался в багровый поток. Со страшной скоростью их понесло прочь...
  
  
  
  
  
  - Всегда пользуйтесь услугами нашей авиакомпании, приятного вам падения... полета. Парашюты у пилота и стюардессы. Не очень на них за это обижайтесь, - тоном капитана продекламировал Аид. - Ну как, ничего не болит, руки-ноги шевелятся? А-то было раз... Лучше о том разе и не вспоминать.
  Саня с трудом разжал закостеневшие пальцы. И мгновенно перехватив Тэрраль левой рукой, ударил по тому месту, где только что стоял бог смерти. Шутник уже отскочил подальше, прикрываясь куском адаманта с левой руки вампира как щитом. Когда только успел отодрать?
  - Зачем же столько экспрессий? Походишь на учебу натощак недельку, поподнимаешь тяжести и руки-ноги снова придут в норму. Зато теперь ты не сможешь меня прикончить.
  Вообще, в Бездне богом смерти мог стать любой Дьявол, но эта братия была слишком горда, чтобы нисходить до такого бесперспективного местечка. Единственным, кто там побывал за последние тысяч пять лет, был именно мальчик-вампир, за которого она и вцепилась всеми когтями.
  Саня нервно сузил глаза. Аид сглотнул и понял, что попал.
  Шейные позвонки вампира хрустнули, встав на место, расщемив нерв, зажатий Арракосом умышленно. Он сделал это в надежде, что парень не догадается - так и проходит весь день, мелкими шажками, не делая резких движений...
  Руки вампира сами по себе затрещали от сместившихся обратно локтевых суставов. Коса описала в воздухе широкий круг над головой, показывая, что еще как может резать и кромсать. И уткнулась клювом в землю. Аид вздохнул спокойней, вроде бы сошло все к шутке.
  Кольца на пальцах перетекли смоляными каплями в ладонь юноши, и взмыли на несколько сантиметров в воздух. Кое-кто сейчас может поймать головой стрелу тьмы.
  - Пошутил? Я не смеялся. Теперь моя очередь смешить.
  Вот тут-то бог смерти и пожалел, что не продумал все до конца. Отвесил шутовской поклон... и мгновенно исчез, скачком вернувшись в свою Зону.
  - Гад. - Сплюнул, превратив Черную дыру в дополнительный уровень стали для лезвия Косы.
  - Я все слышал, - прозвучало отовсюду.
  Саня заводил головой, пытаясь отыскать источник голоса, но где там. Захотел схитрить:
  - Сам потом жалеть будешь, что пропустил самое интересное.
  Аид вздохнул.
  - Подловил-таки, стервец. Эх. Растет мне достойная замена. Будет на кого в старости оставить дела.
  - В старости? Да вам черте знает сколько тысячелетий. И вы еще не считаете это старостью? - возмутился вампир.
  - Ага. Тебе со своих восемнадцати мой возраст кажется вечностью. Но через несколько сотен лет плюс-минус два-три годика, все встанет на свои места, и ты признаешь, что даже тысяча лет - еще не юность. Кстати - поздравляю с днем рождения!
  Мимо пролетела еще одна стайка вездесущих пчел, оторвав внимание парня от разговора. Голос тут же смолк. Саня додумался оглядеться.
  Арракос отличался завидной точностью, хоть и не смог удержаться от дурацкой шутки. Закинул в самый центр. Практически попал в яблочко... Вампир стоял на вершине восьмого чуда света - Зиккурата-улья, близкого к пирамиде майя. Но на самом деле, внутри было подобие вавилонской башни.
  Джунглей у подножия почти не было видно, отдельные деревья не выхватишь взглядом. Все сливается в полосу салатового полотна, подернутого кислотным туманом. Из щелей между каменными блоками Зиккурата вырывался зеленый мох, скрывая искусные надписи и письмена различных цивилизаций из всех эпох. В центре плиты-крыши - круг вертикальной шахты. Своеобразный лифт для дорогих гостей. Для недорогих же - труба свободного падения. Приземление будет жестким.
  - Приятного спуска. Шанс на то, что Цзиндж включил лифт - пятьдесят на пятьдесят. У тебя есть хорошая возможность порадовать нас своими поломанными костями...
  Аид ахнул - вампир нырнул вниз головой, отбросив руки за спину.
  Саня прикрыл глаза - встречный ветер рвал волосы мощным потоком. При постоянной скорости, достигнуть внутреннего зала можно через минут пять. Обнял себя руками за плечи, прижав косу к спине. Сопротивление воздуха сразу уменьшилось. Впереди показался источник света. Саня моментально перевернулся ногами вперед и вогнал лезвие Тэрраль в стену шахты. Раздался противный визг, руки чуть не вырвало из плечевых суставов, но коса всего лишь на палец врезалась в камень, увеличивая постепенно уровень проникновения и, следовательно - скорость торможения. Саня вылетел внутрь комнаты прихожей, почти как со ступеньки спрыгнул.
  Аид захихикал:
  - Высший пилотаж. Magnificent.
  - Ага. Надо запатентовать такой вид экстремального самоубийства и дать свое имя, - ответил вампир. Присел на корточки, прикрыв глаза.
  - Чего ты как неживой? Бодрее давай, осталось немного...
   Беззлобно переговариваясь с Аидом, отряхнулся и терпеливо постучал в бронзовую с зеленой плесенью дверь. Не дождавшись ответа, толкнул ногой. От противного скрипа не смазанных петель ноги сами начали заворачиваться назад и просить убраться поскорее из этого мрачного погоста. Дверь поскрипела... и встала назад на свое место. Саня вздохнул.
   Не хотят меня встречать, и не надо. Сам найду свой шлях тернистый, и в будущее темное проторю путь... Стоп. Не из той опери. Но близко.
   Коса смерти с легкостью проткнула дверь навершием насквозь. И загудела. Резко выдернул, и, зажав косу под мышкой, ударил раскрытой ладонью по отметке. Ничего не случилось. Кроме того, что вокруг запястья зажглись тройка оранжевых огоньков. Они стали набирать скорость, вращаясь как в хороводе. И слились в сплошной обруч. Через мгновение в направлении удара устремился поток разгневанного пламени. Все впереди аннигилировалось - рассыпалось тучками пыли, теряя связи между элементами - магия смерти разрушила контакты, а огонь пожирал все на своем пути.
   Насколько хватало взгляда, в стенах лабиринта появилось по аккуратному круглому отверстию, в рост юноши, слегка затянутому пылью. Аид довольно хмыкнул. Впечатляет.
   - Иди прямо вперед, а через двенадцать стен налево - Цзиндж сейчас внутри спирали.
   Саня выпрямился. Тэрраль рассыпалась. Хрустнул шеей. Мерно шагая, прошел лабиринт Цзинджа насквозь, задерживаясь только чтобы переступить через пороги. Все резервы быстро истощились. Саня уже пожалел, что не накачался амброзией по самые брови. Толкнул двери во внутреннюю полость - зал, что спиралью идет через весь Зиккурат. Бога смерти среди нагромождения рукописей еще нужно найти. Вердикт - легче искать иголку в стоге сена, спросим у сведущего человека.
   - Дед? Ты знаешь, где он?
   - Трудно сказать. В его Зоне я ничего не понимаю. Такое все правильное, что я прямо анархией мечтаю заняться. Может, просто посмотришь, куда улетают пчелы?
   Было бы время - нарисовал бы его фигуру на стене и вбивал бы в нее гвозди, пока бы не услышал отчетливые крики.
   Пришлось подчиниться.
   Пчелы сновали вокруг целыми толпами. Почти все волочили пергаментные летописи и свитки. В одну сторону - пустые, в другую - нагруженные. В конце пути, этаже примерно на третьем-четвертом, потолок резко ушел вверх, открывая многочисленные ступенчатые соты-секции по всей окружности стены. Где-то посредине основного кластера на стене сидел гигантский жук! На спине жесткие надкрылья, скрывавшие четыре пары стрекозиных опахал. Под чревогрудью почти гуманоидная фигура. Схожий с человеческим торс, две очень длинных членистых руки с тремя пальцами, способных крутиться на шарнирных суставах в любые стороны. Широкий живот оканчивался треугольными щитками на месте промежность, поясницы и с обеих боков. Вместо ног - четыре паучьих лапы из прочного карапакса, усиленные пластинами такого же черного хитина, что и на спине.
   Цзиндж заметил приближение вампира и немедленно прекратил сортировать свитки в ячейке, над которой до этого и работал. Дал пчелам самим этим заняться. Теперь все понятно. Очередной приступ перфекционизма. "Скарабея" часто дергало ни с того ни с сего переставлять предметы по своей собственной логике и поправлять и так идеальный вид различных предметов.
   Бог Пыли спланировал на землю, недоползая до начала стены нескольких шагов. Как гусеничный танк подкатился к терпеливо ждущему вампиру, и встал, покачиваясь на рессорах. Морда скарабея напоминала человеческую, но вместо двух глаз их было шесть в один ряд и двое немного повыше. Нос отсутствовал. Нижняя псевдочелюсть разделялась вертикально на две части, когда Цзиндж был не в духе и вибрировала, издавая при этом дребезжащий звук. Тяжелые хелицеры по обе стороны черепа все время находились в движении, пугая своей подвижностью, выделяя при этом яд из длинных жал на концах.
   - Зхрдрхравствуй, Мхладхсший, - Вельзевул сильно коверкал слова. Хрипел как прохудившийся бурдюк. Чем-то напоминал Брежнева. Но лишь потому, что был привычен к несколько иному способу общения, чем вербальный. Цзиндж предпочитал общаться при помощи ультразвука или на крайний конец - телепатии. Глотка, гортань и лицевые мышцы были плохо предназначены для обычного разговора. Но лучше уж это, чем... Одним словом, форма телепатии у Скарабея была настолько болезненной (как будто твою черепную коробку вскрывают кривым ножом) что остальные предпочитали разбирать почти понятный хрип, чем потом ходить с мигренью.
   - И тебе вечность не хворать, дед. Как себя чувствуешь?..
   - Хрмх... Нхе тхакх ххкак тхы. Ссачхем пхрисшшел? - Не понятно было ли в его голосе раздражение или же все же приязнь?
   - Мне нужен поводок! Я намериваюсь присоединиться к своей Зоне на три минуты, чтобы с его помощью найти существо, которое считал грешником. Я понимаю, что не могу просто так освобождать их из Бездны, но это мой личный пленник. И я имею право делать с ним все что захочу, - решительно потребовал парень.
   Цзиндж даже откатился на шаг назад.
   - Сссдурел? Сховссем кххриша нне на мместхе? - Точно подметил, дед.
   - Я решил. А если я решил ... - наклонил голову, позволяя скарабею закончить его любимую фразу.
   - Хя ссдхелал... Кхакк ххочешшь. - Цзиндж застучал челюстями и метнул в парня комок из пыли.
   Мышцы затряслись как в припадке, и замерли, тугими узлами оплетая кости - в них как чистый кислород закачали. В тело начал поступать такой непрерывный поток разнообразной энергии, что парень даже растерялся. Мощь текла по жилам с давлением в несколько атмосфер. Сома подвела и мгновенно сдалась перед напором такого количества СИЛЫ. Энергии сейчас хватило бы, чтобы пройтись по Плащу и поочередно устроить полномасштабный катаклизм для каждого отдельно взятого изверга.
   Я стал совершенным!
   Саня потряс головой, снова привыкая к наполненному под завязку мистической лимфой организму. Крылья распахнулись без каких-либо вопросов. Броня заискрилась и загорелась! Все тело накрыло синим огнем.
   - Арес меня раздери. Чтоб я так жил всегда, - застонал от уже позабытого наслаждения вампир.
   - Тоххда ннне нхадддо воссфрасчаттся, - равнодушно склонил голову набок скарабей.
   Саня очнулся. Промедли он - поводок быстро оформит прописку с подпиской о невыезде. Мигом проверив местонахождение ети, перекинул канал, с неохотой отцепившийся от Хозяина обратно на Цзинджа.
   - Спасибо. Чуть не поддался. Бывай, дед. Может, через несколько лет еще свидимся.
   Достал из кармана старый свиток, носимый с собою как талисман, в нагрудном кармане. О нем не знали даже самые близкие люди:
   - Это мой тебе подарок. Надеюсь, что в твоей коллекции такого еще нет.
   Скарабей развернул двумя когтями маленькую трубочку. Все его глаза заинтересованно зажглись. Заклинание "Черной дыры"!!!
   - Лххифтт.
   Саня повернулся. Стена распахнулась, а откуда-то снизу, вращаясь вдоль шахты, показался каменный диск. Вампир встал посреди платформы. Обещанный лифт игнорировал потребность пассажиров в перилах, а до стен центральной шахты Зиккурата и с разбегу не допрыгнешь.
   Мерное кружение убаюкивало. Подниматься еще долго...
   Его внимание привлек мечущийся и стрекочущий стрекозиными крылышками Цзиндж.
   - Иххдуу сс тобоххй. Вххреммя еще ессть. - Решил побыть с "Младшеньким" как можно дольше. Все же тройка его по своему, но любила.
   Вылетели наружу, мгновенно заслепленные искусственным светом. Саня распахнул крылья во всю ширь и подпрыгнул. Часто забил по воздуху, взбираясь все выше. Справа появился силуэт Баала, замедленно и величественно рассекающий воздух, заведя руки назад и слегка прогнувшись.
   - Я помогу, если что. Не оставлять же своего внучка на это несуразное насекомое. - Слегка усмехнулся, о чем можно было догадаться только по раздвинувшимися краями бинтов. Цзиндж ничего не сказал. Но такое подумал!
   Над головой раздался веселый смех. Люцифер несся огненным метеором, роняя вокруг искры и частички пепла.
   - Неужели ты думал, что я испугался малолетнего сопляка? Я никогда не брошу своего мальчика, когда могу быть ему полезен, - весело проорал бог Пепла.
   - Спасибо. Спасибо вам всем. Простите, что не могу побыть с вами подольше. - Прочувствовано выкрикнул вампир. Как тепло. Почувствовал себя в кругу семьи. Странной и не похожей один на другого, но все же семьи.
   - Мы понимаем. Не беспокойся о таких мелочах. Впереди целая вечность, - Фауст ответил за всех. Другие лишь кивнули.
   - Тогда поспешим. Если я не уберусь отсюда в течении трех часов, то можете смело принимать меня в свой круг. Все равно сердце больше биться не сможет.
   - Мы постараемся тебя от этого уберечь. Жаль, конечно, что ты не останешься, но как сказал наш уважаемый Дзертан - впереди еще вечность... Наговориться и надоесть друг другу еще успеем много раз подряд.
   - Ну тогда погнали, дедушка. Врубаем акселерацию. Чем скорее я доберусь, тем меньше шансов получить осложнения, - ветер рвал лицо, глуша фразы. Боги что додумывали, а что дослушивали с помощью своих источников.
   Зону Цзинджа уже минули, Снежная равнина была как раз по диагонали.
   Под ногами открылся простор, посреди которого стоял зал совешаний. И он был сплошь усеян толпами грешников! В душу закралось мерзкое чувство перевыполненного долга.
   - Спухсскаемсся. Еххсхть рассховвор, - прохрипел скарабей.
   Остальные не стали противиться. Цзиндж мысленно, очень быстро объяснил, что здесь нужно разделиться. Оказывается поводок вампира начал активно шевелиться, хочет найти своего настоящего Хозяина. И привязать его уже до конца времен к Бездне! Скарабей тяжело вздохнул. Он улетит к своему кордону, чтобы выиграть немного времени.
   Аид буркнул нехотя:
   - Тогда я разбираюсь с этой голытьбой, а Дзертан разгоняет души к их Зонам. Надо уже кончать со свободным брожением. Надо признать - эксперимент неудачен. Пусть грешники мучаются там, где и должны, а не перебегают свободно из Зоны в Зону.
   - Хорошо, тогда прощаемся. Я надеюсь, что к следующему моему визиту здесь все будет работать как часы. Так что, не скучайте без меня, и не забывайте своего "Младшего", дедушки.
   Аид тихо обнял юношу, изображая сентиментальность. Дзертан пожал руку. Цзиндж просто положил лапу на плечо и кивнул. Вампир встрепенулся:
  - С этими тварями я расправлюсь сам. Они мои должники. Глупо полагать, что Бездна их исправит. Больше никто не получит от меня такой кредит. Пора отдавать долги. Да и если я вернусь в реальный мир с таким количеством мощи, меня могут заподозрить... Я хочу хоть немного развлечься. Это мой путь. Моя Багряная Дорога!
  Все как-то непонятно переглянулись, но согласно кивнули. Пусть хоть развеется напоследок. Как хочет - так пусть и будет...
  - Доброй охоты.
  - Бухрдь зхсшдоровш.
  - Передавай привет Кольберу и Шляпнику.
  Саня размял руки, выходя из-за скалы, провожаемый взглядами троих древних, разуверившихся в своем существовании стариков. Грешникам не выжить - писалось в их взглядах. Нет шлюпки жалости среди бушующего океана брезгливости и негодования. Эти чувства требуют выхода.
  Если в Тени Плаща еще сохранялась какая-либо жизнь, то вампир мог пользоваться своей силой чтобы окончательно ее развеять. Сможет ли сдержаться?
   Убивать намного приятней, чем оставлять в живых - никакого процесса.
  
  
  
  
   О, сколько старых знакомых. Вот эта орава против одного скромного меня?
   Цзиндж хмыкнул. Саня недовольно дернулся от пронзившей голову боли - вот за такое телепатов все ненавидят...
   - Вампир! Он уже здесь! - воодушевленно заревела толпа.
   - Чего ждем, насытимся его мясом!
   - Оторвем ему голову и дело с концом!
   - Смерть этой паскуде....
   Александр даже ухом не повел. Его лицо выточено из цельного куска гранита - неприступное и бесстрастное. Оно говорило - можете на меня жаловаться в Гаагский суд, но так как вы не люди, то и права человек вам не положены.
   - Fiat Lux, - неожиданно бросил юноша.
   Все поле покрылось ненавязчивым бирюзовым светом, подсвечивая даже невидимых и замаскированных врагов. Многие даже от такого слабого освещения прикрыли глаза руками. Деморализованы. Хорошо.
   - Enigma Magika, Introitus. - На очереди преобразование каналов манны, под потребности боевого мага. Точнее возможность формировать заклинания из чистой силы, а не переработанной к свободному употреблению манны, как то делают простые чародеи. А способность сводить на нет вражескую сопротивляемость заклинаниям также очень даже нелишняя. Самое то для неприхотливых противников.
   - Хаос неделимый, да этот урод нас не уважает, - раскричался громадный богомол, тонкий как спичка.
   Точно подметил.
   Для многих демонов и полубогов, боевой маг - так, пылинка на ладони.
   Они бы не были столь пренебрежительны, узнав, что имея ранг Гения Небес, юноша может просто заставить их не дышать, вынув кислород из легких, или пустив вместо него углекислый газ. Но это не интересно, слишком быстро и неэффектно.
  Кто тут наперебой требовал ужасающей смерти? Становитесь в очередь.
  Саня не поворачиваясь, щелкнул в его сторону пальцами. Из камня под ножками мантисса вырвался цветок из раскаленных каменных шипов, проткнув длинными копьями зеленоватое тело насквозь. "Адские Пики". Короткий хрип, капли желтой жидкости упали на снег.
   - Гяур-мясник, осужден за убийство малолетних девочек. Одобрен на смерть судом всеобщего собрания Дьяволов в предместье Токио. Скрываясь в Астрале, попался при совершении нападения на жителей города Лондона. Приговор - на кол, - бесстрастный механический голос вампира тихо, но так что слышали все вокруг, читал приговор и выдержки из протоколов...
  "Коли долиною смертной тени пойду я..."
  Соседи мантисса зависли над землей. Из-под корки прессованного снега взметнулись длинные корни и в мгновение ока оплели извивающихся и вопящих близнецов. "Плеть бога лесов".
   - Братья-шинкователи. Каннибалы. Повинны во множестве серийных убийств с последующим поеданием своих жертв. Чем больше на вас смотрю, тем больше верю Дарвину. Выживает сильнейший. Это не вы. Приговор - четвертование...
   Корни резко рванулись в стороны, разорвав убийц на мелкие кусочки.
   С пронзительными криками, наперерез метнулась волна Тенепоклонников в черных одеждах. В руках - несуразное оружие из костей, сплошных рваных концов.
  Никто не успел ничего понять. Головы нападающих взорвались тучами брызг, как гнилая тыква от удара ногой. "Мозговой Штурм"
   - Глупые последователи Тени не имеют права на жизнь. Предавать свой мир - гнусно. Из-за таких как вы и случается большинство прорывов. Приговор - смерть через отсечение головы.
   За ними бросились боевые мистики (маги-отступники, отщепенцы и убийцы). В сторону мерно шагающего вампира полетели многочисленные залпы из разнообразных сгустков энергии, волшебные стрелы и болты, молнии и огненные шары.
   Саня выставил вперед руку и все заклинания, пройдя определенную отметку, рассыпались манной, быстро потерявшей свой лучистый свет, превратившейся в сгусток тьмы, хлынувший к ногам вампира, отраженный обратно. Черная труба прошла через поле брани, испарив всех, к кому касалась. "Иерихон"
   - Хорошая задумка - атаковать всем вместе и при этом разными стихиями, но, исполнение из рук вон плохо. Ваши учителя должны в гробу переворачиваться от стыда, - говорил уже пустому пространству. - Мой приговор - аутодафе, наказаны последствием сожжения заживо.
   На встречу со смертью устремились несколько десятков огневиков. Сочли черное пламя себе неопасным. Саня похлопал ладонью по рту.
   - Скука. Никакой огонь не согреет вечную мерзлоту! Та, что в ваших душах, никогда уже не прольется живой водой, свеча жизни вас не согреет... я затушу и этот огонек.
   В руке закрутился маленький бурунчик. По мере добавления манны он рос и формировался объемно. Вампир перевел руку в положение над головой, продолжая напитывать спелл. В ладони быстро вращался тридцатифутовый шар воды. Несколько раз подпрыгнул в воздух - огневики в ужасе попятились, не тут-то было.
   "Maelstrom" с приличной скоростью устремился к переднему ряду демонов. Удар! Вода разошлась тонкими струйками от столкновения с передующим огневиком и залила потоком стоявших сзади. Девятый вал! Громко зашипело. Тела утопленников погасли и превратились в груды замерзших угольков, накрытые сверху рухнувшей волной.
   Сопротивление загнулось на корню. Любые снаряды, оружие и прочие предметы, вместо того чтобы проткнуть вампира насквозь, картечью разлетались во все стороны. "Триумфальный расстрел"...
  Около сотни монстров по всему войску как-то сразу приподнялись в воздух и разорвались пополам, немыслимо растягиваясь. Вампир прокомментировал это как дыбу...
  Еще одна группа была вздернута колючими лозами и повешена за горло. "Виселица"...
  Часть поля превратилась в озеро кислоты, испарив даже кости своих жертв. "Яд"...
  Множество грешников попадали на колени, зажимая кровоточащие глаза, умирая в жутких муках. "Ослепление"...
  Следующую партию окружили выросшие из-под земли каменные стены и поглотили глубоко в недра. Заклятие "Infiniti Incantatem" - бесконечный лабиринт. "Замурованы заживо"...
   Саня быстро, жестоко шел по полю, убивая любого приблизившегося, и заодно всех кто был рядом, придумывая каждый раз новые способа казни и обстоятельно объясняя остальным прегрешения мертвецов. "Электрический стул", "Башмачки-танцоры", "Гильотина"...
  За пятнадцать минут последние бегущие прочь твари были безжалостно истреблены. Длинным мечом, состоящим из частиц тел разных демонов. Ментальная энергия вампира и не думала подходить к концу. Даже до деления половины бассейна не дошла.
   Отбросил последнего мертвеца в сторону, просто задушив голой рукой. Шея при этом хрустнула с характерным звуком ломающихся костей.
   Оглянулся. Повсюду кровь. Черная, синяя, красная, зеленая. Снег окрашен этой дикой палитрой в стиле Пикассо. Работа достойная художника.
   Сомнений в том, что кто-то сюда попал незаслуженно, ни разу не возникло. Вампир специально отсортировал всех по группкам.
   - Ave Maria, грешники. Дальше не помню, я не священник. Дзертан, тех, кто еще может исправиться - рассортируй по их Зонам. - По слепкам душ, томящихся в Бездне, можно полностью восстановить их в телесной форме, но это редко случалось. - Остальных - ко мне на Снежную равнину. Если через год не поумнеют... Ну что ж, все есть тлен. Эвтаназия. Я надеюсь, что никто из этих тварей не увидит больше миров за пределами Плаща, кто бы об этом за них не просил!
   В голове прозвучал утвердительный ответ. Отлично.
   - Я пошел. Увидимся... - Когда-нибудь.
   Необъяснимо, но почему-то лишь при непосредственном телесном контакте появлялось удовольствие от убийства. От созерцания уничтоженных заклинаниями грешников было ни жарко не холодно... Бессердечие или отчаяние?
   Еще шаг, прошел через кордон.
   Зона Снежной равнины приняла вампира теплом и покоем, хотя он и шел по снегу, а вокруг были лишь лютый мороз и страшная метель. Вечная мерзлота обернулась приятной прохладой. На плечи прямо из стены снегопада упал меховый плащ с подкладкой из красной материи. Больше похоже на тяжелый бушлат для знати. Застежки сами скрепились концами. Саня натянул на глаза капюшон. Тепло. Зона по-своему заботилась о своем Хозяине, хотя он и не был связан с ней поводком. Тучи обходили его стороной, кружась на расстоянии вытянутой руки. Снег под ногами походил твердостью на камень, не давая ногам скользить или утопать. Перед глазами зажегся холодный огонек бирюзового пламени - стало лучше видно.
   Саня понюхал воздух. Запахло влажностью. Именно влажностью. Оттолкнулся от земли, взмыв в воздух, мгновенно поддержавший юношу со всех сторон невидимыми крыльями. Пурга раздвинулась на части, открыв проход. Вампир направлялся к пещерам под Замком.
  Это было колоссальное количество тоннелей и подземных помещений, соединенных шахтами и выработкой рудных жил. Там в намного большем количестве, чем на равнинах жили грешники, пользуясь отсутствием злого ветра и постоянной вьюги. Но от начала Зоны до гор нужно было еще дойти. Поэтому лишь самые выносливые могли использовать этот сомнительный приют. Время от времени там случались обвалы, плясало призрачное пламя или из ничего вырастали острейшие кристаллы таинственных минералов.
   Пещера встретила повелителя мелодичным звоном мелких колокольчиков. Драгоценные камни соприкасались с характерным звоном хрусталя.
   Из-за поворота коридора вылетел взрослый злобоглаз, узрел гостя. От нахлынувшего ужаса закрыл сразу все свои глазки и умчался вглубь пещер, жалобно повизгивая. Вампир пожал плечами - повода-то он и не давал, пока...
   Саня прикрыл глаза, вспоминая, где же почуял тогда этого Эфри. Нос снова заработал, как у собаки. Влажностью, озоном... и гарью потянуло из левого отрога. Не мешкая, пошел туда, по дороге спалив несколько псов-демонов.
   Замешкался. Если ети узнает, кто такой вампир и вернется...
   Дурак. Я - дурак.
   Быстро изменил цвет волос, став бледным блондином. Запустил процесс модификации-иллюзии и увеличил свой рост до двух с половиной метров. Одежда под плащом сама по себе достигла нужного размера, обернувшись смокингом с высоким воротом из кожи, кучей заклепок и символикой из черепов. Провел ладонью по лицу. На голове под капюшоном появилась серебряная маска в виде архаичного черепа. Наверное, этого достаточно...
  Решительно вышел из-за угла, ровной походкой направляясь к двум существам, сидящим напротив костра. Именно он и служил единственным источником тепла, растопив лёд. Огонек слегка гудел - кто-то подкармливал его.
  Там и вправду оказался ети и еще кое-кто... Это был сам генерал Теней - молох Агролль. Времени на раздумья не оставалось. Черт с ним.
  - Собирайтесь, вы двое, и идите за мной. Спешите.
  Демоны недоуменно переглянулись, но мгновенно бросились за смертью следом. Агролль заканючил.
  - Господин, я прошу снисхождения. Выслушайте меня. Прошу. Молю... - Демон ранга S за недолгое время пребывания внутри Тени Плаща уже был готов почти на все. Это обычная ситуация.
  - Быстро и по существу. Зачем и по какой причине присоединился к армии Теней? Ети тоже. И двигайтесь за мной след в след. Иначе останетесь здесь до конца времен. И даже двойной суицид вас не спасет. Отсюда нет выхода, - голос вампира звучал чище и звонче чем обычно, не давая понять, с кем они говорят.
  Агролль задрожал. От его гордости остались лишь жалкие ошметки. Теперь, после этих слов у него исчезла последняя надежда на возвращение. Этим чаяньям не суждено сбыться. Это он так считает.
  Но первым всё же начал величаво передвигающийся ети. Хорошо держится.
  - Приказ старейшины. Я не имею никакой симпатии к Теням. Но знаю, что получил по заслугам. И готов провести вечность в наказание за свою глупость.
  - Есть зачем возвращаться? - "расставив силки", спросил вампир.
  - Есть. Семью жалко, - ответил хрипло Эфри.
  Жалко? Да от демона этих слов никогда не дождешься.
  - Этот идиот сам за себя ответить не может? - презрительно спросил Саня.
  - Нет. "Этот идиот" слишком подавлен. Силен телом, слаб духом, зелен. Но я и о нем могу ответить. - Замолк, ожидая приказа.
  - Говори. - Все равно молох выпал в осадок. Сейчас от него ничего не добьешься.
  - Имел долг спасенной жизни. По глупости пообещал помочь спасителю в его миссии.
  Эх. Этот обычай становится проблематичным.
  - Понятно. Не сходите с дороги в сторону. Сразу провалитесь в сугроб.
  - Зачем мы понадобились богу смерти? - Ети все так же мерно шествовал за вампиром следом. Пещера осталась позади. Злой ветер сразу начал шнырять вокруг. Буран гневно гудел на расстоянии вытянутой руки.
  - Это мое дело. Просто идите следом и не задавайте дурацких вопр...
  Сердце екнуло. Похоже, лимит почти вышел. Нужно скорее достичь Ахерона. Почти мгновенно почувствовалось невнятное присутствие. Хребет покрылся холодным потом. Поводок!
  - Немедленно ускоряемся, если промедлим, хоть несколько мгновений - нам конец, - прокричал уже на бегу, не оборачиваясь.
  - Что случилось? - спросил снежный демон, поравнявшись с вампиром. Причем с легкостью мог бы его обогнать. Молох не отставал. Видимо что-то тоже почувствовал.
  - Хватайте меня под руки и с максимально возможной скоростью тащите в ту сторону. Если успеем к кордону вовремя, то...
  Договорить не успел. Ети схватил его под мышки, а молох всеми четырьмя опорными лапами приподнял Эфри в воздух. Из-за его крыльев раздавалось громкий треск.
  Вампир закусил губу.
   Цзиндж так быстро отпустил поводок? Не может быть! Кто же ему помог освободиться? Неужели снова вмешалась Тень?
  Скорость была приличной, но всё-таки недостаточной. Ищущий вампира поводок почувствовал Хозяина и начал целеустремленно догонять тройку демонов, ускоряя свой ход. Саня почувствовал, что они не успеют. Черт... да о чем он думает?!!
  - Держитесь друг за друга, сейчас станет немножко страшно, - выкрикнул юноша, сбрасывая излишек роста и веса, возвращаясь до своего обычного облика. Одновременно с этим уменьшил гравитационную постоянную и выстрелил назад плотным потоком ментальной силы. Расстояние до ненавистной удавки быстро увеличилось. Теперь эта гадость точно знала, что вампир - это ее Хозяин.
  Саня вдруг почувствовал опасность справа, и резко закрутился колесом, уходя из под невидимой атаки. Молох тихо выругался, оказавшись головой вниз. Но не упал. Гравитация сейчас была сильнее всего в точке соприкосновения тел троих демонов. Ети промолчал. Но его глаза расширились, когда он увидел раздвигающий стену снега поток неизвестно чего.
  - Не волнуйтесь. По инерции его отнесло в сторону. Так что он отстал примерно до уровня предыдущего, - туманно объяснил вампир, умножая поток выхлопа. Скорость лишь чуть-чуть возросла. Похоже, что что-то мешает.
  - Эй, грешники, сколько можете обойтись без воздуха?
  Ети задумался, косясь на далекий туман.
  - Я - минут четыре, он - три с небольшим, - кивнул на сложившего крылья вместе молоха. Тот сильно дрожал от промозглого ветра. Все же он был созданием жаркого климата Африки.
  - Тогда сейчас же задержите дыхание на две минуты. Я собираюсь создать перед нами тоннель вакуума.
  Стремительность полета возросла втрое. Часто рыская, как бессистемно порхающая муха, ушли от большинства атак. Некоторые Саня отбил фантомами, точными копиями, разлетающимися во все стороны веером. Петли, уже в количестве нескольких десятков, устремились прямо к мареву стены, наперехват, перекрывая дорогу. Стена метели буквально кишела невидимыми беснующимися потоками. Но и до границ остались считанные мили.
  Саня уже понимал, что не сможет раздвинуть врата мертвых. На это уйдет слишком много времени, а стоять нужно неподвижно. Метнул вперед резец - струю из остатков антиматерии. Марево вздрогнуло от враждебной всему сущему вещи. В нём открылся широкий разрез, через который показывался мутный, фиалковый Астрал. Создал в мгновение заклинание толчка. С ходу забросил обоих демонов, за момент до того как дорогу перекрыли щупальца удавок...
  Ети покатился по земле. Мгновенно поднялся и быстро подбежал к ране в плоти границы. Но пройти назад не смог. Для него врата не откроются. В воздухе прямо перед разрывом висел серый шар со скрестившим на груди руки вампиром. По поверхности сферы бешено сновало множество лезвий, с интенсивностью цепей мотопилы отрубая слишком настойчивые поводки. Тэрраль разбилась на кучу отдельных бритв, чтобы хоть на время сдержать прорыв. Поводки бессильно бились о стенки "абсолютной защиты" - завязанное на самое себя отдельное пространство, созданное лишь для того, чтобы не пустить никого внутрь и не выпустить.
  - Зачем ты это сделал? Зачем, парень? Мы грешники. Нам и так суждено вечность истязаться муками Бездны.
  Вампир пожал плечами - это единственное действие кроме мимики ему доступное. Руки ниже бицепса и тело за краем грудной клетки заморозило могущественное заклинание. Прикрыл глаза, чтобы не смотреть на такой близкий и такой недостижимый выход. Вздохнул.
  - Я кое-что, кое-кому, должен. А вы не настоящие грешники. Это просто ошибка.
  Эфри рыкнул:
  - Я сам знаю свои грехи. Их достаточно чтобы утащить на дно когорту праведников. А у этого молоха их столько, что на троих меня хватит. Так зачем ты нас вытолкнул?
  Саня еще раз пожал плечами. Не говорить же, что так они бы все погибли, сожженные энергией поводков.
  - Живи, живи так, как жил бы, если бы ничего не случилось. Вернись к жене, позаботься о дочери... Скажи им, что мне очень жаль, что все так вышло. Я сожалею, о том, что забрал их любимого отца и мужа, заставлял его страдать... Это все моя вина. Извинись перед ними за меня. И извини сам.
  - Что ты лопочешь? Я сам согласился пойти в армию Теней. Я сам! - ети потрясал кулаками в воздухе, от отчаяния не замечая положившего ему руку на плечо Агролля.
  - Ты солгал. Это грех, - пошутил невесело Саня. Эфри пытался хоть как-то облегчить свое чувство вины. И это говорит о том, что юноша не зря сделал ход, чтобы его спасти.
  - Я хочу спросить... Кто ты? Как твое имя? - прошептал снежный зверь, опустив голову.
  Вампир усмехнулся. Ни одному демону раньше он этого не говорил, но...
  - Я Александр. Друг твоей семьи навеки.
  Разрыв между мирами закрылся, затянувшись, как простая царапинка. Саня хрустнул шеей. Лишь вопрос времени, когда силы закончатся, Тэрраль растратит свой заряд, а поводки пробьются внутрь, чтобы спеленать юношу на веки вечные...
  
  
  
  
  
   Спать никто так и не лег. Работать хотелось всем. Без разницы, что делать и зачем. Никто не мог избавиться от страшного ощущения пустоты на том месте, где еще недавно был Тоя Зеро. Нервы на пределе. Все отлично помнили скучный месяц без друга, ставшего неотъемлемой частью их жизни.
  Сакура два дня провела с Майей, только бы она не узнала, что парня никто не может найти. В целом даже леди Виши не понимала, где он может быть.
  Как говорится - труд превратил обезьяну в человека, отсутствие труда обязательно приведет его в обратное состояние. Животного, что хочет только есть, спать и развлекаться. И насколько бы такое положение не сохранилось - зверь будет доволен. На то он и зверь.
  Но от кого тогда произошли демоны? Трудно сказать. Все они внутри - отсталые, жестокие, капризные и глупые дети. А если добавить к этому еще и баснословную способность к разрушению и смертоубийству....
  Ситуация, мягко сказать как на корабле без капитана. Гомогенная система превратилась в цельно-анархичную. Никто бы не признался, но парня уже давно привыкли считать верхушкой пирамиды. Без его редких команд и планировок демоны не знали, чем заняться. Команда мигом превратилась в неорганизованную толпу. При этом обвиняя друг друга во всех мыслимых и немыслимых грехах. А если учесть, что экипаж людьми был только с очень большой натяжкой...
  Астарта, в момент, смекнув свою выгоду, обвинила Снежную Королеву в том, что она, якобы присвоила Сатанаила для своей дочери, и, превратив в замороженную глубоководную рыбу, отправила домой сразу после возвращения в свое тело. Дамиан согласился, что план был бы конечно интересным, если бы...
  Дослушивать его никто не стал, ринувшись крошить Сузуку в мелкую стружку, но не доведя свой замысел до конца.
  В комнате в разных позах застыли ледяные статуи.
  Снежные девы переглянулись между собой - это не они сделали. Дворецкий извинился за вмешательство, отряхивая с рук иней, и выволочил мороженые тела в купальню. Пусть немного поварятся...
  Сакура единственная не принимала участия в импровизированном бунте пиратской команды, поэтому с ней ничего и не случилось. Вампирэсса вместе с Майей занималась искусством! Но так как ничего серьезного на пару с ребенком сделать не получалось, то вся кухня была завешана разноцветными Дораэмонами - котами из популярного мультфильма. Причем некоторые были красного и фиолетового цвета.
   Дракошки пошли варить ужин. Но там уже всё было готово. А на стуле в углу посапывала замученная работой Кори. Вокруг ее тельца танцевали разноцветные огоньки. Видит хороший сон...
  Дамиан осторожно перенес ее в кровать господина. Саламандра довольно промурлыкала и скрутилась калачиком на подушке. Дворецкий тихо накрыл ее одеялом и вышел за дверь. Таблички с надписями были плохо приклеены, он едва успел подхватить одну с надписью - "Смерть особенно рада тем, кто без приглашения", и водрузить ее на место.
  Перенес блюда, приготовленные фамильяром в столовую, и учтиво подал порции каждому из присутствующих. Так как половина еще не оттаяла, то за столом сидели Гаррет, Сакура, напоминавшая стену плача, Майя, дракошки в человеческом облике, с повязанными на короткие косички пышными бантами, и снежные девы. Все пожелали хорошего аппетита и за несколько мгновений расправились с едой. Добавки никто не попросил. Дамиан флегматично убрал пустые тарелки и принес кофе. Девушки ушли паковать баулы.
  Леди Виши посмотрела прямо в глаза Дагону.
  - Дворецкий Дамиан. Ты знаешь, куда отправился твой господин?
  - Госпожа, это не ваше дело, - учтиво улыбаясь, сказал Дагон. Он никогда не врал. Хотя этого можно бы и не повторять.
  - Ты понимаешь, к кому обращаешься? - спокойно спросила женщина. По столу поползла змейка ледяной изморози.
  - Да. Но вы не идете в нашем ряду. Так что можете спокойно пить свой кофе и не пытайтесь делать глупостей. Не провоцируйте меня. Я не буду вас калечить, господину бы это не понравилось, но обездвижить до завтрашнего вояжа будет достаточно, - лучезарно улыбнулся. Дракошки передернулись - дракон умел быть убедительным.
  - Ты полная копия своего господина. - Отвернулась.
  Водяной дракон и не собирался ей угождать.
  - Нет. Он неповторимый. Доверчивый и ранимый. Не злой и не лживый. Чистый и черный. Не честный, не добрый, - процитировал кого-то Дагон. Встал в услужливую позу, протягивая полотенце. - Он как русская матрешка. Сколько не разбирай, другой человек внутри. Радею, чтобы никто не достал последнюю матрешку.
  Снежная королева отвернулась.
  - Ты тоже хочешь узнать, не я ли виновна в исчезновении мальчика?
  - Нет, госпожа. Я бы советовал вам об этом не думать. И пойти почивать. Завтра вам ехать домой. Если господин сказал, что будет на месте - значит, так оно и будет. Я объясню это остальным, и к семи часам все уже будут собраны.
  Сомнений что так оно и будет, у женщины не возникло.
  - Ты оставишь дом без присмотра?
  - Конечно нет. К моменту нашего уезда здесь все будет опечатано. Барьер не составит для меня труда.
  Сузука, уже уходя, задержалась под аркой, спросила через плечо:
  - Зачем ты стал дворецким, Дамиан?
  Дагон поклонился и ответил:
  - Любой сочтет за честь служить господину лично. Он достоин. Утоляет мое желание действия и безопасности.
  Снежная дева улыбнулась.
  - Тебя рядом с ним безопасно? Спорное утверждение.
  - Спокойнее чем где бы то ни было. Вам не понять.
  Вздох. Она и правда плохо понимала.
  - Ты прав. Будь готов к маленькому путешествию.
  Снежная королева ушла. Дамиан слегка наклонил голову.
  - Кати, Сана, начинайте уборку и готовьте необходимые вещи. Возьмите смену теплой одежды для господина. Помогите собраться остальным.
  - Будет исполнено, - ответили дракошки. Правда, в глазах появилось раздраженное выражение. Все их называли, как взбредет.
  Гаррет задумчиво покрутил в руках чашку. Потянул носом, почувствовав слабый запах гари. Оба демона бросились в купальню.
  Девушки с остервенением жгли вещи Зеро, громко выкрикивая его имя. Лишь Сакура тихо сидела в углу, смотря исподлобья на это безобразие, но ничего не предпринимая.
  Дагон развернулся на каблуках и вышел за дверь, ожидая окончания шабаша. Гаррет подошел к Сакуре. Девушка бесчувственно перевела на него взгляд. Протянула несколько бинтов, покрытых кровью Александра. Волк поджег один край. Тихо сказал трижды: - "Тоя Зеро", потом, когда бинт догорел, перешли к следующим именам.
  Ничего не произошло. Сакура пересыпала золу между пальцами пока они не стали полностью черными, не сказав ни слова, ушла в свою комнату. Гаррет поводил ладонью по набравшейся влагой грязи. Дамиан тихо подал чистое полотенце вытереть руки. Волк потер щеки.
  - Ты уверен, что его слова были переданы в точности?
  Дворецкий утвердительно кивнул.
  - Да. Эта женщина не клевещет ради личных интересов. Ей просто нет смысла этого делать. Если его светлость хотел Новый год отпраздновать у нее дома, значит, так оно и было. Возьми из нового гардероба несколько комплектов лыжных костюмов.
  - Тебя, в самом деле, не волнует, вернется ли он вовремя? - оскорбился солнечный зверь.
  - Я уверен в этом. Хотя и не чувствую пока его присутствия. - Развернулся спиной, чтобы уходить.
  - Чертова хладнокровная змея.
  Дамиан слегка наклонил голову.
  - Это комплимент...
  
  
  
  - Есть идеи? - уныло спросила Нага.
  Тачибана пожал плечами. Развернулся к окну. На улице вставало солнце. Мимо проходили жители особняка Александра.
  - Они немного мрачноваты. Наверное, не выспались...
  - Заканчивай свои глупые шутки. Не смешно. Что ты надумал делать с исчезнувшим вампиром?
  - Каким вампиром? Не было у меня такого... Ой. - Схватился за ухо. - Чего ты от меня хочешь? Я не всесилен и не могу сделать того что мне неподвластно.
  - В отличие от тебя, я, его друг! И не успокоюсь, пока не удостоверюсь что с ним все в порядке. - Руки в боки. Гордый взор.
  Тачибана почесал затылок.
  - Дорогая, у меня и так забот полный мешок и маленькая котомка. Только вчера родители прислали кучу жалоб насчет своих детишек. Они обеспокоены тем, что за неполных три месяца у нас случилось столько прорывов с участием Теней. А в особенности тем, что Мамору Кайоу бродит где-то по территории Академии и может от плохого настроения поотбивать их деткам те тыквы, что у них на месте голов и сжечь трупы. Многие уже пишут документы прошения об уходе.
  Поставил заварник настаивать чай. Нага заинтересованно ждала продолжения - голос серьезного директора ее завораживал.
  - Самим же деткам здесь до такой степени интересно, аж визжат от радости. Столько событий! Девчонки надеются, во что бы то ни было набросить знаменитому вампиру аркан на горло и притащить под венец. Да и слух, что нынешний юный Архимаг тоже учиться здесь же, добавляет Энфер гигантский прирост популярности. Одна заковырка - никто не знает, как они выглядят. Облик чародея все забывали через несколько мгновений после его ухода, а вспоминают только если он сам того хочет. Вампир же вечно носил свою золотую полумаску. В обычной одежде и человеческом облике черта с два его кто-либо признает. То, что эти выдающиеся личности - одно лицо, даже меня поразило. При том, что Тоя Зеро и так близок к становлению школьным идолом. Ему уже поклоняется почти половина Академии. Парни не отстают от девчат - в громадном количестве записываются в стрелковый клуб, к магическим дуэлянтам и даже в кружки контактного боя, давно забытые своими же членами. Они все в предвкушении ожидания следующего сражения за Академию. Никто даже не сомневаются, что оно будет...
  - Ммм. Может мне тоже начинать готовиться? - задумчиво спросила Нага.
  Директор отмахнулся, скинув стопку бумаг. Нервно принялся их сортировать. Потряс пачкой в воздухе.
  - Мне через каждые полчаса приносят прошения забыть о родителях, и позволить развлекаться и дальше. Да и сами отцы-матери не знают, какими доводами уговорить своих чад. Детки не слушают ничего, на каждое слово "за" находя десяток "против". Мир демонов уже гудит как растревоженный улей. Скорее всего, к нам на каждого ушедшего вступят по пятерке новичков. - Утомленно откинулся на спинку кресла. - Один мальчишка даже сказал мне, что хотел бы могилку с видом на море, а не затерявшийся в глухом лесу пустой камень. Я не нашелся что ему ответить. И ты еще хочешь, чтобы я лично отправлялся искать непонятно куда непонятно кого?
  Нага удивленно застыла на мгновение, но вспомнив про свою роль злостной оппозиции, скривила губки и, сложив руки на полной груди, гордо хмыкнула.
  - Все равно...
  Тачибана перебил:
  - Ты отпустила Шиву? Я думал, что ты не позволяешь ей покидать Академию.
  - Не только я. Габриель тоже согласился на маленькое турне для Рикки.
  - Ужасно упряма, - сказал Тачибана, думая о своем. Рычаги управления у молодой волчицы имелись на половину совета академии. Лучше барышне не перечить.
  - Вся в папу, - поддакнула Нага.
  - Отнюдь. Я иногда поддаюсь на уговоры, - произнес чуткий лесничий, проходя мимо.
   Директор взмахом руки прикрыл дверь.
  - У него одно на уме - мяса_дома.net. - Отхлебнула свежего чаю, по густоте похожего на клей. Выплюнул листочек. - С германской принцессой поедет ее мать-богиня. Мария не поддерживает контактов с домом и вольна делать все, что ей вздумается. Малышка Майя не пострадает ни за каких условий. Ее опекают сразу три дракона. А Дамиан Гоннер может позаботиться о себе и заодно прикрыть остальных. Даже Артура отец отпустил, а Регул отличается редкой несговорчивостью в таких вопросах. Чуть не преставился, когда этот коматозник исчез из частной клиники. Да и слишком мало времени прошло после возвращения мальчика.
  - Да. Я знаю. Владычица Медной Горы порывается каждый день махнуть ручкой на работу и приехать к своему ненаглядному отпрыску.
  - И как? - вмиг скорчила улыбку медсестра.
  Тачибана скривился как от кислого лимона.
  - Пока разрывается между долгом и материнской любовью. Все же не видела "свою кровиночку", как она выражается, больше восьми лет. Пришлось пообещать, что они на обратном пути заедут и к ней погостить. Правда мальчик пока об этом не знает. Вот будет сюрприз...
  
  
  
  
  Сакура шла мрачнее тучи. Ситуация аховая. Народ всерьез опасался, как бы Мария не проскочила наружу. Тогда получат на орехи все. И правые и виноватые. А особенно леди Виши с дочкой, на которых девушка бросала взгляды смертельно раненой тигрицы. И эта кошечка с минуты на минуту пойдет мстить, не собираясь тратить время на доскональное изучение ситуации. "В каждом маленьком ребенке, и в мальчишке и в девчонке, есть по двести грамм взрывчатки, или даже полкило"... В некоторых взрослых она тоже сохраняется и тем более - накопляется в громадных количествах. Любовь - морковь...
  Гаррет с Артуром по очереди несли на плечах хихикающую Майю. Девочка радовалась всему подряд. Но особенно - Кори ехала у нее на руках. Гаррет только удивлялся, как быстро они поладили. Саламандра даже не подумала что девочка - одна из тех, кто постоянно отнимает у нее внимание любимого хозяина. И девочка и фамильяр по очереди пускали в небо струйки искр, рискуя поджечь какое-нибудь незамерзшее деревцо. У Майи они пока были очень тусклые, поэтому ни у кого даже не возникало ни малейших догадок, что за демоном является ребенок.
  Артур вовремя заметил, что Сакура готова перейти к решительным действиям и быстро увлек ее разговором. Девушка немного успокоилась, слушая его побасенки о похождениях Александра. Гаррет через несколько минут подключился, расписывая во всех красках прошедший турнир. Богиня его лишь слегка поправляла, чтобы не заносило на откровенный бред. Вдруг девушка ни с того ни с сего застыла. Начала судорожно хлопать себя по боку. Брови удивленно полезли вверх. Расстегнула молнию "аляски", ничуть не стесняясь посторонних. Из-за отворота выпал длинный стилет в кожаных ножнах.
  Дамиан вытащил моментально провалившийся в снег кинжал и, вытерев насухо, непонятно откуда взявшимся полотенцем, протянул девушке.
  - Похоже, это подарок вам от его светлости. Видимо, он очень о вас волнуется, если отдал самый могущественный клинок в своей оружейне.
  Артур удивленно заморгал.
  - Хейзел? С каких это пор он слушается кого-то кроме бригадира?
  Дворецкий лишь вежливо улыбнулся.
  - Видимо, он устал ждать пока придет достойный хранитель. А так как господин сам подобрал ему партнера, то решил с этим выбором согласиться. Вот только, что он делает за пределами Астрала, и почему проявился лишь сейчас? Может молодая госпожа сможет прояснить этот момент?
  - Я смогу ответить, - Шива, напялившая раньше времени огромные лыжные очки, указала рукой на выход из леса: - Он чувствует того, кто там живет. И хочет быть под рукой, чтобы защитить свою хранительницу от Кольбера. И вам советую тоже быть начеку. Не говорите с ним, не смотрите в глаза и не касайтесь даже полы его одежды. Не давайте ни малейшего повода вступить в конфликт. Иначе он нас всех просто превратит в живые факелы.
  Все согласно кивнули. Только Майя ничего не поняла. Сакура спрятала кинжал за отворот куртки, в продольный карман рубашки, затянула узел шарфа.
   Дракошки запыхтели, вскидывая рюкзаки на плечи, и под руководством Дагона промаршировали вперед. Дворецкий с собой почти ничего не брал. Лишь подаренную директором на день рождения вампира скрипку. Чехол легко болтался в руке. Зачем он ее взял, никто так и не понял. Гаррет первым их догнал.
  - Эй, народ, что волочим? Кирпичи или просто булыжники? По дешевке северянам продавать будете? Те пироги, что вы вчера налепили - настоящий бум! Если поделитесь рецептом, берусь за неделю произвести мировую революцию в цементной промышленности.
  Майя захихикала. Ей вторил звонкий голосок саламандры.
  - Отвали, обогреватель ходячий. Иди в ... и скатертью дорожка. - Сейдун явно не собиралась поддерживать разговор.
  - Я шефу все про тебя расскажу, тормоз. Урод недожаренный. - Катун в выражениях сдерживалась лишь чуточку меньше.
  Гаррет опешил. И принялся в уме прикидывать, что же такое страшное они могут рассказать вампиру, что это должно его испугать.
  Майя нетерпеливо монтыляла ногами в воздухе. Но, лошадка, поехали. В спину толкнула Рикка.
  - Давай, снимись с ручника, дорогой. Ты же не хочешь пропустить все веселье? Вперед, газуй хоть немножко...
  - Что ты имеешь в виду? Какое веселье? - недоуменно округлил глаза волк.
  - И вправду тормоз. - Откинув тяжелые волосы с лица, заставив ушки встать торчком, независимой походкой поспешила за остальными. Кори осуждающе фыркнула. Если бы хотела, то точно сказала бы - "балда"! Волк пожал плечами. Майя слегка подпрыгнула.
  Гаррет побежал за Риккой, сопровождаемый счастливыми выкриками девочки. Что бы там ни было, но опушка леса уже близок. Надо поспешить.
  Тут-то он и понял, что волчица имела в виду. Все топтались на входе в новенькую пристройку рядом с автобусной остановкой и в полголоса решали, кто же пойдет говорить с перевозчиком.
  На крыше домика стояла серьезная аппаратура. Две здоровенных спутниковых тарелки смотрела в сторону открытого космоса. На единственном окне тяжелые черные жалюзи. Здание сверкало новизной.
  Кельха тихо шипела на Снежку:
  - Кончай уже меня в бок тыкать. Скоро в ребрах дырку просверлишь.
  Снежная дева пожала плечами.
  - Все равно там одни кости. - Отвернулась.
  Еще немного поругались...
  Рикка, схватившись за живот и прикрыв рот руками, тихо давилась смехом. Ей бы только похихикать, получить заряд приятных впечатлений, а там хоть трава не расти. Те, кому это не нравиться могут покрасоваться шрамами от когтей.
  Артур неодобрительно помотал головой. Гаррет сразу заулыбался. Вот и есть кандидат в парламентеры. А то законспирировался, понимаешь... Будет знать, как на мою девушку глазки распахивать!
  Схватил Гримма за шкирку и, пинком отворив дверь, забросил туда опешившего от такой наглости Каменщика. Прикрыл аккуратно за собой. Народ отвалил челюсти. Гаррет пожал плечами, давя улыбку.
  Изнутри минут пятнадцать ничего не раздавалось. Дворецкий невозмутимо постучал и проскользнул внутрь.
  От его невозмутимости осталось только бесстрастное лицо. Внутри же все было на ножах. А причина была в том, что Артур, без каких либо визуальных повреждений сидел за компьютерным столом и с удовольствием резался по сети в Counter Strike. Развернувшись, радостно замахал рукой.
  - Дамиан, иди скорей сюда. Спасибо тебе, Господи, я дожил до этого прорыва. По сравнению с этим чудом IT-технологий мое старое "железо" работало на паровом котле. Плюс, посмотри на это чудо игровой индустрии. Когда я уходил впервые в Астрал, такой прекрасной военной игрушки еще не было. Ты только подумай, это ведь аналог противо-террористической операции. Вот - здесь мы покупаем за доступный бюджет необходимую амуницию, а потом идем освобождать заложников. Да раньше за такой тренажер полмира готовы были бы отдать любые деньги. Сколько возможностей для тактических планировок, обучения практической логике и, кроме того - возможность повысить свои рефлексы. Мне уже давно не было так весело. С того момента как "ctrl" от удара кулаком по "пробелу" вылетел мне прямо в глаз!
  Дворецкого передернуло. Это что, наркоман после дозы?
  - Мастер Артур, позволь поинтересоваться, ты случайно не забыл цель нашего визита? - кивнул на сидящего за соседним трудовым местом перевозчика.
  К слову сказать, что в комнате было пять рабочих станций, и все они были отделаны по последнему слову компьютерной техники. Кольбер, неизвестно где раздобывший берет ООН, играл в ту же игру, только за террористов. И за несколько секунд прострелил Артуру голову, как и остальным неопытным новичкам. Похоже, что шофер по-настоящему увлекся.
  Каменщик только отмахнулся, у него пошли такие страсти!
  - Обязательно уговорю отца купить...
  Дагон сразу понял, что сейчас от него ничего не добьется. Как бы не остался автобусную остановку сторожить, развлекаясь с долгое время недоступным компьютером. И не дай духи, подключит к этому своих родителей.
  - Господин перевозчик. Наша группа, как мы и сообщали вам ранее, прибыла для транспортировки. Если вы не против, то мы уже готовы и можем отправляться.
  Кольбер застрелил последнего противника, закончив, наконец, турнир и выключил свой компьютер, спрятав небольшие очки в тумбочку стола. Артур простонал - питание было централизованное. Дворецкий поклонился и, оторвав Каменщика от стула, за шиворот выволок на улицу. Все моментально расступились, открывая водителю дорогу. Из ничего на стоянке проявился давешний школьный автобус. А заодно с ним и жутко-вонючий запах горения пластмассы.
  Богиня недовольно поморщилась, но проследовала за Кольбером, занимать свое место. Ее, в общем, никто и не приглашал, Зеро сказал только о своей команде, но женщина аргументировала участие тем, что не хочет отпускать Кельху одну в логово северных демонов. Водила сел на свое место, повернул ключ в замке зажигания, приготовившись ехать. Женщина замерла. Ползущая за ней Кельха ткнулась носом между лопаток.
  - Ты чего, мам? Мам? - Обеспокоенно просунула голову у женщины под рукой.
  На переднем сиденье, сразу за водительским, полулежал, прислонившись капюшоном к стеклу неизвестный мужчина. Меховая оторочка плаща трепетала как водоросли от морских течений.
  Астарта с ужасом смотрела на волны рвущейся наружу мертвой энергии, заметной только божествам. Перевела взгляд на Кольбера. Тот улыбнулся и приподнял капюшон. Под ним была серебряная маска в виде черепа. У богини округлились глаза.
   - Что здесь делает бог смерти, перевозчик? Я думала, что они никогда не покидают Бездны. Неужели он пришел за кем-то из нашей группы? - С ужасом спросила богиня Кузни.
  Кольбер захохотал. Да так что на руле чуть не висел.
   - Дорогая, вы слабо информированы. Смерти даже самых высоких гостей не забирают лично. Вы, наверное, слишком сильно пьяны, если перепутали своего лидера с богом Плаща.
  Торчащая из-за плеча богини команда Зеро взвыла от восторга. Девушки почти бросились, чтобы пощупать парня, но их остановил предупреждающий окрик:
  - Но-но! Если хотите умереть, то для этого есть уйма более приятных способов. Один момент. - Порылся в бардачке и продемонстрировал запакованный пакет с надписью ""Попкорн" перед использованием приготовить в микроволновой печи". - Демонстрирую.
  Кольбер поднес пакетик к голове Зеро. Не доходя на расстояние вытянутой руки, кукуруза затрещала, взорвалась! Пакет расперло, во все стороны потянуло аппетитным паром.
  Дымок втянуло сквозь щели в маске недвижимого вампира. Голова слегка дернулась. Пакет дернулся, вывалившись из руки хихикающего Кольбера. И занял свое место рядом с кучей таких же под сиденьем, доведенный до состояния куска сплавленной массы. Видимо водила не раз уже практиковал такое развлечение.
  - Он спит? - ошеломленно спросили демоны.
  - Только я подумала - "Вау! Он жив"? - скривилась Кельха.
  Перевозчик покачал головой, улыбаясь.
  - Нет, он мёртв.
  - Как мёртв?!! - чуть с ума не сошли, так заорав.
  - А разве живое существо, с небьющимся сердцем можно охарактеризовать как-то иначе? - удивился шофер и осторожно отвернул высокий воротник вампира, демонстрируя шею. Ему не страшно - силен, гиперборей. Жилка молчала. Пульс отсутствовал.
  Дагон бессердечно подтвердил:
  - Да, он мёртв.
  Все приуныли. Сакура порывалась растолкать остальных и пробиться к своему герою, но ей не давали. - Но разве для такого непонятного существа как мой господин это имеет какое-либо значение?
  Демоны недоверчиво уставились на дворецкого. Тот кивнул и продолжил:
  - Садитесь на места. И не подходите к нему ближе, чем на полметра. Если конечно не хотите сварить свои мозги. Не стоит его трогать, подождем немного, а там видно бу...
  Дагона отшвырнуло в сторону, вслед за ним и остальные полетели в нокдаун как от мощных ударов в челюсть. Землю накрыло волной Ауры. Сразу стемнело. Даже снег почернел.
  Мария решительно подбежала к безжизненному юноше и стянула с лица золотую маску. Лицо парня выглядело хуже некуда. Под глазами - темные мешки, тени почти черные. Губы посинели. Кожа серого цвета.
  Энергия смерти устремилась к новой цели, попавшей в сферу влияния. Но в недоумении застыла - существо имело в себе оттиск вампира, энергию его крови. Но такого же не может быть - он не может иметь сразу два тела. Злые отростки поводка смутились и ушли вглубь тела вампира. Не тут-то было! Мария решительно приподняла его голову и запечатала губы неумелым, бесстрастным поцелуем. Соперницы сразу взвыли и попытались бы ее отодрать, но Дагон остановил их поднятой рукой, призывая к бездействию. И вовремя. Аура вампирэссы через рот перешла к Александру, выжигая всю постороннюю сущность. Поводок затрясся и разлетелся на мелкие частички, пытаясь спрятаться. Не вышло. Аура находила их везде и превращала в воспоминание...
  Мария устало отвалилась и тяжело села рядом с юношей, вытирая пот с лица. Эта процедура была очень сложна и отняла почти все ее силы. Прислонилась к плечу Сани, с удовольствием услышав пока еще слабые, но уже уверенные удары сердца. И уснула.
  Кольбер протер глаза, уставился еще раз.
  - Ничего себе... У меня нет слов. Первый раз такое вижу. Вампиры и в самом деле сильны, слухи не врут. А вы чего встали? Живо садитесь на места, если хотите приехать еще сегодня.
  Гаррет очнулся первым и, показывая хороший пример сел вместе с Майей на сиденья сразу за парочкой кровососов. При этом строго наказал девочке не беспокоить их. Кори это не касалось, поэтому саламандра устроилась на коленях у долгожданного хозяина и сладостно заурчала...
  
  
  
  
  
   В шато Вард было удивительно тихо. Наконец-то защита была взломана, а все ловушки и препятствия на пути обезврежены. Замок вампира встретил штурмовиков мрачными канделябрами и отсутствием, как свежего воздуха, так и кастеляна.
  Тени тихо обнажили оружие и прокрались в прихожую.
  Ни звука.
  Командир отделения нетерпеливо махнул рукой, призывая остальных продолжать продвижение. И в тот же час ее потерял!
  Рагнар скупо поприветствовал врагов, отсалютовал мечом и выбросил вперед левую руку с несколькими метательными ножами. Остальные рыцари-призраки вышли синхронно из своих ниш и поддержали его бросками дротиков, сулиц, пилумов и копий. Тралл - одетый в северный доспех с кольчугой норд, с удовольствием опустошил барабан автоматического самострела. Тройка тонкокостных стрелков в легких сильверитовых латах один за другим выпускали по две стрелы за раз из длинных луков. Каждый бросок или выстрел находил свою цель. Промахов не было.
  Вскрики и агонизирующие хрипы умирающих звучали недолго. Призраки вернулись на свои места, не проронив ни слова. Десант Тени в полном составе остался лежать на полу в прихожей. Ни один враг не ушел.
  
  
  
  
  
  Кощей, стараясь не бряцать плохо подогнанным доспехом, крался за двумя незнакомцами. Точнее он даже не шел - просто парил в нескольких сантиметрах над землей. Седой правильно информировал Короля-Лича. В противном случае он рисковал не только своей головой, но и душой - быть скелетом-прислужником у Бессмертного ему хотелось мало.
  Заказчики свернули в темный переулок и умолкли, подозрительно озираясь, но, не заметив слежки, успокоились, чертя на стене между камней опознавательный знак. Кирпичи зашуршали и отошли в стороны единой волной перестройки. Люди в мантиях прошли внутрь. Стена за ними снова стала монолитной, неотличимой от остальных фрагментов кладки.
  Кощей по привычке потер челюсть громадной пятерней и клацнул пальцами. За его спиной, вращаясь, распахнулся серый тоннель-воронка, и на землю оттуда вывалились около десятка человек из его костлявой братии. Точнее пять скелетов, тандем некром-мансеров, один некромант и растрепанная Риканна ванн Клауд.
  Ради справки следует сообщить, что некром-мансер - это тот, кто вместо призыва материальных неупокоенных, предпочитает узнавать тайны и воспоминания давно усопших. (И неплохо на этом зарабатывать иногда). Они обычно таскали за собой неупокоенного духа или призрака-стража. Так что в принципе отряд в любой момент мог пополниться еще сотней страшных, но маленько слабоватых приведений. А некроманты в свою очередь могли организовать по несколько продвинутых скелетов разнообразных существ или гомункулов каждый. Для этой цели они носили в своих безразмерных сумках по брикету сгущенного кальция, или уже готовых манекенов для оживления... Одна Рина могла создать костяк драколича при должной подготовке, а это уже уровень магистра...
  - Ты чего творишь, жмур несчастный? Не мог нормально портал провесить? - простонала девушка, приподнимая натянувшуюся на нос остроконечную шляпу, чтобы лучше видеть.
  - Извини, времени не было. Похоже, что наши цели скрылись вон в той стене и нам надлежит за ними проследовать. - Кощей показал отточенным концом брони пальца на кладку здания. - Карл, займись.
  - Верное дело, - пробормотал хрипло тот. Подскочив к стене, щелчками костяшек выбил замысловатую дробь - "Могильный стук", особое заклинание доступное только некромантам. Оно не только снимало магическую защиту, открывало замки, отключало ловушки, но и прекрасно гробило бактерий и вредоносные микроорганизмы. Что в этом такого особенного, можно спросить? Да просто некоторые маги не знают, что можно умереть не только от распознаваемой глазом опасности...
  Внутри стены защелкало. Из камней на секунду показались каменные пики, но тут же спрятались, не ранив сразу отскочившего некра. Стена задрожала и, как и раньше, начала раздвигаться кладка. Раскрылся проход.
  Рина нетерпеливо проскользнула внутрь и рассыпала на пол "Прах" - чудовищно дорогой ведьмовской реагент, проявляющий невидимые сущности и следы недавно прошедших людей.
  В воздухе засветились точки активации ловушек. Скелеты моментально бросились их запускать. На каждом висел покров Абсолютной защиты, созданный Кощеем. Но так как у мертвяков не было органов, которые можно было бы сковать пространственным замком, то они могли спокойно передвигаться. Костяки по очереди наступали на панели, опаляясь струями адского огня, протыкались насквозь тучами стрел и дротиков, и даже на несколько минут попали в ядовитое облако. Пол подпрыгнул, раздавив их об потолок... не раздавив. Вернулись довольные и целехонькие. Превосходные миноискатели.
  - Молодцы. Хватайте свое оружие и становитесь на страже. Похоже, нам могут помешать незваные гости. - Кощей выдал каждому по алебарде с длинным косым лезвием. Скелеты откозыряли, и грамотно разместившись во тьме, подперли стены. - Парни, ваша очередь - запускайте ищейку.
  Некром-мансеры синхронно кивнули и, встав один напротив одного, превратились в зеркала, копируя плавные круговые движения и жесты. В воздухе между ними начала нагнетаться непонятная колышущаяся атмосфера. Парни одновременно хлопнули ладонями, доводя широкий жест, завершая плетение заклятия. Вдаль по наклонному колодцу потекли волны многоногих призрачных существ - мирвингов, призванных магией заклинателей.
  Все выжидательно застыли. Звуков боя не слышно. Один мирвинг вернулся и, пропищав что-то утвердительное, испарился струйками дыма. Парни хлопнули друг друга по ладоням.
  Отлично, можно идти дальше. Банда неформалов - вперед!
  Кощей хрустнул костями, достав из-под набедренной пластины рукоять меча с едва заметным трехмиллиметровым отростком вместо клинка. Взмахнул в жесте фехтовальщика и сложил пальцы левой руки в замысловатый знак. Рукоять задрожала, и из нее полезло обоюдоострое вихляющее лезвие змеевика. Когда оно достигло длинны полутора метров лич разжал пальцы - рост прекратился.
  У остальных в руках тоже появились орудия смертоубийства. У некромов - по серпу с цепью, уходящей в рукав мантии; у Карла - коротко копье с двумя лезвиями с каждой стороны древка; а у Рины - двойка кинжалов с маслянисто блестящим от трупного яда кромками. Один - для усыпления, второй - для немедленного убийства.
  Что ни говори, а не зря Некромантию считали самыми грозными и многозадачными мистиками. Стоило взглянуть на слаженные действия, выучку и общую дисциплину отряда, чтобы в этом удостовериться. Куда там эгоистам из ковена Школы Огня.
  Лич нарастил на лице сплошной слой брони из треугольных пластин, защищая самое дорогое, и скомандовал:
  - За мной. Боевой порядок - пирамида. Карл и Рина - замыкающие, Близнецы - за мной. Соблюдаем звуковую и магическую тишину.
  Ответом было мгновенное формирование заданного построения и умолкшие звуки.
  - Тогда вперед, и да не посрамим мы доверия Верховного Сюзерена!..
  
  
  
   Саня страдал. В коконе было темно и холодно. Все вокруг пропитано сыростью и тупой болью. Страхом. Невыносимо страшно. Даже когда исход наперед известен. Но ожидание - самый сильный союзник слепого ужаса. В самую пору было воззвать - "Господи, будь милосердным!"
  Он держался долго. Примерно несколько минут после закрытия пробоя в Астрал. После первого часа Тэрраль уже не успевала отрезать щупальца удавки. Они накрыли сферу плотным саваном и начали медленно точить купол защиты, всвердливаясь в него как геологический бур, расплетая завязки подпространства, чтобы забраться внутрь и спеленать спрятавшегося внутри, законсервированного узника.
  Добавочное вливание манны уже не помогало. Разматывающееся пространство начало искрить. Враждебный поток с радостью кинулся отгрызать отщепившиеся ниточки.
  Саня пожал плечами - в обычном заклинании этого было бы достаточно, чтобы разрушить плетение, но модификация состояла из сотен пространственных колец, поэтому от одного разрушенного общей защите ничего не сделается. Но так не может продолжаться вечно. Рано или поздно, но эта проклятая удавка захомутает невинную шейку вампира и подвесит на манер линчевателей. А дельных мыслей в голове не водилось, все от страха кончились. Только какая-то чушь осталась.
  Хотелось в последний раз увидеть свою команду.
  Мия, наверное, будет очень переживать, а может, забудет через несколько лет, найдет себе красавчика-вампирчика с фигурой бога легкой атлетики и будет транжирить его деньги...
  И в самом деле, чушь. Но плетение заклинания от внезапной вспышки ревности засверкало и сжалось на теле еще туже, нарастив под удивленно отпрянувшим поводком еще несколько слоев. Странно...
  За сердце неожиданно ощутимо дернуло. В ушах послышались неясные голоса, как далекий шепот прибоя. Стало немного теплее. Потом огонь пошел сплошным потоком, разжигая внутреннюю топку тела.
  Руки начали немного оттаивать. Необычно - защита не позволяет никаких действий. Но раз есть, то надо пользоваться. Пальцы смогли по минимуму складываться в различные фигуры. Первой был "фак", показанный беснующемуся за перегородкой потоку. Врешь, не возьмешь. Мы и сами с усами... Показать бы еще и язык, но маска мешает.
  Пальцы сами по себе зашевелились, трансформируя воздух в сотни магических линий. Жесты сливались один с другим, переходя в одно беспорядочное мельтешение пальцев. Через минуту руки соединились вместе, используя для формировки знаков полный плечевой круг организма. Поводок отпрянул - вокруг сферы начали светиться багрянцем пространственные печати, но не закончили свой прорыв - руки снова парализовало.
  Черт! Только запахло свободой и вот... Капец на ниточке - только несколько знаков осталось.
  Реванш взять не получилось - поводок просочился под незаконченную транспортную установку и продолжил свое черное дело. Еще тысяча чертей - он начал вскрывать оболочки одну за другой. Поневоле почувствуешь себя наживкой в бутылке, куда ввинчивается осьминог. Всего передернуло. Ничего себе страсти.
  Время шло очень медленно. Особенно сильно это чувствуется, когда сердце не бьется. И мир вокруг в любой момент может взорваться кровожадными щупальцами твари за стеклом. Осталось примерно десятка два слоев, когда Саня почувствовал, что снова начинает теплеть, и очень быстро, жар прямо набросился на закоченевшее тело. Кто-то сжигал его кровь! Послышался голос Мии. Она повторяла его имя!!!
  Уррраааа... Не забыли.
  Канал напрямую в замкнутый мирок Академии засветился в голове сложным планом. Маяк работал!
  Лицо сложилось в озорную решительную улыбку.
  Сво-бо-ду, по-пу-га-ям!!!
  Пальцы замелькали с утроенной скоростью, закончив печать.
  За стеной что-то раздраженно загудело. Сфера обрубила куски поводков и стала цельной. Кабалистические значки на сплошной транспортной печати вспыхнули кровью. Вся конструкция с размаху, как маятником, прошла остающиеся несколько метров и пробила разом стену Марева. Во все стороны плеснулись волны растревоженной энергии. Пространственный транспортник разрезал границу невидимым скальпелем, вылетая в реальный мир. Поводок бессильно тыкался в разрыв, недоумевая, как могла жертва убежать из такой хорошо продуманной темницы. Но в реальность проникнуть ему было не суждено.
  Саня огляделся - он завис над лесом в небольшом отдалении от автобусной остановки. На улице уже почти стемнело. Трудно сказать, что сегодня за день недели. Нужно подобраться поближе к стоянке. Плавно, но решительно, по коротким дугам начал водить руками, Транспортник подчинился, но как-то странно - завихлял, наклонился вперед и полетел к небольшому зданию впереди. Саня немного испугался, поняв, что мистической силы не осталось ни капли - все ушло на прорыв Ахерона. Заклинание задрожало от мелкой вибрации со всех сторон. Вот тут-то и стало всамделишно страшно.
  Силы небесные и земные, помилуйте меня, невинного.
  Кусочки поводка, оказавшиеся после схлопывания печати внутри прослойки между транспортником и сферой защиты, не отмерли, как парень думал вначале, а вполне себе жизнеспособно пытались завершить свое черное дело. Волосы встали дыбом. Перевел взгляд вперед и чуть не вскрикнул - земля угрожающе быстро приближалась. Руля и тормозов не было...
  Импакт! Сфера на полной скорости врезалась в землю, пропахав борозду практически до самого дома Кольбера, и слегка ткнулась в стенку. "Абсолютная защита" лопнула, а внутрь проскочили частички черной силы Смерти. Сознание от боли сразу отключилось...
  
  
  
  
  Асмодей удивленно листал оставленную на хранение вампиром Энциклопедию. Книга оказалась кладезем различных премудростей, тайного знания и практических, но реально невооплотимых рекомендаций по различных дисциплинах.
  Использовать ее было удивительно сложно - все, что прочитываешь, за несколько мгновений выветривается из памяти. Пробовал читать заклинания - только всю манну высосало, а толку - ноль. Перелистывал страницы уже третий день, утилитарности - дырка от бублика. Но бросить эту затею никак не мог.
  Раньше книжка показывала только бестиарий для охотника на нечисть широкой специализации, теперь же это был настоящий сборник из знаний про все на свете.
  Вдруг листки побелели, буквы и гравюры превратились в чернила и впитались в бумагу. На обложке, из переплета появились треугольные клыки и несколько рядов мелких зубов. Удивительные челюсти захлопнулись, чуть не откусив руку скованному живейшим интересом Архивариусу.
  Книжка подпрыгнула в воздух на отросших миниатюрных ножках. Приземлившись на пол, забежала за угол стеллажа. Выползла на секунду и, высунув красную закладку как импровизированный язык, скрылась во тьме библиотеки.
  У Клавдия отвалилась челюсть...
  
  
  
  Утро как всегда начиналось паршиво. Только вот сегодня Саня не стеснялся в выражениях - все тело ныло, еще и это чувство пакоты во рту, изрядно тошнило. Как всегда хотелось кого-то прикончить. В общем, всё без изменений.
  Глаза с трудом открылись, требуя еще хоть минутку отдыха. И все же закрылись - в лицо заглядывал обеспокоенный Безумный Шляпник. Он немного изменил свою внешность, выглядя растрепанным молодым человеком с кудрявыми темными волосами, полосатых носках и изношенном костюме.
  - Ты как, племяш? Живой? Может чего-нибудь болит, нигде не режет?
  Саня продемонстрировал ему кулак и промычал:
  - Кончай улыбаться, щеки треснут. Моей кончины вам не дождаться.
  Нирарихьён потыкал пальцем вампиру в лицо, Саня почувствовал это очень смутно, как через дурман наркотика.
  - Уже дождались. Может, всё же оглядишься вокруг и придумаешь удобоваримое объяснение?
  Саня вскинулся и замахал руками - его голова вышла наружу через крышу автобуса.
  - Алилуя. Чего это за ... - окончание фразы вырезано цензурой. В виду нехорошего наследия для потомков.
  - Ты как всегда неадекватен с побудки. Может, пораскинешь мозгами и проанализируешь ситуацию сам? Это избавит меня от банальных разжевываний.
  Саня немного освоился в передвижениях по призрачной складке - а это была именно она. "Промежуток". И схватился за голову - руки прошли насквозь.
  - Мать моя... Да я призрак!
  Вопль души вампира не остался без внимания. Граф продрейфовал мимо, вися вниз головой. Попивал чай из расписанной цветками яблони фарфоровой чашки.
  - Абсолютно верно. Хотя насчет твоей матери я сильно сомневаюсь.
  Юноша быстро заметался вокруг, выясняя все обстоятельства. Оказалось, что материальное тело спокойно валяется на переднем сидении автобуса. Сердце так и не бьется. Ареал в метра полтора вокруг него покрыт впитавшимся в кожу саваном смерти. Но к счастью, он был неработоспособен - отсоединен от источника питания своей Зоны, являлся скорее последствием, чем причиной отделения души от тела. Проследил за пересечением линий поводка - глубоко въелись в тело.
  Быстро провел мозговой штурм, выбирая рабочие варианты и тут же их опровергая.
  Перелетел стрейфом на место своего падения. Пощупал землю, естественно ничего не почувствовав. Пальцы вообще проходили через поверхность и чуть ли не ныряли, как в воду. Проследил взглядом за линией торможения - метров двадцать, ничего себе мягкое падение...
  Нирарихьён медленно проплыл над головой, вращаясь по вертикали. Делать ему нечего. Но придется поблагодарить.
  - Спасибо. - Надулся, засунув руки в карманы плаща. Больше этот шут гороховый ничего не добьется.
  - И это всё? - делано удивился Граф. - Ты сейчас лакомый кусочек для жнецов смерти. Не хочешь поблагодарить за то, что я их отвадил?
  - Хочешь материальный презент? Как насчет отпечатка моего кулака? Давно я никому морду не бил, довольствуясь простым убийством. Пора наверстать это досадное упущение. - Закатал призрачный рукав. Нервы и так ни к черту, в голову не лезет никаких "удобоваримых" способов выхода из сложившейся ситуации.
  - Воздержусь. - Пожал плечами, отвернувшись. Обиделся, наверное.
  - Извини. - В самом деле, почувствовал, что наговорил лишнего. - Это ведь ты отделил мою душу от тела, чтобы поводок не смог меня съесть целиком. От плена вечного спас. Не держи зла...
  - Да чего там. Пустое. Ты лучше подумай, что дальше делать будешь, - мгновенно оттаял, лучисто улыбаясь.
  Саня сжал пальцами виски.
  - Трудно сказать. Мне нужна твоя консультация.
  - О чем же? - Прищурил глаза.
  У вампира рот растянулась аж до ушей. Глаза загорелись.
  - Каков радиус моего перемещения в призрачной складке и мои возможности на данный момент. В мою, ныне ущербную голову, пришла забавная идея.
  - Зачем это тебе? - удивился Нирарихьён.
  - Пока есть - нужно пользоваться! А у меня осталось несколько незаконченных дел и пара-тройка не розданных оплеух по всей Академии. Хочешь присоединиться?
  - Звучит заманчиво. Я в деле. Кого будет топить в сортире? - Изрядно оживился.
  - Сначала твой ответ! - Помотал в воздухе пальцем.
  Шляпник замялся. Быстро что-то подсчитал в уме и радостно вынес приговор:
  - В качестве спиритуальной энергии - ты пуст. Вся твоя мощь заключена в теле...
  - Это не проблема, дальше, - перебил вампир.
  - Физический контакт совершить потенциально возможно, при небольшом напряжении матрицы. Психические поля полностью подконтрольны. Сконцентрируйся - и получишь результат. Что до радиуса... В пределах скрытого мира Энфер, не дальше. Но идти придется своими ножками. Сейчас примерно пол пятого утра. Если посчитать, что твоя бригада подойдет ближе к восьми-девяти, то особо не разгуляешься.
  Саня просчитал время, скомбинировал рабочий план.
  - Не вопрос. Что-то еще, что может показаться мне полезным? Или какие-либо бонусы?
  - Нет. - Джек случайно отгрыз краешек чашки, но даже не заметил, или потешается.
  - Тогда ладно. Зер гут. Гони листок бумаги и авторучку. Будем путешествовать с шиком!
  - Что ты задумал? - возбудился Граф. Порхал вокруг как сбрендившая бабочка.
  - Магия рисунка - это искусство в данном измерении используется с минимальными затратами. Нарисую то, что мне нужно и получу свеженького монстрика с седлом на загривке. По идее, для рисунка мне нужна особая бумага или артефакт, но в призрачной складке можно обойтись и без них.
  - У меня нет нужных тебе принадлежностей. Да и зачем рисовать призрака, если у нас уже есть готовый? - пожал плечами Шляпник и достал из цилиндра... маленького шестиглазого голодного духа. Бывшая на нём чешуя заменилась длиной белой шерсткой, а уродливые ядовитые перья - небольшими крылышками.
  - Позволь познакомить. Я - Шляпник, он - Мудрая Гусеница. А ты?
  Саня усмехнулся, прикрыв глаза.
  - Я? Я - мертвец. - Приподняв ладонь, уставился "гусенице" в глаза. Дух отвернулся. Не вступает в новый конфликт - в самом деле, мудр...
  - Неверно. Такого персонажа нет. Может, ты из карточной колоды?
  - Сомнительно. Я не играю в карты. - Вампир взмахнул обоими рукавами, сложив руки в жест концентрации. Идеи лились водопадом, оставалось только выбрать наиболее артистичную. - Жаль, что у тебя нет нужных мне предметов, но с этой "гусеницей" мне не по пути. Так почему бы не устроить маленькую безумную партию?
  Шляпник еще больше завелся - Саня редко с ним играл.
  - О-хо-хо. Взаимно, мой маленький друг.
  Саня клацнул языком и сказал:
  - Первый ход - снимаю карты!
  Складку пронзило вспышкой света. Там где она проходила, обнажались незримые до этого силовые линии земли - древние истоки могущества! Несуществующие для людей, и труднодоступные демонам.
  - Моя очередь - выбираю козырь, - задорно выкрикнул Сумасшедший Шляпник.
  Голодный дух в момент вымахал до своих исконных размеров. И слегка зарычал, встряхнувшись.
  - Беру, - перенял ход вампир.
  Ото всех сторон к юноше устремились струи воздуха. Силовые линии задрожали, прогнулись. И одновременно разорвали свои соединения, разодранным ворохом нитей присоединившись к призраку. Хлынула энергия.
  - Пас. - Джек уселся на призрака верхом, дурашливо постукав каблуками по его голове. Предложил ему чашку чая.
  - Фулл Хаус! - Сияющая фигура перестала качать энергию и отсоединилась от каналов. Свет исходил из самого сердца. Вампир усмехнулся из-под маски и... исчез. В облачке свободно разлетевшегося по ветру дыма.
  Шляпник захохотал. Партию он проиграл - вампир успел смотаться первым.
   - Гусеница - бери след!
   Дух пророкотал что-то недовольно, но подчинился. В воздухе разгорелась волна ядовитого света. Змеиное тело закрутилось по оси и втянулось в него целиком, проходя на ту сторону портала...
   В небе, прямо перед ним висел призрак вампира, скрестив руки на груди. Он уже успел избавиться от полумаски и откинуть капюшон - призракам от погоды не жарко не холодно.
   Шляпник задумался вдруг. Спросил Саню:
   - Тебя, что, совсем не волнует, что ты можешь на неизвестный срок застрять в этом измерении?
   - Нет, - клацнул языком тот. - Я за прошедшие сутки натерпелся столько страху, потратил столько душевных сил и нервов, что мою сущность просто парализовало от такого шока. Но это не значит, что мне нельзя слегка развлечься, и заодно поправить свои дела.
   - Ты не против, если мы с червяком тоже к тебе присоединимся? И заодно удержим от разных глупостей?
   Наивный. Надеешься помешать?
   - Нет, я ведь уже говорил. Напротив, буду даже рад. Посмотри что у нас под ногами! Тут и кроме меня безумцев хватает, - кивнул головой под ноги.
   Граф свесился вниз, уцепившись за прядку на шее у "гусеницы", вызвав недовольный рык - шерсть явно была очень чувствительной. И присвистнул - они висели на высоте в полкилометра над Ареной. Внезапно прозвучал выкрик.
   - Grandissimo Victorious Esfero Aflame!
   Раздался низкий гул. В центре стадиона медленно вырос багровый шар медленно вращающегося огня. Он начал странно шипеть... взорвался во все стороны пламенным цветком!
   Сырые стены Арены, деревянные лавки трибуны и навесы занялись жаркими прядками. Огонь быстро растопил снег и начал подбираться к мёртвому вековому Древу! Сухому как спичка.
   - Может, нужно остановить сей беспредел? Если мы этого не сделаем - пламя может перекинуться на лес. - Джек опять висел вверх ногами, массируя подбородок. Непонятно как шляпа не слетела.
   - А зачем? Это не моя забота. Если начальство не может само позаботиться о вверенной ей территории, то я и подавно не собираюсь - достали они меня. И хочу заметить - это не я тренировался здесь в создании разрушительных заклинаний первого уровня!
   Шляпник издевательски поохал и помотал головой. Торжественно произнес.
   - Вижу, точнее зрю, исторический момент! Академия Энфер сожжена вместе со всеми ее жителями, а единственный кто мог ее спасти, но пренебрег такой возможностью - Тоя Зеро...
   - По факту, меня здесь вообще нет, так что со своими подначками ты слегка промахнулся, - прищурил глаза Саня, наблюдая за костром.
   - Тогда, может, спасешь хотя бы того неудачника, что сейчас там внизу жариться от собственного заклинания? - продолжал доить вампира Шляпник.
   - И не собираюсь. Колдуна зовут Кога. Он достаточно силен, чтобы не сгореть, бросаясь в огонь с головой. Йотун его прикрывает. Я, если честно, считал, что они всё еще валяются на больничных койках. Не учел потрясающего искусства врачевания нашей классной руководительницы, - прискорбно вздохнул. Нужно было добавить. Уложил бы на месяц со сломанными косточками. В лучшем случае вместо лечения выписали бы гроб.
   - С чего такая неприязнь? Весьма ненормальный молодой человек - ты таких любишь. - Присмотрелся к пытающемуся погасить пожар колдуну, на пару со своим фамильяром таскающему воду с побережья - гасить пожар. И при этом костерящем, на чём свет стоит, всех, о ком только мог вспомнить.
   - Ты на что это намекаешь? Не порть настроение мне и не мешай портить его другим. Этот недожаренный субъект пытался меня убить! И заодно украсть Белочку. Правда, до сих пор не могу понять - зачем? Может, он не знал, что фамильяры не служат другим людям кроме своих хозяев? Как полагаешь?
   Безумный Шляпник отхлебнул имбирного чая.
   - Я считаю, что тебе всё же нужно вмешаться. Если бы ты не знал о возможности катастрофы, то ни за что бы не перенесся именно сюда. Или я не прав?
   Саня почесал затылок. Догадливый... гад. Сначала вампир думал, что нужно будет просто навешать Красному магу подзатыльников, (и немного попинать труп), но ситуация сильно изменилась. Обнаружилась нужда форсированного вмешательства. Молодая душа древа может пострадать...
   Медленно, нехотя, сложил руки в замок. Желание оставить колдуна, чтобы его застали на месте преступления с поличным и "немножко" наказали, было сильно...
   Зашептал слова заклинания. В воздухе начала быстро набухать и распространятся во все стороны волшебная конструкция сияющих крыльев, созданная целиком из запаса энергии силовых линий. Струйки тумана закручивались, формируя плетение.
   - Аврора. Да грянет гром!
   Цикл созидания завершен. Ударила глухая звуковая волна. Небо оказалось затянуто маревом грозовой метели, появившейся из тусклых туч. Снежная буря укрыла всю Академию белым полотном.
  - Черт, слегка переборщил. Давно не практиковался в однопоточном плетении, - хмыкнул Саня.
  - Глянь туда - похоже, помогло...
  Вампир проследил в указанном направлении. Снег таял от близости огня и проливался на тлеющие трибуны настоящим дождем. Похоже, что шашлыки никто делать уже не будет.
  - Всё равно, я не удовлетворен... А если так? - Щелкнул пальцами - на голову Коге и его помощнику, глупо созерцающим внезапную помощь, вдобавок к бушующему бурану рухнули целые горы из чистого снега. На их местах некоторое время стояли два сугроба.
  Все флегматично прикрыли уши, даже йотун. И не зря - такой серии разнообразной ругани не стоит записывать в летописи.
  Вампир улыбался...
  Здесь больше делать нечего. Даже слегка перестарался - если на завтра Энфер не погрузиться на метр под корку смерзшегося снега, то он мартовский заяц!
  Кога с помощью огненного великана растопил свою снежную могилку. Но не учел, что на улице зима, а вода просочиться через одежду. Поэтому, бегал по кругу, чтобы хоть как-то согреться, еще больше усугубляя свое положение. Завтра проснется с диким насморком....
  Вот теперь реванш взят! Кайфометр начал медленно заполняться...
  - Куда дальше? - поинтересовался Граф.
  - Это секрет... - Снова исчез в облачке дыма.
  - Чёрт, это же моя реплика!
  
  
  
  Асмодей подал сигнал двойке молодых библиоманов с сачками и притаился за углом стеллажа. Те кивнули и побежали в разные стороны, работать загонщиками. Через минуту раздались сдавленные проклятия и звуки рушащихся книжных полок, рассыпающихся волнами манускриптов.
  Вздохнул и прислушался. Звуки сражения с ненормальным экземпляром печатной промышленности начали приближаться. Посчитал до пяти и выставил за угол свой сачок.
  Зверский гримуар на полной скорости влетел в подставленную ловушку. И недоуменно заворочался, пытаясь высвободиться. Клавдий облегченно перевел дыхание.
  Из-за угла показались побитые и даже слегка погрызенные студенты. У одного на лбу вскочила немаленькая шишка - наверняка попал под лавину стеллажей. Второй на ходу перематывал руку бинтом. На ней еще видны были следы от немаленьких зубов гадского гроссбуха.
  - Наконец-то, господин Архивариус! Мы уже думали, что этот забавный томик вытянет наши души.
  - И не говори, брат. Такого монстра я еще не встречал. Подобных надо сковывать цепями и для профилактики показывать периодически свечки, или на худой конец зажигалку.
  - Верно. Если не грозиться постоянно огнем - оттяпает руку, или еще чего похуже.
  Одновременно поежились как от промозглого ветра.
  Асмодею пришлось согласиться.
   Гипотезы насчет нежданно-негаданно взбесившегося гримуара прервал воздушный взрыв! Стеллажи раскидало в стороны, разметав книги целым водопадом! Как от внезапно появившегося из ничего материального объекта. Но там было пусто!
  Книжники выбрались из-под завала и философски пожали плечами. Мало ли чего непонятного происходит в Академии? Лучше списать это на стихийный выброс неизвестной энергии...
  Вдруг один из студентов застонал, как от сильной зубной боли. На вопросительные взгляды ответил кивком в сторону сачка Асмодея. Перевели взоры и одновременно побледнели - в сачке оказалась громадная дырка. Явно проеденная безумной книгой. У второго книжника даже скатилась по щеке одинокая слеза горечи и страданий. Целый день потрачен зря! А ведь библиотеку еще придется приводить в соответствующий вид...
  Вдруг из-за края полки показалась тихо ползущая по-пластунски Абсолютная Энциклопедия. Асмодей приложил палец к губам и жестами отдал приказы к новой атаке...
  
  
  
  Шляпник передал пиалу с жасминовым чаем сидящему рядом на верхушке чудом не опрокинувшегося шкафа вампиру. Они уже более часа развлекались наблюдением за бесплотными попытками персонала библиотеки поймать одну единственную несчастную книженцию...
  К слову сказать, что кроме их ряда в помещении больше не было вертикально стоящих стеллажей. Всё вокруг было сплошной мешаниной из раскиданных морями бумаги книг, свитков, папирусов и еще непонятно чего, не относящегося к изделиям из целлюлозы.
  "Мудрая гусеница" снова уменьшилась, тихо прикорнула на полях цилиндра Шляпника. Стыдливо спрятав взгляд. Дух корил себя за то, что так легко попался в ловушку вампира. Откуда же он мог знать, что следующий портал откроется внутри помещения.
   Асмодей, высунув язык, тяжело дыша, заметно сбросил скорость, едва переставляя ноги - он был полностью раздавлен. Помощники тоже не успевали вытирать со лба пот. Передвигаться по заваленному горами "макулатуры" залу было почти невозможно. А гримуар всё так же бодренько ползал по библиотеке, всячески подстегивая их привядший азарт.
   Нирарихьён похлопал манерно следующей выдумке. Энциклопедия после долгих приготовлений обрушила камнепад из своих товарок на заторможенных книжников.
   - Мальчик мой, может уже достаточно их мучить? Я, признаться, получил уйму удовольствия, созерцая сей безумный кавардак, как изысканную форму неразберихи, но, может, оставишь им хоть каплю гордости? Ты уверен, что после такого унижения книжники не повесятся на собственных шнурках?
   - Я не имею к этому никакого отношения. Разве что косвенное, - улыбаясь до ушей, прошептал заговорщицки вампир.
   Гусеница фыркнула себе под нос, дав понять, что нисколько этому не верит. Вот ни на медный грошик!
   - В чем именно выражается твоя косвенность? - ехидно поинтересовался властитель тьмы.
   Саня чуть не заплакал от счастья. Ему, наконец, стало действительно весело.
   - Я приказал книжному духу незаметно впитать все знания в библиотеке академии. Почему-то было ощущение, что она скоро понадобится, хотел на досуге почитать... Зона всасывания информации примерно в метр, поэтому ему необходимо было оббегать всю библиотеку вдоль и поперек. Кроме того, чтобы достаться до верхних полок, нужно было как-то отвлечь хранителей... Откуда же я мог знать, что он придумает такой оригинальный способ?..
  Даже "гусеница" засмеялась. А учитывая, что все трое забыли себя сдерживать, то книжники начали удивленно озираться, сканируя пространство на источник внезапного смеха. А архивариусы славились своей поисковой магией. Саня, опасаясь обнаружения, быстро схватил Джека за плечо и испарился...
  - Ооо... - Шляпник закрутил шеей, дико моргая и болтая головой как на ниточке. - Ощущения при расщеплении разума и сборке обратно всегда такие приятные?
  Саня пожал плечами.
  - Я не знаю, как вы, но я уже давно привык. К тому же - от меня здесь только душа. А вы в призрачной складке целиком. Выводы...
  - Хорошо, что ты хоть склеил нас обратно такими как были, - простонал Джек.
  - Я бы на вашем месте так не полагался на мою порядочность. Взять, например этот полосатый галстук. Я раньше никогда таких не носил. Мне идет? - Скривил довольную рожицу. Покрутился как перед зеркалом.
  У Джека отвалилась челюсть - юноша умыкнул предмет его гардероба. Дьявол Тьмы глубоко вдохнул. Помассировал брови. Внезапно стал серьезен - что-то идет не так...
  - Скажи мне, чем, во имя пустоты, ты занимаешься? Конечно, спасение Энфер от пожара и наблюдение за маленькими войнами очень полезно и увлекательно, но... Скоро к перевозчику уже придут твои друзья. Не лучше ли встретить их лично, а не в качестве хладного трупа? Зачем ты всё это делаешь.
  Вампир закинул ногу на ногу и втупился в носок ботинка. Посмотрел на слегка проникшие внутрь друг друга конечности. Неприятных ощущений при этом не было. Вообще никаких.
  - Я занимаюсь тем, чем и ты, с тех пор как прочитал "Алису в стране чудес".
  - А? - Судорожно попытался подобрать подходящее занятие. Но схожих с описание идей не последовало.
  Вампир осмотрел свою руку, очень медленно, но верно становящуюся прозрачной. Вздохнул.
  - Я пытаюсь сойти с ума...
  Минуту ничего не происходило.
  - Чтоооо?!
  Реакция вполне предсказуемая.
  Саня знаком попросил тишины и закатал рукав. От тела выше локтя остался лишь слегка просвечивающийся контур. Духи обескуражено застыли.
  - Я боюсь. Боюсь до такой степени, что совсем ничего не соображаю. Если ты еще не понял - то могу объяснить. Мое тело мертво! Оно будет дышать еще некоторое время, но сердце не бьется. Время, когда его можно было запустить заново давным-давно прошло. Ему поможет только эвтаназия. А моя душа не сможет стать полноценным призраком и просто рассеется по всему пространству. Я даже с подпиткой линий земли не смогу поддерживать такое существование. Не смогу вернуться назад - их энергия лишь увеличит влияние впитавшихся в тело осколков. Не буду больше жить! И просто испарюсь, как облачко тумана на солнце... Спасибо, великий Владыка Тьмы Нирарихьён - ты меня убил! Гордись - ты первый кому это удалось.
  Джек застыл как восковая статуя. Взгляд стал как у сфинкса - каменный и без какого-либо выражения. Вампир был прав - было множество способов спасти его, не превращая в бестелесного. И он сделал непростительную глупость.
  - Прости меня. Я не хотел этого.
  - За что прощать? Я сам полез в Бездну. Без подсказок. Ты всего лишь закончил то, чего не смог сделать поводок. Да и я не собирался вечность провести на привязи в качестве цепной собачки смерти.
  - Я не хотел. - Потупил взор.
  - А я тем более. Но ничего не могу поделать. Хватит. Нужно подумать, чем я еще могу помочь Энфер, пока... Пока не стало слишком поздно. Обхохочешься, правда? Я столько раз умирал и наконец - моя мечта сбылась. Я хочу увидеть то, что за занавесом. Ведь наш мир, со всеми его странностями и неожиданными открытиями не одинок. Может, я попаду туда, где еще никто никогда не был...
  Саня замолк и уставился на двойку духов. Они надрывно рыдали, обхватив друг друга руками-крыльями...
  - Как красиво. Ты настоящий поет. Совсем не могу сдержать слез.
  Шестиглазый монстрик тоже что-то просипел сквозь слезы, трясясь как в припадке. На плач походило мало. Вот гаденыш.
  Саня решительно встал на ноги, хотя про это лучше так не говорить - он висел прямо над облаками, высоко в небе.
  - Похоже, вы всё же рехнулись, с чем вас и поздравляю. Уберитесь с глаз моих. Не хочется? Так заткнитесь и не мешайте - я сейчас буду решать самую актуальную проблему на данный момент - обезопасить Энфер от нежданных интервентов из миров погасшего солнца.
  Духи моментально отцепились друг от друга и с независимым видом отряхнулись. "Гусеница" даже отплевывалась. Джек уже успокоился - всё же он был дьяволом, а не человеком. Спутать было легко.
  - И как ты собираешься это сделать? - Слегка завибрировал в мелкой дрожи от предвкушения Шляпник.
  Вампир потянулся как кот.
  - Сначала я думал поставить на купол Академии куллеры, чтобы рубили всяких залетных Карлесонов, но как подумал, что ночью с неба будут падать ошметки мяса... К тому же, порталы могут открыться внутри, минуя защиту, так что... Надо придумать что-то более злобное и жестокое. Как насчет электрического стула? Я подам на него такое напряжение, что от не прошеных гостей будут оставаться только горстки пепла.
  Раскинул руки в стороны. План действий уже давно созрел. Оставалось только воплотить его в жизнь, не сделав случайных ошибок.
  Напряг пальцы. Слова заклинания заиграли в голове музыкой, помогая концентрации.
  Силовые линии внутри Академии заворочались и начали трещать по швам. Их с невероятной мощью выдирало из земли, стаскивая к стенкам купола, почти невидимого на горизонте. Цвета с радужных неонов изменились белым потоком. Линии скрещивались, двоились, пересекались и комбинировали свою мощь, вливаясь в общий комплекс, повинуясь зову.
  Писк в ушах нарастал - источники могущества попытались противиться такому издевательству, но безуспешно - им ничего не оставалось, как изменить своей природе и повиноваться.
  Шляпник рот прикрыл двумя руками, чтобы ворона не влетела от такого зрелища - линии начали вытягиваться и карабкаться вверх по стенке купола, сплетаясь в невиданные узоры из гигантских концентрических кругов, беспорядочных прямоугольных и ломаных ячеек. Узоры змеились до самого зенита, пока не слились вместе. Раздался мощный взрыв! Пройдясь по всей внутренней территории, поднял вверх целую кучу снежной крошки, еще больше усугубив ужасную метель. Весь Энфер закрыла могущественный эклиптический круг защиты. Каких еще не видал мир!
  - Ни ... себе. Каждое твое рукотворное заклинание - шедевр. Но о таком я даже не слышал! Грандиозно. Это невозможно передать словами. Никто кроме тебя не смог бы додуматься до чего-то столь феноменального. На одну разработку документации у меня уйдут годы. Куда больше - об этом можно написать целую докторскую диссертацию, успешно ее защитить и все равно повторить не сможешь... - Шляпник носился как шмель, разглядывая странные узоры.
  - Такое мощное концентрирование силовых линий будет притягивать к себе внешние попытки прорыва. Все источники соединены, синхронизированы. Но если в их поле попадет чужеродный объект, враждебный моей сути... любая Тень при соприкосновении с куполом будет немедленно превращена в струйку дурно пахнущего эфира. Зато изнутри вполне возможна телепортация. Жителям Энфер купол совсем никак не повредит. Нам отсюда и сюда можно, врагам снаружи - нельзя. При полной луне узор будет проявляться, изменяя цвета вдоль радуги... Настоящий подарок для всех влюбленных.
  Всё. Больше делать нечего. Эхо от заклинания утихло. Работа выполнена. Перспективы на будущее защищены... Чужое будущее.
  Саня свернулся клубком. И приготовился ждать.
  Шляпник застыл, слегка дрейфуя.
  - Сколько времени у тебя еще осталось?
  - Откуда я знаю? Хотя, если судить по тому, что у меня уже нет ступней и начали просвечиваться плечи... Может до сумерек. Может слегка меньше. - Безразлично пожал плечами. - Не мешай мне. Я хочу умереть в тишине и спокойствии. А ты все равно не сможешь мне помочь.
  Джек помассировал подбородок, растянув рот до ушей.
  - В самом деле? Так вот - я не доставлю тебе такого удовольствия! Подъем лежебока! У нас сегодня еще целая куча незапланированных мероприятий!
  Вокруг заиграли барабаны, оперный оркестр и заодно почему-то неизвестный ди-джей. Но за такую халтуру, свернуть шею ему мало.
  - Если ты сейчас же не прекратишь этот дурацкий концерт, я на месяц уложу тебя в реанимацию с многочисленными травмами и переломами. Не смотри что я бестелесный - как дам в глаз, так все небо в звездочках увидишь. И не надейся, что даже нетрадиционная медицина, в лице ее светоча - Наги Кирин, тебя спасет.
  Все звуки утихли. Шляпник тихо присел рядом на облачко. Долго сидели молча, не решаясь снова поднимать ужасную тему.
  - Ты уже все решил? Ничего не забыл? Ни с кем не хочешь попрощаться?
  Александр так долго не отвечал, что Джек даже немного обеспокоился.
  - Зачем? - наконец буркнул вампир.
  - Обычно так все делают. - Джек задумался. "Гусеница" свесилась вниз, что-то утвердительно прошипев.
  - Я не все - я Дьявол Тлена! Смерть, воплощенная в телесную форму. И еще, если вы не знаете - я ВАМПИР!!! - сорвался на крик. Сколько дурости он совершил, чтобы стать человеком. Но против судьбы не попрешь.
  Нирарихьен печально вздохнул. Он был прав. К вампирам не относятся обычные людские понятия. Как и к самому Графу, забывшему, когда его в последний раз принимали за человека. Но ведь и вампиры кое-что чувствуют...
  - Ты даже не хочешь "ее" увидеть в последний раз? - На сей раз тон был выбран верно.
  Саня поднял голову. Хотел. Хотел до такой степени...
  Приложил ладони ко лбу, задумавшись над своей глупой эпопеей. Все слишком быстро происходит. Нет времени на маленькие радости и желания, которые он хотел воплотить. А сил и возможностей, чтобы его для себя выкроить явно недостает.
  - Спасибо. За всё. Дальше я пойду сам. Не нужно меня сопровождать.
  Дым всосало внутрь облака, и потащило сквозь метель к домику перевозчика. Вампир высадился из него, как сошел с подножки дилижанса. И сразу заметил предмет своего вожделения. Все его друзья уже собрались вокруг автобусной остановки и горячо спорили - кто же пойдет к Кольберу?
  Губы сами растянулись в улыбку - Рикка чуть по снегу не каталась, слушая пререкания валькирии и Белоснежки. Шутя, пощекотал ей пятки - руки спокойно прошли через ботинки. Получилось еле-еле, но волчица чуть не кончилась от хохота.
  Оборвал желание закричать - "Обернитесь, я здесь" и послать всем воздушные поцелуи. Оно было слишком детским и бесполезным.
  Кори принюхалась, уставившись на место, где завис призрак. Но скорее всего его не видела, лишь смутно почуяла присутствие. Саня не стал ее нервировать, внушая надежды. Просочился сквозь стену... и остолбенел.
  Вокруг было столько компьютеров, что даже страшно подумать во сколько это разнообразие обошлось Кольберу. Тот моментально заозирался, приподняв слегка узенькие очки, не догадался посмотреть через призрачную складку. Саня заглянул ему через плечо, уставившись в монитор. Глаза медленно, но верно полезли на лоб - там быстро мелькали стенки служебных помещений, лестницы, частые выстрелы и небольшие горки трупов. Counter Strike?
  Чтоб мне сгореть прямо на этом месте... Я-то был уверен, что перевозчик демон серьезный. А он...
  Помотал головой и выскочил обратно на улицу. Не хватало еще такого надругательства над психикой.
  Некоторое время наблюдал за Сакурой, млея от осознания ее девственной красоты, которая, будь он немного настойчивей, могла бы принадлежать только ему. В дутой "аляске" и без очков она выглядела очень мило...
  Поэтому не сразу успел отреагировать на неожиданное движение народных масс. Опомнился лишь, когда демоны потихоньку потянулись следом за шофером к опять непонятно откуда появившемуся автобусу. Ощущение, когда через тебя проходят другие люди весьма странное - как щекотка.
   Вдруг в голову постучалась интригующая мысль - ведь в автобусе лежит его почти успевший окоченеть стылый труп. Быстрее кометы влетел внутрь, еле успев уклониться от рванувшихся в его сторону ошметков пуповины, что вызвало легкое содрогание головы.
   И тихо ужаснулся - Кольбер жарил на них попкорн. Из глаз брызнули бы слезы...
   Как он мог? Издеваться над моим несчастным телом.
   Развернулся, обидевшись. Похоже, что с вампирами еще никогда так панибратски не обращались...
   Закусил губу, не обращая внимания на реплики богини. И вдруг... почувствовал на губах непонятный привкус. Неестественно - призраки физически ничего не чувствуют. Тело начало наливаться разнообразными ощущениями. Вампир моментально обернулся... и замер.
   Что она делает? Там же поводок... Странно, странно, странно, странно...
   Мария?
   Не отдавая себе отчета в действиях, бросился внутрь своего тела - до невозможности захотелось в последний раз полностью ощутить этот непритворно непорочный поцелуй...
  
  
   Кольбер тихо пришвартовался у подножия неизвестной горы, уже некоторое время ехав по грунтовой дороге. Вокруг снег и леса. Трудно сказать, куда они попали.
   Повернулся - все тихо сопели, утомившись от долгой поездки. Вампир так и не проснулся, но его сердце билось, и это главное. Присвистнул - сила Марии Эванс была просто ужасающа. Вдохнуть жизнь в начавшее разлагаться тело...
  Сочельник обещает быть захватывающим. Откинулся на спинку, прикурив сигарету. Затянувшись, расслабился. Дым собирался в клубок у него над головой, не пробираясь в салон.
  Совет Дьяволов начал принимать активное участие в делах молодого поколения своей планки. Их искренне заботило совмещение в одном месте постоянно вступающих в контакт великих. Нирарихьён, Александр, Дагон... Эти существа всегда были сами по себе и не подчинялись решениям Совета. Если срочно не узнать, почему они крутятся в точках прорыва Теней и не связаны ли они со шпионами Императора, то можно серьезно пролететь в дальнейшем. Пророчество эльфов должно сбыться, и если высшие меняют принцип "каждый сам за себя" на "все за одного", значит конец света уже близок. Владыка Стужи не зря послал им приглашение через свою дочь. Что он замышляет? Не хочет ли вступить в союз и отколоться от основной массы?
  Джорогумо, королева пауков, даже предлагала избавиться от мальчишки во сне. Хорошо, что не набрали достаточно голосов.
  Кольберу на это положил прибор, как и на весь Совет. Но вокруг молодого вампира постоянно крутятся самые занимательные происшествия. Оставить его без своего присутствие, значит обречь (себя) на пропуск самый любопытных эпизодов нынешней легенды...
  Перевозчик почувствовал постороннее движение в зоне своего влияния. Прекрасно. Делегация встречающих уже здесь...
  Что? Почему только одна фигура?
   Его глаза расширились - дикий хлад. Чтоб его!
  Судорожно принялся хлопать себя по карманам, нащупывая силовой ограничитель. Его особые возможности были запечатаны, как у вампира, но существовала небольшая уловка, чтобы снять этот запрет. Понял, что ничего не получиться - инструмент остался дома, на столе возле компьютера...
   Хлад уже был рядом. Великан с шершавой от постоянного обморожения синей кожей и белыми глазами. Тяжелые брови и удлиненный подбородок. Длинные, серые как волчья шерсть космы трепало снегопадом. Одеждой служили несколько шкур, сшитых вместе. Широкий кожаный пояс венчал щит неизвестного воина, скреплявший его как пряжка. В одной руке - выдранный с корнем, кое-как очищенный от веток ствол. В глазах ни намека на разум.
   Кольбер тупо осознал, что не успевает убрать автобус в пространственный туннель. Нужно было сразу это сделать...
   На снегу возле великана появилась одинокая фигурка. Смехотворно маленькая рядом с подобной махиной. В правой руке - громоздкий черный меч с серебряной каймой лезвия. Клинок на половину утонул в снегу.
  Капюшон с меховой оторочкой слегка подался назад, свидетельствуя о том, что человек поднял взгляд.
  Человек? Шофер быстро обернулся. Как он и ожидал - вампира на переднем сиденье не было. Саламандра, тихо сопевшая у него на коленях, теперь лежала на руках у Марии.
  Носферату что-то тихо спросил. Хлад даже отступил на шаг, хотя человеческой речи не понимал. Разозлился, устыдившись своему страху, взревел как раненый медведь и занес над головой свою дубину. Хочет размазать препятствие по земле.
  Вампир пожал плечами, подбросил меч в воздух, перехватив другой рукой, без изысков, круговым оборотом ударил в приоткрывшуюся грудь великана.
   Перевозчика передернуло. Жестокость в почете у демонов. Но это даже не жестокость - ленивое раздражение. Похоже, что помощь ему не нужна...
  Клинок легко прошил солнечное сплетение насквозь и вышел с другой стороны - его не сдержала ни толстая как у слона шкура, ни мгновенно окутавший кожу покров льда.
  Кольбер сглотнул - ладонь с мечом была белее снега, нисколько не стесняя вампира. Природная защита хлада - ужасный мороз, не подействовал. Что же ты такое, Z?
  Великан выронил дубину. Покачнулся. Хруст. Хлад певратился в кусок ледовой скульптуры - то из чего и был рожден.
  Меч вампира пошел вертикально вверх. Ледяная глыба разлетелась сотней мелких кусочков. Шкуры опали наземь, исчезли под слоем снега. Незачем никому знать о ночном сражении. Вампир тихо спрятал уменьшившийся клинок в рукав и исчез в очередном облачке дыма.
  Кольбер вздрогнул - ему на плечо положили руку. Ладонь была человеческой, но очень холодной. Шепот прозвучал как канонада:
  - Забудьте обо всем, что сейчас видели. Это в ваших интересах.
  - Считаешь, что это новое нападение Тени? - спросил Кольбер.
  - Не обязательно. Спишем на случайность. Не будите остальных до рассвета. Не смейте будить меня, пока сам не проснусь! - Еле теплое дыхание вырвалось изо рта вампира. - Того требует ситуация. И еще - вам привет от Люцифера. Ваш выбор?
  Кольбер скосил взгляд - когти на руке вампира удлинились, чуточку коснувшись острой кромкой его горла.
  - Не имею возражений, - едва выдавил шофер. Что это ползет по спине? Страх? Новые ощущения, и не сказать, чтобы приятные. Ни разу не было повода усомниться в своем превосходстве.
  - Так-то лучше. Спокойной ночи, - шепнул вампир, убирая ладонь.
  Когда перевозчик осмелился обернуться, Саня уже сладко спал. Обхватил Марию за плечи, склонив к ней голову.
  Кольбера передернуло - себе дороже связываться с таким монстром. Если бы демон только знал, что обычно те же мысли посещают посторонних о нем...
  Вампир во сне улыбался. Маленькая месть за давние страхи Мии, свершилась...
  
