Ходаковский Александр Сергеевич: другие произведения.

Энфер Вт часть 5 (мобильная версия)

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь|Техвопросы]
Ссылки:
Конкурсы романов на Author.Today
Загадка Лукоморья
 Ваша оценка:

  Саня как всегда приземлился на переднюю парту и передался самобичеванию. Демоны подходили, здоровались, рассказывали различные шутки и случаи из жизни, пытаясь его поддержать, но, не замечая на лице Тои Зеро никакой реакции, только пожимали плечами и удалялись. У всех бывают плохие дни. Саня поздоровался с таким же никаким Шики Такеши и без вопросов пожал руку. Низенький мальчик протопал на свое место и тоже уставился в потолок. Саня абстрагировался от окружающего мира, спрятав лицо в ладонях, обзывал себя последними словами. Гаррет уже вылез из его головы и делал вид, что его чужие проблемы не касаются...
  Все в классе обсуждали предстоящие праздники и делали ставки на клубы. Кто сколько наберет последователей в этот раз. Краем уха услышал - девушки обсуждают шансы на то, что им разрешат зарегистрировать Фан-клуб имени Тои Зеро официально. Как на его собственную мысль - полный идиотизм. Дядя Клавдий не такой дурак чтобы это сделать... или такой? Поддаться на их упрашивания может кто угодно...
  Перед партой Зеро материализовалась главная ушлая журналистка академической стенгазеты "Демон Кенон". Вся из себя такая разэтакая. Наверняка подбирали сливки из сливок, чтобы заинтересовать парня наверняка. Но редактор жестоко просчитался - вампир был однолюбом, придерживаясь идеалов моногамии. На разных длинноногих, полногрудых, зеленоглазых блондинок в вычурных очках - наверняка сочли там, что это его любимый предмет гардероба, просто смотрел как на пустое место. На настойчивые попытки взять интервью он никак не отреагировал. Хоть Гар и изрядно потрепал ему нервы, уговаривая, но привлекать к себе еще больше внимания, чем сейчас, будет излишне проблематично. А говорить с этой безмозглой дамочкой - только зря потратить свое время и опустится до ее уровня. Ей прямиком к Хью Хафнеру, а не в репортеры... Хотелось спать...
  Саня посмотрел на настенное расписание уроков. Опять математика. Надоело... Журналистке тоже надоело распинаться, пытаясь привлечь внимание безразличного парня со стеклянными глазами и она перешла к решительным методам. Девушка как раз начала описывать все прелести популярности, не понимая, что только вгоняет гвозди в свой гроб...
  В класс как всегда на всех порах влетела Нага. И с порога заорала:
  - Все по своих местах. Сегодня у нас опрос и в конце второго урока - контрольная...
  Вслед за ней в класс подавленной троицей продефилировали Кельха, Юки и Сакура. С похоронными минами по самым различным причинам. Юки наверняка просто с недосыпа, а негативное обстоятельство уныния остальных барышень сидело на первой парте...
  Все уселись на свои места. Сакура уже была в человеческом облике. Наверное так легче было принять тот факт, что ее учат недостойные недо... Поразится можно - сколько она окончаний может выдумать. Презрительных и сразу опускающих предмет разговора даже не до плинтуса, а до казематов под цоколем.
  Вампир вздохнул. Хорошо, что хоть не лекция. Когда в первый же раз на него вывалили прорву непонятных терминов и определений... Захотелось прямо на люстре повеситься. Разве что сначала желательно помыть шею. Удачно, что в обозримом пространстве не оказалось мыла, а Гар не смог его найти, что его жутко огорчило.
  Саня подвинулся, как всегда улегшись на свою ежедневную подстилку, чтобы по своему обыкновению поспать, и вдруг услышал резкий окрик:
  - Тойя Зеро, к доске! Кончай уже спать у меня на уроках! Они для того и предназначены, чтобы ты головой шевелил, а не дрых! Не демон, а Смусмумрик настоящий.
  Парень даже не почесался, не спросив, что еще за чудовищем его обозвали. Только лениво повернул голову, растянувшись на парте и перехватил кусочек мела, долженствующий огреть его по макушке.
  - Ага, а что был за вопрос? Не будете ли добры повторить, а то я ушами прохлопал.
  - Ты что, снова болен? - подозрительно закопошилась медсестра. Ей бы только кого-то поколоть.
  - Нет, просто похмелье мучает. - Почти правда. Кроме того еще есть уйма моментов и факторов.
  Класс взорвался смехом. Рогатый демон в истинной форме, на задней парте, чуть не выпал из распахнутого, для проветривания помещения, окна. Сакура засмеялась вместе со всеми. Хоть это обнадеживает. Но ей тоже не легче - вон какая потекшая физиономия. Еще немного и с головы слезет как маска.
  Если так будет продолжаться и дальше, может она не убьет меня, в конце концов... а просто забудет, что должна это сделать. И не вспомнит про брудершафты.
  Нага тяжело вздохнула - ее главный больной всячески пытается себя угробить, а бедная медсестра просто не успевает за ним уследить. Парню бы сиделку назначить и постельный режим, а не разными уроками мучить. В роли сиделки можно выставить и свою кандидатуру.
  - Таблетку будешь? Смотреть страшно на твое депрессивное состояние.
  - Нет, спасибо, пусть все останется как есть, буду знать, что повторять такое в следующий раз не стоит. - Зареклась свинья...
  - Тогда расшифруй-ка нам вот эту формулу и докажи теорию в целом.
  - Ага, сейчас как начну доказывать, так у вас всех волосы дыбом встанут... - Еле переставляя ноги, вышел к доске. Кусок мела, "любезно" одолженный Нагой, весил как минимум килограмм. Поднять его ивовым прутиком вместо руки было очень сложно...
  - Ну-ну, желательно, чтобы не со смеха.
  После первого прикосновения мелка к доске дело пошло споро. За три минуты Саня исписал всю доску мелким шрифтом, почти без прочерков. Еще и диаграмм нарисовал штуки три и график минимизации функции... Более подробно расписать доведение было невозможно. Класс удивленно затих. Даже сама Нага бессловесно приоткрыла хорошенький ротик. Тойя Зеро был последним в группе по математике и точным наукам, получив несколько баллов только за то, что числиться в журнале, и для всех стало настоящим поражением реальная ситуация.
  Вампир закончил полоскать свой мозг и незаметно стер на руке рисунок-помощник, начертанный утром просто для профилактики - не забыл ли как это делается. Нага ничего не заметила и, заикаясь, отпустила Зеро со своего урока, освободив от необходимости сдавать контрольную - за ее преподавательский век еще никогда не видела таких пунктуальных и реально невыполнимых, но верных решений от учеников. А тот и не отказывался - вряд ли еще когда так повезет ее одурачить и получить А с несколькими плюсами надурняк...
  Саня вышел на улицу и всерьез задумался, что ему делать дальше в течение следующих трех часов. Поспать что ли на лавочке? Не гарантировано, что проснется вовремя. Третьим уроком была физкультура. Тут уже не помочь одной пентаграммой-шпаргалкой, тело сгорит от выдаваемых ему требований. К тому же пентаграммы не заменят реальный опыт. Лучше оставить все как есть, и пойти поразвлечься, используя только собственные силы. Например - проверить, не развалится ли тело от одного захода зарядки!
  На основном стадионе было донельзя шумно. Почти все снаряды заняты. По беговых дорожках с ненормальной скоростью носятся атлеты. Кто-то занимается прыжками в длину, с шестом и с места. Кто-то играет в волейбол, футбол и другие подвижные спортивные игры, благо размеры площадок позволяли. Из громкоговорителей играла задорная музыка. Все казалось, развлекаются вовсю, поэтому Саня приземлил свою попу на трибуне, раздумывая к кому бы присоединится, и откинулся на спину, краем глаза наблюдая за соревнованиями. Расслабился...
  Рядом на перила упал большой ворон - вестник мора, чумы и смерти, и, тяжело дыша, начал чистить перья. Слишком большой, чтобы быть обычной птицей. А кто у нас имеет дело с пернатым сбродом? Правильно, шинигами. А эта пташка очень похожа на прототип тех призрачных дубликатов, что пересекли путь вампира на пути в больницу. Похоже, что именно он послужил основой для дублирующего спэлла.
  Саня не повел и бровью, но нежно так пообещал:
  - Если окажешься в моей зоне досягаемости, жнец - прикончу.
  Ворон зло щелкнул клювом и не обратил внимания. Этот парень уже в печенках сидит. Наглеет и наглеет. Такое чувство, что он выбрал целью жизни следить за вампиром, выжидая удобного момента, чтобы сделать ему усекновение головы. До чего же неприятная персона... Но нельзя не подивится его служебному рвению...
  - Я предупреждаю, не пересекай моего личного пространства. - Не менее ласково предупредил, решив, что первого раза было недостаточно. До таких людей обычно сразу не доходит.
  Черный комок перьев каркнул что-то явно оскорбительное. Сама по себе птица была безвредной, но через ее тело говорил сам охотник за душами. Саня обиделся.
  - В глаз или в бровь?
  Птица заткнулась. Вампир еще некоторое время лежал молча. Пока ему не надоело дистанционное наблюдение апостола смерти.
  - Эй, Жнец, ты нечего, если я так обращаться буду, не хочу марать своих губ именами недостойных недо-недо. Отпусти хоть на полчаса своего питомца. Ему и так тяжело все время с тобой в голове таскаться. Меня тоже порядком раздражает то, что ты на меня пялишься,... нашел себе кумира, понимаешь, но животное очень страдает.
  Глаз ворона на секунду дернулся, и оттуда вылетела спиритическая субстанция, напоминающая длинное перо... и рассеялась на солнце. Птица затрясла головой и даже почесала лапкой в районе уха как собака. Саня такого еще не видел, поэтому заинтересованно пригляделся, запоминая. Но, похоже, Айвен все же покинул сознание своего земного спутника. Прекрасно...
  Саня внимательно вгляделся в воздух, ища дополнительные средства шпионажа или признаки личного присутствия духа, не нашел, и, довольно улыбнувшись, засюсюкал:
  - Иди сюда, птичка, у меня для тебя есть кое-что вкусненькое. Цип-цип-цип...
  Ворон посмотрел как на идиота, но увидев в руке у парня волшебную конфету, заинтересовался. Саня, видя, что он не собирается подходить ближе, просто кинул птице карамельку. Тот склюнул ее на лету и, проглотив, довольно нахохлился. Голодный, бедняга. Вечно эти призраки забывают, что их подельникам нужно хоть изредка кушать...
  Саня похлопал по своему плечу и соглядатай, как ни странно, мгновенно перемахнул разделяющее их расстояние. Саня почесал топорщащиеся перья, от удовольствия слегка подтаяв - очень любил зверей, вызвав радостное воркование, и протянул еще одну конфету.
  - Что, не жалует хозяин вниманием? - Птица согласно и как-то подавленно кивнула. - Да-а-а, не повезло тебе быть его фамильяром. Слишком уж он безмозглый. Ворон согласно каркнул - ни малейшего видения авторитета у него нынешний хозяин не вызывал.
  Вампир пощупал карманы и сожалеющее протянул.
  - Извини, дружок, больше нет. Если бы знал, купил бы больше. Все равно они копейки стоят.
  Ворон встряхнул крыльями, собрав растрепанные перья до кучи. И успокоился, как бы заснув, но приглядывая одним глазом за окрестностями. Саня вздохнул.
  - Знавал я одного мрачного жнеца. Хороший был дух. Мы с ним вместе выполняли задание от вашего начальства. Преданный был, насколько этого требует боевое товарищество, дружелюбный... и чрезвычайно серьезный. Только вот недолгой дружбе пришел конец, когда до него дошли сведения о моих играх с круговоротом перерождений, с чего и началась эта, бессмысленная и бесполезная для меня перебранка. Щекотливая ситуация сложилась в целом. Он развоплощен, я жив, мне мстят за то, что сами и подстроили. До сих пор так и не выяснил, зачем понадобился его начальству, когда нынче время мирное, и не зашли ли у них там шарики за ролики - разбрасываться такими ценными кадрами. - Почесал подбородок, выпятив челюсть. - Сильный был противник. Не чета нынешнему хламу. Царь черепов наверняка спятил, если выпускает в мир недоучившихся первогодок. Тем более, не объяснив всех опасностей материальной жизни. Твой хозяин ложно полагает, что победить меня в нынешнем состоянии будет легко. Передашь ему, чтобы катился на все четыре стороны и убирался из Академии. Я и сам справлюсь с охраной от призраков, так что его услуги больше не нужны. А самой главной шишке пусть передаст, что в моей власти сослать его на несколько веков в Бездну, где ему быстро мозги вправят!
  Саня снял недовольно каркнувшего ворона с плеча - его только-только приласкали и уже снова предоставили самому себе, усадил на скамейку.
  - Пойду по подтягиваюсь. А то одни кожа да кости. Не мешало бы нарастить немного мяса.
  Саня достал из кармана маркер с тонким стержнем и, закатав одежду, несколько раз мазнул себя по рукам и ногам, нанося противоударные глифы. Довольно слабая магия контроля тела, но может сдержать мышцы от растяжений и кровоподтеков.
  Сбросив одежку и оставшись в майке и шортах - на стадионе удивительно тепло, попросил:
  - Посторожи, пожалуйста, пока я не приду. Хочу размяться.
  Ворон кивнул и прикрыл оба глаза.
  Саня несколько раз вдохнул и, очистив тело от напряжения, рванул вниз по перилам, в лучших традициях ненормального подрывника. Демоны удивленно закричали, когда он вылетел на трек, спрыгнув с поребрика как серна, и, поравнявшись с группой бегунов, некоторое время бежал наравне, выказывая соответствующую сноровку. Пока не достиг зоны с турниками. Свернув с дороги, на ходу запрыгнул на поручни, сделав несколько заходов по пять раз. Испарина моментально высыхала под осушающими лучами ультрафиолета, оставляя лишь чувство теплой сухой кожи... Каждый следующий раз давался легче, чем предыдущий. Симбиот исправно делал свою роботу, разгоняясь по тактовой скорости и наращивая, так сказать, обороты. Чувствовать себя полным силой и здоровьем, и полностью контролировать свое тело было для парня внове. Особенно приятно было ощущать мерное дрожание тугих узлов мышц. Пока еще очень маленьких, но это можно исправить...
  Вдруг, на поручнях напротив, появился Гаррет. Саня чуть не упал.
  - Тебя уже отпустили? - Пригляделся. Волк выглядел свежачком и весьма довольным жизнью.
  - Ага. Я скопировал твою печать-шпаргалку. - Показал на запястье взглядом. Вряд ли сработало, учитывая отсутствие старшей крови - основной компоненты для реакции рисунка.
  - И что, прокатило? - Мог бы и не спрашивать, и так все понятно.
  - Не-а, запорол - Нага заметила и выгнала меня к человечьей бабушке. Сказала, что буду сдавать тест вместе с отстающими. А в наказание она мне привьет по несколько штаммов вируса гриппа, выясняя, на которой попытке их отразить мой иммунитет солнечного духа загнется. Обещала, что расстарается, как только сможет, но вирусы будут огнеупорными... Ты точно думаешь, что она приносила клятву Гиппократа?
  Все-таки не понял своей ошибки. А Нага не додумалась до того, что шпора на самом деле бездарная подделка. Яйцо курицы стоит...
  - Понятно. Ну, ничего не поделаешь. Только сразу предупреждаю - к зимним экзаменам будешь готовиться сам, зубрить, грызть и биться. И попробуй только не сдать.
  Гар почесал затылок, но все же кивнул.
  - Давай в "лесенку"?
  - Почему бы и нет? - Волк очень быстро понял принцип игры...
  Саня сдался первым. На пятнадцать подъемах. Пот катился градом. Но такое чувство опустошенности после тренировки было даже приятным... Гаррет сделал двадцать пять и из чувства солидарности "тоже" легко спрыгнул наземь. Гад.
  - Ну как? Чувствуешь себя лучше? - Указал на почти исчезнувшие шрамы на спине. Через несколько дней и эти блеклые отметины полностью сойдут.
  - Да, намного. Достаточно легко себя контролировать. Вот только спать, как всегда очень хочется - на залечивание уходит недопустимо много телесных сил, адреналин взять неоткуда. Но в принципе, я очень доволен своим состоянием. Можешь не верить, но раньше и пять подъемов с трудом делал. А сейчас нормально... - Встряхнулся, размяв немного затекшие конечности. - Пошли в подсобку, выпьем воды...
  В раздевалке было пусто, и никто не видел, как двое приятелей расположились на мягком диванчике тренера в углу. Сам учитель где-то шлялся и грех было не воспользоваться такой возможностью. Саня успел уже немного остыть, когда волк внезапно спросил:
  - Клыки не режутся?
  - Нет, вот те крест, не чувствую себя вампиром. А причем здесь клыки?
  Вопрос, в самом деле, был странным и не первый взгляд... и на все последующие.
  Гаррет пожал плечами и устроился поудобней.
  - Да так, просто спросил... Коэнн сказал, что если у тебя прорежутся клыки - закрыть в самом темном чулане, забить дверь гвоздями, а цоколь обрушить.
  Какой же он, то есть я, добрый. Но совет дельный, чего от самого себя и ожидал.
  - Понятно. Нет, я не собираюсь бросаться на девушек и сосать из них кровь. Даже наоборот.
  Продемонстрировал еще не исчезнувшие отметины на шее. И чего она всегда именно туда тянется? У вампиров, что традиция такая? Да на теле человека мест, где давление крови намного выше - кусать, искусать, не перекусать. Особенно есть одно...
  Гаррет пожал плечами, это не к нему с такими вопросами, и невинно спросил:
  - Как насчет немного побегать?
  - Нет, я выжат как лимон, не хочу позориться. Дай хоть дух перевести. - Руки, в самом деле, висели плетями, а ноги слегка вибрировали.
  - А что если мы объединимся? И подожжем к дьяволам этот трек? - весело предложил волчара, нависая с озорным выражением моськи сзади над диваном.
  Саня хлопнул его по подставленной ладони, в общем-то, не поняв ни бельмеса.
  - Звучит заманчиво. Поделишься силой, или что ты имеешь в виду?
  Гар еще больше оскалился, забывая, что у человека щеки могут порваться от такого натяжения.
  - Я твой духовный зверь, а ты мой медиум, почему просто не слиться вместе? Я все время просто проводил у тебя в голове, изредка помогая своей силой огня. Но что если полностью объединиться?
  Вампир почесал затылок. Раньше он об этом как-то не задумывался. Звучит интригующе, но такая перспектива даже немножко пугала.
  - Ты имеешь в виду одержимость духом? Я слышал про шаманов, что таким способом увеличивали свои боевые качества, но я не шаман... - Единственная часть волшебных искусств наравне с Вуду, гуру, йогой и ядовитыми испарениями чар извечной Тьмы, отнимающей душу взамен магии, не входящая в Спектр Магической Гильдии. Вампир так и не удосужился их выучить. Да и не сильно-то хотелось.
  - Не парься. Никогда не узнаешь пока не сделаешь! А я уже давно хотел это попробовать. Коэнн сказал, что это в принципе возможно и он не против, значит это автоматически и твое согласие!
  Может просто дурачиться? От рассудительного дракона такое просто невозможно. Однако же если учесть, чьим Альтер-эго он является...
  - Что-то не вдохновляет. Почему же у меня развивается чувство, что это плохо кончится?
  Внутренний голос тоже не горел энтузиазмом от этой затеи. Вопреки убеждению солнечного духа. Да и фразы содержащие "в принципе" ему не добавляли радужной уверенности в завтрашнем дне. Гар все же был, как и его огонь, весьма ненадежным союзником...
  - Кончай ломаться, ты же не девчонка? - взял на слабо.
  Саня почесал скальп, поморщившись. Будущее с волком под ручку виделось туманным, а при таких штучках его может и вовсе не быть.
  - Ну ладно. "Орел" или "Решка"? - Вынул из маленького кармашка на футболке пятак, носимый как раз для таких неразрешимых задач.
  - Разве можно так легкомысленно принимать важные решения?
  - Это вопрос случая, а не легкомыслия. Мне лично все равно. - Подбросил вверх монетку, накрыл ладонью. - Орел. Хм. Что надо делать?
  Волк удовлетворенно потер руки, глаза засияли. Вампир же резко перегорел желанием экспериментировать, но было уже поздно.
  - Ничего, просто выдержи момент слияния...
  Гаррет мгновенно обнажил свою истинную форму и прыгнул навстречу слегка опешившему Тое. И провалился в его тело как капля воды в океан.
  В воздух взметнулась волна пыли с футболки парня. Толчка или еще какого-либо эффекта от слияния не было. Вдруг Саня почувствовал, что внутри разгорается костер. Наполняет всё тело, течет под кожей жидким огнем. Плавит внутренние органы, перестраивая их, доводя до идеала. Одновременно больно и приятно. Запрокинул голову... и завыл, как дикий зверь. Чувство великолепное - ты жук, родившийся в спичечном коробке, и вот - он открыт, а навстречу несется огромный новый мир...
  Гаррет на приколе спросил:
  - Ну как, получаешь кайф? - Голос прозвучал из губ вампира.
  - Да, круто. Чувствую себя действительно живым. И сонливость прошла, уступив руль бодрости. Кровь бурлит...
  - В зеркало посмотри, - насмешливо предложил духовный зверь.
  Саня с интересом обернулся к зеркалу и увидел... Японский Кордебалет!!! Желтые звериные глаза, в упор уставившиеся из стекла. Ничего себе!!! Крыша едет не спеша, тихо шифером шурша...
  - Круто. Looking odd, but feeling handsome. Волосы торчком мне даже идут. А с этими клыками и заостренными ушами нельзя что-то сделать? Дуб - дубу - прием! Что со мной случилось?
  Гаррет засмеялся.
  Саня скинул майку, треснувшую на груди. Мускулы напряглись как у тренированного бойца. Хребет слегка выгнулся, наклоняя голову парня вниз. Развел плечи в стороны и чуть не заскулил от удовольствия. Ромбики на животе мгновенно напряглись. Слегка почесал затылок, немного неудачно пропоров кожу острыми когтями. Заплел мотающиеся за спиной волосы в толстый колос и завязал слегка растянувшейся от времени черной полосой ткани.
  - Ха-ха-ха, кончай себя уже разглядывать, девчонка, пошли, покажем этой банде неудачников - кто король дорожки!
  - Да!!! - взвыл вампир не хуже группы поддержки на стадионе...
  Неизвестный рослый тренер недоуменно обернулся, когда сзади его подергали за мятый спортивный костюм.
  - Можно нам присоединиться? - голос содержал одновременно нотки и Сани и Гара.
  У мужчины чуть не вылезли из орбит гляделки. Наверное, впервые видел полувампира - полуволка. Результат был как от команды: "руки вверх"!
  - Аааа, да, конечно, - нервно залепетал, теряя осанку. - Крайний изнутри трек открыт для всех. Окружность - три километра, если хочешь - я засеку время.
  - Не нужно. Мы просто развлекаемся. Просим сообщить, когда у группы 1-А+ начнется урок.
  - Да-а-а, хорошо. Я непременно извещу. Можешь взять ракетный стартер вон там...
  - Нет нужды, мы справимся без него.
  Банда прожигателей жизни на средних рядах возбужденно зашевелилась. Примерно десяток человек с разными типами лица, но в одинаковой молодежной экипировке с уймой заклепок и претензий ко всему миру.
  - Ладно. Ребята на трибуне, еще раз услышу, что делаете ставки, всем назначу по три круга...
  Вампир перебил тренера резко поднятой рукой. Ставки? Хоть и говорила мама - не спорь, останешься в одних подштанниках, но когда видишь прямую прибыль, а не эфемерный шанс на победу...
  - Нет, постойте. Парни, делаете ставки, принимайте нашу - один белый против, за то, что мы обгоним основной поток атлетов на первой дорожке, дав им фору в полкруга!
  Не копи царя Соломона, но недурственное пополнение к субсидированному директором капиталу такие экспромты предоставляют.
  - Принимаю... - послышался одинокий голос, повлекший за собой остальных.
  - И я. - Красивое лицо, ужасно граничащее с ярким могавком.
  - И я. - Почти ничем не отличается, только избытком сережек.
  - И я того же мнения. Впервые за сегодня легкая добыча.
  Саня и дух кивнули.
  - Ну-ну...
  Неуклюже вышел на крайнюю дорожку и наклонился в позу бегуна, несколько раз сменив основную ногу. Освоить новое тело было делом нескольких минут. Только вот волчьи ушки торчком слегка напрягали. Слышать звуки сверху, а не с боков было в новинку.
  Парни на трибуне заржали в голос. Им казалось смешным, что новичок даже не размялся перед бегом. А то, что он слегка напоминает волка, совершенно не волновало, обогнать первый поток с форой в полкруга было нереально... или просто казалось так?
  Гаррет промурлыкал:
  - Держись за воздух, надеюсь, мясо не слетит с костей... - Особой уверенности не было у обоих.
  - И не надейся. - Передернул плечами от удовольствия. - Я сейчас как молния - быстрая и смертоносная.
  Это правда. Его логика неоспорима. Достаточно было лишь пожелать, и все сбудется. Мощь просто кипит в крови. А стремительность, подсознательно ощущающаяся в теле, гудит как растревоженный улей...
  Атлеты уже чересчур оторвались вперед, пробежав минутой назад мимо.
  - Давай. Три минуты от старта, пока они достигнут вон того маркера, нормализуй дыхания, дальше раскочегариваю топку. Готовься...
  К "отбросам общества" на трибуне присоединились несколько второкурсниц и, окинув заинтересованным взглядом одинокую фигуру на старте, вдруг завопили:
  - сэнсэй, покажите им всем...
  - Да, я ставлю на вас три золотых, если проиграете - заставлю пойти со мной на свидание...
  А я что, соглашался?
  Саня мысленно спросил, не дослушивая остатки кричалок и вопилок самовольной группы поддержки:
  - Может проиграем? Пойдешь с ней на рандеву?
  - Не мой тип. Чересчур роскошные волосы. Да и сама больше куколку напоминает, чем настоящую живую девушку. - Гаррет на мгновение задумался, но пересилил себя. Что-то он скрывает...
  - Как хочешь. - Это не мое дело.
  Саня напряг мышцы, видя приближение бегунов к намеченной точке.
  Когти погрузились в асфальт, а зрачки затрепетали. В мозгу сама по себе заиграла музыка. Интенсивность ритма и мелодии нарастала как обороты у турбины. Вокруг его тела начало появляться давление. Стали проскакивать разряды. Парни на трибуне зашевелились. Им вдруг пришло в голову, что условий забега они не обсуждали, повелись на кажущуюся легкость выигрыша... А зря!
  Тело начало стремительно повышать температуру. Асфальт под ним стал вспучиваться и плавиться, опадая. На старых кроссовках появились первые язычки огня. Волосы по всему телу встали дыбом. И мгновенно превратились в пар. Лишь шевелюра не пострадала. Самые могущественные стихии, огонь и ветер, всегда присутствующие в человеке и вместе становящиеся непобедимыми, отдавали свою силу для будущего забега.
  Ритм музыки взорвался победной нотой. Гаррет заорал:
  - Вперед!!!
  Саня с места рванул в карьер, постепенно наращивая еще большую скорость. Сильные взмахи руками отпечатывались в пространстве огненными следами. 12 миль в час. Мало. Подстраиваясь под новые возможности и выбирая оптимальные движения, удвоил частоту рывков. Движения начали ускоряться. Ёж Соник в ауте. Изо рта вырвалась волна желтого пламени. Гаррет прикрикнул:
  - Будь осторожен. Тело - это не игрушка. Если будешь на пределе - не продолжай...
  - Тихо! - Я сам себе хозяин. - Вместе закваску делали, вместе и бражку пить будем. Не надеялся же ты, что сам останешься цел и невредим когда предложил провернуть такое...
  Саня бежал и думал, что занимало считанные секунды. Ведь вся его жизнь сравнима с такой беговой дорожкой. Или даже со стадионом неисчислимых треков. Забег мечтали одолеть многие, но почему же никто из них не видит финиша даже с приближением смерти, гонящейся следом? Вампир был впереди остальных атлетов, намного впереди, но до недавнего времени стоял на месте. Многие линии сбегались с его собственной. Люди сосредоточено бежали марафон вослед, целеустремленно мечтая одолеть свой путь, пока их время не выйдет, многие стояли как и сам Александр, или, чаще всего, сходили с дистанции, тормозили друг друга, толкали и волокли за собой, если, чего хуже - не шли обратно. Кто знает, какой из бегунов раньше дойдет до победной черты, или может, бесконечный бег сомнет их волю? А вампир просто видел с высоты своего бессмертия и переизбытка грамотности - как бы он не старался, не видать ни ему, либо кому другому, лаврового венка, а трек как был, так и остается кольцом. Бесконечным кольцом. Лентой Мебиуса. Иногда оно петляло, выделывало восьмерки и зигзаги, но оставалось замкнутым. Вырваться из него можно только после смерти, не важно на последнем километре, или после первого же шага. Так какая разница - идти, стоять или бежать...
  Марафонцы все еще были впереди, прошла минута. С такими темпами они могут прийти к финишу первыми. Саня наклонил корпус максимально вперед и превысил свою норму вдвое.
  60 миль в час. Вокруг все уже было смутно видно - дуновение воздуха слепило глаза. Пламя сзади развевалось ровным длинным треном. Соединенный с телом покров огня и ветра. Гаррет чуть не завыл в голос:
  - Ух ты, какая скорость. Давай еще...
  Саня откинул руки за спину, чтобы уменьшить сопротивление воздуха. Да его и так не было. Впереди - сплошной вакуум. Атлеты остались уже далеко позади. Сквозь музыку прорывались восхищенные вопли спортсменов. Финишная прямая. Весь стадион с замиранием сердца наблюдал за живой кометой, они бросили свои занятия ради небывалого зрелища. Со стороны было видно лишь дикое мельтешение ног внутри сплошного огненно шара. Саня зарычал с надрывом, стараясь вдохнуть несуществующего вокруг воздуха - он весь сгорал, не доходя до лица.
  - Эй-эй, лучше не пришпоривать лошадку. Не хочу осложнений... Ну и черт с вами, сударь. Чего на вас обижаться - меня давно никто безосновательно, прошу заметить, не слушает...
  Саня и в самом деле не слушал.
  - Еще немного...
  ...И ворвался в распахнутые руки одного из спорщиков. Но движением бабочки обошел его полуоборотом и, перелетев через финиш, прошелся дальше на руках, тормозя всеми конечностями. Кожа не стерлась до кости, но противоударные печати, тихо зашипев, стекли струйками чернил. В воздухе застыл стойкий запах растопленного асфальта...
  Тяжело дыша, обернулся - вся его дорожка была покрыта сплошной полосой из плавленых следов в серой жиже дымящегося трека. В некоторых местах асфальт даже горел. Причем с завидной интенсивностью. Бегуны остановились с другой стороны поля и, стоя распахнув рты, никак не могли протереть глаза. Давешний тренер тоже с трудом водрузил нижнюю челюсть на место, что-то подсчитывая в уме, поглядывая на таймер. Глаза полезли вверх, а рот сам собой принял форму нолика.
  На рядах вдруг раздались восхищенные девичьи вопли, перекрыв все ругательства демонов-спорщиков.
  Саня вдохнул, наконец, и прошептал восторженно орущему что-то внутри Гару.
  - Шумахер отдыхает,... Мы также можем с успехом выступать на ралли Париж-Дакар. Или в соревнованиях "формулы один"... Обязательно при удобном случае попробую обогнать болид. - Передохнул. - Как это было ни приятно, но... Не втягивай меня больше в такое по личным соображениям, которые ты мне почему-то "забыл" поведать. Скорость и идеальный самоконтроль - это великолепно, но если будем так мучить мое человеческое тело - взорвусь. И телесно и психически. Если так продолжится, то лучше было бы пойти к Кирин на разделочный стол, скальпели тестировать. А остатки подмела бы Рикка...
  Саня развернулся, чтобы пойти на трибуну и забрать у ворона свою одежду, медленно остывая. Вдруг за косичку кто-то схватил. Парень уже приготовился с разворота посчитать наглецу зубы, но почувствовал знакомое прикосновение и обернулся - перед ним стояла высокомерная Мария и с интересом наблюдала за изменениями во внешнем облике.
  - А ты не так уж и плох, насекомое... - Животное, если быть точным.
  - Отстань, кровососущая нечисть, я пить хочу...
  Мария только злобно оскалилась и вдруг бросилась на него, впечатав в землю. У нее тоже в достатке имелось этого желания...
  Острые когти вспороли бетон первого ряда.
  - Не забывайся, по сравнении со мной - ты всего лишь грязь на обуви. Добавь к тону чуточку уважения...
  И внезапно вцепилась ему клыками в горло. Только что "этим самым" обзывала, а теперь липнет. Не брезгует что ли?
  Гаррет панически, с нотками боли, завыл и испарился из его тела, вылетев как пробка из бутылки, ударившись головой об трибуну, ушел в аут.
  Ну Гар, предатель! Оставил в трудную минуту! Если ты еще там не умер, я тебя сам добью...
  Мышцы все еще оставались в той же кондиции, но глаза уже приняли прежний вид. В ушах запищало и они стали прежними, заняв положенное место. Парень прохрипел, пытаясь отцепить присосавшуюся к шее Марию, чувствуя, что соки медленно покидают его тело:
  - Отцепись от моего горла, я сейчас умру...
  Мария в самом деле отцепилась, и сексуально облизав губы, промурлыкала.
  - Вот ты и стал моим...
  - Чего? - Саня почувствовал налет мимолетного страха...
  Сзади к ним покатил на всех парах тренер, издалека прокричал что-то невразумительное. Вдруг они четко услышали:
  - Нельзя делать это на людях. Имейте уважение к своим товарищам...
  Мария хмыкнула и... преобразовалась в человеческую форму. Сакура моргнула и, посмотрев на чем она сидит, с некоторым отупением вытаращилась на все еще кровоточащие отметки. Облизнула губы, взвизгнув, скатилась в сторону.
  - Почему ты почти голый? Что ты здесь делаешь? Что я здесь делаю?
  Саня вздохнул. Совсем издевается?
  - Привет Сакура, ты не могла бы сказать вон тому здоровому дяде, чтобы прекратил на нас пялиться. Иначе я просто искромсаю его на куски за неприличные мысли, вызванные простым недопониманием.
  Тренер услышал и отвалил от греха подальше. Саня увидел, что спорщики пытаются потихоньку свалить и громко промолвил, обращаясь в пространство:
  - Перстень Зеро. Вследствие выигранного спора, как мой букмекер, собери выигрыш с присутствующих противников. И маленькую контрибуцию за попытку схитрить.
  Перстень на пальце покраснел. Все спорщики одновременно вскрикнули, размахивая в воздухе ошпаренными руками. Так вам, аферисты простофили.
  "Перевод совершен. Поздравления! Ваш счет составляет двести девяносто белых и три красных балла".
  Сакура удивленно замотала головой в поиске источника голоса. Саня уже привык, что другие перстни не разговаривают, и только вздохнул, возводя себя на ноги. После разрушения связки и большой потери крови еще сильней захотелось спать. Сакура поддержала пошатнувшегося "любимого". Саня кивнул и тихо попросил:
  - Захочешь еще моей крови, не стесняйся, во мне еще четыре с чем-то литра осталось.
  Сакура покраснела и залепетала слова извинения. Безрезультатно, она сама роет себе могилу. У парня закатились глаза, и он повис у нее на руках как тряпичная кукла. Сакура стала цвета вареной свеклы, пытаясь хоть как-то спрятать предмет преступления. Вампир вывалился из ее рук и больно ударился об асфальт затылком, впрочем ничего не почувствовав ввиду бессознательного состояния.
  Неизвестно откуда выпрыгнули две второкурсницы. Одна радостно потирала руки, а вторая скандировала имя вампира. Их в тот же момент расшвыряло в разные стороны. Вперед вылетела Кельха - без брони и оружия. В школьной форме, даже без шлема - пышные волосы заколоты в конский хвост. И упав на колени рядом с безжизненным парнем, прижала к себе его голову, ощупав пульс на шее.москит-переросток? Черт, он совсем не дышит...
  Из-за ее спины показалась как всегда, неизвестно откуда вылезшая Юки.
  - Поцелую и все пройдет. - Губки призывно вытянулись трубочкой.
  - Отвали, ледышка, он еще жить хочет. Опять хочешь из него мороженую рыбу сделать...
  - Бронебаба...
  - Кусок...
  Сверху свалился черный ворон и, разметав всех частыми взмахами крыльев, уронил на парня его одежду. Злобно каркнул и улетел...
  Девушки сразу заинтересовались. Поток оскорблений на мгновение прервался.
  - Кто его оденет? - Нашли время в куклы играть. В детстве не успели почувствовать себя модельерами-костюмерами...
  Сакура нервно хихикнула. И вдруг прикрыла рот рукой, чтобы не выдать...
  Вероятный манекен, самым наглым образом, не смотря на тычущих друг в друга пальцами и не выбирающих выражений девушек, спокойно натянул свою одежду сам и, на карачках, перебежками смылся...
  Саня, нещадно ругаясь шепотом, и пытаясь не свалиться от слабости, нагнал удалившегося на почтительное расстояние, чтобы и видно этой раздражительной банды не было, тренера, и молил:
  - Когда уже этот урок начнется? Помогите, они же меня не винтики раскрутят, если я буду ошиваться рядом без дела. Под лозунги кубинской революции на флаги равного размера порвут и разделят по-братски...
  - Ээээ... - не мог подобрать слов мужчина.
  - Пожалуйста, плиииз... - Глаза как у кота из "Шрека".
  - Ну ладно. Может, если запишешься в наш клуб спортивной подготовки, я и пересмотрю свое суждение.
  Хитрый урод. Увидел новый талант и хочет прибрать к рукам. Фигушки.
  - Что угодно, только не это. Дайте отдохнуть от спорта. Может, уладим это как-то полюбовно...
  Сзади по плечу клацнули костяшками. Саня, нервно икнув и прошептав в ужасе: - "попался", рванул в новый драг по трехкилометровой дорожке...
  За ним с недоумением наблюдал заявившийся на свой урок Доминике дель Торо.
  - Чего это он?
  Тренер только махнул рукой и сообщил, что умывает руки. Пусть теперь главный физрук этим занимается.
  Торо задумчиво протянул:
  - А ничего себе скорость. Может выставить его на состязания, как думаешь, Дрейк?
  Тренер чуть не поперхнулся и посоветовал посмотреть запись видеокамер стадиона. Вот там - Скорость! И еще предупредил ни в коем случае не делать против парня никаких ставок - чревато последствиями...
  Подбежала взволнованная Рикка.
  - Тренер, тренер! Там Гаррет умер!!!
  - А? В который раз. Ну ничего, пусть валяется, симулянт...
  
  
  
  
  - Как сегодня прошло? Твой урок, я имею в виду?
  - И не спрашивай. Ну его в...
  - Что, именно туда?
  - Ага. Дрейк посоветовал мне не делать ставок, но... и вот я без месячной зарплаты.
  - А в чем дело?
  - Я еще недели две назад поспорил с Адольфом, что превысить скорость в сотню миль своим ходом невозможно...
  
  
  
  
  Саня, находясь под действием ипохондрии, старательно отводил в сторону от своей тарелки загребущие лапки личной команды обожательниц со сдвигом к садизму. Оказалось, что Кельха готовить не умеет. Поэтому он сделал себе перекусить сам. Но вот остальных это не устраивает. Так как им не досталось нормальной еды, каждая хочет чего-нибудь урвать. Ему в итоге это надоело.
  - Вы что, не можете приготовить себе покушать сами? Я купил столько продуктов, что можно слона накормить... - Климатический шкафчик и в самом деле ломился от разнообразной снеди. - Кельха, где это видано чтобы женщина не умела готовить?
  - Согласна, - подтвердила Юки. - Я боюсь пить чай вышедший из-под ее руки. Питаю сильные подозрения, что это яд и одной капли достаточно чтобы убить нас всех. А каша меня беспокоит еще больше. Ее нужно съесть раньше, чем она съест тебя. Я считаю, что хватит ей насиловать нас своей стряпней и лучше предоставить это мужчине.
  - Дискриминация по половому признаку. - Кельха на женщину без брони стала похожа больше, но вечное ворчание не исчезло, напоминая о разбуженном раньше времени с зимней спячки медведе.
  - Кончай брюзжать, мозгов не будет, - само вырвалось у Сани.
  - А почему мозгов? - Округлила глазки как блондинка.
  - Уже нет... - То же самое подумала Юки.
  Вдруг на него в упор посмотрела Мария. Саня уже не успевал следить за ее превращениями. Слишком молниеносно они проходили. И главное - как это она раньше так себя сдерживала в облике человека, если сейчас даже не замечает шлагбаума между расами...
  - И даже я? - Эффектно выпятила все выпуклости, погладив свой плоский животик, намекая, что тоже не откажется от нормальной еды.
  Саня сглотнул. Это уже неприкрытое сексуальное домогательство. Хотя, оно у всей гёрл-команды такое. Такое впечатление, что прям сейчас...
  Взял себя в руки, чтобы отстоять точку зрения. При этом чуть не отгрыз край чашки с соком от боли. Кельха, заметив направление взгляда, нежно и чувствительно наступила каблуком ему на ногу. И после этого еще и сокрушалась. Что же с тобой, бедненьким, твориться. Эдак перекосило-то физиономию...
  - А ты в особенности, нечего на меня смотреть как на бесплатную выпивку. Я как скрипящая спица в колесе - на всех остальные почему-то не обращают внимания. Найдите себе парней. Или впредь будете готовить себе сами. Всё... Я так сказал! И нечего мне тут слезы разливать! Думаете, что это на меня сразу подействует, и я выполню все ваши желания?
  Мария пожала плечиками, заставив парня схватиться за сердце. Билось оно как после марафона. Двусмысленно облизнула губы - крови снова захотелось, или чего еще.
  - Ну чего ты бесишься? Всего лишь немножко...
  Саня сделал над собой настоящее надругательство. Обеими сапожищами наступил на горло собственной песне. И еще и потоптался.
  Не кормите, детки, тролля...
  - Я этого не слышал. Во время уроков вообще не хочу вас видеть рядом. - Далось ценой еще одного титанического усилия. - Делаете из меня посмешище. Про свою повседневную форму я вообще даже не заикаюсь. Вы, наверное, решили из нее сделать предмет для соревнований? Спешу вас обрадовать. Я ее выкинул! Завтра получу новую. Даже спрашивать не буду, кто на ней вышил иероглифы, кто пописал маркером, а кто прицепил розовые и голубые ленточки и рюшечки. Слава богу, что я по-японски читать не умею. Да и разобрать, что там было вышито после того как надпись перешили поверху пару раз и перечеркнули маркером, уже все равно невозможно. Единственное что я точно понял - так это малиновое сердечко.
  Сакура горделиво расправила плечи, неосознанно показывая, кто в этом виноват. Саня вздохнул. Наивная... и страшная.
  - А теперь перейдем на личности. Вот зачем, спрашивается, было делать ледяную дорожку посреди перекрестка в центральном коридоре и еще и приговаривать: - "Так вам, теплокровные"? Ты всегда так развлекаешься? Разбившие себе носы, поскользнувшись на льду, демоны тоже очень хотят это узнать!
  Юки легкомысленно пожала плечами и стянула у него из тарелки кусочек мяса в соусе. Саня не обратил на это никакого внимания. Снедать ему уже совсем расхотелось.
  - А ты? Бегала по стадиону от одного к другому и всем советовала, как нужно правильно делать растяжку. Послали - надо было тихо отойти в сторону и успокоиться. При, чем, здесь, я? - раздельно произнес возмущенный вампир. - Почему в итоге на меня набросились? Я что, спесивая белая ворона?
  Немка эффектно взбила свой пышный конский хвост обеими руками, выставив бюст напоказ.
  - Просто я сказала, что ты мой парень, вот и все...
  Юки незаметно стянула еще кусочек и, глядя в потолок:
  - Я тоже. Кто успел - тот и съел.
  Мария сразу набычилась.
  - Что вы там сказали? Я-то справедливо интересовалась, что же разносчик этого бреда...
  От "нежного и ласкового" голоска у Сани задрожали коленки. Только Юки как всегда это проигнорировала. В конкурсе на самую холодную и индифферентную барышню она бы выиграла заочно...
  Саня уронился на стол, тарелку предварительно утащила Кельха. Ей тоже не улыбалось кушать собственную стряпню.
  "Я живу на весах, в это качество года,
  моя песня, конечно, дождливого рода..."
  Какие прочувствованные песни иногда появляются на свет из чьей-то горечи и усталости. А бедный вампир сейчас на той грани, когда в голову уже вообще ничего не лезет, а рот выдавливает только стоны. Как ДДТ может настолько проникновенно петь подобные унылые и душещипательные куплеты?
  - Кельха, твоя мама тоже хочет зятя? - из-за уткнутого в стол носа слова слышались довольно приглушенно.
  - Как ты догадался? - Немка была сама девственность.
  Саня чуть не заплакал. Как же они опостылели...
  - Мия, я пошел спать, убедительно прошу, отцепитесь все от меня, наконец. Сил уже нет с вами мучиться...
  - Куда это ты собрался, мерзавец? А ну скажи им всем, что это я твоя девушка. Иначе хуже будет... - В подтверждение вырастила длинный коготь указательного пальца. Сантиметров пять. Вампиру до чертиков захотелось повторить этот жест, только чтобы увидеть выражение ее лица. Или на худой конец выставить средний палец интернациональным жестом. Но хорошее воспитание не позволяло...
  - Мия, только не говори, что и твоя мама тоже приедет на родительское собрание?
  - Нет. Ей, как и отцу, не хочется здесь показываться. - Наморщила лобик, благополучно забыв про свои требования.
  - Вот и ладно. Ну, я пошел? - невинно поинтересовался затурканный Носферату.
  - Кудааа?! - Вопрос был корпоративным.
  Саня не выдержал:
  - Спать!!! Не трепли мне нервы, Мия. Я уже говорил, что ты одна моя единственная и неповторимая. Незачем так смотреть на мое горло. Я не фабрика по производству крови, и не донорский центр...
  Саня попытался оттолкнуть руки Марии, но куда там.
  - Угомонись, последнее китайское предупреждение и буду стрелять. Я ценный музейный экспонат, смотри но не трогай...
  Кусь! Саня почувствовал, что ему нужен металлический ошейник. Но, в общем, это приятнооо...
  Юноша иссушенной мумией вывалился из ее горячих сенситивных объятий и с грохотом свалился на пол. Не двигаясь, голосом умирающего лебедя прошептал:
  - Никогда бы не подумал, что моя девушка будет пить мою кровь в прямом смысле...
  Все, чаша терпения переполнена. Затаенное зло требует выхода. Сейчас польется чья-то кровь. Валькирия и криомант, до этого пребывавшие в прострации, мгновенно набросились на Марию кто с чем. У Кельхи - мизерикорд (шиловидный кинжал для добивания павших рыцарей через щели забрала), у Юки - ледяные иглы, зажатые между пальцами. Слишком долго они сдерживались, наблюдая этот вандализм...
  Гаррет незаметно выскочил из-за двери и, поддерживая парня под руки, выволок его в коридор, пятясь задом. Там они вместе с Терезой и Риккой подхватили его под белы рученьки (В прямом смысле. Почти бескровные) и утарабанили в одну из незанятых комнат в том же корпусе.
  - Гар, притащи две бутылки вина из початого ящика. Тесс, сделай бутерброды на общей кухне, и побыстрее. У него совсем нет сил...
  - Ребята, дайте мне лучше яблоко, так хочется... - как человек с синдромом Дауна пробормотал вампир. Что-то слишком часто в последнее время из него кровь сосут.
  - Молчи! Видишь, до чего себя довел? Совсем идиот? Незачем было шею подставлять. Теперь тебе положено сидеть тихо и восстанавливаться! - взорвалась Рикка.
  Саня пожал бы плечами, если не сильная слабость.
  - Восстанавливаться? Хорошо. Яблоко мне, наверное, уже точно не дадут... Абсолютная Энциклопедия!!! - рявкнул вампир, перепугав до акробатического прыжка волчицу. В воздухе из ничего проявилась толстая книга в замшевом переплете, с клыками неизвестных тварей по ободку и металлическими треугольниками, удерживающими обложку под контролем...
  - Активация латентных резервов! Симбиот - реакция!!!
  Команды относились к запасу энергии внутри книги, заставляя свежую кровь перелиться из специального хранилища в опустевшие жилы. Алхимический помощник начал ускоренно двоить кровяные бляшки, разгоняя их давлением по организму. Одновременно с этим активируя увеличенное обогащение крови кислородом. Грудь начала мерно вздыматься. Легкие работали на полную...
  Все тело в одно мгновение покраснело и налилось силой!
  - Одежду!!!
  Книга распахнулась на странице с нарисованной фигуркой одетого манекена. Рисунок засверкал лазоревым огнем и вспыхнул! На плечи упал тяжелый плащ-мантия с капюшоном. На спине герб - огненный дракон в цепях, тождественный с Коэнном. Ноги спрятались в высоких ботинках с уймой ремней, сразу самостоятельно затянувшихся по размеру.
  - Посох!!!
  Новый рисунок - небольшой арсенал. Пламя. Тихий хлопок. Из воздуха сверху вывалился тонкая гладкая трость с небольшим остроконечным кристаллом навершия, работавшим как индикатор. Он вертикально ушел в покрытие пола, без скрипа пропоров паркет.
  - А теперь...
  Рикка застыла в предвкушении (Что же за чудо будет следующим?)
  - Яблоко!!!
  Волчица выпала в осадок.
  В раскрытую ладонь упало большое краснобокое яблоко. Саня надкусил и чуть не зажмурился от удовольствия. Яблоко - плод жизни, самый символический, начиная со времен Адама и Евы, и его сок насыщает организм, подобно свежей крови, как это делает и вино, за что его особо ценят драконы, на время гася Жажду.
  - Что может быть лучше, чем свеженькое, чистенькое и вкусненькое яблоч...
  - Ой. Ты чего, совсем страх потеряла, женщина? Покалечить мой череп хочешь?
  - Дурак. Зачем весь этот спектакль? - выкрикнула разгневанная девица, оббивая себе бедра хвостом. При этом отвесив еще один подзатыльник.
  Саня рассеяно потер губы.
  - Это? Просто так. Вербальный способ использования команд - самый стабильный. А вообще... Я уже давно собирался несколько дней провести на озере. По крайней мере с утра - точно. Рыбку половить там, покупаться, забыть об этой смертоносной любви...
  - Ты чего мне мозги поласкаешь? - Волчица с унынием и раздражением констатировала полную невменяемость смотрителя общежития.
  - Да я на полном серьезе. - Глазки как у херувимчика. Не лгут и не краснеют...
  - А посох и мантия зачем? - последняя попытка.
  Саня поднял палец вверх. Придумал!
  - Ну, завтра же пятница. Уроков нет, опять регулярный ежемесячный фестиваль. Это как светский раут - надо выглядеть лучше, чем все остальные. Почему бы не нарядиться? Да и остальные меня не узнают пока я в таком прикиде... - Продемонстрировал: - Надвинул капюшон на глаза, клюку в руку и бормочешь под нос что-то - настоящий монах получился. Я так всю Англию обходил инкогнито и ничего...
  - Так посох ненастоящий? И магии в нем тоже нет? - недоверчиво осведомилась волчица.
  Саня возмутился. Оскорблять вздумала?
  - Почему нет? Тьма магии. Все что я туда запаковал перед тем, как отдал на сбережение в Энциклопедию. Хочешь такой же? Могу устроить...
  - У тебя что, совсем мозги поплыли? - с сомнением протянула девушка.
  - Все может быть. Слегка ударился головкой - и вот. Нате вам. Свеженький дебил...
  От ответа Рикку начало всерьез колбасить... Тереза вломилась в комнату, задыхаясь на ходу.
  - Вот. Держи. Ломтики ветчины и зелень. Там эти... Ну,... Эти. В общем, они уже разнесли столовую и выбрались на улицу. Увидели меня и гоняться...
  Саня почесал в затылке - оставаться здесь дольше смерти подобно. Самое время привести свой план в жизнь. Пока не накрыло цунами, вместе со всеми...
  Прямо через переборку впрыгнул Гаррет, прижимая к груди две бутылки вина. Из стены вслед за ним торчали две длинные ледяные стрелы, быстро покрывая доски коркой изморози.
  - О, Гар, ты как раз кстати! Я уже собирался превращать воду в кровь лозы.
  Саня одним глотком ополовинил первую бутылку, вырвав ее из рук опешившего Гаррета. Посмаковал, насколько время позволяло - плохого пойла у волка совести не хватит купить. Опять мускат.
  - Для храбрости, - пояснил уронившим челюсть на пол друзьям.
  Из стены вырвался длинный стилет и воткнулся в пол рядом с посохом. Вслед за ним раздался резкий звук распространения Ауры. Друзья поняли, что прямо за стеной Мария готовиться разнести здесь все по кирпичикам. Воздух заполнил тяжелый рок. Это Саня схватил с пола посох, выдрав из паркета с корнем.
  - Смываемся! Щас вдарит...
  И, тараня головой окно, рыбкой выбросился на улицу. Гаррет посмотрел на взрывающуюся прямо за ним стену и, вытолкнув девушек в пролом, выпрыгнул следом. На земле их подхватил уже свеженький Тойя Зеро и осторожно поставил на выступ фундамента.
  Тереза сразу получила шлепок по мягкому месту и, взвизгнув, убежала в сторону лестницы. Волку так не повезло. Он влетел прямо в парня. Канув в нем как в воде!
  Саня моргнул и уставился на свою грудь, зашипев от внезапной боли. Под ребрами как костер развели. Не забыв полить предварительно дрова керосином... Рикка вскрикнула восторженно. Саня моргнул желтым звериным глазом и угрожающе зарычал. Не подействовало. Даже имело обратный эффект.
  - Волчий воин. Очуметь...
  - Ты совсем с ума сошла, самка. Я Тойя Зеро! Это не истинный облик. Всего лишь слияние с духом.
  Рикка явно не поверила, уставившись на парня как на кусок мяса. Тем более, что капюшон упал на плечи - над головой взметнулись волчьи ушки. Непостижимость выхода из данной ситуации немного пугала.
  Саня гаркнул, с рычащими нотками солнечного духа:
  - Ультиматуум. Ко мне!!! - Из стены первого этажа вылетел тяжелый тесак. Саня еле успел его перехватить за рукоять, чуть не развернувшись вслед инерции.
  Рикка облизнулась. У вампира не в первый раз появилось опасение, что она хочет его съесть. Красной Шапочкой себя представлял тоже довольно часто. Поэтому присел, закинув меч на плечо, и прорычал:
  - Не приближайся, самка.
  Рикка как будто не слышала. Неучтенный аспект - ее безответственные звериные инстинкты. Колобок-колобок, я тебя съем. Медленно выставив вперед руки, бросилась, запрыгнув на шею и повалив на землю, чуть не сломав ему хребет погребенным внизу мечом.
  Саня дернулся и, поняв безрезультатность этого движения, замер, полагаясь на Риккино чувство собственного достоинства. Оно, наверное, взяло выходной.
  Рикка обхватила его за шею обеими руками и, спрятав голову на груди, выдохнула:
  - Наконец-то я нашла себе превосходного парня. Ты ведь не против, дорогой?
  - Не ешь меня, я ядовитый... чего? - От слова "ДОРОГОЙ" ему стало страшно. Настолько, что волк моментально перехватил штурвал. Гаррет заскрипел зубами.
  - Я оказывается, недостаточно хорош, да?
  Его слова упали на благодатную почву. Рикка еще сильнее закопошилась.
  - Рикка слезь с меня, я не волк. И не собираюсь идти на встречу с твоей матерью тоже.
  - А с папой? - безобидно поинтересовалась.
  - Тем более. Сколько можно говорить - моя девушка Мия. Все остальные меня не интересуют! Травма головы у меня уже есть, но не до такой же степени раскрепощаться? Ты вообще меня слушаешь?!
  Рикка восхищенно оценила его злобный фирменный взгляд вампира и вдруг, куснула за ухо. Саня уже всерьез предался панике:
  - Слезь с меня, ненормальная!!!
  Рикка не отреагировала, только приникла ушами к голове, чтобы защитить их от резких звуковых колебаний.
  - И не собираюсь. Пока ты не поклянешься мне в вечной любви.
  Вампир опешил. Не сразу смог подобрать, что ответить...
  - Что-о-о? - Из выбитой оконной рамы выглянула разгневанная Мария.
  Саня пробормотал что-то вроде: - "Упокой Господи" и, дав мысленную команду книге активировать наговоренное заранее спэлл заклинания "глиняной вселенной", одним ходом провалился сквозь почву, погрузившись в нее как в туман. Рикка растерянно пощупала землю и жалобно захныкала:
  - Хочу, хочу, хочу...
  Мария гордо откинула волосы с лица и, бросив: - "Детский садик", скрылась в доме. Крикнула Юки, швырнувшей в данный момент несколько сосулек мимо: - "На иней перемелю, ледышка!!!". Саня вырос за ее спиной из пола и, пощекотав по ребрам, быстро провалился обратно, оставив девушку недоуменно озираться...
  
  Саня сидел на крыше неподвижно и внимал звукам музыки. Меч служил сразу и упором и лежанкой. Его ширина позволяла улечься как на лавочку. Время от времени в доме что-то взрывалось. Раздавались крики и проклятия. Рикка присоединилась к подружкам уже через пять минут, размазывая слезы, кромсая все на своем путь длинными когтями и демонстрируя внушительные клыки...
  Пока все еще были живы. Насчет этого парень не волновался. Все трое объединились против Сакуры и методично громили дом. Жутковатая атмосфера, но тем не менее, суровая реальность. Бойкот разума и разлет грубой силы, процветание агрессии, анархии и вандализма. Мелодия разрушения.
  Оперная музыка так расслабляет...
  Саня протянул бутерброд сидевшим рядом дракошкам и серебристой кунице. Сам отхлебнул глоток вина из бутылки. Этот кавардак - совсем не то вечернее шоу, что он желал увидеть за ужином, но это еще не повод артачится. В общем, все шло нормально. На небе висела полная луна. Сакура как раз в этот момент вошла в полную силу и превосходно использовала кулаки и ноги для раздачи презентов всем окружающим. Время от времени из окон вылетали вспышки невидимых "не вампирам" темных разрядов Ауры от ее ударов. Развлекается, ну и пусть. Лишь бы была при деле... За один звуковой удар моментально вынесло все окна в доме. Вместе с частью обстановки. Прощай, удобная софа... Дракошки молча сгрызли ветчину, а зелень скинули с крыши. Хлеб забрала Кори. Саня потрепал ее по шерстке и вздохнул. Как-то странно они реагируют на изменения в его внешнем виде. Кори сразу принялась грызть его выросшие уши, а дракошки сказали так:
  - Шеф, ты крут.
  - Да, Босс. Прямо на дракона смахиваешь.
  Саня послал их одним голосом с Гарретом. Оказалось, что разбить связку самим у них не получается. Почему - не известно. Катун и Сейдун только почесали коготками чешуйки на щеках, имитируя глубокую задумчивость и развели лапками. Да и что они могут сделать. Драконы учатся полноценно владеть магией уже под старость, а превращения они контролируют природными способностями, на автопилоте. Так что их невнятная помощь несущественна...
  Гаррет ругнулся про себя и цапнул бутылку с вином. Вместе и одновременно они допивали уже вторую. С Симбиотом в организме теперь захмелеть было практически невозможно, что несказанно их раздражало. Гаррет тешил себя мыслью, что в пьяном виде пойти разнимать дерущуюся банду подружек будет не так страшно. Саня хмыкал про себя, думая, что даже бессмертные духи могут чего-то бояться и рассчитывал, что ему в задумке волка участвовать не придется - Гар все равно никуда не пойдет. Понимает, что его просто раскатают тонким ковриком.
  Дракошки клянчили и себе бутылку, но им не давали. Саня отрыл волку доступ к своим воспоминаниям. В прошлом, после обильного возлияния в честь нового года, драконята случайно разблокировали старинные заклинания, переданные им с генной памятью крови и вместе спалили астральный Лондон, а потом так же успешно погребли под толщу воды из Темзы. Больше им никогда не наливали. У Сани само по себе лицо растянулось в стороны как у кота, или у волка...
  Катун сердито спросила:
  - Чего ухмыляешься. А? Сам бухаешь напропалую, а нам нельзя, - обиделась.
  - Сестра, знай меру. Ты ведь помнишь, что было в прошлый раз? - Хоть у кого-то мозги остались.
  - Но ведь так же не честно! - возразила Красная. У нее весьма одностороннее самовыражение. А содержимое головы просто неспособно задумываться над последствиями проказ.
  Саня философски пожал плечами и еще раз опрокинул бутыль, абстрактно помахал рукой.
  - Мне сейчас выпить слегка не помешает, как-никак мой дом громят у меня же на глазах, а вот вам девушки - алкоголь противопоказан. Тем более, что вы еще несовершеннолетние!
  Набраться до положения риз ему еще удалось. Но вот любимую жизненную тему Омар-Хайяма расшифровал и перефразировал на новый лад: - количество философии в разговоре и отрешение от проблем, прямо пропорциональны соотношению выпитого алкоголя ко времени рассасывания адской жидкости, поделенным на градусы в оной же.
  Нап"ємось ми п"яні, щоби позабути тяжкі думоньки сво§...
  Вампир пощупал в кармане уменьшенный до размеров ручки посох, названный конкретным именем - Аргумент, и задумался.
  - Гар, как думаешь, что надо сделать с этой железкой режущего характера, чтобы уменьшить ее хотя бы до прежних размеров? Как подумаю, что придется завтра весь день его с собой таскать, так в дрожь бросает. Мало того, что Ультиматуум тяжелый, относительно, неудобный и массивный, так и узнать меня будет раз плюнуть. - Это было правдой. Какой смысл в переодевании, если не сменить все сразу?
  - Спроси у книги. Может знает. Заодно и стребуй данные по любовному перекрестку для чайников. Видел такую книжку однажды у букинистов. Как бы не прогадать с нашими девочками и не натворить конфуза. Со своей стороны, их уже ничем не проймешь...
  - Да. Не в наших силах их образумить или помешать буйству. Разрулить это незаконченное начало вселенского насилия не в наших скромных способностях. У меня даже такое впечатление, что сколько бы еще книжек по психологии я не прочитал - все по боку. До сих пор не могу разобраться в женской ревности и соперничестве. По всей видимости, ученые труды классиков писались не с нашего клинического случая. Где в этих машинах разрушения "частичка любви и милосердия"?
  - Не уверен, применимы ли подобные слова к нашему экспрессивно-сумасшедшему квартету. Контраст резкий.
  - Я вот думаю... Разве я, вампир, демон изящного бессердечия, по словам тех же классиков, не могу любить, обходясь без драки? Мия схожа по кондиции разума, но почему она так упорно желает разбить мое сердце демонстрацией жестокости? Это такой надменно-извращенный способ сказать: - "Я тебя тоже люблю и ни на кого не променяю"? Так у всех, или это только вокруг меня ничего никогда не может быть в порядке и норме вещей?
  Волк задумался - выглядело правдоподобно...
  - Не принимай все на личности и радуйся, что хоть можешь догадываться, о чем мыслит Мария. Я вообще не знаю, зачем я сдался Рикке и что за содержимое в ее котелке. Она постоянно забывает о моей персоне, пользуется мной как половой тряпкой и даже за тобой попеременно ухаживает. Может, это такой способ заставить меня ревновать? Но зачем - я и так не мыслю уже своей жизни без ее бесшабашности и милых ушек, хвостика...
  - По-моему, с точки зрения стихийного колдуна, это флирт. Я для нее Халиф на час. Однако, если не побояться отпечатка кое-чьей руки на лице... Может это именно то, что в книге было под грифом "идеальная стерва"...
  Мысленно говорить почти не получалось. Это выглядело смешно. Поэтому они попеременно использовали коллективный рот, терроризируя общие голосовые связки...
  Раздался грохот, чуть не послужив причиной сердечного приступа. Кусок крыши, аккурат рядом со зрителями, сорвало с балок и мимо пролетело любимое кресло. Парень мгновенно перехватил его на лету и водрузил на горизонтальную часть черепицы. Меч не давал ему съехать далее вниз. Сам уселся сверху и закинул обе ноги на подлокотник. Кори запрыгнула на колени, а дракошки устроились на широкой спинке. Саня раздал им последние бутерброды. Капюшон надвинул на самые глаза, чтобы не слышать разъяренных криков внизу. Знали бы эти дамочки, как проводит время предмет их спора - настоящее яблоко раздора...
  На вопрос, на такой, есть ответ простой: если б я был султан - был бы холостой.
  Гаррет с сожалением констатировал, не обращая внимания на всякие взрывы:
  - Бордо кончилось...
  Саня кивнул и, сжав в кармане миниатюрный посох, пробормотав несколько слов в честь бога виноделов, наполнил обе бутылки до краев превосходным красным многолетней выдержки. Гаррет восторженно взвыл, прикидывая свою выгоду...
  Мимо пролетел еще один неопознанный летающий объект. Дракошки скорбно застонали - любимый котецу. Столик с обогревом сделал несколько оборотов и грохнулся в купальню. К сожалению - на камень. Щепки не подлежат восстановлению.
  Саня устроился поудобней, не утруждая себя душевными переживаниями и скомандовал.
  - Энциклопедия, покажи возможные варианты уменьшения моего оружия, пока мы будем глушить этот нектар.
  Книга развернулась в воздухе и зашелестела перевертываемыми страницами.
  Саня пробежался по первым же строчкам и отрицательно мотнул головой.
  - Слишком долго и неосуществимо. Дай данные по ведьмовским клинкам в целостности, и моему в частности, отбрось лишнее и выдай информацию по манипулировании размером.
  Страницы вновь зашелестели...
  Саня выпил еще вина и закусил последним яблоком из пространственного кармана внутри посоха. Там еще оставалось немного еды на крайний случай и маленький запас воды. В книге кроме одежды и посоха было только немного денег на черный день и несколько смен носков. Носки - это такая вещь... Вечно не хватает в самый нужный момент.
  Парень вдруг моргнул и выкрикнул:
  - Стой! Здесь. Алхимик Джон Дреззель. Проверни на три страницы вперед к его последним исследованиям.
  Саня с интересом вчитывался в толстые буквы - книга подстроилась под его зрение и увеличила шрифт. Зачитался - настоящий роман на базе биографии. Картинки интересные, много полезных советов, выполнимых на практике... Гаррет возмутился - вампир всерьез оказался книжным червем.
  - Почему ты не спросишь у книги как нам разъединиться? Маешься непонятно чем.
  - Книга не даст ответ на то, чего я не знаю. Вот и все. Я создавал ее, поместив внутрь все свои сведения на тот момент. И я точно не знал ничего о шаманских способах объединения с духами.
  - Ты уверен?
  - На сто процентов. Другие способы, подходящие под наш случай, есть. Но я боюсь экспериментировать. Слишком опасно. Пока оставим все как есть. Подождем, пока наши девочки успокоятся. Уже около трех ночи, а они все еще не перебесились. Завидую такой энергичности... Я, как и все вампиры, в час ночи перестаю хотеть спать, но в человеческой форме прирост сил не так уж и велик. Если немного не отдохну, буду как сомнамбула. Это очень утомительно - бодрствовать несколько дней напролет.
  - Шеф, может, пойдем к этому, как его? - Почесала чешуйчатую щеку, вспоминая. - А! Шики.
  - Да. Верно, босс. У него можно спокойно переночевать.
  Саня только сплюнул. Случайно не попал на макушку пролетевшей по внутреннему двору купальни Рикки. Она уверенно размахивала шваброй, пока не столкнулась с Кельхой. Та наверняка являла собой воплощение бесконечного арсенала - отмахивалась уже топором, а не молотом, как полчаса назад...
  - Не нужно. Я и так собирался идти к Дагону, пожить с ним несколько дней. Поговорить по душам, успокоиться. Но пока подожду. Посплю прямо здесь.
  - При таком грохоте? - Как в подтверждение этим словам незанятый корпус напротив, где раньше жили ниндзя, содрогнулся. Часть крыши завалилась внутрь.
  - Не страшно. Мы как у Бога за пазухой легализовались. Здесь фундамент и кладка наиболее стойкие - как катаракта на фоне этих деревянных стен. Единственное, чего нужно боятся - как бы крыша не обвалилась и не повлекла нас за собой. - Пожевал край рукава, стараясь не представлять, что тогда будет. - Вот кстати. Нашел!
  Саня выдернул меч из крыши, покачнувшись на кресле, и подумал о себе, как и чем-то маленьком и незаметном, представляя белую мышь. Гаррет сначала сильно мешал, но, поняв в чем загвоздка, быстро представил себя посреди космоса - своей бывшей темницы. Меч сначала завибрировал, а потом ужался до обычного размера рыцарского палаша. Через минуту уменьшения - перешел в форму катаны, а потом - брелока на цепочке. Саня выдохнул. Повязав на шею рядом с крестом, успокоился.
  - Черт. Я и подумать не мог, что все будет так просто... относительно. Гар. Извини за то, что пришлось вспоминать то место.
  - Не бери в голову. Я здесь. И это твоя заслуга. Быть духовным зверем намного интересней, чем сидеть веками без дела. Это я сейчас понимаю. А там... время идет незаметно. Но очень медленно...
  - Забудь.
  - Уже забыл. Проехали. А-то отчужденность начала наблюдаться - как бы не дошло до ссоры. Выпьем еще? Почти полная бутылка осталась. - Клацнул ногтем по боку бутылки. - Хлебнул, принял, так сказать, на грудь тридцатиградусного адвоката, и он тебя со всеми мирит, завязывая дружеские узы так, что потом к прокурору уже идти не нужно...
  - Неужели мы пьем так быстро? - притворно ужаснулся вампир.
  - Хах, - Гаррет беззаботна вздохнул. - Пока ты читал, я несколько раз приложился. Ты и не заметил. Так как наши девочки распоясались и не собираются одуматься, у меня в запаснике есть еще одна народная мудрость. Не бывает страшных женщин, бывает мало алкоголя в крови. Накатим еще разок? Ради гарантии душевного спокойствия.
  - Алкоголик. - Констатация факта.
  - На себя посмотри, кувшинное рыло. - В долгу не остается.
  - Зеркало дай, умник. Если их всех не превратило в стеклянное крошево после раскрытия Ауры Мии, то есть смысл рискнуть здоровьем и порыскать по завалам... - отпарировал Саня.
  - Босс. Сейчас нас заметят, - подергала за рукав Сейдун.
  - Да Шеф. Если честно, то ваши разговоры сами с собой слегка напрягают.
  Кори тоже сонно что-то промурлыкала.
  - Разговорчики в строю... Нате вот вам по конфете и успокойтесь. Могу поставить абсолютную сферу беззвучия. У меня в посохе заряжена тройка таких заклинаний. Но для печати нужна капля крови. Что выбираете - слегка понервничать, или Марию во плоти? Если второе - сразу позаботьтесь о ленточках и цветистой обертке, чтобы выглядеть презентабельно, когда ей себя вручите.
  Мимо просвистел увесистый палаш. Саня только подивился. Откуда Кельха их столько достает? Этот уже перекрывает четвертый десяток. Разбрасывается ими как попало. Палаш срикошетил от черепицы и, вращаясь, улетел в темноту.
  С внутренней противоположной к наблюдателям стороны купальни стена покрылась льдом. Юки на полной скорости, как заправский сноубордист проехалась по периметру, уворачиваясь от разнообразных тяжелых предметов и в ответ бросая тучки ледяных игл. За ней прыжками пронеслась Мария, на лету кидая в Белоснежку громоздкий телевизор. Дракошки чуть не взвыли в голос, но вовремя прикусили язычки...
  Саня уныло констатировал:
  - Хана зомбоящику. Такое впечатление, что эти барышни за ночь хотят выложиться по полной. И не оставить нам никаких радостей жизни... Вздрогнем.
  Внешнюю стену противоположного корпуса снесло! Все здание угрожающе задрожало. Но к счастью не рассыпалось. Из дыры, кашляя, вылетела Рикка. Кажется, ее занесло на повороте и она, не рассчитав силы, попыталась оттолкнуться от стены. Деревянной!
  Дракошки впечатлительно выдохнули. Катун вдруг захихикала.
  - Ставлю белый на Рикку...
  Саня оборвал моментально начавшийся спор:
  - Во-первых, у вас вообще нет баллов. А во-вторых - я свой перстень еще не отдавал в безответную собственность невежественным детвакам. И оплачивать ваши долги не собираюсь.
  Кори сонно мурлыкнула и перевернулась на спинку. Саня, улыбнувшись, почесал ей животик, заставив вытянуться в полную длину. Ну прям кошка, в самом деле. Он любил кошек.
  Саня закутал ее в свой плащ, уберегая от резких шумов. Дракошки тут же забеспокоились.
  - Тоже хочу
  - И я. Холодно...
  - Залезайте. - Барским жестом откинул полу мантии.
  Близняшки, радостно повизгивая, спрятались по бокам. Саня запахнул плащ так, что наружу торчали только три рожицы. Самый страшный монстр - это двойняшки, которые имеют уйму свободного времени, но ноль полезных занятий. Придется придумать им какую-то подходящую работенку, пока они не поняли всей скуки своего бездействия. Но не дай Бог интеллектуальную - у него первого мозги набекрень съедут.
  - Гар, повысим температуру тела на пять градусов. Да и отойти ко сну будет легче.
  Пусть для зимы в Академии и было тепло, но все же пять градусов тепла - не очень приятно. Особенно сидя на крыше, продуваемой со всех сторон. Да и Юки расшалилась не на шутку - свирепствовала стужа, во все стороны летели пригоршни снега, ледяных стрел и хрустальных шипов. Один раз в небо взмыл цельный ледяной дракон развевая кольцами потоки фреона. Правда, по Марии он все же промазал. Скорость реакции у вампиров всегда умопомрачительная...
  - Наверное, стоит наложить на себя что-то послабее, чтобы расслабиться и заснуть спокойно...
  По спине пробежал холодок размером с крупную сливу. Еще одна стена поддалась настойчивым уговорам, развалившись на кучу лома, сор взметнулся до небес. Аннулировать домик на горе оказалось плевым делом. Саня вздохнул, и уже засыпая, пробормотал:
  - А еще говорят что любовь - это светлое чувство...
  
