Сборник : другие произведения.

"doc" Smith Megapack

Самиздат: [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь|Техвопросы]
Ссылки:


Оценка: 1.00*3  Ваша оценка:

  
  
  
  Содержание
  
  ИНФОРМАЦИЯ ОБ АВТОРСКИХ ПРАВАХ
  
  ПРИМЕЧАНИЕ От ИЗДАТЕЛЯ
  
  Серия электронных книг MEGAPACK™
  
  ТРИПЛАНЕТНЫЙ
  
  КНИГА ПЕРВАЯ: РАССВЕТ
  
  КНИГА ВТОРАЯ: МИРОВАЯ война
  
  КНИГА ТРЕТЬЯ: "ТРИПЛАНЕТНЫЙ
  
  ПЕРВЫЙ ЛИНЗМЕН
  
  ВИХРЕВОЙ БЛАСТЕР
  
  ПРОСТЫЕ ЧИСЛА ГАЛАКТИКИ
  
  ПОВЕЛИТЕЛИ КОСМОСА
  
  КОСМИЧЕСКИЙ ЖАВОРОНОК
  
  ТРЕТИЙ ЖАВОРОНОК
  
  КОСМИЧЕСКИЕ ГОНЧИЕ МПК
  
  ВЫЖИВШИЕ В ПОДПРОСТРАНСТВЕ
  
  ТЕДРИК
  
  ЛОРД ТЕДРИК
  
  
  Содержание
  
  ИНФОРМАЦИЯ ОБ АВТОРСКИХ ПРАВАХ
  
  ПРИМЕЧАНИЕ От ИЗДАТЕЛЯ
  
  Серия электронных книг MEGAPACK™
  
  ТРИПЛАНЕТНЫЙ
  
  КНИГА ПЕРВАЯ: РАССВЕТ
  
  КНИГА ВТОРАЯ: МИРОВАЯ война
  
  КНИГА ТРЕТЬЯ: "ТРИПЛАНЕТНЫЙ
  
  ПЕРВЫЙ ЛИНЗМЕН
  
  ВИХРЕВОЙ БЛАСТЕР
  
  ПРОСТЫЕ ЧИСЛА ГАЛАКТИКИ
  
  ПОВЕЛИТЕЛИ КОСМОСА
  
  КОСМИЧЕСКИЙ ЖАВОРОНОК
  
  ТРЕТИЙ ЖАВОРОНОК
  
  КОСМИЧЕСКИЕ ГОНЧИЕ МПК
  
  ВЫЖИВШИЕ В ПОДПРОСТРАНСТВЕ
  
  ТЕДРИК
  
  ЛОРД ТЕДРИК
  
  
  ИНФОРМАЦИЯ ОБ АВТОРСКИХ ПРАВАХ
  
  E. E. "Doc" Smith MEGAPACK™ защищен авторским правом No 2015 от Wildside Press, LLC. Все права защищены. Обложка No 2015 by Innovari / Fotolia.
  
  * * * *
  
  Название серии электронных книг MEGAPACK™ является торговой маркой Wildside Press, LLC. Все права защищены.
  
  * * * *
  
  "Трипланетарий" был первоначально опубликован в 1948 году.
  
  Первый Линзмен был впервые опубликован в 1950 году.
  
  "Простые числа галактики" первоначально публиковались в виде серии из 3 частей в "Удивительных историях" с марта по май 1959 года.
  
  "Властелины космоса" первоначально были опубликованы в виде серии из двух частей в "Мирах If" в ноябре 1961 и январе 1962 годов.
  
  "Космический жаворонок" первоначально был опубликован в виде серии из 3 частей в "Удивительных историях" с августа по октябрь 1928 года.
  
  "Третий жаворонок" первоначально был опубликован в виде серии из 3 частей в "Удивительных историях" с августа по октябрь 1930 года.
  
  "Космические гончие МПК" первоначально был опубликован в виде серии из 3 частей в "Удивительных историях" с июля по сентябрь 1931 года.
  
  Выжившие в подпространстве были первоначально опубликованы в журнале Astounding Science Facts and Fiction в июле 1960 года.
  
  "Тедрик " был первоначально опубликован в "Других мирах" в марте 1953 года.
  
  Лорд Тедрик был первоначально опубликован в журнале "Universe Science Fiction" в марте 1954 года.
  
  "Вихревой бластер" был первоначально опубликован в "Комете" в июле 1941 года.
  
  
  ПРИМЕЧАНИЕ От ИЗДАТЕЛЯ
  
  Вот 11 охватывающих галактику рассказов Э.Э. "Дока" Смита, одного из первых - и величайших - авторов космической оперы в области научной фантастики. Наслаждайтесь!
  
  -Джон Бетанкур
  
  Издатель, Wildside Press LLC
  
  www.wildsidepress.com
  
  О СЕРИАЛЕ
  
  За последние несколько лет наша серия электронных книг MEGAPACK ™ стала нашим самым популярным начинанием. (Возможно, помогает то, что мы иногда предлагаем их в качестве бонусов к нашему списку рассылки!) Нам постоянно задают вопрос: "Кто редактор?"
  
  Серия электронных книг MEGAPACK ™ (за исключением особо отмеченных) является коллективной работой. Все в Wildside работают над ними. Сюда входят Джон Бетанкур (я), Карла Купе, Стив Купе, Шон Гарретт, Хелен Макги, Боннер Менкинг, Колин Азария-Криббс, А.Э. Уоррен и многие авторы Wildside...которые часто предлагают включить истории (и не только свои собственные!)
  
  ПОРЕКОМЕНДУЙТЕ ЛЮБИМУЮ ИСТОРИЮ?
  
  Знаете ли вы отличный классический научно-фантастический рассказ или у вас есть любимый автор, который, по вашему мнению, идеально подходит для серии электронных книг MEGAPACK ™? Мы будем рады вашим предложениям! Вы можете разместить их на нашей доске объявлений по адресу http://movies.ning.com/forum (здесь есть место для комментариев прессы Wildside).
  
  Примечание: мы рассматриваем только те рассказы, которые уже были профессионально опубликованы. Это не рынок для новых произведений.
  
  ОПЕЧАТКИ
  
  К сожалению, как мы ни стараемся, несколько опечаток все же проскальзывают. Мы периодически обновляем наши электронные книги, поэтому убедитесь, что у вас есть текущая версия (или загрузите свежую копию, если она пролежала в вашей программе чтения электронных книг несколько месяцев). Возможно, он уже был обновлен.
  
  Если вы заметили новую опечатку, пожалуйста, сообщите нам об этом. Мы исправим это для всех. Вы можете отправить электронное письмо издателю по адресу wildsidepress@yahoo.com или воспользуйтесь досками объявлений выше.
  
  
  Серия электронных книг MEGAPACK™
  
  ТАЙНА
  
  Первый мистический МЕГАПАКЕТ™
  
  Вторая тайна MEGAPACK™
  
  Мегапакет тайн Анны Кэтрин Грин™
  
  МЕГАПАК Ахмед Абдулла™
  
  Бульдог Драммонд МЕГАПАК™*
  
  Мегапакет тайн Кэролин Уэллс™
  
  МЕГАПАК Чарли Чана™*
  
  Научный детектив Крейга Кеннеди MEGAPACK™
  
  Детективный МЕГАПАК™
  
  The Dickson McCann MEGAPACK™, * Джона Бьюкена
  
  Мегапакет пикантных историй Э. Хоффмана Прайса™
  
  МЕГАПАК отца Брауна™
  
  Мегапакет мистерий Джонстона Маккалли™
  
  Леди-сыщица МЕГАПАК™
  
  The Mary Fortune Mystery & Suspense МЕГАПАКЕТ™
  
  Первый МЕГАПАКЕТ Р. Остина Фримена™
  
  Второй Р. Остин Фриман МЕГАПАК™*
  
  Третий МЕГАПАК Р. Остина Фримена™*
  
  МЕГАПАКЕТ Жака Футреля™
  
  "Мошенники и головорезы" Джеймса Холдинга MEGAPACK™
  
  "Убийство и разгром" Джеймса Холдинга MEGAPACK™
  
  МЕГАПАКЕТ Джорджа Аллана Ингленда™
  
  Девушка-детектив МЕГАПАК™
  
  Вторая девушка-детектив МЕГАПАК™
  
  Готический террор MEGAPACK™
  
  Приготовленный вкрутую Mystery MEGAPACK™
  
  Мегапакет тайн Махбуба Чаудри™
  
  Библиотека Fuzz MEGAPACK™
  
  The Noir Mystery MEGAPACK™ - Сборник детективов.
  
  Мегапак нуарового романа™
  
  Мегапак Пенни Паркер™
  
  МЕГАПАКЕТ Фило Вэнса™*
  
  МЕГАПАКЕТ "Криминальное чтиво"™
  
  The Raffles МЕГАПАК™
  
  Мегапакет The Red Finger Pulp Mystery™, автор Артур Лео Загат*
  
  The Richard Deming Mystery MEGAPACK™ Мистический СБОРНИК Ричарда Деминга
  
  Шпионский МЕГАПАКЕТ Ричарда Ханнея ™*, написанный Джоном Бьюкеном
  
  Таинственный МЕГАПАКЕТ Роя Дж. Снелла™
  
  МЕГАПАКЕТ Шерлока Холмса™
  
  Таинственный МЕГАПАК певицы Баттс ™: полная серия, Томас Б. Дьюи
  
  Роман-саспенс MEGAPACK™
  
  The Talmage Powell Crime MEGAPACK™ Криминальный СБОРНИК
  
  Второй криминальный СБОРНИК Талмейджа Пауэлла™
  
  Мегапакет Thubway Tham Mystery™
  
  Викторианский мистический МЕГАПАКЕТ™
  
  Вторая викторианская мистерия MEGAPACK™
  
  The Victorian Rogues МЕГАПАК™
  
  Викторианские злодеи MEGAPACK™
  
  МЕГАПАКЕТ Уилки Коллинза™
  
  ОБЩИЙ ИНТЕРЕС
  
  Приключенческий МЕГАПАКЕТ™
  
  "Анна из Грин Гейблз" МЕГАПАК™
  
  Бейсбольный МЕГАПАК™
  
  The Cat Story MEGAPACK™ "Кошачья история"
  
  Вторая кошачья история MEGAPACK™
  
  Третья кошачья история MEGAPACK™
  
  Рождественский МЕГАПАКЕТ™
  
  Второй рождественский МЕГАПАКЕТ™
  
  Рождественский МЕГАПАКЕТ Чарльза Диккенса™
  
  Сборник классических американских рассказов MEGAPACK™, том 1.
  
  Мегапакет классического юмора™
  
  The Dog Story МЕГАПАК™
  
  The Doll Story MEGAPACK™ "Кукольная история"
  
  The Horse Story MEGAPACK™ "История лошади".
  
  Мегапак лесбийской целлюлозы™
  
  Военный МЕГАПАКЕТ™
  
  МЕГАПАК плохого парня Пека™
  
  Мегапак пиратской истории™
  
  Мегапакет морских историй™
  
  МЕГАПАКЕТ на День благодарения™
  
  Мегапак Утопии™
  
  МЕГАПАКЕТ Уолта Уитмена™
  
  ЗОЛОТОЙ ВЕК КРИМИНАЛЬНОГО ЧТИВА
  
  1. Джордж Аллан Ингленд
  
  ЗОЛОТОЙ ВЕК НАУЧНОЙ ФАНТАСТИКИ
  
  1. Уинстон К. Отмечает
  
  2. Марк Клифтон
  
  3. Пол Андерсон
  
  4. Клиффорд Д. Саймак
  
  5. Лестер дель Рей (том 1)
  
  6. Charles L. Fontenay
  
  7. Х.Б. Файф (том 1)
  
  8. Милтон Лессер (Стивен Марлоу)
  
  9. Дейв Драйфус (Dave Dryfoos)
  
  10. Carl Jacobi
  
  11. Ф.Л. Уоллес
  
  12. Дэвид Х. Келлер, доктор медицинских наук.
  
  13. Лестер дель Рей (том 2)
  
  14. Шарль Де Вет
  
  15. Х.Б. Файф (том 2)
  
  16. Уильям К. Голт
  
  17. Алан Э. Нурс
  
  18. Джером Биксби
  
  19. Шарль Де Вет (Т. 2)
  
  20. Эвелин Э. Смит
  
  21. Edward Wellen
  
  22. Роберт Мур Уильямс
  
  ЗОЛОТОЙ ВЕК ФАНТАСТИКИ О СВЕРХЪЕСТЕСТВЕННОМ
  
  1. Генри С. Уайтхед
  
  2. George T. Wetzel
  
  3. Эмиль Петая
  
  4. Никцин Диалхис
  
  5. David H. Keller
  
  6. Кларк Эштон Смит
  
  НАУЧНАЯ ФАНТАСТИКА И ФЭНТЕЗИ
  
  Первый МЕГАПАКЕТ научной фантастики™
  
  Второй научно-фантастический МЕГАПАКЕТ™
  
  Третий научно-фантастический МЕГАПАКЕТ™
  
  Четвертый научно-фантастический МЕГАПАКЕТ™
  
  Пятый научно-фантастический МЕГАПАКЕТ™
  
  Шестой научно-фантастический МЕГАПАКЕТ™
  
  Седьмой научно-фантастический МЕГАПАКЕТ™
  
  Восьмой научно-фантастический МЕГАПАКЕТ™
  
  Девятый научно-фантастический МЕГАПАКЕТ™
  
  10-й МЕГАПАКЕТ научной фантастики™
  
  МЕГАПАКЕТ А. Мерритта™*
  
  МЕГАПАК А.Р. Морлана™
  
  МЕГАПАК Андре Нортона™
  
  МЕГАПАКЕТ К.Дж. Хендерсона™
  
  Рождественский МЕГАПАКЕТ Чарльза Диккенса™
  
  МЕГАПАКЕТ Даррелла Швейцера™
  
  МЕГАПАК Дракона™
  
  Е. Э. "Док" Смит МЕГАПАК™
  
  МЕГАПАКЕТ Э. Несбита™
  
  МЕГАПАК Эдмонда Гамильтона™
  
  Эдвард Беллами МЕГАПАК™
  
  Первый Реджинальд Бретнор МЕГАПАК™
  
  Первый МЕГАПАК Теодора Когсвелла™
  
  Мегапакет "Катастрофа Фреда М. Уайта"™
  
  МЕГАПАК Фредрика Брауна™
  
  МЕГАПАКЕТ Х. Бима Пайпера™
  
  Мегапакет научной фантастики Джека Лондона™
  
  МЕГАПАК Ллойда Биггла-младшего™
  
  The Lost Worlds МЕГАПАКЕТ™
  
  МЕГАПАКЕТ Мака Рейнольдса™
  
  МЕГАПАК Безумного ученого™
  
  Марсианский МЕГАПАК™
  
  Мегапакет научной фантастики Милтона А. Ротмана™
  
  МЕГАПАКЕТ мисс Пикерелл™
  
  Мегапак Мюррея Лейнстера™***
  
  Второй Мюррей Лейнстер МЕГАПАК™***
  
  Филип К. Дик МЕГАПАК™
  
  Второй Филип К. Дик МЕГАПАК™
  
  Чума, мор и Апокалипсис MEGAPACK™
  
  МЕГАПАКЕТ "Криминальное чтиво"™
  
  МЕГАПАК Рэндалла Гарретта™
  
  Второй Рэндалл Гарретт МЕГАПАК™
  
  МЕГАПАКЕТ Рэя Каммингса™
  
  Первый МЕГАПАК Ричарда Уилсона™
  
  МЕГАПАКЕТ Роберта Шекли™
  
  Научно-фантастический МЕГАПАКЕТ™
  
  Мегапак космической оперы™
  
  МЕГАПАКЕТ "Космический патруль"™, автор Эандо Биндер
  
  Второй МЕГАПАКЕТ "Космический патруль"™, автор Эандо Биндер
  
  Мегапакет в стиле стимпанк™
  
  МЕГАПАК Стивена Винсента Бенета™
  
  Мегапакет о путешествиях во времени™
  
  Второй МЕГАПАКЕТ для путешествий во времени™
  
  Третий мегапакет для путешествий во времени™
  
  Мегапак Утопии™
  
  Мегапакет ФЭНТЕЗИ Уиллама П. Макгиверна™
  
  Первый научно-фантастический СБОРНИК Уиллама П. Макгиверна™
  
  Второй МЕГАПАКЕТ научной фантастики Уиллама П. Макгиверна™
  
  МЕГАПАКЕТ Уильяма Хоупа Ходжсона™
  
  "Волшебник Изумрудного города" MEGAPACK™
  
  МЕГАПАК Зантодона™, автор Лин Картер
  
  Ужасы
  
  Мегапакет ужасов Хэллоуина 2014™
  
  Мегапакет ужасов™
  
  Второй МЕГАПАКЕТ ужасов™
  
  МЕГАПАК Ахмед Абдулла™
  
  Второй МЕГАПАК Ахмед Абдуллы™
  
  МЕГАПАКЕТ Э.Ф. Бенсона™
  
  Второй МЕГАПАК Э.Ф. Бенсона™
  
  The Элджернон Блэквуд MEGAPACK™
  
  Второй МЕГАПАК Элджернона Блэквуда™
  
  Мегапакет мифов Ктулху™
  
  Сверхъестественный МЕГАПАКЕТ Эллиота О'Доннелла™
  
  МЕГАПАК Эркманна-Чатриана™
  
  The Ghost Story MEGAPACK™ "История о привидениях"
  
  Вторая история о привидениях MEGAPACK™
  
  Третья история о привидениях MEGAPACK™
  
  Четвертый сборник рассказов о привидениях MEGAPACK™
  
  Пятая история о привидениях MEGAPACK™
  
  Шестая история о привидениях MEGAPACK™
  
  Готический террор MEGAPACK™
  
  The Haunts & Horrors МЕГАПАКЕТ™
  
  "Сверхъестественный вестерн" Лона Уильямса MEGAPACK™
  
  М.Р. Джеймс МЕГАПАК™
  
  Жуткий МЕГАПАКЕТ™
  
  Второй жуткий МЕГАПАК™
  
  Третий жуткий МЕГАПАКЕТ™
  
  МЕГАПАКЕТ Артура Мейчена™**
  
  Мегапак Монстра™
  
  Мегапак Мумии™
  
  Оккультный детектив MEGAPACK™
  
  The Penny Dreadfuls МЕГАПАКЕТ™
  
  МЕГАПАКЕТ Даррелла Швейцера™
  
  The Uncanny Stories MEGAPACK™ "Сверхъестественные истории"**
  
  Мегапак вампира™
  
  Викторианская история о привидениях MEGAPACK™
  
  The Weird Fiction MEGAPACK™ "Сверхъестественная фантастика"
  
  МЕГАПАК Оборотня™
  
  МЕГАПАКЕТ Уильяма Хоупа Ходжсона™
  
  ВЕСТЕРН
  
  Вестерн-МЕГАПАК Энди Адамса™
  
  Книга Б.М. Бауэра MEGAPACK™
  
  Максимальный бренд MEGAPACK™
  
  МЕГАПАК Буффало Билла™
  
  МЕГАПАК Берта Артура Вестерна™
  
  Ковбойский МЕГАПАК™
  
  МЕГАПАКЕТ Зейна Грея™
  
  Вестерн-МЕГАПАКЕТ Джорджа У. Огдена™
  
  МЕГАПАК Чарльза Олдена Сельтерской воды™
  
  Западный МЕГАПАК™
  
  Второй западный МЕГАПАКЕТ™
  
  Третий западный МЕГАПАКЕТ™
  
  Западный роман MEGAPACK™
  
  Второй западный роман MEGAPACK™
  
  Третий западный роман MEGAPACK™
  
  Четвертый западный роман MEGAPACK™
  
  Пятый западный роман MEGAPACK™
  
  The Western Romance MEGAPACK™ - Сборник романов.
  
  "Сверхъестественный вестерн" Лона Уильямса MEGAPACK™
  
  МОЛОДОЙ ВЗРОСЛЫЙ
  
  The Bobbsey Twins МЕГАПАК™
  
  МЕГАПАК бойскаутов™
  
  Приключенческий СБОРНИК для мальчиков MEGAPACK™
  
  Дэн Картер, детеныш скаута МЕГАПАК™
  
  The Dare Boys МЕГАПАК™
  
  The Doll Story MEGAPACK™ "Кукольная история"
  
  МЕГАПАК Г.А. Хенти™
  
  Девушки-детективы MEGAPACK™
  
  МЕГАПАКЕТ мисс Пикерелл™
  
  МЕГАПАКЕТ Э. Несбита™
  
  Мегапак Пенни Паркер™
  
  МЕГАПАК "Пиноккио"™
  
  The Rover Boys МЕГАПАК™
  
  Второй МЕГАПАК Кэролин Уэллс™
  
  МЕГАПАКЕТ космического патруля™
  
  Тахара, мальчик-авантюрист МЕГАПАК ™
  
  Том Корбетт, космический курсант МЕГАПАК™
  
  Том Свифт МЕГАПАК™
  
  "Волшебник Изумрудного города" MEGAPACK™
  
  Лауреаты премии для молодых людей MEGAPACK™
  
  ОДИН АВТОР
  
  МЕГАПАКЕТ А. Мерритта™*
  
  МЕГАПАК А.Р. Морлана™
  
  МЕГАПАК Ахмед Абдулла™
  
  The Элджернон Блэквуд MEGAPACK™
  
  Второй МЕГАПАК Элджернона Блэквуда™
  
  Мегапак Анатоля Франса™
  
  МЕГАПАК Андре Нортона™
  
  МЕГАПАКЕТ Анны Кэтрин Грин™
  
  МЕГАПАКЕТ Артура Конан Дойла™: за пределами Шерлока Холмса
  
  Мегапакет научной фантастики Артура Лео Загата™
  
  МЕГАПАКЕТ Артура Мейчена™**
  
  Книга Б.М. Бауэра MEGAPACK™
  
  Бьернстьерне Бьернсон МЕГАПАК™
  
  МЕГАПАК Брэма Стокера™
  
  МЕГАПАК Берта Артура Вестерна™
  
  МЕГАПАКЕТ К.Дж. Хендерсона™
  
  МЕГАПАК Чарльза Олдена Сельтерской воды™
  
  Рождественский МЕГАПАКЕТ Чарльза Диккенса™
  
  МЕГАПАКЕТ Даррелла Швейцера™
  
  МЕГАПАКЕТ Дэшила Хэмметта™
  
  Мегапакет пикантных историй Э. Хоффмана Прайса™
  
  МЕГАПАКЕТ Э. Несбита™
  
  МЕГАПАКЕТ Э.Ф. Бенсона™
  
  Второй МЕГАПАК Э.Ф. Бенсона™
  
  МЕГАПАК Эдмонда Гамильтона™
  
  Эдвард Беллами МЕГАПАК™
  
  МЕГАПАК Эркманна-Чатриана™
  
  МЕГАПАКЕТ Ф. Скотта Фицджеральда™
  
  Первый МЕГАПАКЕТ Р. Остина Фримена™
  
  Первый Реджинальд Бретнор МЕГАПАК™
  
  Первый научно-фантастический СБОРНИК Уильяма П. Макгиверна MEGAPACK™
  
  Мегапакет "Катастрофа Фреда М. Уайта"™
  
  МЕГАПАК Фредерика Дугласа™
  
  МЕГАПАК Фредрика Брауна™
  
  Второй МЕГАПАК Фредрика Брауна™
  
  The George Barr McCutcheon MEGAPACK™ "Док" Смит МЕГАПАК"ў: 11 классических романов и рассказов.
  
  МЕГАПАКЕТ Ги де Мопассана™
  
  МЕГАПАКЕТ Х. Бима Пайпера™
  
  Мегапакет "Криминальное чтиво" Х. Бедфорда-Джонса™
  
  МЕГАПАК Гарольда Лэмба™
  
  МЕГАПАКЕТ Анри Бергсона™
  
  МЕГАПАКЕТ Жака Футреля™
  
  Мегапакет мистерий Джонстона Маккалли™
  
  "Джонас Ли МЕГАПАК"™
  
  МЕГАПАК Кэтрин Мэнсфилд™
  
  МЕГАПАК Ллойда Биггла-младшего™
  
  "Сверхъестественный вестерн" Лона Уильямса MEGAPACK™
  
  М.Р. Джеймс МЕГАПАК™
  
  МЕГАПАКЕТ Мака Рейнольдса™
  
  The Mary Fortune Mystery & Suspense МЕГАПАКЕТ™
  
  Максимальный бренд MEGAPACK™
  
  Мегапак Мюррея Лейнстера™***
  
  Второй Мюррей Лейнстер МЕГАПАК™***
  
  Филип К. Дик МЕГАПАК™
  
  МЕГАПАКЕТ Рафаэля Сабатини™
  
  МЕГАПАК Рэндалла Гарретта™
  
  Второй Рэндалл Гарретт МЕГАПАК™
  
  МЕГАПАКЕТ Рэя Каммингса™
  
  МЕГАПАКЕТ Р. Остина Фримена™*
  
  Второй Р. Остин Фриман МЕГАПАК™*
  
  МЕГАПАК Реджинальда Бретнора™
  
  Второй Реджинальд Бретнор МЕГАПАК™
  
  МЕГАПАКЕТ Роберта Шекли™
  
  Сакский МЕГАПАК™
  
  МЕГАПАКЕТ Сельмы Лагерлеф™
  
  The Стивен Крейн MEGAPACK™
  
  МЕГАПАК Стивена Винсента Бенета™
  
  МЕГАПАК Тэлбота Манди™
  
  Третий МЕГАПАК Р. Остина Фримена™*
  
  МЕГАПАКЕТ Вирджинии Вулф™
  
  МЕГАПАКЕТ Уолта Уитмена™
  
  МЕГАПАКЕТ Уилки Коллинза™
  
  МЕГАПАКЕТ Уильяма Хоупа Ходжсона™
  
  Мегапакет фэнтези Уильяма П. Макгиверна™
  
  Мегапакет научной фантастики Уильяма П. Макгиверна™
  
  МЕГАПАКЕТ Зейна Грея™
  
  * Недоступно в Соединенных Штатах
  
  ** Недоступно в Европейском Союзе
  
  *** Вышел из печати.
  
  БЕСПЛАТНЫЕ ПРОМО-МИНИ-ПАКЕТЫ ™
  
  Каждый из них доступен на нашем веб-сайте только в течение одного дня - во вторник, когда можно бесплатно скачать электронную книгу! Поставьте нам лайк на Facebook, чтобы увидеть анонсы новых названий.
  
  Мини-ПАКЕТ Джона Грегори Бетанкура™
  
  Криминальный МИНИ-СБОРНИК Ричарда Деминга ™
  
  Мини-ПАКЕТ Чарльза В. де Вета™
  
  МИНИПАКЕТ Пола Ди Филиппо™
  
  Лейтенант. Джон Джарл из МИНИПАКЕТА "Космический патруль"™, автор Эандо Биндер
  
  МИНИ-ПАКЕТ Ричарда Уилсона™
  
  Мини-ПАКЕТ "Тайны Руфуса Кинга"™
  
  Мини-ПАКЕТ Sime ~ Gen™
  
  МИНИПАКЕТ The Spicy Mystery ™
  
  Мини-ПАКЕТ Thubway Tham Thanksgiving ™
  
  ДРУГИЕ СБОРНИКИ, КОТОРЫЕ МОГУТ ВАМ ПОНРАВИТЬСЯ
  
  Великая книга чудес, автор Лорд Дансени (ее следовало бы назвать "The Lord Dunsany MEGAPACK ™")
  
  Книга фэнтези "Уайлдсайд"
  
  Книга научной фантастики "Уайлдсайд"
  
  "Там": первая книга научно-фантастических рассказов, выпущенная издательством Borgo Press
  
  К звездам - и за их пределы! Вторая книга научно-фантастических рассказов издательства Borgo Press
  
  Однажды в будущем: третья книга научно-фантастических рассказов издательства Borgo Press
  
  Кто убийца?- Первая книга криминальных и детективных историй, выпущенная издательством Borgo Press
  
  Другие детективные романы - Вторая книга криминальных и детективных историй, выпущенная издательством Borgo Press
  
  X - это для Рождества: Рождественские тайны
  
  
  ТРИПЛАНЕТНЫЙ
  
  Впервые опубликован в 1948 году.
  
  ПОСВЯЩЕНИЕ
  
  Роду
  
  
  КНИГА ПЕРВАЯ: РАССВЕТ
  
  
  ГЛАВА 1
  
  АРИСИЯ И ЭДДОР
  
  Около двух тысяч миллионов лет назад столкнулись две галактики; или, скорее, проходили друг сквозь друга. Пара сотен миллионов лет в любом случае не имеют значения, поскольку по крайней мере столько времени потребовалось для промежуточного перехода. Примерно в то же время - как полагают, с одинаковой погрешностью плюс-минус десять процентов - практически все солнца обеих этих галактик обзавелись планетами.
  
  Существует множество свидетельств, подтверждающих веру в то, что появление стольких планет примерно в то же время, что и галактическое межпространство, не было простым совпадением. Другая школа мысли утверждает, что это было чистое совпадение; что у всех солнц есть планеты так же естественно и неизбежно, как у кошек появляются котята.
  
  Как бы то ни было, записи Эрайзиана четко указывают на то, что до того, как две галактики начали сливаться, в каждой из них никогда не существовало более трех солнечных систем; а обычно только в одной. Таким образом, когда солнце планеты, на которой возникла их раса, состарилось и остыло, эрайзианцам было трудно сохранить свою культуру, поскольку им приходилось работать вопреки времени при решении инженерных проблем, связанных с перемещением планеты от более старого солнца к более молодому.
  
  Поскольку ничего материального не было уничтожено, когда эддориане были вынуждены перейти на следующий уровень существования, их исторические записи также стали доступны. Эти записи - фолианты, кассеты и воспроизводимые диски из платинового сплава, устойчивые на неопределенный срок даже к вредной атмосфере Эддора, - в этом пункте согласуются с записями эрайзианцев. Непосредственно перед началом Слияния во Второй Галактике существовала одна, и только одна, планетарная солнечная система; и до появления Эддора Вторая Галактика была полностью лишена разумной жизни.
  
  Таким образом, миллионы и неисчислимые миллионы лет две расы, каждая из которых была единственной разумной жизнью в галактике, возможно, во всем пространственно-временном континууме, оставались в полном неведении друг о друге. Оба были уже древними на момент Объединения. Однако единственным другим аспектом, в котором эти два были похожи, было обладание могучими умами.
  
  Поскольку Арисия была похожа на Землю по составу, атмосфере и климату, эрайзианцы в то время были явно гуманоидными. Эддориане такими не были. Эддор был и остается большим и плотным; его жидкость - ядовитый, вязкий сироп; его атмосфера - зловонный и разъедающий туман. Эддор был и остается уникальным; он настолько отличался от любого другого мира любой галактики, что само его существование было необъяснимым, пока его собственные записи не выявили тот факт, что он вообще возник не в обычном пространстве-времени, а пришел в нашу вселенную из какого-то чужого и ужасно непохожего иного.
  
  Как отличались планеты, так отличались и народы. Эрайзианцы прошли через обычные стадии дикости и варварства на пути к цивилизации. Каменный век. Века бронзы, железа, стали и электричества. Действительно, вполне вероятно, что все последующие цивилизации прошли через эти различные стадии именно потому, что эрайзианцы прошли через это, поскольку споры, которые зародились на остывающих поверхностях всех планет смешивающихся галактик, были эрайзианского, а не эддорианского происхождения. Споры эддориан, несомненно присутствующие, должно быть, были настолько чужеродными, что они не могли развиться ни в одной из сред, какими бы разнообразными они ни были, существующих естественным образом или возникающих естественным образом в обычном пространстве и времени.
  
  Эрайзианцы - особенно после того, как атомная энергия освободила их от физического труда - все более и более интенсивно посвящали себя исследованию безграничных возможностей разума.
  
  Таким образом, даже до Объединения эрайзианцам не были нужны ни космические корабли, ни телескопы. Силой одного только разума они наблюдали за линзовидным скоплением звезд, которое намного позже стало известно астрономам Теллурии как туманность Лундмарка, приближающуюся к их собственной галактике. Они внимательно, детально и с большим восторгом наблюдали за возникновением математической невозможности; поскольку вероятность того, что две галактики когда-либо встретятся при прямом столкновении в центральной экваториальной плоскости и полностью пройдут друг через друга, бесконечно мала такого высокого порядка, что даже математически практически неотличима от нуля.
  
  Они наблюдали за рождением бесчисленных планет, детально фиксируя в своей совершенной памяти каждую деталь всего, что произошло; в надежде, что с течением веков либо они, либо их потомки смогут разработать символику и методологию, способные объяснить необъяснимое тогда явление. Беззаботные, занятые, поглощенные своим делом, эрайзианские умы бродили по космосу - пока один из них не поразил эддорианский разум.
  
  
  Хотя любой эддорианин мог, если бы захотел, принять облик человека, они ни в коем случае не были человекоподобны. Также, поскольку термин подразумевает мягкость и неорганизованность, их нельзя назвать амебоидными. Они были одновременно универсальными и вариативными. Каждый эддорианин менял не только свою форму, но и текстуру в соответствии с требованиями момента. Каждый из них создавал-выдавливал- элементы всякий раз, когда и где в них возникала необходимость; элементы, уникально подходящие для выполняемой на тот момент задачи. Если указывалась твердость, члены были твердыми; если мягкость, они были мягкими. Маленький или большой, жесткий или гибкий; соединенный или щупальцевидный - все едино. Нити или кабели; пальцы или ступни; иглы или кувалды - одинаково просто. Одна мысль - и тело подходило для этой работы.
  
  Они были бесполыми: бесполыми до такой степени, до которой не дотягивает ни одна форма земной жизни, стоящая выше дрожжей. Они не были ни просто гермафродитами, ни андрогинными, ни партеногенетическими. В них совершенно не было секса. Они также были, по сути, бессмертны, за исключением насильственной смерти. Для каждого эддорианина, когда его разум приближался к застою насыщения после жизни в миллионы лет, он просто разделился на два новых-старых существа. Новый по способностям и изюминке; старый по способностям и силе, поскольку каждый из двух "детей" в совокупности обладал знаниями и воспоминаниями своего единственного "родителя".
  
  И если трудно описать словами физические аспекты эддориан, то практически невозможно написать или нарисовать в любой символике цивилизации истинную картину эддорианского - любого эддорианца -разума. Они были нетерпимыми, властными, алчными, ненасытными, холодными, черствыми и жестокими. Они были проницательными, способными, настойчивыми, аналитическими и эффективными. В них не было и следа каких-либо более мягких эмоций или чувствительности, присущих расам, приверженцам цивилизации. Ни у одного эддорианина никогда не было ничего, даже отдаленно напоминающего чувство юмора.
  
  Хотя по сути своей они не были кровожадными, то есть не любили кровопролитие ради него самого, они испытывали не большее отвращение к кровопусканию, чем были за него. Любое количество убийств, которое могло продвинуть эддорианина к его цели, заслуживало похвалы; бесполезная резня не одобрялась, не потому, что это была бойня, а потому, что она была бесполезной - и, следовательно, неэффективной.
  
  И вместо множества целей, к которым стремятся различные существа любой расы Цивилизации, у каждого эддорианца была только одна. Тот самый: власть. Сила! П-О-В-Е-Р!!
  
  Поскольку изначально Эддор был населен различными расами, возможно, столь же похожими друг на друга, как и различные человеческие расы Земли, понятно, что ранняя история планеты - то есть когда она все еще находилась в своем собственном пространстве - была историей непрерывной и многовековой войны. И, поскольку война всегда была и, вероятно, всегда будет неразрывно связана с технологическим прогрессом, раса, известная теперь просто как "эддориане", стала высшими технологами. Все другие расы исчезли. То же самое происходило со всеми другими формами жизни, какими бы низменными они ни были, которые каким-либо образом мешали Хозяевам Планеты.
  
  Затем, когда вся расовая оппозиция была ликвидирована, а всепоглощающая похоть столь же неутолима, как и прежде, выжившие эддориане сражались между собой: "кнопочные" войны, в которых использовались машины разрушения, против которых единственной возможной защитой была фантастическая толщина планетарного основания.
  
  Наконец, не имея возможности ни убивать, ни порабощать друг друга, сравнительно немногие выжившие заключили своего рода мир. Поскольку их собственное пространство было практически лишено планетных систем, они перемещали свою планету из космоса в космос, пока не нашли ту, которая настолько изобиловала планетами, что каждый живой эддорианин мог стать единоличным Хозяином постоянно растущего числа миров. Это была очень стоящая программа, многообещающая, поскольку она дала выход даже признанной ненасытной эддорианской жажде власти. Поэтому эддориане, впервые за свою невероятно долгую историю фанатичного отказа от сотрудничества, решили объединить свои интеллектуальные и материальные ресурсы и работать как группа.
  
  В конце концов был достигнут своего рода союз; ни мирно, ни без смертельных трений. Они знали, что демократия по самой своей природе неэффективна; следовательно, демократическая форма правления даже не рассматривалась. Эффективное правительство обязательно должно быть диктаторским. Не все они были абсолютно одинаковыми или обладали абсолютно одинаковыми способностями; совершенная идентичность любых двух таких сложных структур была фактически невозможна, и любое различие, каким бы незначительным оно ни было, служило достаточным оправданием для расслоения в таком обществе, как их.
  
  Таким образом, один из них, немного более могущественный и безжалостный, чем остальные, стал Всевышним - Его Абсолютным Превосходством - а группа примерно из дюжины других, лишь ненамного слабее, стала его Советом; кабинетом, который позже стал известен как Самый Внутренний круг. Количество членов этого кабинета несколько менялось от эпохи к эпохе; увеличивалось на единицу, когда член делился, уменьшалось на единицу, когда ревнивому товарищу или завистливому подчиненному удавалось совершить успешное убийство.
  
  И так, наконец, эддориане начали по-настоящему сотрудничать. В результате, среди прочего, были созданы гиперпространственная труба и полностью безынерционный двигатель - двигатель, который миллионы лет спустя был передан цивилизации эрайзианцем, работающим под именем Бергенхольм. Другим результатом, произошедшим вскоре после начала галактического межпространства, стало извержение в обычное пространство планеты Эддор.
  
  "Теперь я должен решить, сделать ли это помещение нашей постоянной штаб-квартирой или искать дальше", - сурово обратился Всевышний к своему Совету. "С одной стороны, даже тем планетам, которые уже сформировались, потребуется некоторое время, чтобы остыть. Потребуется еще больше для того, чтобы жизнь развивалась достаточно, чтобы стать частью империи, которую мы запланировали, или использовать наши способности в какой-либо значительной степени. С другой стороны, мы уже потратили миллионы лет на изучение сотен миллионов континуумов, но нигде не обнаружили такого изобилия планет, которое, по всей вероятности, скоро заполнит обе эти галактики. Также могут быть определенные преимущества, связанные с тем фактом, что эти планеты еще не заселены. По мере развития жизни мы можем формировать ее так, как нам заблагорассудится. Кронгенес, каковы ваши выводы относительно планетарных возможностей других пространств?"
  
  Термин "Кронгены" не был именем в общепринятом смысле. Или, скорее, это было больше, чем название. Это была ключевая мысль, выражаясь ментальным языком; сжатие и сокращение образа жизни или эго этого конкретного эддорианца.
  
  "Ничего многообещающего, ваше Превосходительство", - быстро ответил Кронгенес. "Ни в одном пространстве в пределах досягаемости моих инструментов нет больше, чем небольшой части обитаемых миров, которые в настоящее время будут существовать в этом".
  
  "Очень хорошо. Есть ли у кого-нибудь из вас, другие, какие-либо обоснованные возражения против создания нашей империи здесь, в этом пространстве? Если да, то выскажите мне свое мнение сейчас."
  
  Возражающих мыслей не возникло, поскольку никто из монстров тогда ничего не знал об Арисии или об эрайзианцах. Действительно, даже если бы они знали, крайне маловероятно, что были бы выдвинуты какие-либо возражения. Во-первых, потому что ни один эддорианин, начиная со Всевышнего, не мог представить или ни при каких обстоятельствах не допустил бы, что какая-либо раса, где бы то ни было, когда-либо приближалась или когда-либо приблизится к эддорианцам в каком быто ни было качестве; и во-вторых, потому что, как это обычно бывает при всех диктатурах, несогласие с Всевышним не удлиняло продолжительность жизни.
  
  "Очень хорошо. Сейчас мы обсудим, как ... но подождите! Эта мысль не принадлежит нам! Кто ты такой, незнакомец, чтобы осмеливаться вторгаться таким образом на конференцию Самого Сокровенного Круга?"
  
  "Я Энфиллистор, младший ученик, с планеты Арисия". Это имя тоже было символом. Молодой Эрайзианин еще не был Стражем, каким ему и многим его товарищам вскоре предстояло стать, поскольку до прибытия Эддора Эрайзия не нуждалась в стражах. "Я не вторгаюсь, как вы знаете. Я не касался ни одного из ваших разумов; не читал ни одной из ваших мыслей. Я ждал, когда вы заметите мое присутствие, чтобы мы могли познакомиться друг с другом. Поистине удивительное развитие событий - на протяжении многих циклов времени мы думали, что являемся единственной высокоразвитой жизнью в этой Вселенной ...."
  
  "Молчи, червяк, в присутствии Мастеров. Посадите свой корабль и сдавайтесь, и вашей планете будет позволено служить нам. Откажитесь или даже замешкайтесь, и каждый представитель вашей расы умрет ".
  
  "Червь? Мастера? Посадить мой корабль?" Мысль молодого эрайзианина была чистым любопытством, без тени страха, смятения или благоговения. "Сдаться? Служить вам? Кажется, я воспринимаю вашу мысль без двусмысленности, но ваш смысл полностью ...."
  
  "Обращайтесь ко мне "Ваше Превосходительство"", - холодно приказал Всевышний. "Приземляйся сейчас или умри сейчас - это твое последнее предупреждение".
  
  "Ваше превосходство? Конечно, если это обычная форма. Но что касается приземления - и предупреждения - и смерти - вы, конечно, не думаете, что я присутствую во плоти? И возможно ли, что ты на самом деле настолько ненормальный, чтобы верить, что можешь убить меня - или даже самого младшего эрайзианского младенца? Какая своеобразная - какая экстраординарная - психология!"
  
  "Тогда умри, червяк, если тебе так нужно!" - прорычал Всевышний и выпустил ментальный заряд, энергия которого была рассчитана на то, чтобы убить любое живое существо.
  
  Однако Энфилистор без видимых усилий парировал жестокую атаку. Его манера поведения не изменилась. Он не нанес ответного удара.
  
  Затем эддорианин въехал внутрь с анализирующим зондом, только чтобы снова удивиться - мысль эрайзианина невозможно было отследить! И Энфилистор, защищаясь от разъяренного эддорианина, направил тихую мысль, как будто он обращался к кому-то рядом с ним:
  
  "Войдите, пожалуйста, один или несколько Старейшин. Здесь возникла ситуация, с которой я недостаточно квалифицирован, чтобы справиться."
  
  "Мы, старейшины Арисии в слиянии, здесь". Серьезный, глубоко звучащий псевдоголосок заполнил умы эддорианцев; каждый воспринимал в трехмерной точности старое, седобородое человеческое лицо. "Вас, жителей Эддора, ждали. Курс действий, который мы должны предпринять, был определен давным-давно. Вы полностью забудете этот инцидент. В течение многих грядущих циклов времени ни один эддорианин не должен знать, что мы, эрайзиане, существуем."
  
  Еще до выхода the thought сросшиеся Старейшины тихо и гладко приступили к работе. Эддориане совершенно забыли о только что произошедшем инциденте. Ни один из них не сохранил в своем сознании ни малейшего намека на то, что Эддор не обладал единственной разумной жизнью в космосе.
  
  
  И на далекой Арисии состоялось полное собрание умов.
  
  "Но почему ты просто не убил их?" - Спросил Энфилистор. "Конечно, такое действие было бы крайне неприятным - почти невозможным, - но даже я могу понять ...." Он сделал паузу, захваченный своей мыслью.
  
  "То, что ты воспринимаешь, юноша, - это лишь очень малая часть целого. Мы не пытались убить их, потому что не смогли бы этого сделать. Не из-за брезгливости, как вы намекаете, а из-за абсолютной неспособности. Эддорианское упорство в жизни находится далеко за пределами вашего нынешнего понимания; попытка убить их сделала бы невозможным заставить их забыть нас. У нас должно быть время ... бесконечные циклы времени". Слияние прервалось, на несколько минут задумалось, затем обратилось ко всей группе:
  
  "Мы, Старшие Мыслители, не поделились с вами полностью нашей визуализацией Космического Всего, потому что до фактического появления эддориан всегда существовала вероятность того, что наши выводы могли быть ошибочными. Однако теперь сомнений нет. Цивилизация, которая, как представлялось, мирно развивается на всех изобилующих планетах двух галактик, теперь не возникнет сама по себе. Мы, жители Арисии, должны быть в состоянии в конечном итоге довести это до полного завершения, но задача будет долгой и трудной.
  
  "Разум эддорианцев обладает огромной скрытой силой. Если бы они узнали о нас сейчас, то практически наверняка смогли бы развить силы и механизмы, с помощью которых они свели бы на нет все наши усилия - они вышвырнули бы нас из этого, нашего родного пространства и времени. У нас должно быть время ... Со временем мы добьемся успеха. Должны быть линзы ... и существа цивилизации, достойные во всех отношениях носить их. Но мы, жители Арисии, в одиночку никогда не сможем победить эддорианцев. Действительно, хотя в этом еще нельзя быть уверенным, вероятность чрезвычайно велика, что, несмотря на наши предельные усилия по саморазвитию, нашим потомкам придется вывести от некоторых людей, чтобы эволюционировать на еще не существующей планете, совершенно новую расу - расу, намного более способную, чем наша, - которая сменит нас на посту Хранителей цивилизации ".
  
  
  Прошли столетия. Тысячелетия. Космические и геологические эпохи. Планеты остыли до твердости и стабильности. Жизнь формировалась, росла и развивалась. И по мере развития жизни она подвергалась сильному, хотя и неуловимому влиянию диаметрально противоположных сил Эрайзии и Эддора.
  
  
  ГЛАВА 2
  
  ПАДЕНИЕ АТЛАНТИДЫ
  
  1. ЭДДОР
  
  "Члены самого сокровенного круга, где бы вы ни были и что бы вы ни делали, настройтесь!" - Высочайшая передача. "Анализ данных, предоставленных только что завершенным обзором, показывает, что в целом Великий план продвигается удовлетворительно. Кажется, есть только четыре планеты, которые наши делегаты не были или, возможно, не смогут контролировать должным образом: Сол III, Ригель IV, Велантия III и Палейн VII. Все четыре, как вы заметите, находятся в другой галактике. В нашем собственном не возникло никаких проблем.
  
  "Из этих четырех первый требует решительного и немедленного личного внимания. Его жители за короткий промежуток времени, прошедший после нашего предыдущего общего обзора, освоили ядерную энергетику и впали в культурную модель, которая ни в каком отношении не соответствует основным принципам, заложенным нами давным-давно. Наши заместители, ошибочно полагающие, что они могут справиться с делами, не отчитываясь полностью перед следующим более высоким оперативным эшелоном или не обращаясь за помощью к нему, должны быть строго наказаны. Неудачу, по какой бы причине она ни произошла, терпеть нельзя.
  
  "Гарлейн, как Мастер номер два, ты немедленно получишь контроль над Сол III. Теперь этот Круг уполномочивает и инструктирует вас предпринять любые шаги, которые могут оказаться необходимыми для восстановления порядка на этой планете. Внимательно изучите эти данные, касающиеся трех других миров, которые могут очень скоро стать проблематичными. Считаете ли вы, что одному или нескольким другим из этого круга следует поручить работать с вами, чтобы быть уверенным, что эти неблагоприятные события будут подавлены?"
  
  "Это не так, ваше превосходительство", - решил уорти после долгого изучения. "Поскольку народы, о которых идет речь, пока обладают низким интеллектом; поскольку необходимо будет подпитывать энергией только одну форму плоти за раз; и поскольку методы будут по существу схожи; я могу справиться со всеми четырьмя более эффективно в одиночку, чем с помощью или сотрудничеством других. Если я правильно прочитал эти данные, потребуется лишь самая элементарная предосторожность при использовании ментальной силы, поскольку из четырех рас только велантийцы обладают хотя бы элементарными знаниями о ее применении. Верно?"
  
  "Мы так внимательно читаем данные". Как ни удивительно, самый Внутренний круг согласился единогласно.
  
  "Тогда иди. Когда закончите, предоставьте полный отчет."
  
  "Я иду, Всевышний. Я представлю полный и убедительный отчет ".
  
  2. АРИСИЯ
  
  "Мы, старейшие мыслители в fusion, выкладываем на всеобщее обозрение, для изучения и всестороннего обсуждения, визуализацию отношений, существующих и которые будут существовать между цивилизацией и ее непримиримым и неумолимым врагом. Несколько наших молодых членов, в частности Эуконидор, который только что стал Стражем, попросили проинструктировать их по этому вопросу. Будучи еще незрелыми, их визуализации не показывают ясно, почему Неданиллор, Кридиган, Дроунли и Бролентин, поодиночке или в сочетании, в прошлом совершали определенные действия и не совершали некоторые другие; или что будущие действия этих Создателей цивилизации будут аналогичным образом ограничены.
  
  "Эта визуализация, хотя и более сложная, более полная и детализированная, чем та, что была создана нашими предками во времена Объединения, согласуется с ней во всех существенных чертах. Пять основных положений остаются неизменными. Первое: эддориан можно победить только силой разума. Второе: величина требуемой силы такова, что ее единственным возможным генератором является такая организация, как Галактический патруль, над созданием которого мы работали и работаем. Третье: поскольку ни один эрайзианин или любой сплав эрайзианцев никогда не сможет противостоять этой силе, было и остается необходимым развить расу менталитета , достаточную для выполнения этой задачи. Четвертое: эта новая раса, сыгравшая важную роль в устранении угрозы Эддора, само собой разумеется, вытеснит эрайзианцев в качестве хранителей цивилизации. Пятое: эддориане не должны получать информацию о нас до тех пор, пока для них не станет физически и математически невозможным сконструировать какие-либо эффективные контрустройства."
  