  
  В окна автобуса радостно стучалось утреннее солнышко, желая отогреть визитеров холодных гор. Демоны начали просыпаться один за другим.
  Белоснежка довольно потянулась и вышла на улицу, попросив шофера открыть дверь. Постояла пару минут у кромки леса и тихо завалилась лицом в снег, раскинув руки. Девочка с севера... Через полчасика ее за шиворот вытащила Снежная Королева. Что-то сказала на ухо. Засмеялись.
  Кольбер тихо жевал попкорн, не замечая, что он еще не поджарен. У него приключился небольшой шок от запоздалого осознания собственной слабости. Гаррет, Артур, и Шики, по очереди, сонно массируя глаза, гуськом выползли на улицу. Так же синхронно перецепились через нижнюю ступеньку лесенки и попадали друг на друга. Сверху свалилась Рикка - она ходила во сне. Последней каплей оказались Шива и Майя, при этом так заразительно смеясь, что даже по уши утрамбованный в промерзший грунт Артур приглушенно захихикал.
  Кельха с матерью быстро разобрали кучу малу. Отряхнули ватник Гримма от земли, отчаянно зевая.
  Дагон раздал желающим кофе. До чего же вошел в роль. Запасливый он наш!
  Кольбер ничего не замечал, притворяясь деталью автобуса. Нарываться на вопросы не хотелось, чтобы и жестом не показать, как струхнул ночью...
  Если тебя пошлют на все четыре стороны - подайся на Юг. Там теплее и можно ходить в одних трусах, а не замотанным по самые уши. А здесь было ужасно холодно, что впрочем, никак не отразилось на отряде - мерзляков вроде не было, плюс теплой одеждой запаслись изрядно.
  Все уже потянулись по тропинке в гору, когда раздался тихий вздох. Народ только тут вспомнил, что кое-кого они забыли. Но не подали и виду, потихоньку разбирая свои рюкзаки.
  Гаррет уже собрался идти, когда к нему подскочили дракошки и Сакура. Недовольно зашевелил ушами - то, что они предлагали, звучало весьма по-дурацки. Но пришлось согласиться... Уже через минуту он тащил на своем горбу спящего как опоссум Александра. На все попытки разбудить его, вампир не реагировал. Соблазн уронить бригадира в снег был огромен, но Гаррет сдержался - заметил предупредительный огонек в глазах Марии.
  - Бросите его, и я замурую вас в ледник, - вежливо поддержал ее Дагон.
  Леди Виши тихо подтвердила, показывая дорогу. Вокруг царствовали лес и горы. Заснеженные пики зависли прямо над головой, давя на подсознание. Они уже подкрашены взбирающимся с обратной стороны светилом, очень красиво. Если бы имелись ценители...
  Сузука тихо покусывала губы - встречной делегации ее подданных не было. Что-то действительно важное случилось, если никто не пришел ее приветствовать на родной земле. Что же происходит?
  Все остановились. И подбежали поближе к ушедшему немного вперед Гаррету - Саня разговаривал во сне. Но никто кроме Снежной королевы не разобрал в бессвязном бормотании слов. Вампир говорил:
  - Вернулся я домой, в конце концов. Карать и править, править и карать. Но где же слуги верные мои, неужто разбежались, пока я на чужбине баловался всласть...
  Женщина вздохнула. Сквозь сон юноша уловил ее тревожные мысли и по-своему их интерпретировал. Говоря при этом на эсперанто унифицированным языком древних для личных переговоров.
  Но какой же он все таки дурак! Совсем не подходит на роль мужа Юки и будущего правителя всея Стужи. Вцепилась в горло Дамиану, не вовремя подавшему ей чистую салфетку вытереть лицо. Издевается? Тот только напряг шейные мышцы и вздохнул:
  - Я всего лишь дворецкий, но если вам нужен кто-то более похожий на дьявола, чтобы его, - обрезал, не желая говорить последующих предположений вслух.
  Женщина так же тихо убрала руки. И в самом деле, что это на нее нашло? Разве Дамиан виноват, что его господин совсем не походит на страшного Дьявола Крови из бытующих легенд и пересказов очевидцев, тихо посапывая на плечах у своего слуги? И ей придется представить его старейшинам в таком виде...
  Вампир тихо прошептал еще что-то, счастливо улыбаясь, но леди Виши его уже не слушала. Как же, ужасный и всемогущий, жестокий как планида... Тьфу, смотреть на это беззаботное лицо противно...
  - Еще раз про меня так подумаете - оскорбите до глубины глубин, - зевая, произнес вампир. - Я белый и пушистый, совсем незлой, и вообще добрый. Не загрызу, как вы считаете. А вот до суицида довести - пара пустяков.
  Гаррет от неожиданности выронил "белого и пушистого" в снег, где тот и свернулся калачиком, продолжая дремать.
  - Поднимите его обратно, или я сам это сделаю, - радушно посоветовал Дагон. Его, детское настроение вампира не впечатлило. Вампир спросонку мог совершать глупости, принимать неожиданные решения или же просто крошить всех в капусту, не отдавая предпочтения ни своим, ни чужим. Сегодня у него было хорошее пробуждение. А может, успел уже кого-то порешить?
  - Скажем так. Я просто хорошо себя чувствую - а то, что я вообще себя чувствую - уже хорошо.
  Дагон удивленно застопорился. Первый раз его мысли читают как открытую книгу.
  - А что там читать? У тебя все на лице написано.
  Издевается что ли?
  - Милорд, как вы можете это знать, если ваши глаза закрыты, а капюшон сбился до самого подбородка?
  - Резонно, - подтвердил Артур.
  - Это хороший вопрос. - Улыбнулся. И потянулся, разлегшись на снегу во весь свой рост. Резко подкинулся на ноги, воздев себя в вертикальное положение, и зевнул. Но так как опорные конечности полностью не восстановились, то он пошатался немного и рухнул обратно в сугроб, разбрызгав пушистый снег. Похоже, резкое пробуждение отменяется.
  - Вы в порядке? - обеспокоенно спросил Дагон.
  - Следует начать с того, что мое сердце работает, а то, что повреждения все еще рассасываются, причиняя жуткие ощущения - это ненужные вам факты, - зевнул вторично вампир.
  Кори моментально юркнула ему под руку, согревая своим теплом и радостно мурлыкая от близости. Майя прыгнула следом, радостно лопоча и дергая вампира за щеки.
  Хорошо знавшие обычную реакцию вампира на рукоблудство, дернулись спасать девочку, но Саня только фыркнул и натянул капюшон на нос, растянув губы до ушей. Товарищи перешли в состояние восковых фигур - такого Зеро они тоже не видели. До чего же разносторонняя личность...
  - Разбудите через час. Лучше через два. А если вам не горит, то под Новый год. Праздновать будем... В случае локального падения метеорита накройте меня чем-нибудь из асбеста. - Потер слипающиеся глаза и, замотавшись в плащ, спокойненько себе уснул. Сакура оторопело приподняла одно веко, не добившись никакой реакции. Спит как суслик...
  Дагон заботливо подоткнул воротник.
  - Кажется мне, что его светлость всё еще не в себе. Служанки, быстро, найдите в сумке шарф - ваш господин может простудиться. А вас, сэр Адольф, я попрошу снова послужить транспортом. Сам он, видимо, идти не собирается...
  
  
  
  
  Пасторальная картинка дополнилась элементами антропогенного вмешательства. Фан-сервис представлен созерцанием заснеженной территории и горнолыжным спортом. В поселке, занимавшем всю ложбину с другой, раньше невидимой стороны склона и части откоса, было удивительно шумно. Непередаваемый этнос и самобытность чувствовались с первого взгляда. Разбитая на множество террас деревня прекрасно гармонировала с изваянием древнего и столь же колоссального ледяного дворца на верхотуре.
  Ледяные люди, в общем-то, не любят выказывать свои эмоции и праздновать что-либо. А тут и песни звучат, и танцы хороводом вокруг скульптур на центральном проспекте, приземистые деревянные домики наряжены гирляндами, все улицы завешаны разноцветными фонариками...
  Снежка удивленно застыла, распахнув рот, и тихо подергала мать за рукав, на что-то указывая. Следом за ней в памятник вечному ступору превратилась и Сузука - на улицах было видно старейшин. И они улыбались! Это самые ярые поборники традиций Стужи? Что за бред?.. Неужели Аура этого ненормального вампира так влияет на окружающих? Упс. Не стоило об этом думать...
  - Я вообще-то не против. На такое даже не обижаюсь. Один умелец меня даже колючим выкормышем линялой морской свинки и пьяного ёжика садомазохиста, обзывал. Я его даже пальцем не тронул. Умение подбирать такие фразы - настоящий талант...
  Гаррет резко остановился. Он еле-еле смог обернуться духом, из-за огромного давления чужой стихии. И уже долгое время тащил парня за полу плаща. Остервенело выплюнул краешек и полюбопытствовал:
  - Ты уже давно не спишь?
  - С утра. Я просто притворялся - неохота было ноги переставлять, - радостно улыбаясь, признался вампир.
  - Тьфу ты. Не дай Древние мне еще раз так глупо попасться!
  - Спасибо тебе огромное, я твой должник. Только немножко потом долги отдавать буду - тело еще плохо слушается. Леди Виши, идите дальше без меня, пришлете потом кого-нибудь не шибко занятого, чтобы подобрать... Сил нет, куда-то идти.
  Снежная Королева помотала головой и решительно хлопнула в ладоши. Снег под вампиром пришел в движение и взмыл в воздух на уровне ее груди. Белоснежка равнодушно толкнула получившийся транспорт, катя перед собой. Саня только хрипло вздохнул, но ничего не сказал, придавленный Майей, Белочкой и двойкой дракончиков. Целый зверинец, чтоб их, да и об стенку.
  Вдруг навстречу им, прямо у границы заснеженной деревни вылетел среднего роста молодой мужчина в северянских одеждах из грубого полотна, с бледно-синими, почти небесного цвета волосами и такого же тона глазами. Его лицо мгновенно расцвело радостной улыбкой, придавая четким формам совершенство безукоризненной красоты.
  Снежные девы пораженно замерли. Одновременно бросились вперед, позабыв о еле живом вампире. Как некстати!
  Пока они расточали нежности и ласки в объятиях друг друга... Скажем так. Зеро только и успел, что сбросить остальных с магической тележки на руки Дагону, а сам с выкриком сильно напоминающим: "твою ж дивизию" плавно покатился с горки, набирая скорость.
  Жители деревни, выскочившие вслед за вождем, поприветствовать гостей, разбежались в стороны, не желая становиться на дороге у этого гроба на колесиках. Шестеро стражников - четырехметровых ледовых демона, спешно отступили, пропуская санки. Саня накрыл голову руками, несясь как паровоз спиной вперед. И влетел прямо в дверь сельской ресторации, опрокинув несколько столиков. Вломился на кухню через створки распахнутой двери, затормозив головой о переборку...
  Демоны похватали ноги в руки и поспешили узнать, не нужна ли медицинская помощь...
  Оказалось, что нет.
  Вампир, сидя в углу, оказался цел-целехонек, по уши засыпанный снегом, и успешно отбивался крышкой кастрюли от разгневанного поваренка с половником в руках. Саня левой рукой держал длинный французский багет и периодически откусывал от него по кусочку, запивая соком из разбитой банки. При этом успевал блокировать все наскоки неугомонного мальчика. Как это у него удавалось с незажившими сухожилиями - а бес его знает!
  Поваренок чуть не плакал.
  - Отдай багет, ненасытная утроба, он не для тебя был печен. Госпожа их очень любит. Как я теперь смогу показаться ей на глаза, не приготовив никакого подарка?
  Саня по касательной отвел удар, пожал плечами, не прекращая жевать свежий хлеб.
  - Все это ложь и провокация! Я не ел три с половиной дня, так что с "ненасытной утробой" ты промахнулся. Но если ты так сильно просишь - остаток батона верну, правда, не думаю, что Сузука согласиться его доедать после меня.
  Парень взвыл, подхватив кухонный тесак, приготовился прикончить злостного нарушителя, пустив на гуляш.
  В кухню ворвался Эфри. Перехватил руку успевшего занести над шеей вампира свой инструмент смертоубийства поваренка.
  - Успокойся, Пьер, это наш гость, не нужно его резать!
  Паренек тихо всхлипнул, наблюдая за тем, как Саня спокойно дожевал батон и допил остатки сока из разбитой банки. Тот абсолютно не обратил внимания на вождя племени Стужи и попросил:
  - Добавки, пожалуйста! - Мог бы и не подначивать, но оно как-то само вырвалось.
  Пьер взвыл, и огрел наглеца половником по черепушке, вырвавшись из рук Эфри. Хорошо, что попал по капюшону, немедленно съехавшему набок от удара.
  - Оуч. Сотрясение наполнителя черепа гарантировано...
  Ети застыл, бегая глазами по его фигуре и лицу. Вздрогнул от прикосновения Снежной Королевы.
  - Дорогой, позволь представить тебе Тою Зеро. Я говорила тебе о нем раньше, он сыграл не маленькую роль в том инциденте с Архимондом. И еще, это тот самый мальчик, о котором рассказывала Юки.
  Вампир прижал несколько точек на ногах, чтобы отключить болевые центры и встал во весь рост, оказавшись на несколько сантиметров выше вождя. Отряхнулся от снежных пятен на одежде и галантно поклонился.
   - Спасибо за вашу доброту, и приглашение на праздник. Извините за это маленькое недоразумение...
  - Недоразумение? Маленькое?!! Да я тебя в специи перетру... - Поваренка перекосило.
  Ети тихо отпустил мальчика. Тот и не подумал бросаться в новую атаку. Лишь пфыкнул и вышел на улицу. Эфри Данаи снова стал холоден и бесстрастен.
  - Простите его, пожалуйста. Агролль плохо ладит с незнакомыми людьми.
  Агролль?.. Стоп. Этот мальчишка дистрофик - молох?!! Ой, умру со смеху...
  Саня и виду не подал, что понимает, о ком идет речь. Поморщился. Мышцы уже начали протестовать против длительной эксплуатации. Нужно много есть разной полезной, но невкусной еды и питаться продуктами повышенного витаминного содержания, чтобы оно пришло в хотя бы некое подобие нормы...
  - Нет нужды извиняться. Я попрошу лишь выделить мне маленькую комнатку с плотными занавесями, или вообще без окон, чтобы немного отдохнуть.
  - Да, конечно. Мы уже приготовили вам и вашим спутникам отдельный дом. Если вам будет что-то необходимо, просто спросите любого встречного.
  - Спасибо. Дайте нам с компанией кого-то в сопровождение, я хотел бы уже откланяться... - Голова разболелась. Нужно полежать.
  - Я проведу.
  Все удивленно обернулись. Белоснежка, с Майей на руках, указала кивком на выход и вышла на улицу. Вместо нее появился Дагон, протягивая вампиру чашку жасминового чая. И Кори, сразу запрыгнувшая на плечи.
  - Идемте, ваша светлость, вам нужно восстановить силы. Я уже приготовил постель. - Когда только успел, человек-загадка?..
  Вампир кивнул, еще раз поклонившись, пошел за Юки, поддерживаемый под локоть дворецким.
  - Я бы хотел поговорить с вами, если вы не против. И уверен, что наши старейшины тоже желают этого, - вождь просил, а не требовал. Смиренно.
  Вампир, не оборачиваясь, бросил из-за плеча:
  - В любое время, как вам будет удобно, лорд Данаи.
  
  
  
  - Вы не видели молодого человека, недавно разбившегося в ресторане?
  Товарищи оббегали все места, куда вампир мог уползти на своих двух. Но понапрасну. Технология улаживания скандала у вампира не нова. Но эффективна. Бегал и прятался он просто волшебно.
  Они тщетно обыскали уже половину селения, спрашивая у каждого встречного поперечного, но все только разводили руками. Даже Дагон пребывал в тихом замешательстве - его обвели вокруг пальца, заставив поверить, что тихо спят и видят царство Морфея. Кроме самого Зеро исчезли также обе горничные и Майя с Белочкой.
  Сакура металась по улицам, останавливая празднично настроенных снеговиков уже почти полчаса, но до сих пор никто так и не смог ей сказать ничего дельного. Хлебосольные хозяева снежного царства всячески пытались помочь. А вот остальным членам команды было абсолютно все равно.
  Гаррет с Артуром созерцали пейзаж, сидя у обрыва, и на требования помочь с поисками только мрачно отмахнулись.
  - Если стремишься испортить ему праздник, то можешь бегать вокруг и дальше. Если бы он хотел взять вас с собой, то сообщил бы заранее. - Гаррет категорически отказался налаживать связь. - Абонента нет дома. Соболезную вашему горю.
  - Может он готовит вам сюрприз. Я бы не стал так сильно тревожиться...
  Горячие, и не очень, "почитательницы" Тои Зеро одновременно развернулись, не собираясь вникать в их объяснения, и начали поиски заново.
  Артур тихо прошептал на ухо.
  - Гар, настоящая женщина должно разрушить чей-то дом, срубить дерево и угробить своего мужа, с целью обогащения. Первое условие для этих троих уже выполнено. Не сомневаюсь, что и второе тоже, так что... не стоит давать им подсказки.
  - Аналогично. Если уж господин попадет к ним в клешни на долгое и беспросветное будущее, эх,... не завидую я ему.
  Девушки ничем не выдали того, что прекрасно все слышали.
  - Ты уверена, что нам нужно оставлять их там? Может случиться обвал! -обеспокоенно спросила у Юки Сакура.
  - Уже, - безразлично ответила снежная дева.
  - Что, "уже"?
  Ответом послужил рокот, сдавленный вскрик и звук падения. Кельха остановила ринувшуюся на помощь вампирэссу, схватив ту за плечи.
  - Не пекись ты так об их сохранности. Адольф может пострадать, только если сильно постарается, а Каменщик в горах - своей вотчине. Не поранится.
  Сакура вздохнула и уныло поплелась следом. Спорить совсем не хотелось. Да и вообще...
  - Может, пойдем, спросим у того мальчика, Пьера? - Больше задумок не было. У нее уже глаза через стекло очков готовы были выпрыгнуть от напряжения.
  - Почему бы и нет? Хорошая идея! Тое сейчас нужно много есть. Идем скорее!
  - За мной, - скомандовала Снежка. Кельха попыталась оспорить ее лидерство, но заткнулась, увидев ледяной блеск глаз. В месте концентрации своих сил девушка была очень могущественна. Лучше ее не злить.
  В ресторане оказались Шива и Рикка. Первая готовила что-то на кухне, собрав вокруг целую толпу, восхищенно охающих и ахающих, наблюдая за ее кулинарным талантом.
  А Рикка, сидя на пластиковом стульчике в углу, тихо уничтожала все ее шедевры, пользуясь возможностью набить брюхо на халяву. Многие удивлялись ее возможности питаться как динозавр и абсолютно при этом не полнеть. Мистика, однако. А ёрничать по этому поводу язык не повернется - вмиг исполосует всю физиономию острыми когтями...
  - Девчата, налетай сюда. Вождь позволил нам есть все, до чего руки смогут дотянуться!!! - неподдельно радостно заорала волчица.
  "Девчата" вздрогнули. Юки даже слегка испугалась. Если бы отец знал, что симпатичная иеху может кушать без остановки, (перерыва на сон и других естественные надобностей), в течение очень, очень, очень долгого времени... Он бы не давал таких глупых обещаний.
  Девочки уже собирались идти к молоху, минуя приглашение "перекусить", когда поняли, что их команда распалась - Сакура застыла каменным столпом, широко раскрыв глаза и отчаянно пытаясь нащупать в кармане "аляски" свои очки...
  На стульчике, за одним столом с ненасытной волчицей, элегантно попивая чай, сидела невысокая девушка лет шестнадцати, с белокурыми, закрученными как у барашка волосами. Лицо чистое, без морщинок, как у куклы. Темно-синие глаза посверкивают любопытством умного человека. На носу аккуратные очки полумесяцем - дальнозоркость. На коленях пухлый томик с аккуратной закладкой. О чем книга не разобрать из-за толстой обложки, девочка берегла ее сохранность.
  - Анжела? - голос Сакуры слегка дрожал.
  Низкорослая лолита на минутку отвлеклась от чтения и поправила очки. "Чистые" дуги тонких бровей дернулись. Лицо выглядело очень серьезным, лишенным привлекательности.
  - А я уже начала сомневаться, что ты меня заметишь. Носишься вокруг, как угорелая и не обращаешь ни на что внимания...
  Она и не успела опомниться, как оказалась в объятиях счастливой вампирэссы. Пока моталась по воздуху, тискаемая своей более рослой сестрой, все уже успели понять правду об их родственных отношениях. Анжела стоически вынесла все обнимания и слезы, не поощряя и не отвечая на них. Сакура и сама это почувствовала...
  - Все, позвольте представить вам мою младшую сестру - Анжелину Жанну Ато фон Эванс... - Девушка слегка наклонила голову. - Кстати, Анжела, что ты здесь делаешь? Неужели ты, наконец, закончила перечитывать нашу библиотеку?..
  Анжела кивнула.
  - Почти. Это последняя из них - легенды Астрала. Только месяц назад распечатали...
  - Это не объясняет, почему ты здесь. Отец снова не в духе? Поссорился с мамой, ломает вещи и полосует гардины? Опять собирается забрать меня домой? - Обеспокоенно заморгала.
  - Нет. Нет. И нет. Он предельно спокоен, же месяц как никого не убивал... - Задумчиво поправила очки. - Меня пригласили отпраздновать Новый год, старейшины народа Дану. Они хотят посвятить меня в сестры Стужи. Я пока еще обдумываю это предложение. По всей видимости, ничего полезного мне это не даст...
  - О. Ты ведь здесь уже давно? - перебила Мария.
  Анжела удивленно умолкла. Вампиры не привыкли, чтобы их перебивали. А она была ВАМПИРОМ!!!
  - Ты не видела здесь юношу? В сопровождении двоих горничных, саламандры и маленькой девочки? У него темные волосы, карие с прозеленью глаза и длинная коса, до талии. Одет в кожаный плащ, с меховым воротом...
  Анжела слегка прикрыла глаза и вернулась на свое место. Сакура обеспокоенно умолкла.
  - Что случилось, Ан...
  - Он важнее для тебя, чем я? Это очень интересно. Нужно обдумать и решить - стоит ли говорить об этом семье, - задумчиво сказала девочка.
  В стол перед ее руками вонзились длинные когти, разделив его пополам. Рикка едва успела подхватить блюда с недоеденной бараниной. Но возмущаться не посмела. Девушка полностью преобразилась - уже Мария поднесла длинный коготь к глазу своей сестры и с нехорошими интонациями предупредила.
  - Вздумаешь сообщить отцу - и я позабочусь, чтобы тебя искали долго, где-нибудь в пропасти, в пещере ближе к центру земли либо же на дне океана. Или за столь короткое время ты успела забыть, кто сильнее, зубрилка?
  - Чего ты хочешь, Мари? - Хоть внешне это и не отразилось, но синеглазка изрядно струхнула, пусть вампирам это мало свойственно. Но смена в характерах человеческой и демонической части существенны.
  - Я задала тебе вопрос, малявка! Отвечай, или сразу прощайся с левым глазом!
  Рикка попыталась вставить в перепалку своих пять копеек:
  - Осадить лошадей, ковбой. Подруга, может не нужно так гипер...
  - Молчать, волчья самка, - прошипела как рассерженная мамба. И так глянула, что волчица сразу заткнулась и опустила голову, не в силах выдержать упор кроваво-красных глаз. - Это дела моей Семьи. Остальных они не касаются. Подтверди, младшая!
  Анжела только тихо дакнула, не сводя взора с кончика когтя, угрожающего ее и без того испорченному зрению. Настал судный день.
  - Ну, чего молчишь, заучка? - Ускорила слегка процесс принятия правильного решения.
  - Да, я его видела. Этот большой юноша лет восемнадцати. Покупал еду в ресторане. Заходил к фармакологу и в типографию... Сидит над обрывом в лесу, под большой елкой и рассказывает. Измучен, выжатый лимон. С первых же слов окрестил меня "братом по разуму" и настойчиво спрашивал, где я купила "такие экстравагантные" очки. Лицо все время спокойное, как у настоящего лорда Стужи, трудно понять - дразнит, или говорит серьезно. Потому как на мои ответы он совсем не обратил внимания - пребывает на своей волне. Он колдун. И не из слабых, если даже я не смогла прочитать его мысли, или же просто услышать отголосок чувств...
   Все застыли, переваривая свалившуюся как снег на голову информацию. Мария помахала рукой в воздухе, превращая ее обратно в обычную девичью ладонь. Задумчиво поглядела на дверь. Цель задана - истребители на вылет!
   - Это всё? Не разочаровывай меня, девчонка. - Синеглазка содрогнулась. Сестра настолько же доминировала над ней в мощи, насколько бабочка превосходит гусеницу в полете. Хоть и убрала руку, это не означало - не сможет пронзить свою сестренку моментально отрастающими когтями. Был бы повод.
   - Он пытался играть на скрипке, но только сильно фальшивил. И еще, дети от него без ума.
   Мария кивнула:
   - Ясно. Точно мой. Подумаешь сказать матери - сразу сходи на исповедь. Поняла?
   - Да, Мари. Я в твоей власти.
   - Поедешь вместе со мной. С этой минуты я буду за тобой приглядывать, четырехглазая.
   - Ты застала меня врасплох, Мари. Больше я на такое не куплюсь. Не мешало бы и тебе сменить эти ужасные блюдца на что-то элегантное. Я помогу.
   Мария оскалилась. Поправила очки, и выщелкнула лезвия с правой руки. Поманила пальчиком левой - "кис-кис".
   Анжела не заставила себя ждать. Из тучки холодного воздуха соткался посох-копье. Вместо лезвия наконечника - плоский клиновидный кристалл. Немного ниже он переходил в ромбовидное разветвление с отверстием посреди и кисточками хвостиков по бокам. Быстро зашептала шептать заклинание "Потока хлада", заряжая его как патрон в посох...
   Поэтому, наблюдая друг за другом, чтобы не пропустить первого удара, они не заметили, как в ресторан зашел высокий молодой человек в тяжелом плаще. В руке у него было пол десятка палочек с печеными на костре сосисками и фрикадельками. Обнаружив в непосредственной близости Кельху, сунул ей свою закуску в руки, строго предупредив - не есть, чужое.
  Вампир настолько бесшумно подошел с тыла, что даже чуткая Мария его не запеленговала. Саня чувствовал, что его предали, и при этом - каким-то извращенным, или изощренным способом.
  Изволим пошалить, родные вы мои? Я вас всех очень люблю, однако портить мне заслуженный отдых никому не позволю!
  Мария созрела для решительных действий. Но инициатива уже давно перешла в распоряжение Александра, как только он вошел в зал. Кулак уже начал заноситься для удара, когда вампир пощекотал ее под мышками. Естественно, той не осталось ничего более, как прижать руки к бюсту - условный рефлекс.
  Анжела уже успела дочитать заклинание, но воспользоваться своим преимуществом - отвлекшейся противницей, она не успела. Точнее не смогла. Саня уклонился волнистым движением от удара локтем, и выстрелил из-под руки своей любимой Аргументом. Тот легко выбил из рук синеглазки начавший активизироваться посох, и пришпилил через отверстие к колонне за спиной синеглазки. Заряд Стужи, со всей дури, ударил в потолок, расплескавшись потеками льда и инея. Саня легко перехватил занесенные для удара кулаки - Мария не поняла, кто над ней подшутил. Уставившись в холодные, смертельно уставшие глаза своего "героя" смутилась.
  - Отпусти меня, насекомое, иначе...
  - Иначе, что? - бесстрастно поинтересовался тот. - Снова будешь рушить чужой дом, не спросив разрешения у владельца? Как будто у кого-то хватит наивности разрешить. Или, как всегда, станешь обзывать меня червяками и недо... чего-то там, фантазия у тебя не устает, на глазах у толпы посторонних?
  Мария покраснела и вырвала руки, отвернувшись, чтобы спрятать свое смущение - именно так она всегда и поступала, не думая о его чувствах.
  - Ты неправильно меня поняла, когда я пообещал хозяевам этой земли - мы не будем причинять им беспокойства и неудобств, будучи примерными гостями? Наше "облико морале" пока что не подтверждено фактами. Мое слово чести для тебя пустой звук?
  Анжела поняла, что... ничего не понимает. Кто этот нахал, что фамильярно выговаривает ВАМПИРУ?!! Хотя он не ругался, и даже не повышал голоса. Всего лишь выложил факты. Но такое ощущение, что их поймали на чем-то предосудительном, с поличным.
  - Кто ты такой, чтобы указывать нам, вампирам, сказочник?! - выкрикнула, не выдержав.
  Зеро безразлично глянул ей в глаза, ничуть не пресмыкаясь. И синеглазка замерла от ужаса - в его зеницах что-то плескалось. Как если бы внутри ворочался страшный зверь, вот-вот готовый вырваться и проглотить тебя с потрохами, долго разжевывая. Взгляд ее отца...
  - Расслабься и заткнись, девчонка. Я пока к тебе еще не дошел. Но если хочешь знать - я тот, кто уже трижды спас тебе жизнь! - откинул отросшую прядку с лица.
  - Как... - мучительно пыталась сообразить, что же он имеет в виду.
  - Не понимаешь, да? Объясняю для продвинутых. - Ни у кого не осталось сомнений, о ком идет речь. - Во-первых - ты была бы мертва, сразись с Марией в одиночку. И не спорь - я знаю, о чем говорю. Во-вторых - ты была бы мертва, еще до того как вступила бы с ней в противостояние. От моей руки. Если ты еще не поняла - я опекаю Мию, и чту свои обязанности превыше всего. А в-третьих - ты еще ответишь мне за то, что носишь этот посох. Хотя, я, как глава Гильдии таких разрешений не выдавал с начала своего становления. А победить меня на дуэли, чтобы его заполучить пока что ни у кого еще не удавалось.
  - А-а...
  Саня тяжело скрестил руки на груди.
  - Я не хочу орошать кровью наивной недоросли дом, что дал мне приют, жаль владельца, оттирать ее будут долго. Так что сядь, выработай тактику своих дальнейших действий и подумай, как ты будешь мне это объяснять.
  Синеглазка всхлипнула и упала на свой стульчик, позабыв обо всем от страха. Кош легко распознает вранье. Пришелец не сказал и слова лжи. Он трижды удержался, чтобы ее не прикончить. Поразительно напоминает горячо любимого родителя, никогда не бросавшего слов на ветер - убивал в мгновение ока.
  - А теперь вернемся к тебе, любовь моя! По-моему, ты упомянула, что я тебе не нужен? - Лукавил. Она такого не говорила. Но на такой интересный ход мог пойти не каждый.
  - Я искала тебя по всей деревне. Это ли не лучшее доказательство, что выбрасывать тебя за ненадобностью я пока не собираюсь? Да и чего я вообще с тобой общаюсь, ошибка природы?..
  Саня пропустил "ошибку природы" мимо, помахав платочком вослед.
  - Я не вчера родился, чтобы верить тебе на слово. Пока что я лишь слышал, что вы были причиной снежной лавины и из-за вашего трио, лыжники, возвращающиеся с ближней охотничьей поляны, оказались погребены под трехметровым слоем снега. Может, леди Виши смилостивиться, и не будет шпынять мне до конца времен вопиющей небрежностью - вами, оставленными на три часа без присмотра.
  - Это не я. И не чего мне тут мораль читать. Мать кормилица выискалась! Я даже пыталась помочь упавшим с обрыва волку и... упс.
  Взгляд вампира из "почти спокойного" стал "добрым и всепрощающим".
  - Так, значит Гара с Артуром вы тоже там похоронили? Похвально. Ничего не скажешь.
  - Всё совсем не так, как ты думаешь...
  - Тогда почему ты оправдываешься? Может, хочешь скрыть что-то более важное?
  Мария закусила губу, не смотря ему в лицо. В самом деле - чего он сегодня такой догадливый? И сама хороша - Зеро только из-под крышки гроба, а она снова хочет его туда затолкать своими действиями.
  - Прекрасно. По твоему лицу вижу, что наконец-то дошло, и возможно, не побоюсь этих слов, стало, хоть немножечко, чуточку, стыдно. А Юки, послужившая причиной лавины, пусть сама разбирается с родителями. Хоть один камень с моей шеи исчез.
  Аргумент вернулся в рукав, заняв свое место в специально нашитой петле. А в руку влетел посох Анжелы, помахивая кисточками в такт движению. Зеро забрал из рук валькирии свои жареные сосиски на палочках, сразу откусил кусочек от одной, тщательно прожевав.
  - Ну что ж. Похоже, что вы так и не получите заслуженный нагоняй.
  - Почему заслуженный? Отвечай.
  - Потому что сильно сомневаюсь - мне не собираются возместить убытки. Даже если ты мне купишь "Мерседес" это не покроет сгоревших нервов. И за это ты - Мия, лишишься своего новогоднего подарка. Вместо тебя его получит Сакура!
   Изощренная месть... Глупая, не совместимая с коварством, но сладкая.
  Больше возражений не последовало.
  - Пойдемте. Там уже собрались остальные. Будем праздновать, пока я не махнул рукой на эту затею и не пошел обратно в кровать. Стараешься для вас, мучаешь себя, думаешь, чтобы всё было как лучше, а вы... ах.
  Все ринулись убеждать его в своих наилучших побуждениях и в отместку стали вменять в вину побег без предупреждения...
  Вдруг вампир вспомнил о чем-то и вернулся. Перебежками метнулся на кухню и, пользуясь отсутствием Пьера, стащил два пышных батона, только покинувших печь. По дороге подхватил под локоть Анжелу и кивнул Рикке и Шиве, командуя сматываться побыстрее.
  - Народ, за мной. И ты тоже, блондиночка, есть разговор. И лучше нам смыться пошибче, вон Агролль с перерыва топает!
  "Народ" решил, что лучше последовать его совету...
  Через минуту раздался раздраженный, полный жажды убийства рев молоха...
  
  
  
  
  - Класс! Еще один психопат. А я только отделался от предыдущего. Они что, так странно хотят покончить счеты с жизнью? Пора в МЧС звонить, пусть отстреливают. - Саня остервенело замахал рукой, с вцепившимся в рукав зубами (!) неизвестным существом.
  - Вам стоит сменить имидж. Встречные считают вас охотником на демонов, - почтительно проинформировала Анжела, хоть это и было крайне унизительно. Юноша так и не выпустил из руки ее посох, раздумывая над этой проблемой. И надо срочно придумать, чем же уговорить колдуна отдать его обратно.
  Саня изредка бросал на миниатюрную вампирэссу неоднозначные взгляды. Он не сомневался, что останется вечно молодым. Вампиры часто останавливаются в телесном развитии на нынешнем его этапе. Хуже всего, если это неосознанно сделано в детском возрасте, на что очень похоже было состояние Анжелы. А продолжить, точнее, восстановить процесс требует огромного волевого усилия... Может, он все же ошибся, и ее неразвитое ребяческое тело лишь проблема физиологии?
  Сколько юноша не думал, не гадал, но всё никак не мог понять - где именно расположена деревня детей Стужи. Австрия? На Альпы не похоже, Гималаи отпадают следом. Похоже на тайную территорию где-то возле Румынии. Почему там, он не мог сказать, просто чувствовал.
  Проблема была в том, что совсем рядом, с той стороны горы, за пределом изолированного заповедника было старое поселение волонтеров - добровольцев, развлекающихся истреблением нечисти в лесу, но они туда наезжали только по сезонам, когда было потеплее. Демон самая живучая тварь, а не человек. И только демон может полностью ко всему приспособиться. Взять хотя бы то, что нечисть прекрасно пристроилась на планете полностью находящейся под контролем людей.
  Такие, неизвестные простым людям зоны, сплошь и рядом усеивали всю Землю, скрывая поселения "не людей". Энфер, например.
  Обычно мистические существа не покидают ареалов своего добровольно отшельничества. Но есть-то хочется. Вот охотники Дану и натыкались несколько раз на прогрессирующее с бешеной скоростью человечество...
  - Он что, борец за права животных? Не может быть, чтобы на демона бросались только из-за красивого плаща с меховой оторочкой! Отвяжись, дистрофик. - Со скоростью пропеллера закрутил рукой с вертящимся на ней тощим как соломинка, но упорным существом. - Отдай рукав, кому говорю!
  - Вы, наверняка не знаете, дети Дану не носят теплой одежды. А мех - это как насмешка в их сторону.
  Саня вздохнул и, оторвав зубы чудика от своей одежды, отбросил нападающего в сторону леса. У этих тварей явно один принцип - No Pasaran!
  - Кельха! Пожалуйста, помоги, - взмолился вампир. - Одолжи башенный щит до лучших времен...
  Валькирия хмыкнула, удовлетворила его просьбу. Прямо перед ногами парня из воронки воздуха вывалилась двухметровая пластина с гравировкой. Ближе к верхней части - продолговатая смотровая прорезь. Как у полицейского щита...
  Вампир сразу ухватился за него, как за спасательный круг и отбил целый десяток мохнатых белых шариков с зубами. Они как мячики попрыгали прочь с тропинки, и увязли в снегу.
  - Ой, какие милашки! - Шива не заметила их острых зубов?
  - Как думаете, они вкусные? - Рикка голодно сглотнула.
  Меховые зверушки удивлено застыли, широко раскрыв полные остреньких зубов ротики и черные глазки-бусинки - не ожидали отпора. И вдруг... заплакали. Саня не знал, что в реальной жизни возможно лить слезы ручьем как в мультике.
  Из-за ближайшего дерева выкатилась их мама и что-то пропищала непослушным деткам. Видимо, они получали свою нахлобучку. Рыдания прекратились, и детишки покатились в лес. Мамаша развернулась к застывшему вампиру и пробурчала что-то "неодобрительное", напоследок показав язык. Саня застыл - его на звериных языках еще не обзывали умалишенным, неспособным к самоконтролю...
  Чертов перстень - переводчик из него даже слишком хороший.
  - Сама такая! За детьми смотреть лучше нужно! Вот попрошу Артура сортир соорудить на этом самом месте, а вас утрамбую под фундамент! И не говорите потом, что я не предупреждал! Передай это всем кого увидишь по дороге, меховый катышек! Эпиляцию тебе сделаю...
   В подтверждение вокруг его рук вспыхнули небольшие огоньки, похожие на капли горящего масла на воде. Они медленно дрейфовали вслед движению его рук, слегка вращались. Собиравшийся напасть снежный барс, один из группки таких же животных, (они явно в очередь выстроились, чтобы загрызть насмерть великого Архимага), быстро переменил свое решение и скрылся в лесу.
  - Ты понимаешь язык хаффов? Я думала, что их наречие до сих пор не расшифровано... И что это за необычное заклинание? - Шива задумчиво почесала висок. Таких спеллов точно припомнить не могла.
  - Хаффы? А я-то думал, что это за несуразные создания. Ходячая пушнина. И чего они на меня так взъелись?
  - Их истребляют охотники. Говорят, что один хафф идет на хорошую меховую шапку оригинального покроя. Трапперы выдают их за горностаев. А покупатели даже не интересуются - откуда горностаев, вымирающий вид, столько взялось. - Юки не повышала голос, но руки слегка подрагивали от бешенства.
  - Тебе тоже мех на моем плаще не нравиться? - убито спросил вампир. Он уже разуверился в своем неотразимом очаровании.
  - Нет. Я ненавижу охотников. - Саня вынужден был согласиться - он их тоже на дух не выносил.
  - Так что насчет этого колдовства? - Чуть ли не пританцовывала вокруг синеглазка, со всех сторон рассматривая стыдливо шарахающиеся в стороны огоньки. Хобби Анжелы - коллекционирование магических формул. В семейке вампиров она была самой слабой и компенсировала скудные природные возможности гигантскими знаниями магии и оккультизма.
  - А ты что, уже раскаялась, и даже стала частью моей фамилии, чтобы тебе военные тайны выдавать? Я не настолько легковерен, можешь в этом и сама убедиться. Пока ты чужая.
  - А когда стану своей? - Почему-то это звучало заманчиво. И притом - не зря же Мария вцепилась в него всеми когтями...
  - У тебя мозги атрофируются и превратятся в овощ от того количества тайного знания, что я могу поведать. Я уже забыл втрое больше, чем ты можешь узнать за всю свою жизнь. Конкретизировать не буду - слишком многое может навести на интересные раздумья. Я мог бы тебе рассказать и даже показать такое... Но тогда придется тебя ликвидировать - знаний должно быть в меру.
  - Анжеле уже ничем не поможешь. В массе ее мозга скопилось столько информации, что лишняя лекция уже не сможет ничем навредить. Ты можешь рассказать ей все, что знаешь. Если пообещает не выдавать тайны - никогда не нарушит клятву. Лично я считаю, что компромисс возможен.
  Мария сегодня удивительно многословна. Может, на нее тоже как-то влияет праздничное настроение? Саня его уже вовсю ощущал - девушка как всегда шла впереди планеты всей. И даже плотная, дутая одежда не мешала ему созерцать обольстительные формы ее тела.
  - Ты ее знаешь, Мия?
  Анжела от ласкательно-уменьшительного имени чуть не поперхнулась кашлем. Как сестра это терпит? Обычно она и за меньшее жестоко мстит.
  - Знаю. Это Анжелина - моя младшая сестрица. - Мысли витают где-то далеко. Даже забыла обзываться...
  Пришла очередь Сане глотать воздух. Не может быть! Вампиры чтят родственные узы превыше всего. Даже простые друзья, если таковые есть, для них неприкосновенны. Любые связи священны. А сестры на грани холодной войны!
  Порыскал взглядом. Заглянул в лицо Анжеле, скользнул по стану ощупывающим взором. Получил пощечину за слишком уж пристальное изучение Марии.
  Потер челюсть - похоже зубы на месте. И то хорошо...
  - А вы точно повязаны кровью? Плоская как гладильная доска фигурка, по сравнению с твоими формами, Мия... - Увернулся от удара в нос. - Может вы и родственники, но семейного сходства явно не наблюдается. Да и она не стала с первого взгляда бросаться мне на шею и прокусывать яремную жилу... Я несколько ошеломлен - думал, что ты единственный ребенок в семье.
  - Ты еще моего семейства не видел. Нага не в счет. Разительное генетическое отклонение, - вздохнула Шива. Индуска была закутана в такое количество одежд, что наружу торчали только глаза и нос.
  - И не говори, - подыграла Рикка. Хотя уж она точно была одиночкой - просто дурачится.
  - У меня тоже есть сестра, - хмыкнул вампир.
  - Да? - живо заинтересовались все. - И какая она?
  - Моя точная копия, только на восемь лет младше, женского пола и в три раза ехидней, - ответил Саня.
  - Какая лапочка...
  Потер замерзшие руки и задумался. Нестандартная девушка вампир? Похоже, что он нашел новую игрушку - персональный объект для издевок.
  Кельха слямзила свой башенный щит - все равно он больше не нужен -лесные твари испугались огня плюс решительно настроенного к отпору вампира и приняли решение не лезть на рожон.
  - Если ты этого хочешь... Эх... Поклянись, что никому не расскажешь того, что сейчас услышишь. Тогда я могу объяснить некоторые детали, что тебя интересуют. И я даже отвечу на самый главный вопрос, что сейчас тебя гложет.
  - Обещаю! - торжественно поклялась. Вдруг задумалась. - А что за вопрос меня гложет?
  Вместо вампира ответила Шива.
  - Кто он такой, естественно. И почему не питает должного уважения к вашей расе.
  Саня отмахнулся и вернулся к своему диалогу.
  - Я могу с легкостью запутать тебя, как Сусанин поляков в лесу, так что четко формулируй - что именно ты хочешь знать! Отвечу коротко, по существу, излишних подробностей не жди, - пространно жестикулировал рукой Зеро.
  - Кто такой Сусанин?
  - Русский поселенец, уничтоживший армию противника посредством неправильно заданных данных, что привело к их рассеиванию по лесу и дальнейшей смерти. У тебя осталось два вопроса.
  - Почему два? - выдохнула синеглазка.
  - Потому что изначально было три. Почему три - тройка это сакральное число. Принцип триединства давно известен по всему миру. И принято использовать его как некий символ. Три богатыря, бог троицу любит, три желания у золотой рыбки... А дальше можно философствовать до победного конца. У тебя остался последний вопрос.
  - Что ты?.. - Зажала рот обеими руками, чтобы не брякнуть снова глупость.
  - Что я? Это вопрос? - ехидно прищурился вампир.
  - Не будь таким суровым, - укоризненно протянула Шива.
  - Работа у меня такая, - ответил скорбно Саня. - Не вмешивайтесь - в моей игре мои правила. Энжи, ты уже обдумала последний вопрос? И давай уже быстрее. Мы и так слишком долго здесь торчим, когда моя стоянка уже совсем рядом.
  - Зачем вообще было так далеко прятаться? Боялся, что мы тебя найдем, голодранец? - буркнула Мария.
  - И это в том числе. Я просто искал подходящее место. Но как только почувствовал, что ты меня ищешь - сразу поспешил обратно. Кто же знал, что идти придется так долго? - Вздохнул. Это было действительно больно. Просто идти. Он же не знал, что проблема будет настолько пустяковой. - Но я спешил как мог. Жаль, моя помощь и не была принципиальной. Только пресек акт вандализма. И все.
  - Вандализма? Иди, давай, ходячее пособие по инвалидности. - Мария вздохнула и подхватила парня под руку. Оказалось - она правильно все поняла. Саня слишком устал от похода в деревню и просто не мог переставлять ноги. Именно это послужило причиной заминки, а не разговор. Он специально тянул время, ожидая пока ноги вернут себе чувствительность.
  Анжела, наконец, придумала самую лучшую формулировку вопроса:
  - Кем вы приходитесь моей сестре?
  Юноша прикусил язык от неожиданности. Такого вопросика он точно не ожидал.
  - Спроси чего попроще. К тому же этот вопрос не только ко мне. Он касается всех.
  - И все же, вопрос я задала. Вы обещали на него ответить!
  Саня осторожно ступил на начавшую неметь ногу и перевел дыхание - не так больно как раньше.
  - Я страж! Заключил односторонний договор с твоей сестрой. Поклялся защищать ее ценой своей жизни. Даже если не хочу, меня к ней так и тянет. Гравитационное притяжение по сравнению с этим чувством - ничто. Я отдам за нее и душу, если понадобится. Оценит ли? Пока она при-все-людно не отречется от меня и не выбросит как старую ненужную вещь... Правда, она до сих пор видит в этом только приятную для себя сторону - считает, что я ее раб! Знаешь, как любимчик Клеопатры. Но раб из меня аховый. Видимо, не для того родился на этот свет. Вот у меня рабы - замковые призраки, безупречные слуги, на загляденье. Слегка прозрачные и слегка бестелесные. Зато! Я могу их резать, колоть, бить, пилить, сверлить, упрекать, ругать, обзывать... А они на меня смотрят преданными глазами, кланяются и добавки просят...
  - О? - Синеглазка скуксилась.
  Мария вынуждена была подтвердить, увидев округлившиеся глаза Анжелы.
  Пока синеглазка судорожно листала свой справочник, бригада успела пройти еще двадцать метров.
  - Тогда может, и на мой вопрос ответишь? - Шива заинтересованно потыкала пальцем в стайку огоньков. Те в долгу не остались и закрутились в хоровод, явно отвечая ей своим способом. Ругаясь.
  - Почему бы и нет? Ты уже давно получила право называться моим другом. - Шива довольно улыбнулась, ощущая свое превосходство над другими. - Знакомься - плеть Шамаша. Орион, огненное кольцо. Уникальный экземпляр элементали, прошу любить и жаловать - больше нигде не водиться. Правда, что оно такое и откуда появилось, я сказать не могу - и сам не до конца понимаю.
  Арракос не всегда разговорчивый. А дареному коню в зубы не глядят.
  - Что ты имеешь в виду? - Кельха не любила недоговорок.
  - Орион - подарок от деда. Ему всё равно не нужны такие трюки. Могу сказать только, что у меня полно барахла, безделушек, артефактов и оружия, которых я еще ни разу не пускал в ход ввиду отсутствия необходимости. - Перебрал пальцами огоньки. - Мы уже пришли. Еще десять минут медленного хода. Можешь меня отпустить, Мия.
  Анжела с тоской увидела, как ее посох испарился. Огоньки сгрызли его в мгновение.
  - Что же они делает? Полдюжины светлячков с огненными хвостиками...
  - А вот это вы сейчас узнаете... - С выкриком "Я вас предупреждал" бросился с тропинки вправо. Раздвинув руки назад и в стороны. Огоньки закрутились широкими браслетами вокруг его запястий, напоминая циркулярную пилу. Трение отсутствовало, выделение тепловой энергии внутрь кольца минимально, наружу - максимально. В ладонях, повинуясь контролю, загорелись огненные плети, извиваясь змеями.
  В прыжке вампир вскинул руки над головой, соединив их в замок, и рубящим движением обрушил получившийся клинок на голову недругу.
  Удар! Во все стороны взметнулись тучи снега, окатив команду с ног до головы. Мария сплюнула попавший в рот лед. Она и на секунду не засомневалась, что Саня сделал это специально - причин нападать с таким количеством пламени на беззащитную снежную зверушку не было. Покрасоваться захотел.
  Когда все подбежали поближе, чтобы увидеть останки зажаренного животного, оказалось, что Зеро сидит под деревом, обхватив ноги руками и что-то шепчет себе под нос. Бранился он знатно! Огоньки переместились с рук на голову, нимбом крутясь вокруг и сигнализируя всем - этот человек святой, не бейте его ногами.
  Похоже, при падении "ангел" подвернул ногу. На вопрошающие взгляды он только кивнул в сторону "шашлыка". Это был: насмерть перепуганный, тяжело дышащий, с остановившимся взглядом, лежащий в луже, Шики Такеши! Он прикрывался руками как от чего-то ужасного.
  Вампир воззвал к товарищам:
  - Ребята? Хотите сделать что-то очень хорошее, для хорошего человека?
  - Для кого?
  - Для меня, естественно! Прошу, не спрашивайте, почему этот идиот шел сюда со стойким желанием меня убить! И не спрашивайте, откуда я это знаю.
   Музыка души Айсберга была сильно запятнана этим стремлением. Отзвуки в голове звучали слабо, все же книга хорошо их заблокировала, но такую органную оргию не замнешь.
   Боевой дух успешно выветрился. И чего спрашивается, он кинулся? Снова ревнует свою госпожу?
  - Что с ним? - вяло поинтересовалась Белоснежка.
  - Успел создать щит изо льда, вон вода от него плавает. Еще не успела замерзнуть. Просто шок. - Почесал затылок. - Я честно не знал, что это он. Хотел одним махом, эх, хорошо, додумался ограничить выделение частиц. Был бы на этом месте миниатюрный Чернобыль... Так что нет нужды смотреть на меня голодным волком, не берите пример с Рикки.
  Волчица гордо отвернулась, имитируя обиду и тайно надеясь получить за это компенсацию... в виде мяса!
  - Почему бы тебе просто не снять этот злосчастный плащ? Это ведь он служит причиной.
  - Не катит. Ты даже представить себе не можешь, о чем просишь, - потер шею вампир.
  Мария подозрительно отвернула ворот его плаща, с ужасом уставилась на непокрытую кофтой часть горла - она была полностью отморожена! Бескровная шея почти посинела. Гусиная кожа доходит почти до подбородка.
  - Почему это происходит?
  - Откуда я знаю? - измождено вздохнул Саня.
  - Почему ты не остался дома? За каким... тебя понесло в лес?
  Зеро отвернулся. Обидно, что никто его не понимает.
  Ой мороз-мороз, не морозь меня...
  - Хотел сделать нынешний Новый год незабываемым для тебя. Это первый наш совместный праздник.
  - Ты все это делал для меня? - пораженно приоткрыла припухшие от холода губки.
  - А для кого же еще? Кроме тебя и Майи мне больше никто не нужен. Остальных попрошу на это не обижаться...
  Вампирэсса опустила взгляд. Закрыла лицо руками. Ее волосы начали набирать цвет, становясь привычно малиновыми. Сакура обхватила полумертвого парня за шею и спрятала свой лик в многострадальной меховой опушке, чтобы никто не видел ее слез радости. Она более не чувствовала себя одинокой. Ощущала свою необходимость, общность с этим странным существом.
  Серая мышка снова с нами. Троекратное ура!!!
  Саня в свою очередь думал, что начинает понимать психологию Эванс. Когда злиться, раздражена или находиться под очень сильным впечатлением, - в облике вампира. Радуется, счастлива - легче такие чувства даются людям. Не гарантированно, что догадка верна, но очень похоже на то.
  А держать ее в объятьях так приятно. И самому на сердце становиться светлее. Напоминание рассудка о том, что она вампир, совсем не трогает. Я тоже вампир - ну и что? Единственное желание - чтобы она об этом никогда не узнала...
  Следом за Сакурой на вмятого в снег парня запрыгнули все остальные, не желая делить. Саня задавлено выдохнул, от острой боли в подреберье захотелось глубоко вдохнуть.
  - Слезьте с меня... И не щупайте - я же не каменный... Рикка - сколько тебе говорить? У тебя есть Гаррет - иди его дави... А ты - грозная валькирия, запамятовала, видать, что Ямамото все еще тебя не забыл, ждет - дожидается - не дождется?.. Шива - Артур тобою ночью и днем грезит, особенно ночью, иди лучше его потискай, он будет просто на седьмом небе от счастья... Юки, я уже сотню раз говорил, что не буду твоим личным снеговиком!.. Слезьте с меня, уже, в конце концов!!!
  Анжела не стала дожидаться продолжения концерта и просто пораскидала их в стороны. Кроме Сакуры - не решилась!
  Шики начал шевелиться, по крайней мере - руки бессильно низошли, их отпустила судорога.
  Саня бережно встал, придерживая Мию за плечи. Сакура отодвинулась, устыдившись своему порыву, и отошла в сторону - ковырять снег носком ботинка.
  Вампир вздохнул и достал из кармана плаща небольшую бутылочку вина, купленную заранее в ресторане. Следом появился странный яйцеобразный предмет белого цвета. Шива с интересом спросила, что это такое.
  - Мастер Дрон подарил. Эффект очень уж интересный. Сказал, что эта штука зовется Облаком.
  Направил тонкий лучик проектора на бутыль. Встряхнул и влил серную кислоту в горло Айсберга...
  Конвульсии пробуждения продолжались недолго. Руки слегка поскребли по горлу, потом ноги задергались, глаза распахнулись... и Шики снова отключился, уйдя в пространство грез алкоголизма.
  Саня почесал затылок, и спрятал свое ядерное оружие в карманы куртки - плащ ненадежен.
  - Я видимо, слегка переборщил с концентрацией наркоза. Восемьдесят градусов в обычном Каберне его шокировали... Дамиан! Вали этого задохлика на плечо и веди нас к костру, я забыл, куда дальше сворачивать.
  Дагон вышел из кустарника, почтительно поклонился и выполнил приказ, направившись наискосок назад. Вампир как всегда не ориентировался на местности. Зашли немного дальше, чем надо было...
  - Ты же говорил, что не знаешь где Тоя?
  - А как же - "Я никогда не лгу"?
  Зеро только отмахнулся на их язвительность.
  - Я встретил его перед рестораном. Так что придержите лошадей и не спешите вершить самосуд. Не будите во мне демона.
  Упс... Проговорился!
  - Так ты все-таки демон? - ласково улыбаясь, спросила Рикка.
  - А я думала, что он колдун... - Анжела принялась обдумывать возможные варианты инкарнаций юноши в демоническом облике. Перед внутренним взором мелькало столько всего...
  - Может покажешь свою истинную сущность. Сделай подарок.
   И ты, Брут... Спасибо, Мия, век тебя не забуду, и следующий, и последующий за следующим.
  Невдалеке послышался детский хор: - "в лесу родилась елочка"!
  - Услышали - забыли.
  Саня закрыл рот воротником, решив соблюдать тишину. Дагон поддержал его в этом трудном и неблагодарном деле. Дальше молчали оба, солидарность на уровне! Зеро стиснул зубы, чтобы не давать повода - поспрашивают, отцепятся. И до самой стоянки не проронил ни слова, не отвечая на настойчивые требования и просьбы окружающих. Очень старались.
  Я страдаю от собственного языка без костей. Так дайте же мне пострадать в тишине и одиночестве!!!
  
  На смеющемся юноше сразу повисла кучка молодняка Дану.
  - Полегче, мальцы, вы же меня убьете, ха-ха-ха...
  - Дяденька Архимаг, посмотрите, мы уже все приготовили, как вы и учили! Вкусно...
  - Папа, папа, папа, папа! - Майя не собиралась душить бедного вампира, оно само так получалось. Кори от нее не отставала, крутясь вокруг как миниатюрная молния.
  - Мы самую большую елку нарядили!
  - Тоя, а мы тебя уже ждем!! Мы столько бухла выпили - лопнешь от зависти. Но все по рецепту - медсестра сказала, что после обморожения помогает только спирт! Вот мы и разогревались!
  - Представляешь, нас с Арти замело снежной лавиной!..
  Пока его дергали во все стороны, подкидывали на руках, и даже ловили, пытались накормить хорошо прожаренными сосисками, шашлыками и печеной в золе до состояния угольков картошкой, Тоя Зеро... философствовал.
  Жизнь - она как американские горки. То ты внизу, то на верху, долгий подъем, резкий спуск, вниз головой, резкие остановки. Желудок наружу, хочется снова. Как плохо, что я до сих пор остаюсь рельсами. И ездят по мне - туда-сюда, все кому не лень. Им - веселье, мне - работа на износ.
  Девушки, от такого выражения любви не знали, куда себя деть. Они просто сгрудились кучкой, подальше от огромного костра и тихо сходили с ума, особенно Юки, видя, что снежные детки, на пару с дракошками, совсем не боялись пламени огнища! Хотя, как дети Дану, они вообще не знали, что это такое. Шики "проснулся", увидел, что вокруг происходит, и ушел спать дальше, прошептав "Я в раю, что за бред, вывод - рай это бред"...
  Бардак прервал Дагон, вырвав со всей бережностью и аккуратностью почти дохлого вампира из загребущих лап его многочисленных друзей. Саня открыл покрасневшие глаза и спросил иронически:
  - Добрый дедушка мороз, ты все сделал, как я велел?
  Дагон осторожно усадил его на освободившийся чурбачок и сунул в руки веточку-шампур с подгоревшими кусочками мяса. Не стали дожидаться пока сосновые поленья перегорят, чтобы дать жар. Получилось просто мясо со сковороды, покрытое налипшим пеплом. Ничего так, съедобно.
  Вообще, полянка выглядела просто прекрасно. Слева - реликтовый мешаный лес с вечнозелеными, почти голубыми елками, елями (одна даже наряжена разноцветными лентами) и еще чем-то хвойным. Справа - обрыв с видом на скалы и кусочек деревни. Все пространство вокруг костра просушено и забросано кое-как разнообразными бревнами - чтобы на земле не сидеть.
  - Да, ваша светлость. Чай из тех трав, что вы мне передали, уже настоялся и готов к употреблению. Ради проверки его эффективности я порезал палец и отхлебнул несколько капель - как видите, ни следа ранения. Я бы посоветовал вам выпить настой прямо сейчас - у вас плохое выражение лица.
  А то я сам не знаю. За последние полгода этих "плохих выражений" столько сменилось...
  - Давай сюда эту отраву, буду проводить экспертизу.
  Экспертиза удалась на славу. "Чай" оказался ядреным наркотиком со сладковатым, приятным привкусом и разведенной ложкой меда вместо сахара. Занюхал заправски рукавом и заел недожаренным шашлыком, зажмурившись от удовольствия, слизывая капельки крови.
  Слишком поздно понял... Только этого не хватало. Кровь сработала как катализатор процесса. Шарики и ролики в голове принялись работать с бешеной скоростью. Правда, поменявшись местами... Но ведь работали!
  - Эй, детишки, зародыши пацифизма, всепрощения и коммунизма!
  Тело больше не болит. Настой таких травок еще часто называют "живой труп" (мертвого на ноги подымет), заводит с точка любой двигатель. Печень принялась вырабатывать удвоенное количество кровяных телец. Сознание прояснилось. Мысли больше не напоминали тяжелогруженые вагоны товарняка. Все ранения моментально высохли. Даже мешки вокруг глаз рассосались.
  Это надо отпраздновать.
  - Да, дяденька Архимаг!!! - "Зародыши" в полном составе сгрудились вокруг юноши, улыбаясь во весь рот. Детишки были в возрасте от шести до двенадцати лет, удивительно, что их родители из дому просто так отпустили.
   Анжела, не услышавшая в первый раз, вынуждена была обеими руками поставить отвалившуюся челюсть на место. Архимаг? Этот юноша, парень ее сестры - Архимаг?!!
  - Вы тут случайно Санта Клауса не встречали? Он должен был привезти ваши подарки! А я вот смотрю, что шашлык подозрительно напоминает оленинку. Вы случаем его повозку не порезали на те чурбачки, на которых сидите? А мясо у Деда Мороза на вкус было сладким?
  Дети перестали водить хороводы и петь тягучие песни, захихикали. Самые маленькие требовали рассказать еще сказок.
  Саня задумчиво почесал затылок и нащупал рядом свою скрипку. Ее он окрестил приятным для уха именем - Талестра. Но... С этим музыкальным инструментом сплошные проблемы - что с ним делать, одному Богу известно. Зачем дворецкий взял скрипку с собой? Пока, звуки музицырования можно смело назвать визгом душевнобольного, смешанным с ревом резаного на части кота, и вождения ножом по тарелке...
  Мия придвинулась поближе, то же сделала и Кельха. А Юки поступила умнее всех - она села спина к спине с Саней, чтобы одновременно и от огня закрыться и удовольствие получить.
  - Так, кыш. Разбираем лучше апельсины и банки с ананасами, кожуру и жесть не дожевывать! А теперь демонстрирую фокус! Берем в ручки маленький пакетик с попкорном, встряхиваем, и вуа-ля - жаренный, пышущий аппетитны запахом... кто может повторить? Или хотя бы сказать как я это сделал?
  Дети смеялись, наблюдая как пакетик надувается, а треск кукурузы разносится далеко по лесу.
  - Гар, повтори! - Рикка вцепилась тому в руку, требовательно заглянув в глаза - тоже захотела попкорна.
  - Да-да, только никаких "Ёлочка гори", понял? - добавил вампир.
  Волк оторвался от бутылки спирта-лекарства и подхватил брошенный вампиром пакетик. Отдал раздувшийся от давления кукурузы коробок Рикке. Та удовлетворено кивнула и принялась быстро его жевать.
  Майя с удовольствием продемонстрировала свой шедевр - она незаметно подставила свою пачку под руки Сане, когда он отвлекся. Пока детки (и не очень) жевали воздушную кукурузу, Майя с Кори, до этого гасавшие как угорелые вокруг костра, взобрались Архимагу на колени.
  - Сказку хочу! - Надулась Майя.
  Не смогу отказать...
  - Молчание! - рявкнул Артур. - Рассосались живо! Рот на замке.
  Тишина в приемной, царь думать будет...
  Все, даже неугомонные девчата, уселись полукругом, ожидая - что же за легенду может поведать сам Архимаг?
  Саня помассировал подбородок, отдал последние пакеты со сладостями Сакуре, и устроился поудобнее.
  - Итак!.. Чего тебе, Дамиан, не видишь - я настраиваюсь!
  - Соберитесь, ваша светлость, вам нужно больше внимания уделять своему телу - один прием лекарства ничего не даст. Нужно повторить...
  Смешанный в нужных пропорциях "чай" становится мощным реаниматором. Мертвого не поднимет, но еле живого в лапы смерти не отдаст. Гибрид нескольких веков селекции - красная трава, сама по себе не дает такого эффекта. Лишь поднимает уровень деления эритроцитов. Но вампир не зря перелопатил столько книг. В некоторых попадались очень даже интересные рецепты. Настой не так безопасен как кажется. Для обычного существа это чистый яд.
  Зря дракон, ни бельмеса не смыслящий в травах, это сделал. После еще одной чашки наркотика, Саня почувствовал, что свернуть горы и разбить там лужайки с порхающими птеродактилями - пустяк. Только вот зачем там порхать?
  - Жили-были... - начал Архимаг. Заканчивал он очень долго.
  В сказке смешались и Илья Муромец - великий рыцарь без страха и умрека, с утренней звездой наперевес;
  Серый волк - принципиально помогающий всем прохожим благородный зверь (особо оцененный Гаром и Риккой, сидевшим рядышком под ручку);
  Баба Яга - великая лесная чародейка, балующаяся живим мясцом, с наклонностями к некромантии и спиритуальной магии;
  Соловей Разбойник - странное существо, почему-то свистом способное смести с лица земли всё, что попадет в поле зрения;
  Змей Горыныч - Чернобыльский дракон-мутант, с тремя головами и вечными проблемами с координационным центром;
  А уж от Кощея Бессмертного - чернокнижника с гигантским потенциалом, без мозгоз, чтобы довести дело до ума, но зато с непомерными амбициями и великолепными возможностями к завоеванию всего мира все пришли в полный восторг;
  А на везучего, но бесполезного в плане практического применения Ивана Царевича даже не обратили внимания.
  Сказка понравилась всем! Такой насыщенной, полной волшебных приключений и могучих артефактов истории им никто еще не рассказывал. Демонический народец распахнул рты от интереса, глаза как блюдца.
  Кроме уже присутствующих, по краю поляны собралась целая толпа лесных созданий, иногда милых и пушистых, чаще - злобных и зубастых, но как змеи дудочником, зачарованные повестью.
  После него, Шива рассказала старинную легенду о Будде. (Саня мысленно похлопал - такой чуши он еще не слышал). Кельха - о северных богах, в частности о своем деде - Одине, дядьях - Локки - братце-лисе, Торе громовержце, и Слейпнире - противоестественном животном, похожем на коня, но имеющем восемь ног. (Ближе к реальности, но слишком превышена роль жителей Асгарда). Рикка в отместку, сильно перевирая - о Фенрире, гигантском волке, способном пожрать луну. (Вообще ни в какие ворота не лезет. Да и не было никакого чудовища, а просто наступил полномасштабный дефолт). Гаррет рассказал о Геракле и его двенадцати подвигах. (Так себе, любой полубог так сможет). Артур - о египетском сонме богов и глупом фараоне, пожелавшем стать божеством. (Слишком много пьяной сатиры). Сакура и Анжела, не перебивая, дополняя друг друга, тихо поведали о Владе Цепеше, Дракуле и его жестоком правлении. (Поостерегся комментировать). И даже молчаливый дворецкий расщедрился и постращал всех мрачной легендой о Дагоне и Ктулху, Гидре и Химере, Азатоте, Ньярлатотепе и других древних ужасах - страшных зверобогах, правивших миром, когда землю покрывал единый мировой океан, закончив смешной для демонов фразой - "Тьма сгущается". А уж Юки, изображавшую из себя Снегурочку, слушали, проливая целое озеро из слез. Она разливалась соловушкой... о Снежной Королеве! И несчастливой любви к человеческому юноше. У Сани чуть шарики за ролики не зашли от такой интерпретации. Хотя и сам хорош - тот ненормальный микс, что он называл сказкой, завел бы классиков в могилу...
  Хотя Юки излишне драматизировала, а Гар и Артур еле говорили - языки заплетались, но всем понравилось. Вечер удался на славу. Некоторые уже уснули, утомившись от "трудов праведных". Да и солнце уже давно село, поляну освещает только трескучее искрами кострище...
  - Ты чего на нее пялишься, озабоченный придурок? - взревела вдруг Кельха и без предупреждения обрушила вампиру на голову фальшион. Кори гневно фыркнула, но не стала вмешиваться - приказа не давали.
  Саня поморщился. Хлопком дланей, правильно высчитав момент, сжал узкое лезвие меж ладоней. Даже сам не понял, как это получилось - раньше такие штучки не проходили без травматизма.
  - Успокойся. Я и не думал этого делать, просто задумался, а взгляд при этом, как ты знаешь, становиться неосмысленным.
  Кельха вырвала оружие и завопила:
  - Как ты это сделал?! Сколько можно надо мной глумиться?! Скажи хоть, кто был твоим учителем?! Потому что если я не пройду у него стажировку - то точно уйду в монастырь, чтобы смыть временем этот позор!
  Фальшион метался вокруг как стрекоза, повинуясь ее истерическим жестам. Народ начал отодвигаться подальше - больная какая-то, на людей бросается ...
  - Успокойся, успокойся, - уговаривал ее Саня. - Сядь лучше на пенечек и хлебни из вот этой бутылочки...
  После глотка горючей жидкости, Кельха свела глаза в кучку, икнула. Страшное вино ухнуло в желудок, спалив все внутренности.
  Саня встал, уложил ее упавший в обморок трупик и прикрыл собственным меховым плащом. Остался в одной безрукавке и плотной рубахе на голое тело. После глотка "чая" о замерзании можно забыть. Хорошо, что метели нет, погода ровная.
  - Эх ты, холерик. Не обращайте внимания. Все боги, как вы наверняка знаете - недалекие и немного... Прости Кельха, я не со зла, но ты уже под мухой, так что ответить не сможешь.
  Саня достал из пакета рисовые шарики и раздал желающим - это простое, дешевое и легкодоступное блюдо составляло основную еду каждого демона. Отказавшихся не было. Куда только столько влезает...
  - Готовьтесь. Несколько минут до полуночи. Время пришло. Гар, Шики, Артур, кончайте липнуть к девочкам и идите сюда. Мия, Анжела - присмотрите за Майей. Кори, ком цу мир, майн либен кляйне, мне нужна твоя помощь.
  Демоны пьяно переглянулись, но решили подчиниться.
  - Артур, мне нужна труба-трамплин, и не делай такое удивленное лицо, просто выполняй! Камня тут в избытке. Начальную точку сделай на уровне моей груди, а раструб направь вон к той ярко горящей звезде. Да, прямо над лощиной.
  Артур почесал репу, подчинился, и через минуту в небо уже смотрела каменная конструкция.
  - Отлично. Гар, Шики. Приготовьтесь выстрелить по центру трубы! Концентрируйте как можно больше энергии в руках и по моему знаку выпустите вперед.
  - Как скажешь. Но что это будет? - Скептически отнесшийся к этой идее Гаррет всё же принялся накапливать в ладонях шарик огня.
  - Скоро узнаешь. Кори, сделай три выпуклые с нашей стороны линзы по продолжительности трубы. Просто из чистой манны. Я знаю, ты можешь!
  Саламандра решительно пискнула и выдула изо рта несколько дымовых колечек, заполнивших трубу пусковой установки. Довольно запрыгнула на плечи вампиру.
  - Прекрасно, почти все готово, триста секунд до полуночи.
  Саня достал из петли в рукаве свой посох. Крутанул на ладони, заставив вырасти и встроил в землю так, чтобы кристалл был прямо перед трубой. Камень начал быстро мигать.
  - Когда станет зеленым - стреляйте прямо в него. Можете повторить несколько раз, насколько манны хватит. Лады?
  Анжела обеспокоенно спросила:
  - А вашему посоху от этого залпа ничего не будет?
  - Нет, - ответил Саня. - Ему вообще ничем повредить нельзя. Я его даже в жерло вулкана бросал.
  - И как? - глупо спросила синеглазка - ведь вот же он, целехонек.
  - Ничего, даже не почернел. Только доставать пришлось долго.
  Саня извлек из пакета остаток - бутылку до чрезвычайности дорогого шампанского и хрустальные бокалы. А детям - конфеты и фрукты.
  - Эй, брат, а ты не собираешься нам помогать? И почему я единственный кому нет бокала? - обеспокоился Гаррет.
  - Ты не зевай. И не волнуйся - налить тебе всегда успеют. Считаем. Пять! Четыре! Три! Два! Один!!!
   Гулко хлопнула пробка, уходя высоко в небо, оповещая - все невзгоды остались в старом годе, встречаем новый год. Одновременно с этим Шики и Гар выпустили свои сферы в направлении посоха. Кристалл поглотил две враждебные полярности и выпусти в тот же момент получившийся суррогат в сторону трубы. Разряд попал в линзы концентрации, усиливаясь, вылетел со скоростью ядра, из раструба с другой стороны пусковой установки...
   Все задрали головы - шар исчез из виду, и вдруг... В небе расцвел невиданный доселе в этой части мира салют. Миллионы радужных огоньков рассыпались зонтом посреди небосвода. Они все не угасали, смыкались опять вместе и цвели, цвели, цвели...
  Ради этого стоило вернуться из ада.
  Долгий цикл не прекращаясь, освещал землю, сменяя узоры как калейдоскоп.
   - Вот и всё. Теперь можно выпить. Подставляйте бокалы.
  Саня со скоростью и сноровкой заправского бармена разлил шампанское, а детям протянул картонные коробочки с соком. До дна!
   - Кампай!!!
  
  Саня вздохнул с облегчением. Все прошло нормально, больше нет нужды волноваться и беспокоиться об этой демонической компашке. Кто бы мог подумать, что они тоже любят сидеть у костра, жарить сосиски и рассказывать друг другу разные истории... Хотя... все эти бесполезные траты ресурсов и в самом деле как серпом по яйцам.
   Сакура на закорках что-то пробормотала во сне. Вампир улыбнулся.
   - Зачем вы этим занимаетесь? - Анжела шла рядом, неся на руках уснувшую Майю.
  Кори тащил Гаррет, а заодно и Кельху с Риккой, перекинутых через широкую волчью спину. В темноте ночи благодаря его люминисцентности было светло как днем. Остальные шли немного позади и отчаянно зевали. Самых маленьких детишек-снеговичков несли на руках.
   - Просто потому, что все эти странные существа - мои друзья. Но в основном... Только из-за этих троих. Майи, Кори и Мии. Они самые дорогие для меня люди. Хотя сказать, что они люди вряд ли будет корректно.
   - Вы и вправду Архимаг? - Отвернулась, чтобы не смотреть ему в глаза.
   - А ты еще сомневаешься? Что во мне не нравиться молодой леди? Я стал главой Гильдии Магов около пяти лет назад и до сих пор никто не сомневался в моей компетентности...
   - Но разве демон может быть одновременно еще и колдуном?
   - Спокойно. Если уж на то пошло, то на себя посмотри. "Беспристрастный Ангел" хорошо известна среди факультета Созидающих Бурю.
   - Откуда вы знаете?
   - Эх... Знаешь, а ты тоже не оригинальна.
   Сейдун пошатнулась. И Катун, гордо сохраняющая бодрый вид, тоже была не в той кондиции, чтобы маршировать весь день напролет.
   - Дамиан!
   - Понял, ваша светлость. - Подхватил обоих и взвалил на плечи, не замедляя хода. Те сразу уснули, сладко вздохнув с облегчением.
   - Что касается твоего вопроса... Неужели ты думала, что в Гильдию, начиная с ранга подмастерья кого-то принимают без моего ведома? Простых волшебников, колдунов и травников по миру бродят толпы, но чтобы доказать свои возможности и получить право называться частью Факультета своей стихии нужно не просто иметь экстрасенсорные или мистические способности. В моей книге заклинаний каждые полгода обновляется база данных о неофитах. Если их личные показатели покажутся мне подходящими - я подпишу бланк и отправляю его в координаторий, для дальнейшего прохождения экзаменов. Если нет - ну что ж, судьба у них такая.
   - Но вас же не было целых три года! Вся Гильдия считала, что Миракль специально поставлен вами на свое место, чтобы отвести подозрения от вашего исчезновения.
   - Даже так? Нет. Вы ошибаетесь. Мне просто больше не интересно быть главой гильдии, но это не значит, что я бросил ее на произвол судьбы и собираюсь отдать власть в руки балбеса, претендующего на мое кресло.
   Некоторое время шли молча.
   - А я тебя сразу не узнал. Хотя и видел однажды на кубке года. И уж тем паче не думал, что ты вампир.
   - И я вас тоже. Трудно свыкнуться с мыслью, что эпатажный мальчик, не достающий до кафедры, суетящийся вокруг и сжигающий магистров за глупые шутки - уже взрослый юноша, высокий красавчик, и при этом еще и в Энфер учиться.
   - А тебя не заносит, ангелочек? - иронически спросил "красавчик".
   - Тогда, поясните - что вы за демон, и почему Мария вцепилась в вас как клещ...
   - И сосет кровь? - сморщил губы вампир. Уж он-то знал, зачем... и почему.
   - Я не это имела в виду, - даже не смутилась синеглазка. Холоднокровный робот, точнее, чем там роботов заправляют?
  - Знаешь, а ты вообще краснеть умеешь? Она больше похожа на твою сестру, чем Мия, - указал кивком на Юки. Ее тихонько поддерживал Шики Такеши. Айсберг выглядел как студеный огурчик.
  - Не переводите стрелки, Верховный, вам задан конкретный вопрос, простыми увиливаниями тут не отделаешься. Почему демон стал Архимагом? В чем польза?
  Саня вздохнул. Можно бы и не говорить, сославшись... на что угодно. Вариантов хоть залейся...
  - Извини, но я не могу тебе сказать. Я не лицемер, не притворщик - просто не могу... Ты наверняка гадаешь, что это за несуразное существо, скрывающееся все время под личиной человека, и почему сей тупой Альфонс Донжуан де Казанова крутиться вокруг моей сестры, когда вокруг такое количество других поклонниц? Могу сказать, что я не уродливый монстр, моя форма почти человеческая. И я специально не собирал вокруг себя этакий гарем из красивых девочек. Они сами ко мне липнут как мухи к меду, хотя ему это и совсем не нравиться. А о том, что Мария - вампир, я узнал намного позже, чем осознал, что ее люблю. У меня в Астрале и иных мирах столько богатств, что ты можешь не сомневаться - мне деньги и власть вашего рода до одного нехорошего места.
  Анжела не ожидала такой речи.
  - Тогда зачем вы сюда приехали? Никогда не поверю, что просто хотели повеселиться в кругу друзей под новогодней елкой.
  - А лучше бы поверить. Мне скрывать по отношению к тебе совершенно нечего. Я был бы счастлив, пойти с Мией на прогулку, сходить в кафе. Веришь или нет, но это могло произойти. Меня сдерживает необходимость присматривать за этой шарашкиной компанией. Не думай, что для меня "товарищество" - пустой звук.
  - Они и в самом деле так беспомощны?
  - Совершенно наоборот. Слишком самостоятельны. Забывают, что кроме них вокруг есть другие люди. Опасны для окружающих. Посмотри на того пламенного волка. Он кажется смирным пьяницей с многолетним стажем, вон, даже дети его не боятся, враждебную стихию. Если захочет, или просто скучно будет - может натворить таких дел, что мне неделю придется расхлебывать. А объединившись с остальными оставит от Энфер невзрачный кратер... Спросишь потом у сестры, как они мой особняк смешали с грязью. В Академии все здания восстанавливаются почти с нуля, но ему даже такой маленькой возможности не дали - силовые линии, соединявшие конструкцию, до такой степени пострадали, что начали выделять энергию для восстановления в никуда!
  - Ты как всегда в своем репертуаре - рыцарь без страха и упрека. Кончай девушке мозги полоскать и лучше расскажи, как в одиночку накрыл логово Алых Лотосов. Или еще лучше - о своих похождениях в Астрале. Может напомнить, кто разрушил Лондон?
  - Гаррет слегка утрирует, - усмехнулся Саня. - Лондон уничтожил не я, а Красный и Синий. Вон они валяются. Но в целом, где-то он прав. В Академии очень весело.
  - Да, хозяин всегда переполнен энергией. Особенно когда нас всех поменяли телами. Именно он нашел причину и мастерски с ней разобрался. - Дагон вроде бы издевается, но на другом уровне.
  Зеро задумался. Стадо лошадей пронеслось по внутренней поверхности черепа галопом. Но одна осталась. И начала неспешно щипать травку.
  - Решено! Мне импонирует мысль, что Мария так тебя любит. Ей не будет скучно. Кое-что я могу предложить, подтолкнуть к решению. Как Архимаг я решил пойти на маленький междусобойчик, дуэль. Если победишь - серый посох твой. Если нет - будешь моим личным библиотекарем в течении ближайших ста лет! Не сомневайся - я столько точно не проживу. Насчет моего ранга можешь не волноваться - я сейчас вычерпан до дна. И ты превышаешь меня по магической силе раз в сто. По рукам?
  - Не соглашайся, - шепнула на ухо Шива. Кельха мрачно кивнула - ее пост кухарки пока еще никто не отменял.
  - Соглашайся-соглашайся. Давно я не видел, как бригадир накручивает хвосты разным, кхм-кхм. - Артур передумал провоцировать людей на свое смертоубийство.
  Саня вернулся к своему разговору.
  - Как думаешь - что такое волшебник?
  Синеглазка принялась перечислять, чуть ли пальцы не загибая.
  - Нет, ты не угадала. Власть, тщеславие, желание завоевать весь мир - это все не то. Волшебник - это тот, кто ищет новые знания и получает удовольствие от возможности творить чудеса и управлять стихиями. От удачного заклинания чувствуешь искреннее счастье, а не желание с его помощью добиться повышения или уничтожить недруга.
  - Зачем вы всё это только что рассказывали? Вам что, делать больше нечего?
  - Я элементарно пытаюсь запудрить тебе голову. Да-да. Ты не ослышалась. Чем больше ты будешь пытаться меня понять, тем скорее решишься. В крайнем случае - чтобы иметь возможность наблюдать за мной и дальше. Разве я не прав?
  - Господин прочитал несколько книг по психологии. Леди Анжела может не сомневаться - он вас заставит. Рано или поздно.
  Мог бы и не лезть со своими подсказками, змей подколодный!
  - Странно. Я думал, что на Новый год в горах должно быть северное сияние. Дамиан, ты не знаешь в чем дело? А то, может, это, как и твоя реплика, просто глобальное недопонимание, и ты всё же останешься жив?
  Дагон ему сразу поверил. Похоже, вампир очень хочет заполучить эту девочку в свою команду. Осталось дело лишь за малым - скомпрометировать.
  - Простите за вмешательство, ваша светлость, больше такого не повториться.
  - Гар, Артур - еще раз откроете рот без вопроса, неделю просидите на голодном пайке.
  Возразить не посмели.
  - Тоя - тян, я ты не переигрываешь? Нас пятерых тебе мало? - жеманно осведомилась Шива.
  - Еще слово, мисс, и я расскажу твоей сестре о количестве алкогольных напитков, заказанных тобою в последний раз, и сколько их действительно есть на складе. Не подскажешь, чью печень порадовал остаток?
  - Упс...
  - Энжи, ты не поверишь, но я только сейчас заметил, сколько же на самом деле пьют демоны. И после этого оптимисты еще говорят о мире без алкоголизма. Так. Что-то меня опять занесло не туда. Спрошу еще раз - дуэль или нет. Учти - это первый раз, что Архимаг лично предлагает поединок за всю мировую историю.
  - Да, господин Зеро, я согласна. Начнем прямо сейчас?
  - Почему бы и нет? Чем раньше - тем лучше, позже можешь передумать. Гар, примешь еще двоих пассажиров, баржа не погрузиться на дно из-за одного вампира и маленькой девочки?
  - А то! У меня еще рог не занят, нанизать по-быстрому? На нем сегодня даже шашлыки жарили, так что не волнуйся - продезинфицирован.
  - В самом деле, не подумал. - Закусил губу. И вдруг... - Дамиан, ты как насчет доставить всех в деревню?
  - Я считаю, что охотников здесь нет. Так почему бы слегка не размяться? Я с легкостью могу вынести на себе около сотни взрослых человек, не вижу никакой проблемы.
  - Ты уверен? Не разрушишь ничего приземляясь?
  - Нет, ваша светлость, будьте покойны, - зловеще улыбнулся дворецкий.
  Саня ответил аналогичным оскалом.
  - Тогда... Ау, ребята, последний аттракцион на сегодня! Кто хочет покататься на древнем драконе?..
  
  Анжела проводила взглядом змеящегося в небе дракона.
   - Это был водяной бог?
   Сразу видно - девочка никогда не видела прежде гигантских ящеров вживую. Чистое восхищение красотой древнего и мощью огромного тела заполонили ее сознание, оторвав от реальности на мгновение.
   - Да, Дан любил изображать Лохнесское чудовище.
   - А я думала, его не существует...
   Вампир громко хлопнул в ладони.
   - Не отвлекайся. Приготовилась? Если нет, то могу дать пять минут на размышления. Можешь использовать любые артефакты. Я в свою очередь буду делать то же самое. Так что не надейся на легкую победу.
   - Вы тоже не надейтесь, что я сдамся лишь из-за осознания вашего ранга. И тем более не собираюсь проигрывать такому несерьезному демону как вы!
   Саня потер подбородок, прищурившись.
   Какая хорошая девочка. Контраст противоречий, невинность и гордыня. Ошеломляет и очаровывает.
   - Может, перейдем на "ты"?
   - Не время расслабляться! Вы издеваетесь, или это обычное состояние перед тем как сжечь очередную жертву?!
   - Нет, в общем-то. - Флегматически скрестил руки на груди. - Я сжигаю людей просто ради проформы, а не ради развлечения. Так все делали. Каждый Архимаг должен чем-то подкрепить страх и уважение своих подчиненных. Надо же как-то выделяться... Фариш Черный протыкал неугодных ему магов каменными пиками, Рудольф Ненасытный - превращал в еду и смаковал перед глазами у остальных, Бертран Ящер - травил ядами, и при этом так мастерски, что кроме догадок, никто не мог точно сказать, что отравителем был именно он...
   - Ты что, за дуру меня держишь?! - чуть на визг не сорвалась Анжела. Правда, на противника рев боевого слонопотама не произвел ровно никакого впечатления.
   - Вот и распрекрасно. Готова. И на "ты" перешла самостоятельно. Еще бы лицо попроще сделала. Можно начинать.
   - А? - глупо переспросила синеглазка.
   - Без чувств, вложенных в сражение, на сердце не останется никаких воспоминаний. А я хочу, чтобы ты запомнила момент, когда стала моей слугой.
   - Превентивный удар? Ты хочешь вывести меня из себя, Зеро?
   - Уже. И раз первый удар за мной - значит твоя очередь.
   - Ах, так?! Ты никчемный подражатель настоящего Архимага! Умри, и пусть Изверги пожрут твою душу!!!
   Вот это знакомый разговор! Теперь можно немного отвлечься от роли заботливой мамаши и показать, кто...здесь...Хозяин!
   Анжела сорвала скрытую глубоко в волосах подвеску и бросила оземь. Занятно - из снега сформировались хлысты. Сплетшись вместе, превратились в ледяного дракона, с ревом бросившегося на вампира в лобовую атаку. Очень любопытно - превратить концентрированную манну в талисман. Для этого нужны хорошие навыки артефактора.
   Вверх взметнулся маленький амулет. Одновременно с этим Саня раскинул руки в стороны, слегка наклонившись. Из воздуха, лезвием вниз, упал гигантский тесак. Дракон не ожидал такой подлянки и был раскроен посередине. Обе половинки влетели в распахнутые руки вампира, он по инерции закрутился, метнув их с разворота обратно. Этот прием ему показал Ямамото - странно усмехнувшись, сообщил, что господин Архивариус и Регул тоже его хорошо знают.
   Анжела вскинула сжатие в кулаки руки - вверх поднялась колючая стена льда. Ледяные струи спокойно изменили направление и облетели преграду. Анжела решила, что столкновение уже произошло, и рассыпала свою защиту тучей снега.
   Саня скрестил руки на рукояти меча. Заметив рыщущий взгляд, кивнул синеглазке за плечо.
   - Обернись.
   Анжела, ужаснувшись своей промашке, спешно крутанулась на месте. Но там никого не было?
   Черт! Попалась на такой простой трюк! Обернувшись, не заметила никакого изменения в позе Архимага. Он еще и ручкой помахал, всё так же указывая ей за спину. Сзади почувствовалось неясное движение. Кстати вспомнилось отсутствие отдачи от заклинания ледяного дракона - значит, он еще не разрушен!
   За спиной мерно двигалась гигантская голова чудовищного зверя, целиком вырезанная из куска льда. Глаза монстра сконцентрировались на перекошенном от ужаса лице девушки. Пасть, усеянная частоколом из нескольких рядом сверкающих зубов, распахнулась, родив дикий рев:
   - Грррраааф!!! - гавкнул монстр, глядя на Анжелу. Девочка вскрикнула, ожидая нападения... его не было.
   Сзади раздались аплодисменты.
   Ну разве она не прелесть?
   - Прекрасное представление, даже меня проняло. Чуть в штаны не наложил от ужасти, - издеваясь, выкрикнул Саня. Кто бы мог подумать, что испугать до полусмерти вампира будет так легко.
   Голова диковинного монстра подмигнула, хихикнув под конец, рассыпалась. Анжела скрипнула зубами - ловушка с тройным дном. Урод...
   - Это не смешно!!!
   - Позволю себе не согласиться, - криво оскалился юноша.
   - Ты с самого начала это задумал?!! - От обиды и злости на саму себя хотелось волком выть.
   А в чем проблема? Тебя это так задевает, трусиха? Однако странно, эффект получился не тот, альбедо сопротивления откату манны свело отдачу почти к нулю. Тренировки рекуррентных последовательностей? Врожденная способность к амортизации? Есть над чем поразмыслить.
   - Конечно нет. Какой же я был Архимаг, если бы не умел быстро реагировать на опасность и подходить к проблемам по своему усмотрению? Не смеши - ты сделала столько ошибок - сразу видно самоучку, а не схоласта. Плетение заклинание мощное, энергии залито много, простого колдуна разорвало бы на части от столкновения с таким ледяным зверем. Но переизбыток манны ведет к потере стабильности, и естественно - снижает его эффективность. Я смог спокойно перехватить над ним контроль, потому что ты просто вложила ударный импульс, не контролируя продвижение дракона в целом. А зарыть его в снег, пока ты не видела, и наложить слабую иллюзию, спокойно можно переняв остатки манны, не поместившихся в ледяной скульптуре. Их выпускает просто в белый свет, как радиация от солнца.
   - Закончил? - поморщилась Анжела.
   - Нет. Ты смешна. Нужно быть полным профаном - позволить противнику повернуть против себя даже отдачу от заклинания. Так что в происшедшем ты можешь винить только себя - я не использовал ни одного из доступных мне ресурсов. Все сделала ты сама. Мой приговор - как маг-разрушитель ты не имеешь нужных способностей.
  Так и есть, дозировать манну на заклинания нужно бережно, когда она всегда хочет растечься ручьем из капли. Анжела это знала, но признавать было стыдно.
  - Какой-то ты не такой, Архимаг. Ты, что, на кафедре, лекции мне читаешь? Дерись, как подобает колдуну и не шпыняй меня моими же ошибками, как душка лектор.
  - А я и есть твой лектор. Я не перестал быть главой гильдии магов, отправившись почивать на лаврах. И хочу тебя слегка "подбодрить" - против меня ты не имеешь и шанса! Слепая гонка за могуществом ни к чему тебя не приведет. Потому что магия - это не грубая сила, а искусство. - И добавил про себя - а дефицит мозгов и женскую трусоватость за грубой мощью не спрятать.
  - Да кроме тебя так никто не считает! Магия - это способ добиться цели, всего лишь!
  - Вот поэтому вы ограничены, - скорчил мину Саня.
  - Ах, так?!! Я ограничена? Я...
  - Ты да я, да мы с тобой...
  - Ах. Ну, тогда держись.
  Из зажимов в кольцах на снег упали два кровавых рубина. Бегло пробарабанила заклинание.
  Существенное отличие волшебника от колдуна - волшебник подготавливает свои заклинания, наговаривая их на посох или иной артефакт, как эти рубины, а колдун просто трактует их действия, пользуясь лишь собственной смекалкой, знаниями устройства мира. Колдун, концентрируя свою мощь, часто создает плетения вообще без слов, и распознать заклинание до последней секунды очень сложно. Анжела устранила свою слабость скоростью и неразборчивостью спелла.
  Земля загудела...
  Ух-ты, вы, наверно, шутите...
  Весь снег с площади в метров двести начал стягиваться в одну точку. Даже с деревьев осыпались пушистые шапки и присоединились к маршу. Юноша почувствовал легкую дегидрацию.
  Наконец, когда он уже начал зевать, движение закончилось. Снег застыл в виде двух фигур инистых великанов.
  Вдруг вампир прыснул, схватился за живот и повалился на очистившуюся от покрова землю, хохоча и суча ногами.
  Э-эх. Вообще-то, на ошибках принято учиться, но некоторые их просто игнорируют.
  - Что такое? Чего смешного ты в этом увидел? - искренне недоумевала волшебница.
  Саня уже отсмеялся, придерживая сотрясающийся от судорог живот, встал на ноги.
  Разве дальнейшее развитие событий не предсказуемо?
  - Как знать, как знать... Сколько не живу, все время удивляюсь - до каких пор можно повторяться? Разве нельзя все сделать сразу добротно, без ошибок? Каждый раз, как мой противник призывает разных тварей, меня гложет одна мысль - полагаться на таких существ весьма глупо, особенно если не можешь их контролировать!
  Округлившиеся глаза и ротик вампира надо видеть всем! Послать на шоу "Самое смешное домашнее видео"
  Грянули громом два последовательных выстрела! Рубины на лбах и груди снежных великанов разлетелись красным облачком! Монстры задрожали мелкой дрожью и начали озираться. Естественно, первой кто попала в их поле зрения, была маленькая вампирэсса...
  Саня зевнул еще раз, сладко потянулся и достал из кармана припасенный на черный день пакетик попкорна. Приготовился смотреть кино под названием "Я не я, но впредь буду лучше думать".
  Однако... на практике оно вышло еще хуже. Как говориться - огонь бензином не заливают. Наверное, Анжела этой пословицы не знала. Кто же снеговика снегом засыпает?
  Когда попкорн кончился, Саня даже слегка поаплодировал и довольно долго скандировал частушки в пользу синеглазки. В ней умерла великая акробатка.
  - Ты смо-жешь, ты смо-жешь, - на пределе слуха бормотал вампир, потрясая кулаками в такт.
  - Помоги мне! - Гордость почти на пределе. Правый великан грохнул обоими кулачищами по земле. Увернулась в прыжке.
  - Нет, - флегматично потирая подбородок, ответил Зеро. Хотелось фильм досмотреть до конца. А так получиться короткометражка. Учитывая, что телик он смотрел уже давненько - предельно нежелательно.
  Я буду искренне тебя оплакивать. Правда, недолго... Я злой, я злой, я злой.
  - Да помоги же, в конце концов!!!
  Великаны поняли, что ее рефлексы вампира превышают их грубую силу, объединились. Ледяные иглы, копья и еще много чего, выпускаемые Анжелой великим множеством просто застревали в их телах, не причиняя никакого неудобства. А кроме этой стихии волшебница ничего не умела. Узкое образование - американский вариант.
  - А зачем? Сама замесила тесто - сама и пирожки кушай. - Может и помочь, но пока еще рано. Она не сказала, что сдается - следовательно, дуэль еще не окончена.
  - Да они же из меня лепешку сделают! Что ты потом сестре скажешь?
  - Несчастный случай на производстве. - Зевнул. Все же время уже не детское, пора уже и баиньки. Вот такой вот я ханжа.
  - Чурбан бесчувственный!!!
  Ой-ой, как ты меня за живое-то задела. Прям сейчас лишусь чувств.
  - Очень точная классификация. А еще я рисовать умею, вот! Не обрывай мне наслаждение - ни разу не видел, как вампира макают лицом в ...
  - Хоть посоветуй что-то, пока они меня не убили! - выкрикнула в отчаянии синеглазка.
  Саня оперся щекой на руку.
  - Запросто. Жуйте "Орбит" и ваши зубы будут всегда сверкать идеальной чистотой. Плюс - приятный мятный привкус во рту.
  - Идиот, - волшебница чуть не заплакала. - Я уже жалею, что не прибила тебя на месте.
  - Мечтать не вредно.
  Похоже, что великаны полностью скооперировались и начинают одолевать даже прыгучую как блоху девочку.
  Саня вздохнул. Если убьют - это и в самом деле будет прискорбно. Обронил:
  - Развей их на составляющие, просто преврати в снег, каким они и являются. Бей чистой манной, без контрольных рубинов их цепи замкнет в непрерывный цикл и они попросту перегорят.
  Анжела послушалась совета и через минуту гигантские кучи снега опали наземь совершенно безжизненно. Присела, тяжело дыша - сумели ее погонять.
  - Все еще не собираешься сдаваться? - серьезно спросил Саня, глядя ей прямо в глаза. У девочки полно задора, но туго с умением вовремя остановится.
  - Нет. Я только разогрелась... дай только передохнуть минуту. Тайм-аут. Мог бы и раньше подсказать. Как только соберусь умирать - пошлю тебя за смертью. Имею все шансы обрести вечную жизнь.
  - Пожалуйста. Мне не горит. Могу и подождать. А тем временем устрою тебе маленький разнос. - Радостно потер руки.
  - Избавь меня от своих нотаций. И без тебя тошно. - Не тут-то было.
  - Пить меньше надо, хлещешь вино как воду... Давай без глупостей. Если я не объясню - то ты так ничему и не научишься. Короче. Если уж призываешь монстра, то позаботься о том, чтобы у него не было слабых мест. Рубин во лбу - это конечно красиво, и контроль осуществляется намного легче, но, на мой взгляд - настоящая глупость. Нравятся драгоценные камни - спрячь их поглубже, труднее добраться будет. Я бы на твоем месте просто... да что тут говорить? Вариантов такое множество, что на один перебор уйдет вся ночь. Да и, рубины плохо сочетаются по цветовой гамме с белизной снега. Можно было бы взять кварц или берилл. По сложности кристаллической решетки, может, и уступают, но обеспечивают намного больше возможностей, и стоят намного дешевле... Эх. Что-то мне уже даже болтать перехотелось. Надо побыстрее тебя добить и спать ложится - день был не из легких, да и если ты еще не заметила - я болен, на таком морозе оставаться - пагубно для моего здоровья... Ну как, сердце больше из груди не грозиться выпрыгнуть?
  - Не дождешься, Зеро! Это ведь тоже кличка?
  Меня даже Алехандро называли...
  - Мы сейчас не о моем имени говорим. Я бы не советовал тебе продолжать сражение - и как разрушитель и как созидатель ты не состоялась. Можешь еще иллюзии попробовать, если умеешь, но они мне неинтересны. - Потер предательски слипающиеся глаза.
  Анжела заметно помрачнела. Светлых идей по быстрому и наиболее болезненному устранению остряка, поблизости не наблюдалось. Он и так просчитал все ее действия взад и наперед. Несравнимо с ее собственными аналитическими способностями...
  Но он почти иссушен, а у меня целый океан манны - подумала девочка! Губы сами начали шептать заклинание. В руках засветилась синяя сфера, впитывая в себя все больше и больше магии. Гвоздь программы!
  Саня отрицательно помотал головой. Еще одна пытается повторить его ошибку - вложить всю силу в один удар, считая, что это ей поможет. Как и сам вампир, она глубоко заблуждается. Что поделаешь - одна раса, одна кровь...
  - Лови... - Фашист, гранату. - Ледяная буря!
  - Выводы делать за тебя никто не будет... - вздохнул Саня и выставил перед собой Аргумент. В зависимости от верхушки посох может иметь разные возможности, а его посох - особенный. Как и все предметы, что вампир использует, иначе... какой в них смысл?
  Заклинание на ходу рассыпалось и втянулось в кристалл, засветившийся вместо красного синим огнем. Поглощение прошло успешно.
  Сказать, что у Анжелы сдали нервы можно только по окаменевшему лицу. А? Слишком уж окаменело.
  Не дожидаясь удара, повалился наземь, перекатившись на несколько метров влево. В землю вонзились длинные когти. Понятно - Анжела создала свою ледяную статую, прикрывшись непомерно огромным залпом, переместилась ему за спину, опровергая законы дуэли - слишком уж Саня ее допек.
  Отпрыгнул в сторону, пропуская очередной удар длинных когтей над головой. Всё - начался закон джунглей. Выживает сильнейший. Но Саня, как самый приспособленный, не собирается вот так легко дать оторвать себе что-то жизненно важное.
  Девушка, приняв свое исконное обличье, до такой степени напоминала Марию, что юноша даже задумался. Сходство поразительное - как у хомячка, (выкормленного чистейшим озверином) и морской свинки, (взращенной на человеческом мясе)... Очки куда-то улетели. А так - те же глаза, только желтого цвета, та же форма губ... Вот только волосы - не серебристые с проблесками, а почти лунного цвета, с отливами золота. И чего у них нормального цвета волос не бывает?
  Да, они обе кусаются, рычат и хотят убить, но что-то подсказывало Сане - разной породы.
  - Может, сядем, передохнем чуток, на Селену полюбуемся? - Бесполезно, синеглазка еще рьяней ринулась в атаку. Но почему-то слишком слабо для вампира. Очень медленно, непродуктивно. Выделение Ауры чахлое. Может она болела в детстве?
  - Прекрати молоть чепуху!!!
  - И не собирался. У меня мельница на днях сломалась, - скаламбурил Саня.
  - Тогда последуй за ней!
  Да... Разговаривать с ней не стоит, эффект прямо противоположен желаемому. Да и Симбиот не сможет вечно акселерировать мышечную активность, даже при непродолжительном использовании придется жестоко расплачиваться завтра.
   Нужна хитрость. Когда, (повинуясь бешеной пляске Анжелы), Саня подошел почти вплотную к обрыву, в голове родился гениальный план.
  Совершив несколько кульбитов, так чтобы пропасть была прямо перед лицом, а вампирэсса спиной к ней, бросился вперед, и, проскользнув сквозь ее руки, очутился лицом к лицу, впритык. Зарычал, как дикий зверь, но так громко, что девушку это просто ошеломило! Не часто видишь таких дегенератов.
  Подмигнул.
  - Что дорогуша, думаешь, только ты умеешь создавать копии? Но эта более совершенна - точно меня дублирует. Зато оригинал получает возможность ударить тебе в спину.
  Желтые глаза сузились, зрачки слегка дрогнули. Памятуя о так напугавшей ее звериной морде, (сопоставив с абсурдно ведущим себя Архимагом), она и секунды не сомневалась, не догадалась, что это блеф чистой воды. Действительно решила, что впереди копия, а сзади подбирается настоящий. Быстро обернулась, чуть не отрезав когтями голову Сане.
  А зря! Коварство и вероломность вампира сегодня превышает его здравый смысл. Вот и нечего оставлять врага в тылу!
  Хлопок по попке!
  Анжела взвизгнула, подпрыгнув, схватилась за мягкое место. Но ведь под ногами пропасть! Чуть сердце не выпрыгнуло, так перепугалась - высота не шуточная...
  - Было бы в мире на одну вампирэссу, размазанную по острым камням склона больше, если бы не героический и чистый в своих помыслах, как слеза ребенка, Тоя Зеро, наш чемпион, - пропищал Саня, имитируя перекормленную мышь, подхватив девушку под высокую грудь обеими руками. - Но-но, не трепыхайся. В рыбалке что главное? Не подсечь, а суметь вытянуть!
  - Отпусти меня, извращенец!
  Ах, я извращенец...
  - Как хочешь. - Сделал вид, что собирается разжать руки.
  - Нет!!! Стой. Держи меня крепче! - Прижала локти к бокам, чуть не зарыдав - как унизительно.
  - Странная у вас, женщин, логика - то опусти, то держи, я право, затрудняюсь решить - что из этого выбрать. - Стоя на краю обрыва легко издеваться. Пробовать это раньше он бы не решился. У вампиров расправа коротка - не понравился косой взгляд, чик-чик, гора трупов. Заодно и всех окружающих, чтобы неповадно было.
  - Да на себя посмотри, лгун! Сколько можно использовать эти грязные трюки? У тебя синдром Дауна!
  - Даун-извращенец, звучит неплохо. А тело у тебя все из себя такое мягкое, сочное и упругое...
  - Кончай меня мацать, идиота кусок! Я же не... Ха-ха...
  - Щекотки боишься? Как я замечу - странный ты вампир. Первый раз с таким встречаюсь... Ну что, ты сдаешься, или я буду уже бросать? Мои руки не выдержат еще пять минут такой перегрузки, совсем окоченели.
  - И не собираюсь - ты даже ни разу не атаковал, какая же это дуэль?
  - Глупости. Разве я не говорил? Я потерял свою магическую силу, решив стать простым человеком. Так что артефакты - единственное, что мне остается. Что не отрицает моего права называться Архимагом. И только что это было наглядно доказано на твоем теле. - Удобнее перехватил, чуть не доведя девушку до инфаркта. И снова взял на пушку. - Ну как? Мне бросать?
  - Согласна на ничью. - Вцепилась в его запястья, не замечая, что Саня откровенно улыбается.
  - Отлично, да здравствует конкорд. Следовательно, по условиям договора между участников дуэли - ты будешь служить мне только пятьдесят лет. Ничья - значит всё должно быть поровну. Сейчас распилю посох на две части. Тебе какую - верхнюю или нижнюю?
  - Стой!! Я передумала!
  - Хочешь предложить что-то более интересное? Валяй. Только быстрее - сил держать тебя больше нет.
  - Возьми меня в ученицы на тот же срок.
  Вампир не колебался:
  - Разумно. Хочешь получить посох, созданный мною лично, по окончании учебы? Скорее меня молнией накроет посреди бела дня, чем ты сумеешь меня одурачить. Есть встречное предложение - пять лет под моей эгидой и ты свободна, как ветер. Плюс - я поспособствую твоему обучению.
  - Согласна. Только вытащи меня уже. Детали можно обговорить и потом.
  Саня довольно ухмыльнулся.
  - Прекрасно. Я бы рад, конечно, тебя отпустить, но...
  - Что "но"? Скорее вытащи меня! - возопила девушка.
  Вампир скорчил покаянную гримасу.
  - К несчастью, сейчас тот камень, на коем я стою, упадет в пропас... - Договорить не успел, только прижал к себе Анжелу сильнее, чтобы не дать улететь в сторону.
  - Аааа!!! - Ветер трепал лица падающих с немалой высоты дуэлянтов.
   Вампир поморщился - в ушах звенело.
  - Не вопи ты так. До дна ущелья еще далеко. Зато можешь гордиться - завтра о нас напишут в газетах. Представь себе заголовок - "Архимаг не вынес безответной любви и сбросился вместе с ней в горную бездну. Даже их окоченевшие, зверски изуродованные, ужасно разбитые трупы продолжали оставаться вместе". Так что можешь радоваться - мы умрем в объятьях друг друга.
  - Аааа!!! Типун тебе на язык! Ты что, совсем спятил? Скорее сделай что-нибудь!
  - Могу спеть. Это подойдет? - наиграно участливо спросил Саня.
  - Дурак, кретин, урод, сволочь, шизофреник....
  Саня вздохнул. Но и в самом деле - шутки у него глупые. Все природные гении довольно странные. Харэ прикалываться.
  - Правда глаза колет. Дагон, лови нас... не за волосы!
  - Да, ваша светлость. - Великий змей плавно подхватил их, точно на центр головы. Он уже давно был здесь, просто маскировался под стену ущелья, получая удовольствие от спектакля.
  - Ваш метод вербовки оставляет желать лучшего, милорд. Я считаю, что не стоит настраивать против себя новообращенных учеников, когда они еще не успели решить что вы за человек. Не забывайте, это не Астрал, если вы ее убьете - не воскреснет.
  - Ну, я все же темный маг. Это называется методом шоковой терапии. Хорошо подходит для усмирения разных строптивцев. Учитывая вечную "доброту" вампиров и их исключительную коммуникабельность... Ладно. Шутки в сторону. Слишком уж я люблю потрепаться... На самом деле мне просто хотелось слегка развлечься. Но, как и всегда, получилось весело только для меня... Дамиан! Познакомься - это мой новый библиотекарь - Энжи Эванс. С этого момента ты за нее отвечаешь.
  Анжела уже не слушала - не выдержав эмоциональной нагрузки, обмякла, провалившись в обморок...
  
  
  - Никаких привилегий и послаблений. Будешь делать все, что скажут. К тому же - тебя за красивые глаза, красненькие такие, перевели на учебу в Энфер. Так что можешь собирать манатки. Недолго тебе еще осталось куковать на свободе. - Саня грыз сухарь, в перерывах отчитывая Анжелу.
  Девушка поняла - она пропала! Найти бреши в договоре пока не представлялось возможным. Сильно пожалела, что до сих пор не похоронена. А еще больше - что не послушалась совета валькирии. Вот что бывает, когда переоцениваешь свои силы и недооцениваешь внешне слабого противника.
  - Еда - творение Бога. А Дьявол создал приправы - передай мне, пожалуйста, соль.
  Маленькая трапезная в японском стиле была почти полностью занята длинным приземистым столом. С одной стороны сидел Саня, а с другой - убитая скорбью Анжела. Дагон быстро сервировал стол и подал кушанья, застыв статуей за спиной вампира. Вопреки расхожему убеждению, что работа слуги нудна и нервозна, ему вообще нравилось работать в жилом помещении, после нескольких лет вынужденного кемпинга на свежем воздухе. К тому же на слуг часто не обращают внимания, что позволяет услышать много интересного. А будучи дворецким у Александра это даже не считал формой рабства, наслаждаясь созерцанием постоянного течения информации вокруг своей персоны.
  Вместо лампочки было зажжено несколько свечей, чтобы не разбудить спящих в соседних комнатах друзей. Саня безуспешно попытался погреть ими руки - в комнате было прохладно.
  - Да, ваша светлость. Но вам не следует много кушать - ночь не самое подходящее время для трапезы. - Как только дракон приземлился у дома, первым вопросом Зеро было - "Что у нас найдется пожевать"?
  - Уже утро, так что это мой заслуженный завтрак. - Саня ел горячий, почти раскаленный хлеб с омлетом и запивал кипящим кофе - после того, как отморозился на полную катушку, хотелось как-то это компенсировать.
  - Может, все же забудем про эту маленькую дуэль и разойдемся мирно? - простонала синеглазка. Как только поняла, что придется отчитываться перед родителями... Одним словом - полная ж... Если не считать других проблем с фигурой.
  - Ты настолько наивна, считая, что я скажу - "да"? Не перестаешь меня смешить. Когда я играл с новыми заклинаниями, то проходил через такую боль, что даже изверг взвоет. Я не собираюсь пропускать тебя через Ад, ты ведь можешь и не вернутся. Считай свою учебу не рабством, а отпуском, приятным... для меня.
  Анжелина уронила лицо в ладоши.
  - Может лучше в Ад?
  - И не надейся теперь от меня сбежать. Наконец-то у меня есть собственная ученица! И я не собираюсь просто так выпускать ее из рук. У меня редко появляется возможность поиграть живым вампиром.
  Анжела чуть не заплакала. Похоже, что так оно и будет.
  - У тебя есть только одно утешение - я отверг такое количество уникальных и перспективных магов, набивавшихся ко мне в ученики, что хватило бы забить и утрамбовать ту пропасть сверху донизу. Можешь гордиться - ты единственная и неповторимая. Что не помешает мне мучить и истязать тебя в свое удовольствие за неуспеваемость.
  - Леди Анжела, вы наверняка не учли, когда собирались встать на стезю ученичества, милорд - жуткий черный маг. Не злите его, пожалуйста.
  Саня кивнул, чуть не разбрызгав кофе - полной чашкой жестикулировать трудно.
  - Верно. Ты должна бояться только меня, а со мной - никого! Отцепись. Я своих решений менять не собираюсь!
   Дамиан протянул пиалу с красным чаем:
   - Вот, моя леди. Залейте ваше горе.
   У волшебницы задрожали губы. Быть бы дракону со скособоченной мордой...
   - Тихо! - рявкнул вампир. Сразу послушались. - Энжи, если ты еще не поняла - ученик мага равняется с прислугой. И то, что ты по совместительству мой библиотекарь ничего не меняет! Дамиан - мой дворецкий, и является главным. Вторым после меня. Понятно? Он твое непосредственное начальство.
   Вампирэсса уронила голову на стол. Такого позора ее род еще точно не знал.
   - Не распускай нюни. Скажи еще спасибо, что я не принимаю тебя всерьез. Все мои способности нацелены на разрушение, и вместо того чтобы дурачится, первый же удар мог быть для тебя фатальным. Так что кончай жевать сопли, сходи выспись. Потом пошлешь письмецо своей семье, но чур - ничего лишнего. Сообщишь лишь свой новый адрес и то, что стала ученицей Архимага. Можешь перед ними больше не лебезить. У твоего отца появился предмет для гордости. Всё, доедай и иди, поспи немного, тебе это понадобится. Пока не обдумаешь свое поведение мне больше нечего тебе сказать, ученица.
   Даже Дагон отшатнулся от такого проявления заботы о ближнем своем. Но взгляд у вампира был такой строгий и серьезный - Анжела вздохнула и принялась быстро жевать завтрак.
   - Да, учитель...
  
   С утречка, чтобы не пропал день зазря, Артур раздобыл за свои кровные несколько емкостей с горючим и предложил Гаррету составить ему компанию. Веселье прервал дворецкий. Дагон сообщил товарищам по бутылке:
   - Мастер Артур, господин Адольф. Хозяин просил сообщить вам - заметит в состоянии овоща, отличном от свежести огурчика и вы останетесь в снегу этого города навеки - оба уволены. Это если не считать усиленной клизмы.
   Глаза демонов округлились. С внезапным отвращением глянув на бутылку пиратского рома, решили не искушать судьбу. Оно того не стоит. Мрачные и неприветливые, ушли искать иных увеселений в городе. Физиономии безвозвратно скисли.
   Дагон улыбнулся одними губами - слово вампира закон. И если тебе посчастливилось стать одним из его приближенных, то послушание и дисциплина - залог успеха и долгого сотрудничества. Только они этого еще не понимают...
   Шива отправилась на экскурсию, учрежденную Снегурочкой. Она после долгих упрашиваний согласилась показать свои любимые места. Хорошо, что и Майю они уговорили с собой пойти - сманили предложением наесться до отвала сладостями. Мороженым?
   Стоит упомянуть что на всех предметах обстановки были печатки с надписью "Айсенвельд". Пора и на Рикке такой штампик поставить - она поселилась прямо в ресторане. Собирается прикинуться частью мебели, или стать домашним животным?
   Сестры вампиры тихо сидели в единственном отапливаемом доме на весь город (специально сделанная гостиница, детям Дану обогрев ни к чему) и рассказывали друг другу события последних дней. Наследственный эгоизм и отчуждение в человеческом облике у них не проявлялся. Тараторили без умолку, перебивая, ругаясь и убедительно жестикулируя.
   А Саня лежал рядом, укутанный сразу десятком одеял и спал беспокойным сном. Бормотал что-то неразборчивое, лицо кривилось, лоб покрыла испарина. Ему снились кошмары - о том как Мария разбомбила снежную деревню. Даже пребывая в царстве сновидений, он не мог не заботиться о других. Кори вздыхала, лежа у него на груди, согревая своим теплом - лучшей грелки не найти.
   Похоже, что вампир перегеройствовал слегка и подхватил простуду. Он так и уснул, с рассветом, упав в обморок прямо на обеденный стол. Дагон при помощи горничных перетащил его в комнату Сакуры и как мог, позаботился. Гаррета даже близко не подпускали. Но ему-то от этого ни жарко не холодно!
   Дракон потрогал ладонью лоб вампира, попросив Анжелу быть потише. Жар. Зеро, похоже, серьезно переохладился. Ему нужен покой...
  