  
  
  
  
  -...сколь коротка ничтожных смертных память, забыли вы о них. О тех, кто вами правил. Великие, могущества исполненные твари. Их пробил час давно, и нету больше тех преданий, что правду бы поведали о них. Запомнят их едва ли... Людишек мерзких, горстки, прежде бывшие рабами, ордой заполонили, этот мир. Больной и алчный разум их уничтожает все, что пред собою видит. И укрывает землю алой пеленой. Когда уж желтым водам мертвых душ не предстоит расправится с облавой, не в силах омутами черными все трупы поглотить. Телами убиенных мужей и девиц, беспечно слабых, ее купели преисполнятся на славу, разлившись берегами в мир людей...
  Но ждите... Низвергнет Темный Господин в пучину страсти, и судьбу свою и душу, забыв о них и запрещая вспомнить сердцу. И содрогнется свет пред ним, слепые отводя глаза. Подвержен был он мукам нестерпимым и отомстит нещадно всем тюремщикам своим... Внемли же мир. Идет пурга и иней. За ними дрожь земли и пламя, смерч и вал девятый моря. Внемли Герой. Внемли им. Ведь вестники они того чье имя - Смерть...
  Познал он вечную тоску и горе, разочарованно взглянув на прежде светлый мир. Пред ним ты станешь на колени - бесчестный, совести не знавший человек. Не будешь больше прикрывать словами громкими преступных злодеяний. Он видит все. И покарает... Завистливых и гордых небожителей не тронет более рука его миры, миры мечтаний. Мир ада, голода, людей, небес, теней и духов. Он Властным голосом себе построит рать и повернется время бегло вспять, боясь попасться Темному под ноги. Под сильной черною рукой сойдутся вместе все народы. И эльф, и орк и даже маги. И гномов не забудь добавить. И демонов, забытыя в летах. Им тоже хочется творить. Не вздумай их ты позабыть, оставить... Они забудут про былые распри, делить не станут снова белый свет. А просто встанут рядом в Эру Власти. И будут просто вместе в будущее строить путь. Оставят зависти и страсти... Всем миром Темный будет править. Его поднимет из руин, косою огненной развеяв души слабых. Нет жизни вору, смертоносцу и путане. Он слой за слоем вырежет кровавою рукой всю нечисть, что не признала сей закон. И будет править жестко. Справедливо править...
  Застонут проклятых седые рати. Их время не пришло еще, ведь не настал еще конец мирской, Армагеддон, Рагнарок и Пришествие Христа. И никогда впредь не настанут. Из самых диких тюрем Ада не вышли Тени бывших там людей. И Черный Замок из костей не встал из самой беспросветной части моря. Не будет этого, пока Он будет там. Он самый грозный. Он - титан...
  Пока же содрогнется мир и преклонит колени, перед божественным - Властителем видений. Его глаза прекрасны. Крепок стан и твердая рука. В его ладони вертится кровавый хоровод. Властитель душ, Властитель тел и тлена. За ним Инферно и Геенна. И имя - Смерть... Закроются бесчестные глаза и цвета крови станет небеса. Его весь мир узнает, мой Герой...
  Асмодей хлопком закрыл пухленький томик эльфийских пророчеств и преданий. Повисла тишина.
  - Перевод, мягко говоря, дрянной. Стихи малость неудачные... - Клавдий развел руками - извините, я, видите ли, не поэт.
  - Все знают эту старинную легенду. Эльфы никогда не составляли внятные и четкие предсказания. Но почему-то лишь эта околесица обычно сбывается. Невозможно только сказать когда, где именно и зачем. - Дрон вздохнул, выбросив непочатую бутылку водки в мусоросборник.
  - Что ни говори, а все с содроганием ждут Его прихода. Многие не смогут смириться с необходимостью делить мир с другими расами, но думаю, все ищут этого Темного Господина, чтобы переманить его заблаговременно на свою сторону. Но номинально на это место претендуют слишком многие. - Регул выпустил в распахнутое окно стайку дымовых колечек.
  - Да, но мне крайне улыбается слышать слова про единую власть, над всеми мирами. Пока Он будет править - все распри будут забыты... - Нага вздохнула.
  - Но проблема в том, что первая часть текста была утеряна. Я из пересказов, бытующих в нашей семье, знаю, что перед приходом к трону Темного Господина Всего Мира будет великая битва, что также можно трактовать как борьбу разумов. Не могу сказать точно, будет ли она последствием или следствием его появления. Почему то мне кажется, что все миры умоются кровью перед тем, как все устаканится...
  Асмодей отхлебнул кофе. И чуть не сплюнул. Регул вместо сахара рассеянно бросил туда ложку соли, пространно разглагольствуя.
  - Почему-то мне кажется, что вы не понимаете, зачем я снова завел этот разговор. Весь мир, демоны, эльфы, и все кому не лень находятся в поисках Темного. И вам не кажется странным, что сразу столько народов заинтересовалось одним из нас? Нет смысла говорить имя. Темный, Смерть, Огненная коса. Поведет демонов творить. И он уже низверг свою душу в пучину страсти, по зову сердца уничтожив свою силу... Вам не кажется, что совпадений уж слишком много? - Тачибана требовательно окинул взглядом аудиторию.
  - Тогда хорошо, что он учиться у нас, а не у Храмовников. Уж они бы вовсю использовали его потенциал. Чтобы выжечь нас каленым железом. В остальном все сходиться. Катаклизм не за горами. Осталось выбрать, что нам больше нравиться в конце света - Рагнарок: вечная зима, или Армагеддон: пылающая земля. И то и то наш отрок может обеспечить в лучшем виде.
  - А никто не подумал с кого он начнет "карать" в первую очередь? - невинно спросил Ибара, вспоминая строчку из текста.
  Демоны тактично сделали вид, что не слышали этого вопроса...
  
  
  
  
  
  Саня продрал глаза и, с унынием свидетельствуя о присутствии волчьих клыков, одним хлопком допил оставшееся со вчера вино. Примерно пол-литра. Гаррет забормотал что-то насчет: - "С утра пить вредно, убейте меня, если это не похмелье", но вампир уже оглядывался вокруг, с удивлением наблюдая все еще стоящие на своем месте стены донжона. Даже странно...
  Погода просто отличная. Солнышко умерило свой пыл, ветерок пробирает до костей, травка посерела, и птички не поют - их уже давно всех сожрали. Лепота!
  Посреди источника ледяной статуей возвышался автопортрет Юки в полный рост. Следовательно, она победила. Хотя... Оказалось, что это и была Юки. Просто у нее, наверное, кончилась манна и девушка впала на некоторое время в спячку, чтобы восстановить энергию, замуровав себя в глыбу льда...
  Вампир несвязно пробормотал, обращаясь к Гаррету:
  - Бунт на корабле прошел успешно. Конкретного победителя нет. И... - Оглядел себя со всех сторон, - ...пищевые запасы уцелели.
  Если не считать утыканную разными колюще-режущими предметами крышу. И спинку кресла, в котором и ночевал вампир. Если бы не средней мощности полог заклинаний, то в его теле насчитывалось бы намного больше отверстий, чем обычно.
  С виднеющейся в разрушенной стене кухни раздавался звон тарелок. Следовательно, кто-то готовил завтрак. Саня в отупении проводил взглядом ползущую в свою комнату взлохмаченную Сакуру. Сказать, что она была не в кондиции - значит промолчать.
  Дракошки проснулись, и сонно проследив за направлением волчьих глаз, приготовились заржать в голос. Саня вовремя прикрыл им рты руками и улыбнулся. Сам чуть не зафыркал. Сакура двигалась как пьяный ёжик, задевая все стены. Разорванная на плече форма должна пойти в утиль. Кучи стройматериалов то и дело замедляли ее продвижение.
  - Ну ты видела, Светка?.. - протянул голосом блондинки вампир.
  Гаррет недовольно пробормотал:
  - Да я сама в шоке. Она что, после того как мы заснули, бухала с подружками нашим же вином?
  Воспоминания про оставшийся в подвале боезапас не прибавили организму тонуса.
  - Не знаю, но выглядит изумительно. Если и остальные так, то я, как учитель, точно должен провести с ними воспитательную беседу.
  Никто не обратил на неудачную шутку и капли внимания. Гаррет вдруг указал левой на статую.
  - Чего это с Юки?
  - Ты что, айсбергов по телевизору не видел? Ну,... наверное, больше и не увидишь. Вон он валяется. Хана ему. Или я уже говорил?..
  - Плохо. Придется покупать новый. - Легко сказать.
  - А тут что, есть магазин техники? Насколько я помню, таковых нет.
  - В Токио. Съездим вместе с Шивой за покупками, заодно и все необходимое прикупим. - В голове быстро прокручивался список покупок. Саня удивленно присвистнул. (Точнее просюсюкал - вампир не умел свистеть). А почему - в списке треть занимали ликероводочные изделия.
  - Ладно, черт с ним. Между нами, девочками: меня действительно интересует, как это они умудрились нас не заметить... Красный! Синий! Попу в лапы и к Дагону.
  - Зачем? - искренне удивилась Сейдун.
  - Так не честно, тебе достанется все веселье! - А Красной все неймется. Хочется приключений.
  - Не спорить, закуска крокодила. Я не хочу, чтобы нас видели вместе. Кори берите с собой. Ей будет полезно провести несколько дней в лесу, подышать свежим воздухом. Это ненадолго. Я также не хочу, чтобы вы из-за меня пострадали. Давайте, быстро.
  - А поесть?
  - О, черт... Ладно, берите пока по брикету из неприкосновенного запаса. Дагон наловит вам рыбы.
  - Неприкосновенный? Типа не прикасайся - убьет? - Всеми лапками вцепились в кубик пищевых концентратов, как хомяки.
  - Кончайте дурью маяться и смывайтесь. Кори, ты все поняла? Вот и хорошо. Разбегаемся в разные стороны, чтобы эти сумасбродки нас не заметили...
  Саня заметил пристально ищущий взгляд у Сакуры. Она с выражением навязчивой идеи оглядывала завалы. А некоторые идеи влекут за собой проблемы, вовлекая в них посторонних. Как люди отправившиеся на поиски земли обетованной втягивают в них атеистов и иноверцев, так и у Марии появилась цель, ради которой она пойдет не только на убийство... Это всего лишь вопрос времени, когда девушка додумается посмотреть вверх и обнаружит ее средоточие...
  - На счет десять. Раз, десять!
  Саня прыгнул в воздух, оттолкнувшись от кресла и, на ходу выхватив из кармана посох, раздвинул его до приличных размеров. Уткнув тупой конец в землю, как прыгун с шестом взлетел еще выше. Завопил как резаный, размахивая руками, внезапно поняв, что надо как-то приземляться - забыл, что сразу за домом немаленькая пропасть, а крылья взяли выходной...
  Почему же я всегда сначала делаю, а потом осознаю, что все испортил?!!
  - Гар, давай мягкую посадку... Или сейчас нас расплющит!
  - Как?! Я еще никогда не падал с такой высоты! - Вопль получился не хуже чем у него. - А раньше, перед тем как прыгать, нельзя было об этом подумать?!
  - У-у-у, щас вмажемся! Книга, сделай хоть что-нибудь...
  С ужасным грохотом шмякнулся в кстати подвернувшийся ручей, в роще недалеко от холма, на котором стояли пенаты, махом ополовинив его. Задница почти достигла дна, но к счастью - нырнул не глубоко. Выбрался на мелководье, отплевываясь от солоноватой воды. Сверху как в насмешку упала целая гора разноцветных конфетти, накрыв крошечными бумажками поверхностную пленку воды. Гаррет сцепил зубы и не давал Сане даже вдохнуть. Его бил мандраж...
  - Ой, сделайте мне массаж попы, она та-а-ак болит... Чё это было?
  Саня, наконец, вернул себе контроль над содрогающимся телом и отряхнулся как собака. Какие, к бесам, стальные нервы...
  - С первым пожеланием к Рикке, а потом в морг. А второе... Конфетти. Я приготовил их на свой день рождения, и книга правильно все в принципе сделала. Более похожего на "что-нибудь" я не видел.
  - У тебя шок... И у меня шок... У нас обоих шок...
  Точное наблюдение. Не зерно истины, а целое пшеничное поле.
  - Ага, а еще глаз дергается. И вообще все тело...
  Волк смущенно заткнулся.
  - Извини, я не успел придумать ничего полезного.
  - В следующий раз сделай подушку из белого огня... - Слабая стихийная магия, белый огонь это почти вата. - Или ушами махай чаще.
  - Буду знать. А ты, в следующий раз, тщательно обдумывай свои действия, чтобы не пришлось прибегать к разным уловкам... Встаем. Вот так. Это ничего что ноги слегка трясутся. Так обычно бывает...
  - Ты лучше одежду высуши, зазнайка. - Не фиг меня тут подбадривать, на себя глянь.
  Саня встал на ноги, выпустив в округу мощную волну бирюзового пламени. Из ручья во все стороны разбежались, повизгивая, кучки разных речных жителей. Последними уползали кислотные слизни...
  Вдруг из-за соседнего дерева выскочил человек с решительным выражением лица. Наверное, спешил прибрать к рукам все, что осталось после падения. Обычно остается только отстирать мокрое пятно на одежде. А так оно и могло быть. Повезло, что упал в этот канальчик. Радость от спасения оказалась преждевременной.
  Саня стряхнул с капюшона пепел от конфетти и уставился на пришельца. На каждом запястье - по арбалету с тремя серебряными болтами и по короткому кривому клинку в петлях. Вся одежда - сплошной анахронизм, сбруя из переплетенных листочков и кожаных ремешков. Из нормальной одежды только широкополая ковбойская шляпа и высокие кожаные сапожки. Эльф!
  - Обожаю геройские штучки, пусть и ненавижу быть за них в ответе. Может, решим дело мирно, полюбовно, без трупов...
  ...А возможно и нет...
  Парень мгновенно зыркнул раскосыми миндалевидными глазами и, не думая, вскинул вверх руки, разрядив в движении оба арбалета.
  - Умри, нарушитель. Да пожрет Нергал твою душу. - Дальше последовала неразборчивая ругань на эльфийском. Старшие расы такие мастаки на вычурное сквернословие...
  Саня рыкнул в ответ и, выхватив прямо из воздуха стрелы, сломал их, сжав между пальцами. Мгновенная реакция - еще одно преимущество звероподобия.
  Вслед за болтами последовали частые взмахи обеими кинжалами. Саня аж засветился от азарта. (В буквальном смысле!). Не двигаясь с места, вырастил свой посох и четкими ударами по костяшкам выбил острое оружие из рук эльфа. Эльф не растерялся и укусил его за палец. Вампир встряхнул рукой и протянул:
  - Ну, знаешь... - в голосе звучала такая гамма чувств, что даже Гаррет не смог разобрать что в ней намешано.
  Оглянулся, чтобы удостовериться, что никто не видел его позора... Длинноухий справедливо заметил, что все его усилия были тщетны, плюнул и приготовился по-тихому смыться, чтобы скрыть состав преступления. Саня только подивился.
  После того как укусил меня, полагаешь, что тебе это так сойдет? Разорву голыми руками.
  Гаррет мысленно предложил поджарить извращенца на медленном огне, но вампир сказал, что эльфы несъедобны и тюкнул лесного жителя в тыковку. Эльф завалился на колени, сведя глаза в кучку. Еще бы! Поймать такой кулак промеж ушей...
  Вовремя. Эльф "сдался" в смысле. От переполнявшей руку энергии, бицепс уже начало ощутимо покалывать.
  Саня отряхнул одежду от оставшегося из бумажных обрывков пепла и задумчиво сказал:
  - Грустно мне. Все меня ненавидят. Скорбно. Опостылело уже подобное отношение. За что, спрашивается, столько злобы? Перехожу от крайности до крайности, когда мог бы просто не страдать. А эти эльфы и вовсе обнаглели. Отморозки, каких еще сыскать надо. Нет, ну ты видел, а? Без привет, как дела... Мало того, что весь их консилиум длинноухих князей-магов - архонтов, поклялся мне в верности, так они вообще мою скромную персону как Архимага не уважают! Такие любительские штучки на меня уже четыре года как не действуют. Раньше тоже не действовали, но теперь в особенности. Стрелы, ножики, рукопашная... Я конечно, многого ожидал, но чтобы кусать... От такого приема поневоле начнешь сомневаться в реальности этого мира - таких ненормальных в нем нет!
  - Ты бы лучше перекисью укус промыл. Мало ли - может у этого, деградировавшего до древесной мартышки субъекта, бешенство, или слюна ядовитая. Или еще какая заковыристая инфекция.
  Все эльфы, кстати, жутко ядовиты и являются распространителями страшных зараз. У Сани не хватило душевных сил засмеяться.
  - Черт с ним, прижгу немного огнем...
  - Как хочешь...
  Саня чуть не взвыл от резкой боли вспыхнувшей руки. Правда, больше от удивления - обычно пламя его не жалило.
  - Ты чего, совсем рехнулся, я же пошутил!
  - Ааа. Ну, извини, я тоже прикололся. Кстати, как это тебя в столь малолетнем возрасте назначили Архимагом? Насколько я помню - читал одну книжку недавно... Архимагом становятся примерно под самый гроб.
  В представление солнечного зверя Архимаг - это скрюченный тысячелетний старец с трясущимися руками и головой забитой кучей ненужных знаний.
  Саня задумался - на представленный образ он походил мало. Он-то точно не Гендальф с прогрессирующей подагрой. Да и пресловутый герой Властелина Колец что-то маловато знал заклинаний. Если его колдовство вообще имело с ними сходство, разве что отдаленное...
  Почесав лоб начал вспоминать. Присел на траву, чтобы не утруждать ноги.
  - У них не было выбора. Точнее не повезло с местом собрания конгресса - патовое состояние. Я как раз шлялся тогда по Лондону без дела в поисках интересных впечатлений. Я же тогда воображал, что это игра! А тут навстречу мне - конный разъезд с гербом Гильдии Магов. Ну, капитан мне и орет: - пошел, мол, прочь с дороги, геймер недоделанный... Удивительно некультурный человек, пусть и слегка забавный. Естественно, они начали первыми, но потом все сказали, что это я первым набросился и зверски покалечил сто двадцать человек охранения магистров гильдии. Врут, конечно,... я не такой вспыльчивый... да и там было слегка больше...
  - Не тяни кота за... Переходи сразу...
  - Айн Момент. - Поднял вверх палец. - Так вот, я вежливо спросил у догорающего капитана, какого черта им ко мне захотелось прицепиться? Оказалось, что у магов проходит досрочное тайное собрание...
  - Так он тебе все и выдал? - перебил волк.
  Саня сделал страдающее выражение лица и скорбно подтвердил:
  - Он очень сопротивлялся... Ну, в итоге я и подумал - а чего бы не заглянуть на огонек. Что я теряю? Магистры Гильдии зарекомендовали себя как могущественные противники, почему бы не проверить на собственном опыте?
  - А ранг Архимага тут причем? - справедливо заметил Гар.
  Нетерпеливый. Долго не проживет. Первый претендент на роль его убийцы уже давно известен. Но его понять нетрудно - сколько же может быть намешано в одном бедном вампире? Он что, Атлас, поддерживающий весь небесный свод? Это еще ничего. Вот Джек однажды отказался от кресла председателя собрания тори в Палате Лордов, хотя его ему предложила тогдашняя королева Великобритании после очень удачного чаепития. Правда, от мелких почестей он не смог увильнуть, и свой титул графа носит до сих пор.
  - Подожди, не перебивай. Я из-за этого все время сбиваюсь с мысли... Ну, захожу я как все культурные люди - через окно, и спрашиваю вежливо и бесхитростно: - Дяденьки маги, кто из вас самый сильный? Давайте немного в войнушку сыграем, а то мне скучно. Прикинь, стоит на подоконнике шкет школьного возраста, а на него на приколе лупают глазами солидные такие мужики в мантиях...
  - Естественно, они с редким энтузиазмом тебя приняли? - иронично поинтересовался волк.
  - Словно у них был выбор. Но об этом слегка позже... Они не стали сразу в меня бросать огненными шарами, а просто спросили: - как это ты, мальчик, прошел через наши охранные заклятия и просочился через витраж не разбив стекло? Ну а я им и сообщаю, что так то и так - я Великий и Самый Ужасный Вселенский Властелин Тьмы. Шутку не оценили, а крыть было нечем. Вот и запели по-другому - засыпали меня градом разных сгустков. Бушевали настоящие звездные войны - у тамошних магов перед глазами все было в звездочках. Мамочки, там такое творилось - все стены были в наростах, дырах и проплешинах. Смотря чем попадали. Когда они увидели, что мне хоть бы хны, то пришли в "страшный восторг". И попытались комплексно сделать мне большую бяку,... ну а я всего лишь прошелся огненной плетью по кафедрам, и оказалось, что в зале я один и остался...
  - Ты что, перебил всех магов? - Столько обожания и уважения в голосе, что вампир даже застеснялся.
  - Там еще разные отморозки были... Гномы рудники, алхимики, еще несколько видов магических существ, эльфы-архонты вон, например. Они так слащаво заулыбались...
  - Как это у них получилось, если ты всех сжег? - изрядная доля сомнений.
  Саня только отмахнулся. Правда получилось, что машет рукой сам на себя...
  - Не перебивай. Они хотели эффектно появиться и опоздали на час после начала конгресса. Ну, они мне и говорят: - приходите "Владыка" завтра, пожалуйста, сегодня уже никак не получиться, но у нас как раз выборы Главы Гильдии. Ну и заодно все восстановить астральные проекции до этого времени успеют...
  - Ну и как, они не побоялись явиться?
  - Куда там. Этот тип людей крепко держит в клещах собственная гордость. Притопали как миленькие. Я так тихонько спал в углу. Тогда у сестры как раз был день рождения, вот я и утомился малость. Ну, они и договорились, что тот, кто меня прибьет - и станет Главой. Все равно альтернатив больше не было. Эти "маги", после того как перепробовали все, что могли, порознь и вместе, чтобы взломать мою защиту, еще неделю подпрыгивали когда я к ним обращался. Они даже пытались меня отправить в Лимб Кругов Ада. Так как ничего не получилось, то эльфы меня разбудили на выборы. Эти придурки поморочили всех два часа. Но после того как я начал жонглировать огненными шариками, чтобы хоть как-то развлечься, быстро начали соображать. Особенно когда я уронил один шар на пол. Там такая дыра аккуратненькая образовалась... Ну и выбрали меня единогласно на должность Главы Гильдии. Все знали, что проголосовавший "против" будет испепелен на месте, притом что напрямую я никого не гнобил... Наверняка, если бы всевышний сказал, что выполнит любое их пожелание, чародеи собрали бы пару тысяч подписей на петиции о прошении моей смертной казни с предшествующим отданием в пыточную Извергам... А чтобы проверить мой уровень как мага притащили здоровенный такой шар с отпечатком руки на подставке. После того как он зашкалил, выдав циферку с энным числом девяток... пришлось им меня еще и Архимагом признать всем кворумом. Сначала хотели только гением огня,... но их даже уговаривать не пришлось, увечить там, пугать, жарить на кострах... Вылезла из моря животина немаленьких размеров с уймой пастей и бесчисленными щупальцами, они и проголосовали меня послать на усмирение твари... Авось прибьет... Она меня. Ну, я и сказал, что скука вокруг смертная, почему бы и не пойти... Ну... Там потом от вызова "черной дыры" вокруг Темзы, прореха была на сотню метров в радиусе от эпицентра... Знаешь, я даже признаю, что бесить других людей до смерти - отличный путь в жизни. К чему бы это? Ах да... После этого, когда я говорю, что мне скучно, любой, кто со мной знаком, пытается сразу упасть на пол и притвориться мертвым. А сегодня с утра мне не просто, а жутко скучно...
  Эльф вдруг проворно вскочил на ноги и попытался сбежать,... грохнувшись мордой оземь. То есть смазливым личиком. Ноги были связаны тонкими корешками растущего рядом молодого деревца. Саня, как ни в чем не бывало, продолжил.
  - Я разве не говорил, что меня признали также гением Древа? Эльфы очень огорчились, что кроме них есть еще колдуны леса подобного уровня, но быстро смирились - им надоело каждый день начинать с шашлыка. Ну а в течении нескольких последующих лет, когда выбирался из замка на прогулки, получил всех остальных гениев, изобретая каждый раз новые заклинания уровня Архимага. Правда, после меня, их никто не мог повторить - манны элементарно не хватало. Я же генерировал ее за ночь такое количество, что девать было некуда. В то время я и занялся созданием артефактов. Открыл, так сказать, частную кустарную фирму "Я Сам Склепав". Надолго энтузиазма не хватило. Моя коллекция так и осталась в виде Энциклопедии, Аргумента и еще нескольких полезных предметов. Посох, например, заряжен таким количеством разнообразных заклинаний, что на всю Академию хватит. Примерно по сотне спэллов каждого уровня. Знал бы ты, сколько скучных и тоскливых ночей я потратил, чтобы наговорить на посох все эти письмена. Каждое заклинание примерно по полчаса и напоминает детский лепет или тарабарщину из сплошных согласных. Черт сломит язык на этих волшебных формулах. Запомнить наизусть практически невозможно даже с таким объемом памяти как у слона. И вспоминать боязно... Ммм... Черт, уже не помню, с чего разговор начался...
  - Мы решали, что с этим будущим жмуриком делать будем? Есть его по твоим словам нельзя, отпускать же просто неинтересно... Может, немного поэкспериментируем с новыми заклинаниями?..
  Эльф при этих словах тихо всхлипнул. Хороший мальчик - верит всему что слышит. И делает выводы.
  Да, брат, не вовремя ты попался в мои лапы...
  Саня решил, что надо кончать с издевательствами. Роль доброго и злого полицейского его уже не прельщала. Достаточно вспомнить про жидкую начинку головы солнечного зверя, чтобы с уверенностью предположить, как будет дальше развиваться сюжет...
  - Нет. Во-первых, это неэтично, а во-вторых, использовать заклинания я могу только из посоха. Я выступаю лишь контролером и катализатором процесса. Также могу распылять их в чистый потенциал для создания сгустков энергии. Иногда бывает очень даже полезно...
  Архимаг никогда не должен говорить, что он чего-то не может, даже если находится на краю могилы. А экс Архимагов не бывает - это статус на всю жизнь. Он должен обязательно восстать, сказать: - "Сейчас все будет", и сделать, даже если это невозможно и все ему об этом твердят. Расхохотаться красиво, лирически-иронично, и ответить: - "Все это пустяк, друг мой, смотри, как это делается". И Саня до сих пор только этим и занимался, продолжая следовать этому кредо, будучи почти выкачанным под сухую и высмеивая самого себя за это...
  - Жаль, действительно жаль...
  Эльф, наконец, освободил ноги от пут и, выставив перед собой непонятно откуда взявшуюся саблю, резко завопил на своем языке. Нагромождение цветистых фраз чуть не погребло под собой поляну. Дух и медиум мысленно переглянулись. В реальности это было бы слегка затруднительно.
  - Камрад, кажется, нас немножко послали...
  - Полдостю с фами согдасен. Но затрудняюсь сказать куда именно. Перстень не дает нормального перевода. Наверное, эльфы не занесены в перечень цивилизованных народов...
  У эльфа аж уши задергались от возмущения. Несколько минут парни прослушивали заливистый перечень непонятно чего. Демоны даже совсем заслушались - красиво-то как! Эльф понял, что эффект получился прямо противоположным ожидаемому и умолк. Саня пожал плечами, и круговым движением посоха выбив из рук эльфа сабельку, снова спрятал орудие Архимага в карман на груди.
  - Выслушано, обдумано, и послано... да приятель, именно туда, куда ты думаешь. - Лесной воин возмущенно что-то прочирикал. Саня кивком головы согласился, схватился наигранно за сердце. - Ай, меня ранили. Как больно... Шучу. И тебя с тем же и тебя туда же...
  Эльф заломил руки и завыл на одной ноте.
  Сане стало стыдно. Этот народец отчаянно цепляется за свою честь и никогда не раболепствует. Быть оскорбленным инородцем и не иметь возможности его прикончить - реальный повод сойти с ума. Все это он подробно объяснил недоумевающему волку. При этом сделал это так мастерски, что прямо намекнул эльфу на дальнейшие действия. Гаррет хмыкнул. Эльф обхватил голову руками и попытался рехнуться. А так как это у него не вышло, начал быстро лапать себя по карманам в поисках лезвия, чтобы совершить ритуальный суицид.
  Если эльф поймет, что все острые предметы у него незаметно конфисковали. У него и так винтиков не хватает...
  Саня скомандовал:
  - Энциклопедия, транспортируй сюда бутылку марочного красного из моего личного запаса. И еще чашку кофе. Кофе предварительно разогрей. Добавь сливки и сахар. По ложке!
  Гаррет с интересом посмотрел на упавшую из крохотного портала объемистую бутыль. Следом за ней в руку парню, раздвинув воздушный слой, не шелохнувшись, опустилась чашка кофе на небольшом фарфоровом блюдце. Волк сглотнул.
  - У тебя что, книга и кофе готовить умеет? И откуда столько бутылок с вином?
  - Кофе готовит дух книги, призрак Александрийской библиотеки, заключенных в ее оболочку, работающий своеобразным смотрителем. Я экспортировал ему десяток мешков зерен кофе. А портвейн, как я и сказал, из старого запасника. Кажется, еще две бутылки осталось.
  Про остальные спиртные напитки Саня решил умолчать. Он и сам не знал, зачем их столько хранит и откуда они там взялись...
  Вампир упал на траву рядом с эльфом и протянул ему уже раскупоренную бутылку. "Словом Власти", особым императивным тоном, приказал:
  - Пей, отморозок.
  Через полчаса "отморозок" уже был готов родное дерево, которое почти боготворил, спилить и поджечь, устроив непотребства и пьяные танцы. Правда, лыка он не вязал. Хотя по его же словам был чистым украинцем. Но по скорости его алкогольного продвижения не скажешь. И дело даже не в повышенной спиртоемкости красного...
  Из сбивчивых объяснений оказалось, что эльф уже две недели рыщет по Академии в поисках кого-то конкретного. Здесь, неподалеку от дома горячих источников устроил себе временное укрытие, выбрав большой дуб с дуплом. А на Саню набросился просто потому, что подумал, что его вычислили демоны...
  - Ну, вот ты мне шкаши... - Эльф прекрасно говорил на английском, но перстень привычно переводил на русский, стараясь передать крайнюю степень убитости оппонента. Лесной житель явно не понимал, за что так уважает своего врага. - Ты мне скаши. Тьфу. Ты этот, как эхо, шизофреник?
  Саня машинально кивнул, а потом подозрительно прищурился.
  - Почему это я шизофреник?
  - А разфе нормальные люди разговаривают сами с сопой на расные холоса? Таких стоит держать в мягких комнатах и надевать смирительные рубашки. - Покрутил в воздухе почти пустой бутылкой эльф.
  - А я не один. Я шаманством соединен с духовным зверем. Этот гад оккупировал мое тело. - Поднял вверх указательный палец. - Гаррет, скажи гав!
  - Пошел на фиг.
  Саня торжественно улыбнулся.
  - Вот видишь. Так как рот у нас общий, то и говорить приходиться по очереди... Просто странное впечатление создается от этого тандема!
  - Чего ты с ним рассусоливаешь, сожги шпиона огненной плетью, и нет проблемы! Зачем переводить на него "такое" вино?!! - Гаррет все никак не мог понять, за что шпионам оставляют жизнь.
  "Шпион" икнул, ничуть не испугавшись угрозы - пьяному и море по колено.
  - Я не есть шпион. Я доблестный разфедчик тайной службы его высочевстфа князя-мага Эльнира! Вот...
  Эльф опрокинул остаток марочного вина себе в глотку. А на Саню накатили воспоминания.
  - О-о-о, Эльнир! Он единственный из всех магов стал мне близким другом. Князь-маг Вечного Истока Огня. Редкое исключение среди любителей ботаники. Он даже среди орков пользуется мощным авторитетом. Помню как он...
  Эльф неожиданно перебил. Саня уже начинал думать, что у оппонента пропала инициатива...
  - Князь Эльнир при смерти! Он послал меня и еще нескольких Клинков Тени во все Академии мира, чтобы найти своего единственного сына, сбежавшего месяц назад из дому. - Вспомнив о своей священной миссии, эльф бесспорно начал четче выговаривать слова.
  - Понятно.
  Оп-па, приплыли. Саня вздохнул. Мандат подлости. Все беды в мире крутятся вокруг Тои Зеро. Особенно паранормальные и вообще ненормальные в целом. Не успеваешь адаптироваться...
  Думать долго не пришлось. Вызвал у Книги список подходящих предметов из хранилищ Аргумента и самой Энциклопедии. Искомое оказалось в самом конце листа, когда вампир начал уже терять надежду. Хоть Эльнир и эльф, но своих немногочисленных друзей Саня не бросает...
  - Я маг, а не травник, но у меня все же есть кое-что, способное поставить на ноги бессмертного архонта. Вот, это безрассудство, но прими от меня то, что называется эликсиром вечной жизни...
  Саня вытащил из пространственного кармана посоха небольшой флакончик и, прошептав слово активации неизвестного заклинания, передал его тупо смотрящему эльфу. Внутри мерно переливалась маслянистая жидкость, напоминающая по цвету смешанную кровь с молоком. Она, кстати ею и была.
  - Пусть выпьет. Это подействует только на него. Жидкость просто не выйдет из флакона, если ее попробует выпить не Эльнир. Разбить флакон или вытащить субстанцию иным образом не получиться. Это я так говорю, на всякий случай... Передай ему, что Архимаг никогда не забывает своих друзей. О поймет, что это не яд...
  Вампир произнес спэлл "Слова Чистоты", окончательно и бесповоротно отрезвив эльфа. Тот некоторое время очумело уставился на флакончик, а потом, подпрыгнув, встал по струнке и горячо поклонился.
  - Владыка Архимаг, благодарю за понимание, спешу вернуться домой с добрыми вестями...
  - Вот, держи свое оружие, нечего ему здесь валяться. - Саня передал опешившему эльфу сверток. С более чем сотней разнообразных ножичков, стилетов, лезвий и еще непонятно чего, но с виду опасного. Сверху положил застрявшую в соседнем дереве саблю.
  - Я бы посоветовал тебе пару лет провести на учебе в нашей Академии. Может, с большим пониманием будешь относиться к инородцам и перестанешь бросаться на первого встречного.
  Внезапно кое-что вспомнив, рассмеялся.
  - Тебе бы с моей девушкой познакомиться. Она тоже все время меня обзывает и бросается с кулаками. Вы бы отлично с ней спелись. - Под конец пожал уже неопасному Клинку Тени тонкую руку. - Прощай, и не забудь передать привет от меня консилиуму...
  Эльф еще раз поклонился и просто разлетелся на мелкие осенние листочки, выволакиваемые на небо ветром. Гаррет пораженно выдохнул. Саня констатировал:
  - Телепортировался. Я признаться, до сих пор не чувствую присутствия магических источников.
  Волк пожал плечами.
  - Он так легко тебе поверил... Даже ненормально, учитывая, сколько разной муры ты тут нагородил. Я даже на мгновение поверил, что ты - Архимаг. А все говорят, что это я несу всякую чушь. Да на вас, милейший, она едет, крича в рупор, с мигалкой на голове и свесив ноги.
  Саня пожал плечами. Мысленно подсчитывая, сколько времени эльфу нужно, чтобы перенестись в Исход - скрытый в лесах северной Украины эльфийский город.
  - Ну, он все-таки первородный. Да и я не лгал. Ложь этот народец хорошо чувствует. Поэтому он мне и оказал напоследок такие почести. Я в самом деле Глава Гильдии. И если Архимаг сказал - Архимаг сказал правду. Я мог бы нажужжать уйму ереси, но это неэтично по отношению к моему рангу. Из-за возможного бесчестья моя гордость вампира может серьезно пострадать... Однако напоминание про мою былую силу пробуждает некоторый интерес. Как они там без меня? -
  Саня тяжело вздохнул. Главой, наверное, уже избрали кого-то нового. Сам Носферату уже давно не присутствовал на собраниях Гильдии. Не интересно стало. Рутина, пафос, крючкотворство, дипломатия и политика... Скучно...
  Вдруг вампир отбросил тяжелые мыслеметания и энергично подпрыгнул.
  - Что скажешь насчет немного подкрепиться? Дома нас поджидает скандал на благодатной почве, и он может выдрать корни и начать нас искать. Не лучше ли помирать на полный желудок?
  - Только за! Кстати, там сегодня на стадионе устраивают турнир магических дуэлей. Раньше у тебя не было посоха, поэтому я и не вспоминал, но теперь ты можешь пойти туда и показать всем кузькину мать!
  - Звучит заманчиво, хотя я на нее и мало похож, но сначала пойдем, поедим чего-нибудь жирного, жилистого и сочного...
  
  
  И пробил час,
  и содрогнулись поджилки у Вселенной...
  Однако, предрекать концы света может всякий...
  даже Вася Пупкин.
  
  В зале, выделенном под тир клуба стрелков, было на удивление мало посетителей. Стандартный план набора пяти-семи новеньких демонов в этом году шел коту под хвост. Елена прекрасно понимала причину такого отчуждения. Из-за прошлых действий мужской части клуба за ним закрепилась дурная слава. Никто не хотел вступать даже на временную основу. Все боялись, что если вернется ужасный пылающий Ангел Смерти, то станет мстить всем без разбору. И тем, кто был раньше, и новоприбывшим. И таких слухов водилось предостаточно...
  Если честно - куратор их не винила. Самой ужасно повезло, что в тот день почти три четверти ее подопечных были на стрельбище на стадионе. Да и она сама в том числе.
  - Хозяйка, может, покажете этим пижонам как "это" нужно делать. - Заместительница указывала на нескольких новичков, ради интереса пришедших посмотреть на пристрелку.
  Елена только угрюмо покачала головой.
  - Извини, Мишима, я неважно себя чувствую. Готова грызть ногти от отчаяния и закусывать собственными стрелами. Да и какая разница, что я тут торчу, после того как этот "ангел" нам пистонов наставлял по первое число, все равно наша репутация безнадежно испорчена...
  - Хорошо сказала, скажи еще, чтобы и я могла пустить слезу...
  - Не дождешься от меня такого счастья! Скорее я тебя придавлю немного, чтобы ее выдавить!
  - Ну тогда, может, госпожа Хелен, перестанете отпугивать посетителей своей кислой миной и пойдете прогуляетесь? А заодно и кавалера подцепите,... может быть.
  Из-за гримасы, что скривила хозяйка клуба, вряд ли кто-то ей заинтересуется, не смотря на потрясающую поджарую фигуру (большуя часть времени скрытую драгунским пальто) и привлекательное лицо. Но такая Красная шапочка любого волка заставит заикаться.
  - Иди ты... У меня просто нет настроения. - Вздохнула, как в воду опущенная. - Ну да ладно. В самом деле, нужно пойти прогуляться...
  Елена, хоть постоянно и скрывалась за грубостью и бутафорией, была образована почище иного профессора, пела как сивилла, а разговор поддерживала так мастерски, что покойный хитрец Мазарини обомлел бы от восторга. Единственная проблема, всеобщая для демонов, заставляющая постоянно устраивать праздники и войны - не нежелание чем-либо заниматься, не лень, а просто скука и тоска. Девушка просто играла роль, которую сама для себя выбрала, получая удовольствие от самого процесса становления персонажем этой всемирной пьесы. Или не получая...
  В зал вошел худосочный высокий человек, в мантии с надвинутым на глаза капюшоном. Он немного потерянно оглянулся и, заметив у стойки администратора коробку со стрелами, направился прямо туда. Елена безразлично натянула куртку, один демон погоды не портит...
  Администратор, заодно и заведующий складом интендант, удивленно оглядела что-то в руках у мужчины и вывалила на стол несколько коробок со спец патронами, редко покупаемыми посторонними. Мужчина спросил шепотом что-то у заведующей и принялся выбирать себя боеприпасы, предварительно переведя на счет клуба небольшой взнос. Он также взяло длинный 60-фунтовый лук, и направился к оградительной полосе. Служка быстро поставил на той стороне поля три мишени, слегка смещая их по линии одну за другой через десять метров. Потом махнул красным флажком, дав команду к началу, и проворно убежал на свою вышку...
  Девушки слегка посторонились, пропуская на исходную позицию рослого стрелка. Не прерываясь и не забывая при этом выпускать стрелы одну за другой.
  Мужчина неслышно напевал себе под нос, время от времени широко раскрывая рот. Мотнув в воздухе рукой, стрелок натянул тугую тетиву, наложив сразу две стрелы. Елена с легким интересом заметила звериный коготь на оперении. Стрелы ушли намного выше, чем было нужно, и пробили деревянную стену за мишенями. Соседняя с незнакомцем лучница нервно содрогнулась - сила выстрела несколько превосходила возможности лука, заставив тетиву мелко вибрировать.
  Мужчина прошептал что-то вроде: - "Гар, тебе, наверное, не стоит так издеваться над собой, лучники учатся долгие годы...".
  Человек сделал нужную поправку и следующим выстрелом слегка задел край щита первой мишени, оторвав кусок доски...
  Послышалось: - "Сам мазила".
  Кураторша хмыкнула, выказывая свое пренебрежение посредственными навыками обращению с луком и уже выходила за дверь, когда раздался оглушающий грохот выстрела. Во все стороны разнесся запах озона...
  Елена рывком обернулась. Грохотнуло еще раз. Лук аккуратно лежал на земле, прикрытый остатком арендованных стрел. Раздался выстрел дуплетом. Последнюю мишень снесло с постамента и разбрызгало по стене. Во все стороны от места удара зазмеились затянутые пылью трещины. Пулеуловителями зря пренебрегли...
  В руках у мужчины были гигантские револьверы, намного больше чем пистолет Пустынный Орел, прозванный карманной мортирой. В каждом барабане по восемь разрывных патронов калибра Магнум, купленных у администратора. Серебристые корпуса покрыты готическим изображением креста. На рукояти снизу золотой череп...
  Елена содрогнулась. Это тебе не маузер, или наган, с удовлетворительной отдачей. У револьвера, даже при его немалом весе, ствол подбросить может так, что вырвет руку из плечевого сустава с мясом...
  Стрелок переменил позу, выпалив еще раз. Переднюю мишень в яблочках на груди и в центре головы разорвало на кусочки! Попеременно сделав четыре выстрела, довершил разгром, расколошматив останки сердцевины. Девушки-лучницы пораженно застыли. Мужчина, как ни в чем не бывало, крутанул свое оружие, высвобождая гильзы, и уронил в широкие рукава. А потом поднял лук и, дурачась, пострелял оставшимися у него стрелами по постаментам... В общем, вести огонь он умел плохо, но на таком коротком расстоянии и с подобной выходной скоростью пуле достаточно было просто указать направление...
  - "Это оружие действует на меня странно умиротворяюще. Не удивительно, что именно оно стало вступительным подарком от Джека. Видал, а?"...
  - "Поцелуй меня в... пятку. Конечно, я не умею стрелять, я же не такой клинический маньяк со стажем и многочисленными патологиями, как некоторые..."
  Елена, боясь спугнуть неясную мысль, на цыпочках подошла поближе и боязливо смахнула с головы ганмена белый капюшон. В воздух взметнулись волчьи ушки. Одновременно с этим перед горлом девушки завибрировал гигантский клинок! Ультиматуум, уловив опасность, сам влетел в ладонь, мелодично звякнув цепочкой. Совсем еще молодой парень повернул голову, сверкая поразительными янтарными глазами. Во взгляде промелькнуло удивление. Попался?
  - Ленка? Ты чего здесь делаешь?
  В мозгу прозвучал ядовитый вопрос: - "Ты ее знаешь?".
  - Тойя - сэнсэй? Что это у вас с головой... - начала хозяйка Стрелкового Клуба.
  Мишима, услышав знакомое имя, глянула на ушастую физиономию и как заорет:
  - Уррраааа!!! Наш любимый сэнсэй вернулсяяяя!!!
  Меч от непроизвольного импульса мгновенно уменьшился и повис на запястье вычурным брелоком, освободив горло девушки от своего присутствия. За минуту парня окружили все члены Клуба Стрелков. Девушки напирали с такой интенсивностью, что у Сани начался нервный тик.
  - Тихо!!! Я здесь инкогнито. Если вы хотите меня разоблачить, то продолжайте орать дальше...
  Повисла неловкая тишина.
  - Вот так-то лучше. Я тоже безумно рад вас видеть. Но все еще остаюсь в недоумении. Недавно было открытое занятие по технике рисунка. Меня действительно интересует, почему никто из вас не пришел?
  Все опускали взгляды.
  - Ну ладно... Я, в общем, не сержусь. Но раз уж все здесь собрались, почему бы не отпраздновать?
  - Что отпраздновать? - заинтересованно спросила Мишима.
  Саня посмотрел на нее, как на шизофреничку.
  - Да что угодно, разве для этого нужен повод?
  Елена что-то уловила в его интонациях.
  - сэнсэй, а вы случайно не русский? - Поразительно проницательна, но мимо.
  - Ни в одном глазу. - Истина! Продолжил: - Раз уж вы тогда притащили с собой выпивку, теперь моя очередь. Абсолютная Энциклопедия, гони все горючее, что у нас есть!
  Зал начали заполнять различные емкости алкогольного содержания, рождая небольшие паруса тумана, вываливаясь из воздуха и аккуратно ложась в батареи. Почти все было в одинаковой таре по полтора литра. Самогон, Гномья Водка - ужасное пойло, с не менее летальными последствиями, настойки на травах, травинках, ягодках, почках, дурмане и еще непонятно на чем... Отдельным штабелем пошло шампанское, ликер и коньяк. Даже Саня опешил. Он никак не мог подумать, что "горючего" до того много. И тем более не мог вспомнить, кто ему столько присобачил. Неужели это бог пьянства так оригинально расплатился? Но за что?..
  Наверх брякнулись последние две бутылки с марочным вином. А на них - емкости с бензином и керосином. На всякий пожарный, наверное...
  Одна из девчонка вдруг часто заморгала, что-то соображая, и выскочила на улицу.
  - Народ, заходите к нам не огонек!!! Клуб стрелков и лучниц закатывает пирушку для всех желающих!!! Горячие цыпочки приглашают!!!
  
  
  
  - Немедленно приготовить террор группу и боевой корпус Черных Стражей! ...Скоро выступаем! Все приготовления окончены...
  Очередной далеко идущий план. Автор - Дориан Гневный.
  
  
  Саня очнулся на столе, неизвестно где, но зато без головной боли. Вот в чем прелесть Симбиота - никаких последствий возлияния. А народ в это время еще стопки вылизывает...
  С какой стороны не посмотреть, а в моем стакане опять был не сок. Точнее, перебродивший виноградный нектар тоже можно так назвать, но суть в том, что он превратился в крепкий спиртной напиток. И самое удивительное - опять не заметил когда произошла подмена. Как бы белка не напала...
  - "Гар, где мы?" - мысленно простонал вампир.
  - "В салуне, бар "Кантри", тут подают отличный лагер. Ты смылся до того как началось побоище. Эта девушка, Хелен, очень сильно хотела..."
  Чего она хотела Гаррет не договорил - Саня уронил голову назад, больно стукнув общий лоб о доску. Длинный стол уже некоторое время служил ему подушкой, от него не убудет...
  - "Гар, я спать хочу. Может ну его, в вонючую темень, этот фестиваль? Самодеятельность широкого размаха меня пугает. Хочу вступить в клуб "Идем домой"".
  - "И не надейся, ты и так уже два часа проспал. Сбежал с вечеринки и приволок с собой пьяного в драбадан парня, закрываясь им как щитом от недоумевающих прохожих. Привел его сюда, и вы еще полчаса распивали бутылку марочного, чуть не наловив белочек под градусом. Как и вчера, выдохнувшись, ты прошептал несколько слов на абракадабрском, и пол квартала провалилось в сон"...
  - "Этот все точно я делал? Гар, ты на меня плохо влияешь. Ох, сколько там раскованных девчат было... У меня так фобия женобоязни развиться запросто может. Надо поскорее найти способ разъединится и заодно предохраниться от повторения этого инцидента"...
  Саня действительно чувствовал, что у него исчезают тормоза. Куда уходит детство?.. Нет, это не из той оперы. Куда уходит здравый смысл? Вот то, что нужно было спросить. Юноша все больше начинал походить на некоторых своих соотечественников, и самого Гара, и это его отнюдь не радовало. Не хватало еще опускаться до их уровня...
  Лениво повернув голову, уставился на рослого парня, навалившегося на стол по соседству. Рост по примерным оценкам превышает два метра. Лицо слегка грубоватое, но не лишенное мужественной красоты, так привлекающей женщин. Волосы площадкой тёмного, кофейного цвета. Прядки колышками торчат вверх. Сзади высовывается небольшой пучок. Телосложение обычное для средне статического демона. Без лишнего жира, но и не перекачанное сверх меры. Мягкая замшевая распашонка со сложной фактурой на голое тело и того же материала штаны. Плотные вставки-протекторы из бычьей шкуры на плечах и груди. Пояс с огромным количеством металлических нашлепок и пустых гнезд под оружие. Ботинки из-за стола было не видно, но Саня предположил, что они тоже из кожи. Цвет у парня неброский, серо-зеленый...
  Орк приоткрыл веки. На Саню уставились черные, печальные глаза. Гар не растерялся и проронил:
  - Привет.
  - Ага.
  Орк угрюмо пожал протянутую руку и, не поднимая головы со стола, принялся шарить рукой рядом. Саня правильно понял его намерения и протянул почти пустую бутылку...
  - Я Тойя. Тойя Зеро. Первый курс старшей группы. Скажу по секрету - крупный феодал. Под моей рукой Вард. - Надо закрепить знакомство.
  - Брок. Брок Керриган. Тоже учусь, - еле прошептал. Но четко. - По совместительству: майор всемирной сети безопасности. Отдел свободных изысканий. Собираю в Энфер информацию... Слышишь, ты у меня перед глазами калейдоскопом расплываешься, соберись вместе, пожалуйста...
  Сане вдруг пришла в голову здравая мысль. Одна и без товарок. А потом вломился вопрос...
  - Друг, а я зачем тебя с собой потащил, а?
  Орк оторвался от бутылки и окрепшим голосом объяснил:
  - Мы вместе собирались идти на чемпионат по боевым искусствам. - Посмотрел на настенные часы кабачка. - Уже два часа дня. Видимо, не дошли.
  Саня почесал затылок, отрываясь от стола.
  - Да, фигово вышло. Не хочешь взамен сходить на турнир дуэлей магов юниор лиги? Я как раз туда собирался, но по дороге зашел в стрелковый клуб, поддавшись на уговоры одной назойливой личности. Вот и... сам видишь.
  - Идем.
  Орку было уже все равно. А может просто пофигист. Но Сане он почему-то нравился,... Флегматики стоики и меланхолики друг друга просто фибрами чувствуют. Носферату только подивился такому отсутствию какого-либо любопытства, больше присущую его расе, но ничего не сказал и первым вышел на улицу. У него тоже иммунитет к хорошему настроению и оптимизму появился. Но видеть это со стороны так освежающе. Быть ненормальным здесь так нормально...
  Выпил заказанный заранее стакан ряженки, и, довольно облизнувшись, уже более здоровым голосом спросил:
  - Гар, в какую сторону нам идти?
  - "Отпусти немного вожжи, и я сам тебя туда приведу"
  Саня, в самом деле, почувствовал, что ноги сами движутся и не стал противиться.
  - Хорошо, только, пожалуйста, помни, что если мы фонарный столб не заметим, то уж он нас наверняка не пропустит.
  На улице было тепло. Юноша вывернул свою мантию наизнанку, оказавшуюся молочно белой, скрыв герб скованного дракона. По краям дороги на деревьях висели небольшие бумажные фонарики. Именно они создавали теплое дуновение. Прохожих было очень даже не кисло. Они постоянно заходили в помещения разных клубов, или просто прогуливались по улицам...
  Никогда бы не подумал, что беспутные и вовсе неблагоразумные молодые демоны настолько социально активный народ. Не зря, видать, Академия построена, если уже виден результат - схожесть с людским племенем. Жили бы все эти достойные сострадания детишки где-то в нормальном городе и ходили бы в обычную школу, черт его знает, как пришлось бы покрывать их выходки... А если так пойдет и дальше то, без сомнения, нечисть в самом деле без труда втянется в поток человечества... EVIL превратилось в LIVE? Революция?
  Один мальчишка прямо посреди улицы орал и размахивал во все стороны емкостью с подозрительной жидкостью.
  - Продаю бутылку с Живой Водой! Aqua Vita! Если кто выпьет, будет жить вечно до самой смерти...
  Еще один демон, с дрожащим в руках ведром.
  - Кому липкое и со щупальцами? Не знаю, что это, но оно меня уже допекло. Заберите его отсюда, даже отдам за бесплатно...
  - Скорее все сюда! Популярное у людей шоу - наперстки. Кладем шарик, крутим, вертим, угадываем...
  Промывание мозгов вообще шло успешно. Неискушенные в таких делах демоны велись как дети на этот лохотрон...
  Мимо, распевая что-то жутко патриотическое, прогрохотал триумфальный ход из двух десятков фашистских солдат в полной экипировке, включая гранаты-колотушки, шлемах, с нацистским флагом, автоматами MP-40 и... живым фюрером во главе!
  - Что это за бред? - остолбенело пробормотал вампир. - Откуда взялось столько воинственных шовинистов?
  - Кружок костюмеров имени Кутюрье проводит компанию - залучить новых участников, - ответил бесцветно орк. - Не обращай внимания, в прошлый раз они переодевались в Годзиллу. Все вместе. В итоге эта кукла упала на лоток с фруктами и придавила несколько человек стальным каркасом...
  - Победа или смерть! Вперед, за наши идеалы, - возопил Гитлер.
  Саня скептически осмотрел разношерстную толпу. Половина лиц из Азии и России. Типичных блондинов из Германии ни одного.
  - А у них вообще есть идеалы? Общих быть не должно.
  - Может и есть. Призрак модельера, рюшки, девяносто-шестьдесят-девяносто, верность своему фетишу, банты через плечо, Фредди Меркюри - он тоже любил переодеваться... Они вообще полные неформалы...
  Да, я заметил. Теперь я сомневаюсь в смысле изречения: - "Настоящего сумасшедшего днем с огнем не сыщешь, а идиоты бродят улицей толпами". Тут переизбыток и тех и других. Психов даже больше...
  Саня решил не критиковать его ответ. Впрочем, необычный для недалеких, невежественных орков. Просто Гаррет уже чуть ли не силком тянул дальше...
  В центре площади воздвигнут круглый помост, и в самой середине постановки шло представление. Свет софитов отбрасывает причудливые тени. Десяток Лицевых Танцоров, называемых в народе Лицемерами, воспевали героический поход одного из многочисленных японских генералов. При этом они постоянно планомерно передвигались по сцене обмениваясь ролями, реквизитом и лицами. Среди запасников вампир заметил бывшего лендлорда Сакуры. Он как раз готовился к своему выступлению и репетировал речь. Руки зачесались приголубить гермафродита кулаком по размалеванной роже...
  Гаррет заинтересованно наблюдал за изменениями лицевых мышц и эпидермиса. Кроме того, у актеров модифицировались пигментация кожи и волос. Сане пришлось объяснить.
  Лицевые танцоры - особый вид двойника. Но в отличие от Допплей, (Дублей или Дублеров) - полностью имитирующих внешность человека, включая его знания, привычки, особые силы и так далее. И Допельхангеров - монстров, пожирающих человека для изменения. (Допельхангер смешивает свою плоть с плотью жертвы и может выбирать нужный из сотен своих образов. Его сила, возможности и продолжительность жизни растут прямо пропорционально количеству поглощенных). Лицевые Танцоры всего лишь изменяют свое лицо и, слегка фигуру, как им того хочется. Они в основном безобидны и обычно промышляют актерским искусством. Каскадерами, имея, как и все создания ночи, повышенную сопротивляемость тела и практическую непробиваемость. Или сменщиками на худой конец - им меньше платят...
  В общем, существа эти весьма экстравагантны и в своем роде почти уникумы. Их способностям позавидовали бы многие великие шпионы, если бы знали о существовании таких демонов. Но сами талантливые лицедеи без малого совсем не имеют амбиций, поэтому и не светятся на обложках журналов и в экранах телевизоров. Единственная возможность посмотреть на их традиционное, оригинальное творчество - это такие маленькие сценки, которые они разыгрывают, собираясь вместе...
  Вампир еще немного посмотрел представление театрального кружка, наслаждаясь удивительной игрой, но она быстро закончилось, и двойники уступили место сладкоголосым бардам, вызвавшим искреннее обожание девчачьего отряда зрителей. Дамочки поддались животному инстинкту, клюнув на открытые добрые лица и гипнотические голоса. Не желая полоскать себе уши этим сгущенным молоком, юноша пошел дальше, сопровождаемый молчаливо разглядывающим расписанные иероглифами ширмы Керриганом.
  Саня и сам для интереса присмотрелся к некоторым вывескам. На стене возле ростовщика-барахольщика висел стенд с подписью "Скупаем все, что есть, и чего в принципе нету". "Инкассаторская" - пробормотал походя орк... Следом шёл "Клуб паранормальных явлений" - трудно сказать, что еще более паранормальное, чем сами демоны... "Уфо" - зеленые человечки, они хотят высосать мои мозги... "Собирание марок. Филателия" - без сомнения очень почетное и полезное занятие для демона... "Клуб здоровой пищи" - М-да, даже такие есть...
  Из-за соседнего дома вдруг раздался жуткий визг усилителя, напугав шарахнувшихся в сторону прохожих. Приятный голос почти пропел: - "Boys and Girls of all generations! Welcome to the Infernal Dance floor". Похоже, что кто-то устроил дискотеку в ближайшем крытом спортзале...
  Дальше вампир только успевал запоминать только отдельные вывески. "Предсказание судьбы удачи, и если смерти, то не обессудьте; "Традиционная чайная церемония. Общество гейш и их бой-френдов. Нескромным личностям не входить". - Там точно Джек зависает, плюнув на предупреждение; "Демонстрация силы - кто в честном реслинге победит тролля, получит приз, кто нет - травмы. Дежурит опытный врач"; "Шведский стол. Два белых балла за билет. Троглодитам и чревобрюхим вход строго воспрещен"...
  Крыша одного здания была серьезно разрушена. Носферату с интересом переспросил у Брока, что бы это могло значить. Руины выглядели свежими.
  - Ничего... уже. Дракон приземлился после утреннего воздушного парада клуба авиации и космонавтики, слегка не рассчитав свой вес и скорость падения. Не успел превратиться в человека.
  Оставалось только пожать плечами...
  В продолговатом домике с затемненными окнами стрекотал старенький проектор - шла очередная презентация, либо же, что более вероятно, показывали художественный фильм пятилетней давности...
  Кружки коллекционеров всего подряд шли ровными рядками. Вокруг них крутилось множество любителей ненужного нормальному человеку мусора и их конкурентов. Все копошились, шебуршали своими сокровищами и ожесточенно спорили, проводя обмен. Особо серьезным был клуб собирателей фантиков и этикеток с пивных бутылок...
  Окончательно Саню добил "Кружок вышивания" с полностью обвешанным домашними вязаниями и рукодельными платочками манекеном на входе в палатку. Притом, что большая часть членов клуба была мужского пола...
  - Гар, ты был здесь дольше, чем я. Скажи, все демоны такие больные?
  - "В большей или меньшей мере".
  Больше вопросов не последовало. Саня вспомнил о себе и своих сожителях. С неловкостью почесал затылок. Лучше не смотреть на себя со стороны. А среди друзей не заводить шибко умных...
  У кружка травологии и лечебных растений Саня купил два больших набора с орешками, сухофруктами и цукатами, которые они продавали по умеренным ценам, поправляя свое шаткое материальное состояние - очень любили все доступные фонды тратить на редкие ингредиенты для отваров и зелий. Разнотравье, практически оторванное от сердца, декоративными пучками выставленное на продажу, приятно благоухало, привлекая покупателей... Одну коробку отдал молчаливому орку. Тот сразу принялся неспешно жевать орехи. Полудух последовал его примеру...
  По дороге попадались еще более эксцентричные клубы. Зазывалы тоже отличались завидным разнообразием и фантазией. У многих стоят красивые девчонки в рядок - с хлебом-солью... и кое-чем покрепче воды. У Клуба "Видимого-Невидимого" вместо зазывалы был самый настоящий обезглавленный призрак на коне. Лошадь громко ржала и била по земле копытом, а всадник жонглировал кучей ножей и собственной головой...
  Саня с трудом увернулся от упавшего сверху лезвия гильотины - кто их знает, что на уме у этих ненормальных, авось хотят, на манер шинигами, сделать из тебя подобного фантома. Почувствуют слабину - сразу устроят балаган для привлечения внимания...
  Всадник заржал наравне с лошадью, указывая на прозрачное лезвие, пропадающее сквозь землю. Вампир скрипнул зубами и прошептал пару слов на его кобылу, предусмотрительно активировав посох. Зверюга так была прозрачной, а после этого стала белее мела, получив заряд заклинания материализации. Призрак всадника, недоуменно выругавшись, прошел насквозь через коня и упал на землю, провалившись моментально по пояс.
  Вот такой вот я волк, ряженый в овечью шкуру! Не на того напал, кавалерист недоделанный. Будешь знать, с кем связываться...
  Вампир ухмыльнулся и с гордо поднятой головой удалился, провожаемый растерянными взглядами прохожих, уже ставших жертвами глупой шутки и ожидавших когда безголовый всадник нарвется на неприятности. В них также светилось такое неприкрытое уважение...
  Особенно Сане понравился оригинальный стенд Клуба археологии и палеонтологии - громадный диплодок, озиравший флегматично окрестности и щипавший время от времени сено из своего немалого загона. Если бы на подобном факультете Кембриджа были такие интересные экспонаты, ребятишки рванули бы на учебу гурьбой...
  Маленький беспокойный зверек в районе желудка начал резво вертеться - от удивления, наверняка. Саня поражался - Господи, если ты видишь то, что я вижу, то подскажи мне, как выдержать все это и не попасть в Ад со сдвигом крыши. Сыт по горло этими развлечениями. Уже по-иному смотрю на былое спокойствие...
  Очень скоро, минув стенды клубов, они вышли на набережную. Весь пляж был занят лотками и натянутыми тентами. Вампир и орк молча переглянулись. Последний пожал плечами. Гаррет тоже не мог сказать, где именно будут проходить соревнования, а из-за пестреющих тканей невозможно было разобрать, куда вообще стоит шагнуть, чтобы не заблудиться. Актуальным стал вопрос - как пробиться сквозь этот лабиринт и успеть хотя бы к концу соревнований?
  - Будем искать отзвуки заклинаний. Не может же у наших чародеев ничего не взрываться.
  - Верно, - согласился орк. Цвет его лица уже пришел в норму. Демон снова стал человеком. С розоватой кожей и карими глазами.
  - Но, похоже, что мы здесь просто так не пройдем. Давай по-быстрому?
  - Да, - просто из солидарности согласился. Хотя с места и не сдвинулся. Ожидал удобоваримых идей.
  Саня вытащил из кармана посох и, расширив его, вытянувшегося сегментарными трубками, наконец-то увидел проблеск удивления на лице Брока.
  - У нас не больше трех минут, - предупредил Саня. И прошептал слова активации.
  Как и каждый прирожденный лентяй, вампир просто заливал в посох заклинания навесив на них определенные ключевые слова для краткости и удобности использования, которые записал в отдельный перечень, хранимый Энциклопедией. Каждый раз наговаривать полную форму спэлла было в лом...
  Весь мир - марионетка, пластилиновая кукла для магии, бездумной безразличной силы, которая все же может изменить, то что видит ее повелитель, и многое из того, о чем он лишь догадывается. Просто мять пластилиновую массу, или же придавать ей форму...
  Из кристалла в небо потекли струйки серого марева. В воздухе они начали формировать вычурный каркас. Через мгновение над пляжем повис продолжительный ледяной мост с перилами и пентаграммами прочности через каждые пять метров. Материал шершавый и теплый. Мост Серого Хрусталя! Магия вещественных иллюзий.
  По всему пляжу послышались удивленные выкрики. Неизвестно откуда появившаяся тень несколько взволновала нечисть.
  - Вперед, - инфантильно командовал вампир. - Чем раньше дойдем - тем больше увидим.
  Саня запрыгнул на ступеньку и уверенно побежал вдаль, используя для движения только нижнюю платформу тела. Орк, хмыкнув, рванул следом. Трудно сказать, что у него на уме... Вдали показались очертания огромного дуба. Впору поверить в Иггдрасиль - мировое древо, где живет сторожащий царство мертвых Нидхег. Бред, как и все убогие легенды хвастливых викингов... По словам Гаррета - именно там могут проходить дуэли магов - самый экранированный и защищенный стадион в Энфер. Больше негде.
  - Брок, давай к тому "миниатюрному" деревцу. - Обернувшись, указал вперед.
  - Ага, - буркнул отрывисто орк.
  Мост сам по себе изменил направление, подкорректировав слегка курс, хотя никаких опор под ним не было. Сзади у ступенек он уже начал таять в воздухе, распадаясь на манну. Саня слегка ускорился, стараясь непроизвольно не загореться. Тогда мост просто развалиться... Внизу проплывали разнокалиберные палатки. Демоны удивленно разглядывали неизвестно откуда взявшуюся громаду хрусталя.
  Саня вдруг заметил знакомое лицо. И не одно. Соглядатаи Тени!
  - Брок, двигай дальше, занимай нам места. Я сейчас догоню.
  - Давай. - Кивнув, пробежал мимо и даже не спросив причину задержки. Идеальный друг!
  Саня выпрыгнул на прозрачные перила и через голову спрыгнул вниз. Приземлившись на тент, скатился по наклонной и спрыгнул на землю. Прохожие шарахнулись в стороны.
  - "Что случилось? Кого ты там увидел?"
  Саня еще раз оглянулся, но не заметил даже намека на искомого человека или хотя бы его присутствие. Странно. Шпион наверняка как-то почувствовал, что его обнаружили и дал деру... Вот негодяй - не дал себя взять за грудки и почесать спиной стенку...
  - Никого, идем. Я уже всей душой ненавижу эти регулярные праздники. И кто это завел - каждый месяц, а то и чаще, торжества и всенародные гулянья...
  - "Ты уверен? Ни за кем не хочешь поохотиться?"
  - Не стоит меня раздражать недостойными подозрениями в жажде насилия. Я и так хочу тебя убить...
  - "Тогда все в порядке?" - мысленно выдохнул волк.
  - Да. Пошли...
  Саня натянул капюшон глубоко на глаза, до кончика носа и неспешно потопал дальше, уворачиваясь от пролетающих мимо студентов и редких педагогов, и мурлыкая себе под нос что-то заводное, совсем позабыв о виденных вестниках опасности. Когда впереди показалась дверь в комплекс дуэльного стадиона, мост над головой уже растворился на ветру. Вверх взметнулась гигантская стена, как в Колизее. Поразительно! За поворотом побережья и окружающим лесом этот амфитеатр совсем не было видно. С противоположной стороны был видим накрывающий своей тенью трибуну гигантский дуб. Справа - океан.
  Саня мысленно приказал Гаррету заткнуться и не открывать без приказа чужого рта...
  Некоторое время потратил, чтобы подняться по вырезанной в толще скалы, служащей фундаментом стадиона, лестнице на первый уровень трибун. Мимо несколько раз проносились почтовые импы и разная волшебная мелочь, разносящая брошюрки и рекламу. Они занимались не только этим - где-то слева раздался вопль: - "верни реквизит, мелкая ворюга!!!".. Наконец над головой показалось небо.
  Ого! Удрученно застыл. Все четыре ступенчатые трибуны были сплошь заняты... Саня и подумать не мог что здесь такая куча демонов. ...Центральная спадала каскадами, уткнувшись задним концом в ствол. На самом верху была небольшая дикторская, под ней места для самых знатных и еще ниже - ряды для участников и раненых. По всей окружности внешней стены расположены матерчатые полотнища с разнообразными гербами, призванные защитить от ветра и солнца. Демоны шумели даже сильнее, чем обычные люди. Каждый пытался перекричать соседа. Настоящая какофония...
  Турнир был задуман и приурочен как раз к тому времени когда все клубы освободятся от своих занятий и придут его смотреть. Почему-то среди подлунного воинства такие баталии вызывали стопроцентную заинтересованность. Все присутствующие на стадионе чувствовали свою общность, приобщение к чему-то высшему, чем проходящие один за другим серые будни. Они быстро забывали в обществе себе подобных, что весь открытый мир их подсознательно, а то и намеренно ненавидит, и просто развлекались, получая перерыв от своего непростого бытия и становясь частью коллектива. Как футбольные болельщики... тем не менее, так же громко орущие...
  Саня улыбнулся и повел рукой по кругу, дотронувшись в кармане до миниатюрного пояса. Заклятие ветром - молчание. Моментально пролегла абсолютная тишина и безмолвие. Демоны в ужасе хватались за горло и пытались выдавить хоть звук. Безуспешно...
  Вампир заметил на правой трибуне два свободных места. Перед ними стоял, облокотившись о перила, Керриган. Высокому орку даже не пришлось привлекать к себе внимание. Саня вскочил на поребрик возле арены, и быстро перебирая ногами, сохраняя баланс и пугая зрителей, приблизился к своему новоиспеченному другу. Три минуты безмолвия истекли, и стадион вновь покрылся шумом. Только теперь это были уже удивленные хрипы и ругань.
  - Ну как? Я думал, что они уже начали, но не вижу горы раненых и трупов. Что-то случилось? - Вампир удивленно оглядел пустую арену.
  Брок кивнул головой в сторону основной трибуны. Оказалось, что большинство участников не хотят допускать к соревнованиям - они не прошли обряды единения со стихиями и ритуалы призыва приживал.
  Саня недоуменно протянул:
  - Что мешает сделать это прямо сейчас? Справка в образовательных целях - у меня тоже нет официальной стихийной привязки и зверя-помощника, но это не мешает мне быть заклинателем...
  Фамильяр, или прихвостень - это особый зверь, монстр или дух, с которым колдун, или демон обладающим подходящими характеристиками, может заключить контракт. Такое существо пожизненно привязывалось к своему хозяину и выполняло роль помощника и телохранителя. Что-то вроде - "подай, принеси, не лезь под руку, пошел на фиг". Первым из таких зверюшек был колдуном, который согласился служить положенный срок другому магу, поддерживая его своими знаниями, за возможность сохранить свои способности и магические силы, вернув свой исконный облик после смерти владельца. Следом патриархи поняли, что этим открытием можно воспользоваться в воспитательных целях. И сразу после него, первого пробного камешка, пошли преступники, отступники и еретики, насильно превращаемые в помощников молодым магам за свои тяжкие грехи перед мистическим сообществом. А уже после пошли маги, желающие залечь на дно, или спастись от правосудия, кредиторов... или любимой жены. Иногда хотели получить второй шанс, избежать проблем или наказания за то, чего не делали... Мало ли что. Не удивительно, что демоны боги и монстры с радостью приняли эту эстафету. У них тоже проблем вечно выше крыши... Так и создали книгу фамильяров, где записаны имена и способности, а также форма помощника. Обычно ее могут видеть только избранные, или удостоенные высокой чести самому избрать себе приживалу. Саня хоть сейчас мог в ней расписаться, чтобы посмертно превратится в такую зверушку... Впрочем обычно можно прожить очень долго, без конца чередуя циклы - человек - приживала. А так... колдуны уже давно не практикуют самовольное превращение в помощника, хотя при добровольной метаморфозе в фамильяра, а не посмертной, каждый имеет шанс самому выбрать форму будущего зверя, вместо того, чтобы обратится во что-то склизкое и со щупальцами, как то, от которого пытался избавиться парень на площади. А также есть возможность задать параметры будущего и желаемого контрактора. Но если, в обоих случаях, тебя долго никто не вызовет - временная, или постоянная потеря личности и постепенное превращение в зверя обеспеченно. Незавидная участь. Зато зверь всегда счастлив: не нужно ходить работать и учится - всеобщая проблема, одежда в прошлом - радость эксгибиционистам, и... зверь не человек - тоже приятный пункт...
  Орк указал на голую крону древа, возвышающегося над турнирным полем горой.
  - Древо Желаний не отвечает на призыв. Оно молчит.
  Саня задумался. Общий принцип договора был ему известен. Маг или смотритель призывает заклинанием фамильяра, а нейтральная сторона с подходящими привилегиями утверждает официально заключение контракта. В данный момент это было Древо.
  Саня повернулся к орку и, попросив не идти за ним, сказал:
  - Буду через полчаса. Придержи пока для меня место.
  - Ок. - Флегматизм доходит до фатализма...
  От полного равнодушия орка Саню несколько покоробило. Но он ничего не сказал, а тем же путем отправился дальше. Оттолкнувшись от кончика перил, взмыл в воздух и, уцепившись за нижнюю ветку дерева, взобрался на верхний ярус. Там царил настоящий кавардак. Все орали друг на друга и не выбирали при этом выражения. Доказывали что-то, толкались, кто-то уже лежал с шишками и синяками. Но одно ясно - никто не знал, что делать, а брать на себя ответственность за катящийся в бездну фестиваль тем более не собирались...
  М-да. Смотря на эту горстку спорщиков, понимаешь, что демографическая ситуация, в самом деле, ужасна. Магов осталось удручающе мало. Даже меньше чем драконов. Что отнюдь не обнадеживало. Если учесть, что большинство опытных чудодеев гибло совершенно по-дурацки, в несчастных случаях, лабораторных опытах, испытаниях новых заклинаний, даже получая перо в бок... Среди учащихся Энфер было около шести десятков чародеев. Это неплохой показатель, учитывая, что в каждой среднеразвитой стране может набраться от силы человек десять-двадцать. Но что будет, когда эти наивные детишки, не имеющие и толики опыта гибнущих как мухи мастеров, попадут в реальный мир?
  Саня пожал плечами и, перелез через стену еще выше, упав на садовую площадку рядом со стволом великого дерева. Кора сплошь обсыпалась, открывая ссохшуюся сердцевину. М-да,... Похоже, что "нейтральная сторона" временно откинула копыта. Надо срочно придумать ей замену. Юноша поискал взглядом, прозондировав пространство, сам не зная, что надеется найти и, как ни странно, почти сразу отыскал подходящий объект.
  На значительном отдалении от ствола росло молодое деревцо, развившееся из желудя, с такими же остроконечными, мясистыми листочками и корой орехового цвета. Саня аккуратно сел перед ним на колени в позу медитации, так чтобы тень от кроны падала точно на него. И прошептал:
  - Гаррет, если ты посмеешь сказать хоть слово, моим ртом или мысленно, то мы, скорее всего, просто исчезнем. В худшем случае попадем прямо в Тень... Абсолютная Энциклопедия! Открой печать верлибра!
  Парень дождался нормализации дыхания и слегка хрипловатым голосом затянул, всё больше наращивая ритм и лучше подбирая рифму:
  - Стоя под сенью Древа Желаний, осуществлять сей Ритуал, Меня попросит мир весь, и Время бросит ход свой вспять, чтобы безумца поддержать. Грезы его - вот что есть мир. Так пусть же здесь начнется пир. Для всех стихий, для всех основ, что есть несчастье и любовь... В руках мечты безбрежной моя душа и тело, так пусть же покарают лишь за дело, а за победу - наградят. Смотри же, зритель мой единый - перед тобой бездонный океан, увидишь в глубине ты меч надежды, или же Смерти прядь. Ведь впереди один лишь путь, Ты не ходи им, здесь побудь - там ждет погибель на тебя, пока же присмотрись к теням, в них наше прошлое, все там... Среди потока серых лиц могут встречаться короли, простые люди и шуты, пересекутся их Пути, один лишь твой, всегда пустой, как будто Ты совсем другой, иной... но не свернуть с него никак, стоишь и грезишь, просто так, возьми свое, и не маячь там как дурак. Спеши историю вершить, ведь нет нужды лентяем больше жить, искать ответы без конца, кто виноват, что жизнь проходит мимо, вопрошать, и маска слезла уж с лица. Закончен глупый маскарад, но люди видят не тебя, а то, что увидать хотят. Не нужно из-за этого тужить, не бойся ничего, и попытайся просто жить, принять же то, что полагается по праву - Камень, Небо, Лед и Пламень, ими ты лишь будешь править. Шепчет в ухо левое Лукавый: их тебе за так подарит, "но оставь взамен ты душу" - говорит с усмешкой Он. Если сердцем ты силен - то не принимай подарок, лишь приди в тот век незримый, стань над самым краем Мира, и всем телом ощути их... Попроси лишь: "Помоги мне", и взгляни скорей на небо - Ты ведь никогда там не был. Этот океан безмерен, воспаришь ты вверх волшебно, Ветер - смелости стихия, он тебе подарит крылья... Ты летал над облаками, смог достать звезду руками, но подумал вдруг - "зачем мне, Время тратить на полеты?" Камнем падая на лед, обхватив руками плечи, от Небес ушел навечно. Земли коснется белое перо, а Ты все так же смотришь, и твердишь: - "Мне все равно"... Недра Тверди для тебя, отдадут самых себя, просто скажешь: "Дайте жизни", и движением руки, сметая горы, возведя мосты, создав чудные замки, дивной красоты, используй всю стихию созидания, дари всем мир, а не страданья. Но вдруг Ты скажешь: - "что страданье, Я жить хочу, а не дарить другим Мечту, в которой нет мне места". Заплачет тихо гордая невеста - "Земля всегда открыта для тебя, и вечность проведу я, ждав тебя"... И накроет вдруг волна, Океан перед тобою, окунись в него с любовью. Ты помыслишь: "Я един с ней - с той водой, что есть основа Жизни всей, коварства нет", и услышишь ты ответ - "не порть того, что чистотою веет, не надо воду здесь мутить, она мечты грешные может воплотить, отведай же богатства моря, отбрось земную суету", а Ты ответишь тихо: - "Я как на мосту, с одного края видно свет, с другого - пустоту, зачем Мне вниз стремится, Я не знаю, наверное Я к свету все же поплыву, и Гордость усмирить свою, Я без богатства лишь смогу". Пусть будет так, ты мастер сам, я лишь верстак... А четвертая основа как любовь и страсть огромна, внутри тебя лишь пустота, возьми же Пламя ты туда. Смерть не станет на дороге. Свет отнимет всю тревогу. Ты прикажешь: "Покорись мне". Власть огонь отдаст взамен за стабильность и измену, людям, Богу и всему, что не тащит нас во тьму, Пламя выжжет все следы от печалей и беды, вспыхнут перышки любви, будет мысль - "а как же Ты". И ответишь: - "Не смеши. Свет снаружи, не внутри, Жизнь откажет в вере людям, и лишь Тьма со мною будет. Знаю - власть Огня грешна, зачем она Мне, Я не понимаю. Так что не отдам мечтаний, что за дверью я оставил"... Посмеется едко Пламень: - ведь не совесть жизнью правит. Выбирай без промедления, ты свою стихию, Гений. Твои друзья, твоя семья, не проклянут они тебя, Ты сам себе создашь тропу - тернистый путь, как волком взвоешь на луну, но будет поздно, не разгонишь светом свою тьму, когда же Ты проснешься от кошмара, возьми же в руки меч - проткни свою грудную клетку, примы же епитимью через боль, за то, что сделал сам с собой. Запомни навсегда и сразу же забудь свои страданья, другим не легче чем Тебе - так повиси же на кресте из веры, разума и знаний, Смысл старый Жизни вспомнишь ожиданием: нет ничего кроме себя... Земли коснется пламенный Цветок, и станет пеплом от надежды, не будет больше, так как было прежде, взгляни же вдаль, ведь долог путь, когда стоишь на месте. Поэтому дитя, открой опять свои глаза, прими же неизбежность, и посмотри себе под ноги - течет там вечно лишь твоя единая Багряная Дорога...
  