  "Действительно, безрадостный взгляд", - пришла мрачная мысль.
  
  "Не так, дочь. Небольшое размышление покажет вам, что ваше нынешнее мышление расплывчато и мутновато. Когда это время придет, каждый эрайзианин будет готов к переменам. Мы знаем путь. Мы не знаем, к чему ведет этот путь; но цель Эрайзиана на этой фазе существования - в этом пространственно-временном континууме - будет выполнена, и мы с нетерпением и радостью перейдем к следующему. Есть еще вопросы?"
  
  Не было ни одного.
  
  "Тогда изучите этот материал, каждый из вас, с особой тщательностью. Может случиться так, что кто-то из вас, даже ребенок, поймет какой-то аспект истины, который мы упустили или не исследовали полностью; какой-то факт или подтекст, который может быть использован для сокращения времени конфликта или уменьшения числа зарождающихся цивилизаций, уничтожение которых нам в настоящее время кажется совершенно неизбежным ".
  
  Проходили часы. Дни. Никаких критических замечаний или предложений не поступало.
  
  "Таким образом, мы исходим из того, что эта визуализация является наиболее полной и точной из всех возможных для массового интеллекта Арисии, которые он может создать на основе доступной на данный момент информации. Поэтому Формовщики, кратко описав то, что они уже сделали, проинформируют нас о том, что они считают необходимым сделать в ближайшем будущем ".
  
  "Мы наблюдали, а иногда и направляли эволюцию разумной жизни на многих планетах", - так началось слияние. "Мы, в меру наших возможностей, направили энергию этих сущностей в русло цивилизации; мы последовательно придерживались политики, направленной на то, чтобы привести как можно больше различных рас к интеллектуальному уровню, необходимому для эффективного использования Линзы, без которой не может появиться предлагаемый Галактический Патруль.
  
  "На протяжении многих циклов времени мы работали как личности с четырьмя сильнейшими расами, из одной из которых будут выведены люди, которые однажды заменят нас в качестве Хранителей цивилизации. Были установлены кровные линии. Мы поощряли сочетания, которые концентрируют черты силы и рассеивают черты слабости. Хотя особых отклонений от нормы, ни физических, ни умственных, не произойдет до тех пор, пока предпоследним не разрешат встретиться и спариваться, определенное общее улучшение каждой расы было неизбежным.
  
  "Таким образом, эддориане уже заинтересовались нашей зарождающейся цивилизацией на планете Теллус, и неизбежно, что очень скоро они вмешаются в нашу работу над тремя другими. Этим четырем молодым цивилизациям должно быть позволено пасть. Эта конференция была созвана для того, чтобы предостеречь каждого эрайзианина от благонамеренных, но необдуманных действий. Мы сами будем действовать через формы плоти, интеллект которых не выше, чем у уроженцев затронутых планет, и неотличим от них. Между этими формами и нами не будет прослеживаемой связи . Никакие другие эрайзиане не будут действовать в пределах крайней досягаемости ни одной из этих четырех планет; отныне им будет присвоен тот же статус, который так долго был присвоен самому Эддору. Эддориане не должны узнавать о нас до тех пор, пока им не станет слишком поздно эффективно использовать эти знания. Любая случайная крупица информации, полученная любым эддорианином, должна быть немедленно уничтожена. Именно для того, чтобы уберечься от таких случайных разоблачений и свести их на нет, были обучены наши сторожа ".
  
  "Но если все наши цивилизации погибнут...." Эуконидор начал протестовать.
  
  "Учеба покажет вам, молодежь, что общий уровень ума, а следовательно, и силы, повышается", - прервали его сросшиеся Старейшины. "Тенденция постоянно повышается; каждый пик и долина выше своих предшественников. Когда будет достигнут указанный уровень - уровень, на котором станет возможным эффективное использование Объектива, - мы не только позволим им стать известными; мы будем вовлекать их в каждый момент ".
  
  "Один фактор остается неясным". Последовавшее молчание нарушил мыслитель. "В этой визуализации я не вижу ничего, что исключало бы возможность того, что эддориане могут в любой момент визуализировать нас. Допустим, что Старейшины давным-давно не просто визуализировали эддорианцев, но воспринимали их в пространственно-временных обзорах; что они и последующие Старейшины были способны поддерживать статус-кво; и что эддорианский образ мышления по сути механистичен, а не философичен, по своей природе. Все еще существует вероятность того, что враг может вывести нас на чистую воду с помощью одних только логических процессов. Эта мысль особенно беспокоит меня в настоящее время, потому что строгий статистический анализ событий на этих четырех планетах показывает, что они никак не могли быть случайными. Используя такой анализ в качестве отправной точки, ум даже с умеренными способностями мог бы представить нас практически целиком. Я предполагаю, однако, что эта возможность была принята во внимание, и предлагаю проинформировать участников ".
  
  "Суть хорошо понята. Такая возможность существует. Хотя вероятность того, что такой анализ не будет проведен до тех пор, пока мы не объявим о себе, очень велика, это не уверенность. Однако, сразу же после того, как стало известно о нашем существовании, эддориане начали бы строить против нас, на четырех планетах и в других местах. Поскольку возможна только одна эффективная контрструктура, и поскольку мы, старейшины, уже давно проявляем бдительность, чтобы обнаружить первые признаки этой конкретной деятельности, мы знаем, что ситуация остается неизменной. Если это изменится, мы немедленно организуем еще одно полное собрание мнений. Есть ли еще какие-нибудь насущные вопросы ...? В противном случае эта конференция будет закрыта ".
  
  3. АТЛАНТИДА
  
  Арипонидес, недавно избранный Фаросом Атлантиды на свой третий пятилетний срок, стоял у окна своего кабинета на вершине возвышающегося Фаростери. Его руки были свободно сцеплены за спиной. На самом деле он не видел ни огромных просторов тихого океана, ни шумной гавани, ни мегаполиса, раскинувшегося под ним так великолепно и так деловито. Он стоял там неподвижно, пока тонкая вибрация не предупредила его, что посетители приближаются к его двери.
  
  "Входите, джентльмены.... Пожалуйста, садитесь." Он сел на один конец стола, отлитого из прозрачного пластика. "Психолог Талмонидес, государственный деятель Клето, министр Филамон, министр Марксес и офицер Артоменес, я попросил вас прийти сюда лично, потому что у меня есть все основания полагать, что экранирование этой комнаты является защитой от подслушивания; чего больше нельзя сказать о наших предположительно частных телевизионных каналах. Мы должны обсудить и, если возможно, прийти к какому-то решению относительно состояния, в котором сейчас находится наша нация.
  
  "Каждый из нас внутри себя точно знает, кто он такой. Из-за наших собственных способностей мы не можем наверняка познать внутреннюю сущность друг друга. Инструменты и техники психологии, однако, являются мощными и точными; и Талмонидес, после исчерпывающего и скрупулезного обследования каждого из нас, подтвердил, что среди нас нет и намека на нелояльность ".
  
  "Эта сертификация выеденного яйца не стоит", - заявил дородный офицер. "Какие у нас есть гарантии, что сам Талмонидес не является одним из главарей? Имейте в виду, у меня нет оснований полагать, что он не до конца лоялен. На самом деле, поскольку он был одним из моих лучших друзей более двадцати лет, я безоговорочно верю, что так оно и есть. Тем не менее, Арипонидес, простой факт таков, что все меры предосторожности, которые ты предпринял, и все, что ты можешь предпринять, бесполезны и будут бесполезны, поскольку речь идет об определенных знаниях. Настоящая правда есть и останется неизвестной ".
  
  "Вы правы", - признал Психолог. "И, в таком случае, возможно, мне следует отказаться от участия в собрании".
  
  "Это тоже не помогло бы". Артоменес покачал головой. "Любой компетентный сюжетец был бы готов к этому, как и к любым другим непредвиденным обстоятельствам. Один из нас, других, был бы настоящим оператором ".
  
  "И тот факт, что наш офицер - тот, кто так тонко разбирается в деталях, может быть использован для указания, кто из нас мог бы быть настоящим оператором", - язвительно заметил Марксес.
  
  "Джентльмены! Джентльмены!" Арипонидес запротестовал. "Хотя абсолютная уверенность, конечно, невозможна для любого ограниченного ума, вы все знаете, как проверялся Талмонидес; вы знаете, что в его случае нет никаких разумных сомнений. Тем не менее, мы должны воспользоваться тем шансом, который существует, ибо, если мы не будем полностью доверять друг другу в этом начинании, неудача неизбежна. С этим предупреждением я продолжу свой отчет.
  
  "Это всемирное безумие беспорядков непосредственно последовало за контролируемым высвобождением атомной энергии и может быть - вероятно, так и есть - связано с этим. Это ни в коей мере не связано с империалистическими целями или действиями со стороны Атлантиды. Этот факт нельзя подчеркивать слишком сильно. Нас никогда не интересовала и сейчас не интересует Империя. Это правда, что другие нации начинались как колонии Атлантиды, но никогда не предпринималось попыток сохранить за какой-либо из них колониальный статус вопреки желанию их электората. Все нации были и остаются братскими государствами. Мы выигрываем или теряем вместе. Атлантида, родитель, была и остается центром обмена информацией, координатором усилий, но никогда не заявляла и не стремилась к власти; все решения основывались на свободных дебатах и свободном и тайном голосовании.
  
  "Но теперь! Партии и фракции повсюду, даже в старой Атлантиде. Каждую нацию раздирают внутренние разногласия и распри. И это еще не все. Уйгары как нация безумно завидуют Южным островам, которые, в свою очередь, завидуют майя. Майя из банту, банту из Экопта, Экопт из Норхейма и Норхейм из Уйгара. Порочный круг, усугубляемый другими проявлениями ревности и ненависти, пересекающимися повсюду. Каждый боится, что кто-то другой вот-вот попытается захватить контроль над всем миром; и, похоже, быстро распространяется совершенно безосновательное убеждение, что сама Атлантида собирается превратить все другие народы Земли в вассалов.
  
  "Это четкое изложение нынешнего состояния мира, каким я его вижу. Поскольку я не вижу другого пути, возможного в рамках нашего демократического правительства, я рекомендую нам продолжать нашу нынешнюю деятельность, такую как международные договоры и соглашения, над которыми мы сейчас работаем, активизируя наши усилия везде, где это возможно. Сейчас мы услышим государственного деятеля Клето."
  
  "Ты достаточно ясно обрисовал ситуацию, Фарос. Я думаю, однако, что основной причиной проблем является возникновение этого множества политических партий, особенно тех, которые состоят в основном из сумасшедших и экстремистов. Связь с атомной энергией очевидна: поскольку атомная бомба дает небольшой группе людей возможность уничтожить мир, они считают, что тем самым она наделяет их полномочиями диктовать миру свои условия. Моя рекомендация - это всего лишь ваш частный случай: приложить все усилия, чтобы повлиять на электораты Норхейма и Уйгара, чтобы они поддержали эффективный международный контроль над атомной энергией ".
  
  "У вас есть таблицы с данными в виде символов?" - спросил Талмонидес со своего места за клавиатурой вычислительной машины.
  
  "Да. Вот они."
  
  "Спасибо".
  
  "Министр Филамон", - объявил Фарос. - Это книга доктора Смита.
  
  "На мой взгляд - как должен уметь видеть любой разумный человек - основным вкладом атомной энергии в этот всемирный хаос была полная деморализация рабочей силы", - категорично заявил седовласый министр торговли. "Производительность на человеко-час должна была вырасти по меньшей мере на двадцать процентов, и в этом случае цены автоматически снизились бы. Вместо этого недальновидные гильдии ввели жесткие ограничения на производство, а теперь, похоже, удивлены тем, что по мере падения производства и роста почасовой заработной платы растут и цены, а реальный доход падает. Возможен только один курс, джентльмены; труд необходимо заставить себя прислушаться к голосу разума. Это пуховое одеяло, это защищенное безделье, это ...."
  
  "Я протестую!" Маркс, министр труда, вскочил на ноги. "Вина полностью лежит на капиталистах. Их жадность, их ненасытность, их эксплуатация ...."
  
  "Одну минуту, пожалуйста!" Арипонидес резко постучал по столу. "В высшей степени знаменательно для прискорбного состояния времени, что два государственных министра должны говорить так, как вы двое только что говорили. Я так понимаю, что ни у кого из вас нет ничего нового, чтобы внести свой вклад в этот симпозиум?"
  
  Оба претендовали на слово, но обоим было отказано в нем путем голосования.
  
  "Передайте свои сведенные в таблицу данные Талмонидес", - распорядился Фарос. "Офицер Артоменес?"
  
  "Вы, наш Фарос, более чем намекнули, что наша программа защиты, за которую я несу главную ответственность, была в значительной степени виновата в том, что произошло", - начал седой воин. "Отчасти, возможно, так оно и было - нужно быть действительно слепым, чтобы не видеть связи, и действительно предвзятым, чтобы не признать это. Но что я должен был делать, зная, что практической защиты от атомной бомбы не существует? Они есть у каждой нации, и они производят все больше и больше. Каждая нация кишит агентами друг друга. Должен ли я был пытаться сохранить Атлантиду беззубой в мире, ощетинившемся клыками? И мог ли я - или кто-либо другой - преуспеть в этом?"
  
  "Вероятно, нет. Не предполагалось никакой критики; мы должны иметь дело с ситуацией, как она существует на самом деле. Ваши рекомендации, пожалуйста?"
  
  "Я думал об этом день и ночь и не вижу решения, которое можно было бы сделать приемлемым для нашей - или для любой другой реальной-демократии. Тем не менее, у меня есть одна рекомендация. Все мы знаем, что Норхейм и Уйгар - больные места, особенно Норхейм. На данный момент у нас больше бомб, чем у них обоих вместе взятых. Мы знаем, что сверхзвуковые задания Уйгара готовы. Мы не знаем точно, что есть у Норхейма, поскольку некоторое время назад они прервали мою разведывательную линию, но сегодня вечером я пришлю еще одного оперативника - моего лучшего человека. Если он узнает, что у нас достаточное преимущество в скорости, а я почти уверен, что у нас есть, я предлагаю нанести удар по Норхейму и Уйгару прямо сейчас, пока мы можем, прежде чем они нанесут удар по нам. И ударьте по ним изо всех сил - измельчите их в порошок. Затем создайте мировое правительство, достаточно сильное, чтобы уничтожить любую нацию - включая Атлантиду, - которая не будет с ним сотрудничать. Я знаю, что такой образ действий грубо противоречит всему международному праву и всем принципам демократии; и даже это может не сработать. Однако, насколько я могу судить, это единственный курс, который может сработать".
  
  "Вы - мы все - замечаем его слабые стороны". Фарос задумался на несколько минут. "Вы не можете быть уверены, что ваша разведка обнаружила все опасные точки, и многие из них должны находиться так глубоко под землей, чтобы быть в безопасности даже от наших самых тяжелых ракет. Мы все, включая вас, считаем, что Психолог прав, утверждая, что реакция других наций на такое действие была бы как неблагоприятной, так и насильственной. Ваш отчет, пожалуйста, Талмонидес."
  
  "Я уже поместил свои данные в интегратор". Психолог нажал кнопку, и механизм начал жужжать и щелкать. "У меня есть только один новый факт, имеющий хоть какое-то значение; имя одного из высших чинов и вытекающий из него вывод о возможной некоторой степени сотрудничества между Норхеймом и Уйгаром ...."
  
  Он замолчал, когда машина перестала щелкать и выдала отчет.
  
  "Посмотрите на этот график - рост на десять пунктов за семь дней!" Талмонидес указал пальцем. "Ситуация ухудшается все быстрее и быстрее. Вывод неизбежен - вы сами можете видеть, что эта итоговая линия быстро приближается к единице - что вспышки станут неконтролируемыми примерно через восемь дней. За одним небольшим исключением - здесь - вы заметите, что линии организации и цели такие же случайные, как и всегда. Несмотря на эту окончательную интеграцию, я бы склонялся к мысли, что это кажущееся отсутствие согласованности было вызвано недостатком данных - что за всем этим движением стоит тщательно продуманный и полностью интегрированный план - за исключением того факта, что фракции и нации настолько равномерно подобраны. Но данных достаточно. Убедительно показано, что ни одна из других наций не сможет победить, даже полностью уничтожив Атлантиду. Они бы просто уничтожили друг друга и всю нашу цивилизацию. Согласно этому прогнозу, при составлении которого данные, предоставленные нашим Сотрудником, были главными определяющими факторами, таковым, несомненно, и будет результат, если немедленно не будут приняты меры по исправлению положения. Ты, конечно, уверен в своих фактах, Артоменес?"
  
  "Я уверен. Но ты сказал, что у тебя есть имя, и что оно указывает на связь Норхейма и Уйгара. Что это за название?"
  
  "Твой старый друг...."
  
  "Ло Сон!" Произнесенные слова были проклятием ярости.
  
  "Никто другой. И, к сожалению, пока не указан курс действий, который хоть сколько-нибудь обещает успех."
  
  "Тогда используй мой!" Артоменес вскочил и стукнул кулаком по столу. "Позвольте мне прямо сейчас отправить два полета ракет, которые превратят Уйгарстой и Норград в радиоактивную пыль и сделают тысячи квадратных миль вокруг каждого из них непригодными для жизни на десять тысяч лет! Если это единственный способ чему-то научиться, пусть учатся!"
  
  "Сядьте, офицер", - спокойно приказал Арипонидес. "Этот курс, как вы уже указали, неоправдан. Это нарушает все основные принципы нашей цивилизации. Более того, это было бы совершенно бесполезно, поскольку этот результат ясно показывает, что каждая нация на Земле была бы уничтожена в течение дня ".
  
  "Что тогда?" С горечью потребовал Артоменес. "Сидеть тихо здесь и позволить им уничтожить нас?"
  
  "Не обязательно. Мы здесь для того, чтобы формулировать планы. К настоящему времени Талмонидес, основываясь на наших объединенных знаниях, решит, что должно быть сделано ".
  
  "Перспективы не из приятных: совсем не из приятных", - мрачно объявил Психолог. "Единственный план действий, который хоть сколько-нибудь обещает успех - а вероятность его составляет всего сотую восьмую - это тот, который рекомендован Фаросом, слегка измененный, чтобы включить предложение Артоменеса отправить своего лучшего оперативника на указанную миссию. Для поднятия боевого духа, кстати, фаросу следует также побеседовать с этим агентом, прежде чем он отправится в путь. Обычно я бы не стал выступать за курс действий, имеющий столь малую вероятность успеха; но поскольку это просто продолжение и интенсификация того, что мы уже делаем, я не вижу, как мы можем принять какой-либо другой ".
  
  "Мы договорились?" Спросил Арипонидес после короткого молчания.
  
  Они были согласованы. Четверо участников конференции вышли, и вошел энергичный молодой человек. Хотя он не смотрел на Фароса, его глаза задавали вопросы.
  
  "Явился за приказами, сэр". Он пунктуально отдал честь офицеру.
  
  "Вольно, сэр". Артоменес ответил на приветствие. "Тебя позвали сюда, чтобы сказать пару слов от фароса. Сэр, я представляю капитана Фригеса."
  
  "Не приказы, son...no ." Правая рука Арипонидиса приветственно легла на левое плечо капитана, мудрый старый взгляд глубоко заглянул в золотисто-коричневые глаза молодости; фарос увидел, на самом деле не замечая, пылающую копну красно-бронзово-каштановых волос. "Я пригласил вас сюда, чтобы пожелать вам всего наилучшего; не только для себя, но и для всей нашей нации и, возможно, для всей нашей расы. Хотя все в моем существе восстает против неспровоцированного и необъявленного нападения, мы можем быть вынуждены выбирать между планом кампании нашего офицера и уничтожением цивилизации. Поскольку вы уже знаете о жизненной важности вашей миссии, мне нет необходимости распространяться об этом. Но я хочу, чтобы вы полностью знали, капитан Фригес, что вся Атлантида летит с вами этой ночью ".
  
  "Эт... спасибо вам, сэр". Фригес дважды сглотнул, чтобы придать голосу твердость. "Я сделаю все, что в моих силах, сэр".
  
  А позже, в бескрылом летательном аппарате, летящем к аэродрому, юный фригиец нарушил долгое молчание. "Так это и есть Фарос... Он мне нравится, офицер... Я никогда раньше не видел его вблизи ... в нем что-то есть .... Он не очень похож на моего отца, но кажется, что я знаю его тысячу лет!"
  
  "Хм... м...м. Своеобразный. В этом вы двое очень похожи, даже несмотря на то, что вы совсем не похожи друг на друга .... Не могу точно сказать, что это такое, но это есть ". Хотя ни Артоменес, ни кто-либо другой из его современников не мог определить, что это такое, сходство действительно было. Это было внутри и за глазами; это был "орлиный взгляд", который много позже стал ассоциироваться с теми, кто носил линзы Арисии. "Но вот мы здесь, и ваш корабль готов. Удачи, сынок".
  
  "Спасибо, сэр. Но еще кое-что. Если это случится - если я не вернусь - вы проследите, чтобы моя жена и ребенок ...?"
  
  "Я сделаю, сынок. Завтра утром они отправятся в Северную Майю. Они будут жить, независимо от того, выживем мы с вами или нет. Что-нибудь еще?"
  
  "Нет, сэр. Спасибо. До свидания".
  
  Корабль представлял собой огромное летающее крыло. Стандартная коммерческая работа. Пустые пассажиры, даже члены экипажа, никогда не подвергались жестоким ускорениям, регулярно используемым беспилотными перевозчиками. Фригий осмотрел панель. Крошечные моторы пропускали ленты через контроллеры. Все светофоры горели зеленым. Все было готово. Надев водонепроницаемый комбинезон, он проскользнул через гибкий клапан в свой разгонный бак и стал ждать.
  
  Коротко взвыла сирена. Черная ночь превратилась в ослепительно белую, когда высвободилась собранная энергия атома. В течение пяти и шести десятых секунды острая, твердая передняя кромка V-образной формы из бериллиевой бронзы прорезала себе путь сквозь постоянно разрежающийся воздух.
  
  Судно, казалось, на мгновение остановилось; остановилось и яростно дернулось. Она дрожала, пыталась разорвать себя на куски; но Фригий в своем резервуаре был равнодушен. Ранее более слабые корабли разбивались на куски о кажущуюся прочной стену атмосферной несжимаемости со скоростью звука; но этот корабль был построен достаточно прочно и оснащен такой мощностью, чтобы достаточно сильно врезаться в эту стену и пройти сквозь нее невредимым.
  
  Адская вибрация прекратилась; фантастическое неистовство двигателя уменьшилось до простого толчка; Фригий знал, что судно выровнялось на крейсерской скорости в две тысячи миль в час. Он вышел, пролив как можно меньше воды на полированный стальной пол. Он снял свой комбинезон и засунул его обратно через клапан в резервуар. Он мыл и полировал пол полотенцами, которые также отправлялись в бак.
  
  Он натянул пару мягких перчаток и с помощью ручного управления сбросил за борт разгонный бак и все оборудование, которое делало эту разгрузку возможной. Этот мусор упал бы в океан; утонул бы; никогда не был бы найден. Он тщательно осмотрел отсек и люк. Ни царапин, ни шрамов, ни следов марса; никаких характерных следов или отпечатков любого рода. Пусть норвежцы ищут. Пока все идет хорошо.
  
  Затем возвращаемся к задней кромке, к маленькому аварийному люку, рядом с которым был прикреплен тускло-черный шар. Первыми были выпущены крепежные устройства. Он задохнулся, когда воздух вырвался наружу почти в вакууме, но он был обучен выдерживать внезапные и сильные колебания давления. Он выкатил мяч на люк, где открыл его; две шарнирные полусферы, каждая из которых плотно набита формованным составом, напоминающим губчатую резину. Казалось невероятным, что человек такого роста, как Фригес, особенно с парашютом, мог втиснуться в такое маленькое пространство; но эта подкладка была отлита по размеру.
  
  Этот шар должен был быть маленьким. Корабль, даже если он выполнял регулярный коммерческий рейс, будет подвергаться интенсивному и непрерывному сканированию с момента входа в зону действия радара Norheiman. Поскольку шар был бы невидим на экране любого радара, не возникло бы никаких подозрений; особенно потому, что - насколько удалось выяснить разведке Атлантиды - норвежцам еще не удалось усовершенствовать какое-либо устройство, с помощью которого живой человек мог бы выпрыгнуть из сверхзвукового самолета.
  
  Фригес ждал - и дождался - пока секундная стрелка его часов не показала начало нулевого времени. Он свернулся в одну половину шара; другая половина сомкнулась над ним и зафиксировалась. Люк открылся. Мяч и тесно запертый человек стремительно падали вниз; резко, с ужасающим замедлением, достигнув предельной скорости. Если бы воздух был чуть гуще, капитан Атлантиды умер бы на месте; но это тоже было рассчитано точно, и Фригес выжил.
  
  И когда мяч полетел вниз по кричащему наклону, он сжался!
  
  Атланты надеялись, что это тоже что-то новое - синтетический материал, который при трении о воздух будет разрушаться молекула за молекулой так быстро, что ни один его заметный фрагмент не достигнет земли.
  
  Корпус исчез, а пористая подкладка стала податливой. И Фригес, все еще находясь на высоте более тридцати тысяч футов, отбросил оставшиеся фрагменты своего кокона и, тщательно спланировав, развернулся так, чтобы видеть землю, теперь смутно различимую в первых тускло-серых лучах рассвета. Там было шоссе, параллельное линии его полета; он не промахнулся бы дальше, чем на сотню ярдов.
  
  Он подавил почти непреодолимое желание слишком рано вытащить свой разрывной шнур. Ему пришлось ждать - ждать до последней возможной секунды, - потому что парашюты были большими, а радар Norheiman практически не касался земли.
  
  Наконец, опустившись достаточно низко, он потянул за кольцо. З-р-р-е-е-к-ХЛОП! Парашют с грохотом открылся; его ремни безопасности натянулись с диким рывком, всего за несколько секунд до того, как его сильно сжатые колени приняли удар от приземления.
  
  Это было близко - слишком близко! Он был бледен и дрожал, но невредим, когда собрал во вздымающуюся боевую простыню и скатал ее вместе со своей сбруей в комок. Он вскрыл крошечную ампулу, и когда капли жидкости коснулись ее, прочная ткань начала исчезать. Он не сгорел; он просто распался и исчез. Менее чем за минуту осталось всего несколько стальных защелок и колец, которые атлант похоронил под тщательно замененным кругом дерна.
  
  Он все еще придерживался графика. Менее чем через три минуты сигналы поступят в эфир, и он будет знать, где находится - если только норскам не удалось обнаружить и уничтожить всю группу атлантийцев, действовавшую под прикрытием. Он нажал кнопку на маленьком инструменте; удерживал ее нажатой. Линия, горевшая зеленым на циферблате - вспыхнула красным - исчезла.
  
  "Черт возьми!" - выдохнул он отрывисто. Сила сигнала подсказала ему, что он находится примерно в миле от убежища - первоклассные вычисления, - но красная вспышка предупредила его держаться подальше. Киннекса - лучше бы это была Киннекса! - пришла бы к нему.
  
  Как? По воздуху? По дороге? Пешком через лес? У него не было возможности узнать - о разговорах, даже на узком луче, не могло быть и речи. Он пробрался к шоссе и притаился за деревом. Здесь она могла добраться до него любым путем из трех. Он снова ждал, изредка нажимая на кнопку отправителя.
  
  Длинный наземный автомобиль с низкой посадкой вывернул из-за поворота, и бинокль Фригеса был направлен ему в глаза. Это была Киннекса - или дубликат. При этой мысли он сбросил очки и вытащил оружие - бластер в правой руке, пневматический пистолет в левой. Но нет, так не пойдет. Она тоже была бы подозрительной - она должна была бы быть - и в этой машине, вероятно, были установлены тяжелые вещи. Если бы он вышел готовым к делу, она бы его поджарила, и быстро. Может быть, и нет - у нее могла быть защита, но он не мог рисковать.
  
  Машина замедлила ход; остановилась. Девушка вышла, осмотрела переднее колесо, выпрямилась и посмотрела на дорогу, прямо на место, где прятался Фригес. На этот раз бинокль приблизил ее на расстояние чуть больше вытянутой руки. Высокий, светловолосый, прекрасно сложенный; слегка изогнутая левая бровь. Золотая ниточка, выдававшая однозубый мост, и крошечный шрам на верхней губе, за которые он был ответственен - она всегда настаивала на том, чтобы играть в полицейских и грабителей с мальчиками старше и крупнее ее - это была Киннекса! Даже наука Норхейма не могла так идеально воспроизвести все индивидуальные характеристики девушки, которую он знал с тех пор, как она была по колено утке!
  
  Девушка скользнула обратно на свое сиденье, и тяжелая машина тронулась с места. Фригийцы с распростертыми объятиями вступили на его путь. Машина остановилась.
  
  "Обернись. Встань спиной ко мне, руки за спину, " решительно приказала она.
  
  Мужчина, хотя и был удивлен, подчинился. Только когда он почувствовал, как ее палец перебирает короткие волосы у него на затылке, он понял, что она искала - почти незаметный шрам, отмечающий место, куда она укусила его, когда ей было семь лет!
  
  "О, Фрай! Это это ты! Действительно ты! Слава богам! Я стыдился этого всю свою жизнь, но теперь ...."
  
  Он повернулся и поймал ее, когда она падала, но она не совсем потеряла сознание.
  
  "Быстрее! Садись... поезжай дальше ... не слишком быстро!" - резко предупредила она, когда шины завизжали. "Ограничение скорости здесь - семьдесят, и нас не могут подобрать".
  
  "Это просто, Кинни. Но давайте! Какова оценка? Где Коланидес? Или, скорее, что с ним случилось?"
  
  "Мертв. Думаю, что и остальные тоже. Они посадили его на психиатрическую скамью и вывернули наизнанку ".
  
  "Но блоки?"
  
  "Не удержался - здесь они добавляют такие мелочи, как снятие шкуры и соль, к обычной рутине psycho. Но никто из них ничего не знал ни обо мне, ни о том, как были получены их отчеты, иначе я тоже был бы мертв. Но это не имеет никакого значения, Фрай - мы опоздали всего на неделю ".
  
  "Что вы имеете в виду, слишком поздно?" Ускорьте это!" Его тон был грубым, но рука, которую он положил на ее руку, была сама нежность.
  
  "Я рассказываю тебе так быстро, как только могу. Позавчера я получил его последний отчет. У них есть ракеты, такие же большие и такие же быстрые, как наши, - может быть, даже больше, - и они собираются запустить одну из них по Атлантиде сегодня вечером ровно в семь часов."
  
  "Сегоднявечером! Святые боги!" Мысли этого человека лихорадочно соображали.
  
  "Да". Голос Киннексы был низким, без колебаний. "И в мире не было ничего, что я мог бы с этим поделать. Если бы я приблизился к любому из наших мест или попытался использовать луч, достаточно сильный, чтобы дотянуться куда угодно, меня бы просто тоже подобрали. Я много думал, но смог придумать только одну вещь, которая могла бы оказаться полезной, и я не смог бы сделать это в одиночку. Но двое из нас, возможно...."
  
  "Продолжай. Просветите меня. Никто никогда не обвинял тебя в отсутствии мозгов, и ты знаешь всю эту страну как свои пять пальцев."
  
  "Украсть корабль. Будьте на подъеме ровно в семь, заплатите Эмме. Когда крышка откроется, погрузитесь на полную мощность, направьте луч Artomenes - если у меня была секунда, прежде чем они накроют мою волну - и встретьтесь с их ракетой лоб в лоб в их собственной пусковой трубе ".
  
  Это был потрясающий материал, но момент был таким напряженным, и эти двое были так взвинчены, что ни один из них не увидел в этом ничего необычного.
  
  "Неплохо, если мы не можем придумать ничего лучше. Джокер, конечно, в том, что вы не поняли, как можно украсть корабль?"
  
  "Совершенно верно. Я не могу носить бластеры. Сейчас ни одна женщина в Норхайме не носит пальто или мантию, поэтому я тоже не могу. И только посмотрите на это платье! Вы видите какое-нибудь место, где я мог бы спрятать хотя бы один?"
  
  Он посмотрел оценивающе, и у нее хватило такта покраснеть.
  
  "Не могу сказать, что мне это нравится", - признался он. "Но я бы предпочел иметь один из наших собственных кораблей, если бы мы могли приблизиться. Сможем ли мы оба сделать это, как ты думаешь?"
  
  "Ни за что. Они все время держали бы по крайней мере одного человека внутри. Даже если бы мы убили всех снаружи, корабль взлетел бы прежде, чем мы смогли бы подойти достаточно близко, чтобы открыть люк с помощью внешнего управления."
  
  "Вероятно. Продолжайте. Но сначала, вы уверены, что с вами все в порядке?"
  
  "Позитивный". Она невесело усмехнулась. "Тот факт, что я все еще жив, является убедительным доказательством того, что они ничего не узнали обо мне. Но я не хочу, чтобы вы работали над этой идеей, если можете придумать что-то получше. У меня есть паспорта и так далее, чтобы ты мог стать кем захочешь, от оператора метро до экоптианского банкира. То же самое для меня и для нас обоих, как мистера и миссис."
  
  "Умная девочка". Он подумал несколько минут, затем покачал головой. "Я не вижу никакого возможного выхода. "Лодка-невидимка" выйдет только через неделю, и, судя по тому, что вы сказали, она, вероятно, сюда не попадет. Но у вас может получиться, несмотря на это. Я тебя куда-нибудь подброшу...."
  
  "Ты не будешь", - перебила она тихо, но определенно. "Что бы вы предпочли - уйти в порыве, подобном тому, который будет рядом с хорошим атлантийцем, или, бросив его, быть одурманенным психом, освежеванным, посоленным и - все еще живым - вытащенным и четвертованным?"
  
  "Значит, вместе до конца", - согласился он. "Муж и жена. Туристы-молодожены - из какого-то городка неподалеку. Довольно хорошо исправлено, чтобы соответствовать тому, в чем мы участвуем. Можешь сделать?"
  
  "Очень просто". Она открыла отделение и выбрала один из стопки документов. "Я могу починить этот за десять минут. Нам придется избавиться от остальных из них, а также от множества других вещей. И тебе лучше снять эту кожу и надеть костюм, соответствующий фотографии на паспорте ".
  
  "Верно. Прямая дорога на многие мили, и ничего не видно в любом направлении. Дайте мне костюм, и я сейчас переоденусь. Продолжать или остановиться?"
  
  "Думаю, лучше остановиться", - решила девушка. "Быстрее, и нам придется найти место, чтобы спрятать или похоронить эти улики".
  
  Пока мужчина переодевался, Киннекса собрал контрабанду, завернув ее в выброшенную куртку. Она подняла глаза как раз в тот момент, когда Фригес поправлял пальто. Она взглянула на его подмышки, затем уставилась на него.
  
  "Где ваши бластеры?" она потребовала. "Они должны быть заметны, хотя бы немного, но даже я не вижу от них и следа".
  
  Он показал ей.
  
  "Но они такие крошечные! Я никогда не видел таких бластеров!"
  
  "У меня есть бластер, но он в заднем кармане. Это не так. Это пневматические пистолеты. Отравленные иглы. Выеденное мясо на расстоянии более ста футов, но смертельно близко. Одно прикосновение в любом месте, и парень тут же умирает. Максимум две секунды."
  
  "Мило!" Она не была пугливой вайолет, эта молодая шпионка Атлантиды. "У вас, конечно, есть запасные, и я могу достаточно легко спрятать два из них в ножные кобуры. Дай мне и покажи, как они работают ".
  
  "Стандартные элементы управления, очень похожие на бластеры. Вот так." Он продемонстрировал, и пока он степенно вел машину по шоссе, девушка усердно шила.
  
  День тянулся, и его нельзя было назвать безоблачным. Фактически, один инцидент, подробное описание которого здесь не имело бы смысла, был такого характера, что в его конце:
  
  "Вам не кажется, что лучше указать мне на этот пандус?" Тихо спросил Фригес. "На случай, если тебя поцарапают в одной из этих драк, а меня нет?"
  
  "О! Конечно! Прости меня, Фрай - у меня совершенно вылетело из головы, что ты не знал, где это было. Область шесть; точка с запятой четыре семь три тире шесть ноль пять.
  
  "Понял". Он повторил цифры.
  
  Но ни один из атлантов не был "облажавшимся", и в шесть часов вечера пара, предположительно проводящая медовый месяц, припарковала свой большой родстер в гараже на Норград Филд и прошла через ворота. Их документы, включая билеты, были в идеальном порядке; они были такими же неприметными и непритязательными, какими обычно бывают молодожены. Не более и не менее.
  
  Праздно прогуливаясь, жадно разглядывая каждую новую вещь, они кружным путем направились к определенному небольшому ангару. Как и сказала девушка, это поле могло похвастаться сотнями сверхзвуковых истребителей, их было так много, что обслуживание требовало круглосуточного режима. В том ангаре стоял остроносый, приземистый V'd флайер, один из самых быстрых в Норхейме. Он был обслужен и готов.
  
  Конечно, было слишком надеяться, что посетители действительно смогут беспрепятственно проникнуть в здание. Они тоже.
  
  "Ты, назад!" Охранник отмахнулся от них. "Возвращайтесь в вестибюль, где вам самое место - посетителям сюда вход воспрещен!"
  
  Черт возьми! Черт возьми! Пневматический пистолет Фригеса разразился тихим, но смертельным кашлем. Киннекса развернулась - руки мелькнули, юбка взлетела - и побежала. Охранники пытались остановить ее; пытались пустить в ход собственное оружие. Пытался - потерпел неудачу -умер.
  
  Фригийцы тоже бежали; бежали задом наперед. Теперь его бластер был вынут и пылал, поскольку ни один живой враг не оставался в пределах досягаемости иглы. Пуля из винтовки пролетает мимо его головы, заставляя его непроизвольно и бесполезно пригнуться. Винтовки были плохими; но их опасность тоже была учтена и принята.
  
  Киннекса добрался до иллюминатора истребителя, открыл его и прыгнул внутрь. Он прыгнул. Она упала на него. Он отшвырнул ее подальше, захлопнул дверь и последовал за ней. Он посмотрел на нее и горько выругался. Маленькая круглая дырочка портила переносицу: затылка у нее не было.
  
  Он прыгнул к пульту управления, и маленький кораблик флота с криком взмыл ввысь. Он включил передатчик и приемник, нажал клавишу и немного покрутил. Без мыла. Он этого боялся. Они уже заглушали все частоты, которые он мог использовать; используя энергию, через которую он не мог пропустить даже узкий луч на сотню миль.
  
  Но он все еще мог разбить эту ракету в ее шахте. Или - мог ли он? Он не боялся других бойцов Norheiman; у него было большое преимущество, и он был одним из их самых быстрых. Но поскольку они уже были такими подозрительными, разве они не запустили бы бомбу до семи часов? Он тщетно пытался вытащить еще один узел из своих широко открытых двигателей.
  
  Со всей своей скоростью он приблизился к точке как раз вовремя, чтобы увидеть шлейф перегретого пара, поднимающийся в стратосферу и исчезающий за ее пределами. Он направил свой флайер вверх, зафиксировал ракету в прицеле и выровнял ее. Хотя его корабль не имел ускорения гигантской ракеты, он мог догнать его до того, как он достигнет Атлантиды, поскольку ему не нужна была его высота и поскольку большая часть его путешествия будет проделана без электричества. Что он мог с этим поделать после того, как заразился, он не знал, но он что-нибудь бы сделал.
  
  Он поймал его; и благодаря мастерству пилотирования, которое по достоинству оценят только те, кто управлял самолетами на сверхзвуковых скоростях, он соответствовал его курсу и скорости. Затем, с расстояния едва ли в сто футов, он засыпал самые тяжелые снаряды в боевую часть ракеты. Он не мог пропасть без вести! Это было хуже, чем отстрел легкой добычи - это было все равно, что динамить рыбу в ведре! Тем не менее, ничего не произошло. Значит, взрыватель был рассчитан не на удар, а на время; и механизм активации был бы защищен от пуль и ударов.
  
  Но все же был способ. Теперь ему не нужно было вызывать Артоменеса, даже если бы он мог преодолеть помехи, которые все еще создавали быстро приближающиеся преследователи. Наблюдатели Атлантиды давно бы выстроили все это в ряд; офицер точно знал бы, что происходит.
  
  Двигаясь вперед и вниз на максимальной мощности, Фригий медленно развернул свой корабль на встречный курс под прямым углом. Острый нос истребителя поразил боевую голову в футе от точки прицеливания атлантийца, и, умирая, Фригий знал, что выполнил свою миссию. Ракета Норхейма не поразила бы Атлантиду, но упала бы на расстоянии не менее десяти миль, а вода там была очень глубокой. Очень, очень глубоко. Атлантиде не причинили бы вреда.
  
  Однако, возможно, было бы лучше, если бы Фригес погиб вместе с Киннексой на Норградском поле; в этом случае континент, вероятно, выстоял бы. Как бы то ни было, хотя одна ракета не достигла города, ее ужасный атомный заряд взорвался на глубине шестисот морских саженей, в десяти скудных милях от гавани Атлантиды и очень близко к древнему геологическому разлому.
  
  У Артомена, как и предполагал Фригес, было время действовать, и он знал гораздо больше, чем Фригес, о том, что приближалось к Атлантиде. Слишком поздно он узнал, что не одна ракета, а семь, были запущены из Норхейма и по меньшей мере пять из Уйгара. Ракеты возмездия, которые должны были стереть с лица земли Норград, Уйгарстой и тысячи квадратных миль окрестностей, были в пути задолго до того, как бомба или землетрясение уничтожили все пусковые площадки Атлантиды.
  
  Но когда равновесие наконец было восстановлено, океан безмятежно катился там, где раньше был небольшой континент.
  
  ГЛАВА 3
  
  ПАДЕНИЕ РИМА
  
  1. ЭДДОР
  
  Подобно двум высокопоставленным руководителям теллурианской корпорации, обсуждающим деловые вопросы во время случайной встречи в одном из своих клубов, Высший совет Эддора и Гарлейн, его заместитель, вели эддорианский эквивалент беседы в нерабочее время.
  
  "Вы проделали отличную работу на Tellus", - получил высочайшую оценку. "О трех других, конечно, тоже, но " Теллус" был настолько худшим из всех, что превосходство работы бросается в глаза. Когда нации Атлантиды так основательно уничтожали друг друга, я думал, что с этой штукой под названием "демократия" покончено навсегда, но, похоже, убить ее очень трудно. Однако, я так понимаю, что вы полностью контролируете ситуацию в Риме?"
  
  "Определенно. Митрадат Понтийский был моим. Такими были Сулла и Марий. Через них и других я убил практически все мозги и способности Рима и превратил эту так называемую "демократию" в воющую, бесцельную толпу. Мой Неро положит этому конец. Рим будет набирать обороты - внешне даже будет казаться, что он растет - в течение нескольких поколений, но то, что сделает Нерон, невозможно отменить ".
  
  "Хорошо. Действительно, трудная задача".
  
  "Совсем не сложно ... но это так чертовски устойчиво". Мысль Гарлейна была горькой. "Но это ад работы с такими недолговечными расами. Поскольку каждое существо живет всего минуту или около того, они меняются так быстро, что человек не может отвлечься от них ни на секунду. Я давно хотел совершить небольшое путешествие на каникулы обратно в наше старое пространство-время, но, похоже, я не смогу этого сделать, пока они не повзрослеют и не остепенятся ".
  
  "Это не будет слишком долго. Знаете, продолжительность жизни удлиняется по мере того, как расы приближаются к своим нормам."
  
  "Да. Но ни у кого другого и вполовину не возникает таких проблем, как у меня. Фактически, у большинства из них все происходит примерно так, как они хотят. Мои четыре планеты устраивают больше ада, чем все остальные галактики вместе взятые, и я знаю, что это не я - рядом с вами я самый эффективный оператор, который у нас есть. Что меня интересует, так это то, почему я оказался козлом отпущения."
  
  "Именно потому, что вы являетесь нашим самым эффективным оператором". Если можно сказать, что эддорианин улыбнулся, то улыбнулся Всевышний. "Вы знаете, так же как и я, выводы Интегратора".
  
  "Да, но я все больше и больше сомневаюсь, верить им безоговорочно или нет. Споры вымершей формы жизни -подходящие условия -действие законов случайности - Черт возьми! Я начинаю подозревать, что случайность напрягается сверх своего предела эластичности, в моих конкретных интересах, и как только я смогу выяснить, кто это напрягает, в Самом Внутреннем Круге останется одно пустое место ".
  
  "Будь осторожен, Гарлейн!" Все легкомыслие, вся небрежность исчезли. "Кого вы подозреваете? Кого вы обвиняете?"
  
  "Пока никто. Истинный угол зрения никогда не приходил мне в голову до этого момента, пока я обсуждал это с вами. И я никогда не буду ни подозревать, ни обвинять. Я приму решение, а затем буду действовать ".
  
  "Вопреки мне? По моему заказу?" высочайший спрос, его вспыльчивый характер.
  
  "Скажи, скорее, в поддержку", - беззастенчиво парировал лейтенант. "Если кто-то воздействует на меня через мою работу, в каком положении вы, вероятно, уже находитесь, не зная об этом? Предположим, что я прав, что эти четыре мои планеты стали такими, какие они есть, из-за обезьяньих делишек внутри Круга. Кто был бы следующим? И насколько вы уверены, что не существует чего-то подобного, но не настолько продвинутого, уже предназначенного для вас? Мне кажется, что над этим стоит серьезно подумать ".
  
  "Возможно, так .... Возможно, вы правы.... Было несколько несоответствующих элементов. Взятые по отдельности, они, казалось, не имели никакого значения; но вместе и рассматривались в этом новом свете ...."
  
  Так подтвердился вывод эрайзианских старейшин о том, что эддориане в то время не смогли бы вычислить Арисию; и, таким образом, Эддор упустил свой шанс вовремя начать ковку оружия, с помощью которого можно было бы эффективно противостоять Галактическому патрулю Аризианской Цивилизации, который так скоро должен был появиться на свет.
  
  Если бы кто-то из них двоих был менее подозрительным, менее ревнивым, менее высокомерным и властолюбивым - другими словами, не был бы эддорианцем - эта История цивилизации, возможно, никогда не была бы написана; или написана совсем по-другому и другой рукой.
  
  Однако оба были эддорианцами.
  
  2. АРИСИЯ
  
  За короткий промежуток времени между падением Атлантиды и подъемом Рима на вершину своего могущества Эуконидор из Арисии почти не постарел. Он все еще был юношей. Он был и останется на многие столетия вперед Стражем. Хотя его разум был достаточно силен, чтобы понять визуализацию Старейшинами хода Цивилизации - фактически, он уже добился значительного прогресса в своей собственной визуализации Космического Целого, - он был недостаточно зрелым, чтобы равнодушно созерцать события, которые, согласно всем эрайзианским визуализациям, должны были произойти.
  
  "Твои чувства вполне естественны, Эуконидор". Дроунли, Формовщик, занимающийся в основном планетой Теллус, плавно соединил свой разум с разумом молодого Стража. "Нам самим это не нравится, как вы знаете. Однако это необходимо. Никаким другим способом нельзя обеспечить окончательный триумф цивилизации ".
  
  "Но неужели ничего нельзя сделать, чтобы облегчить ...?" Эуконидор сделал паузу.
  
  Дроунли ждал. "У вас есть какие-либо предложения?"
  
  "Ни одного", - признался младший эрайзианец. "Но я думал...вы или Старейшины, которые намного старше и сильнее ... могли бы ...."
  
  "Мы не можем. Рим падет. Этому нужно позволить упасть".
  
  "Значит, это будет Неро? И мы ничего не можем сделать?"
  
  "Неро. Мы можем сделать достаточно мало. Наши формы плоти - Петрониус, Акте и другие - сделают все, что смогут; но их силы будут точно такими же, как у других человеческих существ их времени. Они должны быть и будут ограничены, поскольку любое проявление необычных способностей, умственных или физических, будет обнаружено мгновенно и будет слишком разоблачающим. С другой стороны, Неро - то есть Гарлейн из Эддора - будет действовать гораздо свободнее ".
  
  "Очень похоже. Практически без помех, за исключением чисто физических вопросов. Но, если ничего нельзя сделать, чтобы остановить это .... Если Неро нужно позволить посеять семена разорения ...."
  
  И на этой невеселой ноте конференция закончилась.
  
  3. РИМ
  
  "Но для чего тебе, Ливий, или любому из нас, если уж на то пошло, жить?" - спросил гладиатор Патрокл у своего сокамерника. "Нас хорошо кормят, за нами хорошо ухаживают, нас хорошо тренируют; как лошадей. Но, подобно лошадям, мы ниже рабов. У рабов есть некоторая свобода действий; у большинства из нас ее нет. Мы сражаемся - сражаемся с кем бы или с чем бы ни послали нас наши проклятые хозяева. Те из нас, кто выжил, снова сражаются; но конец неизбежен и наступает скоро. Когда-то у меня были жена и дети. Как и ты. Есть ли хоть какой-то шанс, пусть и незначительный, что кто-нибудь из нас когда-нибудь узнает их снова; или даже узнает, живы они или умрут? Нет. Стоит ли ваша жизнь такой цены? Мой - нет."
  
  Ливий Вифиниец, который смотрел сквозь прутья кабинки на гладкий песок арены в сторону трона Нерона, украшенного гирляндами и пурпурным знаменем, повернулся и оглядел своего товарища-гладиатора с ног до головы. Мускулистые ноги, узкая талия, резко сужающийся торс, огромные плечи. Львиная голова, увенчанная неопрятной копной красно-бронзово-каштановых волос. И, наконец, глаза - золотисто-коричневые глаза с золотистыми крапинками - теперь жесткие и холодные, с нескрываемой свирепостью и целеустремленностью.
  
  "Я более или менее ожидал чего-то подобного", - тихо сказал тогда Ливиус. "Ничего откровенного - ты хорошо построил, Патрокл, - но для того, кто знает гладиаторов так, как знаю их я, в последние недели что-то носилось по ветру. Я так понимаю, что кто-то поклялся своей жизнью за меня и что я не должен спрашивать, кто мог бы быть этим другом."
  