  
   - Уважаемые пассажиры, выходя из салона, не забывайте свои вещи. Следующая остановка - Рим.
   Саня похлопал по шее смешливого грифона и поблагодарил.
   - Да нет проблем, шеф. Туристическая авиалиния "Париж - куда попросят" всегда к услугам Архимага.
   - Спасибо. За мной должок.
   - На том свете сочтемся. Только не спеши бросаться под грузовик, - выкрикнул задорно грифон и взмыл в небо. Бес в ребро, седина... Кто бы мог подумать, что он русский! Из Питера.
   Саня уже привык, что ночью его вырывает в Астрал. Без всяких там медитаций и "стабилизаторов". Астральная проекция видимо, по своей собственной воле покидала тело. А так, как делать больше было нечего, вампир решил вспомнить о своих обязанностях и кое-кому устроить внеплановый разнос. Убегая от проблем, этим их не решишь. И по всей информации, что удалось собрать на скорую руку, оказалось, что надо срочно мотать в Италию. Вопросик - как это сделать быстро и комфортно - где найти транспорт?!
   К счастью, охотники на этот раз переборщили - вместо того, чтобы убить демона (грифона) на месте, притащили его в город, в клетке. Решили выставить на потеху, похвастаться уловом.
   В отличие от людей, демоны часто бывают очень солидарны, что и показал Саня на личном примере, увидев прекрасную возможность быстро достигнуть своего пункта назначения. Птицелев, как и было задумано, в благодарность подкинул до нужной точки меньше чем за полчаса. Хороший истребитель получился бы.
   Отряхнувшись от пыли, потряс черепушку - уши надуло, накинул на лицо капюшон и поспешил в ближайшую таверну - сосредоточение всех слухов. Как известно, такие заведения чаще всего встречаются на побережье. Можно было и в городе поискать, однако итальянцы славятся запутанными сетями улиц и здешний город больше походит на пресловутые каменные джунгли. Лучше обойтись стандартной программой. Рим в Астрале занимает такую громадную площадь, что самому найти нужное место - легче повесится. Как иголку в стоге сена. Поэтому надобно сначала собрать необходимые сведенья...
   Грифон приземлился на окраине, чтобы не нервировать новичков, благодаря этому на дорогу по запруженному рыцарями городу, через толкотню и давку, пришлось убить намного больше времени, чем ожидалось. В Париже, как и в Лондоне такого столпотворения никогда не наблюдалось. Но и этому есть своя причина - центр католичества, Ватикан, даже в Астрале имел свою резиденцию. А под четкими указками и наставлениями папистов на демонов идти было намного легче и интересней...
   - Йо-хо-хо, о-хо-хо, и бутылка... рома!!!
   Bingo! Догадаться, что таверна там мог бы и полный дурак. Периодически раздавались звуки тарана. Кого это они штурмуют?
   - Еэээхнем... Ууухнем... Иии, еще раз.... - Иногда эти подбадривания даже перекрывали звуки удалой пиратской песни.
   Вампир задумался. Пираты? Раньше были вилы и крестьяне.
   - Вам лучше туда не идти. Пока эти горожане не успокоятся, никто не сможет спокойно посетить таверну. - Молодая русая девушка с двумя мечами на перевязи задумчиво подперла голову руками, наблюдая за развитием событий.
   Саня улыбнулся. Наблюдалось определенное родство с Кельхой.
   Всё же я туда пойду!
   Десятка два разнообразно бронированных кнехтов и лиц неприятной наружности, немного выпимши, прервали свои бодрые вопли и уставились на человека в плаще. Обычно, на людей в капюшонах можно только и сказать, что шпион или убийца. Осталось решить...
   - Тайм аут. Мне нужно внутрь, - сказал тихо Саня, с шипящим акцентом Юань-ти, людоящеров, или змеелюдей, которых боятся почти так же как и вампиров. Ужасающе быстрых, стремительных и незаметных, со смертельным ядом вместо крови, разъедающим плоть и приводящим к летальному исходу меньше чем в пять минут. Десяти процентов силы, доступной в Астрале за глаза хватало, чтобы создать на своем теле иллюзию мелкой чешуи и змеиной гибкости. Даже если бы к нему прикоснулся посторонний, он бы ощутил под пальцами шероховатость - спелл старинного клана Долины Туманов, делающий из этого непрочного материала настоящие образы. Соединенный с иллюзией он создавал полную визуализацию вплоть до требухи.
   - Куда?!! Не видишь, мы тут делом занимаемся!
   Ну и гамадрил. Сбежал из зоопарка, напялил броню и притворяется человеком. Рост превышает два метра, а в ширину полтора. Похоже, вся масса ушла в мускулы, на мозг совсем ничего не осталось - горошина. Недопонимает, что ли?
   - Тебе бы родится моллюском. Не так обидно было бы, - прошипел Саня, вытаскивая из-за спины свой меч. Появившийся эффектно Ультиматуум заставил даже нудящуюся девушку удивленно привстать.
   Что, наложили в штаны, при виде настоящего противника, герои?
   "Бык" в свою очередь вытянул нехилый моргенштерн из пазов на латной броне и, бросив таран, начал приближаться. И в самом деле, синдром Дауна.
   Никто и не успел ничего заметить, как броня бугая осыпалась наземь грудой металлолома, а булава расцвела, нарезанная шкуркой от банана. Саня злобно усмехнулся - "временной тормоз" и "мышечный руль" сильно подорвали его "десять процентов", но сколько удовольствия...
   - Фигасе, в рот мне ноги, - только и пробормотал один из молодых рыцарей, усевшись от такого зрелища прямо на песок.
   Не странно, что он удивлен. Люди обычно впадают в столбняк, впервые увидев "иай". Описание в Википедии даже в малой мере не передает это зрелище.
   "Бык" растерянно моргнул и упал на колени, выпустив из рук обрубок рукояти - от движения булава рассыпалась дольками. Засучил ногами - колени подрезаны сзади. И тут разглядел лицо под капюшоном. Раньше он просто не понял, не видел сверху - с кем говорил. Глаза и рот в ужасе искривились. Даже такой тупица слышал о "чешуйчатой смерти".
   - Я пропащий человек, не знал, без злого умысла, простите, что дышу с вами одним воздухом. Дома жена и дети... Не убивайте, а? - Надо бы, но настроение не то...
   Похоже, что этот детина не отдает себе отчета, с кем говорит. Скорее всего дядя имел неприятный опыт общения с мафией из-за своих манер и просто переживает давнишний случай из жизни во всех красках. За такое не кончать, а даже пожалеть можно.
   - Вставай, сухофрукт, и прикройся. Тут женщина, - отрезал вампир. Голос сквозит раздражением.
   Товарищи оттащили бугая подальше.
   Саня хмыкнул и направился к забаррикадированному входу в таверну. Это был приземистый по первому впечатлению, двухэтажный домик, с вывеской в виде кита и якоря. Окон нет, подвальных этажей около двух. Дверь еще и подперли изнутри.
   Понятно. Вырастил меч из талисмана. Повертел в руке этим стенобитным орудием. Всем хорош, но текущая форма Ультиматуума для задачи не годится - запросто обрушишь перекрытия.
   Клинок перетек в катану но-дачи - любимое оружие змеелюдей. Так даже удобней, не цепляется за стены, можно бить с оттяжкой. Ножны, как и всегда, выросли из ниоткуда.
   Снова никто не заметил, как была проведена атака, только отблеск серебряной кромки лезвия на солнце, и в стене рядом с дверью появился прямоугольный портал - цельный кусок камня, зашатавшись, вывалился наружу.
   Саня усмехнулся - он как завсегда, через двери не ходит. Вступил под свод.
   Повисла тишина. Могильная. Кузькина мать пришла, встречайте, Кузьки...
   Внутри таверна оказалась доверху забита демонами!
   Теперь всё понятно окончательно - ребятки решили надраться до скотского состояния, а охотники не давали им сделать сего не богоугодного деяния. Вот и пришлось заблокировать единственный вход. Им еще повезло, что рыцари на улице оказались непрофессионалами.
   Обормоты.
   Попав в Астрал, люди себя не сдерживали, стремясь попробовать запретный плод. Но и среди исчадий Ада бывают исключения. Сейчас их был набит целый зал под свод. И все напропалую бухали.
   Тройка молоденьких кошек за столиком поближе присмотрелась к подбородку юноши, видневшемуся из-под капюшона и, тихо икая, протрезвели. Отношения к Юань-ти даже среди ночного воинства слегка специфическое, чтобы просто не сказать - натянутое. Трудно поверить, сколько о них витает слухов... Но даже так, большая часть была правдой - убийцы, члены тайных орденов, чистящих мир от сделавших ошибки демонов, судей, присяжных и прокурора в одном лице. И еще никто, ни разу не слышал, чтобы змеелюд ушел, не собрав своей кровавой жатвы.
   Партизаны к гестапо питали меньше страха, он переходил в стадию пиетета. Юань-ти не тратят времени на дознания. После их мероприятий и внезапных появлений, многие остаются заиками, вздрагивая от собственной тени. Благодаря врожденному садизму из змеелюдей хорошо получились бы тираны мирового масштаба.
   Все присутствующие сразу поняли, что дело пахнет керосином, лучше бы расползтись незаметно по своим норам. От близости такой машины смерти любой с катушек съедет.
   Сказать сейчас, что я не Юань-ти, а вампир - половине честного собрания полный сдвиг по фазе обеспечен. А если добавить, что еще и Архимаг... Соблазн был велик.
   Зевнул, продемонстрировав длинные змеиные клыки и раздвоенный язык.
   Все спали с лица. Лучше перегрызть самому себе горло, чем попасться в лапы к скучающему Юань-ти.
   Кое-кто попытался покинуть тихонько зал, просочившись сквозь неприметные щели и спрятавшись за своими собратьями. Остальные судорожно принялись припоминать все свои грешки и провинности...
   - Сидеть, - тихо прошипел Саня. Нельзя сказать, чтобы хоть кто-то его не услышал. Саня оценил степень впечатления и удовлетворенно констатировал - танковую броню по первому приказу грызть будут, и перо ближнему своему в бок сажать. Некоторые даже в обморок попадали. В Астрале это тоже возможно.
   Смешно. Даже гипнотическим взглядом - особым умением Юань-ти, змеелюд не пользовался. Зачем терять силы, когда жертва притворяется дрессированным кроликом и сама лезет тебе в пасть?
   Облизал губы раздвоенным языком. Сладко улыбнулся.
   - Чрезмерное распивание спиртных напитков может повредить вашему здоровью.
   Сомнений у демонов не осталось. У официантки задрожали ноги.
   Как хорошо быть мной...
  
  
   Дверь в зал собрания лордов-чародеев упрямилась. Сколько ее не били головой найденного в таверне (еще живого) колдуна и его собратьев, строптивая железяка не хотела открываться. Прелюдия страшного суда откладывается на неизвестный срок. Да и магики уже кончаются - этот чародей был оставлен про запас...
   Собственно, зал, где проходило совещание, находился на самой вершине странной башни, продукта коллективного труда многих поколений волшебников, внутри имеющей намного больше пространства, чем может показаться снаружи. Около десяти граней, размер каждого года произвольно меняется. Примерно посередине - разрыв, каменные блоки свободно порхают вокруг сплошного потока струящейся магической силы - результата неудачной попытки сделать собственноручно выстраивающиеся этажи. Верхняя часть мерно вращается. А на вершине купола - Шар, как маяк, испускающий белесый ветвящийся свет - генератор магического поля протекции очень высокого порядка. Вокруг всей башни передвигается невидимая волна, не реагирующая лишь на членов Анклава - совета магистров магии.
   Кто бы мог подумать, что в этом году она будет на месте Колизея.
   Саня почесал голову бессознательного колдуна иллюзорными когтями, отстучав первые такты одной из песен Rammestein, и задумался.
   В общем, Гильдия существовала уже несчетные века, со времен Мерлина, хорошего, в общем, чародея, но с привычкой лезть не в свои дела и принимать участие в чужих судьбах (дивно похоже на Шляпника). И была чем-то вроде ордена для всех существ, имеющих магическую силу и человеческий облик (необязательно). Кружок по интересам с корнями в седую древность.
   Сферы влияния поделены между собою особыми кланами - факультетами или школами, сформированными по общим принадлежностям к источникам могущества, почти беспрестанно воюющими между собой за место под солнцем. Или под Луной?
   В ней существовала четкая иерархия, и через головы никто не прыгал, получая задания и прибыль по своим возможностям. Она по количеству людей в каждой ступеньке напоминала пирамиду, к вершине которой добраться было практически возможно, но только если учитывать жестокую дедовщину, рвать удила и выкачивать из себя все до костей.
  
  ***
  Архимаг.
  (По совместительству, но необязательно - глава гильдии. Самый сильный и многомудрый. Имеет лицензию на любую глупость, возразить не посмеет никто)
  Гений.
  (Заклинатель, достигнувший вершины в своей дисциплине. Дока. Зачастую их свершения повторить никому не удается.
  Почти всегда, на факультет таких раз-два и обчелся)
  Магистр.
  (Сокращение маг пошло именно от него. Идеально знающий свой предмет чародей, но без возможности карьерного роста. Эксперт, знает отдельные аспекты других дисциплин на среднем уровне. Имеет доступ к засекреченной информации, архивам древних ведунов, право на свое кресло в Анклаве и свой голос)
  Мастер.
  (Уже оформившийся на своем пути маг, имеющий почет и уважение. Аналитик, способный к принятию самостоятельных решений. Из особенностей ранга - разрешение на набор учеников и собственную лабораторию)
  Подмастерье.
  (Ученик мастера. Что-то вроде говорящей мебели, совмещенной с официантом, лакеем, горничной, посыльным и подушкой для битья. Не несет ответственности за решения мастера, плюс его личная позиция не учитывается в глобальных масштабах гильдии. Вынужден терпеть - надежда в скорости отомстить и предаться тому же приятному времяпровождению, что и одиозный учитель, с тайной манией отыграться на уже своем будущем подопечном)
  Неофит.
  (Неоперившийся птенец. Новичок сравнимый с оборванным дервишем. Его можно размазать по ступне, как жвачку, либо же приблизить к себе, в качестве шестерки)
  ***
   Время от времени верхушка пирамиды дозревала к мысли - надо обсудить дела скорбные, и собиралась на посиделки, длившиеся дней от трех до недели - соразмерно с тем, сколько проблем накопилось...
  Одно ясно - надобно как можно скорее попасть внутрь - заседание уже давно началось, причем без своего главного действующего лица. Нужно сделать это незаметно, не выдав до последнего своего инкогнито. Нужно, в конце концов, не уничтожить эту железяку, покромсав на мелкие стружки - потом заставят заплатить за реконструкцию из своего же кармана. Спокойно демонтировал бы эти двери вместе со стеной и заодно со всей постройкой, будь на несколько процентов больше манны в запаснике... А других способов пробраться внутрь вращающейся башни, блуждающей по Астралу как ей вздумается, с этой точки не было. Придется по старинке...
  Обе морды легендарных демонов, барельефами украшавшие гротескные врата на самом деле являлись настоящими. Рожа почти один череп, пасть широко распахнута, вместо носа - дыхательные щели, по одному огромному рогу и по маленькому с внутренней стороны. Стражи, вечно вынужденные служить Гильдии Магов. Их еще в детском возрасте отдали Архимагу Бекару Зверю главой их семьи, за право сохранить жизни своего рода. Когда-то Саня считал, что это всего лишь часть сюжета, написанная неизвестными разработчиками игры...
   Глаза пылали красным - запрет пройти внутрь.
   Умная мысля приходит опосля. Но ведь и вода по капле камень точит.
   - Эй, ребятишки, загораем? - невинно осведомился вампир.
   Ноль реакции. Нужно сменить тактику.
   - Хм, молчат. Эй, родичи человекообразных динозавров, а чего собственно, вы меня внутрь-то не пускаете? - подперев голову рукой, пробормотал вампир.
   - А? - басом переспросила левая створка ворот.
   - Что? - хрипло осведомилась правая. - Во время заседания Анклава, внутрь никто не войдет! Вроде бы.
   Если бы они могли переглянуться или пожать плечами...
   - Так я и знал, что вы живые. А то притворяются тут, видишь ли, безмолвным куском металлолома. Ребята, я Зеро. Тоя Зеро. Давайте дружить. А вас как зовут?
   Если можно было чем-то ошеломить эти врата, то...
   - Ну, имена. Как вас назвали при рождении, - разжевал пребывающим в глубокой задумчивости барельефам.
   - Не помню, - выдавил правый. - А ты, брат?
   - Не-а, ничегошеньки в голову не стучится. Разве что маги нарекли Дирк и Крид. Но ведь запрещено нам как-то называться - мы должны быть дверью. А у дверей имен нет. Верно говорю, брат?
   - А-то! - ответила левая створка.
   Боже, какие они тупые. Пахнет авантюрой. Спасибо тебе господи!
   Всё, тут-то его тактический гений развернется до упора. Плевать на инкогнито - появился шанс свалиться как снег на голову, и еще и заполучить хорошую свиту. Куда Архимагу без достойного сопровождения?
   - Ребята, а кто вам такое приказал? - невинно поинтересовался плут. Не халтурим, даешь полный заворот мозгов? Вкалываем до упора и не ленимся!
   - Дедушка. Только никак не могу вспомнить, что же он еще сказал тогда, - скривилось бронзовое лицо, нахмурив брови.
   - Нет. Пусто, как в бочке, - подтвердил его братец. - Похоже, мы слишком долго были дверьми. Да и незачем было нас по голове бить.
   - А кого он вам сказал слушаться? - продолжал штурм Саня.
   - Архимага! - гаркнул левый.
   - Архимага. Знаешь, дядька такой есть, страшно могучий, и правит всеми ведьма... ведьмо... чаровщиками короче, вот!
   Саня аж умилился. Какие же они балбесы! Это уже не просто райские кущи, а настоящее сердце Эдема для предприимчивого человека.
   - Так я же и есть Архимаг!
   Дверь присмотрелась повнимательнее и констатировала в один голос:
   - Не похож.
   - Я не думаю, что ящерица может быть Архимагом...
   - Стой! У нас же портрет есть! Показать?
   - Валяй, - барским жестом разрешил вампир, ему очень импонировали любые упоминания о культе личности, а свой портрет он пока еще ни разу не видел.
   Саня пораженно покачал головой - в воздухе повис "портрет". Полноценная голограмма, передающая его лицо до таких мелочей, что даже страшно. А самое непонятное - "портрет" был не годичной давности, когда он последний раз тишком посещал Гильдию, а нынешний. Пощупал щеки - неужели начала щетина пробиваться? Ух, показалось...
   - Может, ящерица хочет увидеть его в полный рост? Мы и не такое можем! - хвастливо сказала левая створка.
   - Нет, спасибо. В зеркало смотреться не так страшно, - передернулся вампир.
   - А? - нахмурились непонимающе двери. - В смысле?
   - Ребятишки! Вы кроме внешности ничего больше считывать с оригинала не умеете? Вас дедушка не учил, что облик очень легко подделать, а узнавать Хозяина необходимо по другим параметрам? Запаху ферментов, химическим составляющим организма, фрагментам Ауры, стихийным привязкам, паролю, в конце концов.
   Святые угодники! Как у этих блаженных изменилось выражение лица!
   - А ведь и верно! - поразился своей недогадливости левый.
   - Ты еще не забыл, как это делается, брат?
   - Кажется, так? - Послышался низкий гул и... ничего не произошло. Никакого рентгена, вспышек света, иных способов анализа. Но глаза стражей загорелись зеленым огнем. Напоминает светофор - красный, синий, зеленый. Проход разрешен!
   Правый задумчиво спросил у левого:
   - Как думаешь, брат, ящерица может быть Верховным сюзереном?
   Саня решил их больше не морочить, вздохнул. Хватит уже ходить в туфлях из змеиной кожи. Иллюзия рассыпалась как разбитое стекло, не оставив и воспоминания. Откинул капюшон и произнес:
   - Требую по праву своего ранга пропустить меня внутрь вращающейся башни!
   Врата немедленно заскрипели и распахнулись.
   - Хозяин, вы можете пройти. Только не нужно больше таких фокусов с превращениями. Мы можем и не выдержать следующей проверки, а вы случайно окажетесь в лавовом бассейне.
   - Слышишь, брат, а куда ящерица делась? - вопросил менее сообразительный брат.
   Саня вздохнул. Даже на смех уже не пробивает - они слишком впали в детство. И пошел внутрь. Ночь на исходе. Нужно поторопиться. Вдруг обернулся, как натолкнувшись на незримый барьер. Как всегда мозг подкинул уникальную идею. Джек ведь советовал наращивать боевую мощь...
   - Ребятишки, не хотите прогуляться?
   Демоны удивленно и одновременно радостно переглянулись - створки открывались внутрь, они могли спокойно смотреть друг другу в лицо. В кои-то веки.
   Левый нерешительно спросил:
   - А можно? Мы даже не помним, когда в последний раз имели свои тела. Но если Архимаг разрешит...
   - Почему бы и нет? - Пожал плечами. Про себя он уже составил для демонов программу на полжизни вперед. Выбирать между здравым смыслом и холодным расчетом не пришлось.
   - Урааа...
   - Дааа!!!
   Весь нижний зал заполнило яркое сияние. Когда Саня протер глаза, на него в упор, сверху вниз смотрели два молодых мужчины. Двое из ларца, одинаковых... вообще. Лица улыбающиеся, слегка удлиненные, с тонкими носами и золотыми глазами, губы пухлые, брови грубые, очень даже ничего. Только на головах, среди вьющихся волос, как в отражении, белого и черного цвета, по одному большому рогу, второй почти не видно. Фигура у братьев как у бога лета. Кожа обветренная, слегка загоревшая, чуть-чуть. Из одежды лишь широкие пояса, скрывающие тело до середины бедра и немного выше отсутствующего пупка. Ременные сандалии. У блондина повязка на лбу с треплющимися хвостами. Настоящие арабы. Сильно напоминают джиннов из бутылки.
   Ребята радостно оскалились.
   - Слушаем и повинуемся, босс!
  
  
   - Как там эти инфантильные, еще не наломали дров? - безразлично спросила Анжела. Ей уже ничего не смогло бы испортить настроения. Завтрак на природе с панорамой на горные шапки действовал умиротворяющее.
   - Чтоб они все ноги себе переломали, - бросила Кельха. Ей "очень понравилось", что с самого утра Майю отдали на ее попечение. Беспокойный ребенок перестал быть непоседой, подчиняясь настойчивым просьбам, но иногда ставил всех в тупик взрослым взглядом на вещи, а также весьма недетскими вопросами, вгонявшими в краску даже грубую полубогиню. И она бы отдала даже сокровища Нибелунгов за возможность перевалить свою ответственность на чьи-то плечи!
   - И не надейся. Физически на это неспособен, - прокричал Артур, пролетая мимо на лыжах. При этом умудрился выхватить у валькирии кусочек булки с корицей.
   - Убью, - простонала та, и принялась быстро дожевывать остатки завтрака - Гаррет тоже рядом носиться. Осваивает сноуборд. И ясно, что ненасытный волк не ограничится такой мелочью.
   - Ты не о них беспокойся - Рикка сказала, что проголодалась и вернулась в ресторан - клянчить еду у Пьера. Она наша головная статья расходов. И вряд ли это понимает. - Шива притворно вздохнула. Наблюдать за суетящейся Сакурой было само удовольствие. Она пыталась в каждой дырке быть затычкой, и на первых порах даже удачно. Но потом ребята заскучали...
   - А вон, Юки кого-то заморозила, - подлила масла в огонь Кельха.
   Сакура не выдержала нагрузки и повалилась на колени, мотая головой как припадочная. Она физически не успевала за всем углядеть.
   По снегу прошлась еле заметная дрожь. И вместо робкой девушки появился страшный, зря, что не мечущий молнии монстр. Имя ему - Мария. Вампирэсса выругалась сквозь зубы и направилась кое-кому чистить немытые физиономии. Она очень серьезно начала понимать обет о честном слове Тои Зеро. И сейчас получат на орехи все!
   Первым под удар попал Гаррет, медленно скользящий с горы на доске и радующийся как ребенок. Он успел только разок вскрикнуть, выброшенный от мощного тычка в пропасть.
   Мария натура увлекающаяся...
   Анжела только содрогнулась, представив, что еще сестра может сотворить, прикрываясь именем Архимага.
  
  
   - Парни, а более быстрого способа взобраться наверх вы не знаете?
   После того, как джины за пару секунд замуровали дверной проем, потянулась череда скучных апартаментов и переходов с этажа на этаж. Повсюду работало волшебное освещение, но обитателей не было. Немногочисленные лекционные залы, лаборатории для практических исследований и полигон, где стояли самые мощные магические ограничители для теста боевых заклинаний, занимавший сразу целый этаж, пустовали. Кризис желания фортификации у предыдущего Архимага привел к весьма неожиданным последствиям - в башне время от времени менялось расположение комнат, появлялись необычные ловушки и даже порталы в планы первостихий. Поэтому большая половина помещений была небезопасна, а в ярусах, под самой крышей, не считая главного зала, расположился целый лабиринт. Единогласным решением всей гильдии штаб-квартиру решили обустроить в Швеции, а древнюю башню оставить для собраний Анклава и командного центра на случай ЧП.
   - Мы и так вас несем на плечах поочередно. - Не устающая машина для физического труда. Такому дай задание - копать от обеда до заката и потом до рассвета, так он еще и дополнительно ковровую дорожку с золотой каемкой в траншее постелет.
   - Может, хватит жаловаться? - Белые волосы. Полная его противоположность - лени через край. Зато в голове вместо жидкости твердая масса. У ребят четкий раздел на силовую часть и мозговой центр.
   - Да эта лестница у меня уже в печенках сидит. Ни разу ее не замечал - намного легче сразу телепортироваться в зал заседания, чем ползти полчаса и созерцать внизу эту пропасть!
  Как и говорилось, внутри башня была просто огромной. Трио бедняг уже долгое время поднималась по выстраивающейся сама по себе винтовой лестнице без перил. Окрест был только вращающийся поток из беспокойной энергии и крутящиеся беспорядочно камни, сваи, фрагменты ступеней. А лестница к тому же медленно, почти незаметно вращалась против часовой стрелки, еще более удаляя троицу от двери наверху. Если быстро не переставлять ножками, то скоро очутишься в той точке, откуда и вышел.
   Чудеса на виражах.
   - Будете пролетать мимо, лучше не орите, а посмотрите вокруг, такое зрелище открывается! - Демоны, радовавшиеся как паралитики от возможности походить на своих двух, перепрыгивали как козы сразу через несколько ступенек. Если промахнутся - некому будет звонить 911.
   - Ась?
   - Не волнуйтесь, Хозяин, мы имеет исключительную координацию движений - будем падать, так все вместе.
   - Ой, спасибо, - саркастически изрек вампир, полностью поддержанный внутренним голосом. А я только думал, что хорошо было бы полетать немножко, лопатки чешутся, крылья, наверное, растут. Только не надейтесь, что я вас поймаю, прежде чем встретитесь костьми с гостеприимной землей.
   - Ха-ха-ха. Смешно. У Архимагов не бывает крыльев.
   Юноша начал расписывать в уме распорядок дня для новых слуг.
   - Пари? На что поспорим? Делаем ставки? - невинно спросил Саня.
   - Вечное рабство! - после некоторого раздумья ответила нынешняя лошадка. Логично она работать не умела и просто предложила единственный известный для себя вариант. Вот что бывает без белковой пищи - мозги атрофируются.
   - Да. Точно! Если такое бывает - мы служим лично вам, забыв о Гильдии и том маге, что наложил на нас это проклятие, если нет - вы освобождаете нас из башни и отпускаете на волю своим правом Архимага!
   Заметьте - это не я предложил! Но какие они все таки предсказуемые - Саня может щелкать таких как семечки без перерыва.
   - Вас дедушка не предупреждал, что с Архимагом лучше не спорить? Сами виноваты.
   Распахнул во всю ширину свои опахала, скрипнув черными перьями. Спрыгнул со спины джинна вниз, сложив их вместе. И через несколько мгновений пронесся мимо, часто забив по воздуху, взмыв вверх, как восходящая ракета.
   Ступив на верхнюю ступеньку, перед аркой прохода, рывком распылил порхалки и потянулся - длительная эксплуатация очень выматывает физически.
  Обернулся... и поразился - джинны, остававшиеся далеко внизу, стояли совсем рядышком и улыбались до ушей. Как объевшиеся сметаной коты. Догадка не заставила себя ждать - в воздухе разгорелась печать договора и заклеймила обеих широкими наручами с гербом владельца на внутренней части. Продемонстрировали их вампиру, ехидно улыбаясь, как будто это не они стали рабами. На его ладони запылал в ответ клин свечи, моргая и требуя подтвердить договор.
  Саня покачал головой. Сконцентрировавшись, обратил огонек в чистую плазму, и сжал руку в кулак. Восхитился - не зря в легендах говорится, что не стоит вытаскивать джинна из бутылки - шанс пятьдесят на пятьдесят, что тебя либо наградят... либо кончат. Оставалось только благословлять свою Фортуну.
   - Ну вы и гады! - Интересно, сколько лет они вынашивали этот план? Как он сам не заметил простоты выигрыша в споре?
   - Сюрпри-и-з!!!
   - Попался... ХОЗЯИН! - подмигнул брюнет. - Теперь ты от нас никуда не денешься.
   - Мы за тобой теперь будем до конца времен как хвост таскаться! Заметь - ты сам согласился! Наконец мы покинем эту глупую тюрягу!
   Бедный вампир изверг из себя такие пёрлы, что буде их зафиксировать в письменном виде неортодоксальные потомки ему памятник воздвигнут за подобное культурное наследие. Вот только, что они на нем напишут?
   Джинны восхищенно хлопнули в ладоши:
   - Ва-ах.
   Саня сплюнул.
   - Я весь негодование, по наитию поступать больше не стану... Один-ноль в вашу пользу. Что, считаете, обвели глупого чародея вокруг пальца, притворившись простачками, хитростью вынудив вытащить из цугундера? Так вот! Я скользкий тип, смотрите не поскользнитесь! Вы у меня будете пахать как лошади, и это еще эвфемизм. А за то, что без спросу читали мои мысли - быть вам и дальше дверьми. Но можете радоваться - не в этой богадельне для шизофреников, любителей экстремальных видов спорта и старых интриганов.
   - Вечно будем тебе благодарны! - Ключевое слово - "вечно".
   Лучше перебдеть, чем недобдеть. А такое подспорье, как два джинна долгожителя может сохранить кучу нервов. Черт с ними.
   - Не спешите радоваться, притворяясь невинными овечками - я еще не забыл, что вы меня пытались укачать, тащив так долго на спине, когда запросто могли перенестись на самый верх. Но пока наказания еще не придумал... - Прищурился. - Вы, кстати, не девочки случаем? Слишком уж вас волосы роскошные. Хвостиков наделать можно... Специально растили до такой длины?
   - На себя посмотри, Хозяин. Давно себя в зеркале видел?
   - Да и сам хорош - планы вынашивает, как несчастных джиннов сделать еще несчастнее.
   Саня притворно схватился за сердце.
   - Ой, какой ужас, меня уели собственные невольники. Какая досада, сейчас лишусь чувств... Фиг с вами. Сразу говорите - претензии ко мне есть, или нет. Потом такой возможности у вас не будет. С этого момента я ваш дорогой батяня-комбат, Бог и отец-экзекутор!
   - Никак нет, ваше благородие! - в унисон прогнусавили братья.
   - Перестаньте читать мои мысли!!! - Почему-то именно такой вариант ответа пришел ему в голову первым. И джинны тут же его скопировали.
   - Так точно, виноваты. Но все равно - это дискриминация честных телепатов...
   Черт. Не думал, что они будут таким хохмачами. Но что поделаешь - перехитрил сам себя. Хотя и знал, что они чертову пропасть времени имели возможность совершенствоваться, и явно умнее и мудрее...
   - А кушать мы когда будем? - спросил блондин.
   - Да, что-то в животе бурчит, скоро начнет есть сам себя.
   - Ой, а у меня уже съел! - дурачась, пропустил руку насквозь через дырку в животе.
   Беру свои слова обратно. Как были балбесы, так ими и остались...
   - Так. При мне вести себя прилично и не разбрасываться шуточками. Задумайтесь над тем, что я ваш хозяин, и могу придумать такое наказание, что вековое пребывание вратами Гильдии Магов покажется вам сказкой. Субординация жесткая! Все понятно? Или нужно повторить для особо одаренных?
   Джинны сразу стали серьезными и поклонились в пояс.
   - Все выполним, Хозяин, можете не сомневаться. Просим простить за глупые шутки.
   Саня вздохнул. Лучше не психовать - нервы еще за сегодня не раз понадобятся. Да и... Верно они говорили, посмотрел бы на себя со стороны... Сколько можно вести себя как дошкольник? Пора стать чуточку ответственней и серьезней. А так... каков хозяин, такие и слуги.
   - Идем, паяцы. Постоите на входе, будете изображать почетный караул. Только, пожалуйста, без выходок.
   - Слушаем и повинуемся. Ваша воля для нас закон! - поклонились джинны. Серьезны?
   Саня выдохнул, нормализируя ритм сердцебиения, принял грозный вид, одернул мантию Архимага и резко открыл двери зала совещаний. Сейчас всем растрепанция будет. Получат все, и кто прав и кто виноват, но больше всего - те, кто посмеют возражать. Слишком уж долго у них продолжалась эта маленькая фиеста.
   Как говорится - у моей девушки самый крутой и шикарный парень в мире. А кто не согласен - выйдите на шаг вперед из строя и получите в тык...
  
  
   Нага удивленно уставилась на хмурые и какие-то поникшие статуи атлантов с перевязками на головах, в виде тюрбанов, (Во избежание повторения печального опыта) вошла внутрь библиотеки. Точнее попыталась - из окна второго этажа, разбив стекло, вылетел неизвестный и вопреки законам аэродинамики некоторое время парил... пока питание не отключилось. Послышался вскрик и демон ударился оземь, соскользнул на ступеньки и, пересчитав ребрами каждый выступ, застыл на земле, тяжело дыша.
   Нага, как медсестра, тут же подбежала, чтобы оказать первую помощь. Асмодей, а это был он, спокойно встал, отряхнувшись, закурил. Взгляд стал такой задумчивый, что можно было с вероятностью в сто процентов сказать, что он задумал месть или убийство. А может два в одном?
   - Что с вами случилось?
   - Абсолютно ничего. Как видишь - на мне ни царапинки.
   - Это не аргумент! Вас и бензопилой не подерешь.
   - Ладно, сдаюсь, - выставил руки как заслон. - Просто использовал излишне мощный ментальный удар, не позаботившись об опорах, вот отдачей и выбросило через окно.
   Нага удивилась.
   - Что же вы так сильно хотели уничтожить, если использовали столько сил?
   - Есть там одна вещица... Не поверишь, впервые в жизни хотелось так сильно кого-то прикончить. Точнее что-то. Эта стервозная книженция до такой степени меня достала...
   - Книжка? - Взгляд стал как у главврача психиатрической больницы. - Не проще было ее просто сжечь?
   Клавдий удрученно, с упреком закатил глаза.
   - Если бы всё было так просто! Я уже всё перепробовал. Перед каждой попыткой приходиться ее ловить заново. Бегает как реактивная по залу, - пояснил книжник. Очень уж у собеседницы изумленное лицо было. - Полная неуязвимость. Даже завидно. Я ее в воде топил, разодрать пытался, кислотой травил, на огне жег, сверлил...
   Взяв женщину под руку, препроводил внутрь, чтобы она на свои глаза убедилась.
   В библиотеке царствовала ужасная разруха. Пальчики оближешь. Теперь, чтобы дойти до противоположного конца зала, необходимо было плыть и нырять. А на самом большом штабеле из книг, как флаг независимости на вершине горы, с гордостью стояла виновница торжества. И если бы у нее наличествовали глаза либо же рот, то выражение было бы самое ликующие и презрительное.
   Архивариус приложил палец к сухим губам - он не пил уже дня два. Затащил женщину за опрокинутый шкаф.
   - Внимание. Вот, это она. Сданная на непродолжительный срок хранения Абсолютная Энциклопедия господина Александра.
   - Ах вот оно что. Как я сразу не догадалась - лишь у него могут быть такие ненормальные артефакты.
   - Это еще не вся беда. Я до сих пор думаю, как уговорить хоть кого-либо помочь складировать всё это на места. Прощай, любимый порядок и чистота. Где-то здесь похоронены ее залог и успех - мои ассистенты. Макс и Крис, простите меня за всё...
   Медсестра первая заметила шевеление завала с дальнего края. Наружу, разъезжаясь на отказывающихся повиноваться от недостатка кислорода конечностях, выползли упомянутые ассистенты, и повалились на половичок у стены, тяжело отойдя ко сну. Рано составлять некролог.
   Асмодей скорчил непонятную рожицу.
   - Поминки откладываются. А я уже думал набирать новый штат.
   - А у самой буки вы не спрашивали, за что она на вас взъелась и как собирается оправдываться перед своим хозяином, который обещал что будет себя вести прилично? - намного громче, чем того требовалось, произнесла медсестра. Расчет на то, что волшебный гримуар образумится, оправдался.
   Книжка задрожала, представляя, что с ней сделает вампир, узнав, что она натворила, получив в свои руки. Фантазия Архивариуса и молодых букинистов и рядом не стояла с диким гением вампира. Пусть даже Энциклопедия и единственная в своем роде, но незаменимых вещей не бывает, а из этого закономерно вытекает, что лучше бросить свою гордость и еще и по ней протоптаться, если не хочешь его разозлить.
   Книжка встрепенулась, и быстро заскользив с горки своячениц уронилась прямо в руки медсестре, проигнорировав настойчиво протянутые ладони Клавдия, оставив его недоуменно дуться. Сама развернулась на половину и выдала язычок закладки с надписью - "читай". Из центра листов проявились чернильные кляксы, быстро распавшись на отдельные пятнышки, рассыпались по страницам, приняв вид колдовских букв.
   - Я что ли? Но я...
   Последовал ответ - "скорее, пока я не передумал". Сам о себе гроссбух отзывался в мужской форме.
   - Да чего уж там, хуже уже все равно не будет. Однако, зная, кто ее хозяин в этом изречении легко усомниться. - Асмодей решил больше не комментировать, отойдя нервно курить в сторонку. Мало ли чего этот неизвестный спелл может сотворить. Можно бы и не делать ничего - отсутствие результата в некоторой степени тоже результат...
   "ЧИТАЙ" - Уже упорнее посоветовала книга. У нее моль по страницам начинала ползать от любых посторонних звуков. Поступь Архимага ощущалась даже в ударах настенных часов.
   - Эх, будь что будет. - Нага с расстановкой, не сбиваясь, прочла тарабарщину из предложного спелла...
   На последнем слоге раздался гул, как звук пикирующего самолета. Женщина почувствовала, что из нее тянут душу. Манны, к счастью, хватило, и она осталась в теле, немного уставшем и сильно голодном. Распахнувшийся в центре зала огромный колеблющийся портал в момент поглотил всю обстановку библиотеки, даже ламбрекены исчезли. В помещении стало девственно чисто. И даже слишком просторно.
   Асмодей посмотрел сквозь пальцы на место, где еще несколько минут назад была его роскошная коллекция - одни голые стены. И, спрятав лицо в руках, упал на колени, взахлеб зарыдав. Все было еще хуже, чем он себе предполагал.
   Нага отдышалась - зал стал похож на Хиросиму, только стерильно чистую, и встряхнула несносную книженцию. Клавдий слишком впечатлительный и может от горя повесится... или найдет более действенный способ. Начитанный, не растеряется.
   - Ты что наделало?
   "Это не я, а ты. Не оно, а он. И притом - разве плохо вышло?"
   Демонесса скрипнула зубами - чьи-то знакомые интонации проскальзывают. Зеро что, копировал в книжку свою личность?
   - Немедленно все исправь!
   "Как можно? Мне импонирует твой задор, но тогда ты умрешь - не хватит сил".
   Асмодей ударил кулаком по полу, завыв как смертельно раненый зверь...
   - А у Архивариуса? - задумчиво спросила Нага.
   "Попробовать можно, но за результат я не ручаюсь. Заклинания, составленные Архимагом очень ресурсоемки. К тому же побочные эффекты. Ну да его не жалко - этот старикан-зазнайка столько лет меня морил скукой. Умрет - не моя печаль".
   Женщина хотела прикрикнуть, чтобы следил за языком, но передумала.
   - Господин Клавдий, тут есть одно дельное предложение...
   Асмодей, с безумным блеском в глазах выхватил книгу, сначала решив устроить справедливое возмездие... уставился в меняющуюся абракадабру на странице. Не дожидаясь окончания, быстро начал читать магическую формулу. Плюнул на свою доверчивость - теперь, после потери всего своего так называемого "капитала" ему уже ничего не страшно. Даже начиная с всеобщей тревоги, посреди ночи, из-за пожара в библиотеке и заканчивая нашествием зеленых инопланетян - пожирателей целлюлозы.
   Все вернулось на место, чуть не прикончив иссушением бедного книжника. То есть гора книг. Но он не остановился, листнув страницу, продолжил читать предложенный Энциклопедией цикл. Почти падая в обморок от упадка сил, узрел интересное видение - в воздухе проявились замковые призраки Александра. Они оглядели объем работы и сноровисто принялись все убирать - не впервой. Их хозяин тоже частенько устраивал бойню в фамильной библиотеке.
   Живые успокоились, и устало присели в уголке, отдуваясь от невесть откуда появившихся настырных мух. У каждого они были свои и летали исключительно перед глазами.
   Асмодей сподобился выдавить.
   - Как там Шива, еще не заскучала?
   Медсестра медленно нащупала в подкладке халата таблетку стимулятора и уронила в рот, не прожевывая. Уже легче выдохнула:
   - Наоборот. Сообщает, что Новый Год провели так весело, что она даже не может подобрать аналогий. Оказывается, не все вампиры угрюмые киллеры, тоже умеют веселиться. Зеро им столько всего устроил, говорит, что все местные Дану были в восторге. Да и она чуть не кончается от экстаза. Салют; страшные сказки у костра - если записать эти пьяные побасенки, затмит даже славу барона Мюнхгаузена; пикник на свежем воздухе и даже катание на лыжах. Не собираюсь ей мешать - пусть пока злоупотребляет своей свободой до поры до времени...
   Тут только поняла, что ее никто не слушает - старик не выдержал и просто уснул.
  
  
   Победный ход труппы почитателей Некрома продолжался уже вторую неделю. Пока безрезультатно. Блуждание по смертоносным тоннелям не очень освежает.
   Рина присела на очередном повороте лабиринта у стеночки и обхватила голову руками.
   - Сколько еще мы будем здесь бродить? Я уже каждое утро просыпаюсь и чувствую, что у меня веки от нервов дергаются. Это какой-то кошмар! И зачем мы только сюда полезли...
   Близнецы-душманы переглянулись и пожали плечами. Они вообще были редкими флегматиками с чрезвычайно устойчивой психикой. Могли спокойно пить кофе, наблюдая за критически близким извержением вулкана. Что однажды и доказали, поспорив с факультетом Огня. Одной неделей больше, одной меньше. Какая разница?
   Скелеты и некромант полностью разделяли их философию. А Кощей все равно больше не имел никаких возможностей развлечься. Почему бы не побродить по лабиринту, напичканному разнообразными ловушками, часто гадких и подлых, но зато так интересно...
   Рина развернулась, чтобы не видеть этих бесчувственных чурбанов и истерически забилась головой об стену. Кощей сочувственно положил ладонь ей на плечо.
   - Я бы заплакал в твою поддержку, сестренка, но глаз-то у меня и нет! - мрачно пошутил лич, одновременно великодушно обезвредив ловушку с острыми металлическими штырями, выпрыгивающими изо всех поверхностей при неудачном весе человека. Именно по ней и колотилась лбом девушка. Некромант Карл присел рядом, вытащив из поясного кошеля листочек сдобренной эфирным маслом мяты, растер у ведьмы под носом.
   - Всё, давай ноги в руки и вперед - нам еще немного осталось. Почти весь лабиринт уже помечен, значит - выход уже близко. Не падай духом. Я не настаиваю, если хочешь - мы еще несколько дней здесь поползаем.
   Рина вздохнула протяжно и перекрестилась. Не помогло.
   - Премного благодарна. Довольно лирики. Дайте мне пять минут, и я приду в норму. Просто немного перенервничала. От этого не умирают. - Проблема не в этом. - Кощей задумчиво поклацал костяшками по скуле. - Мы слишком отстали от тех ребят. Сомневаюсь, что они до сих пор нас дожидаются на том конце. Их поиски были нашей единственной зацепкой. Да и я не могу теперь понять - что это нам даст? Все мои умозаключения пришли в тупик еще позавчера.
   Карл скривился. Пока есть куда идти - идти нужно!
   - Бросай ты эти глупости, старый извращенец. Кончаем лясы точить. Топаем дальше - наша цель может...
   - Тсс... Тихо, - поднял руку Царь-Лич, призывая к молчанию. Все моментально замерли. Что-что, а молчать факультет Некромантии умел лучше кого либо.
   По смежному коридору шли группкой несколько человек. Кощей подал знак близнецам. Через минуту непрерывных размахиваний обеими руками в стене появилось одностороннее стекло, позволяя увидеть...
   Кощей чертыхнулся и тут же прикрыл рот руками. Хотя это и бессмысленно.
   Группа людей полностью состояла из Магистров разнообразных факультетов!
   Лич помотал головой, отгоняя наваждение. Но ничего не изменилось. Знаками показал остальным свое отношение к происходящему, проведя пальцем по шее. Если Архимаг узнает, это будет скандал. Скелеты тихо сползли по стенке, опираясь на свои алебарды и от беззвучного хохота трясясь как в припадке - Кощей случайно, или намеренно, отвинтил себе голову. Пришлось "живым" дать костякам по черепушкам, и безмолвно проследить за удаляющейся верхушкой Гильдии. Те уже успели отойти достаточно далеко.
   Кощей прикоснулся к драгоценному камешку на ладони и погрузил обе руки в стену, как в воду, раздвинув ее в стороны, прессуя камень как глину. Все быстро проскользнули, не ожидая когда заклинание испариться. Лич тоже, кое-как протиснулся и резко выдернул руки. Стена быстро сомкнулась. Но тихо, даже не смахнув пыль с кладки.
   Рина показала большой палец. Остальные скопировали ее жест.
   И продолжилось преследование...
  
  
   То, что сейчас происходило в Зале Совещаний Анклава Гильдии Магов, больше всего напоминало съемки очередной серии мексиканского сериала. "Муж вернулся из продолжительной командировки...". Драматический эффект соблюден, значит можно переходить к комедиям-трагедиям. Смотря кто сюжет оценивать будет.
   У раскрепощенной "жены" особой радости данная неожиданность не вызвала. Все выпали в осадок, блуждая на дне чашки необратимого правосудия. Сила Сани издавна измерялась в термоядерном эквиваленте. Архимаг - средоточие могущества всей гильдии. А если он пребывает в "глубокой задумчивости", "мрачной решительности", или чего хуже "дикой веселости", то можно было смело множить на три. Похоже, что сегодня ядерную бомбу в интимное место шанс получить стопроцентный. Молились мысленно все, будучи большинством махровыми атеистами, и церковь видели только на картинках. Архимаг для чародеев как Бог, далекое и прекрасное Солнце. Но когда оно слишком близко... абстрактные идеалы становятся реальной опасностью.
   Сейчас буду искать спрятавшегося хахаля! Подумал режиссер, сценарист и одновременно главный персонаж, и радостно оскалился лучшей своей пятизвездочной улыбкой. Получилось как у палача в пыточной во время демонстрации пленникам своего арсенала. С улыбкой на лице, песней в сердце, и с претензией на дружелюбность! Куда там змееподобному Юань-ти до страшного вседержителя магической братии.
   Зал больше всего был похож на Депутатскую Думу. Полукруглое помещение, с кафедрой прямо напротив входа, с которой при виде Архимага в момент сдуло тощую девицу в мантии травницы. По обе стороны герба гильдии, служащего полом, поднимались широкие ярусные ряды. На них, разбившись по интересам, восседали магистры. Факультеты легко различить по цветам мантии и покрою, разному для всех.
   В конце зала, между рядами, на невысоком постаменте стояло кресло Архимага, или трон? За ним, на половину зала висел вельветовый гобелен с эмблемами факультетов, драпирующий стенку почти до потолка. Безвкусица страшная.
   "Депутаты", еще не понявшие, кто приехал, заметно спали с лица, опознав новоприбывшего. Солидные и не очень, дяди и тети, старперы и новички, поняли - пришел их беспечному времяпровождению большой каюк.
   Вот такая у меня натура! Пора распускать этот гадючник. Членов общества защиты животных, излишне сердобольных и сердечно больных попрошу очистить помещение!
   Юнец хлопнул в ладоши.
   - Ожидаете, что я вам сейчас произнесу возвышенно-патетическую речь? Приготовились слушать? Начнем с начала. Всем аудиторам - здравствуйте и большой привет. - Послышались робкие приветствия в ответ. - С политесами и рутиной закончили, перейдем сразу к головомойке. Как всегда убеждаюсь в вашей беспомощности. Я не могу и не собираюсь за ручку водить вас всю жизнь. Неужто я так похож на опекуна - такой молодой и красивый? Угнетенные поданные, я надеюсь, что вы еще не забыли, что я злой, страшный и жутко сердитый?
   Скорчил подобающую описанию рожицу. Первый ряд отшатнулся, готовый ко всему. Саня шутливо провел рукой по лицу, отряхнув ладонь. Продолжил:
   - Всего лишь на несколько лет ушел в отпуск, а это сразу показало, какие вы все деловые и самостоятельные. Все умеем, все сможем. Гори свернем и будет всем счастье! Но только я вернулся, и что вижу? Снова то же тупое стадо баранов, что и раньше. Контрактов с Гильдией никто не заключает. Уровень вербовки неофитов уменьшился втрое. Рейтинги Факультетов мизерно низки. Я даже не знаю, за что же давать ежегодный Кубок? Не вижу никаких заслуг. Все маги спокойно провалялись в постели весь предшествующий год и в ус не дули!
   Отовсюду посыпались целые водопады из лести и заверений в своей профпригодности. Подхалимаж процветает.
   Аматеры - куда им до Миракля.
   Саня нетерпеливо вскинул руку. Этот жест все хорошо знали и моментально заткнулись. Прямо звенящая тишина.
   Архимаг был существом более чем анормальным и непредсказуемым. Но эти его реакции можно было легко предугадать - не хотите содействовать - вставайте в очередь на нырок в жерло Везувия, который совсем недавно себе представляла во всех красках Энциклопедия.
   Перенести последствия своего бездействия - вот цена безразличию.
   - А мне всё в кучу прошлогоднего снега! Ваши просьбы и оправдания меня не касаются. Не смогли нормально работать тогда, напортачили - не плачьтесь теперь! Можете хоть до второго пришествия тут патокой разливаться - больше этим не проведешь. К вашим слащавым речам иммунитет выработался, извольте не стараться...
   - Верховный, можно слово? Мы как раз обсуждали появление в городе Юань-ти! Настоящий кошмар - он уже успел подвергнуть наказанию троих наших учеников, собранных по всему Риму, вплоть до окрестностей башни! А если он охотиться за Магистрами?
   Четверых - мысленно подсчитал Саня. Последнего взял про запас прямо под Колизеем. Голова уж слишком твердой показалась...
   - В гробу я видел вас и ваши проблемы. У меня ЧП каждый день по несколько раз. Проблема даже не в количестве, а качестве. И ничего. А у вас каждая мелочь идет в этой категории, и каждый раз - непредвиденные обстоятельства, пора перебросить ответственность на начальство... Чего тебе еще, моль сушеная? И ты, чего пищишь, Витас недорезанный? Не видишь - я делом занимаюсь!
   - Но мы же думали, что вы пропали! Столько лет ни одной весточки, еще и Миракль начал вас имитировать...
   Ой, мы такие бедные несчастные, без вины виноватые. Все вы одним маслом мазаны.
   - Простите, что разочаровал вас, не погибнув при прохождении беглого поиска цели жизни. Смиренно надеюсь, что вы замените меня на доске почета, а многие даже сегодня. Посмертно всем выдам медали героев Гильдии, обещаю заказать золотые рамочки под ваши портреты.
   Ко многим в тот же момент вернулась давняя фобия, от которой они считались уже вылечившимися - страх быть сожженными заживо и отправиться вместо своего тела в Бездну Плаща напрямик. Волосы начали вставать дыбом.
   - Ну так как? Кто хочет прямо сейчас встретиться с Хароном? Могу одолжить золотую монету! Чего молчим, дятлы камуфлированные? Предупреждаю - после, признаться в своих махинациях за моей спиной, шанса точно не будет. Да и разговаривать с пеплом намного легче - всегда соглашается. Так как молчание - знак согласия...
   Сидящая в переднем ряду ослепительно красивая девица в мантии колдуньи Неба со жгуче черными волосами и томным выражением лица уже некоторое время пыталась обратить на себя внимание. Тени глаз и губы подведены серебром, серо-голубые глаза загадочно притягательны. Она излучала такие волны магнетизма, что... В общем, из подобного теста получаются роковые сердцеедки, любовницы императоров и очень плохие жены. Позирует много.
   Новенькая что ли? Ее проблема.
   - Доска полированная, я страшно рад, что ты пополнила наши ряды, но еще раз сделаешь мне финт ушами, подмигнешь или призывно пожуешь губками, и я собственноручно тебя стерилизую без наркоза!
   Красавица в ужасе потупила взор и спрятала личико под капюшоном мантии.
   Будешь теперь знать, перед кем можно позировать, а кто тебе и в морду дать может, кошка похотливая!
   - Ну зачем же так грубо, Верховный? - Инфантильный толстяк с редкими волосами, фальшиво добродушный. Вечно вставляет свои пять копеек куда не просят. За глаза и по недослышанному однажды молодым Архимагом имени его все вместо "дяди Мерзила" прозывали "мерзким дядей". Впрочем, опасаясь сказать это в лицо - жиртрест был лидером Шторма - школы водной стихии.
   Рот бы ему не мешало зашить.
   - Заткнись, Мерзил! Святоша выискался. Да пусть хоть все здесь в один момент упадут замертво, ты бы не дал и гроша за их жизни. Даже проверять не нужно, все и так это знают! Чесслово, ты уже доигрался со своими интригами! В данный момент я человек тихий и незлой, но ты явно напрашиваешься на встречу с моей "лучшей" половиной. А почему? Да просто в твоем факультете сейчас настоящий бардак. Шторм в этом году на последнем месте. Ноль контрактов, ноль баллов, ноль уважения. Подумай, кто мне за это ответит! И посмотри на меня повнимательней. Я и есть твой дорогой папа, а также неминуемая смерть и добрый дядюшка изверг в одном лице. Ну, здравствуй, сынок, я дома. Как там насчет твоих плохих оценок?.. О! И братик твой тоже здесь. Удивительно, я-то думал, что он никогда не поднимется выше планки подмастерья. Кто же ему помог вырваться в люди, не подскажешь глупому папеньке? Молчишь? Так передай своему больному на голову братишке, если он не встанет с моего кресла - я его познакомлю за ручку с Солнечным ядром! Ощущения от общения обещаю восхитительные. Правда недолгие.
   Глава Факультета Шторма помертвел, сильно пожалев, что открыл рот. Инициатива наказуема...
   - А на тебя, моя дорогая и вечно пышущая жизнью груда сала, я возлагаю ответственность о поддержании порядке. Вякнет кто-то, что-то не в тему и не по заданию партии - отправиться вслед за Марком на визит со светилом! В твоей компании, естественно.
   Мерзил сглотнул и закусил губу - чтобы не сболтнуть чего лишнего.
   Саня помассировал подбородок, выбирая следующую жертву. Все старались выглядеть как можно незаметней. Кроме редких исключений. Парень улыбнулся.
   - Кстати, Вильям, спасибо за кальян. Отличный подарок от вашего факультета. Хоть кто-то еще не забыл, что у Архимага тоже бывают дни рождения! Не странно, что самые пунктуальные маги в факультете Огня, и в этом году на первом месте. - Кивнул почти дружелюбно высокому, рыжему как закатное солнышко мужчине.
   - Благодарю, Верховный. Мы еще помним, что один сумасбродный юноша любит пламя и надеемся, что он и в будущем будет нашим покровителем.
   - Поживем - увидим. С какого перепугу я стал бы это делать? Пока что не вижу причин бросать свои дела и заниматься вашими заморочками. - Сделал одухотворенное лицо - явно осмысливает следующую пакость. Злобный профессор Мориарти собрался взять швейцарский банк. - Ну а теперь...
   На самом верху ярусных рядов раздался звонкий щелчок пальцами. Все обернулись. Сидящий там до этого незаметно колдун покачал отрицательно головой. Категоричное выражение холодного лица до такой степени всех поразило, что отняло дар речи.
   - Достаточно. Каменный серафим, твое задание выполнено, возвращайся!
   Юноша за кафедрой молча отвесил поклон и рассыпался тучей янтарных струек. Все они, как рой пчел пронеслись через зал и впитались в руку... Сани?!
   Только у этого Архимага не было и намека на участие, дружелюбность, шутливость... Сплошная стена неприязни и холодности. Бесстрастный монумент карающему правосудию с мечом в руке.
   - Суетишься, мучаешься - а толку никакого, - отрешенно пробормотал вампир. Наполеоновские планы снова вылетели в трубу.
   - Подделка? - выдохнул кто-то на первом ряду. Магистры владели поразительной чувствительностью к магии, но никто не догадался, что на месте юноши был двойник.
   - Не подделка, аватар, - лениво ответил Саня. - Каменный серафим, заносчивый, чванливый, за словом в карман не лезет. Очень неприятная часть моей души, концентрат, принятый называться славянским характером.
   - Но зачем вы это сделали, Владыка?
   Юноша слегка наклонил голову, пронзительный взгляд сразу заткнул за пояс самых умных. Вместо того чтобы быстро разрядить атмосферу, он еще больше ее нагнетал.
   - Я не собираюсь объяснять свои действия, таким как вы. Но на этот раз сделаю исключение... Мне совсем не хочется с вами препираться и скандалить. И я не имею права показывать личную приязнь или отрицание действий своих подчиненных. Но ход моих мыслей должен быть вам известен. Клон это - и я, и одновременно - посторонний человек. Так что, это оптимальный вариант показать вам свое отношение и не изменять своей позиции. К уже сказанному аватаром можете добавить - что посеешь то и пожнешь. Коррумпированная верхушка Гильдии с немаленькой вероятностью сегодня исчезнет, дав место молодому поколению.
   Объяснил так? Прямо таки аттракцион невиданной доселе щедрости...
   Вампир спустился с галерки, безмятежно прошел между рядов и уселся в свое кресло, скрестив руки под подбородком. Отыскал взглядом своих рабов. Джинны молчаливо кивнули, и заняли место почетного караула за его спиной, когда-то по праву принадлежавшее танам гномов, но пустовавшим ввиду нежелания владык камня влезать в дела людей. По всему залу раздались вздохи восхищения и зависти - таких существ маги себе не могли позволить содержать. А на добровольной основе они никогда служить не соглашались - очень оригинальное чувство собственного достоинства.
   - По моим сведениям, производительность Гильдии упала на семьдесят процентов. Единственные школы, принимающие заказы - это Очаг, Древо эльфов и Некромантия. Все остальные смело пошли на дно. Из-за падения престижа Гильдии новые таланты отказываются вступать даже на правах подмастерья. Не могу сказать, что меня это не радует - незачем прыгать через головы и ранги. Но вместо этого открылись частные магические предприятия, комплексы разработки волшебного оружия и прочие гадатели, консультанты и прочие полу-шарлатаны. Уровень преступности и неоправданных убийств посредством магического вмешательства повысился вдвое. Благодаря вашим отвратительным действиям множество наших передовых специалистов, ранее отвечавших за порядок, покинула стены Альма-матер. Многих переманил Круг. Это привело к насмешкам за нашими спинами и глупым анекдотам, на которые даже в самые худшие времена никто бы не отважился. Но, над разлитым молоком не плачут. Поэтому я хочу... Что случилось, Виолетта? Тебе есть что сказать?
   - Мальчик, а ты не слишком много на себя берешь? Свалил на нас всю ответственность, сбежав неизвестно куда. Появился как чертик из табакерки после стольких лет отсутствия, смутил всех своим глупым клоном, и теперь как ни в чем не бывало, собираешься нам выговаривать? - Мужеподобная женщина с квадратной челюстью из факультета Иллюзий недовольно нахмурила брови.
   - Я вас выслушал. Больше нечего добавить? Следовательно моим записям, любезно передаваемых Фиби... - Кивнул маленькой миловидной фее - существу ветра с небольшим газовым шлейфом вместо одежды, служившей стенографисткой и по совместительству хранителем архива. Миниатюрная глава факультета Неба лучезарно улыбнулась. Еще одно доказательство, кроме эльфов, что магом могут быть не только люди. Саня считал ее одним из своих самых близких друзей, а волшебница отвечала ему чистой взаимностью. С момента появления в Гильдии добрая и жизнерадостная фея служила наставником и суфлером, наравне с эльфом Эльниром. Она всегда оставалась верна Архимагу и считала своим долгом сообщать обо всех кознях и происках Магистров, а также передавала прямо все данные о делах Гильдии и интересных происшествиях. Которые он только недавно прочел.
   - Спасибо ей за понимание. Благодаря Фиби я знаю обо всех ваших махинациях, утаивании налогов, намеренном сокрытии доходов и отсутствие поданных рапортов о продажах имущества Гильдии. Вам не кажется, что так себя могут вести лишь базарные торговки, а не Магистры Магии? - иронически спросил вампир.
   - Да как ты смеешь так ко мне обращаться? Маленький наглее...
   Женщина, забулькав, вытаращилась на лезвия двух сабель, прикоснувшихся к тому месту, где на самом деле была ее шея. Действительно она была карлицей, но постоянно прикрывалась мощной иллюзией, действующей на центры осязания и все шесть чувств. Виолетта сглотнула - остаться без головы в Астрале то же самое по болезненным ощущениям, что и протыкать себя насквозь шампурами. А у нее был очень низкий болевой порог.
   - Селям, женщина. Не стоит оскорблять хозяина в присутствии его слуг, - настойчиво произнес черный. Напорист и горяч - первым бросается в бой.
   - Это может плохо отразиться на вашем сердцебиении. Может, стоит извиниться? - добавил белый.
   Поверженная иллюзионистка, едва дыша, проквакала слова извинений. Слабое звено.
   Джинны вернулись на свое место. Моргнул - и нет их.
   - Инцидент исчерпан, но прошу воздержаться от неприятных высказываний на мой счет. Я лично ничего делать не буду, но мои друзья не так терпеливы. Продолжим... - Раздалось сухое покашливание. Саня с изрядной долей раздражения вздохнул: - Ну что там еще?
   Раздались скрип и тяжелые шаги, из-за гобелена показался... Кощей!
   Зал взорвался грохотом злости и порицания. Некроманты не имели права голоса, испытывая на себе стойкую антипатию при попытках вклинится в процесс принятия решений. Их дружно презирали все факультеты, что ровным счетом никак не мешало владыкам костей и душ спокойно жить и плевать на это с высокой колокольни. "Не мертвые" не имели прав на места в Анклаве, а попасть в зал совещаний могли только при очень неудачных стечениях обстоятельств. Как сейчас.
   - Тишина! - прикрикнул вампир. - Кто разрешал начинать манифест? Я честно предупреждаю - сожгу! А так как честность - это неумение придумывать другие варианты, то быть вам угольками!
   Все заткнулись, недоброжелательно сверкая глазами. Хамство неприкрытое.
   Вот так проза жизни. Уже успели забыть, кто заправляет парадом?
   - Подойди. Не стоит здесь задерживаться - просочишься духом этих зловредных заговорщиков.
   Лич, немножко тушуясь, это будучи могущественней многих присутствующих, подошел сзади и зашептал что-то на ухо. Джинны тактично отошли на три шага в стороны.
   Саня некоторое время слушал молча. Лишь зрачки слегка подрагивали. Недовольно сощурился. Холера!
   Архимаг тихо ответил:
   - Вот как?
   - Это результаты моего расследования. В состав группы были так же включены несколько наших лучших сотрудников...
   - Они тоже здесь? Ну что ж. Позови своих товарищей сюда, и занимайте свободные места на левом среднем ряду. Вон там, - указал кивком.
   - Но как же? Верховный, а вы не ударились в крайности? Это же места Шторма, и они уже заняты! - выкрикнула ведьма Ликка.
   - Разве? - удивленно переспросил вампир. - А я вижу их пустыми. Или глаза меня вводят в заблуждение?
   Джинны все поняли правильно и в момент очистили ряд от представителей Шторма. Все Магистры были поставлены на колени в центре зала и связаны наручами из дионисия. Чародеи беспомощно озирались, ища сочувствия в лицах, но маги ничего не предпринимали. Попасть в опалу оказалось поразительно легко - все чародеи в той, или иной мере сотрудничали с водным факультетом.
   И в самом деле - бараны. Тупое стадо.
   Кощей и группка некромов, вылезших следом из тайного хода, пошли к освободившимся местам, немного стесняясь, опустились на стулья Магистров, временно заняв их пост.
   Некромантия в зале Анклава, скелеты, лич... еще и не в качестве приговоренных к суду... Позор. Так мыслила почти вся магическая братия, почитай видя неразбавленным злом. Аргументируя отвратность их профессии темными запретными искусствами; играми с жизнью и смертью; омерзительными ингредиентами для заклинаний и экспериментов над своими гадкими зельями; копании в могилах с лопатой наперевес; осквернении мертвых душ своими бессердечными призывами и много чего еще.
   Но Саня так не считал. Если бы некоторые Магистры не подстегивали мнение большинства, подставляя таких одиночек как Ригеллион Седой, то маги уже давно сообразили бы несостоятельность обвинений. Старые ведьмовские рецепты давно не в ходу, среди некромантов настоящих мертвецов давно никто не поднимает, заменив на големов и скульптуры из кальция, имеющие облик костяка, внешне, для устрашения, а душманы вызывают для задушевного разговора нудящиеся от бездействия призраков, а не довольных своим пребыванием в Чертоге Всея Душ радужных и невинных овечек именуемых праведниками.
   Перед ним были более гадкие личности. Стыд и срам Гильдии Магов.
   Оглянулся, наблюдая за чародеями. Непривычно - давно успел позабыть, кто есть кто. Выкрикнул:
   - Работник месяца - не работал, но выгодно подставил всех остальных. Встречайте - Мерзил Туманный! Если в вас еще есть остатки духа коллективизма, то присоединитесь к своим товарищам и коллегам. Может, я пересмотрю свои решения? Ну же, им там так одиноко.
   Магистры на трибунах дружно переглянулись и, не двинулись с места. Трусость, или коварство? В этом случае оба слова - синонимы. Интуиция сыграла с Саней злую шутку. Он ожидал намного большего. Жаль.
   - Понятно. Видимо вы их не знаете и впервые видите. Ошеломительная низость. Я и помыслить не мог, что здесь все так прогнило... - Не закончил, привлеченный шевелением народных масс.
   Медленно поднялся Кощей (Глава факультета Некромантии), одновременно с Вильямом. Переглянулись, кивнув друг другу, спустились вниз. На самом деле англичанин был очень рад присутствию лича. Когда-то они были неразлучными друзьями, невзирая на осуждающие шепотки за спиной, до внезапной болезни и последующей смерти русского. Следом прилетела Фиби. За ней потянулись тройка из факультета Травников и еще несколько сознательных и честных Магистров. Даже давешняя новенькая - брюнетка...
   Саня на очах то светлел, то темнел. Совсем не густо. Он предполагал что-то подобное, но... так мало? Несколько самородков среди сплошной горной породы. Да и притом - сегодня на собрании сильный некомплект. Эльфов нет ни одного. А если посчитать, что факультеты Молнии, Металла, Звезды, Руны и Музыкальной магии полностью отошли в небытие еще сотню лет назад, то Магистров останется мизерно мало. Нужно в последний раз удостовериться...
   Эх. Лучше не кипятиться. Выйти из равновесия нетрудно, а вот обрести спокойствие...
   - Это несколько не тот результат, я ожидал иного, но, смотрите. Кто знает, что это?
   Братья-джинны быстро сервировали столик на двадцать персон и выложили на каждую тарелку по переливающемуся огненными сполохами красному шарику размером с мячик для пинг-понга. Внутри, с ритмом швейцарских часов тикала и вспыхивала янтарная масса.
   Кощей заинтересованно пригляделся поближе. Как и глава Огня. Между ними завязался дружеский спор. Фиби облетела свой шарик со всех сторон, но ничего не сказала, задумчиво присев на верхушку и болтыхая в воздухе махонькими ножками. Члены Шторма даже не пошевелились.
   Глаза Архимага широко распахнулись. Вкупе с сильно сузившимися зрачками это выглядело страшновато. Он быстро покинул свое кресло и спустился вниз. Подхватил одно яйцо на ладонь и раздавил. Даже джинны побледнели - в воздухе раздался звук разорванной струны, и по глазам ударила мощная вспышка света. Когда слезы перестали течь, все заметили, что на пол посыпались угольки. На руке остался широкий ожог, быстро зарастающий молодой кожей. У Вильяма удлинилось лицо - ожечь Испепелителя невозможно, полный иммунитет к высоким температурам, эффектам химического ожога, раскаленным предметам и всему, что находилось во власти Огня. Что же это за ужасная магия, способная навредить такому неуязвимому существу как Архимаг?
   - Если Фортуна и Вулкан на моей стороне, как вы, несомненно, считаете, то почему тогда я ранен? Объясняю - это яйцо - артефакт Таль-хассия.
   По залу пробежался вздох. Многие были заядлыми коллекционерами зачарованных предметов, но такой редкости, граничащей с легендарностью, даже не видели. Существования Таль-хассия, арабского города древней магии, до сих пор считалось неподтвержденной информацией.
   - Постарайтесь не суетиться. Могу гарантировать - даже подгузники из асбеста вам не помогут. Сопротивление бесполезно. - Черноволосый джинн лениво зевнул.
   - Да. Тунгусский метеорит по сравнению с этими игрушками - детская забавка. После возмущения материи ваши останки даже в микроскоп не разглядишь. - Странно, знает, что такое микроскоп?
   - Они дело говорят, - подтвердил вампир. - Поскольку ни природное сопротивление магии, ни щиты от огня не подействуют. Такая мощь не сдерживается ничем. Наша башня со всеми присутствующими здесь Магистрами будет уничтожена через минут тридцать ровно - столько осталось до активации. Сбежать вам я не позволю. И после взрыва ваши матрицы будут полностью развеяны, без возможности вернутся в свое тело.
   - Что?!!.. - Реакция была бурная. Но продолжалась недолго.
   Организую я вам сладкую жизнь.
   - Разве я неверно выразился? Может, говорил на гномьем, раз никто меня не понял? Но раз вы так интересуетесь - выброс энергии будет такого уровня, что в эквиваленте может сравниться с взорванной под водой вакуумной бомбой. В зоне покрытия останутся только пыль... и я.
   - Но зачем? Вы не могли обойтись более гуманными методами? - чуть не заплакал колдун из Тверди, от испуга переходя на "вы". Никто еще не смог свыкнуться с мыслью, что Архимаг - это не подросток с необузданной силой, а вполне зрелый юноша. Впрочем, неповиновение осталось.
   Буду я тут с вами болтать о погоде...
   - Почему это должно меня тревожить? - искренне удивился Саня. Его приговор стал выглядеть еще более недвусмысленным. - Я уже подвел итог вашей безалаберности, приведшей к полной потере контроля над магическим царством. Все, что вы можете мне поведать незначительно и жалко. Лично я не пострадаю, может немного ожогов останется. Заклеюсь пластырями до конца ночи - мне не трудно оказать вам последнюю честь и разделить мгновение смерти. А окружающее башню пространство останется нетронутым. Можете не беспокоиться - аспект защиты поглотит заряд, не выпуская его наружу. А так как его наводил я сам, то брешей в невидимой броне быть не может. Смерть Гильдии тоже на вашей совести. Вы не захотели присоединится к ней в трудную минуту, так разделите хоть момент кончины. Я для похоронного салюта не пожалел даже таких редких артефактов. Можете начинать гордиться - станете первыми, кто испробует их на собственной шкуре.
   Магистры поняли, что это не шутка и обреченно переглядывались. Уламывать сумасбродного Архимага бесплодно - не тот он человек, чтобы изменять своим принципам в последний момент. Пессимистично вырисовывалось будущее...
   Саня задумчиво потер обгоревшую ладонь, стирая шелуху с розоватой кожицы своей проекции. Никогда бы не подумал, что эта рука - ненастоящая. Оглядел зал. Похоже, нужно уже и обнадежить. А-то держать палец на красной кнопке было так приятно.
   - Но есть одна-единственная возможность выжить...
   Что тут только началось! Магистры уже успели перепробовать все, что только могли, чтобы сбежать, но порталы, арки и запросы на выход из Астрала просто напросто не работали. В ход пошло иное! И на коленях валялись, и в обмороки слезные падали и даже стриптиз показывать начали, но умные люди отговорили продолжать. Один молодой Магистр чуть волосы на голове не рвал от отчаяния. Оказывается, он еще не успел познать женщину - по его же словам. На что получил сразу десяток предложений!
   Саня потер челюсть, делая знак джиннам отступить - те уже намеревались собирать скальпы самых настырных. На головах красовались яркие "ирокезы", а тела раскрасились боевыми татуировками племени чероки. Братья могли принимать любое обличье и, обставив Тачибану, не только разумных существ, с которыми имели контакт. Не мудрено понять, что уж они-то точно не пострадают.
   - Если вы не дадите мне договорить, то казнь произойдет без задержек. Вы сами отнимаете время. - Стало слышно, как мухи мимо пролетают. Нет, не так, мух в Астрале нет.
   - Если проглотить артефакт, то взрыв будет завязан лишь на матрицу доблестного индивидуума. Слюна введет персональные данные и приведет к распылению лишь одной особи. Таким образом, все остальные будут спасены. Вас здесь около двухсот человек. Яиц восемнадцать, одно я обезвредил. Следовательно - нужно семнадцать добровольцев. Кто-то хочет стать героем?
   Всё. Приехали. От обреченного выражения их лиц помидоры завянут. Никто всерьез не предполагал, что найдутся такие идиоты, да еще и в нужном количестве. Психология одна - или пан или пропал. А лучше уж быть похороненным в обширной братской могиле, чем пребывать в гордом одиночестве.
   - Ау! Или мы начинаем действовать, или... подсказка - второй выбор неправильный.
   Молчание...
   Саня услышал сухое покашливание - Кощей поднял ладонь призывая к вниманию.
   - Я буду. - Царь-Лич дернул плечами, скрипнув своей броней. - Я и так технически мертв. Чего уж тут раздумывать? Всё равно я никому не нужен.
   - Не говори так. Ты не один. Я тоже уже зажился на этом свете. Прости, друг мой, что стал старше тебя. - Вильям виновато протянул руку. Кощей пожал, наклонив голову.
   Зал застыл в прострации - два сильнейших Магистра, почти дотянувших до Гениев своих дисциплин хотят добровольно пожертвовать собой? Совсем ополоумели?
   - Я тоже. Дорогой, ты не мог бы уменьшить слегка этот шарик? Боюсь, что я не смогу его проглотить в таком виде. - Фея-малышка тихонько присела вампиру на плечо.
   Саня удивленно заморгал, улыбнулся, слегка сжав сферу в руке, уменьшил до размера песчинки.
   - Я... - Альберт Преобразователь подхватил свою бомбу с тарелки и проглотил не разжевывая.
   - Я!.. - Сара Бесовка - немолодая, но все еще привлекательная блондинка из факультета Неба. Последовала примеру алхимика.
   - Я!!!.. - Посыпалось со всех сторон.
   Архимаг чуть не рассмеялся от восхищения - почти все вызвались сами. Не ожидая и не медля - время на исходе. Даже скелеты что-то прошамкали. Но больше всего удивил вампира Брав Белый - дядюшка опальных братишек из Шторма. Уж от него, молчуна и затворника, никто такого не ожидал. Обветренная кожа, все тело в страшных заскорузлых шрамах, седая копна разметавшихся по лицу волос. Гордый профиль нисколько не пострадал от унижения своих родственников и скованных рук. Магистр водной стихии бесстрашно оттолкнул плечом робкую девушку с осиной талией, одними губами подцепив яйцо, рывком сглотнул. Развернулся и сел прямо на пол, дожидаясь скорой кончины. Девица попыталась его поблагодарить за самопожертвование, но тот не ответил, мрачно рассматривая стенку. Он был на самом деле великим волшебником. Жаль такого терять.
   Последнее яйцо проглотил Эдвард Менестрель. Он был одним из колдунов Неба, плохо контролировал свою силу, бурно реагировавшую на эмоции. Но заменял слабые способности концентрации использованием разнообразных чудесных предметов. Многие шептались, будто он полуэльф, но это заявление не было доказано. Тонкое сложение, изящная стать, узкое лицо и волна роскошных солнечных прядей - таким любая супермодель позавидует.
   Эдвард прикрыл глаза и что-то тихо заиграл на своей "мандолине" - странном музыкальном инструменте, сочетающим струны арфы и длинный гриф кифары. Мелодия печальная и одновременно торжественная - наконец-то он смог стать полезным своим друзьям, а не вечным тормозом их саморазвития. Менестрель искренне радовался возможности попросить прощения за свою бесполезность в магистратуре. И его ментальная сила, перетекая в мандолину, рождала такие душещипательные звуки, что слезы сами текли ручьем...
   Симфония продолжалась уже минут десять. Ему бы певцом быть, или политиком - такому простят всё, пойдут через лед и пламень по приказу. Атмосфера возвышенности и благородства просочилась через каждую щель в скептицизме чародеев. Они уже были готовы хоть сейчас идти и сеять доброе, вечное и незабвенное.
   Музыка оборвалась, Менестрель откланялся и сел в сторонке, а не кафедру поднялся Фёдор Монах из Тверди - толкать речь. У него тоже получилось прекрасно. Аудитория стала еще решительней в своем стремлении поставить памятник своим новым героям. Саня умилился - искомое состояние достигнуто. И вовремя!
   Вдруг Монах заткнулся на полуслове, принюхался - очень неприятный запах витает в пространстве. Смущенно потупился, не зная, куда себя деть. Такой крутой аромат не каждому ассенизатору под силу выдержать.
   У Сани задрожали губы, сдержался. Хотя смеющиеся глаза его выдавали. Джинны неприкрыто скалились.
   Ой, не могу! Дайте жизни... Агитация прошла на ура!
   Кто-то вскрикнул, глянув на гигантскую клепсидру у входа. Вампир не вытерпел, видя удивленные лица чародеев - время уже давно вышло, но из-за концерта не обратили внимания. Если бы не столь противные миазмы никто бы и не вспомнил о часовом механизме. Фарс?
   Саня чуть не плакал от хохота, корчась на полу в непрерывных судорогах. Джинны вторили ему заливистым смехом, упав на колени и обнявшись, хлопая друг друга по плечам. Рядом по полу катался Кощей и некроманты, спустившиеся вниз, чтобы поздравить Архимага с удачной хохмой - уж они-то знали, что произошло на самом деле - Кощей давненько уже рассказывал им о свойствах редких артефактов, способствуя расширению кругозора и поднятию магического образования. Сколько лет некры терпели унижения, а тут - реванш был взят самим Архимагом, Гением факультета!
   Магистры удивленно щупали коллег. Начало доходить, как же легко их провели, "Оскар" давать можно. И сами начали робко посмеиваться. Напряжение и мучительное ожидание смерти схлынуло. Жуткий форс-мажор прошел мимо. Грянул гром. Все смеялись, плакали, кричали и зажимали носы руками. Взрослые и уже немолодые маги веселились как дети, по достоинству оценив шутку. Одурачили их без затруднений и с шиком.
   Саня, в конце концов, унял свой икающий от переизбытка возбуждения организм и сжал бока - колики никак не хотели их отпустить. Живот дергается как резонатор.
   - Всё-всё, я больше не... Ха-ха-ха... Всё, теперь окончательно успокоился. - Отбился от хохочущей Рины и вернулся на свой трон. Джинны тихо скулили, растирая по лицу слезы - так они не веселились уже лет сто.
   - Фиби, очисти, пожалуйста, зал, пока мы все не задохнулись.
   Фея зажала нос ручкой и, сильно гнусавя, прошептала заклинание. Все вдохнули полной грудью очистившийся от жуткого смрада воздух. Виновники - "герои" проглотившие "бомбы" только скрипнули зубами на бесшабашного Архимага, смущенно молчали.
   - Рассказываю. Эти артефакты на самом деле являются многофункциональными. При физических повреждениях они и в самом деле взрываются, но главная их особенность не в этом! Тот, кто их проглотит, получает мощный прирост сил и моментально поднимается выше своей планки - переходит на новый уровень. Что ж поделаешь, продукты жизнедеятельности человека начинают сильно выделяться в виде газа. - Саня не удержался и вновь захохотал.
   Фиби дала ему по шее "воздушным молотом", успокоив. Фея обиделась.
   - Пардон, продолжаю. Так вот - это была шутка, но в то же время и тест на верность Гильдии и своим друзьям. Те, кто доказали таким образом свою надежность, получили прекрасную награду, вот и всё. Об остальном вам поведает Кощей. Он уже пробовал этот артефакт на вкус, и вы все видите, что с ним произошло после смерти. Он извлек душу из самого себя и поместил ее в черепную кость. Не делайте такое удивленное выражение лица. Таль-хассий - это мощный реаниматор, способный поднять мёртвого на ноги. Легко можно стать личом. Но это вопрос личного выбора. Хоть разработки и велись именно для этого, вы можете не использовать его в данный способ. Методов распорядиться полученной силой великое множество. Для примера возьмем нынешнего главу Шторма - Брава Белого.
   Шепотки переросли в ропот.
   - Да, вы все поняли верно. Он лучше, чем свой племянник подходит на эту роль. А возраст не проблема. Дядя, пожалуйста, покажите, как нужно работать с магией воды и телесной текучести своим недалеким коллегам. На мои абстрактные соображения у всех просто не хватит нервов.
   Все перевели взгляды на волшебника и поражено заохали. Брав исчез, а на его месте появился мужчина средних лет, с чёрной волной "волосок к волоску". Надменное, красивое лицо очистилось от ужасных рубцов, побледнев. Помолодевший Магистр Шторма растирал запястья, без труда распылив свои оковы из дионисия мелкой пылью. Он стал Гением! Тривиальность - удел обычного волшебника, а Гений - это талант изобретения того, чему нельзя учить или научиться.
   - Я принимаю твое предложение, Верховный. А с этими сосунками больше не хочу иметь ничего общего. Делай с ними все, что заблагорассудиться, желательно подвергнуть остракизму. А я сделаю все, что от меня зависит, чтобы достойно послужить Гильдии.
   Мерзил возмущенно застрочил что-то в адрес своего дядюшки, наконец занявшего пост, давно желанный и полагающийся по праву сильнейшего, а не добытый в результате махинаций и интриг, но тот безапелляционно отвернулся. Это ясно говорило - ты уже труп. Лежи спокойно в землице, в гробу из своих непомерных амбиций, и корми червячков - бывших конкурентов, как полагается примерному покойнику.
   Саня пожал плечами - тот в своем праве, презирая племянничка, обнародовал:
   - Единственное, что осталось - это вас наказать.
   - А раньше что было? - взвыли чародеи.
   - Преждевременно на голову не лезем - это просто разминка. Вы думали, что мои методы останутся теми же, что и в детстве? Я немного поднаторел в этом деле. Благо возможностей усовершенствовать свое искусство было предостаточно... - Радостно хрустнул костяшками.
   - Может, не будете, а?
   Бесполезно. Саня уже вошел в ритм.
   - Нельзя. Отлынивание от работы и расхищение всеобщих материальных благ карается вовремя, если удастся вычислить, конечно, иначе... вы вообще забудете, за что меня избрали Архимагом.
   Да воздастся им по грехам их...
   - Но вы же и так перестарались. Зачем это нужно?
   Саня деланно задумался и, покачав головой, смешной мимикой подкрепляя свои слова, огласил:
   - Потому что это весело. Где еще я могу достать такое количество добровольных самоубийц?.. То есть я хотел сказать экспериментаторов-исследователей. Ну, осталось последнее мероприятие. Мерзил, я о вас так легко не забуду. Но я сделаю тебе прощальный подарок - ты полетишь первым классом. "Архимаг трэвэл" обеспечивает самый качественный уровень услуг.
   - Куда? - проблеял опальный магистр.
   - Как куда? В открытый космос. Там есть звезда, которая всех нас обогревает. Угадаешь название с трех раз?
   - Не-ет, - простонал Мерзил. Буравящий взгляд Архимага не предвещал ничего хорошего.
   - Дааа! Разве я не предупреждал, что в зале должно быть тихо? И не волнуйся - в одиночестве ты не полетишь - здесь есть еще несколько твоих друзей. Не разлей вода, не засыпь песок...
   - Постой! А не слишком ли радикально? - перебил Вильям.
   - Нет. Время для шуток прошло. Больше я никого пугать не стану, распускайте пояса. Джордано Бруно жег не я. Моя персона обеими руками за прогресс. Но тех, кто его затягивает, нужно подгонять... Партия трупов на сегодня уже готова - полюбуйтесь на предателей и судите их сами. Вы же Анклав! - Иронически поднял брови домиком.
   Сложно судить тех, кого знаешь полжизни. А переложить приказ Архимага на соседа не удастся. Саня вздохнул. Напоминает старую хохму: "Начальник, лопата сломалась... Ну ничего, обопрусь о грабли" Вот так и у них. Ничего не делали и, опять то же.
  - Все провинившиеся - встать!
   Тяжело ругать и говорить на "ты" с людьми втрое тебя старше, но так надо.
   - Ну, предатель, отвечай! Подсидеть ближнего своего собирался? Не подскажешь, кто подтолкнул Миракля на мой трон? Кто разводил пропаганду против Кощея? Кто, в конце концов, работал осведомителем Тени?
   Мерзил молчал, хорошо понимая - каждое слово против пойдет против него. Он мог надеяться только на заступничество глав факультетов. Маги Шторма отвели взгляды.
   Что же с вами делать? "Упокой Господи душу раба божьего"? Эх...
   - Характер у вас такой, не можете без коварства. Но подставы я не потерплю. Невиновных сегодня нет... Эх, что же делать? Мерзил. Превращу-ка я тебя во что-то мелкое и с большими добрыми глазами, а остальных, так уж и быть, отпущу.
   - Магам запрещено преобразование живых в простые формы жизни, - пробормотал хрипло Мерзил.
   - А я глава гильдии - сниму этот запрет на часик, - бесшабашно развел руками Саня. - А те, кто со мной не согласны, составят тебе компанию. Все согласны? Давайте превратим его в щенка? Плохо вышколили человека - надо было на цепь и в будку - дом сторожить, почувствовать долг без всяких нравоучений. Суровая проза жизни лучше всего познается в горячих точках. Но, пусть будет так... Выдам вам мою личную индульгенцию на первый раз. Понижаетесь в ранге до подмастерья, лишены доступа в зал совещаний на десять лет, помилованы!
   Маги удивленно переглядывались - это шутка? Размяк Архимаг, как мякиш в чае. Раньше он бы этим не ограничился. С другой стороны - бог милостив.
   Вампир махнул рукой - оковы спали. Чародеи поднялись с колен, поклонились синхронно, и покинули зал - не мозолить глаза. Мало ли чего.
   - Так, для всех остальных праздник еще не кончился. Я допускаю, что вы не специально гробили Гильдию, - строго молвил вампир. - То, что я сейчас скажу равноценно для всех. Вы должны показать мне самые рекордные результаты в кратчайший срок. Иначе... - Дернул плечами, "сочувствуя". - Магистратуру придется набирать с нуля. Пособничество Теням карается смертью, никаких поблажек, оправданий не принимается. Дурак - находка для шпиона. Когда-то один умный маг сказал мне, что Тени оттого и зовутся тенями, что вечно нас имитируют и хотят присвоить наши жизни, но тени место возле ног - и так должно быть всегда. Поэтому каждый, кто открывает им двери в свой дом, пусть от незнания - самоубийца. Время проснуться! Ваши недруги не некроманты! Откройте глаза пошире и не верьте тому, что слышат уши, вы ведь своими действиями торите захватчикам дорожку, еще и половичек стелите. Думайте своей головой.
   Зал совещаний молчал, но что главное - не пресмыкался, маги готовы к действиям, отдыхали достаточно. Решительность выполнить любой приказ.
   Саня довольно кивнул.
   - Перейдем от наставлений к генеральному плану на нынешний месяц. Мои инструкции и директивы будете получать у Фиби. За их выполнением я буду следить. Не отлынивать - проверю! - Загнул палец. - Дальше. Мы расширим организацию сообщения с помощью закупленных у демонов блокнотов с функцией перекрестного разговора, именуемой в технологиях людей как chat. Координатором будет Монах. Он достаточно харизматичен для редактирования ваших, не отличающихся тактичностью, выражений и к тому же слишком любит проповедовать разную эзотерическую бурду - имеет большой словарный запас. Идеальный вариант.
   - Рассчитываю на вашу благосклонность, Верховный. - Федор еще не освоился с нагрянувшим могуществом и радостно переглядывался с Менестрелем.
   Саня продолжил:
   - Самое противное: наша идеология - маг, это человек с деньгами и властью. В первую очередь нужно переломить общественное мнение, показывая, что мы еще и блистательно умеем наказывать отступников, которые этим пользовались и не сказали спасибо. Всех кто сбежал - вернуть!
   - Но, у нас...
   Юноша только отмахнулся.
   - Считайте, что я вас послал на три точки - протест отклонен. Не хватает карателей, идите сами, и плевать на разрушенные веси. Пусть все поймут раз и навсегда - с Гильдией шутки плохи. Если кто-то откажется возвращаться, передайте - вернусь Я - спущу шкуру. Формулировку прегрешения придумайте каждому сами. Например - за дезертирство и пренебрежение долгом. Можно добавить что-то про устав и вызванные кривотолки...
   - Но ведь это не наш метод, - опять раздался одинокий голосок.
   - А разве отсиживаться по застенкам штаб-квартиры предпочтительней? - спросил коварно вампир. - Спросите у ветеранов - что случается при застое. Стимул есть - работай или будешь отаптывать адские просторы. Разве с первого раза было невнятно слышно? Я слишком ленив чтобы самому заниматься вещами, которые вы можете сделать лучше и быстрее. Знаете, чем хороша наша иерархия? У меня достаточно подчиненных, чтобы не прочищать засорившийся унитаз, когда вокруг столько тех, кто это отвратительное дельце сделает с удовольствием.
   Больше непродуманных вопросов не последовало - в глазах Архимага начал разгораться нехороший огонек, в буквальном смысле. А поймать шар сияющей плазмы единственной головой никто не рискнет. Такие трюки не у каждого иллюзиониста успешно проходят.
   - Все кто пользуется нашим достоянием - к ноге... Рина, что тебе?
   Ведьма подошла поближе, шепот на ушко.
   - Ах да, в тему. Садись на место, - сказал подруге Саня. - Начнем с некоего коллектива "Мертвая голова". Они, по неопровержимым доказательствам, состоят из демонов и магов средней руки, гипнотизируют слушателей, и воруют песни личного сочинения заместителя главы некрома. Это не единственный пример, многие уже были подмяты их стопой. Сей гнусный плагиат...
   - Да она сама двух слов связать не может! Что вообще можно украсть у "Ведьминого черепа"?! - нервно взвизгнул маг из Тверди.
   - За то, что выкрикиваешь без спроса - снимаю твой голос со следующего заседания, - ехидно улыбнулся вампир. - А насчет замечания... Не имеет значения ее дар поэта. Важным является оплеуха всем чародеям, нанесенная через Риканну ванн Клауд. Солиста - на мыло, остальных предоставить на суд гильдии, а потом в любой действующий штурмовой отряд. Работы будет много.
   - Так вот. Вернемся к Тени и их прихлебателям, которых, увы, на Земле еще предостаточно. Блокада информационной сети - занятие для Неба. Перекрыть им воздух. Конгломерат мистиков не должен иметь с ними никаких связей. Одиночек взять под контроль - без нашего ведома не должны и чихнуть. Подключайте всех своих младших, включая неофитов - будет, где себя показать. Можете нанять хоть штрейкбрехеров хоть гостарбайтеров из Молдовы, мне пополам. Самых упорных будем награждать - субсидии, премии, привилегии, исключая инаугурации...
   Не обратив внимания на требовательно поднятые руки, продолжил:
   - Эта инвазия наша основная головная боль. Мочим врага на всех фронтах! Но выбирать средства тоже нужно, придется обойтись без вашего любимого перехода на самообеспечение и обычных вольностей. Задание для Шторма и Огня. Забудьте о своих склоках и не лезьте напролом. Всего лишь нужно заморозить до точки абсолютного ноля все места, где ткань междумирья особенно слаба и поставить вахты огневиков там, где это сделать не удастся. Смотреть также, чтобы простые люди этого не заметили. И так шарахаются...
   Следующее - сбор информации, данные о противнике, численность их войск, любые зацепки... это для Тверди под контролем Монаха.
   Разработка оружия против антимагических доспехов - Травникам и Алхимикам. Кропотливо можете не стараться, все равно я от вас быстрых результатов не жду. Кстати, в Энфер имеется образец для экспериментов, отловленный мною лично. Заберете его, или то, что осталось...
   Древу эльфов как всегда работка не бей лежачего - следить за настроениями в массах и стоять на страже. Посмеют возражать - разрешаю дать им в ухо, не промахнетесь. Попытаются поднять восстание - скажите, что я уже давно заливного из ушек не пробовал...
   - Будет сделано! - радостно выкрикнула половина зала. Занудных длинноухих терпеть трудно. А то, что они будут возражать это и ежу понятно. Бедные.
   Только бы не переусердствовали... Куй железо пока горячо. Теперь переход к самому болезненному.
   - А Некромантии оставим десерт - Кощей, как ответственный за всю операцию внедрит в каждую группу своих агентов, для практической помощи и сближения между факультетами и налагать дисциплинарные взыскания. Потерпевшие лишения ввиду своей собственной бесполезности, компенсаций и возмещения ущерба не получат. Не смертельно. Сами виноваты. Корреспондентов и любопытствующих - отстреливать. Нечего здесь вынюхивать. Дела магов касаются лишь нас, широкая общественность должна знать только официальную версию событий. Даю десять минут на размышления.
   - Искореним всяких и разных, не дадим попрать грязными сапожищами Землю-матушку. - Монах начал набирать обороты, получив новую тему для пропаганды. Надо заметить, что сообщение о войне с чудовищным противником магов нисколько не всколыхнула. Все уже давно заметили признаки враждебных действий Тени.
   - Всё, главы факультетов - ко мне, пошептаться надо. Монах, можешь не прерываться.
   Главы подошли поближе, усевшись на предоставленные джиннами стулья.
   - Так, теперь административный момент. О самовольной выдаче патентов выше подмастерья можете забыть. Я сам приму экзамены летом! Плюс - все, включая верхушку, должны пойти на обязательную лекцию Кощея. Пора уже окончить раздувать жар вокруг некромантов. Он ответит на все вопросы и развеет все обвинения насчет их гуманности. Все, больше мне сказать нечего.
   Глава Иллюзий недовольно нахмурилась.
   - Все хорошо на словах. Где канцелярия? Без бумажек нет подтяжек.
   - Вам моей подписи не хватает? - удивился юноша. - Хорошо. Подходите по одному, наставляйте лбы. Каждый получит персональный штемпель с моим гербом.
   - И это всё? Ничего не забыл, - спросил Вильям. - У нас гора заявлений к экзаменам в личные ученики, большая половина - к тебе.
   - Ах, да, постфактум - у меня он уже есть, - смущенно почесал щеку Саня. Нельзя разделять - одних пинком под зад, вторых под крылышко. Поэтому он и не брал учеников. Маг должен выбрать преемника раз и навсегда. - Вышколю его себе на замену, и будете по его указке добровольно совать хвосты в мясорубку...
   Вильям вздохнул и помассировал веки. Этого он не ожидал.
   - Ты там с ним полегче. Такого оригинала сферы пыток еще поискать надо. Бедный ребенок...
   Вампир резко встал.
   - Возражений больше нет? Тогда вынужден распрощаться. Как говорил дедушка Хрущев, а он был дока в этом вопросе - цели поставлены, задачи розданы. Работаем, товарищи.
   Архимаг рассыпался облачком морозных искр, полетев к выходу из зала... и влился в поднявшегося из-за кафедры Саню. Маги чуть не заплакали. Очередной обман?!
   - Конечно, это тоже был клон. Серафим Льда. Я бы поленился так долго молоть языком, еще и под одну мелодию. И к тому же, как и упоминалось - я сохраняю нейтралитет, и если меня спросят - буду всё отрицать. А вам лучше прислушаться к словам моих аватаров.
   Архимаг покинул зал в сопровождении своих слуг. Выключил магическое освещение - мама учила экономности. Зал покрылся непроглядным мраком. Такого многоэтажного, заковыристого мата, что раздался после, Анклав еще не знал.
   Если бы Саня это слышал, то лавина просто бы смела его с лица земли.
  
  
   Дагон с раннего утречка совершал обход. Первым делом заглянул к сестрам. Они уже успели отличиться.
   Распахнул секционную дверь. Хлопнул в ладони, поклонился в пояс.
   - Госпожам хорошо спалось? Извините за беспокойство, но могу принести вам снотворное. Не стоит расхаживать ночью по дому в неглиже, можете подхватить простуду.
   Вопрос прошел впустую. Сакура даже не заметила, что к ней обращаются, а Анжела пребывала в дурном расположении духа. Из-за сестры. Утихомирить ее оказалось практически выполнимо, но нервов при этом синеглазка спалила на месяц вперед. Поэтому и не могла уснуть - ползала как муха по коридору.
   Дагон не обиделся.
   - Я могу предложить вам на обед тосты с медом и молоком, чашку чая по выбору. Имеется богатый ассортимент. Если хотите капитально покушать, то лучше пойти в ресторан. Леди Шива сегодня в ударе. Завтрак уже на столах.
   - Вот это меня и беспокоит. В прошлый раз мне довелось попробовать ее домашний шоколад - кровь из носа шла два дня, - тяжело вздохнула Сакура.
   Легка на помине. Индуска проползла мимо, и обняла радиатор, захныкала:
   - Хочу на юг.
   Да, для теплолюбивой индуски климат неподходящий. Рикка приползла следом, ничком уронила себя на постель, поддержав ее животным стоном.
   Отправился на поиски мужского населения.
   - Мисс Хельга, вы не видели мастера Артура и господина Адольфа? - осведомился вежливо у проходящей мимо валькирии.
   - Эти оболтусы возле бассейна - Мария подвесила. - Кельха даже не стала поправлять дракона, ее настоящее имя давно всем известно. Бедная девушка нервно металась по проходу, размышляя как избавиться от мелкой доставалы - Майи. О ней была даже песенка написана - "... и теряется повсюду и находится везде, и всегда куда-то мчится и ужасно огорчиться, если что-нибудь, когда-то, вдруг случиться без нее...".
   Дворецкий благодарно поклонился и направился по адресу. Идти пришлось не далеко, вулканические воды грели весь дом, построенный, как и особняк в Энфер, квадратом вокруг бассейна. Как и было обещано, искомые субъекты обнаружились подвешенными за единственную балку над головой - бассейн был открытым.
   - Торчим, господа? - спросил ехидно дворецкий. Гаррет был уже готов - глаза закатились и изо рта слюнка капает. Артур не далеко от него ушел.
   - А что, сразу не видно? Ему бы не помешало вывести токсины. Они наверняка обкурились какой-то гадости, до потери сознания! - бросила меряющая шагами коридор Кельха, проходя мимо. Бегает как ошпаренная лошадь от бездействия. Угомонилась бы.
   Дракон еще раз кивнул ей. Вернулся к своему вопросу, взяв тон Сани:
   - Алло, "Аполлон", земля вызывает. Вы еще здесь?
   Каменщик вздохнул горько. Он лишь притворялся дохлым. Просто не хотел конфликтовать с Марией. Столько шишек на голове наставила, что мозг просто отказывался функционировать. А вовсе не от наркотиков, как сгоряча решила Кельха.
   - Здесь я. Пилот нумеро уно не отвечает, но я его заменю. Говорите, не стесняйтесь. Но я бы сказал, что ситуация критическая и я уверен что в сознании долго не пробуду...
   Дагон искренне посочувствовал:
   - Милорд просил вас ознакомиться со свежими сводками Минздрава. Говорит, что вы будете в графе клинический случай.
   "Пилот номер два" на мгновение подал признаки жизни:
   - Отдайте мою порцию мяса Рикке, она голодная, - голосом летчика Гастелло прошептал волк.
   - Принято, господин Адольф, покойтесь с миром. Мастер Артур, хотите сказать, что томитесь здесь без причины? По моим сведениям вы это вполне заслужили.
   Артур хрипло выдавил:
   - Я не виноват...
   - Скажите еще, что кот в аквариуме невиновен, - сыронизировал дракон.
   - Ну, значит дело в рыбке. Кот просто привел приговор в исполнение, - хихикнул Гримм.
   - Я вообще здесь не при чем, - натужно простонал Шики, мешком вися в некотором отдалении. - Вот меня совсем на хи-хи не тянет.
   Дагон его спокойно проигнорировал. Вежливо улыбаясь, убрал с глаз Артура спиральки волос - они скручивались от пара.
   - Хозяин еще вчера распорядился сообщить, что напоит каждого алконавта ацетоном. Предсмертную волю и завещания просил написать в трех экземплярах. Также я хотел вам передать, что за разгильдяйство и безответственность вы уволены. И лучше не оспаривать его решения - в Токийском заливе хватит места для еще двух трупов.
   - Это окончательно? - расстроено спросил Артур.
   - Мне очень-очень жаль, но такова реальность. Хозяину не нужны слуги, которые не умеют себя вести прилично и вечно минимизируют его статус, пусть вы с ним и очень сблизились. Вопрос престижа.
   - Вот свинство же... только собирался начистить фамильное серебро. Но все не так плохо как ты тут мне полируешь - бригадир меня уже раз двадцать минимум увольнял.
   - Тогда у вас еще есть шансы исправиться, - сказал дракон, кивнув. - Очень надеюсь, что ваша удача себя не исчерпает...
   За рукав дворецкого робко подергала синеглазка. Волшебница чего-то сильно испугалась.
   - Что случилось, госпожа Анжела? Вы белы как снег. Увидели призрака?
   - В некотором роде. Вы не замечали поблизости неряшливого человека в цилиндре, с чайником в руках. Он проходил сквозь стены...
   - Да эта дамочка слепа, как крот, - хихикнул нездорово Артур, красный как помидор. Долгое висение плохо на него подействовало - кровь прилила к мозгу. - Что она могла без очков увидеть?
   Анжела недовольно наморщилась, уже позабыв о всяких привидениях.
   - Уважаемый дворецкий, выбросьте их на снег босиком и дело с концом.
   Дагон согласился. Хорошая идея.
   - Каким-таким концом?! - взвизгнул Шики.
   - Счастливым, - серьезно ответила девочка. - Все умерли, страдать больше некому...
  
  
  
  
   Весь день, до самой полуночи Сане снилась разная дребедень - прямое последствие горячки. Его било в дрожи и бросало в жар, Дагон не успевал менять компрессы. Сакура с ног сбилась, отматывая километры от аптеки и до отеля. Артур только махнул рукой - все равно их потуги ничего не изменят.
   А Саня в это время развлекался полетами без крыльев, к самому солнцу, игнорируя вакуум и необходимость разгона. Сопротивления воздуха не было, как и необходимости дышать. Светило не грело, только слегка щипало глаза, протягивая к нему свои лучи и вспыхивая протуберанцами. Это был в меру неприятный сон. Дальше шло что похуже - нырок в Марианскую впадину, с проплывающими мимо китами, мерфолками, ну и вовсе непонятными сверкающими глубоководными чудищами. Гидра? Холодно, до дрожи костей, страшно, непонятно - что вокруг, непроглядная темень лишь изредка озарялась короткими вспышками света...
   Его разбудил непонятный скрип и падение металлических предметов. Ощущения жуткие - виски сковало болью, в глазах плясали разноцветные мушки, оставляя расплывчатые круги. Схватился за брови, тяжело дыша - резко поднялся. В доме прохладно, обогрев работает, но как-то незаметно. Поборол промозглую дрожь и схватился за меч, гневно сотрясая воздух:
   - Кто там бушует?! Если не разбойник, то это должно быть очень важно чтобы меня разбудить посреди ночи!
   Орион зло затрещал, работая лампочкой, готов к труду. Да, лучший выход из любой ситуации - исключить источники проблем. Надо... Вампир оглянулся и вспомнил, что находиться на горнолыжном курорте. Опустил оружие.
   Взять на заметку - убить соседей.
   - Спи. Это Рикка - снова проголодалась, ищет съестное. Пока только кастрюли перекинула, - сонно прошептала Сакура.
   - А... Ладно.
   Плюхнулся обратно. Кровать пружинила, матрас мягкий. Орион погас. Некоторое время вокруг царствовала тишина...
   Только смежив веки, Саня вскочил снова, как мина под кроватью взорвалась. Недоуменно выкрикнул:
   - Ты что делаешь в моей постели?!
   - А тебе что-то не нравиться, червь? - ответила уже Мария. Как у неё получается так незаметно превращаться? По спине прошлась рота муравьев.
   - Нет, все ажуре. - Ощущение висящей над шеей секиры сдавило горло. Даже пощупал ее - убедиться, не померещилось ли?
   - Тогда спи и не мешай спать другим! - огрызнулась Мария и отвернулась к стенке.
   Легко сказать, труднее сделать. Сердце так бьется - пульс почти рвет вены. Долго оно такой гонки не выдержит. Попытался успокоиться.
   Тихо встал и пошел в душ, шлепая босыми ногами по шлифованной доске. Пустил тугую струю на затылок, чтобы смыть этот бред холодной водой. Зубодробительной. Когда зубы так клацают, то странно как челюсть еще остается на месте.
   Взглянул в маленькое настенное зеркальце. Кожа сухая, нос обострился, глаза покраснели, ввалились, губы потрескались.
   Опять этот нахальный урод смотрит из отражения. Какая образина. Самому не противно так выглядеть? Что-то я его вижу чаще, чем хотелось бы.
   Коснулся стекла. Оно чуть-чуть поддалось от нажима. А сенс? В него пройдет одна рука, и то - плечо не пролезет. Сомнительный портал.
   Тщательно протер потемневшие веки - хороший способ избавиться от нервоза. Зачем-то вычистил зубы, уделив особое внимание клыкам. Мятный привкус зубной пасты противно чесал язык.
   Вернулся в постель, накрылся одеялом, примостившись на самом краешке. Закрыл глаза... Черта с два, не уснуть. Близость к предмету обожания будоражила, болезненное тело не давало покоя. Еще и эта глупая затея, моржом себя возомнил? Вздохнул. На выдохе закашлялся.
   Мария сочувственно спросила:
   - Не спишь?
   - Мне не дадут, - прохрипел юноша, укутываясь сильнее - пошел озноб.
   - Спасибо тебе, - как бы через силу пробормотала Мария.
  Саня усомнился в реальности происходящего.
   - За что? Ты не заболела?
   - Нет, я здорова, - зарычала Мария. Спохватилась. Нехотя, обрывочными фразами объяснила: - За все - спасибо. Ты старался. Я счастлива. Не лгу.
   На сердце потеплело. Стало легче. Этих слов ему уже долгое время не хватало.
   - Пустое. Я рад, что тебе понравились наши каникулы. Я тебя тоже люблю...
   Одеяло медленно стянули. В спину толкнули ногой.
   - Что еще нужно? - Оглянулся через плечо, с натугой привстав на локте. Это оказалась Майя, успевшая пробраться к теплу - вампира лихорадило, температура тела выше допустимой. Видимо, этой же логикой руководствовалась и Мария.
   Бедная малышка. Совсем ее забросил со своей беготней. Соскучилась.
   Повернулся к девочке лицом, посунулся ближе, обхватив рукой сразу и "свою ненаглядную". Как отреагирует?
   - Убери лапы, - прошипела девушка, тихо, чтобы Майю не разбудить. Ей тоже не хочется возиться с маленькой прилипалой. А проснись она - это неизбежно.
   - Так теплее. Ты не согласна? - лукаво поинтересовался Саня.
   - Согласна, - подумав, ответила девушка и тоже придвинулась поближе, обняв вампира по его же примеру.
   Сон сам обрушился на них. Тепло благодатно подействовало, прогнав бессонницу. Самое странное, что никаких намеков на телесную близость (с Майей под мышками не до пылкой страсти) они и подать не могли. А говорить лоб в лоб стеснялись.
   Делить тепло - уже достаточно. Так и уснули, как счастливая молодая семья...
   Саня вынырнул в Астрале, сидя на мраморных плитах у двери Анклава. Помотал головой, сбрасывая одурь - опять?! К нему склонились монохромные братцы. Укоризненно нахмурились.
   - Мы уже давно ждем. Непорядок.
   - Да. Какие будут приказы, начальник?
   Так, с этими двумя вчера не закончил - ночь закончилась внезапно, выбросило в реальный мир, и поговорить просто не выдалось момента. Совсем забыл - что же с вами делать? Строил планы, строил...
   - А чего бы вам хотелось? - раздраженно спросил вампир.
   Джинны переглянулись. Сделали вид усиленной мозговой деятельности, наморщив лбы. Отрицательно мотнули головами.
   - Плохо. Я тоже не знаю. Ну...
   Почесал лоб, прислонился спиной к стене. Скрестил руки на груди, вздохнул.
   Что же с вами делать, Дирк и Крид? Даже имена не подходят для реальности. Собственно, перевод такой же глупый - Первый и Второй. Логика есть, фантазия - могила. Выпускать вас туда - проблем не оберешься. Сразу плохо станет всем.
   От одного упоминания о своих проблемных проблемках захотелось прибить пыль на стене, головой. Рыкнул зверем. Джинны отшатнулись - что это он?
   Ну почему я такой глупый?
   - Даю вам неделю на путешествия. Можете прямо сейчас составлять список - где хотите побывать. Осмотритесь, соберите информацию о двадцать первом столетии, навестите родичей, если таковы имеются. Это раз. - Загнул мизинец. - Мне не нужна пока ваша помощь, делайте что хотите, пока вас не позовут. Это два. Михаил и Николай, святые угодники. Майкл - ангел гнева и Николас - ключник рая. А покороче - Мик и Ник. Теперь это ваши нормальные имена. Можете меня благодарить, валяясь в ногах, ликовать и петь здравицы. Это три. Все, пошли к черту, близнецы. Я спать буду.
   Прикрыл глаза, показывая, что именно этим он и займется.
   Бывают моменты, когда твердо знаешь - уснуть ты не сможешь, даже сильно постаравшись. Поэтому он просто предавался приятному обездвижению. Позволил мозгу расслабиться, не посылать телу приказов...
   Джинны помялись немного, не зная, что в такие моменты стоит говорить. Переглянулись.
   Саня растянул губы в пресной улыбке - что бы вы ни сказали, будет только хуже. Вам в первую очередь.
   - Мы не близнецы, просто однофамильцы, - скучно пошутил Николай. Потер рог, всколыхнув смолянистые волосы. - Начальник, ты сегодня не в духе? Хочешь посоветую один занятный порошок - снимает любой стресс. Правда, привыкаешь к нему быстро...
   Его братец сразу перешел от советов к действиям - выудил из облачка дыма огромную загнутую саблю. Черкнул по лезвию ногтем, хмыкнув. Протянул в полупоклоне вампиру, мотнув головой. Волосы рассыпались по лицу.
   - Да ну его. Бери, "большая шишка". Покрошишь кого-нибудь, неугодного, или просто в барском гневе, и сразу полегчает. Эффект гарантирую. Можешь опробовать на нем. - Кивнул на соседа.
   - Не лезь в разговор! - прикрикнул на шутника Николай.
   - А ты мне еще покомандуй! - окрысился Михаил. - Нашелся тут, умник. Всего на минуту раньше родился, и уже в дамки?!
   Лица искривились яростью. Синхронно замахнулись, так же слаженно пробили блок левой руки и ударили друг друга в челюсть. Потрясли головами, сопротивляясь сотрясению. Михаил без замаха ударил с левой руки. Нарвался на ответный удар в плечо. Опять минута бездействия. Схватились за руки, стоя напротив как борцы. Замахнулись головами, треск...
   - Двойной нокдаун, - параллельно вынес приговор вампир. Джинны все же имеют одинаковые силы.
   "Однофамильцы" еще немного повалялись, тяжело дыша. Кряхтя, поднялись на корточки, неохотно пожали руки в знак примирения. Почесали лбы и подбородки.
   Всемогущие духи кое-что всколыхнули в недрах памяти. Арабские боги... Аллах, его почитатели... вездесущий дым...
   - Вы ведь можете выкинуть и меня из Астрала заодно? - спросил, прищурившись, Саня. - Да, или нет?
   Михаил с ухмылкой развел руками.
   - Начальник, мы тебя, конечно, уважаем, и спорить не будем, но ты, взаправду считаешь, что там лучше?
   Резонно. Здесь голова не болит, и хвост не отваливается. А там?
   - Не считаю, так нужно, - ответил нехотя вампир. - Просто поспать, не напрягаясь, отдаться выздоровлению. Часа три безмятежности... или кошмаров... и я как новенький.
   - Тогда без проблем, - наклонил голову Николай. - Прямо сейчас?
   - Если не затруднит, - кивнул Саня. - Будете "случайно" проходить мимо - понаблюдайте за тем как выполняются мои приказы и, в случае чего, возьмите этих колдунишек за жабры. Понятно?
   - Бу сделано, - Михаил потер руки, потряс пальцами. - Начинаем...
  