  Саня затих и вдруг закашлялся. Почувствовался комариный писк в ушах и головокружение, по губе потекла струйка темной крови - откат.
  Гаррет вдруг заворочался в теле и одним рывком его покинул. И теперь сидел напротив, так же утирая кровь из ушей и носа. Тем не менее, потрясенно улыбался.
  - Такое впечатление, что ты уговаривал толпу католиков с абсолютным отсутствием амбиций и превосходством богобоязни взять штурмом Ватикан. И самое страшное - тебе удалось. Только вот стихи паршивые...
  Зеро поднял на него глаза. На щеках еще были видны дорожки от слез. Боль отката была очень резкой. Как будто в каждую клетку тела вонзили мельчайшую иглу и следом раскалили до белого цвета...
  - Это не стихи, это регистр. Я открыл поток верлибра. Книга переливала в меня чистое знание, вдохновение, если можно так выразиться, а я лишь говорил, слегка рифмуя. Это ритуал пробуждения стихий. Настоящий, а не тот маразм, что пытались совершить те идиоты - колдунишки...
  Вдруг воздух и пространство сотряс чистый вздох. Из молодого деревца проявилось лицо, а потом и тело, закутанное в узорчатые полосы ткани. Девушка с зеленоватой кожей, абсолютно янтарными глазами, без белков, и каштановыми прядками волос. Ладони, ступни и кончики волос оставались в стволе. Тихо прошептала, так чтобы только вампир услышал:
  - Приветствую тебя, Архимаг. Я приятно удивлена. Хоть твой слог и не идеален - ты графоман, но мило цепляет душу... Спасибо. Давно уже никто не читал мне стихи...
  Саня, тоже приятно удивленный, пожевал губами, глотая драгоценную кровь.
  - Не за что. Я всего лишь маюсь от скуки и нахожусь в постоянном поиске новых развлечений. Но мне было действительно приятно сочинять стихи для такой красивой девушки... Как назло, вон те черти, что сейчас на нас смотрят, без тебя не могут начать свое представление. К несчастью, я уже влез в этот бедлам и участвую. И если срочно что-то не сделать, то окажется, что огромная масса разнообразных существа пришла сюда зазря. Неважно, кто зачинщик, но представляешь какая суматоха и беспорядки начнутся когда эти неуравновешенные детишки осознают, что зрелища не будет?..
  "Черти" действительно уставились в тысячи глаз на странную троицу. Саня наивно думал, что скучающим демонам будет абсолютно неинтересно, куда это помчался странный маг в белой мантии. Хорошо, что хоть у них хватило ума и такта не прерывать ритуал - это могло бы стоить всем им жизни, отобранной разбушевавшимися стихиями...
  Вперед вышел Шики Такеши. Остальные остались висеть на стене и толпиться под ней, наваливаясь и толкая друг друга. Саня, не глядя, воздвигнул вокруг сферу беззвучия. Не обращая внимания на его жестикуляцию, поднялся с колен и помог встать Гаррету. Волк слегка шатался. Длительное единение не прошло безболезненно...
  Душа природы снова заговорила:
  - Мое имя Сирахх-а-дарраха. Я - новое Древо Желаний.
  - Мое имя Тойя Зеро, я - Человек, с большой буквы! Правда, если уж нахожусь здесь - не простой обыватель. Это Гаррет Адольф фон Зеро, мой духовный зверь. Спасибо, что помогла разъединится, даже не знаю, как за это благодарить.
  - Это единственное из желаний, что я могу для тебя исполнить. Стать человеком ты, увы, не можешь. Единение стихий у тебя прирожденно небывалого раньше уровня. Но вот насчет фамильяра...
  - Не нужно, - замахал обеспокоенно вампир. - У меня и так есть уйма разных помощников и должников. Не хочу быть ответственным...
  Сирахха звонко рассмеялась, игнорируя сбивчивые телодвижения. В воздухе закрутился небольшой огненный вихрь. Оттуда на подставленные руки вывалилась... Белочка?
  Горностай недоуменно шевелил ушками, и нюхал воздух. Но заметив Гаррета и самого Хозяина, Белочка успокоилась, и даже потерлась об его грудь, мурлыкая что-то.
  Душа Древа довольно симпатично улыбнулась.
  - Твоя ноша, Испепелитель? Самое лучшее подспорье для такого легковоспламеняющегося мага как ты. Саламандра!
  - Но, я не... - Саня уже понял, что это ничего не даст, но все же попытался возразить.
  Душа Древа легкомысленно пожала плечами. Все же она была очень молода.
  - Вообще-то ваш договор уже заключен. И на крови, и через устный контакт. Я всего лишь свидетельствую, что Архимаг, названный Дьяволом Смерти и Крови - Александр Волкерион, берет себе в подручные Кори Якеру, госпожу огня и Хранительницу Очага, и утверждаю их договор как нынешнего хранитель печати. Истинно!
  Вокруг заблестели дорогие спец эффекты. Паруса туч закрутились над головой водоворотом. Вспыхнул столб света, разметавшись в тот же миг волнами безопасных огоньков. На левой руке у юноши и на лбу у Кори высветились одинаковые печати, подтверждая пожизненный неразрывный контракт.
  Саня пришибленно пробормотал:
  - Спасибо, конечно, но когда это... Ага.
  Вспомнил первую встречу с Белочкой. В самом деле, договор был уже давно заключен. Теперь понятно, почему она так к нему привязалась. Вкус крови вампира...
  - Гаррет Адольф фон Зеро, твое право сопровождать Архимага как духа-покровителя полностью утверждено...
  Похожая процедура, но уже с правой рукой. Сирахха вдруг заливисто рассмеялась.
  - Архимаг-вампир. Убойный номер... Кто бы мог подумать, что я до такого доживу. Впервые... Ха-ха-ха.
  Лицо Сани приобрело нездоровый оттенок обиды и гнева - он полностью переосмыслил суть вещей...
  - Чего смеешься, пенек горелый? - Почтение к духу полностью и благополучно испарилось.
  - Я не... - попыталась сквозь смех возразить Сирахха.
  - Сейчас будешь. - Вокруг Белочки в подтверждение его словам засветились призрачные огоньки. Фамильяр официально вступил на свою вечную службу, моментально реагируя на подсознательные команды хозяина.
  Душа Древа мгновенно сообразила, чем грозит дальнейшее подстрекательство.
  - Все-все. Раз вы закончили, то я готова принять ритуалы и у остальных. Снимай свой покров, Архимаг. И... Удачи.
  Вампир буркнул:
  - Идем, Гар. У нас план по чудесам на сегодня перевыполнен.
  Саня сунул все еще очумевшую саламандру в руки огненному волку. Гаррет задержался на минутку и, поклонившись девушке, побежал следом. Саня рявкнул жестким тоном суровое слово, и воздух снова наполнился звуками. Растолкал непочтительно сгрудившуюся толпу, самых настойчивых бил короткими разрядами тока. Демоны отпрыгивали, напирая на толпу позади, и возмущенно верещали. Но грозиться никто не стал. Вякнешь что-то непочтительное - и вот, кучка пепла на твоем месте. Или жаба. Смотря, какое у мага настроение. На посыпавшиеся отовсюду нахрапистые просьбы и предложения по обмену и продаже саламандры тот лишь отвечал искать таких дебилов в зеркале...
  Не обращая внимания на настойчивые вопросы и присутствие Шики, Саня перемахнул через поребрик, спрыгнул со стены и пошел на свое место. Гаррет озабоченно вопрошал:
  - Что случилось, чего ты так взбесился? Все вроде бы в порядке...
  - Потому что у некоторых мозгов не больше, чем у тараканов. С виду такие одухотворенные и прекрасные. А копнул глубже - Ха-ха-ха, Архимаг-вампир. Тьфу. Противно. А еще и эти блин, как чертики из табакерки. Выпрыгнули разом и внимают. Какие стихи, о, господин стихотворец, пойдемте со мной на свидание,... Стихи они любят, сволочи, понимаешь ли. Поубивал бы всех...
  - Успокойся. Я сейчас сбегаю за соком. Тебе какой?
  Саня моментально заинтересовался, на что и был расчет.
  - Яблочный, без мякоти. Захвати еще чего-нибудь похрустеть. Орехи уже кончились. Запиши на счет Зеро. Я открыл тебе доступ к своему балансу.
  - Ок. Только я лучше сам. Благодаря тебе у меня, наконец, появились кое-какие фонды. Держи своего фамильяра. А то еще меня укусит...
  Саня уже не слушал, бормоча себе под нос:
  - Придурки, отправлю всех в Ад Плаща, безбилетниками. Вас спасет только полная аннигиляция...
  Гаррет пожал плечами - это очень больно, когда люди смотрят на тебя через призму, поддаваясь предрассудкам и суждениям, игнорируя индивидуальность. Но перебороть эту боль тебе никто не поможет, особенно когда уязвлена гордыня. Посадил Кори на капюшон. Саня еще некоторое время использовал весьма нелестные эпитеты, пока вокруг не стала собираться восторженная толпа, пытаясь разглядеть что-нибудь кроме торчащего подбородка - надеясь опознать колдуна. Саня оскалил зубы и бахнул по земле ногой. Вокруг моментально воздвиглась каменная стена, обрубив пространство на шесть свободных сидений вокруг, полностью отсекая все попытки демонов наладить контакт. Кори лизнула психующего юношу в ухо, заставив улыбнуться и слегка успокоиться.
  - Извини, малышка. У меня слегка пластинку заело. Каждый мыслит в меру своей испорченности. Надеюсь, ты не очень злишься - тебя ведь принудили к контракту?..
  Кори еще раз лизнула его, теперь в щеку и свернулась на шее живым воротником, показывая, что уж она-то точно не против...
  Раздался звук крошения. Через пролом в каменной стене пробрался слегка присыпанный пылью Брок. Орк, не отряхиваясь, и не тяготясь пробитой стеной, сел рядом и тяжело вздохнул. В дыру начали заглядывать соседи, но зайти в импровизированную ложу не решились.
  - Что такое? Неужели тебе тоже уже опротивела эта галиматья? Может, пойдем по домам - плюнем на этот турнир? - Столь заманчивая мысль уже начала с боем прорываться к центру управления телом вампира.
  - Нет. - Потер глаза. - Все в порядке. Ждем первого матча.
  - Тогда почему вздыхаешь? Практического пособия ждешь?
  Керриган удрученно заморгал. Как это он этого раньше не заметил своей расхлябанности? Решил объяснится:
  - Дриада сказала, что здоровенным, тупым зеленокожим, у которых и так гора мышц и ноль мозгов, привязки к элементам и звери-приживалы не полагаются.
  - А ты не знал?
  - Попытаться стоило. Но я не в претензии.
  В воздух взметнулся столб огня. Он бил прямо из центра Арены, оглашая начало турнира. Наконец-то. Похоже, колдуны быстро закончили со своими клятвами.
  - Ты действительно Архимаг? - Внезапный вопрос слегка шокировал вампира.
  - А... Ты что, все слышал? - Саня еще сильнее натянул капюшон на глаза. Волчьего лица, скрывающего индивидуальность Архимага, уже не было.
  - На меня магия не действует, - чистосердечно признался Брок.
  Саня вздохнул. Разбираться с орком или стирать ему память совершенно не хотелось. Поэтому он сказал правду, предварительно проконтролировав отсутствие подслушивания.
  - Да. Но временно без возможности использовать свою манну. Когда в посохе кончиться запас заклинаний, придется перейти на альтернативные методы самообороны.
  - Понятно. Смотри - привезли глаз Кадамна.
  Поразительно, ему что, вообще при рождении любопытство отрезали вместе с пуповиной?
  Стеклянный шар, используемый магами для проверки уровня магической силы, приволокли два дюжих парня с короткими стрижками. Саня уставился на это грандиозное сооружение из переплетенных гербов магических школ. Переборщили слегка с помпезностью...
  Кори вдруг пискнула, а на плечо Сане упала сильная ладонь. Парень повернулся, собираясь, как и предполагал, аннигилировать весь задний ряд. И замер. На него уставилась высокая женщина лет тридцати. Вся в цельнометаллической броне с характерными рунами викингов Тир-нА-ног. Сверху накинут пурпурный плащ с меховой оторочкой. В соломенные волосы заткнуты два пера.
  Саня сначала дернулся, почему-то подумав, что это Кельха, но быстро успокоился. Длинные волосы у женщины были пшеничного цвета, а никак не темно-красного.
  - Мальчик, я хочу заключить с тобой договор, - властный и одновременно мелодичный голос прозвучал как вызов.
  Мальчик?!!
  Саня отвернулся, задумчиво покусывая фалангу указательного пальца. Сбросил при этом с плеча ее руку. Нечего фамильярничать.
  - Я уже давно в них не нуждаюсь, но могу выслушать ваше предложение.
  Ее это нисколько не проняло.
  - Мне нужно, чтобы ты вступил в турнир от моего имени.
  Вампир удивленно заморгал. Точнее сделал вид. Равнодушен.
  - А? Вы ко мне обращаетесь? Посмотрите - у меня глаза слипаются от усталости, и еще - я малоэффективен в таких боях. Почему-то мои оппоненты всегда выходят из них вперед ногами. Не желаю начинать свой дебют с такой дурости как убийство. Вам, действительно, Я, нужен?
  Женщина фыркнула, скрестив руки на груди. Броня мелодично звякнула, но без лязга, как свободно прилаженный тазобедренный пласт стали.
  - Не прибедняйся Сатана. Мне плевать на твою немощность. Вступи за меня в турнир, и я тебя вознагражу.
  Саня скептически прищурил глаза и поджал губы. Вообще-то не Сатана - это женское имя, а Сатан и Сатанаил, что больше соответствует истине. Имя разрушителя, данное заочно... Интересно - чем же она может вознаградить? Доступных способов вампир себя представить не мог. Да и зачем это ей нужно? Откуда она, в конце концов, знает мое имя?
  Брок, доселе молчавший, показал большой палец. Типа - вперед!
  Саня задумчиво почесал подбородок. Вообще-то причин отказываться он не видел. К тому же, немного развлечься было бы неплохо...
  А что я собственно теряю? Появился шанс навалять всем и сразу.
  - Ладно. Но при двух условиях! Это входит в рамки соглашения. И не фантазируйте слишком многого о дьявольских договорах. Я не сделаю ничего, что за его границами...
  У женщины глаза начали вылезать из орбит.
  - Ты еще смеешь мне выдвигать условия? Да я...
  Почти успела вытащить кортики из ножен на бедрах. Но уставилась на острый кристалл Аргумента у своего горла и передумала. Саня так же примирительно спрятал свое орудие в карман.
  - Хотя... Какие же?
  - Перестаньте орать мне на ухо - это аналог толченого стекла с похмелья, и заплетите мне волосы в хвост. - Без тени улыбки.
  - Что?..
  Саня объяснил, терпеливо, как конченой дуре:
  - Они действительно мне мешают. Сколько не обрезаю, все равно вырастают до такой длинны. Пока я говорил с духом природы, они слегка растрепались под одеждой. А это немного нервирует.
  Женщина вдруг улыбнулась и миролюбиво хмыкнула. Брока аж покорежило. Надо будет потом спросить у разведчика, что она за человек и чего он ее так боится-уважает. По всей видимости, не последнего разряда. Вон как орк на нее почтительно пялится... Похоже, они знакомы лично.
  - Я согласна. Тебе как? Потуже или просто в колос?
  - На ваш выбор. Я не умею ни того ни другого. Всегда получается что-то страшное, - так же флегматично ответил, пожав плечами вампир.
  Северянка быстро и с завидной сноровкой заплела волосы в длинный, свисающий до колен колос викинга и заколола снизу небольшой цилиндрической клипсой, похожей на рукоять меча - небольшой бонус от себя лично?
  Сверху через стену спрыгнул Гаррет. В руках у него было по две цветистые коробки с закуской и несколько треугольных пакетиков с соком. Почти одновременно с ним через пролом влетел Шики Такеши. Заметив такое скопление незнакомцев, слегка стушевался. Пересилив смущение, взял себя в руки, решительно собрался что-то сказать, но Саня его опередил.
  - Внеси меня в список участников состязаний.
  - А? - не ожидал такого снежный колдун. - Вообще-то вы уже внесены, сэнсэй. Все ждут только вашего присутствия, чтобы начать.
  - Что? Так быстро, - удивился вампир. - Ну что же. Это даже приятно. Идем, Шики. Сейчас только...
  Саня выхватил из рук Гаррета один бокс и пакетик сока, на ходу сунув его в зубы, поманил Кори за собой.
  Женщина уселась на освободившееся место и наставническим тоном приказала:
  - Не поубивай там никого, иначе я могу и разозлиться.
  Саня улыбнулся и просипел сквозь зубы - рот был занят.
  - Будьте спокойны, моя леди. Всего лишь немножко поджарю - не есть же сырыми...
  
  
  
  Шляпник закончил уже флиртовать с новой богиней Великого Древа, и вычурно помахав ей шляпой, с поклоном испарился, чтобы занять свое место на навесе дикторской трибуны. С удобствами устроившись, невидимым наблюдателем принялся тихонько пить чай, хотя уже закачался им по самые гланды, ожидая начала представления - "вампир-архимаг рвет и мочит недостойных колдунишек как Тузик грелку". Сейчас воочию убедимся, что гвозди динамитом заколачивать это очень весело...
  