  "Один сделал. Вы не должны."
  
  "Да будет так. Тогда я благодарю моего неизвестного спонсора и богов за то, что я всецело с вами. Не то чтобы у меня была какая-то надежда. Хотя ваше племя порождает мужчин - судя по вашему телосложению, волосам и глазам, вы происходите от самого Спартака, - вы знаете, что даже он не преуспел. Сейчас все хуже, бесконечно хуже, чем было в его дни. Никто из тех, кто когда-либо замышлял заговор против Неро, не имел ни малейшего успеха; даже его коварная шлюха-мать. Все они умерли, какими способами, вы знаете. Неро - мерзкий, низший из низших. Тем не менее, его шпионы - самые эффективные, которых когда-либо знал мир. Несмотря на это, я чувствую то же, что и вы. Если я смогу взять с собой двух или трех преторианцев, я умру довольным. Но, судя по твоему виду, твой план совсем не такой, как я думал, - штурмовать трибуну тщетного Нерона вон там. Есть ли у вас, случайно, хоть какая-то надежда на успех?"
  
  "Больше, чем след; гораздо больше". Зубы фракийца обнажились в волчьей ухмылке. "Его шпионы, как вы говорите, очень хороши. Но, на этот раз, таковы и мы. Такой же жесткий и такой же безжалостный. Многие из его шпионов среди нас погибли; большинство, если не все, остальных известно. Они тоже должны умереть. Например, Глатиус. Время от времени, по воле богов, человек убивает человека лучше, чем он есть на самом деле; но Глатиус проделал это шесть раз подряд, не получив ни царапины. Но в следующий раз, когда он сражается, несмотря на защиту Нерона, Глатий умирает. Прошел слух, и есть трюки гладиаторов, о которых Неро никогда не слышал."
  
  "Совершенно верно. Один вопрос, и я тоже могу начать надеяться. Это не первый случай, когда гладиаторы замышляют заговор против Агенобарбуса. Однако, прежде чем заговорщики смогли чего-либо добиться, они столкнулись друг с другом, и сигнал всегда был к смерти, а не к милосердию. Неужели это ...?" Ливиус сделал паузу.
  
  "Этого не произошло. Это то, что дает мне надежду, которая у меня есть. В этом мы, гладиаторы, не одиноки. У нас есть влиятельные друзья при дворе; один из которых в течение нескольких дней носил нож, заточенный специально для того, чтобы вонзить его между ребер Неро. То, что он все еще носит этот нож, и то, что мы все еще живы, является для меня достаточным доказательством того, что Агенобарбус, матереубийца и подстрекатель, ничего не подозревает о происходящем ".
  
  (В этот момент Нерон на своем троне разразился хохотом, его массивное тело затряслось от веселья, которое Петроний и Тигеллин приписали предсмертным мукам христианки на арене.)
  
  "Есть ли какая-нибудь мелочь, о которой мне следует рассказать, чтобы принести наибольшую пользу?" - Спросил Ливиус.
  
  "Несколько. Тюрьмы и ямы настолько переполнены христианами, что они умирают и смердят, и угрожает эпидемия. Чтобы исправить положение, несколько десятков сотен из них будут распяты здесь завтра ".
  
  "Почему бы и нет? Всем известно, что они отравители колодцев, убийцы детей и практикующие магию. Волшебники и ведьмы."
  
  "Это правда". Патрокл пожал своими массивными плечами. "Но чтобы продолжить, завтра ночью, в полной темноте, оставшиеся сотни, которые не были распяты, должны быть ... Вы когда-нибудь видели сарментития и семаксия?"
  
  "Только один раз. Поистине великолепное зрелище, почти такое же захватывающее, как почувствовать, как человек умирает от твоего меча. Мужчины и женщины, завернутые в пропитанные маслом одежды, измазанные смолой и прикованные цепями к столбам, действительно являются великолепными факелами. Вы имеете в виду, тогда, что ...?"
  
  "Да. В собственном саду Цезаря. Когда свет станет ярче, Неро будет участвовать в параде. Когда его колесница проезжает десятый факел, наш союзник взмахивает ножом. Преторианцы будут метаться вокруг, но будет несколько моментов замешательства, во время которых мы вступим в бой и стражники погибнут. В то же время другие члены нашей партии захватят дворец и убьют каждого мужчину, женщину и ребенка, приверженца Нерона ".
  
  "Очень мило - в теории". Вифиниец был настроен откровенно скептически. "Но как мы собираемся этого достичь? Нескольким гладиаторам - таким чемпионам, как Патрокл Фракийский, - иногда разрешается делать практически все, что им заблагорассудится в свободное время, и, следовательно, они, возможно, смогут принять участие в такой драке, но большинство из нас будет под замком и охраной."
  
  "Это тоже было подготовлено. Наши союзники возле трона и некоторые другие аристократы и граждане Рима, которые выиграли большие суммы благодаря нашим победам, убедили наших хозяев устроить грандиозный банкет для всех гладиаторов завтра вечером, сразу после массового распятия. Мероприятие состоится в Клавдиевой роще, прямо напротив садов Цезаря."
  
  "Ах!" Ливиус глубоко вздохнул; его глаза вспыхнули. "Клянусь Ваалом и Вакхом! Клянусь круглой, высокой грудью Изиды! Впервые за многие годы я начинаю жить! Наши мастера умирают первыми, тогда и там ... но держать оружие?"
  
  "Будет предоставлен. У случайных прохожих они, а также доспехи и щиты будут спрятаны под плащами. Да, сначала наши владельцы, а затем преторианцы. Но заметь, Ливий, что Тигеллин, командующий гвардией, мой - и только мой. Лично я собираюсь вырезать его сердце ".
  
  "Предоставлено. Я слышал, что у него какое-то время была ваша жена. Но вы, кажется, совершенно уверены, что все еще будете живы завтра ночью. Клянусь Баалом и Иштар, хотел бы я так себя чувствовать! Наконец-то есть ради чего жить, я чувствую, как мои внутренности превращаются в воду - я слышу весла Харона. Похоже на то, что какой-нибудь отпрыск ретиария, танцующий на цыпочках, поймает меня в свои сети сегодня же днем, и никакого сигнала о пощаде не было и не будет сегодня. Характер толпы, начиная с Цезаря, таков, что даже ты получишь "Pollice verso", если упадешь ".
  
  "Это правда. Но вам лучше избавиться от этого чувства, если вы хотите жить. Что касается меня, я в достаточной безопасности. Я дал обет Юпитеру, и тот, кто так долго защищал меня, не покинет меня и сейчас. Любой человек или любая вещь, которые встретятся со мной во время этих игр, умрут ".
  
  "Я надеюсь на это, син ... Но послушай! Рога ... и кто-то приближается!"
  
  Дверь позади них распахнулась. Вошел ланиста, или мастер гладиаторов, нагруженный оружием и доспехами. Дверь открылась и была заперта снаружи. Посетитель был явно взволнован, но несколько секунд молча смотрел на Патрокла.
  
  "Ну, Железное сердце", - наконец вырвалось у него, - "тебе даже не интересно, что ты должен сделать сегодня?"
  
  "Не особенно", - равнодушно ответил Патрокл. "Разве что одеваться по фигуре. Почему? Что-то особенное?"
  
  "Экстра особенный. Сенсация года. Сам Фермиус. Неограниченно. Свободный выбор оружия и доспехов."
  
  "Фермиус!" - Воскликнул Ливиус. "Галл Фермий? Пусть Афина прикроет вас своим щитом!"
  
  "Ты можешь сказать это и обо мне тоже", - бессердечно согласился ланиста. "Прежде чем я понял, кто был введен, я, как дурак, поставил сотню сестерциев на Патрокла здесь, с коэффициентом всего один к двум, против поля. Но послушай, Бронзовоголовый. Если вы получите лучшее от Fermius, я отдам вам полную треть моего выигрыша ".
  
  "Спасибо. Ты получишь деньги. Хороший человек, Фермиус, и умный. Я много слышал о нем, но никогда не видел, как он работает. Он видел меня, а это не так уж хорошо. И тяжелый, и быстрый - несколько легче, чем я, и немного быстрее. Он знает, что я всегда сражаюсь с фракийцем, и что я был бы дураком, если бы попробовал что-то еще против него. Он сражается либо с фракийцем, либо с самнитом, в зависимости от противника. Против меня его лучшим выбором было бы выйти самнитом. Ты знаешь?"
  
  "Нет. Они не сказали. Он может не принимать решения до последнего момента."
  
  "Неограниченный, против меня он пойдет самнитом. Ему придется. Эти неограниченные возможности сложны, но это дает мне шанс использовать новый трюк, над которым я работал. Я возьму вон тот меч - без ножен - и два кинжала, помимо моего гладиуса. Достань мне булаву, самую легкую настоящую булаву, которая есть у них в арсенале.
  
  "Булава! Сражаться с фракийцем против самнита?"
  
  "Совершенно верно. Булава. Я собираюсь драться с Фермиусом, или ты хочешь сделать это сам?"
  
  Принесли булаву, и Патрокл ударил ею с разворота двумя руками о камень стены. Головка прочно держалась на древке. Хорошо. Они ждали.
  
  Взревели трубы; рев огромного собрания стих почти до полной тишины.
  
  "Великий чемпион Фермий против Великого чемпиона Патрокла", - последовало хриплое объявление. "Единоборство. Любое оружие, которое вы решите использовать, используемое любым возможным способом. Без отдыха, без перерыва. Войдите!"
  
  Две фигуры в доспехах шагнули к центру арены. Доспехи Патрокла, начиная с возвышающегося шлема и заканчивая щитом, были из тускло поблескивающей стали, без каких-либо украшений. Каждая деталь была изуродована и покрыта шрамами; совершенно очевидно, что эта броня предназначалась для использования и уже использовалась. С другой стороны, галльские самнитские доспехи были украшены украшениями, характерными для его расы. Шлем Фермиуса украшали три ярких пера, его щит и кираса, покрытые эмалью в половину цветов спектра, выглядели так, как будто их надели впервые.
  
  В пяти ярдах друг от друга гладиаторы остановились и развернулись лицом к подиуму, на котором развалился Нерон. Гул разговоров - булава вызвала немало комментариев и предположений - прекратился. Патрокл поднял свое тяжелое оружие в воздух; галл взмахнул своим длинным, острым мечом. Они скандировали в унисон:
  
  Аве, Цезарь Император!
  
  Morituri te salutant!"
  
  Начальный флажок опустился; и при первом взгляде на него, задолго до того, как он коснулся земли, оба человека пошевелились. Фермиус развернулся и прыгнул; но, каким бы быстрым он ни был, он был недостаточно быстр. Эта булава, которая мгновение назад казалась такой тяжелой в руках фракийца, стала чудесным образом маневренной - она летела по воздуху прямо к середине его тела! Снаряд не попал в цель - Патрокл надеялся, что он был единственным, кто подозревал, что он не ожидал, что снаряд коснется его противника, - но для того, чтобы увернуться от снаряда, Фермиусу пришлось замедлить шаг; на мгновение он потерял четкую координацию своей атаки. И в этот момент Патрокл нанес удар. Нанес удар, и нанес снова.
  
  Но, как уже было сказано, Фермиус был одновременно сильным и быстрым. Первый удар, нанесенный слева по его обнаженной правой ноге, вместо этого пришелся в щит. Удар нанесен левой рукой, поскольку левая рука была обременена щитом, то же самое. То же самое произошло и со следующим испытанием - жестоким ударом справа. Третий из безумного шквала ударов мечом, лишь частично отраженный мечом, который Фермиус смог только тогда пустить в ход, обрушился вниз, и красное, зеленое и белое перо полетело к земле. Два бойца отскочили друг от друга и быстро изучили друг друга.
  
  С точки зрения гладиаторов, это была самая настоящая предварительная перестрелка. То, что галл потерял свои плюмажи и что на его доспехах виднелись большие полосы отсутствующей эмали, значило для обоих не больше, чем то, что предположительно внезапная атака фракийца провалилась. Каждый знал, что столкнулся с самым смертоносным бойцом своего мира; но если это знание повлияло на одного из них, другой не мог этого понять.
  
  Но толпа пришла в неистовство. Ничего подобного этому первому потрясающему боевому переходу никогда прежде не видели. Смерть, внезапная и жестокая, витала в воздухе. Арена была насыщена этим. Сердца в экстазе выпрыгивали из груди. Каждый человек там, мужчина или женщина, испытал неописуемый трепет смерти - опосредованной, безопасной - и каждая клеточка их вожделения требовала большего. Еще! Каждый зритель знал, что один из этих людей умрет в тот день. Никто не хотел и не позволил бы им обоим жить. Это было до смерти, и смерть там будет.
  
  Женщины, чьи лица покрылись багровыми пятнами от эмоций, визжали и визжали. Мужчины топали ногами и размахивали руками, кричали и ругались. И многие, как мужчины, так и женщины, заключали пари.
  
  "Пятьсот сестерциев на Фермиуса!" - крикнул один из них, держа планшет и стилус в воздухе.
  
  "Взято!" - раздался ответный крик. "С Галлией покончено - Патрокл едва не загнал его туда!"
  
  "Тысяча, ты!" - последовал еще один вызов. "Патрокл упустил свой шанс и никогда не получит другого - тысячу на Фермиусе!"
  
  "Две тысячи!"
  
  "Пять тысяч!"
  
  "Десять!"
  
  Бойцы сомкнулись - замахнулись -нанесли удар. Щиты вибрирующе лязгали под ударами отражаемых ударов, мечи скулили и рычали. Взад и вперед - по кругу - уступая и отнимая позиции - минута за бесконечной минутой продолжалась эта отчаянно яростная демонстрация мастерства, скорости, силы и выносливости. И по мере того, как это продолжалось, все дольше и дольше, чем ожидали даже самые оптимистичные, напряжение нарастало все выше и выше.
  
  По голой ноге галла потекла алая кровь, и толпа одобрительно закричала. Кровь сочилась из сочленений брони фракийца, и они превратились в обезумевшую толпу.
  
  Ни один человеческий организм не смог бы долго выдерживать такой темп. Оба мужчины быстро уставали и замедлялись. Используя свой вес и броню, Патрокл заставил галла идти туда, куда он хотел. Затем, очевидно собрав все свои ресурсы для последнего усилия, фракиец сделал один короткий, порывистый шаг вперед и со всей силы ударил прямо вниз.
  
  Измазанная кровью рукоять повернулась в его руках; лезвие ударилось плашмя и сломалось, его длина злобно заскрипела, удаляясь. Фермиус, хотя и был потрясен грубой силой неудачного удара, пришел в себя почти мгновенно; он выронил меч и схватился за свой гладиус, чтобы воспользоваться предоставленной ему замечательной возможностью.
  
  Но это разрушение не было случайным; Патрокл не делал попыток восстановить равновесие. Вместо этого он проскользнул мимо удивленного и потрясенного Галла. Все еще наклоняясь, он схватил булаву, о которой все, кроме него, забыли, и замахнулся; замахнулся со всей совокупной и синхронизированной силой рук, запястий, предплечий, плеч и великолепного тела.
  
  Железный наконечник тяжелого оружия попал в центр кирасы галла, которая прогнулась внутрь, как кусок картона. Казалось, что Фермиус оторвался от земли и, свернувшись вокруг булавы, на короткое время пролетел по воздуху. Когда он упал на землю, Патрокл был рядом с ним. Галл, вероятно, был уже мертв - такой удар убил бы слона, - но это не имело никакого значения. Если бы эта толпа знала, что Фермиус мертв, они могли бы начать требовать и его жизни тоже. Поэтому, подняв голову и высоко подняв свой кинжал, он испросил у Цезаря его императорской воли.
  
  Толпа, и без того обезумевшая, совершенно обезумела от такого удара. В этой безумно кровожадной толпе не могло быть и не было мысли о милосердии; не было мысли о милосердии к человеку, который сражался в таком великолепном бою. В более прохладные моменты они бы хотели, чтобы он жил, чтобы волновать их снова и снова; но сейчас, в течение почти получаса, они наслаждались горячим, удушающим трепетом смерти в своих глотках. Теперь они хотели и хотели бы получить самые острые ощущения.
  
  "Смерть!" Прочная конструкция сотрясалась под нарастающий рев спроса. "Смерть! СМЕРТЬ!"
  
  Большой палец правой руки Неро горизонтально прижат к груди. Каждая весталка делала один и тот же знак. Pollice verso. Смерть. Напряженные и пронзительные вопли толпы стали еще громче.
  
  Патрокл опустил свой кинжал и нанес ненужный и неощутимый удар; и-
  
  "Peractum est!" - раздался один оглушительный вопль.
  
  
  Так жил рыжеволосый фракиец; а также, к его собственному удивлению, жил Ливиус.
  
  "Я рад видеть тебя, Бронзовое сердце, клянусь белыми бедрами Цереры, я!" - воскликнул этот достойный человек, когда они встретились на следующий день. Патрокл никогда не видел вифинца таким жизнерадостным. "Афина Паллада укрыла тебя, как я ее просил. Но, клянусь красным клювом Тота и священной заимфой Танит, меня охватил ужас, когда ты так быстро сделал этот бросок и промахнулся, и я сошел с ума, как и все остальные, когда ты совершил настоящий переворот. Но теперь, будь оно проклято, я полагаю, что нам всем придется быть настороже - или нет, неограниченные возможности встречаются нечасто, спасибо Нинибу Разящему и его алым копьям!"
  
  "Я слышал, ты сам не так уж плохо справился", - прервал Патрокл болтливость своего друга. "Я пропустил ваши первые два, но я видел, как вы принимали Календиос. У него высокий рейтинг - один из лучших местных - и я боялся, что он может заманить тебя в ловушку, но, судя по твоему виду, ты получил всего пару ударов ножом. Отличная работа".
  
  "Молитва, мой мальчик. Молитва - это материал. Я помолился им по порядку и сорвал джекпот с Шамашем. Мои внутренности снова скрутило, как им и положено, и я знал, что все предзнаменования были в мою пользу. Кроме того, когда вы шли на встречу с Фермиусом, вы заметили, что этот рыжеволосый греческий позер заигрывал с вами?"
  
  "А? Не будь дураком. Мне было о чем подумать ".
  
  "Так я и подумал. Она, наверное, тоже, потому что через некоторое время она подошла сзади с ланистой и строила мне глазки. Я, должно быть, здесь в лучшей форме, чем у вас, я полагаю. Что за девка! В любом случае, я чувствовал себя все лучше и лучше, и перед тем, как она ушла, я знал, что ни один чертов ретиарий, который когда-либо размахивал трезубцем, не сможет пробить сеть мимо моей защиты. И они тоже не смогли. Еще пара таких, и я сам стану великим чемпионом. Но они роют ямы для крестов, и раздается сигнал, что пир готов. Это шоу обещает быть действительно хорошим ".
  
  Они с огромным аппетитом съели наваленную горками еду, которую приготовил Неро. Они вернулись на отведенные им места, чтобы увидеть кресты, стоящие настолько близко друг к другу, насколько это было возможно, и каждый из которых несет страдающего христианина, заполняя все огромное пространство арены.
  
  И, если уж говорить правду, эти двое мужчин полностью наслаждались каждым мгновением того долгого и тошнотворно ужасного дня. Они были самыми трудными продуктами самой трудной школы, которую когда-либо знал мир: их строго обучали безжалостно расправляться со смертью по приказу; непоколебимо принимать смерть в случае необходимости. О них не следует и не можно судить по более высоким, утонченным стандартам более мягкого дня.
  
  День прошел; приближался вечер. Все гладиаторы, жившие тогда в Риме, собрались в Клавдиевой роще за столами, скрипевшими от яств и вина. Женщины тоже были там в изобилии; женщины, которых можно было брать и которые жаждали быть взятыми; и волна веселья разлилась открыто, широко и высоко. Хотя все ели и, по-видимому, пили с увлечением, большая часть вина была фактически потрачена впустую. И когда небо потемнело, большинство гладиаторов, один за другим, начали избавляться от своих спутниц под тем или иным предлогом и направляться к дороге , которая отделяла празднующих от толпы любопытных зрителей в плащах.
  
  В полной темноте в небо из сада Цезаря ударил красный луч, и гладиаторы, развернутые теперь вдоль шоссе, пронеслись по нему и, казалось, вступили в короткую схватку с фигурами в плащах. Затем вооруженные люди в более или менее бронированных доспехах побежали обратно к месту своего пирушки. Мечи, кинжалы и гладиаторы кололи, пронзали и разрубали. Столы и скамейки покраснели; земля и трава стали скользкими от крови.
  
  Затем заговорщики развернулись и бросились к императорскому саду, ярко освещенному факелами. Патрокла, однако, не было в фургоне. У него были проблемы с поиском кирасы, достаточно большой, чтобы в нее можно было влезть. Его еще больше задержал тот факт, что ему пришлось убить трех странных ланистаи, прежде чем он смог добраться до своего владельца, человека, которого он действительно хотел убить. Поэтому он находился на некотором расстоянии позади других гладиаторов, когда Петроний подбежал к нему и схватил за руку.
  
  Бледный и трепещущий, аристократ теперь не был изысканным арбитром Elegantiae; или невозмутимым Августианом.
  
  "Патрокл! Во имя Вакха, Патрокл, почему мужчины идут туда именно сейчас? Никакого сигнала не было подано - я не смог добраться до Неро!"
  
  "Что?" - вспыхнул Фракиец. "Вулкан и его изверги! Это было дано - я сам это слышал! Что пошло не так?"
  
  "Все". Петрониус облизнул губы. "Я стоял прямо рядом с ним. Больше никого не было достаточно близко, чтобы вмешаться. Это было - должно было быть - легко. Но после того, как я достал свой нож, я не мог пошевелиться. Это были его глаза, Патрокл - клянусь в этом белой грудью Венеры! У него дурной глаз - я не мог пошевелить ни единым мускулом, говорю вам! Затем, хотя я и не хотел, я повернулся и убежал!"
  
  "Как тебе удалось так быстро найти меня?"
  
  "Я-я-я-не знаю", - заикаясь, произнес обезумевший Арбитр. "Я бежал и бежал, и там был ты. Но что мы - вы - собираемся делать?"
  
  Мысли Патрокла лихорадочно соображали. Он безоговорочно верил, что Юпитер охраняет его лично. Он верил в других богов и богинь Рима. Он более чем наполовину верил в многочисленных божеств Греции, Египта и даже Вавилона. Другой мир был реальным и близким; сглаз был лишь одним из многих необъяснимых фактов повседневной жизни. Тем не менее, несмотря на свою доверчивость - или, возможно, отчасти из-за нее - он также твердо верил в себя; в свои собственные силы. Поэтому он вскоре пришел к решению.
  
  "Юпитер, защити меня от дурного глаза Агенобарбуса!" - громко позвал он и обернулся.
  
  "Куда ты направляешься?" Петрониус, все еще дрожа, потребовал.
  
  "Чтобы выполнить работу, которую ты поклялся выполнить, конечно - убить эту раздутую жабу. А затем отдать Тигеллину то, что я так долго был ему должен."
  
  На полном ходу он вскоре обогнал своих товарищей и без сопротивления ринулся в бой. Он был великим чемпионом Патроклом, работающим по своему ремеслу; с трудом выученному ремеслу, которое он так хорошо знал. Ни один преторианец или обычный солдат не мог предстать перед ним иначе, как на мгновение. У него не было всех его фракийских доспехов, но их было достаточно. Человек за человеком сталкивались с ним, и человек за человеком умирали.
  
  И Неро, непринужденно сидя с красивым мальчиком справа от него и прекрасной шлюхой слева, оценивающе смотрел через свои изумрудные линзы на пылающие факелы; в то время как очень малой частью своего эддорианского ума он размышлял о деле Патрокла и Тигеллина.
  
  Должен ли он позволить фракийцу убить командира своей охраны? Или нет? На самом деле это не имело значения, так или иначе. На самом деле, ничто во всей этой грязной планете - эта ультрамикроскопическая, если не оскорбительная, пылинка космической пыли в эддорианской схеме вещей - на самом деле вообще не имело значения. Было бы слегка забавно наблюдать, как гладиатор завершит свою месть, разрубив римлянина на куски. Но, с другой стороны, была такая вещь, как гордость за мастерство. Рассматриваемый в этом свете, фракиец не мог убить Тигеллина, потому что у этого коррупционера было еще несколько дел, которые нужно было выполнить. Он должен опускаться все ниже и ниже в невыразимый разврат, чтобы, наконец, перерезать себе горло бритвой. Хотя Патрокл не знал об этом - лучше было не сообщать ему об этом - предложенная фракийцем месть была бы сама по себе тщетной по сравнению с тем, что незадачливый римлянин должен был совершить сам.
  
  Поэтому метко нанесенный удар сбил шлем с головы Патрокла, и булава обрушилась вниз, разбрызгивая его мозги по всему телу.
  
  
  Так закончилась последняя значительная попытка спасти римскую цивилизацию; фиаско настолько полное, что даже такие дотошные историки, как Тацит и Светоний, упоминают об этом просто как о незначительном нарушении порядка на вечеринке в саду Нерона.
  
  
  Планета Теллус совершила оборот вокруг своего солнца около двух тысяч сотен раз. Родилось и умерло шестьдесят с лишним поколений людей, но этого было недостаточно. Эрайзианская программа генетики требовала большего. Поэтому Старейшины, после должного обсуждения, согласились, что этой Цивилизации тоже следует позволить пасть. И Гарлейн из Эддора, отозванный на службу из середины слишком короткого отпуска, обнаружил, что дела действительно в очень плохом состоянии, и усердно принялся за их приведение в порядок. Он убил одного товарища по Самому Внутреннему Кругу, но вполне могло быть, что в этом замешан не один Мастер.
  
  
  
  КНИГА ВТОРАЯ: МИРОВАЯ война
  
  ГЛАВА 4
  
  1918
  
  Яростно рыдая, капитан Ральф Киннисон вывернул свой рычаг управления - половина его рулей была отстрелена, ящик было адски шатко. Конечно, он мог бы выйти, приветствуя "Джерриз"-победителей, но он не был в огне - пока - и в него не попали - пока. Он пригнулся и дернулся в сторону, когда очередная очередь пуль прошила еще один шов вдоль его изрешеченного фюзеляжа и со свистом ударила по заглохшему двигателю. В огне? Пока нет - хорошо! Может быть, он все-таки смог бы заполучить кучу денег!
  
  Медленно - о, так вяло - Лопата начала выравниваться, приближаясь к краю пшеничного поля и той дружелюбной, манящей канаве. Если бы фрицы не достали его своим следующим ударом....
  
  Он услышал стук под собой - Браунинги, клянусь Богом!-и ожидаемого всплеска не последовало. Он знал, что был почти над фронтом, когда у него заглох двигатель; это был выбор, сядет он на вражеской территории или нет. Но теперь, впервые за многие века, казалось, сработали пулеметы, которые были направлены не на него!
  
  Его шасси со свистом врезались в щетину, и он боролся изо всех сил своего тела и воли, чтобы удержать хвост Spad опущенным. Он почти преуспел; его скорость была почти исчерпана, когда он начал переворачиваться. Затем он прыгнул и, ударившись о землю, свернулся и покатился - он был мотогонщиком в течение многих лет, - чувствуя при этом прилив тепла: трассирующий снаряд наконец-то нашел его бензобак! Пули с глухим стуком вонзались в землю; одна просвистела мимо его головы, когда, пригнувшись, превратившись в самую маленькую мишень, он неуклюже поскакал к канаве.
  
  Браунинги все еще стреляли, наполняя небо свинцом с медно-никелевым покрытием; и когда Киннисон бросился во весь рост в защищающую воду и грязь, он услышал оглушительный грохот. Один из этих охотников был слишком сосредоточен на убийстве; задержался на несколько секунд дольше; подошел на несколько метров слишком близко.
  
  Грохот орудий внезапно прекратился.
  
  "У нас есть один! У нас есть один!" - вопль ликования.
  
  "Лежать! Пригнитесь, вы, тупицы! " - проревел властный голос, совершенно очевидно, сержанта. "Хочешь, чтобы тебе сняли блоки? Уберите оружие; нам нужно убираться отсюда к чертовой матери. Эй, ты, летун! Ты в порядке, или ранен, или, может быть, мертв?"
  
  Киннисон выплевывал грязь, пока не смог говорить. "О'кей!" - крикнул он и начал поднимать глаз над низким берегом. Однако он остановился, когда свистящий металл, надвигающийся с севера, сказал ему, что такие действия были бы определенно небезопасны. "Но я не собираюсь покидать эту канаву прямо сейчас - звучит очень круто!"
  
  "Ты сказал это, брат. Из-за вон того хребта жарче, чем на петлях ада. Но просочитесь в эту канаву кусочком, за первым поворотом. Там довольно чисто, и, кроме того, вы найдете каменный выступ, идущий прямо через равнину. Переходите вон туда и взбирайтесь на холм - присоединяйтесь к нам вон у той мертвой коряги. Мы должны выбираться отсюда. Вон та сосиска, должно быть, видела эту вечеринку, и они сотрут весь этот чертов район с лица земли. Покупайте! А вы, голдбриксы, вытаскивайте свинец из штанов!"
  
  Киннисон следовал указаниям. Он нашел выступ и выбрался, счищая густую и липкую грязь со своей униформы. Он полз по маленькой равнине. Случайная пуля просвистела в воздухе, высоко над ним; но, как сказал сержант, этот участок местности был "чист". Он взобрался на холм, приблизился к тощему голому стволу дерева. Он услышал движение людей и осторожно представился.
  
  "Ладно, парень", - раздался глубокий бас сержанта. "Да, это мы. Встряхнись!"
  
  "Это просто!" Киннисон впервые за этот день рассмеялся. "Я уже дрожу, как хвостовое оперение танцора хула-хула. Что это за наряд и где мы находимся?"
  
  "БРАТВА!" Земля задрожала, воздух завибрировал. Ниже и севернее, почти точно там, где были пулеметы, внушающее благоговейный трепет облако величественно поднялось в воздух; облако, состоящее из дыма, пара, измельченной земли, кусков камня и обломков того, что когда-то было деревьями. И не только он.
  
  "Крэк! Бах! Твитнуть! Бум! Бам!" Снаряды всех калибров, фугасные и газовые, падали толпами. Пейзаж исчез. Маленькая компания американцев, в полном молчании и с единодушием, посвятила себя преодолению дистанции. Наконец, когда им пришлось остановиться, чтобы перевести дух:
  
  "Секция В, приданная 76-му полевому артиллерийскому полку", - сержант ответил на вопрос так, как будто он был только что задан. "Что касается того, где мы находимся, где-то между Берлином и Парижем - это все, что я могу вам сказать. Вчера из нас вышибли дух, и с тех пор мы ходим потерянные. Однако они подали сигнал о сборе на вершине этого холма, и мы как раз собирались отчаливать, когда увидели, что фрицы преследуют вас ".
  
  "Спасибо. Думаю, мне лучше объединиться с вами - выяснить, где мы находимся, и каковы шансы вернуться в мою собственную команду ".
  
  "Я бы сказал, чертовски тонкий. Боши здесь повсюду, их больше, чем блох на собаке."
  
  Они приблизились к вершине, получили вызов, были приняты. Они увидели седовласого мужчину - старика для такого места - спокойно сидящего на камне и курящего сигарету. Его сшитая на заказ униформа, которая идеально облегала его не очень стройную фигуру, была грязной и изорванной. Одна штанина его бриджей была наполовину оторвана, открывая пропитанную кровью повязку. Хотя он, несомненно, был офицером, никаких знаков отличия видно не было. Когда Киннисон и артиллеристы приблизились, старший лейтенант - практически без обиняков - заговорил с человеком на скале.
  
  "Первое, что нужно сделать, это решить вопрос ранга", - решительно объявил он. "Я первый лейтенант Рэндольф из ...."
  
  "Ранг, да?" Сидящий ухмыльнулся и выплюнул окурок своей сигареты. "Но тогда это было важно и для меня, когда я был первым лейтенантом - примерно в то время, когда ты родился. Слейтон, генерал-майор."
  
  "О ... извините меня, сэр...."
  
  "Пропустите это. Сколько у тебя людей и кто они?"
  
  "Семь, сэр. Мы принесли телеграмму от Inf ...."
  
  "Проволока! Черт возьми, тогда почему у тебя этого нет с собой? Получите это!"
  
  Удрученный офицер исчез; генерал повернулся к Киннисону и сержанту.
  
  "У вас есть какие-нибудь боеприпасы, сержант?"
  
  "Да, сэр. Около тридцати поясов."
  
  "Слава Богу! Это может пригодиться и нам, и вам. Что касается вас, капитан, я не знаю ...."
  
  Прослушка подошла. Генерал схватил инструмент и провернул.
  
  "Достань мне мяту...Мята перечная? Слейтон - дай мне Уэзерби.... Это Слейтон ... да, но... Нет, но я хочу... Черт возьми, Уэзерби, заткнись и дай мне сказать - разве ты не знаешь, что этот провод может быть перерезан в любую секунду? Мы на вершине холма Фоуэр, Ни-юн, Севен - это верно - около двухсот человек; может быть, три. Составная часть - кто-то, по-видимому, из половины организаций Франции. Слишком быстро и слишком далеко - оба фланга широко открыты - отрезаны... Здравствуйте! Здравствуйте! Здравствуйте!" Он бросил инструмент и повернулся к Киннисону. "Вы хотите вернуться, капитан, а мне нужен помощник - плохой. Хочешь попробовать пройти?"
  
  "Да, сэр".
  
  "По первому телефону, к которому вы подойдете, возьмите мяту - генерал Уэзерби. Передайте ему, что Слейтон говорит, что мы отрезаны, но у немцев не так много сил и они не на хорошей позиции, и, ради Бога, доставьте сюда немного воздуха и танков, чтобы не дать им консолидироваться. Минуточку. Сержант, как вас зовут?" Он внимательно изучал дородного рядового.
  
  "Уэллс, сэр".
  
  "Что, по-вашему, следовало бы сделать с пулеметами?"
  
  "Сначала прикройте вон то ущелье. Затем приготовьтесь к анфиладе, если они попытаются подняться вон туда. Затем, если бы я мог найти еще какое-нибудь оружие, я бы ...."
  
  "Хватит. Отныне - второй лейтенант Уэллс. Штаб-квартира подтвердит. Возьмите на себя ответственность за все оружие, которое у нас есть. Сообщите, когда составите распоряжение. Теперь, Киннисон, послушай. Вероятно, я смогу продержаться до вечера. Враг еще не знает, что мы здесь, но мы должны действовать довольно быстро, и когда они обнаружат нас - если здесь не слишком много их собственных подразделений - они сравняют этот холм со столом. Так что скажите Уэзерби, чтобы он направил сюда колонну, как только стемнеет, и выдвинулся на восемьдесят шестьдесят, чтобы консолидировать весь этот район. Понял?"
  
  "Да, сэр".
  
  "У тебя есть компас?"
  
  "Да, сэр".
  
  "Возьми жестяную шляпу и отправляйся в путь. На волосок к северу от юго-запада, примерно в полутора километрах. Сохраняйте укрытие, потому что идти будет тяжело. Затем вы выйдете на дорогу. Это беспорядок, но он наш - или, по последним сведениям, был нашим, - так что худшее из этого будет позади. На той дороге, которая ведет на юго-запад, примерно в двух километрах дальше, вы найдете Пост - вы узнаете его по мотоциклам и тому подобному. Позвоните оттуда. Удачи!"
  
  Засвистели пули, генерал упал на землю и пополз к роще, на ходу выкрикивая приказы. Киннисон тоже полз прямо на запад, используя все возможные укрытия, пока не наткнулся на старшего сержанта, прислонившегося к южной стороне большого дерева.
  
  "Сигарету, приятель?" этого требовал Уайт.
  
  "Конечно. Возьмите пакет. У меня есть еще один, которого мне хватит, а может, и больше. Но что, черт возьми, здесь происходит? Кто когда-нибудь слышал о генерал-майоре, продвинувшемся достаточно далеко вперед, чтобы получить пулю в ногу, и он говорит так, как будто рассчитывал переиграть всю немецкую армию? Старая птица чокнутая, что ли?"
  
  "Не настолько, чтобы вы это заметили. Ты когда-нибудь слышал об "Аде и проклятии" Слейтона? Ты поймешь, приятель, ты поймешь. Если после этого Першинг не поставит ему три звезды, он еще более сумасшедший, чем ад. Он вообще не должен участвовать в боевых действиях - он из GHQ и может победить кого угодно в AEF. Приехал сюда посмотреть и не смог вернуться. Но нужно отдать ему должное - он все организует в отличной форме. Я пришел вместе с ним - я, пожалуй, все, что осталось от тех, кто это сделал, - просто ждал, когда этот бриз утихнет, но становится все хуже. Нам лучше пригнуться - вон там!"
  
  Пули свистели и бушевали, ломая все больше сучьев с уже разрушенных, практически оголенных деревьев. Двое стремительно соскользнули в указанную воронку от снаряда, в вонючую грязь. Оружие Уэллса вступило в действие.
  
  "Черт! Я ненавидел это делать, " проворчал сержант, - Из-за того, что я только наполовину высох".
  
  "Сделай меня мудрее", - режиссер Киннисон. "Чем больше я знаю о вещах, тем больше у меня шансов пройти через это".
  
  "Это то, что осталось от двух батальонов, и множество эпизодов. Они добились цели, но оказалось, что наряды справа и слева от них не смогли, оставив свои фланги прямо под открытым небом. От blinker поступают приказы исправить положение, отступив назад, но к тому времени это уже было невозможно сделать. Под наблюдением."
  
  Киннисон кивнул. Он знал, что сделал бы шквал огня с отрядом, пытающимся пересечь такую открытую местность при дневном свете.
  
  "Однако один человек, вероятно, смог бы это сделать, если бы был осторожен и держал глаза широко открытыми", - продолжил сержант-майор. "Но у тебя ведь нет бинокля, не так ли?"
  
  "Нет".
  
  "Достать пару достаточно просто. Вы видели эти ботинки без каких-либо гвоздей, торчащие из-под одеял?"
  
  "Да. Я вас понимаю." Киннисон знал, что боевые офицеры не носят гвоздодеров и обычно носят бинокли. "Откуда столько всего сразу?"
  
  "Почти все офицеры, которые зашли так далеко. Я предполагаю, что они действуют за спиной старины Слейтона. В любом случае, авиатор-фриц замечает их и ныряет. Наши пулеметы достали его, но только после того, как он сбросил бомбу. Мертвая точка. Боже, какой беспорядок! Но там шесть-семь хороших стаканов. Я бы взял один сам, но генерал увидел бы это - он может видеть прямо сквозь крышку набора для столовой. Что ж, ребята заставили этих фрицев замолчать, так что я разыщу старика и расскажу ему, что я узнал. Будь проклята эта грязь!"
  
  Киннисон извилисто появился и пробрался к ряду фигур, накрытых одеялом. Он приподнял одеяло и ахнул: затем вырвало все, что, казалось, он ел в течение нескольких дней. Но ему нужно было иметь бинокль.
  
  Он получил их.
  
  Затем, все еще блевший и потрясенный, он пополз на запад, используя все возможные способы прикрытия.
  
  В течение некоторого времени где-то к северу от его маршрута периодически работал пулемет. Это было близко; но очень громкий шум, смешанный с оглушительным эхом, не позволял точно определить местоположение оружия. Киннисон медленно продвигался вперед, осматривая каждый фут видимой местности через свой мощный бинокль. По звуку он понял, что это немецкий. Более того, поскольку то, чего он не знал о пулеметах, могло быть напечатано рекламным шрифтом на тыльной стороне его ладони, он знал, что это был Maxim, модель 1907 - подлый, подлый пистолет. Он пришел к выводу, что это нанесло большой ущерб его товарищам там, на холме, и что они почти ничего не смогли с этим поделать. И это было прекрасно спрятано; даже он, как бы близко он ни был, не мог этого увидеть. Но, черт возьми, должен был быть....
  
  Минуту за минутой, не двигаясь, если не считать перемещения бинокля, он искал и, наконец, нашел. Крошечный шлейф - тончайшая струйка пара, поднимающаяся с поверхности ручья. Steam! Пар из охлаждающей рубашки этого Максима 1907 года! И там был тюбик!
  
  Он осторожно передвигался, пока не смог проследить за этой трубой до ее рабочей части - тщательно скрытого места установки. Так оно и было! Он не мог продолжать свой курс на запад так, чтобы они его не заметили; при этом он не мог зайти достаточно далеко. И, кроме того ... и, кроме этого, там был бы по крайней мере патруль, если бы он уже не ушел в гору. И там были гранаты, совсем рядом....
  
  Он подкрался к одному из ужасных предметов, которых он избегал, и когда он отползал, он наполовину нес, наполовину тащил три гранаты в холщовой сумке. Он пробрался к определенному валуну. Он выпрямился, вытащил три булавки, трижды взмахнул рукой.
  
  Бах! Бам! Бах! Камуфляж исчез; исчез и кустарник на несколько ярдов вокруг. Киннисон нырнул за камень, но он нырнул еще глубже, когда какой-то кусок, сила которого была израсходована не зря, со звоном ударился о его стальной шлем. Рядом с ним с глухим стуком упал еще один предмет - нога, одетая в серое и тяжелый полевой ботинок!
  
  Киннисон хотел снова заболеть, но у него не было ни времени, ни содержания.
  
  И, черт возьми! Какие паршивые метания! Он никогда не был силен в бейсболе, но он предполагал, что сможет попасть в такую большую штуку, как эта оружейная яма, - но ни одна из его гранат не попала туда. Экипаж, вероятно, был бы мертв - от сотрясения мозга, если ничего другого, - но пистолет, вероятно, даже не пострадал. Ему пришлось бы пойти туда и искалечить это самому.
  
  Он пошел - не совсем смело - с сорока пятью в руке. Немцы выглядели мертвыми. Один из них растянулся на парапете, прямо у него на пути. Он толкнул тело, наблюдая, как оно катится вниз по склону. Однако, когда он покатился, он ожил и завопил; и при этом вопле произошло то, от чего волосы молодого Киннисона под его железным шлемом встали дыбом. На сером фоне выжженного холма двигались доселе невидимые серые фигуры; двигались к своему воющему товарищу. И Киннисон, впервые в жизни благословляя свою неумелую руку для броска, горячо надеялся, что "Максим" все еще в хорошем рабочем состоянии.
  
  Несколько секунд осмотра показали ему, что это так. У пистолета был практически полный пояс, и там было еще много чего. Он поставил коробку - здесь у него не было бы второго помощника, - взялся за ручки, снял с предохранителя и нажал на спуск. Ревун взревел - какой великолепный, какой божественный грохот произвел Maxim! Он двигался до тех пор, пока не смог увидеть, куда попадают пули: затем направил поток металла туда и обратно. Один пояс - и немцы были полностью дезорганизованы; два пояса - и он не видел признаков жизни.
  
  Он вытащил блок Максима и выбросил его; прострелил водяную рубашку до дыр. Этот пистолет был готов. Он также не увеличил свой собственный риск. Если бы в ближайшее время не прибыло больше немцев, никто бы никогда не узнал, кто, что или кому сделал.
  
  Он ускользнул; серьезно продолжил свой курс на запад: двигаясь так быстро, как - иногда немного быстрее, чем - позволяла осторожность. Но больше никаких сигналов тревоги не было. Он пересек опасно открытую местность; быстро продирался сквозь ужасно разрушенный лес. Он добрался до дороги, прошел по ней за первым поворотом и остановился, потрясенный. Он слышал о подобных вещах, но никогда не видел ни одной; и простое описание всегда было и всегда будет совершенно неадекватным. Теперь он шел прямо к этому - к тому, что ему предстояло видеть в кошмарах всю оставшуюся часть своей девяносто шестой жизни.
  
  На самом деле, смотреть было особо не на что. Дорога закончилась внезапно. То, что когда-то было дорогой, то, что когда-то было пшеничными полями и фермами, то, что когда-то было лесом, было практически неотличимо одно от другого; было фантастически и невозможно одинаковым. Вся территория была взрыхлена. Хуже того - это было так, как будто земля и все ее поверхностные объекты были пропущены через гигантскую мельницу и выброшены за пределы. Щепки дерева, расколотые куски металла, несколько ошметков окровавленной плоти. Затем Киннисон закричал и побежал; побежал назад и вокруг этого проклятого участка. И пока он бежал, в его голове возникали картины; картины, которые становились только ярче из-за его отчаянных попыток стереть их.
  
  Эта дорога, позапрошлой ночью, была одной из самых оживленных магистралей в мире. Мотоциклы, грузовики, велосипеды. Машины скорой помощи. Кухни. Автомобили для персонала и другие автомобили. Оружие; от семидесятипятилетних до больших мальчиков, чей огромный вес загонял их широкие гусеничные гусеницы на несколько дюймов вглубь твердой почвы. Лошади. Мулы. И людям - особенно людям - он нравится. Сплошные колонны людей, марширующих так быстро, как только могли - грузовиков не хватало, чтобы перевезти их всех. Та дорога была переполнена. Как "Стейт" и "Мэдисон в полдень", только в большей степени. Переполненный всем персоналом, всеми приборами и происшествиями, всем вооружением войны.
  
  И на это переполненное, бурлящее шоссе обрушился дождь из фугасной взрывчатки в стальной оболочке. Возможно, немного газа, но, скорее всего, нет. Немецкое верховное командование отдало приказ стереть в порошок этот конкретный район в то конкретное время; и сотни, или, возможно, тысячи немецких орудий в микрометрически синхронизированной симфонии огневой мощи превратили его в пыль. Только это. Буквально. Точно. Не осталось ни дороги, ни фермы, ни поля, ни здания, ни дерева, ни кустарника. Кусочки плоти могли принадлежать лошади, человеку или мулу; действительно, лишь немногие из них представляли собой обрывки металла, которые сохранили достаточно своей первоначальной формы, чтобы показать, чем они когда-то были.
  
  Киннисон обежал - или пошатнулся - это непристойное пятно и с трудом выбрался обратно на дорогу. Книга была изрыта ракушками, но сносно. Он надеялся, что с течением времени количество пробоин от снарядов уменьшится, но этого не произошло. Враг вывел из строя всю эту дорогу. И эта ферма, П.К., должна быть за следующим поворотом.
  
  Это было, но это больше не был командный пост. Либо с помощью направленного освещения снаряда огненной звезды, либо с помощью сверхъестественно точной составления карт, они поместили какой-то тяжелый снаряд именно там, где он мог нанести наибольший урон. Здания исчезли; подвал, в котором находился P.C., превратился в зияющий кратер. На земле валялись части мотоциклов и служебных машин. Голые стволы деревьев - все без листьев, некоторые расколотые ото всех, кроме самых крупных ветвей, несколько даже без коры - стояли неподвижно. В промежности одного из них Киннисон с нарастающим ужасом увидел, как повис безвольный и раздробленный обнаженный торс мужчины; с него полностью сорвало одежду.
  
  Снаряды были - были, прямо сейчас - время от времени прилетали. Большие, но высокие; нацелены на цели далеко на западе. Ничего достаточно близкого, о чем стоило бы беспокоиться. Приближались две машины скорой помощи, разделенные парой сотен метров друг от друга; они прокладывали себе путь по дороге, между ямами. Первый замедлился ... остановился.
  
  "Видел кого-нибудь - берегись! Пригнись!"
  
  Киннисон уже слышал этот ни с чем не сравнимый, незабываемый визг, уже нырял с головой в ближайшую яму. Раздался грохот, как будто мир разваливался на части. Что-то поразило его; казалось, он всем телом вжался в землю. Его свет погас. Когда он пришел в сознание, он лежал на носилках; над ним склонились двое мужчин.
  
  "Что на меня нашло?" - выдохнул он. "Неужели я ...?" Он остановился. Он боялся спросить: боялся даже попытаться пошевелиться, чтобы не обнаружить, что у него нет рук или ног.
  
  "Колесо и, возможно, часть оси другой машины скорой помощи, вот и все", - заверил его один из мужчин. "Ничего особенного; ты практически так же хорош, как и всегда. Плечо и рука немного занемели, и что-то - возможно, шрапнель, хотя - ткнулось вам в живот. Но мы вас полностью подготовили, так что успокойтесь и ...."
  
  "Что мы хотим знать, - прервал его напарник, - есть ли здесь кто-нибудь еще живой?"
  
  "Угу", - Киннисон покачал головой.
  
  "Ладно, просто хотел убедиться. Там много дел, и не повредит, если вас осмотрит врач."
  
  "Соедините меня с телефоном, как можно быстрее", - приказал Киннисон голосом, который, как он думал, был сильным и властным, но который на самом деле не был ни тем, ни другим. "У меня важное сообщение для генерала Уэзерби из "Мяты". "
  
  "Лучше расскажите нам, что это такое, не так ли?" Машина скорой помощи теперь тряслась по тому, что раньше было дорогой. "В больнице, куда мы направляемся, есть телефоны, но ты можешь упасть в обморок или что-то в этом роде до того, как мы туда доберемся".
  
  Киннисон рассказывал, но боролся за то, чтобы сохранить то сознание, которое у него было. На протяжении всего этого долгого, трудного пути он боролся. Он победил. Он сам разговаривал с генералом Уэзерби - врачи, зная, что он капитан авиации, и понимая, что его сообщение должно быть передано напрямую, помогли ему позвонить. Он сам получил обжигающе-ядовитые заверения генерала в том, что помощь будет оказана и что эта вчетверо превосходящая ситуация будет исправлена этой ночью.
  
  Затем кто-то уколол его иглой, и он впал в головокружительную, нечеткую кому, из которой полностью не выходил неделями. Временами у него случались просветления, но он ни тогда, ни когда-либо еще не знал наверняка, что реально, а что - фантазия.
  
  Были врачи, доктора, доктора; операции, операции, операции. Там были больничные палатки, в которые переносили тихих мужчин; из которых извлекали еще более тихих мужчин. Там была больница побольше, построенная из дерева. Там была машина, которая жужжала, и люди в белом, которые изучали фильмы и документы. Доносились обрывки разговора.
  
  "Раны в животе - это плохо", - Киннисону показалось - он никогда не был уверен, - что он слышал, как кто-то из них сказал. "И такие ушибы, множественные и сложные переломы, как эти, ничуть не помогают. Прогноз неблагоприятный - определенно так, - но мы скоро увидим, что мы можем сделать. Интересный случай... завораживающий. Что бы вы сделали, доктор, если бы занимались этим?"
  