  Бредовые видения снова неслись вскачь, водя дьявольский хоровод. Периоды краткого просветления сменялись еще большими кошмарами. Чудилось - он сидит в мутной стеклянной сфере, видит, как за хрупким куском слюды что-то рыщет, большое, безликое, с десятком пастей и сотней щупалец. Говорит с ним языком жестов и прикосновений, оглаживает стекло. И вдруг - это "что-то" нашло вход внутрь. Оно быстро заполняло сферу...
  Вампир затрясся, как в припадке.
  Отчаяние захлестнуло с головой.
  Снова этот ад. Не хочу туда! Отпустите!!!
  Проснулся. Сердце тяжело молотилось в грудь. Дышать, не надышаться.
  Резко раздвинулись шторы, слабый свет проникнул в комнату. Прикрыл глаза рукой.
  Анжела. Смотрела, как я сплю?
  Из-за опущенной на глаза челки девочка выглядела пещерным человеком. Без всякого кокетства.
  Предрассветные горы выглядели безжизненно. Но еще хуже лицо Сани - измученное ночными кошмарами. Вокруг глаз тени, губы почти бескровные, а взгляд пустой как у висельника. Даже дикий норов вампира спасовал перед пережитым ужасом. Ощущение безнадеги не отпускало. Возмездие за наглый побег из Бездны пришло. Похоже, что теперь до конца жизни будет вспоминать щупальца пуповины...
  Отпустил рукоять Ультиматуума, схваченного обеими руками. Катана звякнула о холодный кафель, свалившись с кровати на пол. Саня проигнорировал противный дребезжащий звук скрипнувшей режущей кромки. Вытянул за шкирку, из-под одеяла мелодично сопящую во сне Белочку, повертел перед глазами и сунул обратно. Чихнул.
  - Ненавижу, когда они приползают посреди ночи. Обычно этого не замечаю - просыпаюсь много позже, когда мне уже умудрились заехать в глаз, оттоптать почки, либо подморозить и поджечь одновременно.
  Продемонстрировал край простыни - подпалина с одного бока и сырой конец, хоть воду выжимай, с другого. Работа дракошек. Негодницы успели отметиться.
  - Там принесли обогреватели, - сообщила Анжела.
  - Отлично, раздам этим прилипалам. Повисли на мне как опоссумы и, - умолк. Спросил ехидно: - Ты чего забыла в моей комнате, ангелочек?
  - Сестру искала, - вздохнула с негодованием девочка.
  Саня оскалился - неужели кроме него еще кто-то теряется?
  - Понятно. Сожалею, но ее здесь нет. В душе смотрела?
  Анжела протянула одежду, положительно кивнув. Юноша хмыкнул, глубоко дыша. Крякнул, стянув через голову рубаху, совершенно не стесняясь бесстыдных разглядываний. Огляделся в поисках нужных вещей. Вытер испарину свежим полотенцем и безошибочно четко заварил кофе. Склонился над биде, смывая из лейки липкий пот. Встряхнулся.
  - Мерси боку, - поблагодарил за помощь. - Теперь можешь выходить за меня замуж - ты видела меня голым. Насколько я помню, в стране восходящего солнца существует такое понятие - взять ответственность.
  Сел у изголовья кровати, плотно укутав Майю одеялом.
  - Глупо. Я подозревала - что-то нешуточное произошло, услышав крики недорезанного петуха. Ты напуган?
  - Скорее растерян. Не могу понять, куда, что и где растерял, - смущенно отшутился вампир.
  - Не дурачься, - раздраженно рыкнула Анжела. - Это отвратительно. Серьезный молодой мужчина все еще играет в детство. Может, честно скажешь, что тебя беспокоит? Искренность - залог успеха.
  - Искренне? Честно? Эти слова точно для демона? Банальность... - Саня отвернулся, уставившись в окно. Там холодно. Нужно быть бдительней - девчонка сразу раскусила правила его игры. Недовольно сказал, не поворачиваясь: - Бывают кошмары, после которых есть шанс не проснуться. Мой... Это машина для превращения новеньких автомобилей в куски металлолома. Вокруг сплошная стена, надвигающаяся на тебя неумолимо и торжественно, осознавая свое превосходство. Выхода нет. Ни щели. Представь, что ты мышь и сидишь на ручнике...
  Прикрыл щемящие болью глаза рукой. Продолжил:
  - Твой выбор не имеет значения - попытаешься выбраться наружу и сразу погибнешь, либо тебя проткнет острыми кусками металла и спрессует, после нескольких мгновений мучительного ожидания. Мне когда-то повезло - я спасся лишь чудом, благодаря своей дальновидности, но мог ведь и не успеть...
  Встал и порылся в кармане куртки на вешалке.
  - Похоже, я отыскал свой стимул жить дальше. Не хочу снова такое испытать... Вот, держи свои очки. Дамиан подобрал их, и забыл сразу отдать. Заканчивай столбы по дороге собирать и смотри мне в глаза, когда я говорю, а не на лоб.
  Девочка замялась, но пробормотала слова благодарности. Взяла свой кофе, отхлебывая маленькими глоточками.
  - Поторопись, он уже холодный.
  - Да, - односложно ответила девочка.
  Саня задумчиво помассировал подбородок, собираясь с мыслями. Интригующе. Анжела ему напоминала себя. Еще одна поломанная личность. Но еще не пустышка. Нестабильность, разностороннее поведение, противоречивый склад ума. Серьезна, взбалмошна, бесчувственна...
  - С чего так пристально меня разглядываешь? Рентген?
  Вампир хмыкнул.
  Не нужно так иронизировать. Говоря о твоем пеньюаре это одно и то же. Странные вы вампиры - ведь и Мия не специально. Совсем отсутствует стыд?
  - Просто вижу забавный предмет для исследований. Я долго бился над разгадкой тайн своей психологии, характера. Убедился в их текучести. Как авантюрист, способный выбрать любую профессию, занять без зазоров угодное место в общественной пирамиде, я становлюсь тем, кем хочу. Когда тебя ничто не связывает и не сковывает это забавно. Попутно выяснилась одна интересная особенность, отличающая демона от человека. Ты знаешь, что дороже всего, без чего мы не мыслим себя?
  Требовательно нахмурился. Анжела забыла отдать ему чашку, вертя ее в руках.
  - Нет никаких основных инстинктов, извращенного видения вещей, особенностей, спонтанных взрывов агрессии и мании величия - просто скажи то, что первое придет в голову. Среди нас хватает неординарных личностей. Больше двух третей запросто в любой дурдом возьмут, а остальные и так являются их постоянными клиентами. Так что просто обобщи свои догадки. Можешь взять меня для примера, возможно, даже услышу что-то дельное.
  Вытащил из рюкзака Синей маленькие ножницы и несколько листков бумаги. Она любит сидеть над рукоделием, и демонстрировать всякие поделки. Смотря искоса на девочку, с колоссальным ремеслом владения косой, Саня вырезал снежинки и клеил на влажное от дыхание стекло, моментально замерзавшее вместе с бумагой.
  Анжела уставилась на неуловимо мелькавшие ножнички. Кратко охарактеризовать можно так - "движения врожденного убийцы-садиста".
  - Бессмысленно убивать? Упиваться этим? Я читала твою легенду. Ктулху жалко.
  Сам виноват. Нечего лезть к психованным вампирам...
  - Не катит. Во мне уже практически отмерло это стремление. Я уничтожил такое количество разнообразной мерзости, что даже не считаю чем-то кроме простой работы. Инквизиторы рыдают горючими слезами, так хотят меня получить в свои корявые лапки. Так что покой мне только сниться. Нет, даже во сне меня не отпускают эти ненужные баталии...
  - Голод? Поедание человечины?
  Слишком глупо. Преимущественно демоны таким и не грезят, довольствуясь животными. Лишь незрелый молодняк.
  - Можешь не верить, но за свою жизнь я, ни разу не отведал кусочка мяса мыслящего существа. Не интересует. Посмотри лучше канал "Discovery" - там недавно шла программа о людях-каннибалах.
  - Воевать, сражаться, быть на гребне волны? - еще растерянней спросила Анжела.
  Я терминирую тебя, хьюман. Сегодня целый раз, больше лень не позволяет.
  - Это весело, но быстро надоедает. Война. Остались лишь маленькие очаги. Сектор газа, горячие точки, такие как Чечня, Осетия, воинствующие ваххабиты всякие... Да и не является война приоритетом для демона. Лишь небольшим развлечением, пьяным дебошем. Люди воюют намного больше и получают от этого несказанное удовольствие. Историю почитай. Насколько я знаю, среди наших есть множество любителей этого дела. Один изучил труды Эйнштейна и наткнулся на фразу о том, что четвертая мировая война будет вестись палками и камнями. Он долго пытался понять - почему? А потом рассказал о своих догадках знакомым. Они все хорошо посидели, подумали вместе, взяли и обезвредили все ядерные боеголовки, ускорив распад веществ в несколько миллионов раз. Смешно? Мне смешно. Потому что люди до сих пор не поняли, что грозят друг дружке кучей старья с пылью внутри.
  - Тогда власть? - заведомо зная ответ, сказала девочка.
  Саня засмеялся и схватился руками за живот. Ножницы вылетели из руки и вонзились в стену до глазков. Анжела ни на секунду не засомневалась - он сделал это преднамеренно. Выпендрежник...
  - Нет. В некотором роде ты сказала верно, определенная параллель присутствует, но... Власть не имеет никакого смысла, без возможности ее реализовать. И может быстро раздавить неопытного владельца. Благодаря необходимости скрывать свою личность она быстро переходит в паранойю, и это вовсе мне не симпатично. - Оперся на подоконник. - Да, можно в одиночку организовать революцию в любой отдельно взятой стране, встать во главе и объявить себя абсолютным диктатором. Это не предмет гордости. Властью можно пресытиться. И она завсегда становиться источником ревности и зависти...
  - Сила?
  Как же я замучился с предвзятым мнением общественности...
  - Нет. Ты и тут не права, - хмыкнул, утирая выступившие слезы. - Я, правда, ненавижу слабых и беспомощных. Мы с твоей сестрой в этом плане тождественны - все отбросы остаются отбросами, и тянут за собой общество. Даже многие демоны, имеющие хоть каплю самостоятельности, не всегда выбиваются из этого потока. Сила конечно, полезна, но и без нее я могу размазать тебя, такую великую и грозную, по всем стенам в этом доме, а косточками поковыряться в зубах. Похожий прецедент уже имел место. А вообще... Я Архимаг! И у меня в руках было сосредоточено столько СИЛЫ, что... Лучше бы тебе меня не видеть в полной кондиции. Чревато для здоровья. - Эх. Ностальгия - мой враг. - Пойми. Могущество, или уникальные способности - это костыль для плохого танцора. Без них мы все - простые люди, это верно. Но ведь можно обходиться и своими ногами.
  - Все твои аргументы очень убедительны, но что под оберткой - почему же такой грозный демон войны и хранитель магического искусства, слаб и беспомощен? Неужели наконец-то нашелся кто-то, кто оказался сильнее?
  Саня слегка приподнял бровь - самоубийца, зачем провоцирует?
  - Ты настолько в этом уверена? Я слаб и беспомощен? Тогда объясни мне, почему такая грамотная девушка, как ты - моя ученица? И что возле твоего горла делает кончик моего меча? Неужели оно настолько околдовано красотой, что решило перерезать тебе шею, лишь бы ты не досталась кому-то другому? - Наклонил голову набок. - Любовь с первого взгляда. Короткая. Я уже дал вам благословение, остался лишь формальный поцелуй.
  Анжела осторожно покосилась на длинное лезвие. Будь она трижды вампиром, ускользнуть не успеет никто, когда бритва практически пропорола яремную вену.
  - Я еще слишком молода, чтобы выходить замуж. И шею свою тоже очень люблю. И вообще - сестра тебя прибьет, если не побывает на венчании.
  Очень достоверное замечание. Но недейственное.
  - Твой труп был бы намного вежливее со своим учителем, - нахмурился вампир. - Я некромант нулевой ступени. Так что проблем с подчинением не будет. Представь себе - такая сговорчивая и готовая на всё...
  Рука слегка дрогнула от желания превратить эту мысль в быль. Особенно от созерцания подрагивающей жилки у нее на шее. Вампирэсса сразу передумала огрызаться и запросила пощады:
  - Прошу прощения. Я не стремилась задеть за живое, не хотела сыпать соль на рану!
  Саня вздохнул - не может она без подначек. Соль. Хм...
  Меч втянулся в рукав, Анжела вздохнула свободней. Клинок сильно ей играл на нервах - перышко на лету перерубит, а уж шею перерезать...
  Зачем я, в самом деле? Злюсь на нее без причины. Что было - то прошло.
  - Впрочем, как я уже говорил, все твои догадки неверны. Я ожидал большего. Эх. Чего уж там дальше подкидывать уголь в топку твоего любопытства. - посерьезнел, скрестив руки на груди. - У людей в пустыне живут немногочисленные группки наших пустынных собратьев - шайтанов. И как правительство Египта не умоляет их, что ни обещает, переселяет в города, но они все равно возвращаются к своему нищенствующему образу жизни...
  - Это неправда! - выкрикнула Анжела. - Все демоны карабкаются к вершине пирамиды. Ломают ногти, вгрызаются с стену зубами... Да, у каждого свой потолок, преодолеть который и вовсе невозможно. Стремление к превосходству...
  - Ой-ой-ой, как завелась, - поохал Саня. - Элементарно, Ватсон, - для демона дороже всего свобода! Делать то, что хочешь, не зависеть от других, иметь все... и ничего одновременно. Объяснить на стихийном примере будет проще. Быть вольным аки ветерок, творить, что душе взбредет. Опасным словно огонь и в то же время милостивым - обеспечить тепло, в замену на уважение. Спокойным как вода, плавно дрейфовать по течению, но иметь возможность самому выбирать свою дорогу и резко менять курс. Неприступным как скалы, что могут и молчать, не обращая внимания на других, но и даровать свою благосклонность, тем, кто ниже тебя по статусу. А сила нужна только для того чтобы получить еще больше свободы. - Умолк, чтобы передохнуть. - Существует множество путей, решений и суждений. Ни одно не есть истинно верным. Но отличие демонов от множества простых, почти бесполезных людей и является тем, что мы сами делаем свой выбор правильным...
  Анжела молчала. Это раззадорило вампира. Он хотел говорить!
  - Говоришь - война? Ты смотрела фильм "Горец"? Нет? Там фигурировал один бессмертный. Он прожил очень, очень долго. И знаешь - единственное, что он умел? Лишь отнимать чужую жизнь и скрываться. Он надеялся жить простой жизнью, хотя и не являлся человеком. А мы? Что мы умеем? Куда идти дальше? Найти компанию однодумцев и прямиком наниматься в действующую армию? Но ведь нет. Мы будем как и он, вечно пытаться стать людьми, занять их место...
  Это наша жизнь. Не иметь своего уголка, и подражать червям, что копошатся вокруг, содрогаясь от омерзения, когда должны и могли бы ими править!
  Усмехнулся, жестами показывая свое отношение:
  - Прости, но вынужден тебя разочаровать - это типичная идеология вампира. Чушь. Я соврал. Пока говорил, понимание, и общность в твоих глазах горели яркой синевой. Не слишком ли амбициозно для скромной книжницы? Хочешь знать все и перепрыгнуть одним шагом в седую древность? Я уже оценил уровень твоего образования и считаю, что его вполне достаточно, чтобы начать новую жизнь и забыть о демонах навсегда. А если не хочешь, то я передам тебе все, чего недостает и сделаю из милой девочки машину для тирании и убийства. Или просто позволю тебе учить лишь то, что действительно интересно. Примешь мою идеологию, нет, - тебе решать.
  Поиск смысла жизни это ловушка. Ты умрешь в этом путешествии за несуществующим понятием, так и не поняв - то, что ты ищешь, всегда было под носом. - Опустился на кровать. Нежно прижал к себе сразу заворковавшую на ухо Майю. - Для тебя достаточно вырасти в своих глазах и не слушать слов отца.
  Анжела притворно хлопнула ладошками по щекам, но тут же перехватила почти развязавшуюся бретельку, сердито уставившись на тактично отвернувшегося, но при этом по-дурацки ухмыляющегося парня.
  - Слишком красиво, поэтично. Поражает воображение. Ты настроен серьезно, или снова хочешь подшутить? Зачем только все это мне говорил, распинался? Кино насмотрелся?
  Я Нэо, избранный. Временно заменяю Морфея...
  Юноша уныло улыбнулся - она права. Как актер Саня не состоялся. Таланта нет - считай калека...
  Решил сказать правду.
  - Просто так. Чтобы мои мыслеметания, которые через полчаса уже забудутся, не остались сами по себе. Я рад, что ты способный слушатель и меня не прерываешь. Когда нет никого, кто мог бы тебя выслушать, и понять - это очень больно. Зеркало редко бывает достойным собеседником.
  - Странный... - недоуменно нахмурилась Анжела. - Люди намного жестче, чем ты. Когда я была на практике в человеческом городе, даже там не встречала таких... человечных.
  - Ты ошибаешься, - смыл с лица выражение вампир. - Все мы немножко больные, извращенные дети. Имеет место халатность, потеря контроля, неуместная глупость - и всё, все вокруг мертвы. В сравнении с гориллой вооруженной автоматом - мы амебы с ядерной бомбой. Есть один шанс на миллион, что она взорвется, пусть не от нашей вины, но всё же есть! Так что странность - это еще слишком слабо. Взгляни на себя со стороны - ты имеешь те же слабости, что и я, ты человечна. И если тебя станут в голодный век резать на кусочки твои же "менее человечные" родственники, жечь и есть с соусом, будешь так же плакать, кричать и тихо сходить с ума, несмотря на то, что человеком и не пахнешь. Это наша карма.
  Девочка сглотнула от такого сравнения.
  - Кто ты, чудовище? Я не заметила ничего, что указывало бы на принадлежность к определенной расе. Рисунок сетчатки снова неотличим от людского. Цвет кожи стабилен. Особый запах, и тот отсутствует.
  - А может, я просто слишком хорошо маскируюсь?
  А с чего им меняться, если я сейчас не вампир?
  Недоверчиво нахмурил брови.
  - У тебя разве нет никакой, даже самой захудалой, но - Мечты? Ты несколько раз была на краю могилы за эти дни. Разве тебе совсем не о чем сожалеть?
  Анжела задумалась. Надолго. Солнце за окном уже успело выглянуть из-за краешка склона. Взгляд вдруг посветлел. Нашла!
  - Есть...
  Саня облегченно выдохнул, начал думать, что она никогда не ответит.
  - Знаю. Ты справедливо заметила, что я всегда один и тот же. И во сне не превращаюсь. Все это - последствия Грёз. Я не хочу их разделения. Просто понимания того, что заставило меня пойти на такую крайность. - Умолк, восстанавливая дыхание. - Так вот. Я хотел стать человеком.
  Хотя больше это выглядело как побег от реальности. Обеих миров...
  Вампирэсса вдруг прыснула, закрывая рот рукой.
  - Ты что, один из "этих"?.. Рояль на голову не роняли? - Покрутила пальцем у виска.
  Саня обиделся. Серьезно. Мечта священна! Пусть эгоистична.
  - Я узнаю этот взгляд. Не помещай меня в одну категорию с разными ... Уже жалею, что тебе доверился. Думал, что хоть ты меня поймешь, испытывая те же сложности, но видимо - ошибся. Пусть... Если ты забудешь, обо всем, что я тебе сказал, обещаю не убивать... сразу.
  Анжела вздрогнула. С таким отрешённым выражением сворачивают шеи цыплятам фермеры - в момент. Девочка нарисовала на сердце крест и тихо поклонилась. Фактор страха не играет никакой роли - она прониклась уважением к юноше. Ей стало ясно, что Архимагу полностью плевать на вероятный конфликт с ее родом и непонятно еще кто победит в случае открытой конфронтации...
  Саня молчал. Он мог ее зарезать без сомнений, но не считал нужным лишенную смысла трату ресурсов. Разбрасываться кадрами, столько в них вложив - это расточительство. Плюс - уровень неоправданной агрессии слишком высок, нужно его сбить.
  Продолжил, как будто не было ничего:
  - Я много думаю. Ощущение нереальности и фатума преследуют меня по пятам. Чувствую себя на чужом месте. Я похож на демона? Судя по твоему взгляду - не очень. И остальные тоже. У нас отняли клыки. Лишь играем, а на самом деле остаемся серостью. Поэтому когда я смотрю по сторонам, то не сразу вспоминаю, что почти все вокруг - не гуманоиды. Так легче жить. У меня есть около тысячи знакомых и почитательниц среди ночного воинства, но почему тогда они всегда приходят ко мне в личинах слабых людишек? Технически и у меня нет ни одного органа, критически отличного от человеческого. Но зачем имитировать тех, кого так ненавидишь и презираешь? Ведь насекомые мимикрируют только под самых сильных и страшных зверей. Может, демоны боятся людей?
  Анжела со вздохом отмахнулась. Нечего глупостями голову забивать.
  - У... Как все запущено. Почему бы тебе не спросить у Марии? Она в два счета разобьет все твои доводы в пух и прах, заодно популярно объяснит разницу между нашими видами.
  Саня поморщился, скривившись как от уксуса натощак. Следующего потрясения может и не перенести. Сердце слабовато стало.
  - Не пойми меня правильно, однако совсем не хочется. Эвакуировать деревню придется в спешке, а я еще не восстановился окончательно, что-то, может статься, откажет в самый ответственный момент. Эх. Почему вы, девчонки, вечно меня истязаете своей... Не буду говорить, обидишься.
  - Они тебе не к сердцу? Или все мы? Кто-то конкретно? Юкихиме? Она хочет тебя, - утвердительно сказала Анжела.
  - Ах, - развел руками вампир. - Девы снегов влюбляются в первого встречного мужчину. Я не вовремя попался ей на глаза. Снежка будет рядом, пока кто-то не перебьет эту увлеченность, заменив собой. Уверен, стоит Такеши проявить инициативу, вцепиться в него клещом.
  - А мечница? Та, что с первого удара вырубает медведя.
  - Этой вообще не до сердечных томлений. Барышня хочет победить меня и тем самым доказать.. бла-бла-бла... что чего-то стоит. Пытается усыпить мою бдительность, чтобы напасть в такой момент. Если бы она знала, что эта соня и не просыпалась... Будь с ней на стороже - любит изображать из себя Баффи - охотницу на вампиров.
  Анжела мучительно задумалась. Серьезно говорит или дурачится? Почувствовала уважение к человеку, способному выжить рядом с ее экстремально смертоносной сестренкой и этими занозами в заднице.
  А Саня продолжал изливать душ:
  - Девчонки. Ваши выдумки иногда доходят до заоблачных высот. Многие пытались меня одурачить, не только в Энфер. Невозможно сказать, когда произойдет следующее "нападение". Представляешь, меня даже во сне во фрак переодевали и в церковь на руках носили. Есть одна такая кудрявая волшебница... Поражаюсь полету ее фантазии. Если запатентовать этот метод - половина свадеб не состоится. Она даже свидетелей из давно забытых друзей, одноклассников и родителей пригласила... Мама моя родная. Даже мёртвых предков в своем понимании. И главное - все аплодируют, поздравляют с бракосочетанием... Ух. Мороз по коже. Отныне никогда не поверю в такие глупые иллюзии. Чуть не женился спросонку. Все выглядело так реально. Спасибо Шиве, помогла выработать иммунность. Больше я на такие штучки не попадусь. - Глаз задергался.
  Девушка оценила его кисло-сладкую улыбку с моргающим веком и тоже улыбнулась.
  - И в самом деле. Одних любим, на других женимся. Политика... Звучит как-то глупо.
  Дружно рассмеялись. Анжела вдруг вспомнила, где и с кем находиться, смущенно кашлянула, опять посерьезнев. Саня вздохнул - другие вампиры даже больше скованные, чем он думал.
  - Это еще ничего. В классе я спокойно спать не мог. В сон грубо влезали посторонние. Девочки быстро вычислили, как это сделать. Но даже их воображение не беспредельно - меня трижды закрывали в узкой кабинке на вершине остановившегося колеса обзора с собой в роли партнерши. Наверное, считают, что это очень романтично. Дважды я разбивал стекло, чтобы выбраться наружу и проснуться, и один раз умудрился расшибить голову о выступающий поручень. - Почесал лоб. Неприятное воспоминание. - Они всё никак не могут угомониться и принять простую истину - я не всеобщий благоверный, пора понять, что мне это внимание неприятно. У меня есть Мария, кроме нее я никого рядом не вижу.
  - Не думаю, что они нежданно-негаданно и просто так сдадутся. Говоришь - элементарно играют? Или дразнят? Да, способность к пониманию и толерантности на точке замерзания. Сложно с такими спорить...
  Саня кивнул, соснув совсем остывший кофе из непочатой чашки.
  Ни такта, ни сдержанности, проявлять щепетильность не умеют. Единственный способ бесконтактного взаимодействия - издевки и подколки. И ты от них не далеко ушла, дорогуша. О, и о себе не забуду - я тот еще любитель ёрничать...
  - У каждой свои методы воздействия и уровень актерского мастерства. Шива, самая безобидная, сквозняк в голове. В худшем случае может от недомыслия задавить в объятиях до смерти. А вот после знакомства с Риккой... впервые осознал, что я состою из мяса. Сказать ей прямо: - "хочу от тебя отдохнуть", я бы поостерегся. Рикка, лишенная общения, как маленький щенок - бездумно впадает в депрессию...
  - Тогда просто исчезни. Все так поступают. Они остынут со временем и может, поймут как им тебя не хватало. Возможно, даже будут посдержанней в своих шутках.
  Юноша потянулся, сладко зевая - надо уже и кончать балаболить.
  - Смеешься, что ли? Как говорят - или рыбачь, или режь наживку. Я лучше сам прокушу себе вены, чем снова буду... - спохватился. - Не твое это дело. Ты уж прости, но знать о моей личной жизни тебе больше ничего не нужно. Я и так расклеился. Что ж, отлучусь ненадолго. Как говорил Конфуций - "почеши мою спинку и я почешу твою". Вверяю детишек в твои руки. Это первое задание - попробуй вынести из него полезный урок. Не сердись и успокойся. На прощание желаю сказать лишь одно: будешь исправно делать все, что я скажу (как бы глупо это ни выглядело) - станешь повелителем магии и сможешь торжественно показать всем родственникам язык и некультурный жест...
  
  
  Ссора
  
  
  Саня тщательно вытер деревянную лавку и присел, облокотившись на спинку. Красивая деревенька, практически не обезображенная так званой цивилизацией. Стоит ровная погодка, все как на картинке. Солнце светит, но не греет, приятная прохлада. Особенно славно, когда накачиваешься алкоголем. Вампир пил некрепкий тоник, до пяти процентов, но сам факт - делал это добровольно, расценивался им как тяжелая уступка принципам.
  Белочка сидела на сгибе локтя, зябко вжимаясь ему в грудь. Маленькие глазки озирают пейзаж с нескрываемым восхищением. Не похоже, что ей неудобно, а что зуб на зуб не попадает - так это терпимо.
  Майя лепит снеговиков, резвясь поблизости и бросаясь снежками в соседских детишек. Малышня отвечает ей целой метелью, не всерьез. Через двадцать минут пальбы по наспех вылепленным крепостям веселье оборвалось - родители разобрали своих чад, поглядывая искоса на вампира. Саня только помахал ручкой, растянув губы в улыбке.
  Вот таким и должен быть идеальный отпуск.
  Дагон, хрустя подмерзшим снегом, подал пластиковый поднос, откланялся. Глиняные кружки звякнули, над ними стоят белые облачка ароматного пара. Вампир взял ближнюю с края, покрутил головой, выискивая малышку. Майя что-то выводила пальцем на замерзшем окне, смещаясь влево. Прокатилась пальцами по стеклу, стирая иней. Подышала на руку.
  Саня выкрикнул, прикрыв рот - старался меньше вдыхать холодный воздух:
  - Карапуз, бегом ко мне! Попробуешь горячего молока с медом. Это полезно для горла.
  Девочка встрепенулась, радостно подбежала... Переменилась в лице, брезгливо поморщившись на запах. Сделала шажок назад...
  - Пей, - настойчиво протянул кружку Саня.
  - Не хочу. Оно противное, - скривилась, показывая насколько противное.
  - Откуда ты знаешь, ты же еще не пробовала? - удивился Саня, покосившись на белую жидкость. Он пробовал. И знал.
  - Не хочу! Иииии! - показала язык и с визгом унеслась прочь.
  Саня сжал горячую чашку в руках, широко улыбнулся. Вот поросенок. Непоседа, надоеда, одуванчик божий. Детство бывает счастливой порой. Способность видеть чудеса в малом и наслаждаться каждым мгновением постепенно умирает с возрастом. Пусть пользуется, пока оно не кончилось.
  Отхлебнул. Ммм. И правда противное. Ностальгия. Сколько раз в детстве приходилось этим варевом мучиться.
  Рядом присел Эфри. Он настойчиво искал встречи и постоянно крутился вокруг, но не знал, как подступиться. Молчали долго.
  Тишину натужно разорвал ети:
  - Есть люди, обладающие экстрасенсорными способностями. Это характерное явление. Есть "не люди" обладающие огромной сверхъестественной силой. Они считают это нормой...
  - А есть просто глупость. Если облечь ее в заумные слова, она становиться откровением. Это нормально, - хмыкнул Саня. Нахмурился: - Чего вы хотели?
  Вождь замялся. Скажет прямо, или опять съедет на очередную бессмыслицу?
  - Мы очень щепетильны к традициям. Подарив нашим детям праздник, которого здесь давно не в ходу вы нарушили не один том запретов и правил. Узнай об этом предки - прокляли бы здесь все, что шевелиться до пятого колена... Спасибо.
  - Да не за что. Пришлось попросить Кольбера скатать за продуктами, а в остальном мне тоже было весело, - несильно покривив сердцем, ответил вампир.
  Почитай без досадных эпизодов обошлось. Как бы извернуться, чтобы даже это "почти" носу на нашей улице не показывало?
  - Жители Айсенвельда приготовили вам сюрприз, чтобы отплатить за все. - Эфри умолк под заинтересованным взглядом вампира. Отвернулся. - Можете смеяться, я не обижусь, - бочку рома, которым мы отпаиваем закоченевших гостей.
  Саня усмехнулся. Шутку оценил. Изменился в лице, прижав руку к груди.
  - Эх...
  - Почему вздыхаем? - Непонимающе повел головой по сторонам ети. На его взгляд все было отлично. - Не любишь ром? Отдай своим спутникам. Следуя банальной логике - от такого подаяния они не отвернутся.
  - На сердце что-то жмет, - признался Саня. - Вы случайно не видели Марию Эванс?
  - Это та девушка-вампир? Случайно видел, - потер подбородок Эфри, припоминая. - Левый скат, общая горка для приезжих. Они с Пьером катаются там на лыжах. Он взял на себя обязанности инструктора. Удивительно - раньше он с трудом заводил новые знакомства...
  Саня вздрогнул. Чашка выскользнула из руки и упала в снег, расплескав содержимое.
  Что?!!
  Одним скачком оказался на ногах, сжав кулаки до посинения. Сам не понял - отчего так взбесился. Попросив прощения за побег у Эфри, и приказав мерзнущей Белочке присмотреть за Майей, решительным шагом направился в указанную сторону, чуть не вваливаясь в снег. Этот тип пожалеет о содеянном.
  Неплохо примостился, котяра мартовский. Маленький безобидный дистрофик оказался опытным сердцеедом? Ну, я тебе сейчас сделаю купирование хвоста!
  Заметил лыжников издалека. Встал за столбом - частью конструкции, укрепляющей склон на случай оползней. Пальцы чуть не примерзли к металлу. Потряс кистью, выглянув на мгновение. Подъезжают.
  Выставил резко руку...
  Обломись, кобель!
  По предплечью сильно ударило, вскрик. Пьер, барахтаясь, покатился по лыжне, набирая скорость и собирая на себя весь снег по дороге. Ком остановился где-то в лесу у подножия, врезавшись в одинокую сосенку. Мальчик развалился в белой куче. Раскинув руки. Его трясло...
  Мария остановилась, ловко повернув лыжи боком. Брызнула волна снега, отправив вслед поваренку маленькую лавину. Вопросительно бросила взгляд на вампира, прищурившись. Обрадовано улыбнулась, даже не оглянувшись вслед молоху.
  Саня понял, что не сможет высказать и слова упрека. Обезоружила.
  - Ты убила мне всю атмосферу, - буркнул юноша.
  - Нашелся! - Хлопнула варежками Мария.
  О? Так она опять меня искала? Что-то непонятное твориться - я же до недавнего не выходил из дому, на улице не больше часа. Как она проглядела?
  Окончательно растерял завод.
  - Спать охота, - похлопал по рту Саня, зевнув.
  - Не зевай, ты и так почти на улицу не выходишь. Только и делаешь, что валяешься в постели, - недовольно нахмурилась девушка.
  - По вашей же вине... - Прикрыл рот ладонью, делая вид, что опять зевнул, дабы так сильно ее не раздражать. С ней как с ежиком - гладить только поступательными движениями. Ни в коем случае не против иголок. - Что ты от меня хочешь? Взяли себе моду - играть в Индиану Джонса. Я не ящик Пандоры, чтобы меня искать. Если потерялся - сам найдусь.
  Все-таки разозлилась. Плохой ежик, плохой...
  - И это говорит полуживой труп? У тебя по ногам пошел некроз тканей! Я видела, что не все еще заросло. Ты хромаешь на каждом шагу. А вдруг упадешь в засыпанную яму или свалишься без сил где-то по дороге? Я уже думала над предложением приковать тебя кандалами и наручниками к койке, и теперь решила его принять!
  Пришла очередь вампир бушевать - его гордость проснулась не в самый подходящий момент. Эйнштейн говорил - "только две вещи бесконечны: вселенная и человеческая глупость. Но насчет первой я не уверен". Вот так и с ним.
  - Я никуда не уходил! И так понимаю свое состояние! - воскликнул юноша. - Мы были во дворе с Майей. Я красил ей ногти, лепил снеговика, рассказывал о своей семье. Можешь не приглядывать за мной - никуда не денусь!
  Девушка даже отшатнулась. Испугалась такого взрыва. Закусила губу, отвернувшись. Пристально уставилась на блестящие ногти. Покрутила ладонью, игнорируя присутствие Сани.
  Что-то она скрывает. Хочу знать - что именно?
  - Мия, не хочу тебя оскорбить, ты издеваешься? - Иронично скосил глаза юноша, успокоившись. - Куда убегу? И так еле переставляю ноги - как ты и сказала, сухожилия все еще в плачевном состоянии и я его только ухудшил, совершив тот марш-бросок туда и обратно. Поэтому я просто играл с Майей - уже давно не проводил с ней столько времени вместе. Это ты тут мутишь воду, и совершаешь лыжные прогулочки с посторонними мужчинами...
  Девушка обернулась. Саня сглотнул - вот оно, то, что называется "хана батьковна"...
   Здравый смысл присутствует у всех. Часто на зачаточном уровне, у большинства - за семью замками. Лишь у некоторых он выставлен на показ. В красивой витрине, чтобы руками не запачкать. Почему же никто им не пользуется?
  Мысленно обозвал себя психопатом-мазохистом. А ведь день так хорошо начинался. В который раз он сам все испортил.
  - Ну-у, я не это хот-тел сказ-зать, шутка, - заикаясь от волнения, подобострастно забормотал вампир. Не помогло - Мария собиралась сама себя смешить. Будет бить его, пока не рассмеется. Злобным таким хохотком...
  Женщина - это тысяча и еще одна заморочка, в куче которых не особо надежно спрятана граната. Шарил в этой горе, дернул за чеку - оторвет не только руки.
  - Любимая, я просто некорректно выразился... Это мысли вслух, да. Я против тебя в частности и твоего личного времяпровождения в целом совсем ничего не имею...
  Мамочки, мои доводы бесполезны. Каменное сердце слезами не расколоть. Удачи нет...
  Мария исчезла, смазавшись в движении. Саня замер, как палку проглотил - на щеки, со спины, опустились прохладные ладошки. Голову аккуратно повернули, обнажая трепещущую в страхе жилку. По шее прогулялся ветерок - дыхание Марии.
  Елки зеленые! Только не снова эти заскоки!
  Не успел даже икнуть от ужаса, не то, чтобы вырваться и провести маневры уклонения, как к коже прикоснулись горячие шелковистые губы. Укол...
  
  Народ сидел в ресторанчике, сбившись в кружок, и строил предположения. Появилась новая проблема - вампир пребывал в статике, не покидая своей комнате, смотря в зеркальце, и наматывал локоны на палец. Делал это с таким усердием, что вполне мог облысеть.
  За трапезой не скучали. С каждым часом болтали все возбужденнее, осваивая эту тему во всех чертах, обсасывая до косточек. Совещание велось легкомысленное. Всерьез разыгрывалось предложение Артура - откомандировать кого-то с Кольбером за веселящим газом. Не сказать, что это коренным образом изменит обстановку, но... Всего-то и делов - обобрать химическое предприятие. А вдруг подействует, чем черт не шутит?
  Рикка заказала еще еды, Гримм - напитков. Плавно перешагнули с завтрака в обед. Да, так они ни к чему не придут, разведка Гондураса более оперативна. Перекинулись в картишки. Вот это жизнь - читалось в их глазах. Правильное общение, закуска и выпивон - что может быть лучше? Утренний корпоратив грозил стать ночным.
  Притопала всклокоченная Анжела,... нет, не она, а чучундра. Так и не сыскав сестрицу, завалилась спать прямо в ванной, не дочистив зубы. Пришла расплата. Приютилась возле Кельхи, вяло калатая сахар в чашке, зевнула. Недовольно поинтересовалась, что стряслось на этот раз.
  Приятели пожали плечами. Узнать у Сани, что же приключилось - кишка тонка. Гар разок глянул через щель на бесцветное лицо друга в настенном зеркале, прикрыл плотно дверь, чтобы "это" не вырвалось, и улетучился куда подальше. И в страшном сне такое не пригрезится. Когда у вампира глаза теряют блеск, и без системного анализа ясно - лучше к нему не подходить, только хуже сделаешь. Себе в первую очередь.
  - Не знаю в чем загвоздка. Но высосать такими темпами литр приготовленного для лыжников рома и до сих пор стоять на ногах... сидеть на ногах, без осложнений? Я в шоке. Рюмашка ядреной смеси из этой бочки даже Гаррета свалит, - сказала Шива, приволокшая обеими руками блюдо с картошкой в подсолнечном масле. На нее, не мешкая, налетели признательные заседатели.
  Волк встрепенулся.
  - Горю желанием проверить!
  - Так иди - составь ему компанию, - хмыкнула Рикка.
  - Я передумал, - покаянно повесил голову Гаррет, отказавшись от поспешных действий. Желательно вообще спихнуть обязанность проведать вампира на кого-то другого, более прочного на убой.
  Как бы копируя его мысли, косые взгляды присутствующих принялись шарить друг по другу. Анжела сразу уяснила, что это затянется до ночи, добровольно никто не вызовется, саданула ладошкой по столешнице и тоном великомученика изрекла:
  - Я пойду.
  Все манерно поаплодировали ее самопожертвованию, не воспрепятствовав - не в их привычках. Артур даже обязался возвести каменный столб в ее честь и каждый год украшать ленточками. Шива поддержала, вызвавшись устраивать вокруг него пляски и песнопения.
  Некоторое время, с тех пор как ушла волшебница, ничего не происходило. Рикка перешла к пицце, прочие напряженно смотрели настенный телевизор, следя за спортивным матчем. Поэтому не сразу взяли в толк, что Анжела вновь сидит рядом, подсобив волчице с запеканкой. Она перемещалась бесшумно, сильно напоминая повадками кошку, как и все вампиры.
  - Ну, и как, ответил? - налетели на волшебницу друзья, бросив телевизор.
  Анжела солидно кивнула, продолжая жевать.
  - И не загрыз? - вспыльчиво усомнился Артур. Вспыльчиво - буквально, уронил сигарету себе за шиворот. Хлопнул по животу, оригинально потушив ее. - Ну ты даешь!
  - Может потому и откликнулся, что спросили прямо, - вслух размышлял дворецкий. Его заставило прийти любопытство - каков был ответ вампира? - Начните с погоды - милорд бы вас убил. Не поделитесь с нами полученными сведениями?
  Девочка задумалась, решая - стоит ли отвечать. Это ведь не тайна, но и Саня не говорил, что информация всеобще открытая. Беззаботно кивнула.
  - Поссорился с Мари. Видимо, они порвали.
  Тишина в склепе не идет в сравнение с той, что накрыла ресторан. Раздался тягучий вздох:
  - О-о-о...
  
  Саня взглянул на часы, оторвавшись от "работы". Уже обеденное время? Нужно сходить пожевать, пока желудочный сок не принялся точить стенки - прямой путь к язве. Не пришлось - Дагон постучал в дверь, дождавшись разрешения, вкатил сервированную тележку.
  - Милорд, ваш обед подан.
  - Да, благодарю, Дан. Мог бы и не стараться, - поблагодарил от чистого сердца Саня. Отвлекся на красный чай, смакуя тонкие лепестки цветов - замену заварке. Кисловатый сок перебил горький привкус во рту.
  - Мне не в тягость. Приятного аппетита, - ответил дворецкий, раскланявшись.
  Дракон уже намеревался покинуть комнату, его привлекли звонкие цоканья ложкой по блюдечку. Вампир вспомнил, что рассорился со своей лучшей половинкой и опять утопился в унынии. Нервно молотил по фарфору, с хорошим темпом, не сбиваясь.
  Дагон замешкался - что-то знакомое, так и вертится на языке... Мотив популярной песенки, гимн?.. Икнул. Дошло! Прижал губу ладошкой, надув щеки. Только бы не расхохотаться перед начальством. Это будет крайне невежливо и разобьет вдребезги весь его тщательно составленный образ. Он сам себе стойко постановил - будет до финала баловаться китайскими церемониями.
  А дело было вот в чем - вампир не просто имитировал музыкальный ритм. Он отстукивал морзянкой охальные фразы, в рифму! Короткий удар пяткой ложечки, продолжительный звон, серия из цок-цок-цок... Целая поэма на тему женщин, водки и дураков. Записать на студии - станет хитом дискотек, при том, что смысл поймет один на миллион.
  Дворецкий выполз на негнущихся от спазмов живота ногах за дверь. Ее чуть не сорвало с петель от рева. Оттянулся по полной программе, сотрясая дом стонами и всхлипами. Через минуту он успокоился. Тихое икание удалилось вглубь отеля.
  Саня с трудом поднялся с паркета, чуть не опрокинув ровные рядочки рюмок. Он уже часа два выстраивал их в замысловатые фигуры и пирамиды, чтобы потом пустить "змейку". Дагон позаботился о таре, притащив несколько коробок хрусталя. Его нисколько не заботило состояние господина. Работа дворецкого - угождать, а не спрашивать.
  Расправился с обедом, осатанело рвя зубами жестковатый ростбиф. Да, не угадал дракон со специями. Ему еще немного нужно поучиться у Шивы. Мясо пережарено, перец горошком, и еще какие-то мелкие хлопья, которые Саня не смог определить на вкус, обгорели до черноты.
  Хм. Как будто вкус так уж важен сейчас.
  Ему не давал покоя гнетущий разговор с Марией. Да какой там разговор! И назвать так нельзя. Сплошная эквилибристика, с которой он не справился.
  - Напыщенная эгоистка. Я - такой, я - сякой... Да знаю! Мне, видите ли, извиняться. А она тут не при чем совсем. Куснула разок за горло, перекачала себе литр крови, и ничего. Кошка, объевшаяся сметаной, говорит горшку - ты виноват, маловато было, и распушивает шерсть, рычит недовольно. Я немного чокнутый, если мог в нее влюбиться, - бормотал себе под нос обиженный вампир. Будет продолжать накручивать себя в том же духе - взрыв мозга ему обеспечен. - Да я чуть не сдох от этого миленького укуса...
  Умолк, тяжело вздохнув. Упал на кровать, лицом вниз. Неохота себе голову забивать, но избавиться от навязчивых мыслей не представлялось возможным. Они всеми когтями и лапками уцепились за мозг, расшатываясь на нем, как на качелях.
  Дон Кихот, сражающийся с ветряными мельницами. Принимал желаемое за происходящее. Вот так бывает, когда дуришь сам себя - разочарование и горечь в конце.
  Отношения, они как нить паутины, ловушка, связывающая двух людей. Ее можно тянуть очень долго, люди отдаляются и сближаются, иногда при натяжении даже легко повеситься, а на разрыв паутинка... слабовата. Нужно подождать. Паук съедает свои тенета на закате, чтобы обновить плетение. Но сколько времени займет возобновление связи? Она не может быть той же что и до разрыва. Насколько все изменится? Что предпринять, чтобы изменения были позитивными, а нить - прочнее стали? Узел будет более сильным или сразу развяжется?
  Да, стальная паутина... А сейчас это больше походит на абордажный крюк. Мария дергала за веревку, а его притягивало, чуть не разрывая на части. Что тому виной, зачем он поддавался? Хочется убежать от всего, но от самого себя не скрыться. Раздумья будут грызть его... Или он загрызет их.
  Для этого подойдет банальный метод - опрокинуть еще чашку горячительного. Алкоголь слабо на него действует. Так просто увеличим дозу! Где там наша бочечка?
  Закрыл комнату на ключ, накинул куртку, а сверху еще и меховый плащ - дополнительная защита от холода в здешних местах только приветствуется. Шерстинки щекотнули кожу. Почесал шею. Неприятное воспоминание. Ранки затянулись сразу же, Мария научилась правильно это делать. Еще бы, с таким помощником. Как на кукле упражнялась, доводя до совершенства навык. Как бы ее не перемкнуло. Азеры больше других типов подвержены жажде. А так как она практически не тратит своих сверхъестественных сил, то постоянное накопления может негативно сказаться на ее психике... Уже сказалось - Сакуру в последнее время не видать, дальше будет только хуже...
  Сильнее потрепал место укуса. Чешется!
  Вот присосалась! Как пчела к меду. Пьет, пока не утонет. Или пока мед не кончится. Жаль, что ей это до одного места, а эту банку никакой крышкой не закрыть...
  В ресторане с удобством расположилась, чуть ли не вся деревня. Ровными рядами сдвинули стулья, расположившись перед огромным жидкокристаллическим экраном. Контингент от пяти лет до седой древности. Большая половина - миловидные женщины. Все молча, вез выкриков и жестов, следят за движущимися картинками, о которых какую-то сотню лет назад не могли и помыслить.
  Спросил у пожилого ресторатора, протирающего чистой тряпкой стаканы:
  - Чего тут столько посетителей? Передают сообщение о массовом терроре?
  Полный мужчина приветливо улыбнулся, оставив на время свое занятие. Добродушно ответил:
  - НХЛ. Кубок Стэнли. Как раз началась самая потеха - отбивную из судьи делают. - Вопросительно уставился, положив локти на столешницу: - Что будете заказывать?
  Саня сконфужено потупился. Признаваться стороннему человеку в своих недостойных планах? Да под угрозой смерти не стал бы. Пересилил себя:
  - Нацедите мне бутылку... нет, три бутылки из той подарочной бочки. Хочу немного скрасить вечер.
  - А хватит? - усомнился саркастично мужчина. Он не понаслышке знал о крепости рома. Приезжим, часто остающимся в деревне в качестве мужей снежных дев (на что и был изначально рассчитан курорт) хватало разок нюхнуть эту дрянь, чтобы валяться под столом. Деревня заказывала ром у соседа - рядом находился город бурых гномов. Карлики вели горнодобывающий промысел, а на досуге - раз в месяц, настаивали пиво, гнали водку и чистый спирт. У них была своя методика фильтрации - грибками и подземным мохом, оставляющим после себя жидкость, прозрачную на солнце и пригодную для заправки любого двигателя.
  Саня не сообразил, что это был сарказм, задумался. А чего тут голову морочить. Хлопнул в ладони. Задний ряд зрителей обернулся на звук, но так как ничего достойного внимания не происходило, они вернулись к ТВ.
  - Эх, гулять так гулять - давайте мне целый ящик...
  Саня дернулся всем телом - ресторатор собирался умереть, или как минимум упасть в обморок. У него сперло дыхание, закашлялся, побив себя пудовым кулаком в грудь.
  Стоп-стоп-стоп, я не собираюсь делать этому хомяку искусственное дыхание.
  - Эй-эй, не так быстро. Давайте так - сначала сервис, а потом отдыхайте.
  Дядя чуть не подавился мычанием. Просто неопределенно мотнул пальцами и шаткой походкой направился на склад. Оттуда прозвучало "бах" и "звяк", Саня заволновался, но к чести ресторатора - он был профессионалом. Не прошло и десяти минут, как он вернулся с затребованным ящиком. Каждая бутыль была заботливо замотана фольгой, а в горлышко вбита ароматная пробка из коркового дуба. Еще и целый пакет разнообразной закуски.
  - За мой счет. Вам понадобится, - пустил слезу Толстячок.
  - Э-э... благодарствую, - Попятился Саня. Его такие проявления скупых мужских чувств отталкивали. - До свидания, передавайте привет Пьеру.
  Выскочил из ресторана, подхватив "боезапас". Заметив приближение Артура, остановился. Скверная у него ухмылочка и танцующий шаг. Сплюнул - сейчас расспросы начнутся.
  - Здрям, бригадир, - поприветствовал его Каменщик, лукаво оскалившись аж до ушей. - Я тут такую новостишку поймал. Оказывается, ты тоже не чужд простым людям. Ревнуешь свою прекрасную деву даже к маленькому поваренку? Как мило.
  - Не то, что бы я ревновал, - косноязычно забормотал вампир. - Скорее просто волновался. Дело то житейское...
  Артур надвинулся горой. Тот кто оправдывается - уже осужден за дело. Его вина доказана!
  - Признайся - ты ревнуешь, - твердо произнес Каменщик, наморщив лоб, как опытный дознаватель.
  - А черт его знает, - Отодвигался Саня с каждым словом. Артур его не отпускал, преследуя шаг в шаг. - Зависит от точки зрения. Не дави на больную мозоль.
  - Ревнуешь...
  - Я не ревную!!! - Взмахнул в буйстве рукой вампир. От локтя до костяшек зазмеились раскаленные докрасна струйки манны и по обратному движению за спиной запылали сосны на десять метров вдаль. Наводит ужас. Ярость - чувство, страшно возбуждающее выделение магической силы.
  Артур приготовился закопаться в землю - ситуация напряженная, при прорыве получат все. Не стоило подливать магму в вулкан, это чревато извержением.
  Из ресторана выскочил десяток ледяных воинов. Сноровисто погасили не успевший начаться пожар. Еще бы - огонь не приживается посреди вечной мерзлоты.
  Саня прикрыл глаза рукой, вытер ладонью лицо. Отчетливо сказал:
  - Теперь я истеричка.
  - Не звучит, - вздохнул Артур, нервозно дергая мизинцем.
  - Другие слова не подходят.
  - Ну, тогда сам как-нибудь разберись. Дела-дела, бегу-бегу. - Артур уполз лечить психику - чуть не обделался от страха. Повел бы Саня пальчиком чуть левее - магический всплеск поджарил бы ему все внутренности. Мина системы БОБ. Расшифровывается как "Будет Очень Больно". А Каменщик практически на нее наступил...
  Саня не успел разобрать - что же наложил ресторатор в качестве закуски, как Гаррет приоткрыл дверь, вопросительно поглядывая из щелки. Осмотрел рядки рюмок, расставленные в различном порядке по всему полу. Перевел взгляд на ящик с ромом. Неправильно понял намерения вампира.
  Они там что, в очередь построились? Так давайте все вместе заходите, не стесняйтесь!
  Махнул завлекательно рукой. Волк робко вошел, понял, что с таким настроением и слова сказать не сможет. Спросил в стиле Артура, хорохорясь:
  - Чего пол пятой точкой греешь? Простудиться собрался?
  - Дайвингом занимаюсь, - ответил Саня. Погружаюсь в бездну своего отчаяния. И к твоему сведению - я уже давно простужен!
   - Я прервал очень интересный разговор, - не сдавался Гаррет, - Монолог с пустотой. Иначе почему бы ты смотрел на своего лучшего друга таким зверем?
   - По факту у меня есть еще дюжина человек претендующих на место Best Friend, - хмуро огрызнулся Саня.
  - Ну... это, - опять сбился с настроя дух. С надеждой глянул на ром. Один глоток и силы вернутся.
  Вампир недовольно поморщился. Оптимист видит свет в конце тоннеля, пессимист тьму, флегматику безразлично, что он видит, и лишь машинист видит троих пациентов психиатрической больницы на рельсах.
  - Гар, пока ты мямлишь, спрошу прямо о наболевшем - зачем ты пьешь? Вы с Артуром такие разные, но со стороны видно - различия смазываются. Он за свою жизнь ни на миг не задумался о последствиях, живя одним мгновением. Так ради чего ты стал его копировать?
   Волк еще больше раскис. Лицо сразу засветилось как фонарь. Гар вообще парень мировой, только вот слишком быстро перенимает дурные привычки. Как-то выходило, что он опустился со своего уровня куда-то глубоко-глубоко...
  - Э-э-э... Как это... Понимаешь... Я ведь не знал, как себя вести. Присмотрелся к нему, подобрал основные черты, посчитал, что у вас так принято. Если не буду походить на вас - выпаду из образа и меня будут обходить стороной. Я не хочу никого терять.
  Вот как? Настолько правильная причина? Оказывается, он похож на меня.
  - Я тоже.
  - Так зачем ты поссорился с Марией? Неужели из-за того поваренка?
  Дагон, принеся еще стеклотары, вовремя разрядил обстановку:
  - Хозяин, вам бы холодный душ не помешал - обивка мебели дымится.
  - Подожди, пока не загорится, потом дашь мне знать, - рявкнул вампир.
  Дворецкий прищурился - он даже простой мимикой передал вопрос, интересовавший всех.
  - Да я ревную, и я просто в гневе! - взвыл вампир, растопырив пальцы. В голове все кипит. Щелчком ногтя отменил свое колдовство.
  Заглянул Артур. Потянул носом. Безошибочно угадал источник гари.
  - Опять ты набедокурил? С левой ноги встал?
  - Все вон!!! - не на шутку рассвирепел вампир.
  Дракон вышел сразу, без вопросов. Гримм пожал плечами, с достоинством удалившись, уволакивая за шиворот жадно глядящего на ром Гаррета.
  - Ну вон так вон, я что, отказываюсь? Комбат сказал, солдат сделал...
  Саня плюнул в очередной раз прямо на пол, затер носком. Навострил уши. Распахнул настежь дверь. Под ноги вывалилась Красная. Стыдливо улыбнулась - подслушивала, а вдруг еще что-то любопытное произойдет.
  - Хочешь стать моей обувью? Извини, но в этом сезоне крокодильи сапоги вышли из моды. Трамвай ушел. Лети за ним!
  Ментальным толчком распахнул окно, пинком выбросил ее из окна - нечего под дверью уши греть. Похлопал в ладоши и задвинул шторы.
  Товарищи сбились в кучку на улице под отелем. Только сестры кровопийцы остались в ресторане - им не интересна пустая болтовня. Дагон вытащил из снежной груды дракошку, за ухо. Отряхнул ее как мог. Красная понурилась, потерев поясницу - Саня приложил в сердцах, не сдерживаясь. Мог бы и поласковее.
  - Он на нас обиделся, - со всхлипом сказала девочка, плюхнувшись обратно в снег - остудить попу.
  - Не на нас. На Марию. Она его уже давно пилит. Похоже, что эта веточка обломилась под своим весом, - по привычке развел руками Артур. Грудь каменщика прочертили длинные стрелки разрезов - Мария в мгновение возникла рядом, вылила раздражение на болтливого друга и с лицом, искривленным негодованием, удалилась походкой от бедра. Ее тоже довели до белого каления, только девчонки. Артур поморщился, подняв вверх назидательно палец.
  - Так себе попытка. Хочешь убить - целься в голову...
  Не договорил, прикусив язык. (Давно бы так) Сверху, с горки, где располагался ресторан, упал метко брошенный стул. Со стальным каркасом! С макушки потекли струйки крови. Артур закачался на пятках, закатил глаза, так с поднятой рукой и повалился назад...
  - Аврал, все сюда! - раздался перепуганный крик. Синяя истерично махала из окна вампира, посекундно оглядываясь.
  Ворвавшись в комнату, товарищи первым делом обнаружили лежащего лицом вниз посреди россыпи хрустальных рюмок Саню. Дагон опустился на колени, предварительно подстелив чистое полотенце. Прощупал горло вампира.
  - Что с ним, доктор? - спросил у дракона Гаррет.
  - Ничего смертельного, - с облегчением ответил Дамиан. - Будто анемия. Но из-за привычки спать днем, никто не замечал ранее ее симптомов. Или именно она была последствием? Нужна помощь знатока.
  - Жить будет? - обеспокоенно спросила Синяя.
  - А смысл? - скорчил рожу появившийся в дверном проеме Артур, утирая заливающую глаза кровь. Его не очень порадовало, что они спокойненько бросили своего лучшего друга (по его же мнению), ради другого лучшего друга (по мнению остальных).
  - Дурак, - огрызнулась Шива. - От этого не умирают. Нужно тепло, тащите матрацы и одеяла!
  Вампира засыпали затребованным, накидав гору в человеческий рост. Остановились, не зная, что дальше предпринять. Не сообразили, что верным выходом было сразу сбежать - ОН очнулся! Тот самый! Великий источник зла и разрушений!
  По уставшим конечностям вампира маршировали роты муравьев. Дышать трудно - нечем. Сквозь толщу набросанных сверху одеял пробилось:
  - Мфе мон!
  - Что-что? - приложил ухо к верхнему матрацу Артур. Изнутри раздался стон. Саня уже психологически созрел к применению жестокого насилия.
  - А-а-а, так ему говорить трудно! Сейчас помогу, - спохватился Гаррет. Толкнул кучу, родив еще несколько приглушенных мычаний. Повторил. Наконец появилась голова. Жутко злая голова!
  Девочки переглянулись и успешно слиняли. Их никто не останавливал.
  Саня рыкнул, пробуя высвободиться, не удалось. Вздохнул. Злобно уставился на дружков.
  - А я надеялся, что скрупулезность Анжелы благотворно подействует, или, на худой конец, удавит вашу безалаберность, лоботрясы.
  Переминаясь с ноги на ногу, Гаррет глянул исподтишка на выход. Артур его полностью копировал.
  - Куда это вы навострили лыжи?! - рявкнул львом вампир. "А вас, Штирлиц, я попрошу остаться. Не вас ли в определенных кругах именуют товарищем Исаевым?". - Никто меня освободить не хочет? Как же я тогда вам ноги поломаю? Стоять! Похабные песенки кто на крыше пол ночи распевал? "Дождись меня на закате дня..."
  - Он, - одновременно ответили парни, указывая пальцами на неизвестно откуда вылезшего Шики. Хлопнулись ладонями - удачно перевели внимание вампира на Айсберга.
  От кого не ожидал...
  - Стой где стоишь! - прикрикнул на попятившегося чародея Саня, пригвоздив его к полу - глаза вампира сверкали недобрым блеском. - Поздравляю, тебя избрали "козлом отпущения". Что скажешь в свое оправдание?
  - А можно я промолчу? - виновато потупился снежный маг.
  Парни улыбнулись - о них уже забыли. Это неплохо однако есть! Похлопали Шики по плечам.
  - Вот, увольняй этого молчуна, мы не пили.
  Саня задумался. Тяжело вздохнул, приподняв немного груду матрасов.
  - Парни, есть одна закавыка. Я не могу его уволить.
  - Почему? - искренне огорчились товарищи.
  - Он, как бы, у меня не работает.
  Собутыльники расстроились.
  - У-у-у...
  - Мне фиолетово. Пусть своих вредителей свои же и наказывают, - обрадовал их вампир. - Насколько я понимаю, здесь живет его семья и прямое начальство.
  Шики покраснел как помидор. Попадет ему...
  Вампир недолго сохранял умиротворенное лицо. Взорвался выкриками:
  - А теперь раскопайте меня!!! Обещаю никого до смерти не калечить!
  
  Анжела поздно додумалась - без нее может приключиться что-то достойное внимания. Ее крепко зацепила исполнившаяся мечта молодого Архимага. Настоящий человек... Зачем, откуда ноги растут? Заглянула в маленький толковательный справочник.
  "Человек - это существо о двух ногах, лишенное перьев" - прочла слова некоего мыслителя Диогена.
  Посмотреть на себя в зеркале - так она тоже стопроцентный человек. Ни лишних конечностей, ни тем более перышек. Может, он был каким-то уродливым монстром? Например, древним злобоглазом, или одним из многочисленных детей паучихи Джорогумо? Красавцев среди племени плетущих сети отроду не было. Это в некоторой мере подтверждение удивительной способности привязывать к себе людей... Причина может быть более банальна - поезд переехал, сильно изуродовав и изувечив, но это даже не смешно.
  Или написавший эту фразу философ подобрал недостаточную формулировку?
  Поежилась - ясный вещий знак. Всеми фибрами ощутила - скоро свершится переломный момент. Не стала делиться этой мыслью с сестрой.
  В их роду были одни кошы, вампиры с огромной магической силой. Так что, когда появилась на свет Мария, имевшая второй по значимости в разновидностях кровопийц боевой тип, это стало большим шоком для отца. Он не помнил ближайших предков со способностями азера, то же относится и к маме. Списали все на атавизм - проявление генетических признаков свойственных родоначальникам. Даже не стали поднимать летописи, разыскивая подтверждение своим гипотезам.
  По обычаям вампиров кош азеру может советовать, обратиться или вставить в его разговор свой нос только по изъявлению желания азера. В противном случае этот нос моментально отдавят, расплющат или отрежут. Это справедливо, когда в ходу право сильного. Нужно соблюдать субординацию и не состязаться в остроумии.
  Если взглянуть с другого ракурса - Мария старшая сестра. А так как в кланах иерархия поддерживает средневековые правила старшинства, то второстепенным детям рода достаются не самые приятные роли. Всем на лбу ярлыки клеят - кто насколько и кому уступает, чтобы не уронить свое хрупкое высокомерие. Тошнит от такого отношения.
  Самое тяжкое испытание - когда рядом нет главы рода, чтобы упрекнуть старших или перебить издевательства, свершив справедливый суд. К счастью Анжелы, в ее семье старшие сестры были в большей мере нормальные. Сколько себя помнит, Мария была сама по себе и не обращала внимания на "зубрилку", а Виктория уже пять лет жила с мужем, не влезала в политику семейства, редко появляясь в родовом гнезде. Скорее холеная травка в саду замка засохнет, чем она добровольно явится на глаза отцу.
  Но традиции есть традиции - посмей только намекнуть, что метишь на место старшей, или выказываешь неуважение - за тебя и ломаного грошика не дадут. Устроят "темную" и надолго научат покорности.
  В этой семейке и без того жизнь как в аду. Человечеству не понять. Кошы не брезгуют телепатией! Она действует с подсознательного уровня. Так что ничего от них не утаишь. Это люди могут до посинения представлять об окружающих всевозможные гадости. Здесь этот номер не соберет аплодисментов, наказание всё то же. Раз-два и в нос. А если не приобретешь стальные нервы и не будешь искренне любить родителей и сестер, и без чтения мыслей все с лица считают.
  Лучше молчать и не лезть в душу, спрятавшись от родни подальше. Хотя, какими бы они ни были изуверами, в случае внешних проблем, могучие родичи все как один встанут за твоей спиной. Стоит только бросить клич... Это двоякий обычай. Есть ситуации в которых вампир желает сам разобраться, а бывает, что он просто не может призвать семью по различным причинам...
  Рикка уже пробовала растормошить подругу, всячески подкатывая, стараясь разузнать подробности ссоры. Воздержись она - не болел бы ливер и место под хвостом. Шива передумала мешать думам вампирэссы, помогая волчице добрести к постели.
  Мария подперла голову рукой и, не мигая, смотрела в свою тарелку. Неужели она сожалеет?
  Ксенофобия у вампиров практически стандартная болезнь. При должно старании, заключив себя, насколько хватит выдержки, в человеческом облике эту болезнь можно перебороть. Но Мария даже по меркам азеров-старожилов, считающих себя единственно верными существами на планете, не делая исключения даже для соплеменников из менее сильных каст, слегка придурошная. Свое достоинство ценит намного выше жизни, не только чужой. Она не ищет оснований влезть в драку, чтобы выказать свое превосходство, но видит их в каждом слове и жесте. Там где люди дважды подумают, сразу видит оскорбления. Причина - даже с закрытыми глазами видит вокруг зоопарк, а не общество.
  Она нипочем не желала покидать имение, особенно ради завиральной цели. Дома вокруг нее все танцевали, а во внешнем мире этого однозначно не будет. Добиться можно, с трудом, но это уже не то. Легче идти по течению, а Мария всегда шла наперерез. У каждого свои причуды.
  Так что сестра не просто ксенофоб или мизантроп, а настоящий куклуксклановец, откомандированный в поселок коренных африканцев. Ни за что не согласится вверить кому-то санкцию думать за себя. Архимаг подтолкнул ее к взрыву, когда Мария сама к этому дозрела. Она устала даже от мелких обязательств, которые навязывает его общество. Не выдержала психологического напряжения, отстранившись. Наверно нужно передохнуть, чтобы попробовать прорвать плотину отчуждения с новыми силами.
  Если не надумает бросить эти попытки!
  Анжела ненароком прочла мысли сестры, и кардинально изменила свое мнение. На данный момент Мария не в настроении сдать позиции. Восемьдесят процентов ее внимания занимал Саня. Впервые встретив равного в ранге, вдобавок заинтересовавшего ее на личном плане, до сих пор не может разобраться со своими чувствами - что дальше делать, как на него реагировать? Ясно с первого взгляда - по стойке смирно ходить не будет, сколько не пинай. С виду покорный, а внутри свободный. Умрет, но не поддастся. Гипотетически, он даже превосходит ее в силе - зерно сомнения посадил в ней визит в замок Вард, его вотчину (она никак не может забыть то ослепительное сияние). Плюс это происшествие. Как поступить после разрыва? Предложить замять как дело прошлое? Сумеет ли он оправдать доверие?
  Эх, она слишком зациклилась на постройке предположений. Да, Сакура Анжеле нравилась намного больше...
  Рядом плюхнулся Артур, подняв руку, заказал черного кофе. Анжела удивилась - впервые на ее памяти такое чудо произошло. Ее внимание привлек еще один момент. Спросила, обращаясь к Каменщику:
  - Ты давно видел Пьера? Где он?
  Артур не сразу понял, что обращаются к нему - раньше от "высшего существа" такой чести не удосуживался. Хотел жеманно всплеснуть в ладоши. Анжела демонстративно кивнула на Марию. Артур усох, расхотев дурачиться. Разозлишь - быстро поможет добиться внутреннего покоя...
  - Кухню патрулирует, - уверенно сообщил Каменщик. - Опасается, что бригадир опять навестит ее заморить червячка. У него скоро появиться дурная слава серийного убийцы отдыхающих. Начнет он с Шивы, отнимающей его работу, потом перейдет к Рикке, жующей все, чего глаз коснется и закончит нашим вождем, утащившим у него из-под носа столько еды, что можно накормить от пуза роту изможденных, вечно голодных Храмовников...
  - Тогда кто вон там к Верховному пошел?
  Артур вытянул шею, рассматривая через окно подступы к отелю. Брови удивленно пошли вверх. Не может быть, потому что никогда не будет!
  - Он...
  Мария старательно делали вид, что эй не интересно. Но с ней произошла с ходу незаметная перемена - глаза изменили цвет, стали как звездчатый сапфир. Это редко довольно случалось, как следствие недостаточного контроля своей формы. Вампирэсса сказала:
  - Энжи, сходи, проверь что там. Я и без тебя неплохо проведу время. Потом расскажешь, что услышала.
  Волшебница не выказала и жестом, как ее удивили слова сестры. Отряжает шпиона? Это что-то новенькое для горделивого азера, гнушающегося низости. Поправила вязаную шапочку, заправив выбившиеся вьющиеся кудри и в к.
  Присели под ставнями, оттопырив уши. Изнутри доносилось:
  - Твой гнев - лишь видимость. Не можешь полностью ненавидеть?
  О, это поваренок говорит. Хоть слышимость плохая, глуховато, но его высокий голосок не спутаешь с хриплым ответом Сани. К тому же он прав - гнев идет изнутри, и направляется внутрь. Мальчик не является его целью. И даже не раздражителем.
  - Чего ты от меня хочешь, молох? - имитация заинтересованности.
  Артур мимикой передал: "Что-что? Молох? Это такая гигантская зверюга, пускающая молнии?" Анжела развела руками: "А что тут удивительного? Они с отцом Юкихиме давние друзья. Это на вид он мальчишка, а на деле лет сорок будет. У молохов процесс взросления замедленный". Каменщик потряс руками перед лицом: "Да я не о том. Он же птенец желторотый!". Анжела закатила глаза, показывая что думает о его умственных способностях, тсыкнула: "Заткнись, клоун, все пропустим". Пришлось ему повиноваться.
  Агролль продолжал:
  - Понять. Ты неправильный.
  - Не заметил надлежащей почтительности, - хмыкнул Архимаг. - Хочешь заработать по физии вторично?
  - Когда встречу еще большего отморозка, чем я сам, тогда и буду ему поклоны бить. И то, - если еще понравится, - хмуро ответил мальчик.
  - Так присмотрись внимательней - я он и есть. Ну как, снизошло озарение? - откликнулся едко вампир.
  Артур сцепил зубы, покраснев от сдерживаемого смеха. Анжела продемонстрировала сжатый кулак и провела ногтем по горлу. Каменщик вдохнул глубоко, сунул лицо в снег, накрыв голову руками, беззвучно сотрясаясь всем телом и булькая как кипящий чайник.
  Молох заскрипел как заевшая пластинка:
  - Ага... ага... ага...
  - Чего ты мнешься? - нетерпеливо рыкнул Саня.
  - Ну, ты зря рассорился со своей девушкой, - неловко пробормотал Пьер.
  Анжела сложил два плюс два и садистски ухмыльнулась. (Да, попался ей учитель слегка придурковатый. Недотепа изрядный, даже вызывает недоумение. Может, у него мозги не под то заточены. Неясно только - так всегда было, или стало после знакомства с сестрой? Вполне допустимо.)... Неужто всё прошло по недоразумению? Так им и надо!
  - Сам сообразил мне сообщить? - задал очередной язвительно вопрос Саня.
  - Нет, Эфри попросил, - обреченно вздохнул молох. - Ему показалось, что вышло большое недопонимание, поссорившее двух гостей. Это стоит исправить, чтобы у посетителей курорта не осталось негативных воспоминаний. Хочу сообщить, что она приходило ко мне не ради измены, просто спрашивала, что дарят парням на Новый год.
  Артур не выдержал, заглянул одним глазом в окно. Очень смешно, а будет еще смешнее. Насколько? Как он отреагирует? Заревет Кинг-Конгом, с битьем себя в грудь?
  Вампира переключило! Прикрыв рот рукой, опустил в сторону неосмысленный взгляд. Взял себя в руки. Сказал нехотя:
  - Спасибо, что сообщил, - грустно сказал Саня. - Но, теперь уже ничего не изменишь, ее разум для меня закрыт. Даже извинись я, она не станет слушать.
  Пришла очередь Анжелы зажимать рот, хихикая. Какие же они с сестрой еще дети. Друг друга стоят. Пройдет еще много лет, пока они притрутся без искр. Прискорбно когда у тебя такое начальство...
  - Тогда дальше это твое дело, - проворчал поваренок. - Я прощу синяки на лице, но только в этот раз, ради этой вампиршы.
  Саня переменился в лице. Помахал аристократически рукой, недипломатично отозвавшись:
  - Иди-иди, дружок, пока я не надумал продолжить разговор физическим контактом. На твоем лице еще осталось место...
  Артур остался курить под окном, уже не опасаясь быть раскрытым. Ему нужно время чтобы переварить услышанное, разложить все по полочкам и придумать чем помочь другу.
  Анжела кивнула ему, получив кивок в ответ. Бросилась вслед за Пьером. Успела перехватить молоха аж под рестораном, придерживая сотрясающийся от смеха живот. Схватила его за руку. Мальчик покосился на синеглазку, замерев столпом. Выговорила:
  - Мария не для тебя, не тронь ее. Иначе я не могу быть уверена в твоей безопасности. Кто знает, что может стрястись. Верховный не любит, когда посягают на его собственность.
  Молох ответил, не теряя серьезности:
  - И не собирался. Она очень разборчивая девушка. Цирковые наездницы меняют лошадок на ходу, а если вампир влюбляется, то ездит всегда на одной. Архимаг об этом не знал?
  Пьер поклонился и оставил ошарашенную волшебницу с разинутым ртом.
  Да, есть о чем пораскинуть мозгами. Рассказывать о подробностях диалога сестре Анжела не стала. Весь интерес Марии составляла небольшая прямоугольная шкатулка с инкрустацией темными гранатами, обмотанная красивой лентой. В ней лежал медальон розы с пустым местом внутри для портретов и надушенный конверт с биркой "Моей любви на Новый Год".
  Мария без сомнений раскрыла конверт и вытащила открытку. Распахнула и ошеломлено прислушалась - воздух наполнили звучания песни! Какая прелесть. Она почувствовала сильное влечение, запах полевых цветов и дуновение свежего ветерка. В голове прокручивались самые приятные мгновения вместе...
  Сакура вздохнула, метаморфоза в человека прошло за считанные секунды. Сосредоточенно повозила пальчиком по окошку в медальоне. Бежать к Сане, извиняться за свою жесткость? А зачем? Он не простит, потому как знает - стоит ей опять перевоплотиться и все начнется по новому кругу. Потерла лоб, спросив:
  - Что это за песня?
  С левого плеча наклонился Артур, не переставая курить сигареты, их во рту было целых три. Услышал знакомую мелодию вот и пришел поглядеть.
  - Кузьмин - Если бы ты знала. Очень популярная песенка была во времена моего детства. Крутили по радио раза три на день.
  Каменщик сглотнул подступившую к горлу кислоту и с сожалением бросил на Шиву короткий взгляд. Дважды проклял свое пьяное скудоумие. Он не вручил ей даже тетрадной странички с банальным "дарю вам цветочек от сердца и почек". И не только он. Кроме Сани никто не обеспокоился подарками для друзей.
  - Сентиментальность его погубит, - прокомментировал Дамиан, почтительно замерев за правым плечом Сакуры. - Удивительно, как милорд не додумался к букету алых роз.
  - Это неактуально, а вот медальончик весьма, весьма. Это по его части - и резьба цветами, черта в черту, и намек...
  Сакура еще раз оглядела чашечку для фотокарточки. Ничего нет. Это что, и есть намек? Вклей туда кого захочешь? Это не вопрос. В Энфер фотографии Тои Зеро в каждой еженедельной газете, на глянце в разворотах, каждый раз новые. Раскупаются в момент... Вырезать что ли?
  Дагон улыбнулся.
  - Да, мастер Артур, тут я с вами согласен.
  Анжела с сомнением оценила подарок:
  - Утонченный вкус. Но эта дешевая карточка и медальон - подарок вампиру?
  - Ты не понимаешь ценности этой вещи! - выдвинула с негодованием свое замечание Шива, появившись из кухни. - Главное не денежная стоимость, а внимание! Эта открытка из тех предметов, которые хранят до самой смерти, как самое драгоценное воспоминание.
  Сакура уронила лицо в ладони, тщетно заставляя появиться слезы. Хрипло подтвердила:
  - Да, одно из тех воспоминаний, что я обретала каждый день рядом... и отмела бездумно в один миг...
  
  Водка - враг, но мы врагов не боимся!
   Есть такие типы.
  
   Саня уныло перекатывал зубочистку на языке, глядя в окно. Отпил немного из высокого стакана, чуть не проткнув щеку острым кончиком. Давно уже сменил малюсенькие чарки на этого хрустального монстра. Почти бутылку влить можно.
   Тяжесть на сердце, под три пуда будет. Такое мерзкое ощущение, что никаким ромом не перебить. Обгрыз почти все ногти, не нуждаясь таким способом в закуске.
   Выдохнул теплом на стекло, намалевал пучкой пальца на инее разбитое сердечко. Результат не удовлетворил. Дорисовал несколько стрел, нож и топор... прибавил давящий сверху сердце гусеницами танк. Вот так оно лучше передает его состояние. Отхлебнул еще, сломав крепкими зубами деревяшку. Хе-э... Иней - ненадежный материал, повторим начертательное воздействие...
   Ногти заканчивались. Взгляд плавно переместился на бутылку коньяка три семерки - подарок Гаррета на день рождения, только сейчас сподобился купить. Сомнительно, что армянские "три топора" будут крепче этого пятновыводителя местного производства, но, по заверениям брата, живущего в России, контроль качества спиртного - дело святое, и чем больше ты успел сравнить различных ликероводочных изделий, тем значительнее твой жизненный опыт и понимание мира. В некоторой мере он был прав. С каждым стаканом Саня все больше принимал произошедшее как что-то преходящее. Утверждался в мысли, что не все уж так и плохо...
   Закуска постепенно убывала - ел вампир даже чаще чем пил, обнаружив у себя бездонный котел на месте желудка. Калории сжигались в мгновение ока, отводя всю добытую энергию на укрепление организма. Возле кровати собралась горка консервных банок и штабель глиняных мисок. На столешнице стояла тарелка с единственным ломтем ржаного хлеба, обкусанным со всех сторон - вампир каждый раз начинал жевать с чистого края...
   Из-под стола выглянул Джек, приподняв длинную скатерть.
   - О, и чего у нас забыла ваша царственная особа? - раздался заинтересованный голос Сани откуда-то сверху, он был тихим до неузнаваемости, а язык заворачивался, как будто вампир имитировал диалект лондонцев.
   Джек заискивающе улыбнулся, полагая, что на него обращена чудовищная ярость и тихонько попытался шмыгнуть обратно... Не успел. Саня вытащил его обратно за воротник, нахлобучил оброненный цилиндр и любовно обмахнул костюм Шляпника от пыли. Оценил проделанную роботу, сложив из пальцев рамочку.
   - Раз уж заглянул, так заходи, Гуддини. Почему-то у меня появилось предположение, что ты вломился незваным не без причины. Будет очень-очень некрасиво, если все наоборот.
   Шляпник принюхался. Понимающе сощурился.
   - Ты ведь знаешь - для твоих проблем у меня всегда найдется время. Только сообщили, что таковые имеются - прибыл на всех парах. Ну, если не считать, что проблемы - твое второе имя.
   - И что ваше вашество хочет взамен? - Потер переносицу вампир, фокусируя взгляд. Зевнул.
   - Я никогда не требовал платы с бесполезных разговоров, - обиделся дьявол. - Хочешь, совершенно бесплатно научу вязать петлю со скользящим узлом? Это древнее, освященное эпохами искусство, равно оцененное ковбоями, пиратами и рыцарями...
   От количества текста Сане поплохело.
   - Мои добродетели не равны отрицательным качествам, слегка колеблются. Но терпение иногда заглядывает и ко мне. Если ты прямо сейчас же не скажешь, чего тебе надо - располосую на подтяжки!
   - Просто хотел тебя подбодрить, - покрутился невинно Шляпник. - Грех впадать в печаль, когда есть еще столько других грехов.
   Вампир покивал, скорчив серьезную мину.
   - Верю, верю каждому зверю. Садись... Скажи, ты реален? Я немного плыву, и не уверен, ты действительно сейчас рядом, или уже началась долгожданная белая горячка.
   - Нахрюкотались зелюки как мюмзики в мове! Я из тебя сделаю цыпленка табака, если не уймешь свою фантазию, начинающий алконавт. Просил же не впадать в крайности, а ты только этим и занимаешься! - возмутился Джек.
   - Меня все бросили и развлекаются, а чем я хуже всех? Остальным можно напиваться до потери всего святого, а мне нельзя? - удивился Саня. - Не думаю, что мне есть чего стесняться. Бахнем еще по кружечке?
   - А что такое святое для себя ты хочешь забыть, а? - переспросил Шляпник.
   Вампир надул губы, строя из себя капризного ребенка.
   - Не твое дело, белка с автоматом.
   - Так вот каким ты меня видишь... - присвистнул ошарашено Шляпник. Его донимали вопросы - почему в таком состоянии у него язык не заплетается, и сколько должен был в себя влить вампир, практически не подверженный действию алкоголя?
   - Не обольщайся, енот в противогазе даст тебе сто баллов форы. Он как раз за заваркой отправился, - махнул на стену рукой Саня. - Где-то еще мелкие крокодилы ползают. Так что еще не весь зоопарк в сборе.
   На нас, удалых молодцов, ни в каком лесу белочек не напасешься.
   - А ты с дурманом не перехватил когда свои "чаи" заваривал?..
   В дверь постучали и, не дожидаясь ответа, вошли.
   - Добрый день, Нирарихьен. Давно не виделись вот так, лицом к лицу, - неприветливо поздоровался дракон, обнаружив присутствие дьявола.
   - И тебе того же, енот в противогазе, - преувеличенно бодро откликнулся Шляпник. - Не знаешь, что случилось с твоим бедным господином? Я отсутствовал по делам Академии и до сих пор не могу из него выбить причину чрезмерного возлияния. Я не настолько впечатлительная натура, чтобы умереть от страха, но его поведение вгонит меня в могилу.
   - Слушает тяжелую для мозга музыку и накачивается эйфорическими жидкостями? - спросил дворецкий, имитируя услужливое внимание.
   - Да, - подтвердил Джек.
   - Не имею ни малейшего понятия, - с издевкой сообщил Дагон.
   - Он все равно не скажет, - буркнул Саня, встряхивая в пальцах бутылку. "Бульк" не было. Пора раскупоривать следующую в батарее. - Если и есть кто-то подходящий на роль моего заместителя, то только он. Верный, преданный, хорошо хранит чужие секреты... и правильно умеет варить кофе.
   Дворецкий манерно поклонился, подав миниатюрную чашечку с золотым кантиком. Саня разбавил свой ром черной жижей из чашки и медленно, морщась, выпил.
   - Мне никогда не надоедает за ним наблюдать. Это уморительно, - комментировал глоток Дагон.
   Джек не успел ответить. Саня немного дергано поднес к глазам Шляпника свой кубок.
   - Вот ты скажи - этот потир наполовину пуст или полон? Я уже полчаса пытаюсь это понять.
   - Я могу его наполнить, и он будет полон, - заявил Дагон.
   - Ты слишком сильно вошел в роль дворецкого, древний. Меняй хобби, - скривился не успевший придумать гениальный ответ дьявол. У них с драконом негласная договоренность - при Сане не выяснять отношений.
   - А мне и так недурственно, господин Шляпник, - намекнул на его же манию Дагон. - Разглядывайте меня как торговца, продающего товар, или, совершающего бартер, так как с обеих сторон товаром выступают некие услуги. Советую не забывать, что моя логика сильно отлична от вашей...
   Логика? Да у него мозги не далеко ушли от машины. Они автоматически проверяют наличие выгоды, подбирая для него действия и слова, которые повлекут лучший результат. Поступая по личной инициативе, он даже в паршивую погоду разгоняет тучи. Оборачивает каждый момент себе на пользу, включая вещи, в которых окружающие могут увидеть низость.
   - Для меня эти услуги не более чем способ весело и поучительно скоротать время, снимая стресс, буде такой появится, - подтвердил мысли Сани дракон. - А вот взамен я получаю массу впечатлений, защиту и еще кое-что, личное. Хочу обратить ваше внимание на то, что Александр без проблем подошел к этому с точки зрения потребителя. Надо мной стоит только он, и больше никого. Меня это устраивает.
   Шляпник изобразил глубокое понимание, быстро прикидывая - кому маскировка дает больше пользы. Пришел к неутешительным выводам.
  Древние посверлили друг друга взглядами, Джек сдался первым:
  - Тогда ничего не поделаешь. Пойти напиться - исконно русский вариант решения проблемы. Единственный выход - составить ему компанию. Алкоголь в малых дозах безвреден, в любых количествах. Народная мудрость. Люблю Россию.
   Дракон задумался.
   - А если это приказ вышестоящего? - спросил с улыбкой вампир.
   - Почему бы и нет? Почту за честь, ваша милость...
  
   **
  
   Артур нескоро определился, чего не хватает в поле зрения - дворецкого, исчезнувшего вслед за хозяином. Хм, и что это значит? Гаррет набился в экспедиционную команду с целью выяснить - куда запропастился Дамиан, и не затевает ли он чего? Такие предположения давно гуляли по руках - дракону не доверяли. Даже отвечая на вопросы, он умудрялся ничего стоящего не говорить, учтиво улыбался, и никогда никому открыто не грубил. Скрытных персонажей повсюду недолюбливают.
   Гаррет беспечно потряс за ручку, не подозревая, что на нее может быть подано напряжение - дракошки разобрались в напутанных записях Дрона Иванова и что-то мастерили тайком. Их очень огорчила одноразовость устройства Гаррета, поджарившего босса. Обоюдным согласием было решено смастерить свою модель. Так как Саня не контролировал их, уделяя внимание только Майе, мелкие пакостницы подобрали подходящий момент, когда Дрон был целиком сосредоточен на работе и выцыганили у него инструкции и схемы. Мастер отдал их не глядя, только бы никто не мешал. Удивительно - дракошки не только разобрались в хитросплетениях чертежей, но и сумели воплотить их. Тестировать собирались на первом попавшемся, от большого ума не сообразив, что это может стоить их подопытному кролику жизни. Из их словаря часто мистическим образом исчезало слово "осмотрительность", и без того находящееся у демонов на зачаточной стадии. Обошлось - аппаратик еще требовал доработки.
   Выглядывающие из-за балки девчонки разочарованно понурились и обесточили провода, отключив рубильник. В две руки утащили машинку для разъяснения неполадок, ругаясь шепотом и выясняя, чья в том вина.
   Вот же неугомонные, как белки.
   Артур незаметно отжал провод. Он пропустил весь ток через себя, не опасаясь поджариться - против каменных демонов это не сработает. Потрусил осмоленными пальцами - триста восемьдесят, чуток выше его нормы. Он подозревал, что солнечному духу эти игрушки не нанесут ущерба, не совместимого с жизнью, но не стал играть с удачей Гаррета. Сунул ладонь в карман, вытерев гарь о ткань штанов. Спросил, кивнув на дверь:
   - Ну как?
   - Заперто, - нахмурился волк, сложив руки на груди.
   Каменщик пощупал деревянную стену, провел большим пальцем по раме, погладил опорные колонны...
   Заперто? Это еще слабо сказано. Дагон точно внутри - на комнату наложены прочные барьеры. Пусть они бесцветны, но внутрь не проскользнуть, ни человеку, ни духу, ни демону. Замуровались они на славу...
   Видя, что Артур не собирается озвучивать свои предположения, Гаррет поводил перед его глазами ладонью, спросил:
   - Что они там делают?
   Каменщик развернулся уходить. На ходу ответил:
   - Не имею ни малейшего представления, но когда вместе собирается тройка демонов такого уровня, живые легенды, то, как минимум планируют третью мировую войну...
   Звон стаканов с дурман-травой и ромом, плюс нечленораздельное мычание могли бы с легкостью опровергнуть его догадку, но к счастью - волшебная звукоизоляция у дракона была идеальной...
  
  ***
  
   Саня взболтнул две бутыли с разными этикетками по очереди. Что на них написано он плохо видел - перед глазами все расплывалось. Но по звуку понятно - мало! Все хорошее быстро кончается, а то, что осталось нутру навредить уже не в силах - нечему вредить. Вылил остатки в свой стакан, как раз до половины набралось. Размешал хорошенько...
   Дагон чуть не зарыдал, растирая глаза в отчаянии.
   - Он "это" выпил!
   Джек скривился.
   - Тебе легко говорить, завидую, а у меня уже третья (или тридцать третья) чарка.
   - Всего лишь? Так ты не пил за мое здоровье? - набычился Саня, с трудом ворочая непослушными губами. - Это непорядок... Крейсер Аврора - пьем залпом.
   Церемонно опрокинули стопки за здоровье.
   - Хорошо пошла, как теща под лед, - сказал, довольно потерев руки Шляпник.
   - У тебя есть теща? Не припомню за тобой свадебного колечка, - усомнился дракон.
   - Нету у меня никакой тещи, а вот фраза очень выразительная, - объяснил Шляпник, разливая ром. - Мне еще не приводилось участвовать в любовных приключениях.
   - Дан, вот скажи - что такое любовь? - спросил вампир, сонно потершись щекой о ладонь.
   В дверь поскреблись. Дагон удивленно обернулся, по его жесту она распахнулась без скрипа, пропустив гостью. Белочка, проскочив мимо дворецкого, запрыгнула хозяину на колени и лизнула того в нос. Учуяв неприятное любой девушке, а особенно замужней, амбре, чихнула. Свернулась клубочком, и с антипатией глянула на Джека, разглядывавшего бронзовую жидкость в бронзовой же пивной кружке, с трудом помещавшейся в руках - он по примеру вампира перешел на тару больших объемов. Ей не нравился этот анти-социальный тип, по ее мнению, неблаготворно воздействующий на хозяина и разлагающий его моральные позиции. Лучше ее не разубеждать.
   Дагон усердно сконцентрировался на вопросе, поморщившись - совсем забыл о необходимости блокировать вход. Подобрал выражение:
   - В общих чертах? Слово, из шести букв. Является определением одного из стандартных чувств, проявляемых к другому человеку, не присущее животным. Сильная тяга к конкретному представителю противоположного пола, сопровождается частичной потерей здравого смысла. Аналог брачных плясок у зверей, только зачастую более затяжных.
   Джек поперхнулся булькающим смехом.
   - Продолжай, - попросил вампир, гладя пушистый калачик у себя на коленях.
   - Как говорил один мой знакомый мудрец - "это состояние, когда без сомнений отдаешь объекту чувств лучшую часть души, - подумав, сообщил дракон. - Когда они взаимны - этот человек возвращает равную часть взамен"...
   Саня долго ждал продолжения. Не выдержал ожидания:
   - Я тут немного пребываю в прострации ввиду недостатка информации. Вокруг столько ваты, точно не побьюсь. Режь мне всю правду-матку.
   - Я закончил, - недоуменно сказал Дагон - что этот пацан еще хочет услышать? По его мнению, ответ более чем исчерпывающий.
   - А твой друг не говорил, как выяснить, нужна ли этой девушке моя душа? - с сомнением поинтересовался Саня.
   Дракон скривился, быстро запил готовые вырваться ругательства коньяком.
   - Он мне не друг, а знакомый, и лучше бы тебе спросить самому - он сидит по левую руку.
   - Ты выжимаешь из моего сердца горькие слезы, - жеманно вытер сухие глаза дьявол.
   - Думаю, что если хорошенько отжать, то польется что-то более горючее, - буркнул Дагон.
   Саня игнорировал их пикировки, роясь в набросанных кое-как за кроватью сумках. Раскидал их по всей комнате, пока не обнаружил искомое. С победным оскалом схватил чехол.
   - И так... где там наша скрипелка? Буду концерт давать, вот соседи-то обрадуются.
   Взял скрипку как банджо, и затренькал вилкой по струнам. Одним словом - старый чукча после удачного трудового дня. И музыкального слуха ровно как у убогого жителя Чукотки - северный олень копытом потоптал. Бдяун-бдям-бдзень терзаемых струн ненадолго отрезвили Шляпника.
   - Как жаль, что рядом нет букета роз...
   - Ты бросил бы мне его под ноги? - оглянулся на дьявола Саня.
   - Да нет, - вздохнул Джек. - Ты бы играл на скрипке с розой в зубах. Как романтично. Я бы сделал фотокарточку и подарил твоей ненаглядной. Она бы тебя окончательно прибила. Но сначала... Кто пойдет за выпивкой? Камень-ножницы-бумага!
   Когда сил шевелить руками не осталось, (быстро утомился, истязая скрипку и уши соседушек) тема любви исчерпала себя, а заливать было некуда, Джек предложил сменить объект обсуждения. Плавно, заплетающимся языком, рассказывал о долге и чести. Само собой речь шла о двух должниках до гробовой доски, каковыми они сами себя считали.
   Вампир с трудом фиксировал на рассказе внимание, в надежде хоть что-то запомнить. Получалось с трудом, лоскутками. Легче забыть вместе с ними и то, что знал, смешав все в кашу.
   Изрядно поддатый Шляпник, (по нему не поймешь - может и притворяется) невнятно объяснил: почему самураи теряют честь и сбривают хохолок на макушке; Кто такие буси - благородные воины; Почему шиноби, потерявший хозяина, но не утративший лояльность к нему, должен совершить сеппуку; За что можно вновь обрести достоинство, и как слуга может быть хозяином своей гордости; Откуда взялось бушидо, путь воина, искусство быть воплощением чести; Кто такой онимуса - падший солдат, призрак цепи...
   Серебряный Дракон Ямамото, как вскользь запомнил Саня, был обесчещенным сыном какого-то Нобунаги, объединявшем бог-весть когда Японию. Этот самый Нобунага Ода, по воле судьбы, был в числе призраков, отправленных в потусторонний мир вампиром. Похоже, что именно это и послужило причиной привязанности самурая.
   Ниндзя в шестом колене - Хаттори, единственный соратник Ямамото, проклятый отступник древнего клана Ига. Погони и преследования в прошлой жизни нисколько не мешали убийце радоваться каждому мгновению в этой. Причина для изгнания Сане показалась аномальной. Сато отрицал дао, преобладание разума, путь духа, проповедуемый шиноби, что не препятствовало ему в совершенстве, на уровне йоги, владеть своим телом...
   В определенный момент вампир смекнул - он не может сконцентрировать на голосе патрона, а словарный запас изгладился из памяти в мгновение. Чуть не зацепил банку с рисовым самогоном тройной перегонки, которую лично нагнал в рекордные сроки услужливый ресторатор. На ватных ногах вывалился в коридор, промычав что-то на прощание.
   Нетвердой походкой, черкая плечом и головой по шпалерам, искал свою комнату, не сообразив - он только что ее покинул. Все крутится-крутится, вертится-вертится... шар голубой... Мозг готов подать предсмертный сигнал.
   Чуть не упал на Артура, выходившего из фойе. Каменщик подхватил его под руки и прислонил к стене.
   - Бригадир, что с тобой? Почему шатаешься?
   - Потому что я пьян, черт возьми, - стоном пропитого буффона огласил вампир. Подобная банальность ни в коей мере не может описать его подлинного состояния. Коктейль перемешал все внутренности и замутил мозги, творя, что ему заблагорассудиться. Розовые слоны еще не летают, и себя оранжевым мандаринчиком не чувствовал, для этого марихуану курят. А вот прыгнуть с утеса без страховки - да запросто, безотчетно!
   Артур опешил, прикрыл нос - запах самогона настойчиво туда лез.
   - Нет повести печальнее на свете, чем повесть о Ромео и Джульетте, - пробормотал Артур. - А что случилось с Дамианом, куда он смотрел?
   - П-пользуясь маей б-а-б-лагосклонностью, он взял выхадной. Симбиот с-горел, ес-сли ин-нтерессно. Я его немм-ного, совсем чут-точ-ку, перетрудил.
   - Опять ты "такой", никакой, - с отчаянием вздохнул Каменщик. Таким пьяным он друга видел единственный раз - в Астрале, после окончания ненавистной школы. Но то было на радостях! - Боже, ну зачем? Ты же не пьешь!
   Потянул вампира за собой, уложил на диванчике в углу вестибюля, уговаривая как маленького.
   - Каа-кой ты пра-а-тивный, абзываешься, - в полусне сказал Саня, зевая. - Мое настроение давно и бесп-ро-по-роворотно испорчено, так что не стес-с-няйся, меня уже ничем не обидеть.
   Саня засопел, прижав к груди суетившуюся вокруг Белочку как мягкую игрушку.
   Артур немного постоял рядом, убедившись - спит без задних ног, готовальня. Пошел за пледом.
   - А... не бери в голову. Лучше выспись. Потом поймешь, что я хотел сказать...
  
   Позднее утро следующего дня. Вестибюль отеля патрулировал маленький хорек, трогательно не подпуская поиздеваться над вампиром многочисленных к тому охочих, замучить его и впоследствии избавиться от трупа. Гаррет выбрал момент, подкараулив, когда она выглядывала на улицу, и подкрался к диванчику. Дзенькнув бутылками в карманах душегрейки, шепнул:
   - Вставай, пропустишь свой завтрак. Алкоголь это временное лекарство. Если ты не будешь повторять его прием...
   Из-под одеяла показалась рука с громадным револьвером.
   - Но как же? - обиделся волк. - Давай улучшим наши дружественные отношения! Дамиану можно, а мне нет? Теперь он твой лучший друг? Не жмись, просто придерживай печень. Накатим по маленькой, чтоб в глазах прояснилось. Мне Артур говорил, что даже тормозную жидкость без последствий пить можно, как-то, с лома...
   Раздался неприкрыто враждебное бурчание:
   - Если бы ты сейчас прочел мои мысли, то узнал бы - я наговорил много, о чем ты вскорости пожалеешь. Догадайся, куда я тебя послал с трех раз. За каждый неправильный ответ -...
   - Дашь в глаз? - не дослушав окончательно ответ, спросил волк.
   - Отстрелю по уху.
   Гаррет быстро подсчитал - сколько у него ушей и куда пойдет третья пуля. Успокаивающе выставив перед собой руки, кивнул.
   - Понял, не дурак. Приду через час, принесу рассол. И фотоаппарат. Этот эпизод надо запечатлеть...
   Щелкнул затвор револьвера.
   - Ладно, не приду, - так же спокойно согласился хохмач. Его больше убеждать не нужно. Гаррет втянул голову в плечи и уполз, не дожидаясь пока ему в интимное место Кори вцепится...
   Посмеет рассказать об этом - глаза вырву и вставлю в...
   Еще через два часа пришел Дагон. Белоснежная зверушка посмотрела на него искоса и не захотела связываться. Дворецкий был вылизан до блеска, сюртук сидел как влитой, а туфли сверкали ваксой. Замараешь такой прикид, или прокусишь - станешь дичью на вертеле.
   Дагон сдернул плед, смотав его в рулон. Саня скрючился на маленьком диванчике в три погибели, обхватив себя руками и спрятав лицо под мышкой.
   - Вы уже объективны, ваша светлость? - поинтересовался с едва заметной издевкой дворецкий.
   - Мне относительно хорошо, - выдавил через стиснутые зубы вампир. Его бредовое состояние находилось в неописуемой дали от этих слов. - Дан, ты веришь легендам?
   - Каким конкретно? - удивился дракон, ожидая другого вопроса.
   - Есть такое поверье: когда будят вампира - он без заминки убивает несчастных, выкачивая из них всю кровь. С чего бы это, за какие грехи? - иронично поинтересовался Саня.
   - Выдумки, - без сомнений ответил Дагон.
   - Проверим? - Протянул требовательно руку. Дворецкий с улыбкой вложил туда два белых колесика.
   С муками переходя в сидячее положение, ненавидел всех и вся и никого в частности. Это кошмар наяву. Во рту гадил легион гоблинов, а на веки прицепили жернов. От дыхания мухи мрут, вон, ни одной нет, все разбежались. Ммм, ошибочка, их же и не было тут никогда... Запил две таблетки парацетамола морковным соком с мякотью... заел мускатом... удалил налет жвачкой...
   - Дагон, хватит мне подсовывать под руку! - глянув через голову, настойчиво "попросил" вампир. Дворецкий предупредительно имел под рукой и держал наготове еще десяток подходящих под случай вещичек. Начиная с соленого корнишона и заканчивая какой-то подозрительной коробочкой - на ее этикетке изображен череп и скрещенные кости, и это точно не пиратский флаг... Саня сложился пополам. - Ох... Как мне погано... Баланс микрофлоры кишечника умер от горя, он всей душой возненавидел жизнь.
   Как мерзко. Никогда, никогда, никогда больше не притронусь к этой гадости! Даже не понюхаю! Этиловый спирт убивает нервные клетки!! Алкогольная независимость!! Спирту - бой!!!
   Клятвенные обещания не принесли и грамма надлежащей сатисфакции.
   Чем больше хочешь получить от попойки приятного, тем выше вероятность того, что ничего приятного из попойки не выйдет. Верю. Теперь верю.
   - Не хочу портить вам веселье, милорд, говоря, что похмельному синдрому есть много научных объяснений. Самое короткое - на две сотни слов. Не стану их озвучивать. Жаль, это прекрасный повод угодить моей пошатнувшейся этике.
   - О, я в полной мере получу моральное удовлетворение, когда ты обнаружишь в подкладке сюртука кило битого стекла и кнопки остриями внутрь, - огрызнулся Саня.
   Дагон благоразумно промолчал - не поддерживая эту тему, вампир о ней через час окончательно забудет.
   - Осмелюсь подать утренний чай с молоком. Earl grey. Презент от мистера Шляпника, - пояснил дракон.
   - А... - Отхлебнул сонно. Глаза расширились, и струйка влаги полетела в стену. - Прощай, вернусь не скоро, сказала крыша? Я за него теперь всю жизнь расплачиваться буду!
   - Не беспокойтесь, - медоточивым тоном сказал Дагон. - Это возмещение саке из последнего захода, которым вы, не стесняясь, споили нас обоих, до того как дошли до положения риз.
   - Где он? - погасив свой запал, спросил вампир.
   - Ушел, - односложно ответил дворецкий.
   - Опять не удалось его убить? В который раз? - злорадствуя, ухмыльнулся Саня, в момент подняв настроение.
   - Не считал, - уныло признался дракон.
   Вампир развел руками снисходительно, как вождь рецидивистов - уж у него раньше без труда удавалось всех убить с первого раза.
   - Бывает. Не знал, что ты тоже из нашей когорты маньяков. Хочешь глубокомысленное замечание постороннего?
   Дагон изобразил дикий интерес.
   - Даже плесени нужен повод, чтобы завестись, - изображая Конфуция, заявил Саня. - Откуда у вас такая антипатия?
   Дагон был вынужден ответить - общий вид вампира не предвещал для него ничего хорошего. Саня сейчас только и ищет повода кому-то врезать, за любую мелочь.
   - Господин Нирарихьён владеет данными, которые мне нужны, и не хочет ими делиться. Я располагаю четкими сведениями о конкретных ветках происходящего, которых нет у него. Это зовется информационной войной.
   - И всего делов? - удивился вампир.
   - Нет. Еще я его беспричинно ненавижу!
   - Ой, не кричи. Голова - котел, а маленькие гномики лупят со всей мочи по нем молоточками, звенит все, и нагар сыплется, - схватился за виски Саня, склонившись к самой земле.
   - Я буду говорить шепотом, - покаялся дракон. Как у него самого в голове ничего не гудит?
   Вечерний звон, вечерний звон... Мамочки, ничего не помню. Все, сухой закон!
   - Подать мне регламент заседания, - потребовал вампир. Хотелось узнать - не потянуло ли на подвиги?
   - Пожалуйста. Я все записал.
   Саня прочитал старательно оформленный список, пропуская места с пятнами и нечеткостями:
   "Первый стакан, из тех, что при мне, натощак - изменений не наблюдается.
   Второй стакан, мешаное пойло, сырые закуски, рисовая лепешка - норма.
   ...
   Вылакал с горла мой личный вермут, медовые хлебцы - пропало расстройство. Джек уже окосел с собственной анисовки, поет что-то нескладное из народного творчества... надо спросить - кто такая Верка Сердючка.
   Лошадиная доза прошла без препятствий - легкая эйфория. У меня перед глазами пляшут рыжие лепреконы. Надо же, как они выкидывают коленца. О, пошел канкан.
   ...
   Сбился. Еще одна бутылка и я собственноручно удавлю эту ..."
   Саня с садистской улыбочкой скатал бумагу в трубку и без видимых усилий сжег на глазах у дворецкого. Кажется, дракон допустил оплошность и его сейчас побьют. Саня спросил добреньким голоском:
   - Понятно. У тебя и сейчас преобладает желание меня угробить?
   - Нет. Отпустило, - не заметил вспышки дракон, раздумывая над природой своих отношений с Дьяволом Тьмы.
   Саня разочаровано кинул ему в лоб тапочкой, не целясь.
   - А к паре? - вопросительно наклонил голову дворецкий, подставляя лицо.
   Саня прошелся по залу, повторяя орнамент круглого ковра, не смотря на друга. Поднял вверх палец - есть!
   - Пошли моей второй кровавой половинке чашку каппучино, и сделай сверху сердечко из сливок в знак примирения.
   Дагон посмотрел в сторону, вспоминая, что это такое. Серьезно кивнул.
   - Да. Сейчас...
   В комнату на всех парах влетела Мария и закатила оторопелому вампиру звонкую пощечину. На голову Сане медленно вылилось два литра кипящей жидкости. Чайник был опустошен, а Мария гордо развернулась на пятках и ушла восвояси, оставив Саню склеивать череп по кусочкам. На смену ей вернулся Дагон.
   Саня скривил губы и провел рукой по липкому лицу - ощущение было противным. Другой на его месте уже обварился бы до мяса.
   - Сделай мне то же, что презентовал ей, пока мое ведро терпения не переполнилось.
   - Да, ваша светлость, - поклонился в пояс дракон и принес еще одну чашечку.
   Вампир скептически посмотрел на рисунок.
   - Ты всегда отличался излишним реализмом, до дотошности. "Это" больше похоже на голову горгоны в профиль. Мия наверняка приняла ее как личностный намек на свою натуру.
   Дагон принялся объяснять:
   - Нет, это совсем не так. Вот здесь сердце, это аорта...
   - Да я уже понял. - Помассировал щеку. - План примирение отменяется. Эх, бьет, значит, любит... бить. Так у меня все мозги через уши вытрусятся.
   - Всего лишь маленькая неприятность, - как ни в чем не бывало, сказал дракон.
   Саня взорвался:
   - Какая к дьяволу неприятность? Это просто катастрофа!!! Если бы мне намекнули на схожесть с Горгоной, то я бы счел это четким намерением разбежаться....
   - А разве не так? - иронично осведомился Дагон.
   - Издеваешься? - надулся вампир.
   - Есть немножко, - покладисто кивнул Дагон.
   Саня не придумал, чем ему достойно ответить.
   - Эх. Надо бы сходить покататься на лыжах.
   - Последовательность - не ваша черта, - непонятно к чему произнес дракон. Ну, вообще-то он прав. Даже у родных складывалось впечатление, что Саня думает о нескольких вещах одновременно и это ему нисколько не мешает. - Тяжело вам, и, похоже, что вы все-таки окончательно сойдете с ума...
  
  ****
  
   Полдник наступил без перехода - Саня провалялся в постели намного дольше обычного. Без интереса ковырял вилкой рисовые шарики в панировочных сухарях. Откровенно тер глаза, сутулясь как старый гриф - спички меж век ломаются. Какой бы ни была вкусной котлета, это все еще ненавистный рис. Вылил сверху флакончик острого кетчупа...
   Дагон на всякий случай помалкивал, охраняя покой вампира. Движения дворецкого преувеличенно четкие - старается не выдать своего запоздалого похмелья. Неудачно - сжевал столько ароматизаторов, перебивая дух дыхания, что топор вешать можно. Водяной змей пал жертвой "зеленого змея".
   На другом конце круглого стола, так что рукой достать можно, сидела Мария, разглядывая искоса своего "экс", глупо смотрясь со стороны. Теперь у нее есть целых два повода извиниться, которые грызут ее беспрестанно, уже добираясь до костей.
   Саня пощупал взглядом окружающие его блюда. Выбрал несколько белых хлебцев из просторной миски и попросил:
   - Передай масло, пожалуйста.
   - На большая цаца, сам возьмешь! - на автопилоте огрызнулась Мария, не сразу сообразив - зачем? Чуть не стала волосы рвать - сама себе роет яму, еще и веночек плетет.
   - Благодарю, Дамиан, - чистосердечно улыбнулся спокойному как слон, дворецкому вампир, приняв мисочку со спрэдом. - Спасибо, Мия, ты просто чудо, решила, наконец, со мной разговаривать. Но если бы ты еще смотрела в мою сторону, то видела бы, к кому я обращаюсь.
   - Не хочешь что-то мне сообщить? - буркнула Мария, в надежде, что Саня сделает первый шаг.
   - У меня перерыв на время кризиса - жду умных идей. Но на тебя смотрю, и мимо проползают только мрачные и унылые. У них такие комичные лица, но лучше тебе их не видеть.
   - Ты точно не доживешь до выпуска, - насупилась Мария, обгрызая ноготь. Идти на уступки она не хотела, очень упиралась.
   - Мечтать не вредно, - отмахнулся вампир. - Их бин иммортал.
   - А против пыток ты тоже застрахован? - опять скатилась к самому началу Мария.
   - Только от неприятных, - прищурился Саня, демонстративно разглядывая девушку...
   - Ах, ты ж извращенец, доходяга, кусок... - Мария успешно придушила вампира его же длинной косой. Она просто не умела воевать словесно.
   Легче сидеть на раскаленной сковороде, чем в компании с тобой, а миа амор...
   - Спасибо, мне уже говорили, - прохрипел Саня. - А также я темный маг. Хочешь стать такой злой и раздражительной как я - купи себе puzzle на несколько тысяч элементов. Хотя... тебе и так без надобнос-т-т-иии...
   - Мисс, похоже, что он уже страдает от ваших ласк, - осторожно прикоснулся к плечу Марии дворецкий. Указал на выкатившиеся глаза господина. Наверняка именно это он и имел в виду. - Проверьте - как бы милорд не умер.
   Мария резко отпустила благоверного, прикоснувшись к жилке под ухом.
   - Пульс есть, наверняка обычный обморок. А почему дергается?
   - Конвульсии. По крайней мере - так выглядит. Если вы хоть немного сентиментальны, отпустите его тело и дайте спокойно оправиться. Синяя полоса на шее выглядит очень нездорово. - Дагон был сама скорбь.
   - Ой. Забыла, что он такой хрупкий. Сейчас принесу аптечку.
   Девушка выскочила через арку зала, побежав в санузел. Зачем ей аптечка - сложно придумать.
   Саня опасливо приоткрыл один глаз. Удостоверившись, что его обожаемой половинки нет рядом, вдохнул воздух в легкие и натужно приподнялся. Сокрушенно помотал головой. Полный абзац. Когда она уже разберется со своей биполярностью?
   Зачем топтать мою любовь, когда ее почти не осталось...
   - Спасибо, Дан. Я твой должник. Еще минута и она бы догадалась, что я симулирую...
   - Так значит, я не ошиблась - ты действительно меня обманул! - выскочила обратно Мария и замахнулась тяжелым ящиком первой помощи. Теперь понятно зачем она за ним бегала.
   - Прощайте, хозяин, до следующей встречи через двести двадцать три года, - скороговоркой выговорил Дагон. - Я подсчитал зависимость "смертной" спячки в прогрессии от ваших предыдущих показателей. Не волнуйтесь - буду присматривать за домом и следить за тем, чтобы Майя правильно питалась...
   - Дамиан, сколько... ты сказал? - Названная цифра моментально отрезвила воинственную девушку. Она взяла себя в руки и нетвердо ушла куда-то, ничего не сообщив напоследок.
   Эх. Спаси тебя господи, Дан - ведь ты спас меня уже дважды...
   - Хозяин, если вы думаете сбежать, пользуясь отсутствием мисс Марии, то лучше сразу дать ей себя удавить. Если вы пойдете на улицу, то только умрете где-нибудь по дороге.
   Говорил он в стенку - вампир уже отключился, устав от недолгой борьбы. Рука безвольно свесилась вниз, Голова откинулась... Вернулась уже Сакура, бережно неся в руках открытку... Разочарованно вздохнула, глянув на вампира - явно хотела что-то ему сказать. Задумчиво глянула на свою ладошку - приведет ли пощечина его в чувство?
   Дагон произнес с поклоном:
   - Не стоит его беспокоить. Леди, вы должны бы уже знать - когда хозяин болеет, с ним лучше не разговаривать на подозрительные темы - он не любит выставлять напоказ свою слабость и сражается до конца. А потом ненавидит себя за это. При этом обнажая редкостный дар раздражать окружающих...
  
   Саня смотрелся в свое отражение, упершись обеими руками в раму. Волосы слежались, торча патлами, жуткий всклокоченный шухер, глаза тусклые, все еще задурманенные, в них все двоится, кожа румяная - наконец выздоровел, отправив в топку организма столько топлива. Но...
   Свет мой зеркальце... лучше промолчи.
   Уже второй день подряд! Стыд глаза не выест, но спать не даст... Надо силой выбить из Хроноса право на заплыв к истокам реки времен и прикончить первого неандертальца, виновного в возникновении алкоголя. Да, желать невозможного никто не запрещал, начиная с того, что водку в нынешнем состоянии невозможно создать без перегонного куба, дистиллятора, изобретенного после открытия Менделеевым спирта.
   - Прива, босс... Карамба, мама миа! Погано выглядишь, однако, - выкрикнули близняшки, заглядывая со спины.
   Да уж, красавцем меня не назовешь даже из лести.
   - Я к юмору нынче не расположен, - не оборачиваясь, прошептал вампир.
   Опять бессердечные вещие сны. Они как будто преследовали его. С каждым разом эти кошмары все удивительней. Живые, реалистичные, наполненные красками...
   Он был цветочным лугом. Целым полем из белых с синью девственных ирисов. Никаких цветочных фей и насекомых, естественных вредителей и палящих лучей солнца. Сперва ему даже было хорошо - светлое небо, дуновение ветерка колышет цветки, земля отдает питательные вещества... Но ленивое, беззаботное существование продолжалось недолго. С левого краю цветочника, соответствующего плечу, ирисы стремительно вяли, чернели и осыпались сухими лучинками...
   Чудовищная режущая боль его разбудила. В сновидениях все переживалось как реальность, даже цвета присутствовали в полном объеме, вышибало пот и резало ножом по струнам нейронов. Мир перед глазами не хотел принимать стандартное положение, в голове болезненно тикали часики, обещая отключить мозги при перенапряжении. Просветление пришло через час скупых барахтаний. После подъема долго сомневался - просто отлежал руку, это предвидение событий, или внутренние мучения душевнобольного? Возможно, у него опять-таки проклюнулся дар сновидца?
   Ветер с моря дул, ветер с моря дул, нагонял беду...
   - Тогда выглядишь вдвое хуже. Я пожалеть хотела, - стервозная дракошка скорчила ангельскую рожицу. Мысли вампира, вялые и злые, не относились к разряду веселых - он даже не улыбнулся, расстроив девочку.
   Из-за переборки раздались голоса товарищей, болтающих, нисколько не заботясь, чтобы вампир их не услышал:
   - Что, наш вождь не в духе? Огненная вода легла не куда надо? Пья-я-янь...
   - Гар, хоть пять минут помолчи. Не таким типам его упрекать - ты настолько проспиртован, что в Кунсткамере тебя возьмут без всяких вопросов...
   - Пора бригадиру капельницу подарить.
   - Зачем?
   - Она ему будет на мозги капать качественно и профессионально. С ней он о нас никогда не забудет.
   Красная захихикала. Осеклась. С деланным ужасом хлопнула себя по щекам.
   - О, шеф, у тебя глаза горят! Небось, кукарачи в голове что-то празднуют.
   - Все, чайник закипел. Сейчас кипяток брызнет, - поддержала сестрицу Синяя.
  Вампир промолчал, на них крики не действуют должным образом, но так зыркнул...
  Близняшек из ванной как метлой вымело. Дагон перехватил их, не дав совершить новую шалость.
   - Милорд работает - бьется головой о стенку. Работа филигранная. Просил не беспокоить. Вы ведь не будете?
   - Да мы сойдем с ума, пытаясь понять его мотивы. Пошли отсюда.
   Саня подождал, пока шаги утихнут, обругав и поблагодарив мысленно Дагона. Еще раз посмотрел на бомжа в зеркале. С ужасом осмотрел зубастый гребешок. Начал гигиенические процедуры.
   Почему я все еще жив? Когда Сакура на меня набросилась, думал, что уже в гробу увижу рассвет. А она всего лишь поцеловала в щеку и убежала, размахивая какой-то бумажкой. Я опять ее опрометчиво разозлил? И таким способом она со мной прощается? Тогда пора менять местожительство. Кто-нибудь, закройте крышку и сразу прикопайте меня где-то с видом на море...
   Да, дела. Как бы он хотел увидеть рядом кого-то из родственников. Обычно, когда не было желания принимать решения, или последствия затрагивали не только его, Саня предпочитал услышать совет матери или отца. Позвонить? Счет нулевой. Да и что сказать? Щекотливое положение. Эх...
   Башка болит. Это все Мия виновата. Господи, какая же она дура. Сделай с ней что-нибудь. И с башкой тоже...
   Зубная паста попалась с привкусом какой-то прокисшей гадости, сразу началась изжога.
   Сладкого хочется - перебить все кислое и горькое, что скопилось. Надо напечь на полдник пончиков!
  