  
  Саня уныло сидел в углу. Ультиматуум, вогнанный в стену, хорошо выполнял роль сиденья. Односторонней заточки, широкий. Парень одной рукой обхватив Посох Архимага, а второй почесывая у Кори, сидевшей у него на коленях, за ухом. Саламандра щурилась и чуть не на шею лезла. Вопреки сказанному Шики, турнир еще так и не начался. Кисло-то как. Похоже, бюрократии еще непочатый край. Пока только составлялись списки, и тестировалась магическая мощь участников.
  Пф. На дворе уже пять часов. Что они там себе думают?
  Саня не притворно чувствовал себя в чужой тарелке. Как будто пустыню без капли воды форсируешь, а вокруг толпа верблюдов, ощущающих себе весьма неплохо.
  - Взгляни на все эти броские посредственности. Недоноски. Им бы в самый раз в цирке кроликов из шляпы доставать. Только мелких... Силы с гулькин нос, а уже выпячивают грудь как петухи и думают, что им подвластен весь мир. Плебс и мизер. Посмотри на их дресс-код. Разрядились как павлины, когда по силам впору носить сыромятные звериные шкуры, а то и вовсе отплясывать нагишом. Собрание сексуальных меньшинств в самом разгаре. Ненавижу это магическое племя. Напыщенные, самовлюбленные уроды... - Как и все прочие, мысленно добавил вампир, пропустив самокритику. - Обрыдли до состояния невменяемости. Жду не дождусь, когда смогу намазать их на Арену...
  Кори согласно пискнула и забралась парню в капюшон. Прикорнув при этом как на мягкой подстилке. Саня перебросил свой хвост на плечо, чтобы тот ей не мешал...
  В отличие от остальных, Кори выглядела нормальным фамильяром. Встречались такие твари, что и посмотреть противно. Но владельцы ничуть не тушевались, а на все голоса расхваливали достоинства своих монстров.
  Лишь одна маленькая ведьма, из подготовительной группы, испугалась своего прихвостня - огромного плотоядного динозавра, и спряталась за спинами друзей, чем повергла монстра в дикое смущение. Он еще не видел таких хозяев и не знал, что в таком случае стоит делать...
  Но чего стоит один злобоглаз, парящий за плечами хмурого колдуна с шрамом возле уха. Куча глазок на тонких жгутиках постоянно осматривают окрестности, телепатически передавая владельцу информацию обо всем, что его может заинтересовать. Хоть такой фамильяр и уродлив, но полезен и многофункционален. Может использовать ряд гипнотических заклинаний самостоятельно, плеваться кислотой, прекрасно растворяющей металлы, и телекинетически управлять предметами...
  А вот красивый и гордый гиппогриф, полуптица-полулошадь, принесет своему владельцу кучу проблем. Не учитывая того, что "оно" жутко гордое и свободолюбивое, такое животное жрет больше, чем хозяин минимум в три раза. К тому же чаще чем хозяин вдвое. Хотя он конечно и эффектно выглядит, и летать может, нося на себе всадника, но спрятать его в окружающем мире очень трудно... У злобоглаза этих проблем нет. Ему достаточно пожевать чего-то с утра и на месяц про кормежку владелец может забыть. Да и скрывать монстра не надо. У пещерных охотников самоотвод. Загипнотизировать хоть тысячу человек одновременно для них не проблема. Окружающие будут видеть, в крайнем случае, только размытое облачко на периферии поля зрения...
  Справа от гиппогрифа прыгала возбужденно вокруг своего помощника молоденькая ведьма - в полном облачении своего племени и остроконечной шляпе с несколько раз загнутым кончиком. Воздушный великан - ростом под шесть метров грозовой титан, с полностью белым телом и развевающимся длинным газовым шарфом, пышной гривой и львиным носиком, тихо вздыхал. Девушка была взбалмошной и явно не о таком владельце он мечтал. Ничего - стерпится - слюбится...
  Высокий колдун в очках, с серьезным лицом, сидел на корточках перед смерглом - величественным крылатым псом. Они уже долго, молча, друг друга изучали. Брюнет никак не мог решить, что дальше с таким подарком делать. А смергл оценивал своего хозяина по собственной шкале - очень гордый и независимый зверь, но если колдун сумеет ему понравиться - отплатит вечной верностью...
  Много еще было разных зверушек. Милых и страшных, больших и маленьких, материальных и призрачных, симбиотических...
  У одной волшебницы фамильяров было даже сразу три! Маленьких, похожих на мышей, или пресловутых "покемонов", пузатеньких улыбчивых зверенка, с длинными хвостиками, оканчивающихся мохнатыми кисточками. Они весело пищали и резвились, порхая вокруг девушки, дурашливо раскинув лапки. Вампир даже затруднился их как-то классифицировать...
  Кори только фыркнула, заметив, что Саня задумчиво листает страницы Бестиария в Энциклопедии, пытаясь найти сведения о саламандрах. Книга сама показать их не могла. Из-за плотного магического фона. Такое огромное количество волшебных существ пагубно на нее влияло, глуша магические способности. Впрочем, самому найти нужные сведения пока не удавалось. Поэтому Саня плюнул на это дело и решил посмотреть потом...
  Его отвлек громкий смех аудитории. На стадион вернулся высокий маг, блондин с непокорными волосами, по типу лица совпадает со шведом. На пальце, вниз головой висел малюсенький воробьиный сычик. Маг размахивал рукой как дирижер, грозясь совенку посохом, но тот только сильнее вцепился и наотрез отказывался отстать. Бедняга, его хозяин желал совсем иного. Дурак. Этот птенчик намного предпочтительней того же воздушного великана. Сычик - дух библиотеки. Он легко может подсказать нужное заклинание, слетать в разведку, будучи незаменимым шпионом, и что самое важное - люди воспримут его как забавную птичку, а никак не фамильяра. Парень просто не осознает своего счастья...
  Саня разложил посох и легонько щелкнул набалдашником себе по виску. Перед глазами вспыхнула паутина стихий с ассоциативными маркерами на стыках. Нужно заблокировать половину своих заклинаний - большинство его арсенала предназначалось для мгновенного убийства. Даже самое безболезненное из них - "билет на Луну" из ветки телепортации магии Неба, не подходит для турнира. Весело, конечно, отправить оппонента в космос, и оставить там задыхаться, но Саня не собирался становиться убийцей своих коллег... Туда же пусть идут "северная рыба" магии Вод и "мука" магии Земли. Первая превращает всю жидкость в человеке в слизь и замораживает ее, а вторая - перемалывает все кости.
  Женская часть магического контингента так усиленно пыталась охмурить молодого Архимага, что ему это, в конце концов, просто надоело. Хорошо, что хоть никто не видит "доброго" лица - капюшон Саня всё время держал натянутым почти до подбородка, даже во время разговора с Древом...
  На душе кошки скребут.
  - Не гордые ведьмы, а тупые манекенщицы. Зачем, спрашивается, портить свои молодые и дышащие свежестью лица этой ужасной косметикой? Это ведь та же штукатурка - нанесешь, слезла, остались руины. Я не сноб, но таких "барби" просто ненавижу. Как же от них отделаться...
  Ответ пришел быстро - при помощи легкой иллюзии добавил себе пять лет века, изменил форму лица и перекрасился в огненно-рыжий колер - то, что надо взрывоопасному огневику! Не подходи, сожжет!!!
  Вампир вообще-то опасался использовать подобные заклинания. Одной из его магических техник, мимоходом изученной из волшебных гриммуаров, была материализация. Достаточно было создать материальную иллюзию чего-то и пожелать ее вечного существования. С огромным количеством манны это было легко. Но иногда есть шанс потерять концентрацию, отвлекаясь на что-то постороннее и создать чудовище. Бессмертное и неистребимое. Предпочтительней и вовсе не иметь дела с настолько капризной магией... Лишь учтя запечатанную Ауру, отбросил свои сомнения.
  Девочки случайно заметили прядку рыжих волос и заискивающе так захихикали - любвеобильность пламенных колдунов вошла в легенды. Вампир сплюнул. Постарался больше не смотреть в их сторону и не обращать внимания на попытки магов познакомиться. Ведьмочки целыми стайками пытались кинуться ему на шею, пока Саня не поставил барьер отрицания, убедившись в недейственности предыдущей попытки. Сложное колдовство, но очень даже оперативное. Все кто на него смотрел, проходили мимо взглядом и считали, что в данном месте нет ничего достойного внимания...
  - По ходу дела, они уже закончили с тестингом. Держись. Наша очередь.
  И в самом деле, Шики - бессменный начальник Клуба Магических Дуэлей еще с младшей группы, в которую вампир счастливо не попал, уже дважды пролетал мимо, прорываясь сквозь плотный строй и шаря вокруг взглядом...
  Саня вздохнул и раздумчиво предположил:
  - В посохе осталось только три таких барьера. Сожалею, что раньше не подумал загнать их туда побольше. Как сейчас вижу - сплю себе в своей комнате, а меня никто не замечает... Черт, дайте же мне ружье. Я их всех перестреляю за один заход и пойду почивать. Встречайте - кошмарный маньяк с улицы вязов, вместо когтей - дробовик...
  Саламандра зафыркала от взгляда не наигранно безумное выражение лица своего хозяина.
  Саня с трудом поднял себя в вертикальное положение и отбросил дурацкие идеи. "Ласково" отодвинул воздушным потоком спэлла "мистраль" всех в стороны, освобождая себе путь. Снова никто не посмел возмутиться. Только зыркнули растерянно на выходящего из пустоты парня.
  Вампир изловил за шиворот пролетающего мимо Шики.
  - О, сэнсэй, а я как раз вас иск... - попытался пробормотать Айсберг. (Эту кличку ему дали свои же подчиненные, и при выборе титула - особенной приставки к имени мага, предпочли именно его. Главное сокрыто под водой! Маленький колдун не простак, а один из сильнейших чародеев среди магов Энфер).
  - Я бы решительно хотел настоять на пропуске тестинга для нас с Кори. - Для этого были веские причины.
  - Эээ, можно спросить - почему? Все равно, эта процедура обязательна. Я не могу пойти против буквы правил.
  - Если что - я предупреждал, - пожал плечами равнодушно Архимаг. Хрустнул руками, выпрямив ладони в замке.
  Трибуны взвыли, когда в центр арены вышел Тойя Зеро. Диктор захотел огласить имя претендента, но недоуменно запнулся, да и кто его знает, какой стихией владеет этот странный маг.
  Саня неприязненно посмотрел на око Кадамна и готов поспорить - оно ответило тем же...
  Глубоко вздохнув, положил ладонь на гладкую поверхность. Минуту ничего не происходило. Око усиленно думало, искало ответ... Упс,... Шарик замерцал всеми цветами радуги и скляк, не проронив ни слова и покрывшись трещинками. Внутри мерцал только непроглядный мрак. Трибуны застыли. Саня убрал ладонь и еще тяжче вздохнул. Машу вать!
  - Опять. Как я и думал...
  - Эээ? А что это было?
  Повальная магическая грамотность народу не только не грозит, но и вообще не снилась.
  - Я ведь уже говорил тебе... Я спектр! Мою доминирующую стихию невозможно вычислить даже на уровне самых высоких стандартов. Вот эта тьма - все, что видит шар. Смешение всех цветов... Или просто тьма?
  - Тогда как же нам вас определить?
  Потеря артефакта его ничуть не волновала. Иногда он становился холодным и беспристрастным как сама Стужа.
  - Ну... Скажем так. Волкерион Испепелитель. - Мысленно хохотнул, вспоминая, сколько чародеев Гильдии прочувствовали эту кличку (ходячий огнемет) на своей шкуре. Он ничем не рисковал - магическое имя Архимага знали только несколько Магистров. Шанс, что хоть один из них окажется здесь сегодня мизерно мал. Плюс - на японском произношение имело еще пять-десять значений. - Я всегда отдавал предпочтение огню...
  - Ааа, да, сэнсэй...
  Вдруг из толпы магов вылетел абсолютно лысый колдун и заорал не своим голосом:
  - Да как ты посмел уничтожить нашу святыню? Никчемный стихоплет, ты хоть знаешь, каких трудов стоило раздобыть такой превосходный экземпляр...
  Саня, как ни в чем не бывало, продолжал:
  - ...Но это нисколько не значит, что я не буду использовать остальные стихии.
  - Прошу сэнсэй, может, будете первым? Мы сложим мнение по вашему бою и потом уже внесем вас в списки с поправкой.
  - Хорошо. Но если этот заморыш не кончит на меня орать, то не доживет до своего раунда... - В руке у Сани зажегся бездымный огонь. Лысый ученик немедленно заткнулся и попятился. Кори звонко чихнула, выдув точно такую же струйку огня. И сама в недоумении замерла. Раньше ее сил не хватало даже на такую малость. Неужели это из-за формального контракта?
  - Это наш завскладом. Он слишком душевно переживает потерю артефакта. - Прокомментировал действия своего подчиненного Айсберг.
  Саня мысленно прикинул свои активы, сверился с Книгой, и наклонился к уху волшебника, прошептав:
  - Пошлешь запрос в Гильдию. Скажешь выдать око Рагнарока. Пароль... - Саня прошептал ряд непередаваемых звуков. Тренированное ухо мага должно их моментально запомнить.
  - За это ты проведешь спарринг со мной в первой дуэли.
  - Ааа, согласен.
  Конечно согласен - око Рагнарока превышало по мощностью потрескавшуюся сферу в сотни раз!
  - Вот и ладушки, - согласился вампир. - Пошли.
  Шики Такеши хмыкнул и вдруг нахмурился.
  - сэнсэй, а вы хоть правила знаете?
  Саня оскорбился. Совсем издевается, что ли? Как может Архимаг не знать таких вещей? Если ты ведешь за собой людей, как детишек воспитатель, то должен видеть их веру в тебя. Ведь ты для них лидер, эталон, бог! А подрывать доверие в свое всеведение нельзя.
  - А-то. Поле делиться на две части. Посредине линия контроля. За нее заступать нельзя. Дуэлянты по одному поочередно наносят удар, не получая, ввиду особого поля боя отката от магии. В то же время можно сколько угодно раз ставить блоки и защиту. А так же призывать различных существ с ограничением боя только с противником. Разрешается и даже поощряется использование в бою фамильяров. Заклинания не должны смертельно ранить противника или сразу его убить. Как и фамильяра. Раньше это правило использовали вместе с амулетами защиты. Когда уровень повреждений превышал норму, они моментально активировались - парализовали дуэлянта, одновременно ставя барьер высшей защиты... Нельзя призывать себе на помощь Тени, Извергов, Монстров, Голодных Духов и иных существ высшего порядка. Зато можно использовать артефакты без ограничений в уровне, но только нательного типа. Единственное, что я еще не знаю - это какой уровень заклинаний разрешен в этом году.
  - Ооо. Аааа. Откуда вы столько знаете? - разинули рот чародеи - их продинамили по собственным правилам.
  - Секрет полишинеля, - безразлично пожал плечами вампир. Ничего не значащая фраза, зато как таинственно звучит!
  У Шики наступило мозговое оцепенение. На помощь ему пришел тот самый завскладом. Кстати, сначала показавшаяся на солнце лысой голова, была всего лишь коротко стриженой. Без очков Саня плохо реагировал на окружающую обстановку. Поэтому не сразу разглядел своего соперника в деталях. Волшебник одет в мешковатую мантию коричневого, черного и серого цветов. На шее ворот капюшона скрепляла традиционная эмблема демонолога. На поясе две сумки с ингредиентами для заклинаний, и может даже некоторыми артефактами. Грудь, промежность, плечи и спина прикрыты толстыми пластинами алхимической стали - единственного металла, не стопорящего дозвон до источника магической энергии. Что особо заинтересовало вампира - волшебник носил очки. Явно с каким-то секретом...
  - До третьего уровня исключительно, - подсказал завскладом.
  У Сани сперло дыхание. Ничего себе... прокол у них.
  - Ась? Вы что, издеваетесь?! Мне хватит пятого уровня чтобы превратить эту арену в кратер! С одним спэллом "Петрификация" четвертого уровня и улыбкой на губах можно превратить человека, или бесталанного мага навечно в камень! А правильной комбинацией мета-магии "булыжника" шестого и "ливня" седьмого - все здесь уничтожить каменным градом, а если подключить "накал", то и метеоритным дождем...
  - Умм... - Пришла их очередь глотать воздух. Вероятно, что среди них таких умельцев не было.
  - Э, я тоже знаю одно такое... спэлл "Нивелир" четвертого, он полностью сглаживает человека с поверхностью земли, не взирая на защиту. Такеши - сан, может, ограничимся как всегда от седьмого до девятого? - спросил очкарик. Ему перспектива сражаться с неизвестным, но от этого еще более непонятным колдуном казалась все менее приятной. Особенно если он так легко говорит о своих умениях...
  - Исключено, - покачал головой Айсберг.
  - Но тогда... - Завскладом что-то быстро зашептал на ухо своему начальнику.
  Такеши кивал и жевал губами. В итоге мимикой сказал, прикрыв глаза: - "Ну что же, значит судьба твоя такая".
  - Да, ты верно всё понял. Упокой тебя Господи. - Эту фразу Айсберг перенял у того же вампира. - Ты умрешь ради любимого дела...
  Саня их уже не слушал. Он спокойно вышел на свою часть арены и сразу поставил поверх ограничителей еще и свой купол. Страховка никогда не помешает. Особенно зная безалаберность молодых чудодеев. Потом еще придется ответ держать за покалеченных шальным заклятием посторонних...
  - Шики, кончай ему мозги крутить в бараний рог. Уже половина шестого. И я не собираюсь сидеть здесь до часа ночи. Придется немного экономить время и исключить антракты. Закончим все за полчаса, и я пойду дальше.
  Теперь уже шоковое состояние взяло всех - слишком уверен в своих словах. А колдуны без причины не переоценивают своих сил. Чародеи начали втихую подсчитывать свои шансы на победу. Они стремительно близились к нулю. Особенно после того как Саня уселся прямо на воздух, как на стульчик, использовав спэлл "твердого эфира", как называли среди ветровиков "Небесный молот" - сложный трюк, уплотняющий молекулы кислорода для последующего броска в противника... Облокотился на услужливо взлетевшую вверх Энциклопедию. Аргумент быстро танцевал в пальцах, с баснословной скоростью меняя размер от двадцати сантиметров до полуметра. Теперь уже интерес проснулся у всех поголовно - кто же этот непонятный стихотворец?
  Диктор с надрывом огласил контестантов.
  - Базииль Кремень и Волкерион Испепелитель. Время боя - пять минут.
  На трибунах непонимающе зашумели. Даже самая короткая, зафиксированная в книге рекордов, дуэль магов длилась семь с половиной минут...
  Кремень моргнул, неотчетливо ругнувшись. Подхватил своего тормознувшего фамильяра на руки и потянул из кармана маленькую, чересчур тонкую, волшебную палочку, поспешив на поле...
  Кстати о фамильяре! Это был стихийный дух, кое-как склеенный из каменной крошки человечек размером в полметра. Гипертрофированные руки, коротковатые ножки и грубо обработанное личико с тяжелой нижней челюстью. Брог, душа скалы. Только удивительно мелкий...
  Вдруг на стадионе выключилось освещение. При том, что амфитеатр был открытым, это не так страшно, но по неизвестной причине сразу началась паника. Саня лениво потянулся и брезгливо сделал пасс рукой. Сразу вспыхнул свет, а из ближайшего перекрытия свалился крошечный гремлин с мелко трепыхающимися от удара током ушками. Саня повел бровью, и монстрика отшвырнуло на руки к подбегающему хозяину.
  - Присматривай за ним, держи глаз да глаз. Гремлин сто очков форы даст хмельному механику в желании разбирать и складывать различные механизмы, не обращая внимание на то, что они под напряжением. Не чистка лука, но сия зверушка тоже может привести к плачевным для тебя последствиям.
  Эти зловредные, мелкие беспутники просто обожали разную технику и ее начинку. Особенно подключенную к высокому напряжению - обычно она более сложная и следовательно - более интересная. Поэтому гремлины обеими лапками стояли за технический прогресс...
  Хозяин саботажника часто закивал и скрылся в толпе, удалившись подальше с глаз долой. Саня плавно перешел в стоячее состояние. Диктор, увидев, что все на своих местах, вытянул жребий - в коробке были красные и синие палочки, соответствую сторонам севера и юга стадиона, вампиру вышло стоять спиной к быстро заходящему солнцу. Выкрикнул.
  - Приготовиться. Первым колдует Базииль Кремень! Начали!
  Саня даже не стал защищаться и ставить барьеры, как это сделал бы любой нормальный чародей. Самооценка у окружающих магов упала вообще ниже плинтуса. Новичок все больше и больше их нервировал.
  Базииль поставил своего фамильяра на землю рядом, вдохнул глубоко, и зашептал слова спэлла...
  Понятно - значит он точно волшебник. Их с колдунами легко отличить. Принципы формирования магических заклинаний стандартны и давно унифицированы, превращены в аксиомы, твердо фиксированы на страницах учебников. Волшебник работает по алгоритму: Набор энергии из собственного телесного бассейна, окружающей среды или подходящего артефакта -" выговор магической формулы, спэлла, заклинающего свою стихию, либо же просто действующего на магическое поле, что его окружает -" реализация заклинания и наблюдение его действия, прошла ли успешно верификация -" получение результата -" откат обратной связи. Для колдуна же несвойственно разбитие заговора на несколько этапов - они все процедуры и операции с тонкими материями делают одновременно, а иногда даже умудряются пропустить что-то не функциональное, чего волшебнику в своем заклинании сделать просто недопустимо...
  Следование теории, конечно, частично необходимо, но это просто самообман, порожденный так званым "опытом" предыдущих поколений. Конструктивный метод более успешен и не вынужден оправдывать себя веками традиций. Распознавание лучших вариантов манипулирования мировыми константами и приобретение удовольствия от своей мощи - это и есть собирательный образ мага, под который подпадают все мистики без исключения...
  Архимаг же вообще игнорировал многие капитальные законы магии! А Саня, хоть и звал себя колдуном, но мог одинаково эффективно использовать любой из магических наборов...
  Брог по команде подпрыгнул и, упав, выбил из земли мощный бетонный блок, взлетевший на уровень глаз мага. Кремень закончил читать заклинание и направил на валун пучок зеленого света. Саня сразу определил источник - "Заклятие тремя камнями". Смена полюса притяжения на обратный и, или, возможность комбинации их, требующая огромного количества манны, но мгновенно разрывающая объект применения на мелкую, быстро летящую картечь.
  Диктор восторженно заорал:
  - Неужели это "полуразгонка"?! Мощное заклинание, превращающее предметы в подобие катапульты. Давайте поапплодиру...
  Никто даже рукой не двинул, чтобы не прощелкать клювом самого-самого, во все глаза наблюдая, как камень рассыпается в щебень и следом в пыль, не долетая до Архимага около пяти метров. Переборщил с манной волшебник, превратив вместо дроби в порох...
  Эх. А как хорошо начинал. Талантом парень не блещет, а одного прилежного подражания недостаточно для самовыражения. Таких бедняг нужно опекать, чтобы сами себе не навредили...
  Саня не оценил "мощное" заклинании. А просто взмахнул раскрытой ладонью наотмашь, как отгоняя назойливую муху. Волшебника вписало в противоположную стенку невидимой струей. Он плавно съехал вниз по вогнутым магическим щитам и так и остался лежать, пытаясь слабо застонать.
  Вампир неловко почесал щеку. Первый блин комом.
  - Упс. Слегка переборщил. Кто же знал, что он щит еще не поставил?
  Вампир никогда не уважал своих, так званых, коллег по цеху, и ничто не способно уже было заставить его изменить свою точку зрения. А такие недоучки только подрывали его и так невысокое мнение.
  Повисла настолько мертвая тишина, что даже Сане стало не по себе. Диктор обеспокоенно протянул:
  - Что за черт. Он хоть живой? Мастер Испепелитель, не подскажете нам, что вы сделали, я, признаться, затрудняюсь это классифицировать.
  - Да не обращайте внимания. Элементарное заклинание девятого уровня - удар чистой манной. Я расщепил одно из заклинаний в моем посохе и послал в виде импульса...
  - Стойте, я еще жив!!! - Заорал завскладом.
  Поразительное упорство. Откуда только силы берутся? Однако... Все же он был магом Земли, и даже такой хилой коротышка имел большой запас ударопрочности. Отделался несколькими синяками...
  На этот раз его спэлл занял намного меньше времени, но результат заставил стадион взвить от открывшегося зрелища... С обоих сторон прямоугольного поля встали каменные стены, начав быстрое сближение - "Каменный пресс". Только они привели к совсем неожиданному ответу вампира. Он развел руки в стороны, оставив Аргумент на коленях, и рявкнул отрывисто что-то властное. Поверхности стен быстро расцвели россыпью дивных янтарных трещин. Неудивительно, что камень взорвался! Превосходящая сила колдуна как будто раздвинула блоки в стороны. Получив огромную дозу энергии и не выдержав нагрузки, заклинание детонировало изнутри, дробью ударив по стенам Арены...
  Только это еще не конец! Саня, продолжая движение, собрал руки вместе, хлопком запустив щебень в противника! Базииль на удивление мгновенно создал заклятие "Каменной кожи", окружив свое тело коркой кремня, что, наверняка, и послужило причиной клички. Это его не спасло - напор огромного количества гранитной крошки, ставшей схожей с тучей мошкары, ударил его всей силой, как и в первый раз и уже сильнее впечатал в стену, содрогнувшуюся вместе с охранным магическим экраном. Мага погребло под насыпью...
  По быстро истаявшим в воздухе камешкам стало понятно, что Кремень, их призвавший, в нокдауне и не может больше поддерживать своей манной материализацию. Волшебник постыдно ушел в спасительный обморок...
  Саня сразу оповестил, не дожидаясь вопроса:
  - Это не заклинание. Я всего лишь перегрузил путы плетения, сдерживающие массу камня вместе, залив туда превышающее максимально допустимый уровень количество энергии, и перехватил управление манной Земли, сохранившейся в остатках "Каменного пресса"...
  Диктор что-то быстро записал в журнале соревнований и заорал:
  - Чудесный уровень контроля. Поприветствуем первого победителя!!!
  Стадион взорвался аплодисментами. Никто ничего не понял, но победитель был - значит надо хлопать...
  Маги зашевелились. Часть из них моментально испарилась, смотавшись куда подальше. Кори сладко зевнула и повернулась на другой бок. Капюшон опасно натянулся.
  - Эээ, мастер Испепелитель? Вообще-то в виду отсутствия нескольких претендентов, следующая дуэль тоже ваша, - виновато обратился к вампиру диктор.
  - В самом деле? Так даже лучше. Быстрее управлюсь - быстрее отсюда свалю.
  Вперед вышел неудачник, выпихнутый на бойню следующим.
  - Барклав Розенкранц...
  Саня даже бровью не повел, лишь прошептал: - "полетаем?". Но молоденького волшебника взметнуло в воздух со скоростью восходящей ракеты, как будто его лягнул великан. Все зрители проводили быстро удаляющуюся ввысь точку. Бедняга даже не успел показать своего помощника... Через несколько минут, вернувшись по законам гравитации обратно, упал в пружинящий барьер, благоразумно поставленный на месте падения Саней - не хватало еще неаппетитного пятна на земле. И так и остался там лежать, судорожно пытаясь вдохнуть немного воздуха...
  Диктор почесал репу.
  - Мастер, может...
  - "Трамплин", смесь магического "толчка" девятого уровня и "усиления воздухом" восьмого. Мета-магия в деле...
  Этот подвид колдовства вызывает такое специфическое чувство... Как будто держишь в руке два шарика с противоположными магнитными полюсами, и крутишь их в ладони, сдерживая отчуждение, уговаривая их проникнуть один в другой и слиться воедино. Они упираются... но в итоге долгих тренировок все быстрее подчиняются, и рождают что-то новое... Смешивание нескольких заклинаний дает результат, существенно отличающийся от их использования по отдельности. А прекрасно составленный дуэт может даже на несколько уровней превысить изначальную планку заклинаний по отдельности!
  - Парню просто слегка не повезло. Он долетел до разреженных слоев атмосферы и немножечко задохнулся.
  Маги в толпе начали бледнеть. Поразительная жестокость, граничащая с издевкой. Большая часть чародеев уже сбежала, предпочтя позор подорванному здоровью. Остаток мучительно пытался не потерять свое лицо перед опасным оппонентом.
  Вампир удивленно нахмурился. У него в голове не укладывалась причина столь спешного побега.
  Я с вас поражаюсь. Неужели эти маленькие трюки выглядят настолько страшно? Но ведь мы даже не начинали воевать, просто играем...
  - Ая Яманака - Серый Даос. И Волкерион Испепелитель. Первой колдует Яманака. Начали! - проорал диктор.
  Маленькая девочка - или китаянка, или корейка, или вьетнамка, или японка, а возможно даже монголка, черт их разберет, была одета в традиционное одеяние даоса. Хламиду с удлиненными рукавами, подпоясанную кушаком, шаровары с чувяками и непонятный головной убор напоминающий капюшон с вытянутыми краями. Из рукавов в воздух начали быстро вылетать кучи бумажных талисманов - основной инструмент ведьмы. Один из них девочка моментально прикрепила себе на лоб. Скорее всего, чтобы управлять своим телом непосредственно с помощью своего разума.
  Даосы - это не столько ведьмы, сколько мастера марионеток и призыватели разнообразных духов. Таких как появившийся за спиной Яманаки сплетенный из талисманов шикигами - бумажный гомункул. Похожий на перекачанного Сталлоне дядя из тысяч бумажек, настолько плотно скрепленных, что не только дырочки, вообще изъянов не видно. Пусть этот трехметровый бодибилдер и не имеет собственного сознания, тем не менее очень крепкий физически и вполне жизнеспособный...
  Саня поманил пальцем. Даос не заставила себя ждать - отправила своего гиганта в бой. Только вот бесполезно выставлять такой непрочный материал против его природного врага - огня!
  Вампир пробежался пальцем по посоху, собирая в ладонь крошки силы. В руке засиял миниатюрный огненный шарик. Пальцы сжались в кулак, раздавив его словно простой воздух - шикигами, соединенный с ним незримыми оковами, вспыхнул как промасленная туалетная бумажка и еще некоторое время шел вперед, как танк, не знающий, что башня уже сорвана...
  К ногам Архимага свалился уже догорающий дух. Из последних сил попытался выстрелить в него острой кромкой особого талисмана. Саня даже не стал колдовать. Просто разрезал подлетающую бумажку на две части кристаллом посоха. В свою очередь выпустил из ловушки Посоха заклинание "Короны Огня". Огненный поток ревущего рубинового пламени на лету принял форму феникса. И раскрыл несуществующий клюв, рождая яростный клекот. Но рассыпался на тонкие капли огненной эссенции, будучи разбитым на куски появившимся из ничего Сефиротом пламени. Безносое демоноподобное существо, сама сущность стихии, схожее с Гарретом по физическому воплощению. Дух хмыкнул, скрестив на ременной броне руки в перчатках. Вместо шевелюры и ног у него была сплошная копна как будто из разведенного прямо на арене голодного костра...
  Даос развернула свои талисманы в руке веером и рядом с Огненным Святым начали появляться и другие духи. Первым прямо из каменного покрытия арены выкарабкался кремнеземный Брог - родственник фамильяра давешнего Базииля Кремня. Каменный дух был двухтонный - на одной, темной, стороне - рваный узор из полосок металла, а на другой - длинные зоны дионисия. Земля аж загудела от присутствия такого количества антимагической стали...
  Следом из той же земли выпрыгнул разрисованный печатями бес-ключник. На лапках столбы ключей - артефакты способные повысить природные способности союзников до небывалых высот, отворяя их сочащиеся из стихийных планов ручейки до состояния водопадов. В глазах-провалах плескались омуты безумия. Челюсть кривилась намеками на улыбку...
  Последними появились магреллий - дух воды, движущаяся лужа, и сотканный из воздуха костяной змей - костяной была только голова, остальное тело иногда вообще пропадало из виду, будучи просто уплотненным кислородом...
  Два дебила - это сила. Три дебила - это мощь! Умея правильно обращаться с такими помощниками и координировать их действия даос становиться весьма грозным противником для мага. В общем, с такой командой никакой стихийный ущерб тебе не страшен.
  Саня похлопал в ладошки, показывая свое уважение так хорошо подобранной бригаде, и... щелкнул пальцами. Впервые за сегодня он использовал заклинание четвертого уровня - "Нож Мойры". Заклинание до того сложное в освоении и контроле, что большинство магов считает его самым трудноизучимым из всех. Даже среди чудовищно длинных спэллов первого уровня.
  Духи мгновенно рассыпались тучей блесток-песчинок. Контроль талисманов перестал на них действовать. И они немедленно разорвали свои путы, уйдя туда, откуда и были призваны - в свои родные планы стихий...
  "Нож Мойры" отрезал ниточки, заставляющие их повиноваться, и мигом лишил даоса всей ее маленькой армии. Вся разница между такими марионеточниками и настоящими магами сразу стала видна. Из-под палки призванные существа еще вынуждены были повиноваться, но когда эта "палка" исчезла... Девочке еще повезло, что они не додумались отомстить ей за невольное рабство...
  - Сдаешься? - лениво поинтересовался вампир. - Дрессированных тараканов мне еще показать можешь, но лучше сдаться. В противном случае, для тебя новый год не наступит.
  Даос обстоятельно кивнула и, понурив голову, ушла в толпу сочувственно хлопающих ее по плечам товарищей по несчастью. Хоть не пострадала, и то хорошо...
  - Волкерион Испепелитель победил!!!
  Стадион снова зааплодировал, хотя демоны уже начали слегка беспокоиться - увидят ли они настоящее шоу, или все так и будет продолжаться. Но сдерживать овации не стали...
  Вдруг наперед выскочил давешний огненный маг, охотник на приживал, и с ходу вызвал из воздуха своего фамильяра - пламенного гиганта.
  - Парнишка, - хмуро отреагировал вампир. - Не советую меня злить. По моим меркам, ты уже ходячий покойник. Если подыскиваешь помощника в самоубийстве, то я не самый подходящий вариант. Лучше купи пистолет и застрелись - не так больно будет...
  Пирсинг злобно оскалился и скомандовал колоссу.
  - Размозжи ему голову, Калеб! Он слабак против нас.
  - А ты проверь. - Вампир вновь умолк. Плохо. Видимо, что Пирсинг его опознал по Белочке, на которую до сих пор хотел наложить лапу...
  Йотун стоически вздохнул и обрушил вниз свой меч. Саня все так же полусидел в воздухе. Меч затормозил прямо над его головой, угодив в невидимый щит заклятия "паутины духов". Кори снова зевнула и, не просыпаясь, метнула вверх струйку огня. Тесак, до этого и так покрытый пламенным покрывалом, загудел и за секунд пятнадцать расплавился на лужу металла, впитавшуюся в землю и быстро застывшую под действием холодного воздуха. Туча пара повила арену.
  Йотун еще раз вздохнул и, прикрыв глаза руками, отвернулся к стене, понимая, что сейчас будет - щипать перья из него будут, вот что... Но Саня молчал. И не делал угрожающих движений. Диктор, наконец, опомнился и провозгласил:
  - Волкерион Испепелитель и Кога Красный. Первым колдует новичок!
  Кога оторвал одно кольцо с уха, заколдованный талисман, и бросил перед собой, создав "огненную волну". Саня, как ни в чем не бывало, ответил "воздушным мечом", разрезав поток посередине на два и позволив ему уйти в стороны от себя, лизнув стены. Кончик прозрачного лезвия вонзился в стену под рукой у гиганта и над головой у Коги. Пройдя по наклонной поверхности магического ограничителя, улетел высоко в небо, разрезав одну из тучек в вышине на две половины. Пижон сглотнул.
  - Я все равно заберу твоего фамильяра. - Попытался спрятать свой страх за напускной гневливостью. Он в момент пересмотрел свое мнение о ранее беспомощном колдуне.
  Правда что ли? А не послать ли тебя? И уж если я пошлю - точняк не вернешься!
  - Ах да. Я чуть не забыл. Кажется, у меня есть не отданный должок.
  В левой руке у Сани замерцали два полумесяца, вибрирующих на высоких частотах. Вампир сделал вращательное движение посохом. Обе дольки начали набирать обороты. Уже через несколько секунд, с бешеной скоростью вращаясь одна вокруг другой, они создали мерцающую сферу. Саня подкинул ее в воздух и, встав на ноги, имитируя бейсболиста, замахнулся посохом... и ударил!
  Сфера метнулась к врагу, оставляя инверсионный след в воздухе. У йотуна округлились глаза. Как и у его хозяина. Они, не успев переглянуться, бросились в разные стороны... Раздался страшный взрыв. Весь стадион заволокло пылью от разбитой стены и звоном разрушенного магического барьера. Зрители наверху побледнели и начали в спешке покидать свои места...
  Саня нисколько не огорчился тем, что промазал - вертлявый оппонент достался. Выудив из кармана упаковку с недоеденными цукатами, неспешно скушал пару штук, предложив один Кори. Пыль и сор обходили их стороной, раздвигаемые "воздушным доспехом".
  Кога поднялся на ноги, нервно хихикая.
  - Каким боком это по правилам? Твоя сфера явно высокого уровня - точно жульничаешь! Посмотри на получившуюся дыру. Она даже щиты пробила насквозь.
  - Девятый уровень - "Толчок". Седьмой уровень - "Серебряный полумесяц". Шестой уровень - "Разгон". Простая комбинация, - отрезал вампир. Получи фашист гранату!
  - Ах так! Ну держись!
  Парень начал быстро шептать слова спэлла. В воздухе засветилась красная пентаграмма...
  Саня зевнул и мешком сел на землю. Над его головой пронесся концентрированный луч из переплетенных в струну огненных проблесков. Похоже на "плеть Шамаша", но явно узконаправленный одиночный заряд. Базовый стиль магического лучника - выпускание в противника стрел своей стихийной привязки. Горько признавать, но поджечь напрямую своего оппонента, протянув к нему струйку чистой манны Кога не мог - лапоть...
  Стадион взвыл, не в состоянии разглядеть, что случилось с магом из-за пыли. Саня с положения сидя метнул один за другим три шипа из камня под ногами. Два прошло мимо, но последний разодрал мантию на боку у "пирсинга". Не хотелось убить - заостренная каменная глыба могла с легкостью проткнуть его насквозь. Только показать, что можешь это сделать.
  Саня вновь ничего не сказал и отошел в сторону, пропуская очередной огненный шквал. Поморщился - таких в бой пускать нельзя - пушечное мясо. Поджарится от собственного огня...
  - Ужасный выстрел. Я бы сказал, что недостаточно нацеленный, а из-за избытка залитой манны совершенно не подконтрольный. Вектор атаки легко предугадать - он даже не бьет на упреждение. Да и при таком нестабильном потоке от привязки и свободно рассеивающейся по пространству нано-частиц манны, очень трудно сконцентрировать его в руках перед броском. Я десять раз успел бы обежать стадион по кругу пока ты копишь силы. Ну же, удиви меня чем-то грандиозным. С такими шуточками в настоящем бою совсем мертвый будешь...
  Гаррет на трибуне ошалело спросил у орка:
  - Я точно его знаю? Ты хоть понимаешь о чем этот кент треплется?
  Тот только параллельно поднял брови галочкой.
  - Да где там... Разве этих магов вообще реально понять? Они небось и не знают, что это такое - нормальным языком изъяснятся. А он еще и Архимаг - экстремально заумный мужик...
  Волк покачал головой, обернувшись к нахмуренной северянке.
  - Однако... знай наших!..
  Сам великий колдун в это время увлеченно читал книгу, подыскивая самые интересные заклинания. Земля взорвалась прямо перед ногами, впрочем окатив вампира только вспышкой озона - воздушный шаровой щит не дал даже песчинке коснутся его мантии. В ответ бросил несколько сотен стрел огня нижнего уровня, но йотун легко поглотил их заряд, даже не поворачиваясь лицом. Следующая атака Коги так же была наивна - вампир отбил огромный поток огня всего лишь махнув полой мантии.
  - О, нашел! Эврика.
  Была одна идейка ранее - показать всю ничтожность колдуна, не ведающего даже кто такой Фаренгейт. Точнее - самого Коги, возомнившего себя, как и многие одержимые огнем, владыкой стихии. Пламя не виновато в том, что с ним творят такие идиоты. Оно лишь инструмент в кривых руках...
  Целенаправленно крутанул в воздухе рукой... Ничего не произошло. Саня скептически наморщился, но ничего не сделал. Будешь думать о плохом - дальше точно ничего не получиться. У всех бывают промашки.
  Кога насмешливо заржал и спросил:
  - Ты уже закончил?
  - Да. Твоя очередь. Но лучше подумай дважды и приготовься получше - вскорости ты умрешь. Я не добряк, если ты не успел заметить, но и не хочу, чтобы мне пришили дело убийцы несовершеннолетнего пацана. - Наклонил слегка голову, прикрыв глаза.
  "Пирсинг" истерически захохотал, говоря всем телом - "почему бы тебе не пойти и не сдохнуть", и начал собирать вокруг своих рук гигантское количество энергии огня, максимально уплотняя ее в небольшие шары.
  Нечего сказать - противник он сильный,... но неумелый, казуальный. Тошнит от такого однообразия. Если уж называешься гордым словом - маг, то и не веди себя как быдло. Проработай хоть одно, но Заклинание! Так, чтобы все сразу посмотрели и сказали: - "Да, это прекрасный образец мысли и таланта, его составитель сработал на славу". В данном же варианте никакой особенности нет. Выучил, как консервативный волшебник затасканные базовые спэллы, созданные древним электоратом для теоретического обучения, а не форменного использования, и радуется как дурак, не попробовав даже посмотреть со стороны на свое скудоумие. Софистика, однако...
  - Я прикончу тебя за один удар, мерзавец.
  I"m little Excited. Не сочтите циником, но это изречение смешно.
  Кори чихнула и проснулась. Оценив ситуацию, настойчиво куснула хозяина за ухо. Выглядело угрожающе.
  - Тихо. Он та же никчемная серость, что и остальные, слишком гордая, но неспособная собственноручно за себя постоять. Прячется за ширмой. Может сила и есть, но остальное неразумно задушено в зародыше, или абортом...
  От такой классификации даже йотун вздрогнул. Не решился повернуться лицом. Вдруг его что-то взволновало. Но предупредить хозяина он так и не успел.
  Кога нагло и самонадеянно выбросил вперед руки, заорал:
  - Стихия огня - "Полная Аннигиляция".
  Саня хмыкнул и протянул Кори еще один цукат:
  - Скажи "бум".
  Кога побагровел и... взорвался! Грохот накатился на трибуны, принудив зрителей отшатнуться. Саня проявил свои щиты вокруг противника, чтобы все могли видеть абсолютно прозрачную хрустальную коробку, полностью экранировавшую зону взрыва. Внутри валялись обжаренные оппоненты...
  Огонь питается нашими сильными эмоциями, отдавая взамен неугасимую силу разрушения. Тьма упивается болью и страданием, увеличивая твои возможности за счет жизненных сил и твердой воли. Ветер предпочитает бесшабашных храбрецов и не позволяет врагу даже прикоснуться к тебе, а твоим рукам предоставляет возможность наносить удары с невероятной скоростью. Вода нуждается в верности, пусть и сама всем изменяет, будучи очень "переменчивой". И лишь Земля - извечная подательница жизни, любит всех одинаково и защищает от всего, как заботливая мать, хоть и слишком горда своим положением... Все это входит в первую лекцию Гильдии. Но кто же на нее ходит? А зря...
  - А я предупреждал. Не шути с огнем. Он не игрушка. Если бы ты прилежно учился... - серьезно вздохнул Александр, - ...Тогда бы ты знал, что пламя не щадит ни своих ни чужих, а находясь в руках забывшего о самоконтроле безумца...
  Воздух убегает, отклоняя атаки; вода прячется, обманывая врага фальшивками и хитростью; земля защищается, ставя на пути преграды; и лишь огонь умеет только нападать, пожирая все к чему прикасается и никак не охраняя своего владельца. Если не умеешь его сдерживать - будет из тебя шашлык...
  Видимо, заклинание было действительно мощным, раз даже на огнеупорного йотуна подействовало. Противник на секунду отвлекся - и вот результат недостаточной тренированности... Молоденькая нереида споро залила тлеющую одежду водой. Парамедики утащили дергающиеся тела. Опознать жареного колдуна получалось с трудом.
  Не смертельно. Жить будут. Вот только месяц проведут в больнице...
  Диктор огласил результаты:
  - Противник Испепелителя дисквалифицирован за использование заклинания вне разрешенного уровня!
  Хм. Даже так?
  Тишина на стадионе стала еще гуще. Слышно было, как муха мимо пролетает.
  Саня посмотрел на темное небо. Шесть часов. Вздохнул.
  - Давайте поживей, кто там остался. Я хочу закончить уже этот фарс на сегодня...
  За еще двадцать минут Саня вышиб, вымел и выкинул с поля еще шесть претендентов на титул подмастерья мага. При этом не напрягался и использовал лишь слабые заклинания своих собственных модификаций. Турнира как такового не было. Скорее состязание - "Кто победит этого страшного колдуна - тот и получит главный приз"...
  Очень скоро цукаты кончились, а народ на стадионе все пополнялся. Демоны чуть на головах друг у друга не сидели, через раз дыша, чтобы не пропустить и крохи зрелища. Маги, как говориться, прозревали. Кори заметно скучала. Даже не пыталась куснуть за ухо как обычно. Саня тоже начал тихо звереть. Время уже поджимало... Последний претендент покинул поле с многочисленными ожогами. Стадион начал скандировать, заливаясь восторгом и пароксизмом аплодисментов: - "Burn them all, Burn them all, Burn them all, Flaming Soul!!!".
  Вампир только успевал комментировать.
  "Стрела тьмы" моментально иссушила всю манну и часть воды в теле волшебника штормов... "Белое сердце" здорово сработало против мага-метаморфа, запрещая изменение формы... "Адская мортира"... "Залп проектор" легко справился с мерцающим колдуном Неба, быстро телепортирующимся по полю...
  Айсберг, и уже оклемавшийся Кремень, с ужасом понимали, что их защитные амулеты практически не ограждают от действия заклинаний стихотворца. Полное и абсолютное превосходство. Вампир все время находил разнообразные лазейки и способы обойти защиту. Да и Посох колдуна не зря назван Аргументом, если уже заставил всех пересмотреть свои взгляды на моду. Получше дубинки МВД, если изъясняться человеческими терминами. Волшебные палочки не только уступали этому чудовищному артефакту в могуществе, но и обеспечивали намного меньший уровень контроля энергией...
  Диктора внезапно столкнули с трибуны, отправив немножко полетать глупо размахивая руками. На нижнем ряду его "удачно" подхватили, и теперь лежали стонущей кучей. Раздался воодушевляющий рык Гаррета, непонятно как овладевшем в толкучке, желающих увековечить свой голос, микрофоном:
  - Давай, приятель, покажи им там всем, из чего сделаны настоящие пироманты! Порви их, задай всем жару! Раздай бесплатные билеты в цирк! Партия в тебя верит...
  Диктор, уже очухавшийся, быстро прорвался к пульту, овладев своей собственностью и выбросил всех из ложи. Теперь уже отправился полетать Гар. Его, к счастью, не подхватили, быстро разбежавшись в стороны. Вещатель снова заработал.
  - Поприветствуем нашего героя, и его нового противника...
  Недоуменно умолк - противники внезапно кончились. Магам надоело подставляться под травматические удары. Начался пятиминутный застой, пока они решали, кто идет следующим и ожесточенно спорили, не желая выдвигать свою кандидатуру... В заднем ряду началось неясное копошение. Кто-то пробирался вперед.
  Вдруг Саня дернулся. Кори подняла голову и тоже застыла.
  Напротив стояла не кто иная, как классная староста!!! В полном ведьмовском наряде, с остроконечной шляпкой. Мужская часть зрителей восхищенно взвыла. А потом приуныла, вспомнив то, что случилось с предыдущими претендентами.
  Юноша только натянул капюшон на самый подбородок.
  - Маришка Андропополюс - Звездная Госпожа, против... а черт. Вы и так знаете...
  Диктору уже порядочно надоела его работа. Мало того, что он не мог расшифровать большинство заклинаний, так еще и был пришиблен спэллом "воздушной струны" еще до своего знаменательного падения. Как и половина зрителей. Один из контестантов использовал мощный ультразвуковой удар, но Саня его даже не заметил, слушая музыку и настраиваясь на новый тур. Щиты вампира отрикошетили акустический заряд к главной трибуне, где он успешно расплылся по куполу защиты вампира. Но вибрировал воздух знатно. В итоге почти все наполовину оглохли...
  Саня махнул рукой. Барышня нацелилась на кубок... Пусть.
  - Начинайте первой, моя леди. Не думаю, что ваша цель так приземлена как у остальных. Сражаться ради сражения банально, поэтому хочу поблагодарить вас за возможность оценить вашу целеустремленность и красоту.
  - Спасибо, коллега. - Ведьмочка-гречанка кокетливо поклонилась, дав возможность рассмотреть глубокое декольте.
  Оставшиеся маги переглянулись, явив полный спектр чувств. Маришка только пришла, и не могла знать, против какого монстра ей придется сражаться. Шики почесал затылок и вычеркнул девушку из списка. Никто и ухом не повел...
  В воздухе зашевелились призрачные силуэты. Саня был слишком поглощен поиском альтернатив и вариантов безболезненно удалить девушку с поля, чтобы это заметить
  Вдруг раздался выкрик, заставив его поднять глаза. Кори тоже на минуту подняла голову и, фыркнув, легла спать дальше - похоже ей так и не дадут возможности себя проявить.
  - Магия призыва - Зодиакальный круг. "Легион Близнецов". - Торжественно вскинула вверх правую с волшебной палочкой.
  Вампир вяло вздохнул.
  Зодиак - это не настоящие созвездия. Просто несколько могущественных бессмертных, подписавшихся в книге призыва, взявших себе имена существ небесной карты, и питающихся манной заклинателя вместо обычного прозябания в бездействии. Такие создания чудовищно могущественны, имеют собственные уникальные способности и даже колдовать могут на уровне демиургов. Но, не имея возможности самим накапливать магическую лимфу, выкачивают ее при призыве, пользуясь лишь маленьким процентом для самого сражения. И еще одна сложность для волшебников Зодиака - формулы их призыва очень редки и будучи единственными представителями своих видов, эти создания в состоянии откликнуться разом только на одно заклинание. А возможно и нет - они иногда могут и не придти, сославшись на занятость, либо же плохое настроение...
  Маришке повезло. Либо же Близнецы относились к ней с особым почтением? Вокруг стояла толпа из одинаковых сверкающих латной броней рыцарей. Из-под забрал была видна только нижняя часть лица. Крылатые шлемы блестели на солнце чистым серебром. Кнехты оглянулись. Посмотрели на Маришку, потом на Саню. Он только усмехнулся...
  Зря она призвала Зодиак. Плохой выбор...
  Рыцари одновременно бухнули кулаками по латам, и припали на одно колено.
  - Господин! Приказывай!
  От одновременного рокота бесцветных голосов Саня чуть не схватился за голову, а потом все же зажал рот, чтобы не расхохотаться. Есть такое неписанное правило - в присутствии Архимага любое создание Зодиака переходит под его прямое управление, как самого могучего мастера призыва...
  - Парни, возьмите под стражу вон ту дамочку и продержите под усиленным надзором до конца призыва.
  - Слушаемся, Владыка!!! - Мгновенно исполнили приказ.
  Ошеломленную Маришку расторопно утащили прочь со стадиона, в отверстие имеющем выход прямо с арены - полую нишу служебной раздевалки.
  - Я убью тебя, сволочной колдун. Ты не уйдешь...
  Звуки затихли вдали. Близнецы как всегда идеально выполняли свою работу. Саня закрыл рот уже обеими руками, чтобы никто не слышал его стонов. Маги все же сумели его немножко повеселить. Хоть и не умением, так своим убитым видом...
  Диктор чуть не заплакал. Над ним так давно не издевались. Две минуты на дуэль. Две!!! При том, что один из дуэлянтов даже не использовал заклинаний! Абсорбировать подобное явление не вышло. У бедняги сдали нервы:
  - Турнир окончен! Победитель может получить свой...
  К нему на всех парах прискакал имп-посыльный. Этих бесят можно было постоянно увидеть сновавшими меж рядами. Протянул конверт.
  - Ооо. Постойте. Мне только что сказали, что сам Архимаг будет здесь через мгновение. Он хочет поздравить победителя и вручить приз самостоятельно!
  Трибуны взвыли. Вампир погрузился в отупелый транс. В воздухе раздался низкий звук. Прямо из пустоты пространственного тоннеля заиграла торжественная музыка. Раздался глубокий и густой как патока голос:
  - Внемлите мне, дети мои. Я великий и ужасный...
  Саня, задыхаясь от беззвучного кашля, повалился на землю. Народ посмотрел краешком глаза, но ничего не предпринял. Шики, как и все, с ужасом и волнением "внемлял" голосу. Саня заставил себя успокоиться, только почувствовав ощутимый удар лапой по щеке. Кори, как ни в чем не бывало, смотрела в небо.
  А, она ведь не знает...
  Вампир снова уселся на невидимую воздушную подушку - весьма полезное заклинание, особенно когда не на чём отдохнуть. Голос продолжал вещать:
  - Я тот, кто сотрясает миры, владеет всеми стихиями и призывает самых страшных монстров Кадаффа! Внемлите моему голосу. Голосу Владыки Времени и Пространства. Хранителю Скрытого Знания. Я тот, кому служат даже бессмертные, непокорные вампиры...
  Саня вдруг изменился в лице. Кори неосознанно отшатнулась. В нем было столько злобы, что даже цербер убежал бы, скуля и поджав хвост!
  - Ну-ну. Покажись только, урод... - пообещал кое-что вампир.
  Рискни здоровьем, гадский папа.
  Голос продолжал орать уже на одной ноте.
  - Я единственный и неповторимый! Встречайте с восторгом и благоговением - Архимаг!!!
  Мдя, от лести никто еще не умирал. Но от таких неприкрытых дифирамб самому себе кое-кто сейчас точно отгребет...
  В центре арены с уймой стереоэффектов появился прекрасный человек высокого роста. С ниспадающими длинным пологом серебряными волосами. Под глазами ветвистые красные молнии. Изо рта слегка выглядывают длинные клыки. Хоть это и не лицо Александра, но явно на него похоже!
  У Сани начали кровоточить губы. Глаза потихоньку становились акульими. Со звоном разлетелась еще одна сковывающая печать. Злость из парня чуть не выплескивалась, но он только облокотился на Книгу и закинул ногу на ногу. Камень за его спиной начал вспучиваться и вырастать острыми рваными шипами...
  Кори удивленно шмыгала носом. Вместо воздушной подушки под седалищем вампира уже пребывал ужасный каменный трон. Печати трескались одна за другой, не выдерживая страшного эмоционального фона. Но пока еще держались. Невидимый наблюдатель Асмодея чуть не выл от накатившей жути - уровень вампира стремительно рос, перепрыгивая планку за планкой, освобождая все новые силы. Разряды черной злобы полностью пронзали атмосферу окрест него, наполняя сам воздух тьмой...
  Грешники и святые, мученики и тираны, хозяева и лакеи, все служат друг другу, нуждаясь в каждом, хоть и непримиримо враждуют, а когда одна из сторон исчезает, другая подумывает погрести ее влияние под себя, конечно, считая именно свою часть невинно потерпевшей. Рекурсия - постоянный цикл взаимоотношений. Не давать больше воли, чем нужно для сотрудничества - вот основа этого шаткого положения. Иначе, критерии его оценки могут слишком сильно пошатнуться. Так и некоторые, только почувствовав исчезновение давящей силы, сразу хотят взобраться на трон и покомандовать в свое удовольствие, почувствовать, что такое власть, и приобрести давно желаемые привилегии. Свято место пусто не бывает. Но очень нехорошо выходит, когда возвращается законный владелец и видит свою замену...
  Пришелец в это время стоял к Сане спиной и абсолютно не замечал скапливающейся атмосферы убийства.
  Показушник хренов.
  - Друзья мои!!! Приветствую вас на этом чудесном фестивале!
  Отовсюду раздались приветственные крики, свист, салюты и даже вопли признаний в вечной любви. Что ни говори, а среди демонов Архимага уважают, наверное, даже больше чем остальные расы. Через страх... страх быть подчиненным его воле, как это некогда практиковали Архимаги древности, собирая вокруг себя разнообразных воителей ночи и повелевая ими как бездумными рабами...
  - Я очень рад, что в нашем мире все больше и больше достойных волшебников, доказавших свое право называться магом. Поздравляю вас всех с возможностью гордо именовать себя Членами Гильдии Всея Магии! Я уверен, что все вы, после окончания Высокой Академии Энфер встанете вместе рука об руку и идеально вольетесь в наши ряды! Я пришел сегодня, чтобы почтить своим присутствием эту Арену и хочу вручить этот кубок - кубок Архимага, самому достойному из тех, кто сегодня показывал свое мастерство в магической дуэли. Где же наш скромный победитель?
  Диктор молча указал ему за спину. Мужчина резко повернулся. Уставился на Саню. Тихо подошел. Посмотрел на его позу оценивающим и предосудительным взглядом.
  - Парень... Ты знаешь, что уважение к старшим - первый признак хорошего воспитании...
  Самозваный Архимаг икнул - капюшон белой мантии вампира слегка приподнялся, открыв смотрящие исподлобья глаза королевской кобры перед гибельным броском. Ужасно знакомые глаза...
  Мужчина вдруг упал на колени.
  - Г-г-господин? Верховный?
  Напускное величие моментально слетело как от дуновения ветерка. Самозваный Архимаг валялся в ногах у вампира как побитая собака. Видать знает, что провинившихся принято наказывать...
  Саня прошипел, с трудом сдерживаясь, чтобы не испепелить его на месте - могут не разобраться и посадить в мягкую комнату:
  - Привет, Миракль. Давно не виделись. Кажется, ты сделал недурную карьеру у меня за спиной. А я только начал думать - что же делает моя любимая мишень для экспериментов? Как там моя ненаглядная груша для битья поживает? И как удачно - она уже тут... - В голосе вампира не было ни намека на толерантность.
  - Хоз-з-зяин, вы так повзрослели. Прямо не узнать. А мы все думали, что вас убили... - Коротышка трагически заламывал руки, желая оказаться за тридевять земель, и желательно где-то, куда Архимаг побрезгует за ним полезть.
  Глаза вампира гневно сверкнули.
  - В самом деле? А ты, не (думал), что использовать мой облик, на подобии какого ты меня представляешь, ровно перчатку в моем присутствии может пагубно отразиться на твоем здоровье? Восхитительная наглость!
  Облик мужчины начал таять, как роса на солнце. Через мгновение перед Саней на коленях валялся мелкий неказистый человечек с рыхловатой фигурой и редкими волосами.
  Вампир удовлетворенно кивнул. Что, впрочем, не помешало ему ткнуть мыском ботинка предателя в живот.
  - Так-то лучше Мыш. Радею, что никогда больше никто не посмеет сотворить подобное святотатство. Может, хочешь что-то сказать перед смертью? Точнее есть что сказать в свое оправдание, или можем сразу приступать к твоему наказанию?
  Миракль, или Мыш, как его назвал вампир за мелкий рост и схожесть с грызуном, пронзительно взвыл, как в агонии, и упал на все четыре, лобзая кончики туфель вампира.
  Шики вышел вперед.
  - сэнсэй, как вы можете так измываться над многоуважаемым...
  Мыш взвыл еще громче и быстро затарахтел:
  - Не я, не я. Он. Он - многоуважаемый и всемогущественный Гений всех Магических Школ - легитимный Архимаг Волкерион Испепелитель. Единственный живущий в наше время владыка Спектра, Зодиака и Астрала. Глава Гильдии магов, эльфийского совета королей-князей-перворожденных-превосходных-архонтов-магов и Верховный сюзерен всех имеющих магическую силу тварей в нашей реальности. Носитель посоха и мантии Архимага!..
  Саня вдруг поднял голову в капюшоне. И приложив палец к губам, обрубил все звуки на стадионе. Что-то неправильно...
  - Молчать, иначе я превращу вас всех в кучки пепла!
  Зрители молчали. До них стала доходить правда о сложившейся ситуации. Архимаг был волен сделать с предателем всё, что ему пожелается. Это его Право! А если ему в голову что-то стрельнет, то и всех присутствующих за компанию...
  Саня, молча, вырастил посох и сконцентрировался на звуках. И нашел! Спокойно прошествовав пару метров и наступив на скорчившегося Мыша, уставился на одному ему известную точку в пространстве.
  Вдруг и другие увидели то, что привлекло внимание настоящего Архимага - Черную трещинку, змеившуюся прямо по воздуху, как сухой листик, влекомый озорным ветром. Основу бытия продавливало откуда-то извне...
  Саня задумчиво почесал подбородок и выкрикнул, напугав всех до ...
  - Немедленно! Все у кого достаточно силы! Создавайте щиты вокруг себя и тех, кого сможете прикрыть!
  А сам выпустил наружу самое мощное заклятие абсолютной защиты, поместив всех присутствующих на стадионе зрителей в непроницаемый купол. При этом темпорально их парализовав. Кто не успел прикрыться, всё равно будет защищен.
  Как будто я не ожидал появления Теней во время такого скопища народа. Все знаки указывали на их приход. Но кто мог догадаться, что они смогут провести прямой канал. Такое сложное вмешательство в пространство миров требует ужасных жертв и много времени... Черт, а ведь этого и не нужно. Вот же свинство...
  Из темного угла в воздух взметнулся Ультиматум и, пролетев вертолетом значительное расстояние, моментально повис на запястье брелоком. Предусмотрительность никого еще не подводила.
  Трещины начали делиться и змеиться в разные стороны. Через минуту в воздухе висел ёж из черных змеек-молний. Внутри начало проявляться концентрированное ядро размером с мячик для гольфа.
  Верхняя губа вампира задрожала, рождая утробный рык. Моментально вскинув посох в воздух, он направил всю энергию, полученную из заклинаний девятого уровня на усмирение червоточины. Пробой немного ужался, но сразу же вырос до размеров футбольного мяча. Брови Архимага удивленно взлетели вверх.
  Черт! Если его сейчас не усмирить, будет очень плохо. Когда из него откроется достаточно широкое для прохода окно... Только бы не оплошать.
  Саня удвоил натиск. Разорвались на части все заклинания восьмого уровня. Пространственный тоннель начал мерно подрагивать, замедлив расширение втрое, сдерживаемый огромным количеством манны. Но все же, ненасытный разрыв всасывал манну как губка, копотливо ползя в стороны. Как назло, вокруг начались открываться новые порталы. Неторопливо, но верно.
  Мыш под ногами завыл. Его сердце в ужасе задрожало как осиновый листик, обмотавшись артериями вокруг позвоночника, как червь на крючке. Саня не глядя, приголубил его пяткой по почкам, заставив заткнуться.
  - Белочка, Кори, дорогая, быстро займись вон тем - самым удаленным. Да! Тот, что среди толпы. Всех окружающих - наземь! Оттяни их назад на два метра и не давай прикоснуться - разорвет на кусочки! Создай свободный проход. И сама не лезь.
  Кори в точности исполнила приказ, быстрыми тычками посбивав застывших от действия могущественной защиты магов с ног. Они повалились наземь, как кегли, заключенные в пружинящую оболочку...
  Посох превратился в палочку и был зажат в зубах. Саня вздохнул и закрыл глаза, расставив руки в стороны и согнув ноги в коленях. Как говорил Эльнир - сконцентрировавшись на концентрации...
  Мыш взвизгнул и на карачках уполз в дальний угол - его никто и не собирался оборонять. Незачем - все равно скоро помирать будет...
  Все пробоины начали, наращивая скорость, приближаться один к другому. Вокруг Сани начала паровать земля. На кончиках пальцев засветились миниатюрные светлячки. Когда трещины почти соединились, воздух вокруг его рук вспыхнул. За спиной у вампира загорелись огненные крылья, из вытягиваемой до упора магии стихийной привязки. Он был полностью поглощен своей работой. Крылья закрутились по спирали вокруг его ног, вертясь в танце хоровода... Третий уровень посоха был расщеплен в мгновение ока. Проломы совместились воедино - разбухли вдвое! Возникло незапланированное сопряжение сфер.
  - Аааааааааа!!!
  Визг рванул барабанные перепонки. Из черной ткани пролома вылетели куски мяса, обломки неизвестного металла и обрубки тел. Пробой оказался слишком мал, чтобы пройти через него целиком и десант просто разорвало, продавив через дыру...
  Саня, не отрываясь от плетения заклинания, врубил музыку на полную громкость. Весь стадион покрыл вой, бешеный ритм терзал уши невольных зрителей...
  Еще в бытность свою школьником, заинтересовавшись историческими фактами о значении инструментального искусства, Саня провел маленький эксперимент чтобы выяснить влияние звуковых колебаний, именуемых музыкой на свой организм и, в частности, мозг. Выяснилось, что классика быстро успокаивает, приводит к балансу в душе и даже может стать следствием эйфории. Поп никак не отражается. Реп нервирует, противоречивые чувства. А рок быстро вызывает отречение от окружающего мира, боевой мажор, либо стойкий гнев. Зная эти факторы, можно сильно дезориентировать противника и заставить его играть по твоим правилам. Под правильную, сбалансированную музыку отрешиться от всего ненужного в драке и полностью отдаться сражению проще всего. А умирать еще легче...
  Лицо Архимага посветлело. Тихо напевая про себя песню, он вложил в заклинание последние капли энергии...
  Руки соединились, родив вспышку чистой силы. Огненные потоки влились в получившееся заклинание, усилив его сияние до максимума. Все кто наблюдал за происходящим, прикрыли глаза, чтобы не ослепнуть. Черный ёж взорвался, получив чрезмерно большой приток магической силы, разрывая ткань мироздания, а из него во все стороны вывалились несколько десятков черных рыцарей, целая артель черномазых. Пробились все же, Теневые твари!
  Черт! Я снова не могу колдовать! Растаяло все как туман пред лыком рассвета... Ну ничего, надо прочистить мозги, а не клясть события... Я все превратности победю... побежу... а потом побеждю. Главное - это меч с собой, не оставил дома! Бойтесь меня, теперь я не маг, а психованный берсерк...
  Саня, продолжая напевать с закрытыми глазами, разорвал последний контакт так и не родившейся арки портала и потянул из рукава брелок. Цепь на глазах удлинилась и чуть не волочилась по земле. Воздух сотрясали звуки музыки. Атмосфера наполнялась тьмой. Она шла от вампира. Меч моментально превратился в чудовищно длинную даикатану - двуручный меч самурая. Как говорил Хаттори: - сюрикен твой друг, кинжал - хороший друг, а катана - самый верный добрый друг.
  Юноша плотно взял ее за рукоять левой рукой, правой лишь слегка придерживая, взвесив на ладони - свободная хватка для быстрой смены руки, как и учил Ямамото. Плюс самый простой стиль боя, преподаваемый под видом спорта во всей Японии - "Путь меча", Кендо. Всего четыре удара - "Мен, Котэ, До и Цки", взятых из названия тренировочных доспехов. Рубящий в голову, отсекающий руку, распарывающий бока и пронзающий кадык. Смертоносная игра, когда в руках настоящий, а не бамбуковый меч. Ведь стоит дать любому тренированному кендоисту катану и все - готовый самурай...
  Саня встал в боевую стойку. Конечно, бой всяко может повернутся - это не вальс с его размеренным тактом, и всего лишь нескольких ударов не хватит чтобы победить. Но как и в вальсе, всегда можно подстроиться под музыку и устроить мощную импровизацию, комбинируя каскадом эти игрушки новичка. Ведь даже изящные движения мастера имеют под собой простую пластичную основу.
  Энергия из окружающего пространства, пропитанного смертью первой группы десанта, тонкими струйками устремилась к его телу. Ультиматуум завибрировал от нагретого до состояния кипения воздуха. Через секунду начался припев.
  Настоящий бой! Как говорила любимая учительница: - "Побью, как старое ведро, еще и дужку поломаю".
  Прикрыл глаза, загоравшиеся внутренним светом, взамен глубоким теням на веках, заставляя себя вспомнить позабытое умение и длительные тренировки симбиоза магии и тела. Одних дилетантских умений обращения с мечом не хватит, нужно еще "кое-что". И оно имелось. Сие безрассудное знание было вбито долгими ночами тренингов и штудирования теории, ни разу не примененных на практике. Слишком опасно. Это как рана, горящая внутри мозга, тлеющая, не дающая о себе позабыть, а будучи разбереженной, способная сжечь не только всех твоих врагов... но и тебя самого целиком.
  Плевать. Я не умею проигрывать, так что просто обязан победить. Если Симбиот не справиться... уйду в могилу, но докажу всем, чего стою!!! Сейчас буду на подтяжки полосовать...
  Вампир громко беспристрастно молвил, используя давно запущенный язык латыни, который от скуки пыталась загнать в него Эмма. К сожалению, он извлек из уроков только соединения, составляющие подобные заклинания, не заботясь о их складности... и обиде дриады. Заклятие не стихии, эфира, либо магического источника, а самого себя!
  - Пришел час жатвы жизней: грешников, нейтралов, святотатцев. Готовьтесь смертные, звонят по вам колокола, умрите, как полночная звезда, сгоревшая на небе без следа. Она исчезла, принеся хаос. Так в чем же заключается вопрос? Найти спокойствие средь бури, и воплотить творения свет, уравновесив смерть непросто, но выполнимо для меня. Я никогда не поклонюсь теням...
  Свет и тьма, инь и янь, средоточие которых находилось в груди, нехотя смешались, растекаясь по телу и подчиняя себе каждую клетку организма. Кровь закипела - ее давление возросло втрое. Пошел ускоренный обмен веществ, у обычного существа должный забрать сразу несколько лет жизни. Симбиот горел от перегрузки. Полилась вторая часть заклятия:
  - ...Возник искусства танца ренессанс, свободно магия гуляет по крови, рука тверда и меч не дрогнет в ней - прощенья нет. Душа, тихонько, не спеша, поет, кончиной и спасением дыша, ее призвание - сказать: я твой палач, но не судья. Да будет здесь кровавый карнавал, Чистилище заполнят мертвецы, и их друзья, и их отцы, все кто оплошность допустил - оружие на божество поднять! Их просто нестерпимо не карать! Не грешен в этом жнец, но все равно он соберет свой урожай. Готовьтесь смертные, от ужаса дрожа. Я здесь, я есмь, я Смерть... Пляска Жатвы...
  ...И исчез - мгновенно устремился с места. Плавными, как течение огибающей подводные камни реки, движениями модерато, привычными танцующими смещениями винта боевой косы, врубился в толпу Теней. Брызнула первая кровь, донесся первый вскрик... и начался ад!
  Черные рыцари падали один за другим, скошенные бреющими ударами в солнечное сплетение. Катана вращалась в руках, как живая обвиваясь вокруг рук - хватка ладоней изменялась как движения дирижера, походя, кромсая чужие тела. Саня моментально переходил из одной позиции в другую, рубя тварей Тени на мелкие куски, протыкая критические точки насквозь, и блокируя редкие контратаки удлиненной цепью, вырывая из рук противника оружие. После его нападений оставались одни покойники. Они моментально тлели и превращались под действием "пылающей поступи" - передаваемых через землю импульсов огня, в кучки пепла. Ни шипастая броня, ни страшное оружие не могли их спасти.
  Катана косила воинов как серп сорную траву, превращая идеально подогнанные чёрные доспехи в груды металлической стружки, растворяющейся в воздухе, одним касательным прикосновением. Но и сам юноша медленно агонизировал - такова магия тьмы. Все тело крутилось как волчок, доводя себя ускоренным темпом до самоубийства. Движения были слишком быстры, чтобы за ними поспеть, мозг опережал плоть, частой сменой приказов требую невозможного, разрывая мышцы и растягивая сухожилия...
  Величайшее значение искусства всегда являлось конечной точкой - смертью!
  Это не дуэль, идущая по правилам чести, а грубый лесоповал. Корявые деревья тянут к тебе сухие ветки и кривые корни, пытаясь схватить, а ты уклоняешься и обрубаешь их на безопасные чурбаки и сразу отправляешь в топку...
  По затылку больно ударило, шею защитила клипса Астарты, развалившись при этом на кусочки.
  Саня взмыл в воздух, акробатическим движением оттолкнувшись от груди падающего врага, ценой чуть не порванных сухожилий и без малого сломанных щиколоток. Ласточкой взмахнув рукой, отрубил головы сразу двум стоявшим за спиной Теням. Оставшиеся Рыцари Тьмы бестолково размахивали руками, пытаясь поймать парня за полы мантии или хоть немного задеть юркого противника своим оружием. Один громила даже попытался зарезать его двуручным мечом с сотней зубцов по обе стороны лезвия - пилы мясника. Ультиматуум разрезал клинок с жутким визгом и одновременно коснулся переносицы меченосца. Сзади послышался звук падения последнего убитого рыцаря...
  Убивать беспристрастно, без сожаления и задней мысли, приучает Астрал. Даже не чувствуешь угрызения совести после такой мясорубки - как таракана раздавил. Нет, таракана все же жалко, пусть комара... Трюк в том, чтобы не думать о массовом геноциде как об убийстве... Да и бояться за свою жизнь точно не станешь. Пускай, вопреки распространенному заблуждению, что вампиры - нежить из ужастика, что, с какого-то боку подтверждали отдельные индивиды, якобы вернувшиеся с того света, они тоже, хоть и лаконично, но опасались смерти. Александр же, при такой тренировке - осознавая собственную невозможность почить в царстве мертвых, даже не подумал, что нужно испугаться за себя. Каждый раз просыпаясь в своей постели, только вздыхаешь, не принимая произошедшее как смерть. Подбиваешь троих птиц одним камнем...
  Саня приземлился на настил Колизея, весь покрытый кровью, и вздохнул. Синяки, растяжения и кровоподтеки от перегрузки человеческих телесных лимитов сами по себе рассосались, впитав угасающие жизни Теней - это их особое свойство - отдавая дань победителю, переходя к нему в виде чистой силы, лечащей раны. Так они говорят: - "если ты одолел меня, то твоя мощь должна жить и за меня тоже"! Тени не мстят триумфатору. Все же даже у подобных существ есть свое понятие чести...
  Дерзкая вылазка окончилась полным провалом. Не так это и хорошо. Планы с использованием магии Аргумента были безнадежно разрушены. Все заклинания рассыпались в пыль, отдав свой потенциал для уничтожения прорыва. Червоточина - это такая доставучая хрень... Достаточно маленькой точки, чтобы враждебный мир сам расширил ее до полноправного магического портала. Поэтому пришлось приложить количество энергии, вдвое превышающее немаленький потенциал черной арки, чтобы ее закрыть...
  Вздохнул как извечная вселенская печаль. Настоящих, абсолютных врагов не бывает. Каждый антагонист имеет в тебе свой личный интерес. Всему есть следствие и причина. А единственный, кто тебя искренне и беззаветно ненавидит - это ты сам! Осталось лишь понять, зачем Теням вампир? Ведь неслучайно они постоянно появляются либо вокруг Александра, либо Марии. Значит - их что-то притягивает... а любые доводы, когда к тебе применяют подобное насилие будут неубедительны. Нет смысла спрашивать у них напрямую: - чего вам от нас нужно, и говорить: - я ни в чем не виноват. Не поймут, а самому аккурат обратиться расистом, вместо разыгрывания из себя общечеловека. Единственный целиком действенный резон против войны, известный любому школьнику - сама война! A la ger com a la ger.
  Меч снова уменьшился и повис уже на шее, на тонкой серебряной цепочке. Хороший артефакт. Полезный и многофункциональный. Совсем, как и сам вампир...
  Как гром с ясного неба справа раздался крик. Саня, не ожидая продолжения, молнией метнулся на звук.
  Кого-то достали. Черт! Как я мог упустить?..
  Вошел в транс "временного тормоза". Ворвавшись в раздевалку стадиона, с ходу вонзил ладонь в бок нависшему, над распростертым на тонком ковре телом, черному рыцарю. Его как паровым молотом ударило, размазав по ящикам-хранилищам...
  Саня склонился над постанывающей Маришкой, о которой попросту позабыл. Спину старосты перечеркнули три полосы от удара кастетом - медвежьей лапой. Сердце предательски дрогнуло. А ноздри затрепетали от запаха крови волшебницы.
  Нельзя пить ее. Нельзя! Это ведь я виноват в том, что случилось. Глупая девчонка по уши влюблена... или просто морочит себе и другим голову...
  Вампир взвыл на одной ноте, схватившись за черепушку. Мозги чуть через уши не выплескиваются от напряжения противоборства двух сущностей. Пришлось взять себя в руки и не обращать внимания на запах крови Маришки. Нельзя ее так оставлять тоже. Раны глубокие и обильно кровоточат. Саня осмотрительно взял девушку на руки и вынес на свежий воздух. Маги в сторонке заколыхались, но щит прекрасно удерживал любые звуки и сводил вероятность проникновения к нулю.
  - Энциклопедия, мать твою целлюлозную, чем я могу ей помочь?!
  Книга взмыла в воздух, позвякивая цепью. Вперед вылетела бумажка, как выплюнутая из книжного рта. Саня подхватил ее на лету и развернул.
  "В посохе остались заклятия седьмого уровня, Хозяин, если вы поторопитесь и расщепите их, то полученной энергии может хватить на заклятие лечения".
  Черт! Как он мог пропустить седьмой уровень? Быстро превратив заклинания в чистую энергию, сложил левую руку в знак трансмиссии, прижав мизинец к ладони, а остальные пальцы отводя как можно дальше, и начал формировать из водной стихии заклятие лечения... Что-то шло не так. Рука тряслась и болела, не имея должной пластики. Раны начали стягиваться, но кровь все так же толчками выплескивалась наружу. Энергия неожиданно кончилась, а раны даже не сомкнулись. Всё же врачевание - не его профиль. Тут нужен особый дар, а не бездумное заучивание формул - лечении и разрушение редко ночуют в одной обители. Да и вампир просто в нем не нуждался, имея чудовищную регенерацию...
  Саня завертел головой. Капюшон мешал нормально видеть, иллюзия исчезла, но нельзя, чтобы его узнали. Если народ поймет, что Архимаг и Тойя Зеро одно и то же лицо - проблем потом не оберешься...
  - Миракль, сюда. И не делай вид, что тебя здесь нет. Я прекрасно тебя вижу. Бегом ко мне!
  Мыш не заставил себя упрашивать дважды и трусцой, вперевалочку, припустил к своему Верховному.
  Саня спрятал полностью бесполезный отныне посох, к сожалению не способный аккумулировать и конденсировать энергию и тем более ее генерировать, в карман. Схватив Мыша за горло, положил другую руку девушке на поясницу. У толстячка округлились глаза. Он хотел взвыть как прежде, но глаза закатились и Мыш начал стремительно сереть. Саня через себя перекачал нужное количество крови, не взяв себе ни капли, но быстро изменив ее группу и резус-фактор на необходимые волшебнице - был такой трюк в его арсенале. Закрыл раны девушки при помощи Симбиота...
  - Хв-а-а-а-тит, помир-а-ю, - прохрипел мелкий волшебник.
  И в самом деле. Нужно знать когда остановиться. Крыса...
  Маришка застонала, подтверждая успешность операции - живописно стонет, значит, жить будет, а отпущенный Миракль мешком повалился на землю. У него не так уж много и забрали - даже в глазах чисто.
  Носферату тяжело опал на колени - все же кровь недовольно отнеслась к его играм. На внезапный звук шагов не было силы даже обернуться. Ну и черт с ним...
  Когда на затылке уже ощущалось чужое дыхание, слева мелькнул росчерк металлического блеска. Мимо пролетел окровавленный труп недобитой Тени с гигантским молотом в черепе. Он мгновенно рассыпался в пыль, как и тела на стадионе. Юноша, не поворачиваясь, поблагодарил.
  - Спасибо, Керриган. Я, наверное, недостаточно сильно его ударил. Руки устали.
  - Нет проблем. Это, кстати, моя работа.
  Спокойный орк равнодушно потопал вытаскивать из пролома в стене свое оружие, которым и швырнул в не вовремя очнувшегося врага.
  Вампир вздохнул умиротворенно. Невозмутимость Брока вселяла ощущение защищенности и безмятежности, как если бы живешь за скалой из нержавеющей стали, не подверженной коррозии и старению... Чуть не забыл, что на него магия не действует...
  - Есть. Справа от меня валяется. Одна мелкая, но слегка припухшая. Пора ее и порешить. - Прикрыл глаза и сконцентрировался. - Симбиот, Энциклопедия, реакция. Активировать остаточные резервы организма. Поднятие тонуса! Заключительная регенерация разорванных мышц...
  Брок вдруг недоуменно уставился на спину парня. Саня не оборачиваясь, и так знал, что происходит. На спине проявился личный герб Испепелителя, присвоенный Гильдией - вращающийся кольцами дракон в цепях. Дракон, общепринятое понятие божественности, символизировал душу Александра, а цепи - нормы морали и этики, которыми он управлялся. Герб проявился только, чтобы судить отступника перед обществом магов. КАЗНЬ ЧЕРЕЗ СОЖЖЕНИЕ. Теоретически ничем не отличавшаяся от аутодафе, поучаствовав в которой придется навечно отстраниться от дел...
  - Последнее желание есть? А, плевать, все равно я его исполнять не собираюсь. Я на тебе, урод, слегка отточу свое заржавевшее искусство заживо сжигать пленных. Если бы еще предварительно по уши накачать сомой, чтобы прожил дольше, так вообще бы все было в шоколаде. Только представь - я смогу жечь тебя в любое время суток, когда только вздумается. А ты уже через некоторое время как новенький! Готовый к употреблению... И не волнуйся - Родина тебя не забудет!
  Вдруг на Арену прямо через защитный купол спрыгнула госпожа валькирия... Точнее через отсутствующий купол. Все колдовство исчезло, влившись в побледневший кристалл Аргумента еле заметной стрункой манны, но оттаявшие трибуны не проронили ни слова - приказ Архимага оставался в силе... Вампир немедленно пустил манну огнем, чтобы очистить кожу и одежду от пятен черной крови. Это и спасло готового обделаться и одновременно упасть в обморок Мыша от расправы...
  - Не убивай его!
  Вампир даже не отреагировал на унизительный тон. Занудная тетя.
  - Ваше заявление принято к рассмотрению. Когда отдам - сообщу после казни. - Насупился, строя из себя вселенскую обиженность. - Наш контракт больше не действителен. В турнир я вступил. И даже его выиграл, хоть об этом разговора не было. Наверное, вы и так поняли, что отдать победу кому-то другому я просто физически не смогу. Ваша светлость больше не имеет права просить, и тем более приказывать... Миракль, выбирай сам как тебя убить. Да и... какая разница - в ближайшем посмертии можешь винить только себя.
  - Господин, сжалься... - заканючил предатель.
  На жалость давит, дрянь. Он всегда был трусом, еще с тех пор как таскался за мальчиком, хныча выпрашивая научить его своим премудростям. Достаточно было лишь одного взгляда, чтобы его отвадить, но вот убить такое ничтожество рука не подымалась...
  - Ты, изверг... - Во взгляде женщины плескалось отвращение.
  А что же вы хотели от ДЬЯВОЛА, леди?
  Саня равнодушно пожал плечами, выразительно прикрыв глаза.
  - Может быть. Грустно мне, но я переживу. В поле моих интересов зерно милосердия уже не вырастет - увяло недавно... У этого недоношенного ублюдка были три предупреждения. Но только что, он превысил свою норму еще на пять. Мне все равно, что он придумает, нет ничего, что могло бы оправдать этого...
  - Почему пять? Я только взял себе...
  Вампир слегка поморщился - его перебили. Но был непреклонен. Дракон на мантии начал медленно разгораться...
  - Мое место, мой облик и про кое-что ты еще забыл... Да и этого что, недостаточно, чтобы отправиться в миры погасшего солнца живьем? Принуждение не в моем стиле - ты попадешь в лапы к Теневым мясникам добровольно... Кстати, можешь выбрать сам, куда из темных сфер тебя отправить. Кшар, Шрег, Кадафф... Право же, нет. Кадафф вроде уже отвоевали...
  - Не смей его убивать, высокомерное исчадие!
  Северянка никак не поймет, что просто спустить на тормозах такую оплеуху рангу Архимага Александр не может. Это уже личное!
  Раздраженно взмахнул рукой:
  - Госпожа валькирия. Я вижу, что вы существо деликатное, но вы, наверное, кое-чего не понимаете, или просто не хотите понять. Чтобы открыть проход в миры Тени достаточно небольшой дырочки. Маленькая оплошность и невнимательность приводит к ужасным последствиям. Я вам не втираю очки, все на самом деле прозаично, и страшно до визга - мы, только благодаря слепому случаю, обеспечившему мне силы закрыть проход, не отправились на корм вечно голодным стаям чернокожих чудовищ. - Указал рукой на Мыша: - Этот мелкий уродец не имеет никакого таланта в магии. Единственное, что он умеет - это почти точно копировать чей-то облик, и несколько материальных иллюзий. Кроме того, он пренебрег всем, чему я его учил наравне с остальными волшебниками. Чтобы правильно провесить портал из Гильдии, у него кишка тонка. Это из-за его не квалификации открылись все эти пробоины. Я раздавлю эту кукарачу просто из принципа...
  Женщина все еще недоверчиво поглядывала на предателя.
  - Вы хоть понимаете, что могло произойти, если сюда попал бы Черный легион? Эти Тени в количества сотни, без особых сложностей перерезали бы всю сию никчемную братию квази-магов и раскрыли бы порталы для прохода старших тварей, которых предостаточно скопили в своих зверинцах. Через день вся Академия была бы пущена под нож! А потом они могли перейти и к человеческой части мира! Вы еще смеете мне указывать? Хотите всех нас под Монастырь подвести? - В голосе у парня не было ни гнева, ни злости, только разочарование.
  Валькирия смутилась, оказывается - это она отрицательный персонаж. Поспешила со своим глупым вмешательством.
  - Но ты с такой легкостью закрыл эти дыры. И в одиночку перебил весь десант... - Всё же еще не сдалась.
  - Не путайте меня и это бесполезное отребье. Мой калибр намного выше, чем они могут себе просто представить, а меч режет все без исключения. Но я и так чуть не сжег свой организм, превысив ритм его работы в несколько раз. Мозг мог элементарно вытечь из ушей от такого напряжения. Пляска Смерти - боевое искусство, которое можно применять только в крайнем случае. Мой учитель предупредил о последствиях, но и сам, ни разу ее не использовал. Если не занимаешься йогой и акробатикой, то единственный выход - выцарапать у кого-то сердобольного грант на реанимацию, продолжительное лечение и протезирование. Что же до остальных... Керриган, как "про", мог бы убить троих максимум. Гаррет - несколько сотен, и то, я говорю это только из солидарности, но остальные... На Тени не действует обычная магия, они устойчивы к физическим повреждениям. Регенерация просто сумасшедшая. Если не убить с одного удара - через минуту встанет и вцепиться в горло. Их порталы - это ядерная бомба замедленного действия. Очень сложно обезвредить. Почти невозможно. А последствия взрыва устранять просто некому...
  - Но... - Тебе еще мало?
  - Не стройте из себя дурочку! Закрыть эти дыры мне стоило безбедной и защищенной жизни в течение ближайших четырех лет!!!
  От воспоминания про потерянные возможности, гнев в его глазах вспыхнул всепожирающим пламенем. Дракон начал покидать пределы мантии, разгораясь до яркости Солнца...
  Голову с плеч именем моим снять велю. Или вот осерчаю достаточно, и запульну вас к черту на кулички, долой с глаз своих ясных да и в темень египетскую. Безмозглая грубиянка со своим американским правосудием...
  - Все же...
  - Верховный... - Мыш тихонько полировал языком его ботинок.
  Саня почувствовал, что злости просто не хватает. Оправдываться больше он не собирался. Или сразу сжечь, или отпустить,... Правда, настроение все еще было слегка "игривым", как шампанское, но вампир уже перегорел идеями маркиза де Сада, оставив лишь усталость и бессилие. Пусть оставлять за спиной эту крысу чревато и неблагоразумно, но придется пренебречь своей безопасностью...
  - Идите вы все... к псу под хвост.
  Герб недовольно погас, прошипел что-то философски-обиженное и снова спрятался в мантию.
  Вот никак не дадут вволю наубивать разных-всяких.
  Саня вздохнул. Если сейчас придет отдача от последних заклинаний, когда ограничитель Арены уже не действует... больно будет. Повернулся к обслюнявившему ботинки иллюзионисту.
  - А ты, тварь, не думай, что легко отделался, примерив мои тапочки. Я обвиняю тебя, ничтожная крыса, в измене! Своему Главе, своей Гильдии, и присутствующим здесь существам, из-за твоей халатности подвергшихся смертельной опасности. Во-первых - на тебя налагается запрет на творение любых заклинаний в течении пяти лет. Во-вторых - вернешь всё, что успел награбить и присвоить за моей спиной. А в-третьих - всем с кем имел дело и в особенности магистрам Гильдии, расскажешь, кто именно отдавал им приказы. И скажешь, что я все еще не решил, что с тобой делать дальше. Ты все еще член Гильдии... Если после этого останешься жив, что же, повезло, если нет... - Вампир пожал плечами, - То так тебе и надо.
  Валькирия обдумала приговор и справедливо согласилась, что лучше бы ему сразу умереть. Позор и гонения - не самый лучший путь в жизни. Изгои и ходячие трупы - две стороны медяшки магов.
  - И еще... Нет-нет, с приговором я уже закончил. Бог троицу любит.
  Миракль вздохнул с облегчением. Он все еще не понял, что с ним будет.
  - Передашь привет конгрессу. Скажешь, что мне нужно два Магистра для проведения общественно-полезных работ. Мужчина и женщина. Работа несложная - учить детишек уму-разуму. Кроме того, они получат повышение в Гильдии, если смогут себя хорошо показать... (Чародеи фишку секут, и нет сомнений, что желающих будет много) Кроме того - пусть возьмут со склада весь необходимый инвентарь, зарплату за пять лет и все, что посчитают необходимым, но не очень жирным. Для меня - три большие бутыли с эссенцией огня и один стабилизатор-восстановитель манны... Все, пошел к черту! Жду их максимум через неделю. Узнаю, что хотя бы одна буква из всего сказанного не выполнена - можешь сразу прощаться с родней. Понял?! Если да, то повернись к лесу передом, а ко мне задом - чтобы легче было ногой наподдать...
  - Да, Владыка, спасибо, Верховный, до свидания, Господин, - елейным голоском зачастил, подлиза.
  Мыш припустил трусцой к выходу со стадиона, побоявшись открыть портал на глазах у начальства. Саня поднял на руки уже усиленно стонущее тело старосты. Передал чуть не рухнувшему под тяжестью девушки Шики. Снежный маг стоял в сторонке, но моментально подбежал по первому же знаку.
  - Позаботься о ней, Такеши. Если нужны будет дополнительные расходы, смело вали все на мой счет. И еще... Не смей рассказывать нашим, и остальным тоже, кто я. Отвечаешь головой. Понял?
  - Да, сэнсэй. Вам лучше забрать свой кубок и пойти перекусить. У вас лицо бледное.
  На себя посмотрел бы после такого...
  - Лицо... Кубок Архимага - Архимагу. Даже не смешно. Походит на нахальство. Какая честь в том, чтобы воевать с недоучками? Подожди, скоро прибудут ваши учителя. Вот тогда и взвоете. Мы из вас сделаем настоящих магов! Кстати, ту девочку даос утверждаю подмастерьем, остальным пока это не светит. Мало опыта, мало практики, мало, всего мало...
  Саня вернулся к заторможенной компании, одолев крутую лестницу с прыгающими в глаза ступенями. Гаррет уже весело тискал Кори, а та даже не огрызалась, наблюдая за Хозяином.
  Я стал слишком мягким. Даже эти Тени умирали мгновенно. Это ли не признак классической человечности...
  - Вы как хотите, а я иду домой. Кори, Гар - на выход. - Растянул приветливо губы. - Брок. Вместе было весело. Я надеюсь, что мы с тобой еще встретимся. Друзья?
  - Друзья! - Крепко пожал руку медвежьей хваткой, наконец улыбнувшись.
  - Тогда до скорого. Пишите письма, очень люблю их жечь.
  Саня развернулся на девяносто градусов и, напевая себе под нос, чтобы отвлечься и погасить свое раздражение, пошел догонять свою пламенную парочку.
  Валькирия остолбенело повертела в руках врученный ей кубок и вдруг выкрикнула:
  - Сатанаил! Стой!
  Саня нехотя повернулся, как лунатик. Мало спешных дел, так еще одно цепляется...
  - Вам мало? Боюсь, что я в недостаточно хорошем настроении, чтобы с вами разговаривать. Я слегка притомился и хочу почувствовать надежность родных стен. Исключений не будет!
  - Но, как же приз? - обиженно как-то посмотрела северянка.
  - Что приз? Мне уже можно имитировать интерес? - Кубок у меня не в чести, автографы не раздаю, что еще?
  - Победитель удостаивается высокого почета...
  Саня равнодушно приподнял вопросительно бровь.
  - ...Принять меня в свой дом на время пребывания в Академии!
  Ого, ничего себе претензии. Больная, что ли...
  - Леди, вам, наверное, по голове осколком попало. Вы потеряли последнюю гордость...
  Вдруг прибежал адски жестикулирующий Шики Такеши.
  - Это правда, сэнсэй, госпожа Астарта - богиня кузни, мать мечей, сотрудничающая с Гильдией и поставляющая нам большинство необходимых для ритуалов тонких изделий. Она лучшая в плане создания волшебного оружия и брони. Небожительница почетный гость нашего Турнира. Она снизошла к нам из великодушия, а мы взамен предложили, чтобы самый достойный взял ее к себе в дом на временное место жительства, пока она не закончит свои дела в Энфер...
  - А самый достойный - победитель турнира, верно?..
  Мог бы и не спрашивать. Такое чувство, что сунул руку в горлышко бутылки, а назад не поддается...
  - Выходит что так, - развел руками пристыженный Айсберг. Вроде бы и не сделал ничего плохого, а...
  Саня хмуро повернулся к валькирии, с ней трудно оставаться учтивым, тут по мере возможностей необходима некоторая гибкость ума. Чтобы не вызвать конфликт. Озарение свыше пришло мгновенно.
  - Я вспомнил, где слышал ваше имя. Не странно, что ваш профиль казался мне таким знакомым. Теперь мне все кажется понятней. Вот зачем вас понадобилось заключать со мной договор... Мне, в общем, все равно. В домике на скале есть еще несколько пустых комнат. Если хотите, можете занять одну из них. Правда мне было бы приятней, чтобы вы сами меня об этом попросили, не прибегая к грязным трюкам. - Особо выделял все "мне" и "меня".
  - А ты бы согласился, Сатанаил? - Слегка вздохнула, опустив взгляд. Всё же стыд хоть немного, но есть...
  - Я никогда не отказывал раньше, почему бы мне не согласиться? Вам же хуже - вместо того, чтобы просто попросить прибежища, сами себя по пальцах заядло молотком лупите дурными методами. Тем более, что вы теперь мне по гроб жизни должны - нужно было сразу сказать, чем именно вы заплатите за договор... То есть, учитывая ваше бессмертие - навечно в должниках... Так что не рассчитывайте, что я буду с вами возиться. Наоборот - прицельно игнорировать. И так есть о ком бесполезном радеть, - безжалостно произнес вампир. - Ладно, плевать на шутки. У вас есть с собой багаж? Нет? Ну и прекрасно. Тогда идем. Гаррет уже заждался.
  Айсберг настырно попытался вякнуть:
  - А фотографию? Многие захотят получить что-то на память от фаворита состязаний...
  - Я НЕ ФОТОГЕНИЧНЫЙ!!! - Вампир уже ничего не хотел - измотан до предела.
  - Простите? - непонимающе заморгал колдун. Показуха у нас в крови - вот о чем думают все маги. Ответ его просто не затронул.
  - Уже простил. Камеру убери - я нервный.
  Магия это та же профессия. Не излив душу, не выложившись по полной программе и не получив блаженства от работы, стяжаешь результат схожий со скучной рутиной. Но превращать ее в балаган и деньговыжималку - это уже перебор... Шоу маст гоу он? Психушка по таким плачет, аж слезами заливается.
  - Что это значит? - обиженно осведомился Шики.
  - Это значит - попробуешь сфоткать, и он тебя зарежет! - Гаррет "очень политкорректно" разрулил ситуацию. Все равно Саня его уже не слышал, топая на выход.
  Шики не растерялся - вопрос личного престижа. Да и коммерческий огонек не думал его покидать. Надо импровизировать...
  - Желающие сфотографироваться с троном Архимага подходите по одному!..
  Астарта ошеломленно ушла следом за удаляющимся вампиром. Она рассчитывала на долгий и неприятный спор. А он согласился почти сразу? Что-то здесь нечисто. Не имей веры демонам, они всегда имеют личный интерес - вот чему учит народная мудрость. Так в чем же его заинтересованность?
  Саня на ходу компостировал женщину по полной программе:
  - Вот уж повезло. Ваш отец уже должен мне... Много должен. Его контракт был очень интересен. Я ни разу до того не бывал в замке Асгард, и это было мое первое и единственное посещение мира Тир-нА-ног... Он не раз упоминал о своей семье, детях, родственниках и внуках, правнуках и дальше по списку, пока я его сопровождал. Долго терпел, но за эту словоохотливость я ему еще все припомню. С вашим долгом есть все шансы выцыганить у него Вальхаллу целиком со всеми ее призраками викингов...
  Остановился, пристально разглядев женщину, заставив ее нервно сглотнуть.
  - Дятлов бы он точно задолбил, а еще верховным богом называется. Эх. Один (Перун, он же Зевс) не самый приятный субъект и весьма зануден, но вы, все же, разделяя его индивидуальность, пошли лицом в мать.
  - Как ты догадался? - Несознательно ощупала подбородок и щеки.
  - Просто приблизительно предположил - вариантов всего два, если вы не заметили, значительно ошибиться трудно. Притом, что все вы, небожители, имеете такую тенденцию. Или в отца, или в мать. Вот такая вот простая арифметика. У вас, кстати, профиль Фригг...
  К справке. Фригг, богиня красоты - это жена Одина, главного бога скандинавов, одноглазого хранителя мудрости, в которого до сих пор верят в Гренландии Исландии и Германии. Этот неприятный субъект успел за века настрогать детишек не хуже папы Карло. Астарта, младшая дочь, долженствующая занять место богини войны, плюнула на его уговоры, и разделила правление с Вулканом - кузнецом. Все равно войн в ближайшее время не предвидеться, а бог, предмету которого не поклоняются люди, слаб и долго не может поддерживать свое существование в физическом плане.
  - Ты больше не злишься, демон? - виновато спросила женщина.
  Ага, не злюсь. Еще слово скажешь, тетя, и нежно вцеплюсь в горло...
  - Мне все равно. Без лицемерия. Боги, Дьяволы. Это не входит в сферу моих интересов... не моя битва... Мне плевать также на все Тени вместе и по отдельности, пока не приходиться нести ответственность за их происки... Я просто не хочу, чтобы моя семья пострадала. Или мои друзья. Вы не ослышались - даже у меня есть друзья! - зло огрызнулся.
  От воспоминания об упущенных вместе с магической силой возможностях, хотелось выть во всю глотку.
  Эх. Ну хоть оторвался от души напоследок, и то ладушки.
  Астарта задумчиво надулась. Одобрительно выдохнула, смотря в сторону:
  - Ты сильно отличаешься от того, что рассказывают. Хладнокровная кровососущая машина смерти на самом деле поэтически сложенная натура. Мне, в самом деле, понравился твой слог. И сама песнь за сердце цепляет...
  Еще бы. Ваши заунывные боевые гимны и вопли странствующих бардов - скальдов, говорят только о подвигах и мифах, не имея никакой философской или даже логической основы. После прослушивания такой классики уши вянут в ускоренном темпе.
  - Не надо обсуждать... Я не люблю, когда мои творения видят или слышат другие люди. Всю жизнь потом обзывают графоманом...
  - Стесняешься? - Астарта захихикала совсем как малая девочка.
  - Стесняется, - дразня оскалился Гар.
  - Стесняюсь. - Спрятал улыбку за шиворотом капюшона. Кори тоже зафыркала, она была очень довольной - собственнозубно перегрызла глотку одному из врагов.
  - Кто бы мог подумать! Хоть Дьявол Крови на самом деле пиромант-разрушитель, но также застенчивый юноша с чистым сердцем. Идеализирующий заряд C4, или точнее живой огнемет, который плачет по сожженным жертвам. Монстр, который волнуется об окружающих и тоже умеет краснеть...
  Саня при звуках ее жизнерадостного смеха только еще больше опустил глаза... неужели уязвленная гордость может причинять столько боли? Насколько глубоко может задеть непонимание и безобидный смешок?
  А НЕ ПЕРЕБАРЩИВАЕТЕ ЛИ ВЫ, ЛЕДИ?! Это что, такое изощренное издевательство?
  - Не нагружайте меня, и так почти выдохся... Я простой человек с простыми потребностями. Сейчас самая главная - это набить утробу чем-то вкусным, или безвкусным и относительно полезным. Как вы не это смотрите?
  - Только за!
  
  
  Тачибана и Регул предавались созерцанию окрестностей с небольшого наблюдательного поста на вершине центрального корпуса замка. Открытое небо, чашка кофе, несерьезный шпионаж. Начальник разведки безрадостно потягивал дым из трубки, лишь изредка выдувая обратно.
  - Александр выиграл турнир юниор-лиги чародеев. Богиня кузни стала его гостьей, что очень непонятное совпадение. У меня плохое предчувствие. Дамочка ищет свою дочь, германскую принцессу, о которой столько нашумели в Храме. И сороки мне на хвосте принесли, что наставник тамплиеров может в ближайшее время заявиться к нам в гости следом. Он начал что-то подозревать, - сообщил Регул.
  - Да плевать на это. Не нервируй меня. Предвестники великих событий проносятся мимо один за другим, а тут еще это недоразумение рассматривай как проблему. Как будто я виноват, что эта ненормальная к нам перебежала, - безразлично хмыкнул директор. Подхватил на лету маленького дракончика и сунул ему в подсумок сверток с письмом. Подбросил в воздух, наблюдая за стремительно удаляющимся зверьком. - Вот, я отправил ему официальное приглаше... упс.
  Дракончик уже вернулся! Довольно уселся на плечо Эбису, требуя плату. Услуги межконтинентальной почты стоили недешево и занимали большой отрезок времени. Но если так быстро... значит... посылка уже доставлена? Эта очевидная догадка вызвала не безотчетное беспокойство. Тошнотворно засосало под ложечкой.
  - Ты опоздал. "Бог войны" уже здесь. Что-то ты в последнее время плетешься в хвосте. Теряешь квалификацию, - пожав плечами, шутя информировал его разведчик. - Раньше тамплиеры так по-хамски себе не вели. Криган совсем обнаглел. И неудивительно - при застое нашего Совета. Я-то вообще не при делах от таких раскладов. И сомневаюсь, конечно, что он собирается выплачивать репарации по поводу самовольно нарушенных рубежей.
  Директор молчал, обдумывая предложение. Хмуро ответил:
  - Он и раньше никогда не церемонился. Давно хочет подержать меня за горло, и как только получил подтверждение своих догадок, сразу примчался на всех парах. Критериев оценки целесообразности своих действий у нашего уважаемого господина рыцаря отродясь не имелось, так что, без сомнений, будет подправлять кое-кому физию.
  Регул бездушно отозвался:
  - Нечего было скрывать от него важную инфу. У тебя еще есть время. Храмовник вполне может сделать "кое-кому" коррекцию фасада, это у него раз два и готово. Если, конечно, он найдет свою пропавшую девушку, и если этот твой гипотетический "кто-то" срочно не спрячется. Или сам к нему не придет с повинной, вперед и с песней... погребальной.
  Тачибана почесал щеку, болезненно скривившись. Когда Маркус вмешается в естественный ход событий, не заморачиваясь на парламентерское пересыпание из пустого в порожнее, то единственный оставшийся исход - прикрыть лавочку и раскаяться во всем-всем-всем. А еще лучше - сразу улететь на Юпитер, в посольство к зеленым человечкам, и сослаться на дипломатическую неприкосновенность.
  - Ну-ну. Посмотрим, что из этого выйдет...
  
  
  Моргион задумчиво рассматривал позиции фигур на шахматной доске. С Дорианом нельзя расслабляться - если не продумываешь свои ходы по десять раз и на десять ходов, то в два счета получишь шах и мат. Этот доброжелательный старичок жесток даже в подобных играх разума.
  - Наш десант провалился, - между делом сообщил молодой повелитель, крутя в руках резную фигурку королевы - женщину с мечом в полной броне.
  - Я знаю, - безразлично молвил Император. - Что и следовало ожидать... шах и мат в пять ходов. Ты был вновь небрежен. Учись, пока еще есть время. Даже шахматы несут много полезной информации и могут серьезно поднять твои навыки.
  Служанка проворно расставила фигуры, повернула толстую доску с алыми клетками, поменяв позиции - по традиции Император всегда начинал шахматами Тени, а его оппонент - фигурами рабов. Поневоле научишься действовать без промедления, если не хочешь, чтобы тебя разделали на фарш...
  Моргион нервно взъерошил волосы. Как может аматер выиграть у гроссмейстера, не имея и толики его опыта? Разве что по удаче, или положившись на свою глупость и бессистемность.
  Император пригладил бородку, с легкостью прочитав его мысли прямо с лица. Тут и телепатом быть не нужно - мальчик неловок и прямолинеен, не умеет скрывать свои чувства, что для Тени очень странно. Поневоле начинаешь сомневаться, в тебя ли он пошел.
  - Оценивай доску со стороны тактики целиком, а не каждую пешку по отдельности. Так делает не полководец, а сержант. Генерал же должен видеть картинку всецело, планируя действия каждого, и учитывая, кем можно пожертвовать, подставив под неосторожный удар врага, а кто еще понадобиться для сокрушительной победы.
  Юноша вздохнул, прикрыв рукой глаза.
  - Эх. Мной ты как распорядишься, отец, как этим ферзем, закрывшим своего лорда? Или как пешкой, что "съела" коня, и пала от туры? Разменная фигура?
  - Ты вне доски. Можно сказать, что ты придешь на место лорда, когда ему объявят мат. Или чужого, или моего. Но сейчас мы все находимся на разных чашах весов.
  - Что-то не вериться. Слишком уж все ориентиры указывают на подобную вероятность исхода. Вампир родился в рубашке, кожаном доспехе, плюс цельных латах. В то время как я вообще без кожи.
  - Прекрати паясничать. Ты мой сын!
  - Наша чаша весов сейчас проигрывает. И это очень подозрительно. Кто-то играет не по правилам.
  - Забавно, что ты только сейчас это заметил... Вампир - величина блуждающая. Он сам выбирает правила Игры. Посмотри на этого кавалериста - представь, что он в любой момент может получить качества ферзя, туры или простой пешки. Но наше преимущество на данный момент заключается в том - чтобы победить, ему обязательно нужно "съесть" все наши фигуры на доске. Лорд останется без войска, рано или поздно, и ему придется показаться из тени, но не раньше, чем не останется других выходов.
  - Тогда что же тебя беспокоит?
  - Он Носферату, и этим все сказано. Для этого типа нет никаких ограничителей. Даже свои врожденные слабости вытравил всего за несколько лет. Не боится воды, даже любит купаться, крест гордо носит как украшение, может загорать, не зависит от жажды. Подобное достойно уважения. Если учесть, что сам мальчишка практически может покинуть пределы шахмат когда ему взбредет в голову и так же быстро вернуться, а заодно его способность привлечь на поле брани бесконечное по численности войско не только пешек, но и старших фигур...
  Моргион сообразил, что его понимание вещей серьезно уступает отцовскому. Тот видит совеем иные матрицы и расчеты на одинаковых листах. Сам юноша до сих пор считал, что воюет с одним человеком. Что же значит в глазах старика это противостояние?
  - Тогда выходит, что против нас борется не один нестандартный демон, а целый легион.
  - Совершенно верно.
  Дориан откинулся на спинку кресла и устало подпер рукой щеку.
  - Почему ты выбрал кавалериста на роль вампира? Разве королева или лорд не предпочтительней?
  Император пропустил скупой смешок.
  - Твое предположение смешно. Королева должна охранять позиции элиты, а лорд ходит только на одну клетку - он скован многими факторами и не может сам принимать решения или подставиться под удар. Нет. Мальчишка ненавидит ответственность и скованность действий, любых, - ответил саркастически Дориан. - Пусть даже вампир это один из толпы, но он также стоит в стороне от основной массы, не принимая участия в ее судьбе. Он не возьмет ношу власти, и будет избегать навязанных обязанностей пока сможет, оставаясь в своем придуманном мирке. И охранять будет только тех, кто ему нужен.
  Дориан задумчиво повертел в руке фигурку из выветренной кости.
  - Но, что не играет нам на руку - и убегать не станет, завидев опасность - гордость не позволит. И уж точно не будет с нами церемониться - посягнувших на его свободу ждет лишь одна участь. Что было неоднократно доказано опытным методом. Я даже начинаю подозревать, что переменчивая Фортуна питает стойкие нежные чувства к мальчишке. Нам же хронически не везет - он всегда, можно даже сказать, мистическим образом, оказывается рядом с точкой прорыва и неизменно во всеоружии...
  
  
  Нирарихьён немножко посокрушался блестящим фиаско своего молодого подопечного. Похоже, что быть колдуном и кудесником в ближайшем будущем ему не суждено. Ну что же, значит это его фат. Не прерывать же ужин из-за таких мелочей...
  