  "Я бы оставил это в покое!" Молодой, сильный голос пылко провозгласил. "Множественные перфорации, инфекция, экстравазация, отек -ух-ух! Я наблюдаю, доктор, и учусь!"
  
  Еще одна интерлюдия, и еще одна. Еще один. И другие. Пока, наконец, не были отданы приказы, которых Киннисон вообще не слышал.
  
  "Адреналин! Массаж! Сделайте из него адский массаж!"
  
  Киннисон снова пришел в себя - скорее, частично, - испытывая мучения всеми фибрами своего существа. Кто-то втыкал зазубренные стрелы в каждый квадратный дюйм его кожи; кто-то другой колотил и калечил его повсюду, прилагая особые усилия, чтобы колотить и выворачивать все места, где у него болело больше всего. Он орал во весь голос; орал и горько ругался: "ПРЕКРАТИ ЭТО!" - вот исчерпывающая суть его жутко нечестивых протестов. Он и близко не наделал столько шума, сколько предполагал, но он наделал достаточно.
  
  "Слава Богу!" Киннисон услышал легкий, мягкий голос. Удивленный, он перестал ругаться и попытался посмотреть. Он тоже не мог хорошо видеть, но был почти уверен, что там была женщина средних лет. Была, и ее глаза не были сухими. "В конце концов, он будет жить!"
  
  Шли дни, и он начал по-настоящему засыпать, естественно и глубоко.
  
  Он становился все голоднее и голоднее, и они не давали ему достаточно еды. Он был поочередно угрюмым, сердитым и угрюмый.
  
  Короче говоря, он выздоравливал.
  
  Для капитана Ральфа К. Киннисон, ВОЙНА закончилась.
  
  ГЛАВА 5
  
  1941
  
  Пухленькая, загорелая Юнис Киннисон сидела в кресле-качалке, читая воскресные газеты и слушая радио. Ее муж Ральф лежал, растянувшись на кушетке, курил сигарету и читал свежий выпуск журнала "НЕОБЫКНОВЕННЫЕ ИСТОРИИ" на фоне неслышимой музыки. Мысленно он был далеко от Теллуса, пролетая на своем супердредноуте парсек за парсеком в пустом пространстве.
  
  Музыка оборвалась без предупреждения, и прозвучало объявление, которое вернуло Ральфа Киннисона на Землю с почти физической силой. Он вскочил, засунув руки в карманы.
  
  "Перл-Харбор!" - выпалил он. "Как ... как они могли позволить им зайти так далеко?"
  
  "Но Фрэнк!" - ахнула женщина. Она не очень беспокоилась о своем муже, но о Фрэнке, ее сыне.... "Ему придется уйти...." Ее голос затих.
  
  "Ни за что на свете". Киннисон говорил не для того, чтобы успокоить, а как бы исходя из уверенного знания. "Инженер-конструктор для Локвуда? Он захочет, все верно, но любой, кто когда-либо проходил курс авиационной инженерии, пересидит эту войну ".
  
  "Но они говорят, что это не может длиться очень долго. Этого не может быть, не так ли?"
  
  "Я скажу, что это может. Пустые разговоры. Я предполагаю минимум пять лет - не то чтобы мои предположения были лучше, чем у кого-либо другого."
  
  Он бродил по комнате. Мрачное выражение его лица не прояснилось.
  
  "Я знала это", - наконец сказала женщина. "Ты тоже - даже после последнего.... Ты ничего не сказал, поэтому я подумал, возможно ...."
  
  "Я знаю, что я этого не делал. Всегда был шанс, что мы не будем втянуты в это. Но если ты так говоришь, я останусь дома ".
  
  "Склонен ли я к? Я отпустил тебя, когда ты был действительно в опасности ...."
  
  "Что ты подразумеваешь под этим крэком?" он прервал.
  
  "Правила. На один год старше - слава Небесам!"
  
  "Ну и что? Им понадобятся технические эксперты, плохие. Они будут делать исключения ".
  
  "Возможно. Кабинетная работа. Дежурных не убивают в бою - или даже не ранят. Что ж, возможно, когда все дети вырастут и поженятся, нам даже не придется разлучаться ".
  
  "Другой взгляд - финансовый".
  
  "Пух! Кого это волнует? Кроме того, для человека без работы ...."
  
  "От тебя я пропустил это мимо ушей. Спасибо, Юнис - ты настоящий ас. Я отстрелю им проволоку ".
  
  Телеграмма была отправлена. Киннисоны ждали. И ждал. Примерно до середины января начали приходить письма с прекрасными формулировками и мимеографией.
  
  "Военное министерство признает ценность вашего предыдущего военного опыта и ценит вашу готовность еще раз взяться за оружие для защиты страны... Анкета офицера-ветерана ... пожалуйста, заполните полностью... Форма 191A ... Форма 170 в двух экземплярах... Форма 315.... Невозможно предсказать, в какой степени военное министерство в конечном итоге сможет воспользоваться услугами, которые вы и тысячи других людей так щедро предложили... Форма... Форма .... Не должна истолковываться как означающая, что вы были навсегда отвергнуты... Форма... Сообщаю вам, что в настоящее время Военное министерство не может вас использовать ...."
  
  "Разве это не поджарило бы тебя до хрустящей корочки?" - Потребовал Киннисон. "Что, черт возьми, у них в головах - опилки? Они думают, что, поскольку мне пятьдесят один год, я стою одной ногой в могиле - ставлю четыре доллара, что я в лучшей форме, чем этот проклятый генерал-майор и весь его чертов штаб!"
  
  "Я не сомневаюсь в этом, дорогая."Улыбка Юнис, однако, выражала в основном облегчение. "Но вот реклама - она идет уже неделю".
  
  "ИНЖЕНЕРЫ-ХИМИКИ ... завод по загрузке снарядов ... в семидесяти пяти милях от Таунвилля ... более чем пятилетний опыт ... органическая химия ... технология ... взрывчатые вещества ...."
  
  "Они хотят тебя", - трезво заявила Юнис.
  
  "Ну, я доктор философии по органике. У меня более чем пятилетний опыт работы как в органической химии, так и в технологии. Если я чего-то не знаю о взрывчатых веществах, то я проделал умную работу, одурачив декана Монтроуза еще в Университете Черт знает Что. Я напишу им письмо ".
  
  Он писал. Он заполнил анкету. Зазвонил телефон.
  
  "Говорит Киннисон ... да ... доктор Самнер? О, да, главный химик.... Вот и все - на один год старше, так я думал.... О, это второстепенный вопрос. Мы не будем голодать. Если вы не можете заплатить сто пятьдесят, я приду за сотней, или семьюдесятью пятью, или пятьюдесятью.... Это тоже нормально. Я достаточно известен в своей области, так что звание младшего инженера-химика мне ни капельки не повредит ... Ладно, увидимся около часу ... Стоунер и Блэк, Инк., Операторы, артиллерийский завод в Энтуисле, Энтуисл, Миссикота.... Что! Что ж, может быть, я мог бы на этом ... До свидания ".
  
  Он повернулся к своей жене. "Знаешь что? Они хотят, чтобы я немедленно спустился и принялся за работу. Хот-дог! Как я рад, что сказал этому мерзавцу Хендриксу, куда именно он мог бы засунуть мою работу!"
  
  "Он, должно быть, знал, что вы не стали бы подписывать контракт с постоянной зарплатой после столь долгого получения доли прибыли. Может быть, он верил в то, что ты всегда говоришь непосредственно перед или сразу после того, как вонзаешь кому-то зубы в глотку; что ты такой кроткий и незлобивый - обычный молочник. Ты действительно думаешь, что они захотят, чтобы ты вернулся после войны?" Было ясно, что Юнис была несколько обеспокоена безработицей Киннисона; но Киннисон не был.
  
  "Вероятно. Это сплетни. И я вернусь - когда ад замерзнет ". Его квадратная челюсть напряглась. "Я слышал о компаниях, достаточно глупых, чтобы позволить своим техническим мозгам отключиться, потому что они могли продавать - на какое-то время - все, что производили, но я не знал, что работаю на одну из них. Может быть, я не совсем робкая душа, но вам придется признать, что я никогда никому не выбивал зубы, если только они не пытались выбить мои первыми ".
  
  
  Артиллерийский завод в Энтуисле занимал двадцать с лишним квадратных миль более или менее ровной земли. Девяносто девять процентов его площади было "Внутри забора". Большинство зданий в пределах этой ограниченной зоны, хотя на самом деле они были огромными, казались карликами из-за огромных пространств, разделяющих их; для безопасности расстояния не малы, когда речь идет о тротиле и тетриле тоннами. Эти сооружения были построены из бетона, стали, стекла, транзита и черепицы.
  
  "За забором" был другим. Это была административная зона. Его здания представляли собой огромные деревянные бараки, расположенные относительно близко друг к другу, заполненные исполнительным, канцелярским и профессиональным персоналом, соответствующим организации, в которой занято более двадцати тысяч мужчин и женщин.
  
  Далеко за забором, но на безопасном расстоянии от Единственной линии - линии загрузки номер один - находилось длинное низкое здание, совершенно неадекватно названное Химической лабораторией. "Неадекватно" в том смысле, что главный химик, очень способный - хотя и более чем сварливый - инженер по взрывчатым веществам, уже собрал в своем химическом отделе большую часть разработок, большую часть инженерного дела и всю физику, меры веса и погоды.
  
  Одна комната химической лаборатории - в самом дальнем от администрации углу - была отделена от остальной части здания шестнадцатидюймовой стеной из бетона и стали, протянувшейся от фундамента до крыши без двери, окна или другого отверстия. Это была лаборатория инженеров-химиков, мальчиков, которые играли со взрывчаткой, большой и малой; любой взрыв, произошедший в ней, не мог повлиять на саму химическую лабораторию или ее персонал.
  
  Главные дороги Энтуисла были заасфальтированы; но в феврале 1942 года такие незначительные предметы, как тротуары, существовали только на иллюстрациях. Почва Энтуисла содержала много глины, и в то время глубина ила составляла примерно шесть дюймов. Следовательно, поскольку не было ни внутренних дверей, ни тротуаров, было вполне естественно, что технологи вообще не часто посещали лабораторию с безупречной чистотой, выложенной плиткой. Также было достаточно естественно, что гораздо большая группа называла изолированных изгнанников и отверженных; и что какой-то остроумный химик применил к этому изолированному месту название "Сибирь".
  
  Название прижилось. Более того, инженеры воспользовались этим и высоко оценили. Они были сибиряками и гордились этим, и сибиряками они остались; еще долго после того, как грязь Энтуисла превратилась в пыль. И в течение года сибиряки должны были стать хорошо известными на каждом артиллерийском заводе в стране многим высокопоставленным руководителям, которые понятия не имели о происхождении названия.
  
  Киннисон стал сибиряком с таким же энтузиазмом, как и самый молодой человек там. Термин "самый молодой" используется в точном смысле, поскольку ни один из них не был недавним выпускником. За плечами каждого из них было не менее пяти лет ответственного опыта, и "Кэппи" Самнер продолжал совершенствоваться. Он экстравагантно нанимал и безжалостно увольнял - по мнению некоторых, бессмысленно. Но он знал, что делал. Он разбирался во взрывчатых веществах, и он знал людей. Его не любили, но уважали. Его здание было хорошим.
  
  Будучи одним из двух "стариков", а второй оставался там недолго, Киннисон, будучи младшим инженером-химиком, поначалу не был принят безоговорочно. По-видимому, он не заметил этого факта, но спокойно выполнял возложенные на него обязанности. Он был педантично осторожен с материалами, с которыми работал, но совершенно очевидно, что совершенно не боялся их. Он распылял и тестировал трассирующие, воспламеняющие и зажигательные составы; его очередь была сжигать отходы. Всякий раз, когда его спрашивали, он выступал с любым из них.
  
  Его экспериментальные тетрилы всегда "подогнаны" под размер, его тротиловые расплавы - вводные для загрузки сорокамиллиметрового пистолета на трехлинейку - получались прочными, без проверок и кавитации. Этим молодым, но проницательным умам стало очевидно, что он, единственный из них, находится на знакомой почве. Они начали обсуждать с ним свои проблемы. Благодаря своему многолетнему опыту в области технологий и вовлекая всех присутствующих в дискуссию, он либо помогал им напрямую, либо помогал им помочь самим себе. Его авторитет рос.
  
  Черноволосый, черноглазый "Таг" Тагвелл, двухсотфунтовый бывший футболист, отвечающий за "трейсер" на "Севен Лайн", называл его "дядя" Ральф, и эта привычка распространилась. И через пару недель - примерно в то же время, когда "Индеец" Абернати получил легкое ранение, вылетев через дверь в результате небольшого взрыва его воспламенителя на восьмой линии - он был повышен до полного инженера-химика; повышение, которое осталось незамеченным, поскольку оно повлекло за собой лишь изменения в должности и зарплате.
  
  Однако три недели спустя он был назначен старшим инженером-химиком, отвечающим за разливку расплава. По этому поводу был устроен праздник, который вел "Блонди" Ваначек, эксперт по серной кислоте, работающий с тетрилом на двух. Киннисон тщательно искал признаки ревности или антагонизма, но не смог найти ни одного. Он беззаботно отправился на работу на шестилинейку, где они хотели начать заливку двадцатифунтовых осколочных бомб, при умелой помощи Тагга и двух новых людей. Одним из них был "Док" или "Барт" Бартон, которого, по слухам, Кэппи нанял в качестве своего помощника. Его девизом, как и у Рикки-Тикки-Тави, было бежать и выяснять, и он делал это с ликованием и самозабвением. Он был хорошим парнем. Таким же был и другой новичок, "Чарли" Шарлевуа, преждевременно поседевший специалист по краскам и лакам, который также получил звание сибиряка.
  
  Несколько месяцев спустя Самнер вызвал Киннисона в офис. Последний ушел, задаваясь вопросом, о чем теперь будет плакать старый твердолобый; ведь быть вызванным в этот кабинет означало только одно - порицание.
  
  "Киннисон, мне нравится твоя работа", - хрипло начал главный химик, и у Киннисона чуть не отвисла челюсть. "Любой, кто когда-либо получал степень доктора философии под руководством Монтроуза, должен был разбираться во взрывчатых веществах, а отчет ФБР о вас показал, что у вас есть мозги, способности и мужество. Но ничто из этого не объясняет, как вы можете так хорошо ладить с этими проклятыми сибиряками. Я хочу сделать тебя помощником шефа и поставить во главе Сибири. Формально, я имею в виду - на самом деле, ты был им в течение нескольких месяцев."
  
  "Почему, нет ... Я этого не делал.... Кроме того, как насчет Бартона? Он слишком хороший человек, чтобы так надавать по зубам ".
  
  "Допущен". Это действительно удивило Киннисона. Он никогда не думал, что вспыльчивый и вспыльчивый шеф когда-нибудь признается в ошибке. Такого Кэппи он никогда не знал. "Я обсуждал это с ним вчера. Он чертовски хороший человек, но решительно сомнительно, есть ли у него то, что заставляло Тагвелла, Ваначека и Шарлевуа работать без перерыва в течение семидесяти двух часов, время от времени дремля на скамейках и хватая кофе и сэндвичи, когда они могли, пока они не исправили осколочную бомбу ".
  
  Самнер не упомянул тот факт, что Киннисон тоже работал до конца. Это считалось само собой разумеющимся.
  
  "Ну, я не знаю". У Киннисона закружилась голова. "Я бы хотел сначала посоветоваться с Бартоном. Хорошо?"
  
  "Я ожидал этого. Ладно."
  
  Киннисон нашел Бартона и отвел его за испытательный павильон.
  
  "Барт, Кэппи сказал мне, что он рассчитывает дать тебе пощечину, назначив меня ассистентом, и что ты справился. Одно слово, и я скажу старому канюку, куда именно засунуть работу и куда именно пойти, чтобы ее выполнить ".
  
  "Реакция идеальная. Выход стопроцентный". Бартон протянул руку. "В противном случае я бы рассказал ему все это сам и даже больше. Как есть, дядя Ральф, разгладь взъерошенное оперение. Ради тебя они отправились бы в ад, ворвавшись туда стоя прямо - они могли бы сделать то же самое со мной на водительском сиденье, а могли и нет. Зачем рисковать? Ты - ЭТО. Кое-что в этой сделке мне, конечно, не нравится - но при этом это делает меня единственным человеком, работающим на Стоунера и Блэка, который может получить освобождение в любой момент, когда хорошая постоянная работа закончится. Я буду придерживаться этого до тех пор. Хорошо?"Для Бартона не было необходимости добавлять, что пока он был там, он действительно будет работать.
  
  "Я скажу, что все в порядке!" - и Киннисон отчитался перед Самнером.
  
  "Хорошо, шеф, я попробую - если ты сможешь договориться с сибиряками".
  
  "Это будет не слишком сложно".
  
  И не было этого. Реакция сибиряков вызвала комок в горле Киннисона.
  
  "Ральф Первый, царь Сибири!" - кричали они. "Да здравствует царь! Кланяйтесь, крепостные и вассалы, царю Ральфу Первому!"
  
  Киннисон все еще сиял, когда в тот вечер вернулся домой, в правительственный жилищный проект и в трехкомнатный "особняк", в котором они с Юнис жили. Он никогда не забудет события того дня.
  
  "Что за банда! Что за банда! Но послушай, эйс - они действуют сами по себе - ты не мог удержать этих детей от работы. Почему я должен получать похвалу за то, что они делают?"
  
  "Я не имею ни малейшего представления". Юнис наморщила лоб - и нос, - но уголки ее рта приподнялись. "Вы совершенно уверены, что не имели к этому никакого отношения? Но ужин готов - давайте есть ".
  
  Прошло еще несколько месяцев. Работа продолжалась. Увлекательная работа, в высшей степени разнообразная; детали которой здесь не имеют значения. Пол Джонс, крупный, жесткий, первоклассный технолог chicle, установил четырехлинейку для заливки строительных блоков. Фредерик Хинтон пришел, получил квалификацию сибиряка и отправился работать над противопехотными минами.
  
  Киннисона снова повысили: он стал главным химиком. Они с Самнером никогда не были дружны; он не предпринял никаких усилий, чтобы выяснить, почему Кэппи уволился или был уволен, в зависимости от того, что это было. Эта акция ничего не изменила. Бартон, ныне ассистент, руководил всем химическим отделом, за исключением одного подразделения - Siberia, - и проделал превосходную работу. Секретарь главного химика работал на Бартона, а не на Киннисона. Киннисон был царем Сибири.
  
  Противопехотные мины доставляли неприятности. Слишком много людей погибло от преждевременных родов, и никто не мог выяснить почему. Проблема была передана Сибири. Хинтон справился с этим, промахнулся и позвал на помощь. Сибиряки сплотились вокруг. Киннисон заряжал и испытывал мины. То же самое сделали Пол, Таг и Блонди. Киннисон проводил испытания на полигоне, когда его вызвали в администрацию для участия в совещании персонала. Хинтон сменил его. Однако он не дошел до ворот, когда его остановила машина охраны.
  
  "Извините, сэр, но на пятой шахте произошел несчастный случай, и вы нужны там".
  
  "Несчастный случай! Фред Хинтон! Он ...?"
  
  "Боюсь, что так, сэр".
  
  Мучительно помогать собирать те фрагменты, которые можно найти об одном из твоих лучших друзей. Киннисон был бледен и болен, когда вернулся на огневую позицию, как раз вовремя, чтобы услышать, как главный офицер по безопасности сказал:
  
  "Должно быть, это была беспечность - крайняя беспечность. Однажды я сам предупредил этого человека Хинтона ".
  
  "Беспечность, черт возьми!" Киннисон блистал. "У тебя тоже хватило смелости однажды предупредить меня, и я забыл о безопасности при взрывчатых веществах больше, чем ты когда-либо узнаешь. Фред Хинтон не был беспечен - если бы меня не вызвали, это был бы я ".
  
  "Тогда что это?"
  
  "Я не знаю - пока. Однако я говорю вам сейчас, майор Моултон, что я узнаю, и как только я узнаю, я поговорю с вами снова ".
  
  Он вернулся в Сибирь, где нашел Тагга и Пола, лица которых все еще были заплаканы, они смотрели на что-то, похожее на маленький кусочек проволоки.
  
  "Это все, дядя Ральф", - прерывисто сказал Таг. "Не понимаю, как это могло быть, но это так".
  
  "Что есть что?" - Потребовал Киннисон.
  
  "Боек. Хрупкий. Когда вы нажимаете на предохранитель, сила пружины должна снять его вот с этого суженного участка ".
  
  "Но, черт возьми, Таг, это не имеет смысла. Это напряженность ... но подождите - в этом должен быть какой-то горизонтальный компонент. Но они должны быть хрупкими, как стекло."
  
  "Я знаю это. Кажется, в этом нет особого смысла. Но мы были там, вы знаете - и я сам собрал каждую из этих проклятых шахт. Ничто другое не могло заставить эту мину сработать именно тогда, когда она сработала ".
  
  "Ладно, терпи. Мы их протестируем. Позовите Барта - он может попросить ребят из масштабной лаборатории соорудить нам какое-нибудь устройство к тому времени, когда мы сможем вставить еще несколько таких булавок с конвейера ".
  
  Они протестировали сотню при нормальном напряжении пружины, и три из них сломались. Они протестировали еще сотню. Пять сломались. Они уставились друг на друга.
  
  "Это все". - заявил Киннисон. "Но это будет вонять до небес - пусть Инспекция откроет новую партию, и мы протестируем тысячу".
  
  Из этой тысячи булавок тридцать две сломались.
  
  "Барт, не мог бы ты продиктовать Вере одностраничный предварительный отчет и как можно быстрее отправить его для составления? Я пойду и расскажу Моултону несколько вещей ".
  
  Майор Моултон, как обычно, был "на совещании", но Киннисон был не в настроении ждать.
  
  "Скажите ему, " проинструктировал он личного секретаря майора, который преградил ему путь, - что либо он поговорит со мной прямо сейчас, либо я вызову службу безопасности округа через его голову. Я дам ему шестьдесят секунд, чтобы решить, какой именно."
  
  Моултон решил встретиться с ним. "Я очень занят, доктор Киннисон, но...."
  
  "Мне наплевать на то, насколько ты занят, лудильщик с вращающимися глазами. Я говорил вам, что в ту минуту, когда я узнаю, что случилось с шахтой М2, я поговорю с вами снова. Вот он я. Хрупкие ударники. Дефекты составляют три и две десятых процента. So I"m...."
  
  "Очень необычно, доктор. Дело должно пройти через каналы ...."
  
  "Не этот. Официальный отчет проходит по каналам, но, как я начал вам говорить, это экстренный отчет для вас как начальника службы безопасности. Поскольку дефект не предусмотрен спецификациями, ни процесс, ни боеприпасы не могут быть отклонены, кроме как путем тестирования, и тот, кто проводит тестирование, с большой вероятностью будет убит. Поэтому, поскольку каждый сотрудник Stoner and Black не только уполномочен, но и проинструктирован, что следует делать при обнаружении опасного состояния, я сообщаю об этом непосредственно в Службу безопасности. Поскольку мои бакенбарды немного длиннее, чем у оператора, я сообщаю об этом непосредственно главе отдела безопасности; и я говорю вам, что если вы не предпримете что-нибудь с этим чертовски быстро - остановите производство и отдайте приказ о ПРИОСТАНОВКЕ на всех M2AP, до которых сможете дотянуться, - я позвоню в округ и назначу вас лично ответственным за каждую преждевременную смерть, которая произойдет с этого момента ".
  
  Поскольку любой сотрудник службы безопасности, где бы он ни находился, скорее остановил бы процесс, чем санкционировал его, и поскольку этот конкретный сотрудник службы безопасности любил проявить себя, Киннисон был удивлен, что Моултон не действовал мгновенно. Тот факт, что он поступил не так, должен был, но не сделал, дать наивному Киннисону много информации об условиях, существующих за Забором.
  
  "Но им очень нужны эти шахты; они являются предметом очень тяжелого производства. Если мы остановим их ... надолго ли? У вас есть какие-либо предложения?"
  
  "Да. Позвоните в District и попросите их срочно внести изменения в спецификацию - включить термическую обработку и модифицированный тест Шарпи. Тем временем, мы можем вернуться к полноценному производству завтра, если вы прикажете Дистрикту провести стопроцентную проверку этих булавок ".
  
  "Превосходно! Мы можем это сделать - отличная работа, доктор! Мисс Морган, немедленно свяжитесь с округом!"
  
  Это тоже должно было насторожить Киннисона, но не насторожило. Он вернулся в лабораторию.
  
  Темпус сбежал.
  
  Поступил приказ подготовиться к загрузке снаряда M67 H.E., A.T. (105 м / м осколочно-фугасного, пробивающего броню) на "Девятку", и сибиряки с радостью приступили к работе над новым зарядом. Взрывчатка должна была представлять собой смесь тротила и многосложного соединения, все, что касалось этого, было строго конфиденциально и ограничено.
  
  "Но почему, черт возьми, об этом так умалчивают?" потребовал Блонди, который вместе с пятью или шестью другими столпился вокруг царского стола. В отличие от дней Кэппи Самнера, личный кабинет главного химика теперь был такой же Сибирью, как и сама Сибирь. "Изначально это разработали немцы, не так ли?"
  
  "Да, и итальянцы использовали это против эфиопов - вот почему их бомбы были такими эффективными. Но там сказано "тише-тише", так что так и будет. И если ты будешь разговаривать во сне, Блондиночка, скажи Бетти, чтобы она не слушала."
  
  Сибиряки работали. M67 был запущен в производство. Книга имела такой успех, что заказы на нее поступали быстрее, чем их удавалось выполнить. Производство было ускорено. Начали появляться небольшие кавитации. Ничего серьезного, поскольку они прошли проверку. Тем не менее, Киннисон выразил протест в официальном отчете, получение которого было официально подтверждено.
  
  Генерал Такой-то, командующий Энтуислом, которого никто из сибиряков никогда не встречал, был переведен на более активную службу, и его место занял полковник - Снодграсс или что-то в этом роде. У артиллерии появился новый главный инспектор.
  
  М67, заряженный "Энтуисл", преждевременно застрявший в стволе пистолета, убивший двадцать семь человек. Киннисон снова выразил протест, на этот раз устный, на собрании персонала. Его заверили - устно - что проводится официальное и тщательное расследование. Позже ему сообщили - устно и без свидетелей - что расследование завершено и что загрузка не была ошибкой. Появился новый командир - подполковник Франклин.
  
  Сибиряки, слишком занятые, чтобы делать больше, чем просматривать газеты, уделили очень мало внимания катастрофе планера, в которой погибло несколько известных людей. Они услышали, что проводится расследование, но даже царь лишь позже узнал, что Вашингтон на этот раз действовал быстро, исправляя плохую ситуацию; эта инспекция, которая находилась в стадии производства, была в итоге прекращена. И за границей распространились слухи, что Стиллман, тогдашний глава инспекционного отдела, был недостаточно крупным человеком для этой работы. Таким образом, именно ничего не подозревающего Киннисона вызвали в самый внутренний личный кабинет Томаса Келлера, руководителя производства.
  
  "Киннисон, как, черт возьми, ты справляешься с этими сибиряками? Я никогда в жизни не видел ничего подобного ".
  
  "Нет, и ты больше никогда этого не сделаешь. Ничто на Земле, кроме войны, не могло собрать их вместе или удержать их вместе. Я не "справляюсь" с ними - с ними невозможно "справиться". Я даю им задание и позволяю им это делать. Я поддерживаю их. Это все."
  
  "Умнгпф". Келлер хмыкнул. "Это чертовски хорошая формула - если я хочу, чтобы что-то было сделано правильно, я должен сделать это сам. Но какой бы ни была ваша система, она работает. Но о чем я хотел с вами поговорить, так это о том, как бы вам понравилось быть главой инспекционного отдела, который был бы расширен за счет вашего нынешнего химического отдела?"
  
  "А?" - Что это? - спросил Киннисон, ошеломленный.
  
  "С зарплатой, значительно превышающей уровень конфиденциальности". Келлер написал цифру на листе бумаги, показал ее своему посетителю, затем сжег в пепельнице.
  
  Киннисон присвистнул. "Мне бы это понравилось - и не только по этим причинам. Но я не знал, что вы - или вы уже связались с генералом и мистером Блэком?"
  
  "Естественно", - последовал спокойный ответ. "На самом деле, я предложил это им и получил их одобрение. Возможно, вам интересно узнать, почему?"
  
  "Я, безусловно, такой".
  
  "По двум причинам. Во-первых, потому что вы собрали команду технических экспертов, которой позавидует каждый технический специалист в стране. Во-вторых, вы и ваши сибиряки выполнили все, о чем я вас когда-либо просил, и сделали это быстро. Как глава подразделения, вы больше не будете находиться в моем подчинении, но, думаю, я прав, предполагая, что вы будете работать со мной так же эффективно, как и сейчас?"
  
  "Я не могу придумать ни одной причины, по которой я бы этого не сделал". Этот ответ был дан со всей честностью; но позже, когда он понял, что имел в виду Келлер, как горько Киннисону пришлось пожалеть о его принятии!
  
  Он перешел в кабинет Стиллмана и обнаружил там то, что, по его мнению, было достаточной причиной для неудач его предшественника. По его мнению, штат был чрезвычайно перегружен, особенно помощниками главных инспекторов. Делегирование полномочий, столь широко проповедуемое на артиллерийском заводе в Энтуисле, здесь не было даже на словах. Стиллман не имел привычки посещать линии; и главные линейные инспекторы, ребята, которые действительно знали, что происходит, никогда не посещали его. Они отчитывались перед помощниками, которые отчитывались перед Стиллманом, который передавал свои юпитерианские заявления.
  
  Киннисон намеревался, на этот раз намеренно, сформировать из своих ключевых главных линейных инспекторов именно такую группу, какой уже были сибиряки. Он освободил помощников для более продуктивной работы; сохранив в штате офиса Стиллмана лишь нескольких клерков и своего личного секретаря, некую Селесту де Сент-Обен, динамичную, жизнерадостную - порой взрывную - брюнетку. Он дал парням на линиях полную власть; тех немногих, кто не мог справиться с нагрузкой, он заменил мужчинами, которые могли. Поначалу главные линейные инспекторы просто не могли поверить; но после истории с сорока миллиметровым, в которой Киннисон протолкнул решение своего подчиненного мимо Келлера, мимо генерала, мимо Стоунера и Блэка и разъяснил командиру, прежде чем тот заставил его придерживаться, они принадлежали мужчине.
  
  Однако другие руководители его отдела оставались в стороне. Петтлер, чей технический отдел теперь был частью инспекции, и Уилсон из Gages, были двумя из тех, кто много говорил и пылал, но действовал обструктивно, если они вообще действовали. Шли недели, Киннисон становился все мудрее, но не подавал никаких признаков. Однажды, во время затишья, его секретарша вывесила табличку "На конференции" и зашла в личный кабинет Киннисона.
  
  "Нигде в центральных файлах нет упоминания о каком-либо подобном расследовании". Она сделала паузу, как будто хотела что-то добавить, затем повернулась, чтобы уйти.
  
  "Такой, какой ты была, Селеста. Садитесь. Я ожидал этого. Подавлено - если вообще создано. Ты умная девушка, Селеста, и ты знаешь все тонкости. Ты знаешь, что можешь поговорить со мной, не так ли?"
  
  "Да, но это ... ну, ходят слухи, что они собираются сломать тебя, точно так же, как они сломали любого другого хорошего человека в резервации".
  
  "Я тоже этого ожидал". Слова были достаточно тихими, но челюсть мужчины сжалась. "Кроме того, я знаю, как они собираются это сделать".
  
  "Как?"
  
  "Это ускорение на девятке. Они знают, что я не буду спокойно смотреть на слепки, которые произведет новая процедура Келлера, которая вступает в силу сегодня вечером ... и этот новый главный операционный директор, вероятно, так и сделает ".
  
  Наступила тишина, нарушенная секретарем.
  
  "Генерал Сэнфорд, наш первый командующий, был солдатом, и хорошим", - заявила она наконец. "Таким был полковник Снодграсс. Подполковник Франклин таким не был; но он был слишком большим человеком, чтобы сниматься в фильме ..."
  
  "Грязная работа", сухо. "Совершенно верно. Продолжайте ".
  
  "А Стоунер, нью-йоркская половина - на самом деле девяносто пять процентов - компании "Стоунер энд Блэк, Инкорпорейтед", - крупный бизнесмен. Итак, мы получаем этого проклятого майора-недоумка, который не отличает f-u-s-e от f-u-z-e, прямо из бюро на Уолл-стрит ".
  
  "Ну и что?" Нужно было слышать, как Ральф Киннисон произносит эти два слова, чтобы понять, какой смысл они могут нести.
  
  "Ну и что!" - вспыхнула девушка, заламывая руки. "С тех пор, как ты здесь, я ожидал, что ты взорвешься - разобьешь что-нибудь - несмотря на то, что ты десятки раз говорила мне: "Боец не сможет эффективно отбивать удары, Селеста, пока у него не будут твердо стоять обе ноги". Когда - когда- ты собираешься твердо стоять на ногах?"
  
  "Боюсь, что никогда", - мрачно сказал он, и она уставилась на него. "Итак, мне придется начать отбивать удары, по крайней мере, одной ногой в воздухе".
  
  Это поразило ее. "Объясните, пожалуйста?"
  
  "Я хотел доказательства. Вещи, которые я мог бы взять с собой в Округ - которые я мог бы использовать, чтобы прикрепить несколько шкур к двери сарая. Я понял? Я этого не делаю. Ни малейшего. Ты тоже не можешь. Как вы думаете, есть ли шанс когда-либо получить какие-либо реальные доказательства?"
  
  "Очень мало", - призналась Селеста. "Но ты можешь, по крайней мере, разгромить Петтлера, Уилсона и эту толпу. Как я ненавижу этих скользких змей! Я бы хотел, чтобы ты смог разбить Тома Келлера, ядовитого идиота!"
  
  "Не столько придурок - хотя временами он ведет себя как придурок - сколько невежественная марионетка с головой, раздутой на три размера больше, чем его шляпа. Но ты можешь перестать трепаться по поводу попадания пуль - фейерверк должен начаться завтра в два часа дня, когда Дрейк собирается отклонить сегодняшнюю серию shell ".
  
  "Неужели? Но я не понимаю, как сюда попадают Петтлер или Уилсон."
  
  "Они этого не делают. Драка с этими мелкими сошками - даже если их разбить - не наделала бы достаточного шума. Keller."
  
  "Keller!" Селеста взвизгнула. "Но ты будешь...."
  
  "Я знаю, что меня уволят. Ну и что? Взявшись за него, я могу устроить такой ад, что Большим шишкам придется избавиться хотя бы от части грубостей. Тебя, наверное, тоже уволят, ты знаешь - ты был слишком близок ко мне для твоего же блага.
  
  "Не я". Она энергично покачала головой. "В ту минуту, когда они уволят тебя, я уволюсь. Пуф! Кого это волнует? Кроме того, я могу найти работу получше в Таунвилле ".
  
  "Не покидая проекта. Это то, что я понял. Я беспокоюсь о мальчиках. Я готовил их к этому несколько недель ".
  
  "Но они тоже уйдут. Ваши сибиряки - ваши инспекторы - несомненно, они уйдут, все до единого!"
  
  "Они не выпустят их; и то, что Стоунер и Блэк сделают с ними, даже после войны, если они уйдут, не выпустив, не должно быть сделано с собакой. Они тоже не сдадутся - по крайней мере, если на них не будут слишком давить. У Келлера слюнки текут от желания заполучить Сибирь, но ни у него, ни у кого-либо из его приспешников этого никогда не получится.... Я лучше продиктую меморандум Блэку по этому поводу сейчас, пока я спокоен и собран; расскажу ему, что ему придется сделать, чтобы мои ребята не разорвали Энтуисл на части ".
  
  "Но ты думаешь, он обратит на это хоть какое-то внимание?"
  
  "Я скажу, что он это сделает!" Киннисон фыркнул. "Не обманывай себя насчет черного, Селеста. Он умный человек, и прежде чем это будет сделано, он поймет, что ему придется держать нос в чистоте ".
  
  "Но ты - как ты можешь это сделать?" Селеста была в восторге. "Что касается меня, я бы настоятельно рекомендовал им продолжать. Немногие были бы патриотичны...."
  
  "Патриотизм, черт возьми! Если бы это было все, я бы давно произвел революцию. Это для мальчиков, на долгие годы вперед. Они тоже должны держать свой нос в чистоте. Возьмите, пожалуйста, свой блокнот и запишите это. Черновик - я собираюсь отполировать его до тех пор, пока в каждой линии не появятся зубы и когти ".
  
  И в тот вечер, после ужина, он сообщил Юнис обо всех новых событиях.
  
  "Ты все еще не против, " заключил он, " если меня уволят с этой моей высокооплачиваемой работы?"
  
  "Конечно. Будучи тобой, как ты можешь делать что-то еще? О, как бы я хотел свернуть им шеи!" Этот разговор продолжался и продолжался, но дополнительные подробности здесь не нужны.
  
  Вскоре после двух часов следующего дня Селеста ответила на звонок; и бесстыдно выслушала.
  
  "Говорит Киннисон".
  
  "Туг, дядя Ральф. Слепки распределены именно так, как мы и предполагали. Точно подходит для тарелки D. Итак, Дрейк повесил красный билет на каждый поднос. Пидди был прямо там, ждал и начал поднимать шумиху. Итак, я скинулся, и он справился с этим так быстро, что мне показалось, что у него загорелся фалд. Дрейку не очень понравилось звонить тебе, поэтому позвонил я. Если Пидди продолжит работать с той скоростью, с которой он ушел отсюда, он окажется в кабинете Келлера ни с чем не сравнимым".
  
  "Ладно, терпи. Скажите Дрейку, что оболочка, которую он отверг, останется отвергнутой, и пусть он прямо сейчас придет со своим отчетом. Не хотели бы вы присоединиться?"
  
  "Хотел бы я!" Тагвелл повесил трубку и:
  
  "Но вы хотите, чтобы он был здесь, док?" - с тревогой спросила Селеста, не задумываясь о том, одобрит ли ее босс ее подслушивание.
  
  "Я, конечно, люблю. Если я смогу удержать Тага от срыва, остальные парни останутся в строю ".
  
  Несколько минут спустя вошел Тагвелл, приведя с собой Дрейка, главного линейного инспектора the Nine Line. Вскоре после этого дверь офиса распахнулась. Келлер пришел к Киннисону в сопровождении суперинтенданта, которого сибиряки несколько презрительно называли "Ничтожеством".
  
  "Будь проклята твоя душа, Киннисон, выйди сюда - я хочу с тобой поговорить!" - взревел Келлер, и двери с треском распахнулись вверх и вниз по длинному коридору.
  
  "Заткнись, ты, богом проклятая вошь!" Это от Тагвелла, который, из его черных глаз почти сыпались искры, целеустремленно шагал вперед. "Я врежу тебе так чертовски сильно, что ...."
  
  "Заткнись, Таг, я с этим разберусь". Голос Киннисона был негромким, но в нем тогда чувствовались особая выразительность и огромная авторитетность. "Устно или физически; как бы он ни захотел это получить".
  
  Он повернулся к Келлеру, который отскочил назад в коридор, чтобы избежать встречи с молодым сибиряком.
  
  "Что касается тебя, Келлер, если бы у тебя были мозги, которыми Бог наградил ублюдочных гусей в Ирландии, ты бы провел эту конференцию наедине. Однако, поскольку вы начали это публично, я закончу это публично. Как ты выбрала меня в качестве соглашателя, я никогда не узнаю - полагаю, это просто еще одно доказательство твоей глупости."
  
  "Эти оболочки идеальны!" Келлер закричал. "Скажите Дрейку, чтобы он передал их, прямо сейчас. Если ты этого не сделаешь, клянусь Богом, я ..."
  
  "Заткнись!" Голос Киннисона прервался. "Я буду говорить - ты слушай. В спецификации указано, что цитата не должна содержать нежелательных кавитационных кавычек. Линейные инспекторы, которые знают свое дело, говорят, что эти кавитации нежелательны. То же самое делают инженеры-химики. Поэтому, насколько я могу судить, они вызывают возражения. Эти оболочки отвергнуты, и они останутся отвергнутыми."
  
  "Это то, что ты думаешь", - бушевал Келлер. "Но завтра утром будет новый начальник инспекции, который их сдаст!"
  
  "В этом вы, возможно, наполовину правы. Когда закончишь вылизывать ботинки Блэку, скажи ему, что я в своем кабинете ".
  
  Киннисон вернулся в свой номер. Келлер, ругаясь, зашагал прочь с Пидди. Двери со щелчком закрылись.
  
  "Я собираюсь уволиться, дядя Ральф, закон или не закон!" Тагвелл бушевал. "Они прогонят эту кучу дерьма, а потом...."
  
  "Ты обещаешь не бросать, пока они не сделают?" Киннисон тихо спросил.
  
  "А?" "Что?" Глаза Тагвелла - и Селесты - были полны изумления. Селеста, будучи изнутри, поняла первой.
  
  "О, чтобы держать его нос чистым - я понимаю!" - воскликнула она.
  
  "Совершенно верно. Эти оболочки не будут приняты, равно как и любые подобные им. На первый взгляд, мы потерпели поражение. Меня уволят. Однако вы обнаружите, что мы выиграли эту конкретную битву. И если вы, ребята, останетесь здесь, будете держаться вместе и продолжите бить, вы сможете выиграть намного больше ".
  
  "Может быть, если мы поднимем достаточно шума, то сможем заставить их уволить и нас тоже?" Дрейк предложил.
  
  "Я сомневаюсь в этом. Но, если я не ошибаюсь, с этого момента вы можете практически сами выписать себе билет, если будете играть честно ". Киннисон усмехнулся про себя чему-то, чего молодые люди не могли видеть.
  
  "Ты сказал мне, что Стоунер и Блэк сделают с нами", - напряженно сказал Тагвелл. "Чего я боюсь, так это того, что они сделают это с тобой".
  
  "Они не могут. Ни за что на свете", - заверил его Киннисон. "Вы, ребята, молоды - не сформировались. Но я достаточно известен в своей области, так что, если бы они попытались очернить меня, над ними бы просто посмеялись, и они это знают. Так что, ребята, возвращайтесь к "Девятке" и вешайте красные билеты на все, что не соответствует стандарту. Попрощайся с бандой за меня - я буду держать тебя в курсе."
  
  Менее чем через час Киннисона вызвали в кабинет президента. Он был совершенно спокоен; Блэк - нет.
  
  "Было решено ... э-э ... попросить вашей отставки", - наконец объявил президент.
  
  "Поберегите дыхание", - посоветовал Киннисон. "Я приехал сюда, чтобы выполнить работу, и единственный способ, которым вы можете помешать мне выполнять эту работу, - это уволить меня".
  
  "Это не было ... э-э ... совсем неожиданным. Однако возникла трудность при принятии решения о том, какую причину указывать в ваших документах об увольнении."
  
  "Я вполне могу в это поверить. Вы можете записывать все, что вам нравится, " Киннисон пожал плечами, " за одним исключением. Любой намек на некомпетентность - и вам придется доказывать это в суде ".
  
  "Скажем, несовместимость?"
  
  "О'Кей".
  
  "Мисс Бриггс - "Несовместимость с высшим эшелоном Stoner and Black, Inc.", пожалуйста. Вы можете также подождать, доктор Киннисон; это займет всего мгновение."
  
  "Прекрасно. Я хочу сказать пару вещей. Во-первых, я не хуже тебя знаю, что ты находишься между Сциллой и Харибдой - будь ты проклят, если сделаешь это, и будь ты проклят, если не сделаешь."
  
  "Конечно, нет! Смешно!" Блэк бушевал, но его глаза дрогнули. "Откуда у тебя такая нелепая идея? Что вы имеете в виду?"
  
  "Если вы протолкнете эту нестандартную оболочку H.E.A.T., у вас появится еще несколько преждевременных версий. Немного - материал на самом деле почти достаточно хорош - скажем, один на десять тысяч, возможно, один на пятьдесят тысяч. Но ты чертовски хорошо знаешь, что не можешь позволить себе ничего. Того, что мои сибиряки и инспекторы знают о тебе, и Келлере, и Пидди, и Девятой линии, было бы достаточно; но в довершение кульминации твой безмозглый шакал сегодня днем выпустил кота из мешка, и все в Первом корпусе слушали. Еще одно преждевременное появление взорвет Entwhistle настежь - начнется то, чему не все политики в Вашингтоне смогли бы помешать. С другой стороны, если вы выбросите эти партии и вернетесь к заливке хорошими порциями, ваш мистер Стоунер из Нью-Йорка и Вашингтона будет очень недоволен и будет кричать о кровавом убийстве. Однако я уверен, что вы не станете предлагать Боеприпасам заряды категории D - учитывая характер моих мальчиков и девочек и количество людей, которые слышали, как ваша тупая марионетка выдала вас, вы не посмеете этого сделать. На самом деле, я сказал некоторым из моих сотрудников, что вы этого не сделаете; что вы достаточно умный оператор, чтобы держать свой нос в чистоте ".
  
  "Ты сказал им!" Блэк закричал в гневе и смятении.
  
  "Да? Почему бы и нет?" Слова были достаточно невинными, но выражение лица Киннисона было полно смысла. "Я не хочу показаться банальным, но вы только начинаете понимать, что честность и верность - это чертовски трудная команда, которую победить".
  
  "Убирайся! Забирай эти документы об увольнении и УБИРАЙСЯ!"
  
  И доктор Ральф К. Киннисон с высоко поднятой головой вышел из кабинета президента Блэка и с артиллерийского завода в Энтуисле.
  
  ГЛАВА 6
  
  19-?
  
  "Теодор К. Киннисон!" - резкий, ясный голос раздался из динамика явно холодного, достаточно обычного на вид радиотелевизионного устройства.
  
  У дородного молодого человека резко перехватило дыхание, когда он подскочил к прибору и нажал неприметную кнопку.
  
  "Теодор К. Киннисон подтверждает!" Экран оставался темным, но он знал, что его сканируют.
  
  "Операция "Снегирь"!" - взорвался оратор.
  
  Киннисон сглотнул. "Операция "Снегирь" - отбой!" - сумел произнести он.
  
  "Прочь!"
  
  Он снова нажал на кнопку и повернулся лицом к высокой, подтянутой блондинке медового цвета, которая напряженно стояла в арочном проходе. Ее глаза были широко раскрыты и выражали протест; обе руки сжимали ее горло.
  
  "Ага, свитс, они приближаются - из-за полюса", - процедил он сквозь зубы. "Два часа, более или менее".
  
  "О, Тед!" Она бросилась в его объятия. Они поцеловались, затем оторвались.
  
  Мужчина взял два больших чемодана, уже упакованных - все остальное, включая еду и воду, было в машине неделями - и двинулся вперед. Девочка бросилась за ним, даже не потрудившись закрыть дверь квартиры, подхватывая на руки проходящего длинноногого мальчика четырех лет и пухленькую кудрявую девочку лет двух или около того. Они побежали через лужайку к большому седану с низкой посадкой.
  
  "Ты уверен, что у тебя есть таблетки с кофеином?" он потребовал, пока они бежали.
  
  "Ага".
  
  "Они тебе понадобятся. Гоняй как дьявол - оставайся впереди! Вы можете - у этой кучи ноги сороконожки, и у вас много газа и нефти. Тысяча сто миль отовсюду и население в одну десятую на квадратную милю - вы будете там в безопасности, если кто-нибудь и есть."
  
  "Я беспокоюсь не о нас, а о тебе!" - задыхаясь, сказала она. "Жены Техноса получают уведомление за несколько минут до взрыва - я буду впереди всех и останусь впереди. Это ты, Тед - ты!"
  
  "Не волнуйся, Кид. У моего попцикла тоже есть ноги, и там не будет такого большого движения, как там, куда я еду ".
  
  "О, черт возьми! Я не это имел в виду, и вы это знаете!"
  
  Они были в машине. Пока он запихивал две сумки в точно отведенное место, она бросила детей на переднее сиденье, ловко скользнула за руль и завела двигатель.
  
  "Я знаю, что ты этого не делала, милая. Я вернусь". Он поцеловал ее и маленькую девочку, пожимая руку своему сыну. "Малыши, вы с мамой собираетесь навестить дедушку Киннисона, как мы вам и рассказывали. Очень весело. Я подойду позже. А теперь, леди Свинцовая нога, убирайся - и копай уголь!"
  
  Тяжелая машина дала задний ход и вильнула; гравий полетел, когда педаль акселератора уперлась в пол.
  
  Киннисон галопом пересек переулок и открыл дверь небольшого гаража, показав длинный приземистый мотоцикл. Два ловких движения его рук, и два из трех прожекторов перестали быть белыми - один вспыхнул ярко-фиолетовым, другой - жгуче-синим. Он бросил перфорированную металлическую коробку на вешалку и щелкнул выключателем - завывающая сирена особого тона начала свой вой. Он свернул в переулок под углом сорок пять градусов; прожег тротуар в направлении Диверси.
  
  Загорелся красный свет. Неважно - все остановились - эту сирену было слышно за много миль. Он влетел на перекресток; его подножка заскрежетала по бетону, когда он с шумом поворачивал налево.
  
  Сирена, подкрадывающаяся сзади. Городской колорит. Два красных пятна - городской полицейский -так скоро - отлично! Он слегка порезал свое ружье, другой мотоцикл поехал рядом.
  
  "Это оно?" - прокричал водитель в форме, перекрывая кашляющий гром выхлопных газов соперников.
  
  "Да!" Киннисон прокричал в ответ. "Очистите Диверси до Внешнего проезда, а затем двигайтесь на юг до Гэри и на север до Уокигана. Хватай!"
  
  Бело-черный мотоцикл замедлил ход; его занесло к обочине. Офицер потянулся к своему микрофону.
  
  Киннисон ускорился. На Сисеро-авеню, хотя у него был зеленый сигнал светофора, движение было таким интенсивным, что ему пришлось притормозить; в Пуласки двое полицейских махнули ему, чтобы он проезжал на красный. За пределами Сакраменто ничто не передвигалось на колесах.
  