  - Где здесь можно найти Архимага, мне срочно нужна его консультация, - официально обратился к друзьям неизвестный мужчина. Блондин сразу дал понять, кто он - отвернул обшлаг, продемонстрировав метку гильдии. Маг, и не последнего разряда.
  - Архимаг? Это кто? - состроили невинность дракошки.
  - Не притворяйтесь! - хмуро попросил чародей. - Это повелитель волшебства. Тот, кто ведет непрерывную войну с черными чудовищами из Тени! Тот, кто отправил в преисподнюю неисчислимые рати...
  Народ переглянулся и дружно указал ему за спину. Как раз появился Саня в фартуке и рукавичках, неся перед собой блюдо свежих пончиков с корицей и сахарной пудрой. Коса закручена вокруг головы несколько раз, чтобы не поджечь волосы при готовке.
  - Пышки, с пылу с жару, налетай! Снежка, подуй - еще горячие. - Убрал поднос из пределов ее досягаемости, сказав: - Только на свои подуй!
  - Этот клоун? Вы издеваетесь? - недоверчиво спросил маг. Выглядел юноша и, правда, потешно. Все отрицательно помотали головой. - Вы серьезно. Не может быть... - Лицо мага перекосило.
  Может - закивали утвердительно.
  - Чего надо? - недружелюбно спросил вампир, свысока посмотрев на подчиненного.
  - Это вы Архимаг, убийца тысячи Теней? - осторожно спросил маг.
  Саня удивился. По его подсчетам там было намного меньше. Обернулся к друзьям:
  - Разве я выгляжу как совершивший убийство такого масштаба?
  Ребята переглянулись. Одновременный ответ слился:
  - Да; И я так думаю; Мой ответ да; Аналогично; Определенно... да!
  Саня сразу уверовал, что в самом деле мог перебить такую ораву Теней одним махом. Он псих, маньяк, убийца вселенских масштабов... Потянул носом, сглотнул слюнку. А еще очень любит сладкое по утрам.
  Ну что ж. Не отрицать же свой ранг. Это будет некрасиво по отношению ко всему сообществу чародеев.
  - Да, это я. Присаживайся. На голодный желудок я немой и глухой.
  Синеглазка выразила сомнение:
  - А не много ли будет чести? Обычного волшебника за стол с...
  - А мы тут все обычные, - отмахнулся вампир, торопливо жуя пышный комочек творожного теста. Опять пришлось напрягать Кольбера. Да он и не сопротивлялся - без вопросов поехал за продуктами. - Вот он обычный дух, та - обычная богиня, там еще двойка обычных вампиров и, вкупе еще и обычный древний с обычным себе Архимагом.
  Маг чуть не заработал инфаркт миокарда: как до жирафа очень долго доходило - с кем он связался. Покосился на вампиров и беспрекословно зажевал пончик, не чувствуя его вкуса. С демонами надо держать ухо востро - они всегда себе на уме.
  - Ну, и с чем тебя ко мне послали? - откинулся на спинку стула Саня, разглядывая чародея. Тот быстро отодвинулся от стола и встал по стойке смирно. Уже тот факт, что он не мог прочесть мысли этого парня говорил - маг попал по адресу. Мужчина распахнул небольшой цилиндрический футляр, висящий на ремешках под мантией. Комната сразу озарилась нежным светом. Внутри покоилась в мягкой как вата пористой подкладке, прозрачная синяя сфера без малейшего выступа и неровности. Под поверхностью переливалась туча белых мошек. "Сельцо в снегу"?
  - Вот, вам выдался случай, почитаемый у нас за огромную честь - видеть нашу святыню. Мое имя Вьятт Винтерс, я местный подмастерье мага, приставленный гильдией к данной деревне как хранитель артефакта защиты, - представился маг. - То, что вы видите - и есть она, древняя сфера "Твердыня Льда". Этот артефакт не так прост - он создан игнорировать некоторые принципиальные метафизические законы. Если приглядеться с лупой, вы сможете увидеть внутри нашу гору и сам отель, в котором проживаете с порядочной высоты. Это нисколько не говорит о том, что мы сейчас находимся внутри этого шара. Если вы пересечете его границу, то спокойно выйдете за пределы скрытого мира. Внутрь же попасть не сможете, как и люди. Но в последнее время они нашли какую-то лазейку и мы периодически на них натыкаемся. Это недопустимо.
  - Можно ее осмотреть? - с непонятной интонацией спросил Саня. Его взгляд был прикован к шарику - новоиспеченная игрушка!
  - Только будьте осторожны - малейшее касание и вы умрете, верховный, - без всякого почтения буркнул мужчина.
  - Спорим, что нет? - хитро прищурился Саня.
  - Не спорь с ним!!! - взвизгнула Анжела. Остальные промолчали, с интересом ожидая продолжения.
  - Не прикасайся, безумец! - вторил ей маг.
  Вампир сложил руки в замок. Винтерс опустился в его глазах до уровня червей, ползающих в "этом самом". Ух ты, оно еще и разговаривает! Это на грани фантастики!
  Ах, я безумец? Подмастерье что ли? Архимага впервые видит? Ну, впредь откусит язык и в ногах валяться.
  Саня вытащил артефакт из амортизаторной ткани и спокойно повертел морозный шар в руках. Приподнял очки на лоб, вглядевшись сквозь стекло. Вьятт не врал - через метель видны очертания деревни Дану. Не составит труда разглядеть коротышек, снующих по своим делам и Гаррета, катающегося на доске по горке для новичков. Забавно.
  - Почему? - Положил святыню на место в футляре.
  Мужчина недоуменно уставился на вампира, ожидая, что тот превратиться в ледышку, но ничего не происходило. Бросился к сфере, чтобы удосужиться, не сломана ли. Схватил в руки... тут же покрылся коркой льда в палец толщиной.
  Дагон покачал головой, а Анжела укоризненно вздохнула - что за гад ее учитель.
  - Ну не можешь ты без своих глупых шуток.
  - Какое низкое коварство, - восхитилась Рикка.
  - Он первый начал, - оправдался Саня. - Кто просил обзываться? Ну и пусть, я больше не буду.
  - Правда? - недоверчиво осведомилась Шива.
  - Клянусь бородой, - повторил свой безотказный трюк Саня. Забрал шарик из рук Винтерса. - Приведите его в чувство. Я хочу знать, в чем цель визита. Не думаю, что он просто хвалился этой штучкой.
  Юки отстраненно махнула ручкой и лед, сковавший мага, рассыпался мелкой пылью. Вьятт вдохнул полной грудью и с запоздалым уважением поглядел на презрительно выпятившего челюсть Архимага.
  - Прошу извинить за недоверие. Меня послали старейшины - обратиться за помощью к самому крупному специалисту нашего ремесла. Как ни кстати, вы еще здесь. Должен попросить вас осмотреть детально "Твердыню Льда". Нам кажется, и без экспертной оценки, появились значительные дефекты в ее оболочке.
  Саня не внял голосу вредности внутри - сказать, что занят, например, или напрямую отказаться, сославшись на отсутствие интереса. Люди Айсенвельда были достаточно гостеприимны, чтобы отплатить им маленькой услугой.
   Покрутил шарик, прощупывая поверхность пальцами. В теории он знал его устройство досконально. На практике стыкаться не приходилось. Закушенная губа выдавала сосредоточенную работу мысли. На первый взгляд... что-то не так. Сфера треснула. Вот это прокол! В глазах действующего Архимага сменилась целая гамма чувств...
  - Мобилизация!!! - дурным голосом взвыл Саня, перепугав всех до мокрого стула. Отдышался, поправил вставшую дыбом прическу. - Я запаниковал на секунду. Простите. Больше такого не повториться.
   Артур отпустил сердце, птичкой бьющееся в груди, доверительно шепнул магу, все еще отходящему от иссушающего мозги вопля (он стоял ближе всех):
   - Паника? Я уже давно забыл значение этого слова. У меня его заменило видение катастрофы и истерика...
   Винтерс недовольно покосился на него. Каменщик панибратски подмигнул.
   - Спасибо за объяснение, уберите руку с моего плеча, будьте любезны.
   - Ой, прости-прости, недотрога, - отстранился Каменщик, разводя руками. Только Вьятт отвернулся, Артур без промедления начал кривляться. Он успел показать целую пантомиму на тему "Имел я ввиду таких недотрог в особо пикантных позах" у мага за спиной. Дагон даже подумывал ему похлопать - очень уж выразительно и познавательно получилось. Саня отвесил другу подзатыльник, чтобы не отнимал время зря и обратился к дракону:
   - Дан, пригляди за малышней. Дети создания непредсказуемые. - Об остальных он не волновался. Спасение утопающих - дело рук самих утопающих. Все от мала до велика в деревне - демоны. А значит - боеспособны.
   Дракон понимающе кивнул.
   - К нам скоро пожалуют гости?
   - Много гостей...
  
   - Тебя же зарежут, как молочного поросенка!
   - Порвут на фашистский крест...
   - Посадят в банку, зальют формалином и будут любоваться, - хмыкнул Артур вдогонку.
   Саня ничего не хотел слушать, по-солдатски чеканя шаг. Его скопом упрашивали остаться в отеле, предоставив решение проблемы профессионалам. Куда там. Легче уговорить несущегося на тебя во всю прыть носорога присесть передохнуть, побаловавшись плюшками...
   Безапелляционно отмел последовавшие следом настойчивые мольбы составить компанию. Во-первых, трещина купола может и не быть началом налета, тогда он будет выглядеть глупо в глазах чародеев. А во-вторых, ему нужно кое в чем удостовериться.
   Вызывали загадку некоторые странности. Его очень беспокоила мысль о стукаче. Он сперва грешил на молоха, иначе как бы Тень узнала, куда Саня подался из Энфер? Но потом сообразил, что у Агролля больше нет причин стоять на их стороне. Мальчишка не станет подставлять своего лучшего друга.
   Как же тогда их выследили? Кольбер умел запутывать следы, к тому же, он часто использовал переходы через Астрал и промежуток. Даже нанеся на карту его маршрут, легко свернуть себе мозги на голых предположениях.
   Кто изменник, чьи это козни?
   Любопытство - самая весомая причина во всех эпохах!
   - Все будет на мази. Не могу противостоять искушению. Меня будоражит сама мысль - сколько солдат останется в армии Тени, когда мы уничтожим и этот отряд. Немедленно проинформируйте вождя, пусть сообщит всем - мы возможно, уже на военном положении. Пока только возможно...
   Гаррет попятился - кипучими эмоциями окатило с головы до ног.
   - Я твой азарт буквально кожей чую. Видишь - аллергическая реакция уже пошла... Полная труба - она по всему телу!
   - У тебя просто гусиная кожа от страха, - рассмеялся вампир. - Не поседей до последнего волоска. Еще один такой мне не нужен. Бывайте здоровы!
   Я такой боевой! Навіть трішки скажений. Дайте мне подушку - задушу всех особо зверским образом...
  
   Дорогих гостей Айсенвельда Саня заметил, не отойдя и пяти километров от поселения.
   Добрые гости - радость в дом. Злые - радость вдвойне.
   Тени передвигались грузно, перебежками, прячась за каждым деревом и уделяя этому занятию намного больше внимания, чем разведке. Вампир просто встал как вкопанный посреди знакомой тропки и ждал пока они подойдут на расстояние, когда не нужно будет орать, чтобы их привлечь.
   Буднично молвил, выстреливая каждое предложение по отдельности:
   - А мы тут просто гуляем; милуемся снегом; и панорамой; негры-туристы из Кении; говорить мала-мала; нам бы только перекантоваться; если накормите - будем очень рады; есть нечего вот как третьи сутки; едем в солнечную Грузию; нет, не нелегалы; там нужны подсобники на стройке; нас честно пригласили; но мы как-то заплутали; подскажите, как пройти к ближайшей райадминистрации; позвонить домой; потешить маму - мы еще живы...
   Отряд авангарда ошеломленно остановился. Выглядел юноша мрачнее грозовой тучи, даже когда говорил со смешинкой в глазах. А они ожидали увидеть жертвенных ягнят в деревне демонов? Или просто не рассчитывали, что их пришествие так быстро раскусят?
   Саня разозлился не из-за них, хотя толика вины в том есть, просто его домыслам появилось косвенное подтверждение. Признание за собой пагубных заблуждений и нежелания принятия порочности чужого естества - это уже повод кого-то убить.
   Песец, это не пушистый зверь с ценным мехом, а то, что с вами сейчас произойдет. Фирма веников не вяжет, фирма обеспечивает гробовщиков работой.
   Из-за дальнего холма показался еще один взвод легионеров в подобиях бригантин с длинными юбками и выступающей дополнительной защитой, рваными косыми крыльями из кости. Воины серьезно замедлены этими громоздкими латами, плюс, с такими наковальнями на плечах ходить бесшумно не сможешь, как ни старайся. Потом еще один взвод гвардейцев, и еще...
   Ого, а их много. В каждом взводе по четыре отделения о двенадцати воинов. Неприятные выводы имеют место быть. Разменять одну жизнь на сотню? Себя можно хвалить бесконечно, но такие расценки еще под вопросом.
   Щуплый алхимик, как следопыт, ведущий лазутчиков с маятником на вытянутой руке, кивнул в сторону деревеньки. Воины согласились, неслышно шепнув ему что-то, и пошли в обход вампира, забирая по очень широким дугам. Тот даже не дернулся им помешать - с авангардом Дагон разберется в одиночку, а дальше... дальше эти дерзкие пришельцы узнают как умеют убивать обитатели снегов, мстя за порушенную идиллию.
   Алхимик, низкий мужчина, с иссушенной кожей, (что заметно по длинным рукам, рукава зачем-то закатаны), вышел наперед, отбросил назад толстый капюшон и размотал трофейный шарф, которым скрывал свое лицо.
   Они не понравились друг другу с первого взгляда. Первое впечатление часто бывает самым верным, что бы ни говорили эксперты и старые пословицы.
   Лицо Тени было черным, стандартным для его расы, но не шоколадного цвета как у африканцев и не светло-кофейным египтян. Именно черным, с сероватыми, потрескавшимися от мороза страшновато тонкими губами, глаза золотые, без ресниц, что подтверждает частые игры с реагентами зелий. Брови отсутствуют, как и ноздри - искусственно удаленные, по той же причине. Черныш оскалился, обнажив желтые, частично стертые и обломанные зубы.
   - Мое имя - Шахан Гуран, ученик Нерли Авара, адепт Тае А′Динмара, учения создавать большое посредством малого. Я тебя уважаю, уважай и ты меня. Как тебя зовут, препятствие...
   Саня прищурился, скорее спасая глаза от резкого порыва ветра, чем вследствие раздражения. Уважать, его, ученика чернокнижника, мага-отступника, переметнувшегося к этим пожирателям плоти? Это не просто не смешно, но даже попахивает дерзостью и унижением.
   Что-то треснуло. Этот звук Саня услышал отчетливо. Презрение к алхимику и вспучившаяся волнами гордыня продавили сразу несколько замков изнутри. Печати рассыпались, превратив ленточку магии, бьющую изнутри, в целый ручеек, а потом в реку. Но что самое замечательное - вампир констатировал незначительную пленку, оставшуюся от проклятия. Максимум десяток сдерживающих его биополе замков. Это нужно отметить!
   - Как зовут, или как мое имя? - с напускной иронией спросил Саня. - Имя мне - Александр.
   Алхимик дернулся. Отупело моргал минуту. С тоской глянул вослед разведчикам, с надеждой - в сторону подступающего корпуса легиона. Вынул из рукава ритуальный двухлезвийный нож алхимика - ваджру, оторвал завязку на бедре - аж до середины голени развернулся специальный футляр, в его ячейках и кольцах покоились длинные флейты с гремучими смесями и маленькие пробирки с жидкостями, вызывавшими эффекты различных заклинаний. Приготовился держаться до прибытия подкрепления.
   - Вижу, ты сразу понял, в какой переплет попал, - саркастично сказал вампир.
   Он давно знал: когда никто из близких не смотрит - можно идти в противоречие с тем, как ты живешь на виду. Сейчас он в целости воспользуется этой премудростью - убьет человека, без какой либо цели, как вампир. Фабула состояла всего из одного слова...
   - Имя мое тебе известно, а как зовут... Совсем скоро ты назовешь меня смертью, еще там будет немало оскорбительных эпитетов, в этом я не сомневаюсь.
   Саня растопырил пальцы и прошептал короткую формулу светового луча. Благо собственных резервов для заклинания восьмого уровня достаточно с излишком, даже не ощутил отката. Хотя, можно было бы и без этого обойтись... Just for fun.
   Тень оттолкнуло проскочившей ниткой света, Гуран пошатнулся, испугавшись знаменитых комбинированных заклинаний Архимага. Протер глаза, почти уверенный в ослеплении. Недоуменно воззрился на свои руки - он их отлично видел. Понял, что его провели. Тоже знаменитая особенность.
   - Ты мне заплатишь за это!
   Алхимик освободил из петлей длинную трубку с искрящимся содержимым и сорвал фигурный замок, выплеснув облачко в грудь Сане.
   Вампир даже не стал уклоняться от быстро сплетающихся нитей манны. Прикрыл глаза, проанализировав запахи. Да, знакомый кисловатый аромат.
   Цепи севера? Нет сомнений.
   На запястьях и лодыжках вампира образовались обычные кандалы с толстыми браслетами, на руках еще и тяжелые шары на цепи, а ноги соединяли несколько толстых звеньев. Такие принято цеплять рабам на галерах, но этот вариант еще и очень холодный. Минус двадцать-тридцать по Цельсию. Сосуды стали суживаться, тормозя прохождение крови.
   Да, против вампира может и действенно, может...
   - Мелочи не жалко, - резко ответил Саня и закружился, подняв вверх руки. Вес стального шара на запястье не больше пятнадцати килограмм. Тренированный человек без труда поднимет втрое больше и не запарится. Гири на концах цепей вошли в хрупкое равновесие и... оторвались, полетев в направлении противника.
   Ученик чернокнижника еле успел от них уклониться, и просто упал набок. Тут же подскочил, приняв защитную стойку. Но вампир не нападал. Только слегка поежился от холода, ожидая продолжения атаки. Защищаться всегда легче, чем нападать - поле для маневров поменьше, но факт - из защитников умирает втрое меньше, чем нападающих всегда его занимал.
   Саня стряхнул расплавленное железо под ноги. Из зашипевших в снегу кучек вылетели маленькие огненные шарики, радостно кружась...
   - Ну, что, продолжим беседу, жареное мясо? - провернул любимый словесный капкан Саня.
   Алхимик с двух рук, мизинцами бросил пробирки, выхватив их за кольца в шляпках. Малиновый наполнитель забурлил - ниточка стабилизатора осталась на футляре, выскользнув через клапаны в крышках. Гранаты взорвались в воздухе, гроздьями кумачовых грибов и целыми снопами искр, распространив запахи серы и горьковатый аромат сгоревшего электрода. Буйство не утихало - взрывы продолжались целыми вереницами.
   - Я не жаренный, это ты...
   Саня улыбнулся сквозь бьющую вверх бордовую стену - именно этих слов он ждал. Как предсказуемо. Вытащил из плеча и бедра по мелкому стеклянному осколку - пропороли дымящуюся одежду как миниатюрные пули - эффект гранаты. На их кончиках - алые капли. Первая кровь пролита - теперь можно приступить к активной самообороне.
   - Еще нет, нет еще.
   Пламя "драконьего плевка" смахнуло ветром. Глазницы юноши медленно, так чтобы прочувствовать всю прелесть власти над стихией, заполнило материальное пламя. Резвящиеся вокруг него огоньки исчезли...
   Гуран затрясся в страхе - он воочию убедился в огнеупорности и недооценил степень невменяемости этого вампира. Добровольно превратиться в одержимого духами огня?
   ...Орион исчез в сплошном потоке движения, а на его месте оказалась величественный, дымящийся и сыплющий язычками хлыст - есть в нем что-то от любимого подручного орудия Индианы Джонса. Плеть Шамаша! Хвост легонько хлестнул по земле, оставив широкую пропалину на десяток сантиметров вглубь. Что же будет, если ударить со всей силы?
   Саня кровожадно усмехнулся - небольшая разгрузка ему не помешает.
   Трен плети, повинуясь сильным рывкам руки, замелькал с бешеной скоростью, вспаривая и разрыхляя землю, обрубая ветви деревьев и кромсая воздух. Замер.
   Что происходит? Удар исподтишка? Саня стоял, как оглушенный, тупо смотря внутрь себя.
   О, неужели?
   Покосился с трудом на свою тень. (Для этого перестал напрягать глаза и они сами скользнули вниз). В ней торчал маленький ножик для чистки ногтей, тупой и ржавый. Его необычность заключалась в огромном куске эбонита в рукояти. Этот камень целиком помещался в распахнутых челюстях неправильно изображенного черепа с волшебными знаками на лобной кости...
   - Силки тени, еще и с каким-то бонусом? Старинная вещица. Я думал таких больше не осталось.
   - Это древний амулет одноразового действия, сокровище нашего рода. Он заклят мастером своего дела, - произнес алхимик, заметно расслабившись. - Берег для такого случая. Не зря - он спас мне жизнь.
   Гуран хищно улыбнулся, продемонстрировав свои зубы - вампира повалило в снег. Плеть погасла, его немного трясло. Алхимик без спешки зачехлил свои пробирки и спрятал ваджру, так и не пущенную в дело. Нужно поспешить и догнать разведчиков - им может понадобиться серьезная помощь.
   - Что со мной? В чем особенность этого амулета? - прохрипел Саня, впрочем, не особо беспокоясь.
   Гуран отнесся к этому без беспокойства. С ленцой, через плечо ответил, решив удовлетворить последний вопрос:
   - Твои кошмары станут реальностью, и окончат существование породившего их...
   - Куда это ты собрался? - вопросил множественный голос.
   Алхимик вздрогнул, резко развернулся, ожидая увидеть что угодно... но только не ЭТО!
   Перед ним была шестерка вампиров. Абсолютно идентичных. У каждого свое выражение арийского лица и поза, один на корточках, второй - и вовсе на коленях, но презрение и раздраженность присутствует у всех.
   Снова слова вырвались из ртов всех вампиров:
   - Мой кошмар это не просто неприятный сон, его корни намного глубже. Ветер, Камень, Лед и Пламя. Тьма и Я. Все это составляет высший кошмар. К твоему вящему сожалению, я не могу убить сам себя, это невозможно. Стихии и человек борются испокон времен и давят друг друга с попеременным успехом, но не уничтожают до конца. Как ни смешно, выполнить задачу заклятию все же придется. Как там говорилось - кошмары окончат жизнь породившего их? Так познакомься - это твои кошмары в едином лице!
   Гуран лихорадочно захихикал - амулет долго пылился в комоде, видимо этот ужасный дефект из-за старости. Вот и аукнулось. А ведь он простодушно полагал, что высвобожденные ужасы можно будет еще пустить на деревню. Мары - живые кошмары, на войне очень эффективны.
   Духи тьмы, будьте милостивы...
   Крайний двойник, с напрочь черными глазами, без опаски вынул нож из тени оригинала. (Духи тьмы не хотят дарить свою милость всем подряд. Казнить, нельзя помиловать). Саня отряхнулся, встал на ноги и размял запястья круговыми движениями. Сделал жест призыва. Вампиры сделали шаг вперед, лица сосредоточены и до торжественности серьезны.
   Алхимик понял, что дело его швах и припустил вниз по склону, скинув за спину пузырек с дымовым облаком. Его тут же разметал сильный рывок ветра, показав спину бегущего врага.
   Саня сам пожал себе руку - есть в погоне своя романтика.
   Двойники из кошмара одновременно азартно выкрикнули:
   - Догоню, словлю, потом не опознают!
  
   Саня ушел разбираться со своими догадками, а все остальные остались дожидаться естественного развития ситуации, собравшись в холле отеля. Как он и просил, никто даже не подумал пойти следом, или дернуться на охоту в одиночку. Даже Кельха молчаливо признавала его командиром, а его приказы - выше собственных желаний. Она чувствовала неловкость - как таковых, приказов ей никто и не отдавал, изъясняясь в форме пожеланий. Это был еще сильнейший повод подчиниться.
   Какое-то подвешенное состояние давило на психику.
   Шива в силовой манере призывала Рикку к спокойствию и безмятежности духа. Это вылилось ей в две котлеты и парочку сэндвичей.
   Артур одолжил у Сани клипсу и плеер, поэтому его мало заботили какие-то разборки. Он с удовольствием раздевал Гаррета в покер, и почти дошел до трусов, когда к ним подключился Дагон. Игра пошла на равных. Они с равным успехом могли снять с волка его исподнее.
   Остальные открыто скучали. Сестры-вампиры без заинтересованности играли с дракошками в шашки, на пары. Ходы делали за каждую сторону попеременно. Мелкие крокодилы отчаянно жулили, хотя и не поймешь, как? В шашках это как бы затруднительно. Нужно заметить, что они были замучены до состояния обнуления ногтей, посредством обгрызания, необходимостью ждать.
   Вдруг дракон содрогнулся и бросил на улицу пытливый взгляд. Анжела не поверила увиденному - его глаза полезли на лоб! Дворецкий закусил сгиб пальца. Быстро переместила взгляд по его указке.
   За окном промчался улепетывающий со всех ног черный мужчина, бросая себе под ноги флакончики и трубки, а за ним... отряд из полудюжины парней, азартно забрасывающих его различными заклинаниями и сгустками стихийной магии. Плясали вихри, кольца огня и накатывали волны снега. Черный росчерк выстрелил в спину преследуемого из рук самого мрачного юноши. Один споткнулся, пропахав снег носом, но сразу бодренько поднялся и побежал догонять. Другой вылетел с верхней террасы деревни в прыжке, приземлился... Дом ощутимо тряхнуло - по всей видимости эффект заклинания дрожи земли.
   Рикка встрепенулась - пора отражать нападение?
   Дагон отвернулся, протер глаза и сказал:
   - Я этого не видел. - Резко добавил: - И вы тоже!!
  
   Алхимик так резво утекал, что погоня оставила за спиной и отряд разведчиков, (частично брызнувший в стороны, частично затоптанный), и Айсенвельд, забрав немного в гору.
   Саня со злостью признал, что стрельба по движущимся мишеням не его конек. Или этот Гуран слишком шустрый? Телосложение как у буддистского йога - растрепанная спичка, облеченная шкурой. Одежда, исключая накидку, как трико, хорошо приталена, часть и вовсе в обтяжку, не болтается и не мешает бегу. Да и по снегу он передвигался намного лучше Сани, как будто скользил. Вот что значит специально обученный кадр!
   Легконогий алхимик вытряхнул что-то из поясного кошеля. Сковырнул опытно криисом пробку.
   Под ноги марам подкатился очередной пузырек. До этого двойники счастливо избежали удовольствия окаменеть, испариться в облаке кипящего газа и еще много чего, но менее смертоносного. На этот раз светящееся содержимое было небесного цвета. Оно не вылилось на землю, стекло замерзло, пропустив его через себя наружу.
   Преследователи поехали на раздвигающихся дальше ширины плеч ногах по зеркальной поверхности, чистотой, но не твердостью, напоминающей ртуть.
   Саня скрипнул зубами, чуть не прикусив язык. Этот стипль-чез начинал ему надоедать. Сколько же еще нужно времени и сил, чтобы убить всего одного шгерца, пускай и ученика отступника?
   Кошмар ветра подхватил одного за другим всех за шкирки и бросил вперед. Гуран завизжал как поросенок, и разломал ваджру пополам, вырастив за спиной стенку гранита. Послышались "шлеп, шлеп, шлеп", и камень разошелся в стороны, пропустив через себя духа тверди. Саня соскреб со стенки двойников, неудачно ударившихся в полете и помог пробраться через отверстие, проделанное собратом.
   Не сразу вампиры сообразили - они уже минут пять бегут по ровной поверхности, а не под откос в горы, как было раньше. Что бы это могло значить?
   - Берегись! - запоздало выкрикнул водяной.
   Предательский лед подломился под ногами, одновременно с этим один из клонов влепил в спину замешкавшемуся алхимику заостренный кол камня. Двойники исчезли, беззвучно, бесследно, как их и не было - следовательно, Гуран мертв. Но Сане от этого не легче.
   Прыгнул он на зависть балеринам Большого Театра, но под ногами и тут было пусто - лед проваливался сетью на метров тридцать во все стороны.
   Падение было не долгим, но болезненным. До потери сознания.
   Очнулся Саня где-то в куче снега, погребенный по плечи. Ничего не видно, источников света нет. Может, сверху упала косая каменная плита? Или его полностью завалило? Это не есть гуд.
   Вот тебе и первый полет братьев Райт.
   Зарычал - на запястье живого места мало от ушибов. Сустав плохо ходит. Мысль защищаться от удара голыми руками признана глупее некуда. Дернулся дважды, освободив руки. Раскопал себя по пояс. Пальцы закостенели от холода.
   Помогите, ну хоть кто-то!
   - Казалось, что нам писец. А оказалось, что не казалось, - пробормотал незнакомый голос в тишине завала.
   Саня подозрительно огляделся. Зажмурился, опять открыл глаза. Но в полной темени им не к чему привыкать. На открытом воздухе даже ночью светят звезды. А под землей им взяться неоткуда.
   Пошарил рядом руками. Так, есть. А он уже боялся что померещилось. На ощупь поздоровались. На редкость агрессивный кто-то не оценил этого жеста доброй воли, брезгливо отмахнувшись. Саня обиделся и сам чуть не заехал этому кому-то в глаз. Ему попытались пересчитать зубы. Продвигалось дело с трудом - когда ноги несвободны, а руки едва двигаются, особо не подерешься.
   Устав от детсадовского махания, Саня обессилено повалился животом на снег. Чуть не подпрыгнул от крика:
   - Пароль!
   - Эйс Вентура! - без промедления нагло рявкнул Саня, не растерявшись. - Отзыв?
   - Чимичанка! - Собеседник замолчал. С неуверенностью спросил: - Отзыв правильный?
   - А пароль? Гар, ты что ли? - удивленно спросил вампир.
   - Ёпрст. Интересно бы узнать - где мы? - наивно шепнул Гаррет.
   А тебе не фиолетово?! Пристрелите его кто-нибудь, только меня не заденьте...
   - Гар, если ты видишь то же, что и я, а я в этом уверен, то мы в подземелье! Мне кажется это прикрытая льдом каверна.
   - Эх. Где наша не пропадала, да так и не пропала. Выберемся, как-нибудь.
   Волк звучно понюхал воздух.
   - Слева тянет ветерком. Давай руку, помогу выбраться.
   - А ты откуда здесь взялся? - сообразил спросить Саня.
   - Если б я знал... Ой. Больно-то как.
   - Низкий свод, береги голову. - Ударился носком. Получился металлический звон. - Ммм? Подсвети, пожалуйста. Ты сам до этого еще не додумался?
   Поднял из кучи снега табличку - "Карстовые породы. Проход запрещен - высокая вероятность провалиться". Плечи сами затряслись от гнева.
   - Ищем выход. Об остальном поговорим после того, как я поубиваю этих чернорылых уродов и спляшу на их трупах танец живота.
   Волк поежился - кое-кто сейчас очень не в духе. Без вопросов последовал по дуновению, принюхиваясь, и подсвечивая себе рукой. В стене оказалась трещина, достаточно широкая, чтобы в нее протиснуться. Ощутимой разницы они не почувствовали, только дышать стало легче.
   Соседний отрог был бледно освещен, Гаррет потушил горящий палец, отыскал источник - мелкий светящийся мох, растущий в трещинах камня. Содрогнулся в омерзении - сырые щели кишели странными насекомыми и более привычными пониманию мокрицами.
   - Гар, сконцентрируйся, - попросил Саня, уходя далеко вперед. Он осторожно прощупывал стены кончиками пальцев, чтобы точно знать, куда идти не стоит. Очередной завал ему не нужен. - И хватит клевать носом.
   - Не могу, в глазах мутится. Почему-то сильно в сон клонит, - признался Гаррет.
   - Не может быть, и тебя тоже? - Втянул носом воздух. - Так и есть. Воняет как от скисших помидоров... Сонный газ, какая-то концентрированная дрянь. Или где-то рядом подземный резервуар, или некто преднамеренно бросил сюда баллончик... Ах да. Не подумал. Труп алхимика тоже где-то здесь. Даже испустив дух, испортил им воздух.
   - Как думаешь, этот газ хорошо горит?
   - Мы не знаем его тип. Лучше не убеждаться самому - все взлетит на воздух.
   - Что ты тогда можешь предложить? Если есть что на уме - давай быстрее действуй, пока мы не уснули здесь навечно, - потер слипающиеся глаза волк.
   - Ммм... Гар, прости, но мне придется это использовать. Задержи дыхание.
   Ударил в ладонь кулаком, выкрикнув короткий приказ. Застыл. Кровь вела себя совсем неправильно для человека, и даже для вампира... Тело начало цепенеть от сильного переохлаждения, наполняясь чем-то очень холодным. Еще одна фраза - поры раскрылись, выпуская конденсат летучего фреона в пространство вокруг.
   В пещере моментально упала температура. Арктический холод. Зубы начали клацать как у игрушки Рикки, повешенной как брелок на рюкзаке - пластикового скелетика со светящимися глазами.
   Гар засипел, зажмурив глаза - кожа стала куском льдины. Но результат имел место - в воздухе застыл легкий туман, струйками инея скрепив сонный газ. Это объединение стало тяжелее воздуха и упало на землю, шурша.
   - Что это было? - шепнул дух.
   Саня одеревенело приподнял руки, покрутил плечами.
   - Неприятные ощущения, верно? А Снежка так живет всегда. Это один из разделов магии превращений, который лучше не трогать без очень серьезной спекулятивной, (те, кто начинает с практики, не жильцы) подготовки - физиологические мутации. Все, я обратил процесс. Идем быстрее, нужно согреться, иначе кранты мне.
   Через десять минут корявого бега друзья остановились - впереди открывался высокий свод, впрочем, без окон на поверхность. Повсюду следы вырубки породы и кристаллы света, явно появившиеся не природным путем. Их нарастили!
   Штрек, шахта, копи... гномья штольня?
   Саня с сомнением глянул по сторонам. Одни дыры да дыры, и еще дыры. Никакой упорядоченности. Настоящий перекресток ста дорог и надо решить, которым из множества путей пойти.
   - Это пи...ц.
   - Ты где такие слова подцепил? - удивился Саня.
   - Мир не без добрых людей, - туманно ответил Гаррет. Дернул ухом и приложил палец к губам.
   Саня кивнул и по его примеру вжался спиной в извилину стены. Потянулось ожидание - слух у волка хорош, даже слишком.
   Вот оно! Гномы!
   Двойка крепышей метр с кепкой бодрой трусцой промчалась мимо, свернув в левый нижний ход.
   Друзья обменялись улыбками, поспешно бросились следом. И замерли, поражаясь чуду научно-творческой мысли - один коротышка встал столбом, второй прицепил ему на спинные хомуты раму короткой стремянки и полез наверх менять почти потухший световой кристалл.
   Гаррет пригляделся - он впервые видел этих жителей земли. Единственное что он знал, это официальную версию. Коренастые карлики поперек себя шире, с топором за спиной и каменной кружкой на поясе. На девять частей - бурдюки с вином, в вариации бочка с пивом, на одну десятую - жидкие мозги, впрочем, способные выдумывать разные штучки.
   Нужно заметить, что хоть по представлению других народов, гному положено напиваться и носить секиру, у этих трудоголиков нет времени сходить в кабак, водку и остальное горючее поставляют только на экспорт, а топором в узком подземелье не сильно размахнешься. Они настоящие стахановцы, единственный интерес - повышение производительности труда. В бедных на продукты питания недрах девиз - кто не работает - тот не ест, является основой жизни. Зато, получая раз в месяц выходной и получку от экспорта, они накачиваются алкоголем на месяц вперед. Обладая очень интересным организмом, им этого хватает, чтобы быть "веселыми" постоянно...
   Это были широкоплечие, приземистые мужики. Латы, пояса из толстых блях, стальной блеск глаз. Лапищи как тарелки, пальцы не сардельки, но на сосиски тянут. Бороды до тазового пояса, у гномов они растятся с самого детства, переплетаясь и разделяясь в хвосты в связи с родом занятий и рангом узелковым письмом.
   Половина лица гнома в кожаной шапке, та, что выше пышных усов и русой бороды лопатой расписана мелкими рунами "рыболовными крючками" и витым орнаментом - давний способ северян, используемый для защиты от зла, тьмы и демонов из недр. У верующих в богов гномов вдобавок борода переплетена бусами в виде четок.
   Гномы хрипло запели, чередуя строки!
   - Вышли раз на дело, двойка бравых гномов...
   - Дружно кирки взяли, в шахту рядом встали...
   - Подкурить их пришлый демон попросил...
   - Укажите братцы...
   - Путь в мотель ближайший...
   - А не то я выбился из сил...
   Вот так шансон. Обхохочешься.
   - Это они о нас чирикают? - скривившись в странной манере, спросил Гаррет.
   Саня пожал плечами. Ничего странного, что в горах, прямо под поселком демонов припеваючи живут гномы. Нет ничего странного в их взаимоотношениях. И гипотетически, случай, описанный в балладе, был серой повседневностью...
   - Ребята, закурить есть? - спросил Саня, выходя на свет, чистосердечно улыбнувшись. Он старался придерживаться принципа "поделись улыбкою своей и она еще не раз к тебе вернется" даже с врагами. Особенно с врагами - это их бесит.
   Первый гном, в кожаной шапочке, видимо более впечатлительный, схватился за бороду, а второй за меч на длинном составном черенке, отнюдь не за топор. В таких норах лучший выход этот гибрид.
   - Ааа!!!
   - Вы что, по мужскому достоинству киркой попали? Чего орать-то?
   Гном заткнулся. Не переставая крутить четки, вытащил из петли на пояснице эту самую кирку. Очень угрожающе направил ее на гостей.
   - Да ну их, Гар. Это же гномы. Что с них возьмешь? Будь на их месте кобольды, они бы нас и накормили и к выходу проводили, еще бы и закуски на дорогу дали.
   - Эх, ты прав, - подыграл Гаррет, пусть и слыхом не слышал о каких-то кобольдах. - Некультурные скряги.
   Гномы задохнулись от негодования - их прировняли к кобольдам, давним конкурентам на ниве горных разработок, еще и не в лучшем свете.
   - Что?! Ты усомнился в нашем гостеприимстве?!
   - Сравниваете с кобольдами?!
   - Нужно представиться. Я Александр, а это Адольф. Демоны. Мы заблудились.
   - А то я не вижу. Я Эгиль, а это Торк, - представился гном с непокрытой головой. Мы из клана Камнегрызов. Гномы.
   - А то я не вижу, - перекривил коротышку Гаррет.
   - Гостеприимство... - почесал в затылке Торк, радостно оскалился, вытащив из-за пазухи баклажку. - Пить будете?
   - Нет, спасибо, - придержал друга Саня. - Нам бы поскорее выбраться поближе к Ансенвельду, там сейчас разворачиваются серьезные военные действия. Волнуюсь за его сохранность.
   - Это нетрудно исполнить. Гостеприимство, - опять повторил гном, вкладывая в это слово глубокий подтекст. - Вам повезло - мы не часто посещаем этот рукав шахт.
   - Кстати, пока не забыл - чем там ваша эпическая поэма заканчивается? - с интересом наклонился к уху Торка Гаррет.
   - Мы убиваем демона и забираем его сокровища, - гордо, и одновременно глупо ответил гном. В бороде блеснули крепкие белые зубы - он улыбнулся.
   - И все?
   - Нет, там еще сто три куплета. Орки, гоблины, драконы, тролли... Спеть? - с надеждой заглянул в глаза волку гном.
   - Н-не н-надо, - с заиканием отодвинулся Гаррет. Торк сожалеющее вздохнул - не часто встретишь под землей кого-то, не знакомого с их творчеством. Отказ его немного обидел.
   Эгиль повернул гладкий камень в полу, и стена сегментарно распалась, под углом уходя куда-то вверх.
   - Это резервный выход. Никому ни слова! Гостеприимство!
   - Благодарю, будьте здоровы еще тысячу лет, и дай Вулкан силы вашим рукам.
   Крутой узкий лаз вел на поверхность, к свету. Саня винтился в тесную нору, помогая себе локтями...
  
   Бойня развернулась во всей красе. Пятна крови на снегу, трупы нападающих с остановившимися глазами, поблеклыми лицами, и воинственные выкрики защитников. Сдержанные снеговики вмиг забыли о своих традициях, рвя и меча. Как ни удивительно, дети стужи отделались только ранами разной степени тяжкости, убитых нет. Видимо, сила льда поддерживала их, приходя отовсюду, когда Тени не могли получить и капли помощи в сияющей белизне заснеженных гор.
   Огромные ледяные стражники с силой топтали бочкообразных легионеров, разбрасывали копьями гвардейцев, отличающимися легким обмундированием, и заметали алхимиков снежными комами, но ничего не могли поделать глобально. Их было не больше дюжины, а враги наступали силами близкими к тысяче. Черное племя запрудило улицы, сражаясь с отчаянной яростью, а главного действующего лица нигде не видно.
   Ребята начали всерьез волноваться. Еще и Гаррет неожиданно исчез. Богиня Кузни, до этого гостившая у кого-то из старых знакомцев, пыталась удержать их от необдуманных деяний, но Кельха уже выскочила на улицу, воинственно размахивая табар-дзином модели "очень большой топор с квадратным полотнищем". С боевым кличем прорубила себе тропку к двойке молодых ети, совсем без рогов и чудовищных размеров, кладущих гвардейцев в гробы одним ударом пудового молота-кулака.
   За ней, с разгневанным лицом ринулась принцесса Юкихиме, вывернувшись из рук Такеши, подняв буран такой силы, что с ее дороги всех вымело к кузькиной матери. Не останавливаясь на достигнутом, Снежка вызвала лютую метель, оставившую в покое только деревеньку, бушуя на самой границе. Это замедлит продвижение Теней и немного подрежет им крылышки.
   Через минуту на улице были все, по мерам сил защищаясь и нападая.
   Шива не поняла - как так вышло, что она оказалась отрезана от общей тусовки, но и не подумала кликнуть на помощь. В каждой руке появилось длинное плоское шило, изогнутое под углом, как кукри. Ими она помешивала стряпню, чтобы не испортить ее грубым прикосновением. К вышесказанному можно только прибавить, что кулинарное образование индуски позволяло быстро переставить галочку в личном деле возле слова "мирный" к "военный".
   Из-за спины выглянул ящер-фамильяр, поблескивая золотистыми каплями на черной чешуе. Ссерк приоткрыл пасть, показав ряды тонких зубов, и приготовился пустить в ход лапки с острыми коготками. Слился со снегом, маскируясь как хамелеон и последовал за Шивой, запрыгнувшей на спину офицера, вбив свое оружие в загривок как поручни. Девушка расстегнула пряжку на горле вертящегося в попытках ее сдернуть легионера, и ящер сразу вырвал ему зубами кадык.
   Нужного эффекта это не принесло - остальные не растерялись, переступив через тушу командира и выставив перед собой толстые копья с широкими наконечниками для ближнего боя.
   Фамильяр внимательно поглядел на свои коготки, потом на толстую, усеянную остриями броню Теней и сожалеющее пискнул. Воины оскалились - худосочный ссерк, даже при способности становиться невидимым, не мог защитить хозяйку от целого взвода. Шива и сама это отлично понимала.
   - Сиван, бежим.
   Ящеренок кивнул, прошипев что-то приглушенно. Не тут-то было, Тени тоже не дураки, (иногда бывают). В ногу девушке, чуть не прошив ее насквозь угодил метательный дротик. Ничего важного не задето, он только оставил длинный порез, но бежать с такой раной нельзя.
   Шива в испуге обернулась по сторонам - все пути к отступлению отрезаны. Теперь уже не до гордости. Это нешуточная опасность для жизни...
   Чуть не подавилась - ящеренок что-то бросил ей в рот и исчез в тучке дыма, собственными путями вернувшись в Энфер. Шива сглотнула пилюлю, ощутив на небе кисло-сладкий привкус крови, жутко удивилась - такого еще не было, чтобы фамильяр так бестактно бросал своего господина на поле брани...
   Но Сиван и не думал оставлять ее на произвол судьбы. Он просто принял верное решение - не крутится под ногами у кое-кого очень сильного и злого, появившегося на его месте!
   Саня сразу понял кто, и как его сюда перенес. Оглянулся на Шиву. Эта девочка вовремя использовала свое право, наделив вампира силой защитить ее. Капля крови, которую она проглотила, вытащила бы его и из лап смерти, кабы то было нужно.
   Жаль, что я в свое время не позаботился одарить ими всех близких.
   Оценил соотношение сил, сбрасывая верхнюю одежду.
   Пикинеры? О, даже щиты на сгибах локтя? На этот раз они подготовились на славу. Разнообразие оружия и умение им пользоваться на мастерском уровне тому первейшее доказательство. Впоследствии оного атака даже может увенчаться успехом!
   Хмыкнул.
   Да нет. Смысл от их обновок, если у детей Дану даже при численном перевесе один к десяти силенок побольше будет? Те же яйца, вид в профиль. Ничего не изменилось. Сейчас подоспеют заклинатели под командой Винтерса и быстро наделают инеистых великанов. Те погребут легионеров в толще своего снега и просто подождут пока они не задохнуться.
   Или я сам их изничтожу...
   - Сегодня сильнее, чем вчера, завтра сильнее, чем сегодня, а через месяц - сильнее рук, что держат небосвод! Я абсолют! - мерно выговорил формулу наращивания сил Саня. Она как реостат, перевела колесико подачи в максимальное положение.
   Шива что-то тихо пискнула - вены вампира наполнялись светом, кровь сияла, двигаясь под давлением, когда человеческие сосуды уже взрываются. Кожа натянулась, сделав мускулы рельефными, тугими узлами. С нее поднимался парок. Щелчок позвонков: скажи боли - "нет!". Саня поиграл немного с гипоталамусом и теперь получил все необходимое для этой маленькой драки...
   - Какая отличная компания, - развел горящими изнутри руками вампир. Чувство юмора - великая вещь. - О, предложение пройтись к темному закоулку? Вы так напористы, что я не могу отказать. Может, прямо здесь?
   Есть контакт, пошла сварка... Тени наседали, не тратя дыхание на ответ. На вооружении еще одно новое оружие - акулий меч. У него нет острия, заменено на двухсторонний изогнутый крюк, как голова акулы молот. Им можно только рубить, обратным движением срывая куски брони.
   Саня наотмашь ударил ребром ладони, миновав оружие атаковавшего необдуманно гвардейца и вывернув ему шею под неправильным углом. Глаза воина выпучились в недоумении, жизнь упорхнула быстрее, чем он успел это осознать в полной мере. Покойник моментально сгорел, не оставив от себя и пепла, приняв кару за злодеяния своего народа. Его разум будет до последнего звонка плутать в Аду!
   Саня глянул девушке в лицо, его глаза на миг полыхнули багрянцем. Эта девочка настолько же нагла и беспардонна с ним в человеческой форме, насколько боялась его в нынешней. Она забавная, веселая, неформальная. Как и все индусы.
   В Индии самые величественные храмы, и немного искривленная изначальная религия! В таких храмах поместиться по несколько пирамид Хеопса, а учение кришнаитов распространено по всему миру. Но, Саня знал, в каких условиях живут эти люди, даже в индустриальной Калькутте, и никогда, ни под каким предлогом, не хотел бы попасть в их страну. Но, но, но... Они ведь живут счастливо, получая мизерные крохи удобств и благ, кланяются своим богам, благодаря за это. Неунывающее жизнелюбие и приветливость...
   Их не было в ней, только смятение и ужас. Огромные глаза переполнены всепоглощающим ужасом - этот юноша оборвал вечную сансару - круговорот перерождений, заперев душу Тени в акаше, прозванной Плащом! Теперь Шива больше страшилась своего спасителя, чем смерти.
   - Ты меня звала. Я обещал что приду. Я человек чести. Можешь опустить руки, тебе не стоит от меня защищаться. Врагов беру на себя. Ты просишь спасения, а спасти - значит исключить все источники угрозы.
   - Нет. Не нужно, только не так!
   - Почему? Девочка, тебе страшно видеть такую смерть? Я не издевался, этим займутся другие, убил быстро. Или ты больше боишься самого факта - их души не попадут в чистилище? Не отвечай, все вижу. Запомни эти ощущения, они будут часто о себе напоминать.
   Тени не медлили, выступив всем числом. В грудь вампиру понеслись зубастые клинки и широкие листья копий...
   - Искать покой, нести бурю. Таков удел сильных духом! - Саня раскрыл себя навстречу врагу, создав видимость беззащитности.
   Стойка показалась Шиве смутно знакомой. Айкидо, боевая методика, построенная на умении контратаковать? Похожую вампир использовал, чтобы расслабиться перед атакой когда...
   - Бегите, он...
   Поздно, моя дорогая, они обречены. К тому же, эти ребята не обучены языкам, весь упор вложен в тренировки с оружием. Твои слова прошли мимо их ушей.
   Саня плавно повел рукой. Артистизм для вампира - превыше всего. Текучесть движений пусть будет прекрасной, а смерть приносящая рука - чистой от крови. Гормоны под контролем, а голова чиста.
   Копье гвардейца непредсказуемо изменило свой ход, встретившись с рукой Сани. Легионер, почти коснувшийся акульим мечом груди вампира, захлебнулся кровью - его шея оказалась насквозь пробита копьем сородича.
   Вампир радостно кивнул ужаснувшемуся гвардейцу - "Да, это ты сделал". Подобранный клинок опустился носом к земле. Вместо привычного шага с правой он выставил вперед левую ногу. И бросился на окружение, на ходу метнув свое оружие в замешкавшегося молодчика. Выхватив из его слабеющих пальцев алебарду, почувствовал, что последней галочкой, не хватавшей его плану можно пренебречь.
   Коса Смерти, собирательница дани! Всегда мысли позитивно и она не появиться в твоем поле зрения. Ты уйдешь в рай, возможно. Но Теням там делать нечего. Зато в Бездне места навалом, она растягивается до бесконечности по количеству гостей.
   Мельком глянул на Шиву. Ей этого видеть не стоило, но с этим ничего не поделаешь.
   Я всегда отрабатываю свой договор сполна. Ты знала, чего просила когда призвала меня каплей крови. И ты знала, кто я.
   Саня на подъеме ноги подцепил чей-то шлем и метнул в лицо соседнему солдату...
   Воины сопротивлялись безжалостному истреблению, но снова бесполезно. Тяжелая палка в его руках порхала вокруг и жалила со всех сторон острием на торце, тяжело рубила, выбивала оружие и убивала, убивала, убивала...
   Мясо начало зудеть, резонируя с костями, сигнализируя о гигантской перегрузке. Но тело само себя лечило, захлебывалось все еще поступающей мощью.
   Алебарда улетела в сторону, разрубив плечо еще одного неудачника. В ход пошли руки. Прикосновения этих вездесущих змей оставляли смертельные рваные раны, проходя через стыки и пустоты в броне. Или оставляли замедленную часовую бомбу, взрывом сжигающую всю нервную систему противника. Или рвавшей плоть изнутри, вспыхивая кровавой струей...
   Боль от потери двадцати процентов воды в теле будет нестерпимой. Всё. Конец. Сглотнул застрявший в горле комок и хрустнул шеей, разблокировав пережатые болевые окончания. "Кайф" от нахлынувшей волны чуть не заставил его откусить язык. Но удовольствие от возможности вновь приложить с пользой свою дикую силу оказалась намного выше.
   Легчайший пепел, оставшийся от Теней, разнесло по снегу, отвратительным пятном обезобразив панораму.
   Шорох - с кровли домика снег соскользнул от неловкого шага, гудрон скрипнул...
   О, недобиток?
   Рудной масти двухметровый волк запрыгнул со спины на вылетевшего с крыши скрытного убийцу и в прыжке ударил ногами. Лазутчик от толчка врезался головой в подметенный исполнительным дворником бетон широкого фундамента и сломал себе шею.
   - Ты зачем меня бросил?!! - рявкнул во всю глотку огромный волк.
   - Э-эх, Гаррет?
   - А кто еще, Бенедикт Тринадцатый?
   Саня потер подбородок - Гаррет сильно изменился. Влияние Рикки? Он полностью материален, исчез рог во лбу, добавив сходства, и даже шерсть как у нее.
   - Были проблемы. Вот, это она виновна в лишении тебя моего сиятельного общества. Встречный вопрос - не мог бы ты доставить ее в безопасное место и охранять? - Кивнул на индуску. Добавил императивно: - Если нужно, силой, за шкварник.
   Собравшаяся уже гневно огрызнуться Шива прикусила язык и обнажила голень. Охнула. На морозе кровь течет медленно, но так и до обморока недолго - вся обувка и штанина потемнели. Признала необходимость срочной медицинской помощи. С трудом забралась зверю на спину, вцепившись в мех на шее руками.
   - Ты мой должник, - саркастично сказал волк. Он сильно сомневался, что сможет стребовать с вампира долги. Но на один обед по-королевски ему придется раскошелиться.
   - В который раз, - кивнул покладисто Саня, вытирая руки о свою же кофту. Не стал натягивать ее обратно. Ему не было холодно без верхней одежды, мобильность рук нужнее - все только начинается. Еще и часа со старта не прошло.
   Волк убедился, что Саня не собирается извиняться за внезапное исчезновение, вздохнул трубно. Запрыгнул на крышу домика, поспешив добраться до отеля.
   Саня вышел неспешно на сельскую площадь. С небольшой завистью отметил, что дети Дану уже уполовинили основной корпус легионеров, гвардейцев почти не осталось. Похоже, что на этот раз энферовцы на подхвате.
   Бригаду воинов теснил могучий демон привлекательной формы. Человеческий рост, под стать Киркорову, густой белый мех почти везде, исключая модельное лицо, обвитое шикарным воротником, грудь и ладони со ступнями. Отсутствие облачения мохнатому красавцу нисколько не мешало.
   - Виват, лорд Эфри... Потрясающе выглядите, - угадал Саня, вонзив ладонь под лопатку одному из тыловиков.
   - Спасибо. Я предпочитаю иную боевую форму, но Сузуке эта нравится больше, - смутился ети. Чтобы скрыть это, отвернулся, по диагонали ударил одного из рядовых по ключице, вмяв слабую плечевую защиту в торс.
   - И я ее понимаю. Не скажете, где Мария? - совместил лесть с делом вампир. Обрушил рукоять трофейного меча на темя мелькнувшему в пределах досягаемости гвардейцу и мгновенно добавил коленом по подбородку, не дав упасть. От этого шлем не спасает. Солдат засучил ногами... Все, мертвец.
   - Поищи ближе к ресторану. Если Пьер его еще не разнес.
   - Вы не в обиде за этих наглых трубочистов? Я, признаться, отчасти, виновен в их визите.
   Саня еще раз убедился в нестандартности мышления демонов.
   - С чего бы? - удивленно спросил вождь, любовно отрывая кому-то руку под истошные вопли боли. - Детишки получили свой праздник, теперь наша очередь. Я сейчас немного занят, потом как-то поблагодарю.
   Саня ощерился довольно. На прощание сделал пальцами "осьминожку" в сторону гвардейцев, скорчил зловещую рожу и зашевелил губами. Эффект его порадовал. Тени отшатнулись в испуге, Эфри улыбнулся, добив своего мученика. Вампир помахал рукой, уходя легким, танцующим шагом.
   - Счастливой охоты...
   Зима жестока не только к легкомысленным. По тротуару расставлены в диких позах ледовые скульптуры. Саня пнул одну из них, и нисколько не удивился - отвратительная скульптура солдата Тени рассыпалась острыми фрагментами. Снежная дева постаралась?
   Сразу заметил своих друзей под окнами отеля. (Их присутствие подтверждалось горками мертвецов, лежащих под ногами в позах манекенов после автомобильного crash-теста). На них напирала нехорошая компания из полусотни злых как крокодилы штурмовиков. Дагон, сухой, подтянутый и до дрожи официальный, с оттяжкой размахивал двумя короткими катанами, визжащими на разные голоса, с каждым ударом извиняясь и рассыпаясь целыми речами словесных изворотов, соблюдая этикет. Так как убитых им было много, то его слова сливались в скороговорку - каждому трупу сказать, как же он искренне сожалеет. Наверняка, сбрось он форму человека, без труда всех отправил на тот свет, но повышалась возможность задавить своих тушей и разрушить приземистые строения Дану - огромный дракон просто не поместился бы в переулках.
   Господи, если он будет говорить еще быстрее, сломает себе язык. Может, сказать, что эти черномазые не понимают его речи? А можно и не говорить, пусть еще помучится...
   Можно подумать, что Саня имел расистское предубеждение против африканцев. На самом деле это было не так. Среди его знакомых был даже их студент по обмену, обучающийся на агронома в Институте Водного Хозяйства. Просто подобрать к этим, этим... черномазым, другого подходящего слова не получалось.
   Саня вынырнул из своего внутреннего мирка, услышав грозный боевой клич. Глянул пристальней. Не помогло - без очков он видел... очень плохо видел. Пришлось подойти поближе, на цыпочках, чтобы не поломать ребятам всю забаву.
   Разочарованно нахмурился - Мии здесь не было.
   Анжела пряталась за спиной дворецкого, как взъерошенного котенка держа на руках Майю. Синеглазка прикрыла глаза, быстро шевеля губами. Одной ладонью делала волшебные жесты, вызывая целые столбы и клетки из крепкого льда, ограждая пятачок с защитниками и давя атакующих.
   Кельха и Юки из последних сил отбивались сообща от черного титана, о двоих мечах. По щеке истратившего все резервы Шики, лежавшего в снегу неподалеку, стекала струйка крови.
   Может, они и сами отбились бы...
   Солдаты, прикрывающие тыл, заметили вампира. Тот приветливо поздоровался:
   - Мир вашему праху.
   Встал, широко расставив ноги, и растворил руки ладонями вверх, напружинив мускулы плечевого пояса. Между пальцами проскочили арки голубоватых струек манны. Откинул голову, грудь вздулась горбом, напитывая кровь кислородом. Выдох!
   По земле, и прямо по снегу, не теряя силы, прокатился лазоревого колера вал, разбрасывая алые язычки. Насыщенный эфиром напалм слизал легионеров Тени, испаряя их вместе с костями. От его жара не спасала никакая антимагическая броня. Всю округу залило яркое сияние в ряби воздуха.
   Саня истомлено расслабился. Наплыв сил полностью ушел в этот плевок. На потяжелевших ногах побрел к дворецкому.
   Первым приближение вампира заметил Каменщик. Завопил на всю округу:
   - Тоя Зеро - наш чемпион! Из особых свойств - отличается дурным, вспыльчивым нравом. Испытывает неодолимую тягу к убийству неожиданных визитеров, которые с редкостным постоянством испытывают судьбу, - Артур комментировал сидя на крыше, чтобы никто не достал. - Может, стоит и мне присоединится?
   В него попал шальной сгусток пламени, из тех, что разлетались от струи пламени, осмолив с головы до пят. Наплыв болтливости испарился вместе с волосяным покровом. Получил не зря - нечего отсиживаться, когда все работают.
   - А с другой стороны, лучше я тут полежу...
   Вот тут Саня по-настоящему испугался - пошли накладки. Поток немеркнущего огня стал неуправляемым. Орион, взятый за стержень заклинания, не мог сдержать этот разгул. Как проклятием перед носом вильнувшей струи стоял отель!
   Саня сделал огромное усилие над собой, вспомнил все и всех, кто может погибнуть, породив ужасный гнев, притягивающий, как магнитом все тепло в округе. Естественно, что самый крупный его источник подчинился в последнюю очередь.
   Плетение заклятий сродни нити, отчего так и называется. Нитка - это манна, ведомая иголкой - разумом чародея. Нитка проходит в ушко иголки и вырисовывает свой сложный узор на материи - самой основе физического пространства. Когда спэлл, формула начала операций с материей, прочитан, только очень сильный маг может расплести узлы, если заклинание еще не окончило своего действия.
   У Сани не было столько сил, но изменить направление он с трудом, но мог. Нужно только вовремя прекратить воздействие, чтобы труба огня покатилась ровно по главной улице, сделав на площади полукруг, и вышла за пределы деревни...
   Валькирия развеяла по ветру свое оружие и в отчаянном натиске, скрестив руки над головой, оттолкнула верзилу, бросившись ему в грудь всем телом. Воин Тени упал, потеряв равновесие. Кельха вонзила ему под челюсть мизерикорд и потеряла сознание, обессилев...
   Зачем кинулась?! Нужно было отступить!!!
   Влекомый в сторону поток выровнял ход, незаметно отпущенный из тисков воли. Он уже минул отель, и не дошел до нужной развилки, взяв курс на ресторан. По ребрам заиграл траурный марш. Саня схватился за волосы, и бросился вперед, наращивая скорость бега в безумном спурте. Еще есть шанс.
   Снежка тоже упала на колени, лишившись последнего врага, не смотря в сторону надвигающейся смерти, сидела, понурив голову. Она сильно устала, поддерживая бураны и метель своей властью, и попросту не успевала...
   Огромный ледовый демон с разбитой скулой вырос на пути огня. Вырезанный умелым резчиком, он являлся воплощением вечной красоты. Лицо без неправильных черт, удлиненное, волосы ровные, спускаются на шею острыми иглами. Тело прикрыто ледяной скорлупой, другого оттенка, копирующей германскую броню с небольшими вкраплениями скандинавского стиля. Распахнув навстречу руки, прикрыл девушку, приняв на свою грудь... малую долю огня - Саня успел!
   Вампир выскочил из-под его ног и вытянул перед собой руки, сложил горсти вместе, разрезая трубу на струи. Часть ушла выше его головы, она и досталась великану. Все остальное обминало энферовцев, отправляясь...
   Саня вздохнул тяжело и осенил себя крестным знаменем. Гайки пришли ресторану.
   Прощайте, вкусные мои, пушистые багетики. Мир вашей золе, и счастье в дрожжевом раю.
   Оттуда донесся разобиженный вой - молох проснулся? Мальчик с утра готовился к праздничному пиру - через пару дней вернутся охотники из дальних пределов, (Тени удачно подгадали момент, когда большего числа мужского населения нет в деревне) вот и прикорнул возле печи, греясь и восстанавливая силы.
   Агролль разметал остатки постройки, вырвавшись из завалов исполинским чудовищем. Ледовый демон молча указал куда-то в лес, на юг. Молох кивком поблагодарил и, сноровисто перебирая всеми опорными конечностями, направился ловить вредителей.
   Гигант вздохнул, осторожно прикоснулся к потекшей воде на месте нагрудника. Участками ее проело до самой кожи. Покачал головой и присел на корточки. Стал быстро уменьшаться в размерах...
   Теперь понятно, почему Айсберг в А-классе. Он не волшебник, а скрывающийся под его личиной демон!
   - Ты как, Такеши? - подползла к мальчику поближе Юки, заглядывая ему в лицо.
   - Заживет, - прошипел Шики через зубы. Прижал растрепанную одежду к неглубоким ожогам на груди. - А вы, принцесса, не пострадали? Вам не больно?
   Снежка мотнула головой отрицательно и обняла его за плечи, уткнувшись подбородком. Ей только сейчас стало ясно - рядом всегда был тот, кто любит ее больше собственной жизни. Не боится, не почитает, как все, а именно чисто боготворит.
   Саня осунулся. Да. Жаль. Есть такая проблема как поиски своего суженого, который постоянно подле тебя, а ты его игнорируешь. Как жаль, что Марию героическими поступками не прошибешь. Очень жаль, что она не умеет видеть такие простые вещи...
   Сделал знак внимания Дагону. Тот хладнокровно кивнул, его нисколько не заботили только что развернувшиеся события. Саня показал двумя пальцами себе на глаза, широко махнул.
   Дракон еще раз кивнул, мол, "пригляжу"...
  
   Воины Тени всех кланов и профессий рассыпались по опушке, намереваясь взять вампира в клещи. Стоит надеяться, что это последние из тысячи. Саня нарочно вышел за границу Айсенвельда, громко напевая "Трын-траву", чтобы обезопасить друзей и созвать штурмовиков к себе. Прикрыл слегка глаза веками, рассредоточил внимание, стараясь обхватить как можно больше источников опасности.
   Так, сотня мечников и пикинеров, десятка два амбалов с молотами и дубинами, пятерка худых как смерть алхимиков... А вот это хуже - с лучниками и арбалетчиками я не успею справиться, их прикрывают ряды гвардейцев. Два десятка тех и пятерка других. По уму нужно отступать? Но так как по нему ни фига ни делается, будем бездумно лезть в последний бой. Как вариант - звать на помощь...
   Простой человек может, с некими трудностями, победить от троих до пяти противников, это уже оптимистическая нотка. Демон, не обученный убивать с детства, может убить десяток и выше простых людей. Вампир убьет сотню. Полторы же сотни это уже перебор.
   Тени угрожающе наготовили оружие и вложили снаряды в пазы, лучники натянули тетивы - убежать они не позволят.
   В спину что-то потыкалось, фыркнуло. Саня удивился - он не почувствовал приближения. Из-под руки высунул голову Гаррет, и чихнул огнем, ясно давая понять, что теперь силы равны. Понятно, волк стал настолько близок, что на него шестое чувство не реагирует.
   Наперед вышел плечистый гигант, взмахом руки удержав своих родичей от стрельбы. Громоздкая броня зачернена, без блеска, с зубьями и иглами рыбы-ежа.
   Саня как автомат повернул к нему голову. Шея заскрипела, онемев. Вампир заранее закрылся от боли, готовясь к безобразному бою с целой сеткой ранений.
   Воин снял шлем, показывая, что не боится его, желает честных переговоров. Лицо Тени тяжелое, расписанное наколками из точек и невыразительных крестов. Характерный для Шгера косой угол глаз и острые, короткие уши, обрубок носа, короткая щетка смолянистых волос.
   Сам шлем тоже достоин внимания - эльфийский, с вырезом буквой Y. Позволяет при правильном наклоне головы пустить клинок врага по касательной вверх, следуя выступу эбена. Этот трюк не так легко повторить, но при удаче противник остается беззащитным на короткий момент пока вернется в стойку.
   Саня вспомнил пришлого эльфа.
   Эльнир болен? Не эти ли ублюдки тому виной? Надо узнать как он там. Если выживу или когда проснусь.
   Внимательней разглядел воина.
   Генерал? Видимо да - эмблема всевидящего ока на уродливых крупнопластинчатых латах исключает другие выводы. Обязательный офицерский атрибут. При полном параде - широкий бувигер кирасы, защищающий горло кольцевой горжет, тяжелые сабатоны, увеличенные элементы наплечников, много отдельных движущихся частей... И как он только носит эту тяжесть, ее же на слона без опаски цеплять. Знакомый архетип - природа пустила всю фантазию на физиологию, заметно сэкономив на остальном. Таких, обиженных эволюцией в Тени девяносто девять процентов.
   - Я Серый Филин, главнокомандующий правой руки Императора, крыла Тени и Мертвого сияния. Я пришел чтобы...
   Саня беспричинно полностью вернул себе расположение духа, отбросив высокую вероятность умереть под стрелой и сладко, до притворности улыбнулся, меняясь как пластилин под руками ваятеля... Прыснул и расхохотался.
   Филин наклонил голову на бок, недоумевая.
   Саня зажал рот рукой, кивнул Гаррету, тоже немного ошеломленному этим приступом.
   - Гар, смотри, сколько мяса. Класс. Я-то думал, что не смогу как следует развлечься, а тут целая банда таких смертников во главе с этой сосновой шишкой в лампасах. Не знал, что в Тени открыли службу по доставке свежины.
   - Круто, сейчас их завернем в пельмени и скормим Рикке, - поддержал его волк, не понимая, зачем это делает.
   - Ты уверен, что она станет жевать такую гадость?
   - Если не захочет, я сам их съем.
   Генералу надоел этот фарс.
   - Юноша, сложи оружие и следуй за нами. Ты арестован! Взять его под стражу! - попытался реабилитироваться Филин. Чуть не попятился, натолкнувшись как на копье на взгляд юноши.
   Ага, разбежались все так сразу и сдались. В свете недавнего разговора с ученицей, угроза лишения свободы смехотворно. Ну, умники, сейчас вы прочувствуете старую пословицу - кто берет махом - кончает прахом.
   - Неужели? Впервые в жизни я сделал что-то настолько аморальное, чтобы подлежать аресту. Кстати, а что конкретно это было?
   - Причина - убийство нескольких тысяч моих соотечественников. Точная цифра неизвестна, но устанавливается.
   Вампир радостно оскалился.
   Грустно мне, однако. Скольких убил, сколько еще к ним присоединится. Кто ж вас всех хоронить-то будет?
   - Ох. Так значит, это я на них первый напал? Я весь раскаяние и смирение. Не видишь? - Театрально запрокинул голову, тыльной стороной ладони прикрыв лоб. Принял нормально положение, посерьезнев. - Кончаем балаган. Ну, кто из вас, орлы заборные, те которые кукарекают, на меня, удалого молодца...
   Саня смолкнул - он увидел то, что пытались скрыть своими спинами эти тупые солдафоны. За их строем билась Мария! Не видно с кем, и как, но ему показалось, что висок его любимой укрыт подсохшей коркой крови...
   Вот это и есть толчок, после которого делаешь роковой шаг, определяющий твое будущее из сотен и тысяч ветвей. Только Саня сделал этот шаг сам, никто не запрещал и не поддерживал его поступка. А когда бежишь с горы, думаешь только о сохранении равновесия.
   Филин потихоньку терял уверенность - глаза пацана окаменели в контролируемом бешенстве. Только-только дошло - он, генерал, уже угробил почти всю вверенную ему армию, и тех счастливчиков, что еще живы, критически мало, чтобы уйти из Айсенвельда, прихватив трупик вампира...
   - Сдаться, говоришь? Вы не знаете кредо воина? - в полной тишине бесцветно спросил Саня, обводя солдат рукой. - Не ищи снисхождения у слабых. Не заключай сделки без желания, принуждение не властно над тобою. Тот, кто ищет милосердия - заведомо в проигрыше. Честь и гордость не теряй никогда, ибо без них ты - ничто. Насилие неприменимо без веских оснований. Мсти, когда нашел причину, достойную недостойной мести. Врагу нет пощады - ибо он враг!
   Гаррет шепнул, адресуя голос только вампиру:
   - Я уважаю твою любовь, но не стоит терять здравый смысл. - Скривился, наморщив нос. - Спрошу чисто из академического интереса - мы выживем, или это кирдык?
   Саня пессимистически фыркнул.
   - Нашел о чем париться. Не буду каркать, отвечаю как академик: вероятность от ноля до двадцати процентов, в зависимости от того, скольких прикончим, до того как прикончат нас, - Вздохнул, зная, что сейчас сделает. Да, это его выбор - готовность еще раз отдать жизнь, за ту, что дороже всего. Хотелось бы вручить прямиком ей, без посредников, но...
   Выставил перед собой средний палец правой руки. Этот жест всем расам понятен - Тени заголосили в бешенстве. Не дожидаясь, пока на него бросятся, повернул кисть к себе и ногтем разодрал щеку от края глаза, через скулу и до самого рта...
   И люто ненавидя зло всем сердцем, добро творить всегда мы начинаем с крови.
   Филин содрогнулся, ощутив непривычное для себя чувство - первобытный страх. Кровная клятва мести! Вендетта легко обусловлена и не менее легко свершится - вампир дал обет убить их всех, и эта рана на щеке не заживет до тех пор, пока ходит по чужой земле хоть один из присутствующих здесь Теней. Это самая верная присяга во вселенной, ибо нет силы, которая может нарушить ее выполнение. Юноша будет резать и бить, пока не поломает руки, будет грызть зубами, и сталкивать плечами в пропасти, пока ему не отрубят ноги и выбьют челюсть, будет сжигать всё последней каплей рассудка, когда от него совсем ничего не останется...
   Саня молчал, встав на подходящую позицию. Все, больше ни слова. Кричащий в гневе - смешон, молчащий - страшен в гневе.
   Филин поспешно нахлобучил шлем и взмахнул тяжелым мечом-пилой. Псы получили команду "фас".
   Из снега, прямо под ногами вампира выскочил затаившийся убийца, в прыжке рассекая воздух кастетом. Гаррет оттолкнул друга - лезвия кастета ожгли, неглубоко разрезали кожу на груди (вот и положено начало конца), и ударил как конь задними ногами, попав Тени в живот. На Тени был только маскхалат. Острые когти вспороли незащищенную плоть, наружу показались потроха... Лазутчик опрокинулся на спину и умер от болевого шока.
   Саня распластался в прыжке, сорвал с трупа плащ, взмахнув им перед собой по кругу. Отбросил изрешеченное полотнище - в нем увяз десяток стрел...
   Убойный удар сбоку, по горизонтали! От такого не предохраниться без щита. Запоздало оттолкнулся от молота двумя руками, улетая по направлению удара. Ребра всмятку. Обычно это яйца, но оказывается, что грудная клетка им ничем не уступает. Еще один пропущенный удар такой силы и лепешка. Идти можно, боли нет, но следует поосторожничать. Например, перевести центр тяжести, чтобы не сломать их окончательно, острые куски могут проткнуть органы.
   Гаррет отплатил за друга сторицей - отхватил руку этой каланчи, сплюнул, и добавил головой, оттолкнув его с дороги, поджег. Плюнул жаром на занесшего меч-пилу легионера...
   Орион изменился. Птицы кружились подле вампира, не подпуская Тени и поедая арбалетные болты...
   Друзья одновременно направили свой огонь на Серого Филина. Тот не только не убежал, но и, насмешничая, раскрылся навстречу полыхающему вихрю. Броня побелела... и отправила все пламя обратно!
   Вампира отшвырнуло в сторону как футбольный мячик, протаранив стенку уличного навеса. Саня приподнялся на колени, проверяя, что еще сломано. Вроде как обошлось, но сверху навалилась усталость, и ощущения - на улице было жутко холодно. Предавали дрожащие руки.
   Филин дьявольски захохотал, ударив себя кулаком по глухо звякнувшей кирасе.
   - Мой "Сигилль" работа алхимика Дреззеля, он отделан разновидностью бария, поглощает огонь, усиливает и посылает его в угодном мне направлении! Сдавайся уже, бесполезный мальчишка. - Смех оборвался. Вампир перестал сверлить генерала взглядом, пытаясь осмыслить - что Дреззель, создавший его меч делал в Тени, и перешел к мерам активной обороны.
   Какое несчастье, я такой слабый и беззащитный? Не обращайте внимания на мое средство усмирения.
   - Неужели наша маленькая перебранка приняла такой неожиданный поворот?
   Именно этот вопрос себе и задали Тени, наблюдая за двухметровым тесаком, с легкостью поднятым на плечо. Они сразу оценили все достоинства "миротворца" и воздали по заслугам, переглянувшись между собой - кто доброволец опробовать "средство от головы"? Зло посмотрели на командира - видимо он не имел подобающего своему рангу авторитета.
   Саня прищурился.
   Все - новички? Только с учебки? С каких это пор Тень жертвует своих сыновей, генеральную линию, свое будущее, растраты... Да, совсем забыл - у них ведь нет будущего.
   Поманил пальцем к себе Орион. И сделал невообразимое, то, для чего и был предназначен огненный хоровод - проглотил помельчавшие шарики.
   Гаррет, быстро оправившийся от попадания, отпрянул - каннибализм!
   Второй раз за день внутри нарастало тепло. Исчезает трепет и тяжесть, подчиняясь древнему колдовству. Арракос предупреждал - это интересное ощущение, когда высушенный колодец наполняют с вершком.
   Саня втянул воздух полной грудью. Ребра ощутимо треснули. Выступили струны сухожилий. Кожа румянилась, как крапивой настегали. Порезы разошлись, но сила, столько силы... кровеносные сосуды горели изнутри, разнося по телу манну...
   Гвардейцы не поняли, когда он успел переместиться. Вампир одним ходом перетек на их позицию. В лицах застыл не страх, нет, удивление - как они могут умереть, столько не выполнив? Обезглавленные тела пали наземь, и в падении были еще раз жестоко порублены Ультиматуумом. Грянул взрыв - в небо вознеслась неистовая рельса огня. Гаррет поддержал, разнося пламя направо и налево. От его внимания не ушли припадающие движения вампира - он берег ребра.
   В решающий боя на границе Айсенвельда втянулись все, кто еще мог стоять самостоятельно. Артур и Дагон, десяток ледяных стражей, столько же ети и снежных дев из ополчения под предводительством Эфри и леди Виши. Грохот и скрип - к потехе подключились маги с инеистыми великанами. Откуда-то взялся норвежский шестилапый тролль с вытянутой мордой и рыжей шевелюрой, раскидав тяжелыми оплеухами тыл лучников. Приезжие тоже пошли на замес?
   Да, демоны защищают свою землю, волю и друг друга без сомнений. Этому люди у них еще должны поучиться. У нас. Церковь бросила все сил на борьбу с "исчадиями адовыми", когда надо было бороться за нравы людей. Да, демоны убивают чаще, чем сморкаются, и не всегда по необходимости, некоторые из них могут вытащить душу из человека и сделать с ней что-то гнусное. Но никогда они не опускаются до уровня людей. Даже гоблины, не отличающиеся моралью и чистоплотностью, поступают так, как велит закон, не пытаясь его обойти и найти лазейки.
   Другое дело люди - убивают под окном, так они гасят свет и ставят звукоизоляцию. Дурное часто благородно, а благородное - смешно, идеализм - ругательство. Цинизм и нигилизм правят бал. Разные саммиты ООН и Евросоюза ничего не решают, так как их соглашения не в силах повлиять на самосознание. Это и не ставится целью. Киношные слова и обещания можно засунуть себе в ... Только дело строит будущее. Будущее, в котором нет сегодня. Сегодня, в котором нет той выгребной ямы, в которую люди еще не влезли по уши. Сотни красивых и глупых законов, конституции, рассуждения о добре и зле и даже некоторые заповеди служат для прикрытия уродливой, несравнимой с внешностью изверга натуры человеческой. Люди больше не верят, когда им говорят правду! Церковь лечит души? Возможно. В единичных примерах, может быть только взяточников, деньгами. Если одна овца отрывается от тысячного стада, отбилась, убежав в дебри, нужно вести всех домой, а не семидневку искать эту барашку, когда остальных режут волки. Отстающих всегда можно подтянуть, но только если основная масса преуспевает.
   Никакие масоны без желания подопытных кроликов... Вот откуда взялось это желание овцы - постригите меня? Как можно было настолько изменить психологическое состояние, чтобы вложить в людей безразличие, страх и довольство, когда вокруг повальная нищета и разбой разных масштабов?
   Хотелось озвучить о глобальной ситуации пару выразительных слов, но когда нет кому их выговорить в глаза, слова теряют смысл. Люди способны сострадать и творить прекрасные вещи, зачем же они их так быстро разбивают?
   Саня продолжал разыгрывать сценку "Огнем и мечом", только на автопилоте, поэтому поздно понял, что теряет контроль над ситуацией, переключившись на свои мысли. Не стоило в такое время витать в облаках.
   Жердью обломанного копья дало под дых, скользнуло по оголенной коже вверх. Удар был с оттяжкой, а порезы от лучин такие тонкие, что давление не сразу раздвинуло края. Саня оттолкнул пинком гвардейца, неловко дернувшись. Выплеснулась струйка почти черной жидкости и потекла по животу. Раздался странный свист - кровь самовоспламенилась, горя ярким оранжевым светом. Вампир провел пальцами по пылающей дорожке и протянул руку в сторону врага. Грудка углей. Содрогаясь от давления на мозг предыдущей отдачи, повел рукой полумесяцем. Еще две грудки. Плохо. Он отдавал слишком много на каждую вспышку.
   Тяжело задышал, придерживая ребра, медленно подбирался поближе к месту, где заметил Марию. Манны осталось - кот наплакал, на пределе исчезновения. Даже в процессе чтения заклятья чувствуется откат. Комкая в ладонях, нарастил свой огонь до синего цвета. Нет, недостаточно... Открываем все карты!
   - Душа огня, ты то, что не во мне и эфемерно, приди и повинуйся, по дорожке, коей имя Я, бушуй в белесой мгле бурана, пребудь Граалем святости среди потока нечестивцев, очисти мир и отдели же свет от тени!
   Врата в план огня распахнулись в сердце. Это крайний выход - их трудно закрыть, дверью в стихию пользуются только камикадзе. Оставалось надеяться, что так мешавшая Стужа вокруг их задавит.
   Метнул прямо перед собой диагональные фрезы огня. Тонкие полоски прошли насквозь через внешний строй врага, окруживший Марию кольцом, расчленяя не хуже пилы, и подожгли несколько сосен. Все были заняты, их некому тушить.
   Если девушка заметила помощь, то не подала виду, сузив сферу контроля до расстояния вытянутой руки. Пока она разделывалась с храбро напирающей парой гвардейцев, грузный легионер схватил Марию сзади за волосы. Девушка с секундной заминкой обкорнала себя взмахом Хейзела. С плеча перерезала переносицу наглецу, повернувшись на пятках. Хейзел без промедления врубился ему же в горло, впитывая кровь как помпа. Оттолкнула труп ногой, вырвав из него клинок.
   Саня поднырнул снизу и в перекате незаметно подобрал обрезки, выпавшие из мертвой руки, сунув их в карман - талисман из девичьих кос - это так классно! Пнул замешкавшегося гвардейца ногой в гульфик, смявший то место, которое прятал.
   Клапштос - есть такой удар по центру шара в бильярде. Mighty blow - расколотый толчком деревянного кия мрамор. Омлет... без комментариев.
   - Чего надрываешься? Коту хвост откручивают, так он стесняется визжать на повышенных нотах. Или от боли язык откусывает? - с издевкой скорчил скульптуру "Мыслителя" вампир, присев рядом. Похлопал сложившегося пополам гвардейца по плечу. - А нечего было ноги так расставлять в присутствии леди, мало ли что могут подумать. И как ты не сгорел еще от стыда? Надо исправить.
   Добил скулящего, стоя на коленях беднягу, мечом в затылок, больше без садизма, хотя можно было.
   Вампирэсса обернулась на слепящую вспышку огня.
   - Что ты здесь забыл? - резко выкрикнула Мария, уперев кончик Хейзела Сане в грудь. Тот облегченно вздохнул - висок девушки чист. А он уже успел себе такое надумать...
   - Слава Богу, с тобой все в порядке. Не бойся, все почти закончилось... - Пошатнулся - по спине тяжело резануло вдоль чудовищным лезвием.
   Генерал!
   Успел блокировать тыльной стороной ладони второй меч, разбил его в куски Ультиматуумом, развернувшись, но следующий удар рассек плечо до кости. Меч выскользнул из ладони, повис на цепочке, быстро уменьшаясь...
   На грани видимости молнией блеснул арбалетный болт. Саня резко качнулся наперерез, и прут не нашел свою цель, не задев Марии, по злой случайности угодив под уже разбитую лопатку. Рука опала плетью - рамен, трицепс дельтовидная мышца, ключица... не осталось целых мест.
   Серый Филин отпрыгнул, не решаясь бить в лицо.
   Из глаз Сани потекли предательские слезы. Не мешкая, пережал узел под мышкой, убавив вдвое толчки крови. Схватился за края раны, и они немедленно зашипели, вызвав рефлекторный вскрик. Прижигать, чтобы избежать кровопотери, медленного таянья жизни. Оказалось, что на такие меры тело соглашалось, и неуязвимость к ожогам на время приоткрыла лазейку.
   Сохраняем присутствие духа - еще ничего не кончилось. На острие ножа балансировать легко. Нужно лишь ни во что не вмешиваться. А когда тычешься в него голой грудью - будь готов порезаться.
   Пламя разгоралось неохотно, сопротивляясь контролю. Агрессивно дергалось. Стужа давила, быстро закрывая дверь.
   - Ты ранен? - заторможено спросила Мария, огромными глазами глядя на торчащий из груди наконечник болта.
   Да, и звон гонга в голове жутко отвлекает.
   - Тронут вашей заботой, нынче "не моя девушка", но я не чувствую боли. Ее рецепторы временно поставлены на нейтральную передачу. Так что посторонитесь, потому что сейчас здесь будет Ад!
   Саня не хотел ее отталкивать, но видимо, это судьба всех вампиров - мучить тех, кого любишь...
   Сгущенный поток кипящего жара в свободной руке приобрел форму копья. Филин взвился в прыжке, но снаряд уже впился в него, сразу слизав часть брони на боку.
   Раздался нечеловеческий визг, раскатами эхо пронзив воздух долины...
   Только разъев плоть и кости, копье взорвалось столбом геенны, пронизав генерала изнутри, обратив в легкое полотно черного дыма, недолго колеблющегося в воздухе.
   Саня вздохнул, морщась от боли, и подал рукоятью вперед остолбеневшей от увиденного Марии меч-пилу Серого Филина.
   - Посмотри, сделай милость вон туда. Там удирает последний умник с арбалетом. Мне не хватит сил добросить. Убей его, пожалуйста.
   Мария дернулась, выходя из столбняка, взвесила оружие и без прицела бросила в удаляющийся силуэт. Тот не успел уклониться, только повернулся боком, чтобы отпрыгнуть и костяной меч проколол его сквозь ребра как жука, пришпилив мощным ударом к ближайшему дереву. Ламинарная броня не выдержала, вмявшись в рану. Тело арбалетчика вспыхнуло жарким пламенем, осветив всю округу. Клетки разрушались, не оставляя даже пепла. Дерево превратилось в пылающий остов с недолго вопившей жертвой.
   Всё стихло.
   Всё. Противник обезврежен. Жаль. Можно было бы обратить в рабство, дать веник и приставить двор подметать. Да нет. Креста с его Алыми Лотосами вполне достаточно...
   Саня выдохнул с облегчением, выплюнув на снег струйку крови и не стесняясь, уселся на землю, обхватив колени руками.
   Некого убивать. Пора отдохнуть... Нет! Нельзя. Нужно продержаться еще несколько минут.
   Холодно...
   Коротко всхлипнул сквозь зубы - огромное количество нервных импульсов прорвало блок. Стрела в плече явно неприродное явление раз причиняет столько боли. Попросил прощения мысленно у почерневших от его огня деревьев - им было заведомо больнее.
   Мария положила руку ему на затылок, неумело погладив. Она просто не ведала, что делать - транспортировать юношу или попытаться вырвать стрелу здесь.
   - Слава герою, молчание - мертвым. Земля - проигравшим, их кровь - победителю. Прах к праху, а пепел по ветру. Что-то я себя неважно чувствую, - отпустил грехи вампир и завалился боком в шапку подтаявшего снега.
   Мягкий туман заволакивал внутренний взор - он вывел боль из сознания, но онемение никто не отменял.
   Пора спать?
  
   - Глаза меня не подводят? Здесь действительно только что были орды черных солдат, мы с ними дрались, всех положили и выжили? - Анжела в шоке. Ее немного трясло. Скорее всплеск адреналина чем из-за страха. В ее голове никак не укладывались боевые действие развернувшиеся перед глазами. Что здесь понадобилось черномазым?
   - Нет, все примерно так и было, - без смеха ответил Артур, кухонным ёршиком очищая руку от нагара. Отпихнул мыском ботинка обгоревшую руку гвардейца, через которую чуть не запнулся.
   - Ну, слава добрым духам, - с облегчение вздохнула синеглазка. Осторожно поставила Майю на ноги - руки устали и шея, за которую девочка добросовестно держалась по приказу, онемела.
   Дворецкий по периметру мерил шагами квадрат с телами покойных, убитых лично им, всерьез подсчитывая трупы и размышляя - можно ли ими удобрить деревья, или это только навредит?
   Когда тихо подошла Мария, в одиночку, все сразу поняли - случилось неладное. Мария кивнула, указав рукой. Лицо Дагона стало страшным.
   - Мастер Артур - немедленно принесите, чем укрыть милорда, кувшин воды и мешочек с травами милорда, госпожа Юкихиме - нам срочно нужен сведущий медик!
   Артур побежал со всех ног в отель, Юки - за помощью, Дагон - за вампиром. Мария осталась рядом с Майей и сестрой, укоризненно глядящей ей в глаза. Отвела взгляд, и молчала. Не сберегла, глупо смотря, как убивают ее единственного преданного защитника, и теперь боится просто побыть рядом, когда ему это нужно...
   Дракон никогда бы не заметил Саню, если бы не огромный волк, понуро сидящий повесив голову, возле большой сосны. В нем с трудом узнался Гаррет, со слипшейся от крови шерстью, несколькими глубокими порезами.
   Волк кивнул на друга. Мария прислонила Саню боком к дереву, оставив на том самом месте, где он потерял сознание. Дагон ужаснулся - плечо вампира не только в страшных рубленых ранах и ошметках мышечной ткани, чуть пониже ключицы выглядывает наконечник арбалетного болта.
   Это наказание за очередное злодейство? Не убий? Да уж, такие подвиги не добавят популярности у Всевышнего. Если он есть, о чем нет никаких записей даже у Одина. Он забыл или может, просто не признается? В чем заключается принцип троицы, основы бытия? Первому нужен второй, чтобы родить третьего. Один - из имени следует, что он первый, первенец? Значит, до него никого не было? Это невозможно...
  Бережно дотронулся порезанной щеки - холодный. Мертв, мертв... пульс! Глухо, очень редко раздавались толчки крови. Еще жив, но это ненадолго. Лечить!
  Дагон не мог допустить исчезновения этого нестандартного экземпляра...
  Вампиры не потому отчужденные, что получают от этого громадное самоудовлетворение. Их преследовали веками!
  Еще Кирилл и Мефодий расследовали личности вампиров. Не преуспели и обозвали их упырями. Упырь - не отбирающий что-то, а скрывающий. Настоящее самоназвание вампиров неизвестно, а вот их имена взяты в обиход по всей Руси. Не России, а Руси! Руси, занимавшей огромные пространства, той Руси, которую задавили.
  Это вампиры первые стали скрываться среди диких племен. Много позже их эстафету приняли остальные нелюди, слабые - в стремлении их же отыскать, лелея надежды устроить царствия с правителями сильными и мудрыми, высшей расой. Вампиры молчали, затаившись.
  Только через тысячелетия случайных контактов, удач и невзгод, демоны поняли, что нежелание обретать власть - не из-за презрения. Это философия, которую можно перенять! Энфер не зря поставила Александра учителем - первого Носферату, который мог поделиться своей точкой зрения и не имел ничего против. Допустимо, что он и не догадывается о своем предназначении.
  Люди не бросили попыток. Многие даже без знания о существовании вампиров и иной нечисти, наделенной чудесными способностями. Они не могут отрешиться от мыслей что, возможно, сосед, с которым пьешь по воскресеньям и коего втайне ненавидишь - существо иной расы, которое сознательно скрывает от тебя секрет как жить лучше. О чем можно говорить, когда параноики, маньяки, скрытые извращенцы, бездельники и дураки - это больше двух третей населения планеты, и с этим даже они сами не могут не согласиться.
  Одно в предположениях преследователей верно...
  Манна - это огромное количество эонов эфира в малом объеме. Ученые, изучавшие атомную энергию задаются вопросом - неужели человечество настолько невежественно? Оно не может осознать вселенную во всей ее красоте, необъяснимой, величественной, фантастически сложной...
  Если смоделировать атом в видимом глазу масштабе, и взять на место его ядра маковое зернышко, то расстояние от этого зернышка до электронов, мотающихся вокруг него, будет как от Москвы до Владивостока! Что же находится между ними? Пустота? Увольте...
  При расщеплении атома этот наполнитель высвобождается, переходя в пользование магу. Так добывается эфир, чистая энергия с безмерными возможностями.
  В одном литре крови вампира эфира содержится больше, чем в нескольких десятках килограмм плутония. Коэффициент полезного действия в триста и больше раз чем у него же. Вечный двигатель, ядерный синтез, полеты на другие планеты, которыми бредят ученые, возможно. Для Носферату это их жизнь, без труда воплощаемая в безграничном воображении.
   Масонские ложи, и иже с ними, не могут простить гордого молчания. Иметь возможность поделиться такими мощами и оставаться в стороне? Почему они не дают исследовать структуру своей крови, которую невозможно открыть искусственным путем? Почему нельзя провести трепанацию черепа и посмотреть, как же идут нейро-импульсы, чтобы обеспечить пси-способности? Это вопросы риторики...
   На данный момент люди овладевают гидролизом, чтобы пустить его в промышленность. На базе водорода можно сконструировать могучий двигатель, или компактные электростанции, которые напитываются с маленьких ручейков. Но зачем изобретать то, что уже достигнуто? Тесла давно построил на Ниагаре установку, вырабатывающую десять терраватт электроэнергии. Это больше чем потенциал всех современных электроустановок мира.
   Космические корабли? Килли, еще один ученый, создавал устройства, использовавшие звук. Эффект резонанса приводил его механизмы в работу без физического контакта! Он умел подымать в воздух многотонные предметы, применяя для этого несколько простейших приспособлений и флейту.
   Вампиры смеются над ними, отрывшими в груде мусора микроскопическую часть чистых знаний. Но, они все похожи. Теслу убрала мафия - насколько бы ни было велико его открытие, Тесла был опасен для их политики, их обеспеченного будущего в лице Томаса Эдисона. Килли устранен, исчез, не оставив записей, видимо в схожих целях. Вампиров ищут, чтобы узнать их тайны, пустить на операционные столы и уничтожить останки, опередив конкурентов. Люди смешны - они ищут новое, уничтожают его и опять-таки тормозят прогресс.
   Их логика стандартна. Йозеф Менгеле - немецкий оккультный врач, положил в угоду ей всю свою жизнь. Подумать только, телекинез - не сходя с места, отделить от руды ионы золота и других драгоценных металлов, вытаскивая их прямо из недр. Что дальше? Дальше уничтожение макулатуры и образцов. Затем вечная жизнь, взятая из клеток вампиров и бескрайние просторы, на исследование которых уж точно хватит денег даже без добытой с таким трудом информации...
   Защитить этого мальчика - цель, которую дракон искал в бесконечной жизни. Достойная его цель. Он был готов терпеть любые унижения, лишь бы быть рядом и наблюдать чудеса которые творит этот потомок исчезающей расы, а в случае необходимости - закрыть своей грудью. В этот раз не удалось...
   Дагон, как и большинство людей, исключая Менделеева и другие "таланты", не мог подключиться к единому информационному полю планеты напрямую. Он не настолько мощный телепат, как отдельные вампиры, из скуки задающие вопросы, ответ на которые требует расчетных возможностей миллионных людских ресурсов. По аналогии с компьютерной сетью расчет делится на множество рабочих станций, выдавая решение задачи в считанные мгновения. Стоит признать, что сильная головная боль этих "ПК" тому расплатой. Но когда это волновало вампиров?
   Поэтому он просто прикрыл глаза, перелистывая в уме справочник анатомии, насколько его помнил, а помнил он его со всеми знаками препинания, от корки до корки. Это специфика памяти драконов. Однако у нее есть и свои минусы - нужно что-то забыть, чтобы запомнить новое. Сосредоточенно молчал, отыскивал все нужные разделы, быстро читал строки. Его интересовало - возможно ли сохранить руку при таких повреждениях, как лечиться гангрена, при попадании инфекции, обязательна ли ампутация, как сшиваются шрамы, нужен ли донор, где...
   Бесполезно. Он не доктор, в этих словосочетаниях и названиях частей тела на латыни даже у филолога глаза разбегутся в противоположные стороны. Личного опыта хватило только чтобы понять - легкое не задето и сердце с другой стороны. Нужно срочное лечение с участием сложной медицинской аппаратуры, которую он видел только на картинках. Наверняка жутко дорогой. Вести в больницу? Умрет в дороге. А если не умрет, медики откажутся оперировать такие раны неизвестного происхождения. Правде не поверят.
   Вся надежда на Юкихиме - если она найдет эскулапа с полным набором лекарских артефактов, вампира еще удастся вытащить с того света.
   Так, сперва нужно вытащить болт, но тогда усилится кровотечение. О, древние духи, ну почему с этим мальчишкой так трудно?
   Примчался Артур с теплыми покрывалами на плечах и стальным чайником в руках. Протянул тряпичный кошелек для трав.
   Дагон кивнул, вытрусил из мешочка в чайник половину.
   - Господин Адольф, не будете так любезны подогреть?
   Волк даже не моргнул, но вода мгновенно закипела, подкидывая паром крышку.
   - Мастер Артур, подержите его, только осторожно.
   Плеснул на рану красноватый раствор. Она зашипела как от перекиси, покрылась пенкой, но больше ничего не произошло.
   - Будьте готовы. Я извлеку это железо. Прости, Алекс, друг мой, но сейчас тебе будет очень больно.
   Приподнял тело вампира, с силой толкнув со спины в торец болта. Саня всхлипнул и провис Артура на руках как сломанная марионетка. Дракон закончил удалять стержень, потянув уже за наконечник. Крови вышло совсем немного. Осмотрел внимательно арбалетный заряд в поисках ядовитой пакости, отбросил. И тут его прошиб пот - болт был двойным! После расщепления от удара вторая половина осталась внутри, и ее не так легко извлечь как первую.
   О черт, черт, дья-воль-щина!!!
   - Нужно тепло, быстрее!
   Каменщик замотал друга перехлест в кусачий плед, еще раз, куколкой.
   Гаррет тихо спросил:
   - Как он? Все настолько серьезно насколько выглядит?
   - Успокойся, - сказал Артур. - Если бы я был на его месте, то умер бы уже раз сто.
   - Настолько живучий? - не поверил волк. - А выглядит как образец из морга. Такого и врагу не пожелаешь. Смотри - он вроде как в сознании еще, только в бреду.
   - Надо напоить морфином - вредно много сил тратить, - кивнул Артур.
   - Снотворное или наркотик? Не помню. Зачем такие грубые методы? Берем прочную доску и молоток. Быстро делаем больному полную анестезию, применив их к затылку, и позволяем клиенту провалиться в сон. Единственный недостаток метода - на утро обнаружится жуткая мигрень. Особенно, если придется повторить процедуру ввиду отсутствия желательного эффекта...
   Артур тоже оживился.
   - Представляешь, разок он вернулся домой с открытыми переломами костей - попал под обвал в горах, когда солнце было в зените. И ничего, пришел в замок своим ходом. Я вообще не понимал, есть ли в этом окровавленном куске мяса хоть что-то целое? Самоизлечение заняло всего два часа. За это время...
   - Не путайте Астрал с реалом! - выкрикнул дракон. Ему надоел их беззаботный треп. Эти детишки (а для него детишки - все встречные) должны до потолка прыгать от радости, если знают с кем водят дружбу, потому как у вампиров друзей не бывает. А они до такой степени разгильдяйски к ней относятся, подшучивают, когда Александр на берегу Стикса...
   Не стал продолжать нагоняй - понял, что так они хотят разрядить обстановку, уверив самых себя, что все в порядке.
   Юки появилась на гряде, помахала зазывно рукой.
  
  
  
  
  
  
  Оказывается, Айсенвельд располагал собственной амбулаторией, чего Дагон не знал. Посетовал на свою недогадливость - а где еще заезжих откачивать? Переломы рук и ног у лыжников не редкость. При неудачном падении лыжа выворачивает суставы, а проклятые судьбой еще и на собственные палки нахромиться могут. Попав под лавину, получают тяжелые обморожения даже самые тертые спортсмены, от этого никто не застрахован.
   Дагон повернулся к друзьям, велев:
   - Идите в отель. Вернусь - тогда последуют объяснения...
   Ребята постояли, переминаясь с ноги на ногу. Они были готовы ждать под окнами лечебницы, сколько то потребуется. Пример подала Снежка - хоть бы что, как если бы совершенно уверена в благополучном исходе, подчинилась повелению. Там еще Шиве помочь надо. Рикка сама не справится - не ее профиль.
   Парни уныло потянулись следом.
   Дагон вздохнул - подцепил эту вредную человеческую привычку у Сани. Стараясь не расшатывать в руках сверток, нырнул под занавес из нитей, с нанизанными фигурными деревяшками. Каждая отличалась рисунком, орнаментом, или и вовсе была вырезанным зверьком. Что бы это значило?
   Отпрянул - ему навстречу выходила ведьма! Именно классическая Баба Яга, низкая, костлявая, в непонятном цыганском облачении. Прическа - натуральный взрыв на макаронной фабрике. Платок на лбу украшен речным жемчугом и янтарем. Ног вытянут, прищур глаз хитрый, изучающий.
   - Кто там в такой час? - Старушка недоверчиво пригляделась. Хмыкнула. - О, какие важные гости. Чего ты тут забыл, проклятый дракон? Булавку в хвост загнал?
   - Вы ошиблись... сударыня, - вежливо ответил Дагон, вовремя подыскав подходящее слово.
   Ведьму это еще больше рассмешило. На губах повисла кривая ухмылка.
   - Верно ли? Что там у тебя в свертке, дети? У меня не ясли. И не верь небылицам - готовить их я не умею. Предпочитаю дичь.
   - Вам нужна работа? - терпеливо спросил дракон, придерживая укутанного вампира. - Я не могу сам залечить плечо моему господину.
   Яга деловито развернула плед, впрочем, аккуратно - неизвестна степень тяжести ранения. Всплеснула руками, выкатив глаза и прицокнув языком. Настоящая артистка.
   - О, святой горизонт и все подковы уносящих его вдаль коней! Эти лохмотья были когда-то плечом? С такими ранами люди уже стоят перед своим богом. Да любой врач надорвет животики от истерического смеха, проводя экспертизу и понимая, что этот пациент еще жив!
   - Он сломался? - с испугом спросил Дагон.
   - Он серьезно искалечен! Огромная трещина в кости и неизвестно, как срастутся мышцы, если они срастутся, пребывая в состоянии разделения с телом...
   - ... А есть разница? - переспросил Дагон, выслушав минутную лекцию.
   - Пациент скорее жив, чем мертв! - снова хмыкнула ведьма в своей непередаваемой манере. Указала рукой на левую дверь с надписью - "операционная". - Если наоборот, тогда да, он сломался. Ну и словечки у тебя. Можно подобрать десяток толкований.
   - Прошу простить, в моем эсперанто нет четких слов "ранен" или "при смерти", есть "поврежден". Иногда забываю, что люди без перстней получают только приблизительное значение эсперанто.
   Переводчик в печатках несовершенен. Человек думает на своем родном языке, а говорит на чужом, только если собеседник лишен своего перстня. У Дагона его изначально не было.
   - Да ну тебя.
   Дагон смирился с характером старушки. Нет лучше лекаря, чем ведьма. У этой женщины есть врожденный целительный дар, она способна облегчать больным боль и прогонять болезни.
   Огляделся. Выложенные камнем стены, мощные гардины, мозаика на полу - женское лицо в окружении прядей ветра и снежинок. Люстра из сотен свечей и хрустальных флейт. На книжных полках, вделанных в стену несколько сотен артефактов. От одноразовых, дешевого ширпотреба, до многозарядных и даже вечных, баснословной дороговизны. О господи, череп древнего дракона! Фух, всего лишь муляж, но как мастерски выполнен...
   - Не сочтите за неуважение. Кто вы, пожилая леди?
   - Что же делать этим мальчиком? - Не ответила на вопрос ведьма. - Серая кожа, почти папье-маше. Сделать сначала переливание крови, или подождать?
   - Он ведь не умрет? - Дагон бережно положил бессознательное тело на операционный стол, обитый мягкой кожей.
   - Конечно, нет, - огрызнулась ведьма. - Неужели бог водяных драконов настолько туп, что сам не видит?
   - Ваше суждение ошибочно, - горько скривился Дагон. - Бог - это тот, в кого верят. В меня никто не верит. Водяные драконы давно забыли о моем статусе. Я же верю в этого мальчика, в его будущее. Когда ему грустно, я грущу, когда он смеется - на моем сердце светло. Следовательно - он мой бог.
   - Эх, - крякнула ведьма, роясь в столике. - Тяжело тебе. Этот мальчик ни в кого не верит, даже в себя. Его слабость - это стена, которую не подрыть, не перепрыгнуть.
   - Заканчивайте болтать и вылечите его! - не выдержал ожидания Дагон.
   - Как? Я ветеринар, а не всевышний!
   На Дагона было жалко смотреть.
   - Ветеринар? Даже боюсь спросить, о чем думала эта ненормальная, посылая его сюда.
   Ведьма отмахнулась, прекрасно понимая, о ком идет речь. Ей плевать на непочтительность - сама такая.
   - О том, что я ее бабушка... Другим не обязательно знать некоторые факты этого мальчика. Вот. Полей его тело этой жидкостью. Раны обеззаразили, но его тело сейчас сильно обезвожено. Вижу следы недавних травм, кожа гладкая - последствия обморожения? И ты только сейчас подумал, что его следует отвести в больницу? Но, похоже, что жизненно важные органы не задеты. А вот инвалидность под вопросом. Не стоило за стрелу тянуть, чуть ему руку не распотрошили.
   Старушка подцепила пинцетом кусочек наконечника, изогнутый под углом.
   - Обломай у черенка, нежно... я сказала нежно! Перед тем как изымать лучину, еще раз промоем. На ней мелкие чешуйки, впившиеся в мясо. Вырвем силой - там и останутся. Так препарируем... чем вы там обеззараживали?
   Дагон отдал чайничек. Он предусмотрительно взял его с собой.
   - Что за странное лекарство? Впервые вижу. - Бабуля принюхалась, выпила, сплюнула, намазала немного на кожу. Пришла к определенным выводам. - И сколько раз он пил этот "чай"?
   - Около пяти, - честно ответил Дагон.
   - Интересно. Зверобой, красная трава, драконий язык... Не могу разобрать, что-то еще... Мята? Зачем?
   - Так вкуснее, - простонал вампир, приоткрыв один глаз. - Смягчает горечь. Доктор, я уснул за рулем? Где мои ноги...
   - Что такое? Бог богов-драконов, наконец, решил воскреснуть? Нужно представиться? Нужно. Я - Сабрина Виши, ветеринар. Как тебя зовут, звереныш?
   - Так меня еще точно не называли, надо запомнить. - Саня хотел назваться Асканио, а что толку? Это раньше нужно было прятаться под разными именами, даже близких сбивая с толку. А сейчас? - Я Александр, вам...
   - Отрубился, - прихлопнула в ладоши ведьма. - Дракон, присядь. Немедля начинаем операцию...
   - Нет. Я еще здесь, - прошипел Саня, с трудом оставаясь в сознании. Угождать ненормальным хирургам он не собирался. "Надо оперировать" - слова, которых он боялся больше, чем дети дантиста. - Может, я пойду? Дома отдохну...
   - Не гони лошадей, мальчишка, растеряют подковы. Тебе еще перевязку смастерить надобно, если не хочешь, чтобы руку отняли, поставив протез. А я могу! - пригрозила Ведьма. - У всех "не людей" раны затягиваются вдвое быстрее, а то и мгновенно. А ты скорее сам подстегиваешь их к отпору лечению. И зачем это нужно? Здоровый молодой человек, высокий, красивый, несколько худоват, правда, на мой вкус, на фоне роста это незаметно. Представить себе не могу, как ты выглядишь в истинном облике, если и сейчас смотришься...
   Саня понял, что старушка, как умелый эскулап заговаривает ему зубы лестью. Значит - сейчас будет больно.
   - Ладно. Только аккуратней с моей рукой, она мне еще нужна! И не вздумайте кроить и налаживать швы. Это может плохо кончиться.
   - Нечего было шпиговать ее стрелами. Выглядишь как мученик, сто лет провисевший в каземате, пришпиленный к стене ржавыми гвоздями. Кровопускатели постарались на славу, развлекаясь с твоим левым плечом. Они в упор болтами метили, что ли? Мог бы отбить или просто уклониться, не понадобились бы лубки. Позволить так себя избить...
   Лицо юноши потускнело. Саня прикрыл глаза, тихо пробормотав:
   - Не мог.
   Цель оправдывает средства...
   - Трудись усерднее и сможешь, - хмыкнула ведьма, опуская скальпели в раствор. - Вопрос в умении заставлять свое тело действовать рефлекторно... Ты такой глупый. Смирись и полежи спокойно - кровотечение для тебя опасней, чем для "простого человека". Нужно удалить лучину, иначе разрез не затянется, и будет заживо гнить. Тебе оно надо?
   Вампир вздохнул. Ведьма продолжает полоскать инструменты и его мозги.
   - Ты нынче народный герой Шгера - портреты будут на всех стенах. Ну и что, что немного получил на орехи? С их стороны вообще никто не выжил, а у нас, кроме тебя, конечно, потерь нет...
   Вампир в свою очередь пытался сконцентрировать на себе ее внимание и забыть о скальпеле, нехорошо поблескивающем в свете ламп.
   - Это вы так намекаете сразу и на то, что я невежда в плане информационной войны, которого даже в других мирах узнают в лицо и указывают пальцем. Полный профан в бою, неспособный постоять за себя и взять "языка". А также одновременно на мою глупость и возможный летальный исход?
   - Проглоти язык. У меня на столе еще никто не умирал! - впервые взбесилась ведьма, взмахнув рукой.
   - А в обморок падали? Если нет, то я буду первым... эх, не выходит.
   - Тогда я сделаю тебе укол, - усмехнулась Сабрина.
   - Я не сдамся. Доктор, я вас чистосердечно предупрежу. Прикоснетесь к моему телу иглой, попробуете взять анализ крови - я вас рефлекторно удавлю. Хм. - Осмотрел огромную иглу, глаза закатились. - Черт...
   - Точно в обмороке. Ну что ж, так даже лучше. - Перебрала еще раз свои инструменты, выбирая нужные, зажим там, щипчики. - Анестезировать, и пора приступать. Так-с, что у нас тут...
  
   Операция прошла успешно. Посторонние объекты вынули, рану сшили, на плечо и руку положили лубки, предварительно покрыв дорогим заживляющим бальзамом. Можно бы магией, но такое лечение имеет высокий шанс каюка, для медика и больного.
   Пили чай, холодный. Дагон не отказывался - его нервы шалили. Видеть ТАКОЕ ему еще не доводилось, чувствовал себя не в своей тарелке. Заказал себе на будущее присутствовать на этих мероприятиях.
   Ведьма щелкала печенье как семечки, запивая сладости каким-то раствором.
   - А он интересный. Ты нашел своего господина, Дагон. Носферату он или нет, под описание мало подходит. Хм. Все к лучшему. Статистика иногда является лишь бесцельным переводом бумаги. Потому что рано или поздно находиться исключение, переворачивающее с ног на голову все привычные понятия. Интересно, что же он будет делать, чтобы и дальше скрывать свою личность от самого себя? Вампиры - такие странные существа, особенно в юности...
   Дагон подумал и добавил в чай коньяк, влил в себя.
   - Этого я знать не хочу, госпожа Сабрина. И всем будет лучше, если он быстрее повзрослеет. Мое сердце на такие взрывы переживаний плохо отзывается.
   Ритм дыхания вампира изменился. Саня затрясся в ознобе. Слегка приподнял голову, прошипев:
   - Возвращайся к своим обязанностям, пока я на тебя жалобу не подал в профсоюз. Критиковать меня - не в твоих свободах. И вообще, если я юнец, то ты - рухлядь трухлявая. - Застонал - плечо сшито, но это не значит, что болевые окончания молчат. - Уф... больно...
   Доктор залилась во всю глотку. Она любила плоский юмор и не любила это скрывать. Даже не вериться, что она - сдержанный, холодный Дану.
   - Сделал он тебя, древний. Гордость не задел? Ха-ха-ха!!! Будешь знать, как присягать кому-то в верности!
   Дагон примирительно кивнул, покорно возвращаясь к своей роли дворецкого - принял прямой приказ. Подобные существа, вроде драконов, застывали в возрасте двадцати-тридцати лет, мысля о себе в такой же вечно молодой манере, и даже при желании не могли перейти к старости, оставаясь в цветущей юности, поэтому и не воспринимали такие намеки всерьез. Плюс, он слишком сильно уважал Александра, чтобы обидеться на эти мелкие уколы.
   - Слушаюсь, ваша светлость, спокойной ночи.
   - Не сомневаюсь, что она таковой не будет. Отсюда чувствую - под окном сидит Мария и только и ждет возможности вцепиться мне в горло, пока я окончательно не помер, - прямолинейно простонал юноша.
   - Понял, постараюсь ее занять чем-то. До свидания.
   Ведьма с интересом вслушивалась в их разговор. Только Дагон вышел, жадно спросила:
   - Как ты его уломал, вампир? Проклятый бог ходит перед тобой на цыпочках и говорит шепотом.
   - Никак, это его желание, - ответил Саня, ничего не разъясняя.
   - Понятно, - обиделась Сабрина. - Хорошо, вот, выпей немного снотворного, тебе не помешает. Спи, врачевание - процесс долгий. Еще пора поменять компресс.
   Саня безвольно покачал головой, болезненно поморщившись.
   - На меня слабо действуют яды. Так что я лучше своим ходом...
   Голова склонилась набок, родив последний вздох. Иногда способность мгновенно засыпать очень полезна.
   Ведьма постукала его молоточком по колену, не добившись реакции, хмыкнула.
   - Надо же. И вправду уснул.
  