  Гаррет и Астарта вовсю о чем-то разговаривали. Волку действительно интересно было узнать о родных землях северных вседержителей, а богиня просто соскучилась по нормальному обществу. Они по очереди пили слабенькое красное прямо из турнирного кубка. Кори заинтересованно слушала обоих, скрутившись калачиком на отдельном стуле...
  Снюхались, друзья одиночества...
  Саня сидел под деревом недалеко от кафе, прислонившись к нему спиной. Одежда и посох уже были запечатаны в карманном подпространстве книги. Он купил себе по дороге велюровую безрукавку и остался сравнительно доволен. Странно только, что в пределах Академии не продают ничего из техники. Такие мелочи как карманный калькулятор или наручные часы оставались недоступными. Даже батарейку не достать...
  Столики стояли прямо под открытым небом. Любой мог с ходу сесть и поужинать, заказав еду прямо с места. Восемь, или девять вечера. Уже изрядно темно. Вокруг светились бумажные фонарики. Хотелось спать...
  Вдруг, почти успешно уснувший парень почувствовал вибрацию за спиной. Нехотя повернул голову и без удивления увидел знакомое лицо в толще коры.
  - Тетя Эмма? Что-то случилось? - Может новый приход... кого-нибудь?
  - Ничего серьезного, мой дорогой засоня. Просто Майя очень хочет тебя увидеть. Артачиться, обещает устроить голодовку и не дает нам спать, требуя своего любимого "папочку".
  - А? Да... Приходите все вместе послезавтра на чай. Я и сам уже давно хотел провести выходные вместе. Как там ваш муж? Не умер от счастья?
  Дриада засмеялась - похоже, план по устранению главкома через разрыв сердца с треском провалился...
  - Кеи такой смешной. Он тогда ворвался в дом как ураган, сметая все на пути. Его лицо надо было видеть... Но сейчас он уже немного успокоился и даже начинает спрашивать меня о... Ой, я стесняюсь.
  Немного порассуждали, оценивая со всех сторон последние события. Ничего экстренного не случилось. Можно отдыхать и далее. Саня указал кивком головы на богиню. Дриада посочувствовала. Слегка посплетничали...
  - Тереза у вас ночевала? Хорошо. Я уже начал волноваться. - Зевнул, прикрыв рот рукой. - К слову сказать - у нас гости. Много. Маленький я, большие проблемы. Нормальный человек свихнется, просто примерив их на себя. Соболезную, но у меня нет времени и нервов с ними разбираться, так что сами будете развлекать гостей. Появятся еще непредвиденные доброжелатели, соседи, одноклассники или еще кто, сочините им какую-то правдоподобную чушь. Например - Тойя Зеро брился утром безопасным станком Gillette... перерезал себе сонную артерию и... поскользнулся на мыле, ударившись затылком о кафель, заработал приличную трещину черепа... а потом внезапно умер от упавшей на голову люстры на тысячу свечей, непонятно как поместившуюся в ванне, пронзившей его глаза острыми шипами на несущей раме. В конце концов эксперты определили, что гордый юноша утонул в воде из незакрытого крана и получил посмертно удар током от неисправной проводки...
  Женщина не обратила внимания на его сатиру - опять тараканы в голове завелись. Выкопал топор войны, а тот, как на зло, заржавел. Вот и беситься молча. Хотя... один намек на то, что никогда не имевшему волосяного покрова на челюсти вампиру приходиться заниматься бритьем чуть не вызвал у нее смешок. Но бледное лицо мальчика погасило этот импульс.
  - Плохо выглядишь. Опять не ел целый день? Эх, молодняк, вечно зеленый побег - тянется к солнцу, не зная, что оно также легко может иссушать, а не даровать свет. Ты еще только в начале своего жизненного пути. Не стоит пытаться везде поспеть и впитать весь свет - сгоришь. - Прикрыла глаза. - Пора бы тебе уже идти спать, а то выглядишь изможденным как покойник в прозекторской... Кстати о мертвецах, поздравляю с победой на турнире... и убийстве нескольких десятков врагов.
  - Какая там победа, нет предмета для гордости... Одни недоучки. Сила есть - ума не водится. Таким надо в детстве цианид скармливать, или купать в аммиаке, чтобы не позорили всех магов...
  - Ну-ну, умерь раздражение своего либидо разрушения. И не обобщай, то что очевидно тебе - не всегда понятно другим. Чего ты хотел - они всего лишь простые дети, даже будучи магами...
  - Я...
  - А ты никогда не был простым ребенком, - беспощадно перебила женщина. - Извини меня, но боюсь, что если бы ты принимал их всерьез, то остров точно затонул бы!
  Вампир смущенно потупился, и в самом деле заигрался. Как всегда, Эммануэль намного лучше разбирается в обстоятельствах, чем ее названный сын.
  - Безумные деньки и я как фабрика по производству салютов. Постоянно хочу взорваться. Тетя Эмма,... а вы Артура случайно не видели? Он уже давно исчез. Так что, если мне придется его искать... лучше бы он сам лицом о стену погладился.
  Дриада хмыкнула.
  - Сидит рядом, пьет кофе. Он как раз спрашивает, знаешь ли ты, что вместо дома имеешь кучку стройматериалов, и тоже транслирует свои поздравления! Что ему передать? - поинтересовалась женщина.
  - Скажите капитану очевидность, что я уже в курсе. И поинтересуйтесь, готовы ли чертежи? - Закусил соломинку, откинувшись на спину. Посмотрел на оживленную улицу - демоны до сих пор веселятся...
  - А? Сейчас... Да. Он говорит, что все готово. Только к чему? - удивилась дриада. Кора даже слегка позеленела от интереса.
  - Передайте ему, пожалуйста, что я хочу закончить это дело побыстрее. Нет желания просто убивать время, нужна стопроцентная отдача. И не вздумает там плевать на сопромат, как обычно это делает. Пусть немедленно начинает нашу акцию. Камень может взять с гор над домом. Там есть весьма интересные рудные жилы. Я даже заметил вкрапления золота. Но не стоит раскатывать губу, это может быть колчедан. Так что кукиш ему, а не сокровища.
  - О... Хорошо. Он говорит, что как раз собирался пойти на рыбалку к Дагону, но ради тебя подкорректирует свои планы.
  - Прекрасно. Я тоже. Правда я больше сплю, чем рыбачу, но название от этого не меняется. Хотел хоть немного отдохнуть от этих стремительных форс-мажоров и всеобщего сумасшествия, но... так и не собрался... Даже если умеешь расслабляться, не факт, что тебе дадут. Я надеюсь, что через два часа все будет готово. Если скажет, что ему что-то нужно, помогите ему, пожалуйста. Смело берите деньги с моего счета. Если не успеет - передайте, что он может подыскивать себе нового работодателя, безалаберность мне не нужна. Пусть без этого бесшабашного друга детства мне и будет скучно...
  В голову вдруг пришла Великая Мысля, срочно проситься наружу - нужно закругляться.
  Дриада вздохнула - ее интерес еще не был удовлетворен.
  - Хорошо. Как скажешь. Правда, я все еще не понимаю, что ты хочешь. Отбой?
  - Ликбез закончен. Вопросов больше нет. Значит отбой.
  - До скорого. И последний совет - хочешь спрятать сук, спрячь его в лесу. Не выделяйся.
  Саня понаблюдал немного за тем, как ее лицо превращается обратно, в обычную кору...
  В животе требовательно заурчало. Вздох. Хочется типичною домашней стряпни. Эта японская кухня до такой степени омерзительна... Вампир не мог заставить себя смотреть на нее без содрогания. Особенно на непременный вареный рис, который не переносил с детства даже больше чем овсянку. А еще был обязательный тофу - японский соевый творог. Брр...
  Кори надоело слушать болтовню двух умалишенных. Она стянула со стола треугольный пакетик сока, и побежала к хозяину, змеистой молнией рассекая траву. Саламандра положила свою ношу ему на живот и вопросительно замерла рядом. Саня погладил ее по шейке, добившись немедленного мурлыканья.
  Ты же моя хорошая...
  - Спасибо, моя славная. Давай бросим этих двух голубков и пойдем прогуляемся?
  Белочка согласно кивнула.
  Саня поднялся, навалившись на свой посох и быстро опустошил пакетик. Покрутил головой влево вправо, расправил спину, зашипев тихо от побежавших по позвоночнику мурашек. И решительно направился к нужному столику.
  - Леди Астарта, Гар.
  Оба заинтересованно прервались.
  - Я пойду слегка прогуляюсь перед сном. Простите, что не могу составить вам компанию, но я не очень общителен. Гар. Через три часа приведешь госпожу богиню домой. Найдешь ей нормальную комнату и представишь остальным.
  - Не уверен, что такие остались. А ты?
  - Не знаю когда вернусь. Но до завтра точно. Завтра у нас гости намечаются. Можете заказывать всё, что хотите, в пределах десяти белых. Леди, я хочу напомнить вам, что меня никто не должен узнать. Не говорите даже самым близким людям кто я. Ни слова про Архимага. Ни слова про вампира.
  - Как скажешь, Сатанаил...
  - Меня зовут Тойя. Тойя Зеро. Так и запомните, - наставительно помотал в воздухе указательным пальцем.
  - Не потеряйся, мальчик...
  Северянке не смогла удержаться от иголки в его сторону. Среди богов и демонов уже давно ходили легенды о вампире, умудряющемся потеряться даже на ровном месте. Вампир, заблудившийся в парке, пока искал кого бы куснуть - отличная тематика для анекдота. Намеки на криворукость и недолугость Сане уже давно приелись, так что он даже не обратил внимания на подобную издевку...
  Юноша хмыкнул и, подсадив Кори на плечо, пошел на главную площадь. Бесцельно послонявшись по бутикам и магазинам, решил, что это не его призвание. Самому как-то не интересно. Да и покупать ничего не хочется - не то настроение. Присел на лавочку в центре. Кори не мешала. Саня подпер руками лицо и уставился на маленькое святилище с неугасимым огоньком в центре чашницы.
  Чихнул - кто-то вспоминает. Вдруг огонек замерцал и тихо погас без видимой причины - чих был манерно прикрыт рукой. Саня посмотрел по сторонам, но никто на это не обращал внимания.
  - Белочка, дай мне струйку своего огня пока никто не увидел. Наверное, этот огонек очень важен раз святилище стоит прямо посреди площади.
  Кори про себя хихикнула, но послушно выдула тонкий язычок пламени. Саня перехватил его за хвостик двумя пальцами и поместил в чашницу. Голыми руками.
  Саламандра начала подозревать, что парня не зря назвали Испепелителем - так фамильярно обращается с огнем. Саня распечатал свой сок и одним махом опустошил пакетик. Не глядя, бросил в урну. И главное - попал, хотя без очков косил безбожно. Огонек весело плясал, приветствуя новое жилище.
  - Фигово...
  Кори непонимающе уставилась на хозяина и играючи куснула его за ухо.
  - Я так и не вступил в бойцовскую секцию. А вливаться в клуб магических дуэлей, когда ты являешься его непосредственным начальником как-то неправильно. Да и что я могу сделать без силы? Черт. Пластинку уже на этом заело... Придется наговаривать десятистраничные заклинания и мучить себя здоровой пищей. Как-то меня и не тянет в маги. Да и в бойцовский клуб идти поздновато. Может, пойдем на побережье, посмотрим на волны, походим босиком по воде?
  Понюхав воздух, выискивая легкий бриз. И безошибочно взял верный курс.
  По дороге их задирали разные неприятные личности, но было достаточно одного змеиного взгляда в стиле аля Вампир, с большой буквы, чтобы все оставляли их в покое. Саня только ругался молча. Кори только сочувственно сопела. Ей тоже надоело внимание. Мысль спрятаться где-то подальше становилась всё более привлекательной...
  На пляже еще было довольно людно. Лотки, правда, уже начали разбирать, но от этого стало еще хуже - везде валяются разобранные рамы, куски тентов, личные вещи, особые предметы для продажи. На стадионе все еще гремел голос диктора. Дуэли продолжались, но уже нормальным путем. К магам присоединились демоны со способностями к магии или контролю стихий. В общем, веселились вовсю. И довольно шумно.
  Саня плюнул на общий пляж и пошел в сторону ближайших деревьев. Подходящее место нашлось только через три километра, полчаса неспешной прогулки по мокрому песку - невысокий горбик в пяти метрах над водой, с ровной травянистой площадкой и одиноким деревом посреди. Идеально...
  Мимо промчался крохотный шустрый брауни, полохливо озираясь. Маленький домовой видать провинился и спешит к хозяину - покаяться. Возможно каша пригорела или семейные трусы пропалил при глажке. Мало что, менее серьезное способно вытащить домоседа на улицу.
  Саня расстелил новенькую безрукавку на траве и оперся затылком на ствол дерева, заложив руки под голову. Кори уселась на животе и тоже принялась созерцать холодный океан. Красиво...
  - Я всегда хотел жить возле океана. Мой дом слишком далеко, чтобы хоть раз в год иметь возможность увидеть большую воду. Я оставался в Астрале только по этой причине. Пусть вода и самый страшный враг для меня, я все равно люблю купаться, нырять и ходить на рыбалку. Только вот пересечь это пространство для меня не суждено. Может только на самолете, на большой высоте, чтобы не чувствовать ее присутствия. И что бы я не говорил, домой я возвращаться не хочу. Да и не собираюсь. Эх...
  Мимо пронесся вприпрыжку мелкий имп - посыльный. Возле Сани на траву упала небольшая посылка с наклеенным снаружи конвертом. Парень даже не попытался остановить чертенка, чтобы заплатить. Ему уже популярно и по несколько раз объяснили, что посыльных благодарить нельзя. Развернув конверт, извлек небольшую открытку с жизнерадостно улыбающимся чертенком. В ней было написано крупными русскими буквами: (Додумались наконец!) "Поздравляем с победой в турнире. Выказываем свою признательность за уничтожение агрессора. Ваш учительский оклад повышается на один белый балл в месяц. С уважением, Директор Эбису Тачибана. Р.S.: Надеюсь, что ты придешь на следующее учительское собрание. В посылке кофе и блинчики. Наслаждайся!"
  Саня, в самом деле, обнаружил внутри десяток маленьких бутылочек с черным кофе и небольшой бокс с блинчиками. В отдельных ячейках были джем, сахар и молоко. Занятное повышение по службе.
  Аккуратно макнул одну оладью в джем и протянул Кори. Саламандра сначала отодвинулась, а потом принюхалась.
  - Хочешь одну? Нет? Жуй, пока даю. Потом не будет. Это как с эльфами. Все равно я их готовить не умею...
  Кори послушно вгрызлась в свой блинчик, удерживая его обеими лапками. Саня в свою очередь один за другим выпил все флакончики с кофе. Каждый отличался по вкусу и консистенции. Мокко, ваниль, черный шоколад. Через минуту перед ним выстроилась батарея пустой тары. Кори за это время доела последний блинчик и, вылизав тарелочки с молоком и остатками джема, скрутилась калачиком в ногах у Сани... Вдруг ее аж затрусило от грохота - вампир от нечего делать стрелял оставшимися патронами по бросаемым вдаль кофейным бутылкам. Кори вздохнула и одним длинным язычком пламени расплавила оставшиеся емкости.
  - Прости, не подумал... Мне просто скучно. Раньше я знал, что мне нужно и все было расписано на полжизни вперед. Теперь я в этом не уверен. Но мне все равно тоскливо. До этого я мог работать с компьютерами и выбираться время от времени в Игру на поиски интересных приключений. А сейчас я полностью выжат. Компьютеры здесь не приняты, а Астрал стал абсолютно неинтересен, даже сейчас, когда я могу, наконец, вырваться из Англии по подземному тоннелю. Мне это уже не нужно... Посмотри лучше как красиво. Вон луна начала подниматься. Такое впечатление, что прямо из воды. Никогда раньше такого не видел.
  Саня засмеялся. Только вот лицо было совсем кислым.
  - Я противоречу сам себе. - Саламандра недоуменно повела носиком. - Раньше я был полностью уверен в своем безумии и даже не сомневался, что нужно от него избавиться любыми способами, а сейчас непонятно, чем занимаюсь, никак не могу отойти от желания творить чудеса...
  Прикрыл глаза рукой.
  - Я как утопающий - хватаюсь за любую соломинку, пытаясь хоть на минутку отсрочить неизбежное падение в морскую бездну. Хочу снова чувствовать себя всемогущим... Не замечая, что на горле висит ядро, а лицо почти касается воды. Использую все подручные орудия, такие как Посох и Книга - надеваю детские поплавки, когда нужен как минимум спасательный жилет... Глупец.
  Глаза оставались сухими, несмотря на все презрение, что к себе испытывал. Внезапно вспомнился родной дом, семья.
  - Кто бы мог подумать, что сейчас зима? На следующей неделе новый год. А я живу на тропическом острове и наблюдаю за океаном. Можно сказать, что моя мечта сбылась...
  Плеер сам заиграл тягучую мелодию I Wish I Cared. А-На - очень интересная группа и песни у них всегда наполнены чувством. Шикуя, поводил головой, имитируя плавное течение припева...
  Саня вдруг уставился на улыбающуюся во весь акулий рот мордочку. Он не мог сказать, откуда, но точно знал, что это - тот самый имп, что работал на него проводником в самом начале...
  Импеныш протягивал парню небольшой конверт. Что, снова?!!
  - Извини дружок, но платить я тебе больше не буду. И так переплатил за прошлый раз.
  Импеныш только пожал тощими плечиками и ускакал дальше.
  Юноша уже с раздражением вскрыл конверт. Тоже открытка. Нарисована автобусная станция. Сразу понятно от кого. Кольбер написал, что у него все в порядке. Родители шлют приветы и поздравления. И всё.
  Парень почесал затылок. А письма-то два.
  В другом нацарапано совсем интересное. Без имени отправителя. Вместо него фразы на русском: "Убеждения меняются, безучастность становиться верой, а страх - безумием. Что посоветуешь?". Чуть не выронил бумагу - писал Дагон!!! Аккуратно сложил листок и сунул в карман. Потом разберемся.
  На живот, чуть не раздавив еле успевшую отскочить Белочку, упала тяжелая бандероль. Саня как выдохнул так и не вдохнул. Рука судорожно задергалась. Но вместо того чтобы скинуть с себя эту тяжесть - в ней оказался тяжелый револьвер!
  Издевательски улыбающийся сверху демоненок сразу понял, что его песенка спета и попытался сделать ноги. Три из выпущенных вдогонку волшебных пули (сгустков концентрированной манны) прошли мимо. Зато четвертая попала точно в затылок! Чертик перекувырнулся через голову и зарылся носом в землю. Саня злорадно скривил рожу.
  - Была не была. Кори, мы идем домой.
  Саламандра согласно фыркнула. Она уже давно поняла, что в одном человеке может быть слишком много разных суждений и мыслей. У ее хозяина эти мысли всегда пытались съесть друг друга. Которой удастся - та и доминирует, посылая запрос в мозг. На данный момент ему хочется домой. Что ж, по дороге может и передумать...
  Саня одной рукой поднял десятикилограммовый блок. Внутри оказался кусок каменной кладки. По центру был вырезан герб - скованный цепями дракон с эмблемой Зеро в лапах. Считай что аналог эмблемы радиоактивности - не подходи, достанешь, убьет.
  - Недурно. Артур всегда отличался завидным искусством обращения с резцом. Красиво получилось?
  Кори согласно кивнула.
  Саня подошел к недалеко убежавшему импу, пускающему пузыри через нос. Нежно и ласково уронил каменный блок ему на голову. Раздался задушенный глухой стон. Кори решила, что твердолобому демоненку это не сильно повредит. Зато будет знать свое место.
  - Все. Функции мозга отключены. Хотя когда это они были... Хм. Ну и фиг с ним. Принесешь этот камешек посылкой мне на дом, болезный. Будешь знать, как халтурить. Понял?
  Чертик задушено что-то прохрипел и поднял вверх большой палец. То есть заказ принят. Саня удовлетворенно похлопал по верхушке камешка. Снизу донеслись чавкающие звуки. Парень поспешно убрал руку и, забрав бокс с мусором, махнул рукой саламандре. По дороге выкинул утиль в урну, получив одобряющий взгляд от своего фамильяра. Над головой поднялась полная луна...
  
  
  
  
  - Тачибана, где ты, стервец?
  Эбису, стараясь не дышать, спрятался за лавкой в парке возле администрации.
  Несмотря на редкую способность к сотрудничеству иные хозяева Академий презирали его за осторожную политику и нежелание ввязывать своих подопечных в сложные ситуации. Они приписывали это мнимой природной трусости директора и возможной скрытой игре. Он же, в свою очередь, не делал ничего предосудительного и всегда относился к коллегам с предельной вежливостью, не стараясь подтвердить такие слухи но и не отвергая их. У каждого свой скелет в шкафу. Главное делать вид, что у тебя его нет. Или есть, и недоброжелателям стоит чуть-чуть напрячься и он вывалится наружу. Так их интерес может здорово пригодиться.
  На данный момент приходилось делать вид, что и самого директора тоже нет.
  Лорд-наставник Храмовников отличался удивительно неустойчивой психикой и при каждой встрече умудрялся еще больше поссорить Энфер и Храм чем раньше. Все остальные тоже разбежались, стараясь спрятаться получше. Естественно, ссылаясь на разные неотложные дела.
  Единственная, кто мог противостоять взрывному (в буквальном смысле) характеру Маркуса Кригана была небезызвестная вечная медсестра - Нага Кирин. Но как назло, она единственная, действительно имела повод не присутствовать на торжественной встрече с посланниками Храма. Лечила пострадавших демонов. Хоть большую часть и составляли маги.
  Поэтому исключение составлял кто - сам директор. Но у него тоже не было никакого желания морочить голову с нежданным гостем. Тем более в девять вечера.
  Рядом с лицом запорхал маленький сильф - бессменный фамильяр Тачибаны. Прошептал пару слов на ухо. Директор короткими перебежками припустил к ближайшему кафе. Сильф сказал, что храмовник начинает подозревать, что его никто не встретит. У Тачибаны как всегда одна отмазка - занят был. Но с этим демоном она точно не прокатит.
  На ходу сменив свой облик на внешность проходившего мимо паренька, уже неспешно, с достоинством нырнул в приоткрытую дверь...
  
  
  
  
  Маркусу Карлайлу Кригану было скучно. Великий лорд монстроборец был в пренеприятном состоянии духа. Чертов Тачибана как всегда где-то шляется и найти его действительно сложно. Асмодея не оказалось в библиотеке. Ассистентка еле из себя выдавила, что он пошел на встречу клуба букинистов. Но когда наставник тамплиеров влетел туда на всех парах, поддерживаемый на поворотах подтанцовкой из тройки лучших учеников, оказалось, что собрание уже час как закончилось.
  - Чертом, богом не клянись, а скорее ты женись... - хихикая, напевали девчонки, возвращаясь с дискотеки. Вся активность в Академии Энфер уже подходила к концу. Дети шли домой. Нет шансов найти Совет в этом бардаке.
  Вне себя от ярости лорд пошел в клуб стрелков напротив, чтобы хоть как-то выпустить пар и не поубивать посторонних. Давно не держал в руках лука...
  Открыв двери клуба, застыл. В лоб ему смотрели сразу два десятка стрел с боевыми наконечниками. Особенно магистра испугало то, что почти у всех разъезжались ноги и косили глаза. Втрое больше народа валялось вокруг длинной стойки администратора и такого же по длине стола с гербом клуба травников. Гербарий из них же тоже был здесь. И наверное в полном составе. Вокруг было такое количество пустой тары, что наверное, даже если ограбить ликероводочный магазин вместе со складом, столько не наберется. Под дальней стеной стояли неровные ряды разбитых бутылок. Все стена в свою очередь была утыкана стрелами и дырками от пуль. В самом углу вмятина и остатки нескольких мишеней. Маркуса аж передернуло. Не хотел бы он попасть под выстрел того стенобитного орудия что такое сотворило...
  Самая высокая среди лучниц - блондинка с небольшими шрамами на руках, в солдатской шинели, судорожно икнула и, хихикнув, произнесла.
  - Сдавайся, чертов богатей и отдавай нам свои деньги... Ик... Доблестный и благородный разбойник Робин Гуд найдет им лучшее применение... Ик... Половину раздаст бедным. А вторую...
  - Пропьет на фиг. - Покачивающаяся рядом брюнеточка в традиционном японском наряде явно была в состоянии недостаточной упитости. Ей хотелось продолжения банкета...
  - Нет, что ты, мой верный Уильям. Мы пропьем только треть... Надо же что-то оставить на черный день. Что-то мне чувствуется, что завтра будет трудно встать. Но почему, никак не могу понять. Крутиться что-то такое в голове...
  Одна из лучниц прямо на глазах завалилась навзничь, закатив глаза и отпустив тетиву. Стрела звонко ухнула в дверной косяк, уходя над головами подпевал в окно соседнего дома. Хорошо, что там уже никого нет...
  Маркус побледнел. Сказать, что у него волосы встали дыбом - значит ощутимо приуменьшить. Волосы хотели повыдергивать корни и разлететься в разные стороны. Со стороны создавалось такое впечатление, что они шевелись как змеи на голове у мифической медузы. Если бы грива магистра и так не была бела, как чистый снег - вмиг бы поседела.
  Самый старший ученик - Петер Вальке - закованный в цельную броню великан еле успел убрать голову. Быть бы ему одноглазым, если бы не хорошая реакция. Магистр сглотнул и рефлекторно сделал шаг назад.
  - Ле-ен, добыча уходит... - Брюнетка поморщилась, пытаясь прицелиться.
  - Спустить псов с цепи. Стрелять вдогонку!
  Младший ученик - Арран Гафэр - худой и жилистый паренек, еле успел выхватить своего наставника из прохода, а Вальке - захлопнуть двери. Послышался частый звук дробных ударов. Деревянная многослойная дверь затрещала. Вдруг одна из стрел пробила деревяшку насквозь и на половину вышла наружу, остановившись прямо перед глазами магистра. Тонкое острие на конце помечено красным распылителем - бронебойное. Странно, что не вышло дальше. Хвала небесам, что девушки по пьяни не смогли как следует натянуть тетиву. Был бы из лидера тамплиеров дуршлаг.
  Магистр сглотнул и одним рывком напялил шлем на голову. То же сделали и остальные, моментально опуская забрала и таща наставника вдаль по тротуару, подальше от ненормальных энферовцев. Вряд ли силовая броня без переносного источника питания сможет противостоять серебряной стреле (трубки питания оставались бесцветными, не пуская обычных сапфирных разрядов), но всё же лучше чем по голому телу. Магистр впервые в жизни пожалел, что не надел свою старую броню из толстых триллиумных пластин. А заодно и кольчугу.
  Волшебная легкая силовая броня - последняя новинка техники, создающая непробиваемый силовой щит, болезненно сдавала. Без централизованного источника энергии переносимого специальной боевой группой из техников-артефакторов, она была мягко сказать - простим костюмом необычного вида и минимальной броневой способностью. Даже со шлемом. Да и ростовые щиты бы не помешали.
  Магистр поймал себя на мысли, что неплохо бы идти и своими ногами. Прохожие уже начинают оглядываться. Тем более, что за ними никто и не собирался гнаться. У девочек, наверное, ноги заплетаются. Им не то, что бежать - просто переставлять их сложно.
  - Вальке, отпусти меня... Смирно, черт бы вас побрал!!!
  Все сразу выпустили магистра из рук и вытянулись по струнке. Их наставник от неожиданности сбился с шага и зарылся забралом в землю...
  Вальке немедленно отвел взгляд в сторону. Остальные правильно последовали его примеру. Раздался низкий рык. Потом перешел в истерические хрипы. Маркус, наконец, овладел собой.
  - Черт бы побрал этот Энфер. Чертов Тачибана. Не удивительно, что все самые могущественные демоны прут к нему гурьбой. Позволяет им делать все, что хотят. Полное раскрепощение нравов. Рассадник алкоголизма... Я начинаю думать, что нужно сделать отдельный корпус, и тренировать лучников, или стрелков, как охотники на ликантропов в Трансильвании. Но лучше всего арбалеты... Иначе мы против них точно не выстоим.
  - Магистр, у меня есть небольшой камень жизни в поясной сумке. Я считаю, что нам его как источника питания хватит, чтобы зарядить обмундирование на сутки минимум. Сильное поле не получиться, но на треть мощности в самый раз. Хватит, чтобы удержат любой предмет типа стрелы или пули.
  - Так чего ты ждешь, особого приглашения?!
  Парень вытащил из небольшой сумочки на поясе светящийся янтарным светом камень. Моментально раскрошил его сильными пальцами и метнул пепел в окружающих. Конденсаторы загудели от потока энергии. По трубкам побежала небесно-голубая жидкость. Короткого импульса было достаточно, чтобы разогнать ее до подсветовой скорости. Броня зашипела и покрылась слабым медовым свечением. Так-то лучше, живем!!!
  Магистру пришлось отпустить запасливого снабженца. Только на него не хватило зарядки. Да и бойцом он был слабоватым...
  Вдруг внимание храмовников привлек явный шум топота множества ног. Мимо медленно пролетели две волшебные ракеты из чистой манны, фланируя как пьяные. От развевающихся как у кометы хвостов оставались белесые следы на траве. Силовые щиты замерцали и погасли. Алхимическая субстанция в трубках тоже застыла. У тамплиеров округлились глаза. Релиссента - "Болты длинной смерти".
  Все одновременно повернули головы в сторону топота. Из-за поворота вылетела толпа колдунов, волшебников, ведьм и просто стихийных демонов. Вместе с их приживалами. Половина промахнулась мимо поворота и пролетела мимо. Фамильяр, похожий на трехметрового динозавра почти вписался, но врезался в угол здания. Часть штукатурки обсыпалась. Сразу за динозавром в здание влетела ведьма на скамейке верхом и воздушный гигант. Целая толпа мелких зверьков и колдунов не в счет. Сверху попадала черепица. К счастью, никого не задела...
  Впереди идущий марафонским шагом колдун с мокрыми черными волосами, сопровождаемый величественным крылатым псом, вдруг восторженно заорал:
  - Колдовской народ! Я их вижу!! Фас!!!
  Остальные тоже взвыли. Даже более радостно. Пусть некоторые и немного задушено - динозавр был тяжелый.
  - Сдавайтесь темные твари, или мы вас по полу размажем ровным слоем!!!
  Храмовники переглянулись. И слаженно бросились в противоположную чародеям сторону. Вдогонку понеслись десятки разнообразных заклинаний. Волшебники себя вообще не сдерживали. Одно огненное проклятие чего стоило - длинная труба из пламени, цепляющегося за окружающие предметы.
  Мимо пронеслась тварь чем-то напоминающая богомола. Наверно один из прохожих демонов попал под заклятие истинности. Такое заклинание третьего уровня заставляло себя уважать - оно обнажало сущность существа, в которое попадало.
  - Стойте, жители Тени... Мы вас не больно убьем! - многообещающе клятвенно пообещала ведьмочка. Успокоила, блин!
  Тамплиеры только ускорились.
  - Наподдайте братья и сестры. Не посрамим великого Архимага. Защитим Академию от этих чудовищ погибших солнц собственными силами. Так будем же достойны его внимания!!!
  Младший ученик Храма вытащил из нагрудного кармана извивающееся щупальце теневого охотника - отрезанный от живого монстра артефакт. Прошептал, задыхаясь:
  - Магистр, брат! Одновременно сворачиваем направо когда "это" подействует...
  В разные стороны разбежались настоящие тамплиеры и их двойники. Естественно маги ни на секунду не подумали, что нужно разделиться. Почти все умели видеть истинную форму. Поэтому побежали всей гурьбой за настоящими.
  Храмовники, еле дыша, притаились за углом. Мимо протопал динозавр.
  Теневой охотник - довольно хитрая тварь. Разумеется, стопроцентного качества не обнаружения оного щупальце не давало - но никто и не помыслил отбросить такой вариант. Всё же маги побежали за копиями, а не за оригиналами. Маркус чуть не дрожал от ярости.
  - Да что они о себе думают? Как посмели...
  Недалеко раздался взрыв как от канонады. В небо устремился поток зеленого света. Всю округу окрасило в мертвенно-могильный цвет.
  Вальке поежился.
  - Меня не проведешь на мякине - я точно уверен, что все эти заклинания настоящие-боевые. Не хотел бы попасть под тот "Конус Призрачного Огня". Желаю умереть с мечом в руках среди кучи порубленных врагов, а не от случайного попадания магическим снарядом от энферовского недоучки...
  Гафэр согласно закивал. Магистр только прикрыл лицо перчаткой. Забрало чуть прогнулось.
  - Все, нужно срочно искать книжника-Асмодея, или Тачибану. Я чувствую, что в этом сумасшедшем доме мы можем до завтра просто не дожить. Еще бы немножко и нас поймали...
  Ему аккомпанировали уже отдаленные разряды молнии и частые взрывы. В небо летели фейерверками разнообразные магические болты и стрелы. Не дадут забыть о себе, даже если очень захочешь.
  Вальке позволил себе спросить:
  - Может, стоит подумать и про особый корпус для волшебников? Признаюсь, силы им не занимать. Не хочу больше вставать на дороге у такой толпы. Особенно меня поразил тот динозавр. Думаю, что если пустить его на поле боя и слегка усилить чарами и броней - то это прекрасная машина для войны...
  Магистр кивнул.
  - Меня больше интересует разработка защиты против магических атак. Еще один раз нам не выдержать. Сильны, колдунишки, черт бы их побрал вместе со всей их магией. Нужно было взять с собой одного боевого голема...
  Ученики согласились. У Аррана до сих пор ноги дрожали от одного воспоминания про "Болты Длинной Смерти". Страшная магия - если за ближайшие полчаса не откачают после попадания - считай покойник. У Вальке были аналогичные ощущения.
  Магистр сплюнул и, призывно махнув рукой, пошел в противоположную психанутым магам сторону. В сторону океана.
  Не дошли. Одновременно у всех троих в утробе просительно забурчало. Маркус сделал вид, что ничего не слышал, но первым же бросился к ближайшему кафе. С символическим названием "Третий Круг"...
  
  
  
  
  - Ну как он? - Асмодей как всегда был невозмутим.
  - Кто именно? - Регул как всегда был слегка рассеян.
  - Криган, кто же еще?
  - А... Пока что жив. - Беззаботно сложил брови домиком, нахмурив лоб.
  - Слава богу - я атеист. А уже думал, что от волшебников он не убежит, к несчастью, у него единственного в команде Тень, хоть и бывшая. Дюже ругался?
  Нездоровое веселье и хохот прервала ассистентка, притащившая поднос с кофе и свежими булочками.
  - Щупальце теневого охотника весьма сложно добыть, но эти пареньки, что его сопровождают, имеют даже такие труднодоступные артефакты. Я думаю, что Маркус, наконец, нашел себе хороших заместителей.
  - В самом деле? Ну, я надеюсь, что он протянет еще час. Я не собираюсь прерывать свою летопись только для того, чтобы отвести их на ночлежку. Не маленькие, сами за собой пусть присматривают.
  - Ну, сейчас все вроде бы нормально. С чего вообще началось? Кое-кто проставился по полной в клубе стрелков. Ну, девушки там... сам знаешь какие. Вдруг и внезапно выпивка кончилась, и они решили пополнить запас своим путем. Криган просто неудачно попал. Элеонора решила, что первый же, кто зайдет в двери клуба, станет жертвой. Храмовникам повезло, что от долгого натяжения тетивы барышни притомились. Выпустив свое оружие из рук, они попросту уснули. Батареи полностью разрядились. Раньше им мешала хорошая выучка не позволявшая... Ну, сам понимаешь. А эти наши ведьмочки случайно заглянули туда и неправильно поняв ситуацию, (Просто некому было объяснить, все уже были в ауте), начали вопить, что на Академию снова напали. А так как единственными пришельцами в округе были храмовники, то на них и обрушились... Особенно после того, как они активировали свою броню. К слову сказать, что маги как раз праздновали... Сам знаешь. После того как лучницы разошлись по домам, точнее их растащили по койкам, чародеи больше никому ничего не говорили. Наверное, уже успокоились...
  Стёкла тревожно зазвенели от близкого раската восходящего вверх огненного потока в форме крылатого змея.
  - А может и нет...
  
  
  
  
  Вслед за тем как в кафе ворвался чересчур веселый клуб драконьих потомков, делать там сразу стало нечего. Яростные лизардмены, драконолюди, псевдоящеры и еще толпа непонятно кого создавали ужасную атмосферу. Если бы еще они пришли не в истинном облике...
  
  
  
  
  - Нашла?
  - Нет.
  Категорический ответ запыхавшейся Сакуры был воспринят со вздохами и потерянными взглядами. Как и у всех, ее поиск окончился провалом. Зеро как исчез, сквозь землю провалившись и никто этого не заметил...
  Одна Юки как всегда равнодушно жевала свою порцию - не повела и бровью на вопросы. Все воспринял это как "Нет". Хотя может она просто еще не восстановилась от ледяного сна...
  - Может кто-то его видел?
  Сакура помотала головой.
  - Я, кажется, у всех спрашивала...
  Рикка уныло грызла бифштекс. То, что она не расправилась с ним за первые же пять минут, а гоняла по тарелке уже больше получаса, говорило о ужасном расположении духа. Кельха в свою очередь от расстройства не могла призвать даже короткий кинжал, чтобы порезать свой шницель и втыкала полученные от призыва иголки в дерево стола. Когда последняя стала размером и толщиной с булавку - девушка зарычала как раненый зверь и схватилась за голову. После того как Саня разрушил одним прикосновением ее броню, оставив почти голой и безоружной, немка постоянно чувствовала себя не в своей тарелке...
  Сакура вздохнула. Нести ответственность за то, что ты сделала в истинном облике, было очень неприятно.
  Юки вдруг совершенно внезапно произнесла в окружающее пространство:
  - Я думаю, что его завалило несущей стеной, когда крыша обрушилась.
  Сакура поперхнулась своим кофе.
  - Не может быть, я бы почувствовала запах его крови...
  - А заодно того никудышного волка и приживал. - Слова Юки падали как гильотина на шею приговоренному к смерти.
  - Не может быть!
  Кельха вбила в стол еще один гвоздь. Иголки, наверное, уже кончились.
  - Что это с тобой? У тебя припадок? Не слушай эту ехидну. Он достаточно силен как для демона, чтобы просто быть засыпанным осколками камня. Да и его раса обладает хорошими рефлексами и сильным ударом. Не говоря уже о магии. Не может такого быть... Эй. Чего это вы на меня уставились?
  Рикка с огоньком в глазах хрипло поинтересовалась:
  - Ты знаешь его истинный облик? Не сочтете ли за труд и нам рассказать, милейшая?
  Кельха рефлекторно отодвинулась от вида фанатично сверкающих глаз.
  Юки, как ни в чем не бывало, холодно отвела взгляд в сторону.
  - Я тоже знаю. Но никому не скажу.
  Сакура с Риккой одновременно заклянчили:
  - Ну пожалуйста... - Причем так убедительно.
  - И не собираюсь. Я пошла, искать дальше. Если не найдем за полчаса - возвращаемся домой. Продолжим завтра.
  Взгляд девушек переместился на немку. На ее лице отразился некоторый испуг.
  - Нечего на меня так глазеть. От меня тоже ни слова не добьетесь. - И тихо добавила: - Лучше промолчать, чем смотреть изнутри на крышку деревянного макинтоша...
  Однажды услышав из уст Зеро предсказание о том, что с ней будет, если расскажет... Проигнорировать его оказалось невозможно.
  Вдруг в зал ввалились еле дышащие от перенапряжения парни в кожаных доспехах, наслоения как панцирь у мокрицы, и чуть ли не жестяных шлемах с забралами. По всей одежде виднелись продолговатые трубки и кабеля, непонятные шланги... Валькирия пригляделась к лицу старшего - он как раз снял шлем. И с тихим "упс" испарилась за дверью черного хода. Сакура дернулась, заметив за дверью промелькнувший длинный хвост колоском. И рванула с места в карьер.
  Жизнерадостная Шива притащила еще один стейк и пошла обслуживать новоприбывших тамплиеров. Рикка вцепилась в свое фрикасе и вдруг через тучу фимиамов учуяла запах Тои. Волчьи ушки сами по себе встали по струнке.
  Но запах пропал, как будто его хозяин упал в реку или телепортировался. Наверное, показалось.
  Шива наконец закончила с работой и присела к ее столу.
  - Ну как? Хорошо прожарено?
  Рикка молча подняла вверх большой палец - "круто".
  - В последнее время столько посетителей. Дела идут на лад. И популярность растет как на дождях. С того времени как Тойя - сэнсэй обнародовал, что "Третий круг" его любимое кафе, все его друзья и фанаты собираются только здесь. Я так рада... А? Остальные уже ушли? Почему так скоро? А вообще из-за чего весь сыр-бор?
  - Тойя исчез. - Четко и понятно.
  Из-за дверей раздался приглушенный рев. Поэтому понять слова Шивы можно было только по суматошным жестам и ненормальному выражению лица.
  В общий зал ввалилась банда людоящеров. Они живо хлопали друг друга по роговым пластинкам и чешуе на плечах. Один даже огонь выдувал в приливе энтузиазма. Двое последних тащили на себе два гитары и синтезатор. Чешуйчатый парень быстро и задорно отбивал по стенкам ритм профессиональными барабанными палочками.
  - Хозяйка!!! Хавчика на всех. И пива!!!
  Тамплиеры попытались возмутиться, но когда над их столом вырос покрытый татуировками почти трехметровый ящер-доуд с маленькими злыми глазками и смещенным набок кроваво-красным ирокезом, быстро успокоились - выглядел демон впечатляюще. А его близнец с предупреждающе оттопыренным черепным фрагментом гребня тем более. Угрожающая стойка заставила даже магистра образумиться. Или нет?
  Маркус сверкнул глазами и потянулся до отсутствующего цвайхайндера за плечами. Пальцы нащупали лишь пустоту. От его утробного рука ученикам стало как-то не по себе. Но он потонул в визге синтезатора. Здание содрогнулось от тяжелого рока. С улицы начали заходить все больше и больше посетителей.
  Через десять минут весь зал был уже занят. А ящерам аплодировали стоя. Никто не обращал внимания на хмурую троицу воинов Храма и незаметно ускользнувшую девушку-волчицу...
  
  
  
  
  
  - Похоже, пора их забирать. Ящеры - гитаристы не самое лучшее упражнение для психики.
  - Нет. Я все еще помню, как Криган мне на новый год подарил зеленого осьминога.
  - Ну и что? Разве это плохо...
  - Ты и не представляешь, как он меня достал. Нет. Не пойду. Пусть еще помучается!
  
  
  
  Магистра вынесли из кафе на руках. Подпевалы не могли придумать, чем его взбодрить. Взрыва можно было ждать в любой момент. Хотя внешне магистр был довольно спокоен, глаза у него были слегка прищурены. Выбирает себе жертву! Как и все храмовники, без своего оружия грозные рыцари существенно уступали другим демонам и в силе и в умении. Но сейчас наставник тамплиеров уже дошел до ручки. И готов был рвать энферовцев голыми руками. Или зубами. Братья немного отстали. Лучше его в таком состоянии не трогать. Убьет и не почешется.
  - Я хочу мой меч Армагеддона... Хочу, хочу, хочу...
  Вальке покорежило, Арран немедленно протянул наставнику банку с успокоительным. Магистр схрумал все таблетки, даже не посмотрев на этикетку. Наверное, он вообще не понимал, что на данный момент делает. После того как пустая баночка полетела в кусты, братья тревожно переглянулись. Наверное, не подействовало.
  Мимо промчалась стайка молоденьких ракшас. Девчонки улыбались до ушей и трещали о чем-то на своем рыкающем языке. Они сразу влились в поток демонов возле кафе. Их приветствовал многоголосый рев. К воплям рок-ящерок добавилось слегка хрипловатое, томное пение тигроподобных демониц. Взвыла сигнальная ракета, восходя высоко в небо. На пике полета она рассыпалась на несколько осколков, сложившись в слова "Рок навсегда".
  Магистр сердито сплюнул. Вдруг мимо пронесся рикошетящий от деревьев и стен болт истинности. Наверное, кто-то залил в него слишком много энергии сгоряча, и заклинание никак не могло рассеяться. Болт зацепил сразу всех прохожих, разлетаясь на дополнительные частички при каждом столкновении. Эта участь не обошла и рыцарей-тамплиеров.
  Арран пощупал свои запястья, чувствуя, что шипы и лезвия Воина Кадаффа пробивают шагреневую броню. Кожа почернела, а по всей окружности лица выросли небольшие костяные пирамидки. От самых маленьких возле подбородка и до клиновидных на скулах. Руки мгновенно вытянулись под тяжестью метровых клинков. По всему телу проявились прирожденные шрамы, напоминающие татуировки или тонкую резьбу по дереву. Они плелись по коже, сливаясь в очень сложный рисунок, уникальный для каждой особи. По их схожести воины Тени группировались в кланы и отряды...
  Вальке было немного легче. Его кожа всего лишь превратилась в ороговелую плоть серого тролля - каменное дерево. Нос вытянулся, а из-под нижней губы выглянули загнутые клыки. Тяжелые надбровные дуги продолжающие низкий покатый лоб, скрывали маленькие белые глазки. Лысый, как коленка. По плечу тянется глубокая рана, Вальке порезался обломком доспеха. Она тихо шипела, стягиваясь краями - многочисленные племена троллей известны своей силой регенерации.
  У каждого остались только штаны из плотной воловьей кожи, срам прикрыть, а все остальное превратилось в лохмотья.
  Мимо пролетела, едва не черкая землю, когтистая фигура гарпии. В сторону кустов рванула четырехметровая туша гигантского броненосца - грейфера. Острые кристаллические наросты гудели от не выпущенного количества электричества. В разные стороны разбежались еще несколько демонов, которым не повезло попасть под удар заклинания.
  Вдруг обоих братьев-храмовников привлек яростный рык. Впереди, согнувшись от гнева, стоял трехметровый силуэт. Кожаный доспех разорвало. Из пропускных трубок, вырванных из гнезд, сочилась голубая жидкость. Когтистые лапы магистра вспахали землю. Выгнутые в суставах назад звериные ноги продавливали кладку тяжестью всей туши зверя. Маркус повернул голову к своим ученикам. Вся слава драконов меркнет перед величием этого иеху. Длинная белая грива разметалась по спине и встала дыбом, открывая кошачий профиль льва Ракшаза. Мощный нос с шумом выпустил струйки раскаленного воздуха.
  - Я убью этого ублюдка Тачибану. И пусть Совет меня потом засадит на тысячу лет в подземелье Храма, но его уже ничто не спасет. Я выпотрошу его как тушку суслика!!!
  Рык демона-льва разнесся по всей окружающей территории, заставляя прохожих шарахаться и падать на колени. Блейдлинг Арран только пожал плечами, чуть не пропоров кожу на ногах своими же лезвиями. Шипы втягивались в плоть, сливаясь с кальцием костей, но парень просто отвык с ними управляться. Тролль тяжело вздохнул и махнул обреченно рукой. Спорить с ним и так сложно, а в таком виде вообще бесполезно.
  - Где мы его искать-то будем? Сомневаюсь, что он сам к вам выйдет, распростерший объятия и нарисовав на теле мишени. Спорю на месячную стипендию, что мы или его не найдем, или он сам к нам выйдет, когда уже все выдохнемся.
  - Идиот. Просто спросим у первого встречного!
  "Мдя. План таки аховый. Без сучка без задоринки. Надо еще подумать кто из нас идиот" - Подумал блейдлинг.
  - Ага... Так они и скажут трем демонам угрожающей наружности. Это при том, что могут и не знать. Лично я в этом уверен. Если магистр Тачибана захочет спрятаться, то не скажет никому, где и как...
  - Кончай рассусоливать. План есть план. А раз план есть - начинаем действовать.
  Янтарные глаза льва светились от желания кого-то убить...
  Магистр выпрямился, став сразу еще выше ростом. Не зря Маркус столько лет занимает кресло великого наставника Храма и носит имя бога войны, пусть и является зверолюдом уровня А. Никто не может превзойти его в воинском искусстве и дикой, необузданной звериной силе.
  В лоб магистру влепило небольшим зарядом цвета индиго. Величественного льва даже не дернуло. Магия рассыпалась на составляющую ее манну, стекая воздушными струйками по лицу.
  Вдали показались все те же неуемные чародеи. Однако теперь они неспешно шли строевым шагом, без помпы, и тихо переговаривались между собой. Гигантские фамильяры ковыляли следом. Лишь одна, брызжущая энергией ведьмочка верхом на воздушном гиганте все еще распускала вокруг снопы самонаводящихся заклинаний. Точнее не наводящихся. Снаряды магической энергии летели в разные стороны и накидывались на первых попавшихся встречных. Оттого очень быстро улицы очистились от прохожих и случайных свидетелей.
  Вдруг лидер волшебной банды сделал знак остановиться и, махнув рукой по воздуху, открыл трехметровые пространственные врата. Маги по-быстрому похватали своих фамильяров в охапку и один за другим попрыгали внутрь.
  Когда Маркус прибежал, чтобы отомстить мелким уродам, портал уже закрылся, оставив чистый запах озона.
  Арран осторожно пощупал воздух в месте пространственного среза и только покачал головой:
  - Бесполезно, идеальная работа. Не осталось и памяти о дыре. У парня наверняка был хороший учитель...
  И отвел взгляд. Магистр оскалился, вытаращив глаза от злости.
  Вдруг Петер восторженно закатил глаза и на вопросительный взгляд собрата только показал пальцем. Там на мостике стояла высокая худая девушка в мужской одежде, но с поразительно длинной косой. Тролль мечтательно зажмурился. Это его основной фетиш - высокий рост и мышечная сила у слабого пола. Тролль только задушено простонал:
  - Красавица...
  Арран почесал затылок, чуть не наткнувшись на шпоры. Долгое пребывание в человеческом облике все чаще давало о себе знать. И повернулся к наставнику, чтобы выказать свое мнение. Но с отвисшей челюстью уставился на пустое пространство.
  Лев-рыцарь уже вовсю мчался к намеченной жертве. Вальке взвыл. Он совсем забыл про план магистра использовать первого встречного для поиска директора. Сидящий на перилах рядом с незнакомкой горностай вдруг повернул мордочку и незамедлительно просигнализировал о надвигающейся опасности.
  Магистр уже протягивал руку, чтобы схватить девушку за плечо...
  У братьев храмовников отпала челюсть. Девушка, бросив всего один взгляд на приближающегося льва цыкнула сквозь губы и подставив подножку, легко уклонилась от медвежьего захвата. Магистр Храма мяукнул как битая кошка и, выломав часть ограждения, упал в реку. Хирургическая точность, создалось впечатление, что лев поскользнулся на ровном месте - настоящая аномалия...
  Девушка оперлась об кусок болтающегося ограждения и презрительно произнесла в сторону куницы:
  - Наркоман-извращенец. Надо сказать клубу травников, чтобы завязывали с экзотическими растениями. Видишь - некоторым с первой затяжки уже башню сносит...
  Мимо пронесся Вальке, рыбкой влетев в воду. Магистр, как и почти все кошачье боялся воды. Девушка равнодушно констатировала:
  - Идиот. Серые тролли идут сразу камнем на дно. Хорошо, что здесь воды цыпленку по колено.
  Блейдлинг с некоторым удивлением подтвердил, перегнувшись через обвалившиеся перила:
  - Девушка, вы не...
  Воин Кадаффа договорить не успел. Лицо "девушки" похолодело. Два тычка. Один в живот, второй - в солнечное сплетение. И подзатыльник. Арран всхлипнул от резкой боли и повалился в канальчик, чуть не зарезав обоих храмовников кривыми полумесяцами на руках.
  Саня хмыкнул через зубы.
  - Япона мать, сам ты курица.
  Кори согласно фыркнула. За то время что они шли с пляжа, уже двое называли вампира "девулькой", а один даже "шмарой". Первые извинились. Другому не так повезло...
  Саня сам себе пообещал, что следующий, кто спутает его пол, получит за всех. Кто же виноват, что вылетели сразу трое? Да и при том, в своей собственной шкуре. Лев, правда, очень интересно сложен. Но что ему было надо?
  Саня протянул руку Кори. Саламандра быстро зазмеилась по ней на плечи.
  - Пойдем, посмотрим. Может помощь нужна? Заодно узнаем, какого лешего они на меня набросились.
  Демоны уже выбирались из канала, таща за собой за полуоторваный шиворот своего магистра. Тролль поднял вверх взгляд и наткнулся на "доброжелательное" лицо вампира.
  Блейдлинг тоже не сильно обрадовался. Но вдруг прищурил близорукие глаза. Лицо начало удивленно вытягиваться:
  - Дьявол Крови?
  Лицо Сани тоже слегка удлинилось. Парень быстро оглянулся по сторонам и, закусив губу, помог вытащить льва-гиганта из ручья.
  - Пойдем куда-то присядем и поговорим по душам. И не вздумай меня больше так называть...
  Демоны от нечего делать согласились. Арран вообще боялся бросить на вампира косой взгляд. Тролль делал вид, что он здесь только для вида. Магистр стучал зубами и не реагировал на то, что его куда-то тащат...
  Когда демоны, перебивая друг друга, объяснили, в чем дело, вампир и его фамильяр только переглянулись. Правда Кори чуть на землю не повалилась от смеха с ее звонким чихающим голоском, при этом еще и огоньки во все стороны пускала.
  Демоны все еще оставались в истинном облике, посему Саня оставил их на лавочке в парке, а сам сбегал в ближайший магазин и купил одно специфическое зелье. Храмовники по очереди отпили по глотку из стакана и влили остаток льву в пасть. Через мгновение перед Саней сидели трое мокрых, но вполне человекоподобных мужчины в разорванных костюмах...
  Саня еще подумал и притащил три грубых кимоно с узором в крестик. Магазин уже закрывался и вампир попросту взял первое, что попало под руку.
  Магистр Маркус Криган до сих пор ни на что не реагировал. Только мелко дрожал и смотрел прямо перед собой. Пришлось его ученикам самим объяснить ситуацию, в которую попали с первого же мгновения когда приехали в Энфер. Саня равнодушно выслушал.
  Ему как всегда было на чужие проблемы плевать с высокой колокольни. Зачем помогать другим, если они на твои заморочки тоже положили? От бесчувственного выражения его лица Арран сильнее закутался в кимоно и старался не делать резких движений. Блейдлинги в древности были рабами вампиров и до сих пор помнят подземелья шестого круга Ада - Танатоса. То, что парень всего семнадцати лет от роду ничего не меняло. Даже в столь молодом возрасте вампир - это машина для убийства. А слава Мамору Кайоу летит далеко впереди его. То, что это был именно он, не подвергалось никаким сомнениям. Всё это блейдлинг прошептал на ухо троллю. Из серого цвет его кожи изменился в мучнисто-белый.
  Кори весело зафыркала. И до того заливисто, что и тамплиеры тоже заулыбались. Не спуская тревожных взоров с молодого кровососа.
  Вампир почесал подбородок и задумчиво произнес:
  - Ленка не оплошала. Я думал, что они не то что лук в руках держать - спички не поднимут. На что и был расчет. Ну а волшебники вообще никудышные... Ничего, скоро приедут учителя и сделают из этой безмозглой толпы организованных и хорошо выученных магов. Тогда и посмотрим на что они годны... Ладно. Уже темно. Переночуете у меня. А завтра катитесь хоть на все четыре стороны. Я не смогу уделить вам и минуты своего времени...
  Внимание парня привлек один ему слышимый звук.
  - Хотя... Можно прямо здесь и сейчас сдать вас на руки компетентным органам. Не так ли, уважаемый директор?
  Из кустов послышался смешок. Отодвинув ветки, вышел приятный молодой мужчина в теплом пальто и шерстяном шарфе. Глаза светились озорными огоньками.
  - Ты удивительно прозорлив. - Директор сложился пополам от хохота при виде лица главы храмовников.
  - Это не я. Это Кори. Она уже собиралась из вас сделать барбекю.
  Директор осекся и посмотрел с опаской на саламандру.
  - В самом деле? Здравствуйте, молодая леди. Спасибо за то, что так заботитесь о нашем дорогом друге. И вам привет храмовники. Слава богу, Маркус уже выдохся. В кимоно он смориться достаточно интересно. Как я развлекался, когда наблюдал за его экспрессиями... Ладно. Шутки в сторону. Благодарю вас за то, что позаботились о моих гостях. Наверное, стоит вам уже отправляться домой. Клубный день уже закончился.
  - Я тоже так думаю. Спасибо за кофе и блинчики. Действительно вкусно.
  - Ну что вы. Какие благодарности. Но раз все закончилось, то надо уже разбегаться. Единственное - завтра на ночь для вашей компании назначен рейд в Астрал. Стабилизаторы вам выдаст Кирин. По результатам задания вам зачтут сессию. Практические занятия будут так же оцениваться вашим куратором, и оплачиваться баллами, как и обычные оценки. Пока что эти занятия только для вашей группы. Остальные еще не нуждаются в них. Да и уровень у 1-А в среднем неожиданно высок.
  Вампир кивнул, не показывая, интересно ему или безразлично.
  Тачибана одной рукой подхватил Кригана за талию. И без видимых усилий поднял на ноги.
  Арран замычал и выдавил:
  - Хозяин Тачибана. Магистр обещал, что отвинтит вам голову особо зверским способом. Я бы не...
  Его "вовремя" прервал вампир, а возмущаться таким вмешательством блейдлинг никак не собирался.
  - Чуть не забыл. Директор, я бы хотел на следующей неделе поехать на экскурсию в Токио вместе со своим классом, а заодно и прибарахлится немного. Конечно, если вы переведете немного баллов в реальные деньги. Это осуществимо?
  Тачибана заулыбался. Пусть от холодного тона вампира его и слегка трясло.
  - Конечно. Правда, обычно мы бываем инициаторами таких поездок...
  - Я собирался показать своим ученикам картинную галерею, или что-то в этом роде. Иначе боюсь, что застряну с ними надолго. Невозможно учить теорию, не понимая, чего от тебя хотят и что это вообще за зверь на тебя со страниц учебника глазеет. Желательно бы немного подстегнуть понимание, но сразу не травмировать сверх меры их психику.
  - Да, конечно. В четверг устроит? Мы как раз собирались отправить сестер Кирин за новыми тренажерами и стендами... О нет. В пятницу! В четверг еще никто не работает. Хотя... Лучше через недельку после Нового Года, а может, даже две? Тогда устроить такой поход будет намного легче. Так лучше?
  - Вполне, - удовлетворенно кивнул Саня. - Тогда решено. А что насчет вас, парни - забудьте, что меня вообще видели. И лучше бы вам держать язык за зубами. В противном случае ваш Храм вас не спасет, а место для усыпальницы начинайте подыскивать прямо сейчас. Всё понятно?
  Блейдлинг подобострастно кивнул и заставил сделать то же самое своего бессменного напарника. Тролль только хрюкнул и чуть не свалился им под ноги.
  Саня попрощался за руку с директором и вдруг застыл...
  Арран не поверил своим глазам - вампир шарахнулся в сторону ближайшей аллеи. Воин Кадаффа мог поклясться, что Дьяволом Крови овладело чувство паники. Нет дыма без огня. И в самом деле! Мимо пронеслась высокая рыжая Иеху морфемы волка. Уши торчат как флаг к победе, а хвост с силой бьет по ногам. Одновременно с ней из соседней улицы показалась белесая фигура. Девушка не бежала, а почти плыла по воздуху. Ее ноги были обвиты лазоревым холодным паром из кристалликов инея. За ней оставался длинный извилистый след из корки льда на тротуаре. Белая юката (летнее легкое кимоно) в снегирях только добавляла бесчувственному и холодному, как у самой смерти лицу, ужасающую привлекательность. Вампир дернулся и свернул в другую подворотню, увидев совсем рядом на крыше девушку в полном воинском облачении, но без брони. Ржавые волосы мокрыми струйками ниспадали по плечам... В ужасе остановился и попятился. Но было уже поздно. Он попался в объятия к удивительно невзрачной серой мышке с круглыми толстыми очками. Единственной ее выдающейся частью были длинные - ниже пояса, ровные розовые волосы. Вампир слабо застонал и обмяк. Притворился ли он мертвым, или в самом деле отключился, было непонятно. Остальные девушки набросились на него моментом позже и лишь дружески о чем-то спорили... волоча тело парня в неизвестном направлении. За ними следом бежала серебристой змейкой позабытая всеми Кори.
  - Можно я хоть сделаю ему искусственное дыхание? - Розоволоска удрученно семенила следом за остальными.
  - Не надо, есть шанс, что он еще жив. - Волчица была сама доброта и всепрощение.
  - Вот именно, нечего из него кровь тянуть. Как всегда совершенно случайно...
  Блейдлинг встретился диким взглядом с директором. Нельзя сказать, что его лицо выглядело менее ошеломленным. Тролль вообще как сел на лавку так до сих пор и не подал признаков жизни. Арран прочистил горло и хрипло спросил:
  - Магистр Тачибана, что это было? Может нам стоит ему помочь?
  - Я так не думаю. Надо мыслить позитивно. А вдруг не съедят?.. Хватай давай своего напарника за барки и помоги мне дотащить лорда Маркуса до его койки...
  
  Просыпаться не хотелось. Между прочим, как и всегда. Нормальному человеку чтобы выспаться всегда нужно еще пять минут. На двери уже висело пол десятка табличек с надписями вроде: "Не будить - я голодный!", "Пью озверин - не подходить бояться, озверею - прикончу!", "Рискни здоровьем - войди без стука, вылетишь без звука...", и еще штук пять таких перлов. Гаррет под ними нагло дописал: "При пожаре выносить первым, но не кантовать, легко бьющееся" и "Беззубая собака ищет интересную работу"... Но никто на эти вопли Саниной души внимания так и не обратил, поступая, как и раньше...
  Так что утро выдалось самое обыкновенное. Особенно если считать пол десятка человек вокруг. Девушки сидели на одинаковом удалении от спящего вампира и все пребывали в состоянии полной сосредоточенности. Рядом стояли зажженные разноцветные свечи и с потолка свисали непонятные бумажные амулеты.
  Похорони, блин! И не трудно догадаться, кого похоронили. Среди прочих неприятностей можно только взять вгрызшийся до мозга костей тоненький ортопедический матрац, почему-то пользующийся у японцев невероятной популярностью, и то, что все девушки просто-напросто спали. Сидя! На чужих похоронах...
  Атмосфера самая пасторальная, если не учитывать шишек на родимой головушке, ощущения, что ее гладили размашисто русским утюгом, и того немаловажного факта, что Саня еще не умер!
  Вампир зажал двумя пальцами мордочку посапывающей на груди саламандре и червяком вылез из-под одеяла. Схватив сопротивляющуюся Белочку под мышку, заодно прижав к боку звякающую цепями при каждом шаге Энциклопедию и приложив палец к губам, бесшумно выполз в коридор.
  Артур постарался на славу. Все вокруг было изваяно из черных с зелеными прожилками блоков высококачественного мрамора. Щели между каменными глыбами просто имитация. Гримм по привычке сплавил их вместе, искусно вырезав стыки исключительно ради интереса - чистые стены выглядели непривлекательно. Теперь пусть эти девочки попытаются хоть что-то сломать. Легче притащить осадные машины.
  В доме приятно пахло хвоей - как будто по всем углам разбросан еловый лапник. Окна украшены небольшими кадками с цветами. Потолок усеян фонариками. В общем, вампир остался доволен.
  На кухне его поджидали друзья-приятели. Тот самый великолепный строитель, заменявший своей персоной целую бригаду с механизированным инструментом, и приевшийся до желудочных колик Гаррет. Волк снова от нечего делать пытался склеить треснувшие чашки. Как и раньше, у него это нисколько не получалось.
  - Привет шеф! - выкрикнули одновременно духи-демоны, заметив новоприбывшего.
  Саня чуть за голову не схватился, прижал палец к губам.
  - Не орите вы так. Хочется, чтобы нас с вами разобрали по кирпичикам? Если "они" сюда заявятся - то лучше нам от этого точно не будет. - Саня бухнулся головой об стол и закрыл глаза. - Если бы вы только знали, как они меня достали...
  - Sorry. Тогда как насчет чашки чая?.. Плита, к счастью, уцелела, - жизнерадостно спросил волк, прищурился, - Но ты сегодня особенно хмурый и неприветливый - вон как тебя перекосило. Может чего-то покрепче?
  Саня пожал плечами. Почему бы и нет? Только вот надо найти не разбитую посудину. По стараниям Гаррета таких больше не осталось.
  - Кого забодал? - спросил парень, рассмотрев ссадину на лбу у волка.
  - Просто в косяк не вписался... - Необычно немногословен. Похоже, успел получить на орехи от девчонок.
  Артур только улыбнулся. И как можно тише хлопнул в ладони.
  Фрагменты сервиза сами по себе взлетели в воздух, заставив Кори проводить их ошеломленным взглядом. Кусочки сложились вместе. Даже пыль от раскрошившегося фарфора. Осколок одной чашки выкатился из-под кухонного стола. Приняв свою первозданную форму, чашки замерли в воздухе. По щелям и срезам поползли янтарные и изумрудные змейки. Чашки осторожно опустились на стол и, засветившись бледным сиянием стали монолитны. Артур махнул рукой.
  - Теперь не разбить. Разве что если серьезно постараться - ручка отлететь может. Огнеупорные, стойки к низким температурам, ударопрочны. Хоть кислоту в них наливай - ничего не случиться.
  - Класс. Надеюсь, что дом тоже прошел через эту процедуру? - спросил Саня.
  - Почти полностью. Я не трогал нежилое крыло и внутренний двор с банькой. Только заменил подводную часть на плоскую речную гальку
  - Сам исток не перекрыл?
  Артур слегка задумался. Помотал в воздухе рукой, посчитал что-то в уме, помучился еще, и наконец выдал:
  - Надо пойти глянуть.
  - А как насчет замков? Ты сделал все, как я говорил?
  Грейярд пожал плечами.
  - И да, и нет. Замки сделал - да. Единственный у кого их нет - ты. Не знаю почему, но в зоне десяти метров от твоей комнаты тонкая работа с предметами не действует. Совсем запарился, пробовал по-разному, но, увы... - Артур развел руками.
  - Понятно. - Саня вздохнул. - Придется придумать что-то еще. Хорошая работа. Тщательная и одновременно быстрая. Ты превзошел самого себя.
  - Ты еще на фасад глянь. Там моя фантазия развернулась на полную катушку. Столько горгулий ты еще в жизни не видел!
  - Обязательно посмотрю. У меня просто нет другого выбора, - прошептал себе под нос. - Появилось новая заветное желание - чтоб их всех...
  Носферату не договорил. Так и не объяснив о ком речь, и что именно с неизвестными должно случиться... Гаррет взял себе целенькую чашку и наполнив до краев душистым чаем с удовольствием отхлебнул.
  Саня, во-первых, налил из еле найденного пакета молока в отдельную пиалу для Кори, а уже потом себе. А во-вторых, схватился за голову. Мозги трещали дай боже.
  - Артур Гримм. Меня несколько интересует, где ты был все это время?
  Удачливый строитель моментально превратился в нашкодившего котенка. Саня мысленно скрипнул зубами.
  Послали же мне это чучело заместо друга детства!
  Вампир смотрел исподлобья, не делая никаких угрожающий движений, но и не забирая назад свой вопрос.
  - Нууу... - замялся, не зная как подобрать слова.
  - Понятно. Поконкретней наверно нельзя. Если честно, то мне не особо-то и интересно. Я тебе ничего не предъявляю, но если ко мне придут с претензиями и требованиями пришибить одного бесчинствующего в свое удовольствие демона - я тебя не знаю.
  - Спасибо.
  - Проехали...
  Гаррет допил свой чай и стянул чашку у Сани. Тот снова уткнувшись носом в стол, даже не отхлебнув, так зачем добру пропадать? Кори тоже не очень радовалась депрессивному состоянию хозяина.
  Саня устало вздохнул и вдруг поинтересовался:
  - А где богиня?
  Гаррет пожал плечами, бессовестно допивая чужой чай, а Артур, задумчиво разбалтывая сахар и кальциевую таблетку, сделал неопределенный жест рукой.
  - С утра убежала. Сказала только, что должна встретить старых знакомых и чтобы ты не волновался за ее сохранность.
  Вампир хрустнул шейными позвонками. Перед глазами слегка прояснилось.
  А эта женщина имеет оригинальное чувство юмора, если это не простая самовлюбленность. Видите ли, она божество, поэтому сама может себя отстоять, не нуждаясь в помощи разных демонов. И с какого это перепугу я должен о ней волноваться...
  - Когда я пришел? В одиннадцать, двенадцать?.. - В голове давно надо сделать уборку. Вынести мусор, например... Память совсем не отвечает. Дико сопротивляется.
  Демоны пожали плечами. К тому времени им уже десятые сны снились.
  - Примерно так. Только ты не пришел, тебя притащили, - уточнил Гаррет.
  - То-то я чувствую, что все болит и из зеркала смотрит потрепанная зверушка. Я сейчас коньки отброшу... Наверное, всю лестницу мною вытирали, а головой считали ступеньки. А судя по ноющим ребрам - еще и несколько раз уронили. Может еще где по дороге лбом березы таранили. И я, наверняка, еще оптимист...
  Приятели переглянулись. Пораженческое настроение у вампира превысило критическую отметку.
  - Возможно, тебе лучше полежать бы?
  - Ага. Счас. Меня, между прочем, уже похоронили. И свечки поставили и гроб, наверное, уже приготовили...
  - Чего ты так взъярился с утра? О, чуть не забыл - твоя мама звонила. Сказала, что приедет на свадьбу на следующей неделе.
  - Ага. - Равнодушию мог бы позавидовать и удав. Вдруг Саня нервно подпрыгнул и держась за сердце, тяжело дыша, уставился на довольную волчью морду. Сплюнул. - Черт. Кретин. Я уже успел подумать... Чья свадьба хоть?
  - Твоя! Правда, невеста еще не выбрана. Ее место вакантно, тем не менее претенденток даже более, чем достаточно...
  В дверной звонок с силой потыкали пальцем. Лицо вампира побелело. Не говоря ни слова, метнулся к входной двери. Распахнув на полную, выглянул наружу. Никого...
  Закрыл дверь, подождал минуту, и резко распахнул. На отреставрированной статуе золотого дракона во весь рост вытянулся имп-посыльный. От вечно улыбающейся рожицы уже чуть не тошнило. Чертик тянулся к звонку. Саня пообещал себе, что вскорости его замурует. Чертик, звонок. Нужное подчеркнуть.
  - Чего надо, мелкое отродье нетопыря?
  Имп ничуть не обиделся и вытащил прямо из ничего давешний кусок кладки.
  Саня вздохнул и, сухо поблагодарив посыльного, утащил блок в дом, не забыв при этом выдрать из стены провода от клавиши звонка. Не хватало, чтобы еще один жизнерадостный бес начал звонить. Прибить их за это мало. Хотя... Все они идентичны. Какая разница кого прибить в следующий раз? У них наверняка и мозги одни на всех...
  Уронив свою ношу на сразу заскрипевший стол, Саня мрачно уставился на Артура.
  - Что ж ты, паразит, сразу не сказал, что стены комнат звуконепроницаемые?
  Уложил голову на стол. Сразу жалобно застонавший. Приятели переглянулись. Что это у Тои Зеро сегодня за бзик - головой о стол биться? Гаррет робко поинтересовался:
  - А кушать мы сегодня будем?
  Саня, не поднимая головы, снизал плечами.
  - Откуда я знаю? Я вам не мальчик на побегушках. Спроси у Кельхи - она заведующая кухней. К тому же, насколько я знаю, кроме полуфабрикатов и последнего пакета молока, другой еды не осталось.
  - Бригадир, ты чего так раскис?
  - Просто так. Чего пристал?
  - А ты поставь себя на мое место - что я должен думать?
  Саня сначала изменил выражение лица, точно скопировав физиономию Артура, а потом его озабоченным голосом выдал:
  - Ой мамочки, ганджубас кончился, а у меня нет денег, чтобы купить курева...
  Артур поперхнулся и ударил себя кулаком в районе легких. Видимо такие мысли все же присутствовали, как он ни отгораживался и не бил себя пяткой в грудь. Когда-нибудь пагубные привычки его прикончат...
  В окно настойчиво застучали. Никто и ухом не повел. Тогда ставни распахнулись настежь, и в комнату ворвался жнец - Айвен Корвинус. С порога, подоконника, завопил:
  - Я вызываю тебя на бой, Дьявол Крови! Готовься...
  Бабах!!! Шинигами вынесло в том же направлении, откуда он пришел. Саня не поднимая головы, вернул револьвер в рукав и бесцветным голосом констатировал:
  - Я победил.
  Артур задрал очи к потолку:
  - Алло, полиция, ко мне в дом проник маньяк-самоубийца. Так глупо, что даже не смешно.
  Саня приподнял одно веко.
  - Тебе сплясать?
  В руке появился гигантский меч. Кромка угрожающе сверкнула бликом лампы.
  - Нет-нет, бригадир, - торопливо заверил Грейярд. - Я не это имел в виду. Сам себя могу развлечь. Не стоит беспокойства...
  Меч исчез. Парень вылил последний пакет молока в пиалу саламандры и вышел за дверь.
  - Я в купальню. Пойду ополоснусь пока ваша тупость, облепившая меня с головы до ног как слизь, не стянула меня до вашего уровня - он там, где-то ниже половицы, в гостях у мокриц. Скажете нашим занозам - убью...
  Гаррет неспешно разогрел в ладонях чашку быстрого приготовления - суп с вермишелью. Почему-то в голове крутилось определение "чурбан бесчувственный".
  - Кажется, сегодня у него не все дома. Наверное, потому, что вчера были все...
  - Ты ошибаешься. Бригадир всегда такой, - вздохнул горько Артур.
  - Странно. Сколько времени прошло, а таким я его вижу впервые. Никак не соображу - у него многогранный характер, ли все же однобокий?
  - Я бы сказал - просто своеобразный. Как форма груши. Но попробуй дать ей определение... - Помассировал брови. - В свою очередь я его ни разу не видел еще жизнерадостным и улыбающимся, так что мы квиты.
  - Тебе не кажется, что он изменился? Или даже сейчас продолжает меняться?
  Гаррет облокотился на спинку стульчика из ротанга. Новую мебель выбирала дриада. От старой остались одни чурбаки. Кроме того, дом стал больше напоминать обжитые квартиры - вазоны и кадки с цветами приятно ласкали взгляд. На кухне расположились "венерины мухоловки", а драцены и монстеры в прихожей даже казались живыми и постоянно тянулись к прохожим, выпрашивая лишние порции концентратов или дополнительную кружку воды. Лианы с орхидеями под окнами готовы заморочить своим запахом голову любому недоброжелателю. Сплошные джунгли...
  Каменщик скептически окинул приятеля взглядом.
  - Нет. Он всегда сонный, вечно всем недовольный и угрюмый. По любому поводу хватается за первое увиденное оружие, и убивает всех попавших под руку налево-направо. Знаешь, как это бывает? Мозги набекрень, кровь ударила в мозг, с крыши осыпалась вся черепица - чик, чик, хвать, кусь - гора свеженьких трупов. Любовь, дружба и все-все-все must die.
  - Ты ведь шутишь, верно?..
  