  Семьдесят ... семьдесят пять ... Он преодолел мост на скорости восемьдесят, подняв оба колеса в воздух на сорок футов. Восемьдесят пять ... девяносто ... Это было все, что он мог сделать и удержать кучу на такой неровной дороге. Кроме того, у него больше не было Диверси в полном распоряжении; велосипеды с сине-фиолетовыми мигалками появлялись со всех сторон улицы. Он снизил скорость до консервативной пятидесяти и перешел в плотный строй с другими гонщиками.
  
  Прозвучал водородный взрыв - общегородское предупреждение о запланированной и предположительно упорядоченной эвакуации всего Чикаго, но Киннисон его не услышал.
  
  Через парк, поворачивая налево, чтобы у парней, едущих на юг, было место для поворота - даже таким гонщикам, как эти, нужно немного места, чтобы повернуть на скорости пятьдесят миль в час!
  
  Под скрежещущими тормозами виадука и визжащими шинами при крутом, узком повороте налево под прямым углом - на север по широкой, плавной дороге!
  
  Это шоссе было создано для скорости. Такими же были эти машины. Каждый гонщик, въезжая на равнину, ложился вдоль своего бака, засовывал подбородок за поперечную перекладину и выкручивал оба дросселя до упора. Они спешили. Им предстоял долгий путь; и если они не доберутся туда вовремя, чтобы остановить эти заполярные атомные ракеты, к полудню весь ад исчезнет.
  
  Зачем все это было необходимо? Эта организация, эта спешка, этот хронометраж за доли секунды, эта общегородская выставка безумной езды на ипподроме? Почему все эти мотогонщики не были постоянно размещены на своих постах, чтобы быть готовыми к любой чрезвычайной ситуации? Потому что Америка, будучи демократией, не могла нанести удар первой, но должна была ждать - ждать в мгновенной готовности - пока на нее действительно нападут. Потому что каждому хорошему техно в Америке было отведено свое место в каком-то американском оборонном плане; операция "Буллфинч" была лишь одним из них. Потому что без присутствия этих техносов на их повседневной работе вся обычная технологическая работа в Америке волей-неволей прекратилась бы.
  
  Дорога-ответвление поворачивала направо. Едва сбавив скорость, Киннисон проехал в поворот и через открытые, хорошо охраняемые ворота. Здесь его скакун и фонари были достаточным паролем: настоящее испытание предстояло позже. Он приблизился к возвышающемуся сооружению из сплава - нажал на тормоза - остановился рядом с солдатом, который, как только Киннисон спрыгнул, сел на мотоцикл и уехал на нем.
  
  Киннисон подбежал к, казалось бы, пустой стене, повернулся спиной к четырем офицерам, державшим наготове взведенные сорок пятые пистолеты, и вставил свой правый глаз в чашечку. В отличие от отпечатков пальцев, образцы сетчатки нельзя имитировать, дублировать или изменять; любой самозванец умер бы мгновенно, без ареста или вопросов. Каждый человек, находившийся на борту этой ракеты, был проверен и протестирован - как он был проверен и протестирован! - поскольку один шпион в любом из кресел Техноса мог нанести неописуемый ущерб.
  
  Порт со щелчком открылся. Киннисон поднялся по лестнице в большую, но переполненную операционную.
  
  "Привет, Тедди!" - раздался крик.
  
  "Привет, Уолт! Привет, Рэд! Ну и ну, Болди!" и так далее. Эти люди были старыми друзьями.
  
  "Где они?" - требовательно спросил он. "Наши вещи улетучиваются? Дай мне взглянуть на мяч!"
  
  "Я скажу, что это так! Ладно, Тед, протискивайся сюда!"
  
  Он протиснулся внутрь. Это был не шар, а слегка сплюснутая полусфера с центром примерно в Северном полюсе. Множество красных точек медленно двигалось - сотня миль на этой карте была небольшим расстоянием - на север над Канадой; более плотная, менее многочисленная группа желтовато-зеленых, уже на американской стороне Полюса, приближалась к югу.
  
  Как и ожидалось, у американцев было больше ракет, чем у противника. Другое убеждение, что у Америки более адекватная оборона и лучше обученные, более высококвалифицированные защитники, вскоре подвергнется испытанию.
  
  Цепочка голубых огней вспыхнула по всему континенту, от Нома через Скагуэй и Уолластон, от Черчилля и Каниапискау до Белл-Айл; Первая линия обороны Америки. Постоянные клиенты все. Амбры почти заслонили этих синих; их боевые ракеты уже набирали высоту. Вторая линия, от Портленда, Сиэтла и Ванкувера до Галифакса, также была сплошного зеленого цвета с некоторыми проблесками янтарного. Частично обычные солдаты, частично Национальная гвардия.
  
  Чикаго был на третьей линии, вся Национальная гвардия, простиравшаяся от Сан-Франциско до Нью-Йорка. Зеленый - предупреждающий и действующий. Такими же были четвертый, пятый и шестой. Операция "Снегирь" приближалась; по расписанию - ко второму.
  
  Прозвенел звонок; мужчины вскочили на свои места и пристегнулись. Каждый стул был занят. Боевая ракета номер один Ноль Шесть Восемь Пять, работающая на полную мощность за счет распадающихся ядер нестабильных изотопов, взлетела со свистящим ревом, который не смогли заглушить даже ее толстые стены.
  
  Технос, вдавленные в свои облегающие подушки тремя G ускорения, стиснули зубы и приняли это.
  
  Выше! Быстрее! Ракета задрожала, когда со скоростью звука врезалась в стену, но не остановилась.
  
  Выше! Быстрее! Выше! Высота в пятьдесят миль. Сто... пятьсот... тысяча ... полторы тысячи... две тысячи! Половина радиуса - обозначенная высота, на которой Чикагский контингент должен был вступить в бой.
  
  Ускорение было сведено к нулю. Технос, глубоко вздохнув с облегчением, надели шлемы с необычными очками и установили свои панели.
  
  Киннисон уставился в свою тарелку, вложив в свой зрительный нерв все, что мог. Это не было похоже на Бал, в котором освещение размещалось электронным способом, автоматически управлялось, было чистым, четким и устойчивым. Это был радар. Радар, конечно, значительно отличающийся от радара 1948 года и значительно усовершенствованный, но все еще прискорбно неадекватный для работы с объектами, разделенными сотнями миль и движущимися со скоростью тысячи миль в час!
  
  Это не было похоже на тренировочные полеты, в которых целями были безобидные бочки или столь же безобидные управляемые ракеты. Это было по-настоящему; сегодняшними целями были бы действительно смертоносные предметы. Практика в стрельбе из лука, когда на кону было только место в списке навыков, была достаточно захватывающей: это было слишком захватывающе - намного больше, чем захватывающе, - чтобы так скоро потребовались острота ума, быстрота и уравновешенность глаз и рук.
  
  Цель? Или это было? Да - три или четыре из них!
  
  "Цель номер один- Зона десять", - тихий голос прошептал на ухо Киннисону, и одно из белых пятнышек на его тарелке стало желтовато-зеленым. Те же слова, те же огни слышали и видели одиннадцать других техносекторов сектора А, из которых Киннисон, благодаря тому, что занимал первое место в списке навыков своего боевого ракетчика, был начальником сектора. Он знал, что голос принадлежал офицеру управления огнем сектора А, в чьи обязанности входило определять, исходя из курсов, скоростей и всех других данных, которые можно было получить от наземных и возвышенных наблюдателей, порядок, в котором должны быть уничтожены цели его сектора. А сектор А, воображаемый, но четко очерченный конус, при обычном маневрировании находился в самой жаркой части неба. "Десятая зона" управления огнем сообщила ему, что объект находится на предельном расстоянии и, следовательно, у них будет достаточно времени. Тем не менее:
  
  "Лоуренсу-два! Дойл - один! Драммонд- приготовься к трем!" - рявкнул он при первом слове.
  
  В момент, когда он услышал свое имя, каждый техно нажал на ряд кнопок, и в его уши потек быстрый поток цифр - данные с точностью до секунды с каждой точки наблюдения относительно каждого элемента движения его цели. Он ввел цифры в свой калькулятор, который автоматически корректировал движение его собственного судна - взглянул один раз на напечатанное решение задачи - нажал на педаль один, два или три раза, в зависимости от количества снарядов, с которыми ему было поручено обращаться.
  
  Киннисон приказал Лоуренсу, стрелку получше Дойла, выпустить две торпеды; ни одна из которых на таком большом расстоянии, как ожидалось, не поразит цель. Его второй, однако, должен подойти близко; настолько близко, что мгновенные данные, отправленные обратно на оба экрана - и Киннисону - самой торпедой, сделают цель легкой добычей для Дойла, менее опытного преследователя.
  
  Драммонд, третий номер Киннисона, не запустил бы свои ракеты, если бы Дойл не промахнулся. Не могли и Драммонд, и Харпер, номер два у Киннисона, оказаться "на свободе" одновременно. Один из двух должен был постоянно быть "на связи", чтобы занять место Киннисона во главе Сектора, если шефу прикажут уйти. Ибо, хотя Киннисон мог заказать Харпера или Драммонда в target, он не мог отправить их сам. Он мог выходить только по приказу пожарного управления: Начальники секторов были зарезервированы только для экстренного использования.
  
  "Цель два-девятая зона", - сообщил центр управления огнем.
  
  "Карни, два. Французский, один. Дэй, приготовься к трем!" Киннисон заказал.
  
  "Черт возьми- промахнулся!" Это от Дойла. "Оленья лихорадка - без конца".
  
  "О'Кей, мальчик, вот почему мы начинаем так скоро. Я сам дрожу, как вибратор. Мы переживем это ...."
  
  Точка света, которая представляла цель номер один, слегка выпучилась и погасла. Драммонд подключился и снова был "в деле".
  
  "Цель номер три -восьмая зона. Четыре-восемь", - отметили в управлении пожарной охраны.
  
  "Третья цель- Хиггинс и Грин; Харпер наготове. Четыре случая и Сантос: Лоуренс."
  
  После минуты или двух реального боя Технос сектора А начал успокаиваться. Запасные люди больше не требовались и их больше не назначали.
  
  "Цель сорок один шесть", - сказал центр управления огнем; и:
  
  "Лоуренс, два. Дойл, два", - приказал Киннисон. Это было достаточно рутинно, но через мгновение:
  
  "Тед!" Лоуренс не выдержал. "Промахнулся-мимо - обоих стволов. "Сорок первый" уклоняется - управляемый или направленный - несется как проклятый - смотри, Дойл, СМОТРИ!"
  
  "Киннисон, возьми это!" Управление огнем рявкнуло, голос теперь не был ни низким, ни ровным, и не дожидаясь, попадет Дойл или промахнется. "Это уже в третьей зоне - курс на столкновение!"
  
  "Харпер! Бери верх!"
  
  Киннисон получил данные, решил уравнения, запустил пять торпед с ускорением в пятьдесят гравитационных единиц. Один ... два-три-четыре-пять; последние три настолько близко друг к другу, насколько они могли пролететь, не приводя в действие свои неконтактные взрыватели.
  
  Коммуникации, математика и электронные мозги вычислительных машин сделали все, что могли; остальное зависело от человеческого мастерства, от совершенства координации и скорости реакции человеческого разума, нервов и мышц.
  
  Взгляд Киннисона метался от планшета к панели, к компьютерной ленте, к измерительному прибору, к гальванометру и обратно к планшету; его левая рука описывала крошечные дуги на ручках, вращение которых изменяло интенсивность двух взаимно перпендикулярных компонентов приводов его торпед. Он внимательно выслушал отчеты триангулирующих наблюдателей, которые теперь предоставляли ему данные, касающиеся его собственных ракет, а также целевого объекта. Пальцы его правой руки почти постоянно нажимали на клавиши компьютера; он почти постоянно корректировал курс своих торпед.
  
  "На волосок", - решил он. "Налево примерно в один момент".
  
  Цель отклонилась от предсказанного пути.
  
  На два-влево, на три -на волосок вправо! Существо почти миновало вторую зону; прорывалось в первую зону.
  
  На секунду он подумал, что его первый torp собирается подключиться. Это почти сработало - только в последний момент мощный боковой удар позволил цели уклониться от него. На его табличке вспыхнули белым две цифры; его фактическая ошибка, с точностью до фута расстояния и градуса на часах, измерена и передана обратно на его пульт приборами в его торпеде.
  
  Работая с мгновенными и точными данными, и поскольку у противника было так мало времени для действий, второй снаряд Киннисона действительно едва не промахнулся. Его третьим ударом была царапина; настолько близко, что сработал неконтактный взрыватель, взорвавший начиненную циклонитом боеголовку. Киннисон знал, что его третий вышел из строя, потому что цифры ошибок исчезли почти в момент их появления, поскольку его приборы обнаружения и передачи были уничтожены. Этого одного взрыва могло бы быть достаточно; но Киннисон лишь мельком увидел свою ошибку - насколько она была мала!- и у меня была доля секунды времени. Следовательно, четвертый и пятый попали в точку; мертвая точка. Какой бы ни была эта цель, она больше не представляла угрозы.
  
  "Киннисон, в деле", - кратко доложил он управлению пожарной охраны и принял от Харпера руководство деятельностью сектора А.
  
  Битва продолжалась. Киннисон раз за разом отправлял Харпера и Драммонда на свидание. Ему самому было дано еще три цели. Первая волна врага - то, что от нее осталось - прошла. Сектор А вступил в бой, снова на предельной дистанции, со второго. Его останки тоже погрузились вниз и дальше, к далекой земле.
  
  Третья волна была действительно тяжелой. Не то чтобы это было на самом деле хуже, чем первые два, но CR10685 больше не получал данные, которые должны были быть у ее Technos для хорошей работы; и каждый человек на ее борту знал почему. Кое-что вражеское, конечно, прорвалось; и обсерватории, как на земле, так и над ней - око всей американской обороны - сильно пострадали.
  
  Тем не менее, Киннисон и его товарищи не были слишком обеспокоены. Такое условие не было полностью неожиданным. Теперь они были ветеранами; их испытывали, и они не были признаны нуждающимися. Они прошли невредимыми через огненную ванну, подобной которой мир никогда прежде не знал. Дайте им вообще какие-либо вычисления - или вообще никаких вычислений, кроме собственного радара старого CR10685 и их собственных торпед, которых у них все еще было много, - и они могли бы позаботиться обо всем, что в них можно было бы бросить.
  
  Третья волна прошла. Целей становилось все меньше и меньше. Действие замедлилось ... остановилось.
  
  Технос, даже начальники секторов, ничего не знали о ходе битвы в целом. Они не знали, где находится их ракета и летит ли она на север, восток, юг или запад. Они знали, когда что-то поднималось или опускалось, только по "посадочным местам своих штанов". Они даже не знали природы уничтожаемых ими целей, поскольку на их табличках все цели выглядели одинаково - маленькие, яркие, зеленовато-желтые пятна. Следовательно:
  
  "Дай нам информацию, Пит, если у нас есть свободная минута", - умолял Киннисон своего офицера по управлению огнем. "Вы знаете больше, чем мы - давайте!"
  
  "Это поступает сейчас", - последовал быстрый ответ. "Шесть из тех целей, которые так причудливо уклонялись, были атомными бомбами, нацеленными на линии. Пять из них были дирижаблями с нашим номером на них. Вы, ребята, проделали отличную работу. Очень немногое из их материала дошло - говорят, недостаточно, чтобы нанести большой ущерб такой большой стране, как США. С другой стороны, они почти не остановили ни одного из наших - им, по-видимому, не с чем было сравнивать с вами, Технос.
  
  "Но, похоже, весь ад вырвался на свободу по всему миру. Говорят, что на наше восточное и западное побережья нападают одновременно, но они держатся. "Операция Дейзи" и "Операция Фэрфилд" идут своим чередом, как и мы. Говорят, что Европа катится в ад - все стреляют друг в друга. В одном отчете говорится, что страны Южной Америки бомбят друг друга...Азия тоже ... ничего определенного; как только появятся наркотики, я передам их вам.
  
  "Мы справились в очень хорошей форме, учитывая ... потери меньше, чем ожидалось, всего семь процентов. Первая строка, как вы уже знаете, подверглась ужасной очистке; фактически, раздел Черчилля-Белчера был практически стерт с лица земли, из-за чего мы потеряли все наши наблюдения.... Сейчас мы почти над южной оконечностью Гудзонова залива, направляемся вниз и на юг, чтобы присоединиться к созданию вертикального флота Formation...no приближаются новые волны, но говорят, что следует ожидать атак со стороны низколетящих боевых ракет - объявляется тревога! Будьте начеку, ребята, но на экране сектора А ничего нет ...."
  
  Этого не было. Поскольку CR10685 нырял вниз и в южном направлении, этого не могло быть. Тем не менее, какой-то наблюдатель на борту той ракеты увидел приближающуюся атомную ракету. Какой-то офицер управления огнем выкрикивал приказы; несколько техносов сделали все возможное - и потерпели неудачу.
  
  И такова жестокость ядерного деления; его скорость настолько непостижима, что Теодор К. Киннисон умер, так и не осознав, что что бы то ни было происходит с его кораблем или с ним самим.
  
  
  Гарлейн из Эддора посмотрел на разрушенную Землю, дело своих рук, и нашел это хорошим. Зная, что пройдет много сотен земных лет, прежде чем эта планета снова потребует его личного внимания, он отправился в другое место; на Ригель четыре, на Палейн Семь и в солнечную систему Велантия, где он обнаружил, что его создания Повелители не прогрессируют в соответствии с графиком. Он провел там совсем немного времени, а затем тщательно и бесплодно искал доказательства враждебной деятельности внутри Самого Внутреннего Круга.
  
  И на далекой Арисии было принято важное решение: пришло время резко обуздать доселе ничем не стесненных эддорианцев.
  
  "Значит, мы готовы к открытой войне с ними?" С некоторым сомнением спросил Эуконидор. "Снова очистить планету Теллус от опасных радиоактивных веществ и слишком вредных форм жизни - это, конечно, простое дело. Из наших охраняемых территорий в Северной Америке сильное, но демократическое правительство может распространиться на весь мир. Это правительство может быть достаточно легко расширено, чтобы включить Марс и Венеру. Но Гарлейн, который будет действовать как Роджер, который уже посеял в Адептах Северного полюса Юпитера семена Войн на Юпитере...."
  
  "Твоя визуализация верна, юноша. Продолжайте думать".
  
  Эти межпланетные войны, конечно, неизбежны и послужат укреплению и объединению правительства Внутренних планет ...при условии, что Гарлейн не будет вмешиваться.... О, я понимаю. Гарлейн поначалу не узнает, поскольку на него будет наложена зона принуждения. Когда он или какой-нибудь эддорианский слияние поймет это принуждение и разрушит его - в какой-нибудь момент такого высокого стресса, как невианский инцидент, - будет слишком поздно. Наши слияния будут действовать. Роджеру будет разрешено совершать только те действия, которые в конечном итоге послужат благу цивилизации. Невия была выбрана в качестве главного оператора из-за ее расположения в небольшом регионе галактики, который почти лишен твердого железа, и из-за ее водной природы; ее водные формы жизни - это как раз те, которыми эддориане интересуются меньше всего. Им будет предоставлена частичная нейтрализация инерции; они смогут развивать скорости, в несколько раз превышающие скорость света. Я думаю, это описывает ситуацию?"
  
  "Очень хорошо, Эуконидор", - одобрили старейшины. "Краткое и точное изложение".
  
  Прошли сотни земных лет. Последствия. Реконструкция. Продвижение. Один мир-два мира-три мира - объединенные, гармоничные, дружелюбные. Войны на Юпитере. Прочный, непоколебимый союз.
  
  Ни один эддорианин не знал, что был достигнут такой фантастически быстрый прогресс. Действительно, Гарлейн знал, когда он вел свой огромный космический корабль к Солнцу, что он найдет Теллус, населенный народами, немногим превосходящими дикость.
  
  И следует мимоходом отметить, что ни разу за все эти столетия мужчина по имени Киннисон не женился на девушке с рыжевато-бронзово-каштановыми волосами и золотисто-коричневыми глазами с золотыми крапинками.
  
  
  КНИГА ТРЕТЬЯ: "ТРИПЛАНЕТНЫЙ
  
  ГЛАВА 7
  
  ПИРАТЫ КОСМОСА
  
  Внешне неподвижный для своих пассажиров и экипажа, межпланетный лайнер "Гиперион" безмятежно несся в космосе с нормальным ускорением. В отгороженном святилище в одном из углов диспетчерской звякнул колокольчик, послышалось приглушенное жужжание, и капитан Брэдли нахмурился, изучая краткое сообщение на ленте самописца - сообщение, мигнувшее на его стол с панели оператора. Он поманил к себе, и второй офицер, на чьей вахте сейчас была эта книга, прочитал вслух:
  
  "Сообщения о патрулях скаутов по-прежнему отрицательные".
  
  "Все еще отрицательный". Офицер нахмурился в раздумье. "Они уже искали и за пределами максимально возможного места крушения. Два необъяснимых исчезновения в течение месяца - сначала "Дионы", затем "Реи" - и не найдено ни тарелки, ни спасательной шлюпки. Выглядит плохо, сэр. Один может быть случайностью; два, возможно, совпадением ...." Его голос затих.
  
  "Но в три года это вошло бы в привычку", - закончил мысль капитан. "И что бы ни случилось, это произошло быстро. Ни у кого из них не было времени сказать ни слова - их регистраторы местоположения просто отключились. Но, конечно, у них не было ни наших детекторных экранов, ни нашего вооружения. Согласно данным обсерваторий, мы находимся в чистом эфире, но я бы не доверял им от Теллуса до Луны. Вы, конечно, отдали новые приказы?"
  
  "Да, сэр. Детекторы в полной готовности, все три варианта защитных экранов в поездках, проекторы укомплектованы, костюмы на крючках. Каждый обнаруженный объект подлежит немедленному исследованию - если это суда, их следует предупредить, чтобы они оставались вне пределов досягаемости. Все, что попадает в четвертую зону, должно быть облучено."
  
  "Правильно - мы проходим!"
  
  "Но ни один известный тип судна не смог бы уйти с ними незамеченным", - возразил второй офицер. "Интересно, нет ли чего-нибудь в тех диких слухах, которые мы слышим в последнее время?"
  
  "Бах! Конечно, нет! " фыркнул капитан. "Пираты на кораблях быстрее света- субэфирные лучи - сведение к нулю гравитационной массы без инерции - смешно! Снова и снова оказывалось невозможным. Нет, сэр, если пираты орудуют в космосе - а это очень похоже на это - они не устоят против хорошей большой батареи, полной киловатт-часов, за тремя рядами плотных экранов и хороших стрелков за мультиплексными проекторами. Они достаточно хороши для любого. Пираты, нептунианцы, ангелы или дьяволы - на кораблях или на метлах - если они нападут на Гиперион, мы выжжем их из эфира!"
  
  Выйдя из-за стола капитана, вахтенный офицер возобновил свою службу. Шесть огромных смотровых площадок, в которые всматривались бдительные наблюдатели, были пусты, их широко раскинутые сверхчувствительные детекторные экраны не встречали препятствий - эфир был пуст на тысячи и тысячи километров. Сигнальные лампы на панели управления пилота были темными, предупреждающие сигналы молчали. Яркая точка белого света в центре микрометрической решетки пилота с точной линейкой, точно в перекрестии прицела его директоров, показала, что огромное судно точно следовало рассчитанному курсу, заложенному автоматическими интегрирующими прокладчиками курса. Все было тихо и в порядке.
  
  "Все хорошо, сэр", - кратко доложил он капитану Брэдли, - но не все было хорошо.
  
  Опасность - гораздо более серьезная, поскольку она не была внешней - даже тогда, ни о чем не подозревая, терзала жизненно важные органы огромного корабля. В запертом и экранированном отсеке, глубоко внутри лайнера, находился отличный очиститель воздуха. Теперь мужчина прислонился к первичному протоку - аорте, через которую протекал поток чистого воздуха, снабжающий весь сосуд. Этот человек, гротескный в полном снаряжении космической брони, прислонился к воздуховоду, и по мере того, как он погружал сверло все глубже и глубже в стальную стенку трубы. Вскоре он прорвался, и небольшой поток воздуха был остановлен вставкой плотно прилегающей резиновой трубки. Трубка заканчивалась тяжелым резиновым баллоном, который окружал хрупкую стеклянную колбу. Мужчина стоял напряженный, одной рукой держа перед головой в шлеме из кремнезема и стали большой карманный хронометр, другой слегка сжимая воздушный шар. Глумливая ухмылка была на его лице, когда он ждал точной секунды действия - тщательно предопределенного момента, когда его правая рука, закрываясь, разобьет хрупкую колбу и выбросит ее содержимое в основной воздушный поток Гипериона!
  
  
  Далеко наверху, в главном салоне, обычные вечерние танцы были в самом разгаре. Корабельный оркестр погрузился в тишину, раздались аплодисменты, и Клио Марсден, лучезарная красавица путешествия, вывела своего партнера на набережную и поднялась на одну из смотровых площадок.
  
  "О, мы больше не можем видеть Землю!" - воскликнула она. "В какую сторону вы это поворачиваете, мистер Костиган?"
  
  "Вот так", - и Конвей Костиган, крепкий молодой первый офицер лайнера, повернул циферблаты. "Вот эта пластина смотрит назад, или вниз, на Теллус; эта другая смотрит вперед".
  
  Земля была ослепительно сияющим полумесяцем далеко под летающим кораблем. Над ней красноватый Марс и серебристый Юпитер сияли в неописуемом великолепии на фоне совершенно неописуемой черноты - фона, густо усеянного безразмерными точками ослепительной яркости, которые были звездами.
  
  "О, разве это не чудесно!" - с благоговением выдохнула девушка. "Конечно, я предполагаю, что для вас это старая чепуха, но я, знаете ли, новичок, и я мог бы смотреть на это вечно, я думаю. Вот почему я хочу приходить сюда после каждого танца. Ты знаешь, я...."
  
  Ее голос внезапно оборвался со странным, хриплым срывом, когда она судорожно вцепилась в его руку и так же быстро обмякла. Он пристально посмотрел на нее и мгновенно понял послание, написанное в ее глазах - глазах, теперь расширенных, пристальных, жестких, блестящих и полных иссушающего душу ужаса, когда она упала, беспомощная, если бы не его поддержка. Когда он делал выдох, легкие были почти полностью пусты, и все же он задерживал дыхание, пока не схватил микрофон со своего пояса и не перевел рычаг в положение "чрезвычайная ситуация".
  
  "Диспетчерская!" - выдохнул он, и все громкоговорители на всем огромном крейсере пустоты проревели предупреждение, когда он заставил свои уже освобожденные легкие полностью опустеть. "Ви-Два газа! Держись крепче!"
  
  Извиваясь в яростной борьбе, чтобы не дать своим легким вдохнуть эту ядовитую атмосферу, и с бессознательным телом девушки, безвольно повисшим на его левой руке, Костиган прыгнул к выходу из ближайшей спасательной шлюпки. Инструменты оркестра с грохотом упали на пол, танцующие пары вяло растянулись, в то время как замученный Первый помощник распахнул дверь спасательной шлюпки и бросился через крошечную комнату к воздушным клапанам. Широко открыв их, он приложил рот к отверстию и позволил своим натруженным легким жадно вдохнуть холодную струю, ревущую из резервуаров. Затем, когда жажда воздуха была частично утолена, он снова задержал дыхание, взломал аварийный шкафчик, надел один из скафандров, которые всегда там хранились, и широко открыл его клапаны, чтобы смыть со своей униформы остатки смертоносного газа.
  
  Затем он прыгнул обратно к своему спутнику. Перекрыв подачу воздуха, он выпустил струю чистого кислорода, подставил ей лицо и изменил направление, чтобы часть кислорода попала в ее легкие, сжимая и отпуская ее грудь, прижатую к его собственному телу. Вскоре она сделала судорожный вдох, задыхаясь и кашляя, и он снова сменил поток газов на поток чистого воздуха, что-то настойчиво говоря, поскольку у нее появились признаки возвращения сознания.
  
  "Встань!" - рявкнул он. "Держись за этот корсет и подставляй лицо потоку воздуха, пока я не надену на тебя скафандр! Понял меня?"
  
  Она слабо кивнула и, убедившись, что сможет удержаться у клапана, всего за минуту завернула ее в одно из защитных покрытий. Затем, когда она сидела на скамейке, восстанавливая силы, он включил видеопроектор спасательной шлюпки и направил его невидимый луч в диспетчерскую, где увидел фигуры в космических доспехах, яростно работающие за пультами.
  
  "Грязная работа на перекрестке дорог!" - выпалил он своему капитану, как мужчина мужчине, пренебрегая формальностями, как это часто бывало на трипланетной службе. "Где-то в нашем первичном воздухе происходит мошенничество! Может быть, именно так они заполучили те два других корабля - пираты! Возможно, это была бомба с часовым механизмом - не понимаю, как кто-то мог спрятаться там во время проверок, и никто, кроме Франклина, не может нейтрализовать щит воздушной комнаты - но я все равно собираюсь осмотреться. Тогда я присоединюсь к вам, ребята, там, наверху ".
  
  "Что это было?" - спросила потрясенная девушка. "Я думаю, что я помню, как ты сказал "Ви-два газа". Это запрещено! В любом случае, я обязан тебе своей жизнью, Конвей, и я никогда этого не забуду - никогда. Спасибо - но остальные - как насчет всех остальных из нас?"
  
  "Это был Vee-Two, и это запрещено", - мрачно ответил Костиган, не отрывая взгляда от мигающей пластины, точка проекции которой теперь находилась глубоко в недрах судна. "Наказание за его использование или обладание им - смерть на месте. Гангстеры и пираты используют его, поскольку им нечего терять, поскольку они уже находятся в списке погибших. Что касается твоей жизни, я ее еще не спас - ты можешь пожелать, чтобы я пустил ее в ход, прежде чем мы закончим. Остальным не хватает кислорода - они не смогли бы привести в чувство даже тебя за несколько секунд, так быстро, как я добрался до тебя. Но есть несомненный противоядие - мы все носим его в запирающемся ящике в наших доспехах - и все мы знаем, как им пользоваться, потому что все мошенники используют Vee-Two, и поэтому мы всегда ожидаем его. Но поскольку воздух снова станет чистым через полчаса, мы сможем достаточно легко оживить остальные, если справимся с тем, что произойдет дальше. Вот птица, которая сделала это, прямо в воздушной комнате. Это костюм главного инженера, но в нем не Франклин. Какой-то пассажир - переодетый - ударил шефа полиции -забрал его костюм и проекторы -дыра в воздуховоде-п-с-с-т! Все вымыто! Возможно, это все, что он должен был сделать с нами в этом представлении, но больше он ничего в своей жизни не сделает!"
  
  "Не ходите туда!" - запротестовала девушка. "Его броня намного лучше, чем тот аварийный костюм, который на тебе, и, кроме того, у него "Льюистон" мистера Франклина!"
  
  "Не будь идиотом!" он сорвался. "У нас не может быть живого пирата на борту - мы будем слишком заняты непосредственным общением с посторонними. Не волнуйся, я не собираюсь давать ему передышку. Я возьму Стэндиша - я сотру его, как пятно. Оставайтесь здесь, пока я не вернусь за вами ", - скомандовал он, и тяжелая дверь спасательной шлюпки с лязгом захлопнулась за ним, когда он выпрыгнул на набережную.
  
  Он прошел прямо через салон, не обращая внимания на неподвижные фигуры, разбросанные тут и там. Подойдя к глухой стене, он манипулировал почти невидимым циферблатом, установленным заподлицо с ее поверхностью, откинул тяжелую дверцу в сторону и достал "Стэндиш" - устрашающее оружие. Приземистый, огромный и тяжелый, он чем-то напоминал автомат-переросток, но с толстой короткой подзорной трубой с несколькими непрозрачными конденсирующими линзами и параболическими отражателями. С Трудом сгибаясь под тяжестью этой штуковины, он шагал по коридорам и тяжело спускался по коротким лестницам. Наконец он добрался до очистительного отделения и свирепо ухмыльнулся, увидев зеленоватую дымку света, скрывающую дверь и стены - щит все еще был на месте; пират все еще был внутри, все еще наполненный ужасным запахом первичного воздуха Гипериона.
  
  Он отложил свое необычное оружие, разложил его три массивные ножки, присел за ним на корточки и щелкнул выключателем. Тусклые красные лучи ужасающей интенсивности вырвались из отражателей, и искры, размером почти с молнию, отскочили от защитного экрана под их воздействием. Ревущий и щелкающий, конфликт продолжался в течение нескольких секунд, затем, под превосходящей силой Стэндиша, зеленоватое сияние уступило место. За ним металл двери переливался всеми цветами радуги - красным, желтым, ослепительно белым, - а затем буквально взорвался; расплавился, испарился, сгорел дотла. Через проделанное таким образом отверстие Костиган мог ясно видеть пирата в космической броне главного инженера - броне, которая была защищена от ружейного огня и которая могла отражать и нейтрализовать на некоторое время даже потрясающий луч, который использовал Костиган. Пират также не был безоружен - яростная вспышка накаливания вырвалась из его "Льюистона", чтобы потратить свою силу на плевки, потрескивание пиротехники в эфирной стене приземистого и чудовищного Стэндиша. Но адский двигатель Костигана полагался не только на вибрационное разрушение. Почти при первой вспышке оружия пирата офицер нажал на спусковой крючок, раздался двойной выстрел, оглушительный в этом узко ограниченном пространстве, и тело пирата буквально разлетелось в туман, когда полукилограммовый снаряд пробил его броню и взорвался. Костиган выключил свой луч и, ни на йоту не смягчив ни одной жесткой черты лица, оглядел воздушное помещение; убедившись, что не было нанесено серьезного ущерба жизненно важному механизму воздухоочистителя - самим легким огромного космического корабля.
  
  Демонтировав "Стэндиш", он оттащил его обратно в главный салон, положил обратно в сейф и снова установил кодовый замок. Оттуда в спасательную шлюпку, где Клио вскрикнула от облегчения, увидев, что он невредим.
  
  "О, Конвей, я так боялась, что с тобой что-нибудь случится!" - воскликнула она, когда он быстро повел ее наверх, к диспетчерской. "Конечно, ты..." - она сделала паузу.
  
  "Конечно", - лаконично ответил он. "Ничего особенного. Как вы относитесь к возвращению к нормальной жизни?"
  
  "Все в порядке, я думаю, за исключением того, что я напуган до смерти и почти потерял контроль. Я не думаю, что я на что-то гожусь, но все, что я могу сделать, рассчитывайте на меня ".
  
  "Прекрасно - возможно, вы в этом нуждаетесь. Очевидно, все вышли, кроме таких, как я, которые получили предупреждение и могли задерживать дыхание, пока не доберутся до своих костюмов.
  
  "Но как вы узнали, что это было? Вы не можете этого ни увидеть, ни понюхать, ничего ".
  
  "Ты вдохнул за секунду до того, как это сделал я, и я увидел твои глаза. Я уже сталкивался с этим раньше - и когда ты видишь, как человек получает удар от этого всего один раз, ты никогда этого не забудешь. Инженеры внизу, конечно, получили это первыми - это, должно быть, уничтожило их. Затем мы получили его в салоне. Твой обморок предупредил меня, и, к счастью, у меня осталось достаточно дыхания, чтобы сказать слово. У многих парней наверху должно было быть время уйти - мы увидим их всех в рубке управления.
  
  "Я полагаю, именно поэтому вы оживили меня - в уплату за то, что я так любезно предупредил вас о газовой атаке?" Девушка рассмеялась; неуверенно, но весело.
  
  "Что-то в этом роде, вероятно", - легкомысленно ответил он. "Вот и мы - теперь мы скоро узнаем, что будет дальше".
  
  В диспетчерской они увидели по меньшей мере дюжину фигур в доспехах; теперь они не метались, а сидели за своими приборами, напряженные и готовые. Повезло, что Костиган - ветеран космоса, каким бы он ни был, хотя и молодой годами, - оказался внизу, в салоне; повезло, что он был знаком с этим ужасным запрещенным газом; повезло, что у него хватило присутствия духа и чисто физической выносливости послать свое предупреждение, не позволив ни одному парализующему веществу попасть в его собственные легкие. Капитан Брэдли, вахтенные матросы и несколько других офицеров в своих каютах или в кают-компании - все закаленные в космосе ветераны - мгновенно и без вопросов выполнили выдохнутую усилителями команду "подтянуться". Выдыхая или вдыхая, их дыхательные пути захлопнулись, когда раздалось это ужасное "Ви-два", и они буквально запрыгнули в свои космические бронированные скафандры, выпуская из себя объем за объемом бесспорного воздуха; задерживая дыхание до последней возможной секунды, пока их напряженные легкие не смогли больше терпеть.
  
  Костиган махнул девушке на свободную скамейку, осторожно переоделся в свои собственные доспехи из аварийного костюма, который был на нем, и подошел к капитану.
  
  "Что-нибудь видно, сэр?" - спросил он, отдавая честь. "Они должны были начать что-то до этого".
  
  "Они начались, но мы не можем их найти. Мы попытались объявить общеотраслевую тревогу, но едва начали, как они накрыли нашу волну. Посмотрите на это!"
  
  Проследив за взглядом капитана, Костиган уставился на мощный пульт корабельного оператора. На пластинке вместо движущегося, живого, трехмерного изображения был вспыхивающий ослепительный белый свет; из динамика вместо внятной речи лился ревущий, потрескивающий поток шума.
  
  "Это невозможно!" Брэдли яростно взорвался. "Внутри четвертой зоны нет ни грамма металла - в радиусе ста тысяч километров - и все же они должны быть близко, чтобы послать такую волну. Но Второй считает иначе - что ты думаешь, Костиган?" Блефующий командир, реакционер и представитель старой школы, как и его порода, был в ярости - сбитый с толку, внутренне бушующий, чтобы вступить в схватку с невидимым и неопределимым врагом. Однако, оказавшись лицом к лицу с необъяснимым, он выслушал молодых людей с необычной терпимостью.
  
  "Это не только возможно; совершенно очевидно, что у них есть то, чего нет у нас". В голосе Костигана звучала горечь. "Но почему у них не должно было быть? Корабли обслуживания никогда ничего не получают, пока с этим не будут экспериментировать годами, но пираты и им подобные всегда получают что-то новое, как только это обнаруживается. Единственная хорошая вещь, которую я вижу, это то, что мы унесли часть сообщения, и разведчики могут отследить это вмешательство там. Но пираты тоже это знают - осталось недолго", - мрачно заключил он.
  
  Он говорил правду. Прежде чем было сказано еще одно слово, внешний экран вспыхнул белым светом под лучом потрясающей мощности, и одновременно на одном из обзорных экранов появилось яркое изображение пиратского судна - огромная черная стальная торпеда, теперь испускающая атакующие лучи силы.
  
  Мгновенно мощное оружие "Гипериона" было пущено в ход, и в ударе лучей полной мощности экраны "чужака" вспыхнули добела. Тяжелые орудия, под отдачей яростных залпов которых каркас гигантского шара дрожал, выпустили тонны осколочно-фугасных снарядов. Но командир пиратов точно знал мощь лайнера и знал, что его вооружение бессильно против сил, находящихся под его командованием. Его экраны были неуязвимы, гигантские снаряды взрывались, не причиняя вреда, в космическом пространстве, в милях от цели. И вдруг из черной туши врага ослепительно вырвался страшный огненный карандаш . Он прорвался сквозь пустой эфир, сквозь мощные защитные экраны, сквозь прочный металл внешних и внутренних стен. Вся эфирная защита "Гипериона" исчезла, а ускорение корабля упало до четверти его нормального значения.
  
  "Прямо через батарейный отсек!" Брэдли застонал. "Сейчас мы отправляемся в путь в экстренном порядке. С нашими лучами покончено, и, похоже, мы не можем подвести к ней даже снаряд из наших пушек!"
  
  Но какими бы неэффективными ни были орудия, они замолчали навсегда, когда страшный луч разрушения безжалостно пронзил рубку управления, уничтожив пилота, наводчика и смотровые площадки, а также людей перед ними. Воздух устремился в космос, и скафандры троих выживших раздулись до размеров барабанной перепонки, когда давление в помещении снизилось.
  
  Костиган слегка подтолкнул капитана к стене, затем схватил девушку и прыгнул в том же направлении.
  
  "Давайте выбираться отсюда, быстро!" - крикнул он, миниатюрные радиоинструменты шлемов автоматически взяли на себя обязанность передавать речь, поскольку звуковые диски отказались функционировать. "Они не могут видеть нас - наша эфирная стена все еще установлена, и их шпионские лучи не могут проникнуть сквозь нее снаружи, вы знаете. Они работают по чертежам, и они, вероятно, займут ваш стол следующими ", - и как раз в тот момент, когда они бросились к двери, ставшей теперь внешним уплотнением воздушного шлюза, луч пиратов пронзил пространство, которое они только что покинули.
  
  Они поспешили через воздушный шлюз, вниз по нескольким уровням пассажирских помещений и в спасательную шлюпку, единственный дверной проем которой выходил на всю длину третьего салона - идеальное место либо для защиты, либо для бегства наружу с помощью миниатюрного крейсера. Войдя в свое убежище, они почувствовали, что их вес начинает увеличиваться. Все больше и больше силы прилагалось к беспомощному лайнеру, пока он не начал двигаться с нормальным ускорением.
  
  "Что ты об этом думаешь, Костиган?" - спросил капитан. "Притягивающие лучи"?
  
  "По-видимому. В них действительно что-то есть. Они везут нас куда-то, быстро. Я схожу за парой "Стэндишей" и еще одним доспехом - нам лучше окопаться", и вскоре маленькая комната превратилась в настоящую крепость, вмещающую в себя эти две грозные машины разрушения. Затем первый офицер совершил еще одно и более длительное путешествие, вернувшись с полным комплектом трипланетных космических доспехов, точно таких же, какие носили двое мужчин, но значительно меньших размеров.
  
  "Просто в качестве дополнительного фактора безопасности, тебе лучше надеть это, Клио - эти аварийные костюмы мало на что годятся в бою. Я не думаю, что вы когда-либо увольняли Стэндиша, не так ли?"
  
  "Нет, но я скоро научусь это делать", - смело ответила она.
  
  "Два - это все, что может сработать здесь одновременно, но вы должны знать, как зацепиться на случай, если один из нас выйдет из строя. И пока вы переодеваетесь, вам лучше надеть кое-что из того, что у меня есть - сервисные специальные телефоны и детекторы. Приклейте этот маленький диск к груди с помощью этого куска скотча; низко, вне поля зрения. Лучшее место - прямо под вашими поперечными дужками. Снимите свои наручные часы и носите их постоянно - никогда не снимайте их ни на секунду. Наденьте эти жемчужины и носите их постоянно. Возьмите эту капсулу и спрячьте ее под кожей в таком месте, где ее нельзя будет найти, кроме как при самом тщательном поиске. Проглотите его в экстренном случае - он легко усваивается и действует так же хорошо внутри, как и снаружи. Это самая важная вещь из всех - вы можете справиться с этим сами, даже если потеряете все остальное, но без этой капсулы вся система разлетится на куски. С этим снаряжением, если нам придется расстаться, вы можете поговорить с нами - мы оба носим его, хотя и в несколько разных формах. Вам не нужно говорить громко - достаточно просто пробормотать. Это удобные маленькие комплекты, которые почти невозможно найти и которые способны на многое ".
  
  "Спасибо, Конвей, я это тоже запомню", - ответила Клио, поворачиваясь к крошечному шкафчику, чтобы следовать его инструкциям. "Но разве разведчики и патрули не поймают нас довольно быстро? Оператор отправил предупреждение."
  
  "Боюсь, что эфир пуст, насколько нам известно".
  
  Капитан Брэдли стоял в безмолвном изумлении во время этого разговора. Его глаза слегка выпучились при словах Костигана "мы оба их носим", но он промолчал, и когда девушка исчезла, на его лице появилось выражение зарождающегося понимания.
  
  "О, я понимаю, сэр", - сказал он уважительно - гораздо более уважительно, чем когда-либо прежде, когда он обращался к простому первому помощнику. "Я полагаю, это означает, что мы оба будем носить их в ближайшее время. "Специальные услуги" - но вы не указали точно, какие услуги, не так ли?"
  
  "Теперь, когда вы упомянули об этом, я не верю, что я это сделал", - усмехнулся Костиган.
  
  "Это объясняет некоторые вещи о тебе - в частности, твое признание Ви-Два и твой сверхъестественный контроль и скорость реакции. Но разве ты не...."
  
  "Нет", - перебил Костиган. "Эта ситуация может стать слишком серьезной, чтобы упускать из виду какие-либо ставки. Если мы уйдем, я заберу их у нее, и она никогда не узнает, что это не обычное снаряжение. Что касается тебя, я знаю, что ты можешь держать рот на замке и действительно это делаешь. Вот почему я вешаю этот хлам на вас - у меня было много вещей в моем наборе, но я прошил все это с помощью Standish, за исключением того, что я принес сюда для нас троих. Так вы думаете или нет, мы попали в настоящую переделку - наши шансы выбраться из нее очень близки к нулю ...."
  
  Он прервался, когда вернулась девушка, теперь, судя по всему, маленький офицер-трипланетник, и все трое приготовились к долгому ожиданию без событий. Час за часом они летели сквозь эфир, но, наконец, произошел резкий взмах и их ускорение резко возросло. После короткой консультации капитан Брэдли включил прибор visiray и, установив луч на минимальную мощность, осторожно посмотрел вниз, в направлении, противоположном тому, в котором, как он знал, должно находиться пиратское судно. Все трое уставились в тарелку, видя лишь бесконечность , отмеченная только бесконечно далекими и холодно сверкающими звездами. Пока они смотрели в космос, обширная область небес была затемнена, и они увидели, слабо освещенный своеобразным голубым свечением, огромный шар - сферу, такую большую и такую близкую, что им казалось, что они падают к ней, как будто это был целый мир! Они остановились - приостановились, невесомые - огромная дверь плавно отъехала в сторону - их потянуло наверх через воздушный шлюз и они тихо поплыли в воздухе над небольшим, но ярко освещенным и упорядоченным городом металлических зданий! Осторожно ПустотаГипериона был спущен, чтобы остановиться в объятиях регулируемой посадочной люльки.
  
  "Что ж, где бы это ни было, мы здесь", - мрачно заметил капитан Брэдли, и:
  
  "А теперь начнется фейерверк", - согласился Костиган, вопросительно взглянув на девушку.
  
  "Не обращайте на меня внимания", - ответила она на его невысказанный вопрос. "Я тоже не верю в капитуляцию".
  
  "Правильно", и оба мужчины присели на корточки за эфирными стенами своего потрясающего оружия; девушка, распростертая за ними.
  
  Им не пришлось долго ждать. Группа людей - мужчин и, по всей видимости, американцев - появилась в маленькой гостиной без оружия. Как только они оказались в комнате, Брэдли и Костиган без всяких угрызений совести обрушили на них всю мощь своих ужасных проекторов. Из отражателей через дверной проем вырвался концентрированный двойной луч чистого разрушения - но этот луч не достиг своей цели. В нескольких ярдах от мужчин он наткнулся на непроницаемый плотный экран. Мгновенно артиллеристы нажали на спусковые крючки, и из ревущих орудий вырвался поток осколочно-фугасных снарядов. Но снаряды тоже были бесполезны. Они пробили щит и исчезли - исчезли, не взорвавшись и не оставив следов, свидетельствующих о том, что они когда-либо существовали.
  
  Костиган вскочил на ноги, но прежде чем он смог начать намеченную атаку, рядом с ним появился огромный туннель - что-то прошло через всю ширину лайнера, без усилий разрезав гладкий цилиндр пустоты. Воздух хлынул внутрь, чтобы заполнить вакуум, и трое посетителей почувствовали, что их захватили невидимые силы и втянули в туннель. В нем они плыли вверх и над зданиями, пока, наконец, не опустились наискось к двери огромного сооружения с высокими башнями. Двери открывались перед ними и закрывались за ними, пока, наконец, они не встали прямо в комнате, которая, очевидно, была кабинетом занятого руководителя. Они оказались перед письменным столом, на котором, в дополнение к обычному оборудованию делового человека, находились также поразительно укомплектованный коммутатор и приборная панель.
  
  За столом бесстрастно сидел серый человек. Он не только был одет полностью в серое, но и его густые волосы были седыми, глаза были серыми, и даже его загорелая кожа, казалось, создавала впечатление замаскированной серости. Его подавляющая личность излучала ауру серости - не нежной серости голубя, а непреодолимой, движущей серости супер-дредноута; твердой, негибкой, хрупкой серости разрушения высокоуглеродистой стали.
  
  "Капитан Брэдли, первый помощник Костиган, мисс Марсден", - мужчина говорил тихо, но четко. "Я не предполагал, что вы двое, мужчины, проживете так долго. Однако это деталь, которую мы пока пропустим мимо ушей. Вы можете снять свои костюмы."
  
  Ни один из офицеров не пошевелился, но оба, не дрогнув, уставились на говорившего.
  
  "Я не привык повторять инструкции", - продолжил человек за столом; голос по-прежнему низкий и ровный, но в нем слышалась смертельная угроза. "Вы можете выбирать между снятием этих костюмов и смертью в них, здесь и сейчас".
  
  Костиган подошел к Клио и медленно снял с нее доспехи. Затем, после мимолетного обмена взглядами и невнятного слова, два офицера одновременно сбросили свои костюмы и выстрелили в одно и то же мгновение; Брэдли из своего "Льюистона", Костиган из тяжелого автоматического пистолета, пули которого представляли собой разрывные гильзы огромной мощности. Но человек в сером, окруженный непроницаемой стеной силы, только улыбнулся на стрельбу, терпимо и сводяще с ума. Костиган яростно прыгнул, но его отбросило назад, когда он ударился о неподатливую невидимую стену. Мощный луч вернул его на место, оружие было отобрано, и всех троих пленников удерживали на их прежних позициях.
  