  Чтоб он там подох!
  Моргион.
  Не дождешься.
  Дориан
  
   Саня метался. Опять кошмар, впрочем, запоздалый - игла с шелковой нитью шла по телу вскачь, сшивая, что нужно и что совсем лишнее. Когда он оказался весь сшит в мешок из собственной кожи, боль заставила проснуться. Все как обычно. Почти. Боль не ушла вслед за сном.
   Голова все тяжелела, руки не слушались, а грудь закатали в бетон. Уши забиты пробками - ничего не слышно. Даже собственное дыхание скорее угадывается, чем ощущается. Носом пошла кровь, чуть не задохнулся, пока не повернул голову набок. Подушка промокла, но стало немного легче, кровотечение прекратилось.
   Пошевелил пальцами. Левая рука работает лучше. Смахнул испарину с мокрого лба. Бальзам помогал - кожа правой руки не горела как раньше, немного покалывала. Шевелить плечом не очень получалось - толстая повязка обматывала его и локоть, прижимая к торсу.
   "Ночь пройдет, наступит утро ясное, солнце взойдет" - пел Трубадур из советского мультфильма "Бременские музыканты". Только не всякая ночь проходит без твоих к тому усилий.
   Саня не стремился во тьму. Каждому живому необходимо солнце. Немного света, но нужно.
   Оттолкнул покрывало, приподнялся на локте, тяжело дыша. От него шел пар. Ммм, ногам туго. Смешно. Привязали за ноги скотчем. Вытянул их аккуратно из пижамы. Потом всунет обратно - люди же старались.
   Долго шарил в темноте по двери, отыскивая ручку. Цепляясь за занавес из нитей руками, в полубреду выполз на улицу. Дышать стало легче - обилие кислорода не требовало сильного напряжения легких.
   Блеск лунных лучей на снегу настойчиво лез в глаза.
   Прищурился, мутным взором окинул землю, цепляясь за каждый выступающий объект. Он хорошо знал, что ищет - еще одно отличие от стандартов. Когда вампир стоит на грани, нужно или сделать шаг назад, или поддаться своей жажде. Да, шаг назад это смерть. Возьмем второй вариант. Поддаваться можно по-разному - высосать в неудержимом порыве первого встречного поперечного. Если голод усилится, то еще несколько несчастных, что совсем не приветствуется в дружеской зоне, или...
   Или попросить кого-то напоить тебя.
   Так, это ограда, какой-то странный столбик в снегу, а, ограничитель, дальше край террасы. О, вот она, сосна, маленькая еще, растет прямо под стеной. Лучше бы дуб, у него жизненной силы на десяток человеческих жизней минимум, но и это неплохо, когда ничего нет. Только согласиться ли она?
   Расшатываясь, приблизился, упал на колени, прижался всем телом к смолянистой коре, почесался щекой, ласково погладил стройный ствол. Доверие важно, даже когда твои действия не влияют на оценку. А он всегда недолюбливал деревья, точнее стоял на другом берегу реки. Кроме редких походов в сад, за яблоками, побелки и поливки в сухую пору Саня ими совсем не интересовался. Даже хуже...
   Простите меня, деревья, за то, что несу вам лишь огонь.
   Ждал, тихонько потираясь лбом. Случается, что дерево отвечает - ничего личного, и забирает то немногое что осталось. Это игрушки друидов - как разговаривать с чуждым человеку разумом. А разум у дерева это несколько инстинктов, заложенных еще в семечке и капля эмоций. Чтобы обработать прикосновение человека этих минимальных установок бывает недостаточно.
   Молодая сосенка долго не отвечала, как будто испытывая искренность его. Старалась понять - что значит этот запрос, зачем человек так себя ведет? Подушечки пальцев немного щипало, в голове стоял гул.
   Ответил весь лес, воплощение земли, ее дыхания жизни! Ветви зашумели. Тело юноши обволакивала пытливая бесцветная энергия, не вредя, и не помогая. Его тщательно обнюхали, проникли внутрь, проверяя каждое деяние с самого несмышленого возраста и до теперь. Вскрывали все двери, заглядывали в каждый закуток, чистили груды мусора...
   Зубы заныли. Саня понял - все, наступил каюк, приехали. Туши свет, звони в "неотложку". Есть неизлечимые больные, но нет тех, которым нельзя навредить еще больше. Надо было уйти в могилу своим ходом. Удача сильнее всего отыгрывается на тех, кто на нее рассчитывает...
   В тело пошла свежесть, отличная от холода, собираясь отовсюду. Ленивая, тяжелая, и обширная. В ней перепутывались несовместимые вещи, много их, составляющих сумбур жизни. Парацельс, знаменитый медик, и близко не стоял с этим деревцом, проводящим через себя такие мощи.
   Лес признал Саню заслуживающим помощи.
   Вампир удивился - что там такого увидел этот объект ботаники, чтобы настолько расщедриться? Рыцарь в сверкающих доспехах, несущий свет и процветание... его полная противоположность. Саня был уверен, что сосенка даст совсем немного, только чтобы снять боль и подстегнуть лечение.
   Лес принял мысль как вопрос. Дал просмотреть собственные чувства, ничуть не таясь - для него нет понятия лжи. Голова заныла. Миллионы корешков, миллиарды листьев и иголок, чудовищный по размеру пласт гор, который охватывает лес, все это промелькнуло во взгляде снаружи и изнутри. Километры земли, подмерзшей, но полной жизни. Животные, насекомые, растительные формы. Целая экосистема, со своими связями и выходами...
   Желание нежности, ухода, солнечного света, тепла, постоянства. Воля к беспечной жизни, свободе от внешнего влияния, неподверженность боли, которую чувствуют все живые существа в разной мере...
   Слезы брызнули ручейками.
   Так лес пожалел меня? Меня, гордого... да, пожалел. И мне это нужно.
   Жизнь поступала в такт дыханию. Это толчки роста растений. Кроме ускорения деления клеток больше никуда не приспособишь. Этим и занялся Саня, переместив центр вливания пучка частиц в плечо, распределяя его дальнейшие пути по организму мысленными установками. Мясо загорелось нестерпимой болью...
   Опамятовался вампир через час, или два, еще темно. Плечо чесалось, глаза горели, по коже гулял мороз. Короткого отдыха на холодном снегу не хватило, чтобы почувствовать себя в форме. Придется идти досыпать на операционном столе ветеринара.
   Погладил сосенку. Чешуйка коры прилипла к пальцу. На нем еще остались темные пятна от смолы.
   Премного благодарен. Я не знаю, что могу дать взамен, но впредь буду больше думать, прежде чем срубить дерево для костра...
   В животе заурчало, что-то хлюпнуло. Лицо побагровело.
   Саня быстро оглянулся по сторонам и справил нужду прямо под сосной, чтобы хоть как-то отблагодарить за полученные силы...
  
   На плечи градом сыпались удары. Живот содрогался от судорог.
   Постойте-ка, я ведь сплю. Бой уже закончился. Это всего лишь сердце стучит. Неспокойный пульс - как табун лошадей в галопе. Ну же, четвероногие наши друзья, давайте-ка в стойла.
   Двумя пальцами раскрыл веки на левом глазу. Пришлось приложить немало усилий, чтобы он оставался открыт - в комнате было даже слишком светло.
   Утро, обед? Нет еще, время близится к полдню. Но есть уже хочется, желудок требует дозаправки.
   Грудь наново туго затянута, уже с другой стороны. Щекотно. Под мышкой прикорнула Белочка, с боем выпроводившая близняшек. Лубки разрисованы неугомонными детишками. Когда успели? Ночью наигрались?
   "Здесь была я".
   Точно Красная. Только у нее хватит-нехватит ума такое написать.
   - Хочу пить.
   Саня уже давно сделал для себя один вывод - чем тише вампир говорит, тем внимательней его слушают. Сразу прибежала бодрая старушка. Караулила под дверью?
   - Не удивительно, - воскликнула Сабрина. - Но извини, крови предложить не могу, самой мало. Старость не радость.
   - Не страшно. Я уже привык к анемии. Лежу в постели, еле живой и почти убитый. Мия рядом, следит и лечит, по-своему. Без нее не можешь жить, а с ней - тем более. Эх. А батон мне не дадут? И водички, если не трудно, и хлеба, пшеничного, - попросил Саня. Подумал. - Еще соли, лука, чеснок, лимон, сахар, немного чайных листьев...
   - Вода рядом с тобой. Да, ты не ослышался, - кивнула старушка и убежала трусцой.
   На тумбочке стоял древний перегонный куб с нашлепкой, прикрывающей трещину - "нембутал". Саня, не стесняясь, налил из реторты в пробирку воды, используя их как графин и стакан. Выпил.
   - Вот заказ, - вкатила маленькую тележку ведьма.
   Быстро она. Надо было инжир и хурму заказывать.
   - Угощайся. Может, тебя покормить?
   Вампир перевел взгляд на гипс. Пошевелил пальцами, проверяя, насколько кости целы... ударил по каменному основанию стены. Осколки гипса осыпались на пол. Сорвал повязку, открыв розоватую кожу без наличия ужасных ран или хотя бы шрамов, немного белых пятен раствора от замазки. Повернув руку, рывком ударил локтем по камню, вправив плечевой сустав. Отлепил сотню пластырей, безжалостно отодрав присохшие бинты. Покрутил рукой. Норма. Кость срослась. Чистка от лишних веществ закончилась быстро.
   - Ты вампир? Точно вампир? - с сомнением спросила Сабрина, провожая взглядом отправленный в рот зубок чеснока. Саня с энтузиазмом накинулся на харчи.
   - Нет смысла отрицать после того как вы просветили мою печень своим оборудованием. Сделаем вид, что я якобы не заметил гору этой аппаратуры, которую вы наивно накрыли сорванными шторами.
   Старушка не покраснела, но ощущения испытала схожие.
   - Но как ты можешь это есть?
   Саня улыбнулся, отправил в рот ломтик лимона в сахаре и размеренно, с чувством произнес:
   - Легко, быстро, и с удовольствием. Я не вурдалак, что жаждет лишь крови, легко избавился от предрассудков против запаха чеснока, знаю, что витамин С. укрепляет иммунитет, лук - это также средство от цинги, а мучное позволяет быстро насытиться. Я, понятно, объясняюсь?
   - О предки мои, не удивлена, что Шики не в восторге от такого начальства.
   - Точно. Я тоже разочаровался ввиду полной неизменности системы. Мне по статусу положено сидеть на троне и зубоскалить. Больше никаких задач.
   Сабрина поняла, что вампир не хочет ввязываться в разговор и насупилась.
   - Из праздного интереса спрашиваю - ты собираешься умереть покрасочней?
   - Нет, бабушка, я собираюсь умереть раньше моих друзей, - хмыкнул Саня и вгрызся в булку.
   Ведьма ничего больше не спросила. Подошла сзади, прокручивая что-то в голове. Сноровисто пальпировала кожу вокруг раны на груди, пробежалась по ребрам, заставив Саню хихикнуть от щекотки. Ошеломленно помотала головой. А где трещины в кости, где раскроенные на ленты мускулы плеч, где страшные ожоги, остановившие кровотечение, в конце концов? Хмыкнула.
   - Эх, сынок, не торопись к навьям. Откуда ты знаешь, нужен ли этим друзьям твой труп? Верное дело - жить, пусть и трудное. Тяжелее держать ответ за все, чего можно было избежать. - Сабрина оборвала речь - она нашла нужную кнопку, Саня вздрогнул от этих слов. - Знаешь, я давно поняла - интерну так же больно и страшно, как и его пациенту. Когда смотришь на раны и несовершенство тела. Потом свыкаешься. А вот близким пациента больнее втрое, и к этому нельзя привыкнуть.
   - Запомню, - кивнул вампир, отвернувшись. Погладил воркующую во сне Белочку. Взгляд у него тяжелый.
   Ведьма еще раз удостоверилась в необычности этого парня. Резко спросила:
   - Это ты вытащил Эфри из Бездны?
   - Какая разница? Это как в игре перетягивание каната. Я, вы, его жена и дочь. Тащили все вместе. Может, мой вклад был самым существенным, может - нет. Где Мария?
   - Эта девица-азер? Караулит на выходе. Пока ты валялся в полузабытье, они с драконом приглядывали, чтобы никто тебя серьезно не беспокоил.
   - Спасибо. - Саня отодвинул тележку, вытерев пальцы насухо салфеткой, и попросил: - Можно мне еще немного здесь полежать? Я хочу побыть один.
   - Сколько захочешь. - Ведьма вышла в прихожую, прикрыв плотно двери.
   Тук...
   В окна заглядывали без страха ребятишки, и их родители. Некоторых Саня узнал. Они там что, всей деревней под окном столпились? Чистосердечно улыбнулся, приподняв раскрытую ладонь. Полное ощущение - ты в психушке со стеклянными стенами, а вокруг полно желающих на тебя поглазеть.
   У меня появился еще один дом вдали от дома. Это здорово, иметь место, где тебя принимают как своего и волнуются о здоровье. Когда просто думают о тебе без злобы и страха.
   Тук-тук.
   Белобрысая девчушка в лилейном платьице с блестками втащила лукошко с фруктами и россыпью ирисок на дне. Растянув рот до ушей, упорхнула.
   Саня наклонил голову, раздумывая. Он не был голоден, но если это доставит удовольствие людям. Они к тебе со всей душой... Потянулся, взял белое яблоко и откусил большой кусок.
   За окном раздался вздох радости и восторга.
   Дом, жилой дом, защищенный дом, родной дом, счастливый...
   Размышления зашли совсем не туда. Нужно думать о вечном, молиться, и анализировать свои поступки, спасшись от смерти. Но вампир не считал себя без пяти минут воскресшим. Ему просто было скучно. А когда человек скучает, не имея возможности приложить руки к полезному делу, он думает.
   Теням оказали холодный прием, мстить не сунутся. У них живой силы не хватит на такие акты. Интересно, как у этих черномазых мозги устроены, чтобы создать такую систему? Практически нет производства, живут охотой и каннибализмом, нет бартера и даже валюты...
   Саня вздохнул, уперся в старый вопрос - извечный людской. Демократия, коммунизм, национализм, фашисты... Варфоломеевская ночь, крепостное право, день Независимости, всемирные войны... Это все вопрос экономики.
   Для тех, кто в танке, закопан, зарыт, и завален сверху кучей мусора из телевизора, нужно особое пояснение. Демократия - это власть мелких рабовладельцев, которая берет начала из римской империи, средней касты свободных людей. Коммунизм - это власть единиц, тех же рабовладельцев, когда людишки считают себя равноправными. Национализм и фашизм - опять же попытки встать над рабской силой хозяином, несогласных убить как можно больше, чтобы дать дорогу своим детям через горы трупов в надежде, что они выживут остатки недовольных. Везде есть денежная выгода, о которой все догадываются, но с которой не хотят или не могут бороться.
   Людям прививается мозаичное мышление - частички общего, которые закрывают глаза, извращая глобальную картину. Если человек не имеет общего представления о Мире, оставаясь на уровне скота - им легко управлять. Привычно объяснение, что демократия это власть народа. Ни черта! Зачем отдавать власть народу, который не может ей распорядиться? Учебники и историю пишут под чью-то диктовку, а людей учат жить те, кому выгодна их твердолобость...
   Тук-тук-тук.
   - Ger Alex, ihr ist lebend, das ist gut, ich aufregte sich. Sehr gut, - сказала Астарта, закрывая за собой дверь.
   - Что это вас потянуло на немецкий? - подозрительно спросил Саня. Побыть одному не дадут. Это что, такое проклятие?
   - О, извини, забыла переключиться, - сообразила богиня. Вытащила из небольшого конверта перстень-переводчик Сани и вручила его вампиру. Он и забыл, когда посеял и где. В пылу сражения не до того было. - Тебя починили?
   Саня накрутил на средний палец левой руки кольцо. Сжал ее в кулак.
   - Заштопали на славу, сначала думал - рука отвалится, но все обошлось. Сегодня вытащил нитки. - Улыбнулся косо - он их испепелил, а не вытащил. - Если человек по-настоящему решил жить, медицина бессильна его загнать в гроб. Так что замогильных тайн вы от меня не добьетесь.
   Астарта нахмурилась.
   - Опять прописали постельный режим? Признаюсь, все уже привычны видеть тебя в окровавленных бинтах, мальчик. Два раза на день в гроб спешишь.
   - Да, непредставительный у меня имидж, - натянуто улыбнулся Саня.
   - Больно? - не очень искренне посочувствовала богиня.
   - Так себе. А вот зуд во всем теле меня скоро убьет. - Почесал струп, стирая кровь с ключицы. Даже простые ссадины чешутся до умопомрачения, что уж говорить о... Хлебнул еще воды из пробирки. - Если бы не тиски воли, уже давно бы откинул копыта, образно. Мертвые волокна должны впитаться в желудок, но это до такой степени специфическое чувство.
   Астарта покрутилась по комнате, разглядывая интерьер.
   - Вы еще долго молчать будете? Сегодняшнее вежливое поведение совсем на вас не похоже. Что вам от меня нужно?
   - Мне просто неудобно спрашивать. Ты ведь учился в средней школе, верно? Многие демоны практикуют этот метод. Почти всегда неудачно. Дети еще более замыкаются в себе, и озлобление - единственное, что они в итоге выносят из такого урока.
   - Рассказывайте медленно и печально, хочу прочувствовать. Я так люблю мелодрамы, - саркастично потребовал вампир. Ему только слезных историй не хватало.
   - Э-э-э...
   - Это насчет вашей дочери? - Потер лоб. Он уже знал половину ответа. Осталось услышать вторую. - Кельха валькирия, а не богиня. Значит - ваш муж был человеком. Я неправ?
   Астарта вздохнула - опять этот засранец перехватил инициативу.
   - Ты прав. Курт Нахтигаль второй раз женился, и у этой женщины оказался скверный характер и двое взрослых детей. Но так как я не могла забрать дочь с собой, (это запрещено правилами, полукровки не могут пересекать измерения) ей приходилось терпеть унижения от мачехи и попытки выгнать из дому от сводных брата и сестры. В придачу к этому Курт стал реже появляться дома, получив повышение и тем самым открыв им полный фронт действий.
   Саня кивнул. Его ожидания оправдались - опять всплыла тема порушенных судеб. Решил воздержаться от сатиры.
   - Я пыталась помочь, как могла, но этого оказалось недостаточно - Хелль все больше уходила в себя. Становилась злой и раздражительной. Когда ей исполнилось шестнадцать, она впервые воплотила клинок и чуть не раздавила этих мокриц одну за другим. Я поспела в последний момент. Как в сказке. После этого инцидента пришлось стереть им всем память и забрать ее с собой во избежание повторения инцидента. Некоторое время мы жили в нанятой квартире, но я не могу отсутствовать долго. Посещение Земли дорого нам дается. И чем больше срок, тем дольше время до следующего раза. Поэтому с ней нянчились по очереди все мои братья. Дольше всех Хеймдалль - он уже больше сотни лет не вылезал из Асгарда. Но это время тоже закончилось. Пришло подумать о ее дальнейшей судьбе. И я решила отдать ее на обучение в Храм. Все же человеческий мир - не самое лучшее место для полубога. Моя девочка несколько раз теряла контроль, а однажды чуть не зарезала мальчишку, который признался ей в своих нежных чувствах, посчитав дурацкой насмешкой. Я руководствовалась мыслями о ее нормальном общении с себе подобными. Людях, которых трудно будет удивить своим поведением и замашками, а также их инстинктам самосохранения, не позволившим бы ей легко убить своих новых друзей. Кроме того, желанием конца периода одиночества - даже в школе она не смогла найти однодумцев и товарищей. Впрочем, как и все "не люди" в людском окружении.
   - Я вас отлично понимаю. Меня даже в день выпуска обходили стороной и указывали пальцами - смотри, чудак из параллельного класса. Больше всего мне тогда хотелось сровнять школу с землей и развеять пепел по ветру. Это желание становится все сильнее с каждым невольным воспоминанием тоскливых дней, что я там провел. - Голос вампир стал напряженнее.
   - Хелль сказала так же. Хотя она не сильно выделялась, люди инстинктивно обходили ее стороной, старались скрывать свои отрицательные позиции, еще больше усугубляя положение. Потом ее перестали замечать. Родители не позволяли своим чадам даже говорить с девочкой, окрестив "огрызком". А ведь "приличные" дети с такими не водятся. - Костяшки на рукояти меча побелели от гнева и скорби.
   - Стало быть...
   - Да. Можно сказать, что она сирота. Ее отец забыл, что у него есть родная дочь, а я не могу бывать вместе с ней дольше, чем месяц в год.
   - Можете мне не верить, но похожий душещипательный разговор состоялся у меня с леди Сузукой Виши, за несколько дней до отъезда. Искренности ничуть не меньше чем у вас. Настоящая исповедь. Как и в ее случае, я не могу вам ничем помочь. Разве что убить мачеху Кельхи. Это вы могли сделать и сами.
   - Не волнуйся об этом, четырехглазый. Боги все равно не принимают помощи от демонов. Таковы правила.
   - А полубоги? Пусть Кельха и дочь богини, ваши понятия ее не касается. Она, иногда, готова идти на мелкие уступки. Так что ходатайствовать о компромиссе вы будете не за себя. И сдается мне, что вы хотите просить о конкретном одолжении...
   Астарта насупилась.
   - Сколько тебе лет?
   - А причем здесь это? Совсем достали эти подозрения, - меланхолично буркнул Саня.
   - Меня просто интересует, где ты успел набраться столько извилин, когда у твоих сверстников, вроде Адольфа, до сих пор одни мыльные пузыри вместо мозга.
   - Нигде. Они всегда там были. А насчет возраста... Если вы не знаете, я всего неделю назад справлял свое восемнадцатилетние. Причины празднований я и раньше никогда не разглашал. Например - рождество мы отметили небольшим ужином в близком кругу. Я еще не разобрался, какие торжества у демонов принято отмечать, а какие нет.
   - Хм. Интересно. - Некоторое время обдумывала его ответ. - Оказывается, ты на год ее старше.
   - А Артур на три, что не мешает ему оставаться в глубоком детстве со спиртными примесями. Что насчет вашей просьбы? Вы можете и дальше отнимать мое время, я не обижусь, но отпуск имеет противное свойство быстро заканчиваться.
   - Ты единственный друг моей дочери. Оставайся им.
   - Увидим, - неопределенно ответил Саня. - Обещаю и дальше не обращать внимания на присутствие вашей дочери поблизости. А теперь дайте мне отдохнуть!
   Выпроводив богиню, Саня подошел к окну, шлепая босыми ногами. Больше он не боялся простудиться. Снаружи пусто, Дану разошлись по своим делам. Серые комья на подоконнике и скрывшееся в густых тучах небо навевали мрачные мысли...
   Вампир чуть не подпрыгнул - по ушам резанул крик Красной:
   - Шеф!!! Я тебе тушеную курицу принесла и чашку бульона-а-а!!!
   - Ты какого дьявола здесь глотку надрываешь, мелкое отродье?!! - разоралась в ответ ведьма Сабрина.
   Вклинился Гаррет:
   - О, извините за неудобства, они пришли за компанию. Что-то у меня, то пятку ломит, то плечо, доктор, еще и в боку покалывает. Слышал, вы потрясающий ветеринар. Волков часом не лечите?
   - Проще пареной репы. Гм, при смене оболочки твои нервы защемило, и они в теннис стали играть - перебрасываться импульсом, как мячиком. Канал завязался сам на себя... Готово, пошел к черту. А вам чего, спиногрызы?
   - А мы пришли навестить больного...
   - И дорезать, если будет необходимости.
   - Чур, мне грудинку...
   - Пошли прочь, клоуны!!! - холерический вопль сдул малышню.
   - Там твои друз... товарищи приходили, - держась за сердце, сообщила Сабрина.
   - Да, я слышал, - простонал Саня, сложившись пополам от хохота. Оказывается, вектор приложения дурости этой компании цепляет не только его.
  
   Маленький рукотворный лягушатник на задворках больницы был окружен выступами скал со всех сторон, разной высоты. Как и обещала старая ведьма, он приятно расслаблял мышцы. Теплой воды чуть выше щиколотки, но если лечь... Гидромассаж.
   Раскинул руки, погрузившись в питательную массу по ноздри. Набросанные пучками травы приятно щекотали спину. Пот, грязь и слизь выведенных через поры отложений с кожи отмыло получше, чем в русской бане. Пруд вытягивал из членов тяжесть и расслаблял затекающую шею. В суглобах таяли камни...
   Это удовольствие не описать словами.
   Недовольно вынырнул - вода хорошо передает вибрацию шагов. Дракошки.
   - Мы пришли тебя поддержать...
   Голоса девчат потонули в бульканье - Саня не стал ждать продолжения, схватил их обоих за загривки, и сунул под воду. Сопротивлялись они бурно. Но малоэффективно. Досчитал до ста. Вытянул на свет божий. Ни рыба ни мясо.
   - О, тебя уже выписали из сумасшедшего дома? Я только хотел навестить, а там, как назло не приемный день, - раздался голос за плечом.
   Гаррет, умеешь ты появляться, когда не надо.
   Арракос говорил - настоящий друг всегда рядом. Но это "всегда" ограничивается разумными рамками. Даже если ведешь знакомство с самой песочницы, можно видеться на улице, в садике, школе, после на работе, или на совместных мероприятиях, изредка пропустить стаканчик в его компании, сходить на футбол. А когда друг заходит с тобой в туалет, тогда жди - не ровен час, когда он ночью влезет к вам с супругой в постель (в самый пикантный момент), и оттащит за ноги, собираясь показать как "это" правильно делается.
   - Чего тебе? - спросил Саня, излучая мощное желание сломать ему несколько костей. Бросил бессознательных дракошек, демонстративно полоща зубы. Эти травки лучше зубной пасты.
   - Я тут слышал, что один мой хороший знакомый от вида иглы сознание потерял.
   Саня не удержался и рефлекторно выплюнул всю воду ему в лицо. Вот кого поблагодарить за визит такого "всегда" друга, сующего нос куда не следует?
   Гаррет терпеливо вытерся и испарил остатки влаги.
   - Я ожидал нечто подобное - Дан предупреждал. Увы, не принял его слова всерьез.
   - Дааамиааан!!!
   - Да, ваша светлость, вы уже окончили омовение? - послышался немедленный ответ из-за занавески. Дворецкий вышел на свет, держа на сгибе локтя несколько свежих полотенец. - Спрошу сразу - я уволен?
   Он что, наблюдал за моей реакцией оттуда?
   - Это ты не умеешь держать язык за зубами? - скрипнул зубами вампир.
   - Как вы догадались? - Само очарование.
   Саня сжал губы пальцами, чтобы оттуда не вырвалась грязная брань. Похоже, надо учредить особое наказание за разглашение личных данных - на коленях в тазик с гречневой крупой.
   Ах, так, ну дружок, ты у меня отныне только фальцетом пищать будешь...
   Перебесился в полной тишине. Древнего можно понять. Народ сразу набросился с вопросами и хищным блеском в глазах - "как он, жить будет"? Сказал:
   - Забери утопленниц и этого идиота. Дайте больному завершить процедуры.
   Гаррет возмутился:
   - Это ты-то больной? Тогда мне, такому здоровому, положена путевка в морг.
   - Гар, дружище, уходи. Пока что я просто приказал! Путевки в морг уже все роздал, самому не осталось, но если хорошенько покопаться в карманах...
   - Эк.
   В лоб смотрело дуло огромного револьвера. Причем держал вампир его той рукой, что была недавно в гипсу. Нет милосердию.
   - Но...
   - Я предупреждал. - Саня снял пистолет с предохранителя.
   Волк не успел сбежать, раздумывая, куда уклоняться от выстрела - его лоб протаранила рукоятка револьвера. Саня подхватил падающее тело животом на колено. Перехватил под мышки и вверх ногами легко перекинул его через забор. Пусть остынет в сугробе.
   Дагон аплодировал стоя.
   Саня глубоко вздохнул.
   - Как я устал. И это результат отдыха?
  
  Саня валялся на полу, скрестив руки на груди и забросив ноги на диван. Кто-то перецепился через простенькую ловушку - натянутую в дверях леску.
   - Белье из попы динозавра - тоном знатока комментировал наряд Кельхи Саня. Наверняка только из душа. - Интимные места должны быть защищены прежде всего.
   Валькирия вобрала в грудь воздух для крика, но заметив зарумянившиеся от этого зрелища щеки вампира, обхватила себя руками, заорав:
   - Что ты тут делаешь? Тебе нельзя вставать.
   Да, вопрос интересный. Можно бы и в своей комнате спрятаться, но там его будут искать в первую очередь, здесь же - с точностью до наоборот. Жаль, что уединение было прервано, Саня ожидал увидеть амазонку не ранее чем поздним вечером.
   - А ты не видишь? Лежу в твоей постели. Но там так жарко, три перины - это перебор... И по крайней мере, часть меня все еще там, а конкретно - пятки. Кстати, кружевное белье тебе идет. С такой одеждой x-ray лучи не нужны, и так все видно.
   В пол рядом с его головой со свистом вошло по рукоять лезвие полуторного меча. Вампир даже не дернулся, продолжил комментировать белье - валькирия обросла полосками стали:
   - С другой стороны, бронебикини тоже ничего.
   Следующий меч, фламберж, заблокировал предыдущим, заставив скользнуть по полотнищу бастарда, не задев черепа.
   - Это было опасно. И если ты не хочешь чтобы я вернул тебе эти колюще-режущие предметы тем же способом, то оставь меня в покое... и стучись в следующий раз!!!
   Дзанг, дзанг! В закрывшуюся за немкой дверь до половины воткнулись два клинка. Можно спорить на полвека рабства, что завтра Кельха будет хвастаться оригинальной стрижкой бритых висков.
  
   Саня глядел в потолок. Сон не приходил. Тому есть ряд причин.
   - Вы не можете храпеть потише?! Я может, уснуть пытаюсь?! - рявкнула Кельха разбуженным посреди спячки медведем.
   - А я и так молчу, - ответил спокойно вампир. Уже полночь - сон рукой сняло, это вторая причина. - Пока ты не начала орать, я тоже... пытался. - А это первая.
   - Это Рикка из своей комнаты, - пробормотала сонно Шива.
   И в самом деле - звуки доносились с другого конца здания. Кельха их услышала сразу через полдесятка стенок? Спит даже слишком чутко.
   - Извините, что прерываю вашу беседу, леди и джентльмены, но могу предложить всем настоя сонного корня...
   - Заткнись, дворецкий - я и так усну. - Анжела мучилась той же проблемой что и Саня. Вампиры...
   - Ммм. Кто там разгуливает посреди ночи? - теперь и Сакура проснулась. Трио полуночников в сборе.
   Саня понял, что перевести дух ему никто не даст. Есть некая прелесть жизни в монастыре. Тишина, дисциплина, половина известных миру изобретений пошла оттуда - у ледей было время просто подумать. Пошел на кухню, взял кусок ростбифа. Зашел без стука, сунув мясо в пасть спящей с открытым ртом Рикке. Храп прекратился.
   Присел на пол под окном, у радиатора отопления, полюбоваться луной. Луна в тучах, нечем себя порадовать. Зажег в ладони маленький огнешар. Вот так лучше: и собственное солнышко, и любоваться им можно до посинения, и тепла больше.
   Прямо из камня стенной балки, загребая ногами, прополз Артур, раздвигая цельный блок скальной породы как воду. Сел рядом, прислонившись плечом, буркнул, собираясь излить всю душу:
   - Золотые прииски снились. Уже укрепил шахты и начал выработку как...
   Следом за Каменщиком пришлепала валькирия в пижаме и тапочках. Для разнообразия вошла через дверь.
   - Подвинься. - Толкнула вампира, отвоевав больший кусок батареи. - Потуши огонек, Рикка проснется. И что с этими тенями под глазами? Ты совсем не спал?
   - Играл в шахматы сам с собой. В уме, - признался Саня. - Никогда не думал, что запомнить все позиции будет так сложно.
   - Половину ночи? - удивилась Кельха.
   Эх, Артур уже забылся сном. Уж он бы придумал, что ей сказать. И потратил бы на это вторую половину.
   - А у тебя есть более действенные способы борьбы с бессонницей? - ответил вопросом Саня.
   Взгляд у немки стал таким, глубоко задумчивым, что Саня сразу понял - этот вопрос не из тех, что задают девушкам ее типа.
   Что с тебя возьмешь, тугодумка.
   Задребезжали мелко стекла в окнах.
   Адский хор заставил содрогнуться мирно сопящего носом Артура. Удовольствие он испытал как очумелый идолопоклонник из первых рядов, стоя прямо под колонкой "Marshall" в разгар концерта KISS. На нервы подали напряжение из сети электроснабжений, спалив их ко всем чертям. Его зубы застучали морзянку.
   Саня вздохнул. Началось в деревне утро, загорланил скоро жареный петух...
   Дан, подлец. Мог же поставить звуковой барьер.
   - Шива горло разминает, Майя проснулась, вот она и хочет ее убаюкать, - объяснила Кельха.
   - Не могу сказать, что эти вопли похожи на колыбельную, но у нас есть все шансы уснуть мертвым сном, - меланхолично подметил Саня.
   - Пока она будут практиковать вокал, нам не смежить очей. Теперь я понимаю с чего это вампиры отдают предпочтение глухим гробам, а не обществу себе подобных, - поддержала его валькирия. - Хочешь молока? Я там тебе еще пол пакета оставила.
   - Молоко? Я бы не против... Кори? Что еще? Не дыши мне в ухо - щекотно. А, понял.
   Майя не может спокойно отойти ко сну, вот и затискала хорька до полусмерти, ворочаясь на кровати.
   - Иди ее утихомирь, а я тут полежу. Если не трудно, прихвати мне одеяло, когда будешь проходить мимо. - Очередной куплет прихватил и ее. Артура свернуло в трубочку. - Э-э-э, бедные мои барабанные перепонки. Нет, я пойду с тобой, и лично ей надеру уши.
   Каменщик потер веки руками, и присоединился - ему сохранность подружки важнее рваной дремы. Зевающая Рикка нагло повисла у него на плечах - довезет, лошадка, ее сорок пять кило веса ему как кепка для детсадовца.
   Вампир кивнул. Подсадил Белочку себе на плечи. На проходной, разделяющей два крыла отеля и кухню, их встретили остальные, с красными глазами, растрепанными прическами и перекошенными минами. Обозленный плебс взял в руки факелы и вилы...
   Шива обернулась, прервав свое "пение", приветливо улыбнулась. Золотистые волосы торчат проволокой, что ее совсем не портило.
   Саня не повелся на ее дружелюбность.
   - Ночью детям нужно спать. Дорогуша, или ты прекратишь свой концерт, или Майя будет твоим лучшим приятелем. Твой материнский инстинкт достоин похвальбы. Я подумываю предоставить тебе честь стать ее неизменной нянькой. Поломайся для вида, доставь мне удовольствие и развей остатки колебаний.
   Индуска икнула, перекрестилась католически, увидев обещанное во всех красках. Только не это неописуемое зверство!
   - Так бы сразу и сказал, я же не...
   - Ты не можешь просто закрыть рот?
   Шива проглотила язык. После жестокого убийства генерала Тени, которое видели практически все, спорить с вампиром совсем не хотелось. Непоколебимое спокойствие Сани граничило с равнодушием. А вот заспанные лица за его спиной прямо молили - скажи еще что-нибудь, утешь нас.
   Девчонки избегали смотреть вампиру в глаза, полагая, что он ищет новую жертву, вспоминали свои грешки, а их набралось полное ведро с горкой. Лучше не дергать дракона за хвост - он может оглянуться.
   Саня оглянулся.
   - Так как спать никто уже не хочет, что будем делать? - стребовал умные предложения. Он по простоте душевной посчитал, что это будут шахматы или "морской бой".
   Красная сунула палец в рот, что-то соображая. Резво бросилась к своей комнате...
   В голову вампиру полетела подушка. Саня присел, и она досталась в лицо Кельхе. Синяя прыснула - оно медленно рдело, наливаясь кровью. Валькирия оскалилась, и сбегала за своим постельным комплектом. Обернулась в шесть секунд, вооружившись двумя пуховыми валиками, один сразу запустила в хохочущую дракошку, вторым закрылась от Шивы. За ней метнулась Рикка с длинным мягким пуфиком, махнув им по горизонтали. На дороге стояла Анжела...
   Пошла метель.
   Майя радостно засмеялась и выкрикнула, метко огрев Синюю по затылку:
   - Сражаться до конца, бои на подушках!!!
  
  
  
  
  
  Хикару Юкихиме была необычной девочкой. Она одна из рода снежных дев, и родилась принцессой, что обязывало придерживаться более серьезных правил. Ее жизнь была скована сотнями ограничений. То нельзя, это вредно, сюда не ходи, с ним не говори, этих избегай, другие тебе поклоняются, что намного лучше, но говорить с ними тоже нельзя, ибо знать о тебе свыше слухов им ничего не нужно...
  Сузука Виши, мама, с которой иногда, наедине, можно было пообщаться на любую тему, всегда давала исчерпывающие ответы на ее вопросы. Единственный недостаток - вопросов было ничтожно мало. Телевизор девочка не смотрела, это один из запретов, книг в ее распоряжении было мало, а друзья - это для черни. Именно черни, потому как лишь сиятельные, белоснежные девы, из правящего рода заслуживают белого цвета. Такую идеологию со школы прививали всем детям Дану, так что в ней не видели нечего зазорного.
  Она не считала свою жизнь скучнее, или хуже чем у сверстников. Это просто не приходило ей в голову. У нее было много времени на медитации, совершенствование своей божественной природы, обучение изящным искусствам, вышивке, ритуальному пению и каллиграфии. Отдельной статьей шли занятия по контролю воды и скульптурным техникам льда.
  Единственная вещь, вызывавшая у нее чувства, это присутствие отца. Он умел улыбаться и учил остальных это делать! Лорд Данаи был военным вождем племени, что подразумевало также посыл шпионов, и эти агенты должны ничем не отличаться от людей. Он и сам нередко принимал участие в походах, отражал нападения диких существ и отвечал за связи с другими племенами. Это он измыслил основать сеть контрагентов, посылающих всех любителей горнолыжного спорта сюда, организовал для них шикарную программу развлечений и условия для жизни. Около десятка таких мужчин взяло в жены снежных дев, оставшись улучшать демографическую ситуацию, пополняя генофонд и просто фонды...
  Да, он был идеалом. Идеальным вождем, идеальным папой, идеальным мужем.
  Отец любил удивлять, и не любил удивляться. Поэтому он постоянно привозил с собой всевозможные диковинки, чтобы посмаковать выражения лиц соплеменников. Среди этого добра не последнее место занимала электрическая зубная щетка. Инструкция от нее внесла в сердца смятение чувств - "машинка может отчистить даже самые ужасные пятна". Эфри посмеялся вдоволь - этих пятен в стерильном Айсенвельде, люди которого питали подсознательное отвращение к грязи, днем с огнем не сыщешь. Таких случаев было вдосталь, от кустарного снегоуборщика, купленного у народных умельцев, до сигареты и ментоловой жевательной резинки, освежающей дыхание.
  Последние пять лет эти штучки прекратились - старейшины, инстанция контроля сохранения обычаев, увидели в них угрозу стабильности общественного строя. На опечаленного отца было жалко смотреть - он замкнулся в себе, перестал беззаботно улыбаться, не спал неделями, по большей части отсутствовал, патрулируя дальние подступы к деревне. Вслед за помрачневшим вождем осунулась и мать, все меньше уделяя внимания управлению народом, по большей части перекладывая свои обязанности на плечи старейшин.
  Последнее воспоминание, связанное со смеющимся от души отцом было одним из самых счастливых. Эфри тайком ото всех привез ей подарок на седьмой день рождения, единственный праздник, в разном виде принятый у всех народов. Старикам приходится терпеть.
  Подарок был небольшим, продолговатым, завернутым в фольгу и перетянутым белой лентой. Теплые цвета в деревне были категорически запрещены.
  - Разверни при мне, будь добра, - попросил отец.
  Юки послушалась, шурша фольгой. Внутри было что-то, некогда составляющее часть чего-то большего, налитое пурпуром и зеленью.
   - Как странно. "Это" цветное. Так красиво!
   - Ты еще столь несдержанна, - печально произнес Эфри, взъерошив ей волосы. Он смирился с правилами, но видеть, как твое дитя превращают в бездушный автомат очень горько.
   - Папа, это что? Оно живое? - спросила девочка.
   - Это цветок, Юки...
   Принцесса зимы проснулась. Сон в доме, который видел всю ее сознательную жизнь, всегда включал фрагменты воспоминаний. Это своеобразная магия родных мест. Только в этом пристанище, где нет надежды на иное будущее, его заменяют картины прошлого.
   На книжном столике, в вазе, стояла живая роза, ярко-алая с белыми кончиками лепестков. Ее запах приятно щекотал ноздри. Это Саня подарил, даже не представляя какое святотатство совершил.
   В дверь робко постучали. Прислуга из пары снежных дев быстро привела принцессу в надлежащий вид, разгладив волосы, и приодев в длинное белое платье с узором из голубых линий и сверкающих стразов.
   Юки перешла в приемный зал особняка, присев на колени на мягкую подушку и скрестила ладони на коленях.
   - К вам посыльный, госпожа. Впустить, или это нарушит ваше умиротворение? - спросила снежная дева привратница.
   - Впустить, - бесцветным голосом произнесла девушка, не шелохнувшись.
   В приемную вошел, согнувшись в поясном поклоне, высокий мужчина в робе. Арельяно Верди. Бессменный советник правящего рода. Его отличительной чертой был язык, не умеющий врать и граничная четкость передачи сообщений.
   - Позвольте засвидетельствовать свое почтение, Белоснежная и Непорочная. - Юки встала, и немного наклонила корпус, здороваясь его. - Вынужден исключить этикет, моя госпожа, у меня срочное послание от жреца Стужи. Он просит вас лично доставить к нему для разговора юношу, которого врачует госпожа Сабрина.
   - Дедушка, попросил? - Юки чуть не села на пол - ноги дрогнули. Сдержалась - вбитые годами упражнений традиции крепко в ней засели - принцесса должна быть воплощением бездушности, не имея права на личность.
   Перед глазами все смешалось. Чтобы этот черствый, скрытный, холодный, как Стужа старик что-то попросил? Это не просто невозможно, а входит в разряд чудес!
   Никто не знал, что именно происходит у него в голове, какие мысли ее посещают. Он был самым таинственным и неприступным старейшиной Айсенвельда. Дедушка мог приказать, но редко пользовался этим правом. Значит, он обращается как родственник, а не высшее воплощение зимы среди детей Дану?
   Да, это возможно. И это еще один повод не ослушаться - очень интересно, для чего ему такие сложности.
   - Передайте ему - я выполню эту просьбу.
  
   Последствия бойни успели устранить. Артур мог и сам справиться, но Эфри объяснил, что землю нужно освятить водой. Пришлось на время сделать из тротуарного камня каналы и плотины, Дагон смыл через них трупы струями воды. Работников было много - жители проверили окрестности и даже из лесу транспортировали снег с чужой кровью, скверной, запятнавшей девственность гор, сбросив туда же. Артур вернул тротуар на законное место, а леди Виши нанесла легкого снежка поверху, создав видимость чистеньких улочек.
   Поле побоища с всеобщего согласия наречено Окраиной злых помыслов. Ее даже в карту города и окрестностей для туристов внесли как место имеющее характер исторического содержания. Это теперь особый предмет для гордости - разбить врага наголову без каких-либо потерь личного и гостевого состава.
   Раненые, за ночь, проведенную в жутком холодильнике (просто вышли на улицу) полностью восстановились. Это не удивительно - Стужа заботится о своих верных детях, а глупых наказывает. Люди, стоя на каждом перекрестке небольшими группами, совсем без бахвальства и повышения голоса обсуждали - кто скольких убил, и прочили себя в герои деревни. По их словам выходило, что каждый третий прикончил как минимум пятерых, и это не выглядело глупым фанфаронством.
   Принцесса схватила за рукав идущего в сторону леса Дагона.
   - Где твой господин?
   - Он будет занят ближайшие десять часов. Изволит почивать поныне, - мягко сказал Дагон, сверившись с часами-луковицей. - У вас срочное дело, ваша чистокровность?
   Юки мысленно возмутилась - этот дракон над ней смеется, умышленно подчеркивая разницу в положении. Он настолько уверен в своем превосходстве? Вредина.
   - Зачем тебе лыжи, древний?
   - Мой мозг временами чиститься на предмет залежалых вещей. Но, то, что мне дорого всегда возвращается. И если я хочу запомнить какой-то момент, то должен к этому приготовиться. Сделать побольше хороших воспоминаний. Когда еще появиться возможность покататься на лыжах? - Дагон приятно улыбнулся.
   Юки не нашла что ему сказать, отпустив пиджак.
   - Милорд в гостинице. Он еще вчера покинул больницу, - пожалел девушку и себя Дагон, задав верное направление. Крюк через весь Айсенвельд может пагубно сказаться на ее настроении, а это в свою очередь выльется в новые неприятности для ее друзей и пошло-поехало...
   Отель выглядел пустынно. Ни звука, ни следов присутствия постояльцев. Они что, в прятки играют, а принцесса водит?
   Ребят обнаружила, уже успев заглянуть во все комнаты правого крыла. Они уснули вповалку друг на дружке, улегшись прямо на холодном полу в апартаментах Шивы, засыпанные поролоном и перьями из распоротых подушек. По комнате парил пух, растревоженный волной воздуха от распахнутой двери. Одна пушинка упала на нос вампиру, недовольно мотнувшему головой, не просыпаясь.
   Юки прижала ладошку ко рту, округлив глазки. Фешенебельные палаты походили на рейхстаг после бомбежки. Не сдержалась:
   - Тут что, ватага бабуинов пробежала?
  
   Крепость гармонично вписывалась в ландшафт. Монолитный лед возникал прямо из скалы, без фундамента, а шпили многочисленных башенок взлетали высоко в небо. "Невесомые, а как будто из хрусталя", все как раз наоборот. Из особенностей архитектуры - ни одного окошка или бойницы, ноль фортификационных сооружений и защитных механизмов - опускной решетки и мощного барбакана, подвесного моста через ров, нет кордегардии, галерей и смотровых площадок. Также выделялось отсутствие стандартных строительных материалов, таких как лес и камень. Только вода в одном из своих агрегатных состояний, в изобилии встречающемся на полюсах планеты.
   - Что "это"? - спросил Саня, не подобрав конкретного аналога.
   В донжоне, который заменяет скопление башен и куполов, живет правитель и челядь, хранится в сокровищнице казна, а бастион, зубчатых стен постройка тоже не имела, должен служить им защитой, здесь же этого не наблюдается. В чем тогда смысл этой постройки? Декоративное, сказочное, нефункциональное украшение пейзажа?
   Юки вздохнула, потерев щеку. Прямой взгляд на эту громадину навевал плохие воспоминания. Это теперь она понимала, что плохие, а тогда...
   - Храм Стужи, - сказала через силу, игнорируя нездоровые раны. - Дворец моего дедушки. Мы ходим туда молиться. Иногда проводим свадьбы и другие персональные церемонии.
   Саня флегматично помассировал подбородок, поиграв челюстью.
   - Ммм. Я бы предпочел встречу где-то в кулуаре, без лишнего церемониала и чужих глаз.
   - Тогда зачем так вырядился? - справедливо подметила принцесса.
   Да, именно для такой встречи он особо разоделся. Дагон постарался, покупая всевозможные комплекты официальной одежды. Свободный жакет, плотная кофта без пуговиц, с глухим воротником, шарф, узкие брюки и даже туфли с длинными зауженными носиками - все было под цвет окружающей белизне.
   Анжела, с трудом догнавшая несущегося как паровоз учителя, прикрыла ладонью глаза - смотреть на сверкающие как шар диско башни было невыносимо. Но еще одно не давало ей покоя - чье это "давление"? Неужели оно все время было рядом?
   Концентрация огромного количества манны в одной точке заставляет резонировать свободно парящие вокруг элементы эфира. Чем больше сила демона, тем обширнее пространство он под себя подминает. Это явление зовется полем влияния. Оно глушит более слабые источники, подчиняя себе манну в общем бассейне, выстраивая на ее основе сеть, блокирующую другим доступ к магии. Верный проигрыш, или даже смерть, для волшебницы как Анжела.
   - Не ходи туда, - задыхаясь от кашля, выдохнула синеглазка, обрадовавшись передышке.
   - Почему? Хочешь сказать, что меня ждет неудачный день? - мило улыбнулся Саня с мимикой притворщика Бельмондо.
   Анжела скривилась. Резко заныли зубы, пробирая до самых пяток. Теперь понятно за что его ненавидят магистры - если вбил себе что-то в голову, переубедить никто не сможет. Он что, не чувствует "этого"?
   Артур положил ей руку на плечо, отрицательно помотав головой. Нет, сейчас с ним бесполезно спорить, и да, он ничего не чувствует...
   Саня трезво выслушал суть дела, поведанную Юки, даже не зевая, что сравнимо с двенадцатью подвигами Геракла вместе взятыми. Артур довольно удачно хохмил насчет его внешнего вида, не добился отзыва (даже банального "на себя в зеркало глянь") и в который раз навязался в компанию. Не откладывая в долгий ящик, вампир привел себя в порядок, немного шатаясь с недосыпа. Пять минут умеренной ходьбы, и они стояли у подножия тропинки, ведущей высоко в горы.
   - Будем здесь стоять - все причиндалы себе отморозим. А я еще хочу завести детей. Детей? Да... Так вслушаемся же в сладкую песнь походного горна, на штурм этого препятствия, дети мои! Всем медали альпийских, и даже гималайских, стрелков посмертно. Эльбрус ждет нас!!!
   Анжела уныло поплелась следом, под ручку с Артуром, костеря дурного вампира по матери и предкам. Увлекшись, начала выстраивать его родовое дерево, проводя генеалогические связи между самыми отвратительными тварями, включая бога чумы Нергала и мифическую Авось-Небось, богиню глупости. На счет последней она не была уверена, но не зря же самые ненормальные эскапады и безумства русские совершают под эти слова...
   На перевале, отмечавшем середину подъема, стоял вождь Эфри Данаи. Его лицо закрывала маска холодности. Выдавали только хмурые глаза - не нравилась эта затея. Эфри давно не общался с отцом, примерно с трехлетнего возраста, когда тот заперся в храме, разрабатывая национальную идею детей Дану. Жрец Стужи неприкосновенен, и это могло повлиять на его характер. Вдруг Саня скажет ему слово поперек, а тот, недолго думая, оскорбит его в ответ? Есть границы, которые в общении с чистокровными пересекать равносильно просьбе - "сделай со мной что-нибудь страшное". Криминал обеспечен. Этой баталии храм не выдержит, а население Айсенвельда лишится своей главной святыни, и возможно, духовного лидера. В любом случае, трений с Энфер не избежать. Надо или отговорить Саню от этого разговора, или хотя бы постараться свести ущерб к минимуму.
   Эфри застолбил проход, скрестив руки на груди.
   - Я знаю, что у вас с собой много оружия.
   Саня застыл с открытым для приветствия ртом. Хмыкнул, подражая ведьме Сабрине. Отцепил Ультиматуум, протянув за цепочку мужчине.
   - Каюсь. Аз грешен есьм.
   - Вам придется оставить здесь всё свое оружие и артефакты, - твердо стоял на своем ети.
   Он это серьезно? О чем же пойдет разговор? Допрос с пристрастием?
   - А что, в залог нужно так много? - притворно удивился Саня. - Где гарантии, что мне их вернут? Что я получу взамен?
   - Хикару, - кивнул на молчаливую дочь вождь.
   - Это не смешно, - нахмурился Саня.
   - Я серьезен, - пожал в ответ плечами Эфри.
   Ничего не попишешь. Он неумолим. Придется подчиниться.
   - Здесь камешек подходящий найдется? - Оглянулся. Загнал катану до половины в выступ скалы. - Вот и ладушки. Меч в камне. Артур, не смей прикасаться. - Выгреб все, что было, побросав рядом. Появившиеся из рукавов револьверы по очереди звякнули друг о друга. Погрозил пальцем огорошенной этим цирковым представлением Анжеле - он что, Джеймс Бонд с уймой припрятанных гаджетов? - Не советую играть с музейными экспонатами. Аргумент, мой посох, сам сожжет дерзнувшего притронутся вспышкой манны. Револьверы не подойдут под ваши руки. Достать пальцем до курка, если ты не их хозяин, невозможно. Забыл предупредить - катана настолько прочная и острая, что режет металл как воду.
   - А перед тем как я порезалась, сказать не мог? - обиделся Артур, болтая рукой.
   - А я тебя предупреждал не лапать чужое, волоцюга! Советую палец пососать - слюна залечит порез... после того как отклеишь от него примерзший язык. Я пошел, стереги добро. Анжела, присмотри за Артуром. Как бы его бес не попутал.
   - Стойте! - выкрикнул Эфри. Немного смущенно почесал затылок. - Я должен вас предупредить - жрец Стужи, мой отец, и, он Дьявол!
   Саня немного повел головой, покосившись на храм. Кивнул.
   - Эти сведения могут мне серьезно пригодиться. Благодарю.
  
   При ближнем рассмотрении Саня еще раз уверился в полной декоративности строения. Стены куртины декорированы мелкими письменами небесной краски, разработки гномьих танов, светящейся при слабом освещении, и залиты поверх еще одним шаром льда. Правда, постукав по стене костяшками пальцев, он изменил свое мнение - стена была прочнее гор, из которых росла. Пожалел, что оставил оружие - захотелось поближе познакомиться, поковыряв этот вечный лед. Может, разбежаться, и...
   - Ты закончил? - без тени издевки спросила Юки.
   - Извини, увлекся. Веди меня, экскурсовод.
   - Ты хочешь экскурсию? - странно наклонив голову, спросила принцесса. Поглядела куда-то внутрь себя. - Я не против и это не запрещено. Иди за мной. Эти места я знаю хорошо.
   Еще одна дурость - нет входной двери, чистая арка с угрожающе нависающими над головой сосульками. Протяжное эхо ксилофона заполняло ледовые палаты сплошным фоном. Эта полифония сравнима с падением капель в каменную чашу в тиши грота. Красиво, но начинает ныть голова. Выдавалась еще одна особенность - отсутствие запаха. Слабый сквознячок не нес и капли посторонних примесей.
   Саня чуть не отпрыгнул в боевой манере Испуганного кулака, древнего, освященного традициями веков искусства китайских дошкольников. Выставил скрюченные пальцы в фигуре тигра. А почему - просто внутренние залы, а точнее входы и выходы из них подпирали спинами высокие стражники в одежде из хрусталя. В руках совсем не шуточные глефы, копья с тяжелыми лезвиями по обе стороны древка. Верхние клинки скрещивались высоко над головой прихожан, складываясь в гильотину для неверных.
   - Не оглядывайся на стражу, они не помешают, - сказала успокаивающе Юки.
   Саня устыдился своему порыву, и сунул руки в карманы. Нашел чего пугаться. Просто эти ребята стояли так неподвижно, заподлицо с выступами, буквально сливаясь одеждой со стенами, что...
   О, киши левиафана!
   Саня не успел удивиться, как понял, что падает. Заскользил по ледяному полу, опрокинувшись на спину как черепаха, врезался в стену задом, созерцая свои колени. Они тряслись. Войлочная подбивка жакета задрала рубаху.
   Погасил вместе с раздражением готовый вырваться на волю столб пламени. И вот чего стоит поставить табличку "Осторожно - склизко"? Знал бы, выпросил у деревенских коньки. Или нет? Может статься, царапать эти полы - одно из табу?
   Юки молчала, не рассмеявшись и не намереваясь подать руку. Специфически нажимая всей стопой, подошла поближе, передвигаясь зигзагами. Отшлифованная плита льда ей, наученной годами практики, не помеха. Перевела взгляд ему за спину.
   - Пожалуйста, встань, и оправь костюм. Это место свято для моего народа, выкажи почтение.
   Саня послушался, принимая шаткую вертикаль. Оглянулся, заинтересовавшись - на его взгляд, этот зал ничем не отличался от предыдущего. Вот тут-то его покоробило от пупка и во все стороны. Есть такие параноики, постоянно чувствующие на себе сотни взглядов. Пригласить такого уникума сюда - и он удостоверится в своей нормальности, какой бы клиникой не болел.
   Начиная от толщи пола, через стены и до пологих сводов, отовсюду смотрели люди! Целая армия прекрасных, чистых во всех проявлениях демонов Стужи, без движения повисших в студне льда. Кунсткамера а-ля ледниковый период, только без мамонтов.
   Это их мертвые тела питают защитный купол скрытого мира? Возможно.
   Та самая скала героев? Он часто представлял себе это зрелище, но в реальности все выглядело намного эффектней. Пробирало до мозга костей, заставляя чувствовать себя маленьким, поставленным перед всемирным судом человечком, которого, не стыдясь ушей, обсуждают во всех подробностях.
   Саня помассировал глаза - болело как после сотни шпилек в зеницу.
   Вот тебе и теория путешествий во времени. Заморозят вот так, и жди прихода нового тысячелетия, или разгулявшегося глобального потепления... Хрен редьки не слаще.
   - Сделай шаг влево, будь добр. Ты стоишь на лице моей прабабушки.
   - О, простите великодушно мои манеры, почтенная, - отпрыгнул Саня, чуть не свалившись. Посмотрел под ноги, нет ли там кого. Сглотнул - на этом месте мог покоиться Эфри. Поклонился в сторону предков. - Не имейте зла, всему виной моя близорукость, покойтесь с миром.
   - Как думаешь, стоит ли продолжать экскурсию, или этого должно хватить? - с сомнением спросила Юки. Если бы не ее характер, можно бы заподозрить иронию.
   - Спасибо, обойдусь, этого мне хватит. Не подумай, что я хам, но мне здесь неуютно. Веди к своему деду, покончим с этим.
   Юки наклонила голову, соглашаясь.
   - Следуй за мной, не заблудись. Нам нужен левый купол, а лестницы в разных сторонах храма.
   Блуждая кругами из зала в зал, Саня признал, что Снежка права. В этом лабиринте комнат, похожих одна на другую как две капли воды можно остаться навечно. Когда они достигли третьего этажа, полчаса потратив чтобы подняться по паре скользких лестниц, у вампира язык на плечах лежал. Он сейчас меньше всего расположен к конструктивным разговорам. На это и делали ставку?
   Левым куполом нельзя не гордиться. Архитектор Дану постарался на славу. Огромное помещение, с выходом на балкон, арка которого занимала всю стену, идущие вереницей греческие колонны с дюжиной прямых ребер. В поднебесье сверкал морской волной вираж с олицетворением королевы зимы. Качество выше того, что можно описать словами. Художнику нужно вручить премию за значительные вложения в развитие изобразительных искусств.
   Под аркой балкона расположен постамент. Никакого трона, или хотя бы подушки чтобы не отморозить зад. На выступе сидел кто-то маленький, скрестив ноги и спрятав ладони в рукава безразмерного халата. Из-за специфики преломления света прозрачными стенами, что также заслуга зодчего, вокруг него пребывал слабый ореол света...
   То ли песец, то ли карликовая панда... Смесь? Это такая декоративная разновидность ети? Уверен, что Эфри может носить его в кармане, или на брелке для мобильного телефона.
   Да, размер жреца Стужи сводил все усилия декоратора в отрицательную сторону. Чуть курносый зверек, гладкие скулы, приподнятый лоб существа, обязанного пользоваться данным природой умом. Все это окружено пышной шапкой седого пуха... Глаза кошачьи, синие как у перса. А вот взгляд у него тяжелый. Умный, пронизывающий. Так и подмывает отвернуться.
   Н-да. Мельчают Дьяволы, мельчают. Этот хомяк яркое тому свидетельство. Правда, это не так удивительно, как могло бы быть, натяни это нелепое создание газовую маску.
   - Салют, - нагло поздоровался Саня. Если самому не наглеть, наглеть будут за тебя. - А я тут заглянул на огонек, так сказать. Снежка, подтверди.
   Был такой случай, известный всему миру космонавт Гагарин попал на прием к английской королеве. Банкет только для них двоих, столовых приборов двадцать четыре штуки. Гагарин растерялся, глаза разбегаются - что из этого металлолома взять? Королева ему и говорит душевно: - "можете брать какой первым под руку попадет, я сама в них путаюсь".
   Общепринятые правила этики можно опустить в особых случаях. Гагарин был простым сельским парнем и образование не позволяло ему стоять на равнее с королевой. Чтобы не мучить его, женщина мудро снизошла на его уровень.
   Этому аксакалу просто придется последовать ее примеру!
   - Да, твой приход давно был мне известен. В храме проложена не самая убогая магическая система, - ответил зверек грудным голосом.
   Это он так хотел одернуть меня, чтобы поставить на место?
   Саня открыто улыбнулся - общая тема для беседы появилась сама собой. А он еще волновался, что таковой не обнаружит.
   - Хм? И вы считаете это отличием от стандарта? - снисходительно спросил невоспитанный Архимаг. - Заурядная чертова дюжина. Тринадцать на тринадцать равно ста шестидесяти девяти. Ровно столько человек сейчас присутствует в ледяном дворце. Шестигранный магический круг из залов, при добавлении нескольких дополнительных выходов, складывается в могущественный оберег, если смотреть с высоты птичьего полета на планировку троих этажей вашего храма. Люди стоят по периметру, обеспечивая подпитку, а расположенные в ключевых точках демоны высоких рангов работают как усилители, но только когда наведывается некий гость. Чужеродный элемент замыкает систему и в случае ее разрыва становится точкой отдачи. Скорее всего, при этом мгновенно уничтожается. Довольно скучная защитная конструкция. Что-то пропустил?
  Маленький жрец хмыкнул. Этот парень сумел его завести. Так быстро понять способ организации, всего раз взглянув, на уровне догадок?
   - А ты умен. Не странно, что столькие в тебя вцепились. Хикару, выйди, и не слушай. Этот диалог только между нами.
   Принцесса отвесила поклон и удалилась бесшумно, дожидаться в будуаре. Хомяк опустил взгляд, о чем-то думая.
   - Моя внучка сильно изменилась. Это недопустимо.
   - Вы не это мне хотели сказать, - заметил Саня.
   Жрец кивнул.
   - Меня именуют Кри Айзенберг, я высшая власть в этом селении.
   Не вижу короны. И у них что, у КАЖДОГО члена семейства другая фамилия?
   - Это представление также излишне. Мое имя вы знаете, - прищурившись, непочтительно ответил вампир, присел на пол, подложив свернутый жакет. - Вы не зря встретили меня здесь, в месте наивысшей концентрации линий силы, заставив ползти на эту верхотуру. Или это не так важно? Важнее то, что здесь нас никто не слышит? Особенно другие старейшины. Вы собираетесь предложить мне что-то, что они не одобрят?
   - Истинно. Ты не просто умен, это уже зачатки мудрости?
   Ой-ой, я услышала комплимент, так сразу загордилась и поглупела.
   - Оставим лесть. Ближе к делу, - потребовал Саня, не изменив своих позиций. - Обойдемся без прогнозов погоды и видов на урожай. Я не пью канистрами антифриз.
   Взгляд Кри изменился. Мальчик второй раз его удивил.
   - Меня уже некоторое время занимает твоя природа, юноша. Давай рассмотрим на постороннем примере, чтобы не переходить на личности. Наш гипотетический вампир, по ортодоксальным традициям Румынии рожден в декабре, что значит - в его сердце изначально зима. Почему же он яростно держится за лето и солнце, которые исконно ненавидит? Может, ему не отогревать себя нужно, а просто принять, как все есть?
   Саня покумекал, минут пятнадцать обсасывая его слова, подыскивал скрытые смыслы. Справедливо подметил, что доля правды в словах хомяка есть. Не зря же бездна создала заснеженные просторы, а не вулкан, как у Арракоса.
   - Я расслышал в вашем слоге некие нотки хитрости, не ошибаюсь ли?
   Кри позволил себе улыбнуться. Все равно никто не видит.
   - Звезды явно праздновали день дураков, когда ты родился - такого глупого гороскопа я еще не видел. А я успел изучить далеко не весь твой противоречивый послужной список.
   Саня подпер рукой голову и натянул дежурную, фальшивую улыбку, снисходительно демонстрируя скуку. Эти слова он слышал в сотне разных вариантов, успели набить оскомину.
   - Мальчик, ты просто не понимаешь своего состояния, - немного рассердился Кри, что выражалось в сузившихся зеницах. Для жреца это значило сильное желание содрать с мальчишки шкуру и натереть ее солью, надев обратно. Вампир не считал его, повелителя метелей и буранов, предмет обоготворения, равным себе. - Я объясню, слушай внимательно, ни одно слово не должно пройти мимо твоих ушей.
   Саня изобразил дикую заинтересованность, даже не моргал. Жрец немного покривился, но не одернул нахала, настраиваясь на нужный лад.
   - Ты родился зимой, и должен осознавать, что являешься ребенком Стужи, а она наша общая мать! И как любая мать, не может не страдать от измены и разлуки, не видя ни любви, ни понимания от своего дитя. Вот поэтому у тебя и происходят эти карусели... - Его слова сумели дернуть за живое вампира, что принесло Кри небольшое удовлетворение. - Если ты покажешь, что питаешь к ней нежные чувства, как боготворишь огонь, являющийся твоим отцом, то и она, как образцовая мать, будет тебя одаривать тем же, а не наказывать! Почувствуй воду в своем теле - она основа твоей физической оболочки, как пламя - сила твоего духа. Можешь не любить родителей своего духа и тела одинаково. Просто вырази им - ты примерный и почтительный сын, заставь их выбросить из своего портрета это неблагодарное отродье!
   Саня долго молчал, но так и не нашел в проникновенной речи жреца хоть слово, вызывавшее внутренние противоречия. Прошелся дедукцией, индукцией, поставил с ног на голову и обратно, априори, апостериори... Все верно? Это поразительная сила убеждения Кри, или отголосок собственных гипотез?
   - Позвольте спросить... вы к этому долго шли? - тяжело вздохнув, осведомился Саня.
   - Да. Полвека, если быть точным. Набирался опыта перед прямым вмешательством в привычный лад. Но кем я стал теперь, осознав свою суть? Я дьявол и очень этим доволен.
   Понятно. Преобладание духовных тренировок над телесными затормозило его развитие, но это не показатель слабости. Очень даже наоборот, огромная масса этому ети просто не нужна. Малыш Дьявол не только по названию, общность с зимой просвечивает через тщедушное тело. Именно Кри делает храм храмом, а не это здание ставит его над собой жрецом.
   - У меня есть предложение, - нарушил молчание Кри. - В пещере у вон той вершины гор Сумерлы, прозванной у нас Зубатым пиком, есть маленький родник. Совершив над ним сакраментальное действо, ты сможешь кое-как поправить свои дела, или переосмыслить положение вещей...
   - Какое именно действо? - живо спросил Саня. Его поспешность не ускользнула от жреца Стужи.
   - Тебе самому решать. Здесь я не помощник. Гарантий возврата нет. На свой страх и риск.
   Кри дернулся в подспудном желании отползти подальше. Именно после этих слов у вампира зажглись глаза!
   - Хикару сообщит тебе все подробности и запреты. Если ты отважиш...
   - Позвольте откланяться, - перебил Саня. - У меня появились неотложные дела!
   Саня упорхнул, даже не спросив какой толк жрецу в этом участвовать. На замену ему подошла Юки, взглядом стребовав ответа - как все прошло?
   - Отлично. Могу надеяться, что скоро у Айсенвельда появится новый лорд.
   - Спорное утверждение...
   Родственничков окатило волной инея, несомой мощным рывком ветра. Кри вытряхнул из мохнатого ушка ледяную крошку и произнес:
   - Непокорная душа у мальчика. Сдается мне, когда он выберется из ползунков, мы все окажемся в шатком положении - такие егозы не сидят долго на месте. И только такой безумец как он, мог дойти к столь небывалому.
   Юки, приподнимаясь на руках с пола, посмотрела в направлении его взгляда. Глаза полезли на лоб - в центре соседнего зала, паруя, зияла сплошная дыра.
   Саня замкнул печать, оборачивающую в глыбу вечного льда даже богов, нарисовав дополнение к ее фигуре собственной кровью, и спрыгнул вниз, чтобы не заботиться о долгом спуске. Ведь эта часть крепости нависала над откосом. Цитадель, которую не могли ранить даже самые искусные враги, оказалась повреждена своим же защитным заклинанием...
  
   - Туда, в снега? Да ты в своем уме? - покрутила у виска пальцем Кельха.
   - Нет, у тебя напрокат взял, - отрезал Саня, горячечно роясь в шкафу. Где-то здесь должен быть сотканный бездной плащ с меховым подбоем, тот, который злит снеговиков. Еще бы не мешало подыскать теплостойкие семейные трусы, термос литров на пять, и...
   - Я преклоняюсь пред вашей жизнерадостностью, но милорд только после серьезного ранения - не стоит обострять свое состояние. Возможны резкие ухудшения...
   - Той территории свойственна высокая сейсмическая активность. Будь осторожен и не попади под оползень или в расщелину, - не слушая Дагона, инструктировала вампира принцесса. - Помогать никто тебе не будет. Оружие снова же оставишь здесь. Шики за ним присмотрит. Это часть ритуала, не перечь. Еду тебе дадут, освященную. Остальное нежелательно, крайне. Карт у нас нет, нужный тебе пик находится на расстояние прямой видимости. За три дня, в худшем случае, уложишься. Если нет...
   - Если нет, то мы тебя из-под земли достанем, дру-жо-чек, - закончила фразу Шива. Серьезный пробел на этом месте должен был обеспокоить вампира, а он только рассмеялся.
   Дагон вздохнул и отдал вампиру спрятанные под кроватью стопками манатки. Все равно уйдет, сколько ремнями к кровати не пристегивай. Так пусть хоть облачится потеплей.
   - Давайте помогу вам облачиться, милорд. Плохой день вы выбрали для туристических походов. Прогнозы предвещают сильную метель к вечеру.
   - А еще в лесу диких монстров навалом, - не следя за темой, поддакнула Рикка, грызя целиком сушеную рыбу, не брезгуя мелкими костями. Эта безвкусная таранька одно из главных блюд на обед, завтрак и ужин для здешнего люда.
   Саня хихикнул. Нашла чем пугать.
   - Плевать - самый страшный монстр, цивилизованный, он же самый симпатичный, вон там, глаз с меня не спускает. Кружку зеленого чая и вперед!
   - Ну не понимаю я, зачем тебе это?!! - схватилась за голову валькирия, раскачиваясь в припадке.
   Не созрели вы еще до понимания моей логики. Хочешь вот быть ближе к простому люду... А он к тебе не хочет.
   Провожать его никто не хотел, особенно Мария, сцепив зубы слышавшая всё до последнего слова. Поэтому никто конкретно и не провожал. Все собрались на террасе поглядеть на рассвет. Красивый такой, чисто неизгладимое представление, красит горы ярким светом, и т.д.
   - Слушай ты, грубая ашибка эволюции, если тебя убьют - можешь домой не возвращаться. - Кельха показала кулак, смешно нахмурив брови.
   Саня бесшабашно кивнул и потопал куда-то вверх по улочке.
   - Как же он вернется... если убьют? - неподдельно удивилась молчавшая доселе Анжела.
   Все дружно сплюнули.
   - Подождите-ка, горы Сумерлы не в той стороне. Он что, опять напутал...
   Саня на полной скорости пролетел мимо, опровергая это предположение, едучи с горы в огромном чане, тихо "одолженном" у Агролля. Его хохочущая физия в последний раз обернулась к отряду, зависла в воздухе над пропастью, вылетая с сопки. Саня помахал на прощание ручкой. Чан скрылся из виду, провалившись вниз.
   - Чтоб тебя там медведь сожрал!!! - крикнула вдогонку Кельха.
   - Он точно того, спятил.
   - И не говори...
  
  
   Чан остался далеко позади. Покататься с горы в таком транспорте редкое веселье, но все хорошее подходит к концу. Чан наткнулся на острый выступ и резко ударил по тормозам. Саня вылетел из него как пробка, немного отполировал нос, и наглотался снега. Наскоро справив поминки и вытряхнув плащ, потопал на север.
   Небо не предвещает ничего хорошего.
   Холодный ветер не в силах разогнать свинцовые тучи. Усердно трепал капюшон. Кусачий мороз окрасил щеки румянцем. Погода окончательно испортилась, к чему все и шло. Резкий ветер кидал в лицо пригоршни снега.
   Саня запахнул клапан капюшона, застегнув на пришитые Дагоном пуговицы.
   Вампир был далеко не так безмятежен, как показывал друзьям.
   Его мучили пытливые глаза Анжелы. Знал же, с ней хлопот не оберешься, но пренебрег голосом разума. "Вас что-то беспокоит, хотите об этом поговорить?" Только мозгомойки от сестренки Марии в роли психоаналитика ему не хватало для полного счастья. Одного раза достаточно. Ее легко понять - все делает в собственном неповторимом ритме, не гнушаясь ереси, которую проповедует ее учитель, но и, не поддерживая его странностей. Не хочется отвечать на колкие вопросы девочки-вампира, принимать бессердечные слова жалости... Интересно, какая же у нее мечта? Явно не сказочный принц верхом на белом драконе...
   Теперь понятно, почему после каникул работать зверски хочется. Надоедает отдых, на-до-е-да-ет! Тоска зеленая, канитель, не считая перепалки с Тенями. Ну, почти убили, ну покромсали на ломтики плечо, но не закончили же! Сейчас эти неприятности казались чуждыми и полузабытыми.
   На очереди стоял более насущный вопрос - куда бы спрятаться от Марии? Мочи нет светиться в ее поле зрения. И так разрыв в отношениях напрягает. Не дай Создатель еще больше углубить эту пропасть. Тут надо мосты наводить, а не арендовать экскаватор. Тоже интересный вопрос - как? Девчонка она упертая и резкая, первой веревку не бросит. Хочет, возможно, но не знает как. А самому попросить... ну комок в горле мешает!
   Просто мені так хочеться бути там де і ти...
   Патовая ситуация. И не туда, и не сюда. Строительство стоит.
   Надеялся, что помогут материальные объекты. Но, видимо, открытки и медальона Мария посчитала недостаточной компенсацией. Туго идет дело, туго.
   С ней невозможно общаться ни на одном известном Сане уровне. До сих пор удавалось как-то уложить беседу в минуту-две. Но сейчас, даже тему подобрать проблематично. Как ни старайся, зацепишь ненароком лишнюю струнку и пошла бодяга. Мария может играть на этой волынке по самое не хочу.
   Где-то там, в самой глубинке мрачных глубин, под так и не сооруженным мостом, шевелилось мерзко вожделение просто перегрызть девчонке ее беленькую глотку, отплатив за всю любовь той же монетой.
   Чего не хватало? Парадигма...
   Составил ретроспекцию. Разбил всё на тезисы, провел причинно-следственные связи, пошел катать по системе "if-then-else". Потом по принципу AB EXTERIORIBUS AD INTERIORA - от внешнего к внутреннему. Плавно скатился к онтологии... Мозг занят, нет времени думать о ногах, которые нещадно крутит погода.
   Сухие, острые лишайники, сливаясь белизной со снегом, норовили схватить за штанину. Эти паразиты росли на толстых корнях, показываясь сверху только кончиками иголок-крючков. Деревья, отягощенные нахлебниками, вынуждены были раскинуть свою сеть питания на несколько десятков метров. Добавилось мороки - проверять дорогу на наличие растяжек. Сворачивать и карабкаться на гряду не было никакого желания.
   Только споткнувшись о такой корень, долго отыскивая его носком ботинка, Саня привел все к самой банальной дефиниции.
   Не хватало доверия. И всё. Не было между ними того безграничного доверия, что привязывало остальных - Гаррета, Артура, и даже Кельху. Сакура еще могла кое-как с этим мириться, а...
   Как это грустно всё...
   Так дело не пойдет, я не хочу сломать себе мозг. И так крыша течет от этих рассуждений. Да катись оно всё в анус к гиппопотаму. Я гу-ля-ю! Да, просто брожу тут, прогуливаюсь вальяжно, совершенно бесцельно, услаждая предков, даровавших мне свою фамилию. А если получу от этих скитаний какую-то премию, то буду просто счастлив.
   Спустился с гряды, отыскав подходящий спуск - километров шесть продолжалась пологая горная осыпь. Дальнейший путь шел через низовья. Покинул опушку, углубившись в чащу. В предгорьях ветер не столь сильный - теряется между деревьев.
   Интересно, что там положили в сумку пожевать? Форель. Рыба соленая, дубовая. По вкусу хуже подошвы от старого сапога. Сам не пробовал, но сравнимо.
   Дерьмо!
   Нервировал даже скрип под ногами. Бесшумно ходить по хрустящему снегу, когда проваливаешься по колено и с каждым шагом идти все тяжелее, не то что трудно, а на практике невыполнимо.
   В землях Дану, форсируемых в одиночку, любое мелкое неудобство превращалось в большой геморрой. Если бы ботинки не имели туго шнурованных двухслойных калош до колена, то к неудобствам прибавились бы еще и мокрые ноги. Без вопросов поменял бы свои боты на северные унты. Да где ж их взять?
   Спасибо Дагону - додумался смазать обувку жиром. Хоть у кого-то все спланировано до мелочей.
   Саня тихо матерился под нос, потроша сушеную рыбу. Доигрался - от усердия выбросил все мясо вместе с чешуей, оставив несколько волоконец на скелете. Догрыз оставшееся. Не стоило злить желудок этой подачкой. Громкое урчание подтвердило его досаду. Шоколадный батончик, неизвестно как затерявшийся во внутреннем нагрудном кармане плаща, ненадолго скрасил путешествие. Вот только губы потрескались и кровоточат. Очки в который раз разбиты, пришлось идти без них - видишь не дальше десятка метров, а дальше все расплывается. Ступни замерзли, кожа башмаков не в силах сдержать давно точащий извне мороз...
   Я бы сейчас для согрева и бормотухи натощак дернул. А потом удалился в скит - отмалывать этот грех. Клятвопреступление. Я ведь обещал себе... О!
   Следы! Маленькая лапка с подушечками. Наверняка учуяла запах рыбы.
   Во всю глотку завопил:
   - Мурка-а, ты мой муре-е-е-но-чек!..
   Как же он мог забыть первое правило бойскаута?! Пропитание бегает в лесу на четырех лапах, иногда покрыто перьями и чешуей, но зато съедобно - человек всеяден! Нужно его догнать и... Не бегает. Рысьи следы оборвались на ровном месте посреди глубокой балки. Крот помог?
   Вот те-на, жратва удрала.
   Пить. Почему не дали фляжку с водой? А, понятно. Снег растаял от температуры ладоней. Ммм. Талая вода на вкус острая. Еще больше есть хочется.
   Да, теперь не кажется странным поведение зеков. Убегая из тюряг по тундре, они ели своих лохов, чтобы хоть как-то прожить подольше. Хреновее, чем в Сибири только в Арктике. Там холоднее вдесятеро и вдобавок день-ночь по полгода.
   Поток забористой ругани, частично из своих запасников, а в большей мере почерпнутый у Кельхи, сопровождающий продвижение вампира, совсем распугал зверье.
   Как холодно. Плащ больше не спасает. Глупец и пустозвон тот, кто молвил, будто не страшен ему девятый вал и солнце пустыни. Видимо, не бывал он в море и жарких песках, не мерзнул в снегах...
   На исходе дня, измучившись до предела, добрался до Зубастого пика. Спустился в лощину, одолев жидкий бор минут за двадцать, вышел на необъятную поляну. Зверья не встречал вовсе, птицы пищали и чирикали где-то вдали. Над грядой, подкрашенные закатным солнцем, выступали горные тисы, и кипарисы, крученные ветром и метелями. Углубился в сосняк, посчитав справедливо, что вход в грот скрыт где-то рядом. Какой-то карликовый кустарник из одних острых веток...
   По словам хомяка, это озерцо строго засекреченный объект религиозного характера, и отыскать его даже смотря на пещерку в упор, может далеко не каждый. Магия-с, понимаете ли. Стоит ли уже отчаиваться?
   Не стоит.
   Юки бесхитростна. Она не понимает, где можно отвечать на вопросы, а где лучше промолчать. Особенно когда корневой вопрос скрыт в лавине отвлеченных. Узкая горловина среди скал ведет к гроту со священным ледяным родником. Легко не сбиться, если смотреть вверх - она ровно посередине двух отдельно стоящих кипарисов.
   - Ау-у-у!!!
   Ни привета, ни ответа.
   Прощупывая бугристые стенки, спустился вглубь прохода. Внизу было светло, несмотря на близившуюся ночь, что нестранно - ети, не мудря, закупили у гномов их кристаллы, установив как лампочки на ключевых местах.
   Что это? Парк камней? Вон и волны на песке...
   Повалился без ног на берегу озерца.
   Вот же... Нехороший человек. Сам соверши таинство, понимаешь, делай то, чего сердце велит... Да, я перехитрил сам себя. Надо было стрельнуть у Артура пачку сигарет. Сейчас самое время отравить себя дымом.
   Ключ перекрыт, родниковая вода не идет в бассейн! И неизвестно, как давно это произошло. Бессмысленно судачить самому с собой, что же послужило причиной. Сдвиги тектонических плит, Снежка упоминала о высокой вероятности землетрясения, или может даже Кри сам его запечатал. Важнее разобраться, как исправить ситуацию.
   Отдышался, удобно расположившись. Под землей было намного теплее, чем на поверхности. Близость магмы? Возможно.
   Снег за халявами сапог подтаял, и носки мерзко набухли. Закатал калоши, вытрусив мокрые хлопья из штанов. Ноги ватные.
   Черт, а ведь нужно еще как-то возвращаться в деревню. Я окоченею от этого собачьего холода, или раньше умру с голоду? Черта с два. За день без еды не умирают. Еще даже не появилась "гусиная кожа".
   Всё, ноги пришли в норму, работаем.
   И так, судя по рисунку на песке, верховье ручья было в той стороне. Тогда, если мы немножко поиграем в геологов и пройдем по... Вот и он. На этом месте было углубление с трубой в Артезиан. Засыпано. Не беда - камней много, но они не крупные.
   Вручную переносил камни подальше от забитого истока... Долго носил, не покладая рук... потом еще немного... и еще...
   Упал мертвым грузом. Все таки случился обвал. Он старался не задеть толстый пласт, чтобы не закупорить исток навеки, но мелкие осколки сыпались волной. Приходилось начинать снова и снова. Пальцы скрючились, не слушая настойчивых просьб продолжать работу. О, что это? Показалось? Нет, на грани слуха шипит вода, поступая из маленьких щелей в камнях.
   Осталось только подождать, пока бассейн озера заполнит до краев вода.
   Так, сейчас около двух часов ночи. Для такого объема потребуется...
   Обволакивающий сон оборвал слабые попытки вычислений.
  
   Напугав всех до зубовной дрожи, в обеденный зал ворвалась Сакура, бахнув что есть мочи дверью. Одно хорошо - она в человеческом обличье, значит остыла.
   - У нас тут есть... одна маленькая проблемка.
   - Это не повод лишать меня завтрака! - рыкнула Рикка.
   Сакура поежилась.
   - Он, да, я, я забыла сказать, что... по его же словам...
   - Не мямли, выкладывай начистоту! - не выдержала Кельха.
   - Он топографический кретин, - на одном дыхании сказала Сакура.
   - Кто? Что это значит? - Недоуменно переглянулись ребята.
   - Мне кажется, что он... заблудился, - просветила их Сакура.
   Дамиан подозрительно задумался.
   Артур вздохнул, прося духов камня не отнимать его терпение. Сказал:
   - Да все нормально, сколько раз он не терялся, но всегда находится... - запнулся, что-то прокручивая в голове. Добавил: - Рано или поздно.
  
   Плеск воды?
   Просыпаться было лень, но реакция на возможную опасность сработала автоматически, безжалостно вытащив из сна. Саня вскочил на корточки, напряг мышцы, готовясь не менее безжалостно разобраться с врагом. То, что это именно враг, несомненно. Друзья не будят до смерти уставших вампиров ни с того ни с сего. Они знают, чем это грозит.
   Зубы застучали в особо извращенной манере африканца, выброшенного на снег. Морозно-то как. Саня затрясся, потирая плечи - кожа покрылась пупырышками. Вдохи режут горло изнутри. Да что ж это такое, вчера здесь было относительно тепло.
   Белесые клочья пара закрывали обзор. Это водичка так вскипела? А говорилось, что это озерцо жутко холодное. Проверим... Оуч. Нет, температура намного ниже, чем у воздуха. Почему не замерзает? Река уже давно покрылась бы льдом, не говоря о стоячей воде. Добавлен некий природный антифриз?
   Дернулся, скользя взглядом сквозь густой пар. Возле озерца что-то было! Подберемся потише, как казак-пластун. Эти ребята самые крутые, если дело идет о диверсии или бесшумном снятии часовых. А также уважаемом цыганами занятии, краже коней.
   Черт, все затекло. Не озаботился обустройством постели, повалился, в чем был и как стоял, вот и расплата.
   Посмотрим кто ты, безликая вражина. Сейчас устрою себе дождь из крови.
   А, так это ботинки. Так, боевая программа отменяется. Проверим, а вдруг это замаскированный пожиратель человечины - мимик. Они любят сырые подземелья, таятся, маскируясь под ящики и сундуки. Пришел любитель потрошить руины, открыл ящик, а тот взял и его сожрал вместе с вонючими носками. Хорошая тема для рассуждений о морали.
   Да, нет, точно мои боты. Не помню, как их снимал. И чего меня занесло от них в такую даль? Свалим все на лунатизм.
   Расслабился. Сложил руки на груди, подумал, и сунул ладони под мышки. В основном, чтобы согреться. В меньшей мере - потому что не знал, куда их деть, окостеневшие за ночь пальцы отказывались повиноваться.
   Чуть не упал - в глазах потемнело. Это место отрицает присутствие постороннего. Все еще постороннего. Это обещало стать проблемой. Возможно смертельной.
   Глаза слипались...
   Не спать!!!
   Плеснул водички в лицо. Застонал - забыл, чем решил умыться. Но видимость улучшилась, и на том спасибо. А замерзшие щеки и скрючившиеся пальцы - это так, неприятная пустяковина.
   А родниковая водичка чистая, как в карельских озерах. Пить можно без опаски заболеть какой-то холерой. Правда ведь? Да откуда я знаю, какая там вода?!
   Завязал узелок на памяти - расширить кругозор за счет географии. Этот школьный предмет тотальная головная боль, особенно когда дело доходит до топологии местности и названиях городов, которые попросту нереально запомнить, не говоря про то, чтобы еще и знать - где они на карте мира! Достаточно знать, что планета имеет шесть континентов и как максимум узнать названия столиц стран, которые на них расположены.
   И что дальше? Можно валить на базу? Или освобождение ключа от гнета не тянет на таинство? Никаких внутренних изменений не наблюдается. Как там говорилось: поступай на свое усмотрение? Поступил. Дискомфорт не прошел. Что еще можно сделать с озером?
   Искупаться?
   Кри, подлец, совсем заморочил голову. Он наверняка рассчитывал надо мной посмеяться. Вампиру выкупаться в ручье - последнее, что придет в голову. Расовая фобия мешает.
   Черт, шутник. И шуточки у него недобрые. Уважаю. Сам такой. Вот примусь за него всерьез, в застенках Варда. Есть один славный призрачный рыцарь по кличке Артес. Палача лучше не отрыть даже в закромах родины. Да в четыре руки да по маленькой игле, еще жаровню под боком, а потом щипчики и тиски... Консилиум по созданию великомучеников для пыточных дел мастеров часов на шестьдесят. Сработались бы быстро, под хриплое соло мелкого аксакала и аплодисменты коллег. Так, чтоб садистский мультик с вводящим в заблуждение названием "Three Happy Friends" показался исконно детским шоу. Вот это шутки.
   Кри не знал, что эта фобия, у большинства вампиров дающая бурные побеги, на Саню не распространяется. Давно избавился, выпроводив и наподдав ногой вдогонку. Спрашивать о здоровье бессмысленно - благополучно подохла.
   Обнаружив, что панически боится воды - не смог перейти речку вброд, Носферату основательно прошерстил свою библиотеку. Выяснилось невероятное - эта боязнь напрямую связана с князем Ярославом Мудрым, крестителем Руси. Как известно, бегущая вода лишает силы, а освященная вода обнажает нутро демона, смывая человеческую личину. Во время самого значимого своего действа, упоминаемого в истории, Ярослав умудрился убить четверых вампиров. Загнав народ всей гурьбой в Днепр, он лишил их возможности защищаться, и выставил перед чернью чертями, указывая на странный цвет глаз и клыки. Вот так повеселился князь, получив еще одно подтверждение правильности избранной религии. Неизвестно, почему вампиры не сбежали заблаговременно, покров времени скрывает всю правду, но одно Саня выяснил точно. С этого момента все и пошло-поехало - сказывалась генетическая память выживших в толпе, выжженная криками умирающих в муках сородичей. Крестьяне и витязи долго изгалялись, кромсая по живому быстро регенерирующих вампиров.
   Он меня недооценил! Интуиция меня не подведет! Носферату всё по плечу!
   Сбросил одежду, быстро, чтоб не было времени раздумать, перекрестился и безрассудно нырнул. Со всех сторон сдавила вода. Ощущения как в морозилке. И ты - замороженный кусок снеди.
   Да, вот это и есть эпилог кошмара с падением в морские глубины? Рыбы там плавали, монстры... Да здесь и бактерий нет - все подохли, замерзнув, какие там рыбы. А вот сама вода кусала страшнее любого монстра.
   Предчувствия нужно принимать если не всерьез, то к сведению. Придется больше внимания уделять расшифровке этих пророческих снов.
   Чем он там закончился? Я проснулся, не досмотрев до конца. Мы пойдем другим путем.
   Воспроизвел в памяти беседу со жрецом Стужи, стремительно превращаясь в кусок льдины.
   Да, Кри говорил - от холода не нужно защищаться и прятаться в теплых одежах. Попробуем получить от этого удовольствие... Не выходит. Трудно даже сообразить, что значит это слово.
   Эх, болван я, болван. Что делаешь, возвращаясь домой? Ритуал, знакомый каждому ребенку. Это же так просто. Достаточно сказать - " я дома".
   Я дома, мама!!!
   Эти слова прошли напрямую через священную воду, впадая в реку, чьей богиней является Туа Дана, сама Стужа, достигнув адресата. Что-то содрогнулось в толще гор, низкой вибрацией пронзив озеро. Что-то изменилось в мгновение ока внутри вампира. Что-то осталось неизменным, но воспринималось по-иному.
   Не вода, а парное молоко! Можно сказать, что решимость вампира сдала экзамен Стужи. Приятная истома наполнила тело. Опустошенность в голове...
   Ахтыжеклмн. Дышать!
   Легкие разрывались. Саня загребал всеми конечностями, пробиваясь наверх, к свету. Глубина больше, чем казалось с берега. И как один маленький родничок сумел заполнить эту чашу?
   Глубокий вдох. Полежал на спине, отдыхая. Это несложно - в родниковой воде приличная порция соляных примесей. И да, пить ее можно. Так нахлебался, что дай боже...
   Черт, это же просто вода! Выпил горсть и таинство содеяно, гуляй здоров! Была же подсказка - в путешествие дали только ломтики сушеной рыбы. Соль заставляет проявляться жажду. Вердикт - я дурр... поспешил.
   Вылез на берег, отжал волосы и прислонился спиной к сталагмиту. Опять в глазах темнеет.
   Интересно, как через эту процедуру прошел маленький ети? Смочил мизинец и облизал? А, чего гадать. Признание матерью сыновей не зависит от заслуг. Ну, прыгнул я в воду, ну решил, что сделал что-то особенное. А она посмеялась и ласково потрепала по голове. Теперь, теперь, теперь...
   Проспал еще несколько часов, отключившись. Всё, хватит. Вылез из пещеры, обозвав себя пещерным человеком, австралопитеком. Утро мрачное, как под заказ. Уже повод для счастья.
   Куда не кинь взглядом, ни намека на обратную дорогу. Деревья высокие, закрывают половину неба, горы в каждую сторону, подсказки в виде огромного светового панно в стиле Лас Вегаса "Айсенвельд" не наблюдается. Даже самый приметный ориентир - огромная твердыня храма Стужи куда-то скрылась.
   О, следы! Поиграем в егеря. Угадал по припорошенной выемке в форме башмака... свои следы. Точно, кому здесь еще ходить?
   Надо было в спортивный кружок ориентировки на местности вступить. Практичная польза понятна любому грибнику и туристу. Жаль, что Саня лишь косвенно к ним относится.
   Челноки постоянно курсируют за границы скрытых миров. Может, посчастливится встретить проводника?
   Густой воздух приносил пьянящее головокружение. Дыхание больше не обжигало горло, оно несло привкус ментола. Идти было легко - "и за каждым шагом метр, получился километр". Причины? Саня не потел, не проваливался в снег, гибельный мороз нежил его легким дуновением ветерка. В тяжелой шубе, рукавицах и плотных брюках ощущал приятную прохладу. Даже немного душновато. Откинул капюшон, позволив метели трепать волосы. Мало. Распахнул одежду. Ох, то ли жизнь хороша, то ли я мазохист, с такой-то жизнью. Вот как чувствуют себя Дану?
   Встал столпом.
   Всё, теперь я точно потерялся. И водил Моисей свой народ энное число лет по пустыне, умело путая следы, пока сам не забыл, откуда шел и куда идет. Где там можно было столько бродить - ума не приложу. Если я путаюсь в трех соснах, так ему эта отговорка не поможет в жарких песках.
   Громко дал о себе знать голос голода.
   Черт, согласен даже на рисовый пирожок.
   Саня икнул, поежился. Он уже отвык от голодовок. Шива всегда рядом, балует как принца кровей отборными блюдами тщательного приготовления... О, какое красивое деревцо! Молоденькое, полное сока. Кусок коры и шишки выглядят такими зелененькими, аппетитными...
   Эх, голодные люди с голодного краю. Я не думаю, что это съедобно. Поковырять, что ли шишки, там должны быть семена. На один зуб. Может, еще волчьи ягоды попробовать? А что, яд для меня не смертелен... Одно но - это дуб. И не шишки, а желуди странной формы. Как в Лукоморье. Как там этот кот? Сидит, наверное, на золотой цепи как на качели, и травит бородатые анекдоты. Вкусная бы из него вышла котлетка...
   Внимание вампира привлекло постороннее движение.
   Бобер? Болотный ихтиандр. Маленький, пушистый, зубастый... Съедобный?
   Саня примерился, раздумывая как бы это половчей оприходовать бобра, уже мысленно жарил его на костре, мечтая, что начнет с хвоста. И тут его по затылку ударила одна мысль. Горестно закатил глаза - уже бобры посреди зимы повылезали. Прав был Дагон - чердак снесло окончательно.
   Безразлично спросил, не ожидая ответа:
   - Ты кто?
   - Заяц, - неожиданно буркнул зверь.
   Что-то крупное в лесу издохло. Раньше они не отвечали.
   - Не похож, - усомнился Саня. - Где кроличьи ушки?
   - Зато у меня зубы большие, - проворчал бобер и в подтверждение клацнул челюстями.
   Точно Припять впереди. Не в ее ли водичке я искупался? Чувствую влияние Чернобыля - кролики стали похожи на бобров и к тому же разговаривают.
   - Чего ты тут забыло, животное?
   - Да вот, жду тебя тут со вчерашнего дня. Одна сорока на хвосте принесла, что вы, батенька, не дружите с чувством направления, - ехидно ответил бобер.
   - Где наша не пропадала? Наша пропадала везде! И что, у тебя есть встроенный GPS? О! Я понял. Слышишь, сумчатое, ты мне в сумке поесть принесло?
   - Я тебе не кенгуру, - обиделся зверек.
   - Зря тебя таким мама родила. Еще раз спрошу - жратва есть? И что ты здесь делаешь, зимой?
   Животное развело лапками, бессовестно издеваясь. Саня еще раз проклял свои моральные принципы - не читать чужих мыслей без согласия или подходящего повода. Бобер потянул лямку:
   - Вот такой вот я реликтовый зверь - снежный бобер. Прошу, не убивайте меня, живодеры, шкурка больно мала, мороки с ней не оберешься. Лучше сдайте в зоопарк, за редкий экземпляр вам отвалят пуд золота. Только заранее предупреждаю - меньше чем на трехкомнатные меблированные апартаменты с телевизором и холодильником я не согласен... желательно добавить к списку джакузи с гидромассажем и личного мастера маникюра...
   - Скажи честно - ты моя совесть? Почему не пингвин?
   Бобер прищурился. Чем-то ему не нравился собеседник.
   - А ты хотел бы пингвина? Мне только голодного белого медведя не хватало.
   - А что, они здесь тоже живут? - заинтересовался Саня.
   - Где там. Это же тебе не Москва, - тоном знатока сказал зверек.
   - Причем здесь столица России? - удивился Саня.
   - Ну, там же медведи по улицам ходят толпами, - истолковал бобер. - Странный мальчик.
   - Ой, смотрите, кто заговорил, - развел руками Саня, окатив зверя снисходительным взглядом. - Ты дорогу хоть подсказать можешь?
   - Могу, - лениво сказал бобер.
   Вампир недобро прищурился.
   - Но не будешь, да?
   - Верно. Моя работа заключается в присмотре - как бы ты не вышел из сферы Айсенвельда. А все остальное не мои заботы.
   Понятно, так это ты был возле озера, лохматый ворчун. Прикрылся моими ботинками и удрал. Теперь понятно, чем меня привлекли следы - ты по ним уходил прочь в спешном темпе...Осталось понять - зачем? И почему ты теперь показался мне на глаза? Я начал сворачивать с обратного пути? Твоя помощь мне пригодится, навигатор.
   - Гад, - сплюнул Саня. Сказал, рассчитывая схитрить: - Вот и сиди себе здесь. А я иду домой...
   В подтверждение своих слов свернул ровно под прямым углом от мелкого животного. Остановился, отмерив дюжину шагов.
   - Ты идешь, надзиратель?
   Бобер повесил голову, переступил с лапки на лапку и прихлопнул хвостом. Совсем по-человечески вздохнул:
   - И-эх, придется.
  
   Саня уже потерял счет времени. Солнце прошло половину пути до небосклона, значит сейчас где-то около десяти. При не самых оптимистичных настроях и примитивных расчетах, до Айсенвельда осталось меньше половины пути. Бобер часто корректировал маршрут. Его заметно бесил рыскающий как опьяневший светляк вампир. А вот вампир напротив, забавлялся - стоило немного завернуть, как раздавались ворчливые комментарии.
   Вампир тряхнул волосами и запрокинул голову - что-то притягивало, возбуждало интерес. Принюхался. Манящий запах усилился.
   В голове родился восхитительный план!
   Полез в гору по насыпи, свернув с тропинки налево.
   - Ей, потерянный, меня беспокоит состояние твоей черепной коробки. Ты точно уверен, что там есть еда? Насколько мне известно, птицы здесь не селятся, частые метели мешают, и яйцами ты в скалах не разживешься.
   Саня незлобиво огрызнулся:
   - Умолкни, крыса водоплавающая. Я иду куда хочу. А сейчас я хочу попасть на ту гору. У меня чутье - здесь можно срезать путь. И - мне нужен этот цветок!
   Бобер вильнул носом, рассматривая крутой склон, наткнулся взглядом на выступ. В самом деле, какое-то растение приютилось у самого обрыва. Мелкие лепестки, как листья клевера или сирени. Источают навязчивый, почти гипнотический аромат.
   Фыркнул.
   - Не заслуживает затраченных усилий. Эти замызганные вонючие цветочки ни одна уважающая себя самка не примет. Еще и посмеется в лицо.
   Саня побагровел. Вот теперь он разозлился. Бобер красочно срисовал самый пессимистичный вариант развития сценария.
   - Я сказал, - набрал воздуха в грудь, - ЗАТКНИСЬ!!!
   Зверек не оценил его вспышку ярости, вперевалочку бредя следом, по кильватеру. Зато вся окрестная мелкота точно обделалась от неистового вопля.
   - С другой стороны, - флегматично хмыкнула зубастая заноза, - с верхушки горы ты сможешь подать сигнал S.O.S. А если никто не ответит, иди на восток - от Сахалина до Японии, при доле удачи и вплавь добраться можно.
   - А бобры точно несъедобные? - подозрительно поинтересовался Саня, обернувшись через плечо.
   - Однозначно. Чтоб ты знал...
   - А если пустить на гарнир? Затопить в роднике, чтобы всю язвительность вымыло, а потом в суп? Или мелко нашинковать и перемешать с фаршем - тогда вкус и жесткость станут несущественны. Я слышал, что бобровые хвосты - деликатес...
   - Мир. Не серчай, кашевар самозваный. Я знаю, как бы ты не проголодался, никогда не съешь разумное существо. Это часть твоей логики. Или ты просто боишься самого себя?
   Нет, не боюсь. Больше никогда. Достаточно того, что я знаю - пока человек сам не сойдет с выбранной тропы, ничто не затащит его во тьму. Пока что повременю толкать туда самого себя.
   Промолчал. Пусть воображает что хочет.
   - Осторожнее там, мне не нужен обвал, - подал голос бобер.
   - Так зачем ты за мной лезешь? - шикнул Саня, на корточках подбираясь к краю выступа. Страх высоты? Давно забыл, что это такое. Так вот же, неудачно вспомнил, глянув вниз... Черт, опять посмотрел.
   Почти лег, цепляясь всем телом за камни. Не помогло. Только и успел, что рвануть кустик за стебель, срываясь...
   На линии падения встретился растущий из отвесной скалы кипарис. Мягкая посадка испортилась толстым сучком, впившимся в спину. Саня перевел дыхание, распластавшись на листве. Уцепился ногой за ветку, согнув ее в колене. Дерево подозрительно хрустнуло. Оно и так совершило героический подвиг, уцепившись корешками в голый камень. Лишний вес не приветствуется.
   Саня, осторожно двигаясь, сунул дрожащей рукой пучок в карман штанов, и сложил пальцы вместе, дохнув на ладони. Бывают моменты, когда уже успел мысленно отдать Богу душу, а затем думаешь - с какого перепугу я это сделал?
   - Ты что там, молишься? - крикнул бобер, глядя свысока.
   - Заткнись, крыса, у меня просто руки потеют и потому покрываются коркой инея.
   Деревцо скрипнуло и накренилось. Вампир вынужденно умолк, съехав вниз. Быстро соображал. Прыгать совсем не хотелось, а взобраться наверх уже не выйдет, момент упущен.
   - Жалок тот, кто не встречал в заснеженных горах рассвета, - как поэт вымолвил бобер. Щурясь, наблюдал выступившее на миг через тучи солнце.
   Саня закусил губу, чтобы не высказать ему всё, что вертелось на языке.
   Какие интересные ощущения можно испытать, вися вниз головой на высоте полукилометра, зацепившись ногой за случайную ветку. Вид просто завораживает. Тучки плывут, солнышко, которого опять не видно за этими самыми тучками, деревья внизу - упадешь, наткнешься, и получится из тебя вампир на вертеле. Будущность такая радужная...
   Саня почесал затылок - весь мозг сейчас прессует именно это место.
   - Коня мне, полцарства за коня.
   - А почему не пегаса? - ненатурально удивился бобер.
   - Тогда уж сразу мотоцикл. На воздушном ходу...
   В глазах все закрутилось.
   Я задыхаюсь. Как же оно называется? Асфиксия, кессонная болезнь, перенасыщение? Началось кислородное голодание? Кровь прилила к мозгу? Или я просто опьянел от чистоты воздуха? Ничего не соображаю...
   Хватит тянуть мелкие вдохи, попробую вдохнуть полной грудью.
   Так, дышим глубоко, думаем позитивно, оставим...
   Не помогло, надо перевести давление крови в пониженный режим.
   Мария в такой ситуации точно пожелала бы сверзиться и свернуть себе шею. И за что я ее люблю? Да ни за что. Любви не нужны причины и оправдания. У замечательной группы "Океан Эльзы" есть как минимум три песни дающие ответы на этот вопрос. А мне почему-то вечно недостаточно того, что имею. Отчего появляются эти излишки? Все, решено, никаких отступлений и животрепещущих тем. Вернусь и покаюсь ей во всех грехах...
   Раздался шорох веток и голос бобра:
   - Держись там, я уже иду на помощь!
   - Стой, дурак, куда...
  