  
  
  У Маркуса Кригана с самого утра случился обоснованный приступ ярости. В итоге в особняке директора три сквозных дыры, несколько обрушившихся стен и побитая мебель. Причина - директор смотался с утра пораньше. И снова никто не мог внятно объяснить - куда...
  
  Саня сидел в закусочной на торговой площади и с отвращением смотрел на меню. Рис, рис, рис и Рис! И еще раз РИС!!! Ну иногда еще соя и соба (гречневая лапша) попадались. Но уж макаронов за свою жизнь вампир наелся до отвала. Но, но, но... эта, знакомая всем, а особенно детям Азии, тошнотворно комковатая слипшаяся масса, если, еще хуже - плавающая в молоке клейкая жижа. Трижды проклятая рисовая каша, ужасная на вкус, предпочтительней которой даже чечевица будет, а манка покажется райской пищей. Как же она противна. Искреннее сочувствие бедным детишкам, вынужденным переступить через себя и питаться этой гадостью.
  Эх, а кому сейчас легко... Если вернусь, они меня убьют - снова сбежал. В гробу я видел их распростертые объятия.
  Воткнутый меж плиток пола Ультиматуум довольно красноречиво говорил, что компания юноше не нужна. Любой, только глянув на чудовищный кусок остро заточенной стали, мгновенно проникался уважением и считал за лучшее не трогать угрюмого парня, способного поднять такую шпалу. Пусть даже вампира тешить свое тщеславие таким способом совсем и не привлекало...
  Саня протер глаза и еще раз пробежался взглядом по миниатюрным рисункам рядом с названиями. Преодолеть сонное настроение оказалось не по его силам - река без брода. Описание читать было как всегда бесполезно. Английских аннотаций нигде не было. А распознавать эти японские крючки невозможно. В итоге Саня сдался. Без очков, скорее всего, заваленных где-то под кучей камня, рассматривать можно было до победного.
  На поднятую для привлечения внимания руку сразу отреагировала молоденькая официантка - конопатая иеху морфемы леопарда, при этом, не прекращая коситься на Ультиматуум. Коротенькие волосы ежиком придавали ладной фигурке спортивный вид.
  - Ваш заказ, сэнсэй? - Слегка попрядала ушками, улыбнувшись дежурной улыбкой.
  Саня пригляделся. Вроде бы не пересекались до сих пор.
  - Я вас знаю? - На первый взгляд - нет!
  Девушка наморщила кошачий носик.
  - Как вам не стыдно, Тойя - сэнсэй. Я учусь у вас рисованию. Я Ами!
  - А... Прости, пожалуйста, без очков совсем ничего не вижу.
  В самом деле, она выказывала весьма непритязательное новаторство в виде ненавязчивого импрессионизма.
  Лицо девушки немного подобрело. Тонкий пятнистый хвостик перестал шлепать по открытым ножкам.
  - Ты не могла бы подсказать... Или лучше принести то, что обычно заказывают русские?
  Девушка сначала непонимающе похлопала ресницами, а после у нее заработала думалка. Одно мгновение - и след простыл. Саня пожал плечами и прикрыл рукой глаза... Послышался противный звук военного марша.
  - Пам-парам-парам-пампойчик...
  Нехотя приоткрыв щель между пальцами, вампир лицезрел довольно марширующего по столу Джека Безумного Шляпника. Сумасшедший персонаж Льюиса Керрола высоко поднимал ноги и сам себе салютовал маршальским жезлом.
  Саня снова закрыл глаза, открыл - миниатюрный владыка тьмы не исчез.
  Чтобы не подвергать свою психику дальнейшим издевательствам Саня попросту накрыл Графа пустой перевернутой чашкой. Изнутри раздался гневный и донельзя возмущенный вопль.
  Саня сделал вид, что не слышит и натянул на глаза капюшон. Новый зимний плащ был весьма теплый и полезный. Внутри много мелких кармашков и подкладок. Так что спрятать там можно было все, чего душа пожелает, главное только не забыть, что куда сунул. Привет от Дрона.
  Изнутри чашки раздались дробные стуки и сразу же скандирование:
  - Свободу, свободу, свободу заслуженным труженикам меча и магии. Не оставляйте на погибель люди добрые, и не люди тоже. Я обещаю, что обещаю пообещать исправиться. Буду нести слово Господа нашего во все двери и окна. И дома тоже...
  Из чашки еще долго доносились вопли и стенания. До чего похоже на родных депутатов... Саня совсем заслушался. Домом потянуло. Не коттеджем на горе, а родиной...
  - Меня это всё не парит. Хочешь вылезти - вылезай.
  Напротив моментально материализовался Шляпник. В полный рост.
  - Спасибо за приглашение. - Довольно потер руки. - А чего мы будем кушать?
  Вампир сквозь зубы процедил:
  - Чего вы будете кушать мне до фонаря.
  - А вы? - вежливо поинтересовался Нирарихьён.
  Вампир, отвернувшись, пожал плечами.
  - А я - не знаю. Сейчас принесут - там видно будет.
  Довольно долгое молчание нарушил все тот же Граф. Вампир, по его мнению, вообще не собирался о чем-то говорить. Сидит себе, нахохлившись, и в ус не дует.
  - Не вижу, чтобы ты уже оправился от душевной травмы. Странно - обычно у тебя таких проблем не бывало. Сомнения и сожаления калечат психику, отбрось их, или усвой без конца, и иди дальше, как всегда это делал... - Пригляделся к немигающему парню - похож на изваяние с острова Пасхи. - Хм. Не подействовало? Да! Знаю, что тебя проймет! Не хочешь узнать, как там твои Цепи поживают?
  - Нет. - Как вместительно.
  - Кого-то ты начинаешь мне напоминать... - почесав нижнюю часть лица, пробормотал расстроенный Владыка Тьмы.
  - На здоровье.
  Глыба льда. С зубами. Даже очень настойчивый человек против эдакой стены не попрет, не запасаясь приличным танком. Но Джек не только настойчивый, ненормальный, странный, он еще и псих! Таких врачам показывать бесполезно.
  - А ты сегодня не в духе, мальчик. Не смотри на меня такими глазами, я сейчас обмочусь... - протянул жеманно Нирарихьён.
  Вампир как-то по-особому прищурился.
  - Напомни основную причину - почему я хочу тебя убить. В куче мелких, пополняющихся с каждой нашей последующей встречи невозможно выкопать первичную, - обесцвеченным голосом непосредственно произнес парень. - Хотя, лучше заткнись. Еще слово и у тебя гарантированно во лбу будет дырка. Мои помыслы ныне чисты - очистить мир от разной черни, а особенно, портящей мне аппетит...
  Шляпник уже открыл рот. Но уставившись на скрещенные пистолеты, обеими руками закрыл свой громкоговоритель. Револьверы спокойно ушли на покой, так и не сделав ни выстрела. Саня начал все больше любить свое бесконтактное оружие. Любой, кто хоть раз увидит длинный ствол, с адским провалом вместо зева, да еще и смотрящий ему в лоб, навеки проникается... всем, чем можно проникнуться.
  Уже через мгновение Ами, напрягшись, притащила большое блюдо, накрытое сверху вычурной гравированной крышкой. Такое опорожнить - святое дело, люди свою душу вкладывали, а наесться ведь можно от пуза малой частью... придется поделиться с Джеком. А заодно девушка выставила на столик бутылку водки и стаканы - гранчаки. Кроме того, набор трубочек и пластиковых вилок.
  - Что это? - слегка очумел вампир. Он с самого утра был как выпущенный из клетки голодный тигр. Что и послужило источником плохого настроения. Но такое есть, или лучше сказать пить...
  - Фирменное блюдо - морской угорь, запеченный, со сметанно-грибным соусом и гарниром.
  Девушка артистичным жестом убрала крышку. Во все стороны разлетелся непонятный запах. Сказать, что он был неприятным нельзя, но...
  Так я и знал... С радостью поменял бы этот деликатес на банку "завтрака туриста" или пару консервов тюльки в томате и булочку. Не зря я всегда готовлю дома, а не шляюсь по этим злачным ресторанам. Сам бы никогда в жизни не додумался стряпать что-то длинное и извивающееся, в гарнире из смешанного с рисом непонятно-чего и залитое по глаза подливкой. Почему "оно" не может быть правильной формы и с ограниченным количеством дополнительных ингредиентов? Брр... Я "это" даже дегустировать боюсь...
  - Хорошо. - Решил не пререкаться. Готовили все же с любовью. Даже не пожалели своего времени чтобы украсить зеленью и красиво расположить содержимое стряпни. - А водка зачем?
  - Ну как же? Водка - это то, что русские постоянно заказывают, а угря берут на закуску. - Девушка искренне недоумевала, к чему он прицепился.
  - Понятно. Перстень Зеро, перечисли нужную сумму на счет этого заведения. И заодно чаевые этой очаровательной официантке.
  - "Сделано" - Перстень мелодично звякнул, только чек не выдал, а так - настоящий кассовый аппарат скрещенный с бухгалтером.
  - Спасибо. Откушайте на здоровьице. Приятного аппетита!
  Ами улыбнулась, зарумянившись, и убежала обслуживать остальных ранних посетителей. Саня подождал пока жизнерадостная фигура девушки-леопарда удалиться на достаточное расстояние и рухнул на стол, только чудом не зацепив главного яства - бутылки паленого самогона.
  - Коротко о ясном - я хочу умереть...
  Шляпник издевательски продекламировал:
  - Есть, или не есть? Вот в чем вопрос! Да здравствует бессмертный Шекспир в своей могилке! Лучше съесть, наплевав на кошерность и вкусовые качества - нечего себя голодом морить. Если не хочешь, конечно, чтобы эта прелестная иеху обиделась и стала насильно тебя потчевать на манер Шивы Кирин. - Скорчил умильную рожицу. - Я не такой уж проглот, поэтому буду весьма обязан, если мне позволят разделить вашу скромную трапезу, почтеннейший.
  У Зеро зачесались кулаки - верная примета, что кто-то сейчас заработает бланш...
  - Я лучше застрелюсь, чем стану это пробовать! Люди от такой еды дохнут! Я в одежде не привередлив и неразборчивый, а еда просто должна быть вкусной! Ведь мы состоим из того, что едим, а если едим всякую гадость, то и о себе начинаем думать так же! Лучше бы сразу принесли опарышей в дерьме, или то, что готовит Кельха, и сразу мусорный мешок для клиента - сложить туда себя, потому что такому гурману место на помойке... Почему нельзя сделать чего-то простого и съедобного?
  - Ну зачем та... - ошеломленный напором вампира протянул Джек.
  - А перед этим застрелю тебя, - беспощадно сверкнул глазом Носферату. И добавил единственный правильный аргумент: - Чтоб не мучился. И меня не мучил...
  Нирарихьён расцвел располагающей улыбкой.
  - Меня вот интересует... Где взял деньги, чтобы оплатить настолько дорогостоящий заказ, или кто же так радушно тебе выделил монетку на карманные расходы? Угорь - деликатес, стоит недешево, - невинно поинтересовался демон. Потеребил задумчиво нижнюю губу, явно на что-то намекая...
  - Ограбил Швейцарский банк. Разве по мне не видно? - Не купился, а за словом в карман не лезет. Вампиры хоть и некоммуникабельные демоны, но своими остротами кого угодно за пояс заткнут. И совсем не в переносном смысле...
  К их столу попытался присесть уголовного вида дородный мужик, испещренный шрамами как рыболовной сетью. За спиной толстая двуручная палица, окованная на конце стальными кольцами. Видимо "зек" соблазнился бутылкой самогона. Или сытными парами угря?
  Вампир на мгновение приподнял голову и шипящим голосом Юань-ти, змеелюда-душегубца, произнес:
  - Сделаешь еще шаг в мою сторону, и пеняй на себя - я тебе эту палку в такое место засуну, что доктора неделю искать будут. Разоришься на услугах проктолога...
  "Зек" как-то сразу поверил и отвалил с извинениями. Везучий - ему сделали предупреждение, а не сразу убили. Больше присоединиться никто не рискнул. Учитывая то, что гигантский меч собственным весом начал медленно проходить сквозь камень под внешним покрытием пола.
  Нирарихьён тоже слегка отодвинулся.
  - Абсурд. Зачем ты так?
  - Клин клином вышибают, а нервы не лечатся! Хочешь умереть - спроси меня как! А я уж не поскуплюсь на советы. И даже могу помочь... Разве тебе не понятно, что я не в духе и мои лимиты сдержанности куда-то разбежались?! - отрубил вампир и с горя начал распаковывать пластиковые вилки. Наверное, отравиться диковинным блюдом решил. Толчком для этого стало требовательное урчание в районе живота. Он уже полтора дня нормально не ел. Только сок и орешки. Откусил кусочек от непонятного овоща из гарнира. Ничего так. Обидно.
  Черт, я не умер. Надо попробовать что-то действеннее.
  - Секир-Башка-Карачун хочу, - вздохнул вампир. Пора писать завещание...
  Сумасшедший демон указал пальцем на Ультиматуум.
  - Этот подойдет?
  - А? Что? - Саня вдруг проснулся. Посмотрев в сторону меча, долго думал, чего бы это могло значить.
  Джек поинтересовался, натягивая цилиндр на уши.
  - Всего лишь мысли вслух?
  - Даже не говори, - вздохнул еще тяжче, чем обычно. - Все время хочется кого-то убить. Бей-убивай, и все остальные кличи орков. А забить на все никак не удается. Как вспомню, какой прекрасный шанс вчера упустил...
  Чуть не растрощил в кулаке пакетик с одноразовыми кухонными приборами.
  - Извини, но если ты не в теме, во что я ни в жисть не поверю, то могу просветить. Кое-кто был самым всемогущим и непобедимым, убивший больше разной мерзости чем чума, а теперь у этого гипотетического человека пол выбивают из-под ног уровень за уровнем. Скоро и фундамент вырвут с мясом. Одна надежда на Симбиот - его последний билет в будущее и оригинальный ангел-хранитель. Уж он-то не так легко отдаст концы... Как считаешь, есть ли повод у этого человека чувствовать себя утопленником с ядром на ноге, пусть и имеющим жабры?..
  Посох и Книга лежали в одном из внутренних карманов плаща. Магии в них не осталось ни на грош. Конечно, и сами по себе они не потеряли своих функций, но про заклинания можно забыть.
  - Понятно. Ну ничего, непогрешимых людей не бывает, и, насколько я знаю, этой ночью у вас практическое занятие: рейд по Астралу? Оторвешься по полной. Будешь косить всех кого только захочешь...
  - Вроде бы да. Извини, что я такой маньяк...
  Саня осторожно попробовал тушеную рыбу. Желудок сжался в комок от ужаса - как хозяин может "это" есть? Но, постепенно, распробовав, признал, что нечто гурманское в данном блюде присутствует. Так как рвотные позывы не наступили, даже проглотил следующий ломтик без отвращения...
  - Ты неизлечим, - простонал Джек, хлопая себя по коленке.
  - К чему бы это? - начал загораться вампир.
  - Не бойся ты так этого угря. Японская пища ничуть не хуже чем та, что ты ел раньше. Это просто предвзятое отношение, и больше ничего. Всё твой менталитет - говорит вместо разума... Хоть еда и выглядит слегка иначе - от этого она не станет ядовитой. - Радушно улыбнулся.
  Вампир уже бодрее принялся за понравившийся фрагмент. Здоровый аппетит давал о себе знать и ему плевать было на предпочтения мозга, когда тело голодно...
  - Ну как, съедобно?
  - Если бы ты спросил - вкусно ли, я бы еще соврал...
  Балдею я от всей этой японской белиберды. Хорошо что хоть выборочно...
  - Ответ, очевидно, аналог слова да. Ну, будем хорошими гостями и отдадим должное этому респектабельному заведению. Могу поспорить, что завтра ты его навестишь еще раз, с целью попробовать остаток ассортимента!
  - Может ты и прав... - Протянул демону палочки и слегка подвинул поднос, чтобы и он мог насладиться интересным блюдом.
  От кушанья осталась примерно половина, когда на свободный стул элегантно присела Астарта. При этом моментально выхватила из пакетика последнюю пластиковую вилку и азартно набросилась на хвост угря.
  Демоны, мягко сказать, опешили. Переглянулись. У Шляпника было такое растерянное лицо, что Саня невольно улыбнулся. Слегка. Кончиками губ.
  Женщина в рекордные сроки прикончила остаток угря и с отвращением произнесла:
  - Какая гадость... - Щелчком ногтя по горлышку раскупорила бутылку водки. Отхлебнула. Глаза медленно, но верно полезли на лоб. - Какаяяяя гадоооость...
  Граф ахнул. Зря она так - ведь он только смог убедить слишком склонного к рефлективности Зеро, что японскую еду можно есть без отвращения.
  Вампир хрустнул костяшками и проникновенно спросил:
  - Платить за еду будем, или сразу получаем по первое число?
  Астарта аристократически вытерла губки батистовым платочком, невинно захлопав длинными ресницами, строя из себя блондинку.
  - А в чем собственно проблема?
  Лучше бы она не спрашивала. Вампиры вообще не переносят когда к ним приходят без приглашения, а не наоборот, как в легендах. А когда при этом гости еще и ведут себя по-хамски, и не ставят хозяев ни в грош... Следовательно, Джек сразу почувствовал, что валькирия до вечера не доживет. Слишком уж плотная атмосфера душегубства вокруг парня.
  Ах так! Не угодно ли закусить? Алхимическую сталь на закуску еще не пробовали? Так сейчас узнаете, какова она на вкус...
  Ультиматуум с противным визгом пошел из камня. Если учесть, что Саня левой рукой тащил такую "гаубицу", то все кто еще были в павильоне, поспешили его покинуть. Но вдруг вампир, ни с того, ни с сего выпустил рукоять своего "стенобитного орудия".
  - Я сделаю по-другому. - Хитро прищурился. - Я просто добавлю ваш долг к общему счету великого громовержца Одина. Надеюсь, ваш дорогой родитель еще не забыл, что кое за что мне еще должен...
  Глаза женщины удивленно округлились.
  - А после такого хамства, я еще ему и счетчик включу.
  Астарта часто заморгала. Наверное, такое выражение слышит впервые.
  - Малыш, ты ее отравить не собираешься? - спросил на ухо невидимый Джек.
  - Грешно о людях так думать, - шепотом ответил Саня. - Подмешаю немного слабительного...
  Вампир встал из-за стола и пошел на выход. Меч зазвенел цепочкой, уменьшившись до размера катаны. Саня потянулся. Пусть сама додумывает. И на сострадание может не надеяться.
  Нирарихьен удрученно нахмурился. Парень все больше начинает походить на свою темную ипостась. Если это срочно не прекратить, от Академии, рано или поздно, останутся одни опаленные камни. Если и те будут...
  Саня через плечо бросил:
  - Не забудь завтра прийти. На три. Можно без подарка. И не лги мне, что тебе некогда.
  Джек кивнул.
  - Всенепременно приду. До скорого. Ни пуха...
  - К черту! - обрубил вампир и пошел в магазин за продуктами.
  
  
  
  
  
  Сделав заказы примерно в пяти точках, вампир пошел договариваться с Шивой. Как всегда понадеялся на мистический "Авось". Самое непонятное и почитаемое природное явление, в паре с "Небось" превращающееся в великую славянскую логику. Авось поможет, небось, не задушит... Не ссым - прорвемся! Если что - завещание на личное барахло уже составлено...
  На улице было довольно прохладно. Но снег до сих пор не шел. Может его в Академии вообще не бывает? Такой уж здесь микроклимат?
  Саня поежился. Оставил Кори дома и уже чувствую себя не в кондиции, задыхаться начинаю...
  Без своего фамильяра вампир, в самом деле, чувствовал себя отвратительно. Промозглый ветерок раздражал. Стылое солнце раздражало. Необходимость куда-то идти раздражала. Все было плохо...
  Край катаны противно визжал, скреб по мостовой. Саня абсолютно не обращал на это внимания. Ему все сейчас казалось мелким и незначительным. Никакого проблеска симпатии к окружающим он не испытывал, поэтому прекращать свой концерт тем более не собирался...
  Он элементарно не видел никакого резона в дальнейшем существовании. Его и раньше-то не было, но сейчас он особенно нездорово чувствовал, что ему нужен толк, цель... Любая, на которую можно тратить все силы и время. Чтобы не чувствовать этой давящей безысходности. Идти можно было куда хочешь, делать что хочешь. Но желания как такового не было - его заменяла давняя апатия...
  В спину вампиру на ходу влетела девичья фигурка. Шива, наверное, как раз шла на работу, когда заметила Саню в туче черной депрессии.
  Вампир выставил перед собой меч, моментально изменив его в вариант тяжеловеса и уперев в землю, таким способом сумев избежать гарантированно расквашенного носа.
  - Куда волочишься? - Ничуть не смутилась хозяйка "Третьего Круга".
  - К тебе, - флегматично ответил юноша.
  - О... Это же чудесно. Будешь что-то заказывать?
  - Нет, я как раз уже успел перекусить. В общем, мне нужна твоя помощь!
  - ООО... - мгновенно заинтересовалась Шива. И немедленно поволокла парня к своему ресторанчику. Слушать всегда интересней в тепле и уюте.
  Саня как всегда уселся за любимый диванчик в углу. Сбросил одежду на спинку, оставшись в футболке без рукавов. Плащ в теплом помещении - испытание не для слабонервных.
  Шива молниеносно скрылась на кухне и уже через мгновение притащила целый поднос с булочками, слойками, пирожками и другими сладостями. В другой руке - тюрка с уже вскипевшим кофе. Вампир только удивился - когда она это все успела приготовить? Хотя... у всех демонов свои приколы... Булочки еще были горячими, а кексы прогибались от нажатия чуть ли не до дна.
  - Так в чем проблема? Поссорился с девочками, и теперь тебя некому утешить? Если надумаешь сбегать из дому еще раз, бери меня с собой. А еще лучше, приходи ночевать ко мне. - Явно предлагала свои услуги. Вообще барышня без комплексов. Эти сестрички Кирин такие надоедливые...
  - Я лучше себе пущу пулю в лоб! Для такого случая берегу последний спец патрон.
  - Неужели все еще хуже? - недоумевая, потянулась Шива. При этом так, чтобы вырез декольте оказался как раз перед глазами вампира. Тот никак не отреагировал, погрузившись в нехорошие мысли и не замечая ничего вокруг. Шива обиженно надула губки.
  - Эй, есть кто дома? Ты вообще меня слушаешь, неблагодарный?
  Если уж я начну благодарить...
  - Слушаю. Просто думаю, как лучше будет сделать... Давай так. Я завтра с утра, часов так в восемь приду сюда. Продукты отправят примерно в то же время. Так что думаю, с этим проблем не будет.
  - О чем это ты? - теряясь в догадках, перестала жевать булочку Шива.
  - Я собираюсь снять твою кухню на весь завтрашний день. И хочу узнать, сколько это будет стоить. Заодно и твоя помощь разумеется. Если ты, конечно, не против.
  Девушка сначала удивленно застыла но, взвесив все за и против, прикинув, что сможет пробыть большую часть дня с Тоей Зеро наедине и радостно согласилась. Сумма за услуги была почти символическая. Почти...
  - Тогда все в порядке. Похоже, по миру не пойду. И мои мытарства не будут тебе пятном на совести...
  Саня вытащил из кармана плаща Энциклопедию и спросил:
  - Провесить портал из кухни сего ресторана в зал моего дома реально? Если да, то какой максимальный размер и хватит ли у меня сил для его поддержания в течении минимум часа, используя пентаграммы "Дьявольской Паутины", "Путь Святого" и "Черного Слуги"?
  При виде "слегка" обалделого лица демонессы терпеливо объяснил:
  - Не будем же мы таскать все в руках. Да и по лестнице моей поднимешься вверх-вниз - ножки протянешь и язык вывалишь. А так, первая пентаграмма - позволяет вводить в пространственный тоннель различные предметы, вторая - непосредственно отвечает за транспортировку, а третья - принимает и красиво расставляет на столике. Правда раньше ее использовали на конечных точках портала, чтобы не врезаться в постороннего, или не замуроваться заживо в стену...
  - Понятно. А почему не поесть прямо здесь, или на худой конец готовить у тебя дома? - Вообще-то мысль дельная.
  - Из вредности. Не хочу ненужного ажиотажа. Пусть будет всем сюрприз.
  - А что за повод? - удивилась индуска. Вроде бы до Нового Года еще несколько дней осталось...
  Саня слегка потемнел.
  - Не важно. Пусть будет просто так.
  Книга выплюнула небольшой листочек с расчетами. Вампир мысленно что-то посчитал, прикинул количество крови в своем теле, и сколько ее останется после нанесения узора пентаграмм. Порядок. С этим решено!
  - Ладно. Тогда... Перстень Зеро - перечисли необходимую сумму на счет Шивы Кирин!
  - "Готово. Десять белых баллов снято с баланса. Осталось Двести пятьдесят четыре. Если будешь и дальше так тратится - смотришь и без штанов остался"
  Вдруг Саня дернулся как от удара током и ухватился за голову. Стигма, идущая первой на очереди, поддалась напору запечатанной силы и разлетелась как стекло от удара кирпичом.
  В голову хлынули сотни образов и воспоминаний. "Вот та улица и дом, мы с сестрой играли в нем. Там теперь сплошной погром"...
  Уши начали звенеть от количества услышанных звуков. Из глаз сами по себе хлынули слезы. Зрение на минутку отключилось. Как и мозг.
  Вампир очнулся через мгновение от осознания, что крик, стоящий в ушах - его собственный. По лицу стекает горячий кофе, а рот открыт. Крик немедленно оборвался. Видимо Шива испугалась такого концерта, и не найдя ничего другого, с перепугу вылила кофе из тюрки Сане на голову.
  Парень внезапно постиг, что она усиленно пытается до него докричаться, не понимая, что происходит. Ее голос звучал как чистый и ровный ручеек, что постепенно превращается в водопад. Красивая симфония. Вдруг Саня понял, что это значит. По его широко распахнутым глазам Шива поняла, что Зеро пришел в себя.
  - Что, что с тобой случилось?
  Саня прислушался к мелодичным переливам песни ее души. Она была прекрасна.
  Это звучание было уже давно позабыто, задушено самим Александром при надевании ошейника, умышленно обрезавшего эти мелодии. Ужасная способность, доступная ушам высших вампиров-аристократов, но у многих очень слабо развита. Лишь единицы способны отыскивать свою жертву среди толпы, в горах, в бездонной пучине океана, под землей и в небе, не имея видимого контакта или какой-либо информации о цели. Вместо простых звуковых вибраций, тело учиться улавливать само дыхание жизни внутри людей, интерпретировать их эмоции как музыку, но и получает фобию уничтожать ее, добиваясь тишины...
  Вампир вытер лицо протянутым полотенцем и произнес:
  - Я снова могу слышать души. - На ошеломленный взгляд Шивы улыбнулся. - Твоя звучит как целый оркестр из цветных брызг радуги. То тихо, то возрастая до небывалых высот. Но все музыканты действуют так слаженно, что это как мелодия ангельской арфы, как приятный шум горного водопада. Не могу оторваться.
  Шива похлопала парня по щеках.
  - Эй, дьявол тебя раздери, очнись! Ты что, спятил? "Да вот беда с ним, застыл как монах в нирване, и кайф ловит от общения с Высшим Разумом", - процитировала непонятно кого. Похоже, что разговаривает со своим фамильяром, невидимым постороннему.
  - Ни в одном глазу. Раньше я всегда ее слышал. Души - это как сложный многопоточный инструмент. Их музыка уникальна для каждого, реагируя на чувства, настрой, характер и разум. В зависимости от мелодии ее или хочется слышать вновь и вновь, или немедленно уничтожить...
  Рявкнул выстрел!!! Из-за двери, трясясь как припадочный, вывалился низенький демон с реперской банданой и в грязной, разрисованной баллончиком, рубахе. Тот самый, что приставал к "ботану-акселерату".
  - Не волнуйся за его жизнь, - произнес вампир. Перепуганное лицо девушки его слегка обеспокоило. - Пуля прошла над ухом, вызвав кратковременный паралич высокочастотной вибрацией. Будет знать, как подслушивать. А за дырку в двери я заплачу.
  - Зачем ты это сделал?
  Вампир вернул револьвер и пожал плечами.
  - Как я и говорил, музыка у каждого своя. У этой крысы она как ножом по тарелке. Не считая беспорядочных барабанных вибраций. Я, конечно, преувеличиваю, но,... похоже, что он уже давно занимается непотребством, предает всех налево и направо, и явно не имеет моральных принципов, разврат, похоть, беспутство...
  - Что с ним теперь делать? Когда он очнется? - А ты меня вообще слушала?
  - А ничего не делать. - Отмахнулся. - Энциклопедия, глуши канал!
  Музыка и скрип, раздражавшие мозги вампира, немедленно прекратились, а на обложке Книги появились дополнительные скобы и заклепки. Теперь она исполняла заодно и роль Темного Ошейника.
  - Прекрасно. - Саня закрыл входную дверь и ткнул пальцем в одну ему известную точку на горле демона. Тот моментально захрипел. Пришлось ткнуть чуть повыше. На этот раз размораживалась вся верхняя часть тела. Не считая рук. Но зато говорить "чувак" смог нормально, чем и мгновенно воспользовался:
  - Ты чё, вообще тупой? Да ты хоть знаешь кто моя крыша? Да тя в порошок сотрет за...
  Дерзить вздумал? Ну-ну!
  Пришлось ткнуть еще раз. "Мудак" как рот открыл, так и не смог договорить. Шива потыкала его носком туфельки в бок.
  - Кажется, этот демон прощелыга из группы Алых Лотосов. В Академии нет органов урегулирования накаленных ситуаций. Вот сюда и прут бывшие студенты, грабя и "крышуя". Они уже два раза пытались взять мой ресторанчик под свой контроль. Сказали, что в следующий раз придут с подкреплением, и заставят меня заплатить...
  - Понятно, сезон перелетных птиц? Ну так надо этих залетных гастролеров поприветствовать по-дружески в их гнездышке и сразу же перестрелять, чтобы чужое зерно не клевали...
  Вампир поморщился, пальпировал свои ребра. Кажется вместе с возвращением некоторой памяти, еще и чувствительность повысилась. Саня мысленно акцентировал внимание Симбиота на поврежденном участке.
  Не странно, что я вчера так отключился, - подумал вампир. Сакура при поимке так крепко его сжала, что от боли в сломанном ребре сразу повалился в обморок.
  В аптечке на этот раз оказалось полно разной дребедени. Найдя физ раствор, кальциевый стимулятор, несколько седативных препаратов, и викодин - обезболивающее, проглотил каждого по две ампулы. Обычно их нужно вкалывать внутримышечно, но Симбиот и так найдет в организме нужные для восстановления ребер элементы.
  Вздох вышел философский и прочувствованный.
  Вообще-то, вампиру было безразлично, что твориться за его спиной. Пока "это" не пересекает границ его мирка, то хоть режьте друг друга за стенкой. Только предварительно позаботьтесь о звукоизоляции, чтобы не побеспокоить соседей... Зачем агитировать самого себя на защиту тех, кто, не в том дело, что не может, а совсем не желает быть спасенным? Эти демоны, ставшие под руку мафии, имеют особый склад сознания. Они считают себя мучениками и черпают в своих бедах и неудачах извращенное удовольствие! Диктовать таким свои разъяснения, как жить лучше и избежать своего прозябания бесполезно. Они только состроят страдающее лицо и поэтически скажут: - "Ах, оставьте, мне уже ничего не сможет помочь. Я конченый человек, так дайте мне продолжить муки бытия"... Такая мерзость часто случается с человеком - он жалеет сам себя, уверившись в полной безысходности и превращаясь в слабохарактерную слизь, плесень. Хотя ужасно себя любит и не заслуживает сострадания. Просто боится перемен, способных разрушить рукотворный мирок страдания...
  Следует себя спросить - тот, кто не хочет спасти себя сам, заслуживает ли на избавление? Лучше с такими не общаться - еще получишь фазовый сдвиг в характере, начиная жалеть не только их, но и самого себя. Или уйдешь в монахи - только бы не видеть тех идиотов, среди которых живешь...
  Еще раз вздохнул. Проблема уже его коснулась - Шива пострадала, хоть и не относится к мученикам. Она будет отстаивать свое дело до конца и может получить непоправимый вред из-за бездействия Сани. А этого нельзя допустить!
  - Придется пойти мне лично, чтобы с ними разобраться. Не хочу, чтобы завтра меня внезапно побеспокоила банда рогатых отморозков с дрекольем наперевес. Буду весьма обязан, если ты не станешь мне помогать и мешаться под ногами...
  Академическая "Коза ностра" не входит в круг близких друзей. Да и рэкет местного разлива имеет особый пошиб. Ненавижу. А тех, кто гнет перед такими уродами спину, и лижет ботинки, вместо того, чтобы дать отпор, ненавижу еще больше. И не желаю видеть рядом в такой день всю эту шушеру...
  - Я не знаю, где они прячутся, - развела руками Шива.
  А ты и не сильно меня отговариваешь?
  С одной стороны приятно - уверена в его силах, с другой стороны обидно - просто так...
  - А зачем знать? - удивился вампир. - Возьму этого недоделка, и он за милую душу отведет меня на "нычку". Каждый сверчок знай свой шесток. Но когда его знает еще кто-то, то схрон превращается в братскую могилу. А это трепло однозначно мой входной билет.
  Глаза демона сузились. Как бы говоря - "Ни за что не отведу, ничего не скажу, я не трепло". Его понять можно. После такого предательства атаман сразу "на ковер", к стенке, и расстрел. Но и откусить себе язык у него духу не хватит.
  Саня, не удивившись такому ответу, равнодушно пожал еще раз плечами.
  - А если не отведет...
  С этими словами начал доставать отовсюду свои орудия смертоубийства. Один за другим появились четыре револьвера-близнеца. За ними в пол острым концом уткнулся посох Архимага. Следом вампир продемонстрировал и так напуганному Алому Лотосу выросший до гигантских размеров Ультиматуум. Для примера провел по лезвию китайской палочкой. Показав идеальный срез трясущемуся как в припадке реперу, аж поджал губы - белиссимо. Спросил еще раз:
  - Мне-то что. Эй, недоумок, может не будешь отвечать? Тогда у меня появиться новая груша для битья. Прошлая не протянула и десяти минут. Может, сделаем ставки, настолько хватит-то тебя? - Демон перестал трястись. Наверное, пытается поддаться анемии. - Нет? Ну тогда чего медлить? Просверлю как я сначала тебе в ушах дырочки. Ой. Немного промазал... А кстати, знаешь, как в древности китайские палачи развлекались? Нет? Так вот - сажали на бамбуковый кол, и через трое суток этот росток прорастал через человека прямо насквозь и выходил из макушки, или изо рта... Ой, маленькое отступление. Но ничего, попытка не пытка. Продолжим...
  Ультиматум ушел в покрытие пола, срезав пядь волос чуть повыше уха демона.
  Репер дернулся и начал крутить глазами как сумасшедший. Саня кивнул и убрал меч в сторону. Кивнул ублаготворено Шиве - я же говорил!
  - Вот видишь. Я только намекнул на самую безобидную забаву моей расы, а он уже готов продать и выдать все что знает и чего знать не должен... Уже почти готов к сотрудничеству. Хотя думаю, для гарантии, что расскажет все, нужно ему что-то не совсем нужное отрезать...
  Алый Лотос замычал в панике. Очень уж убедительно выглядел кристалл Аргумента, вонзившийся в пол возле его мужского достоинства. Третий револьвер внезапно и "совершенно случайно" рявкнул на весь ресторан, оставив еще одну дырку в полу. На этот раз уже между мелко трясущихся пальцев демона. Пуля застряла в полу, раскурочив плитку кучей острых осколков. Плохо - последняя боевая была, на черный день. Надо топать к стрелкам за пополнением боекомплекта. Из ладони репера начала сочиться светлая кровь.
  Вампир наморщил лоб.
  - Извини, Шива, снова я напортачил. Хорошо, что хоть никого не ранил...
  Индуска подыграла:
  - Да, хорошо что ты не целился ему в голову.
  - А я косой, как раз в переносицу и метил... - сокрушался вампир. Он умышленно расслабил руку, позволив отдаче подбросить ствол и увести пулю.
  Глаза пацана закатились. Ушел в царство Морфея.
  Вампир хмыкнул.
  - Дохляк, однако.
  По очереди разблокировал все точки нервных узлов на теле шпиона. Под конец не удержался и ткнул в канал под ухом, поменяв полюсы вестибулярного аппарата. Теперь левое - правое, и наоборот. Вот он намучается, пока привыкнет. Когда Саня на себе практиковал все точечные удары акупунктуры, то один раз даже неделю провалялся в постели, пока ноги снова не начали работать, а пальцы на руках - разжиматься. Мать тогда страшно перепугалась...
  - Выглядишь жутко счастливым. - Шива по знаку вылила на голову демону целую кастрюлю ледяной воды. Парень невнятно застонал и хлопнул себя по лицу левой рукой. Саня улыбнулся - работает!
  Демон сморгнул и, осознав где находиться, немедленно бухнулся на колени. Чуть при этом не разбив лоб об плитку, отдавая поклоны.
  Саня удивленно спросил у Шивы.
  - Чего это он? Я не думал, что он психически неуравновешен.
  Демон услышал и еще яростней ударился черепом об кафель.
  - Не надо меня резать, не стреляйте, не бейте... Все расскажу, только выслушайте сперва...
  Саня гордо приосанился - вот как надо пытать - еще ничего и не сделал - а шпион как бархатом стелется.
  - Весь во внимании. Валяй.
  Алый Лотос немедленно и очень быстро начал колоться. Оказалось, что к ресторану он не имеет никакого отношения. И был приставлен соглядатаем к самому вампиру. Тем самым мужиком с окольцованной битой, что хотел присесть к столу утром. Мужика звали Крестом. И он фактически заправлял всеми операциями группировки. Да так удачно, что его до сих пор не могли вычислить учителя. Ибара волосы рвал, но не мог его поймать...
  Вампир почесал подбородок и решил, что идти к нему выяснять отношения все же необходимо. Мало ли что может случиться в будущем. Да и существование преступной группировки в зоне влияния Академии нисколько не входило в его планы. Тем более - в собственном активном пространстве!
  Договорившись с Шивой насчет завтрашнего, взял с нее слово - не пойдет следом, и неспешно облачившись в свои одежды, вышел на улицу. Прихватил за шиворот, как нашкодившего котенка, готового смотаться репера. Косынка съехала набок, закрывая правый глаз, придавая его лицу пиратский вид.
  - Сделаешь неверный шаг - и заработаешь в затылок хорошую дырку! Понял? - Незачем его разубеждать объясняя, что патроны уже закончились.
  - Да, Зеро. - Понурил голову. Обещание ему ну "очень понравилось".
  - Вот и прекрасно. Идем. Нужно закончить с этим до обеда. Можно бы и раньше, но думаю, что ваших крыс еще некоторое время придется ловить по всей Академии...
  
  
  Джек зевнул, и устроился как воздушный шарик, прямо над головой вампира - всё равно тот его не видит...
  
  
  
  Прохожие политкорректно не обращали внимания на двух демонов спешащих неизвестно куда. То, что один другому периодически демонстрировал тяжелый револьвер, тоже никого особо не задевало.
  Когда они миновали площадь основателей, на часах громко пробили "куранты". Десять часов - как раз время для маленькой войны.
  Убежище Алых Лотосов к некоторому удивлению вампира было под старым книжным магазином - резиденцией клуба букинистов. В субботнее утро там было очень тихо. Книжники разбрелись по домам и не собирались переться в клуб еще и на выходных. Как и все остальные.
  Похоже, что спешить некуда, но и простаивать, привлекая постороннее внимание тоже не стоит.
  В голове зазвенела частая трель электрической гитары. Черепок бусинки приемника мгновенно разогрелся, рождая все более мощные звуковые колебания. Кайф...
  Парень, стоящий на "шухере" у входа, заучено спросил закурить, заметив знакомое лицо. Зря. Увидев выставленный большой палец с огоньком, набрал в легкие побольше воздуха для крика... Вампир просто закатил ему оплеуху. Голова сторожа закончила движение в стене и на время прекратила функционирование.
  Пинком ноги открыв дверь в подвальное помещение, находящуюся со служебной стороны здания, забросил внутрь взвизгнувшего репера...
  Раздались звуки ударов и сдавленный хрюк. Подельники бандита в темноте не разобрались что к чему. Вроде бы репер получил по чайнику, ребрам, уже упавшее тело приголубили ногой по почкам и оно, естественно, отключилось. Значит судьба у него такая.
  Слегка прижал краешек блокировки на Книге. Слышать души иногда может стать настоящим кошмаром, но часто просто необходимый талант. Рваные мелодии нахлынули сплошным потоком. Саня не стал слушать дальше. Примерно пятнадцать человек в этом помещении, и около двадцати - в следующем. Молча, вытащил револьверы.
  Автоматический Кольт, Анаконда или Пустынный орёл. Если их скомбинировать, убрать не функциональные недоделки и прицепить старинную рукоять от вестерновского шестизарядника, или нагана - получиться этот полуметровый револьвер. То ли калибра ".44 Магнум" то ли что-то в этом роде. Но "Магнум" точно. Таскать с собой такие анахронизмы было бы неудобно, если бы не один фокус - они сами исчезали во внутреннем подпространстве, оказываясь в рукавах. Совсем как карманная артиллерия. Одно хорошо - отдача намного меньше чем у тарана.
  Патроны были по нулях, но энергии, залитой внутрь капсул еще на турнире магов, пока скучал в одиночестве, было достаточно. По восемь капсул в каждом револьвере. Плюс - по одной в стволе. Вчера несколько пуль выпустил в импа... Еще пара на банки... Но на первый зал должно хватить. А там видно будет. Планировать наперед - резать всю потеху на корню.
  Звуки выстрелов слились с яростными криками демонов, понявших, что их обманули. В полной темноте только сверкали вспышки от разрывов волшебных пуль. Они на мгновение освещали силуэты противника, предоставляя новую наводку для стрелка. Тела пострадавших от кинетических ударов уносило вглубь помещения и превращало в барельефы на стенах. Фундамент гудел от частых сотрясений.
  Кто-то подставил голову под выстрел. Идиот, словить пулю зубами пытался что ли? Так это напрасно - материальной пули, как таковой и не было. Только плотный сгусток магии...
  Саня не двигался с места, расчетливо сменяя позиции стрельбы, и тратил на каждого демона лишь по одной капсуле. Оружие просто безотказное и удобное, как продолжение рук. Курок ходит плавно, почти не требуя нажатия, а патрон никогда не заклинит и не пойдет на перекос. Стволы почти не водит, игнорируя закон об отдаче. Как будто корпуса оружие зажаты заботливыми руками титанов, направляющих стрельбу и сдерживающих дикий норов громоздких аппаратов.
  Когда патроны закончились, молниеносно подбросил разряженные револьверы в воздух, вытаскивая из рукавов вторую пару. Относительно возможности противника завладеть своим оружием он не волновался. Во-первых - ни патронов, ни магических капсул там уже нет, а во-вторых - оно не признавало других хозяев. Рукоятка была широка, а к курку достать можно было лишь кончиком ногтя. Но как только Саня к нему прикасался - спусковая скоба волшебным образом оказывалась в пределах досягаемости, а рукоять неизвестно как становилась ровно по руке, обеспечивая полный захват и отсутствие скольжения.
  Канонада продолжилась меньше чем с секундным перерывом...
  Вспышки выстрелов и нескончаемый рокот внезапно прекратились. Вампир просто не имел больше в кого палить. Только стонущие кучи тел еще минуту назад бившие передовым отрядом наводящей ужас на простых демонов грозной группировки Алых Лотосов. Самые выносливые пытались встать на ноги, но пули были не просто заряжены кинетической энергией. В них было также специфическое заклинание - "Змеиный Яд", вытягивающее из противника по капле жизненные силы. Оно не до конца опустошало свою жертву. Но оставляло лишь жалкие крохи, чтобы она не умерла от истощения. Самое то для демона!
  Нельзя сказать, что вампир был стрелком. Просто у него был хороший учитель, правильно объяснивший основы. Князь-маг Эльнир, считал, что Архимаг должен уметь все. Дракошки до сих пор наивно мнили, что их любимый вампир полагается лишь на магию и не может сам за себя постоять. Эльнир тоже сначала так думал. Правда стрельбе из лука так и не стал учить. Смешливо аргументируя тем, что должен же он хоть в чем-то превосходить своего молодого Главу. Да и патроны намного легче достать, чем нормальные стрелы. Которые почему-то ломались в пальцах у Сани, как соломенные...
  Удовлетворенный своей черной работой, уронил оружие в рукава, и первую и вторую пару, как раз падающую вниз - не иначе как замедливших время, чтобы сделать это красиво...
  Черт! Как он мог проглядеть врага?
  Демон-пес, выпрыгнувший из затененного углубления в стене, скорее всего входа в подсобку, с размаха попробовал разбить вампиру лицо пудовым кулаком. Саня быстро поднырнул под него, уйдя влево и, схватив правой за запястье, подал вбок, зажав его лапу в болевой захват. Другой рукой рванув на себя за одежду на плече. Пес поскользнулся, заваливаясь мордой вперед и, все еще находясь в инерционном движении, врезался лицом в колено Носферату...
  Готов спорить, что это было очень больно!
  Не дав опомниться, нанес комбинированную атаку с быстрой переменой ударов локтями, кулаками и плечевым поясом. Демон зашатался от серии ударов в лицо, бездумно закатив глаза и повалился на вампира. Кровь с носа и разбитой щеки осталась на одежде, что очень обидело парня, осторожно уложившего бандита на пол...
  Джеки Чан обрадовался бы такому умелому последователю. Но вампир все же плохо управлялся с долгим маханием конечностями, это утомляло. Зачем мучиться, если достаточно всего одного, но смертельного, удара?
  Зря он понизил бдительность...
  Громадный, рослый и желчный, бледный как личинка демон, перескочил через распростертое тело и обхватил его за плечи, прижав к груди лицом. Саня затрепыхался и начал чувствовать, что такое столярные тиски. Удар ребром ладони по запястьям только разозлил демона. Может, просто не хватило размаха? Еле-еле нащупал пятками пол и, с силой обхватив переростка за талию, склонился через спину вместе с противником. Встав мостиком, почесал его головой бетон! Что-то хрустнуло. Желать бы, чтобы это что-то, было черепом беляка, а не собственный позвоночник... Демон засучил ногами и отключился, выпустив Саню из своего захвата.
  Китаец Фей Вонг, бывший демоном-тигром, давний и единственный знакомый мастер по карате и дзюдо, с которым вампир некогда заключал контракт по участию в конфликте двух династий, так и не смог добиться правильного выполнения этого трюка. Он был весьма стойким в принципах и каленым железом выжигал свои слабости - заставлял вампира вместе с собой тренироваться под водой. (Хотя, Саня был наравне с его собственной водобоязнью, все же тигры - те же кошачие). Говорил, что если уж в полностью выкачанном в плане энергии и страха состоянии, и преодолев сопротивление жидкости сможешь правильно все сделать, то на поверхности просто не почувствуешь ни малейшего напряжения. Да и ему-то легко говорить - хребет гнется как желейный, ни в жисть не сломается...
  Последний энергичный противник даже не смог ударить. Низенький хлипкий демон, (вылезший из стены!) прятался до последнего момента. В прыжке, с диким визгом попытался ударить пяткой в челюсть. Саня просто перехватил крикуна за лодыжку и, используя его же инерцию, позволил поцеловать лицом стену. Сразу нокаут...
  Ловушек внутри больше не было. Лишь один бандюга из последних сил попытался зацапать вампира за полу плаща, но выдохся раньше, чем поднял руку.
  Саня брезгливо переступил через тяжелую тушу скулящего демона-пса. Подхватил бесчувственного шпиона. Оказавшегося... Гоблином! У него была салатовая кожа с темными пятнышками, длинный нос и огромные лопоухие локаторы. На темечке красовались уже посиневшие следы от ударов. Саня перехватил его за шиворот и тактично постучал головой во внутреннюю дверь. Вежливость никогда не помешает. Да и... Мало ли чем они там могут заниматься...
  - Кто там? Мы никого не ждем... - Голос был напряженный и слегка испуганный.
  Саню аж повело. Так и захотелось сказать что-то оригинальное в ответ. Но воображение не желало раскошелиться на синтез и кроме "конь в пальто" ничего в голову не лезло. Можно сказать прямо и правдиво, ведь честность города берет, но от всей-всей-всей правды ребята за дверью сами повесятся, не желая попасть в руки к подобному кошмару. Придется немного ограничится.
  - Ни хао. Я это. Сам пригласился. Мы с "Чебурашкой, что ищет друзей", ищем его друзей.
  "Чебурашка" что-то отрицательно простонал. Чего это он? Это же банальная правда. С налетом на претензию...
  - Кто, "я"? - С первого раза не поверил, что ли?
  - Учитель рисования. Пришел, чтобы надавать вам по шее, взять за горло, и выкинуть к чертовой матери из Академии. В случае неповиновения вас ждут строгие карательные меры идущие в соответствии с уголовным кодексом, - основательно и не дурачась, ответил вампир. Уронив при этом болезненно брыкнувшегося на пол гоблина.
  За дверью послышались щелчки, скрипы и шелест механизмов. Сначала вампир подумал, что это открываются замки и запоры. Но вскоре с прискорбием понял, что все как раз наоборот. Бронированная дверь стала еще и закрытой на засовы, да и подперта, наверное, чем-то тяжелым.
  Тоска... Как хотите...
  - Ну что ж. Начнем-с.
  Закатал рукава и вытащил из кармана Аргумент. Кристалл навершия засветился в полутьме подвала аварийно-красным светом. Саня слегка укоротил держак до размера скипетра и, насвистывая в ритм мелодии начал методично чертить на стене рядом с дверью прямоугольный портал. Камень Посоха был не обычным фонариком или украшением. Это многоцелевой артефакт-помощник. Правда, до этого момента Саня ни разу после получения титула Архимага его по назначению не использовал. Только вместо грифеля, когда карандаши заканчивались...
  Едва линия соединилась со своим началом, стена содрогнулась. Вампир выдохнул и бахнул ногой по центру.
  Вся выделенная секция кладки завалилась внутрь!
  Неспешно протиснулся в помещение. Не обращая при этом внимания на стоны оказавшегося под ровной каменной плитой демона. Все присутствующие заседатели нервно схватились за оружие, поворачиваясь от двери, на которую до этого момента сосредоточено пялились, ожидая прорыва.
  Саня назидательно изрек:
  - Дверь - не единственная точка для проникновения, чтоб вы знали. Да и окна тоже... Оуч. Ну у вас и рожи, мужики. На лицо ужасные, добрые внутри? - Презрительно оглядел "морды" демонов - чем больше доза наглости тем больше тебя бояться. Но какииие урооооды, однако...
  - Что это за шут к нам пожаловал?
  Вампир, молча, снял плащ, аккуратно повесив его на соседний стул, и закатал рукава.
  - Ага, паяц... сейчас смешить буду. Давно мечтал о такой публике из доморощенных якудза, не попадающих под букву закона. Можно не бояться кого-то травмировать и быть призванным к ответственности. А имея преимущество...
  Тот самый Крест, криминальный авторитет местного разлива, не теряясь, скомандовал:
  - В атаку ротозеи! Он всего один. Блефует...
  О чем это ты, отпрыск сталепроката? Я абсолютно честен.
  Вампир глумливо цокнул языком.
  - А мне никто и не нужен, чтобы снять с вас шкуры. Но это не рационально, так тратить свое бесценное время, и если вы добровольно сдадитесь, то я, так и быть, ограничусь устным выговором. Цыц! - цыкнул на чешуйчатого ящера Кода. Тот мгновенно сел на место, не желая первым схватить что-то смертоносное.
  Саня неспешно спрятал Аргумент в карман, не становиться же подобием Ивана Грозного, вызвав облегченные выдохи. Амбалы слегка успокоились. Из-за посоха его все и испугались - решили, что каратель от Гильдии магов прибыл по их души. Демоны так и не вдохнули - ему на смену пришел гигантский Ультиматуум. Вампир лениво закинул меч на плечо, заставив ближайшего бандита - бойкого ёкай Тенгу - культуриста с красным лицом, длинным носом-огурцом, и белыми крыльями, одобрительно крякнуть. Силач-отшельник уважал только силу. А силы у учителя рисования сейчас было явно в избытке...
  Огляделся. Весь зал был как маленький ресторанчик. Стены расписаны анти-поисковым орнаментом. И барная стойка тоже присутствовала. Демоны сидели кое-как, абсолютно не систематично. Круглые столики мешали им мгновенно броситься на пришельца. Да и общая неслаженность действий указывала на отсутствие лидерского таланта у Креста. Он, как самый "крутой", возлежал на красивом раскладном диванчике и даже не подумал достать свое оружие. Вера в свою команду даже после побитых демонов в прихожей еще была крепка. А зря...
  - Цип-цип-цип.
  Саня и не думал отступать от одного вида вытащенных из ножен клинков. Скорее даже наоборот. Он только почувствовал себя на своем месте. Нормальный человек инстинктивно боится режущих предметов... а вампиров зрелище направленных им в грудь клинков приводит в состояние экстаза...
  Похоже, что без маленькой поножовщины не обойтись.
  Мысленно активировал реакцию Симбиота с Энциклопедией. Теперь дух книги сам будет управлять ресурсами организма. Время тотчас потекло медленнее. Хрустнул шеей. Ноги налились тяжестью. А потом вообще потеряли вес...
  Первого вразвалку "бросившегося" в атаку, вампир встретил тычком рукоятью в зубы. Моментально спрятал меч, достав револьверы. Перехватил за истончившиеся стволы. Незачем резать тупых бандюг на кусочки. Пусть даже у некоторых есть броня. К тому же он еще недостаточно хорошо управляется с клинками, может серьезно покалечить. А вот дробящее оружие - то, что надо. Саня уже давно догадался, для чего предназначены черепа на рукояти!
  Следующий "мудак" уже получил сдвоенным ударом в виски. И мгновенно отключился, роняя финку на пол... Еще один - бронированный демон с кучей непонятных костяных наростов стал счастливым обладателем здоровенной шишки посреди лба - единственного уязвимого места... Новый противник получил целую серию из ударов, напоминающую по сливающимся вместе звукам танец-чечетку и отключившийся от болевого шока... У одного бандюги на теле висело около килограмма золота в виде цепей, браслетов, колец и еще непонятно чего. На шее цепь толще чем русская гривна, ровно с сальными шуточками являя памятник "новым русским" болтается. Только вот вооружаться надо было, а не приукрашиваться. Точный удар пяткой в грудь опрокинул его на успевших подняться товарищей, а тяжелый взмах револьвера сломал направленное в грудь лезвие танто...
  Следующие полчаса заняла бессвязная гонка по столам и стенам, удары катан со всех сторон, дробящие челюсти касания рукоятей револьверов. В общем, вампир веселился вовсю. Долго веселился...
  Когда берлога "братков" стала больше похожа на место падения миниатюрной ядерной бомбы, Саня, наконец, смог отдышаться. На ногах остались от силы три человека. Остальные либо стонали, засыпанные разным мусором и разрисованные наслаивающимися один на другой отпечатками черепов, либо готовились ко встрече с Морфеем.
  Надоедливый красномордый Тенгу, с разбитым шнобелем, уже раз десять получивший по первое число, все еще силился встать и продолжить дружественный матч. Вот здоровья-то у кого немерено. Настоящий бугай! Саня уже начал его "реально" уважать. Сам бы, наверное, и от первого такого удара откинул бы копыта.
  Шрам не зря был лидером этой бригады. Кроме заплывшего глаза - последствия подножки, и нескольких порезов от своих же подельников, не ранен. И даже относительно в форме. Чешуйчатая, хитиновая кожа Жука-Рогоносца местами переходит на обычную человеческую. Все лицо, ладони и одно бедро точно. Здоровенные рога вилкой мешали ему нормально передвигаться по узкому подвальчику. Панцирь с наслоениями костяных пластинок часто цеплялся за окружающие предметы. Кошмар энтомолога.
  Рукоять дубины пока держит крепко.
  Выносливость достойная зависти. При том, что у Сани уже начинают дрожать пальцы. Он в рукопашной привык использовать только голые руки, но не знал, как это сделать, чтобы не убить противника, потому как редко применял физический метод, отстаивая свои убеждения. Обычно многих можно переубедить на словах. Вот и подустал немного от веса оружия.
  Еще один экземпляр неудачной работы повивальной бабки - обезвожено худой вервольф с вывешенным языком, упорно не желал проигрывать. Хотя бандана с красным лотосом - символом их группировки, давно утонула где-то в груде древесной крошки от разбитых столов и стульев, закоцать ликантропа тоже никак не удавалось. Уровень A. Дьявольски живуч, зараза. Если не прирезать серебряной кромкой Ультиматуума, то долго еще будет регенерировать.
  Вампир присел на чудом уцелевший диванчик и, обмахиваясь платочком, притворно вздохнул. Не так уж и существенно его жизнь испортилась - еще дышит и ладно, при том, что с этими террористами может расправляться без особых усилии.
  Демоны даже не дернулись - с пиететом относятся - уважать начали в перспективе...
  - Ну что, продолжим наш махач, или будете сдаваться, рыбьи морды? Я, скрепя сердце, могу согласиться на полную и безоговорочную вашу капитуляцию.
  Подставил подножку бросившемуся в атаку оборотню.
  - Сколько же тебя можно убивать? Что ты за чудовище, учитель рисования, - иронически, еле дыша, прохрипел вервольф. Гортань, сломанная, после предыдущей стычки еще не успела полностью восстановиться, причиняя жуткую боль.
  Сам такой, торчок в плавках.
  - Наглая ложь. А впрочем, кто его знает. Мало ли таких чудовищ по улице бродит. - Пожал скептически плечами. - Вы меня еще в полной силе не видели. Сейчас я даже очень не в форме. Да и человеческое тело не так комфортабельно...
  - Так ты демон? - поразился Тенгу.
  - А что в этом такого удивительного? - в свою очередь жеманно "удивился" вампир.
  - А как же посох мага? - ужаснувшись вновь свеженьким видом противника (Симбиот исправно делает свою работу), спросил Крест.
  - А? Это? Просто старая игрушка. Я как трансформер - хочу магичу, хочу - морды вот вам чищу. Но конечно не в полную силу. Не повезет повстречать меня в настоящем обличье - от вас за первые три минуты "общения" останется пустое место... И это еще, если долго готовиться и читать нотации. Да и убивать вас мне не хочется. Проблемы потом. То, да се...
  Крест переглянулся с оставшимися демонами. Жить хотелось очень. А парень даже не врет. В самом деле, плевком убить может. Тенгу покачал головой, прикрыв глаза - у него разорваны ахилловы сухожилия, лечение займет не меньше недели. Ликантроп просто упал на задницу. Ни у кого желания продолжать не осталось. Крест тоже чувствовал себя полным лузером.
  - Мы сдаемся...
  Через пролом в стене под эти слова ворвались члены совета Энфер почти в полном составе (Регул куда-то отправился на тайное собрание к своим информаторам). И тупо остановились при виде расколошмаченной в труху обстановки.
  Вампир радушно улыбнулся. Расчет на то, что Шива сразу броситься к своей сестре оказался на сто процентов точным.
  - О... Вы как раз вовремя. Я уже начал подумывать как буду транспортировать всех этих жмуриков к вам в Администрацию. Вы бы еще на час опоздали. И так весь спектакль с их становлением жителями желтых вод пропустили...
  Нага переменилась в лице. Мгновенно пощупала пульс на шее у неподвижно валяющегося демона - кошака с бледной, синеватого отлива шерстью. Облегченно вздохнула. Пульс был. Ну и шутки у этого пацана. Все время переходят в черную сатиру гробовщика с многолетним стажем.
  - Мама моя родненькая - что ты сделал с этими террористами?
  Вампир безразлично и далеко, как айсберг в океане, пожал плечами.
  - Они просто по очереди наткнулись на мои кулаки, колени, локти, плечи, ноги, кулаки... или это уже было? - Повернулся к побежденным, - Раз уж мы договорились... Крест, убогий мой, бросай дубинку и не сопротивляйся задержанию, - скомандовал Зеро.
  Демон вздохнул, но подчинился. Все остальные, тоже потупив взгляд, опустили руки. Саня потянулся как кошка и, спрятав револьверы в рукава, расправил плечи.
  - Хорошо погулял. Радость моя - безразмерная. Даже не убил никого, что особенно странно... Ну ладно. Дядя Клавдий, оставляю этих "крышевателей" на вас. И хочу, чтобы к завтрашнему дню и духу их здесь не было. Предлагаю на следующем учительском собрании рассмотреть мое предложение об учреждение нового управленческого органа - дисциплинарный комитет, мини-милиция, или еще чего-то в этом роде. Они будут набираться из наших же студентов, у которых еще не атрофировались мозги, и станет отвечать за порядок в Академии.
  - Давно пора такую фигню учредить, - пробормотал Дрон. Все остальные еще не пришли в себя.
  Тачибана, откашлявшись, сказал:
  - Тойя - сэнсэй, вам не кажется, что силовой метод решения проблемы - не самая лучшая альтернатива пассивному наблюдению?
  Глаза вампира лениво повернулись в его сторону. Регул, только ворвавшийся, наконец увидев своего кумира, нервно сглотнул. Вампир был страшен. И наверняка не собирался идти на компромиссы. Что и доказал немедля.
  - Вы хотите ждать, пока Энфер превратится в сборище затурканных бандитами баранов? Или вам претит сам мой способ решения проблем? Тогда, в следующий раз я не буду себя сдерживать, и попросту перережу таким "активистам" глотки. Я бы и сегодня ничего не делал, если бы планируя завтрашний день, не увидел для себя преграду в виде этих отморозков... - Некультурно указал пальцем в сторону притихших бандюг. Те были ни живы, ни мертвы - они начали боятся существо, с которым даже Тачибана опасается конфликтовать.
  - Я не это имел в виду... - пошел на попятную директор. Он окончательно потерял уверенность в выбранном пути.
  - Правда? - прищурился Саня.
  - Ну да, ты лучше знаешь, как надо улаживать такие ситуации. Будет тебе дисциплинарная группа. Но набирать в нее личный состав я буду сам! - Внезапно твердо закончил Эбису, ожидая жаркого спора. Он ошибся.
  Саня только качнул головой.
  - О чем разговор? Я вообще не собираюсь в него лезть. Что-то опять простуда, голова болит, ноги немеют... Еще и с этими душками мелочиться? Да гори оно все синим пламенем. Делайте что хотите. Это все-таки "ваша" Академия. Приятно провести выходные. Мавр сделал свое дело, мавр может уходить. Ciao.
  Вампир с достоинством удалился, подхватив свой плащ и... высадив наружу входную дверь. Если бы не планировал сделать это с самого начала, то ни за что бы не смог. А так, пока гонял по залу - пара ударов тут, пара там...
  Учителя переглянулись и дружно пожали плечами. Кто поймет мысли, приходящие в его ненормальную голову - получит медаль. Тачибана скомандовал:
  - Немедленно узнать, что имел в виду наш боевой сэнсэй под завтрашним днем. А этих - прочь. И не забыть сообщить их приметы в департамент общественной защиты! - Вдруг умолк - в голове созрела гениальная идея! - Или, если они хотят остаться здесь, а они хотят - пустить на стажировку в обслуживающий персонал. У нас предвидится море работы...
  Алые Лотосы сглотнули, увидев внезапную заинтересованность во взгляде Дрона и Асмодея...
  