  "Я допустил это, как демонстрацию тщетности", - сказал серый человек, его жесткий голос стал жестче, - "но я больше не допущу глупостей. Теперь я представлюсь сам. Я известен как Роджер. Вы, вероятно, ничего не слышали обо мне: очень немногие жители Теллурии слышали или когда-либо услышат. Выживете вы двое или нет, зависит исключительно от вас самих. Будучи кем-то вроде исследователя мужчин, я боюсь, что вы оба скоро умрете. Способные и находчивые, какими вы только что показали себя, вы могли бы быть ценными для меня, но, вероятно, не будете - в этом случае вы, конечно, прекратите свое существование. Это, однако, в свое время - вы окажете мне небольшую услугу в процессе устранения. В вашем случае, мисс Марсден, я нахожусь в нерешительности между двумя вариантами действий; каждый из них весьма желателен, но, к сожалению, взаимоисключающий. Твой отец будет рад получить за тебя чрезвычайно высокий выкуп, но, несмотря на это, я могу решить использовать тебя в исследовании секса.
  
  "Да?" Клио великолепно справилась с ситуацией. Страх забыт, ее отважный дух сверкал в ее ясных молодых глазах и исходил от ее подтянутого молодого тела, выпрямленного с вызовом. "Ты можешь думать, что можешь делать со мной все, что тебе заблагорассудится, но ты не можешь!"
  
  "Необычно - крайне озадачивающе - почему один-единственный стимул в случае молодых женщин должен вызывать такую совершенно непропорциональную реакцию?" Глаза Роджера впились в глаза Клио; девушка вздрогнула и отвела взгляд. "Но сам секс, первобытный и базовый, наиболее распространенный спутник жизни в этом континууме, совершенно нелогичен и парадоксален. Самое непонятное - определенно, это исследование секса должно продолжаться ".
  
  Роджер нажал кнопку, и появилась высокая, симпатичная женщина - женщина неопределенного возраста и неопределенной национальности.
  
  "Покажите мисс Марсден ее квартиру", - распорядился он, и когда две женщины вышли, вошел мужчина.
  
  "Груз выгружен, сэр", - доложил вновь прибывший. "Указанные двое мужчин и пять женщин доставлены в больницу".
  
  "Очень хорошо, избавьтесь от остальных обычным способом". Миньон вышел, а Роджер бесстрастно продолжил:
  
  "В совокупности другие пассажиры могут стоить миллион или около того, но не стоило бы тратить на них время".
  
  "Кто ты вообще такой?" - вспыхнул Костиган, беспомощный, но разъяренный сверх всякой осторожности. "Я слышал о безумных ученых, которые пытались уничтожить Землю, и о таких же безумных гениях, которые считали себя Наполеонами, способными завоевать даже Солнечную систему. Кем бы вы ни были, вы должны знать, что вам это не сойдет с рук."
  
  "Я ни то, ни другое. Однако я ученый и руководлю многими другими учеными. Я не сумасшедший. Вы, несомненно, заметили несколько особенностей этого места?"
  
  "Да, особенно об искусственной гравитации и этих экранах. Обычная эфирная стена непрозрачна в одном направлении и не загораживает материю - ваша прозрачна в обоих направлениях и нечто большее, чем непроницаемость для материи. Как ты это делаешь?"
  
  "Вы не смогли бы понять их, если бы я объяснил их вам, и это всего лишь две из наших небольших разработок. Я не собираюсь уничтожать вашу планету Земля; у меня нет желания править массами бесполезных и безмозглых людей. Однако я преследую определенные собственные цели. Для осуществления моих планов мне требуются сотни миллионов в золоте и другие сотни миллионов в уране, тории и радии; все это я заберу с планет этой Солнечной системы, прежде чем покину ее. Я возьму их, несмотря на ребяческие усилия флотов вашей Трипланетной лиги.
  
  "Это сооружение было спроектировано мной и построено под моим руководством. Он защищен от метеоритов силами моего изобретения. Его невозможно обнаружить и он невидим - эфирные волны изгибаются вокруг него без потерь или искажений. Я так подробно обсуждаю эти моменты, чтобы вы могли точно осознать свою позицию. Как я уже намекал, вы можете быть мне полезны, если хотите."
  
  "Итак, что бы вы могли предложить любому мужчине, чтобы он присоединился к вашей организации?" - ядовито спросил Костиган.
  
  "Многое", - холодный тон Роджера не выдавал никаких эмоций, никакого признания открытого и горького презрения Костигана. "Под моим началом много мужчин, связанных со мной многими узами. Потребности, хотения, вожделения и вожделения у разных людей разные, и я могу удовлетворить практически любое из них. Многие мужчины получают удовольствие от общества молодых и красивых женщин, но есть и другие побуждения, которые я нахожу довольно эффективными. Жадность, жажда славы, стремление к власти и так далее, включая многие качества, которые обычно считаются "благородными". И то, что я обещаю, я выполняю. Я требую только верности мне, и то только в определенных вещах и на относительно короткий период. Во всем остальном мои люди поступают так, как им заблагорассудится. В заключение, я могу удобно использовать вас двоих, но вы мне не нужны. Поэтому сейчас вы можете выбирать между моими услугами и альтернативой ".
  
  "Какова именно альтернатива?"
  
  "Мы не будем вдаваться в это. Достаточно сказать, что это связано с небольшим исследованием, которое продвигается неудовлетворительно. Это приведет к вашему исчезновению, и, возможно, мне следует упомянуть, что это исчезновение не будет особенно приятным."
  
  "Я говорю "НЕТ", ты..." - взревел Брэдли. Он намеревался дать нераскрытую классификацию, но был грубо прерван.
  
  "Подождите минутку!" - рявкнул Костиган. "Как насчет мисс Марсден?"
  
  "Она не имеет никакого отношения к этой дискуссии", - ледяным тоном ответил Роджер. "Я не торгуюсь - на самом деле, я верю, что оставлю ее у себя на некоторое время. Она задумала покончить с собой, если я не позволю получить за нее выкуп, но она обнаружит, что эта дверь закрыта для нее, пока я не разрешу ей открыться ".
  
  "В таком случае, я согласен с шефом - возьми то, что он начал говорить о тебе, и изложи это мне по всем правилам!" - рявкнул Костиган.
  
  "Очень хорошо. Такого решения следовало ожидать от мужчин вашего типа ". Серый человек нажал две кнопки, и в комнату вошли два его создания. "Поместите этих людей в две отдельные камеры на втором уровне", - приказал он. "Обыщите их; возможно, всего их оружия не было в их доспехах. Запечатайте двери и установите специальную охрану, настроенную на меня здесь ".
  
  Они были заключены в тюрьму и тщательно обысканы; но у них не было оружия, и ничего не было сказано о коммуникаторах. Даже если бы такие инструменты можно было спрятать, Роджер мгновенно обнаружил бы их использование. По крайней мере, так он думал. Но люди Роджера не имели ни малейшего представления о возможностях "Специальных служебных" телефонов, детекторов и шпионских лучей Костигана - приборов крошечного размера и бесконечно малой мощности, но все же приборов, которые, работая ниже уровня эфира, были эффективны на больших расстояниях и не вызывали вибраций в эфире, по которым можно было бы обнаружить их использование. И что может быть более невинным, чем стандартное личное снаряжение каждого космического офицера? Тяжелые защитные очки, наручные часы и дополнительный карманный хронометр, фонарик, автоматическая зажигалка, отправитель, пояс для денег?
  
  Все эти предметы оборудования были осмотрены с должной тщательностью; но самые умные умы Трипланетной службы сконструировали эти коммуникаторы так, чтобы они выдержали любой обычный обыск, каким бы тщательным он ни был, и когда Костиган и Брэдли были наконец заперты в отведенных для этого камерах, у них все еще были их ультраинструменты.
  
  ГЛАВА 8
  
  В КНИГЕ РОДЖЕРА "ПЛАНЕТОИД"
  
  В холле Клио дико оглядывалась по сторонам, ища даже самый узкий путь к спасению. Однако, прежде чем она смогла действовать, ее тело было зажато, как в тисках, и она боролась, не двигаясь.
  
  "Бесполезно пытаться сбежать или делать что-либо, кроме того, чего желает Роджер", - мрачно проинформировал ее гид, отключая инструмент в ее руке и таким образом возвращая полностью запуганной девушке свободу движений.
  
  "Его самое легкое желание - закон", - продолжала она, пока они шли по длинному коридору. "Чем раньше вы поймете, что должны поступать в точности так, как ему угодно, во всем, тем легче будет ваша жизнь".
  
  "Но я бы не хотел продолжать жить!" Клио заявила, воспрянув духом. "И ты знаешь, я всегда могу умереть".
  
  "Ты обнаружишь, что не можешь", - монотонно ответило бесстрастное создание. "Если ты не уступишь, ты будешь тосковать и молиться о смерти, но ты не умрешь, если этого не пожелает Роджер. Посмотри на меня: я не могу умереть. Вот твоя квартира. Ты останешься здесь, пока Роджер не отдаст дальнейших распоряжений относительно тебя ".
  
  Живой автомат открыл дверь и стоял молча и бесстрастно, в то время как Клио, уставившись на нее в ужасе, протиснулась мимо нее в роскошно обставленный номер. Дверь беззвучно закрылась, и воцарилась гробовая тишина. Не обычная тишина, а неописуемое совершенство абсолютной тишины, полное отсутствие каких-либо звуков. В этой тишине Клио стояла неподвижно. Напряженная и неподвижная, безнадежная, отчаявшаяся, она стояла там, в этой великолепной комнате, борясь с почти непреодолимым желанием закричать. Внезапно она услышала холодный голос Роджера, говорящий из пустоты.
  
  "Вы переутомились, мисс Марсден. В таком состоянии ты не можешь быть полезен ни себе, ни мне. Я приказываю вам отдохнуть; и, чтобы обеспечить этот отдых, вы можете дернуть за этот шнур, который установит вокруг этой комнаты эфирную стену: стену, которая отсечет даже этот мой голос ...."
  
  Голос смолк, когда она яростно дернула за шнур и бросилась на диван в потоке задыхающихся, сдавленных, но непокорных рыданий. Затем снова раздался голос, но не для ее ушей. Глубоко внутри нее, пронизывая каждую косточку и мышцу, это скорее ощущалось, чем слышалось.
  
  "Клио?" - спросил он. "Пока не говори...."
  
  "Конвей!" она вздохнула с облегчением, каждая клеточка ее существа загорелась новой надеждой при звуке глубокого, хорошо запомнившегося голоса Конвея Костигана.
  
  "Не шевелись!" - рявкнул он. "Не притворяйся таким счастливым! Возможно, у него есть шпионский луч на вас. Он не слышит меня, но, возможно, сможет услышать тебя. Когда он разговаривал с вами, вы, должно быть, заметили ощущение грубой наждачной бумаги под тем ожерельем, которое я вам подарил? Поскольку он окружил вас эфирной стеной, бусины теперь мертвы. Если вы почувствуете что-то подобное под наручными часами, дважды глубоко вдохните. Если вы ничего там не чувствуете, можете говорить так громко, как вам заблагорассудится."
  
  "Я ничего не чувствую, Конвей!" - обрадовалась она. Забыв о слезах, она снова была прежней, жизнерадостной. "Значит, эта стена, в конце концов, реальна? Я верил в это лишь наполовину ".
  
  "Не доверяйте этому слишком сильно, потому что он может отключить это извне в любой момент, когда захочет. Помните, что я вам говорил: это ожерелье предупредит вас о любом шпионском луче в эфире, а часы обнаружат все, что находится ниже уровня эфира. Сейчас, конечно, он мертв, поскольку наши три телефона подключены напрямую; я тоже поддерживаю связь с Брэдли. Не пугайтесь слишком; у нас гораздо больше шансов, чем я думал ".
  
  "Что? Ты это не всерьез!"
  
  "Абсолютно. Я начинаю думать, что, возможно, у нас есть то, о существовании чего он не подозревает - наша ультраволновая. Конечно, я не был удивлен, когда его поисковики не смогли найти наши инструменты, но мне и в голову не приходило, что у меня может быть свободное поле для их использования! Я все еще не могу в это до конца поверить, но я не смог найти никаких указаний на то, что он может даже определять используемые нами диапазоны. Я собираюсь осмотреться там с помощью своего шпионского луча ... Я смотрю на тебя сейчас - чувствуешь это?"
  
  "Да, теперь часы выглядят именно так".
  
  "Прекрасно! Здесь тоже нет никаких признаков вмешательства. Я не могу найти ни следа ультраволны - ничего ниже эфирного уровня, вы знаете - нигде во всем этом месте. У него так много всего, о чем мы никогда не слышали, что я, конечно, предполагал, что у него тоже будет ультраволновое; но если у него его нет, это дает нам преимущество. Что ж, нам с Брэдли предстоит много работы .... Подождите минутку, мне просто пришла в голову мысль. Я вернусь примерно через секунду."
  
  Последовала короткая пауза, затем беззвучный, но четкий голос продолжил:
  
  "Удачной охоты! Та женщина, от которой у вас мурашки по коже, не живая - она полна самых красивых механизмов и схем, которые вы когда-либо видели!"
  
  "О, Конвей!" - и голос девушки сорвался на всепоглощающей волне благодарности и облегчения. "Это было так невыразимо ужасно, думать о том, что, должно быть, случилось с ней и такими, как она!"
  
  "Я думаю, он ведет себя колоссально блефующе. Он хорош, все в порядке, но ему не хватает большей части того, чтобы быть всемогущим. Но и не будьте слишком самоуверенны. Со многими женщинами здесь, да и с мужчинами тоже, многое случилось - и многое может случиться с нами, если мы не выпустим несколько реактивных самолетов. Держите язык за зубами, и если мы вам понадобимся, кричите. "Пока!"
  
  Тихий голос прекратился, часы на запястье Клио снова стали незаметными часами, и Костиган в своей одиночной камере далеко под ее комнатой в башне обратил свои необычно выпученные глаза к другим сценам. Его руки, по-видимому, бездельничавшие в карманах, управлялись с крошечными кнопками управления; его проницательные, хорошо натренированные глаза изучали каждую скрытую деталь механизма большого глобуса. Наконец, он снял защитные очки и тихо заговорил с Брэдли, запертым в другой комнате без окон через коридор.
  
  "Думаю, у меня достаточно допинга, капитан. Я выяснил, куда он положил нашу броню и пушки, и я обнаружил все основные провода, органы управления и генераторы. Здесь вокруг нас нет эфирных стен, но каждая дверь защищена, и за нашими дверями стоят охранники - по одному на каждого из нас. Они роботы, а не люди. Это усложняет задачу, поскольку они, несомненно, подключены непосредственно к рабочему столу Роджера и подадут сигнал тревоги при первом намеке на ненормальную производительность. Мы ничего не можем предпринять, пока он не встанет из-за стола. Видите эту черную панель, немного ниже шнура-выключателя справа от вашей двери? Это обложка conduit. Когда я дам вам слово, оторвите это, и вы увидите один красный провод в кабеле. Он питает генератор защитных экранов вашей двери. Разорвите эту проволоку и присоединяйтесь ко мне в коридоре. Жаль, что у меня был только один из этих ультраволновых шпионов, но когда мы будем вместе, все будет не так плохо. Вот что, как я думал, мы могли бы сделать ", - и он подробно описал единственный вариант действий, который, как показал его опрос, был возможен.
  
  "Вот, он встал из-за стола!" Костиган воскликнул после того, как беседа продолжалась почти час. "Теперь, как только мы узнаем, куда он направляется, мы что-нибудь предпримем ... Он собирается встретиться с Клио, свиньей! Это меняет дело, Брэдли!" Его жесткий голос был проклятием.
  
  "Отчасти!" - вспыхнул капитан. "Я знаю, как вы двое ладили все время круиза. Я с тобой, но что мы можем сделать?"
  
  "Мы что-нибудь сделаем", - мрачно заявил Костиган. "Если он начнет к ней приставать, я доберусь до него, даже если мне придется взорвать всю эту сферу из космоса вместе с нами в ней!"
  
  "Не делай этого, Конвей", - низкий голос Клио, дрожащий, но решительный, был услышан обоими мужчинами. "Если у тебя есть шанс сбежать и сделать что-нибудь, чтобы сразиться с ним, не обращай на меня внимания. В любом случае, может быть, он хочет поговорить только о выкупе."
  
  "Он не стал бы говорить с вами о выкупе - он собирается поговорить о чем-то совершенно другом", - процедил Костиган сквозь зубы, затем его голос внезапно изменился. "Но скажи, может быть, так даже лучше. Вы знаете, что при обыске они не нашли наших фирменных блюд, и мы собираемся нанести большой ущерб прямо сейчас. Роджер, вероятно, работает не очень быстро - я бы сказал, скорее в стиле кошки-мышки, - и после того, как мы начнем, у него на уме будет что-то помимо тебя. Думаешь, ты сможешь отвлечь его и заинтересовать минут на пятнадцать?"
  
  "Я уверена, что смогу ... я сделаю все, чтобы помочь нам или вам убраться подальше от этого ужасного ...." Ее голос оборвался, когда Роджер сломал эфирную стену ее квартиры и подошел к дивану, на котором она скорчилась с широко раскрытыми глазами, беспомощная, дрожащая от ужаса.
  
  "Приготовься, Брэдли!" Костиган был лаконичным режиссером. "Он отключил эфирную стену Клио, чтобы любые аномальные сигналы передавались ему со своего стола - он знает, что в этой комнате его никто не потревожит. Но я держу луч на том выключателе, так что стена включена в полную силу. Что бы мы ни делали сейчас, он не сможет получить предупреждение. Однако мне придется удерживать балку точно на месте, так что вам придется выполнять грязную работу. Вырви этот красный провод и убей тех двух охранников. Вы знаете, как убить робота, не так ли?"
  
  "Да- разбейте его глазные линзы и барабанные перепонки, и он прекратит все, что делает, и пошлет сигналы бедствия.... Достал их обоих. И что теперь?"
  
  "Открой мою дверь - выключатель щита справа".
  
  Дверь Костигана распахнулась, и в комнату влетел Трипланетный капитан.
  
  "Теперь о наших доспехах!" - крикнул он.
  
  "Еще нет!" - рявкнул Костиган. Он стоял неподвижно, выпучив глаза и неподвижно уставившись в точку на потолке. "Я не могу сдвинуться ни на миллиметр, пока ты не закроешь эфирный выключатель Клио. Если я на секунду уберу с него этот луч, мы пропали. Пять этажей вверх, прямо по коридору - четвертая дверь направо. Когда ты будешь у выключателя, ты почувствуешь мой луч на своих часах. Хватай!"
  
  "Хорошо", - и капитан бросился прочь с такой скоростью, с которой мало кто мог сравниться с мужчинами вдвое моложе его.
  
  Вскоре он вернулся, и после того, как Костиган протестировал эфирную стену "номера для новобрачных", чтобы убедиться, что никакой предупреждающий сигнал с его стола или его слуг не сможет достичь Роджера внутри, два офицера поспешили прочь к комнате, в которой находились их космические доспехи.
  
  "Жаль, что они не носят форму", - пропыхтел Брэдли, задыхаясь от множества лестничных пролетов. "Возможно, это помогло бы некоторым в качестве маскировки".
  
  "Я сомневаюсь в этом - с таким количеством роботов вокруг, они, вероятно, получают сигналы, которые мы все равно не смогли бы понять. Если мы кого-нибудь встретим, это будет означать битву. Держите это!" Заглядывая сквозь стены с помощью своего шпионского луча, Костиган увидел двух приближающихся мужчин, блокирующих пересекающийся коридор, в который они должны были повернуть. "Их двое, человек и робот - робот на вашей стороне. Мы будем ждать здесь, прямо за углом - когда они завернут, забирайте их!" и Костиган убрал очки, приготовившись к схватке.
  
  Ни о чем не подозревая, два пирата появились в поле зрения, и, как только они появились, два офицера нанесли удар. Костиган, находясь внутри, нанес короткий, жесткий удар правой низко в живот пирату-человеку. Сильно направленный кулак погрузился в мягкие ткани по запястье, и пораженный мужчина потерял сознание. Но даже когда удар достиг цели, Костиган увидел, что был третий враг, следовавший вплотную за теми двумя, за которыми он наблюдал, пират, который уже тогда наводил на него лучевой прожектор. Отреагировав автоматически, Костиган развернул своего потерявшего сознание противника в перед ним, так что злобный луч попал в тело врага, а не в его собственное. Пригнувшись к самому маленькому из возможных размеров, он выпрямился с силой мощной стальной пружины, швырнув труп прямо в пылающее жерло проектора. Оружие упало на пол, а мертвый пират и живые свалились в кучу. На эту кучу бросился Костиган, нащупывая горло пирата. Но парень увернулся и парировал сокрушительный выпад, который вырвал бы глаза у более медленного человека, за которым немедленно последовал жестокий удар ногой в пах. Это не автомат, приспособленный для выполнения определенных обязанностей с механической точностью, а гибкий, сильный мужчина, прошедший тяжелую подготовку, использующий все грязные приемы, известные его кровожадному роду.
  
  Но Костиган не был новичком в искусстве грязной драки. Действительно, лишь немногие из калечащих приемов нечестной борьбы были неизвестны даже рядовому составу высокоэффективного тайного подразделения Трипланетной службы; и Костиган, начальник сектора, знал их все. Не ради удовольствия, спортивного мастерства или кошельков на миллион долларов эти секретные агенты использовали оружие Природы. Они вступали в схватку только тогда, когда этого невозможно было избежать, но когда их заставляли сражаться таким образом, они вступали в нее с одной мрачной целью - убивать, и убивать в максимально короткий промежуток времени. Таким образом, вскоре произошло открытие Костигана. Пират предпринял жестокий государственный переворот, которого Костиган избежал молниеносным перемещением. Это был небольшой сдвиг, едва достаточный для того, чтобы бьющий промахнулся, и две мощные руки сомкнулись на летящей ноге в воздухе, как пружинистые челюсти медвежьего капкана. Закрыто и жестоко перекручено в одно и то же мимолетное мгновение. Раздался крик, заглушенный ударом тяжелого ботинка по тщательно заданной отметине - пират был вне игры, определенно и навсегда.
  
  Борьба длилась едва ли десять секунд, подходя к концу как раз в тот момент, когда Брэдли закончил ослеплять и оглушать робота. Костиган взял проектор, снова надел свои очки для наблюдения, и они вдвоем поспешили дальше.
  
  "Отличная работа, шеф - это, должно быть, подарок для такого грубого человека, как ты", - воскликнул Брэдли. "Вот почему ты взял живого?"
  
  "Практика тоже помогает - я и раньше бывал в драках, и я намного моложе и, возможно, немного быстрее тебя", - кратко объяснил Костиган, пристально глядя вперед, пока они бежали по одному коридору за другим.
  
  По пути встретили еще нескольких охранников, как живых, так и механических, но им не разрешили оказывать никакого сопротивления. Костиган увидел их первым. В яростном луче проектора мертвого пирата они превратились в ничто, и два офицера поспешили в комнату, которую Костиган обнаружил издалека. Три комплекта трипланетной космической брони были заперты в шкафу; шкафу, дверцы которого Костиган буквально снес взрывом силы, вместо того чтобы тратить время на отслеживание проводов питания.
  
  "Теперь я чувствую себя кем-то!" Костиган, снова закованный в свои собственные доспехи, испустил вздох облегчения. "С одним или двумя неприятностями все в порядке, но в генераторной комнате полно горя, и у нас и так не будет слишком много вещей. Мы должны взять с собой скафандр Клио - мы отнесем его вниз к двери энергетического отделения, бросим там и заберем на обратном пути ".
  
  Презрев теперь возможную охрану, пара в доспехах зашагала к электростанции - самому сердцу огромной космической крепости. Встречались стражники и капитаны-офицеры, которые отчаянно сигналили своему начальнику, поскольку он один мог высвободить ужасные силы, находящиеся под его командованием, и которые нечестиво удивлялись его непривычному молчанию, - но вражеские лучи были бессильны против эфирных стен этой брони; и пираты, без брони в безопасности своего собственного планетоида, какими они были, бесследно исчезли в прожорливых лучах двух Льюистонов. Когда они остановились перед дверью силового отсека, оба мужчины почувствовали, как Клио повысила голос в своей первой и последней мольбе, мольбе, вырвавшейся у нее против ее воли из-за крайности ее положения.
  
  "Конвей! Поторопитесь! Его глаза - они разрывают меня на части! Поторопись, дорогая!" В наполненных ужасом тонах оба мужчины ясно читают - хотя и неточно - отчаянную ситуацию девушки. Каждый из них ясно видел счастливую, беззаботную молодую земную девушку, во время ее первого полета в космос запертую внутри эфирной стены с чересчур мозговой, недостаточно сознательной человеческой машиной - сверхразумным, но развратным и безнравственным механизмом из плоти и крови, не признающим никаких авторитетов, управляемым ничем, кроме собственных научных устремлений и почти столь же мощных побуждений своих желаний и страстей! Она, должно быть, сражалась, используя все имеющиеся в ее распоряжении ресурсы. Она, должно быть, плакала и умоляла, бушевала и неистовствовала, притворялась покорнойи тянула время - и ее мучения ни в малейшей степени не затронули безжалостный и злорадствующий мозг существа, которое называло себя Роджером. Теперь его дразнящая, безжалостная игра с кошками закончится, ужасное серо-коричневое лицо окажется совсем рядом с ее лицом - она выкрикнула свое последнее отчаянное послание Костигану и набросилась на это отвратительное лицо с яростью тигрицы.
  
  Костиган проглотил горькое проклятие. "Подержи его еще секунду, милая!" - крикнул он, и дверь силового отсека исчезла.
  
  По большому залу пронеслись два Льюистона на полной диафрагме и максимальной мощности, два быстро раскрывающихся веера смерти и разрушения. То тут, то там охранник, более расторопный, чем его товарищи, запускал бесполезный проектор - проектор, магазин которого взрывался при прикосновении к этому ужасному силовому полю, мгновенно высвобождая тысячи и тысячи киловатт-часов накопленной энергии. С помощью тонко отрегулированных, сложных механизмов разрушающие лучи разрывали. При их прикосновении арматура перегорала, провода высокого напряжения испарялись с треском, возникали высоковольтные дуги, массы металла дымились и горели на пути огромных сил, которые теперь ищут самый простой путь к нейтрализации, взрывались хрупкие инструменты, медь текла ручьями. Когда последняя машина превратилась в полурасплавленную массу металла, двое вредителей, каждый из которых держался за скобу, почувствовали, что стали невесомыми, и поняли, что выполнили первую часть своей программы.
  
  Костиган бросился к наружной двери. Его задачей было прийти на помощь Клио - Брэдли последовал бы медленнее, прихватив доспехи девушки и позаботившись о любом возможном преследовании. Когда он плыл по воздуху, он говорил.
  
  "Иду, Клио! Все в порядке, девочка?" Вопросительно, наполовину испуганно.
  
  "Хорошо, Конвей". Ее голос был почти неузнаваемым, прерывающимся от рвотных позывов. "Когда все сошло с ума, он ... узнал, что эфирная стена поднята, и ... совсем забыл обо мне. Он отключил это ... и, казалось, тоже сошел с ума ... теперь он барахтается как дикий человек...Я пытаюсь удержать...его от... того, чтобы он спустился вниз."
  
  "Хорошая девочка, отвлеки его еще на минуту - он получает все предупреждения сразу и хочет вернуться к своей доске. Но что с тобой не так? Он ... все-таки причинил тебе боль?"
  
  "О, нет, не это - он ничего не делал, только смотрел на меня - но и этого было достаточно плохо - но я болен - ужасно болен. Я падаю...У меня так кружится голова, что я едва могу see...my голова раскалывается на мелкие кусочки...Я просто знаю, что скоро умру, Конвей! Oh...oh!"
  
  "О, это все!" Испытывая огромное облегчение от того, что они появились вовремя, Костиган и не подумал посочувствовать вполне реальному состоянию души и тела Клио. "Я забыл, что ты любитель земли - это всего лишь легкий налет космической болезни. Это быстро пройдет.... Хорошо, я иду! Отпусти его и убирайся от него как можно дальше!"
  
  Теперь он был на улице. Примерно в двухстах футах от него и в ста футах над ним находилась комната в башне, в которой находились Клио и Роджер. Он прыгнул прямо к его большому окну, и когда он взлетел "вверх", он скорректировал свой курс и ускорил темп, стреляя назад под разными углами из своего тяжелого табельного пистолета, не заботясь о том, что в точке попадания каждого из этих снарядов раздавался небольшой взрыв разрушения. Он немного промахнулся мимо окна, но это не имело значения - его пылающий Льюистон открыл ему путь, частично через окно, частично через стену. Влетев в отверстие, он направил проектор и пистолет на Роджера, который был уже почти у двери, заметив при этом, что Клио судорожно цепляется за кронштейн лампы на стене. Дверь и стена исчезли под мощным лучом "Льюистона", но пират остался невредимым. Ни прожигающий луч, ни разрывной снаряд не могли причинить ему вреда - он включил защитный экран, генератор которого всегда был при нем.
  
  
  Когда Клио сообщила, что Роджер, казалось, сошел с ума и барахтался вокруг, как дикий человек, она понятия не имела, как она понимала реальную ситуацию; ибо Гарлейн из Эддора, в то время наполнявший энергией форму плоти, которой был Роджер, впервые за свою невероятно долгую жизнь вступил в прямой конфликт с подавляющей превосходящей силой.
  
  Роджер был абсолютно уверен, что сможет обнаружить использование ультраволн в любом месте на своем планетоиде или вокруг него. Он был в равной степени уверен, что может напрямую и абсолютно контролировать физическую активность любого числа этих полуразумных "человеческих существ".
  
  Но четверо эрайзианцев в слиянии - Дроунли, Бролентин, Неданиллор и Кридиган - были настороже в течение нескольких недель. Когда пришло время действовать, они начали действовать.
  
  Первой мыслью Роджера, когда он обнаружил, какой огромный и необъяснимый ущерб уже был нанесен, было немедленно уничтожить двух мужчин, которые это делали. Он не мог к ним прикоснуться. Вторым его желанием было уничтожить эту предположительно человеческую женщину, но он больше не мог к ней прикасаться. Его самые яростные ментальные разряды прошли в трех миллиметрах от ее кожи, не причинив вреда; она смотрела в его глаза, совершенно не подозревая о потоках энергии, льющихся из них. Он даже не мог прицелиться в нее из оружия! Его третьим был призыв о помощи к Эддору. Он не мог. Субэфир был закрыт; при этом он не мог ни обнаружить способ его закрытия, ни отследить силу, которая удерживала его закрытым!
  
  Его эддорианское тело, даже если бы он смог воссоздать его здесь, не смогло бы противостоять окружающей среде - этой штуке-Роджеру пришлось бы делать все, что в его силах, без помощи ментальных способностей Гарлейна. И физически это было действительно очень способное тело. Кроме того, он был вооружен механизмами собственного изобретения Гарлейна; и заместитель Эддора ни в коем случае не был трусом.
  
  Но Роджер, хотя и не совсем любитель земли, не знал, как справиться с собой без веса; в то время как Костиган, имея шесть стен, от которых можно было оттолкнуться, был даже более эффективен в бою в невесомости, чем когда был ограничен силой тяготения. Направив свой проектор на пирата, он схватил первую попавшуюся дубинку - длинную, тонкую подставку из металла - и бросился мимо пиратского вождя. Со всей силой своей массы и скорости и всей мощью здоровой правой руки он замахнулся прутом на голову пирата. Этот отчаянный "масса металла" должна была снести голову с плеч, но этого не произошло. Силовой щит Роджера был совершенно жестким и непробиваемым; единственным эффектом от страшного удара было то, что он закружился из конца в конец, подобно летящей дубинке акробата-драм-мажора. Когда вращающаяся фигура врезалась в противоположную стену комнаты, в нее вплыл Брэдли, неся доспехи Клио. Не говоря ни слова, капитан ослабил хватку беспомощной девушки на кронштейне и облачил ее в скафандр. Затем, поддерживая ее у окна, он приставил свой "Льюистон" к голове пленницы, пока Костиган подталкивал его к отверстию. Оба мужчины знали, что силовой щит Роджера должен находиться под угрозой каждое мгновение - что, если бы ему позволили снять его, он, вероятно, пустил бы в ход ручное оружие, даже превосходящее их собственное.
  
  Прислонившись к стене, Костиган прицелился вдоль тела Роджера в самую отдаленную точку высокого купола искусственной планеты и слегка подтолкнул его. Затем, каждый схватив Клио за руку, два офицера сильно оттолкнулись ногами, и три бронированные фигуры бросились прочь к их единственной надежде на спасение - аварийной шлюпке, которую можно было спустить на воду через оболочку большого шара. Попытка достичь "Гипериона" и спастись на одной из его спасательных шлюпок была бы бесполезной; они не смогли бы взломать огромные ворота главных шлюзов, а других выходов не существовало. Пока они плыли по воздуху, Костиган поддерживал медленно парящую фигуру Роджера, окутанную его лучом, Клио начала приходить в себя.
  
  "Предположим, они исправят свою гравитацию?" - спросила она с опаской. "И они обстреливают нас лучами и стреляют в нас!"
  
  "Возможно, они уже это исправили. У них, несомненно, есть запасные части и дублирующие генераторы, но если они включат их, падение убьет и Роджера, а ему бы это не понравилось. Им придется доставить его вниз с помощью вертолета или чего-то в этом роде, и они знают, что мы доставим их так же быстро, как они появятся. Они не могут причинить нам вреда ручным оружием, и прежде чем они смогут поднять что-нибудь тяжелое, они побоятся использовать это, потому что мы будем слишком близко к их снаряду.
  
  "Жаль, что мы не могли взять с собой Роджера", - свирепо продолжал он, обращаясь к Брэдли. "Но вы, конечно, были правы - это было бы слишком похоже на то, как кролик ловит дикую кошку. Моему Льюистону сейчас почти конец, а от твоего мало что осталось - то, что он сделал бы с нами, было бы грехом и позором ".
  
  Теперь, у великой стены, двое мужчин сильно нажали на рычаг, ворота аварийного порта медленно открылись, и они вошли в миниатюрный крейсер пустоты. Костиган, знакомый с механизмом корабля после тщательного изучения в тюремной камере, управлял элементами управления. Они проходили через ворота за массивными воротами, пока, наконец, не оказались в открытом космосе, устремляясь к далекому Теллусу с максимальным ускорением, на которое был способен их маленький корабль.
  
  Костиган отключил два других телефона от сети и заговорил, его внимание было сосредоточено на какой-то чрезвычайно далекой точке.
  
  "Сэммс!" он резко позвал. "Костиган. Мы вышли...хорошо ... да ... конечно... абсолютно...скажи им, Сэмми, у меня здесь компания ".
  
  Через звуковые диски своих шлемов девушка и капитан слышали часть разговора Костигана. Брэдли в изумлении уставился на своего бывшего первого помощника, и даже Клио часто слышала это могущественное, полумифическое имя. Несомненно, этот сбивающий с толку молодой человек должен занимать высокое положение, чтобы так фамильярно разговаривать с Вирджилом Сэммсом, всемогущим главой космической службы Трипланетной лиги!
  
  "Вы обратились с общим призывом", - скорее констатировал Брэдли, чем спросил.
  
  "Давным-давно - я был на связи с самого начала", - ответил Костиган. "Теперь, когда они знают, что искать, и знают, что детекторы эфирных волн бесполезны, они могут это найти. Каждое судно в семи секторах, вплоть до разведывательных патрулей, концентрируется на этой точке, и призыв раздается для всех линкоров и крейсеров на плаву. Там достаточно оперативников с ультраволнами, чтобы обнаружить этот шар, и как только они его обнаружат, они укажут на него всем другим судам ".
  
  "Но как насчет других заключенных?" - спросила девушка. "Они будут убиты, не так ли?"
  
  "Сложно рассказывать", - пожал плечами Костиган. "Зависит от того, как все обернется. Нам самим еще многого не хватает для того, чтобы чувствовать себя в безопасности ".
  
  "Что меня больше всего беспокоит, так это наш собственный шанс", - согласился Брэдли. "Они, конечно, будут преследовать нас".
  
  "Конечно, и у них будет больше скорости, чем у нас. Зависит от того, как далеко находятся ближайшие трипланетные корабли. Но на данный момент мы сделали все, что могли ".
  
  Наступила тишина, и Костиган отключил телефон Клио и подошел к креслу, на котором она полулежала, бледная и пораженная - измученная ужасными испытаниями последних нескольких часов. Когда он сел рядом с ней, она сильно покраснела, но ее темно-голубые глаза твердо встретились с его серыми.
  
  "Клио, я... мы... ты...то есть, " он густо покраснел и замолчал. Этот секретный агент, чей ясный, проницательный ум не могла затуманить никакая физическая опасность; который снова и снова доказывал, что он никогда не растеряется в любой чрезвычайной ситуации, какой бы отчаянной она ни была - этот сообразительный офицер смутился, как любой школьник; но упрямо продолжал: "Боюсь, что я выдал себя там, но ...."
  
  "Ты имеешь в виду, что мы сами себя выдали", - заполнила она паузу. "Я внес свою лепту, но я не буду заставлять тебя делать это, если ты не хочешь - но я знаю, что ты любишь меня, Конвей!"
  
  "Люблю тебя!" мужчина застонал, его лицо было морщинистым и жестким, все его тело напряглось. "Это и наполовину не говорит об этом, Клио. Тебе не нужно обнимать меня - я обнимаюсь всю жизнь. Никогда раньше не было женщины, которая что-то значила для меня, и никогда не будет другой. Ты единственная женщина, которая когда-либо существовала. Дело не в этом. Разве вы не видите, что это невозможно?"
  
  "Конечно, я не могу - это вовсе не невозможно". Она выпустила свои щиты, четыре руки встретились и крепко сжались, и ее низкий голос дрожал от чувства, когда она продолжала: "Ты любишь меня, и я люблю тебя. Это все, что имеет значение ".
  
  "Я бы хотел, чтобы это было так, - с горечью ответил Костиган, " но ты не знаешь, во что ввязываешься. Меня беспокоит, кто и что ты, и кто и что я. Ты, Клио Марсден, дочь Кертиса Марсдена. Девятнадцать лет. Вы думаете, что бывали в разных местах и совершали разные поступки. У вас их нет. Вы ничего не видели и не делали - вы не знаете, о чем все это. И кто я такой, чтобы любить такую девушку, как ты? Бездомный космический гончей, который не был ни на одной планете три недели за три года. Яйцо, сваренное вкрутую. Искатель неприятностей и скандалист благодаря инстинкту и тренировкам. A sp... он оборвал слово и быстро продолжил: "Ну, ты меня совсем не знаешь, и во мне есть многое, чего ты никогда не узнаешь - я не могу позволить тебе узнать! Тебе лучше отвалить от меня, девочка, пока можешь. Так будет лучше для тебя, поверь мне."
  
  "Но я не могу, Конвей, и ты тоже не можешь", - мягко ответила девушка, в ее глазах вспыхнул восхитительный огонек. "Слишком поздно для этого. На корабле это было просто еще одной из тех вещей, но с тех пор мы по-настоящему узнали друг друга, и мы утонули. Ситуация вышла из-под контроля, и мы оба это знаем - и ни один из нас не изменил бы ее, если бы мог, и вы это тоже знаете. Признаюсь, я не так уж много знаю, но я знаю, что вы думали, что вам придется скрывать от меня, и я восхищаюсь вами за это еще больше. Мы все чтим службу, дорогой Конвей - только вы, мужчины, создали и поддерживаете Три планеты в пригодном для жизни состоянии - и я знаю, что любой из помощников Вирджила Сэммса должен быть мужчиной из тысячи миллионов ...."
  
  "Что заставляет вас так думать?" - резко спросил он.
  
  "Ты сам мне это сказал, косвенно. Кто еще в трех мирах мог бы назвать его "Сэмми"? Ты, конечно, жесткий, но ты должен быть таким - и мне все равно никогда не нравились мягкие мужчины. И вы деретесь за правое дело. Ты настоящий мужчина, мой Конвей; настоящий, реал мужчина, и я люблю тебя! Теперь, если они поймают нас, все в порядке - мы умрем вместе, по крайней мере!" - закончила она с чувством.
  
  "Ты права, милая, конечно", - признал он. "Я не верю, что мог на самом деле позволить тебе отпустить меня, хотя я знаю, что ты должен", - и их руки сомкнулись еще крепче, чем раньше. "Если мы когда-нибудь выберемся из этой передряги, я собираюсь поцеловать тебя, но сейчас не время снимать твой шлем. На самом деле, я слишком много рискую вместе с вами, снимая с вас щиты. Включите их снова - к этому времени они должны быть уже довольно близко ".
  
  Освободив руки и снова натянув броню, Костиган подошел к Брэдли у пульта управления.
  
  "Как они продвигаются, капитан?" - спросил он.
  
  "Не так уж и хорош. До этого еще далеко. Я бы сказал, по крайней мере, час, прежде чем крейсер сможет подойти в пределах досягаемости."
  
  "Я посмотрю, смогу ли я найти кого-нибудь из пиратов, преследующих нас. Если я и сделаю это, то случайно; этот маленький шпионский луч не годится ни для чего, кроме плотной работы. Я боюсь, что первое предупреждение, которое мы получим, будет, когда они схватят нас трактором или проткнут иглой. Хотя, возможно, балка; это одна из их аварийных спасательных шлюпок, и они не захотели бы ее уничтожать, если бы не было необходимости. Кроме того, я полагаю, что Роджер очень сильно хочет, чтобы мы остались в живых. У него осталось незаконченное дело со всеми нами троими, и я вполне могу поверить, что его "не особенно приятное исчезновение" будет еще менее неприятным после того, как мы его обманули ".
  
  "Я хочу, чтобы ты оказал мне услугу, Конвей". Лицо Клио побелело от ужаса при мысли о том, что она снова столкнется с этим невыразимым существом серого цвета. "Дайте мне пистолет или что-нибудь еще, пожалуйста. Я не хочу, чтобы он когда-либо снова смотрел на меня таким образом, не говоря уже о том, что еще он мог бы сделать, пока я жив ".
  
  "Он этого не сделает", - заверил ее Костиган, сузив глаза и сжав челюсти. Он был, как она и сказала, жестким. "Но тебе не нужен пистолет. Вы можете занервничать и использовать его слишком рано. Я позабочусь о тебе в самый последний момент, потому что, если он доберется до нас, у нас не будет шанса снова сбежать ".
  
  На несколько минут воцарилась тишина, Костиган обозревал эфир во всех направлениях с помощью своего ультраволнового устройства. Внезапно он рассмеялся, и остальные удивленно уставились на него.
  
  "Нет, я не сумасшедший", - сказал он им. "Это действительно забавно; мне никогда не приходило в голову, что эфирные стены всех этих кораблей делают их невидимыми. Я, конечно, могу видеть их с помощью этого субэфирного шпиона, но они не могут видеть нас! Я знал, что они должны были обогнать нас раньше этого. Я, наконец, нашел их. Они прошли мимо нас и теперь ходят вокруг да около, ожидая, когда мы что-нибудь сделаем, чтобы они могли нас увидеть! Они направляются прямо во флот - они, конечно, думают, что они в безопасности, но какой сюрприз их ожидает!"
  
  Но удивляться предстояло не только пиратам. Задолго до того, как пиратский корабль оказался в пределах предельной видимости Трипланетного флота, он потерял свою невидимость и был четко обозначен на смотровых щитках трех беглецов. В течение нескольких секунд пиратский корабль казался неизменным, затем он начал светиться красным, который, казалось, становился темнее по мере того, как становился сильнее. Затем четкие очертания расплылись, потоки воздуха вырвались наружу, и металл корпуса превратился в нечто вязкое, похожее на жидкость, которое длинным красным потоком утекало в кажущееся пустым пространство. Костиган окинул это пространство ультра-пристальным взглядом и увидел, что на самом деле оно далеко не пусто. Там лежало нечто огромное, бесформенное и неопределенное даже для его субэфирного видения; нечто, в которое погрузился вязкий поток трансформированного металла. Погрузился и исчез.
  
  Мощные помехи накрыли его ультра-волну и раздавались по всему телу; но в надежде, что некоторые части его сообщения могут дойти, он позвонил Сэммсу и спокойно и четко рассказал обо всем, что только что произошло. Он продолжил свой четкий отчет, не упуская ни малейшей детали, в то время как их крошечное суденышко неумолимо приближалось к красноватой непроницаемой завесе; продолжал это до тех пор, пока их спасательная шлюпка, все еще неповрежденная, не прорвалась сквозь эту завесу, и он обнаружил, что не может пошевелиться. Он был в сознании, он нормально дышал, его сердце билось; но ни один добровольный мускул не подчинился бы его воле!
  
  ГЛАВА 9
  
  ФЛОТ ПРОТИВ ПЛАНЕТОИДА
  
  Один из новейших и самых быстроходных патрульных кораблей Трипланетной лиги, тяжелый крейсер "Чикаго" Североамериканского подразделения Теллурианского контингента, бесстрастно нырнул сквозь межпланетный вакуум. В течение пяти долгих недель она патрулировала отведенный ей объем пространства. Через неделю она вернется в город, чье имя она носила, где ее уставший от космического путешествия экипаж, измотанный своим долгим "туром" в устрашающе гнетущих глубинах безграничной пустоты, в полной мере насладится двухнедельным освежающим отпуском на планету.
  
  Она выполняла определенные рутинные задачи - наносила на карту метеориты, наблюдала за обломками и другими препятствиями для навигации, постоянно проверяла все запланированные космические корабли в случае необходимости и так далее - но в первую очередь она была военным кораблем. Она была могучей машиной разрушения, охотящейся за несанкционированными судами любой державы или планеты, которые не только бросили вызов Трипланетной лиге, но и, очевидно, пытались свергнуть ее; пытаясь ввергнуть Три Планеты обратно в ужасную пучину кровопролития и разрушения, из которой они так недавно выбрались. Каждый космический корабль в пределах досягаемости его мощных детекторов был представлен двумя блестящими, медленно движущимися точками света; одна на большом микрометровом экране, другая в "резервуаре", огромной трехмерной модели всей Солнечной системы в мельчайших кубах.
  
  На панели вспыхнул яркий красный свет, и колокол нагло прозвенел, подавая яростные сигналы тревоги сектора. Одновременно громкоговоритель проревел сообщение о корабле, находящемся в страшной опасности.
  
  "Тревога в секторе! Н.А.Т. Гиперион отравлен газом с помощью Ви-Два. В космосе ничего нельзя обнаружить, но ...."
  
  Наполовину произнесенное сообщение утонуло в трескучем реве бессмысленного шума, упорядоченные сигналы колокола превратились в отвратительный грохот, а две точки света, которые отмечали местоположение лайнера, исчезли в широко распространяющихся вспышках тех же мощных помех. Наблюдатели, навигаторы и офицеры управления были одинаково ошарашены. Даже капитан в защищенном от снарядов, ударов и вдвойне защищенном от лучей убежище своего боевого отделения был в равной степени в растерянности. Ни один корабль или вещь не могли возможно, они были достаточно близко, чтобы посылать интерферирующие волны такой огромной мощности - и все же они были там!
  
  "Максимальное ускорение, прямо к точке, где Гиперион был, когда ее трассерам вышел", - капитан приказал, и по периферии, что повсеместное вмешательство он водил плотный луч, отчетности кратко в ставку. Почти мгновенно раздался рев экстренного вызова - каждое судно Сектора, независимо от класса или тоннажа, должно было сосредоточиться на точке в космосе, где, как было известно, в последний раз находился злополучный лайнер.
  
  Час за часом "Грейт глоуб" двигался на максимальном ускорении, капитан и каждый офицер управления были настороже и в напряжении. Но в Отделе интендантов, глубоко под генераторными, не задумывались о таких незначительных вещах, как исчезновение Гипериона. Инвентарь не был сбалансирован, и два рядовых QM пытались, грубо и безуспешно, найти несоответствие.
  
  "Оплаченные заявки на двенадцать марок льюистонов, ни одна не реквизирована, на руках восемнадцать тысяч ...." Монотонный голос оборвался на полуслове, и рядовой застыл, потянувшись за другим листком, каждый был сосредоточен на чем-то незаметном для его собеседника.
  
  "Давай, Клив, хватай!" - скомандовал второй, но был остановлен злобным взмахом руки слушателя.
  
  "Что!" - воскликнул жесткий. "Раскройте себя! Почему, это.... О, хорошо.... О, вот и все ... ага ... Понятно ... Да, у меня все получилось. Пока!"
  
  Листы описи незаметно выпали у него из рук, и его товарищ-рядовой с изумлением смотрел ему вслед, когда он подошел к столу ответственного офицера. Этот офицер также вытаращил глаза, когда доселе спокойный Клив, украшенный золотыми брикетами, отдал честь, показал ему что-то плоское на ладони левой руки и заговорил.
  
  "Я только что получил несколько самых забавных приказов, которые когда-либо отдавались, лейтенант, но они пришли с "очень, очень "высокого уровня. Я присоединяюсь к медным шляпам в центре. Я полагаю, вы узнаете все об этом напрямую. Прикройте меня, насколько сможете, ладно?" и он ушел.
  
  Он беспрепятственно добрался до рубки управления, и его краткое "срочный отчет для капитана" пропустило его туда без вопросов. Но когда он приблизился к священным границам личной и неприкосновенной комнаты капитана, его недвусмысленным образом остановил не кто иной, как тогдашний офицер.
  
  "... и немедленно сообщите о своем аресте!" - завершил свою краткую, но выразительную речь О.Д.
  
  "Вы, конечно, были правы, остановив меня", - невозмутимо признал незваный гость. "Я хотел попасть туда, не выдавая всего, если это возможно, но, похоже, я не могу. Что ж, Вирджил Сэммс приказал мне немедленно явиться к капитану. Видишь это? Прикоснись к этому!" Он протянул плоский изолированный диск, откинув крышку, чтобы показать крошечный золотой метеор, при виде которого свирепые манеры офицера заметно изменились.
  
  "Я, конечно, слышал о них, но никогда раньше не видел ни одного", - и офицер слегка коснулся пальцем сияющего символа, дернувшись назад, когда по всему его телу пронесся волнующий прилив силы, прокричавший до самых костей непроизносимый слог - пароль Трипланетной службы. "Подлинный или нет, это приведет вас к капитану. Он узнает, и если это подделка, вы получите передышку через пять минут ".
  