   Саня поднялся из ямки в снегу, тряхнув головой. Во все стороны разлетелись хлопья снега.
   Что, во имя забытых древних творений, это было?
   Потянулся, проверяя состояние позвоночника. Слабый хруст, не смертельное смещение хрящей, через день пройдет. Живой, однако...
   Эх. Только собирался распахнуть ночные крылья, как на голову свалился жирный кусок мяса в шерстяном пакете.
   Спихнул бобра в сторону, глубоко сунув мордой в снег.
   Я бы тебя убил, но это претит моей логике. Или не претит? Не ем разумных, не ем... Так ты тупой, как сибирский валенок, дружище. Эх, можно ведь и не есть, просто убить... Нет, просто убить мало. Сначала взорву ему мозги, для чего есть множество способов, (например, медленно вскипятить их изнутри) а после вытяну всю душу по нитке, заключу в набитое чучело и прибью его над каминной полкой, развлекать меня байками и проклятиями...
   Так, достаточно с меня этой кровожадности. Опять съезжаю в кювет. Сначала Кри играл на нервах, теперь это говорящее недоразумение. Подкрутим винтики расшатанного спокойствия...
   Теперь рассмотрим причину обморока. Не хочется признавать, но просто страшно стало. Отключился совсем не от удара. Его, как такового, и вовсе не было. Неужели это снег подо мной стал мягче, а потом постепенно вытолкнул из двухметрового сугроба повыше? Все возможно. Силу Стужи еще предстоит исследовать. Пока ее возможности под большим вопросом. Открылось широкое поле для изысканий. Но это потом. А сейчас...
   Куда это меня занесло?
   Оглянулся. Окрест одни снега... и пеньки. Со следами когтей. Шрамы на дереве немаленькие. Такое не по силу обычным животным.
   Кровь? Ох, меня сейчас вырвет. Забыл - нечем. Этого зайца порвал не зверь. Тот бы просто сожрал. А здесь имела место неживотная ярость. От ушастого попрыгунчика осталась окровавленная тряпка.
  Непорядок, мне нужен меч! Меча нет. Воспользоваться силой крови? Не пойдет. Все еще не могу ее дозировать...
   Бобер встал на задние лапы, пьяно пошатываясь. Пробормотал:
   - Мой инстинкт самосохранения говорит...
   Саня сунул ему обледенелую шишку в пасть - авось умолкнет.
   - Идем туда, этот "инстинкт" не присущ некоторым видам. Обратной дороги нет.
   Вылез из снежной чаши на сухую прогалину, впритык прилегающую к скале. Не поверил глазам своим - края были щедро усыпаны ягодными кустами.
   Не может быть! Малинник? Плюс с ягодами посреди зимы? Я уснул и это мои голодные сны?
   Не дожидаясь бурчания живота, набросился на ягоды, загребая их целыми горстями. Бобер был занят тем же, не стесняясь разрисованной крупными мазками сока моськи. Его инстинкт самосохранения был заткнут целой волной малины.
   Со спины послышалось тяжелое дыхание. Сане лениво отмахнулся, полагая, что это бобер хочет отнять его обед. Низкий горловой рык опроверг его предположения. Сглотнул, обернувшись.
   Ах, какою сладкою малина была... Встречайте новое действующее лицо - недовольного мишку.
   Медведь обалдел, наблюдая погром своей плантации и красное от ягодного сока лицо вампира. Саня удивился встрече не многим меньше.
   Так, картина Репина "Маша и Медведь". Пришел, увидел, и сожрал. Нет, "Саша и косолапое чмо". Вольная вариация, включающая измененную концовку - варварски освежеванного медведя... Это медведь? Вот это да. А Умка-то вырос...
   О, духи! Калабаар? Они же вымерли еще за царя Гороха!
   Здесь тайная лежка? Кто же разбудил это создание? Опять Тени подсуетились? А глазки-то мутные. Калабаар потерял способность мыслить и говорить от голода, не дождавшись весны. Или причина в ином? Охотники? Если к тебе относятся как к скоту, ты им становишься. Это касается всех.
   Стоит описать этого исполина во всех красках. Это не простой черно-бурый любитель форели родом из Аляски. Передние лапы, прикрытые матово-черными наслоениями хитина, выглядят вдвое мощнее задних, комков бугристых мышц в свалявшейся шерсти. Начиная от кончика носа и до самого крестца, растут массивные пластины. Голова сплошь покрыта мелкими чешуйками. Огромные зубы... Это ошибочное впечатление - роговые выросты кости покрывают всю верхнюю челюсть калабаара, и спускаются над губами вниз, напоминая клыки. Чем дольше живет калабаар, тем толще его доспехи. Начиная с младенчества их поры источают особый состав, мускус, испускаемый потовыми железами и уже к полугоду медвежонок обрастает окаменевшими выделениями, тверже обсидиана. Раз в десяток лет они линяют, меняя одежку с ноля, иначе смерть...
   Да. Это не медведь, а нежно-голубой полярный лис с ценным мехом. Провалиться зимой в берлогу к такому ласковому плюшевому мишке - это последнее чего можно пожелать в жизни. Не о нем ли упоминал бобер?
   Саня уже давно позабыл что это - страх перед материальным. Похлопал бобра по спине, сбрасывая свою шубу. Тот недовольно обернулся. Повторилась предыдущая сцена со всеми вытекающими. У медведя глаза загорелись багрянцем.
   - Калабаар? - спросил зверек, сглотнув слюну.
   - Да, - ответил вампир.
   - Большой и сильный, лет двести от роду?
   - Да.
   - Аминь. - Бобер подумал и добавил: - Джеронимо?
   - Все умрут, рано или поздно, - хмыкнул вампир, рассматривая с извращенным интересом груду мяса, стоящую перед ним на четырех упитанных лапах. Он даже предположить не мог, что говорит о себе.
   - Лучше поздно. Или никогда, - шепнул бобер.
   - Так подсуетись, ты же дух леса, - огрызнулся Саня. - Скажи пусть проваливает, если ему шкура дорога, спасай свою.
   - Я простой снежный бобер, я не спасатель! Мне запрещено прямое вмешательство, - страшным шепотом уведомил зверек.
   - Ах, бобер? - переспросил вампир, нахмурив брови. - А я Гринпис, бесполезный ты клок меха! Убей бобра, спаси дерево!
   - Твой секрет умрет со мной, как это... зеленый пис...
   - А давай ускорим?
   Пока они болтали, медведь выбрал, наконец, свою линию поведения. Вздыбился, распахнув широкие объятия, намереваясь навалиться всей тушей. Вперевалочку пошел навстречу.
   - Мой подслеповатый друг немного с головой не дружит. Можно мы просто уйдем? - заискивающе спросил бобер, отодвигаясь.
   Калабаар широко распахнул пасть, обдав смрадом.
   - Грра-а-а!!!
   Рев медведя порождает первобытный страх, а Саня всего лишь немного вразумился. Нет, не вразумился - вампир поджал губы, продемонстрировав заострившиеся клыки, и низко зарычал в ответ. Вышло намного страшнее.
   Бобер вздохнул. С недовольством пришлось отметить, что драки не избежать. Калабаар разошелся не на шутку, собираясь отомстить за свою малину, и сделать из него набитое пугало будет непросто.
   Вампир оттолкнул бобра подальше, поддев ногой под седалище и выскользнул из готового сомкнуться захвата. Перекатился через плечо влево. Отпрыгнул как блоха подальше от малинника.
   - А ты везде заводишь друзей, - кряхтя, вякнул бобер. Драпать надо, а не пищать тут.
   - Это сарказм? - спросил вампир, сделав еще один перекат. - Нас сейчас есть будут, начиная с филе.
   - Так защищайся. Закон джунглей - или ты или тебя, - выкрикнул бобер, спрятавшись в глубинке малиновых кустов.
   - Ага, только достану свой М-79. Знаешь, люблю таскать в заднем кармашке гранатометы... - Присел. Ударил раскрытыми ладонями в брешь на животе, чуть пониже белого полумесяца шерсти. Нерезультативно. Как слону дробина.
   Контратака. Калабаар чуть задел подбородок, а в глазах сразу начались перебои со светом. Переходим к серьезным методам убеждения.
   - Пора отправить этот корм для блох в вечную спячку. Он мне чуть когтями прическу не почекрыжил.
   - Вот что бывает, когда делишь шкуру неубитого медведя.
   - Можешь притвориться пингвином? - выкрикнул вампир, ныряя под удар мощной лапы. Он никак не мог стряхнуть калабаара с хвоста. Зверюга бегала как стайер, что даже слишком удивительно, учитывая вес его брони. - Отвлеки его. Наши медведи пользуются только Linux, проверим, есть ли разница...
   Оказывается, головой этот монстр тоже пользуется - прокусил рукав, кисть только чудом не задета. Стоит отблагодарить свою сухую конституцию...
   Медвежьей оплеухой его отбросило как мячик. Такой лапищей вправить шлем рыцаря ему же в копчик не составит труда. Звездочки посыпались из глаз. Кровь промочила многострадальное плечо. Хорошо полоснул, на сантиметр вглубь. Саня усилием воли скомандовал ей войти обратно. Получилось. С небольшой задержкой. Холод закрыл раны, плотно сжав края, поверху они покрылись коркой льда. Началась регенерация. С трудом выровнял центр тяжести тела, встав с пятой точки.
   Нельзя больше пропускать удары. Еще один и свет потухнет окончательно.
   Изменил восприятие, замедлив для себя течение времени. Безболезненного использования хватит на минут десять, дальше атрофия мозга. Ускользнул от когтей.
   Так, есть вариант - если и далее поиграть с восприятием, а именно с временным тормозом, получим прямые прыжки молниеносных перемещений на расстояние прямой видимости. Разберем полученные возможности. Прыжок за спину - ничего не даст, толщина чешуи больше всего именно там. Прыжок на дерево... это уже поле для действий.
   Вот теперь лезь за мной. Что, лишний вес мешает? Ну-ну, пора худеть, дружище. О. Как там наш утконос? Суслика в траве не видно, но он есть. Норма, зашился в дебри кустов. Так, шесть минут осталось.
   Кажется, или медведь начал терять интерес, озираясь? Саня стукнул ногой по суку, ссыпав ему на башку горку снега. Калабаар громоподобно рявкнул и попытался протаранить ствол плечом. Ему почти удалось. А теперь хочет его пополам перекусить. Пусть старается, большой брат маленьких бобров.
   Последуем мудрой указке гномов - куй железо пока горячо. Нужно грамотно распорядиться своей манной. Если вложить ее в волосы и создать ледяной меч, этот медвежонок с легкостью сломает его бронированной лапой, оставив вампира беззащитным. Умка не боится холодов.
   Тени используют кости калабааров в своей амуниции, не зря полагаясь на их прочность и практически полную защиту от магии.
   Попытка не пытка.
   Глубоко вдохнул. Это как в первый раз сесть на велосипед. Сначала падаешь, затем учишься удерживать равновесие, а потом забываешь, как это делал, доведя свои действия до автоматизма. Огненный шар - заклинание, которое нельзя забыть. Сначала красивый стих, подходящий под обстановку. Заставить себя поверить - нет никаких тормозов и стоп-кранов. Начинаем крутить педали!
   - Бреду в бреду я по аду, где пламя мерзнет, сера тонет, и облака метель нагонят. Пеньки деревьев стонут, корчатся в бессилии своем, и не имеют слез, чтоб проклятую землю ими поддержать. Это бескрайнее, замерзшее болото, в нем потеряться мне ни капельки не сложно. Но вот он я, небесный ангел, падший с облаков, да в грязь, с изломанными крыльями, роняющими перья за собой, ногою отыскал свой прочный, узкий путь. Ох не свернуть с него бы, не свернуть... А если отвлекут... Сей ад я вам на блюдечке подам, безумцам, замыслившим поход мой вечный потревожить назойливым присутствием своим. Примите же подарок, если сможете, глупцы!
   Осталось всего ничего. Вдохнуть в "огненный" шар критическую массу, с задержкой в несколько секунд. Расстояние? До беснующегося монстра полтора метра. Нет, уже три. Две минуты хватит? Должно.
   Представил мысленно круг, очертив им медведя и чистую от растительности площадку земли. Не хватало еще устроить пожар на сотни гектаров. Так, ограничитель установлен, начинаем работать.
   Так, крюйт-камера доверху забита пороховыми бочками. Осталось пустить красного петуха и наблюдать фейерверк.
   По пальцам, пробираясь от локтя, поползли тени, за ними следом пробирались холодные змейки, щипая кожу, но не вредя. Зашипело... Нельзя сказать, что получившееся можно назвать огненным шаром, но что-то сходное имеет место быть. Только вот вместо взрыва вышла волна лютого мороза. Распределение энергий внутри круто изменилось после похода в горы. Небольшая тучка сгущенной манны, температурой много ниже минус сотни по Цельсию набросилась на медведя. Калабаара смело, заключив в тюрьму из огромных сосулек бирюзового льда.
   Надо же. С каждым разом я преподношу себе сюрпризы один почище другого. Сражение с тенями уже тянет на уровень коша, а это... это ближе к планке азера. Остался последний рывок и дистанция к Носферату будет пройдена. Троекратное гип-гип ура!
   Подарить что ли, Айсенвельду новую статую? А у них есть музей? Нет, это место зовется по-иному. Да и попахивает святотатством - такое чудовище не первой свежести, немного подпорченное, будет мешать морально своим соседям. Вот и перетопчутся.
   Саня с хрустом оторвал руку от ледяного моста, ведущего к замороженному монстру, и вздохнул свободно. Скатился вниз как по горке и потопал обратно, придерживая висок - головная боль практически нестерпима. Теплилась надежда, что там еще остались ягоды...
   Не стоит терять бдительность. Сколько раз вампир говорил эти слова другим, а сам их позабыл. Медведь вырвался, разрушив свою тюрьму и повалил его тяжелым лапой, толкнув в спину. Следующим взмахом отбросил на десяток метров вглубь леса.
   У меня что, лопнула селезенка... ой, мои ребра. Я их только недавно подлатал.
   Еще один всплеск стужи? А смысл? Один раз не сработало, так и во второй не поможет.
   А зачем стрелять в мишку, когда можно уделать его голыми руками? Привычка не задерживать в теле холод навесила на глаза шоры. Наверстаем утраченное время.
   Вампир отпрыгнул подальше и двумя руками стер линии, спускающиеся из носа на подбородок. Кажется, есть еще один способ обойти проклятие печати. Мазнул кровью по линиям пульса на запястьях. Достойная замена заклинаниям, в разных вариациях обыгранная со стихией огня. Кровь испарялась, превращаясь в чистый эфир, и шла как катализатор, но так как она была снаружи вен, то не повлияла на состояние внутренней субстанции. Следом шла амплификация сил, посредством сбора внутренней манны в одной точке... Руки потеряли вес, наполнившись живым холодом изнутри и извне.
   Бой!
   Сильно наклонив корпус, вампир помчался на врага, загребая пальцами снег. Прижал локти к бокам. Плотоядно ухмыльнулся - уже предвкушал набитый жарким из медвежатины живот.
   Калабаар поздно понял его замысел. Если вообще понял.
   Вампир выпрямился, выстрелил распрямленной как пружина рукой. Взметнулись тучки алых брызг. От косых прикосновения напитанных холодом пальцев обсидиановая броня дикого демона вспучивалась и лопалась, взрывалась ошметками. Пальцы проникали насквозь, разрывая мясо. Медведь оцепенел от неожиданности, позволив вскрыть себе броню напротив сердца... Встрепенулся от боли. Железная лапа пошла навстречу!
   Вампир отпрыгнул как мангуст, прижав левую руку к животу, ранение закрывалось и заживало. Холод - полезная штука. Не зря же он агрегатное состояние от воды - главной стихии в практике магов-медиков. Приятно, когда ты сам можешь заняться своими ранами, не дожидаясь прибытия костлявой. Или Наги со скальпелем, что в некоторой мере не имеет различия.
   Калабаар занялся тем же, и в пример быстрее. Его броня восстанавливалась, мускус отвердевал в считанные мгновения.
   Раунд два. Достойно уважения. Мало кто способен выдержать первый в бою с вампиром. Но третьего раунда уже не будет.
   Саня сложил руки в замок, зажав кулаком левой мизинец и большой палец правой в тиски. Вены вздулись и опали, кожа завибрировала и обрела необходимую прочность. Без лести можно сказать, что вампиру удался довольно неплохой молот азеров. Можно еще и заморозить его, покрыв коркой льда, но Саня не был на сто процентов уверен в своих способностях контролировать стужу.
   Поднырнул под падающую на голову лапу, сконцентрировавшись на уклонении от всех ударов, которые калабаар наносил с максимально возможной для себя скоростью. Взгляд вампира стал пустым. Тело работало как машина, выполняя единственную программу - не дать себя ранить. Вычленив удачный момент, один прыжок забрался на спину зверя, следом на плечо. Утвердился на шаткой пластине загривка и...
   Получи и распишись!
   От удара морда дернулась. Пласт брони откололся с головы медведя. Левый глаз закрылся. Калабаар пошатнулся и завыл! Толстая шея вздулась буграми собираясь послать все ресурсы на поврежденный участок...
   Саня не дал оправиться, ударив вторично, и немедля спрыгнул. Добавил в бок, завершая падение зверя. За спиной медведя выросла игла льда. Осталось только дать ему самому на нее нанизаться очищенной от брони башкой.
   Короткие судороги. Вампир прикоснулся к пучку оголенных нервов в ране. Тело утихло, больше не дергаясь. Калабаар, древний вид демона, огромный пещерный медведь, умер!
   Саня вытер руку о снег, подавив уже привычное желание слизнуть с нее кровь.
   Я когда сильно захочу, все делаю с полной отдачей. Правда иногда под нее и другие попадают. Жалко его, одичавшего лесного бога, которому поклонялись не только древляне, называя бером, а также многие их потомки. Сам виноват, некультурный зверь...
   Так, пора рисовать еще одну звездочку на фюзеляже. Рикка по такому же случаю собиралась вытатуировать чуть повыше пупка RIP. Англоязычные страны гравируют это сокращение на могилах, а самые продвинутые гангстеры - на цементе, в который закатывают ноги кредиторов, сбрасывая с моста. Rest in piece - покойся с миром. Рикку отговорил папенька, надавав лещей по загривку.
  Ну, раз со звездочками придется повременить, приступаем к разделке добычи. Ты отстреливался до последнего патрона, мишка, но это тебя не спасло. Теперь ты - мясо! То, что я пользовался противозаконными методами охоты, ничуть не умаляет моего грандиозного подвига. Посторонись с пьедестала, Аякс, я займу твое место.
  Один пунктик напрягает - есть сырое? Не проблема. Наверняка, стоит немного помозговать, огонь вернется на место стужи. Отгородить место для костра, и...
  С разных сторон расплылся эхом быстро приближающийся вой.
  Мать, мать, мать... Запах крови калабаара! Ветер от меня, за версту разнесет. Пора драпать...
  Не успел. Как всегда, впрочем. Ну не созданы для этого вампиры! Такая мысль приходим им в голову, выдержав длинную очередь из товарок, воюя с ними за право главенствовать, и редко побеждает.
  Из-за стволов деревьев показались смазанные тени. На край поляны тихо, как только они могут, вышли белые звери. Вампир прищурился. Его покоробило. Десять, пятнадцать... тридцать три. Полная клика. Это плохо, даже слова не подберешь насколько плохо. Такое количество лесных демонов он не вынесет в нынешнем состоянии, даже сильно постаравшись. Да что там говорить, хватит софистикой заниматься. Сделают как младенца, запеленают в блин, удар в глаз, вишенка сверху и... дальше пойдут описания пищевой цепи, гастрономические подробности и методы поглощения еды гурманами.
  Зимние волки! Альбиносы, размерами превосходящие стандарт в полтора раза. Немного исхудавшие, что видно по втянувшимся бокам, других изъянов не заметно. Шерсть густая, вьется на ветру, лапы длинные, лохматые. Морозное дыхание вырывается из приоткрытых пастей, а умные красные глаза оценивают вампира по всем статьям. Как сквозь занавес донеслись голоса, не разобрать, откуда и чьи, тональности смазаны:
  - Чужак. Охотник?
  - Чужак. Не наш. Плохо. Охотник.
  - Убить. Убить чужака?
  - Охотник - опасность стае. Опасность племени. Убить.
  - Нельзя. Сложности. Близко к стоянке.
  - Да. Старейшина будет недоволен. Проблемы.
  - Дилемма. Обсудим.
  - Нужно решить. Совет.
  - Он слышит нас? Странно.
  - Очень. Убить?
  - Обсудим.
  Саня отошел на шаг назад, спасаясь бегством от приближающихся волков. Запоздало дошло - они обмениваются мыслями. А сам вампир невольно настроился на их волну телепатии, перехватывая сигнал. А нечего быть такими легкомысленными - не шифруют передачу, так нечего...
  Упс. Ребята, вы не так поняли. Я говорю не то, что думаю, то есть наоборот. Я думаю не то, что говорю... Смысл сказанного не изменился? А я так надеялся.
  Благородные звери преобразились, поднимаясь с четверенек, надевая человеческие личины. Перед ним встал отряд из людей поразительного сходства, одной комплекции, цвета кожи, и даже черт лица. Они все кровные братья? Вот так мамаша-героиня, гордость племенных производителей. Ей медалями всю ... увешать надо.
  Могучие бородатые северяне в жилетах и кожаных штанах с мечами-бастардами и щитами тарчами за спиной неспешно окружили юношу. Извлекли из чехлов мечи, скрестив их. Постояли в тишине, наблюдая за Саней.
  Парень вздохнул глубоко, философски пожал плечами, и сел в снег, поглядывая на них исподлобья, пытаясь вычленить вожака. Он не был уверен, но в некоторых стаях, победив лидера, сам им становишься, входя в род на полных правах равного среди равных. Незаметно попытался аккумулировать энергию, посредством правильного дыхания. Достиг своего лимита и начал собирать эфир из свободных радикалов в воздухе вокруг своего тела. Его потом можно будет легко зажечь, превратив в настоящий вулкан на ровном месте... Недоумевал - прошло уже больше двух часов, он полностью восстановил телесное и духовное здоровье на нынешнем уровне. Волки почему-то не спешили объявлять ему смертный приговор, глухо переговариваясь между собой по цепочке, не поворачивая голов. Почему? Не допускалось двоякого толкования ситуации. Браконьерство.
   Блин, да они просто держат меня под наблюдением, обследуя по параметрам и свойствам, отличающим демонов от охотников. А не хотите ли нюансов? Так вот же вам!
   Саня сделал невинное лицо и загреб полные пригоршни снега. Растер их по лицу, почесал под мышками, стер брызги крови медведя с шеи, они как-то попали даже на затылок. Счесал отмершую ткань с заживших ран. Вот теперь понятна радость "моржей", находящихся в центре внимания. У волков так вытянулись лица, что их впору пожалеть, лечиться будут, чтобы вернуть свои физиономии в норму.
  А что, дорогуши, не ждали? Я такой! Сначала пришли к выводу, что я не человек, теперь они точно знают, что я в родстве с зимой. Сильно недоумевая прошлись по всем своим знакомым, и, не найдя меня в картотеке, решают как поступить чтобы не попасть впросак. Тугодумы. Среда обитания сказывается? Эти эстонцы тормозную жидкость пьют для разогрева? И этот бобер еще - ... ... ..., а дальше я не знаю, как его еще назвать. Бросил меня здесь, зубастый вредитель, передав с рук на руки. Даже не отрапортовал: сдал - принял. Поспеши записаться в красную книгу и написать завещание - при следующей встрече я выпотрошу тебя и набью ватой!
  Вампир зловредно улыбнулся. Достоверно имитировал рыскающий взгляд. Пора делать свой ход - на прорыв. Больше выжидать ни к чему. Начнем и закончим со стены огня. Ее мощи достаточно, как довести до хрустящей корочки, так и полностью испепелить африканского слона. А если выйдет кольцо льда... так хрен редьки не слаще. Метод научного тыка в практике боевых магов превращается в теорию большого взрыва. Любой эксперимент, направленный на разрушение им и останется, как ни мудри.
  Его ожидания мгновенно оправдались - предводитель зимних волков ощутил решимость идти напролом. Только не просчитал, что она напускная - Саня не собирался портить налаженные с Айсенвельдом отношения. Ему было предоставлено более чем достаточно времени, чтобы догадаться о личности этих ребят. Убьешь хоть одного и прости-прощай поездка со всей семьей на курорт следующим годом. Начинать бессмысленную войну из-за такой мелочи? Ну уж нет.
  Вы, ребята, сами себя накажете - крупно пролетели, пропустив главный мордобой столетия. Вот теперь локти кусайте, памятуя об упущенной возможности. Нет, не скажу вслух. Вернетесь в деревню, вот тогда и плачьте навзрыд.
  На плечо опустилась широкая ладонь.
  Тебе организовать носилки, или сразу гроб, горилла? Пощекотать тебе локтем живот - прощай обед? Спущу на первый раз эту фамильярность. Тебе повезло, что я не девчонка. Шива перекинула бы наглеца через себя, а Рикка не постесняется выбить кулаком пару зубов обратным взмахом. Даже не хочу думать, что с тобой сделает Мария.
  Саня лениво обернулся. Предводитель, отличающийся от собратьев лишь незаметной серьгой в надрезанном ухе, и плохо зашитым шрамом "широкая улыбка" отодвинулся, почувствовав неприязнь. Поправил тужурку, отвел взгляд и вздохнул.
  Я понимаю твою неловкость, но ты бы еще осенил себя крестным знаменем, великий дипломат.
  - Так и будем молчать? - осведомился невинно Саня. - Я уже успел заскучать.
  - Не сопротивляйся, существо, и мы не убьем тебя, - выдавил зимний волк в замешательстве. Он никак не ожидал, что вампир заговорит первым.
  Меня нельзя убивать - я записан в книгу рекордов Гиннеса, в графы подвигов и безумств. А по остальным статьям прохожу через уголовный кодекс. Трудно сказать, чем из этого стоит гордиться. Все зависит от точки зрения конкретного индивида. Артур выставит поощрительно-уважительно большой палец по обоим пунктам.
  В голове родилась привлекательная задумка. А что будет, если прикрыть свою лавочку и дать безропотно себя связать? Правильно - халява!
  Саня без возражений протянул руки.
  - Вяжите.
  
  
  Саня трясся на спине зимнего волка как дырявый мешок с сахаром - и сам удовольствия не получал, (переоценил сказки о Иване Царевиче и Сером Волке. В реальности их совместные странствия страшный геморрой) и носильщику его доставить не собирался. Оглашал окрестности пронзительными выкриками, от скуки. Волки взяли большой крюк, чтобы запутать следы и голову пленника. Надо же как-то скоротать время.
  - Вот непруха, налетели волки позорные, всю малину на раз с медведем замели. Ребята, я голодный, вы слышите? Сильно голодный и не привык к этому. Я безобидный эмигрант с Кубы. Моя родина - Гавана, хулиганы сыто-пьяно... Парни, вы не можете поспособствовать службе нелегальной эмиграции и отправить меня обратно? Век воли не видать, буду благодарен, только посадите на самолет первым классом.
  В ответ волки затянули свою походную песню:
  - В пропитанном кровью зимнем лесу, елка стояла одна...
  Саня и не думал давать их ушам передых. Больше ничем он себя развлечь не мог.
  - А ведь правда, что метель и мороз превращают людей в отметеленных отморозков! Я без свежины загнусь!! Ребята, горячий утюг вам на живот, ну верните колбасу, я все прощу!!! Ну хоть сухариком поделитесь. Согласен даже на соленую рыбу...
  Волки даже не почесались на его крик души. Может им самим припасов не хватает? Мерно месили ногами и лапами снежные заносы, не сворачивая с ложбинки между двумя лесопосадками. Да, валерьянка в Айсенвельде - неходовой товар. У этих людей нервы как тугие струны.
   Саня умолк. Зубы заломило, что-то в груди сжалось, говоря - не паясничай, прошло то время, когда это было тебе нужно, теперь у тебя достаточно сил противостоять кому угодно. Пора вернутся к тому, чем, кем ты был, Александр. Сними затемненные очки, взгляни самому себе в глаза и спроси себя - ты этого хочешь?
   Что-то поменялось. Раньше Саня не акцентировал свое внимание на собственной роли. Первую искорку в сушняк заронила Анжела - ты фальшивишь, эта сцена стала посмешищем даже для тебя, стыдись. Она медленно точила изнутри, пока не добралась к самому сладкому и вспыхнула костром.
   Вампир нахмурился и прикрыл глаза. Больно. Любопытно - клоунам грим тоже лицо натирает? Да, нужно стать серьезней, хватит зубоскалить. Становится каторжно удерживать себя в прежних рамках. Устал от притворства и постоянной клоунады. В некотором роде они есть часть человечности, но видеть себя со стороны таким, ходить спустя рукава, продолжать позориться, терпеть, зная что выглядишь идиотом... Становится мерзко. Хватит спасаться за ними от своей натуры. Это составляет проблему. Самое время выгнать глупость из себя и помахать вслед ручкой - она не вяжется с образом вампира. Достаточно попирать ногами собственное достоинство!
  Саня запретил себе повторение шутовства, оно много ниже достоинства Носферату. Финито ля комедия. Ля-ля-ля...
  Еще нужно сменить имидж. Беспорядок в одежде - это не дело. Кимоно, конечно, удобное облачение, но несерьезное. Не забыть бы. Приказал себе по возвращению в Энфер наведаться в "Жаклин" - костюмерную под началом учительницы истории, вероятно, Королевы Пауков в собственном лице, непроверенная догадка. У нее найдется, весьма недешево, но найдется изысканный костюм, подобающий высокородному. Да, именно аристократу, которым Саня отвык себя считать. Возможно, Шляпник не откажет урвать из своей коллекции приличную трость. Нет, это излишне. Юноше не нужна клюка.
   Очередной скачок. Саня чуть не съехал. Ноги черкнули по крупному корню.
   - Неси меня аккуратно, бестолочь! - зашипел вампир. Нужный тон получился так натурально, что зимний волк остолбенел. Прижал уши к голове и пошел медленнее, осторожно выбирая путь.
   Вот так-то, пес. Клыки на меня скалить вздумал? Не дорос еще кусать руку человеку.
   - Не тряси!
   Волк тихо завыл, чтобы как-то унять дрожь - его чуть не опрокинула могучая воля в голосе ноши. Он не мог понять, как существо, выглядевшее мгновение назад беззащитным перед его клыками, указывает ему и нагоняет при этом стихийный ужас. Он молился матери Стуже, чтобы собратья не обернулись посмотреть - что с ним происходит. Этот позор должен уйти вместе с ним в могилу.
   Саня глядел на холодное небо, и внимательно слушал печальную песню. Он воспринимал ее не слухом, нет. Но оно гремела в ушах, заставляя переоценить альбиносов, взглянуть на их душу из-за кулис.
  Белая ночь стала опасной,
  Волки забились в норы,
  Хвост от страха сам не свой
  Волчица рыкнула на щенка для острастки,
  Зная - этот мир, малыш, уже не твой.
  Проиграна война, и эволюция сказала свое слово
  Охотник и жертва
  Сменились роли
  Дубина правит бал, где раньше были когти и зубы
  Как не завить на луну, немую подругу,
  если ты кусок мяса? Если ты кожа на подпругу?
  Сделал мир человек в одночасье несчастным.
  Цокот копыт, звяканье шпоры
  Молчи, щеночек,
  А не то будет горе
  Затаись, пока не падет темная ночка,
  Запоет сверчок на кочке
  Утихнут страсти, крики, погаснет последний костер
  Люди исчезнут, унесут это бремя,
  Куда-то в сторону дальних гор
  Постреляв в птиц для острастки
  Тогда, тогда, тогда
  Может, и вернется наше потерянное время,
  Вернется дикая сказка...
   Вампир вздохнул. Он раздумал жестоко мучить своего нерадивого носильщика, упиваясь властью модуляций своего голоса. У него и так непростая жизнь. Саня знал - человек, с тяжелым прошлым, тяжелым бременем висящим на шее, у которого даже нет убежденности в своем будущем, хуже мертвеца.
  
  
   Эфри летел сломя голову, так быстро, как позволяли ноги. Посильный, преследующий вождя по пятам, сообщил, что на подходе группа из тридцати с небольшим человек и они взяли в заложники гостя деревни. После озвучивания имени заложника сердце ети провалилось в район желудка. Не хватало еще провалить переговоры, не начав их!
  На полдороге их остановил ледовый колосс, разведчик с сигнальной сопки. Посчитал нужным лично объяснить обстановку: волнение неуместно - идут свои. Ети понял что ничего не понимает, извилина за извилину заворачивается. Зачем тогда им плененный гость деревни? Неужели он натворил такого...
  По спине пробежались, кусая и бесчинствуя как окончательно обезумевшие гоблины, красные мурашки. Лицо стало белее гипса. Невозмутимый вождь познал крайнюю степень беспокойства.
  О, духи! Это двойное основание для конфликта интересов Айсенвельда и Энфер! Нужно побыстрей его замять, пока вампир не разозлился и не наломал дров, засыпав щепками всех. Непредсказуемый характер юноши Эфри успел прочувствовать на себе в полной мере. Еще и жрец Стужи всунул свой хитрый нос. Замшелый пень...
  Не сносить вождю головы, если не успеет заверить "пленника" в том, что это недоразумение, и своих добрых намерениях в том числе.
  Вот и станция приема. Пусто. Дежурный проводит инвентаризацию. Нашел время вешать ярлычки. Бегом к складам!
  Вот и они, герои!
  Морозные волки почтительно поклонились, прекратив сгружать навьюченную добычу. Разделка и упаковка калабаара задержали их немало. Зато - безразмерные переметные сумы набиты доверху, чуть хребты под ними не переламывались. Потребность деревни в дешевом мясе полностью утолена. Потраченное время окупится втройне - медвежатину приезжие любят и готовы выложить за нее немалые деньги. Особенно сырую.
  Волки облизывались - по закону им причиталась пятая часть натуры, не считая зарплаты и доли от продаж. Наша служба и опасна и трудна, но бонусы полностью перекрывают недостатки.
  Эфри остолбенел, вычленив взглядом начальство этой банды. То что он увидел заставило челюсть почесаться о пупок - такой "товар" принесет больше несчастий, чем пользы. Посыльный фамильярно поставил ее на место, ободряюще похлопав Эфри по спине. Ети даже не подумал, что это оскорбление достоинства, все свое внимание посвятив...
  - Почему ты весь в жгутах, бинтах и пластырях? - на "ты" огорошено обратился к Сане, снимая его с вожака охотничьей клики.
  Осмотрел недоверчиво свои руки - тело вампира было студеным, натуральный мертвец, или... Его поход увенчан успехом? Вздрогнул. Всё еще хуже чем он себе представлял.
   - У этих ребят не оказалось с собой веревок, - ответил вампир, разрывая жгуты как девичьи ленты, нет, как туалетную бумагу. Легкая хрипотца в голосе красноречиво свидетельствовала - даже детям Дану нужна одежда. Содрал криво налепленный на пальцы эластичный пластырь и вскинул ладонь к брови, серьезно отсалютовав растерявшимся морозным волкам.
   Это моя вам благодарность за песни и предоставленный транспорт. Больше ничего вам дат не могу. Цените, альбиносы. Особо гордится будете, узнав, кого сопровождали.
   "Эти ребята" попали в пургу, пережидали ненастье, потом гонялись за стадом оленей, выбирая постарше, были заняты в разборках с браконьерами, еще и калабаар свалился как снег на голову... Короче, охотники опоздали ко всем мыслимым и немыслимым срокам. Но сказать, что пользы от их блужданий на медный грошик - нельзя.
   Ети вздохнул с облегчением. Не выглядит как начало кровопролития. Шепнул несколько слов на ухо вожаку. Его лицо озарилось светом понимания... и сразу наступила темная ночь.
   Зимний волк глухо попрощался и скрылся с глаз долой. Ему нездоровилось. Нужно быстро отыскать юриста - сильно нужна его консультация. Получается что его отряд обокрал вольного охотника, присвоив его трофей! Осталось только молится чтобы тот не потребовал его обратно - волокита с этим запросом в один присест съест нервы всей стаи. И часть сбережений тоже - выплатить денежное "извинение", или основательно потратиться на подарок, чтобы умастить "пленника". А если он выдвинет какие-то условия, исходя из своей собственной логики? Технологический термин, полностью характеризующий ситуацию - мертвая петля. В переводе на язык обывателя - хоть бери и вешайся. Мало того, что волки уже стоят на коленях в своих глазах, не хватало еще упасть в глазах деревни. Скверный день. Несчастливый поход. Диана, покровительница охотников, невзлюбила за что-то своих верных почитателей. Надо выпить, влить в себя дозу алкоголя. И чем больше тем лучше...
   Эфри рад был, да не мог последовать за ним. Пропустить стаканчик рома, обсудить охоту, посмеяться над маститым, но незадачливым волчарой. Но его мысли тоже крутились вокруг скользящего морского узла.
   - Нам повезло что Ривер не дерзнул доставить свою "добычу" через парадный вход, - выдохнул вождь. Отодвинув ремни с баклажками, присел на деревянный поручень кабинки складского сторожа. Ноги передавали нервоз мелким трепетом.
   - Возможно. Рикка не отличается рассудительностью. Могла заподозрить, что у нее отнимают любимую игрушку, - согласился вампир.
   Эфри закусил губу - представил не ее месте свою дочурку. Одни каламбуры на ум идут. Доведет до смертного суда без суда. За ней пойдет нежно любимая жена, питающая к этому неуравновешенному юноше родственные, почти материнские чувства. К полной картине присовокупить еще и тещу, не на шутку заинтересованную в своем пациенте. Эта старая кар... женщина в возрасте, и своих лечит с неохотой, требуя немаленьких денег на расширение своей коллекции медицинских артефактов, так еще и вываливает на больных сотни упреков по малейшей болячке, раздражая своей язвительностью больше чем болезнь, которую лечит. А за выпотрошенного пацана принялась без вопросов, чуть не причмокивая от желания поскорей его обследовать. Даже денег за это не просила. Одна надежда - полученные сведения она пустит в нужное русло - увеличит свой и без того немаленький медицинский опыт. Скальпелем и скоросшивателем она владеет мастерски. Брр...
   - Объясни-ка еще раз. В чем подвох? Почему ты дал им себя поймать? Зачем было выдавать себя за шпиона? - спрашивал настойчиво Эфри, убедившись в отсутствии претензий со стороны вампира.
  Саня лениво потягивался, зевая. Его немного укачало.
  Хороший вопрос. Я не мог просто послать их на х... хутор. И помножить на ноль выглядело затруднительным... Да, нужно выбирать выражения.
  - Просто удобно. Тащат, не утруждаю свои нежные ножки вашими буераками, дают комфортно вздремнуть, этой возможностью я воспользоваться не сумел, кормят... нет, не кормят. Но чем не способ передвижения?
  - Опять ты за свое? - Джек, изображавший из себя посыльного, осуждающе подал очи к небу и вздохнул. - Они тебе что, персональные носильщики?
  - А что? Нельзя? - еще раз зевнул вампир, открывая на всеобщее обозрение острые резцы, чуть челюсть себе не вывернул. Немного пошатывался на пятках - в глазах темнело.
  - Ты издеваешься? Нет, ну ты только послушай, дружок, - обратился к Эфри. - Это у него уже входит в обычай - путешествовать по-барски, в паланкине, машине, на чужой спине. В прошлый раз он позволил себя поймать живьем горстке новичков в Астрале, после того как они слезно рассказали о своих проблемах с наличностью и семейными ссорами. Видите ли, охотники теперь "играют", чтобы заработать на лечение и пропитание, выплату долгов и коммунальных услуг, с ума сойти можно. Наш герой дал отволочить себя в дальний город, Дрезден, кажется, я не помню, и сдать в лепрозорий за вознаграждение, переждал спокойно ночь, как в отеле, а потом с легкостью сбежал через тараканьи тропы, просочившись дымом. Оказалось, что у него встреча была назначена в тамошнем трактире, а ножками топать лень было.
  - А что? - повторился вампир, терпеливо дожидаясь окончания допроса. По его каменному лицу ничего не читалось. - Ложиться на операционный стол немного не хотелось - уснешь и больше не проснешься. А это не по мне. К тому же... Дети удачно разбогатели и, конвертировав полученные деньги в реальных зелененьких уродов, смогли поднять свой быт и вытащить родню из долгов. Ну и ты ведь сам мне рассказывал о госпитальерах - помогай страждущим, сырым и убогим по мере своих возможностей. Считай это денежной компенсацией за мой эскорт.
  - Только тот банк, что делал выплату за твою голову, после этого разорился!
  Надоел. Напрасная трата моего времени. Пристал как банный лист к причинному месту грека. Жаль, что я сейчас не знаю, как себя настроить чтобы вскипятить тебе мозги. Заморозить... Нет, не то, совсем другая смысловая нагрузка. Снежок, что ли ему в ухо запульнуть? Нельзя, несерьезно. Я опять в тупике...
  - Ну... Всем угодить нельзя. Хочешь, я спонсирую их деньгами из своей сокровищницы на новый бизнес? У меня это даже не месячная выручка с процентов в эльфийском казначействе. Они с головой покроют их несчастье.
  - Эм... хрр... Делай как знаешь. Я пришел тебя спасать, а ты... Неблагодарный...
  - С расспросами всё? Тогда я пойду. Разрешите откланяться. Устал как ... - Махнул рукой и пошел в отель, потягиваясь.
  Эфри подумал и спросил у Джека:
  - А вы, собственно, кто?
  
  
  Майя, вереща, бросилась на шею Сане, без привычных слуху слов "хочу на ручки".
  - Ой, холодный-холодный! - визгнула, отодвинувшись.
  Вампир подхватил ее, закружил, подняв на вытянутых руках. Нынешняя мышечная сила позволяла предаваться этому развеселому занятию еще очень долго.
  Артур, изучавший в сравнении бульварную прессу из разных стран, хотел последовать примеру малышки, и задушить друга в объятиях, вынудив первому поведать все тайны и секреты... похолодел, встретившись с ним взглядом.
  Сожри дикий геологический бур мой каменный ливер!
  Только те, кто хорошо знают вампира скажут - он сильно изменился. Из улыбки юноши исчезла бесшабашность! Нет парня, все скрывавшего за улыбкой и смехом. Глаза теплые только поверхностно. В глубинке вокруг крепости из овеянного морозами камня беснуется лютая метель. Если раньше можно было без колебаний хлопнуть его по плечу и позвать на гулянку, то теперь лучше спросить разрешения и подбирать формулировку речи.
  Этот турпоход кардинально всё изменил. Саня стал полным психологическим слепком с Марии - натуральный вампир в человеческой оболочке. Или наоборот - Мария его поздняя копия? Этот вопрос уже повод поиграть в Демосфена.
  Прищур глаз вампира не обещал ничего хорошего. Артур отвернулся. Он знал, как это зовется - врожденный подавляющий авторитет. Саня даже в спящем состоянии распространял его вокруг себя тугими пучками прохладных волн. Что произойдет когда он полностью пробудится даже страшно представить. Это тоже самое что сравнить тростниковый сахар и свекольный. Все будут стоять на коленях и радоваться что им это позволено.
  Да, тот еще красавец. Не с него ли Дейл Карнеги писал свои книги? Нет? А ведь странно. Где же он нашел второй подобный экземпляр?
  Приходится только гадать - парень окончательно стал самовлюбленной зубастой скотиной, или это последняя промежуточная стадия. Плакать надо, или смеяться? Если и придет геройское настроение об этом спросить, нужно перефразировать вопрос, свести к более дипломатичному виду.
  Щас, разбежался, и уселся голым задом да на битое стекло. Не дергай кота за усы - целее будешь. Оставим все как есть. А что дальше из этого выйдет - будем посмотреть. Да и сейчас есть на что.
  Саня где-то посеял верхнюю одежду, так что рассмотреть его можно было во всех тонкостях. Кожа аристократично побледнела, структура стала чище, шелковистей, волосы, наоборот, потемнели. Формы стали тоньше, мускулатура выпуклей, не переходя в накачанность, вампир немного вытянулся. А внутренне...
  Всё, хватит. Чем дальше в лес, тем толще баобабы. Не во все тёмные закутки стоит заглядывать. То что там скрыто может серьезно травмировать и того кто прячет и того, кто бесцеремонно подсматривает.
  Но как хочется...
  Артур хмыкнул, потерев кончик носа. От вампира идет слабый запах чужой крови. Подрался? Интересно, с кем. Запах не принадлежит человеку, присутствуют четкие звериные нотки. До смерти забодал? Видимо да. А на самом ни царапинки. Сколько же его нужно, в конце концов, бить, чтобы убить?
  - Сколько влезет и еще немножко, - ответил на невысказанный вопрос Саня, поставив Майю на пол.
  Артур сглотнул - жесткий взгляд прошил его насквозь. Попытка прочитать мысли окончилась сокрушительным провалом и мощнейшей контратакой. Воля вампира прошибала все в спешке выставленные преграды как пушечное ядро на излете карточные домики. У последней Саня остановился и убрал давление, как будто говоря - только самоубийца решит наехать на вампира, это первое предупреждение. Больше я шутить не буду.
  Артур кивнул, с другого ракурса посмотрев на друга. Момента соприкосновения мысленного щупа с крепостью вампира было достаточно чтобы выяснить - вокруг его разума стояли в несколько рядов толстые стены одна другой выше. Мысли человека легко читаемы, если он не защищается, не умеет, или не может их скрыть. Многие стены знаток дела может подрыть, пронзить жгутом своего разума, или перепрыгнуть. А вот крытая твердыня, без труда поддерживаемая вампиром на толстом слое фундамента своей гордыни, не позволит таких штучек.
  Артур выпал в осадок. Что же Саня там делал, в святилище Стужи, и где это загадочное место, что оно из себя представляет? Там в почетные вампиры проходимцев вроде меня не принимают?
  Вампир кивнул, принимая капитуляцию и обратился к малышке:
  - Майя, пожалуйста, скажи тете Марии, прячущейся за дверью, что это выглядит смешно и я хочу ее видеть здесь, а не там, если она, конечно, не против. После этого найди нашего милого дворецкого и скажи, что я сыт, не изгаляться, пира не будет. Пусть сходит за моими артефактами, ему они не навредят. Сделаешь?
  Девочка серьезно кивнула. Немного поскользнувшись на кафеле, побежала выполнять.
  Артур закрыл рот рукой - потребовалась вся его скудная выдержка, чтобы сохранить серьезный настрой. Юная леди вампир хочет научится такту и подбирает подходящий момент для своего явления плебсу? Ничего противоестественного в том, что она первая ощутила приближения своего екс-бойфренда, нет. Однажды испив крови разумного, и не очень, существа, вампиры приобретают способность ощущать его на небольших расстояниях. Поэтому очень редко пьют ее, предпочитая не связывать себя узами любого рода. А уж если это произойдет... Прилетела на всех парах птаха. Только застряла на входе, раздумывая - что сказать и как себя подать?
  Мария, немного потеряно, встала визави, рассматривая грудь вампира. Он занялся тем же. Прервался, пошарив в кармане штанов.
  - Не знаю даже, что меня к тому побудило, но я полез прямо на висящий над обрывом кусок скалы за сувениром для тебя. Падал я намного быстрее, но добыл его. Миледи, не примите ли от меня этот скромный букет в качестве извинения и пожелания возобновить нашу нежную дружбу?
  Протянул ободранный кустик с пучком мелких бутонов. Действительно, скромный - это похвала. "Это" зовется навозным цветком, даже если особо не придираться.
  Каменщик хмыкнул. Сейчас полетят тарелки. Сервизы будут биться о головы, а драконы изрыгать огонь и рушить все вокруг, чтобы дополнить веселую обстановку. Ну, дак фарфор не железо...
  Девушка презрительно хмыкнула и покинула зал любимой походкой от бедра. Эстетическому вкусу королевы эта вульгарная мочалка претит. О, владычица, позволь преподнести тебе эти синие розы с бриллиантами. О, ты хотела красные с рубинами? Сию минуту...
  Артур встряхнул газету, отыскивая место, на котором закончил чтение. Ему вконец надоели эти игры двух баранов.
  А Саня застыл каменным изваянием с протянутой рукой. Сглотнул комок в горле. Глаза заалели, сквозь губы прошел разъяренный оскал. Так тяжело сдержаться, когда тебе плюют в душу.
  Артур всерьез испугался, вобравшись на кресло с ногами - тени сгущались и приобретали смолянистый оттенок, стекаясь к ступням вампира. Если до этого постоянно мерещился призрак смерти, то сейчас стало совсем нехорошо. Эта смерть стала материальной! Мирному населению советуется срочно спрятаться в бомбоубежищах, а остальным накрыться саваном и в спешном порядке ползти на кладбище. Сейчас что-то будет!
  Втиснул голову в плечи, дожидаясь конца представления, или момента, когда ключевой актер заметит невольного свидетеля и вынесет ему свой приговор. Доселе неиспытанное чувство - будто с ног до головы покрыт толстым слоем мыльной пены, а смыть ее не можешь, выжидая с неба дождя. Крайне радует, что Саня так и не освоил злодейский смех, от которого некоторые демоны просто фанатеют, применяя по причине и без.
  Цветы быстро вяли, краски выцветали. Из солянки чувств далеко вперед вырвался ничем не сдерживаемый гнев. Цветы задымились, по стеблям пробежали алые точки, разъедая их. Разочарованный вампир скрипнул зубами и бросил букет на пол. Сжал до крови кулаки. Сдержался.
  Когда ты думаешь - я белое, люди говорят - красное. Кое-кто еще добавляет - цвет детской неожиданности. Не у каждого хватит силы воли остаться при своих, не скатившись в эти краски. Уступки - первый шаг. Совершишь его - и придет тебе черное с коричневым.
  - Я иду спать. Не сочти за труд найти мне подходящие очки.
  - Когда прикажешь их доставить? - спросил Каменщик, приняв смиренный вид, впрочем, спрятав этот самый вид за газетой. Он еще морально не готов вернутся к обязанностям слуги при знатном дворянине. Тем не менее, давно пора занять свой пустующий пост. Прошли веселые деньки, начальство пришло в себя, каникулы заканчиваются. Назвался груздем, та чего ждешь? Строевым маршем в корзину! То, что Артур - гениальный архитектор от рождения не играет роли, когда начальство - вампир, от рождения. Если взялся служить, делай это хорошо. Надо брать пример с Дагона - быть наготове, слушаться беспрекословно своего покровителя, говорить то что от тебя хотят услышать.
  - Вчера.
  - Понял. Доброй ночи, бригадир. Не беспокойся, к утру заказ будет готов. Одна нога здесь, другая там.
  Хлопнула дверь. Артур перестал делать вид, что читает, пережидая грозу. На языке стоял привкус пыли. Из коридора донеслись шлепки босых ног. Гром обошел стороной, оставив грозы и молнии на потом. Захихикал как психопат.
  Да, душевно поболтали.
  Крадясь как вор, вернулась Мария с небольшой вазочкой в руках. Взглядом спросила у Артура - где букет. Парень через пальцы указал глазом на пол, душа в себе истеричный смех. Мария сразу поняла - что именно произошло. Со вздохом отставила вазочку и присела возле кучки пепла. Она почувствовала в догорающих цветках возлагаемую на них Саней надежду, то отчаяние и решимость, с которыми он лез на скалы за сказочными эдельвейсами. Раззиповала свою куртку, извлекла на свет медальон...
  Артур вытаращился. Этого от нее не ожидал. Царевна снизошла в грязь?
  Девушка, не боясь ожогов, достала из пепелища тлеющий бутон с единственным уцелевшим лепестком. Покатала на ладони. Комната мелко затряслась от мощного излучения эфира - Мария выдохнула его на догорающий лепесток. Он начал оживать. Из воздуха стягивались пылинки, вставая на свои места, восстанавливая целостность цветка. Положила его в отделение медальона, защелкнула, крепко сжав в ладони.
  Гордо вскинулась, окинув Каменщика предупредительным взглядом. Тот повел бровью - я в ваши дрязги не влезаю. Сбежала с места преступления, проверив коридор на наличие засады.
  Артур смял газеты в плотный шар, зашвырнув в урну для мусора. Откинулся на кресле, заложив руки за голову.
  Эти кошки-мышки наконец обрели четкую взаимность?
  
  
  - Ты встал ровно в шесть, и даже без домкрата. Это невиданный подвиг. Я уже приготовил щит, закрываться от пуль и меча, и собирался тебя расталкивать, а тут... Так и знал, что день будет ужасным. Но не думал, что кошмары начнутся с утра. Как иначе назовешь твое небывало ранее пробуждение?
  - Умолкни, - ответил скупо вампир. Ему все расспросы до... тангенса. Кажется, так подвинувшийся на почве алгебры школьный классрук имел обыкновение выражаться?
  - Ты ущемляешь наше достоинство, бессердечно подкармливая любопытство. Будешь рассказывать, или нет? - трусили за плечи дракошки, мешая завтраку. Нашли время приставать. Чуть из штанов не выпрыгивают, желая знать все про все. Как только вытерпели, дав поспать ночью? Сколько не старайтесь, все счастье так и сразу вам не обломится.
  - Нет, - сказал, как отрезал.
  - Вот мы и опять вернулись к исходной точке разговора, - хмыкнул Артур.
  Допроса, ты хотел сказать? Нужно от них отделаться, пока не вынудили пойти на серьезные меры. Они все еще мои друзья, как бы я не кроил свою психику.
  - Это личное. Конфиденциальная информация. Могу рассказать, но не хочу. Нет желания.
  - А-а-а. Жалко, - дракошки не рискнули на него давить. Они тоже ощутили перемены и немного поумерили свой пыл. Вот настолько. Чуточку. - Вредина. По таким раскладам мы с тобой больше не играем!
  - Это приятная новость, - улыбнулся Саня, оседлав радиатор отопления. Неспешно грыз тушеную баранью кость, издеваясь над ней как оголодавшая собака.
  Анжела, следившая за происходящим через магический глазок, в надежде выяснить причину произошедших в нем изменений, скрипнула зубами. Вот как ему удается даже в этаком неприглядном положении, занимаясь подобным занятием, оставаться элегантным?! Этот юноша изначально не от мира бренного сего, или ему грамотно промыли мозги? Можно подумать, что он вампир.
  Артур растянул рот до ушей. Медведь, под завязку объевшийся меда, менее доволен жизнью. Так как отель состоял из камня, по крайней мере, несущие стены, без его сведения в доме ничего не делалось. Синеглазке еще следует поучиться шпионажу. А заодно маскировать свои мысли, яркими пучками пронзающие эфир. Чтобы замаскировать реальную причину улыбки, обратился к Сане:
  - Я рад, что тебе нравится барашек. Сам украл, как истинный кавказец, сам готовил. Шива упиралась, но уступила немного места на кухне...
  - Ты решил пошутить? - тихо спросил вампир, поправляя новые очки. Польза чесночной вытяжки неоспорима, но оно действует только на вурдалаков. - Гора чеснока в этой миске излишня.
  - Не удержался, - признался Артур. - Знаешь, телевидение упорно утверждает, что ты его ненавидишь. Давно хотел посмотреть, как ты отреагируешь...
  Никак. Вампир отчужденно молчал. Обиделся? Его лицо упрямо утверждает - я от рождения обижен на весь мир.
  Артур взобрался на кресло и скрестил ноги в лодыжках, подбрасывая в руке карманный фонарик. Лучше не искушать свою фортуну и отложить ультрафиолетовое воздействие до следующего раза. Шутка не удалась.
  - Пришлось вступить в культ еды. Шива так радовалась. Посвятила меня поварешкой и колпаком в свои ближайшие помощники...
  - Членские взносы выплачивать будешь всю свою жизнь, - поддакнул Саня.
  Артур машинально кивнул. Одернулся, смерив вампира пристальным взглядом - а он никакого скрытого смысла не вкладывал?
  Ахнула наружная дверь. Тонко заскрипела. Снаружи бушует метель, или кто-то пришел?
   - Вопрос на миллион. Чайка полетела мимо задом наперед. Что бы это значило?
  - Значит ветер снаружи очень сильный, - с глубокомысленной задумчивостью эстонцев ответил Саня.
  Перстень вампира, давно не открывавший рта, подал свой металлический голос:
  - На счету одного из действующих сторон сделки недостаточно средств. Есть два выход из сложившегося затруднения - вычесть нужную сумму из баланса его родственников, или записать в кредит миллион...
  - Стоп-стоп-стоп! - выкрикнул Артур, поняв, что отдельные разумные его слова понимают прямо. - Э-нет, так не пойдет. Миллион, это знаете ли, такая сумма... Спиши мне хоть пару нулей!
  - Запрос принят к сведению. Договорной стороной, которую я представляю, не возбраняется. Вычитаю. Миллион минус несколько нулей равно миллион. Вы готовы подтвердить свой долг?
  - Ни за что! Я говорил, что вопрос на миллион, но не припоминаю, чтобы прозвучали слова, подтверждающие факт, что его выплату должен свершить именно я!
  - Выкрутился, - усмехнулся вампир, закончив с едой. Промокнул губы салфеткой. Перешел к напиткам, а именно - чашке черного кофе. Сахар в нем будет только мешать полному ощущению тонкостей хорошо прожаренных зерен. Только настоящий кофе, из которого еще не сделали вытяжки кофеина на нужды медицины, имеет такой богатый вкус.
  - А вы тут плюшками балуетесь?
  Мелкий почтовый имп с почти обледеневшей от мороза кожей, не вошел, а въехал в виде сосульки. За ним вошел Гаррет, пинками подталкивая ледышку.
  - Зачем ты импа притащил? Он тебе письмо зажилил? - удивился Каменщик.
  - Да нет. Кто мне может писать? - почесал в затылке. - Вы мне не верили, что чертиков вижу. Вот я и принес одного с собой. Как вам?
  Вампир закончил с кофе. Поднял взгляд, спрашивая:
  - Это ты мне настроение так поднять хочешь? Не стоит. Из-за ваших бравад и водевилей мне кусок в горло не лезет. Если я потеряю аппетит, вы все об этом пожалеете!
  - Эх. Опять не сработало, - расстроился Гаррет. Сколько старается, а выходит один пшик. - Ну, не буду падать духом...
  - Уматывай, пока я не отвел на твоем духе свою душу. - Задумался. Что делать с этим коммивояжером? Растопить. - Замри. Есть работа тебе по плечу.
  Гаррет быстро извлек чертенка изо льда, побежал за половой тряпкой - вытереть водяное пятно. Если оно замерзнет, и Рикка на нем поскользнется - чьим-то ушам несдобровать.
  Вампир терпеливо дождался пока посыльный придет в себя. Он не ошибся в своих предположениях - чертенок, только продрав глазки, сразу направился к нему, подволакивая ноги и трусясь как заячий хвостик, но, не отпуская большой картонной упаковки. Вот что значит преданность работе!
  В коробке была еще одна, поменьше, перемотанная лентами, а в ней конверт. Саня сорвал сургуч, разрезал ногтем большого пальца картон, внутри оказалось одно маленькое письмецо. Развернул красную бумагу. Послание оказалось еще короче. Это какой-то намек?
  "Поздравляю, отпуск закончился, началась командировка. Если ты и ее лимиты исчерпаешь, будут проблемы". Подпись - "Нага Кирин, декан".
  Письмо вспыхнуло прямо в руках и рассыпалось мелкой пылью, собравшейся вокруг левого запястья. Боль резанула кожу. На ней образовалось близкое к телесному цвету красное кольцо с делениями.
  Оковы титана? Зачем она пошла на такие меры? С каждым днем деления будут смазываться, даря восхитительные ощущения удавки на шее. Когда последнее исчезнет... пытка болью достигнет вершины. Нужно вернуться в Академию пока не истек термин действия.
  - Гар, доставь малыша к Кольберу и начинай собираться. Остальных это тоже касается. Убираем помещения, подчищаем хвосты, прощаемся с Айсенвельдом и собираемся с чемоданами на рецепшене. Даю полчаса.
  - К чему такая спешка? - не понял прикола Гаррет. Из-за одного письма прерывать каникулы?
  Артур напряженно подыскивал подходящее основание. Ничего, включая открытие Академии Энфер людьми, падение на нее кометы, как и последняя атака Теней не заставят Нагу прервать вояж вампира. Она знает, что в случае такой мелочи с ней сделает Шива, обожающая путешествия, но долгое время оторванная от этого лакомства.
  - Убиться мне с разбегу о скалу... Каюк нам придет, если опоздаем к сдаче зимних экзаменов!!
  Гаррета схватил инсульт. Из ушей пошел пар, вот-вот загорится. С его оценками и отсутствием охоты к учению получить проходной бал нереально. Даже если он безотлагательно засядет за учебу, сориентироваться во всех предметах за столь краткое время... Гаррет задумчиво взглянул на оконное стекло. Если его разбить и сильно разрезать вены, вдобавок получить на все сто за порчу имущества... допустимо, что процесс реабилитации продержит его в больничной койке на период прохождения экзаменов.
  Саня улыбнулся. Не поможет - Нага его со смертного одра поднимет и вставит в скрюченные пальцы ручку и лист бумаги. А заодно извлечет гланды через ухо, чтоб не строил глупых планов.
  - Ты куда? - в один голос спросили уходящего неспешно вампира дракошки.
  Саня хитро прищурился.
  - Есть у меня на прицеле пара носильщиков. Они не смогут отказаться помочь нам с чемоданами.
  
  Волки молчаливо поклонились и ретировались пока задумчивый вампир не потребовал достать кольцо со дна моря. Что за кольцо и как оно туда попало? Да черт этих вампиров знает. Они сами себе на уме. Будешь путаться под ногами, и этот парень живо придумает, как себя развлечь с твоим участием.
  Кольбер и Артур распивали ром, сидя в отдалении и делились новостями. Шофер хотел услышать рассказ с точки зрения молодого демона, а Каменщик внимательно слушал о событиях внешнего мира, вычленяя полезную информацию. Саня не прислушивался - если будет что-то значительное, они сами скажут.
  Белочка покрутилась немного рядом, следя чтоб чего не своровали, и юркнула в салон. Она плохо перенесла снега и постоянный холод. Настолько плохо, что даже предпочла тепло компании хозяина.
  Саня прижался спиной к стенке автобуса - металл даже в такой холодине оставался горячим на ощупь. Кольбер виноват? Он не редко прикуривает от пальцев. Наверняка не смог отказать себе в такой малости, как теплое помещение.
  Анжела рапортовала об окончании погрузки. Решено было подождать еще полчаса - вдруг кто-то придет попрощаться. Сомнительно - это не в обычае детей Дану. Снеговики не здороваются и не откланиваются. Но вдруг кто-то прогрессировал, дойдя семимильными шагами аж до концепции пожелания удачи на дорожку?
  Насчет вождя и снежной королевы Саня совсем не переживал - с ними он пересекся, разыскивая вожака Ривера, сразу сообщив о перемене обстоятельств. Обошлось без слез и соплей. Эфри немного расстроился. Его жизнерадостная улыбка яркими неоновыми буквами передавала - наконец-то, уезжайте быстрее и увозите с собой свои проблемы. Мы, конечно, не против с вами их разделить, но сейчас немного заняты с реконструкцией ресторана, не до вас нам. Вампир не стал его расстраивать, говоря, что Артур может в два счета отстроить им презентабельный трехэтажный домик, с многоярусным подвалом, уходящим корнями к центру земли. Почему-то ему показалось, что Эфри больше нервирует поведение Рикки, согревающейся типичным для себя способом - поедая все, на что глаз ляжет.
  Еще меньше его волновало мнение Кри. Сидит в своем Храме, работает мозгами, так не его стоит отвлекать от этого, безусловно, полезного дела. Сабрина не отрывается от многочасовых экспериментов. Отвлекать ее значит получить шприц с вредным наполнителем в живот, если не целый набор скальпелей. Одно другому не мешает. Молох недавно уехал в Храм, поступать на учебу. Удачи ему на кухонном поприще. Такого способного кока запишут туда на постоянную основу со всеми вытекающими обязанностями и последствиями. Астарта исчезла, не сказав и слова, вероятно отправившись в обитель богов.
  Вальхалла не связана с Землей, Мидгардом, напрямую. Это отдельный мир, также существующий материально, но по своим собственным законам. Пребывание на Земле, где люди больше не поклоняются жителям Вальхаллы, земле, к которой их ничего не привязывает, сопряжено с огромными потерями энергии. Не накопив достаточного запаса, боги обрекают себя на смерть и полное исчезновение. Сметная оболочка смертна, как не глупо это звучит, а высокомерие богов не спасает от истощения духовной оболочки. Астарту нельзя винить за поспешный уход. Ее время истекло.
  Больше никого...
  Из стены метели на отгороженный сферой теплого воздуха пятачок вышли опрятно одетые маги. По традиции деревни каменное выражение лица и безупречные манеры - парочка незамедлительно поклонилась вампиру в пояс. Лица немного вытянутые, волосы светлые, глаза серые, рост средний. Саня мог поклясться - он первый раз их видит.
  - Здравствуйте, Верховный, долгой жизни, - сказала женщина.
  - Мы не могли не поприветствовать вас лично, - добавил маг в унисон. - Извините, что затягивали с этим.
  Ага, сейчас умру от счастья всем на радость. Даже не сомневаются в моей личности? Объявились проблемы Гильдии, их решение требует чуткого руководства Архимага? Не похоже. Кощей послал бы кого-то доверенного.
  - Не припоминаю ваших лиц, сударь, сударыня, - вежливо обратился к ним вампир. - Мы знакомы?
  Маг скупо улыбнулся.
  - Нет, увы, мы не представлены вам. Не думаю, что Верховный знает низшие ранги. Не уверен даже, что магистры их знают. Я подмастерье факультета Штормов, а моя жена мастер...
  - Серая стрела и Ветер фьордов, - кивнул Саня, незамедлительно сопоставив полученную информацию с имеющимися у него данными. - Я присваивал вам звания и утверждал клички.
  Саня, в самом деле, легко их вспомнил. Он во внеочередном порядке поднял эту чету волшебников в ранге, рассмотрев их наработки рунной магии. Они первые кто досконально разобрался в запутанной утилитарной части рунного письма гномов, (оказывается, живущих у них под боком, точнее намного ниже) положив на это половину жизни, но научившись выстраивать свои магические вязи на его основе. Заклинания болта долгой смерти и вертикальный конус льда - их работа. Саня долго разбивал их построения, чтобы докопаться к сути невербального построения пока не понял его принцип и пришел в дикий восторг, усилив с его помощью свою начертательную магию. Руны самостоятельно напитывались от окружающих источников и брали по максимуму эфира, не теряя и капли при переправке его в плетение заклинания. Круги крови с вписанными рунами стали как минимум втрое мощнее. За это нельзя не вознаградить.
  Маг опустился на одно колено.
  - Простите мою дерзость, юный глава, я приятно поражен. Не подозревал, что этим занимались лично вы. Нам не сообщают подробностей.
  Женщина наклонила голову, нежно улыбнувшись. Ей тоже было очень приятно.
  Саня все еще не знал реальной причины визита. Просто сказать "привет" начальству для мага - это несерьезно, особенно нетипично для этой пары, с их-то холодным характером. Анжела, выглянувшая из окна автобуса, покачала головой - я не знаю. Вампир приготовился слушать. Ему стало до дрожи интересно.
  - Я думаю, что смогу удовлетворить твой интерес. Совсем не хочется попасться в зубы этого зверя, но я просто вынужден посмотреть ему в глаза.
  Из-за спины мага показался Шики, комкая шапку. Какое-то у него выражение странное. Робкое, растерянное, виноватое...
  Так, а ты тут причем? Почему еще не в автобусе? Ах, да... Что-то я постоянно попадаю на семьи своих друзей. Это когда-то закончится?
  - Позволь представить тебе Юлгу и Когана Такеши. Моих родителей.
  - Не нужно, - дал отмашку мужчина. Его прямые брови говорили о покое и уравновешенности здравомыслящего человека. У Шики, безусловно, хорошая наследственность. - Я Людвиг Нильсен, ледовый колосс, швед. Моя жена, Стелла Верди-Киркпатрик, снежная дева Айсенвельда из побочной ветви советников трона. Наш сын, Нико Нильсен.
  А я призывник Петя Пяточкин. Служу России!!! Только без шуток.
  - Так ты не японец, Нико? - спросил с улыбкой Саня.
  - Это очевидно, исходя из цвета моих волос, - вздохнул Шики, потирая шею. Он предчувствовал, что не раз по ней получит. - Конспирация.
  - Переходите сразу к делу, - кивнул вампир. - У вас есть десять минут пока я еще не уехал. И две минуты на то, чтобы выложить суть.
  Стелла взорвалась монологом, забавно жестикулируя:
  - Мы хотим проработать купол Айсенвельда, "Твердыню Льда" чтобы если не полностью исключить возможность внешнего вмешательства, то обеспечить своевременное обнаружение проникновения и сопоставить недоброжелателям соответствующее противодействие. Нынешний вариант доставляет нам огромное беспокойство. Он дает только приблизительную информацию о противнике, с большими задержками во времени. Это недопустимо, что было доказано в недавнем времени. Поэтому мы все свои силы положим на этот проект! Но нам нужен человек, хоть немного знакомый с руническим письмом. Без Шики, плавающем в этом предмете как рыба, работа займет месяцы. Он нам нужен! Две минуты истекли. Спасибо за внимание.
  Эта словесная трескотня испугала даже ее мужа. Что уж говорить о Сане. Он тихо восхищался ораторскому гению. Женщина грамотно строила предложения, по-видимому, заранее к тому не готовясь.
  Хм. Этот запрос никоим образом не идет вразрез с моими планами. Шики паренек замкнутый и не любит отсвечивать перед глазами, перебиваясь как-то на задних планах. Так что его отсутствия никто и не заметит, а я как-то перебьюсь без него под боком.
  - Вы хотите сделать усиление сплошь рунной магией? - уточнил на всякий пожарный Саня.
  - Да.
  - Тогда у меня есть только одно условие, - выставил указательный палец вампир.
  Маги переглянулись и приготовились к худшему. Что еще за условие? Черный юмор Архимага всем давно известен. Стандартное рабство, или по-божески ограничится каторжными работами на ближайшую сотенку лет? Ледяные демоны долго, живут минимум по три сотни. И чем дольше живут, тем сильнее становятся. Можно смело подставлять лоб под тавро.
  - Мы вас внимательно слушаем.
  - Передайте Шики свое искусство, - попросил Саня. Именно попросил. - Он многообещающий маг. Я закрываю глаза на то, что вы - семейка демонов и представлю Шики нынешнему главе Шторма Браву как его приемника. Но это предложение будет иметь силу только в случае достаточных практических знаний вашего сына. Он должен продемонстрировать что-то, способное заинтересовать факультет.
  Счастью четы не было предела.
  - Благодарим. От всего сердца.
  Саня улыбнулся в кулак. Он постепенно загорался их идеей и развивал ее, строя наполеоновские планы. Игра стоит свеч.
  Это мне вас стоит осыпать почестями. Будете как сыр в масле кататься, мои любимые незаменимые сотрудники. Я ни за какие коврижки не дам вашему великому делу ускользнуть сквозь свои пальцы. Если эксперимент с обучением Шики рунной магии окончится успехом, гномы-рудники жестоко пожалеют о своей глупости. Они отказались от своего кресла в совете гильдии, посчитав назначение главой "мальчишки" деградацией. Ну и скатертью дорожка. Будет вам деградация, самовлюбленные скоты. Нильсены получат ранг магистров, я в этом клянусь. Более того, пора возродить факультет Руны, и на кресло ректора и его зама уже установлены таблички с именами. Поставить обучение на поток и радоваться жизни - рунная магия изначально создавалась как доступная слабым магам дисциплина. От желающих отбоя не будет. Вот вам, волосатые коротышки, когда лишитесь львиной доли заказов на зачарование артефактов, которые перейдут к нам, учитывая, что нанести необходимые руны в нужном порядке сможет подмастерье средней руки, тогда и завоете. Благодаря этим энтузиастам науки и магии рунами скоро в сортирах маты вырезать будут.
  - Не за что. - Эти маги еще не подозревают про объемы предстоящей работы, и сколько почета и власти свалится на их плечи. И лучше им об этом долго не знать - легче будет ночью спать. Понадобится время, чтобы запустить такие мощности, учитывая, что вся магическая община сосредоточена на противодействии инвазии Теней. Да, еще нужно позаботиться, чтобы этих изобретателей тайком не пришили ближайшие конкуренты. И сделать это прямо сейчас. - Шики, протяни руку.
  Прокусил губу, и подмахнул пальцем. Губа сразу зажила, а на ладонь Айсберга упала горячая рубиновая капля, за несколько секунд застыв ледяной звездочкой.
  - Не бойся, не прожжет. Береги эту вещь, уникальный экземпляр магии крови. До недавнего времени я не мог стабилизировать кровь, но этот талисман полностью безопасен. Айсенвельд прекрасное место, научившее меня многому. Если ему будет грозить опасность, используй. Если тебе на пятки наседают враги - не стесняйся, глотай. Я, как Архимаг, и твой близкий друг, коим ты, к сожалению, редко меня считаешь, предоставлю свою защиту по первой же просьбе... - Умолк, не реагируя на оправдания Шики. Зрачки расширились. - О-о-о, я впечатлен.
  Постучал по окну костяшками пальцев. Добавил немного манны, чтобы звук был звонче. Немного переборщил. Можно поспорить, что его было слышно и в Айсенвельде. Поежился - как бы друзья не оглохли.
  Мария опустила стекло, сухо спросив:
  - Что?
  - А ты не видишь? - невинной улыбкой скрыл замешательство. Не ожидал услышать именно ее голос. Нужно ближайшие сутки держаться от взбешенной девушки подальше. - Толпа детишек пришла нас провожать в дорогу.
  Как-то так вышло, что волна малышни, смеясь и вереща от восторга, захлестнула всех энферовцев, высыпавшихся из автобуса. Демоны резвились и радовались, не желая думать о прощании. Время прошло незаметно. Но пора так пора.
  Саня подогнал Гаррета, играющего под конец с двумя малышами в "снежного ангела". А Шики еще возмущался - огонь и лед не могут вместе без грызни. А как тогда это называется? Солнечный титан и духи снега хохочут и кувыркаются, не имея друг к другу никаких предубеждений.
  Гаррет вскинул руку:
  - Мы еще вернемся!
  
  - Забирайтесь, едем, - выкрикнул Кольбер, выбрасывая окурок.
  Ребята опомнились. Быстро распрощались, запрыгивая в автобус - с него станется уехать без опоздавших.
  - Чур, я у окна! - визгнула Майя, пролетев под рукой у Рикки. Взобралась на любимое место вампира. Саня только ухмыльнулся, устраиваясь сразу за ней. Ему эти детские забавы не мешали. Метром дальше, метром ближе. Погоды в целом не играет.
  - Ты не занят? - села рядом Анжела, требовательно уставившись ему в глаза.
  Зараза. Только настроился поспа... медитировать. Шум колес так успокаивает.
  Саня прикинул расклады. Отправил очки в карман - верный признак серьезного настроя. Вздохнул, помассировав глаза.
  - Теперь занят. Я давно надеялся на проявление инициативы. Лень было первым идти навстречу. Есть три вещи, которые я ненавижу особо сильно: бессонницу, скуку и ожидание. Так вот. Это ожидание проходило так невыносимо нудно, что я часто не мог уснуть. Я так рад, что дождался. - Взглянул на девочку недовольно. Анжела проглотила готовые сорваться с языка ответные обвинения. Смотрит на нее как солдат на вошь. - Меня удручает твоя бесполезность в бою. Боец из тебя - курам на смех. Если бы не Дамиан, вас бы всех положили в ряд на том же месте. Ну да дело прошлого, не убили вот и радуйся. Или учись качественно давать сдачи. Долго будешь мучиться - что-нибудь получится... Уважаемый шофер, не подскажете ли, сколько нам отведено времени на бодрствование? Хотелось бы прочесть великодушно маленькую лекцию.
  - Еще часа два до ближайшей щели. Вы не сможете дышать нормально в промежутке, так что подгоняйте свой разговор к этим срокам, дальше автоматически включится подача газа.
  - Отлично. Маэстро, музыку!
  Кольбер без вопросов вставил старомодную аудиокассету с записями рок-оперы в магнитолу.
  Ничего себе. Мост в Эдем? Забавная подборка готических песен, мощный магнетизм, сильный голос вокалистки... У Кольбера отменный вкус на музыку. Обстановка для учебы немного неподходящая, но здорово расслабляет.
  - Очень хорошо. Осталось взять у тебя клятву не использовать полученные знания во зло и против меня. Нет, первый пункт снимается. Нарушишь ее - и все, покинешь нас, и этот мир, особо мучительным образом... Дан, подай письменные принадлежности!
  - Я должна писать эти расписки? - скривилась синеглазка, содрогнувшись всем телом. Если Архимаг сказал "особо мучительным образом", это значит - он сильно преуменьшает.
  Саня пожал плечами. Нельзя отрицать, что в ее глазах он мыслит не совсем как Архимаг, старый, бородатый и безмерно мудрый. Но он и не бюрократ, которым девочка нынче видит своего странного учителя.
  - Мы не люди, а это обязывает к определенному образу поведения, так что не обижайся - я не сам такой, все такие. Просто формальность, как подписание договора кровью.
  - Шеф, я в доле, - визгнула Красная. - Мне кровь, мне...
  - Молчать!
  Взял бумажку, пробежался по тексту взглядом, удовлетворившись каллиграфией, чистой формой составления клятвы, четкостью мысли... и моментально сжег под удивленными взглядами. Главное - это решимость идти до конца. Трус не играет в хоккей. А всякие бумажки - так, хлам.
  Подпер рукой щеку, глубоко задумавшись. Анжела не мешала - у нее свои игры в загадки и догадки. А вот с отгадками напряг. Вон как пытливо заглядывает в рот. Закусила губу, прищурилась, напряжена до предела, но обошлась без критики. Ждет продолжения беседы. Это хорошо - уважает методы учителя.
  Хм. Сколько не гадаю, лучший выход - сделать из волшебницы колдунью. Даже используя в качестве промежуточной дисциплины рунную магию, будет нелегко, - слишком разные категории. Можно сказать, что колдовство намного ближе к шаманству, чем волшебству. Между приверженцами разных стилей до сих пор бушует демагогия насчет лучшего пути использования манны и их взаимоотношениями. Смех, да и только. Трудно, но для такого гегемона как я вполне выполнимо... Да, сглупил, по моим меркам не многие пройдут. Посмотрим на проблему, поставив Анжелу на свое место. С гуманитарным образованием и абстрактным мышлением у нее порядок. Мало, но достаточно. Укоренившихся принципов нет, по крайней мере, вредного их количества. Но как объяснить слепому различия в зеленом и салатовом? Да это как внедрить в оборот методики Эйзенштейна сразу с момента развития кинематографа. Как же отбросить несущественное, если не знаешь, что подходит под это описание? Это настоящий Сизифов труд. Камень преткновения между колдунами и волшебниками.
  Погрузился в еще более ожесточенные раздумья, закусив фалангу пальца. Потекла кровь. Артур сглотнул - сейчас что-то будет. Этот вампир - гениальный маг. Но магия элементарна только с его точки зрения. Есть такая вещь как прагматизм - учение, в котором главным постулатом идет трактовка любого события и подход к нему философски. Научить ему, как средству... объяснить сложное просто - непросто. Вот такой вот каламбур. Вампир редко снимает мозги с тормозов, но когда это происходит, результаты поражают.
  Хм, может просто вбить в нее нужные знания? Несколько серьезных рунных рисунков, татуаж, передача навыков, туда-сюда. Рано. Не сработает. Принуждением можно добиться всего, но только не творчества. Как бы ей лучше объяснить, чтобы все не испортить? Попробовать мозговой штурм? Сам запутаюсь. Мы пойдем простым путем.
  Анжела поежилась - как-то неправильно ее разглядывают.
  - Я редко пользуюсь собственными советами и могу забыть, о чем шла речь, поэтому лови волну, дважды не повторяю. Как ты знаешь, лаконичным я быть не умею. Для этого надо немного поучиться риторике, а мне лень. Что в голову придет - то и услышишь. Советую не спать с открытыми глазами, когда я объясняю и не воротить нос пока я добрый. Звёзд с неба можешь и не хватать, но ты просто обязана немного стараться. Устраивает?
  Анжела кивнула. Вытащила блокнотик. Приготовившись записывать.
  - Отлично. Начнем с того, что аркана - общее слово для занятий магией, в переводе читается как тайна. Поэтому ты не должна передавать знания другим без моего контроля...
  Артур зевнул.
  - Когда космические корабли бороздят простор вселенной... Ну вот, опять его понесло. Ты не задавай философам умных вопросов. От этого у них башню сносит.
  Вампир распинался уже десять минут, болтая со скоростью стиральной машинки. Анжела чувствовала, что ей быстро и качественно промывают мозги. Встряхнула головой, разбрасывая мыльную пену.
  - Ты действительно Архимаг...
  - Увы, - улыбнулся Саня, вздохнув. - Я был жадным ребенком. Магия могла мне многое дать, почти даром. Хватал все, что плыло в руки, пока не понял, "что" именно хватаю. Я прочел одну фантастическую книгу - там фигурировал некий мистический мел. С его помощью можно было переписывать свою судьбу. Если бы еще и прошлое... У меня есть много моментов, когда это не лишне сделать. Все мы о чем-то жалеем, даже когда себе в этом не признаемся. Я входил во внутренние круги ада уже дюжину раз, но так и не поумнел. Каждый раз нужно было лишь капельку мудрости, чтобы избежать этой незавидной участи. Без раздумий поменял бы на нее свое звание.
  - Никогда бы не подумала, что ты нежить. Но теперь становиться понятной симпатия к некромантам.
  Саня пощупал челюсть - не отвалилась ли? Анжела восприняла переносный смысл сказанного буквально? Расхохотался. Девочка надулась, кляня свой язык. Разорвала свой блокнот на мелкие клочки.
  - Я еще не слышал такой чуши. Но определенная параллель могла прийти в голову кому угодно. Есть одно заклинание, доступное лишь колдунам. Архангел. Заклинание исцеления... и воскрешения. Воскресить существо возможно и без превращения его в нежить, но... Нужно соблюсти несколько правил. Первое - тело не должно начать разлагаться. То есть - существо должно быть мертво не более часа. Второе - если ты хочешь воскресить, то должен желать этого неистово, всем сердцем, а не просто хотеть. И последнее - ты должен поделиться с этим существом частью своей души. Не отдать ее, а просто сделать получателя своей копией. Не полностью. Воспоминания, чувства и личность останутся. Характер измениться. В любом случае, он будет уже не тем что прежде.
  Саня перевесился через спинку, заглянув на переднее сиденье. Майя уснула в таком шуме? Сильно вымоталась, поди. И это от постоянных игр? Пора урезать ей веселье, направив энергию на учебу. Самое время.
  - Ты ведь чувствуешь что с Майей что-то неладно? Наверняка знаешь, что она не моя настоящая дочь. И я в принципе не могу быть ее биологическим отцом. Можешь понаблюдать за ней ради интереса. Майя довольно беспокойный ребенок, но уже начинает проявлять мою индивидуальность. И даже научилась некоторым трюкам с огнем, хотя раньше была чистой посредственностью.
   - Достаточно отступлений, - нахмурилась синеглазка. Ее все больше нервировала эта лекция. Есть подозрения что под конец ее из шляпы достанут кролика а голуби будут нарезать круги над головой.
  - Будь по-твоему. Вернемся к анализу, - пространно махнул рукой Саня. - Для коша подходит любой стиль. Хоть чернокнижником будь - все сойдет. Но лучший выбор для вампира, у которого магия от рождения струится в венах - стать колдуном. Я знаю, что ты книжный червь. Волшебники часто этим грешат. Как можно реже общаться с окружающим миром, сидеть в одной точке, полностью сконцентрироваться на своем предмете, чем обрекают себя на многие морщины. Нет, нет, нет и еще раз нет. Это тебе мешает. Читай по вечерам фантастику - для удовлетворения жажды знаний этого будет достаточно. А в свободное время нужно развлекаться, сплетничать с друзьями, ходить в кино...
  - Я не понимаю, - сжала голову руками Анжела. - Чем это поможет?
  - Подрастешь - поймешь. Пока что разум твой в смятении, источников знания много и большинство противоречивы. Ты должна сама решить - что из них правда для тебя, а что излишне. Для колдуна нет слова рациональность. Как нравиться - так и делает. Далеко не уйдешь, постоянно сомневаясь и всё просчитывая до мелочей. Питер Пен спрашивал - ты веришь в фей? Я их видел собственными глазами, но это еще не значит, что я верю лишь в то, что доказано на практике. Если ты чего-то не видел, это не значит, что его нет. Суслики - яркий тому пример.
  Железобетонная стена непонимания.
  Куда же делась твоя начитанность, крошка? Я объясняю предельно доступно. Способность усваивать данные не подразумевает умение ими оперировать? Надо подтолкнуть.
  - Экспериментировать со своей силой, искать то, что еще никто не видел - вот что делает настоящий колдун! Это не основное отличие, зачастую колдуны сильно подвержены влиянию своей стихии, полны энергии, отлично выглядит, и из-за этого мыслят эгоистично. Как и все маги, собственно. - Устроился поудобней, поджав руку. Прикрыл глаза. - Магическая мощь не имеет значения, когда ее заменяют знания! Это же действенно и в обратном порядке. Много знаний - головная боль. Ты слишком затянута. Я не могу учить кого-то тому, что он неспособен объять своим умишком благодаря его захламленности. Но я способен расширить твое осознание свойства вещей, разжевывая информацию и сдабривая ее большим количеством воды, чтобы ты могла ее усвоить...
  - Вещаешь уверенно, как по книжке читая, а я вот эту лабуду совсем не догоняю, - развел руками Артур. - Краткость - сестра таланта. Но видимо, ты полный бездарь в этом плане. Как еще сколиоз языка себе не заработал?
  - Он специалист, ему виднее, - хмыкнула Кельха. Артур заржал.
  Вампир отвесил другу щелбан, чтоб не поддавал критике свое дражайшее начальство и вздохнул. Перемудрил все-таки. Он очень любил смаковать мелкие подробности. Выражаться коротко и лаконично, то есть просто и по существу у Сани никогда не получалось. Либо односложные ответы типа "да" и "нет" в облике вампира, либо словесный понос в человеческой личине.
  - Хорошо, я последую твоим указкам, - со стоном вымолвила Анжела, переломив себя. Уперлась лбом в переднее сидение, догадываясь, что очень скоро об этом пожалеет.
  Вампир удивился.
  Так быстро сдала позиции? Это неправильно. Не стоит прогибаться под изменчивый мир, пусть лучше он прогнется под нас! Расчет на долгую борьбу себя не оправдал. Эй-эй, не поддавайся унынию, а не то я обижусь.
  - Что и хотелось услышать. Не буду больше тебя грузить. Просто возьми на заметку - изящество магии в ее простоте. Не нужно иметь больше силы, нужно иметь волю к реализации уже имеющейся. Посмотри сюда, на этот огонек. Я зажег его простым усилием воли, даже не тратя манны. И что я могу ним сделать? Отправить врагу в ухо, и все, он уже мертв. Этот трюк работает с чем угодно. Расчет уязвимости противника плюс имеющиеся у тебя активы - вот работа мага.
  - Не все можно просчитать в пылу войны, - рыкнула девочка.
  - Ошибаешься. Если изначально сохранять холодную голову, с чем у тебя не должно быть проблем, повелительница ледяных ветров, капелька наблюдательности - единственный нужный инструмент, - с ехидством возразил Саня. - Я ненавижу алгебру со всеми ее формулами и недостаточно ее понимаю, чтобы заменять у доски учителя. Однако, при должном хотении, в сравнении с уже имеющимся опытом могу применять неизвестные формулы на практике всего разок взглянув, не разучивая их назубок. Лень - вот вопрос продвижения и тормоза прогресса. Ты же не имеешь права на подобную роскошь и просто должна слушать, учить и принимать на веру, если хочешь и дальше продвигаться по своей стезе...
  Анжела и без напоминаний глотала каждое слово. Она втягивается. А вот Мария уже уснула. Пасьянс собирается как нельзя лучше.
  - Дидактика обучения в Гильдии далека от идеала. Жертвами моих магических изысков стали все магистры по очереди и бессистемно. А почему? Номенклатура терминов, которыми пользуются маги при обучении, вскипятит мозг любому бюрократу. Я немного упростил их, при помощи Кощея. Магия - это магия, а не оккультно-спиритуальные изыски псевдонаучного характера. Манна и эфир, нет никаких тонких материй основанных на суб-атомарной энергетической переменной. Незачем усложнять то, что и само по себе непросто. На данный момент есть общий минимум понятных и дураку основ, который учат все маги, на индивидуальных занятиях развивая его в контроль разной степени. Нужно отбросить себя к тому времени, когда ты осваивала эти азы, и повести их в другое русло. Субъект-субъектное учебное взаимодействие в этом нам поможет.
  Так, теперь пустим чистую теорию.
  - Закрой глаза. Не волнуйся, когда я рядом никто не причинит тебе вреда. Не тужись, я друг, отбрось недоверие. Когда учитель и ученик ненавидят один другого, нет и речи об освоении высшей магии - уроки не затронут струнки понимания ученика. Ведь неофиты все подвергают сомнению. То, что я тебе рассказываю - масло масляное. Но если я повторю своим языком, это повысит коэффициент приятия информации. Отбросим догмы Гильдии - о чем можно говорить, и что нельзя. Ученое звание Архимага абсолютно и я расскажу тебе все, что захочу, ни на кого не оглядываясь. Так будет легче, чем по писаному понять азы и устройство моей магии. Я считаю, что первый урок должен быть общим, выходя из принципов синергетики - самоорганизация невозможна.
  - Подожди. Синергетика заключается в обратном...
  - Ты еще будешь со мной спорить, коллега? Сложи на кучу кирпичи. Построится сама по себе собачья конура? Нет. Вот и молчи. Я лучше знаю, как согнуть ложку взглядом, закатать в шарик и получить из него вилку. Закрой глаза и впитывай знания!
  Подчинилась. Саня сбросил камень с плеч - второй этап пройден. Вклинься в разговор Дагон, с его точными суждениями, беседа могла стать легче, но это только усложнило бы все в конце. Нужды задумываться над словами не было бы. А так, идеальный план идет как задумано - смутить, дать тесту подойти, ка-бум, клиент весь заляпан, но в целом доволен.
  - Что же мне с тобой делать? Для колдунов более свойственно стремительное развитие в процессе боя и практического применения своих способностей. Да, если они не умирают в первом бою. Главный краеугольный камень чародея - уровень эмоционального равновесия мешает стабильности заклинаний. Пример - хочешь призвать колобка, маленького зверька типа хаффа, но без лапок и волосяного покрова. Волшебник произносит свою формулу и обретает именно то, что он заказывал. А колдун был не в кондиции, перепил вчера с друзьями и в момент вызова напоминал живую водоросль...
  - И что тогда?
  - Тогда животное может или вообще не появиться, или предстанет в виде своей несуразной версии. Но может быть еще хуже - если колдун перевозбужден, и не сдерживает своей силы, появиться гигантский шар, весь в шипах и с пастью как у бегемота. Самый вероятный вариант дальнейшего развития событий - съедение гипотетического неудачника. Поэтому советую рассчитывать лишь на себя и не вызывать сомнительных союзников. И не вздумай играть с призывом фамильяра. Мне и этого зоопарка за глаза хватает.
  - Ты обо мне? - влез Гаррет. - Кому я должен - все прощаю!
  Саня игнорировал его, переместив фокус внимания. Шива все громче бормотала, горячечно делая заметки. Ощутимо ткнула Артура локтем в бок.
  - Помогай. Уникальная методика смены стиля для магов, прямо из уст главы гильдии. Если перевести все в печатный вариант... Знаешь сколько мы на этом балов срубим даже не считая процентов типографии? Хватит целый год баловать себя деликатесами.
  Как будто я вас не слышу. Аспекты магии интересны не только магам. Некоторые индивиды даже хотят использовать их в корыстных целях. Нехорошо, уважаемые.
  - Артур, будь другом, объясни этой милой девушке, что бывает за кражу интеллектуальной собственности.
  Каменщик вздохнул тяжко - быстро их застукали. Как и ожидалось. Чиркнул себя по шее пальцем.
  - Аллес нам.
  Шива задумчиво почесала шею, скомкала листки и отдала Дагону. Ее расчет прост - древний может вернуть писульки, если хорошенько попросить. Вампир не отдавал ему приказа...
  - Дан, сжечь, - усмехнулся Саня. Дворецкий вернул ему улыбку, при помощи Белочки избавившись от бумаги.
  Шива понурила голову - надежда умирает последней. Накрылся год набитого нежной пищей желудка. Пора строить новые планы, или подключать для закупок провианта зарплату Наги. Давно пора...
  - Так вот что ты хотел сказать! - выкрикнула восторженно Анжела, испугав индуску до икоты. - Колдун должен пребывать в добром расположении духа, а волшебник всегда серьезен! Когда волшебнику мусово знать, как работают его заклинания, для колдуна это дело десятое, потому как эффект всегда разный!
  - Аллилуйя. Дошло. А я начинал бояться, что переоценил тебя, - похлопал в ладоши Саня. - Теперь возьмем учебу по катехизису. Ты спрашиваешь - я отвечаю. То, что тебе нужно, или то, что ты хочешь получить? Выбирай.
  - Я хочу мощное боевой заклинание!
  Приплыли. Надо пересмотреть "Титаник" чтобы почувствовать всю насыщенность этого слова. А клинок Армагеддона по дешевке не хочешь приобрести? Слышал, храмовники его на распродажу выставили.
  - Зачем тебе я? Твои хлады и без улучшений принесут достаточно бед. Видимо, мои наставления прошли мимо твоих ушей.
  - Ты обещал, - поджала губки Анжела, скорчив умильную мордочку. Быстро учится. Наверняка дракошки подсказали, как умаслить вампира. Или Майя - она этим трюком беззастенчиво пользуется с утра и до ночи.
  Просил же закрыть глаза...
  - Если я дам тебе что-то очень разрушительное, а ты не сможешь это повторить - заработаешь себе комплекс неполноценности, сможешь - меня замучит совесть.
  - Ты обещал! - настойчиво нахмурилась девочка. Хватит тянуть резину - Анжела взглядом передала столько обидных слов, что если их записать на рулоне туалетной бумаге, хватит замотаться по самые глаза.
  Слово не воробей. Вылетит - не поймаешь...
  - Привязки к стихиям есть в каждом живом существе. Вода - один из основных компонентов организма, в крови и костях есть железо и кальций, что земля, а твое дыхание завершает плетение. Две трети воды, наполовину трети воздуха для полета и земли для крепости, - со вздохом продиктовал Саня. - Берешь воду, добавляешь контроль воздуха, укрепляешь структуру землей. Формула укладывается в одну фразу - "крепость ветра точат слезы, навевая к нам морозы". Я давно подумывал, что в первую очередь передать ученикам, и, выходя из низкого ранга оных, изобрел это плетение. Ты волшебница, поэтому нужна небольшая аранжировка. И спрячь эту волшебную палочку, она ограничивает твою внутреннюю энергию, а не помогает.
  Положил ладонь девочке на лоб. Анжела охотно закрыла глаза.
  Глупышка. Нельзя так открываться, особенно мне. Но теперь я не смогу тебя обмануть. Ты получишь самую сильную магию, которую способна выдержать, маленькая колдунья.
  Надрезал подушечку пальца резцом. Мазнул кровью ей через глаза. Подумал и добавил мазок под носом.
  - Не смей слизнуть - убью. Это чтобы немного тебя разбудить. Есть такой трактат - "Сила слабости", а в ней все начинается с фразы - "хотеть значит мочь". Обычно манипуляции с эфиром это страшное расточительство. Достаточно маленького усилия, чтобы вызвать нужный эффект. Скоро я познакомлю тебя с одной книгой, оттуда возьмешь мои наметки. Не обязательно привязывать внутренние энергии к движению рук и бесчисленным рядам текста, сотрясая воздух. Даже фразу-ключ можно опустить. Не советуется с этого начинать, последствия могут быть катастрофическими, но...
  Прокрутил в голове порядок действий, закрепил, чтобы не напутать.
  - Я буду вести тебя, не хочу проблем с нашим транспортом - другого нет. Сложи руки, расслабься. Пропускай манну через верхний круг кровообращения. Согни пальцы, не выпячивай, устанешь, теперь в замок, медленно раздвинь их, сохраняй зазор. Статика. Да, вот так. Рассей внимание, гляди внутрь себя. А теперь представь себе свое сердце, можно как шарик с трубочкой. Ну как, ты его видишь, насос, перегоняющий по тебе кислород потоком эритроцитов? Хорошо. Не бойся.
  Начинается следующая фаза. Беззастенчиво ткнул ей пальцем в левую грудь, расстегнув пуховик. Анжела не дрогнула.
  - Отлично, сохраняй образ. Веди от этой точки воображаемую линию белого цвета. Повторяю - расслабься и ничего не бойся.
  Черкнул пальцем к солнечному сплетению, повел к животу, вокруг пупка, вертикально вверх к голове. Окончил движение у кадыка. Отнял руку.
  - А теперь выдохни в ладони и открой глаза.
  Анжела послушалась, выпустив в клетку пальцев тоненькие нитки эфира. Они сложились в плетение, и застыли, засверкав конструкцией поразительной прозрачности и прочности. Это были две руки изо льда с огромными когтями. Из глаз пропал ехидный блеск и недовольство, постная мина Анжелы расцвела улыбкой. Осталось восхищение МАГИЕЙ!
  Все, идолопоклонничество мне, самому лучшему, обеспечено.
  - У-у-у, - народ проявил неподдельный восторг сопричастностью к таинству. Даже Кольбер обернулся. Пришлось напомнить ему, чтобы следил за дорогой.
  - Поглощение манны колдуна - наша следующая тема, - оторвал девочку от любования Саня. - Сведем ее к нулю.
  - Ты шутишь?
  - Учу. Знаешь, как один мой знакомый эльф стал ректором Древа гильдии? Его экзаменатор попросил изобразить, как практично убить время. Примерно в этой формулировке. Эльнир достал из кармана часы и разбил их каблуком. Колдуны должны подходить к расходованию манны практично. У тебя не прорва манны, это видно и с открытыми глазами. Там где можно обойтись или схитрить - так и делай.
  - И что ты предлагаешь?
  - Обрати процесс, проходя тот же путь в обратную сторону. Усиленная энергетическая структура плетения не отменяет факта - это вода. Верни ее к себе, дернув за ниточку, и переработай. С ледяной лапой ты всегда будешь иметь стабильный запас манны, циркулируя заклинание. Так званый процесс рекуперации.
  Анжела послушалась. Повторила, убрала, еще несколько раз для закрепления. Через двадцать минут ледяные лапы уже повиновались мельчайшим шевелениям ее пальцев, паря над головами и показывая разные жесты. И не самые сдержанные в том числе.
  - Ледяная лапа универсальна. Есть великое множество способов ее применения. Приедем в Энфер, поработаешь в спарке с Дамианом. У него за плечами громадный опыт в натаскивании невменяемой молодежи. Крутой специалист. Отработаешь на нем разные варианты ледяной лапы. И не отлынивать!
  С лица Дагона сползла улыбка.
  Будешь знать, как злорадствовать. Нет, чтобы поздравить с талантливой ученицей. Нет, Дан, я не читаю твои мысли. Их и без того видно как рыбок в океанариуме. Почему говорю мысленно? Я сам с собой общаюсь, нечего подслушивать. И хватит зубоскалить - я не шучу. Еще раз улыбнешься, и вправлю тебе зубы прямиком в мозг.
  - Знаешь, а я вот сообразил, глядя, как ты играешься - в неофиты принимают с пятнадцати лет, - искоса глянул на ученицу Саня. - Кто тебе помог пролезть, мой маленький ангелочек?
  Анжела дернулась, примерилась располосовать ему лицо ледяной лапой, но вовремя вспомнила, что писала некую расписочку. Сдержалась, скрипнув зубами.
  - Я сдала экзамены! Сама. Без ничьей помощи. На сто из ста. Возраст не имеет значения в магии! - с достоинством огрызнулась девочка. - Себя-то ты почему по этой графе не прописываешь, мальчик-гений? Две буквы лишние. Угадай - какие.
  Саня рассмеялся довольно, чуть не прослезившись. Анжела ответила быстро, резко, и не пресмыкаясь, что немаловажно. Она подходит. Последняя фаза завершена. Преемник Архимага выбран.
  - Регулярно издеваться над тобой - мое прямое призвание. А твое призвание - отвечать на вопросы и слушаться. Так что смирись.
  - Иди ты знаешь куда!
  - Куда? - с интересом переспросил вампир.
  - Туда, куда ты при всей гибкости своего ума и тела самому себе заглянуть не сможешь!
  С задних сидений подбадривающее заорали. Громче всех вопила Кельха - она давно ждала этих слов. Даже Дагон что-то прошипел, хихикнув.
  Саня усмехнулся, отвернувшись к окну. Сделал вид, что не слышал последних слов...
  Рано еще ей в Архимаги. Импульсивна, детство в голове играет. Не нужно искать скрытый смысл и оскорбление в каждой шутке, просто стоит знать, что вероятность их появления всегда присутствует. Когда ты перестанешь поддаваться провокациям, начнется настоящая учеба. Разрушением нельзя ничего приобрести. Обладая силой отнимать, нужно знание, когда она действительно необходима. Нельзя давать в руки пионеру РПГ. Эти ребята считают своим долгом пустить оружие в дело при первой же возможности, а таковая не заставит себя ждать...
  - Все, вы больше не собираетесь нам уши прессовать? Ура! Запевай! Мы едем-едем-едем в далекие края...
  - Господин Кольбер, пустите уже сонный газ, - попросил Саня.
  - Как вам будет угодно, ваше занудство.
  
  Пробуждение было ужасным - на лице спала Белочка, а сбоку, раскинув руки, навалилась Анжела. Рот широко раскрыт, что-то бормочет во сне и храпит одновременно. Но это не главный фактор недовольства вампира. За окном было совсем не то, что он ожидал увидеть. Ах, какой же он чудесный, этот славный летний день воскресный.
  Лето?
  - Это безобразие началось где-то на излете декабря. Быстро потеплело, снег и лед сошли, как их и не бывало. Подснежники не знают, куда себя деть, трава растет со страшной силой, листва на деревьях сочная как посреди лета, пчелы пьяно кружатся повсюду, - информировал вампира Кольбер. Он высунул ноги из распахнутого окошка, положив голову на подлокотник водительского кресла, и болтал ими как ребенок, радуясь резкой смене климата. - Взгляни лучше вон туда.
  Да, Тотошка, это точно не Канзас.
  Саня спихнул с себя "балласт" и посмотрел в указанном направлении. Примерно в десяти милях, вырастая прямо из леса, возвышалась скала. Не простое нагромождение камней - она отливала зеленью и медью. А склон, обращенный к автобусу лицом, являл собой вырезанную из скалы цитадель. Сходство с Храмом Стужи отсутствует напрочь. Это был массивный форт, с прямыми углами, излучающий уверенность в своей несокрушимости. Узкие амбразуры, толстые монолитные стены, единственные ворота. Неприступная твердыня. На фронтоне реял флаг в руках скульптурного трио. Маг, которого прикрывают крыльями ангел и демон. Лица суровые, а взгляд обращен в будущее. На флаге выткана хорошо читаемая надпись - "Всевластный рок над нами не властен". Знамя должно нести страх врагам и уверенность союзникам. Ткачу удалось удовлетворить эти требования.
  К черту государство, да здравствует Великая РОДИНА. Россия издревле славилась своей лояльностью к нечисти. Слава ей за это, вечная слава!
  - Это Церетели так постарался?
  - Папа с дедушкой, - ответил хрипло похолодевший Артур, выглядывая из-за спины. В его глазах нарастала паника. С чего бы?
  - Папу знаю, - кивнул Саня. - А кто дедушка, если не трудно?
  - Клавдий Кассель Асмодей, - выдохнул Артур, принимая окраску гипсовой статуи.
  Ммм. Это проясняет некоторые моменты. Надо убедиться.
  - Господин Кольбер, перед кем нам придется преклонить колени?
  - Анастасия Медная, самая богатая женщина в мире. Директор и префект Медной Горы в одном лице. Проявите вежливость при встрече. Она этого заслуживает.
  Я не ошибся.
  Медная Гора - это метрополия всего Урала, в лице его не людского населения, абсолютно независимая ни от кого! Вокруг нее расположены десятки деревень-арендаторов, где живут одни демоны, что-то вроде волости. Лес населяют эльфы и другие любители листьев, по станицам и хуторам расселены небольшие группки менее привлекательных чудовищ, а под землей целые города с расширенной паутиной коммуникаций. Естественно, подати все платят исправно, но...
  - Арт, твоя матушка ограбила в свое время дядюшку Аль Капоне?
  - Какая-такая матушка? - дернулся Артур.
  Я не о-шиб-ся!
  - Не строй из себя невинность. Та, которая тебя родила, и по совместительству управляет всем этим богатством!
  - Эх. Да ладно уже, не долби меня, - сдался без боя Каменщик. - Господин Кольбер, это она вас уболтала?
  Шофер поднял вверх большой палец, покрутил им в воздухе. Саня этого жеста не понял.
  - Она всем уши прожужжала по телефону, - пояснил тот. - Наше дражайшее начальство по очереди ее выслушало. Даже Нага не вытерпела больше получаса. Общим заключением тебя пожертвовали ради восстановления своего душевного спокойствия. Мое дело маленькое - выдать заключенного покупателю.
  - Теперь понятно в кого он таким выдался, - глубокомысленно покивал Саня. - Преемственность стопроцентная.
  Артур накрыл голову руками, предчувствуя на ней упреки мамаши. Череп заранее трещал, а по мозгам ходил каток. Взять себя в руки с ходу не получалось...
  В небо взмыли шарики. Саня удивленно приподнял брови - в честь чего это? Их встречают? Да не может того быть потому что быть не может никогда. Оперативно сработали русские. Обычно все формальности прямым ходом посылаются по заднему проходу. Тем больше удивление.
  - Неужели нашей делегации организовали комитет по встрече?
  - Ужели, - зевнул Кольбер и принялся приводить себя в порядок. Нахлобучил фуражку и, пошарив лениво рукой по приборной доске, щелкнул тумблером двери. - Пошли, будем миндальничать и получать промеж рогов. Кому что. Не будите этих засонь. Вас двоих вполне достаточно. Шагом, шагом.
  Вампир вылез кое-как из своей тюрьмы, уложив Белочку на кофту. Артур милостиво пропустил его первым на выход, размахавшись руками - я мету пред вами пол.
  Саня отшатнулся - прямо под дверью стояла высокая женщина, модельной внешности. Шторка льняных волос над глазами, сзади шиньон. Глаза подчеркнуты слабыми фиалковыми тенями. Прелестная родинка на щеке, лицо Камерон Диаз, только черты тоньше и овал больше присущ россиянам. Красива зрелой, расцветшей красотой. Пышная соболиная шуба и венец с подкладкой Настю совсем запарили, но не нарушать же традицию с такой мелочи?
  - Koniichiwa, Кольбер-сан. Приветствую вас в своем скромном жилище и желаю приятного времяпровождения на время командировки.
  Шофер отодвинул Саню с дороги и поклонился в пояс перед владычицей Медной Горы.
  - Охайо, госпожа директор, Настя-чан. Благодарю за предоставленную честь. Надеюсь, что ваше пожелание сбудется.
  Женщина улыбнулась ошеломленно.
  - О, вы отлично говорите по-русски, Кольбер-сан.
  - Зовите меня Венсан, хозяйка. Я не японец по происхождению, только по стечению обстоятельств. Позвольте представить вам лидера нашей компании - учителя рисования...
  - Благодарю, я знакома с ним заочно, нет нужды в представлении.
  - А вот я несказанно рад познакомиться, тетушка Анастасия. Жаль что не нахожу взаимности, - слащаво улыбнулся Саня. - Спешу заверить вас в своих добрых намерениях и нежелании любых конфликтов.
  Он не посчитал необходимыми долгие заигрывания. Неизвестно куда зайдет беседа. А так все остались при своих и знают где пролегают границы, через которые лучше не переступать.
  Анастасия немного расслабилась. Видно, что жалеет о своем промахе - не успела приватизировать вампира, надеялась на реванш. Но Саня сразу обрубил любые поползновения и смысла начинать все заново она не видит.
  - Охайо, мама, - промямлил Артур, выглянув нерешительно из автобуса.
  Мягкий взгляд моментально заострился.
  - Зачем ты вступил в Энфер?
  - Само собой, чтобы закосить от армии.
  - Артур!
  - Мама!
  Борьба взглядов окончилась ничьей.
  - Потом поговорим.
  Саня посчитал нужным вмешаться и разрядить обстановку.
  - Как у вас относятся к ношению оружия?
  - А у вас его много? - переключилась на вампира Анастасия.
  - Хватит на взвод борцов за свободу Че Гевары. Четыре пистолета, посох мага, меч, и я. Хотел сразу вручить вам лишнее, дабы избавить себя от хлопот.
  - Сдайте моей заместительнице под ключ. Она прибудет через десять минут.
  - Ключ из платины? - спросил Кольбер.
  - И с титановыми вставками, - хихикнула Настя. - Как вы догадались?
  - Себестоимость моего арсенала измеряется в килограммах этого металла.
  - Мы это учтем, - безупречно сделала реверанс женщина, получив джентльменский поклон взамен.
  - Комэ насай, директор, нужно откланяться, - нарочно вставил японские словечки в фразу Саня. (Последнее китайское предупреждение - черный ворон, я не твой)
  Женщина благосклонно кивнула. Она умела держать марку. (Сам не хочешь, так на черт ты нам сдался)
  - Не буду вам мешать, наслаждайтесь. Советую взглянуть на рынок внутреннего кольца, бьюсь об заклад, что вы найдете там для себя много любопытного.
  - Ты куда, - спросил Артур, делая за спиной матери жесты самой различной смысловой нагрузки.
  - Я сепаратист, - пожал плечами Саня, одним взглядом образовав вокруг себя зону отчуждения. - Делайте что хотите, а я пошел. Сам!
  Артур вздохнул. Вампир - не щенок. На поводке не удержишь. Кот, который гуляет сам по себе. Красивый, но лапки оснащены недекоративными когтями. Он ясно дал понять, что Артуру предстоит самому урегулировать все вопросы с мамашей, не рассчитывая на постороннюю помощь.
  - Неизвестно кто здесь и чем дышит. Прощупать дно не мешает. Схожу, проветрюсь. Вы пока поищите гостиницу, но не сильно усердствуйте, а я разведаю обстановку. Прекословия не принимается, - глянув искоса, заранее перечеркнув возражения, сказал тихо вампир.
  Их и не последовало - после Айсенвельда это крайне неразумно. Шива в разговоре с вампиром через слово заикалась - вспомнила, кто ее друг. Не мудрено запамятовать, если тот и сам об этом повсеместно забывает.
  На улицу вывалилась взлохмаченная Анжела, очки висят криво, под глазами круги.
  - Меня не трогайте, я пошла в библиотеку.
  - Ты умеешь читать по-русски? - удивился Кольбер, оторвавшись от пустословия с хозяйкой Медной Горы.
  Ее ответ поразил обоих.
  - Я на школьном уровне владею всеми языками, включая латынь!
  
  Второе деление на руке начало светлеть. Первое полностью исчезло. Прекрасно. Расчет оказался верным - в навеянном наркотическим газом сне боль неощутима. Саня также с удовольствием отметил, что кожа постепенно нагревается. Настроение понемногу поднималось. Виной тому атмосфера вокруг.
  О, русские после толпы детсадовцев... Нормальные размеры ослабляют внутреннее напряжение.
  По сравнению с Энфер Медная гора не выглядит настолько же престижной. Дисциплина тут не дотягивает до уровня полного превосходства Храма, но общее впечатление более чем приятное. А еще говорят, что русские без царя в голове. Зачем царь, если есть такая мудрая царица?
  Японский городовой...
  Парень с гротескным бум-боксом продефилировал мимо, пританцовывая в ритм тупому рэпу. "Are you ready?" - гласит стикер на панамке. Интересно к чему? Майка с искривленной мордашкой рокера - "Бетховен умер и его убил я". Не человек, а ходячий анекдот.
  С такими ребятами Россию уже ничего не спасет. А кто-то еще шепчет о светлом будущем...
  Саня не смог отказать себе в удовольствии закоротить провода, послав мощный импульс эфира на батарейки, зажарив всю систему. И, довольно пританцовывая, пошел дальше, игнорируя резкие вопли меломана...
  Несколько девчонок на роликах пронеслись мимо.
  Как и в Энфер, плотность привлекательных со всех сторон девушек на квадратный километр не слабенькая. На любой вкус, колготы, топики, ножки... пальчики оближешь. Особенность темного племени такая? Да, если бы такие девчонки бродили в городах и селах по улицам, мужики бы меньше внимания обращали на порнографию и охотнее играли свадьбы, не считая их концом света.
  Через полчаса умеренной ходьбы по аллее добрался до первых построек. На стенде какого-то ресторанчика прочитал ценники.
  Одинаковая денежная единица с Энфер? Хм. Министерство образования нечисти, если оно существует, на всех одно. Глобализация или космополитизм?
  Повсюду проглядывают элементы американской культуры. Ее отсутствия. Насаживается идеология, в которой нет идеи. Что это за чертовщина? Как может континент, на котором практически исчез коренной народ, колонизированный сбродом и преступниками разных стран, принести что-то светлое остальному миру? Хотелось выражаться в голос, непечатными словами. И сколько человек в день посещает этот тупой фаст-фуд? Даже если десяток, а это слишком оптимистично, трудно не пожалеть себя. Да, именно себя. Типичный американец - это самостоятельно передвигающийся гамбургер, шпион-вербовщик с чемоданом, забитым зелененькими бумажками, и блондинка в самом неприглядном смысле этого слова. Саня не желал видеть в своем окружении эти, этих... их!
  Глобализация распространяется, меряя Россию семимильными шагами. Об этом говорил летний кинотеатр своими афишами.
  Шло сразу три фильма - "Я легенда" "Гарри Поттер и все-все-все, восемь в одном, занятие на целые сутки " и "Исповедь вампира". Кукрыниксы долго работали над этими плакатами. Умных мало, зато остроумия... кто бы затупил.
  Саня передумал брать билет - у него серая повседневность полностью отображает все представленные кинокартины.
  А вот на завтра запланировано другое мероприятие. Великое, и трехметровый плакат тому подтверждение. На нем изображен Задорнов в полный рост. В обмундировании и белой накидке террориста, чалме, с русским флажком на выступающем шевроне, а на футболке карикатурный Бен Ладен.
  Старые записи крутят? В этом они не одиноки.
  Прочел надпись - "Приходим домой с работы, оканчивая маневры в Америке. Грустно-то как"
  Святая Родина. Пуп земли. Хорошо, что американских туристов нет. Вот так Геббельс на их пропаганду. Хм, в знак поддержки протеста нужно нацепить на себя побольше значков с американскими... или японскими флагами. Нет, лучше нацеплю значок с гербом Гондураса. Единственная заслуга этих стран в шпионах и капиталах, позволяющих скупать все что угодно. А Гондурас... это Гондурас.
  Еще раз полюбовался на плакат. Что-то узнаваемое на фоне. Башни-близнецы? Нормально, уже и русских приписать решили? Чушь. Не мог тот самолет разрушить башни до основания. Специалисты долго спорили и постановили, что для произведения взрыва, сложившего огромные небоскребы как карточные домики, (как ни удивительно, при этом, не зацепив соседей), нужна как минимум мегатонная ядерная бомба, подорванная в подвале здания, а сам самолет был видеомонтажом. Политика. Интересно, а вампиров они примешать не думали?
  Да, навевает воспоминания. Саня до хрипоты спорил с сестрой, кто круче - Задорнов, или бывшая команда КВН "95 квартал" со своими миниатюрами. Доводов было много с обеих сторон. Сейчас он привел бы еще один, против всех старых вместе - пародистов-юмористов с их политическими темами недостаточно, чтобы что-то изменить. Люди посмеются и уйдут. А дальше?
  Пошло оно всё. И я пойду...
  Миновав главные ворота форта, проник во внешний круг вырубленных в скальной породе улиц Медной Горы. Коридорчики были просторными, до четырех метров в высоту и не менее в ширину. Поэтому не могло быть и мысли о клаустрофобии. По указкам прохожих, (что крайне глупо) обойдя несколько этажей вверх-вниз и отмерив шагами два километра, что немало, добрался до рекомендованного Анастасией рынка, расположенного глубоко под землей. Это была хорошо освещенная обширная пещера в форме полусферы. В центре росло небольшое дерево с пышной кроной. Его ствол был выкрашен разными цветами, а на ветвях висели ленты. В четыре ряда шли галереи, соединенные каменными лестницами. В стенах расположены магазинчики, а между двумя противоположными проходами верхних галерей натянута вывеска "БарахолкА".
  Частное предпринимательство, как и в Энфер, сосредоточено в руках студентов. Клондайк для любителей дешевого ширпотреба. Демпинг процветает. Русских марок две на десяток заграничных.
  Булочник гигантских пропорций расхваливал на все голоса свою выпечку. Ничего особенного, просто свежие булки с маком. У молодого лоточника Саня купил за пять красных люля-кебаб на палочке. Так и не смог перевести его себестоимость в баллах на гривны. Подзабыл систему. Балы - это не стандартная позиционная система счета, аналог подобрать трудно.
  Показалось мало, заел вязкой бананов - просто не смог себе отказать, почувствовав их слабо уловимый запах.
  На витринах лавки букинистов пестрела шеренга ярких книжиц в твердых политурах. Пригляделся к надписям, подумывая - не прикупить ли себе карманного чтива.
  С ума сойти можно. Красная Шапочка наносит ответный удар! Это действительно книжный магазин?
  В маленьком ларьке с IT-технологиями практически не на что было глянуть. Саня покрутил игровую консоль в руках и отложил - почему в первую очередь тянет купить то, без чего ранее прекрасно обходился? Вот что такое заразная болезнь - шопинг. Спрашивается - зачем тебе шуба посреди лета?
  Эх. Предметы первой необходимости всегда покупаются на сдачу. Шопинг - чистый гипноз... Самого себя.
  Проглянул по мелочи оставшиеся витрины, заглянул к парикмахеру, и остановился у продавца прохладительных напитков.
  - Что будешь пить, дылда? - неприветливо спросил конопатый мальчуган с рыжими вихрями, протирая чистой тряпицей стакан.
  - "Байкал" есть?
  - Озеро, или напиток? - ухмыльнулся продавец.
  - Хватит и напитка.
  - Кончился. Есть квас.
  Саня безропотно пересчитал десять красных. Квас оказался свежим, холодным, вкусным.
  Напоследок зашел в оружейный магазин близ гномьей кузни. Бред, бред, бред. В этом ходить нельзя, в этом руки не поднимешь, это и вовсе железная обертка с красивым узором. Вздохнул. Нет боевых доспехов. Удобных, по всем правилам моторики, с подвижными сочленениями и практической ценностью. Саня не был спецом по броне, интересовался только чтобы знать, с чем имеешь дело. Но, в этом магазине, совершенно бесполезные на поле брани украшения интерьера.
  Менеджер с умным видом расписывал все прелести куска фольги перед умного вида покупателем.
  Вот козел.
  Так и захотелось его треснуть по голове... монитором! Да. Больше ничего способного выдержать удар, рядом нет. Или засунуть его в рекламируемый кусок фольги и прибить к его груди степлером. Скрепки прошьют ее насквозь, это точно.
  Ну, купит кто-то это барахло. Станет робокопом на пять минут. Ну, прибьют его в первом же бою. Так у тебя совести нет?
  Осекся. Развернулся и вышел на улицу. Что это в голове крутится? Естественно, совесть ему не нужна. Главное - прибыль. Интересно, а слабо ему впарить модный холодильник чукче, у которого в чуме отродясь не было электричества, а продукты не портятся, так как их нет, а не по причине жутких морозов.
  Выжига за медяк удавится. Так что нужных слов у этого менеджера заготовлены целые стопки на любой продукт.
  Купец испокон времен стоял выше пейзан, приходивших в его лавку, а социальная система с разбитием на классы не может подразумевать равенства. Покупатель пытается обмануть продавца, взяв самое лучшее по дешевке, а продавец - покупателя, собираясь всучить экскременты под видом конфетки. Торговля, в которой главной фигурой идут деньги - это огромный обман, гроб для понятия чести. Всем известно понятие рыночной экономики, главное политическое поле битвы. Саня долго думал, выгодно ли это кому-то из высших демонов? Да вот закавыка, дьяволов не интересуют деньги. Это дело людей, без чьей-либо подачки. Архидемоны не сидят неустанно в темных ложах, дергая всех за ниточки, чтобы скопить капиталы - это неинтересно. Возможно, по причине огромного наличия таковых? Королева пауков владеет самой успешной в мире индустрией производства шелка, но больше ничем не интересуется. Ее даже неоднократно выставляли в списке самых занудных миллиардеров планеты, как не имеющую сотню особняков, породистых лошадей и автопарка из раритетных автомобилей...
   Да, даже если мальчишка не купит именно этот кусок фольги, его надуют в следующем магазине. Картели торговцев в пределах одного мирка стоят на круговой поруке. По ценам ниже установленных ничего не купишь, сколько не торгуйся, а о качестве еще можно поспорить.
  За спиной раздались частые вздохи и покашливание. Тот самый покупатель.
  - Простите, будьте любезны задержаться. Я видел, что вы хотите что-то сказать на счет качества товара. Вас не затруднит небольшая консультация? Я в таких делах новичок. Не попасть бы впросак покупая кота в мешке...
  - Парень, хочешь совет, ответь честно - кто ты, - хмуро предложил Саня.
  - Эшун Селезнев. Я бледный гримм, - покраснел юноша. На размышления - стоит ли отвечать, у него ушло минут пять.
  Саня даже не моргнул. Этот парнишка из расы Артура. Горгулья, потерявшая необходимость в дневном окаменении. Видимо, такие индивиды не редкость на Медной Горе - древней вотчине земляных созданий. Один вопрос - зачем ему броня?
  - Низкий ранг? Не можешь освоить твердокожесть?
  Селезнев кивнул, потупившись. Для горгульи это самый большой позор. Никаких объяснений не требуется.
  Хм... Понятно. На месте сердца у этого паренька огромный драгоценный камень. Не удивительно, что он хочет удержать его в груди. Горгулий и раньше убивали за это богатство, и будут убивать под любым предлогом.
  - Дуэль? Секундант нужен? - ненавязчиво спросил Саня.
  - Нет, благодарю, но это тайная встреча, - отказался Селезнев, тяжело вздохнув.
  - Тебе нужна броня прямо сейчас?
  - Да, - вздохнул гримм.
  Вампир подумал немного, прикидывая, чем может помочь, так, чтобы не унизить парня.
  - Знаешь, Эшун, к доспеху еще нужно привыкнуть. Это долго. Купи плащ, кожаный, и проклепай его у кузнеца. Можешь добавить сетку на подкладку. Если есть лишние деньги - зачаруй у алхимика. Будет больше проку. И еще...
  Ткнул остолбеневшего мальчишку большим пальцем в лоб.
  - На удачу. Пусть духи земли пребудут за твоей спиной и укроют от несчастий.
  Улыбнулся. Духи земли прислушаются к воле Архимага, даже если он не прав и охранят отмеченного им, даже если тот этого не заслуживает.
  - Благодарю за... совет, - оторопело выговорил Эшун. - Вам не нужна моя помощь?
  - Нет. Совет бесплатный. И напутствие тоже. Живи.
  Не дал горгулье времени для ответа, юркнув в кондитерский магазинчик. Присмотрелся к огромному трехъярусному торту. Поставить на него восемнадцать свечей, задуть, загадав желание...
  Рядом застыли стайкой подростки, с интересом разглядывая приезжего - проголодался что ли? Они уже собирались пригласить вампира на чашку чая, когда тот сорвался с места, уходя через задний ход.
  Через полчаса блужданий по закоулкам и тупикам удалось найти пещеру отдыха, о которой узнал из царапин на стене - кто-то с диким художественным вкусом передавал всем прохожим сообщение, что туда идти не стоит, потому что черное кофе в тамошнем павильоне подают из дерь...
  Пещера отдыха оказалась колоссальным залом с отличным дневным освещением, передаваемым через систему зеркал с солнечного склона горы, и мощной вентиляцией. Что самое интересное - павильон-ресторан был окружен садом. Под деревьями стояли лавочки и шахматные столики. Несколько парочек развели пикники.
  Частые всполохи фотовспышек нервировали. Любят тут бессмысленно снимать все по десять раз. На изображении должен быть ты, и фон, ни разу не повторяющийся, так как фотокарточка - это доказательство твоей жизни, а не сессия в престижном журнале.
  Показная веселость быстро опротивела. И слезла с лица как маска. Намного легче просто не улыбаться. К тому же если подумать, что снова потерялся в трех дубах...
  Десяток китайских парнишек в одежде лаборантов промчались мимо, бурно чирикая что-то и передавая из рук в руки крученую палку. Экспериментаторы, блин. Волосы шевелятся - это же ветка дуба мертвецов! На таком дубе должен провисеть не один десяток еще живых висельников, умирая в страшных мучениях. Только имея русский менталитет можно играть с такими вещами, наполненными эссенцией смерти. Оказывается, китайцы тоже такие безбашенные. Может, потому что их много, потому и не боятся.
  Пошатнувшаяся вера в жизнь встала на обе ноги. Если у России будут такие китайцы со славянским менталитетом, никакое вымирание, геноциды и войны ей не страшны...
  Многие русские демоны имеют разнообразные типы лиц. Встречаются самые разные проявления. Та девчушка совсем как Майя, будь она на десять лет постарше. Вон прошел мимо директор Тачибана. В салон моды втиснулся толстяк поперек себя шире, точная копия дворника из ненавистной школы. А вон идет паренек в гимнастерке, на шее болтается криво повязанный галстук-селедка. Кримпленовые штаны, фетровые сандалии, на выцветшей до белизны панаме экспедиционного корпуса, возможно из секонд-хенда, значок "Я Асобенный". Фимиам дезодоранта режет ноздри.
  Чертовски похож на моего брата.
  - Сашок?
  Улыбающаяся физиономия вампира еще несколько долгих секунд оставалась таковой. Потом изменилась в катастрофу Содома и Гоморры. Приехали, называется.
  - Неужели это ты? На Брайтон-бич опять идут дожди? - изрек кодовую фразу брат.
  - Зато на Дерибасовской хорошая погода, - ответил со вздохом Саня. - Море, пальмы, пляж...
  - ...и девочки! Братишка! Какими судьбами?! Салют преждевременно поседевшим! Не узнал. Твоя прическа - вызов парикмахеру. Опять мать обкорнала?
  В руках низкого вампира таилась нечеловеческая сила. Объятия без сломанных ребер не в счет. Это же просто несерьезно. Этот пацан, метр шестьдесят роста фонарный столб из подмуровки в силах выдрать, при желании. Один вопрос - зачем? Умом как-то производительней выходит.
  Саня пригляделся. Кирилл совсем не изменился. Не все вампиры носят очки. Это радует.
  - Нет, именно парикмахер. Салют энергичным трубочистам. Что-то ты бледный. Не мертвец, случаем? Повернись. Надо же, кола в сердце нет. А я уже погрешил на Ван Хельсинга. Популярный тип, везде поспевает свой кол сунуть.
  - Да любой умрет от этого, даже не будучи вампиром, - растянул рот в усмешке Кирилл.
  - Кроме нас.
  Вампиры дружно расхохотались, привлекая внимание отдыхающих.
  Встреча с братом вскрыла ледяную корку, сковавшую чувства. Саня не мог не проявить дружелюбие с кузеном, понимавшим его больше чем иные родственники.
  Торжественное объединение семейства после долгой разлуки прервал хорошо знакомый Сане голос:
  - О, какие люди в Голливуде... Хайль, вождь! Давай к нам!
  Гар и Артур с шиком развалились в шезлонгах поблизости небольшого лобби-бара. Неторопливо попивали коктейли подозрительного цвета. Кровавая Мери? Саня сглотнул - в горле моментально пересохло. Загнал жажду поглубже, и крепче зажал в тиски воли. Еще немного и придется идти в донорский центр за дозой. Все к тому идет.
  Одним коктейлем неразлучная парочка не ограничилась - между шезлонгами рядком расставлены бутылки с красивыми наклейками (учитывая, где покупались напитки - вероятность, что в бутылках именно то, за что деньги плачены, ничтожно мала). Где они только деньги берут? Артур раскулачил мамашу? Этой женщине ничего не стоит выделить обожаемому чаду миллион-другой, на "карманные расходы".
  Гаррет допил свою бурду (томатного сока в ней было вдвое больше положенного). Приподняв солнцезащитные очки на лоб, приветливо помахал рукой.
  Саня кивнул брату - иди за мной и ничему не удивляйся. Кирилл вернул ему кивок, соглашаясь. Вампиры присели на свободные шезлонги напротив неразлучной парочки.
  - Категорический вам привет, - начал Саня трепанацию.
  - Это как? - Гаррет покрутил в голове приветствие так и этак, не понял, списал на особенности русского языка, решил переспросить.
  - Нет, я пить не буду! - резко ответил вампир.
  - Завязал? - подозрительно сладким голоском осведомился Артур. - Ох, помню, как кое-кто стену подпирал, сильно боялся, что она упадет...
  - Прокляну.
  - Молчу-молчу, - прикусил язык шутник. Однажды Саня уже пускал эту угрозу в ход, заклеймив его на день печатью полного молчания. Испытанные ощущения навсегда укоренились в сердце Артура. Если человек не может раскрыть рот, а голосовые связки парализованы, с непривычки быстро развивается шизофрения. А когда вампир припомнил, что с этим проклятием мог наложить еще и насморк...
  Кирилл оперся локтем на колено, с интересом разглядывая Артура. Перевел взгляд на Гаррета. Саня ощутил мелкие покалывания кожи с его стороны - брат немного приоткрылся, пустив щуп через тень на земле, и просканировал дуэт алконавтов с ног до головы. Учитывая его выдающиеся способности в области некромантии (которая подразумевала власть над телами и душами) это равнялось плевку. Как бы не поплыл - Кирилл любит экспериментировать с ничего не подозревающей жертвой, слившись с ней тенью. Начиная от внушения и заканчивая полным контролем определенных частей тела. Ему ничего не стоило ослабить сфинктеры человека, вызвав затяжной понос.
  - А я думал, что тебя матушка загребла, - сказал Саня, за спиной показывая брату знаковым языком - утнешь чего, рассчитаюсь за все хорошее и плохое. Плохого за Кириллом числился мешок с вершком. Начиная с того, что этот паразит о многом умалчивал. А вот хорошего... если горсть наскребешь - уже счастье. Чаши весов сильно неуравновешенны.
  Кажется, помогло - брат отвернулся, посвистывая. Ну-ну, придет и твой час. За все и на все дашь ответы.
  - До вечера я свободен аки птичка, - беззаботно взмахнул рукой Артур, ничего не заметив. Да, беда с этим легкомыслием. Для некоторых пол дня отсрочки - целая жизнь. И Артур в их числе. - Посреди дня мамочка ничего предпринимать не будет - не поймут. Она и так вырвалась на пару минут, отложив прием гномьего посла и еще каких-то арендаторов.
  - Ты их знаешь? - дернул за рукав Киррил, начиная что-то подозревать.
  - Увы, - вздохнул Саня. - Гар, что я тебе говорил? Почему у тебя нос красный как лампочка Ильича?
  - А чё? Я ничё. Это все мороз... Верно, Арти?
  - В твоей команде все такие? - расхохотался Кирилл.
  - Не обобщай. Я, например, нормальный, - состроил из себя оскорбленную невинность Артур.
  - Ой, умора, - схватился за живот Гаррет. - Это ты-то, нормальный? Ха-ха-ха!
  - На себя посмотри, вирус идиотизма, - огрызнулся Артур по-японски.
  - Машу вать! - на ровном месте воскликнул Кирилл, ударив себя по колену кулаком.
  Саня покосился на брата. Некоторые выражения после удачного применения становятся фольклором. Но к чему бы эта фраза в данной ситуации? Повременим с вопросами - грядет продолжение.
  Кирилл не заставил себя ждать, взорвавшись бурной жестикуляцией.
  - Так это вы - туристы из Энфер? Как же я сразу не смекнул? Мне на кафедре ФакЮ сообщили о приезде интересных ребят. Я со всех ног спешил вас поприветствовать...
  - Надеясь на встречу с любовью всей своей жизни? - ехидно поинтересовался Саня.
  - Можно и так сказать, - пошел на попятную Кирилл. Перевел разговор на более легкую тему: - Мамочки! Посмотри только на эти марки - "Дом Периньон"? Не странно, что у Энфер лишь шестьдесят процентов успеваемость - не о том думаете. Одна бутылка этого винца потянет на хороший телевизор. Богато живете, но глупо. Напиться можно и бурячанкой. Рад, что эта болезнь не передается воздушно-капельным путем. Не люблю необдуманные траты.
  - Вот и я о том же. Надеюсь, что им есть чем заплатить, - с угрозой глянул на Артура Саня. Тот показал на пальцах - "all right, мы уже рассчитались за выпивку". Все путем.
  - Тебе стипендию выдали? - поинтересовался Кирилл, растирая пальцами воздух - money-money.
  - Триста белых. Денег едва-едва хватает на безбедную жизнь.
  Кирилл понурился, негативно отреагировав на шутку.
  - А мне вдвое меньше. По весу нас берут, что ли?
  - Я легче тебя, - оскалился Саня, намекая на любовь брата к сытной пище.
  - Это еще нужно выяснить! - распушил иголки как еж Кирилл. Снова перевел стрелки: - Так что же вас связывает, ребята? Неужто вы друзья?
  - Эти двое из моего кампуса. С их помощью я чуть не провалился на экзаменах. Глупость - это тоже ОРЗ. Хорошо, что Нага поставила мне все оценки, не спрашивая устно. А так была бы беда...
  - Сочувствую, - неискренне буркнул Кирилл. - И как, научился карябать их крючки?
  - Вполне прилично. Только пока этого не афиширую...
  Артур захохотал, а ему с опозданием в секунду вторил Гаррет.
  - Пишет иероглифы он правильно, но, дружище, ты бы видел как! Левой рукой и справа налево.
  Саня признавал правоту замечания. Синтаксис и пунктуация у него тоже не ахти. Так что пока рано говорить о написании мемуаров.
  - Моя классная руководительница спускает все сквозь пальцы, считая, что я очень страдаю. Из-за неспособности читать их книги и постоянного окружения этими "крючками". - Схватился за сердце в шутливом порыве. - Ох, я так много потерял...
  - Коварно. Неужели меня обставили? - поразился Артур. Глубоко задумался. Оказывается Саня и по этой части лучше...
  - Послушай, вождь, - перехватил внимание вампира Гаррет, оперируя новомодным словечком, - я видел в магазине такой классный прозрачный ящик. А в нем рыбки плавают! Давай вместе сходим на них посмотреть?
  В разговор влез Кирилл:
  - Э, как там тебя... Гарь, не прикасайся к аквариуму. Здесь вам не там! Знаю я вас, огненных. Потом из тропических рыбок выйдет тропический суп в тропической банке...
  Саня не сразу заметил что невдалеке, ближе к южному выходу из пещеры отдыха, скопляются народные массы. Началось неясное волнение. Наперед вытащили раскладной постамент. На него по очереди, твердя монотоннее сутры, вылезли парни во всем черном. На головах глубокие капюшоны, руки затянуты в черные перчатки, размахивают кадилами, транспарантами с оккультной символикой и какими-то подозрительными свитками. Они что, Далай-ламу обчистили? Подобные свитки часто применялись в тамошних храмах для записи особо длинных ритуалов.
  Неужели кто-то скончался? Далай-лама? Достойный повод погулять на поминках - есть охота страшно. Желудок не удовлетворился мелкими подачками, требуя нормального режима питания - первое, второе, третье... и компот!
  Началось представление:
  - Сегодня мы счастливо разнесем по всему миру хаос и анархию...
  Не дожидаясь окончания тирады, Саня повернулся к брату.
  - Это еще кто? Как думаешь, сколько секунд мне понадобится, чтобы развести здесь форменную анархию, показав любителям, как работает профи?
  Кир встрепенулся, бросив учить Гаррета уму-разуму. В его движениях проскользнуло беспокойство. Он даже предположить не мог, что брат шутит.
  - Обожди, не горячись, я все улажу.
  Шустро побежал к демонстрантам, придерживая панамку. Внутренне настроился долго говорить и бить морды, чтобы эти самые морды спасти от своего недовольного родственника.
  - Ей, братва, - бросил с ходу Кирилл, угрем проскользнув через строй зевак. - Видите вон того иностранца? Его уровень легко превысит все ваши вместе взятые и еще место останется. Вы видели SWAT в деле? Согласитесь, по сравнению с нашим ОМОН они жалкие хлюпики. Так этот парень еще страшнее голодного ОМОН, пьяных "морских котиков" и эстонского десанта разом. Поверьте мне на слово. И этот демон только что открыто проявил свое неудовольствие вашим парадом. Если живо не смотаете удочки, он вам всем мозги вышибет, провентилировать голову...
  Пользуясь отлучкой оратора, Артур поманил к себе вампира пальцем.
  - А это кто? - показал пальцем на разводящего демагогию Кирилла.
  Наконец-то сообразили спросить. Элементарной вежливости вас еще учить и учить. Имя собеседника узнается сначала, отнюдь не в конце.
  - Напарник Кощея, - соизволил ответить Саня. - Мой кузен по отцовской линии, Кирилл Ходаковский.
  - Ух ты, тот самый... - Прошептал на ухо: - Так значит он тоже вампир?
  Саня покрутил пальцем у виска, не думая, что этот жест не приличествует Носферату. Зато он как нельзя лучше приходится к ситуации.
  - Почему меня окружают идиоты? Твоя женская интуиция сработала на все сто, Арт. - Отобрал бутылку у друга, нечего отвлекаться. - Скажи, тебя кроме водки ничего не интересует? Вы себя в спирту маринуете уже неделю напролет, не смотря ни на какие запреты. В кино бы сходили. Гар, ты так хотел посмотреть 3D! Чего ждешь?
  - Самое классное 3D мы уже посмотрели. Ты такое зрелище пропустил - Мария ела банан, витая в облаках. Они с девчонками... Не оглядывайся, никто тебя не ищет. Я им красочно обрисовал ситуацию. Гуляют. Ты лучше скажи, что со своими волосами сотворил?
  - Так, к парикмахеру заглянул.
  Артур притворно вскинул руки к каменному потолку, реалистично разрисованному небесной краской. "Боги, дайте мне силы"! Поздно спохватился, божественные силы даже из самых дальних закромов давно розданы людским героям.
  - Все, я иду вешаться! Бригадир теперь "ежик"! Как ты мог запороть свою гордость?!
  - Кончай ломать комедию.
  Вернулся Кирилл, убедив анархистов не провоцировать переход от полемики к мордобою. Демонстранты ввинтились в толпу, и куда-то скрылись, прихватив разом и свою бутафорию. Ничего страшного, что здесь концерт обломился. Мало ли еще места на Медной Горе? Тот же рынок отлично подходит.
  - Вы извините, но я подслушивал. У меня дома есть DVD-проигрыватель. Могу одолжить.
  Артур переглянулся с Гарретом - подслушать на таком расстоянии? Натуральная летучая мышь. А вот Саня совсем не удивился - он это предполагал. Глянул себе под ноги, обнаружив чужеродное черное пятно. Кирилл и не собирался скрывать того, что оставил свою тень шпионить. Этот фокус кроме него никто не освоил, привилегия вампира-некроманта высшего уровня.
  - Включишь им что-то по вкусам? - спросил Саня.
  - Было там несколько платиновых сборник с ужастиками и блокбастерами. Я одного знакомого в такой образ уже вылечил. Парень всерьез собирается стать кинорежиссером, ни капли в рот.
  - Поверю на слово, действуй, - махнул рукой в сторону своих друзей.
  Кирилл задумался, закусив фалангу указательного пальца.
  - Так, пацаны, сколько вас в общей сложности? Много вас еще таких, "самураев"?
  - Дюжина с небольшим, - подсчитал на пальцах Гаррет. - Я, я, я...
  Кир вздохнул и достал из кармана штанов запечатанную пачку визиток, только из типографии.
  - Раздайте своим, когда встретите. Подваливайте к вечеру по этому адресу всем честным людом. Надеюсь, дорогу найдете?
  Артур вздохнул тяжко, вернувшись к тяжким думам, опорожнил бутылку вина в один глоток.
  - Не переживай. Я здесь родился.
  