  
  
  
  
  На выходе, довольного как шахтер после получки, вампира встретила нахмуренная богиня. Да и доспехи у нее как-то поникли. Совсем не светятся...
  Блестящее настроение резко исчезло.
  - Что-то случилось? - Наивный вопрос. Если ты не замечаешь, что вокруг чего-нибудь не случается, то ты мертв.
  Астарта скрестила руки на груди. Угрюмо отвернулась, чтобы не смотреть ему в глаза.
  - Кое-что. Я не могу найти дорогу домой.
  Саня взорвался салютом смеха. Настроение, резко упавшее в выгребную яму, снова взлетело вверх как феникс из пепла. Неужели она, такая великая и презрительная, так потешавшаяся над отсутствием пространственной ориентировки вампира, ничем его не лучше?
  - Чего хохочешь, Сатанаил? - прошипела рассерженная богиня, глядя как Саню скрутило.
  Вампир схватился за живот и сумел выдавить:
  - Ржу-ни-магу... не обижайтесь, но... ха-ха-ха... Хах...
  Отсмеявшись и утерев выступившие слезы, распрямился. Да и бандитский сленг начал лезть наружу.
  - Ладно. На первый раз простительно. Идемте, госпожа богиня, заведу вас на ночлежку. Кстати, с чего вы решили, что я именно здесь? Следили за мной, в надежде, что я приведу вас на место?
  - Нет, - смутилась прекрасная воительница. Покраснела. Вампир только сейчас заметил, что она почти на пол головы ниже. - Просто увидела, что все крупные шишки во главе с Тачибаной летят сюда, вот и...
  - Понятно. Ну что же. Идемте домой.
  Панибратски взял богиню под руку. Та сначала зашипела, пытаясь выдрать руку из его клещей, но видя тщетность действия, успокоилась. Как будто и не было ничего. Все равно без толку.
  Шли молча...
  Бодрячком поднявшись по лестнице Саня щелкнул пальцами. Двери с мелодичным звоном колокольчика отворились внутрь.
  Артур Гримм сделал все, как и в Замке вампира. Стены даже слегка завибрировали, приветствуя Хозяина. Астарта удивленно приоткрыла ротик. Такого она еще не видела. В Асгарде было на удивление угрюмо и мрачно. Да и вся Вальхалла напоминала один дружный и безрадостный гроб на колесиках...
  На общей кухне бряцали кастрюли. Саня все так же, не выпуская руки богини, пошел туда прямой наводкой.
  Кельха, повернувшись спиной, деловито выбрасывает опять сгоревшую еду в утилизатор. Юки тихо посасывает молочный коктейль на пару с Кори. Правда саламандра пила не из стакана, а из блюдца. Они уже разуверились в кухарских способностях немки и предпочитали есть что-то быстрого приготовления.
  Вдруг вампир дернулся. Не сразу понял причину - Астарта стала на месте, как вкопанная, всматриваясь в спину деловито работающей валькирии. Саня перевел с ее открытой спины взгляд на богиню, назад. В голове что-то заворочалось. Часики начали тикать.
  Тактично постучал по арочному косяку. Все как один подняли головы. Странно, что они не слышали звяканья брони северной богини.
  Астарта изменилась в лице.
  - Хелль... Что ты здесь делаешь? Ты же была в Храме... - голос на удивление тихий и растерянный.
  Кельха резко обернулась. Глаза обезумели в момент.
  - Мам? Тойя? Вы уже познакомились?.. - Что-то она не про то думает.
  Саня вдруг побелел лицом. Чувствовал же... Отпустив руку Астарты, развернулся на пятках и ломанной походкой попытался испариться. Не успел.
  - Сатанаил? Куда это ты собрался?
  Саня понял, что попал. И разрулить ситуацию по-хорошему вряд ли получиться. С деревянной улыбкой развернулся обратно. И тут кое-что случилось...
  Во-первых, в помещении мгновенно похолодало, а во-вторых, в центре, возле стула Юки появилась из снежного столпа одетая в синюю с белыми птицами юкату женщина. Губы слегка подчеркнутые белой помадой. Голубовато-серебристые волосы с одной стороны придерживал драгоценный гребень с подвесками. Хрусталики мелодично музицируют.
  Леди Виши! Действующая Снежная Королева. Владычица Зимы. Демон уровня SSS. Чистая смерть в столь же чистом виде.
  Саня вдруг понял, что раньше были лишь цветочки. В акватории Академии потихоньку дрейфует авианосец военно-морских сил Японии. Ракеты палубного базирования вместе с авиацией могут в момент разнести половину острова в пыль. Все это принадлежит Тачибане, в тайне даже от самих моряков. Постоянно чувствовать напряжение от их присутствия еще куда не шло... А вот это полный песец! Когда в комнату ворвались еще и Рикка с Сакурой... Вот теперь и ягодки пожаловали.
  Все, мне хана. Хана, хана, хана...
  Вампир просто сел на пол и приготовился умереть. Встретился бы как-то Железный Феликс с Уинстоном Черчиллем лично, и бедного Гитлера просто бы растоптали. Похожая шаблонная ситуация. А при общей изощренности демонов в области пыток, смерть явно не будет легкой и быстрой...
  - Привет мам, - бесстрастно поздоровалась снежка. И акцентируя материнское внимание, аккуратно указала пальчиком в сторону Зеро.
  Саня поежился. Только не ешьте меня, поднимете уровень холестерина...
  Леди Виши задумчиво оглядела идеально чистое, ухоженное помещение. Перевела взгляд на красивую скатерть, купленную вампиром уже давно, но в честь праздника постеленную только сегодня. И решила, что хоромы выглядят чрезвычайно прилично для такого лентяя, как ее дочь. Следовательно - это не ее дом.
  Взгляд зацепился за тихо вздыхающего вампира. Саня прислонился к дверному косяку, так и не зайдя в комнату. Глаза леди Виши оставались так же холодны, но губ коснулась приятная улыбка - признак узнавания.
  Саня улыбнулся в ответ и сказал застрявшим прямо за его спиной девушкам:
  - Знакомьтесь. Это леди Виши - Снежная Королева. И по совместительству мама Хикару. А это... - Перевел взгляд на богиню. - Астарта Госпожа Кузни. Небожительница и по совместительству - мама Кельхи.
  Обе гостьи приветственно наклонили головы. Чуть-чуть.
  Леди Виши даже прикрыла слегка глаза. Непорочные как снег и холодные как лед.
  - Здравствуй мой мальчик. Насколько я понимаю - это твоя обитель?
  Саня равнодушно пожал плечами.
  - Теперь я уже в этом не уверен...
  Астарта вдруг кое-что вспомнила. Но пристально уставившись на Снежную Королеву, недоверчиво спросила:
  - Сузука? Ты?
  Та в свой черед слегка опустила голову:
  - Эльда? Давно не виделись...
  Саня понял, что ему здесь не место. И чем раньше он свалит - тем больше времени у него будет, чтобы найти подходящее местечко спрятаться - где-то в Атлантиде. Или могилку... Подобрать подобающий гробик...
  - Вы тут устраивайтесь... Чувствуйте себя как у меня дома. Извините, что не могу сыграть роль рачительного хозяина. А я пока пойду, искупаюсь. К моему глубочайшему стыду, не успел сделать это раньше. - Ну прям, умираю - так краснею.
  К его величайшему изумлению, две старые подруги нисколько не стали его задерживать. Только сказали, что в скорости хотят с ним пообщаться. Вот и все.
  Саня на карачках выполз в коридор. Пока не раздумали.
  Дай Бог, чтобы они подольше обсуждали старые деньки и не трогали мою бедную голову.
  Дверь в купальню плавно ушла в сторону. Парни, а они здесь, наверное, с утра зависают, сидели на бортике под сакурой и цедили через трубочки херес из последнего ящика - бесспорно хорошо проводили время за дружеской беседой. Гаррет удивленно повернул голову, Артур тоже. Два сапога пара. При виде дикого выражения лица вампира замерли, ожидая близкого конца света.
  - В чем проблема? Снова толпа поклонниц хочет твоего мяса? Давай...
  - Что давать? У меня ничего нет! Я беден как церковная мышь...
  - Давай колись, в смысле, - разжевал Гар.
  - Ни за что. - Колоться я не собираюсь. Я уколов боюсь...
  Саня плюхнулся в источник рядом с ними, окатив обоих с ног до головы. Гаррет привычно стер воду с лица пятерней. Артур более практично использовал полотенце, висевшее рядом наготове. Вампир все еще не всплыл. Покоился, наверное, на дне, пытаясь спрятаться от нахлынувшей толпы родственников своих друзей. Если еще и Рикка с Шивой пригласят в гости кого-то из своих. Или Мария... Ууу...
  Гару надоело созерцать пузырьки на месте своего Хозяина.
  - Вылезай. Иначе позову Кельху, чтобы тебя вытащила. - Не наблюдая никакой реакции, обратился к собутыльнику: - Как думаешь, долго он может там пробыть без воздуха?
  - Примерно две-три минуты, я думаю. Я думаю, думаю... - Заело пластинку. - Но, если действительно захочет,... то следует добавить еще одну.
  Подождали еще минуту. Обеспокоились. Опустились над водой, чтобы лучше рассмотреть. Из-за водяной пары ничего не было видно.
  - Кого вы там ищете? - поинтересовался вампир, наклоняясь над ухом Гаррета.
  Двойка алкоголиков от неожиданности перекинулись через бортик и ухнули в воду. Вылезли из воды, отплевываясь, заорали на всю купальню:
  - Ты чего подкрадываешься?!
  - И как ты вообще тут очутился? Мы думали, что ты утопился! - С какого это перепугу?
  - А? Я просто поплыл под водой к другому бортику и вернулся назад уже посуху, чтобы хлебнуть капельку вина.
  - Козел, - не уславливаясь, вынесли свой вердикт приятели.
  - Будем считать, что вы меня назвали благородным оленем. Взаимно. Я вас тоже очень уважаю... парочка пьяных придурков.
  После этого изречения, вытащив обоих из воды, принес свежую бутылку вина. Распив мировую, все окончательно успокоились и даже вспомнили кто такой Саня. До этого они только смутно догадывались. Многочасовое торчание без дела в душной парилке даже из слабоалкогольного вина сделали ядреный самогон, а звон в голове - центром мироздания.
  - На, глотни.
  - Алкоголь? Да я тебя в формальдегиде искупаю! Офонарел что ли?
  - Да, я такой. Но тебе сейчас просто жизненно необходимо топить нервишки в приличном вине. Бургундское!
  Саня основательно приложился к предложенной бутылке и вздохнул.
  - Хочу убежать из дому, - просветил товарищей вампир. Эти девушки не могут его понять, а самому ранить их чувства было бы неправильно. Хотя, разве у него есть выбор? - Если пробуду здесь еще дольше, то будет мне... Сами знаете что... Вот. Посмотри, Артур. Ты у нас полиглот. Наверняка знаешь, что здесь написано. Единственное, что я понял - писал Дагон. А что у него не уме, хрен его знает...
  Достал из кармана развешенного на ширме плаща сложенный вдвое листок. Спросить, что там нацарапано, рассчитывал еще вчера, но как-то обстоятельства не позволили. Гримм пожевал губами и, отерев подбородок, поднес письмо ближе к глазам. Рассматривать иероглифы на пьяную голову - не самое веселое занятие. Особенно когда они двоятся и прыгают в стороны, спасаясь от его взгляда.
  Гаррет вырвал у него листок, и быстро пробежав по строкам, изрек:
  - Дагон говорит, что полностью восстановился. Поздравляет с хорошей погодой,... Что за идиотизм. Сообщает, что Кори исчезла в лесу и так и не вернулась... И говорит что, раз в твоем доме уже есть кухарка, смотритель и постояльцы, то владельцу необходимо еще несколько слуг. Красная и Синяя передают, что с удовольствием будут камеристками... А... Черт, тут воды попало. Не разобрать...
  Саня удивленно спросил, перекрестившись на всякий случай:
  - Гар, ты с каких это времен стал профессором иностранных языков? Решил тоже в учителя лингвистики податься?
  - Да я и сам не понимаю. Просто знаю, про что здесь написано и все. Может, это мой перстень так действует? - Продемонстрировал печатку с первой пентаграммой ультрамаринового огня вместо герба.
  Саня помотал головой.
  - Нет, скорее это врожденное, у меня не переводит...
  - Мало ли... Вон у других перстни тоже не разговаривают. - Безразлично скорчил гримасу.
  - Резонно, - согласился вампир.
  - Тогда все пучком. Балдей и пей, пока костлявая не пришла.
  Еще немного посидев в купальне по их совету, решил, что пора уже сматывать удочки. Женщины могли отправиться его искать. Шепнув приятелем, чтобы всем говорили, будто его не видели, начал быстро одеваться. Забравшись по веткам сакуры на крышу, перемахнул на ту сторону.
  Демоны, неспешно потягивая вино, проводили его взглядами. Пожали плечами. Вроде бы пошел к Дагону. Гаррет вдруг хлопнул себя по лбу.
  - Черт! Совсем забыл. Мы же ему не сказали, что это последняя бутылка каберне была... Или не это? Бес с ним! Вспомню - сообщу...
  
  
  Саня остановился только когда отошел от дома на приличное расстояние. Примерно столько же осталось до озера. Еле дыша, упал на уже знакомый пятачок под тем же деревом, что и раньше. От удара ствол покачнулся, сверху посыпалась труха и старые листья. По голове шлепнулся мягкий продолговатый предмет.
  Саня недоуменно уставился на мелкого змея, пытавшегося убить его во время прошлого похода. Застывшее тельце было бездушным и более напоминало труп, чем живое существо. Глаза закрыты прозрачной пленочкой. Радужные перышки над ушными раковинами свалялись и посерели. Жмур, да и только...
  - Алло, это гробовщик! Вам одной коробки хватит, или будете еще и тренироваться?..
  Так как змей не ответил, вампир пожал плечами и осторожно сложив тельце небольшой бухточкой сунул в безразмерный карман подкладки своего плаща. Странно, суицидальных наклонностей у змея до этого не наблюдалось. Потом разберемся. Все равно ковырять промерзлую землю не вариант...
  Промозглый, резкий ветер так и норовил залезть под полу плаща чтобы там согреться. Саня заработал озноб от сырости. Это напомнило ему про ледяные осколки внутри. Как на пружине взлетел вверх. Повторения недавнего опыта ему не хотелось. Да и ноги уже отдохнули. Можно продолжать свой путь.
  Идти было не очень комфортно. Время от времени ноги разбегались в стороны, поскальзывались на совсем ровных местах. При том, что вроде бы и земля не покрылась еще коркой льда. В который раз пожалел, что когда была возможность, не приделал к ботинкам зубья. Да и без шляпы не очень комфортно. Хорошо, что хоть высокий ворот полностью закрывает шею и часть ушей. Быть завтра Тое Зеро простуженным...
  Гористая местность очень красива. Не все деревья еще даже перекрасили листья в невзрачные жухлые тона. А одна странная, стройная "березка", других аналогий просто не придумал, даже цвела бледно-салатовыми цветочками...
  Саня заподозрил, что пора бы уже и озеру показаться. И так уже почти превратился в замороженную медузу.
  Снова не взял с собой Кори, дурак...
  Дагон вопреки мнению, что придется долго его выкрикивать, уже валялся на берегу. Красная старательно пыталась разжечь костер, выдувая сквозь губы трубочкой еле заметные язычки огня. Сейдун дрожала, прижавшись к боку Водяного Бога. Она, в отличии от сестры, была абсолютно неспособна выдохнуть мало-мальски теплый воздух. Все что у нее получалось - или ледяной шип, или морозное облачко. Этим она полностью походила на Дагона. Даже с помощью своих заклинаний хладнокровная парочка не могла достучаться до стихии Огня. Вечный пламень отказывался помогать носителям Нерушимого Льда.
  Катун вдруг завизжала, как трусливая детвора на приеме у пьяного дантиста - жар пошел такой мощной струей, что пролизал все веточки, сложенные шалашиком для костра насквозь, мгновенно их испепелив, и едва не задел бока Дагона. Трио драконов, почувствовав могучий прилив сил, сразу смекнули, кто к ним пожаловал в гости. Очень необычно, но вампир проецировал такой плотный магический поток, что манна начинала искать себе новых владельцев. Даже еще интересней то, что сам он этого совсем не ощущал. И вовсе не мог его даже походя затронуть, продолжая безрадостно дрейфовать по жизни как плот без паруса.
  - Шеф! Ура!!! Ты пришел, чтобы забрать нас домой? - Красная просияла и бросилась на шею своему личному любимому вампиру.
  Сейдун от нее не отставала.
  - Да, пойдем домой, здесь так холодно, что мы уже не знаем как согреться. Вон даже...
  Саня поскреб обоим дракошкам горлышко. Они сразу же начали щурить глазки, и вытягивать как можно дальше шеи.
  Дагон слегка приподнял голову.
  - Ну как наше ничего? Будем жить вместе, или мне здесь морозиться дальше?
  - Конечно нет. Мы сейчас же отправляемся домой. Кстати дом уже ждет своих новых постояльцев! Как и горничных, так и... - Выразительно наклонил голову, указывая взглядом на дракона. Пусть не подозревает, что вампир не смог себе даже представить - чем может заниматься бессмертный дракон...
  - Класс! Я почти горю, так желаю розовый фартук!
  - А я лазурный! В крапинку... - Заорали почти одновременно "домработницы".
  - Пойдете в маскарадный кружок или в театральный и купите что понравиться. Плачу я! - обрадовал обоих улыбающийся во всю Зеро.
  - Уррааааа! - Энтузиазм чуть из ушей не расплескивается.
  - Похоже, мне тоже понадобиться ливрея. Но об этом можешь не тревожиться. У меня есть прекрасный костюм. Фрак, сюртук и даже белые перчатки.
  - Отлично. Тогда возвращаемся, пока эти ненормальные дамочки опять не разнесли мой дом по камешкам...
  - Садись мне на шею. Не хочу терять времени даром.
  - Как хочешь. Учти, не я предложил этот тест-драйв!
  Вампир затер носком ботинка еще тлеющие угли и взобрался на пустой от костяной брони и перистых шипов пятачок сразу за рогами дракона.
  - Но, лошадка, поехали... - издеваясь, скомандовал вампир, хлопнув пятками по чешуе.
  - Я воль, майн командантэ, - шутя, отозвался Дагон.
  Он был не столь мелочен, чтобы обижаться на подобное. Не любил вступать в ненужные конфликты. Слишком уж часто противника из спора выходили нетрадиционным способом. С крестом или на кресте, со щитом или на щите...
  Кольца длинного хвостовища пришли в движение. Голова дракона поднялась на пять метров над землей. Передние лапы поджались к брюху. Дагон нервно щелкнул перистым гребнем по пепелищу... и взмыл в воздух!
  
  Леди Виши уже достаточно наслушалась россказней про последние похождения Тои Зеро. Правда ей почему-то никто не объяснил, что Зеро и Саня - одно и то же лицо, а сама она была слишком хорошо воспитана, чтобы об этом спрашивать. Да и ей вообще в голову не приходили догадки такого рода. Поэтому большая часть проблем еще даже не началась. Но женщина никак не показывала, что ей нечем заняться. Да и сидеть часами без действия и улыбаться она умела лучше, чем кто-либо.
  Астарта тоже изрядно скучала. Перемывать косточки старым школьным знакомым было не в ее стиле. И следовательно - разговор не клеился. Ей ужасно хотелось узнать, почему ее дочка, до этого успешно поступившая в Храм на обучение, оказалась в Академии Энфер. Да еще и в доме у Сатанаила. Их отношения внушали небожительнице смутные опасения.
  Кори, сидящая на стуле напротив, отчаянно пыталась не заснуть. Ей хотелось дождаться своего хозяина и избавиться от общества "старых ведьм". При том, что от Снежной королевы ощутимо несло Стужей. И пол под ее стульчиком сплошь покрылся коркой льда.
  Девчонки дружно отправились в купальню, предварительно выгнав оттуда перепившихся приятелей. Они сначала громко возмущались, но когда перешли в вид глыб льда - быстро успокоились. Их замороженные тушки вытолкали в коридор. До нынешнего времени они уже протрезвели и подтаяли. У Гаррета даже начали шевелиться пальцы на ногах.
  К всеобщей радости парни освободились и, дружно чихая, отправились варганить ужин. Кельха с обедом так и не справилась. Точнее ее мать поняла, чем она до этого занималась. Чтобы не устраивать скандал предложила дочке убраться с перед глаз долой. Ответ за это она тоже надеялась получить с вампира.
  Во входные двери внезапно ударило как тараном. Послышалось недовольное шипение и сдавленные ругательства.
  Саня первым ворвался в дом. Принося вместе с собой тяжелые блюда с жаренными в сметане частями филе различных зверей, тушеной в вине рыбы и гигантской пиццы на деревянном подносе. За ним, пыхтя от тяжести, ползли две низенькие девочки в наряде горничных. У одной рыжие волосы, а у другой - нежно черные. Каждая несла по тяжелому свертку с приобретенной несколько минут назад в портняжной лавке одеждой. Катун еще и кулек с хлебом за собой волокла. Выражение лиц настолько кардинально отличалось, что вообразить их родство невозможно. Красная с полуулыбкой, самодовольная и гордая. Синяя стократ серьезней, уголки губ опущены, осознает ответственность, немного неуверенная в себе.
  На шум из кухни высунулись отмороженные собутыльники, а из купальни мгновенно повыбегали посвежевшие и переодевшиеся в лучшие свои платья девчонки. Правда у Кельхи "платье" означало - рубашка на выпуск и джинсы. А у Рикки - топ и шорты. Сакура как всегда натянула спортивные штаны и свитер - сплошной унисекс, совсем не имеет чувства стиля...
  Саня выгрузил сегодняшний ужин на стол и всех "обрадовал":
  - Так как вы все равно не сможете приготовить что-либо съедобное, я решил, что нужно снова взять этот процесс в свои руки. Прошу всех совершить гигиенические процедуры, ритуальные омовения, и присаживаться к столу. Нужно нормально подкрепиться перед предстоящей работой. Вот. Глотайте стабилизаторы. Наш класс сегодня идет на практическое занятие в Астрал. Я попросил, чтобы в мою личную команду, как педагога, зачислили всех вас, Шики и Шиву. Она будет там нас поджидать. Так что долго не засиживаемся и расходимся спать! Это особенно к вам относиться, алкоголики. - Парни пристыжено потупились.
  Леди Виши чинно вымыла и так идеально чистые руки и присела за стол рядом со своей очаровательной дочуркой. В комнате стало вдвое холоднее, чем раньше. Вот уж хладнокровная парочка...
  В противовес им на другой конец уселись Гаррет и Кори. Волк щелкнул пальцами и начал нарезать хлеб. Температура повысилась даже больше, чем была до этого...
  Кельха села с противоположной стороны от матери, заодно прихватив вместе с собой и Сакуру с Артуром, чтобы закрываться с обеих сторон от агрессивно настроенной родительницы. Те и не возражали. Даже Сакура сидела рядом с Кори, а та не слишком одобрительно относилась к пассии своего Хозяина.
  Рикка уронилась рядом с Гарретом. Она сделала это в надежде, что мясо из ближайшего блюда достанется целиком ей. А если не хватит, то можно и у солнечного волка немножко свистнуть...
  Саня продолжал:
  - Позвольте мне представить вам моих новых домработниц. Это Катя, а это - Саня. - По очереди указал на притихших перед незнакомой аудиторией девочек. Те даже не отреагировали на непривычную интерпретацию своих имен. Наверное, согласны...
  - А это... - Указал на дверь, услышав тихие шаги.
  В зал вошел красивый, вальяжный и одновременно мужественный демон с гладко уложенной прической "волос к волосу". Небольшой изящный бантик придерживал завернутую внутрь косицу. Жгуче-черные волосы блестели в свете лампы как от геля. Правильные черты лица несколько портило отсутствие каких-либо изъянов. Тонкие губы не отпускала дежурная улыбка. Глаза были такими же черными, как и ночь на улице. Дуги бровей слегка приподняты. Парадный костюм камергера, включающий двубортный пиджак знатного слуги со вставками, кружевными оборками и серебряным шитьем, выглажен и накрахмален. Туфли сверкали от количества ваксы. Белые лайковые перчатки нисколько не стесняли кисти. А из нагрудного кармана спускается золотая цепочка луковицы часов. Солидно и представительно...
  Идеальный лакей!
  Человек улыбнулся еще шире и представился. Изящно поклонился.
  - Я Дамиан. С этого момента я буду дворецким господина Тои Зеро!
  
  - Не потеряйте свой последний шанс. Если сегодня же тело вампира не будет лежать перед моим троном, вы превратитесь в корм!
  - Сделаем, Властелин! Вы можете на нас положиться! - Правда, у самих воинов такой уверенности не было...
  Какой уже по счету "идеальный" план.
  
  Саня сидел на мемориальном камне возле темного леса Вард и тихо зверел. Кори, лежа у него на плече уже освоилась в Астрале и пыталась хоть как-то успокоить нервного Хозяина. Пока безрезультатно. Тенепоклонники, имевшие несчастье показаться ему на глаза, моментально превратились в мокрые раздавленные лепешки. "Каменная Плеть" совмещенная с "Воздушным Прессом" (познания комбинаторики вампира позволяли сочетать даже противоположные по своей сути элементы) превращала всех, кто рисковал вызвать на себя его гнев в расплывающиеся лужицами крови мешки с костяной крошкой.
  Гаррет педантично выжигал их огненными вспышками. Артур в свою очередь ничем таким интересным не занимался, а тихо переговаривался с Шивой. Стараясь при этом не привлекать внимания психующего вампира. Реверс по фазе у него не за горами.
  - Ну где их носит? "Пол часа" уже давно прошло. Ночь не бесконечна! - не выдержал вампир.
  Приголубил невидимой кувалдой еще одного тупого сектанта. Сомы, оставшейся в его астральной проекции, было еще на несколько ударов. А ведь еще нужно было пойти в Замок, чтобы пополнить ее запасы и распределить между командой их комнаты. Про составление плана атаки на логово парижских некромантов - сегодняшнее практическое задание, и говорить было нечего. А ведь туда нужно было еще и добраться.
  Час ночи на улице! До шести еще вполне можно было успеть... Но девушек, попросивших полчаса на сборы, все не было. Ну, у Рикки предлог был - она доедала оставшееся мясо, а вот что другие так долго делают - уму непостижимо. При том, что Саня заранее предупредил, чтобы расходились по койкам...
  Дагон пошел на разведку, тихо скрывшись в лесу. То, что те кого он повстречает - превратятся в глыбы льда, никого не заботило. Дракошки-близняшки сидели на том же памятном камне, что и Саня, сочувственно кивая. На стеле под ними было выгравировано: "Лучше развернись и уходи, добром прошу!" Коряво, но со скрытым смыслом. При чем продублировано на всех известных Артуру и Эмме языках. На среднем сегменте непонятно как еще стоявшей, несимметричной глыбы, был искусно выцарапан злостный череп - работа Сани. А еще ниже непонятно что написано на гномьем. Это единственный язык, которого кроме самых гномов никто вообще не понимал. Необъяснимые значки красиво светились в темноте, поэтому их было решено оставить. На оборотной стороне памятника накарябано: "Парни, лучше его послушайтесь..." следом перечислены веские причины не тревожить злого леса...
  - Если они не появятся в течении пяти минут, я... я, я не знаю, что я сделаю! Мне уже надоело их постоянное опоздания... Все, плевать на все! Я сам пойду к этим некромантам и откручу им головы. Все равно сделать это займет от силы полчаса. А если я потащу с собою всю эту ватагу...
  Никто не обратил на данный монолог внимания. Отзывчивости от демонов трудно добиться. Все равно вампир через минуту перебеситься. Да и не обращается он ни к кому конкретно, а просто накручивает себя... Но никак не может решиться бросить своих друзей на произвол. Смутно понимает, что для этого достаточно принять истинную форму, но боится...
  Стела затряслась от неясного топота. Вампир, не поворачиваясь, бросил левой рукой заклятие "Кислотного марева". Приближающиеся со стороны леса демоны из группы поддержки Теней в момент опали грудами костей. Мясо и внутренности за секунду растворились и превратились в пар.
  Шива поежилась. Все же, вампир был ужасен. И со своими врагами расправляется максимально жестокими способами. Хорошо, что хоть умирают они мгновенно.
  Саня оскалился. Для вампиров слово "жестокость" не имело никакого смысла. Как часть речи, оно было заменено мерой разумной предосторожности и... скукой.
  - Не пяльтесь на меня так. Я ваши упрекающие взгляды спиной чувствую!
  Артур вздохнул. Хоть он и привык к таким методам, и даже знал, чем они мотивируются... Однако для посторонних вампир был совершенным, жестоким, сумасшедшим и непредсказуемым орудием смерти, и ничем более... Но и его передернуло, когда все скелеты вдруг начали шевелиться и покрываться зеленоватым свечением. Через мгновение трупы демонов встали на ноги и, похватав оружие, вытянулись по струнке. Саня закончил читать заклинание и выкрикнул:
  - Пошли немедленно в лес и поубивали все враждебные сущности, что там еще остался!.. Задрали уже, сволочи, - прошептал уже про себя. Слово "Мертвого-Живого" ополовинило и так негустые оставшиеся запасы сомы.
  Скелеты отдали честь и бодро побежали в чащу, бряцая костями. Хорошие они солдаты - не прекословят приказам, никогда не сдаются, не требуют провианта. Только если бы не призрачный покров, то эти косточки уж давно бы развалились. А так он выполнял роль мышц и сухожилий, позволяя некрофагам резво бегать и прыгать.
  Из лесу вышел бесстрастный дворецкий. Покосился на пробегающих мимо скелетов, но никак на это не отреагировал. Подошел к наконец успокоившемуся вампиру, с поклоном доложил:
  - Ваше сиятельство! Ваш лес кишит врагами. Я надеюсь, что это не станет проблемой, пока мы будем форсировать чащу.
  Вампир моргнул. Щелкнул пальцами. Ближайшие деревья начали преображаться. Корни вылезали из земли, ветки разделялись на мощные когтистые лапы. Вместо мирных дубов появились злые и голодные темные энты - Хуорны!
  Вампир, не оборачиваясь, скомандовал:
  - Найти враждебные мне сущности и уничтожить!
  Хуорны что-то проревели трубными голосами и сноровисто направились вглубь леса, по очереди переставляя все четыре лапы-корня.
  Дагон пожал плечами.
  - Вы как всегда сразу переходите к действиям, господин.
  Некоторое время ничего не происходила, кроме успевших уже всем надоесть причитаний хозяина Вардэнского леса...
  Вдруг в лесу раздался душераздирающий девичий вопль. Саня дернулся. Мгновенно спрыгнул на землю. За спиной распахнулись гигантские черные крылья, подняв воздушный шквал. Не до конспирации сейчас. Да и среди присутствующих все его уже знают таким. Наконец-то появился повод для действия!
  - Всем оставаться на местах! Если придут наши, дожидайтесь меня здесь. Скоро буду!
  Не ожидая ответа, взмыл в воздух. В земле после прыжка осталась продавленная от толчка вмятина.
  Рикка зачаровано проводила крылатую фигуру. На колени ей упало длинное черное перо. Одновременно с улетевшим демоном прямо из воздуха появился низкорослый Айсберг. Оглядевшись по сторонам, почесал затылок.
  - А где сэнсэй? Неужели он ушел без нас? - спросил, не заметив высокой фигуры вампира, снежный колдун.
  - Садись рядом, и жди, - посоветовал Гаррет. Ему жуть как хотелось прогуляться по полному опасностей и ловушек лесу смерти, но приказ вампира держал крепко.
  - А где остальные? - недоуменно помотал головой Шики. Отсутствие Юки его слегка нервировало. Знал бы он про ее внезапно нагрянувшую мать!
  - Мы тоже хотели бы это знать, - одновременно вздохнули демоны...
  
  
  
  
  Саня метеором упал на темную полянку прямо посреди зыбучей топи. В земле получилась заметная воронка. Крылья снова повисли на спине опрятным черным плащом. Лицо покинула мертвенная бледность. Сома на исходе...
  С левого конца поляны между троих, раскинувших лапы, Хуорнов бегала тоненькая фигурка в практичном черном костюме с меховым капюшоном. Длинные ножки в обтягивающих матовых джинсах оканчивались высокими ботинками на завязках. На Тенепоклонницу девушка походила мало. Хотя на таком расстоянии деталей мечущейся в панике фигурки не было видно. Очков в Астрале не существовало.
  Вампир зарычал. Звуки выходили на низкой ноте и раздавались раскатами по всей поляне. Хуорны поняли, что их застукали на горячем и опустили ветки, потупив взгляд. Вампир подошел ближе, не обращая внимания на подавленно опавшую наземь как осенний лист девушку.
  - Что вы здесь делаете, придурки? Приказ не подразумевал возможность свободной охоты на моих гостей! Вам других не хватает, что ли? Или вы решили подкрепиться свежим мясом на стороне, пока я не смотрел? Чего молчим, сволочи? Хотели спросить закурить? Так я живо...
  Древни молча, стерпели унижения и только тихо зарычали. Превратиться в головешки им не хотелось, а вампир скор на расправу...
  - Мы сожалеем, повелитель. Больше такого не повториться... - Сделали вид, что, в самом деле, раскаиваются.
  - Пошли вон с перед глаз моих! В следующий раз так легко не отделаетесь! Выкинете еще один фортель и земля вам пухом. Прочь, - вздохнул вампир. Все равно их не перевоспитать. Агрессивность и жажда убийства у них в корнях...
  - Рады служить вам, милосердный повелитель! - Быстро поползли прочь, как и приказано. Искать новые жертвы.
  Саня вздохнул. Олухи... Поднял бесчувственную девушку на руки. Снова распахнул крылья. Через минуту интенсивного полета приземлился на вершину памятной стелы. Народ смущенно отвернулся - остальные так и не пришли.
  Глаза парня начали наливаться алой злобой. Четыре сдерживающие печати разлетелись вдребезги разом. В воздухе замерцала непроизвольно созданная пентаграмма ведьмовской звезды. Быстро завертевшись, превратилась в сплошной смазанный диск. В центре открылась воронка. Через нее разом и в одно мгновение вылетели все опаздывающие девушки. А заодно и леди Виши на пару с богиней Кузни. Саня спрыгнул вниз, ловко приземлившись, чтобы не наступить на стонущую гёрл-команду.
  Шики одеревенело пролепетал Артуру кончиком губ:
  - Это только мое воображение, или сэнсэй взаправду только что вырвал астральные проекции из реальности?
  Каменщик, пытающийся унять моргающий глаз, так же шепнул:
  - Не бери в голову, иначе умом тронешься. У меня тоже от этих штучек, подразумевающих нарушение фундаментальных законов, все тело в дрожь бросает. Когда в дело вступает Архимаг, логика начинает спотыкаться. Казалось бы привык, так нет же...
  Вампир радушно улыбнулся на все пять звездочек.
  - Как хорошо что вы, наконец, решили прийти. А я даже начал беспокоиться... Думал - что же их могло так надолго задержать? А тут - Бац! И все снова в сборе. Хочу заметить - совершенно добровольно! Кстати, а где Мия? - Вдруг пригляделся вампир.
  За полу новенького кимоно требовательно подергали. Гаррет указывал на девушку, что до сих пор не пришла в себя. Это и в самом деле была Сакура. Странно, что Саня ее сразу не узнал. Наверное, сказывается ее привычка все время носить одну и ту же одежду... Только непонятно, почему она оказалась так далеко в лесу, когда портальная точка была прямо перед ними? Наверняка кто-то из девочек постарался услать ее подальше.
  Саня поставил Мию на моментально разъехавшиеся ноги и щелкнул пальцами перед ее глазами. Они моментально распахнулись.
  - Тойя? Тойя! Я так волновалась! - Бросилась ему на шею.
  Саня стоически переждал бурю эмоций и прямо спросил:
  - Какого черта вы два часа делали в мое отсутствие, в моем доме?
  Все моментально отвели взгляд в сторону, безо всяких бла-бла-бла. Даже леди Виши. Что особенно непонятно. Шики, сначала дико удивленный, сразу кинулся помогать ей принять подобающий Снежной Королевы вид. Она это приняла как должное. Принялась обмахивать себя грациозно веером.
  Дагон флегматично подал девушкам их экипировку. Состоящую из кинжала на перевязи и кожаной куртки. Так что про свои платья они могут забыть. Вдруг в голове у Сани промчалась со скоростью озарения некая мысль.
  - Что вы там делали с моим телом? Или я не прав? - требовательно осведомился вампир. Намеки Гаррета на скорую свадьбу подозрительно быстро из разряда шутки перешли в нехорошее пророчество...
  Рикка вздохнула. Глазки скорбно задрожали, выдавая крайнюю степень разочарования.
  - Ничего не делали. Не смогли дойти до него пяти метров. Даже госпожа богиня...
  Дагон молча, незаметно от других, поднял вверх большой палец. Саня благодарно кивнул.
  - Значит, вы только и занимались, что пытались взломать защиту? Хотели воспользоваться моим бездушным телом?
  Кельха пожала плечами.
  - Выходит что так... Если бы еще друг другу не мешали...
  Саня сплюнул. Злости не хватало...
  - Можете больше не рассчитывать на поблажки с моей стороны. Я не буду отныне идти на поводу у ваших светлостей. Надеюсь, что завтра вас в моей комнате не будет, потому что однажды я во сне убил два десятка охотников на демонов и узнал об этом только на следующий день!..
  Молчат. Бояться, значит уважают.
  - Идем. И поскорее. У нас осталось не так много времени. Только будьте повнимательней - кто провалится в яму с кислотой - назад уже не выберется. Добро пожаловать в Игру!
  Первым направился в лес. Степень его обиды ушла до заоблачных высот. Следом за ним вприпрыжку понеслись дракошки и саламандра. Гаррет превратился в волка и помчался следом, до икоты напугав Шиву.
  Остальным ничего не осталось, как пойти следом. Точнее, кто-то шел, а кто-то путешествовал с комфортом. Леди Виши полусидела-полулежала на ледяном троне в форме снежинки, а ее дочь просто сидела на подножке. Остальные даже прикоснуться не смели к источавшей лютый мороз глыбе льда. Шики молча, плелся следом за импровизированным средством передвижения. Артур и Шива так же молча, подхватили его под руки. Низкорослый Айсберг готовился с каждым шагом уйти на дно. Астарта с дочкой шли по разные стороны баррикады. Саня и не собирался спрашивать, что у них приключилось. Даже не оборачивался. Но мгновенно вытащил упавшую в трясину Кельху, и не дал богине наступить на активатор одной из смертоносных ловушек. Через десять минут все себя чувствовали как подопытные мыши в лабиринте смерти. Ничего себе Игра!
  - Не поскользнитесь - слева плотоядный мох. Одно прикосновение и он проест вас до костей! - Правильно отреагировав на совет Дагона, все быстро отодвинулись от страшного места.
  Астарта с дочкой успели на лету срубить десяток стрел, пока вампиру не надоела их возня, и он не приказал идти за собой след-в-след.
  - Стоять! - скомандовал Саня.
  Все моментально застыли в тех позах, что и были. Даже леди Виши обмерла. Ей отнюдь не хотелось больше рисковать, особенно после того как в трон на полной скорости зарядило бревно на завязках. Жива осталась, даже не поцарапалась, только трону - ханык. Дагон тоже застыл за компанию, хоть и видел каждую ловушку насквозь и ни разу не попался. Просто дурачиться - получает гигантское удовольствие, после длительного бездействия оказавшись в центре событий.
  - Да я не это имел в виду! Мы пришли, - объяснил парень.
  Народ облегченно вздохнул. Все сразу начали шарить взглядами по окрестностям. Особой разницы между тем лесом, что был раньше и тем, что спереди они не замечали.
  Вампир хмыкнул и скороговоркой нараспев произнес пароль:
  - Пурген - Клофелин - Вазелин - Адреналин - Амфетамин...
  Гаррет прыснул. Все от смеха попадали наземь. Такого "серьезного" пароля они еще не слышали.
  - Еще один смешок и у кого-то во лбу появиться красивая аккуратная дырочка! - пообещал вампир.
  Все сразу заткнулись. Тихо хихикая про себя. Пароль был бомба. Никто в жизни не догадается.
  Вдруг земля дрогнула. И ушла вниз рядами ровных ступенек. Затхлый дух рванул навстречу. Внутри тоннеля стены были сложены из крупных каменных блоков, что значило - черный ход. Пусть Замка Вард еще и в помине не было, а из-за верхушек деревьев можно было лишь предположить, что он где-то там, на горизонте.
  Леди Виши удивленно спросила. Правда, про "удивление" можно было только догадываться. На ее лице, как и у ее дочки, никогда не проявлялось никакой мимики:
  - Мальчик мой, ведь проще было пойти через центральный вход в твой Замок? Зачем же мы так долго бродили по этим болотам?
  - Секрет фирмы.
  Не поворачиваясь, шел по тоннелю вампир. Ступеньки за спиной Дагона, замыкавшего вереницу, сровнялись с потолком. На мгновение стало темно, но по стенам сразу же вспыхнули свечи в канделябрах, повинуясь остаткам сомы вампира.
  Саня улыбнулся. Кроме мужской части группы, не считая Шики, никто, наверное, и не догадывался о его мотивах. А на самом деле это просто была маленькая месть! Да и Саня искренне развлекался, наблюдая краем глаза за мучениями этой братии...
  Повел когтем по стене, попав в невидимую канавку. В ней через равное количество шагов попадались небольшие углубления, складываясь в азбуку Морзе. Когда почувствовал слово "Чебурашка" резко остановился. И провел вертикально когтем по стене, сверху вниз. Стена задрожала и осыпалась окаменевшей пылью.
  - Все, пришли, - сказал Саня, открывая неприметную дверь прямо в стене тоннеля. Ход продолжался дальше, насколько хватало глаз. Трудно было догадаться, что здесь уже начинался Вард.
  Вампир широким шагом прошел в бальный зал. Дверь располагалась за одним из двухэтажных гобеленов, скрывавших периодически зеркала и потайные ниши. Стены моментально завибрировали. Звук был похож на многократно усиленное звучание арфы. Хозяин дома!
  - Замок! У нас гости! Провести их в гостевые комнаты. Мужчин - в южное крыло, женщин - в северное. Каждому выделить по отдельной комнате, подать освежающие напитки и кофе. Мне - немедленно пол литра сомы и обычную одежду. Я пришел только на час. Так что надеюсь, зеркала будут готовы вовремя. Источник энергии - ветер!
  Демоны и богини удивленно застыли, слушая эти приказы-выкрики. Да и на обстановку стоило посмотреть. Дворцы самых состоятельных лордов мира не в состоянии были поспорить с богатством и роскошью убранства Замка вампира.
  Вдруг перед каждым появился призрачный лакей. Дагон моментально взял дело в свои руки.
  - Господина Такеши, Гаррета и меня поселить в алмазных залах. Господину Гримму предоставить его старое помещение. Госпожу богиню с дочкой и госпожу Снежную королеву с дочкой поселить соответственно их статусу, в залах Императоров Огня и Льда. Остальных - в комнаты, соседствующие с покоями Господина!
  - Слушаемся, Мэтр, - поклонились призраки и начали разводить гостей по их комнатам.
  Саня, уже влетая на раздваивающуюся лестницу, издали посоветовал:
  - Встречаемся через час на этом же месте. Если вы не успеете сменить одежду и подобрать себе оружие, а вам лучше успеть, то я могу и обидеться. И лучше вам меня не злить. Гар, посмеешь выпить хоть каплю спиртного - можешь вешаться на первой же попавшейся гардине, понял?!!
  Волк потупился. Понял, дескать.
  - Я коллекционирую магический антиквариат и реликвии Астрала, но не советую трогать подозрительные предметы без спросу, это может выйти вам боком. Леди Виши, госпожа Астарта, приятно провести время... - Скрылся на втором этаже.
  Присутствующие смогли, наконец, вздохнуть с облегчением. Почему-то присутствие Дьявола их сильно нервировало. Всех без исключения.
  - Кажется, мы все же смогли довести его до ручки, - пробормотала Рикка, вздыхая.
  - Да. Давайте лучше сделаем, как он сказал. Если не поторопимся...
  - Он вас поубивает. Особенно болезненно и с фантазией. Зато хоть мгновенно... - закончил фразу Сакуры дворецкий. - Сердце его вырезано из мягкого камня и пока что он колеблется. Стоит ли заставлять его терять останки терпения?
  Все присутствующие поежились и поторопились разойтись по своим покоям, следуя за призрачными проводниками. Никто не мог всерьез бояться Саню, но факты заставляли их прислушаться к словам дракона. Тем более, понимание того, что такой дворец содержать в одиночку требует гигантской магической силы, заставляло их по другому относиться к учителю рисования. Никто уже не хотел рассматривать картины на стенах, и тем более искать винные погреба. Смерть была рядом. Ведь Дагон никогда не лгал...
  
  
  
  Саня уже закончил. Вливание сомы требовало весьма болезненной процедуры. Но без этого мощного заменителя магической энергии не стоит даже думать переться в логово некромантов. Можно было бы и просто выпить, но тогда эффект будет самым минимальным...
  Вытащил иглу из вены. Вампир никогда и ни кому не признавался, что единственное, чего он на самом деле, до потери сознания боится - это уколов. Поэтому никто не смеет его даже упрекать в том, что он не хочет защитить своих друзей.
  Вытер потекшие из уголка глаз голубые слезы. Кровь вошла в реакцию с сомой. Сома - это молоко самой древней богини Земли - Геи, или Гайи, как ее еще называли. Единственный ее источник обретался на горе Олимп, что в прямом смысле сделало ее местом длительного проживания для тогдашних богов, моментально наложивших руку на "Амброзию".
  Когда-то в древности бытовала традиция - каждому королю, угодному богам, делали вливание сей драгоценной жидкости, что и привело к выражению "Голубая кровь, королевская". Это давала человеку иммунитет ко многим болезням, крепкое здоровье, во всех смыслах, и слегка удлиненный срок жизни. Так как люди не умеют колдовать, то сома так и оставалась в их крови до конца жизни.
  Болезненно поморщился, растирая жгучую жидкость по щекам. Такого большого количества Амброзии хватит надолго. Примерно на неделю, если использовать каждые три минуты заклинания первого уровня собственных комбинаций. Поежившись от нахлынувшего страха, отшвырнул иглу в сторону. Почтительный призрак немедленно убрал ее в мусорный бокс. Заодно собрал и банки из-под сомы.
  Саня махнул рукой. Дверь раскрылась. Внутрь ввалилась пытающаяся подсматривать Сакура. Саня вздохнул. Чего ей в своей комнате не сиделось?
  - Что случилось, Мия, тебе чего-то не понравилось? Может, хочешь, чтобы я провел для тебя персональную экскурсию по Замку. Или...
  - Я заблудилась. Этот дворец настолько огромен. Сотню комнат пересмотрела точно. Я и не представляла, что ты настолько богат.
  Вампир пространно пожал плечами. Он позаботился о том, чтобы в Варде не было никаких упоминаний о личности владельца. Весь компромат предусмотрительно убрал. Так что настоящее богатство она еще не видела.
  - Ты искала меня? Зачем?
  - Извини, - замялась вампирэсса.
  - За что? Я не вижу ничего, за что тебе нужно извиняться... Хах. Давай, что ли вина выпьем, или сразу перейдем к сути дела? - Махнул рукой на приличия.
  - Не нужно. Я хотела извиниться за то, что сломала тебе ребра и левую руку.
  Саня внимательно посмотрел ей в глаза. Растянул в стороны края кимоно. Закатал рукав, продемонстрировав кисть.
  - Видишь хоть след сломанных костей? Нет? Тогда я не против, чтобы ты всегда меня так обнимала как тогда. Можно даже сильней, - распахнул объятия, приветливо улыбнувшись.
  - Тойя! - бросилась ему на грудь девушка.
  Саня нежно обнял хрупкое тело. Вдохнул аромат ее волос и закрыл глаза. Так приятно. Тепло на сердце.
  - Спасибо. Прости и ты меня. За то, что уделял тебе так мало внимания. Мне очень жаль. В самом деле. Прости... Но я не могу бросить всю эту разношерстную толпу на произвол судьбы. Понимаешь? Если не я, то кто за ними присмотрит?
  - Ты больше не сердишься? - пробормотала, уткнувшись носом ему в шею.
  - Нет. Прекрасным доказательством этого служит то, что все еще живы. Астрал - это единственное место, где я могу всех поубивать, как давно этого хотел, и не причинить ровным счетом никакого непосредственного вреда.
  Вздохнул. Некоторое время стояли молча.
  - Я хочу тебя...
  - Спросить, укусить или целиком? - рассмеялся вампир.
  Девушка вырвалась из объятий.
  - Дурак. - Но глаза улыбались.
  - Конечно дурак. Раз не сказал тебе раньше.
  Сосредоточился, скорчив серьезную мину. У Сакуры затряслись губы. Расхохоталась, не выдержав. Саня разочаровано выдохнул спертый воздух из груди. Торжественного момента не получилось.
  - Ну и черт с ним. Скажу просто. Будь моей девушкой! И давай проведем каникулы вместе. Подальше от этой толпы. Только ты и я, - искренне попросил парень.
  - Хорошо ты тут живешь, - вдруг ни с того ни с сего сказала Сакура.
  Саня слишком поздно почувствовал трансформацию. От удара в грудь его снесло в сторону. Вовремя распахнул черные крылья, затормозив ими об окружающие предметы. Кровать аж подпрыгнула от удара краем крыла. Острое перо вонзилось в дерево и чуть не подрезало одну из ножек. Второе крыло прочертило в камне стены длинный шрам, тут же заросший под наплывом чистого камня.
  Мария с интересом прищурилась.
  - Даже так? Интересное заклинание, колдун. Ты не так прост, как хочешь казаться.
  - Так как? - Отдышавшись, Саня свернул крылья в тот же плащ, что и раньше.
  - Что как? - не притворно удивилась вампирэсса.
  - Насчет моего предложения?
  - Что? Разве ты не... Ты разве со мной хотел... Я... - Замялась, лихорадочно размышляя.
  Саня вздохнул. Страшный вампир, ага ж... Скорее несчастная девушка в плену у общественного мнения.
  - Мия! Я не вижу разницы, что ты в людском обличье, что так. Вы все же остаетесь одним и тем же созданием. И никто лучше чем я не понимает, что значит чувствовать такое раздвоение... Мне безразлично то, что ты обо мне думаешь. Я всегда принимаю человека полностью и целиком. Таким как он есть и не меньше. Поэтому спрошу еще раз - Мия, ты хочешь быть моей девушкой?
  - Сколько патетики. Неужели ты полагаешь, что достоин моего внимания, жалкий червь? - Хмыкнув, горделиво сложила руки на груди, отвернувшись.
  - Да, думаю. И советую тебе получше приглядеться. Мой уровень уже давно превышает твой. А ты этого ни разу не заметила. Может, станешь хотя бы называть того, кто сильнее тебя по имени? - демонстративно разглядывая идеально острые ногти на руке спросил "жалкий червь"
  У Марии перехватило от такой наглости дыхание. Но мгновенно сообразив кое-что, посмотрела на парня через призрачную складку. Глаза мгновенно ослепли. Зеро излучал такой мощный поток Ауры, что ядерный реактор рядом с ним - жалкая искра. И по сравнению с этим лучезарным солнцем ее собственная Аура - лишь далекая звезда. Леди-вампир стало не по себе. Вытерла выступившие слезы тыльной стороной ладони.
  - Кхм-кхм.
  Перед глазами трепался шелковый платочек. Саня протягивал его ей стоя на коленях. Мария смутилась. Сама не зная почему. Вырвала платок из рук демона.
  - Не надейся, что твоя сила чего-нибудь изменит. Ты все еще мой раб, - попыталась напомнить про его обещание девушка.
  Мучиться с этой норовистой женщиной было хоть и увлекательно, но на данный момент выше его сил. Саня устало потер глаза руками и произнес:
  - Конечно, госпожа. Пока мне это нужно, или обстоятельства заставляют. Но я сам выбираю, когда быть рабом, а когда свободным. Не забывай об этом.
  Вышел за дверь. В комнате сразу стало холодно...
  
  
  
  Саня сидел во главе длинного стола установленного на время в бальном зале и задумчиво поглядывал на часы, делая несложные подсчеты на и так вдоль и в поперек исписанном листе бумаги. Получалось, что на дорогу с такой толпой народа придется потратить минимум три часа. А если он пойдет сам, то всего-лишь двадцать минут...
  В зал на всех парах влетела Кельха и незамедлительно уронилась в соседнее кресло. Вампир даже ухом не повел. Претензии начались моментально.
  - Почему у Адольфа и Артура есть по комплекту доспехов, а у меня нет? Я что, чем-то от них отличаюсь?
  Требование в письменном виде в трех экземплярах...
  Саня, не поднимая взгляда от листка бумаги, покусывал край карандаша.
  - Я не ношу женскую броню, - сказал, как отрезал.
  Немка застыла. А ведь и верно. С какой стати ему держать у себя в Замке женскую броню? Да и простых кожаных доспехов, что можно хоть как-то на себя напялить, нигде не найдешь. А толстые наковальни, что для прикола напялили на себя парни ей совсем не в пору.
  - Ладно. Тогда что ты скажешь насчет этого? - Протянула длинный красивый стилет из почти прозрачной зеленоватой стали. - Почему у остальных по три-четыре комплекта разнообразного оружия на выбор, а у меня лишь невзрачный кинжал, топор и лук?
  Саня вздохнул. И что ей снова не нравиться? Но... На вкус и цвет товарищей нет. Может какая-то четкая склонность или предпочтение... Еще раз грызнул крепкими зубами карандаш. Истеричек он в поход точно не возьмет - еще одна галочка против этой затее в его плане.
  Девушка разозлилась, резко метнула оголенный клинок в вампира... И вздрогнула. Тот даже не попытался уклониться или перехватить стилет за рукоять как она ожидала. Длинное узкое лезвие пробило плечо и застряло в красном дереве спинки кресла. Вампир бесстрастно, за лезвие, вытащил посиневший от сомы кинжал. Рана моментально затянулась, а кафтан, накинутый поверх тонкой рубашки на завязках, начал сплетать разорванные волокна вместе. Через секунду дыра на месте пробитой ткани полностью исчезла. Девушка затряслась мелкой дрожью. Зеро все же вампир. Хоть и человек. И он намного могущественней, чем ее мать или дед. И так же бессмертен.
  Саня вздохнул. Такие выходки его не смогут разозлить, разве что разочаровать...
  - Чего тебе опять не нравится? Почему мне никогда не удается тебе угодить?
  Встал из своего кресла и прошел на середину зала. В воздухе из ничего появились живые манекены. У каждого было полное кожаное обмундирование так долго искомое Кельхой.
  - Это - Хейзел! И он не любит пренебрежительного к себе отношения. Как ты к нему - так и он к тебе. Ты можешь знать его прямого потомка - Экскалибур. Уж он-то помучил много народа. А знаешь, чем ему король Артур приглянулся? Он поступал со всеми по чести. Это было его кредо... Ну что, друг, покажем этой гордой и наглой женщине, что такое настоящая сила? - грозно вопросил Александр.
  Живой кинжал немедленно отозвался металлическим гулом схожим с голосом бронзовых големов - любимых стражей гномов. Александр резко выкинул вперед руку с клинком разрезая воздух с тихим звоном. Лезвие рывком удлинилось. В ладони у рыцаря-вампира покоился длинный клаймор с бледно-прозрачным клинком. Тяжелый двуручный меч с длинной рукоятью запел от восторга - его держат руки наполненные могуществом и силой! Осечка невозможна...
  Саня небрежно достал из кармана белую перчатку с серебряным шитьем. В центр вделан небольшой багровый рубин. Натянул на левую руку и выдохнул неслышно слово активации артефакта.
  Кельха замерла от прекрасного зрелища - на вампире, тонкими струйками металлов вытекая из окружающего перчатку пространства, появились из ничего латы. Гравировка на пластинах и краях идеально подогнанных частей отливали серебром. Тяжелый пояс был полностью покрыт пластинками чешуи. Триллиумный доспех, смесь дионисия серебра и адаманта, венчали тяжелый плащ с меховой оторочкой и высокий противоударный ворот. Бронь шла только по части груди, бедрам, толстыми плитами полностью прикрывала левую руку. Сапоги суживались к икрам и несколькими слоями спускались вдоль стопы. Кожаная распашонка позвякивала серебряными вкладками. Горло опекали сразу три уровня защиты - воротник, идущий поверх ошейник из черненного металла, и мех плаща.
  Вампир сжал-разжал левую руку, покрутил локтем - проверил, хорошо ли ходят сочленения лат. Давно их не надевал - не было нужды. Сегменты даже не скрипнули. Провел серию финтов свободной от тяжелой брони правой. Чешуйчатая рукавица прекрасно держала рукоять, а мешковатый накладной рукав, в котором принято прятать стилеты, не стеснял движения руки...
  Рыцарем в полной броне, с похожей по стилю экипировкой изображали в современном кинематографе древнего Дракулу - князя Влада. Влада Протыкателя. Хотя он и не был настоящим вампиром, эту величественную расу до сих пор называют Дракулаками - в честь жестокого правителя Валахии...
  С таким количеством манны обнулить вес доспехов, придать телу скорость рефлексов и передать контроль над основными моторными функциями спинному мозгу, было плевым делом.
  Александр приложил холодное острие ко лбу. И немедленно бросился в атаку. Манекены не успевали даже прикрыться тяжелыми башенными щитами. Прозрачное лезвие, на вид несерьезное и очень хрупкое, с легкостью находило щели в защите кукол и било в самые непредсказуемые точки. Каждая рана была смертельной. Вампир молниеносно сменял позы и стойки. Разил и с разворота, и через плечо. Блокировал удары левой, латной, рукой как щитом. Толстые пластины на плече хорошо защищали от ударов сзади. Держал меч то одной, когда бил в щели между доспехами, то обеими руками, выказывая недюжинную силу, крошил и кромсал врагов пополам. И все время использовал не только руки, но и шевелился всем телом. Нижняя часть двигалась как сама по себе, позволяя сконцентрироваться на атаках. Ни плащ, ни набедренная полоса не мешали, плавно мотаясь вокруг и закрывая обзор противникам.
  Манекены за несколько минут свалились на пол, сплошным кольцом в радиусе достижения рук вампира. Александр жалел только о том, что нету возможности использовать Ультиматуум, но если привлечь его к этой маленькой показухе, то весь зал усеют горы металлической стружки и кожаной рвани...
  Кельха, раскрыв от удивления рот, так и забыла его захлопнуть. По ее скромным подсчетам магистр ордена храмовников - величайший мастер меча, не шел и в подметки молодому вампиру, с гордостью носящего имя Зеро - то есть полный ноль.
  Вдруг из-за портьеры вышла богиня Кузни - Астарта. Ботинки бесшумно черкали по зеркальным плитам пола.
  - Недурно, Сатанаил. Совсем недурно. Ты далеко не растяпа, которым хочешь казаться. Но что ты сможешь поделать против тяжело бронированных Крестоносцев - личной гвардии Папы Римского? Или ты силен только в бою с несчастными марионетками в коже?
  Насмешка не произвела никакого действия на сверкающего серебром и мраком рыцаря. Только вот его меч стал в одночасье толще и длиннее. И так длинный двуручник стал сродни тяжелому палашу северянина. Только еще шире. Гарда протянула кончики к центру, зажав клинок как цветок - лепестками бутон.
  Из ниш в стене вышли тяжелые рыцарские доспехи. Толщина такой наковальни составляла больше десяти сантиметров.
  Каждый нес за собой по алебарде, мечу-змеевику и утренней звезде. С вариациями в виде кистеней и цепов, моргенштернов, различных кинжалов в типажах мизерикордий, стилетов, стальных игл...
  Каждая броня была по-своему уникальна. Каждый призрак, служащий стражем замка, получал полный комплект по своему вкусу. Один рыцарь даже был Тенью! Черные латы с уймой шипов и лезвий производила пугающее впечатление. Каждый встал в двадцати метрах от Хозяина. Ударив трижды в пол концами алебард, прокричали:
  - Салют! Салют! Салют! Горды служить самому могучему существу среди всех миров!
  Саня и ухом не повел. От гордости не помрет.
  - Я буду чувствовать сожаление, если лично переломаю вам все кости. Или испорчу макияж... - Махнул рукой полукругом. - Это моя личная стража. Самые великие и достойные воители, не пожелавшие уйти в мир духов и оставшиеся в виде призраков стражами родных мест. Каждый из них сам по себе стоит целой армии. Калимдор!
  Низкий, хрупкий доспех, с золотой сущностью внутри, бесшумно приблизился. Не звякнув и не подав никаких посторонних звуков.
  - Этот рыцарь умер от предательской стрелы своего брата. Борьба за власть стала его роком. Убийцы уже давно нет в живых, но я позаботился, чтобы он получил по заслугах и вечно мучился в бездне как братоубийца. Калимдор служит мне уже два года. Он самый недисциплинированный среди моей стражи. Пока что носит звание сержанта как самый слабый среди рыцарей-призраков. Верно?
  - Истинно, Господин. Но это не помешает мне успешно нарубить эту горделивую женщину в груду фарша, щедро сдобренного железом! - ответил звонким мальчишеским голосом призрак.
  - Что я и дам ему сейчас продемонстрировать. Конечно не до смерти, рыцарь. Ты знаешь, как проучить эту небожительницу без нанесения существенных повреждений.
  Астарта с улыбкой сбросила на пол плащ, доставая из ножен два коротких клинка. Пусть ей и было неприятно сражаться со столь слабым противником, но чтобы научить этого демона вежливости была готова на такой ход. Нихт капитулирен.
  Александр без улыбки спросил у доспеха:
  - Кто не твой взгляд самый сильный и умелый, лучше всех экипированный воин в замке?
  Калимдор не медля, произнес:
  - Маршал Рагнар, мой Господин. Наследник Экскалибура и лучший воин разрушенного Авалона. Без сомнения, его нельзя недооценить!
  - Значит, он и будет моим противником после вашего с богиней боя. Не слишком старайся ее помучить и не переусердствуй. Она мне еще нужна... в принципе. Понял?!
  - Так точно, мой Господин. Позвольте приступить?
  - Я сам дам сигнал. В круг, рыцари-призраки!!
  Рыцарские доспеха тихо выполнили приказ и скрестили алебарды. Арена была готова к бою.
  Вампир немедля сел в свое кресло, предварительно отбросив полу плаща.
  - Начинай, Калимдор. У тебя есть время до третей стражи.
  Саня отвернулся. Принялся дописывать свой план, потягивая из гравированного кубка слабый кофе. В Астрале не нужно было что-либо есть или пить. Все равно твое пребывание в нем ограничивается семью часами. Но так люди чувствовали себя естественней. К тому же кофе - мощный бустер магической силы.
  Кельха вдруг забеспокоилась. Ей стало страшно. Если вампир выставил самого слабого из своих рыцарей против богини - это значит, что он полностью уверен в победе своего кандидата.
  - Мне не понадобиться такой прорвы времени, - выкрикнул призрак и плавно сместился в сторону.
  Алебарда рыцаря рыбкой ушла вперед. Астарта привычно отклонила ее в сторону одновременным взмахом обеих мечей. Стоявший в направлении полета алебарды английский кавалерист лениво перехватил ее за древко, и застыл обездвиженной статуей, чеканно ударив торцом оружия о пол. Не сделав ни одного лишнего движения. Кельха в ужасе повернулась к вампиру, которого алебарда должна была проткнуть, как жука, на излете. Тот все так же попивал кофе, не реагируя на бой у себя под боком...
  Богиня слишком поздно поняла, что бросок был ложным. Призрак даже не собирался в нее попасть. Вместо этого он проскользнул вслед за своим снарядом и сверхбыстрым рывком ударил бронированной перчаткой женщине в бок. Правой рукой перехватил меч за острие и добавил сокрушительным ударом по хребту когда та согнулась от боли. Астарта вскрикнула и упала на колени - ноги просто онемели. Унижение било по самолюбию больнее, чем удары по плоти. Призрак легонько кольнул небожительницу в подколенную область - все, она труп.
  Рыцарь с поклоном отступил и встал в позицию, раздвинув ноги на ширину плеч, положив руки на рукоять меча.
  Вампир, молча, похлопал.
  - Первый раунд за Калимдором Бесхитростным. Настроение продолжать еще осталось? Напомню - он и тенью моей быть не годиться. Для меня нет необходимости в уловках.
  - Я ни за что не сдамся. Так что не ехидничай, демон, - прошипела северянка.
  - А я и не ехидничал. Я просто вас пожалел. Он мог и убить вас с той же легкостью. Ну, раз так... Раунд два!
  Снова Астарта прозевала свой шанс. Бросившись в атаку и безуспешно протыкая клинками воздух там, где мгновение назад еще стоял рыцарь-призрак, все более гневалась и поэтому становилась уязвимой.
  Калимдор ловко подсек ей ногу круговым движением и дождавшись пока женщина приземлиться на мягкое место, метко ударил носком сапога ей по почкам. Женщину развернуло и отбросило на другой бок. Пол оросили капельки крови изо рта северянки...
  Вампир резко поднял вверх руку. Рыцарь, молча, вернулся в строй. Но яркое сияние его сущности доказывало, что он просто дьявольски доволен.
  Александр тихо помог женщине встать и одновременно отклонил метнувшиеся навстречу его глазам мечи. Они вырвались из рук богини, вызвав противно бряцание по зеркальному полу. Впечатляющая леди - борется до конца, даже когда нет надежды. К сожалению, для богини это слабовато.
  - Sic transit gloria mundi - так проходит слава мирская, латынь. Боги слишком пресытились своей ненаказуемостью. Все время мнили, что люди настолько глупы, чтобы поклоняться им вечно, не думая, что для преклонения нужно еще и что-то делать. Например, научиться нормально сражаться, и водить за собой армии как это делал Вотан - единственный среди вас, кого я еще уважаю... Не я это начал. Ваша гордость и бахвальство не имеют ко мне совершенно никакого отношения.
  Черкнул себя по вене отточенным лезвием. Вниз, на раскрытую ладонь богини упала всего одна голубоватая капля крови. И впиталась в кожу, как ее и не было. Цвет лица женщины пришел в нормальное для себя состояние.
  - Ты зверь... Не зря отец сказал...
  Сома, смешанная с кровью, моментально подстегнула процесс регенерации, причиняя адскую боль, но тут же прошла, принося прохладу и бодрость. Все же обычно сому вводят через вену. Даже боги...
  - Мне это не интересно. Хотите, чтобы я тоже сразился с Калимдором или сразу переходить к Рагнару? - Разрез на руке затянулся в мгновение ока, выпустив струйку белого дыма. Вампир индифферентно помахивал своим клинком, рискуя отрубить себе чего-либо важного.
  - Надеюсь, что он сразу порубит тебя на куски, изверг, - просипела сквозь зубы. Хотя боль и прошла, неприятное ощущение все же осталось.
  - Понятно. - Кивнул, выходя на арену. - Рагнар! Шаг вперед.
  Вперед вышел грозный рыцарь с крестом на плаще. Логично, что броня являлась копией доспеха крестоносца. Но вместо кольчуги - чешуя. В руке сверкал всеми цветами радуги широкий палаш - Экскалибур. Он слегка загудел, отдавая дань почтения своему предку.
  - Бьешь в полную силу. Используешь все трюки, которые тебе известны. Делаешь все, чтобы меня убить, и не дать мне никакого шанса на победу! Это приказ! Понял?
  Астарта заняла свободное кресло рядом с дочерью, все еще придерживая поврежденный бок.
  - Если эта дамочка-самодурка, хоть бы заподозрит, что ты поддаешься - вмиг вылетишь с работы! Понял?
  - Так точно, ваше сиятельство, - старомодно поклонившись, ответил Рагнар.
  Вообще-то у всех воинов были свои настоящие имена. Просто вампир, страдающий от своего своеобразного склероза, никак не мог их запомнить. Пришлось придумывать клички. Артур - бывший фанат Вор Крафта тут уже оттянулся на полную. А рыцари и не возражали. Им все было до фонаря кроме приказов Господина.
  Вампир встал в странную стойку, слегка отодвинув от корпуса левую руку и подведя под нее кинжал, держа рукоять любимой обратной хваткой. Пригнулся, перенеся вес на правую ногу.
  - Значит, начали...
  Александр не успел еще договорить, как ему в лицо метнулся тяжелый плащ с весами на концах, пришитых именно для этой цели. Следом обрушился Экскалибур. Прорезая в плаще большую прореху и уходя в пол на две ладони. Рагнар застыл. В щель забрала смотрел клюв Хейзел. Вампир, молча, убрал клинок и отошел на шаг назад. Он еще до броска успел уйти назад, и с непредсказуемой скоростью ушел в сторону, изменяя на ходу свой клинок.
  - Один-ноль в мою пользу. Чистый фокстрот. Продолжим...
  Обе валькирии, разинув рот от восхищения, наблюдали за молниеносными выпадами, уворотами и уколами Хейзелом во все возможные критические точки в доспехах Рагнара. Вампир двигался как живая молния, находясь в трансе, разя из всех положений, и как будто не замечал тяжести брони, вызвав состояние "мышечного руля". Блокировал удары, умышленно подставлялся, чтобы особенно унизительно выиграть, трансформировал клинок до разных размеров, чтобы иметь возможность использовать все положения и позиции, выученные от своих телохранителей... Хотя призрак и использовал целую уйму уловок, фальшивых выпадов и разнообразных стоек, но никак не мог достать ловкого противника даже вскользь.
  На счете тридцать-ноль Рагнар поклонился и ушел в строй. Он не мог уставать, но, как и все остальные, видел полную свою беспомощность. Тщетность дальнейших попыток была очевидна. А высочайшая степень мужества - сдаться, только перепробовав все и только сильнейшему.
  - Раз я еще не ранен, значит, вы так и не повысили свое мастерство за прошедшее время.
  Рыцари промолчали. Возразить все равно было нечего.
  - Ну, раз так, то навалитесь-ка все вместе. Давно не играл в поддавки.
  Рыцари не заставили себя ждать. Метнулись одним ровным строем. Теневой рыцарь уже заносил над головой расслаблено стоящего вампира свой меч-пилу...
  И тут случилось странное. Время замерло. Раздался вибрирующий голос:
  - Есть грех, есть человек, есть наказание. Справедливое, строгое, жестокое. Девять грехов: человека, демона и бога - девять смертей в противовес. А же - сама смерть во плоти. Так цвети же, цвети, цвети...
  Вампир как в фотовспышке расплылся по очереди на девять фигур. Каждая сделала по три удара и застыла в своей особенной стойке. Лотос Смерти!
  Через мгновение все они исчезли во взрыве тишины. Рыцари попадали как подкошенные, разлетевшись в стороны как тряпичные куклы... Медленно, со скрипом встали, подбирая попадавшее оружие, и поклонились стоявшему в стороне Господину. Как он оказался за пределами их оточения, никто сказать не мог...
  Призраки снова заняли свои места в стенных нишах и застыли. Александр махнул рукой застывшим на лестнице приятелям, разинувшим рот триумфальной аркой удивлению. Девушки тоже смотрели за диковинным боем во все глаза. Сел на свое место. Доспехи и Хейзел исчезли, сменившись старым костюмом.
  - Побаловался малость и ладно. Присаживайтесь. Будем проводить экстренную конференцию...
  Демоны, восхищенно переговариваясь, поспешили сесть на свободные места. Кори запрыгнула прямо на спинку кресла хозяина.
  Саня почесал висок. М-да, не зря он себя сдерживал.
  А ведь с какой глупости это все начиналось...
  