  С проектором наготове дежурный офицер последовал за Кливом в Святая святых. Там седовласый четырехполосный легонько коснулся золотого метеора, а затем устремил свой пронзительный взгляд глубоко в непреклонные глаза молодого человека. Но то, что капитан получил свое высокое звание не случайно и не по "наитию" - он понял сразу.
  
  "Это, должно быть срочно", - прорычал он едва слышно, все еще глядя на своего скромного клерка Q-M, "чтобы заставить Сэммса раскрыться таким образом". Он повернулся и коротко отмахнулся от удивленного О.Д. Затем: "Хорошо! Покончите с этим!"
  
  "Достаточно серьезный, чтобы каждый из нас, находящихся на плаву, только что получил приказ открыться своему командиру и кому-либо еще, если необходимо, немедленно связаться с этим офицером - приказов, которые никогда ранее не издавались. Враг был обнаружен. Они построили базу и имеют корабли лучше наших лучших. База и корабли не могут быть замечены или обнаружены ни одной эфирной волной. Однако Служба годами экспериментировала с новым типом луча связи; и, хотя он был еще довольно примитивным, он был предоставлен нам, когда Диона исчезла, не оставив следов. Один из наших людей был в Гипериону удалось остаться в живых, и он отправлял данные. Мне поручено подключить мой новый телефонный аппарат к одной из универсальных тарелок в вашей рубке и посмотреть, что я смогу найти ".
  
  "Дерзай!" Капитан махнул рукой, и оперативник приступил к выполнению своей задачи.
  
  "Командиры всех судов флота!" Динамик штаб-квартиры, приемник, настроенный на длину волны адмирала флота, нарушил долгое молчание. "Все суда в секторах от L до R включительно будут блокировать сигналы о местоположении. Некоторые из вас получили или вскоре получат определенные сообщения из источников, которые не обязательно упоминать. Эти командиры сразу же отправят красные экраны K4. Суда, помеченные таким образом, будут выступать в качестве временных флагманов. Суда без опознавательных знаков будут максимально приближаться к ближайшему флагманскому кораблю, группируясь около него в конусе регулярной эскадры в порядке прибытия. Эскадрильи, наиболее удаленные от целевой точки, обозначенной флагманскими наблюдателями, будут двигаться к ней с максимальной скоростью; ближайшие к ней эскадрильи снизят скорость или изменят направление - к этой точке нельзя приближаться, пока не будет завершено полное построение флота. Тяжелые и легкие крейсера всех других секторов внутри орбиты Марса...." Приказы продолжались, направляя мобилизацию огромных сил Лиги, чтобы они были готовы в крайне маловероятном случае неспособности массированных сил семи секторов уничтожить пиратскую базу.
  
  В этих семи секторах, возможно, дюжина кораблей выпустили огромные сферические экраны интенсивного красного света, и по мере того, как они это делали, их точки трассировки на всех взаимосвязанных смотровых панелях также обведены красным. К этим красным отметкам пилоты судов без опознавательных знаков направляли свои курсы на пределе своих возможностей; и пока белые огни на смотровых щитках медленно приближались и группировались вокруг красных, ультраинструменты оперативников Службы зондировали космос, обшаривая окрестности вычисленного местоположения пиратской крепости.
  
  Но искомый объект находился так далеко, что небольшие лучевые установки сотрудников Службы, предназначенные для работы на близком расстоянии, не смогли установить контакт с невидимым планетоидом, который они искали. В святилище капитана "Чикаго" оперативник изучал свой планшет всего минуту или две, затем отключил питание и погрузился в мрачные размышления, от которых его грубо оторвали.
  
  "Ты даже не собираешься попытаться их найти?" - потребовал капитан.
  
  "Нет", - коротко ответил Клив. "Бесполезно - недостаточно мощности или контроля. Я пытаюсь подумать ... может быть... Послушайте, капитан, не могли бы вы, пожалуйста, позвать сюда главного электрика и пару радистов?"
  
  Они пришли, и в течение нескольких часов, пока другие ультраволновики обшаривали кажущийся пустым эфир своими неэффективными лучами, три технических эксперта и бывший клерк интенданта трудились над огромным и сложным ультраволновым проектором - трое вслепую и задавали сомнительные вопросы; один, по крайней мере, точно знал, что он пытается сделать. Наконец, дело было сделано, были установлены грубые, но эффективные градуированные круги, и трубки засветились красным светом, когда их массированный выход превратился в плотный луч ультравибрации.
  
  "Вот оно, сэр", - доложил Клив примерно через десять минут манипуляций, и на его тарелке вспыхнула обширная структура миниатюрного мира. "Вы можете сообщить флоту координаты H 11.62, RA 124-31-16 и Dx о 173.2".
  
  Закончив доклад и выведя помощников из комнаты, капитан повернулся к наблюдателю и торжественно отдал честь.
  
  "Мы всегда знали, сэр, что на Службе есть люди; но я понятия не имел, что какой-то один человек может сгоряча сделать то, что вы только что сделали, - если только этим человеком случайно не оказался Лайман Кливленд".
  
  "О, это не ..." - начал наблюдатель, но замолчал, время от времени что-то неразборчиво бормоча; затем направил луч visiray на Землю. Вскоре на тарелке появилось лицо; проницательное, но измученное заботами лицо Вирджила Сэммса!
  
  "Привет, Лайман", - отчетливо донесся его голос из динамика, и капитан ахнул - его наблюдателем за ультраволновыми процессами, а иногда и клерком, был сам Лайман Кливленд, вероятно, величайший из ныне живущих экспертов в области лучевой передачи! "Я знал, что ты бы что-нибудь сделал, если бы это было возможно. Как насчет этого - могут ли другие установить подобные наборы на своих кораблях? Держу пари, что они не могут."
  
  "Вероятно, нет", - Кливленд задумчиво нахмурился. "Это лоскутное изделие, сделанное из ружейных мешков и проволоки для сена. Я держу это вместе благодаря своей силе и неловкости, и даже при этом оно может развалиться на куски в любую минуту ".
  
  "Можете ли вы приспособить это для фотосъемки?"
  
  "Я думаю, да. Минутку - да, я могу. Почему?"
  
  "Потому что там происходит что-то, о чем ни мы, ни, по-видимому, пираты ничего не знаем. Адмиралтейство, похоже, думает, что это снова юпитериане, но мы не понимаем, как это может быть - если это так, они разработали много такого, о чем никто из наших агентов даже не подозревал ", - и он кратко пересказал то, что сообщил ему Костиган, завершив: "Затем произошел всплеск помех - на ультрадиапазоне, имейте в виду - и с тех пор я ничего о нем не слышал. Поэтому я хочу, чтобы вы полностью держались в стороне от битвы. Держитесь от этого как можно дальше и все равно получите хорошие снимки всего, что происходит. Я прослежу, чтобы в Чикаго были отданы соответствующие распоряжения ".
  
  "Но послушайте..."
  
  "Это приказы!" - огрызнулся Сэммс. "Крайне важно, чтобы мы знали каждую деталь того, что должно произойти. Ответ заключается в картинках. Единственная возможность получения изображений - это та машина, которую вы только что разработали. Если флот победит, ничего не будет потеряно. Если флот проиграет - а я и вполовину не так уверен в успехе, как адмирал, - у "Чикаго" не хватит сил, чтобы решить проблему, и у нас будут фотографии для изучения, что крайне важно. Кроме того, мы, вероятно, потеряли Конвея Костигана сегодня, и мы не хотим потерять вас тоже ".
  
  Кливленд хранил молчание, обдумывая эту поразительную новость, но седого капитана, ветерана Четвертой войны на Юпитере, которым он был, это не убедило.
  
  "Мы вышвырнем их из космоса, мистер Сэммс!" - заявил он.
  
  "Вы только думаете, что сможете, капитан. Я предложил, настолько убедительно, насколько это было возможно, отложить генеральную атаку до тех пор, пока не будет проведено тщательное расследование, но Адмиралтейство меня не послушает. Они видят целесообразность изъятия съемочного корабля, но это все, на что они способны ".
  
  "И этого вполне достаточно!" - прорычал командир "Чикаго", когда луч погас. "Мистер Кливленд, мне не нравится идея убегать под огнем, и я не стану этого делать без прямого приказа адмирала ".
  
  "Конечно, ты этого не сделаешь - вот почему ты идешь ...."
  
  Его прервал голос из динамика штаб-квартиры. Капитан подошел к столу и, будучи узнанным, получил точные приказы, которые были запрошены начальником Трипланетной службы.
  
  Таким образом, "Чикаго" изменил ускорение, отключил красный экран и быстро отстал, в то время как суда, следовавшие за ним, устремились к другому погрузчику, пылающему багровым. Она отступала все дальше и дальше назад, к пределу возможностей механизма, над которым усердно работали Кливленд и его высококвалифицированные помощники. И все это время силы семи секторов концентрировались. Пилотные корабли с их пылающими красными экранами, за каждым из которых следовал конус космических кораблей, сближались все ближе и ближе друг к другу, приближаясь к "Бесстрашный" - британский супердредноут, который должен был стать флагманом Флота - самым мощным и тяжелым космическим кораблем, который когда-либо поднимал свою колоссальную массу в эфир.
  
  Теперь, систематически и точно, создавался великий Боевой Конус; формирование, разработанное во время Войн на Юпитере, когда силы Трех Планет сражались в космосе за существование самих своих цивилизаций, и которое никогда не использовалось с тех пор, как были уничтожены последние космические флоты смертоносных орд Юпитера.
  
  Устье этого огромного полого конуса представляло собой кольцо разведывательных патрулей, самых маленьких и маневренных судов флота. За ними последовало несколько меньшее кольцо легких крейсеров, затем кольца тяжелых крейсеров и легких линкоров и, наконец, тяжелых линкоров. На вершине конуса, защищенный всеми другими кораблями соединения и в наилучшей позиции для руководства сражением, находился флагманский корабль. В этом строю каждое судно было свободно использовать любое свое оружие с минимальной опасностью для кораблей-побратимов; и все же, когда гигантские главные прожекторы были направлены вдоль оси строя, по всей обширной окружности жерла конуса вспыхнуло цилиндрическое силовое поле такой невыносимой интенсивности, что в нем никакая мыслимая субстанция не могла продержаться ни мгновения!
  
  Искусственная планета из металла была теперь достаточно близко, чтобы ее можно было разглядеть с помощью сверхвидения военнослужащих, настолько отчетливо, что из огромных воздушных шлюзов были видны сигарообразные военные корабли пиратов. Когда каждое судно вылетало в космос, оно устремлялось прямо к приближающемуся флоту, не дожидаясь построения - серый Роджер верил, что его сооружения невидимы для глаз трипланетян, думал, что присутствие флота было результатом математических вычислений, и был убежден, что его могучие корабли пустоты уничтожат даже этот огромный флот без каких-либо усилий. они сами становятся известными. Он был неправ. Передовым судам было позволено фактически войти в устье этой конической ловушки, прежде чем был предпринят наступательный ход. Затем вице-адмирал, командующий флотом, нажал кнопку, и одновременно все генераторы на каждом трипланетном корабле заработали с бешеной скоростью. Мгновенно полый объем огромного конуса превратился в сверкающий ад неиссякаемой энергии, ад, который со скоростью света распространился в далеко идущий цилиндр хищного разрушения. Эфирные волны это были, это правда, но вибрации, приводимые в движение с такой яростной интенсивностью, что защитные экраны, окружающие пиратские суда, не могли справиться даже с частью их ужасной мощности. Невидимость была утрачена, их защитные экраны ненадолго вспыхнули; но даже огромная сила, поддерживающая изобретения Роджера, намного превосходящая силу любого отдельного трехпланетного корабля, не смогла сдержать невероятную ярость массированной атаки сотен могучих кораблей, составляющих Флот. Их защитные экраны ненадолго вспыхнули, затем погасли; их огромные корпуса сначала засветились красным, затем засияли белым, а затем на короткое мгновение взорвались, превратившись в летящие массы раскаленного докрасна, расплавленного и газообразного металла.
  
  Полные две трети сил Роджера были захвачены этим яростным, раскаленным лучом; захвачены и уничтожены: но остальные не отступили на планетоид. Выскочив из-за края конуса с невероятным ускорением, они атаковали его фланги, и сражение стало всеобщим. Но теперь, поскольку на каждом корабле противника было установлено достаточное количество лучей, чтобы невидимость не могла быть восстановлена, каждый трехпланетный военный корабль мог атаковать с полной эффективностью. Вспышки магния и звездные снаряды освещали космос на тысячи миль, и со всех подразделения обоих флотов были обстреляны всеми средствами сплошного, взрывного и вибрационного поражения, известными в войне того времени. Атакующие лучи, стержни и кинжалы ужасающей мощности поражали и были нейтрализованы защитными экранами одинаковой мощности; большая дальность действия и яростное уклонение делали обычные твердые или даже атомно-взрывчатые снаряды бесполезными; и обе стороны заполняли все пространство таким количеством окутывающих частот, что запущенные атомные радиодиапазоны не поддавались контролю, но безумно и хаотично метались туда-сюда, чтобы в конце концов взорваться или улетучиться , не причинив вреда, в середине космоса от прикосновения какого-нибудь яростно настойчивый, прощупывающий луч силы.
  
  Однако по отдельности пиратские суда были намного мощнее кораблей флота, и это превосходство вскоре начало давать о себе знать. Мощность меньших кораблей начала снижаться, поскольку их аккумуляторы разрядились в результате ужасного истощения в битве, и судно за судном Трипланетного флота были обращены в ничто концентрированными ударами лучей пиратов. Но у трехпланетных сил было одно большое преимущество. В бешеной спешке Обслуживающий персонал менял управление атомными торпедами-дирижаблями, чтобы они реагировали на управление ультраволновым излучением; и, какими бы малочисленными они ни были, каждое из них было высокоэффективным.
  
  Наблюдатель с жестким взглядом, почти прижавшись лицом к своей тарелке и обеими руками и обеими ногами управляя органами управления, запустил первую торпеду. Запускающий ракеты, злобно пылающий, он крутился и петлял вокруг раскаленных стержней разрушения, так густо и резко очерченных, под совершенным контролем; не подверженный отвратительному искажению всех сигналов, передаваемых эфиром. Он прошел через пиратский экран, и от ужасающего взрыва вся средняя часть пораженного линкора исчезла. Это должно было произойти на открытом воздухе - но, к изумлению наблюдателей, оба конца продолжали сражаться с едва ли уменьшившейся силой! Пришлось запустить еще две ужасные бомбы - каждую оставшуюся секцию пришлось разнести на куски - прежде чем погасли эти ужасные лучи! Ни один человек в этом огромном флоте не имел даже намека на правду; что на этих огромных кораблях, на этих ужасных машинах разрушения, не было ни одного живого существа: что они были укомплектованы и сражались автоматами; роботами, управляемыми зоркими, закаленными в космосе ветеранами внутри планетоида пиратов!
  
  Но они должны были получить представление об этом. По мере того, как корабль за кораблем пиратского флота уничтожался, Роджер понял, что его флот потерпел поражение, и немедленно все его уцелевшие суда устремились к вершине конуса, где были размещены самые тяжелые линкоры. Там каждый из них бросился на трехпланетный военный корабль, разбившись навстречу собственному уничтожению, но в этом разрушении застраховав потерю одного из самых тяжелых кораблей противника. Так прошел "Бесстрашный", а также двадцать лучших космических кораблей флота. Но командование принял старший офицер, боевой конус был переформирован, и, разверзнув пасть, огромное построение устремилось к пиратской цитадели, которая теперь была совсем рядом. Он снова запустил свой колоссальный цилиндр уничтожения, но даже когда мощные защитные экраны планетоида вспыхнули в яростной защите, битва была прервана, и пираты и трипланетяне узнали, что они не одиноки в эфире.
  
  Пространство наполнилось красновато-непроницаемой непрозрачностью, и сквозь эту неописуемую пелену протянулись огромные руки невероятной силы; извивающиеся, сверкающие лучи энергии, которые светились зловещим, хотя и почти незаметным, красным. Корабль с неслыханным вооружением и мощью, родом из неизвестной тогда солнечной системы Невии, остановился в этом пространстве. В течение нескольких месяцев ее командир искал одно сверхценное вещество. Теперь его детекторы нашли это; и, не испытывая ни страха перед трипланетным оружием, ни нежелания жертвовать этими тысячами жизней трипланетян, он был готов взять это!
  
  ГЛАВА 10
  
  В ПРЕДЕЛАХ КРАСНОЙ ВУАЛИ
  
  Невия, родная планета космического корабля-мародера, действительно показалась бы необычной для земных ощущений. Высоко в темно-красных небесах пылающее голубое солнце изливало свой поток сверкающего пурпурного света на водный мир. В этом пылающем небе не было видно ни облачка, и сквозь эту беспыльную атмосферу глаз мог видеть горизонт - горизонт, в три раза более далекий, чем тот, к которому мы привыкли, - с отчетливостью, невозможной в наполненном пылью воздухе нашей Терры. Когда это могучее солнце опускалось за горизонт, небо внезапно заполнялось облаками и начинался дождь яростно и неуклонно до полуночи. Затем облака рассеялись бы так же внезапно, как и появились, проливной ливень прекратился бы, и через удивительно прозрачную газовую оболочку этого огромного мира открылось бы все великолепие небесного свода. Не небесный свод, каким мы его знаем, - ибо это горячее голубое солнце и Невия, ее единственная планета-дитя, находились на расстоянии световых лет от Старого Солнца и его многочисленного выводка, - а странный и великолепный небесный свод, содержащий несколько созвездий, знакомых земному глазу.
  
  Из космического вакуума корабль пустоты в форме рыбы - корабль, который должен был так смело атаковать как массированный флот Triplanetary, так и планетоид Роджера, - погрузился в разреженную внешнюю атмосферу, и багровые лучи силы с визгом прорезали разреженный воздух, когда он снизил свою потрясающую скорость. Была пройдена треть окружности огромного шара Невии, прежде чем скорость корабля удалось снизить настолько, чтобы сделать возможной посадку. Затем, приближаясь к сумеречной зоне, судно нырнуло вертикально вниз, и оно стало очевидным, что Невия не была ни полностью водной, ни лишенной разумной жизни. Ибо тупой нос космического корабля указывал на то, что, очевидно, было наполовину затопленным городом, городом, здания которого представляли собой шестиугольные башни с плоскими верхушками, совершенно одинаковые по размеру, форме, цвету и материалу. Эти здания были расположены подобно ячейкам пчелиных сот, если бы каждая ячейка была отделена от соседних относительно узким каналом с водой, и все они были построены из одного и того же белого металла. Множество мостов и труб протянулись по воздуху от здания к зданию, а водянистые "улицы" кишели пловцами, надводными судами и подводными лодками.
  
  Пилот, расположенный непосредственно под коническим носом космического корабля, пристально вглядывался в толстые окна, которые обеспечивали беспрепятственный обзор во всех направлениях. Его четыре огромных глаза, способные сокращаться, были активны, каждый из них работал независимо, посылая собственное сообщение в его своеобразный, но способный мозг. Один наблюдал за приборами, другие внимательно изучали огромный, выпуклый изгиб брюха корабля, воду, на которую его судно должно было приземлиться, и плавучий док, к которому оно должно было быть пришвартовано. Четыре руки - если их можно назвать руками - управляли рычагами и колесами с бесконечной деликатностью прикосновения, и почти без всплеска огромная масса невианского судна коснулась воды и, скользнув, остановилась в футе от своего причала.
  
  Четыре швартовных бруска аккуратно вошли в свои гнезда, и капитан-пилот, установив рычаги управления в нейтральное положение, отстегнул ремни безопасности и легко спрыгнул со своей мягкой скамьи на пол. Пробежав по полу и вниз по взлетно-посадочной полосе на своих четырех коротких, мощных, покрытых чешуей ногах, он плавно скользнул в воду и исчез далеко под поверхностью. Ибо невианцы - настоящие амфибии. Их кровь холодна; они с одинаковым комфортом и эффективностью используют для дыхания жабры и легкие; их чешуйчатые тела одинаково хорошо чувствуют себя как в воде, так и в воздухе; их широкие плоские ступни одинаково хорошо подходят для бега по твердой поверхности или для перемещения своих обтекаемых тел по воде со скоростью, равной которой могут немногие рыбы.
  
  Невианский командир мчался по воде, точно направляя свой курс с помощью своего короткого лопастевидного хвоста. Через отверстие в стене он промчался по коридору подводной лодки, оказавшись на широком пандусе. Он взбежал по склону и сел в лифт, который поднял его на вершину шестиугольника, прямо в офис министра торговли всей Невии.
  
  "Добро пожаловать, капитан Нерадо!" Секретарь взмахнул похожей на щупальце рукой, и посетитель легко запрыгнул на мягкую скамью, где он непринужденно расположился лицом к чиновнику через его низкий плоский "стол". "Мы поздравляем вас с успехом вашего последнего пробного полета. Мы получили все ваши отчеты, даже когда вы путешествовали со скоростью, в десять раз превышающей скорость света. Преодолев последние трудности, вы теперь готовы начать?"
  
  "Мы готовы", - трезво ответил капитан-ученый. "С технической точки зрения корабль настолько совершенен, насколько наши лучшие умы могут его создать. Она запасена на два года. Нанесены все железосодержащие солнца в пределах досягаемости. Все готово, кроме утюга. Конечно, Совет отказался разрешить нам что-либо из национальных запасов - сколько вы смогли приобрести для нас на рынке? "
  
  "Почти десять фунтов ..."
  
  "Десять фунтов! На ценные бумаги, которые мы оставили вам, нельзя было купить и двух фунтов, даже по преобладающей тогда цене!"
  
  "Нет, но у тебя есть друзья. Многие из нас верят в вас и полагаются на собственные ресурсы. Каждый из вас и ваших коллег-ученых из экспедиции вложил все свое личное состояние; почему бы и остальным из нас не внести свой вклад как частным лицам?"
  
  "Замечательно - мы благодарим вас. Десять фунтов!" Большие треугольные глаза капитана светились интенсивным фиолетовым светом. "По крайней мере, год плавания. Но...что, если, в конце концов, мы ошибаемся?"
  
  "В таком случае вы израсходуете десять фунтов незаменимого металла". Секретарь был непоколебим. "Это точка зрения Совета и почти всех остальных. Они возражают не против пустой траты сокровищ, а против того факта, что десять фунтов железа будут потеряны навсегда ".
  
  "Действительно, высокая цена", - согласился Колумб с Невии. "И, в конце концов, я могу ошибаться".
  
  "Вы, вероятно, ошибаетесь", - поразительно ответил его хозяин. "Практически несомненно - это почти доказуемый математический факт - что ни у одного другого солнца в радиусе сотен тысяч световых лет от нашего нет планеты. По всей вероятности, Невия - единственная планета во всей Вселенной. Очень вероятно, что мы являемся единственной разумной жизнью во Вселенной. Есть только один шанс из бесчисленных миллионов, что где-нибудь в пределах дальности полета вашего недавно усовершенствованного космического корабля может оказаться планета, содержащая железо, на которую вы сможете совершить посадку. Однако есть большая вероятность, что вы, возможно, сможете найти маленькое, холодное, содержащее железо космическое тело - достаточно маленькое, чтобы вы могли его запечатлеть. Хотя не существует математики, с помощью которой можно было бы оценить вероятность такого события, именно на этот больший шанс некоторые из нас ставят часть своего богатства. Мы не ожидаем никакой отдачи, но если вы должны каким-то чудом добиться успеха, что тогда? Глубокие моря мелеют, цивилизация распространяется по всему земному шару, наука развивается семимильными шагами, Невия заселяется так, как она и должна быть заселена, - это, мой друг, шанс, которым стоит воспользоваться!"
  
  Секретарь вызвал группу охранников, которые сопроводили небольшой сверток с бесценным металлом к космическому кораблю. Прежде чем массивная дверь была запечатана, друзья попрощались друг с другом.
  
  "...Я буду поддерживать с вами связь на ультраволновой связи", - закончил Капитан. "В конце концов, я не виню Совет за то, что он отказался разрешить другому кораблю выйти. Десять фунтов железа станут ужасной потерей для мира. Однако, если мы должны найти айрон, позаботьтесь о том, чтобы она, не теряя времени, последовала за нами ".
  
  "Не бойся этого! Если вы найдете железо, оно немедленно отправится в путь, и вскоре все пространство будет заполнено сосудами. До свидания".
  
  Последнее отверстие было запечатано, и Нерадо поднял огромный сосуд в воздух. Все выше и выше, за пределы последнего слабого следа атмосферы, все дальше и дальше в космосе он летел со все возрастающей скоростью, пока гигантское голубое солнце Невии не осталось так далеко позади, что превратилось в великолепную бело-голубую звезду. Затем проекторы отключились, чтобы спасти драгоценное железо, распад которого давал им энергию, неделю за неделей капитан Нерадо и его отважная команда ученых лениво дрейфовали в безграничной пустоте.
  
  Нет необходимости подробно описывать грандиозное путешествие Нерадо. Достаточно сказать, что он обнаружил карликовую звезду G-типа, обладающую планетами - не одной планетой, а шестью ... семью ... восемью ... да, по крайней мере, девятью! И большинство этих миров сами по себе были центрами притяжения, вокруг которых вращался один или несколько миров! Нерадо трепетал от радости, когда он применил полную тормозящую силу, и каждому существу на борту этого огромного корабля пришлось заглянуть в тарелку или в телескоп, прежде чем он смог поверить, что планеты, отличные от Невии, действительно существуют!
  
  Скорость, сниженная до минимума при космических скоростях, и с полностью включенными экранами электромагнитных детекторов, невианский корабль полз к нашему солнцу. Наконец, детекторы столкнулись с препятствием, проводящим веществом, которое, как убедительно показали образцы, было практически чистым железом. Железо - огромная его масса - одиноко парит в космосе! Не дожидаясь исследования природы, внешнего вида или структуры драгоценной массы, Нерадо подал питание в преобразователи и направил на объект огромное размягчающее силовое поле - силу такой природы, что металлическое железо конденсировалось в аллотропную модификацию гораздо меньшего объема; красную, вязкую, чрезвычайно плотную и тяжелую жидкость, которую можно было удобно хранить в его резервуарах.
  
  Не успела драгоценная жидкость быть убранной, как детекторы снова подняли шум. В одном направлении находилась огромная масса железа, которую едва можно было обнаружить; в другом - множество более мелких масс; в третьем - изолированная масса, сравнительно небольшого размера. Космос, казалось, был полон железа, и Нерадо направил свой самый мощный луч в сторону далекой Невии и отправил ликующее сообщение.
  
  "Мы нашли железо - легко добываемое и в немыслимых количествах - не в долях миллиграммов, а в миллионах и неизмеримых миллионах тонн! Немедленно отправьте сюда наш корабль-побратим!"
  
  "Nerado!" Капитана вызвали к одной из смотровых площадок, как только он открыл свой ключ. "Я исследовал массу железа, которая сейчас находится ближе всего к нам, маленькую. Это искусственное сооружение, маленькая космическая лодка, и в ней находятся три существа - несомненно, чудовища, но они должны обладать некоторым разумом, иначе они не могли бы перемещаться в космосе."
  
  "Что? Невозможно!" - воскликнул главный исследователь. "Возможно, тогда был другой - но неважно, у нас должно было быть железо. Приведите лодку, не переделывая ее, чтобы мы могли на досуге изучить как самих существ, так и их механизмы ", - и Нерадо направил свой собственный луч visiray на аварийную лодку, увидев там бронированные фигуры Клио Марсден и двух офицеров-трипланетников.
  
  "Они действительно умны", - прокомментировал Нерадо, обнаружив и отключив ультралучевой коммуникатор Костигана. "Однако не такие умные, как я предполагал", - продолжил он, более подробно изучив странных существ и их крошечный космический корабль. "У них огромные запасы железа, но они не используют его ни для чего иного, как для строительного материала. Они мало и неэффективно используют атомную энергию. Они, по-видимому, обладают элементарными знаниями об ультраволнах, но не используют их разумно - они не могут нейтрализовать даже те обычные силы, которые мы сейчас используем. Они, конечно, более разумны, чем низшие ганоиды или даже некоторые высшие рыбы, но ни при каком напряжении воображения их нельзя сравнить с нами. Я испытываю огромное облегчение - я боялся, что в спешке мог убить представителей высокоразвитой расы ".
  
  Беспомощная лодка, все ее силы были нейтрализованы, была подведена вплотную к огромной летучей рыбе. Там пылающие ножи силы аккуратно разрезали корабль на части, и три закованные в броню фигуры, после того как их лишили внешнего оружия, были доставлены через воздушные шлюзы в рубку управления, в то время как части их лодки были сохранены для дальнейшего изучения. Невианские ученые сначала проанализировали воздух внутри скафандров землян, затем осторожно сняли защитные покрытия с пленников.
  
  Костиган, который прошел через все это в полном сознании и теперь может немного двигаться, поскольку своеобразный временный паралич прошел, собрался с духом, не зная, от какого шока, но это было излишне; их гротескные похитители не были палачами. Воздух, хотя и был несколько более плотным, чем Земной, и имел специфический запах, был в высшей степени пригоден для дыхания, и даже при том, что корабль был неподвижен в космосе, почти нормальная гравитация придавала им значительную долю их обычного веса.
  
  После того, как у троих были изъяты пистолеты и другие предметы, которые, по мнению невианцев, могли оказаться оружием, странный паралич полностью прошел. Земная одежда чрезвычайно озадачила похитителей, но возражения против ее изъятия были настолько серьезными, что они не стали настаивать, а вернулись к детальному изучению своей находки.
  
  Тогда столкнулись друг с другом представители цивилизаций двух далеко разделенных солнечных систем. Невиане изучали людей с интересом и любознательностью, смешанными в значительной степени с отвращением; трое землян рассматривали неподвижные, невыразительные "лица" - если можно сказать, что эти конусообразные головы обладали чем-то подобным - с ужасом и отвращением, а также с другими эмоциями, каждый в соответствии со своим типом и подготовкой. Для человеческих глаз невианин - страшное существо. Даже сегодня найдется немного землян - или соляриан, если уж на то пошло, - которые могут смотреть на невианца, глаза в глаза, не чувствуя мурашек по коже и не испытывая ощущения "ушедшего" внизу живота. Рогатый, морщинистый, устойчивый к засухе марсианин, которого мы все знаем и который нам скорее нравится, действительно отвратительное существо. Венерианец с глазами летучей мыши, бесцветный, безволосый, практически без кожи, еще хуже. Но они оба, в конце концов, дальние родственники человечества Терры, и мы неплохо ладим с ними всякий раз, когда нам приходится посещать Марс или Венеру. Но невианцы-
  
  Горизонтальное, плоское, рыбообразное тело не так уж плохо, даже поддерживается четырьмя короткими, мощными, чешуйчатыми ногами с плоскими ступнями; и заканчивается странным четырехлопастным хвостом. Даже шея долговечна, несмотря на то, что она длинная и гибкая, покрыта крупной чешуей, и ее можно носить в любых вызывающих отвращение петлях или изгибах, которые владелец сочтет наиболее удобными или декоративными в данный момент. Даже запах Невиана - неприятный запах перезрелой рыбы - со временем становится терпимым, особенно если его достаточно замаскировать креозотом, который чисто Terrestrial chemical - самые высоко ценимые духи Невии. Но голова! Именно этот член делает невианца таким ужасающим в глазах землян, поскольку это нечто совершенно чуждое всей солнечной истории или опыту. Как уже известно большинству жителей Теллурии, по сути, это массивный конус, покрытый чешуей, опирающийся на шею, как наконечник копья. Четыре огромных треугольных глаза цвета морской волны расположены на равном расстоянии друг от друга примерно на половине высоты конуса. Зрачки сокращаются по желанию, подобно глазам кошки, что позволяет невианцу одинаково хорошо видеть в любой обычной экстремальной ситуации. свет или тьма. Непосредственно под каждым глазом вырастает длинная рука без суставов и костей, похожая на щупальце; рука, которая на своем конце делится на восемь тонких и чувствительных, но очень сильных "пальцев". Под каждой рукой находится рот: отверстие с клювом и острыми клыками, обладающее ужасными возможностями. Наконец, под выступающим краем конусообразной головы находятся органы с изящными оборками, которые служат либо жабрами, либо ноздрями и легкими, по желанию. У других невианцев глаза и другие черты лица очень выразительны, но нам они кажутся совершенно холодными и неподвижными. Земные органы чувств не могут обнаружить никаких изменений выражения на невианском "лице". Таковы были ужасные существа, на которых трое заключенных смотрели с замиранием сердца.
  
  Но если мы, люди, всегда считали невианцев гротескными и отталкивающими, это чувство всегда было взаимным. Ибо эти "чудовищные" существа являются высокоинтеллектуальной и чрезвычайно чувствительной расой, и наши - для нас - подтянутые и грациозные человеческие формы кажутся им самой квинтэссенцией уродства и уродливости.
  
  "Боже мой, Конвей!" Клио воскликнула, прижимаясь к Костигану, когда его левая рука обвилась вокруг нее. "Какие ужасные чудовища! И они не могут говорить - ни один из них не издал ни звука - предположим, они могут быть глухонемыми?"
  
  Но в то же время Нерадо обращался к своим товарищам.
  
  "Какие это отвратительные, уродливые существа! Действительно низшая форма жизни, хотя они и обладают некоторым интеллектом. Они не могут говорить и не подали никаких признаков того, что слышали наши слова, обращенные к ним - вы полагаете, они общаются с помощью зрения? Что эти странные искажения их необычно расположенных органов служат речью?"
  
  Таким образом, обе стороны, ни одна из которых не осознавала, что другая говорила. Ибо невианский голос звучит так высоко, что самая низкая нота, которую они слышат, намного выше нашего предела слышимости. Самая пронзительная нота земного пикколо звучит для них настолько низко, что ее невозможно услышать.
  
  "У нас много дел". Нерадо отвернулся от пленников. "Мы должны отложить дальнейшее изучение образцов до тех пор, пока не возьмем на борт полный груз железа, которого здесь так много".
  
  "Что нам с ними делать, сэр?" - спросил один из невианских офицеров. "Запереть их в одной из кладовых?"
  
  "О, нет! Они могут там погибнуть, и мы должны во что бы то ни стало сохранить их в хорошем состоянии, чтобы они были самым тщательным образом изучены стипендиатами Колледжа науки. Какой переполох поднимется, когда мы привезем сюда эту группу странных существ, живое доказательство того, что существуют другие солнца, обладающие планетами; планеты, на которых поддерживается органическая и разумная жизнь! Вы можете разместить их в трех смежных комнатах, скажем, в четвертой секции - они, несомненно, потребуют освещения и физических упражнений. Конечно, заприте все выходы, но было бы лучше оставить двери между комнатами незапертыми, чтобы они могли быть вместе или порознь, по своему выбору. Поскольку самая маленькая особь, самка, держится так близко к более крупному самцу, возможно, они являются парой. Но поскольку мы ничего не знаем об их привычках и обычаях, будет лучше предоставить им всю возможную свободу, совместимую с безопасностью ".
  
  Нерадо вернулся к своим инструментам, и трое из ужасной команды подошли к человеческим существам. Один ушел, помахав парой рук в безошибочном сигнале, что заключенные должны следовать за ним. Трое послушно отправились за ним, двое других охранников отстали.
  
  "Сейчас у нас лучший шанс!" Пробормотал Костиган, когда они прошли через низкий дверной проем и вошли в узкий коридор. "Посмотри на того, кто перед тобой, Клио - задержи его на секунду, если сможешь. Брэдли, мы с тобой оставим этих двоих позади - сейчас!"
  
  Костиган наклонился и развернулся. Схватив похожую на кабель руку, он потянул диковинную голову вниз, в то время как вся мощь его могучей правой ноги вогнала тяжелый служебный ботинок в то место, где соединялись чешуйчатая шея и голова. Невианин упал, и мгновенно Костиган прыгнул на лидера, опередив девушку. Прыгнул; но упал на пол, снова парализованный. Ибо невианский лидер был начеку, его четыре глаза охватывали весь круг обзора, и он действовал быстро. Не успел остановить первую атаку берсерка Костигана - реакция первого офицера была практически мгновенной, и он двигался быстро, - но вовремя, чтобы сохранить контроль над ситуацией. Появился еще один невианец, и пока раненый охранник приходил в себя, все четыре руки крепко обхватили его конвульсивно извивающуюся шею, троих беспомощных землян подняли в воздух и перенесли в отведенные им помещения Нерадо. Только после того, как их положили на подушки в средней комнате и заперли за ними тяжелые металлические двери, они снова обнаружили, что могут пользоваться руками или ногами.
  
  "Что ж, это еще один раунд, который мы проигрываем", - жизнерадостно прокомментировал Костиган. "Парень не может хорошо сочетать это, когда он не может ни пнуть, ни отбить, ни укусить. Я ожидал, что тогда эти ящерицы будут обращаться со мной грубо, но они этого не сделали ".
  
  "Они не хотят причинить нам вред. Они хотят забрать нас с собой домой, где бы это ни было, как диковинки, как диких животных или что-то в этом роде ", - проницательно решила девушка. "Они, конечно, довольно плохие, но в любом случае они мне нравятся намного больше, чем Роджер и его роботы".
  
  "Я думаю, у вас правильная идея, мисс Марсден", - прогрохотал Брэдли. "Вот именно. Я чувствую себя медведем в клетке. Я должен был думать, что ты будешь чувствовать себя хуже, чем когда-либо. Есть ли у животного шанс сбежать из зверинца?"
  
  "Эти животные, много. Я чувствую себя все лучше и лучше с каждым днем", - заявила Клио, и ее безмятежный вид подтвердил ее слова. "Вы двое вытащили нас из этого ужасного места Роджера, и я почти уверен, что вы вытащите нас отсюда, так или иначе. Они могут думать, что мы глупые животные, но прежде чем вы двое, Трипланетный патруль и Служба покончите с ними, им придется подумать еще раз ".
  
  "Это старая битва, Клио!" - подбадривал Костиган. "Я не разобрался в этом так близко, как вы, но я получаю примерно такой же ответ. Я думаю, что эти четвероногие рыбы переносят значительно более тяжелые предметы, чем Роджер; но они сами довольно быстро столкнутся с чем-то, что не является легким, поверьте мне!"
  
  "Ты что-то знаешь или просто насвистываешь в темноте?" Брэдли потребовал.
  
  "Я знаю немного; не так много. Инженеры и исследователи долгое время работали над новым кораблем; кораблем, который будет путешествовать настолько быстрее света, что сможет отправиться в любую точку Галактики и вернуться обратно примерно за месяц. Новый субэфирный двигатель, новая атомная энергия, новое вооружение, новое все. Единственное, что плохо в этом, это то, что пока это работает не так хорошо - в нем больше ошибок, чем на кухне венерианца. Насколько мне известно, он взрывался пять раз и унес жизни двадцати девяти человек. Но когда они справятся с этим, у них что-тополучится!"
  
  "Когда или если?" - пессимистично спросил Брэдли.
  
  "Я сказал, когда!" - рявкнул Костиган резким голосом. "Когда Служба берется за что-нибудь, они это получают, и когда они это получают, это остается ...." Он резко замолчал, и его голос сорвался. "Извините. Не хотел кайфовать, но я думаю, нам помогут, если мы сможем какое-то время держать голову высоко. И это выглядит хорошо - это первоклассные клетки, которые они нам дали. Все удобства в доме, даже смотровые площадки. Давайте посмотрим, что происходит, не так ли?"
  
  После некоторых экспериментов с незнакомыми элементами управления Костиган научился управлять невианским видоискателем, и на экране они увидели Боевой Конус, устремляющийся к планетоиду Роджера. Они видели, как пиратский флот ринулся на битву с массированными силами Triplanetary, и, затаив дыхание, следили за каждым маневром в этой эпической битве до ее жестокого жертвенного конца. И за тем же самым сражением наблюдали, также с самым пристальным интересом, невианцы в своей рубке управления.
  
  "Это действительно кровожадный бой", - размышлял Нерадо, глядя на свою обзорную панель. "И это странно - или, скорее, вероятно, только можно ожидать от расы на такой низкой стадии развития - что они используют только эфирные силы. Война кажется универсальной среди примитивных типов - действительно, не так давно наши собственные города, какими бы немногочисленными они ни были, перестали воевать друг с другом и объединились против полуцивилизованных рыб больших глубин."
  
  Он замолчал и в течение многих минут наблюдал за яростной битвой между двумя флотами пустоты. Этот конфликт закончился, он наблюдал, как трипланетный флот перестроил свой боевой конус и устремился к планетоиду.
  
  "Разрушение, всегда разрушение", - вздохнул он, настраивая свои переключатели питания. "Поскольку они стремятся к взаимному уничтожению, я не вижу смысла воздерживаться от уничтожения их всех. Нам нужно железо, а они - бесполезная раса ".
  
  Он запустил свое смягчающее, преобразующее поле тускло-красной энергии. Каким бы обширным ни было это поле, оно не могло охватить весь флот, но половина края гигантского конуса вскоре исчезла, составные суда погрузились в медленно текущий поток аллотропного железа. Флот, прекратив атаку на планетоид, развернул свой конус, чтобы направить извергающую пламя ось на бесформенное нечто, смутно различимое для сверхвидения наблюдателей Сэммса. Яростно был брошен гигантский составной луч массированного флота, и не он один.
  
  Ибо Гарлейн знал, с тех пор как его человеческие пленники легко сбежали, что происходит нечто, что полностью выходит за рамки его опыта, хотя и не выходит за рамки его теоретических знаний. Он обнаружил, что субэфир закрыт; он был неспособен заставить свое субэфирное оружие действовать ни против трех пленников, ни против военных кораблей Трипланетного патруля. Однако теперь он мог работать в субэфирной тьме новичков; легкое испытание показало ему, что при желании он может использовать против них субэфирные оскорбления. Каково было реальное значение этих фактов?
  
  Он пришел к убеждению, что эти три человека были людьми не больше, чем сам Роджер. Кто или что приводило их в действие? Это определенно не эддорианское мастерство; ни один эддорианин не разработал бы эти особые техники и, возможно, не смог бы разработать их без его ведома. Что же тогда? Чтобы сделать то, что было сделано, потребовалось существование расы, такой же древней и способной, как эддориане, но совершенно иной природы; и, согласно обширному информационному центру Эддора, такой расы не существовало и никогда не существовало.
  
  Ожидается, что эти посетители, обладающие механизмами, предположительно известными только науке Эддора, также будут обладать ментальными способностями, которые были продемонстрированы. Были ли они недавними пришельцами из какого-то другого пространственно-временного континуума? Вероятно, неэддорианские исследования не обнаружили никаких следов такой жизни ни в одном доступном пространстве. Поскольку было бы совершенно фантастично постулировать неожиданное появление двух таких рас практически в один и тот же момент, вывод казался неизбежным, что эти пока неизвестные существа были защитниками-активаторами, скорее - о двух офицерах-трипланетниках и женщине. Эта точка зрения подкреплялась тем фактом, что, хотя чужаки напали на флот Triplanetary и убили тысячи людей Triplanetary, на самом деле они спасли этих троих предположительно человеческих существ. Тогда следующим нападению подвергся бы планетоид. Очень хорошо, он присоединился бы к Triplanetary в нападении на них - с оружием, не более опасным для них, чем собственное Triplanetary, - одновременно готовя свою настоящую атаку, которая произойдет позже. Роджер отдавал приказы; и ждал; и все более напряженно размышлял над одним моментом, который оставался неясным - почему, когда чужаки сами уничтожили флот Triplanetary, Роджер не смог использовать свое самое мощное оружие против этого флота?
  
  Таким образом, впервые в истории Triplanetary силы закона и порядка объединились с силами пиратства и бандитизма против общего врага. Стержни, лучи, плоскости и шпильки невыносимой энергии, которые обреченный флот запустил в дополнение к своему ужасно разрушительному главному лучу: Роджер использовал все материальное оружие, какое было в его распоряжении. Но бомбы, фугасные снаряды, даже сверхсмертельные атомные торпеды, одинаково были неэффективны; одинаково просто исчезали в красновато-мутной завесе небытия. И флот таял. В быстрой последовательности суда вспыхнули красным, сжались, выпустили воздух и слили железо, из которого они состояли, в ярко-малиновый, угрюмо вязкий поток, который тек сквозь непроницаемую завесу, против которой трипланетяне и пираты вели свое ужасающее наступление.
  
  Последний корабль атакующего конуса был переделан, а полученный металл спрятан, невианцы - как и ожидал Роджер - обратили свое внимание на планетоид. Но это сооружение не было слабым военным кораблем. Он был разработан и построен под личным руководством Гарлейна из Эддора. Он был оснащен и вооружен на случай любой чрезвычайной ситуации, которую мог представить потрясающий ум Гарлейна. Вся его масса была защищена щитом, качества которого так удивили Костигана; щитом гораздо более эффективным, чем мог предположить любой теллурианский ученый или инженер.
  
  Ненасытный преобразующий луч невианцев, хотя и находился ниже уровня эфира, ударил в этот щит и отскочил; побежденный и бесполезный. Ударил снова, снова отскочил; затем ударил и жадно вцепился, облизывая эту непроницаемую поверхность стремительными языками пламени, когда удивленный Нерадо удвоил, а затем и учетверил свою силу. Все яростнее и яростнее врывался поток невианской силы. Весь огромный шар планетоида превратился в один сверкающий шар сырой красной энергии; но щит пиратов все еще оставался нетронутым.
  
  Серый Роджер сидел холодно и неподвижно за своим огромным столом, крышка которого теперь была поднята, превратившись в панель с многочисленными и многоуровневыми приборами и органами управления. Он мог нести этот груз вечно - но если он не был очень неправ, этот груз вскоре изменится. Что тогда? Сущность, которой был Гарлейн, нельзя было убить - даже повредить - никакими физическими, химическими или ядерными силами. Должен ли он оставаться на планетоиде до конца и, следовательно, волей-неволей вернуться на Эддор без каких-либо материальных доказательств? Он бы не стал. Слишком многое осталось несделанным. Любой отчет, основанный на его нынешней информации, не мог быть ни полным, ни окончательным, а отчеты, представленные Гарлейном из Эддора холодно циничному и безжалостно аналитическому внутреннему кругу, всегда были и всегда будут и тем, и другим.
  
  Это был факт, что существовал по крайней мере один неэддорианский разум, который был равен его собственному. Если бы один, была бы раса таких умов. Мысль была раздражающей; но отрицать существование факта было бы сущей глупостью. Поскольку сила разума была функцией времени, эта раса должна быть примерно того же возраста, что и его собственная. Следовательно, Эддорианский информационный центр, который на основании своей полноты опровергал существование такой расы, был неправ. Она не была полной.
  
  Почему он не был завершен? Единственной возможной причиной, по которой две такие расы остаются в неведении о существовании друг друга, было бы преднамеренное намерение одной из них. Следовательно, когда-то в прошлом две расы контактировали, по крайней мере, на мгновение. Все эддорианские сведения об этой встрече были скрыты, и больше никаких контактов происходить не разрешалось.
  
  Вывод, к которому пришел Гарлейн, действительно был тревожным; но, будучи эддорианином, он посмотрел на это прямо. Ему не нужно было задаваться вопросом, как могло быть осуществлено такое подавление - он знал. Он также знал, что его собственный разум содержал все, что было известно всем его предкам со времен первого эддорианина: была чрезвычайно велика вероятность того, что, если бы такой контакт когда-либо состоялся, его разум все еще содержал бы по крайней мере некоторую информацию об этом, как бы тщательно ни подавлялось это знание.
  
  Он думал. Назад ... назад ... еще дальше назад ... еще дальше....
  
  И пока он размышлял, вмешивающаяся сила начала теребить его; как будто ощутимые щипцы выдергивали из строя ментальный зонд, с помощью которого он исследовал доселе неизведанные уголки своего разума.
  
  "Ah...so ты не хочешь, чтобы я помнил?" Роджер спросил вслух, не изменив ни одной черты своего жесткого серого лица. "Я wonder...do ты действительно веришь, что можешь помешать мне вспомнить? На данный момент я должен отказаться от этого поиска, но будьте уверены, что я закончу его очень скоро ".
  
  
  "Вот анализ его экрана, сэр". Невианский компьютер вручил своему начальнику лист металла, на котором были нанесены ряды символов.
  
  "Ах, полицикличный ... полное покрытие ... Экран такого типа вряд ли можно было ожидать от такой низшей формы жизни", - прокомментировал Нерадо и начал настраивать циферблаты и органы управления.
  
  Когда он это сделал, характер цепляющейся мантии силы изменился. Из красного оно быстро вспыхнуло по всему спектру, стало невыносимо фиолетовым, затем исчезло; и когда оно исчезло, защитная стена начала разрушаться. Он не обвалился внезапно, а смягчился локально, образовав своеобразную группировку долин и хребтов - упорно отстаивая каждый потерянный дюйм позиции.
  
  Роджер недолго экспериментировал с отсутствием инерции. Бесполезно. Как он и ожидал, они были подготовлены к этому. Он вызвал нескольких самых способных из своих ученых-рабов и дал инструкции. В течение нескольких минут множество роботов усердно трудились, затем часть щита выпятилась и превратилась в трубку, выходящую за пределы атакующих слоев силы; трубку, из которой вырвался луч невероятной силы. Луч, за которым скрывался каждый эрг энергии, который могли выдать гигантские механизмы планетоида. Луч, пробивший дыру в красноватом непроницаемом невианском поле и обрушившийся на внутренний экран рыбообразного крейсера в неистовом сиянии. И было или не было меньшего извержения на другой стороне - почти незаметной вспышки, как будто что-то выстрелило с обреченного планетоида в космос?
  
  Шея Нерадо конвульсивно извивалась, когда его измученные водители скулили и визжали от ужасающей перегрузки; но усилия Роджера были слишком интенсивны, чтобы их можно было поддерживать долго. Генератор за генератором перегорали, защитный экран разрушался, и красный конверторный луч ненасытно атаковал неподатливый металл этих огромных стен. Вскоре произошел ужасающий взрыв, когда скопившийся воздух планетоида прорвался сквозь его ослабевающий контейнер, и медленная река аллотропного железа потекла все большим потоком, все быстрее.
  