  Кирилл вел кузена какими-то узкими шахтами со всеми признаками запустения и глухими закоулками с плохим освещением. Стены все в баллоне, картинки не всегда бессмысленные, над некоторыми поработала рука мастера. Саня не смог бы их повторить даже если бы захотел. Пару раз встречались некие подозрительные личности.
  По своим темным делишкам прошла совсем рядом партия из пятерки юань-ти, не считая нужным скрывать свой облик. Кир без слов дал дорогу, вжавшись в стену спиной. Взмахом руки скомандовал последовать его примеру и не встревать в перепалку - разделают под орех. Саня подчинился, с интересом наблюдая за плавными движениями змеелюдей. Он не раз их имитировал, но со стороны видеть не доводилось. Довольно интересный опыт.
  Не редко попадались торгаши, предлагавшие из-под полы сомнительные вещички, в большинстве своем незаконные. От гашиша, и до ворованных артефактов. Не обязательно ворованных. Производство многих зачарованных вещей требует специальной лицензии от гильдии магов. Кто-то сработал на коленке, а писульку получить не смог. Вот и спихнул все перекупщикам. Саня не стал придираться, даже заметив покупающего боевой посох чародея. Это место вне его юрисдикции. Пусть здешние власти разбираются.
  - Не спеши ныть, - сказал, не оборачиваясь, Кирилл. - Наше общежитие на теневом склоне горы. Через пять минут выйдем из запасной шахты.
  Саня согласился - ощутимо тянуло сквозняком, а сырость постепенно отступала. Щелкнул ногтем по стенке шахты. Камень легонько загудел - сработали внешние охранные чары. Поверхность близко. Как брат и прогнозировал, через пять минут секунда в секунду показался выход. На улице уже темнело. Зима все-таки, как ты климат внутри защитного купола не меняй, солнцу не прикажешь.
  Саня удивился - вопреки убеждениям Кира, никаких общежитий в обозримом пространстве не наблюдалось. Весь склон усыпан густым кустарником, а насколько хватает взгляда, влетает к небесам вековой лес.
  - Что встал? - спросил Кирилл, не сбиваясь с шага. - Я ведь не говорил, что мы уже пришли.
  И то верно. Саня поспешил следом. Под ногами из травы проступила дорожка, усеянная крупным щебнем. Она сообщила о том, что вампиры уже на подступах к жилому зданию, постепенно разнообразившись рукотворными узорами. Выложенные обломками красного кирпича фигурки рассказывали о сценах первобытной жизни. Кто-то сильно постарался, подбирая дизайн...
  Ого. Саня издалека заметил стоящее на возвышении "общежитие". Оказывается, не только ему выделили видное место жительства. Трехэтажная усадьба в форме буквы "Е" была облицована изразцовой плиткой, частично вагонкой. Силикатный кирпич цоколя кое-где процвел, обомшел. Крыша совсем недавно перекрыта зеленым ондулином, старый шифер сложен штабелями неподалеку. Иссиня-черные кованые решетки с золотыми розами сработаны в стиле Барокко, хорошо сочетаясь с романскими окнами. Карнизы украшены ажурной лепниной и самыми известными аватарами лесных богов, надзирающими за гостями свысока - не замышляют ли недоброе.
  Видимо, любовь совмещать разные манеры в строительстве наличествует не только в Энфер. Артуру стоит это увидеть - немного поучиться гармоничности.
  - Так вот где ты свил себе гнездышко. Кир, ты никак нелегально квартируешь в женской бурсе. А где вахтер?
  - Таковых здесь никогда и не было, - отмахнулся брат. - На кой ляд он нам сдался? Сам все поймешь. Потом. Долго объяснять.
  Кирилл обошел здание, спустившись по лестнице. Саня улыбнулся - на окованной сталью двери намертво приварена табличка - "Ушел. Приду когда вернусь". Нужно быть вампиром, или русским, чтобы понять весь смысл, вложенный в эти слова.
  - Это мой подвальчик, - пояснил Кир. - Сначала хотел просто приклеить распечатку скотчем, да подвернулся шанс проверить новую кислоту, вот я и доигрался - теперь не отодрать. А, в общем, и смысла нет. Больше никто сюда не заглядывает.
  Это понятно, подвал - святая святых некроманта. Не для чужих глаз его содержимое. А незваных гостей может встретить не хозяин помещения, а группа скелетов, или неуязвимый призрак с вредным характером. Не дай Бог некроманту заручиться в этом деле поддержкой мрачного жнеца...
  - Заходи. - Кир распахнул дверь непередаваемым магическим жестом.
  Интерьер не страдал роскошью. Потемневшие от сырости стены выкрашены горизонтальным градиентом и частично утеплены огромными коврами с вязаными кисточками. Закрашенная серой краской форточка не пропускает свет. Единственный его источник - висячая лампа, настоящий музейный экспонат. Гордость СССР - под такой дознавателю КГБ в самый раз прибивать подозреваемых за руки гвоздями к столу.
  На крючке в предбаннике висел расписанный диковинными солярными знаками комбез с асбестовыми вкладышами. Со знакомым лейблом...
  - Ты не думай ничего "такого", - буркнул Кир. - Нам американцы целую кучу барахла по ленд-лизу выдали. Не выбрасывать же его. Вот и пользуемся, наравне с современными шмотками. Подожди немного, я переоденусь. Тут немного прохладно.
  Саня кивнул и продолжил изучать подвал, обустроенный в стиле советского минимализма.
  Саня признал за собой ошибку, заглянув в маленький санузел, бывший ранее щитовой распределения электроэнергии. Это не простая коммуналка с капремонтом. Газеты на полочке предназначены для чтения, а не...
  Наткнулся боком на оцинкованный рукомойник, устроенный сразу за дверной аркой. Возле него вручную подмурован лабаз для хранения базовых ингредиентов, чуть повыше подвешены деревянные полочки. Чего только тут не было. Стопки текстолитовых плит, россыпи мелких жемчугов разной окраски в окружении обрезков перламутра. Разная мелочь складирована в сумках, ящиках, колбах и спичечных коробках. Какая-то рухлядь заботливо отсортирована в кучки по степеням необходимости. Полиуретановые вкладки, резиновые муфты...
  Сцена из фильма "Кулибин, дубль два".
  Посреди основной комнаты расположены широкие каменные столы, плиты толщиной в две ладони. Среди глушащих обоняние запахов химикатов выделяется крутая вонь ацетона. Вся утварь металлическая, никакого пластика.
  Чего-то не хватает. Где ядовитые змеи, скелеты и части человеческих тел в банках и склянках? Не вижу вонючей жижи в почерневшем от нагара котле. Куда подделся ёшкин кот и летучие мыши?
  Да, не хватает современным некромантам романтики. Все сделано по уму. Единственное что для души - герань в пузатом горшке. Прямо у Сани на глазах корешок из вазона спустился в тазик под столом, постоял так немного, впитывая влагу, и зарылся обратно в землю. Понятно, в листьях герани скрывается взрослая мандрагора. Это растение считается одним из самых редких. Оно имеет зачатки разума, как у младенца, и в зависимости от того, как мандрагору растить, конденсирует в своих листьях мощное лекарство, или смертельный яд.
  Да нет здесь ничего для души. Разве что...
  - Откуда у тебя клубника посреди зимы?
  Брат откликнулся из кладовки, роясь в груде грязных спецовок:
  - Сосед выращивает в мансарде наверху, с обратной стороны дома. Сам не ест, а гостям не жалеет. Я вас познакомлю...
  Саня вздрогнул - в соседствующей с вазоном реторте что-то сосуще хлюпнуло. Пригляделся к нагромождению экспериментального инвентаря. Так, здесь царская водка, тут немного канифоли, горка серы... а в ступке растолчен черный перец. Диковинный выйдет суп.
  Да, у Кира всегда получалось создавать атмосферу упорной работы на пустом месте.
  Что-то подтверждало важность его изысканий. Или новый грандиозный проект, или творческий кризис. Может, ищет лекарство от Жажды? Не исключено, что найдет. Кирилл - ученый чистой воды, от Бога и с поддержкой Дьявола...
  Русские делятся на безразличных и фрондеров, которым только бы выступить против кого-то или чего-то. Кир был безразличным фрондером. Он воевал сразу против всех, но только когда ему путали планы. Одно в брате нравилось всем без исключения - Кирилл умел разрешать неразрешимые проблемы без участия водки. Нет, он, конечно, заливал за воротник, но в работе пользовался мозгами на все сто, ни на что не отвлекаясь пока не допрет до истины. Практичность, если нужно - циничность. Наметив себе цель, Кир от нее никогда не отказывается. Чего нельзя сказать об успехах на личном фронте. Этот вампир был из разряда "нам нравятся все женщины на свете, но выбрать надо все-таки одну". Кир просто ни в кого еще не влюблялся...
  - А зачем тебе телефонная будка? - спросил Саня, наткнувшись на нее взглядом.
  - Телепорт мастерю. Тут как раз узел силовых линий земли. Если придумаю, как привязать наборный диск телефона к определенным точкам Медной Горы, получу бесплатный транспортер. Пока что ничего не выходит. Половина растений, которые я пересылал, обратились пылью, остальные быстро завяли. Я еще морально не готов рискнуть своей жизнью.
  - А ты неплохо обустроился. Хобби может быть прекрасным, стильным, страстным и очень заразным. Не знаю, чем ты тут занимаешься, но завидую. Я не против здесь дневать и ночевать. Надо было... О! Ты что заказывал на Новый Год у Деда Мороза?
  - Мир во всем мире или, если первое невыполнимо, нейтронную бомбу. Присаживайся, мне неудобно.
  На всю лабораторию нашлось всего одно кресло, офисное, с колесиками. Саня пригляделся и передумал на него садиться - липкие пятна не внушали доверия. Кир признал свою ошибку.
  - Я не ждал гостей. Сейчас найду стул, подожди минутку. - Вылетел за дверь.
  Саня остался сам по себе. Осталось придумать, как именно себя развлечь посреди этого богатства. На книжной полке обнаружился старый рекордер с пачкой пластинок. Кир слушал только француженку Фармер. Как и Саня, мог до бесконечности получать удовольствие от одной песни. Но ее записей обнаружено не было.
  И что мы тут имеем взамен? Вагнер? Не пойдет. Бетховен, Шопен... Стинг? Это более-менее допустимый выбор.
  - Ты полюбил классиков?
  - Я их ненавижу! - крикнул брат, внося перед собой нестандартную табуретку. Наверняка первоклашки на уроке труда смастерили из чего попало. Этим гениальным столярам руки не мешало бы обрубить по самое горло.
  - Зачем тогда слушаешь?
  Кир остановился и набрал в грудь воздуха.
  - Ночью, когда эксперименты идут удачно, оперные композиции нагнетают торжественность, появляется уверенность в удаче и сила сидеть часами напролет, наблюдая за движением реактивов...
  - Понял, - взмахом руки остановил соловья Саня. - Почему не купишь магнитофон?
  - М-м-м? - Крышка табуретки не прошла через дверной проем. - Да так. Просто я меломан. Никогда не задумывался, почему ди-джеи используют пластинки? Электронная запись музыки несовершенна. Большинство натуральных шумов стирается, звучание искажается. А так я уверен, что получу полную гамму, как на концерте. Человеческий слух даже не улавливает всех граней звука, доступных пластинкам.
  - Не знал. Учту... Осторожно!
  Горе-табуретка была утеряна в одно мгновение - Кирилл запнулся через порог, наступил на горсть жемчужин и закончил танец, споткнувшись о пучок проводов, тянущихся к телепорту. Короткая вспышка...
  Интересно, где вынесет обломки табуретки?
  - Я в норме, - отозвался Кир. - Два гвоздя, четыре занозы, восемь синяков. Сам встану.
  Ну и ладно. Саня отвернулся, перебирая корешки книжек. Овидий, Дрюон, Маркс. Несколько томов по тензорному исчислению. Зачем они? Кир не любитель чтива. Свежо воспоминание о пущенных на растопку очага школьных учебниках. Девочек цепляет?
  - С каких пор ты стал зубрилой? А где же "учеба маст дай"?
  - Ой, ой, ой, - причитал брат, вытаскивая занозы. - "Вышка" на следующей неделе. С экзаменом вместо петли. А внизу такая пропастью, что в нее легче спрыгнуть, чем засыпать своими знаниями тригонометрии.
  Саня ощутил разницу в общении. Перстень не переводит то, что ты и так знаешь. Идиомы и обороты речи стали четче, к месту, чего нельзя сказать о раннем периоде проживания в Энфер.
  - Да и как-то не сложилось с гранитом науки. С тех пор как начал читать воспоминания мертвых, - продолжил Кир, заживляя ссадины и синяки. - Меня все кому не лень опускали, издеваясь над отсутствием успехов по всем предметам, кроме, конечно же, истории. Можно было призвать призрак известного математика, или химика, но репетиторство меня совсем не вдохновляло. Вдобавок, советы мертвых мудрецов утрачивают свою ценность в нашем времени. Так что на последних экзаменах по мне проехались во все стороны асфальтоукладчиком, разгладив в ровный лист, жирным шрифтом написав двойки. С таким аттестатом мать меня бы точно придушила. Чует мое сердце - я на пороге нового грандиозного облома, а тут - приглашение из Медной Горы. Нужно было только сдать испытание. Вот я и засел за учебу. Накануне тестов от нервов чуть не спятил - пришлось немного пообщаться с дядюшкой Фрейдом. Довольно забавно получилось - в итоге я убежал Зигмунда, что смерть - это свершившийся факт, а не сон. Все обошлось. Я экстерном сдал экзамены за прошлый курс, а на этот они приняли меня на постоянную основу, в здешний интернат. - Порывшись под столом, выкатил огромный чурбак. - Присаживайся.
  - Кир, что это такое?
  - А разве не видно? - удивился брат.
  - Я вижу изделие лесоруба, чурбак большой, с сучками, одна штука.
  - А я вижу стул, - невозмутимо произнес Кирилл, отступая на шаг, на всякий случай.
  - Пластиковая мебель?
  - Разок пролил реагент... и все сгорело, провоняв весь дом. Этот мусор не жалко. Выпросил у столяров десяток.
  - У вас тоже есть тематические клубы? - поинтересовался Саня.
  - Нет, у нас землячества. Я не хожу на внеклассные занятия, поэтому не в теме. И так пол дня трачу на всякий бред. Не могу дождаться, когда прозвучит последний звонок чтобы свалить домой, в лабораторию...
  - Проехали. - Присел на рассохшийся чурбак. На самый край, в надежде избежать занозы в интимное место.
  Кир оседлал свое липкое кресло, портя еще одну спецовку, и нетерпеливо мотнул головой.
  - Не отвлекайся. Рассказывай...
  Саню спас стук в дверь.
  - Сейчас открою, - сорвался с места Кирилл. - Кто бы это мог быть...
  - Папа! - выкрикнула Майя, сбивая Кирилла с ног. Перелетела через всю комнату ураганом, чуть не столкнув Саню на пол. Повисла на шее, сжимая ее как тисками, что-то быстро чирикая. Саня, пользуясь опытом разговора с Нагой Кирин, вычленил только самое главное - ей здесь нравится всё, особенно жара и магазины. Она бы с радостью еще погуляла, но дядя Артур разрешил только до вечера.
  Понятно. Как-то я упустил из виду, что у детей вечер - это когда темнеет, а не после шести.
  - Слезь, мне немного неудобно. Ты уже большая, веди себя подобающе. Я сейчас разговариваю, поиграй сама. Вот, поешь пока клубники...
  Кир захлебывался слюной, дожидаясь пока брат на него глянет.
  - Саш, а ты с кем такого прелестного пупсика нажил? У нее проскакивают твои черты, так что не открестишься. Кто мама, покажите мне это божественное создание, способное покорить сердце моего неприступного братца! Где она, эта героиня, укравшая твой рассудок...
  - Да не знаю я. Много их было. - Вскинул руку, предупреждая восхищенный вопль. Некромант мнил себя удачливым ловеласом и давно считал кузена законченным холостяком, оттого не мог скрыть своего изумления.
  Хм. Не говорить же, что "нажил" с полудюжиной безмозглых демонов, единственное (сомнительное) достоинство которых - фигура здоровяка Халка. Почти что шведская семейка получилась.
  - Не знаю, чей ребенок. Мои отпрыски еще в проекте и появятся нескоро. Подбросили ее. Я раньше еще пытался выяснить кто родители, а потом привык. Взял, так сказать, птичку под крыло. А малышка беспричинно решила, что я ее папа, вот и приходится вести себя соответственно. Я удовлетворил твое любопытство?
  - А... - Разочарованно протянул Кир. - Я уже подумал, что мой робкий братишка исправился - целибат его замучил, и он начал нормально клеить девчонок. Цель в радиусе поражения, и пошло поехало...
  - Скорее решил, что я стал маньяком, наподобие тебя. Ты хоть сам себе не противен? - хмуро спросил Саня. - Общаешься постоянно с фригидными девушками, так еще и живых имеешь в закромах целый мешок. У тебя такие низкие запросы... С кем сейчас работаешь?
  - О, она тебе понравится! - отозвался Кирилл, пропустив оскорбления мимо ушей.
  - Она? - переспросил Саня.
  - Мария Антуанэтта! Эта девушка настоящий кладезь... Кхм. Одно могу сказать - будь я писателем, с ее рассказами меня бы прозвали новым Джакомо Казановой. Кощей в ней души не чает.
  - Он нимфоман, а ты...
  - А я...
  Саня с интересом прищурился - выкрутится?
  - Сам знаешь кто, - не смог подобрать слова Кир. - А сам-то кого призвал? Простые фамильяры напыщенному Архимагу не подходят. Небось, огнедышащего дракона укротил...
  Саня задумался. Кори неизменно охраняет Майю, значит она где-то поблизости. Принюхался, и безошибочно указал себе под стул. Из-за штанины робко выглянула треугольная мордочка. Кирилл непонимающе вытаращился. Посмотрел в глаза кузену, обратно...
  - Что это за крыса?
  - Белочка, видимо нас не оценили по достоинству. Давай-ка поджарим моего братца? Он не принадлежит к домену Огня, моей неуязвимости нет и в помине...
  - Не надо, верю-верю, - замахал руками Кир, увидев, как зверек выдувает яркую струю пламени. - Просто немного удивился... Знаешь, ведь в последние годы очень трудно призвать фамильяра. Церемонии устраивают раз в месяц, наплевав на традиционную установку в год. Если у одного из сотни получилось вызвать себе питомца - это уже невиданный успех, прогресс. Маг с приживалой сейчас редкость. Странно, да?
  - Да нет. Это нормально. Две трети магов, по статистике гильдии, обходятся без помощника. Были даже также случаи, когда приживалы сбегали или умирали.
  - Да? Интересно девки пляшут. А я не знал. - Кир обиделся. Он гордился своей осведомленностью. Оказалось, что незаслуженно.
  - Закрытая информация, - утешил брата Саня. - Я могу посоветовать лишь одно - слепите себе големов или гомункулов.
  Кир вынужденно согласился. Он не мог не признать эффективности любимой практики магов-пустынников средневековья. Они обожали ваять искусственных горгулий, железных и каменных стражей, собирать по кусочкам боевых гомункулов, вживляя в них различные артефакты. Благодаря этим неодушевленным куклам башни отшельников считались неприступней, чем иная крепость.
  - Эх. Это ведь саламандра? Даже не знаю, чем ее угостить. Может, пару косточек?
  - Кори - не собака! - вспылил Саня. Так же быстро остыл. - Блюдца молока будет достаточно. Можно белого хлеба. И не вздумай подмешать туда галоперидол или пурген, умник.
  - Бу сделано. Ну же милочка, пойдешь ко мне на руки?
  - Можно, - разрешил Саня на вопросительный взгляд осторожного фамильяра.
  Кирилл вернулся спустя две минуты - бегает он быстро, а работает в жутком темпе. Потыкал пальцем в потолок.
  - Ты не заметил никакой странности в этой Белочке? Есть такая наука о поведении животных - этология.
  - Знаю, не изучал, не интересно. Думаешь, я много упустил?
  Кирилл улыбнулся с чувством громадного превосходства.
  - Я бы сказал, что у нее импринтинг после сильного шока. Как утенок прицепилась к "мамочке". Навсегда, или до следующего потрясения. Очень похоже на случай с твоей "доченькой", ты не находишь?
  - Возможно, я не рассматривал с этой точки, - задумался Саня. Слова брата выглядели достаточно правдоподобно. Если рассмотреть обстоятельства ее...
  - Санчо, пора подкрепиться! Для души, и здоровье поправить, - Кир с намеком помахал в воздухе тяжелым графином в серебряной оправе.
  Брат ответил ему тупым бараньим выражением лица. Кирилл списал это на недопонимание и щелкнул по стеклу ногтем. Повторил жест со своим горлом...
  - Отстань, никакой веселой воды, - нервно отмахнулся Саня. - Я уже отпраздновал день граненого стакана за всю последующую жизнь. Водка - это наркотический нейротропный и протоплазматический яд, разлагающий тело на молекулярном уровне. Завязал узелок на памяти - никаких больше мероприятий с участием этой отравы в главной роли, и вспомогательной тоже.
  - Что, настолько хорошо пошла? - оскалился Кирилл во всю челюсть.
  - Улетел как Гагарин... мордой в салат. Недоперепил до состояния полного нестояния. Энергия, материя, мера и информация - вот составные мира. Наутро нет энергии, материя вопит о своей болезни, мера не соблюдена, а информация частично утеряна. Ничего доказывать не буду, достаточно того, что я знаю. Бросай, иначе отупеешь. Давай лучше по литру касторки, она хоть пользу приносит.
  - Ну, тогда и я ничего не спрашивал. - Кир спрятал графин и опять перевел разговор на интересующую его тему: - Как там дела гламурные, дела лямурные? Втюрилась в тебя вторая половина Астрала, раз ты для сохранения инкогнито таскаешь человеческое лицо? Можешь, конечно, не отвечать, мне собственно и не к спеху, но...
  - Этот вопрос больше относится к тебе, донжуан. Интересно, как же ты отшиваешь целые орды девушек, так чтобы никого не обидеть, учитывая, что все они демоны?
  Саня правильно сыграл на самолюбии брата. Приготовился слушать и записывать на внутренней стороне черепа. Он был жестоко разочарован...
  - Есть несколько фраз, - торжественно произнес Кирилл. - Способ первый: - У меня есть ребенок.
  - Не помогает. Даже приводит в искренний восторг: - "какой ты заботливый и мужественный, я уже тебя люблю".
  - Ну, тогда способ два: - Есть кто-то, кого я уже люблю.
  - Еще хуже. Тогда они начинают бегать и за ней и за мной. Первые пытаются убить ее, вторые - заставить меня изменить решение, самыми невероятными методами.
  - Тяжелый случай. Предпоследняя фраза: Я девушка... Хотя, когда это наших пресыщенных магией и не имеющих моральных устоев девчонок хоть как-то сдерживало. С другой стороны, из тебя получилась бы крутая телка.
  Саня засучил рукава рубашки, топорща губы...
  - Последнее: я женат; я импотент; я заразный... - "Последнее" у Кирилла растянулось фраз на двадцать (полностью бесполезных).
  - Ну ты и советчик, - развел ехидно руками Саня. - Великий мыслитель, переродившийся Спиноза. Все что ты перечислил, решается той же магией и убийством. Реально действующих предложений не имеется?
  Кир потупился, потирая подбородок - его серьезно пристыдили. Напряженная работа мысли вылилась в проступивших на лбу морщинках. Поиск подходящего ответа обещал занять весь ближайший месяц.
  - Да, не странно, что люди до си пор не освоили космос, - вздохнул Саня. - Когда пользуешься четырнадцатью процентами всей серой массы...
  - А чего ты хотел? - встрепенулся Кир, получив повод прервать свои раздумья. - Это очень разумная блокировка. Люди недолговечны и это тоже хорошо. Представь себе, что каждый в момент захочет признания и лавров. А фигушки - вся планета бессмертные гении! Все особенные, все супер, все коммунисты, демократы и общелюди, революционеры вымерли, и еще - они в момент раскусили нашу маскировку!
  - Ладно, - хмыкнул Саня. - Не буду продолжать тему, потому что дойдет до того, что это мы сами поставили блокаду.
  - Если бы это сделал я, то давно бы обрел тотальный контроль своего мозга. А тогда...
  - Остынь, вижу, что ты сейчас будешь докапываться к центру Земли. Дабы уберечь себя геологических изысканий, отвечу на интересующий тебя вопрос - девушка у меня есть. Настоящий эталон красоты и изящества. А все остальное для тебя и так пшистко едно, как выражаются поляки.
  Кирилл нахохлился как сыч, призадумавшись. Помогая ходу мыслей, что-то вырисовывал на пальцах. Без дополнительной информации картинка оставалась сырым эскизом.
  - Что-то наклевывается, но что - туманно. Ядрена кочерыжка. Тебя купидон нашпиговал стрелами как надо, а она хоть как-то выражает свое отношение? Давай без экивоков?
  - Да, - ответил Саня, потерев бок. - Глазки не строит, но в прошлый раз, приобняв от избытка чувств, сломала мне левую руку и три ребра, да так нежно, что я сразу потерял сознание. Если ты еще не понял - она тоже вампир, азер. Успешно сосет кровь, даже артерию умудряется найти с первого раза. Это не считая регулярных синяков, которые даже при нынешнем росте тканей не успевают рассасываться, перекрывая друг друга. С этими тренировками мое тело никогда не деградирует, жалуясь на отсутствие физических нагрузок. Так что если ты не можешь представить себе фурию, возьми ее за образец - не прогадаешь.
  Саня вздохнул тяжко. Покачал головой: выговорился - немного полегчало. Когда любишь - прощаешь многое. Но осадок остается.
  Кирилл врос в кресло, даже дышать забыв.
  - Страх господень... Смертоубийственный у нее темперамент. Знаешь Сань, а я и не знал, что ты мазохист. Эта девчонка тобой полы моет. Ты головой ушибся, или нравиться быть "под каблуком"? Каких же размеров должны быть тараканы в голове, чтобы вручить такой очаровашке на себя проездной... Я даже тебя пожалею и не буду ее отбивать. И как давно ты с ней гуляешь, собираешься ли сделать честной женщиной?
  Надеюсь, что ты получал удовольствие, потому что когда ты договоришь, можешь прощаться с жизнью!
  - Я тоже не знал. - Саня пропустил все, что после "мазохиста", решив не обижаться. - Поневоле стал.
  - Не завидую. Спору нет - продинамила она тебя по полной программе, а сама не хочет выходить на чистую воду. Меня отвергали многие, но чтобы так себя истязать ради одной... решительно не понимаю.
  - Да не парься ты так. Еще сотня лет и решишь остепениться, смыть негативную часть своей холостяцкой жизни успешной женитьбой. Вот тогда и поймешь... особенно когда будут проблемы у тебя, твоей жены, и твоих бывших с трафаретными именами. Мимолетные романы любовного фронта так просто с рук не сходят. Девушки любят надежных, а не красивых, хотя это тоже не помешает. И не сомневаюсь, что твоя мама-деспот будет не в восторге, когда узнает о твоих похождениях...
  - Резонно. Я как-то об этом не думал. Ты действительно любишь эту девчонку?
  - Больше жизни, - кивнул Саня.
  - А она тебя? - Кирилл протянул ромашку - погадай, мол.
  - Хотелось бы, но я не уверен. - Саня принял цветок, оторвал пару лепестков: - убьет, не убьет, госпитализирует, к черту пошлет... Остановился на "жутко-кровавый салат, перемешанный с костяной мукой от меня останется". Жалко, что это не георгина.
  - Твоя любовь достойна стихов. Увы, я бесталанен. - Развел руками Кир. - Сань, может, пора тебе перейти к серьезной тактике ухаживания?
  - Что ты имеешь в виду? Не нравится мне твоя хитрая морда лица. - Насторожился. У брата иногда проклевывалась неуместная привычка смеяться над чужим горем...
  - Ну, не будем передергивать. В таких делах нужна деликатность. Например... быть более внимательным к чувствам девушки, дарить цветы, пить шампанское под ласковыми лучами луны, озвучивать крылатые фразы типа - "выходи за меня или я покончу бытие самоубийством, оно останется на твоей совести"... - Поднял вверх палец. - О! Как ее зовут?
  - Мария.
  - Ого! А как ты ее называешь? Знаю я твою гадскую привычку обрезать и переиначивать имена.
  - Мия, - признался Саня.
  - Вот-вот. Мия. То есть - ты моя. Может это ее раздражает, как намек на господство? А если изменить немного репертуар, использовать другие ласкательные прозвища?
  - К примеру? Она все что угодно может списать на оскорбление, - скептически взмахнул рукой Саня.
  - Золотая рыбка? - смакуя, потянулся некромант - затекли члены, пока болтал. Распрямил руки, закинув за спину, провел комплекс упражнений на растяжку. В его обезьяньем прикиде это было легко - спецовка-безрукавка и майка, ничто не стесняет движений.
  - Акула хищная, с зубами в три ряда...
  - Киса? - Уже неуверенней спросил мачо.
  - Тигра полосатая, саблезубая... - Клацнул ногтем себя по клыку Саня.
  - Птичка моя? - совсем невпопад предложил Кир.
  - Курица ты, общипанная, - с чувством воскликнул Саня.
  - Ёшкин кот, - пробормотал некромант. - Какая ирония, неудачной была идея - моя муза совершила ритуальное самоубийство от невозможности подобрать нужного слова...
  - Вот и я о том же. Ни подсказка зала, ни звонок другу решительно не помогают. А все что мы придумаем, будет как на корове седло.
  - Ах, какая разница, любит или дразнится, - нараспев произнес Кирилл. - Ты попал как лягушка под каток...
  - Ты действительно меня утешаешь?
  Кирилл чуть не поперхнулся.
  - Ха! Дожился. Утешать? Тебя?! Ты крест на Голгофу на спине несешь? Да брось эту Машу и дело с концом! Если не можешь поставить на место, носферату-подкаблучник.
  Носферату-подкаблучник вопросительно приподнял бровь...
  
  - Саша, втяни меня обратно! Я пошутил... Я знаю, у тебя доброе и отзывчивое сердце... - Сполз немного - кузен держал его за одну ногу, почти не напрягаясь. - Что, совсем нет сердца?!
  Пришлось втащить его - высота нешуточная, может голову разбить об фундамент. Или фундамент об голову. В любом случае неприятно.
  Саня подождал, пока Кир отдышится и сотрет кровь с разбитого носа. Саня его даже пальцем не тронул. Брат сам виноват - нечего было трепыхаться, пока его тащили на третий этаж. Немного повздорил с лестницей лицом, а потом с дверью, выходящей на лестничный пролет.
  - Давай вернемся в подвал. Во второй раз мне лень будет тебя сюда волочить.
  - Пожалуй, - согласился Кирилл.
  В лаборатории братья обнаружили занимательное зрелище. Возле старинного перегонного куба стояла Майя, облокотившись на стол, и чуть не влипала лицом в огромную сферу с булькающим, меняя цвета как калейдоскоп, варевом. Белочка ей ассистировала, по мановению пальцев повышая накал в баке. Видно было, что она уже устала дуть огнем, но дьявольски довольна. При виде вампиров, они обе расплылись улыбками. Угадай - чья идея?
  - Кто разрешил пользоваться моим оборудованием, - строго спросил Кир. Девочку понурились, признавая свою вину. Кирилл сменил гнев на милость: - Это то что я думаю?
  Улыбки расцвели еще сильней.
  - Сонное зелье приятных сновидений, - констатировал Саня. - Это мне?
  Девочки закивали.
  - Спасибо. Как только вы его доварите, проверю.
  Майя одернулась - работа закипела с новой силой.
  - Так что там с твоей Машей? - подергал за рукав Кир. - Почему не дашь ей от ворот поворот? Есть прекрасный способ - покажи ей свой первозданный облик и дело с концом. Она скончается от противоречий.
  - Не хочу, - вздохнул Саня. - Мария нужна мне в нынешнем виде. Я уже не раз хотел открыться ей, но... Сломленная она мне и подавно не нужна. Я желаю видеть рядом девушку, способную на каждое мое слово вдоль, вставить сотню поперек. Хочу, чтобы она чувствовала себя на равных, а не где-то у подножия трона. Извини. Я просто не в силах более мыслить позитивно и остановился на платонической любви, воспевании из-за угла. - Хмыкнул, покачав головой. - Кстати, ты же некромант - возьми, оживи свою крылатую творческую вдохновительницу, может, подкинет чего...
  Кирилл дружески хлопнул по плечу, шмыгнув носом.
  - Крепись. У меня тоже после твоих слов зловещее предчувствие на горизонте. Единственное что остается, это сказать, что жизнь твоя - жестянка. Я тут знаю поблизости одно подходящее болото и свалку металлолома - одно из двух, но там тебя точно кто-то сожрет, позволив свести счеты с нашим бренным миром...
  Снизу сытно потянуло вареными кукурузными початками.
  - Черт, сидим тут, вампиры ранга мега три плюса и предаемся унынию, раскисая как два нюни. Распогодится и на нашей улице. Давай забирай своих малышек из лаборатории, в которой они уже души не чают, и пойдемте ужинать. Мои легкомысленные сожители наверняка успели приготовить что-нибудь этакое. У них это быстро - тяп-ляп и кулинарный шедевр готов, больше ни на что не годны. Будем пить, курить и рассказывать похабные анекдоты! А так как зубы у нашего рода крепкие, то не вылезем из-за стола, пока пол не увидим!
  Мелодично звякнули колокольчики, объявив - кушать подано...
  В большой проходной поставили широкий стол из нетесаных досок и две грубые лавки (у них в доме что, совсем стульев нет?). Стол накрыт украинской скатертью с вышивкой калиновыми ветками. Странно, русские обычно не...
  С противоположной двери на проходную вышла парочка "сожителей" Кира. Выложили свою пахучую ношу на скатерть, с трудом найдя чистое место. Стол начал поскрипывать и ломиться от количества снеди.
  - О, прибежали? - спросил низенький пацан лет пятнадцати, широко улыбнувшись. Зубы острые, все до одного. Ему бы в службу безопасности податься - этой улыбкой инфаркты на грабителей нагонять.
  - Чай, не глухие, - отозвался Кир. - Чего на этот раз наболтали в котелке, пионеры?
  - Да так, всего помаленьку, - хихикнул пацан. - Шмат хлеба с маслом, луковица с солью, да чай без сахара...
  - А чего такие унылые? - удивился Кирилл, поглядывая на обилие блюд.
  - Да вот, скучаем. Директриса обмолвилась, что лучшие студенты поедут на космодром в Шереметьево, смотреть на запуск орбитального спутника. Сидим, думаем - она так шутит? В Украине Шереметьево есть? Вот и мы не знаем. Думаем написать письмо и сбежать - "мы на Байконур"...
  Хм, они полагают, что Медная Гора в Украине? М-да, глухие ребята, никакого представления о географии. Это объясняет вышитую скатерть. Но кто же вы, парни?
  У каждого присутствующего "сожителя" на одежде был нарисован знак - круг с тремя черточками, символизирующий дерево...
  - Не волнуйтесь, они не какая-то секта, - похлопал по плечу соседа Кир. - Эти ребята пережиток "хиппи", любителей деревьев и мира во всем мире. Юннаты.
  Лохматый пацан, (в котором Саня по длинным пальцам с лишними суставами опознал лешего) кивнул и развел сухими руками - что-то в этом роде. Лешие изначально очень дружелюбны и могут простить очень многое, пока им открыто не плюнут в глаза.
  Кирилл хлопнул себя по лбу.
  - Ах да, пожалуйста, если этот улыбчивый пенек зевнет, ни в коем случае не открывай рот чтобы его поддержать. Мигом провалишься в беспробудный сон...
  Второй подросток, чистый домовой (присыпанная сажей восковая кожа, лапти, а в волосах опилки) с трудом сдвинув огромную миску холодца, разложил на столе хрустальные пиалы с салатами. Воскликнул:
  - Чего же мы ждем? Фирма от "Трех Дубков". Чем богаты - тем и рады. Присаживайся и налетай!
  Саня уже устал от даров моря и риса, составлявших две трети продуктов Энфер, поэтому не заставил повторять приглашение дважды. Нельзя поспорить - это легкоусвояемая пища, богатая витаминами и белком, но...
  Это еще что за пакость? Я скучаю по рису...
  - Я такое не ем. - Эта дикость состояла из зеленых помидоров, баклажанов, щей и подсолнечного масла. Они что, с дуба там все попадали, если считают "это" съедобным?
  - Греческий салат, - невозмутимо ответил леший.
  - А в нем точно должны быть зеленые баклажаны...
  Слово взял Кирилл:
  - Ты на них не злись. Повара просто хотели убедиться, что японцы жрут всякую гадость - лишь бы она была экологически чистым продуктом.
  - Должен вас уведомить, что подобным грешат американцы, я не японец, а это блюдо вызывает рвотный позыв.
  - Не психуй, мы поняли, - скривился Кирилл. - Парни, вариант Б.
  Леший козырнул шуточно, а домовой быстро сменил главное блюдо. Свое место заняла кружка чая в советском подстаканнике, украденном из железнодорожного вагона.
  Саня протер глаза и умилился - на столе, рядом с мисочкой кавказской аджики, лежал огромный каравай пшеничного хлеба. Следом шел "кирпичик" Бородинского и настоящий молочный батон! Мелочи жизни, а как приятно. Все это богатство лежало на чистом тканом рушнике - дани уважения этому продукту с многовековой историей.
  - Хлебушек, родимый, у меня слезы наворачиваются. Что тут у нас еще? Макароны по-флотски. Чай с опилками... как я по нему скучал. А это?
  - Эскалоп... Не смотри так, - отодвинулся некромант. - Каждый сделал то, что умел.
  Расправившись с первым, Саня незамедлительно перешел к уплотнителю. Размял вареный картофель в подливе, добавил куриную грудку в сметане. А вот креветки с гриля и пикули - это перебор, но тоже ничего.
  - Не знаю, что вы там надумали, но суши ведрами я не глотал. Не люблю сырую рыбу, это мерзко.
  - Ладно, рыбу больше не предлагаем, - решил домовой. - Диетическое мясо будешь, очкарик?
  - А не дорого выходит? - поинтересовался Саня.
  - Да не, у нас разводят страусов в больших количествах. Безотходное производство. Правда, мы страусов еще не пробовали. Хотели гостям предложить... Чего смеешься?
  - Просто супер, - сказал, отдышавшись от бурного смеха Саня. - Я что, еще и аттракционом бесплатным тут выступать должен?
  - Это моя вина, - сожалея, понурился Кирилл. - Я всем рассказал, что ты - Архимаг. Они мне не верят, вот и стараются тебя вывести из себя.
  Леший оперся локтями на стол, согласно кивнув.
  Саня не пошевелился, продолжая жевать хлеб. Кирилл готов был броситься тушить пожар... Недоуменно прищурился - неужели брат не ответит на вызов? Отвернулся, хихикнув сквозь зубы. Леший вскрикнул - его руки примерзли к покрышке стола. Вскрикнул от восторга, отнюдь не страха - заклинание без слов, плетения и физического контакта! Потрясно...
  - Рапанов будешь? Ракушки такие. Нет? Тогда я подам напитки.
  Леший убежал, отодрав ладони. Кир наклонился к уху:
  - Он гермафродит. У них женщин нет, обоеполое. Не понравься ему - пристанет как банный лист к причинному месту. Я не шучу.
  Леший вернулся в мгновение ока, осторожно неся перед собой малюсенькую рюмашку. Саня поблагодарил, опрокинув...
  Странная маслянистая жидкость, проходя по языку, меняла вкус от кислого к сладкому, и падала в горло волной прохлады.
  - Кир, что это за сок? - изумленно повернулся к брату, наминавшему рулет.
  - Слезы лешего. Извини, больше нет. Их очень трудно достать - Луг практически не плачет. Ах да, голова моя садовая, вы же еще не представлены! Ребята, это мой кузен, он не хочет огласки, поэтому зовите его просто - Саша. А эти - Луг и Вася-домовой. Они ипохондрики. Едят только здоровую пищу. И еще...
  Кир покрутил головой, расплылся в улыбке - в углу, за маленьким столиком сидел впечатляющего роста и ширины плеч человек с длинными волосами, меняющими цвет от русого к серому и черному. Он с непроницаемым выражением лица подкладывал на тарелки Майе и Белочке самые вкусные и полезные кусочки...
  Саня вздрогнул.
  О черт, я совсем забыл о девочках... М-м-м? Не похоже, что этот великан способен причинить кому-то вред.
  - Знакомься, Антон Полежаев, настоящее имя - Ясень. Энт высочайшего уровня могущества. Он наш смотритель. Антон был в царских егерях еще у Петра Первого. Помнит, как Петродворец закладывали и сам в этом участвовал на правах младшего архитектора. Самовольно ушел с места прохождения службы по истечению контракта. Обошлось без битья посуды о его голову, по причине смерти одной из сторон. Это он выращивает клубнику.
  Ясень молчаливо показал распахнутую ладонь - мое почтение. Он сразу принял на себя обязанности няньки. Это неправда что кусты думать не умеют. Они еще и довольно неплохо чувствуют, только специфично. Энт видел в детях овощи с грядки, которым нужен уход, забота и любовь для правильного роста.
  Чем-то напоминает Дагона, берущего на себя самую нудную работу. Вот пусть и радуется...
  
  Ужин прошел в домашней обстановке, со смехом, шутками и веселыми историями. Как и обещал Кирилл. Саня вышел на лоджию, сославшись на то, что ему нужен "перекур". Распахнул секционное окно, вдохнув ночной воздух. Его немного утомило дружелюбие лесной нечисти.
  На кухне состоялся занятный разговор с Артуром и Гарретом в главных ролях. Парни подошли буквально за десять минут после начала трапезы. Они легко сошлись с Васей и Лугом, перемывая косточки братцам-вампирам.
  - Представляете, бригадир любит прогуливать уроки, находясь на них. Спит как суслик, и его редко кто трогает!
  - Не, слабо. Наш уснул стоя, прямо на сдаче экзамена, с открытыми глазами. Отвечал на вопросы, а заодно принимал солнечные ванны...
  Рядом встал брат, посасывая апельсиновый сок через трубочку.
  - Кир, поздравляю, голову ты им заморочил мастерски, - усмехнулся Саня. - Кем представился?
  - Друидом. Вот такой вот я новомодный друид, обожающий мертвецов и кости. Хочу продвинуть идею - засадить кладбище деревьями, выбросив могильные камни. Хорошо расти будут.
  Саня даже не улыбнулся. Это общая особенность вампиров - заворачивать любую хохму к сатире. Привык.
  - Кир, вы нас поили и кормили. Я понимаю, что ваше общежитие - не богадельня. Как будем рассчитываться?
  - Не дороже дружбы. С родни не берем-с. Да ты не переживай - Ясень сдерет с госпожи начальницы втрое. Ты не смотри что он молчун. Когда надо - мастак язык заворачивать. О, глянь какая ляля идет! Из ваших?
  В дом, следом за оголтелой от запахов снеди Риккой, степенно вошла Сакура с какими-то легкомысленными заколками в цветочек. Она еще постояла минутку, сверяя адрес на визитке с табличкой на стене.
  Попал ты Кир. Счастлив до самой маковки... Странно, это все же не любовь, скорее любование.
  - А у тебя губа не дура. И это твоя кровавая Мери? - догадался Кир по глазам Сани. - Ай да Маша. Не волосы, а йогурт. И знаешь, крашеные не выглядят так натурально.
  - Я люблю йогурт.
  - Я знал, что в Японии любят красить волосы, но этот земляничный... хи-хи... Ставлю половину стипендии - эта прическа будет сниться мне в ночных кошмарах... ха-ха-ха...
  - Хочешь, я тебе тоже покрашу волосы, зеленкой? - предложил Саня.
  - А зачем ты ей Хейзел отдал? Разбрасываешься древностями как речной галькой. Пускаешь "лягушек" по воде, не думая, что камешек утонет.
  - Он просто снимает с меня часть ответственности. Присмотрит в случае чего и мягко, незаметно, удержит от опрометчивых действий.
  Кирилл заткнулся. У него выпучились глаза - за Сакурой прошла Кельха в сопровождении Дагона и дракошек. Кир резко глянул на брата.
  - Мне показалось, или это была валькирия?
  - Нет. Это и есть валькирия. Она вроде как мой друг.
  - Я ослышался? Вампир водит дружбу с богиней? Я поражен твоими новообретенными способностями наживать друзей.
  - Иди к черту, - посоветовал Саня.
  Кир прикипел взглядом к новому лицу... Чуток ниже.
  - Это еще что за поп-дива? С такой кормой в самый раз завоевывать шоу-бизнес.
  Саня проследил его взгляд, немного задержался на обсуждаемом объекте.
  - Красавица, у тебя...
  - Что? - Шива забегала взглядом, покрутилась, отыскивая проблему. Кир выпучился - наклонись, наклонись.
  - Ничего, он просто сигарету попросить хотел. Не задерживайся. - Саня сжал плечо брата, утопив ему кулак в бок. Прошептал: - Посмеешь намекнуть ей на развязанные шнурки, я твою печень зубами вырву, зажую, погрызу и выплюну.
  - Чего ты дергаешься? Вместе понаблюдаем...
  - Даже не мечтай. Коварный замысел у тебя на лбу записан. Шива покладистая, а вот Артур - сынок вашей директрисы и зубы пересчитает кулаком не раз. Для справки: кулак у него пудовый.
  - Понял, перестань прессовать мой суповой набор.
  Шива кусала губы, стараясь не взорваться хохотом - она специально задержалась, пользуясь идеальным слухом, чтобы узнать все тайны разом.
  - Мальчики, если буду нужна - только свисните. Можете прихватить фотоаппарат.
  У Кира отвалилась челюсть. Сане пришлось сильнее нажать на печень, напоминая о необходимость соблюдать моральные устои.
  - Спустись с небес на землю. Ты собирался идти за хлебом? Что-то я этого не наблюдаю.
  Кирилл обернулся за пять минут, с полными сумками в руках. Наверняка пользовался какими-то трюками некромантов, например, шагом через тень...
  Саня не успел сбежать от вопросов - брат обхватил его руками, запрыгнув сзади на спину.
  - Ну что ты как маленький? - вздохнул Саня. - Ты же только на год меня младше. Отпусти.
  - Ни за что. Умотаешь опять за моря-океаны, так и не поговорим по душам. Знаешь каково мне было узнавать новости от Кощея? Ты даже не представляешь себе его самодовольства! Пошли наверх. У меня там две шикарные кровати, сам покупал. Отдохнем от трудов праведных, заодно и поболтаем до первых звезд. Так уж и быть, не буду долго тебя мучить.
  - Хорошо, хорошо. Только слезь, мне неудобно.
  - Давай за мной!
  Интересно, какая она? Берлога ведьмака.
  Саня поскользнулся - деревянный пол отциклеван, лак в толстых царапинах - по нему что-то тяжелое возили. Почему ставни закрыты? Ах да, Кирилл ведь тоже вампир.
  Вспыхнул плафон. Саня протер заслезившиеся глаза. Первым на что наткнулся взгляд, был десяток рамок с дипломами и картинками. Они самопроизвольно путешествовали по стене. У Кирилла хороший художественный вкус. Картины выше всяческих похвал, выполненные темперой на натуральных эмульсиях, как иконы. На каждой изображены пейзажи от заката и до рассвета. Саня не смог не узнать замок Вард на одной из них.
  Тут он понял причину царапин на полу - левую стену декорировал казенный дубовый гарнитур. Надпись на дверце маркером: "очень нужный хлам" говорила сама за себя - откроешь дверку, берегись лавины. Прямо над трюмо, в красивой рамочке висит заляпанный зеленой краской кубик-рубик и подпись "К решению проблемы нужно подходить творчески. Жизнь слишком веселая штука чтобы думать о ней серьезно".
  А рядом...
  Заподлицо с выступом стены шли лоскуты бархата с медалями и значками.
  - Откуда у тебя столько? - спросил Саня, перебирая рукой медали. - Коллекционируешь?
  - Да это дедовы, - махнул рукой Кир, безуспешно клацая выключателем настольной лампы. - Большинство со второй мировой. С первой не больше десятка. Он передавал, что половина твоя.
  - Так он все-таки не погиб. Славно.
  Кир сглотнул, проклиная свою глупость. Продолжил, стараясь, чтобы голос не дрогнул:
  - Нет, конечно, просто переехал жить во Флориду. Бабушка захотела позагорать...
  - Значит и бабушка тоже жива.
  - Как раз прислала маринованные персики, - с трудом пытался сохранить лицо брат. Как же ему раньше в голову не пришло, что Саня тоже умеет задавать трудные вопросы. Оставалось только сетовать на свое скудоумие. - Будешь?
  - Нет.
  Кирилл вздрогнул - голос брата отливал сталью. Глупая была идея...
  Саня остановил руку на самом дорогом экспонате коллекции. Дед был генерал-майором НКВД, ему всегда все двери были открыты. Ничего странного в том, что он укатил за границу, да так, что никто об этом не подозревал. Но кое-что смущало - рукоять и гарда шашки казацкого атамана, главенствующие над медалями, говорили о многом.
  - Ладно. Медали оставляй себе, здесь хотя бы знают их значение. Я возьму себе лишь "Героя социалистического труда". Приколю на пиджак рядом с учительским значком - пусть все видят, какая у меня сложная работа...
  - Я сейчас вернусь, только носик припудрю...
  - Как так вышло, что только мы с сестрой о себе ничего не знали? Отвечай! - прошипел Саня.
  Тон голоса пригвоздил Кирилла к месту. Вот теперь амба, от вопроса не сбежать, а ужимки не помогут.
  - Я тебе завидовал. Всегда, - вздохнул Кир, покорившись судьбе. - Наташка еще себя никак не выражала. Я - кош высшего уровня с тринадцати лет. А ты был носферату с момента появление на свет.
  - Ты уверен? - холодно спросил Саня.
  - Не хотел поднимать эту тему... - замялся брат. - Ты знаешь обстоятельства своего рождения?
  - Маме делали кесарево сечение. Что еще?
  - Не знаешь, - констатировал Кир. - Ты не дышал. Кровь бурлила, но легкие не работали. Твои предки жутко перепугались и молили Бога помочь. Я не знаю, кто откликнулся. Бог, или Дьявол. Не важно. Ты учился дышать, как люди учатся ходить. Носферату это попросту не нужно.
  Саня глянул мельком в зеркало трюмо. На его лице повисла печать мрака. Потер руки - кожа быстро остывала. Сила Стужи беспорядочно выходила вовне. Долго еще тренироваться, чтобы ее всецело контролировать.
  Кирилл зябко поежился, не догадываясь о причине похолодания, и продолжил:
  - Обычно это обнаруживается в поре юношества, поэтому предки долго терялись, колебались... Твоя сила проявилась в череде ужасных событий, полностью развеяв их сомнения. Жажда. Ты полностью уничтожил всех мух, комаров и тараканов в доме, неосознанно забирая их жизни. Всех соседей мучил удушающий страх и кошмары днем и ночью. Дедушка сорвался, когда ты умертвил муравейник - его любимый объект созерцания, и чуть не довел до инфаркта бабушкину кошку. Воспользовавшись фамильным артефактом нашего клана - скульптором душ, он потушил твою жажду, связав собственной силой. Не вдаваясь в подробности - они как-то глушат друг друга.
  - На чем прокололись, я уже догадался, - вздохнул Саня, вместе с выходящим холодом теряя свой запал.
  - Ага. Эти идиоты открыли Астрал людям, не спрашивая нашего совета. Ненавижу...
  - Понятно. В Астрале все пропитано древней магией, меня переклинило.
  - Угу. На семейном собрании было решено поддерживать в тебе всеобщие людские заблуждения. - Смахнул со лба холодный пот. - Эх, все-таки я это сказал. Как гора с плеч. Извини. Я пойду, покурю, чтобы снять напряжение...
  Саня отобрал самокрутку, сжал в руке и ссыпал угольки в мусоросборник. Он терпеть не мог курящих. Артур об этом знал, поэтому кое-как сдерживался. Кир не знал, и неосознанно повышал его накал чувств...
  - Эй, куда цапнул мою сигарету? Ну и ладно. - Достал новую.
  Саня прикоснулся пальцем к кончику, Кирилл едва успел выплюнуть - сигарета прогорела меньше чем за три секунды.
  - Еще раз закуришь - убью, - тихо сказал носферату, ярость клокотала в голосе, оглушив брата тупой болью. Саня сейчас ненавидел всех и вся, и никого конкретно. Он получил все нужные подтверждения...
  Не стоит переводить стрелки на брата. Он хотел как лучше.
  Сдержался. Это далеко не первая такая вспышка. Саня подавил ее, успокоился.
  Кир почувствовал взрыв раздражения и виновато потупился. Отложил коробочку, покрытую со всех сторон вензелями французского монетного двора. Раритетная вещица.
  - Понял. Не смотри волком. Я держу в портсигаре бланки с готовыми магическими кругами. Сигарета была в единственном экземпляре.
  Кирилл глянул на циферблат командирских часов.
  - Ололо, пора в койку...
  - Куда это ты собрался? Не шустри, - Саня помотал у него перед носом пальцем, возвращая себе доброе расположение духа. Теперь осталось только чем-то его удержать, забить голову, отвлечься. - У тебя есть чего новенького почитать? Такого, чтоб раз - и взрыв мозга.
  - О, как ты вовремя напомнил. Хеппи берздей ту ю... Дальше сам знаешь. Мне попался занятный томик. Фавн Терций, трактат "О природе вещей". Своеобразная копия CIRCULUS VITIOSUS. Грек по-своему описывал все, что мог осознать. Основы основ и тщательное развитие мысли в дальнейшем. Взрыв мозга не гарантирую, но пар из ушей пойдет.
  Кир порылся в тумбочке, раздвигая тетрадки и вынул на свет книжицу в старинном переплете.
  - Оригинал. Набивался на машинке... Эй, брателя, куда это ты собрался посреди ночи? Оставайтесь с нами. Свободных комнат полно. В этом году выпустились старшие курсы и нам тут слегка одиноко.
  - Да мне все равно где провести три ночи, лишь бы там был диван. Без остального можно прожить.
  - Что, совсем без благоустройства? - ужаснулся Кир. - Крамольные истины глаголешь... А телевизор?
  - Жвачка для мозга. Я люблю сам разбираться в информации. Получать чужую интерпретацию ниже моего достоинства.
  Кира пробрало морозом - вот где крылась причина гнева. Брат получил много различной паразитной информации, а жесткие факты от него скрыли. Не странно, что он взорвался.
  - Ну и ладно. У нас дортуар - на шесть человек комнаты. Кровати двухъярусные. Бери крайнюю комнату с торца. Там ремонт недавно сделали, с подогревом пола.
  
  Саня с непривычки помучился с тумблерами в коридоре, но его "номер люкс" оставался темным. Переключатели освещения, (по старой русской традиции) работали каждый в другую сторону и не привязывались к комнатам по логике сторон света, или банальной дизайнерской ориентировки. Значит, там отдельная проводка. Можно было еще похлопать и сказать "свет", но Кир не стал бы трясти мошной на такую роскошь, как система звукоуловителей.
  Саня ударился мизинцем по тумбе и заскакал на одной ноге. Листая книгу, он не оценил размера комнаты, а из-за темноты не видел ее обустройства. Долго шарил по обоям свободной рукой. Нужный выключатель был найден в шкафу! Так обычно у нас дела делаются - сначала провел провода, повесил выключатель, потом задумываешься - непорядок, а куда же мебель поставить? Вот и приходится рубить в ней отверстие...
  - Изыди, нечисть!!!
  Саня отпрянул, закрылся рукой - на него кинулся какой-то истощенный подросток, размахивая кадилом и пузырьком святой воды, брызгающей во все стороны. Вампир только сейчас додумался, что противный запах, царствующий в комнате - это церковные благовония, а не вонючка от комаров и моли.
  Рассчитанным ударом по виску вырубил спятившего пацана, подхватил за плечо. Странный он: тело легкое, доведено до крайней грани голоданием, глаза очерчены кругами как у панды, а мозги затуманены ладаном. Но это гарантировано не человек - челюсти увеличены; уши неправильной формы, маленькие; ребра граненые, клеткой; а хрящи позвоночника сильно выделяются на коже, продольные, в три ряда; вся спина украшена узорчатыми красными пятнами. Кое-где тело подростка покрывала мелкая чешуя. Незаконченный человеческий облик наталкивал на размышления. Кто этот метис?
  - Тьфу, напугал. Кир, марш сюда!!!
  Обеспокоенный брат влетел на всех парах. Промахнулся, чуть не угодив в окно, затормозил лбом о раму. Потер ссадину, обернулся вокруг себя, не обнаружил последствий взрыва на фабрике пиротехники. Посмотрел осуждающе на Саню.
  - Чего вопишь? - возмутился праведно Кир. - Я уже всякое предполагал. Весь дом на уши поставил...
  - Это еще кто? - указал на ящера пальцем Саня. - Инквизиторского волонтера на голодном пайке держите? Этот имбецил меня святой водой окропил.
  - Царь Леонид... Наш библиотекарь. Отставной лесной бог из каких-то джунглей, я не выяснял. После того, как ему перестали поклоняться туземцы, ищет иные способы поддерживать свою духовную мощь. В последнее время богословием увлекается, умерщвляет плоть и шпарит монотонные сутры днями напролет. Даже голову брил, подражая кришнаитам.
  - А какое это имеет ко мне отношение?
  - Прямое. Есть такая молодая религия, меньше двух тысяч лет насчитывает - христианство. Очень популярная вера, если не знаешь. На мой взгляд, она неправильна, или что-то кардинально изменилось с момента ее основания. Не мешало бы кое-где подправить, что-то выбросить, где-то добавить. Эх, кому я это говорю. Достаточно упомянуть, что христианство заполучило сорок процентов населения планеты. Вот и Леня втянулся, и видать сильно увлекся. Обкурился ладаном, ищет, кого бы изгнать безнаказанно. Говорят, что чем больше инквизитор демонов упокоит, тем он сильнее. Бред, конечно. Ты у нас приезжий...
  - Изыди, чудовище, креста на тебе нет, - пробормотал Леонид, постанывая от боли. Кир приподнял его на ноги, обмахивая своей панамкой.
  Саня похлопал в ладоши. Крепкий череп. После такого удара час "сновидений" как минимум обеспечен. Ну, разве что африканцы выдержат - у них строение черепа сильно отличается от европейского, судить сложно...
  - Свят-свят, - перекрестился вампир. - Я вообще-то крещенный.
  Библиотекарь пошатнулся как тряпичный, провалившись в обморок - его шокировало это откровение. Кир бросил попытки утвердить Леонида на ногах и сплюнул... ему же на лоб.
  - Слабак. Я тоже крещеный.
  Тело Лени дернулось как от контрольного выстрела в голову.
  - Вот меня интересует - куда меня собирались изгнать? - задумчиво произнес Саня, попинав метиса для острастки. - Святая вода уже не та, что раньше, даже щекотки не вызывает. Джек говорил, что когда-то демоны моментально теряли человеческий облик, а кожа могла обуглиться, и мясо истлевало до костей. Слабеет инквизиция. Без ярой веры в свою правоту, сколько не кропи демона, он человеческую личину не сбросит. И уж точно не сбежит с воплями и дурным запахом в ад, который видел только на картинках.
  Кирилл согласился. Наклонился и провел по кадилу и остаткам святой воды рукой. Их без остатка поглотила маслянисто-черная тень - Кир избавился от опасных игрушек. Его врожденные способности пугали. Саня не любил использовать тьму, и даже черную дыру, мощнейшее заклинание разрушения, использовал с опаской, зная, как она строптива. А Кирилл не забивает себе голову лишними тревогами. Захотел - сделал.
  - Да, глупо. Мы не можем покинуть мир, в котором родились, особенно если сами не представляем, куда должны "изыдеть". А уж эти святоши не могут знать и подавно. Отдыхай. Предоставь мне этого богослова. Проведу воспитательную беседу, когда очнется, закручу все болту по самую шляпку. Спокойной ночи.
  Саня закрыл за братом дверь и вздохнул. Пора подыскать удобное место. Кровать исключается. В ней можно ворочаться пока узлы на себе не завяжешь, а удовольствия от чтения - пшик.
  Раздвинул линялые занавески из органзы.
  Подойдет.
  Саня улегся на широком подоконнике, подмостив подушку. Укрылся турецким вафельным покрывалом (комод ими был забит под завязку). Сухое, немного растрепанное, но в такой зной то, что нужно. Потолок заскрипел, раздались мелкие клацанья.
  Мыши на чердаке что, брейк-дансом балуются?
  Очень скоро вампиру стали побоку все посторонние звуки...
  - Я ушел, - махнул рукой Гар, уже долгое время наблюдавший за другом. Надоело. Затушил пальцами парафиновую свечку, и с места запрыгнул на второй этаж кровати. Лестницы конструкцией не предусмотрено.
  - В загул? - лениво спросил Саня, не отрывая носа от книги. Света луны было достаточным. Его с головой затянули литературные зыбучие пески.
  - Спать! - огрызнулся Гаррет.
  - А? - непонимающе покрутил головой Саня. Ужаснулся - поздняя ночь на дворе. Сам не понял, как зачитался. Забил на всё и забыл обо всем. - Святая физика!
  - Ты подразумевал законы времени, или "я - ботан"? - спросил Артур с издевкой. Он расположился этажом ниже Гаррета, но не мог уснуть: во-первых - пока тот играется со свечкой - горит, не горит, горит; а во-вторых - мать выжала все соки, заставив оправдываться по всем пунктам.
  Саня отложил с сожалением книгу. Он умел считывать информацию по диагонали, но внезапно начал перечитывать фразы по много раз, добиваясь полного понимания. Этот самый Терций знал, о чем пишет и как. Без купюр, помарок и опечаток, грубых ошибок, типографический шрифт нонпарель, легкий для глаз, отступы и междурядья четко выверены. Столько интересных фактов не в каждом бестиарии встретишь, (эти книги характерны любовью авторов приврать для красного словца). Открытием являлась природа духов, которых Саня наивно путал с призраками и ангелами смерти. Обычное привидение обитает в призрачной складке и является отголоском усопших. А дух одной ногой живет в своем собственном измерении, а другой - в материальном, и не имеет никакого отношения к людям. Он может полностью выходить в материальный план, как Гаррет, и двигать предметы, или же вернуться в свой собственный, и проходить сквозь стены, врываться в чужие мысли и управлять стихиями. Короче, книга пришлась по вкусу...
  - Пошарь на тумбочке - там тебе Майя какую-то колбу оставила, - пробормотал Артур, засыпая. - Семицветная жидкость сильно подходит к описанию сонного зелья. Вроде бы не яд, должно сработать... хр...
  Саня поблагодарил шепотом за информацию, сорвал пробку и выпил сладковатую жидкость. На сегодня приключения окончены. Можно и завтра подумать, как заставить Кольбера скорее увезти всех в Энфер. Второе деление на руке почти смазалось, скоро накатит боль. Скорей бы снотворное подействовало.
  Утро вечера мудренее...
  
  Сама напрашивалась песенка - "...как отвратительна Россия по утрам". Саня проснулся от резкой боли в животе, за мгновение распространившейся по всему телу. Быстро глянул на свое запястье. Новое деление уже потеряло четкость, тускнея. Перевел взгляд на часы. Шесть утра ровно. Черт, надо было сразу догадаться - боль накатывает, когда начинается новый день, а не с момента исчезновения отметки.
  Вампир сел на подоконнике и выставил перед собой руки. Закрыл глаза, представляя мысленно свою систему нервов. Когда картинка приобрела четкость, влил в каналы свою манну. Сложно. Вопящие от боли нервы отказывались принять ее. Так увеличим напор...
  Постепенно боль собралась в руках, заплясала в пальцах, сконцентрировалась на их кончиках...
  - Охренесоветь, - вымолвил Кирилл. Он примчался быстрее молнии, ориентируясь на жуткий грохот и затихающую световую вспышку...
  Волнение оказалось излишним.
  Саня рыкнул на хохочущего брата, принимая от сонного Дагона мокрое полотенце. Обтер лицо и плечи - они были покрыты толстым слоем сажи и нагаром. Дворецкий кивнул индифферентно, решив, что помощь вампиру больше не требуется. Принялся приводить в чувство контуженого Артура - у того дрожали руки и глаза закатывались. На очереди стоял Гаррет, свалившийся с верхнего яруса головой на тумбочку. Кажется, еще жив, и для него инцидент обошелся несколькими синяками, шишкой и мелким сотрясением мозга. Никто серьезно не пострадал.
  - Что нужно? Тебя на этот пикник не звали, - неприязненно спросил Саня, оттирая остатки своей рубахи с окна и подоконника.
  - Ах, вот в чем дело, - развел руками Кир, скорчив рожицу. - Ну, знаешь ли, костер лучше разводить под открытым небом и не подливать в него бензин! Полыхнуть может...
  - Будешь зубоскалить - сверну тебе шею, - тихо произнес Саня.
  Кир вздрогнул - он смотрел вглубь черной дыры! Это не простые слова, а обещание. С "таким" братом он бы поостерегся полемизировать. Ощущения как у практикантки от встречи с кровавым маньяком Бугименом в темной подворотне. Жо...
  - Вижу, книжонка уцелела, - соскочил Кир по своему обыкновению на другую тему. - Это хорошо. И как, утолил литературный голод?
  - Я сыт, - усмехнулся Саня. - Правда, кусочек лакомый попался, засиделся немного, - зевнул, потирая покрасневшие глаза.
  - От вчера и до утра. Ты бы умылся, - покосился Кир брезгливо. Сам-то он в любое время суток выглядел бодрячком, даже притворялся, чтобы не сильно выделаться. - Или предпочтешь тоник? Я уже насобачился его правильно смешивать.
  - А он действительно работает? - усомнился Саня.
  - Неоднократно на себе испытал, - ударил себя кулаком в грудь Кир.
  - Тогда неси литру.
  - Как скажешь, - оскалился Кирилл, что-то недоговаривая. Обернулся за три минуты, и протянул брату жестяную литровую кружку.
  Саня сделал глоток...
  Ноздри затрепетали, а скукожившийся язык чуть не провалился в глотку мертвым грузом. Чем-то напоминает "живую слезу"...
  Какой же это тоник? Выпить сию жидкость равнялось героической попытке мокрого осьминога тронуть щупальцем оголенный высоковольтный провод. Желудок задергался в тщетных попытках выплюнуть то, что в него попало. Не смог, и, чтобы больше не страдать безвинно, повесился на кишках.
  - Что это за мерзость? - спросил Саня, допивая тоник. Эффект превзошел все его ожидания. В хорошем смысле.
  Кирилл придержал свою челюсть рукой - чтоб не отвисла. Брат все больше чудился ему непрошибаемой скалой. Ни извне, ни изнутри.
  - Коктейль "Лимонка", у вас его называют "Лимонадный Джо". Легко готовить: выдавил лимон в пиалу, добавил щепотку сахара и ложку фруктового чая, долил слегка воды - смесь стала жидкой. Осталось только засыпать египетский агар, чтобы получился хлипкий студень. Меня после неустанной учебы, заметь - неустанной, только эта гадость на ногах держит. Однокурсник придумал, из Португалии. Тоже наш, там пятьдесят процентов населения - выходцы из Украины.
  - И сколько вы лимонов выдавили в эту посудину, - поинтересовался Дагон, покрутив кружку в руках. Он уже запомнил рецепт, хотелось уточнить пропорции.
  - Пять. Выжал насухо. Сам поражаюсь, как он может глотать эту отраву и не морщиться. Меня стошнило после первой пробы - как будто граната во рту разорвалась. Долго привыкать пришлось.
  Дагон подумал, что эта стойкость Сани - полностью заслуга Шивы. Девчонка зарезервировала вампира как дегустатора своих кулинарных шедевров. А со специями она никогда не сдерживалась. Как бы он не утратил чувство вкуса.
  - Лучше бы вы приготовили эспрессо...
  - Кир, а у тебя есть еще что-то наподобие этой брошюрки? Хорошие вещи быстро заканчиваются. На худой конец согласен на беллетристику.
  Кирилл осклабился.
  - Извини, но я букинистикой не занимаюсь, - скосил взгляд на книжицу с подозрением. - Вычитал что-то занятное?
  - Да вот, уйма интересного, - оживился вампир. - Например - природа демонов, то, что движет их поступкам, отождествление с грехами, через призму испорченности которыми они смотрят на мир. Вот мы с тобой - гордыня, Гаррет - праздность, Дагон - безразличие, Артур - желание, Рикка - голод. А еще здесь написано, что мы патологически лживые старики, пьющие кровь рады развлечения. Да, черт с ними, со стариками. Для меня было настоящим открытием что Валгалла - это не единичное измерение. В книге описаны целых семь небес! Я ни разу не выходил из Асгарда, поэтому даже не представлял себе, что земли богов - это целая гроздь мирков, населенных древними, и Один даже не претендует на единоличное правление. И Шива - член одной из сильных групп, стоящих у власти. А Ктулху, эта гигантская помесь макаки и осьминога, оказывается, еще несколько веков тому назад, вынырнул из Черного моря и целиком ушел в Астрал, чтобы наесться до отвала дармового эфира. Как видишь, информация...
  Не договорив, с открытым ртом и поднятым вверх пальцем повалился лицом на пол.
  - Он спит? - спросил Дагон, изменившись в лице.
  - Да, - кивнул Кир, проверив брата на рефлексы. - Реакции на внешние возбудители нет. Что же с ним произошло...
  Некромант моментально засек улику. Она в прямом смысле выкатилась ему под ноги.
  - И сколько он отхлебнул из этой колбы? Неверный вопрос, можешь не отвечать. Сколько в ней было?
  - По края, - сообщил Дагон.
  - Неуч. Знать тебя не желаю. - Кир пнул брата в мягкое место, не опасаясь скорой расправы. Передумал повторять пинок - Дагон не одобрит таких мер. - Не смотри на меня так, древний. Разбавленной в чашке воды капли этого зелья должно хватить на час приятных сновидений. Потому как это даже не зелье, а ритуальное подношение богине сновидений Мэвэ. Полная колба... Хм. Сильная передозировка... Как бы Сашка не впал в великую спячку. Если из комы человек выходит, когда ему взбредет, то священная спячка вампира - это надолго и очень надолго. Даже при баснословном уровне регенерации клеток вампиры успевают превратиться в иссушенную мумию. Черт, тетя Ира меня зашибет тапочкой...
  - Возможно, он полагал, что созданный некомпетентными детишками отвар не будет таким крепким? Это вполне вероятно...
  - Это вполне невозможно, - перекривил Кирилл. - Они пользовались моим рецептом. Тысяча чертей, впредь буду прятать свои записки. Блин, как я раньше не подумал - где они только раздобыли слезы серафима? На них же висит строжайшее эмбарго... Ах да, валькирия... Сейчас принесу антидот. Готового у меня нет, так что придется его сварить. Нужно еще выбить из этой девчонки слезу...
  - Помощь нужна? - заинтересовался Дагон.
  - Нетушки, все удовольствие от процесса получу я. Всего то и делов, что ударить ее пониже коленки и подставить пробирку. Даже бывалый боксер заплачет от такой подлости. А если нет...
  Дагон во всех красках представил, что ждет немку в руках этого садиста. Отвернулся. Кирилл без труда сумеет вызвать слезы у слабого пола. И лучше Кельхе не упрямиться, выражая свой феминизм, и не доводить некроманта до греха.
  - Варка займет некоторое время, - сказал некромант. - Потрать его с пользой - реанимируй эти трупы. Я быстро!
  Коротко постучав, вошла Анжела. Окинула комнату изучающим взглядом, особо остановившись на гари. Одну шпалеру придется переклеивать - прогорела вглубь кирпича. Подошла к спящему вампиру. Потыкала его пальцем в щеку. Вздохнула.
  - Как я ему завидует. Может спать даже днем. А я вот глаз всю ночь не сомкнула.
  - Однажды мы с леди Эммой даже вверх ногами его подвешивали, - произнес Артур, тяжело дыша. Дагон уложил его в постель, но голова все еще ходила ходуном.
  - И как?
  Артуру понадобилось несколько минут, чтобы осмыслить слова Анжелы. Нехотя ответил:
  - Проснулся, но только через три часа, когда в дверь постучалась толпа бывалых рубак. Что их не спасло. Даже вялый, в виде ползающей бесцельно медузы, он спокойно закатал охотников в шарики, бывшие ранее их броней и пинками выбросил из окна, уснув на полдороге...
  В комнате сразу повисла тишина. Соседи Артура отреагировали очень сложно.
  - Я и не думала, что он способен на подобную жестокость, - отодвинулась подальше от учителя синеглазка.
  - Бригадир ставит на взвод внутренние часы и просыпается по сигналу будильника. Должен заметить, что этот сигнал еще ни разу не сработал. Почему думаете, все свои безумства он планирует с утра? Потому что вы его вечно будите преждевременно!
  - Похоже, что я утратил волю к таким мероприятиям. - Гаррет, уже успевший залечить шишку, распахнул ставни. Как только подумал, что станет куском мяса, закатанным в свинцовый пельмень, так сразу свесился из окна. Раздались неприятные звуки. Анжела брезгливо поморщилась.
  - Я тоже. - Артур некстати вспомнил, как вампир заживо вытаскивает из врагов скелеты... и Гаррету пришлось подвинуться.
  - А я видел, как его светлость разделывался с преследователями, ищущими возможность наделать из моего тела жертвенники. Неприятное воспоминание. Впервые увидел, как человека выворачивает наизнанку...
   Анжела прикрыла рот рукой и всеми силами постаралась не занять место на прилавке, в ряду зеленых лимонов...
  Сзади подошла зевающая во всю глотку Шива с популярной плюшевой игрушкой под мышкой - бешеным зайчонком (зубастое чудовище являлось подарком от Рикки) и "случайно" вытолкнула парней из окна. Они не ожидали такого фортель. Внизу раздались звуки ударов, чего-то скользкого и откровенные, но приглушенные ругательства. Саня сквозь сон улыбнулся.
  - А его светлость хоть чем-то брезгует? - поинтересовался дракон у Кира. Некромант влетел в комнату, чтобы выдрать у Сани пару волосков на антидот.
  Приятели под окном притихли, ожидая откровения.
  - А? Ты о чем? Какая еще светлость? А, понял! Сейчас подумаю. Да... Он терпеть не может червей и все склизкое, а еще... с детства ненавидит запах манной каши... и вид молочного супа с макаронами. Сашка говорит, что он напоминает червей в манной каше. У меня таких изъянов нет. Хотя... я однажды перебрал лишку, увидел таракана и после этого ненавижу насекомых - их были легионы. А зачем тебе?
  Дагон пожал плечами. И подумал, что нужно срочно прополоскать полость рта - там такое кислое послевкусие образовалось...
  Кирилл неожиданно выкрикнул:
  - Куда делся наш дремлющий принц?!
  
  Кирилл отыскал брата в мансарде Ясеня. Саня заложил левую руку за спину, а правой с безумной скоростью описывал направо и налево восьмерки мечом. С нечеловеческой сноровкой крутил свою мельницу. Человеку клаймор и двумя руками неудобно держать (баланс неправильный, точка тяжести расположена на острие клинка), а Саня с ним управляется простой сменой хватки и игрой пальцев. Пальцы оплетались вокруг рукояти, отпускали ее, зажимали в тиски, перекидывали через себя и делали лесенки с вращением.
  Из пола выросла каменная плита в локоть толщиной...
  Мансарда располагалась на вершине мезонина, сложенного из цельных гранитных блоков задолго до того, как было построено общежитие, состоящее из опаленного в специальной печи кирпича. В ней было холоднее, чем в подвале основного здания, но на прочность мезонин давал сто очков форы.
  Внимание Кирилла как магнитом притянуло необычное оружие. Клинок вырос до двух метров, изменив свое строение, стал толще и шире втрое, даже форма рукояти не осталась прежней. Громоздкий меч можно было назвать уродливым... нет, нельзя. Он был в одночасье груб и изящен. Напоенный мощью металл ослеплял своей внутренней красотой...
  Саня с легкостью разрубил плиту на множество осколков. Кирилл протер глаза недоверчиво - как брат удержал эту шпалу одной рукой? Ее должно было вырвать из пальцев от столкновения. Все же камень - не бумага.
  О, боже... Кирилл осенил себя крестным знаменем. Аминь!
  Выросло сразу три толстые спицы, упершись в перекрытие потолка. Саня обернулся вокруг себя, прижав рукоять меча к боку, а второй рукой придерживая ее за торец... От спиц остались сталактиты-сталагмиты и несколько обрубков - рожки да ножки. Камень медленно всасывался в пол, из которого был взят. Вампир остановился.
  Кирилл выдохнул. Он и не заметил, как затаил дыхание от восхищения. Эти движения и нечеловеческая сила находятся намного выше уровня коша. Мимолетное зрелище вышло покруче документальных роликов из Афганистана, которые любил проглядывать Кирилл, сидя в крохотной закусочной "Калибр 7.92" (кстати, антураж закусочной и военные записи с участием нечисти были единственным ее достоинством, стряпня ничем особым не отличалась). В кадре часто мелькали оборотни и другая охочая до убийств нечисть, иногда в азарте боя выходя за рамки дозволенного глобальными законами ночного общества.
  Саня их переплюнул на метр как минимум.
  Обрубков было шесть! Мастерски выполненный на доли секунды временной тормоз! Меч дважды изменил направление удара, а значит, также был использован мышечный руль. Совладать с инерцией настолько огромного оружия даже азеру нелегко.
  Кирилл бурно зааплодировал. Саня даже не дернулся, покачиваясь - носок-пятка...
  Что-то тут не так. Некромант осторожно потряс брата за плечо, опасаясь, как бы тот не распластал его своим миротворцем на десяток маленьких вампирчиков. Голова Сани медленно съехала набок. Зрачки матовые, а из краешка губ некрасиво стекает слюнка.
  - Ей, ты меня слышишь? Ей! Не смей спать с открытыми глазами!!! - рявкнул Кирилл, рассвирепев. Он упустил из виду, что брат все еще в стране сновидений, и не специально его игнорирует.
  Или нет?
  - А? - Меч куда-то исчез. Саня непонимающе покрутил головой, на удивление быстро приходя в себя. Никакого антидота не потребовалось. Перехватил руку Кирилла, сжав у запястья - пришлось отпустить воротник. - Не кричи. Только удалось спокойно уснуть...
  Кирилл опешил от подобной наглости, хватая воздух ртом как рыба.
  - Я должен был догадаться, что на тебя сонное зелье не подействует в полной мере.
  - Оно на меня вообще не подействовало, - кивнул Саня, разглаживая рубашку... Рубашку Ясеня. Так вот зачем этот лунатик пришел в мансарду. Не на цветочки же любоваться. - Обычное самовнушение. Так любой себя одурачить может (возьми те же таблетки из мела), а других и подавно.
  - Решил устроить себе день разгрузки от чужих забот? - осведомился тихо некромант. По тону было ясно - зол до истерики.
  - Так заметно? - невинно спросил Саня, теребя мочку уха.
  - Тебя никогда к кровати гвоздями не прибивали?..
  - Прибивали, - вставил слово в тираду Кирилла.
  Некромант его не слушал, продолжая строить планы экзекуции. Он успел выбить из Кельхи слезу, настроив ее против себя на всю жизнь, подогреть воду, засыпать ингредиенты в правильных пропорциях и до середины сварить жутко сложный антидот. Кто-то заплатит за угробленные усилия.
  - ...Могу устроить. Ваньку валяет, понимаешь ли. Ты у меня выспишься... - Тут Кирилл сообразил одно маленькое несоответствие! - Откуда у тебя оружие?!
  - Да так, - пожал плечами Саня. - Заместительница вашей директрисы, очень милая женщина, принесла мне связку платиновых ключей с рубинами, килограмм на пять. Но после оценки моего инвентаря признала, что обмен неравноценен. Взяла с меня честное слово не употреблять его во вред на время командировки... Одолжи мне фуфайку? Эта рубаха немного великовата.
  - Бери любую, если найдешь годную, - ехидствовал Кир, подергав себя за обшлаг.
  Если в одежке энта у вампира свисали рукава, то в братской будет просвечивать пупок. Нужный размер находился ровно посередине. А денег на счету оставалось не так много, чтобы тратить их на летнюю одежду зимой. Саня и так придерживал определенное количество баллов до приезда в Энфер.
  - Сань, хочешь хорошо заработать? - проницательно спросил Кир.
  - Нет. Я органы продавать не собираюсь. Иди лесом вслед за Шляпником. Я свою обожаемую почку никому не отдам. И вообще за такие намеки по указке дяди Путина следует топить в сортирах...
  - Да я не об этом, - отмахнулся Кир. Он и не собирался торопить смерть с косой. - Можешь прочитать нашему контингенту лекцию по прикладной магии? Так уж и быть, скинемся тебе на новый гардероб по погоде.
  - Я держусь за свои принципы до момента, пока это возможно. Пока я Архимаг - никаких лекций посторонним, только ученику.
  - А мне лично? - захлопал глазками Кирилл, жеманничая. - Поступись ради братика?
  А тебе лично - кулаком печать на лоб, и медаль прибить на гроб.
  - Не наглей. - Правду говорят - наглость для некроманта - второе счастье. - Знаешь что это такое?
  Кир скрестил глаза на переносице - в нос ткнулся тупой конец Аргумента.
  - Посох Архимага, легенда из легенд. Ты даришь его мне? Все знакомые охренеют на хрен... Вырвалось. Я не это хотел сказать... Ох, даже не знаю, смогу ли оправдать возложенные на меня надежды...
  Саня отвесил брату подзатыльник... посохом. Поддержал, чтобы тот, падая, не опрокинул фикус. Энт за такое по головке не погладит.
  - Разбежался. Разбери его. Кристалл можешь оставить себе, а древко верни к начальному образу и отдай к завтрашнему дню.
  - До завтра? - хмыкнул обижено Кир. Быстро сменил гнев на милость - просчитал, сколько преимуществ дает в некромантии камень-накопитель. - Ты рехнулся... На демонтаж уйдет месяц!
  - Вот только врать мне не надо. Было у речных тритонов такое наказание - простоять под водопадом ровно год. От равноденствия до солнцестояния, и обратно. Учит терпению, сдержанности, делать, что старшие велят... и говорить только правду!
  - И как? Кого-то вразумило? - спросил Кир, покосившись на декоративный фонтанчик в углу мансарды.
  Саня подтвердил его догадки:
  - Все передохли - попадали в лапы к людям с коммерческой жилкой. И пошли-поехали сказки о русалочке и чудесные аттракционы. Наказание до сих пор никто не отменял. Но тритоны больше не попадаются на лжи. Эволюция вытравила к ней способность.
  - Не смотри на меня так. Так и быть, посижу ночью за верстаком. Но ничего не обещаю!
  - Хоть с одним разобрались. Отлично. Кир, глянь на эти револьверы. Что ты можешь о них сказать? Ничего знакомого?
  Некромант закончил шаманить и ответил:
  - Однозначно, это не оружие...
  - Ха-ха, - сдержано посмеялся Саня. - Дальше.
  - Да нет, ты не понял. Это какая-то реликвия, инструмент для ритуальной магии, проводник для эфира, замаскированный под пистолеты. Они тянут из меня манну как пылесос, и конденсируют ее во что-то иное, копя в огромном количестве. Даже страшно становится - видеть, как моя манна уходит, словно вода в песок. И это от одного прикосновения? Жуть. А черепа на рукоятях так и вовсе помогут сыграть в ящик демонам уровня G. Именно они играют решающую роль, главные запчасти "пылесоса" так сказать... да-да-да-да-да... Не представляю, зачем ты носишь этот балласт. Он, как подлодку тянет тебя на дно, лишая львиной доли силы. Точно могу сказать, что до тебя эти "револьверы" никогда не использовали как оружие, и уж точно не носили при себе. Однако должен признать, что при освобождении заряда выходная мощь выстрела должна быть просто убойной. Уф, устал. Все, забирай, пока меня окончательно не иссушили. Видимо, ты единственный, кто способен выдержать эту пытку. Кстати, ты вообще замечаешь, сколько из тебя уходит энергии?
  Саню пробрала дрожь. Бросил кривой взгляд на револьверы, по очереди пропавшие в рукавах. Он раньше как-то не придавал значения тому, что эти игрушки созданы другим человеком, и работают по своим, неизвестным постороннему законам. Тот, кто их подбросил, хотел ограничить силы вампира, сделав на порядок слабее? Каков был его мотив? Кто этот изобретатель, и для чего изначально предназначено оружие?
  - Я над этим подумаю, - мрачно произнес Саня. - Последний вопрос - там что-то со вчерашнего пиршества осталось?
  - Нет, - хохотнул Кир. - Сексуальный клубок шерсти с волчьим аппетитом смел все подчистую и заодно умял мой месячный паек. Буде таковой в наличии, эта деваха в один присест бронтозавра зажует и добавки попросит...
  Саня не мог не угадать о ком идет речь. Улыбнулся на всю ширь, оставив мрачные мысли на потом.
  - Судьбоносная встреча. Вампир, и девушка, невосприимчивая к его Шарму! Должен сказать, что в этом нет твоей вины. Первые слова Рикки - "я хочу есть" или "ты съедобен?". Так что не обижайся на нее. Она просто не знает, что такое нормальное знакомство.
  Кирилл пожал плечами.
  - В твоих словах есть резон. Я не сразу понял, что эта красотка методично смела даже остатки весеннего салата, который у всех поперек горла встал, а вот меня, удалого молодца, полностью игнорировала...
  - Ага. Иногда мне кажется, что Рикка совсем не ориентируется в жизненных реалиях. Ты для нее изначально был на заднем плане. Все мысли Рикки о еде, в которой она неприхотлива. Главное чтобы было чем челюсти занять. Когда зовут на бесплатный ужин, эта дурочка летит, задрав хвост трубой, не задумываясь над смыслом приглашения. Эх. Она думает только задними полушариями и рискует ими же. На данный момент Рикка самый умалишенный и явно бесполезный житель вашего дортуара.
  - Эта лисичка...
  - Волчица, - поправила Рикка, незаметно появившись за спинами вампиров. Взяла со стола коробку с "птичьим молоком" - любимым лакомством Ясеня. Конфеты полетели в рот, как стреляные гильзы из автомата. - Парни, я выловила оленя в соседнем лесу. Друид, если есть желание познакомиться, карты тебе в руки. Но с одним условием - с тебя гарнир и закуска.
  Олень? Саня облизнулся.
  - Беру свои слова обратно, где у вас гриль?
  
  Шива по привычке встала пораньше - подать завтрак.
  Карри, которым она вечно страшила вампира, оказалось горсткой риса и подливкой из острого соуса, в которой плавали кусочки тушеной курицы. Шива без зазрения совести потратила на покупку продуктов часть своих сбережений, решив стребовать за это с вампира втройне. Пораскинув мозгами, индуска поняла, что одной кастрюли не хватит, чтобы накормить двадцать человек. Поэтому кухня превратилась в подобие хомячьей кладовой - Шива заставила ее выварками и мисками с готовой едой. Из остатков (таковых было немного) девушка скатала рисовые шарики с разнообразными приправами и намешала мясной салатик. С чувством выполненного долга погрузила большую часть на одноколесную строительную тачку и покатила в столовую...
  Шива шокировано выронила ручки тележки. Она слегка одурела.
  Проходная превратилась в полевую кухню!
  Рикка быстро разделывала подвешенную к потолочной балке тушу оленя, от которой уже мало что осталось. Не отвлекаясь от работы, дегустировала (что ей крайне нравилось) и критиковала блюда, которые ей подсовывали... вампиры!?
  В центре проходной, недалеко от стола, стоял огромный мангал-этажерка с надписью на боку BBQ, являющий собой двухстороннюю лесенку с наполненным углями чаном посредине. Дагон окружил его слабым барьером, чтобы не повредить жаром обстановку проходной. Саня пользовался помощью Белочки, работающей как мехи, чтобы регулировать накал углей в жаровнях, а подле Кирилла кружилась призрачная девица в пышных одеяниях, обмахиваясь эфемерным веером, и советовала некроманту, как улучшить рецептуру. Другие жители дортуара не приближались. Древесные создания инстинктивно держатся от огня подальше. А домового послали за специями в четыре руки - его консультации гордые вампиры считали намеком на собственную никчемность.
  Братья суетились вокруг мангала, с приличной сноровкой готовя того самого оленя... в панировочных сухарях, оленя тушеного с горошком, оленьи отбивные в яйце, оленьи ребрышки на гриле, бифштекс из оленя... все в виде одной порции, которую преподносили Рикке.
  Вампиры чуть не подрались за бутылку красного "Шато Кондэ", полагая, что без вина их блюда существенно проигрывают. Это соревнование обещало стать настоящей войной. Кузены ругались на неизвестном языке с мягким произношением. Так как голоса у них мало разнились тональностями, фразы шли в унисон, и непонятно было, кто их произносит:
  - А чи тобі розуму не забракло?
  - Та ти теж вартий цих самих слів, бовдур...
  - Це ж вино, воно має пом"якшувати смак, а не перебивати його! Ти смажиш м'ясо, чи його топиш?!
  - Перцю менше, в роті горіти буде!
  - А в самого солі не вистачає! Зовсім не розумієш - без неї реберця пісні стануть, ніякого присмаку, ізюминки...
  - Викинь ті приправи, все одно з них одне вугілля залишиться...
  Включая то, что Белочка чирикала без умолку, призрачная девица быстро лопотала по-французски, а из динамиков старенького рекордера звучал Шопен, у Шивы чуть не произошел сдвиг по фазе.
  На самом деле вампиры говорили на отвлеченные темы. Кирилл использовал специфику одного из своих кустарных заклятий, поставив его как фонограмму. У нее был замечен один единственный недостаток - фонограмма велась на украинском. Для подавляющего большинства слушателей это равнялось лекции по разговорной латыни.
  - ...Ты тоже не очень откровенен со своими компаньонами, "друид", - шутливо произнес Саня, отмеряя маленькой меркой толченый имбирь.
  Готовка не доставляла вампиру ни грамма удовольствия. Просто заняться больше было нечем. Пар и плотная смесь запахов парной оленины и звериной крови нагнетали усталость, мышцы деревенели. Стряпня превращалась в гадкую работу ассенизатора. Саня сейчас не отказался бы променять всю оленью тушу на веточку сладкого, прохладного винограда...
  - Я что еще делать? - вздохнул притворно Кир. - Скажи я - "у вас под боком высший вампир", эта новость живо облетит Медную гору, и не только. Мне приятно, когда у девушек из-за меня мурашки по всему телу. Я неплохой эмпат и при желании могу пощекотать себе нервы чужими чувствами. Но когда все наоборот... Заместитель директора - наша генеральная головная боль. Молоденькая, миловидная, но в голове все сдвинуто в неправильную сторону. Видишь ли, она горгона. А горгоны долго не живут, мрут от собственного яда - каменеют. Эта дамочка всеми правдами и неправдами алчет провести мед обследование вампира, чтобы выделить противоядие для себя. Болгарёв еле отвертелся, умотав в родовое гнездо...
  - Болгарёв? Кош? Древний? - переспросил Саня, вытирая пальцы салфетками. Ему вконец надоело барбекю. Становилось ужасно скучно.
  Хоть бы Тени вломились, в самом деле.
  - Ага. У нас много вампиров. Петр Дорой, могучий звай, только-только пробудился от спячки. Так что он совсем не в теме. Владимир Каин - азер, но слабый. Всего гонору, что от имени. Он довольно умело скрывается в педсовете под личиной замполита, у вас это называется менеджером по разведке. Есть еще Юрия Пешта, но она мршан, ноль без палочки, - произнес Кир со всем снисходительным презрением высшего к низшему. - У вас в Энфер их ведь тоже немало? Я имею в виду индивидов нашей диаспоры. Знаешь, за нас с Ярославом Болгарёвым, вторым по силе кошем в Медной Горе, - самодовольно ухмыльнулся Кир, - Даже подрались по-тихому с Храмом. Велась такая подковерная борьба, что разным Ришелье и не снилась. Ой, что творилось, мох и болото...
  - Кир, а какие у зваев глаза? - не в тему спросил Саня.
  - У-м-м? - сбился некромант. - Чаще всего стандартные - красные. У некоторых древних родов встречаются фиалковые. Скорее всего, следствие мутации. А что?
  - Да нет, ничего, просто интересно. У одной моей знакомой они желтые.
  - Желтые? Любопытно. Желтые, говоришь... Это значит, что она очень сильный кош, но способности не развиты на достаточном уровне, или сознательно подавляются. Не знаю, правда, зачем? Первый вариант более вероятен. Что я могу сказать? Если она будет усердно тренироваться, открывать все грани своего таланта, со временем глаза покраснеют. Мама говорила, что сначала у меня тоже глаза по цвету напоминали новорожденного цыпленка.
  - Интересно. Я запомню.
  Кир покрутил задумчиво кистью руки, не забывая помешивать тушенку.
  - Не та ли это самая, с барашками на голове и не менее уморительными очками? Хладнокровная и неприступная? Кажется, я ее в гильдии пару раз видел, вместе с "водяными".
  - Та, - кивнул Саня. - Девчонка неумеха, но подает надежды.
  Кир выпучился.
  - Неумеха? Насколько мне известно, ты обзываешь магистров баранами и полудурками. Значит ли это, что она перспективный гений?
  - Нет. Пока, нет. Но она тебя с легкостью раздавит мозгами как карьерный экскаватор собачку Моську. Я очень надеюсь, что она займет мое место. У этой девочки имеются все предпосылки, чтобы стать неплохим Архимагом. А мудрость с годами приложится.
  Кир упустил ложку в свое варево.
  - Я охуе... э... очень удивился. Какое несоответствие, неблагодарность, несправедливость! Меня ты в счет нисколечко не ставил.
  - Не задирай нос, - скривился Саня. - Ты еще не перешел в ранг гения. И, примем к сведению еще один немаловажный факт - тебе до лампочки этот пост!
  Интерес Кирилла кроме некромантии охватывает многое. Это многое легко узнается у мертвецов, (правильно спрашивая, и конкретных мертвецов). Ему и ранг гения не был так уж нужен. Только чтобы ублажить свое честолюбие...
  В спину засветили лазеры систем наведения залпового огня. Технические характеристики потрясали воображение - взгляды холодили кровь, насквозь пронизывая вампира...
  Фонограмма выключилась.
  Саня резко махнул назад двузубой вилкой, останавливая ледяную лапу. Глянул через плечо. Огромная, как у тролля, и когти стали толще. С каждым разом у синеглазки все лучше выходит это плетение. Качество заклинания несравнимо с первыми попытками. Этот лед и таран с трудом поцарапает.
  Глаза Кирилла остановились. Стали как у мертвеца, перекантовавшегося в морге с недельку.
  - Сашка, делись по-братски, - шепнул некромант. - Каким чертом ты научил волшебницу старшему колдовству? Это у нее талант, или у тебя?
  Саня укоризненно глянул искоса. Кир сделал невинное личико херувима и дал отмашку. Его тень разочарованно вернулась на свое место, убрав когти от тени Анжелы.
  - Отрежу уши, - пригрозил Саня брату. Переключился на свою ученицу: - Энжи, убери это. Мне некогда с тобой играть.
  Анжела рассеяла свое плетение, довольно усмехнувшись, и пригляделась подозрительно. Если у Сани харизма была внутренней, и какой-то холодной, то у Кирилла она била через края горячими фонтанами. Волосы немного темнее, чем у старшего брата, на косой пробор, короткие, и вдобавок некромант был ниже на голову.
  Братья больше походили на комедийный дуэт "Кролики", чем на могущественных магов.
  - Энжи, - обратился Саня к девочке. - Мне тут предлагают взаимовыгодный обмен - ты остаешься на Медной горе, а я становлюсь свободным человеком. Последнее слово за тобой. Ну как, по рукам?
  Я молоток. Нет, я настоящая кувалда! Кирилл смутился. Такого еще не бывало.
  - Кирилл Морок фон Разин, можно Кир, по-дружески, - представился некромант.
  - Он не друид, Энжи, - шепнул на ухо девочке Саня. - Кирилл - магистр Душ. Полное знание дисциплин. Много воды утекло с тех пор, но именно с ним в паре я заселял свой замок призраками. Если хочешь, он передаст тебе свое мастерство в разы быстрее, чем я.
  - Ангелина Холод-Ветрова, - без смеха ответила синеглазка, поддерживая игру. Оттолкнула учителя. - Для друзей я Ангелина, никаких Энжи, даже для друзей! И я не якшаюсь с теми, кто этого не понимает!
  Саня отвернулся, что-то напевая сквозь губы.
  - Анжелка, ты уже готова к вечернему променаду? Пойдешь на диско?! - крикнула Шива из гостиной. Индуска быстро оправилась и была намерена отомстить - снять себя с должности кухарки на неопределенный термин. Столько времени освободилось...
  У синеглазки дернулась бровь. Теперь Саня точно знал - у нее после превращения желтые глаза. Нет, ближе к оранжевому...
  - Меня не интересуют трупы и идиоты, - сказала Ангелина и целенаправленно пошла на вы - мылить индуске шею.
  Кир за ее спиной оттянул себе нижние веки пальцами и подтолкнул вверх кончик носа - сто лет ты мне не надобна, психованная. Саня не успел его одернуть.
  Сейчас полетят головы.
  Анжела обернулась... и замерла с открытым ртом. Взяла себя в руки, сжав кулаки до крови.
  - Подождите меня здесь, уважаемые. Я вернусь, - произнесла вампирэсса тоном терминатора.
  Братья переглянулись. Кирилл сник - кирдык, секир башка и их друзья показались из-за горизонта. Показал пальцем на потолок вопросительно. Саня кивнул. Мой дом - моя крепость. Закрыться в своей комнате, чтобы не попадаться на глаза взбешенной девчонке - самый приемлемый выход на данный момент.
  - Вы куда? - выкрикнула Рикка в спины. - Что, совсем кушать не будете?
  Кирилл взмахнул изящно рукой. Размеренно произнес, имитируя Брежнева:
  - Видишь ли, дорогуша. Мы, друиды, дети леса и великого светила, правящего жизнью и смертью планеты, на которой мы все в данный момент обретаемся, питаемся исключительно вегетарианской пищей. Мясные блюда нам прямо противопоказаны, так как смещают нашу верхнюю чакру в точку слияния инь и янь, что приводит к короткому замыканию великих духовных каналов и ведет за собой перебои в общении с высшим разумом и древними силами земли, которые в свою очередь питают нашу...
  Саня кивал с умным видом. Но под конец фразы он немного прибалдел и уже не мог разобрать: кто и что питает. То ли высший разум - верхнюю чакру, а может инь-янь - силы древние земли, которые в свою очередь... Тряхнул головой - умеет забалтывать, подлец.
  Рикка полностью разделяла его точку зрения, даже жевать позабыв. Все ресурсы брошены на задачу расшифровки этой галиматьи.
  
  Кирилл не стал вешать на дверь замок. Анжела не опустится до того, чтобы убить хозяина дома, давшего ей приют, в его же собственной опочивальне.
  - Хочешь нашу газету почитать? - спросил Кир. - Я глава редколлегии, так что, чур, не ругаться.
  Саня кивнул, принял пухленькую пачку газет, датированную позавчерашним днем.
  "Про100 Россия". Интересное название.
  "Зачастили к одному дракону, до принцесс молодых и до вина охочему, охотники за сокровищами, а вместе с ними и нечисть разная, до драконьих яиц падкая, но дракон был очень древним и практически непобедимым. Так и продолжалось долгое время, пока одним утром, не пришла к его пещере девушка красоты неописуемой, суккубом именуемая, била у нее власть тайная, делать с мужчинами все, что ей заблагорассудится. Увидел ее дракон и вздохнул жалостно. Оглянулась девица, не видится ей ни злата, ни шелка китайского, ну и сказала она слово тайное, двинула плечиком, распахнула платьице, и спрашивает, где, мол, сокровища? Отдашь - все для тебя сделаю. Заплакал тут дракон горючими слезами, стал биться головой о стенку, проронил скорбно: Был бы я хоть на сто лет моложе, а то пропил я давно последнее яйцо...."
  - Слишком длинный вышел анекдот, и не всем понятный. Перепиши.
  Отдал газету, и растянулся на кровати, заложив руки за голову.
  - А этот? - обиделся Кир. Вроде бы и не ругался Саня, а оплевал его с головы до пят простым советом. - Один енот - полоскун, а десяток?
  - Банно-прачечный комбинат, - не задумываясь, ответил Саня.
  - Ну, тогда перейдем к кроссворду. "Завсегдатай выставки камней", шесть букв.
  - Уролог, - последовал мгновенный ответ.
  - Подошло. Эх... Серая, неплодородная почва из пяти букв?
  Та самая, в которую четверть земли Русской закатали? Вопрос для среднестатического британца неподъемный. У них логика сломается раньше, чем ответ придет в голову.
  - Бетон.
  - Так нечестно, ты знал! - возмутился Кирилл.
  - Не убивайся. Это бородатые анекдоты.
  В дверь постучали. Кир спрятался под кровать. Заглянул Артур.
  - Бригадир, я ухожу.
  - К матери? - догадался Саня. - Не боишься? А вдруг она примет решение в спешном порядке командировать тебя на общественно-полезные полевые работы?
  - Боюсь. Но это умеренный ужастик. Как в тот раз, когда Шива лунатила ночью и чуть не зацеловала меня до смерти вместо своего медвежонка.
  - Так вот как вы познакомились... Видимо, она не довела дело до конца.
  - Я совсем не против повторить...
  - Ну так ни пуха ни пера, - пожелал вернуться живым с линии фронта Саня.
  - К черту. Жаль, что не к нему направляю я свои стопы.
  В дверь прошмыгнули мелкие дракошки. В людской личине. Отчасти это обуславливалось тем фактом, что желудок у человека больше, чем у ящерицы. А отчасти...
  Девчонки за ноги извлекли некроманта из-под кровати, на Саню даже не глянув. Взяли под локотки - попались, голубчик. Вас случаем, не Штирлиц зовут?
  - Здрась, Киря!
  - Для вас - дядя Кирилл, - б