  
  Зеркало сверкало разводами льда. Вампир прикоснулся к его поверхности, вызвав радужное колебание. Все долго спорили и возмущались, но времени, чтобы тащить всю эту коблу по тоннелю прямо во Францию не было. Вообще. Так что пришлось им заткнуться. Особенно после того как вампир оставил им скелет-пацифист для тренировок. Эта нежить полностью пассивна, но может выдержать чудовищное количество повреждений и устойчива ко всем элементам и большинству видов оружия. Пока они не смогут прикончить всего одного скелета, в логове некромантов им делать нечего. А сквозь зеркало могли пройти только вампиры. Для остальных оно оставалось всего лишь украшением.
  Бесстрашно нырнул в портал, держа ножны с уменьшенным Ультиматумом наготове. Сердце замерло, скованное льдом. Тяжело. Как будто танцуешь, имея две левых ноги. Тело ожило, почувствовав жар, исходящий из жил - Саня превратил сому в эссенцию огня, текущую по телу жидкой лавой. И вдруг, без сопротивления, вышел на ту сторону.
  Забавно. Раньше возможности пересечь океан вообще не было - вампир способен пройти через зеркало только в то место, где уже когда-то был лично. Но даже так, этот способ перемещения очень рискованный и... болезненный.
  На площади было почти пусто. Несколько новичков, а таких было все еще очень много, ползали по ней как сомнамбулы, планируя следующие рейды. Обычным людям, попавшим в Астрал, не прибавлялось ровным счетом никаких способностей. И на первых порах многие сильно разочаровывались. Но только доставали нормальный клинок и хотя бы кожаную броню - прыгали аж до небес от радости, направляясь на битвы с демонами. Девять из десяти погибали в первой же схватке. Десятый выживал и начинал искать оружие получше, или же вступал в одну из многочисленных организованных и хорошо вооруженных рыцарских гильдий. Стать магом нечего было и пытаться. Заклинания не работают из уст простых обывателей. Маги - это особый род существ, пребывающих одновременно на грани мира Нелюдей, человеческого общества и Астрала. Чтобы стать магом, как и демоном, им нужно просто родиться. Так что людишки могли стать только воинами... иногда даже очень неплохими.
  Несколько охотников на нечисть пролетели мимо, но даже не обратили внимания на мечника. Мало ли какой маг портал открывает...
  В спину внезапно ткнулось чужим телом. Сомнений, кто это может быть, не последовало. Стараясь не задеть девушку ножнами, повернулся.
  - Мия, какого черта ты тут делаешь? - растерянно прошептал вампир.
  Мария, ежась от холода, уткнулась ему в грудь. Еще бы! По сравнению с минус двадцатью в зеркале, сорок градусов его тела казались раем.
  - Й-я, не зна-й-ю. Зач-ч-ем ты мен-н-я там бросил? Сам в-ведь говорил ч-что хочешь быть со мною вме-с-сте... Ж-ж-алкий ч-червяк... - Вспомнила под конец про свою роль девушка.
  Дрожь постепенно прекратилась. Саня вздохнул.
  - Ладно. Тогда давай руку и пошли.
  - Еще чего? Может еще и ногу? - оскалилась девушка.
  - Тогда ты замерзнешь, - параллельно пожал плечами Саня и протянул ей ладонь.
  Горделивая Мария взвесила все за и ухватила Зеро за руку. По ней мгновенно потекла приятная волна, окутывая девушку как теплым одеялом.
  - Иди ближе ко мне и накинь капюшон. Если охотники тебя заметят - у нас будет проблемы.
  - Разве господин серебряный рыцарь и великий колдун не сможет расправиться с кучкой жалких людишек?
  - Сможет. Но у него нету желания. До рассвета осталось два часа. А если они навалятся всем скопом - он может задержаться здесь надолго. А времени нет! Я на скорую руку выучил карту Парижа и не уверен, что найду нужный поворот или не забреду в тупик.
  Мария заткнулась. Сама виновата. Нечего было огрызаться. А теперь чувствует себя полной дурой.
  Украдкой взглянула на лицо парня. И вздохнула. Возмужал, сволочь. План по укрощению катится в тартарары. Этот гад уже сейчас превосходит ее в силе и что-то ей подсказывало, что это далеко еще не конец. И вообще не пик силы странного колдуна. На все попытки узнать его настоящее имя ей отвечали лишь пожатиями плеч. Никто даже приблизительно не мог сказать, кто же этот непонятный учитель рисования на самом деле.
  - Держи. - Протянул небольшой стилет с прозрачным лезвием. - Я знаю, что ты и так сможешь защититься. Это просто мера предосторожности...
  Девушка кивнула и бережно подвесила клинок к поясу. Почему-то вампиры всегда одушевляют свое оружие и всячески стараются его не обидеть. Саня улыбнулся. Хейзел будет счастлив - служить такой хозяйке.
  После недолгих блужданий свернули в невзрачную подворотню, ничем не примечательную. Как обычно темную и безлюдную. Таких в Париже тысячи.
  - Держись за меня, - сказал и одновременно щелкнул пальцами.
  Улица исчезла. Они провалились в подземную шахту. К чести девушки, она даже не вскрикнула. Только уцепилась обеими руками за барки Сани...
  Раздался противный визг. Ультиматуум тормозил о стену, высекая целые снопы искр. Вампир повернул рукоять и лезвие застыло в горизонтальном положении, сильно рванув за руку. Внизу оставалась еще целая пропасть.
  Зато напротив светился приглушенным светом свечи дверной проем с длинными перилами. Две ступеньки с площадки уходили в бездну. Саня аккуратно поставил девушку на эту подножку и сам спрыгнул вниз, вырывая клинок из камня.
  - Открывай, мы приехали. Если поторопимся, то еще успеем сходить в полуночную закусочную. В Париже таких уйма. А я слышал, что все девушки хотят сходить на свидание в кафе на вершине Эйфелевой Башни.
  - Идиот... - Вот и весь ответ.
  Самооценка у вампира упала ниже плинтуса. Провалилась в подвал. На кого спрашивается, старался?..
  Внутри оказался полностью деревянный зал с кучей посетителей. Только вот... Все они были почитателями Некронда! Богомерзкой нежитью и ее служителями. Не жить и не умереть.
  Жизнерадостная банда музыкантов полностью состояла из улыбчивых скелетов в кожанках с шипами, и длинными ирокезами на белых черепках. Зато все в темных очках.
  За солистку у них - накрашенная готическая ведьма - некромант с черно-белыми волосами и глубоким декольте в виде летучей мыши. На плечах и шляпе - стилизованные черепа с огнями из глаз и рта. Это была популярная среди нежити на данный момент певица Риканна ванн Клауд. Присутствовали и некры, и нежить, и даже неизвестно как тут затесавшийся многорукий скелет из пещер Гор-ахха.
  Вдруг музыка прекратилась. Все одновременно уставились на гордо выступившую вперед вампирэссу. На их лицах и костях одновременно проступили недоумение и желание. Но когда из-за ее спины из двери показался высокий Дьявол, все одновременно ахнули. И взвыли. Не от страха, а от радости! Кто же из нежити не знает знаменитого гения костей, поднявшего из глубин подземелья скелет древнего дракона?!! Кто из почитателей тлена не слышал о наследнике магии Арракоса, Дзертана и Цзинджа - богов пыли, песка и пепла. Богов смерти!
  - Сатанаил! Ура, наконец он и к нам пожаловал.
  - Маэстро, музыку! Сбацаем что-то прикольное для дорогого гостя.
  - Чувак. Давай к нам...
  Мария подозрительно глянула на застывшего "Гения". Похоже, драться никто не собирался, включая и Зеро. Тот смущенно улыбнулся.
  - Ты с самого начала это планировал? - Становились понятными намеки на свидание под конец дня.
  - Ни в одном глазу. Просто меня все знают. Такой уж я разносторонний человек. - Так честно уставился на нее, что так и захотелось дать колдуну промеж глаз.
  - Человек ли?
  Подозрения переходили в твердую уверенность. Радушная улыбка Зеро не смогла ее обмануть.
  - Сатанчик! - вдруг со сцены раздался радостный крик. Вся бригада Рок-Черпушек во главе с ведьмой Риканной поспешила Сане наперерез.
  Ведьма моментально набросилась ему на шею.
  - Давно не виделись, Верховный, мир и покой тебе. А я уже думала, что ты совсем нас покинул. Этот придурок Мыш так и не смог нас обмануть... - рассказывала, мотая в воздухе ногами, уцепившись мертвой хваткой.
  - Верховный? - У Марии это слово вытеснило даже зрелище посторонней девушки, обнимающейся с ее парнем
  - Ну да, милочка. Это же сам, во плоти, великий сотрясатель миров - Архимаг Сатанаил...
  - Достаточно, Рина. Моей спутнице не обязательно знать подробности. - С трудом расцепил руки любвеобильной ведьмочки.
  Вдруг из-за ее спины вышел непонятно как незамеченный рослый Царь-Лич. И заграбастал парня в свои медвежьи объятия.
  - Верховный! Ну ты даешь, совсем про нас забыл, что ли? Сколько лет, сколько зим, мать твою...
  Чуть ли не покраснев от натуги, насколько это возможно для нежити, мужчина добросердечно пытался раздавить его в крепких лапах. Руки вампира прижало к бокам как дубовую бочку обручами. Вампир никак на это не отреагировал, только приветливо улыбнулся и тоже облапил лича за плечи, выскользнув на мгновение как змея.
  К слову сказать, лич - это могучий маг, который, дойдя до критической точки, решил превратить себя в нежить, при этом, вместо смерти получив возможность работать и изучать магию вечно... Только вот внешность от этого слегка страдала. Точнее очень даже...
  Этот Царь-Лич был особенно могущественным, и по шкале уровней лишь слегка не дотягивал до уровня S. Представьте себе более чем двухметровый скелет в темно-фиолетовой мантии, с многочисленными броневыми пластинами, наслаивающимися одна на одну как лук. Руки покрывали мощные пластинчатые перчатки черного металла. На плечах и бедрах - тяжелые блоки с рваными, но симметричными выступами-клетками. Все металлические части были приварены прямо к кости скелета, создав иллюзию, что под мантией находиться живой человек. Если бы не оскаленный череп с зелеными огнями вместо глаз, сверкающих из-под высокого шлема, облегающего кость настолько плотно, что даже зазора не было видно. Выросты металла на шлеме убеждали, что лич носит гигантскую корону. Особенно если учесть, что часть головного убора усыпана драгоценными камнями и отделана, как и отдельные элементы брони, червонным золотом! Широкий пояс с многочисленными кошелями, целиком состоял из одного куска драгоценного металла.
  На самом деле единственной настоящее костью некроманта был череп - мимир. Все остальные фрагменты его скелета были искусственно выращены, смешаны с кальцием костяков древних тварей. Поэтому лич был слегка непропорционален, с длиннющими руками и слишком расширенным плечевым поясом. Вместо солнечного сплетения и ребер - сплошная бочка.
  - Привет, Кощей. Ты чего здесь? Я думал, что ты вместе с напарником занимаешься изучением воспоминаний Александра Македонского. Или его призрак, наконец, вырвался из вашей ловушки?
  - Ты что... - отмахнулся лич, в конце концов, отпустив слегка придавленного вампира на ноги. - Это было так давно, что я даже и не помню. Нет! Кирия сейчас без минутки свободного времени. Даже ночью учиться.
  - В смысле? - удивился Саня.
  - Готовится к экзаменам. Я, правда, не слишком хорошо понимаю что это. В мое время такого бреда, кажись, не было. Но раз говорит, что занят, значит лучше его не беспокоить. Ты же знаешь... Непонятно еще кто из нас Кощей Бессмертный. Он в последнее время, как и ты, я вижу, сбросил кучу лишнего веса. Мне-то это ничуть не грозит. Ха-ха-ха... А я в это время поддался на уговоры Рины и работаю у нее ходячей вывеской и заодно талисманом, зазывалой, грузчиком и ходячим пособием по некромантии. Типа - присоединяйтесь люди добрые. Поглядите на меня, могучего, до сих пор полного сил и относительно живого. Ха-ха-ха... Ну чего стоим, как неродные? Пойдем к столу. У нас зарезервирован один на всю ночь. Погуторим до рассвета. Расскажешь как жизнь... Эх. Житие-бытие наше скотское...
  
  Вампир уже успел рассказать обо всем, что с ним приключилось. Вокруг собралась целая толпа желающих услышать про похождения Архимага. Сакура крепилась и только сильнее прижималась к боку парня, показывая всем ведьмочкам, чтобы знали - чья он собственность. Через каждые пять минут зал взрывался раскатами хохота.
  Особенно веселились Кощей и Риканна. Как самые близкие друзья среди присутствующих они сидели, чуть ли не вплотную. Причем к личу остальные, по причине высокого роста, не могли даже подступиться. А ведьму обступили скелеты из ее банды. Хотя это не так уж и помогало, "Ведьмин Череп" - достаточно популярная рок-группа, чтобы фанаты так просто не отказались от своих кумиров.
  Вампир в свою очередь раскрыл гигантские черные крылья, вызвав вздохи очарования и вопли восхищения. Саня закрыл спину Марии мягкими перышками от основания крыла, согревая все еще не растаявшую девушку своим теплом. Зато остальные в радиусе двух-трех метров, вообще не могли подобраться поближе - острые как лезвия несущие перья резали не хуже отточенной стали.
  Один счастливый, как победитель лотереи, молоденький некромант, подобрал непонятно как застрявшее в лавке перо и теперь хвастался друзьям небывалым талисманом...
  - Да, попал ты, брат, не по-детски. Ладаном обкурился, когда туда поступал, что ли? Как там, в этой Академии, хоть нормально кормят, келья просторная? - сочувственно пробормотал Кощей.
  - Ты изгаляешься, да? Или с головой не дружишь? У меня двухэтажный особняк с собственными горячими источниками.
  - Круто. Ты в ударе. - Восхищенно помотал головой, заскрипев железом брони. - Ну я даже завидую. Бьешь тебя, убиваешь, топишь, а ты из омута с золотой рыбкой выныриваешь. Живучей таракана...
  В общем, обсуждали долго. Невоспитанные выкрики и вопросы давно утихли, чтобы не пропустить и слова. До восхода оставался примерно час.
  - ...Мы знаем, что случилось с твоей часовней. И все горюем вместе с тобой, - скорбно произнес лич. - Тамошние монахи были хорошими людьми и всячески пытались помочь несчастным существам вроде против воли поднятых из могил усопших. Но я никогда не думал, что с ними такое случиться...
  - Не важно. Черный Монах уже получил за свои злодеяния что причитается. В Тени от плаща Смерти о нем смогут позаботиться. Да воздастся ему там по заслугам, - уныло протянул парень. Даже крылья слегка передернулись. Как от внезапной боли.
  - Помолимся, брат мой? - предложил Кощей. За упокой, наверное.
  - Помолимся, брат, - вздохнул вампир.
  И Саня и лич, не сговариваясь, дружно перекрестились. Как и большая часть присутствующих...
  Кощей не был злым человеком. В отличии от множества личей он сохранил живой добрый дух и даже не потерял своих человеческих эмоций. Да и при жизни был человеком верующим и религиозным. Хотя тогда и его не звали еще Кощеем...
  Мария удивленно уставилась на склонивших головы и молитвенно сложивших руки неупокоенных, ведьм и некромантов. Все из присутствующих верили в Бога. Наверно нежить верила в него даже больше чем живые. Вопреки распространенному мнению, что молитва Господу Богу развоплощает неупокоенных, они все так же стояли перед ней и тихо шептали себе под нос. Даже Зеро. Что особенно удивительно. Среди демонов было достаточно верующих, но в нем этого никак нельзя было заподозрить. Колдун не давал и повода усомниться в том, что он атеист.
  - Аминь. Ладно. В общем, все что хотел, рассказал. Теперь перейдем к делу. - Хлопнул в ладони.
  Лич немедленно подобрался и, опрокинув в глотку, точнее в то место где она была, кружку дорогого бурбона, заинтересованно подпер нижнюю челюсть рукой. Куда исчезло вино, сказать было трудно. Но, то что оно наружу не вышло несколько заинтересовало вампира.
  - Так вот. Спрошу прямо. Как Архимаг. - Насупился. - Кто из вас, придурков, додумался поднять кладбище на митинг в пользу новому правительству Франции? И почему это дошло до меня, если вы такие все умные и к этому непричастные?
  В таверне некромантов повисло неловкое молчание. Скелеты потупились, хотя им-то нечего было опасаться - они не умели поднимать не мертвых из могил. Кощей сделал вид, что кашлянул в кулак. На самом деле он вообще не дышал, а говорил с помощью магии, по привычке имитируя движения ртом.
  - Верховный, ты уж нас извини, но среди нас изменников нет. Да и то не измена была. Некроманту хорошо заплатили...
  По правилам Гильдии - если за работу уплачено, то претензий некроманту выдвигать нельзя. Не его это личное дело. И не он несет ответственность. А наниматель.
  - Понятно. Значит на сегодня погром отменяется.
  Все облегченно вздохнули. Главе Гильдии ничего не стоило разнести подземелье по камешкам и в ус не дуть.
  - Но это еще не значит, что вопрос снимается с повестки дня... ночи, - обнадежил всех Архимаг. - Почему заказ на услуги некра оформлен в обход стандартному договору Гильдии? И где собственно тот безмозглый индивид, что додумался поставить под таким свою подпись?
  Все одновременно почесали лбы. Синхронно. Долго, наверное, репетировали. Правда, скелеты только клацали костяшками по черепу.
  - Трудно сказать. - Царь-Лич как самый могущественный из присутствующих отвечал снова.
  - Хоть, кто это был, сказать можешь? - Совсем разочаровался в умственных способностях Кощея парень.
  - Седой, кто же еще? Неужели сам не догадался?
  - Ясно. Ригеллион Седой... Кажется, он еще с прошлого разу не предоставил мне отчет за свои действия... Это, в самом деле, элементарно. Придется это дельце прикрыть... Мия. Собирайся. Здесь больше делать нечего. Пойдем рассветом полюбуемся хоть под конец. - Галантно подал руку, распахнув крылья в стороны, чтобы ее ненароком не ранить. - А вам ребята, советую лучше самим найти Ригеллиона и выбить из него договор, пока это не сделал я. За то, что раньше этого не сделали и заставили меня самого сюда явиться, снимаю с ковена Школы Некромантии три очка.
  Некроманты только вздохнули. Визит Испепелителя оказался не так приятен, как они думали. Рейтинг Магических Школ - предмет особой гордости у магов. Под конец года каждый ковен, проявивший себя больше, чем остальные, получал особые подарки и становился на время главенствующим факультетом в Гильдии. А три очка - это недельная норма для трети ковена Некромантии и если они не постараются, то могут не попасть на первые места как в прошлом году. Тогда они заняли второе - почетное место, после Огненного Факультета - общепризнанных боевых магов. И очень этим гордились...
  Рина на прощание чмокнула парня в щеку и пожала руку Марии.
  - Береги его. Ты даже не представляешь, как я хочу быть на твоем месте. - Улыбнулась слегка печально. Архимаг еще никогда прежде не приводил с собой девушек и даже не показывался в их обществе.
  Кощей еще раз облапил Саню за плечи, и как галантный кавалер приложил холодную ладошку девушки себе к шлему. В ладонь вампирэссе упал крупный рубин.
  - На всякий случай, - пояснил лич. - Буду нужен, госпожа - просто позовите. Это мое слово!
  Девушка благодарно кивнула. Хоть нежить лич и не была особо сильной разновидностью магов, но Кощей мог с легкостью поспорить с ней по части магической силы. А по умению с ней обращаться - и подавно. Так что не стоит сбрасывать его слова со счетов.
  - Пока всем. Надеюсь, что за неделю вы с этим досадным недоразумением управитесь. Передавай привет Киру, Кощей, - попрощался под конец вампир.
  Щелкнул пальцами. На столах сами по себе появились бутыли с вином - для некромантов, и изысканные блюда с мясными вырезками - для скелетов. Хоть они и не чувствовали вкуса еды, но никогда не отказывались погрызть свежее мясо.
  - Салют, салют Сатанаилу - нашему непревзойденному Магистру!!! - радостно заорали некры. Теперь будут месяц хвастаться, что Архимаг сам их угощал...
  Саня помотал в воздухе рукой.
  - Аналогично... Всем привет! - И ухватил девушку за плечи.
  Над головой разгорелась кровавая пентаграмма, медленно вращаясь. Ее двойник уже вовсю пожирал ноги вампиров.
  - Не бойся. - Саня укрыл девушку крыльями, еще сильнее прижимая к своей груди.
  - А я и не боюсь. Это всего лишь лифт, - пробормотала Мария, с некоторым страхом наблюдая, как ее ноги исчезают во вращающемся смерче.
  - А вот и нет. Не угадала. Моя персональная портальная пентаграмма. Ты же не считала, что все эти некры обладают достаточной силой, чтобы провесить столь сложное заклинание наверх, да еще и поддерживать его постоянно в рабочем состоянии? Отнюдь. Они имею свои пути. Но я бы не хотел, чтобы ты запачкалась, ползя сквозь черные норы могильников... - Крылья уже исчезли наполовину в кровавом водовороте.
  - Если ты так безответно меня любишь, почему тогда к тебе настолько фамильярно цеплялась эта черная ведьма? - обижено проворчала Мария.
  - Рина? Да ты что... Она просто любит высоких парней. А если еще такой парень и ее шеф... Да и, в общем, все ведьмы и волшебницы пытаются броситься мне на шею. Но я никогда не давал им ни малейшего повода заподозрить взаимность. Просто не мешаю им об этом мечтать.... Зато гильдия, в ипостаси своей женской части, не выясняла свои отношения, как вы недавно. И не заявляла на меня свои права. - Насмешливо усмехнулся, смотря ей сверху вниз в красные глаза. Манящие и большие...
  - Ты что, правда меня любишь? - растерянно спросила Мария.
  Бедняжка. С тех пор, как человечество пустило рекламу на поток, брэнд вампира стал общедоступным и превратился в настоящий ширпотреб. Люди не мыслят о них более уважительно, забыв о кровавой гебне, пресытившись Happy End,ом, когда "чудовище" всегда побеждает добро и свет, либо же оно оказывается ласковым и пушистым. Навешали ярлыки, считая себя самыми умными и пустили весь мир под откос таким отношением. Сплошные стереотипы...
  Раса гордых повелителей тихо шалеет от подобного панибратства, уже не осознавая себя и не понимая, живет ли своей сутью, идя дорогой пращуров, или плетется на поводу у людского творчества, повесившего на них всех собак разом. А с тех пор как вампиров поместили в кучу ко всем демонам, куда же сунули и мелкие божества, эльфов, ёкай, они, и даже гоблинов, невольно начинаешь задумываться - не был ли в самом деле Дракула, Каин, либо же сам повелитель Извергов, родоначальником их расы... если вампиров, аристократию, путают вместе с гоблинами?
  Церковь успешно проводила информационную войну, изменение концепций, положив ей начало всего одной фразой: - "Все, что не есть человек, то демон", смешав умы сотням народов и великих существ... Так и Мария, наслушавшись и насмотревшись "вампирических" историй, не знает, что ей делать, какую роль играть, и в самом ли деле она способна к чувствам, или это тоже навеянная иллюзия. Потому что просто не знает, что такое человек, и живет в своей раковине, как моллюск, не слыша ничего кроме движения воды.
  Плюс, остается проблема. Она заключается в том - хочет ли Александр заглянуть в душу этой красавице из ракушки... и нужно ли...
  - Правда. Сотни, тысячи, до бесконечности раз правда. Я тебя люблю и что бы ты не натворила, это чувство нельзя никак изменить! - усмехнулся еще шире. - Даже пока вы с девочками крушили мой дом, все время наблюдал - чтобы тебя не ранили... Или ты наивно полагаешь, что все снаряды просто по доброте душевной пролетали мимо?
  
  Саня осторожно переступил через валяющиеся вперемежку на его пороге тела. Они так и попадали друг на друга, когда астральные проекции, под действием силы замка Вард, вытянуло из тел. Пока что еще не пришли в себя. Вампир как всегда безболезненно перешел в ипостась материального тела и уже потопал варганить завтрак. От этой братии нормальной пищи ни в жисть не дождешься. Да и надо еще к Шиве, в кафе, до восьми успеть...
  Астарта слабо простонала. Возвращаться в свое тело ей не хотелось. Еще бы. В Замке можно прожить вечность и не испытывать никаких потребностей.
  Саня прошипел при виде ее заспанного лица:
  - Чувствуйте себя как дома... Везде кроме моей комнаты!
  Она и в самом деле служила всем чуть ли не проходной частью, жутко нервируя своего владельца.
  - У тебя такое лицо... - поморщилась женщина.
  - Что делать, - огрызнулся Саня. - Все никак не сменю на более привлекательное.
  Богиня явно забыла, как хотела закадрить вампира для своей дочери, после совещания. После такого начинаешь понимать, за что мужья ненавидят своих тещ...
  - Помоги встать. Ног не чувствую.
  - Как хотите... - Щелкнул пальцами. Крови в жилах слегка убавилось.
  У женщины мучительно искривилось лицо. Кровообращение в залежалых ногах восстановилось, покалывая плоть как мелкими колючками. Богиня вскрикнула и вскочила.
  - Я не это имела в виду.
  А я еще и не начинал...
  - А-а-а... Тогда надо было уточнять. И я бы хотел, чтобы вы со своей дочерью больше не пытались меня заарканить. Мне и без вас есть чем заняться. А Одину передайте - чтобы и ноги норда в моем доме больше не было!
  - Чего ты злишься? - держа себя за котелок, промычала Астарта.
  - А мне что, плясать от радости? - Справедливость торжествует не всегда. Женщина еще не бросила своих попыток. - Я сам выберу себе жену, и заметьте, без вашей помощи, и если она согласиться разделить мою судьбу, буду жить долго и счастливо... Без вас!
  Теперь уже зашевелились все остальные. Саня закусил губу. Надо было срочно делать ноги. Если с небожительницей, прикрываясь авторитетом, еще можно было договориться, то со Снежной Королевой такой номер не прокатит. Вморозит в ледяную скалу и будет вместе с дочкой демонстрировать новоиспеченного жениха хладнокровным подданным и всем снеговикам в округе...
  - Оставляю приготовление завтрака на вас, передадите всем, чтобы не разбегались по своим делам. На три часа я запланировал вечеринку. И надеюсь, что все будут в сборе. А если нет... то вам лучше сразу дружно копать себе братскую могилку. Будьте уверены - уконтрапупить вас в моих силах. Так уж и быть, гробы я вам сам закажу...
  - Э... - договорить не успела.
  Вампир рыбкой выпрыгнул в распахнувшееся само по себе окно и был таков. Прихватив по дороге плащ со спинки стула. В комнате мгновенно похолодало, а сквозь открытый проем влетела кипа снежинок. На улице, наконец, настала настоящая зима...
  Рикка спросонья беззаботно нащупала чью-то ногу и, приняв за окорок, радостно вцепилась зубами! После криков Кельхи остальным ничего не осталось, как проснуться...
  
  
  
  "Если хочешь жить красиво - поднимайся в пять утра. Если хочешь быть счастливым, делай сразу и зарядку. Ну а хочешь быть богатым - то иди работать враз"... Перевод дословный. Вполне приличный лозунг горных дворфов - гномов рудокопов, вкалывающих в забоях как проклятые. У них рабочий день без перерывов, обеда и медицинской страховки, с шести утра и до часа ночи. А главное что они и в самом деле счастливы таким положением вещей. Только я этого не вынесу и лучше буду жить гадко, вредно, мелочно, но зато высыпаясь. Опять не дали соснуть...
  Похоже, что погода, наконец, покорилась времени года. На улице было не только супер холодно, но и снег валил как из мешка Санта-Клауса. Саня поглубже надвинул на глаза капюшон плаща и только порадовался, что отправляясь в Астрал напялил теплое кимоно с подкладкой и шаровары с плотными высокими ботинками. Так что оставалось жалеть только про отсутствие нормальной вязаной шапки...
  На плечо запрыгнула тяжело дышащая саламандра. И бессильно свесила лапки. Саня вздохнул. Наверное, обиделась, что ее не взяли на задание. Но хотя бы побывала внутри Замка. А многие посетители после видения такой роскоши никак не могли собраться с силами и его покинуть...
  Отодвинул полу капюшона. Кори ликующе забралась внутрь, чирикая что-то на своем зверином языке, моментально повысив температуру тела до сорока градусов. Славно. Хоть шея в тепле, и то здорово...
  - Что, не хочешь оставаться с этой гоп-компанией?.. Как я тебя понимаю. Они у меня вот где уже сидят! - Показал на мягкое место.
  Кори не могла этого видеть, но по жесту догадалась и звонки захихикала.
  - Ну, ничего. Скоро достроят новое общежитие... Тогда я их всех и турну. Пора уже самим о себе заботиться. А то все время, что ли, думают у меня виснуть на шее бесполезным балластом? И так уже с Сакурой как на ножах. Не хватало еще, чтобы они и дальше мне жизнь портили... Как я от всего этого устал. Так и хочется на все плюнуть и куда-то уехать. Подальше. Чтобы никогда не нашли. Например, в Тибет. Или еще лучше - отпустите меня в Гималаи, а не то я кого-нибудь съем. Шамбала там всякая, монахи, горы, природа...
  Кори отрицательно чихнула.
  - Что? В Тибете и Гималаях найдут? Фигово... Кроме Тибета в голову ничего и не лезет... Может к драконам? Наведем там шороху. Или в Трансильванию. Там говорят, оборотни снова расшалились. Не могу понять. Там им медом намазано? Почему основное скопище этих зубастых болонок-переростков не может переехать в ту же Австралию и спокойно бегать по прериям, охотясь на кенгуру... и всех кто под руку попадется, из тех, кто там еще не зачах от тоски и не умер, иссушенный злым Солнцем...
  Саня вытащил из кармана свеженькую стальную зажигалку и заодно Аргумент. Кори заинтересованно уставилась на то, как он чиркает по плоскому квадратику острием кристалла.
  - Будет у нас переносной обогреватель... Тебе не придется все время тратить свои силы. Я не мог раньше этого сделать, но сейчас, судя по обожженной моське шинигами, слабые пентаграммы огня начинаю понемногу чувствовать. Что-то мне подсказывает, что Аура начинает слегка сочиться из тела. И это меня немножко пугает. Если не забрать излишки, они могут расширить брешь в стигмах...
  Зажигалка украсилась неровными, ломаными линиями. В центре нарисован крест о восьми лучах.
  Кори фыркнула. По ее мнению нет ничего плохого в том, чтобы сила вампира к нему полностью вернулась.
  - Ты ошибаешься. Если она возвратится - про былую дружбу можно будет забыть. Я даже не представляю, что может случиться, если тот, кто внутри меня, возьмет верх... Может и ничего не произойдет... Но все вы меня точно возненавидите...
  Саламандра горячо начала оправдываться, но вампир перервал поток чирикающих писков поднятой рукой.
  - Не надо зарекаться... Ты меня таким еще не знаешь. Я уже начинаю чувствовать жажду... Сильную. Раньше подобного еще не было. И если потеряю над собой контроль, ты можешь стать первой жертвой... Я этого не хочу.
  Кори утешая прижалась мордочкой к его щеке.
  - Спасибо. Я тебя тоже люблю... Пора закончить с этими пораженческими настроениями и широко смотреть вперед... Только без моего пафоса, - фыркнул Саня. Ему и самому смешно было слышать то, что он сейчас сказал.
  "Третий Круг" уже озарился лучами рассвета. Тусклыми и бледными. Сквозь тучи не проходило много света, а мороз и снегопад довершали остальное. Из трубы печи уже тянуло белесым дымом. Шива наверняка заваривала кофе.
  Постучал трижды. Изнутри донеслись частые звуки шагов. Но дверь открыла не она. Нага Кирин удивленно оглядела закутанного в теплый плащ вампира с торчащей из-под капюшона мордочкой саламандры.
  - А... Александр. Чего это вы так рано?
  Саня посмотрел на наручные часы - без двадцати восемь. Разве это рано?..
  Вдруг из-за поворота выскочила распашелая и запыхавшаяся Шива. В руках пакеты с брякающими кастрюлями и сковородками.
  Саня пораскинул - сколько предстоит работы и его сразу стало укачивать. Еще одна причина ненависти к морским путешествиям.
  - Тойя! Ты рановато. Но я уже готова и во всеоружии! - Ласково погладила тяжелую сковородку, продемонстрировав ее капельку заторможенному демону.
  - Для чего? - Подозрение в голосе у Наги граничило с открытым обвинением...
  - Похоже, я и в самом деле не вовремя. У вас молоко убежало, - попытался отшутится вампир. Ему не дали.
  - Заходи давай, не стой на проходе. Я только что принимала продукты у черного входа и просто бегала домой за дополнительным инвентарем. На всякий случай...
  Саня бочком протиснулся в дверь, опасаясь наводящих вопросов со стороны медсестры. Начал издалека:
  - Похоже, госпоже классному руководителю хочется нам помочь, раз она меня сразу не закопала в снегу... - Лучше сразу выяснить мотивы, побудившие ее заглянуть так рано в ресторан.
  - Я пришла только для того, чтобы узнать, как прошло практическое задание! Да и хотела провести воскресенье вместе с сестрой, если на то пошло...
  Саня пожал плечами, вешая плащ на крючок. В зале было слегка прохладно. За ночь хлада в вечность не топленном помещении поселился стылый мороз. Пора проверить, как пропатченая зажигалка работает. Щелкнул активатором, зажигалка пофыркивала, застонала и отчетливо загудела - вместо огненного язычка в воздух рванула волна плотного горячего воздуха! Так-то лучше... Подцепил ее на пояс. С некоторым раздражением повернулся к медсестре.
  - Не сочтите за дерзость, но не могли бы вы не смотреть на меня как на подопытного кролика? Это несколько нервирует...
  - Тогда может, сразу поведаешь, зачем пришел и расскажешь, что там было в Астрале? Или ты меня не уважаешь? - тоном заправского алкоголика невинно поинтересовалась Нага.
  - Страсть как вас уважаю и горжусь знакомством. Но может, мы поговорим, пока я буду готовить? Да, готовить, вы не ослышались. У меня крыша не поехала... Не делайте такое удивленное лицо. Я арендовал "Третий Круг" на сегодняшний день. Точнее до трех часов. А там посмотрим. Так что причину моего прихода вы уже знаете. Мои орешки, ваше дупло. Кушать вместе будем. Красный день календаря поджимает... Шива, поставь две кастрюли по пять литров на огонь... Так вот. Пройдемте на кухню. Раз вы умеете работать скальпелем, то и с кухонным ножом должны справиться. Поможете резать овощи. А если не хотите, то так и быть - останетесь без моих фирменных баек, и на вечеринку я вас не приглашу.
  Нага мимикой показала - да мне не в лом. Живой интерес всегда был ее слабым местом.
  - А что ты конкретно прямо сейчас собираешься стряпать?
  Юноша пожал плечами. Хочешь узнать - получи:
  - Сейчас я возьму яйца судьбы, масло жизни, сосиску правосудия, сковородку справедливости и буду готовить яичницу Апокалипсиса...
  Несмотря на старую как свет шутку, несерьезное настроение еще долго играло в жилах. Индуски уже отсмеялись и взялись помогать Зеро с готовкой.
  Вампир принялся разбирать упаковки, натянув веселенький малиновый фартук. К его немалому удивлению, продукты стоили несоизмеримо меньше, чем готовые блюда, учитывая даже царские гонорары кашеварам. Просто студенты редко забивали себе голову такими мелочами и предпочитали заведения общепита. Приготовить себе покушать самостоятельно - намного дешевле, им даже в голову не приходило.
  То, что можно было сделать в последний момент, убрал в сторону. Фрукты и сладости тоже. Выбрав большой кулек с улыбающейся рожицей в поварском колпаке, принялся осторожно чистить крупный картофель. Шива уже поставила в печь мясо по-французски, а Нага медленно, но верно кромсала лук, вытирая поминутно лицо рукавом.
  За ближайший час вампир рассказал все, что мог про это дело, умолчав только про свой ранг Главы Гильдии, и не сказал где именно находиться тайный сход некров. Нага кивала и иногда вставляла в его монолог наводящие вопросы. В итоге все остались довольны - вампир с блеском провел первое занятие в Астрале, а Нага получила мощный материал для отчета и повод еще раз повидать Тачибану.
  - ...Ну а потом мы сидели на верхушке местного Эйфеля и наблюдали, как поднимается солнце в Астрале. На фоне Парижа, больше напоминающего средневековую Прагу это выглядит просто божественно. Правда мои попытки раскрутить Мию на разговор или на мелкую откровенность ни к чему не привели. Вышел из Астрала по причине разбитого черепа и поэтому - жуткой головной боли. Она скинула меня вниз, предварительно приголубив по почкам, а смысла спасаться я уже не видел... Все равно до выхода оставалось минут пять от силы. Да и в следующий раз буду сразу в Замке. Не придется пробираться назад пешком...
  - Расскажи теперь про рыцарей. Сеструха, ты даже представить себе не можешь, как он с ними славно бился... - Восторженно схватилась за щеки Шива, перестав на мгновение фаршировать увесистого пеленгаса луком по фирменному рецепту Зеро.
  - О, рыцари - это отдельный разговор...
  - Ты же говорил, что не умеешь драться холодным оружием... - проговорилась Нага и зажала рот обеими руками.
  - Да не бойтесь вы так. Как будто я не знаю, к кому ходят советоваться и рассказывать свои секреты наши девчонки. - Отмахнулся вампир, задумчиво вспоминая, что еще нужно на салат "Цезарь". Каким чертом мама все это держит в голове?
  Нага несколько разочарованно вернулась к своему почтенному делу - сервировке блюд с бутербродами. Бутерброды кстати были весьма банальны - батон, с трудом добытый в стрелковом клубе у Елены, сливочное масло, красная икра и разные мелочи с вариациями зелень, красная рыба или еще какая мелочь...
  - Я и не умею, по большей мере только основы, выученные у Ямамото. Просто Хейзел - мой любимый меч. При его непосредственной помощи и чуткому руководству, не имеет большой сложности соединить то немногое, что я имею с боевой школой самовнушения "ясной мысли - твердой воли", преподаваемой нынче боевыми монахами. Теми людьми, что еще реально являются ими. Так что это скорее подражание настоящим воинам, комбинирование множества мелкого и незначительного, чем личный навык. Без Хейзела я ничего такого особенного не умею... Единственное, что было моим собственным - это комплекс скоростного разгона организма и пластичных движений, известный под названием "Пляски Смерти". Он не очень подходит к стилю боя с мечом в руках, но при должном умении к адаптации, сможет работать с любым оружием. Обычно я не достигал даже трех процентов практических мощностей - берег здоровье, как марафонец, сдерживаясь. Да и в качестве оружия использовал боевую косу... Кхм-кхм.
  Слегка заговорился. Нельзя же так легко выдавать все свои секреты. Но сестры, в самом деле, благодарные слушатели и подойдут любому, даже самому требовательному лектору.
  - Да и все же, я больше полагаюсь на собственные руки - не так самоубийственно. В моем арсенале резидентных способностей еще до того инцидента - я имею в виду боя с голодным духом, содержалась одна интересная цивильная дисциплина. Что-то вроде совершенного оружия самообороны для закоренелого пацифиста. Знание акупунктуры. С его помощью можно или успешно лечиться, либо же в кратчайшие сроки, буквально в несколько мгновений, полностью обездвижить противника и потом делать с ним все чего душа пожелает...
  - Ну да, связал, укусил и вот вам - свежий обескровленный труп... - Критически скривила губы Нага. - С твоей наследственностью - карма.
  - Что-то в этом роде. Не сомневаюсь, что оно было придумано именно с этой целью, - усмехнулся вампир. Картофель начал закипать. Остальные овощи уже снял с плиты. - Только вопреки вашему убеждению, что я кусал всех налево-направо, и убивал людей чуть ли не тысячами, хочу вас заверить - я ничего такого не делал. И вообще не люблю вид чужой крови... Особенно из разодранного горла. А мне доводилось видеть уйму таких инцидентов. Но после того как я неделю бегал за Сумеречным Ликантропом - маньяком-каннибалом, по лесам Уэльса, и насмотрелся на то что остается от его жертв, мне и в голову не придет задрать невинного ни в чем человека и пообедать за его счет...
  - Извини.
  - Да не за что. Все почему-то уверены, что если ты - вампир, то и должен вести себя соответствуя. Пить кровь девственниц, превращаться в летучую мышь и танцевать ночи напролет под оперную музыку на дьявольских балах, иррационально трансформируя невинных девиц в свою свиту. А я вообще ни разу даже капли крови в рот не взял...
  Глупо получалось - как будто все в тебя тыкают пальцами и кричат - "убийца". А ты только глупо оборачиваешься и спрашиваешь - "где"? Переубедить людей невозможно. Они не хотят принимать твой ракурс зрения, считая ущербным, когда сами - идеальны. Все люди имеют самовлюбленность и лишь степень ее отражает способность к пониманию...
  - Я же сказала, извини. - Женщина смущенно краснела, стыдясь за свои недавние мысли. Да и вампир еще ни разу не давал повода усомниться в своих словах. И вообще, верить всем слухам - собственноручно забивать гвозди в гроб людского доверия...
  - А кроме того, я и танцевать-то никогда не пробовал... - продолжал издеваться вампир. - И превращаться в такую мелкую тварь тоже не в моем стиле. Куда удобней и приятней старые добрые ночные крылья. И приятно и полезно. Да и оружием в случае чего может поработать. Вот как сейчас помню - напала на меня по дороге в Шотландию кучка разной мелочи. Вемики, Морши и другие почитатели Лотх - Жестокой Госпожи Подземелья, которой кстати в реальности не существует - сам наводил справки... И главенствует ими гарпия в сопровождении тройки фурий. Скажу вам честно - таких уродов даже в цирке не покажут. А у нее на шее - антимагический оберег, выданный прямо из рук какой-то подземной богини. Ударил раз "Молебном Гордых", честное слово - думал что промазал, ударил второй - безрезультатно. Естественно - жутко удивился. Заклинание первого уровня да при том еще и моей собственной модификации невозможно сдержать никакой защитой. А тут такой облом! Ну, а у меня с собой никакого оружия - ну не привык просто на него полагаться. Когтями, естественно, не достанешь, Аура и так вытягивает жизнь из всего, к чему прикасается, и альтернатив на том момент совсем не видел... А тут - на тебе. Начинают эти редиски - нехорошие люди, на меня бросаться. Несколько сразу попали под взмахи крыльев, пытаясь их оторвать с корнем, ну а я и вижу - там, где они касались моих перьев - только жуткие раны и вовсе рассеченная надвое плоть. Вот после этого я и начал использовать свои крылья на полную катушку...
  - А что с той гарпией? - заинтересовалась Шива. Не перестав крошить в борщ свежие овощи. Саня в свою очередь делал диетический суп из зеленого горошка с печенью кролика.
  - А ничего. Кирдык ей пришел незаметно. Я просто выдернул несколько несущих перьев, меня они не ранят - становятся мягкими и шелковистыми, да и бросил прямо этой твари в рожу.
  Для примера осторожно распахнул одно крыло. Это было очень трудно, но печати, как ни странно, крылья пропускали, только несколько их при этом исчезло в неслышимых обычному уху хлопках. Пробежавшись рукой как по волне, выдернул одно длинное, плохо державшееся, перышко. Начал с его помощью вместо ножа нарезать хлеб, полосуя вместе с ним и кухонную доску. Свернул крыло обратно. Про стерильность можно было не беспокоиться - перья были не подвержены действию микробов и пыли, выжигая всю инфекцию как каленым железом.
  - После того как ее мозги перестали функционировать, добить остальных не составило особого труда. Но в итоге меня отнесло в сторону, и продолжить путешествие пришлось на следующий день.
  Про то, что за ними пришлось еще погоняться с косой наперевес, вампир тактично умолчал. Хрустнул свежей морковкой, предложил остальным. Нет? Не хотите - как хотите. У демонов вообще-то специфических вкусов как таковых почти не наблюдалось. Жрали что дают, или что было. Просто многие предпочитали определенные виды пропитания. Некоторые ели только рыбу, другие - вегетарианцы, третьи пьют только чай с большим количеством сахара. Или едят только сырое мясо. По слухам особо труднодоступные ингредиенты демоны всегда держали у себя дома и ели только, когда никто не видел. По аналогии с той же Марией. Но она к счастью, кровь пила пока только у Сани, а до этого ни донорскую, ни свободную охотничью... и вообще таким не промышляла. К большой удаче, среди ближайшего окружения таких людей со своими прибабахами у него не было. Разве что Артур иногда мог погрызть чистый кусок гранита...
  - У меня тоже было что-то похожее, - призналась Нага. - У нас, конечно, нет части остальных демонов, но и своих хватает. Направлялась я на слет молодых хирургов-энтузиастов, на место сбора. А навстречу мне Руккуб. Знаешь, четырехкрылая тварь с уймой острых зубов и сморщенной чешуей вместо кожи. Голова как у больной собаки. Откуда он вылез - черт его знает. Вообще-то эти ископаемые не входят в перечень цивилизованных демонов и не имеют человеческой личины. Но они имеют одно большое преимущество - на них тоже не действуют большинство видов заклинаний и повредить его кожу простым оружием практически невозможно. Хотя сами они ни в магии, ни в рукопашной схватке ну совсем не блещут.
  - Хм. Были у меня такие знакомые. Туристы, блин...
  - Догадайся, как я его убила? - лукаво улыбнулась преподавательница.
  - Да чего тут думать. Вы на чем летели? - пожал плечами, спрашивая, Саня.
  - На метле... - не выдержав, расхохоталась Шива. Нага тоже улыбнулась согласно кивая.
  - Так что тут еще думать... Дали вы ему метлой по основанию крыльев, он и сложил их вместе, как жук. Естественно, разбившись при этом насмерть. Еще наверно вопил, что вы жульничаете.
  - Ты знал, точно... Так не честно... - обиделась, насупившись, медсестра.
  Саня хихикнул и поставил в микроволновую печь курицу. Нага спохватилась.
  - А зачем мы вообще столько еды готовим? Ты собрался накормить гусарский полк вместе с конями, обозом и чернью?
  - Нет, просто чувствую нутром - народу будет много. Если посчитать и вас с Шивой, то уже набирается двадцать человек. А если учесть, что Рикка с Гаром жрут за пятерых - то и того больше. - Захохотали все вместе. Аппетит вечно голодной Рикки ни для кого не был секретом.
  - Передайте мне соль, пожалуйста, - попросил вампир.
  Смекалка уже начала пасовать и он начал забывать, что еще хотел сделать из привычной пищи. Решил остановиться на традиционных пельменях и чебуреках. Должно, в общем хватить... А потом, если еще немножко времени будет - можно еще и пирожков в подсолнечном масле из остатков сварганить. Или пончиков...
  Девушки с гигантским удивлением наблюдали как "ВАМПИР!!!" мерно раскатывает тесто и готовит пельмени, щедро сдобрив фарш специями. Смахивало на ночной кошмар после просмотра кулинарной ТВ программы. Но, "промывателя мозгов" индуски дома не держали, значит это правда!
  - Ну, я от тебя такого не ожидала, Тойя - сэнсэй. Если наши дармоеды и знают, как нужно готовить яичницу, то обязательно или спалят ее, или съедят сырой. Ничего не понимаю. Вы случайно душу не продавали богу кулинарии, уважаемый?
  - Каждый сам строит себе жизнь, пусть многие и пытаются прожить за чей-то счет. Мало ли какой я дурью маюсь... - Сдался перед невинными взглядами. - Мама учила. Да и пока она была на работе, нужно же было чем-то питаться. А так - приготовил чего-нибудь вкусненького, родители возвращаются домой - а на столе уже готов ужин. И им приятно, и мне. Особенно приятно маме - не приходиться еще и возле плиты мудохаться. Хотя я такое и не часто в последнее время делал. По большему счету - только жаренный и вареный картофель, гречка, макароны и так далее. То с чем не нужно долго мучится...
  - Все равно это удивительно! С одной стороны посмотришь - бессмертный Ашура Агни, пламенный бог войны, с другой - дружелюбный мальчик, любящий свою жизнь простых радостей. Ты будешь отличным мужем - я слышала, что и уборкой сам занимаешься. Был бы ты еще помягче в некоторых вопросах и сама бы выскочила за тебя замуж. - Фыркнула, прикрыв рот рукой. - Вампир в роли повара и домработницы. Расскажу нашему Совету - подымут на смех.
  - Мы точно не в каменном веке? Выбирать мужа только потому, что он добытчик еды и умеет ее готовить как-то анормально. Давайте лучше о чем-то другом. Ваш Совет меня не интересует. Иванов конечно мужик что надо, да и дядюшке Клавдию я доверяю, но об остальных у меня пока не сложилось никакого конкретного мнения. Да и думать я об этом тоже не желаю. Такое впечатление, что они там как наши политики - много обещают, но ничего не делают.
  Шива поежилась, но некая параллель все же была, заставив ее задуматься.
  Нага смерила ее взглядом и вздохнула. С тех пор как в Академии изменился учительский склад - все пошло наперекосяк. Да и авторитет Совета упал ниже самовыражения у почтовых импов, имевших одну индивидуальность на всех. Пусть и раньше он не пользовался особой любовью. Как говорил Эбису - все студенты во все времена периодически ходили громить кабинет директора. И многим это даже удавалось. Да и Зеро тоже успел отличиться в этом деле, хотя и не довел его до конца.
  - Тогда может, все же расскажешь мне, как врачу, как у тебя получается не умирать от смертельных ран, а всего лишь терять на время частички памяти. Или ты и в самом деле клон первого Зеро? Или все же его младший брат?
  - Ну и идиотизм, - покачал головой Саня. - Я, конечно, мог бы себя клонировать, но клон всегда испаряется после окончания заправленной в него энергии и не может делать некоторых вещей. Правда, в остальном его не отличишь от реального человека ставшего прототипом. Да вы наверняка и без меня это знаете... Нет. Я - это я. Не клон, не копия, не брат и не все остальные ваши ненормальные гипотезы...
  Вздохнул. Оказывается к нему приложено намного больше внимания Совета, чем предполагалось раньше. Хотя это им ничего ровным счетом не сказало - подумала в свою очередь Нага. А остальных вампиров даже нет смысла к нему приравнивать. Единственная кто действительно, хоть и в будущем, сможет граничить с ним по силе и уровню - это Мария Эванс. Все остальные - простые драуки и упыри... Но вряд ли в Совете рискнут задавать ей вопросы. Свежо в памяти воспоминание про разруху во французской резиденции ее отца, куда недавно еще ввалилась с неизвестной целью армия Тенепоклонников. Превратившись в одночасье в груды ссохшихся мумий.
  - Но раз вы так умоляете, - продолжал свои легкие издевки Зеро. Закончил печь чебуреки и перешел к закускам. Призывными запахами кухня была заполнена по самое не могу. Если бы не вывеска про технический перерыв - кафе уже давно взяли бы штурмом. - То я немного вас просвещу. Похоже, у меня просто нет иного выбора. Вы так на меня смотрите, что я моментально представляю себя на хирургическом столе и почему-то с яблоком в зубах...
  Шива прыснула и, не выдержав, снова рассмеялась. Нага вторила ей своим звонким хохотом. Что не говори, а к медсестре все так относились. Эбису однажды даже сказал, что не может без страха смотреть на острые предметы в ее руках. И когда засыпает, всегда проверяет чтобы дверь и окна были закрыты на все замки - чтобы не пропустить любительницу поэкспериментировать с живыми людьми к его телу...
  Саня помассировал нижнюю часть лица, думая, что можно рассказать, а что все же не стоит. И не стал заморачиватся.
  - В общем, я ни разу полностью и не умирал. Скажу авансом, по секрету. У моего организма есть один странный защитный рефлекс. За несколько мгновений до смерти я превращаюсь в некое подобие пыли, пепла или просто черных блесток, и испаряюсь. Вместо того чтобы перейти в мир духов или в миры ада извергов, я отправляюсь прямиком в Бездну. Там пребываю в некоем коконе, как в саркофаге, восстанавливая растраченные ресурсы организма, за счет находящейся там непонятно откуда энергии. Чем меньше интервал между "смертями" - тем больше мне понадобиться на восстановление. В итоге я могу проспать там несколько веков. И это меня иногда очень даже пугает... - Руки предательски дрогнули. Саня поморщился как от резкой зубной боли.
  - Понятно. Это очень чудно, но кто бы говорил. В нашем мире существует громадное количество чудес, и я уже ничему не удивляюсь. Особенно когда вижу такие магические ненормальности каждый день по несколько раз...
  - Меня это уже изрядно замордовало, - согласился Саня. - Когда вижу какую-то чертовщину, хочется подойти и выжечь ее с корнем... Наверное мне нужна консультация психиатра, а заодно и психолога. Госпожа классный руководитель, может поспособствуете? На собственном опыте.
  Шива в этот раз чуть не поперхнулась дегустацией вина от хохота.
  Саня молча переждал этот взрыв, даже не улыбнувшись, что лишь доказывало то что он был полностью серьезен. Взял несколько глубоких пиал, чтобы разложить салат из крабовых палочек с рисом и кукурузой. Окинул готовые блюда придирчивым взором и, не обнаружив особых погрешностей, устало вымыл руки с чувством выполненного долга. Так он еще никогда не работал. Хотя яства и незатейливые, но сделаны с умом и это главное.
  Достав из кармана Посох, быстро выхлебал целую бутыль древнего красного, пока женщины не спохватились. И резко ткнул деревянной частью Посоха себя в руку. Ничего не произошло. На запястье не осталось даже видимости повреждений эпидермиса. Так и не сказав ни слова, перешел к специально для этого накрытого чистой белой скатертью стола. Потер глаза, пожалев про отсутствие очков. И с размаху вогнал кристалл, мгновенно засветившийся красным, в край круглого стола. Скатерть даже не шелохнулась когда он начал, не отрывая руки водить им по ткани. Витиеватые, подчас кривые полосы хитроумно переплетались и скрещивались в самых невообразимых местах. Кори, до этого зачарованно наблюдавшая за процессом готовки из уголка, запрыгнула ему на плечи, уже прикрытые плащом.
  - Похоже, что мне все же удастся это сделать, не свалившись в обморок от слабости, - пробормотал вампир, рисуя своей кровью тонкую вязь пентаграмм. Три в одной. И сплетены верно. Работать будет! Озноб не накатывает. Даже бодрее себя чувствовать стал. Похоже, контроль над кровью усиливается...
  Провел пальцем от правого уха до подбородка по всей окружности и хлопком открыл рот... Пентаграммы загудели, наливаясь силой могущественной магии, содержавшейся в крови вампира. И начали видоизменяться. Через минуту они уже превратились в сплошное поле из концентрических кругов и странных значков.
  - Магия Крови? Вот значит, как ты рисуешь свои картинки? - не отрываясь от бесплатного представления, спросила Нага.
  - Да. Именно Магия Крови. Я мог бы и сразу нарисовать их в таком виде, но это занимает намного больше времени. А кровь сама знает, во что превратить свою форму. И может сделать это в считанные секунды... - потирая начинающие слипаться глаза объяснил Саня. С благодарностью принял от Шивы чашку ядреного кофе.
  - А для чего она предназначена? - справедливо спросила медсестра.
  - Просто лифт. По моему примеру носите на стол всю еду, что мы приготовили. И чтобы отправить ее, только не касайтесь пальцами стола, щелкните пальцами. Вот так. - Продемонстрировал исчезнувшие пельмени Саня. Уже два двадцать. Как раз время. - Только давайте побыстрее, ребята могут, в особенности Рикка, не дождаться нашего появления и начать пировать в одиночку.
  Работа шла споро. Поставил блюдо - щелкнул пальцами - блюдо исчезло. Идешь за следующим. В итоге кухня опустела. Саня попросил Шиву закрыть дверь на ключ, одеться и подойти обоих сестер поближе.
  - Зачем? - удивились обе Кирин.
  - Как зачем? Вы что, собираетесь переться в такую даль? Силы пентаграммы хватит чтобы в течении суток посылать через себя слонов и жирафов в неограниченном количества.
  - Но...
  Саня не дал им договорить. Схватил обоих в охапку. И не подходя даже к пентаграмме, задорно выкрикнул:
  - Да здравствует праздник!
  Кори вцепилась всеми лапками и зубами предчувствуя что-то. Кровь на столе загорелась. Пентаграмма схлопнулась и мгновенно напрыгнула на поваров рассерженным зверем. В одно мгновение вся команда рассыпалась в пыль из частичек крови и биомассы и со скоростью света понеслась к дому вампира...
  Яркая вспышка. Грохот. Оказалось, что они материализовались в паре метров от арки входа, воздушной волной перекинув несколько стульев, возле "очень" длинного стола в столовой.
  Нага захрипела:
  - Ты же говорил, что слона выдержит. - Недовольства в голосе было намного меньше чем искреннего восторга. С такой скоростью и ощущениями она еще не путешествовала. У Шивы на лице было написано что-то подобное.
  - Не оставлять же ее на произвол. Вдруг туда что-то попадет, постороннее, - пожал плечами вампир, но глаза улыбались. - А так она нас на волне освобожденной мощи вынесла прямо туда куда надо.
  Окинул придирчивым взглядом стол, ставя стулья на место. На сердце стало теплее. Накатила мощная стена ностальгии. Все как обычно, праздничный стол сервирован так как надо. Чудо...
  - Шива, не в службу, а в дружбу. Позови всех к столу...
  Не понадобилось. Все и так были здесь. Вывалившись изо всех дверей и арок. При этом уставившись на заставленный кучей парующей еды стол. Наперед вылетела маленькая Майя с кошкой в руках и выронила свою ношу при виде любимого "папочки".
  - Папааааа... - Бросилась на шею.
  Саня подхватил девочку на руки, улыбаясь как пьяное солнце.
  - Ну что же. Тетя Эмма, салют. Спасибо за то, что всегда пунктуальны и приходите вовремя... Чего все ждете, приглашаю всех к столу. Сегодня у нас торжество!
  
  
  
  
  Саня сидел на улице и наблюдал за тихо заходящим солнцем. Закат чудесен. Снегопад уже давно прекратился, а все пространство вокруг Сани было чисто от любой влаги. Спасибо Гаррету - выжег весь снег на террасе. И даже при этом ничего не подпалил! Народу фирменная еда более-менее понравилась. Рикка вообще была на пике счастья - столько разнообразного мяса она одновременно еще никогда не видела. Артур в основном налегал на салаты и супы. Все остальные отнеслись с большим пониманием к блюдам из картофеля. Даже Сакура. Она очень смущалась, когда сидела рядом с вампиром во главе стола...
  Открыв ради интереса окно, зажмурился и замкнул еще и ставни. Лучше этого тарантаса буйнопомешанных не видеть...
  Даже сидя на улице, покоя достичь не удалось - вокруг все носятся как угорелые, играя в догонялки. Идиоты... Саня спокойно допил свой чай со сливками, наблюдая как мимо уже второй раз пробежал Гар, спасаясь от Рикки. Как он и ожидал, волк не стал изменять своему любимому маршруту вокруг дома и появился вновь. Вампир подставил подножку и довольно улыбнулся - Гар упал на Артура, не вовремя выскочившего из входной двери и вместе они повалили на Дагона выставленную наружу вешалку для верхней одежды, за которой дракон и прятался, не желая быть втянутым в глупые игры молодняка...
  Выражение признания долго ждать не пришлось. Артур начал первым.
  - Предатель. Сам тут загораешь, оставив меня нянчиться с этими умалишенными, еще и подставить собрался...
  - Еще слово и я внезапно вспомню, кто именно среди этой братии предложил сыграть в "Казаков-разбойников". Не подскажешь, есть ли здесь еще один наглый умалишенный?
  - А я...
  Саня даже не стал слушать волчьи претензии.
  - А ты выпил до такой степени через край, что даже мне непонятно, куда в двухлитровый желудок столько втискивается. Друг мой, иди ты... к Рикке. Надеюсь что она обглодает тебя до косточек, а потом и их доест. И уснет, перестав терроризировать окрестности своими марш-бросками в твоих поисках.
  - А-а-а!!! - Решил последовать совету. Обернулся. - И что, никто меня не остановит?
  - Нет, - ответил Артур.
  - А зачем? - поддержал его вампир.
  - Бревна бесчувственные. - Гаррет, притворно плача, удалился на поиски своей половинки.
  - Лучше бы она его и правда съела, - обиженно пробормотал Артур. - Этот проглот даже меня сподобился перепить. Чувствую себя морально униженным...
  - Дан, если тебе еще не надоело играться в моего слугу, то бери Артура за шиворот и сходи в магазин за легкими напитками и закуской. Видится мне, что маловато я наготовил.
  Дракон манерно поклонился и выполнил просьбу.
  - Как прикажете...
  - Я не приказываю, я прошу, как друг!
  - Это неверно, ваша светлость. Я принес клятву верности. Я слуга, а не друг. Но благодарю Вас за беспокойство...
  Кто его знает, что на уме у этого дракона...
  Перед Саней из столба огня появился здоровенный ифрит! Вместо одежды - широкий пояс покрытый кольцами со всех сторон. И длинные дутые шаровары. Волосы стояли конским хвостом на лысой голове. Тонкая вязь бордовой татуировки спускалась от шеи по всему левому плечу и обвивала руку как змеиным хвостом. Кожа стража покоя джиннов была смуглой и местами переходила в красный как у индейца колер.
  Ифрит сложил ладони вместе и поклонился. Передал, разогнувшись, маленькое письмо и поставил перед собой появившийся прямо из воздуха вычурный кальян. Поклонился в пояс, мотнув по лицу длинным хвостиком волос, и исчез в том же столбе чистого огня. Дитя Пламени могло свободно использовать его для мгновенных перемещений...
  Саня улыбнулся - подарок от факультета Огня Гильдии. Наверное, прознали, что Архимаг лично навещал некров и решили упрочить свои позиции. Хотя о них и так всегда идет слава как про озабоченных, и чертовски неуравновешенных самодуров. Что они пытаются доказать?..
  Кори удивленно пригляделась к незнакомому предмету и, не найдя никаких аналогий, требовательно уставилась на хозяина. Она, как и притаранившый из Астрала целую кучу чайных сервизов Нирарихьён, рано выползла из-за стола. Владыка Тьмы вместе с Артуром направился в купальню, а Саня пошел проветриться, сопровождаемый своим маленьким фамильяром. Майя уже отправилась спать, прихватив с собой полюбившуюся кошку, в свой черед, не отходящую от нее ни на шаг. Девочка успела столько всего рассказать "папочке", что у него голова пухла от такого объема информации.
  Господи, я чувствую себя таким одиноким, что хочется где-то спрятаться от всего этого внимания...
  Раскочегарить аппарат не составило никакого труда. Артефакт был создан на славу. Сам зажигался, не спрашивая топлива. Сам накидывал необходимое количество трав в блюдечко, и сам же регулировал степень тления. Через момент в воздух уже потянулись тонкие струи выдыхаемого дымка. С тонким ароматом мяты и эвкалипта. И об этом подумали, огненные, - с восхищением констатировал Саня. Знали видать, вкусы и предпочтения своего Магистра.
  Кори удивленно принюхалась и втянув ноздрями дым, звонко чихнула. Мгновенно появился полусидя в воздухе Граф.
  - Ого, мы есть курить? - Потянул к себе свободный мундштук, затянулся.
  - Ну как?
  - Превосходно! Долго жить будет. Идеально сделан. При желании можно легко переделать в перегонный куб.
  - Ты еще скажи - в самогонный аппарат.
  - Похоже, тебе что-то все же не нравиться? Это можно несколько поправить. - Щелкнул пальцами.
  На перилах перед ними появились двойка ниндзя-цепей. Даже не качнувшись одновременно поклонились. Сато размотал скрывавший лицо платок и улыбнулся. Он в отличии от Цубаки полностью походил на ниндзя. Только темная одежда, и несколько коротких клинков на боках. Цубаки в свою очередь больше схож, как и всегда, с самураем. Вечно в тяжелом плаще с толстыми наборными наплечниками красных оттенков с золотой каймой. Все тело покрыто такой же наборной броней из пластинок разной толщины. Голова, как и раньше, прикрыта той же закрывающей лоб и щеки полумаской. Из-за плеча торчит рукоять подаренного Саней меча.
  - Здравствуйте, лорд. Зеро прибыли для прохождения военной службы...
  Не успел договорить Хаттори, как оказался вместе с Серебряным Драконом в объятиях парня, чуть не свалившись вниз.
  - Ребята, как же вас давно не было. У нас столько всего приключилось. Вы надолго?
  - Как прикажешь, - пожал плечами Сато. - Мы еще не закончили весь комплекс тренировок. Но не прийти, чтобы тебя поздравить просто не могли.
  - Тогда бегом - марш за стол. Цубаки, покрутись особо перед Кельхой и ее мамой. Да, ты не ослышался! Напомни своей подруге, что ты еще есть. И давайте ешьте все, что понравиться. Не зря же я столько наготовил. Вперед и с песней, я скоро к вам присоединюсь... Дамиан, мой дворецкий, а кроме того еще и секретарь, расскажет вам все последние новости!
  Ниндзя закончили улыбаться и по приказу Сани поспешили занять места за столом. Вряд ли в мире духов их хоть чем-то кормили...
  - Спасибо, Джек. Сплошная мыльная опера меня доконала. А когда вокруг столько мыла - начинаешь задумываться и о веревке. - Потер лоб, зевая. - Как чувствовал, что мне чего-то не хватает. Но кажется, теперь все в сборе. Жалко, что они отправятся назад вместе с тобой, но я не хочу мешать их самосовершенствованию. И так большую часть своего бытия они провели в скуке и бездействии. Пусть развлекаются. Роль студентов им все же не годится. Пусть занимаются родным делом... А я буду делать все, что смогу, чтобы стать лучшим господином, чем был раньше. Но может быть, когда они вернуться, вместо меня будет уже кто-то другой...
  - Выговорился? - иронически поинтересовался Шляпник.
  - Извини. Наверное, я, в самом деле, тихо схожу с ума...
  - Не думаю. Кажется, просто ищешь цель в жизни. Но ее просто нет! И ты начинаешь есть себя самого изнутри.
  - Но что же мне делать? Простое, бездумное существование как у остальных меня не интересует. Я не амеба. И хочу чего-то конкретного... Действий. Места куда можно приложить все силы, чтобы возвращаться домой с чувством выполненного долга...
  - Что я могу тебе посоветовать?.. - Задумался Джек.
  - А не нужно ничего советовать. Мне это не нужно, - отмахнулся вампир, поглаживая шерстку саламандре. - Есть уже несколько задумок, и я не вижу препятствий, ведь все двери для меня открыты. Во-первых - заняться образованием молодых магов. На следующей неделе должны приехать мои коллеги, чтобы помочь в этом нелегком деле. Во-вторых, начать интенсивную тренировку в каком-либо клубе бойцовском кружке. Например, китайском... И конечно, в-третьих - продолжать учить свою группу рисованию. Я уже наметил ряд мероприятий, чтобы развить их чувство высокого искусства, хотя пока не могу сказать, что это поможет. Глупо конечно я стал учителем, но с твоей подачи это и не самое страшное, что могло случиться. В следующий раз предупреждай меня прежде чем давить на Тачибану...
  - Прекрасно. Раз так, то... Работой ты будешь загружен по самое не могу... - Прищурился, всматриваясь вниз с террасы. - О! Посмотри-ка, кто покоряет вершину под названием лестница великого Зеро.
  Указал пальцем, продолжая потягивать дым из кальяна.
  - Прикольно, похоже, весь Совет Академии Энфер в почти полном составе решился штурмовать мое жилище. Сомневаюсь, конечно, что им это удастся. С тем количеством могущественных существ, что сейчас по нему разбросано, включая нас с тобой, это практически невозможно. А я сегодня прямо прелесть, какая гадость... Но теоретически... Если учесть, что все уже слегка навеселе...
  Директор Тачибана первым заметил торчащих на террасе демонов и приветственно помотал в воздухе рукой.
  - Похоже, он хочет мне этим что-то сказать? - вопросительно повернулся к Шляпнику Саня. Принимая из его рук чашку непонятно откуда взявшегося чаю с коньяком.
  - Ну, если белый флаг не выставили, значит, сразу сдаваться не собираются. - Похоже, он уже изрядно набрался, если говорит такой бред. Или просто решил подыграть вампиру...
  - Инда, как думаешь, они по делу приперлись или просто хотят перекусить на халяву?
  - Скорее второе. - Нажраться на халяву - предмет особого желания всякого демона. - Похоже, в воскресенье дела у них никак не ладятся, если они решились, наконец, пожаловать к тебе на дом и при этом не взяли с собой кавалерию...
  - Наверное, ты прав. Следовательно, придется пригласить их к столу. Все же начальство как-никак...
  Переглянулись и расхохотались. Сконфузив при этом до глубины глубин приближающуюся делегацию. Те уже решили, что Дьяволы выбирают как лучше прикончить новоприбывших и поэтому моментально перестали делать резкие движения, насторожившись.
  - Мира и счастья этому дому, - вычурно поклонился директор.
  - Спорное пожелание. Польщен, но к сожалению, не могу ответить тем же - все равно без толку.
  Сане пришлось встать, чтобы поклониться. Нирарихьён плавно испарился, чтобы не смущать демонов. Хотя куда уж еще больше...
  - Здравствуйте, отцы настоятели... - дурачась, наклонился чуть ли не к земле, поприветствовав демонов Саня. Почему-то ему показалось смешным, что они пришли без оркестра. - С чем пожаловали в мою скромную обитель?
  - Привет, земляк. Наверное, говорить будем мы с Архивариусом. А то остальные как-то резко втянули языки в ... - Дрона заткнули раньше, чем он смог продолжить. Торо поклонился и отошел с зажатым под мышкой Мастером за спину Тачибаны. Наперед выскочил радостный Регул, и принялся трясти Саню за руку, выказывая небывалый энтузиазм.
  - Приятно, очень приятно с тобой познакомится, Алекс. Я так давно хотел с тобой побеседовать... - Голова Сани моталась вперед-назад от резких рывков. - Кстати, забыл представиться, я - Регул Каменщик - менеджер по разведке нашей Академии.
  - П-приятно по-з-знакомиться, - клацая зубами и рискуя откусить язык, пробормотал вампир.
  Асмодей видя такое развитие событий, оторвал араба от руки парня. Саня потер ладонь. Кажется, вывихнул что-то.
  - Извини сынок, мы, наверное, тебя слегка раздражаем?
  Вампир нервно кивнул и одновременно отрицательно помотал головой. Демоны переглянулись. Тачибана, наконец, решился.
  - Тойя - сэнсэй. Мы решили преподнести этот скромный подарок от лица нашей Академии вам как праздничный презент. Поздравляем!
  Протянул фигуристый чехол юноше. У того расширились зрачки. Это была скрипка! Саня принял подарок, почесав в затылке.
  - И что мне с ней делать? Я не особо лажу с музыкальными инструментами...
  - О... об этом не беспокойтесь. Вас зачислили на курсы музыкальной подготовки и заодно в запас нашего оркестра. Эээ...
  При виде того, как вампир внимательно рассматривает смычок, им всем стало не по себе. У Регула вообще кожа от страха начала превращаться в мрамор...
  - А вам не казалось, что нужно было сначала спросить мое мнение? - сложив брови домиком, поинтересовался вампир. При этом проводя смычком по деревянной спинке лавки. В ней с визгом осталась щель длинной с палец. Торо сглотнул. Ему тоже начало так казаться...
  Саня немного развлекся, наблюдая за выражением их лиц, Ибара сделал вид, что он тут не при чем и отвел взгляд, только желваки по лицу прогулялись. Ну и черт с ними. Еще один способ занять себя чем-то интересным. Хотя скрипка... Хм...
  - Ладно. Спасибо за подарок. Раз уж вы все здесь и больше я никого не жду - вон остальные бегут...
  По лестнице и в самом деле поднимался Керриган, клуб стрелков, клуб магических дуэлей, клуб травников (Куда их с Гарретом почему-то тоже записали) и все одноклассники, которых он и не приглашал. Что же, вместе веселей. Ууу... Что сейчас за пьянка будет...
  
  Все начиналось относительно пристойно... Как всегда закончилось... как всегда. Особенно бушевал Регул, когда встретился с Артуром. Оказалось, что именно он был его долгое время неутешным отцом. На радостях они напились до поросячьего визга, превратившись в настоящих свинтусов, и чуть не утонули вместе с Торо, Асмодеем и Гар в купальне...
  Ибара вел себя нормально, пока не пересел на освободившееся место к своей жене с дочерью. Вот тогда они и оторвались...
  Дрон напивался в одиночку. Это он так считал, не замечая двух десятков таких же хмельных одиночеств...
  Все долгое время косились на опасно беззаботного Графа, не смущаясь всеобщим ужасом, отрекомендовавшегося как легендарное чудище Бормоглот. Но, не заметив и признака угрозы, скоро успокоились. Тачибана даже завел с ним разговор о преимуществах кофе перед чаем, неосознанно помассировав место от синяка под глазом - все еще помнил удары тростью. Правда, спор прошел для него хоть и безболезненно, но тщетно. Доводов у Нирарихьена оказалось в три раза больше...
  Богиня с дочерью и Снежная Королева с Белоснежкой почти не пытались цепляться к вампиру и тоже спокойно праздновали. Морозили всех подряд и вставляли шпильки в стулья...
  Керриган вовсю наслаждался обществом Терезы и Рикки, в одиночку умявшей праздничный торт, не забывая подливать себе саке в стопку. Рослый орк умело шутил и даже улыбался, чего от него трудно добиться, как и связного разговора. Но, видимо, он успешно раскрепостился в их обществе и чувствовал себя крайне комфортно...
  Что демоны справляли, никто так и не понял. Да и нужен ли повод, если Зеро угощает? Хоть поминки...
  Сато случайно устроил произвольный салют, чиркнув свободной кромкой заплечного клинка по неизвестно почему сразу же занявшемуся фитилю самодельной вспышки. Волшебники, те у кого состояние "щас спою" еще не сменилось на "кто на меня" и "где бы мне прилечь", радостно поддержали своей магией. Раскаты взрывов еще долго не стихали в небе, заревом освещая весь Энфер...
  Саня уже слегка успокоился от непривычного скопления народа и, оставив друзей отмечать и напиваться дальше, (Травники и Стрелки в полном составе отправились в купальню по его совету) пошел на свидание с Сакурой. В двенадцать ночи! Видимо она тоже "слегка" перебрала, если на такое согласилась...
  Так прошел день рождения Тои Зеро. Ему уже восемнадцать лет, а впереди еще бездонная пропасть времени и приключений.
 Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Пленница чужого мира" О.Копылова "Невеста звездного принца" А.Позин "Меч Тамерлана.Крестьянский сын,дворянская дочь"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"