  "Хорошо, что у нас был неограниченный запас железа". У Нерадо чуть не завязался узел на шее, когда он говорил с огромным облегчением. "Боюсь, что из нашего первоначального запаса осталось всего семь фунтов, и было бы трудно парировать этот последний выпад".
  
  "Сложно?" - спросил второй по старшинству. "Сейчас мы были бы свободными атомами в космосе. Но что мне делать с этим утюгом? Наши резервуары вместят не более половины этого объема. А как насчет того единственного корабля, который остается нетронутым?"
  
  "Выбросьте за борт достаточное количество припасов из нижних трюмов, чтобы освободить место для этой партии. Что касается того единственного корабля, отпусти его. Мы и так будем перегружены, и крайне важно, чтобы мы вернулись на Невию как можно скорее ".
  
  Это, если бы Гарлейн мог это слышать, ответило бы на его вопрос. Вся Арисия знала, что это было необходимо для того, чтобы съемочный корабль выжил. Невианцев интересовало только железо; но эддорианец, будучи перфекционистом, не удовлетворился бы ничем меньшим, чем полное уничтожение каждого судна флота Трипланетария.
  
  Невианский космический корабль отошел, теперь медленно из-за его огромной загрузки. В своих помещениях в четвертой секции трое землян, которые с напряженным вниманием наблюдали за падением и поглощением планетоида, уставились друг на друга с вытянутыми лицами. Клио нарушила молчание.
  
  "О, Конвей, это ужасно! Это"s...it это просто-напросто чертовски ужасно! " выдохнула она, затем к ней вернулась доля ее обычного присутствия духа, когда она с удивлением уставилась на лицо Костигана. Ибо это было задумчиво, его глаза были яркими и проницательными - ни следа страха или неорганизованности не было видно ни в одной черточке его жесткого молодого лица.
  
  "Это не так уж хорошо", - откровенно признался он. "Хотел бы я не быть таким тупым чудаком - если бы Лайман Кливленд или Фред Родебуш были здесь, они могли бы очень помочь, но я недостаточно разбираюсь в их творчестве, чтобы заметить ручную машину. Я даже не могу интерпретировать ту забавную вспышку - если это действительно была вспышка, - которую мы видели ".
  
  "Зачем беспокоиться об одной маленькой вспышке, после всего, что действительно произошло?" - с любопытством спросила Клио.
  
  "Вы думаете, Роджер что-то запустил? Он не мог - Я ничего не видел ", - утверждал Брэдли.
  
  "Я не знаю, что и думать. Я никогда не видел, чтобы какой-либо материал отправлялся так быстро, чтобы я не мог отследить его с помощью ультраволны, но, с другой стороны, у Роджера есть много материала, который я больше нигде не видел. Тем не менее, я не вижу, чтобы это имело какое-либо отношение к тому затруднительному положению, в котором мы находимся прямо сейчас, но при этом нам могло быть хуже. Заметьте, мы все еще дышим воздухом, и если они не заглушают мою волну, я все еще могу говорить ".
  
  Он засунул обе руки в карманы и заговорил.
  
  "Сэммс? Костиган. Запишите меня на диктофон, быстро - у меня, вероятно, не так много времени", - и в течение десяти минут он говорил кратко и так быстро, как только мог произносить слова, четко и точно сообщая обо всем, что произошло. Внезапно он замолчал, корчась в агонии. В отчаянии он разорвал на себе рубашку и швырнул крошечный предмет через всю комнату.
  
  "Вау!" - воскликнул он. "Они могут быть глухими, но они, безусловно, могут обнаружить ультраволну, и какие помехи они могут создать на ней! Нет, я не ранен, " заверил он встревоженную девушку, которая теперь была рядом с ним, " но хорошо, что я вывел тебя из окружения - это выбило бы у тебя шесть или семь задних зубов ".
  
  "У тебя есть какие-нибудь идеи, куда они нас везут?" - серьезно спросила она.
  
  "Нет", - решительно ответил он, глядя глубоко в ее твердые глаза. "Нет смысла лгать вам - насколько я вас вообще знаю, вы бы предпочли принять это стоя. Эти разговоры о юпитерианцах или нептунианцах - чушь собачья - ничего подобного никогда не произрастало в нашей Солнечной системе. Все признаки говорят о том, что нам предстоит долгое путешествие ".
  
  ГЛАВА 11
  
  НЕВИАНСКИЙ КОНФЛИКТ
  
  Невианский космический корабль мчался своим путем. Оба они -космические навигаторы, два земных офицера вскоре обнаружили, что уже тогда объект двигался со скоростью, намного превышающей скорость света, и что он, должно быть, ускорялся с высокой скоростью, хотя им он казался неподвижным - они могли ощущать лишь гравитационную силу, несколько меньшую, чем на их родной Земле.
  
  Брэдли, опытный участник кампании, которым он был, сразу же ушел на покой, как только завершил серию наблюдений, и крепко спал на груде подушек в первой из трех смежных комнат. В средней комнате, которая должна была принадлежать Клио, Костиган стоял очень близко к девушке, но не прикасался к ней. Его тело было жестким, лицо напряженным и вытянутым.
  
  "Ты ошибаешься, Конвей; все неправильно", - очень серьезно говорила Клио. "Я знаю, что ты чувствуешь, но это ложное рыцарство".
  
  "Это совсем не то", - упрямо настаивал он. "Меня останавливает не только то, что ты у меня здесь, в космосе, в опасности и одиночестве. Я знаю вас и знаю себя достаточно хорошо, чтобы понимать: то, что мы начинаем сейчас, мы будем доводить до конца всю жизнь. Таким образом, не имеет никакого значения, начну ли я заниматься с тобой любовью сейчас или подожду, пока мы не вернемся на Теллус; но я говорю тебе, что для твоего же блага тебе лучше полностью отказаться от меня. У меня достаточно лошадиных сил, чтобы держаться от вас подальше, если вы мне прикажете - не иначе."
  
  "Я знаю это с обеих сторон, дорогая, но...."
  
  "Но ничего!" он прервал. "Неужели ты не можешь вбить себе в голову, во что ты ввяжешься, если выйдешь за меня замуж? Предположим, что мы вернемся, в чем нет уверенности, любым способом. Но даже если мы это сделаем, однажды - и, возможно, скоро, вы не можете сказать - кто-нибудь соберет пятьдесят граммов радия для моей головы ".
  
  "Пятьдесят граммов - и все знают, что сам Сэммс оценивается всего в шестьдесят? Я знал, что ты кто-то особенный, Конвей!" Клио воскликнула, ничуть не смутившись. "Но при этом что-то подсказывает мне, что любой пират заработает даже такую большую награду несколько раз, прежде чем получит ее. Не будь глупой, моя дорогая - спокойной ночи".
  
  Она откинула голову назад, подставляя ему свои красные, мило изогнутые, улыбающиеся губы, и его руки обвились вокруг нее. Ее руки обвились вокруг его шеи, и они замерли, сцепившись в неподвижном экстазе первого объятия любви.
  
  "Девочка, девочка, как я тебя люблю!" Голос Костигана был хриплым, его обычно жесткие глаза светились нежным светом. "Это решает проблему. Я действительно буду жить сейчас, в любом случае, пока ...."
  
  "Прекрати это!" - резко скомандовала она. "Ты будешь жить до тех пор, пока не умрешь от старости - посмотрим, если ты этого не сделаешь. Тебе просто придется это сделать, Конвей!"
  
  "Это тоже так - сейчас нет процента умирающих. Все пираты между Теллусом и Андромедой не смогли бы справиться со мной после этого - мне слишком для многого нужно жить. Что ж, спокойной ночи, милая, я лучше побегу с этим - тебе нужно немного поспать ".
  
  Расставание влюбленных было не такой простой процедурой, как следует из речи Костигана, но в конце концов он все-таки добрался до своей комнаты и расслабился на куче подушек, его суровое выражение лица преобразилось. Вместо низкого металлического потолка он увидел красивое, овальное, загорелое молодое лицо, обрамленное короной золотисто-светлых волос. Его взгляд погрузился в глубины преданных, честных темно-синих глаз; и, глядя все глубже и глубже в эти голубые колодцы, он заснул. На его лице, слишком застывшем и мрачном для человека его лет - жизни руководителей секторов Трипланетной службы были нелегкими, и как правило, они не были долгими, - пока он спал, сохранялась эта недавно приобретенная мягкость выражения, отражение его запредельного счастья.
  
  В течение восьми часов он крепко спал, по своему обыкновению, затем, также в соответствии со своей привычкой и тренировкой, он полностью проснулся, без промежуточной стадии дремоты.
  
  "Клио?" - прошептал он. "Проснулась, девочка?"
  
  "Проснись!" - доносится из ультрафона ее голос, облегчение в каждом слоге. "Боже мой, я думал, ты собираешься спать, пока мы не доберемся туда, куда направляемся! Заходите, вы двое - я не понимаю, как вы вообще можете спать, как будто вы дома, в постели."
  
  "Тебе нужно научиться спать где угодно, если ты хочешь оставаться дома ...." Костиган замолчал, открыв дверь и увидев бледное лицо Клио. Очевидно, что она провела восемь часов без сна и изнурительных тренировок. "Боже милостивый, Клио, почему ты мне не позвонила?"
  
  "О, со мной все в порядке, за исключением того, что я немного нервничаю. Нет необходимости спрашивать, как вы себя чувствуете, не так ли?"
  
  "Нет, я чувствую голод", - весело ответил он. "Я собираюсь посмотреть, что мы можем с этим сделать - или, скажем, думаю, я посмотрю, продолжают ли они вмешиваться в волну Сэммса".
  
  Он достал маленький изолированный футляр и слегка коснулся контактной кнопки пальцем. Его рука сильно отдернулась.
  
  "Все еще занимаюсь этим", - дал он ненужное объяснение. "Кажется, они не хотят, чтобы мы разговаривали снаружи, но его вмешательство ничуть не хуже моего разговора - они, конечно, могут его отследить. Теперь я посмотрю, что я смогу узнать о нашем завтраке."
  
  Он подошел к планшету и направил луч его проектора вперед, в диспетчерскую, где увидел Нерадо, лежащего, как собака, за своей приборной панелью. Когда луч Костигана проник в комнату, вспыхнул синий свет, и невианин повернул глаз и руку к своей собственной маленькой смотровой панели. Зная, что теперь они поддерживают визуальную связь, Костиган сделал приглашающий жест и указал на свой рот, что, как он надеялся, было универсальным признаком голода. Невианец взмахнул рукой и нажал на кнопки управления, и когда он сделал это, широкая секция пола комнаты Клио скользнула в сторону. Сделанное таким образом открытие показало стол, который возвышался на своей низкой подставке, стол, оснащенный тремя скамейками с мягкими подушками и уставленный сверкающим набором серебра и стеклянной посуды.
  
  Чаши и подносы из ослепительно белого металла, бокалы с узкой талией из тончайшего хрусталя; все шестиугольные, с красивой и замысловатой резьбой или выгравированными, по-видимому, традиционными морскими узорами. И столовые приборы этой странной расы были действительно своеобразными. Там были разрывные щипцы с шестнадцатью острыми, как иглы, изогнутыми зубьями; были гибкие лопаточки; были глубокие и неглубокие ковши с гибкими краями; было много других инструментов необычной формы, о назначении которых земляне не могли даже догадываться; у всех были изящно вырезанные ручки, чтобы соответствовать длинным тонким пальцам невианцев.
  
  Но если стол и его сервировка удивили землян, показав при этом уровень культуры, который никто из них не ожидал обнаружить у расы существ столь чудовищного вида, то еда была еще более удивительной, хотя и в другом смысле. Чудесные хрустальные бокалы были наполнены серовато-зеленой слизью с тошнотворным и удушающим запахом, чаши поменьше были полны живых морских пауков и других подобных деликатесов; а на каждом большом блюде лежала рыба длиной в целый фут, сырая и со вкусом украшенная красными, пурпурными и зелеными нитями морских водорослей!
  
  Клио взглянула один раз, затем ахнула, закрыла глаза и отвернулась от стола, но Костиган переложил три рыбины на блюдо и отставил его в сторону, прежде чем снова повернуться к экрану.
  
  "Они будут хорошо прожарены", - заметил он Брэдли, энергично давая понять Нерадо, что еда неприемлема и что он хотел бы поговорить с ним лично. Наконец он выразился ясно, стол опустился, исчезнув из виду, и невианский командир осторожно вошел в комнату.
  
  По настоянию Костигана он подошел к видеоплатформе, оставив возле двери трех бдительных и полностью вооруженных охранников. Затем мужчина выстрелил лучом в камбуз спасательной шлюпки пирата, предполагая, что им следует разрешить там жить. Некоторое время бушевал спор рук и пальцев - хотя разговор был не совсем беглым, обеим сторонам удавалось достаточно ясно донести свои мысли. Нерадо не позволил землянам посетить их собственный корабль - он не хотел рисковать, - но после тщательной проверки ультралучевым излучением он, наконец, приказал нескольким своим людям принести в среднее помещение электрическую плиту и запас земной пищи. Вскоре невианская рыба уже шипела на сковороде, а по комнате разносился аппетитный аромат кофе и подрумянивающегося печенья. Но при первом появлении этих запахов невианцы поспешно ушли, довольствуясь тем, что наблюдали за оставшейся частью любопытной и отталкивающей процедуры в своих планшетах visiray.
  
  После завтрака, когда все было прибрано и имело форму корабля, Костиган повернулся к Клио.
  
  "Послушай, девочка; ты должна научиться спать. Ты весь в деле. Ваши глаза выглядят так, будто вы были на марсианском пикнике и не съели и половины завтрака. Вам нужно спать и есть, чтобы поддерживать форму. Мы не хотим, чтобы ты потерял сознание у нас на глазах, поэтому я выключу этот свет, а ты ляжешь здесь и проспишь до полудня ".
  
  "О, нет, не беспокойтесь. Сегодня я буду спать. Я вполне...."
  
  "Теперь ты будешь спать", - ровным тоном сообщил он ей. "Я никогда не думал, что ты будешь нервничать, когда мы с Брэдли по обе стороны от тебя. Однако сейчас мы оба прямо здесь, и мы останемся здесь. Мы будем присматривать за вами, как пара старых кур с одним цыпленком на двоих. Давай, ложись и прощай".
  
  Клио рассмеялась над сравнением, но послушно легла. Костиган сидел на краю большого дивана, держа ее за руку, и они лениво болтали. Молчание становилось все длиннее, замечаний Клио становилось все меньше, и вскоре ее веки с длинными ресницами опустились, а глубокое, ровное дыхание показало, что она крепко спит. Мужчина пристально смотрел на нее, в его глазах было самое сердце. Такая молодая, такая красивая, такая очаровательная - и как он ее любил! Формально он не был религиозен, но каждая его мысль была молитвой. Если бы он только мог вытащить ее из этой передряги...он не годился для того, чтобы жить с ней на одной планете, но ... просто дай ему один шанс, Боже ... только один!
  
  Но Костиган несколько дней работал в ужасном напряжении и очень мало спал. Наполовину загипнотизированный собственными смешанными эмоциями и пристальным взглядом на плавные изгибы щеки Клио, он закрыл глаза и, все еще держа ее за руку, опустился на мягкие подушки рядом с ней и погрузился в забытье.
  
  Вот так, спящими рука об руку, как двое детей, Брэдли нашел их, и нежное, отеческое выражение появилось на его лице, когда он посмотрел на них сверху вниз.
  
  "Милая маленькая девочка, Клио, " размышлял он, - и когда они создали Костигана, они сломали шаблон. Они подойдут - примерно такая же прекрасная пара детей, каких когда-либо создавал старина Теллус. Мне бы самому не помешало еще немного поспать ". Он широко зевнул, лег слева от Клио и через несколько минут сам заснул.
  
  Несколько часов спустя оба мужчины проснулись от веселого смеха. Клио сидела, глядя на них сверкающими глазами. Она была обновленной, жизнерадостной, безумно голодной и очень веселой. Костиган был поражен и раздосадован тем, что он считал неудачей в самоназначенной задаче; Брэдли был спокоен и деловит.
  
  "Спасибо, что вы двое были такими хорошими телохранителями". Клио снова рассмеялась, но быстро протрезвела. "Я спал удивительно хорошо, но мне интересно, смогу ли я уснуть сегодня ночью, не заставляя тебя держать меня за руку всю ночь?"
  
  "О, он не возражает против этого", - прокомментировал Брэдли.
  
  "Осторожно!" Костиган воскликнул, и его глаза и тон говорили о многом.
  
  Они приготовили и съели еще одно блюдо, которому Клио отдала должное в полной мере. Отдохнувшие и освеженные, они начали обсуждать возможности побега, когда в комнату вошли Нерадо и трое его вооруженных охранников. Невианский ученый поставил коробку на стол и начал вносить изменения в ее панели, внимательно разглядывая землян после каждой настройки. Через некоторое время из коробки донесся отрывистый взрыв членораздельной речи, и Костиган увидел великий свет.
  
  "У тебя получилось - держи!" - воскликнул он, возбужденно размахивая руками. "Видишь ли, Клио, их голоса звучат либо выше, либо ниже наших - возможно, даже выше - и они встроили преобразователь звуковой частоты. Он не дурак, этот ящер!"
  
  Нерадо слышал голос Костигана, в этом не было сомнений. Его длинная шея изгибалась в невианском удовольствии; и хотя ни одна из сторон не могла понять другую, обе знали, что разумная речь и слух были атрибутами, общими для двух рас. Этот факт заметно изменил отношения между похитителями и пленницами. Невианцы признали между собой, что странные двуногие, в конце концов, могут быть довольно разумными; и у землян сразу же появилось больше надежд.
  
  "Это не так уж плохо, если они могут говорить", - подытожил ситуацию Костиган. "Мы могли бы также отнестись к этому спокойно и извлечь из этого максимум пользы, особенно с тех пор, как мы не смогли придумать ни одного возможного способа уйти от них. Они могут говорить и слышать, и мы можем со временем выучить их язык. Может быть, мы сможем заключить с ними какую-нибудь сделку, которая вернет нас к нашей собственной системе, если мы не сможем вырваться ".
  
  Невианцы так же, как и земляне, стремились установить связь, и Нерадо постоянно использовал недавно разработанный частотный преобразователь. Нет необходимости подробно описывать детали этого обмена языками. Достаточно сказать, что, начиная с самых низов, они учились так, как учатся младенцы, но с большим преимуществом перед младенцами, обладающими полностью развитым и дееспособным мозгом. И пока люди изучали язык Невии, несколько амфибий (и, кстати, Клио Марсден) изучали трипланетарский; два офицера хорошо знали, что невианцам было бы намного легче выучить логически выстроенный общий язык трех планет, чем осваивать бессмысленные хитросплетения английского.
  
  За короткое время две стороны смогли в какой-то мере понять друг друга, используя странную смесь обоих языков. Как только обменялись несколькими идеями, невианские ученые построили трансформеры, достаточно маленькие, чтобы земляне носили их как ошейники, и пленникам разрешили свободно перемещаться по всему огромному кораблю; для них был запечатан только отсек, в котором хранилась расчлененная пиратская спасательная шлюпка. Таким образом, они недолго оставались в сомнениях, когда на их обзорных экранах в ужасной пустоте межзвездного пространства был обнаружен еще один рыбообразный крейсер пустоты.
  
  "Это наш корабль-побратим, направляющийся в вашу Солнечную систему за грузом железа, которого там так много", - объяснил Нерадо своим невольным гостям.
  
  "Надеюсь, банда разобралась с ошибками на нашем супер-корабле!" - свирепо пробормотал Костиган своим товарищам, когда Нерадо отвернулся. "Если у них есть, то это снаряжение получит нечто большее, чем груда железа, когда они туда доберутся!"
  
  Прошло еще немного времени, в течение которого бело-голубая звезда отделилась от бесконечно далекого небосвода и начала показывать заметный диск. Он становился все больше и больше, становясь все синее и синее по мере приближения космического корабля, пока, наконец, Невию не стало видно, по-видимому, рядом с ее родительским шаром.
  
  Несмотря на то, что судно было тяжело нагружено, его мощность была такова, что вскоре оно стало вертикально снижаться к большой лагуне в центре невианского города. Этот участок открытой воды был лишен жизни, поскольку это должна была быть не обычная посадка. Под воздействием чудовищной силы лучей, тормозящих спуск этого невообразимого груза аллотропного железа, вода забурлила; и вместо того, чтобы грациозно плыть по поверхности моря, на этот раз огромный космический корабль, словно отвес, пошел ко дну. Совершив деликатный подвиг безопасной стыковки судна в огромной колыбели, приготовленной для него, Нерадо повернулся к теллурийцам, которых теперь под охраной привели к нему.
  
  "Пока наш груз железа выгружается, я должен доставить вам три образца в Научный колледж, где вы должны пройти тщательное физическое и психологическое обследование. Следуйте за мной".
  
  "Подождите минутку!" - запротестовал Костиган, быстро и украдкой подмигнув своим товарищам. "Вы ожидаете, что мы пройдем через воду, да еще на такой ужасающей глубине?"
  
  "Конечно", - удивленно ответил невианин. "Вы, конечно, дышите воздухом, но вы должны уметь немного плавать, и эта небольшая глубина - всего чуть больше тридцати ваших метров - вас не побеспокоит".
  
  "Вы ошибаетесь дважды", - убедительно заявил Землянин. "Если под "плаванием" вы подразумеваете движение в воде или сквозь нее, то мы ничего об этом не знаем. В воде над нашими головами мы беспомощно тонем через минуту или две, а давление на такой глубине убило бы нас мгновенно ".
  
  "Ну, я мог бы, конечно, воспользоваться спасательной шлюпкой, но это..." - с сомнением начал невианский капитан, но замолчал, услышав отрывистый сигнал с его сигнальной панели.
  
  "Капитан Нерадо, внимание!"
  
  "Нерадо", - признал он в микрофон. - Это Нерадо.
  
  "Третий город подвергается нападению рыб из больших глубин. Они разработали новые и мощные мобильные крепости, оснащенные неслыханным оружием, и город сообщает, что не сможет долго противостоять их атаке. Они просят о посильной помощи. На вашем судне не только огромные запасы железа, но и установлено мощное оружие. Вас просят прийти им на помощь как можно скорее ".
  
  Нерадо отдавал приказы, и жидкое железо потоками лилось из широко открытых отверстий, образуя огромную красную лужу на дне дока. За короткое время огромное судно установило равновесие с вытесняемой им водой, и как только оно приобрело небольшую плавучесть, порты захлопнулись, и Нерадо включил питание.
  
  "Возвращайтесь в свою каюту и оставайтесь там, пока я не пришлю за вами", - приказал невианин, и когда земляне подчинились кратким приказам, крейсер оторвался от воды и вспыхнул в багровом небе.
  
  "Какой наглый лжец!" Брэдли воскликнул. Трое, отключившихся от трансформеров, вернулись в среднюю комнату своего люкса. "Ты можешь перехитрить выдру, и я случайно знаю, что ты выбрался из старого DZ83 с глубины ...."
  
  "Возможно, я немного преувеличил, " перебил Костиган, - но чем более беспомощными он нас считает, тем лучше для нас. И мы хотим как можно дольше держаться подальше от любого из их городов, потому что оттуда может быть трудно выбраться. У меня есть пара идей, но они еще недостаточно созрели, чтобы их отбирать.... Вау! Как путешествовала эта птица! Мы уже там! Если он вот так упадет в воду, то наверняка разобьется!"
  
  С неослабевающей скоростью они стремительно снижались по длинному наклону к осажденному Третьему городу, и с летающего судна в сторону центральной лагуны города была выпущена торпеда. Это не ракета, а капсула, содержащая целую тонну аллотропного железа, от которого защитникам Невианы было бы больше пользы, чем от миллионов людей. Для "Третьего города" действительно был тяжелый период. Вокруг него было одно сплошное кольцо кипящей, взрывающейся воды - вода вздымалась вверх обжигающими, ослепляющими вспышками перегретого пара или же ее плотными массами швыряло во всехнаправлениях из-за катастрофических сил, высвобождаемых сражающимися рыбами из больших глубин. Ее внешняя защита уже была разрушена, и пока земляне в изумлении смотрели, еще одно из огромных шестиугольных зданий разлетелось на куски; верхняя часть его разлетелась на металлолом, нижняя половина пьяно погрузилась под поверхность кипящего моря.
  
  Трое землян ухватились за любую опору, которая была под рукой, когда невианский космический корабль врезался в воду с неизменной скоростью, но предосторожность была излишней - Нерадо досконально знал свое судно, его прочность и возможности. Произошел мощный всплеск, но и только. Искусственная гравитация не изменилась при ударе; для пассажиров судно по-прежнему оставалось неподвижным и лежало на ровном киле, поскольку, став подводной лодкой, оно развернулось, как большая рыба, и атаковало с тыла ближайшую крепость.
  
  Что касается крепостей, то это были огромные сооружения из зеленого металла, неумолимо продвигающиеся вперед на огромных гусеничных гусеницах. И пока они ползли, они уничтожали, а Костиган, исследуя странную подводную лодку с помощью своего луча visiray, наблюдал и восхищался. Ибо крепости были полны воды; воды, искусственно охлажденной и аэрированной, полностью отделенной от бурлящего потока, через который они двигались. Они были укомплектованы рыбами длиной около пяти футов. Рыба с огромными, выпученными глазами; рыба, обильно снабженная длинными, похожими на руки щупальцами; рыба, застывшая перед панелями управления или мечущаяся повсюду, сосредоточенная на своих разнообразных обязанностях. Рыба с мозгами, ведущая войну!
  
  Их война не была безрезультатной. Их тепловые лучи вскипятили воду на сотни ярдов перед ними, а их торпеды взрывались на невианских укреплениях в одном ужасающе непрерывном сотрясении. Но самым мощным из всех было оружие, неизвестное в Triplanetary warfare. Из крепости со скоростью метеора вылетал длинный, шарнирный телескопический стержень, на конце которого находился крошечный, ослепительно сияющий шарик. Всякий раз, когда этот светящийся наконечник сталкивался с каким-либо препятствием, это препятствие исчезало в результате взрыва, потрясающего по своей интенсивности. Затем то, что осталось от стержня, сейчас темного, будет убрано в крепость - только для того, чтобы через мгновение появиться снова с наконечником, еще более сияющим и мощным.
  
  Нерадо, очевидно, столь же незнакомый с необычным оружием, как и земляне, атаковал осторожно, выставив далеко вперед свои мрачно-непроницаемые красные экраны. Но подводная лодка была полностью изготовлена из цветных металлов, и ее офицеры, по-видимому, были хорошо знакомы с невианскими лучами, которые в бессильной ярости лизали зеленые стены и цеплялись за них. Сквозь красную завесу летели колющий шар за шаром, и только самое отчаянное уклонение спасло космический корабль от разрушения в те первые несколько яростных секунд. И теперь невианские защитники Третьего города захватили и использовали огромные запасы аллотропного железа, так кстати доставленного Нерадо.
  
  Из города были вытеснены огромные металлические сети, протянувшиеся от поверхности океана до его дна; сети, излучающие такую ужасающую силу, что сама вода была отброшена назад и стояла неподвижно вертикальными стеклянными стенами. Торпеды были бесполезны против этой энергетической стены. Самые яростно управляемые скаты the fishes пылали на нем, раскаленные добела, напрасно. Даже невероятная жестокость концентрации всех доступных силовых приемов против одной точки не смогла пробить брешь. При этом невообразимом взрыве вода разлетелась на мили. Дно океана было не только обнажено, но в нем образовался кратер, о размерах которого земляне не смели даже догадываться. Сами ползучие крепости были отброшены назад с силой, и сам мир был потрясен до глубины души сотрясением, но эта железная стена выдержала. Массивные сети закачались и отдались, а приливные волны обрушили свои чудовищно разрушительные массы на Третий город, но могучий барьер остался нетронутым. И Нерадо, все еще атакующий два мощных танка всеми видами своего оружия, все еще уворачивался от этих сверкающих шаров, заряженных квинтэссенцией разрушения. Рыбы не могли видеть сквозь субэфирную завесу, но все артиллеристы двух крепостей тщательно прочесывали ее постоянно удлиняющимися удилищами в отчаянной попытке уничтожить новую и, по-видимому, всемогущую невианскую подводную лодку, сама мощь которой медленно, но неумолимо сокрушала даже их гигантские стены.
  
  "Что ж, я думаю, что прямо сейчас у нас есть лучший шанс сделать что-то для себя". Костиган отвернулся от захватывающих сцен, изображенных на экране, и повернулся к двум своим спутникам.
  
  "Но что мы можем сделать?" - спросила Клио.
  
  "Что бы это ни было, мы попробуем!" Брэдли воскликнул.
  
  "Все лучше, чем оставаться здесь и позволять им анализировать нас - неизвестно, что они с нами сделают", - продолжил Костиган.
  
  "Я знаю о вещах намного больше, чем они думают. Они так и не поймали меня на использовании моего шпионского луча - вы знаете, у него ужасно узкий луч и он почти не потребляет энергии, - так что я смог разобрать довольно много материала. Я могу открыть большинство их замков, и я знаю, как управлять их маленькими лодками. Эта битва, какой бы фантастической она ни была, смертельно опасна, и она ни в коем случае не односторонняя, так что каждый из них, начиная с Нерадо, кажется, находится на экстренном дежурстве. За нами не наблюдают охранники и они не размещены там, куда мы хотим попасть - наш выход открыт. И однажды эта битва дает нам наилучший возможный шанс уйти от них. Там уже так много выбросов, что они, вероятно, не смогли обнаружить движущую силу спасательной шлюпки, и в любом случае они будут слишком заняты, чтобы преследовать нас ".
  
  "Однажды выйдя, что потом?" - спросил Брэдли.
  
  "Нам, конечно, придется решить это до того, как мы начнем. Я бы посоветовал вернуться на Землю. Мы знаем направление, и у нас будет достаточно сил ".
  
  "Но, Боже мой, Конвей, это так далеко!" - воскликнула Клио. "Как насчет еды, воды и воздуха - доберемся ли мы когда-нибудь туда?"
  
  "Ты знаешь об этом столько же, сколько и я. Я так думаю, но, конечно, может случиться все, что угодно. Этот корабль не слишком большой, значительно медленнее, чем большой космический корабль, и мы далеко от дома. Еще одна неприятность - это вопрос питания. Лодка хорошо укомплектована в соответствии с невианскими представлениями, но для нас это довольно отвратительная еда. Тем не менее, это питательное блюдо, и нам придется его съесть, поскольку мы не можем унести на лодку достаточно собственных припасов, чтобы их хватило надолго. Даже в этом случае нам, возможно, придется перейти на сокращенный рацион, но я думаю, что мы сможем это сделать. С другой стороны, что произойдет, если мы останемся здесь? Рано или поздно они найдут нас, а мы не слишком много знаем об этом сверхоружии. Мы - жители суши, и на этой планете почти нет суши, если она вообще есть. Кроме того, мы также не знаем, где искать, какая земля там может быть, и даже если бы мы смогли ее найти, мы знаем, что она уже вся кишит земноводными. Есть много вещей, которые могли бы быть лучше, но они могут быть и намного хуже. Как насчет этого? Мы пытаемся или остаемся здесь?"
  
  "Мы пробуем!" - воскликнули Клио и Брэдли в один голос.
  
  "Хорошо. Я лучше не буду больше тратить время на разговоры - пошли!"
  
  Подойдя к запертой и защищенной двери, он достал факел особой конструкции и направил его на невианский замок. Не было ни света, ни шума, но массивный портал плавно распахнулся. Они вышли, и Костиган снова запер и заново защитил вход.
  
  "Как... что..." - требовательно спросила Клио.
  
  "Последние несколько недель я ходил в школу, " ухмыльнулся Костиган, " и кое-чему научился здесь и там - как в прямом, так и в переносном смысле. Хватайте, ребята! Наша броня хранится вместе с обломками спасательной шлюпки пиратов, и я почувствую себя намного лучше, когда мы наденем ее и раздобудем несколько "льюистонов".
  
  Они спешили по коридорам, поднимались по пандусам и шли по коридорам, а шпионский луч Костигана исследовал дальнейший путь для случайных невианцев. Брэдли и Клио были безоружны, но оперативник нашел кусок плоского металла и заточил его до состояния бритвы.
  
  "Я думаю, что смогу метнуть эту штуку достаточно прямо и быстро, чтобы отрубить голову невианцу, прежде чем он успеет направить на нас парализующий луч", - мрачно объяснил он, но его не попросили продемонстрировать свое умение обращаться с импровизированным тесаком.
  
  Как он заключил в результате своего тщательного осмотра, каждый невианец владел каким-либо средством управления или оружием, выполняя свою роль в этой ужасной битве с обитателями больших глубин. Их путь был открыт; к ним никто не приставал и их никто не обнаружил, когда они бежали к отсеку, внутри которого были запечатаны все их вещи. Дверь в эту комнату открылась, как и в другую, от понимающего луча Костигана; и все трое поспешно принялись за работу. Они собрали пакеты с едой, наполнили свои вместительные карманы пайками на случай непредвиденных обстоятельств, пристегнули льюистоны и автоматы, облачились в броню и засунули во внешние кобуры полный комплект дополнительного оружия.
  
  "Теперь наступает щекотливая часть бизнеса", - проинформировал Костиган остальных. Его шлем медленно поворачивался то в одну, то в другую сторону, и остальные знали, что через свои очки-шпионы он изучает их маршрут. "Есть только одна лодка, на которую у нас есть шанс добраться, и кто-нибудь очень может заметить нас. Там, наверху, много детекторов, и нам придется пересечь коридор, полный лучей коммуникаторов. Ну вот, эта линия прервана - убирайся!"
  
  По его слову они выскочили в коридор и несколько минут спешили по нему, резко уклоняясь вправо или влево, когда лидер отдавал приказы. Наконец он остановился.
  
  "Вот те лучи, о которых я вам рассказывал. Нам придется поднырнуть под них. Они ниже пояса - прямо там, где самый низкий. Смотрите, как я это делаю, и когда я даю вам слово, по очереди, вы делаете то же самое. Пригибайтесь - не позволяйте руке или ноге попасть в луч, иначе они могут нас увидеть ".
  
  Он упал ничком, прокатился по полу ярд или около того и с трудом поднялся на ноги. Некоторое время он пристально смотрел на пустую стену.
  
  "Брэдли, живо!" - рявкнул он, и капитан повторил его выступление.
  
  Но Клио, непривычная к тяжелым и громоздким космическим доспехам, которые она носила, не могла кататься в них с какой-либо степенью успеха. Когда Костиган рявкнул свой приказ, она попыталась, но остановилась, барахтаясь почти прямо под сетью невидимых лучей. Пока она боролась, одна рука в кольчуге поднялась, и Костиган увидел в своих ультра-очках слабую вспышку, когда луч столкнулся с интерферирующим полем. Но он уже действовал. Низко присев, он нанес удар по руке, схватил ее и оттащил девушку из зоны видимости. Затем в яростной спешке он открыл ближайшую дверь, и все трое прыгнули в крошечное отделение.
  
  "Отключите все поля ваших костюмов, чтобы они не могли вмешиваться!" - прошипел он в кромешную тьму. "Не то чтобы я был бы против убить нескольких из них, но если они начнут организованный поиск, мы пропали. Но даже если они получили предупреждение, прикоснувшись к твоей перчатке, Клио, они, вероятно, не заподозрят нас. Наши комнаты по-прежнему защищены, и, скорее всего, они слишком заняты, чтобы беспокоиться о нас, в любом случае."
  
  Он был прав. Несколько лучей метнулись туда-сюда, но невианцы не увидели ничего необычного и приписали помехи случайному попаданию в луч какого-то кусочка заряженного металла. Без дальнейших приключений беглецы добрались до невианской спасательной шлюпки, где первым делом Костиган отсоединил один стальной ботинок от своей космической брони. Со вздохом облегчения он вытащил из него свою ногу и осторожно высыпал из нее в маленький энергетический резервуар корабля целых тридцать фунтов аллотропного железа!
  
  "Я стащил это с них, - объяснил он в ответ на изумленные и вопрошающие взгляды, - и, может быть, вы не думаете, что это облегчение - вытащить это из этого ботинка! Я не мог украсть фляжку, чтобы отнести ее внутрь, поэтому это было единственное место, куда я мог ее положить. Эти спасательные шлюпки оснащены всего парой граммов железа на штуку, вы знаете, и мы не смогли бы добраться на них до половины пути обратно на Теллус, даже при спокойном ходе; и нам, возможно, придется сражаться. Однако, учитывая, что нам еще многое предстоит сделать, мы могли бы отправиться на Андромеду, сражаясь до конца. Что ж, нам лучше прерваться ".
  
  Костиган внимательно следил за своей тарелкой; и, когда маневрирование большого судна унесло его порт выхода как можно дальше от Третьего города и сражающихся танков, он выстрелил в маленький крейсер и унес его прочь. Он устремился прямо в океан, сквозь мутно-красную пелену, и устремился вверх, к поверхности. Трое странников сидели напряженные, едва осмеливаясь дышать, уставившись в тарелки - Клио и Брэдли нажимали на ментальные рычаги и сильно давили на ментальные тормоза в бессознательных попытках помочь Костигану увернуться от лучей смерти, сверкавших так ужасающе близко со всех сторон. Из воды в воздух вылетела спасательная шлюпка, увернувшись от опасности; но в воздухе, предположительно свободном от угрозы, произошла катастрофа. Раздался скрежещущий удар, и судно закрутило по головокружительной спирали, из которой Костиган, наконец, направил его в стремительный полет прочь от места сражения. Наблюдая за пирометрами, которые регистрировали температуру внешней оболочки, он вел спасательную шлюпку вперед на максимальной безопасной атмосферной скорости, в то время как Брэдли отправился осматривать повреждения.
  
  "Довольно плохо, но лучше, чем я думал", - доложил капитан. "Внешняя и внутренняя пластины разорваны по шву. Мы бы не стали хранить отходы хлопка, не говоря уже о воздухе. На борту есть инструменты?"
  
  "Немного - и то, чего у нас нет, мы сделаем", - заявил Костиган. "Мы оставим позади большое расстояние, затем мы приведем ее в порядок и уберемся отсюда".
  
  "Кстати, Конвей, что это за рыбы?" - Спросила Клио, когда спасательная шлюпка понеслась вперед. "Невианцы достаточно плохи, видит бог, но самой идеи об умных и образованных рыбах достаточно, чтобы свести с ума!"
  
  "Ты знаешь, что Нерадо несколько раз упоминал "полуцивилизованных рыб больших глубин"?" - напомнил он ей. "Я полагаю, что здесь есть по крайней мере три разумные расы. Мы знаем двоих - невианцев, которые являются амфибиями, и рыб из больших глубин. Рыбы малых глубин также разумны. Как я понимаю, невианские города изначально были построены на очень мелководье или, возможно, находились на островах. Развитие машин и инструментов дало им большое преимущество в добыче рыбы; и те, кто жил в мелководных морях, ближайших к островам, постепенно стали народами-данниками, если не фактически рабы. Эти рыбы не только служат пищей, но и работают в шахтах, инкубаториях и на плантациях, а также выполняют все виды работ для невианцев. Эти так называемые "малые глубины", конечно, были покорены первыми, и все тамошние расы рыб сейчас достаточно послушны. Но глубоководные породы, которые живут в воде на такой глубине, что невианцы с трудом выдерживают давление внизу, изначально были более умными и, кроме того, более упрямыми. Но самые ценные металлы здесь находятся глубоко - вы знаете, эта планета очень легкая для своих размеров, - поэтому невианцы продолжали в том же духе, пока не завоевали некоторые также ловите глубоководных рыб и заставляйте их работать. Но эти парни с высоким давлением не были дураками. Они поняли, что со временем амфибии будут все дальше и дальше опережать их в развитии, поэтому они позволили завоевать себя, научились пользоваться невианскими инструментами и всем остальным, что смогли достать, разработали много собственных новых материалов, и теперь они намерены полностью стереть амфибий с лица земли, пока те не слишком опередили их, чтобы с ними можно было справиться ".
  
  "И невианцы боятся их и хотят убить их всех, как можно быстрее", - предположила Клио.
  
  "Конечно, это было бы логично", - прокомментировал Брэдли. "Уже достаточно далеко продвинулся, Костиган?"
  
  "На планете недостаточно расстояний, чтобы удовлетворить меня", - ответил Костиган. "Нам понадобится все, что мы сможем достать. На расстоянии полного диаметра от этой команды амфибий слишком близко для комфорта - их детекторы обострены."
  
  "Значит, они могут нас обнаружить?" - Спросила Клио. "О, я бы хотел, чтобы они в нас не попали - мы бы давно были отсюда".
  
  "Я тоже", - с чувством согласился Костиган. "Но они это сделали - нет смысла вопить. Мы можем заклепывать и сваривать эти швы, и все могло быть намного хуже - мы все еще дышим воздухом!"
  
  В тишине спасательная шлюпка пронеслась вперед и преодолела половину огромного шара Невии, прежде чем ее остановили. Затем в бешеной спешке два офицера снова принялись за работу, чтобы сделать свое маленькое суденышко прочным и пригодным для космоса.
  
  ГЛАВА 12
  
  ЧЕРВЬ, ПОДВОДНАЯ ЛОДКА И СВОБОДА
  
  Поскольку и Костиган, и Брэдли часто наблюдали за работой своих похитителей во время долгого путешествия из Солнечной системы на Невию, они были хорошо знакомы с механическими инструментами амфибий. Их украденная спасательная шлюпка, будучи аварийным судном, конечно же, имела полное ремонтное оборудование; и оба офицера трудились с такой пользой, что даже до того, как их баллоны с воздухом были полностью заправлены, все повреждения были устранены.
  
  Спасательная шлюпка неподвижно лежала на зеркально гладкой поверхности океана. Капитан Брэдли открыл верхний люк, и все трое стояли в проеме, молча глядя на невероятно далекий горизонт, в то время как мощные насосы закачивали последние возможные унции воздуха в баллоны-накопители. Миля за милей простиралась на удивление ровная водная гладь, лишенная волн, которая в конце концов сливалась с яростной краснотой невианского неба. Солнце садилось; огромный шар пурпурного пламени быстро опускался к горизонту. Темнота наступила внезапно, когда этот бурлящий шар исчез, и воздух стал пронзительно холодным, резко контрастируя с приятным теплом мгновения назад. И так же внезапно появились тучи в виде черных скоплений и начал лить холодный, проливной дождь.
  
  "Бр-р-р, холодно! Давайте войдем - О! Закрой дверь!" Клио взвизгнула и дико прыгнула вниз, в отсек внизу, подальше от Костигана, потому что они с Брэдли тоже видели, как к ним приближалась ужасная рука этой Штуковины.
  
  Почти до того, как девушка заговорила, Костиган прыгнул к пульту управления, и ни мгновением раньше; потому что кончик этого ужасного щупальца мелькнул в быстро сужающейся щели как раз перед тем, как дверь с лязгом захлопнулась. Когда мощные переключатели привели в зацепление тяжелые клинья и загнали массивный диск на место, этот ужасный наконечник упал отсеченным на пол отсека и лежал там, подергиваясь и корчась с отвратительной и неземной силой. Кусок был длиной в два фута и больше, чем нога сильного мужчины. Он был вооружен шипастыми и сочлененными металлическими чешуйками, а вместо сосательных дисков он был оснащен серией ртов - ртов, наполненных острыми металлическими зубами, которые яростно скрежетали и перемалывались, даже будучи отделенными от ужасного организма, для питания которого они были созданы.
  
  Маленькая подводная лодка содрогалась каждой пластиной и элементом, когда чудовищные кольца окружали ее и неумолимо сжимались в ужасающих, колеблющихся волнах, красноречиво свидетельствующих о мастодонтической мощи; и резкая вибрация тошнотворно отдавалась в земных барабанных перепонках, когда металлические шипы чудовища хрустели и скрежетали по внешней обшивке их маленького судна. Костиган неподвижно стоял у панели, внимательно наблюдая; руки наготове на пультах управления. Благодаря искусственной гравитации спасательной шлюпки ее обитателям казалось, что она совершенно неподвижна. Только странные вращения изображений на обзорных экранах показывали, что судно тряслось и швыряло, как крысу в челюстях терьера; только приборы показывали, что они уже почти на милю ниже поверхности океана и продолжают опускаться с ужасающей скоростью. Наконец, Клио больше не могла терпеть.
  
  "Разве ты не собираешься что-нибудь сделать, Конвей?" - воскликнула она.
  
  "Нет, если только я не буду вынужден", - спокойно ответил он. "Я не верю, что он действительно может причинить нам вред, и если я применю силу любого рода, я боюсь, что это вызовет достаточно волнений, чтобы Нерадо набросился на нас, как ястреб на цыпленка. Однако, если он заведет нас гораздо глубже, мне придется поработать над ним. Мы довольно близко подошли к своему пределу, и до дна еще далеко ".
  
  Все глубже и глубже спасательную шлюпку затягивал ее ужасный противник, чьи заостренные зубы все еще свирепо рвали прочную внешнюю обшивку судна, пока Костиган неохотно не включил свои выключатели питания. Несмотря на полную тягу топлива, монстр не мог утянуть их вниз, но и спасательная шлюпка не могла продвинуться к поверхности. Затем пилот включил свои лучи, но обнаружил, что они неэффективны. Существо так плотно окружало подводную лодку, что его оружие не могло быть направлено на нее.
  
  "Что бы это могло быть, в любом случае, и что мы можем с этим поделать?" - Спросила Клио.
  
  "Сначала я подумал, что это что-то вроде рыбы-дьявола или, возможно, морской звезды-переростка, но это не так", - ответил Костиган. "Должно быть, это что-то вроде плоского червя. Это звучит неразумно - эта штука, должно быть, всего сто метров в длину, - но это так. Единственное, что мне остается, это попытаться сварить его заживо ".
  
  Он замкнул другие контуры, выпустив потрясающий луч чистого тепла, и вода вокруг них взорвалась яростными облаками пара. Лодка подпрыгнула вверх, когда металлические плавники гигантского червя выпустили пар вместо воды, но существо не ослабило хватку и не прекратило свою безжалостную атаку. Проходила минута за минутой, но, наконец, червь безвольно отпал - прожаренный насквозь; побежденный только смертью.
  
  "Теперь мы вляпались по самую шею!" Костиган воскликнул, когда он запустил спасательную шлюпку вверх на максимальной мощности. "Посмотрите на это! Я знал, что Нерадо может выследить нас, но я понятия не имел, что они могли!"
  
  Уставившись вместе с Костиганом в тарелку, Брэдли и девушка увидели не невианский небесный вездеход, которого они ожидали, а быстрый подводный крейсер, управляемый ужасными рыбами из больших глубин. Он направлялся прямо к спасательной шлюпке, и как раз в тот момент, когда Костиган швырнул суденышко под углом, а затем ускорился в воздух, один из смертоносных атакующих стержней, увенчанный светящимся шаром чистого разрушения, пронесся через то место, где они были бы, если бы придерживались прежнего курса.
  
  Но какими бы мощными ни были движители спасательной шлюпки, и как бы яростно Костиган ни применял их, обитатели глубин направили притягивающий луч на летающее судно прежде, чем оно набрало милю высоты. Костиган выровнял каждый свой приводной проектор, когда его судно резко остановилось в невидимых тисках луча, затем поэкспериментировал с различными циферблатами.
  
  "Должен быть какой-то способ перекрыть этот луч, - размышлял он вслух, - но я недостаточно знаю об их системе, чтобы сделать это, и я боюсь слишком много возиться с вещами, потому что я могу случайно отключить экраны, которые у нас уже есть, а они останавливают слишком много вещей, чтобы мы могли обойтись без них прямо сейчас".
  
  Он нахмурился, изучая вспыхивающие защитные экраны, которые теперь излучали раскаленный фиолетовый свет из-за концентрации сил, брошенных на них воинственными рыбами, затем внезапно напрягся.
  
  "Я так и думал - они могут пристрелить их!" - воскликнул он, бросая спасательную шлюпку в бешеный штопорный вираж, и сам воздух вспыхнул в огненном великолепии, когда ослепительно сверкающий шар энергии пронесся мимо них и высоко поднялся в воздух.
  
  Затем в течение нескольких минут бушевала захватывающая битва. Крутящийся, переворачивающийся, прыгающий дирижабль, каким бы маленьким он ни был и проворным, продолжал уклоняться от разрывных снарядов рыб, а его экраны нейтрализовали и перенаправили всю мощь атакующих лучей. Подробнее - поскольку Костигану не нужно было думать о том, чтобы экономить свое железо, океан вокруг огромной субмарины начал яростно кипеть под мощными атакующими лучами крошечного невианского корабля. Но сбежать Костиган не смог. Он не смог отключить этот тяговый луч, и вся мощь его водителей не смогла вырвать спасательную шлюпку из ее цепких объятий. И медленно, но неумолимо космический корабль затягивало вниз, к кораблю океанских глубин. Вниз, несмотря на все возможные усилия каждого проектора и генератора; и Клио и Брэдли, с болью в сердце, взглянули один раз друг на друга. Затем они посмотрели на Костигана, который, крепко сжав челюсти и не отрывая взгляда от своей тарелки, сосредоточил свою атаку на одной из башен зеленого монстра, по мере того как они опускались все ниже и ниже.
  
  "Если это ... если наше число растет, Конвей", - неуверенно начала Клио.
  
  "Еще нет, это не так!" - отрезал он. "Держи язык за зубами, девочка. Мы все еще дышим воздухом, и битва еще не закончена!"
  
  И не это было; но не усилия Костигана, какими бы могучими они ни были, положили конец нападению рыб из больших глубин. Тяговые лучи сработали без предупреждения, и силы, приложенные к спасательной шлюпке, были настолько огромны, что, когда она оттолкнулась, троих пассажиров сильно швырнуло на пол, несмотря на мощное управление гравитацией. Вскарабкавшись на четвереньки, изо всех сил сопротивляясь чудовищным силам, Костиган сумел, наконец, дотянуться рукой до своей панели. Он едва успел ; ибо даже когда он снизил мощность двигателя до нормального значения, внешняя оболочка спасательной шлюпки раскалилась добела от трения об атмосферу, сквозь которую она неслась с таким безумным ускорением!
  
  "О, я вижу - Нерадо спешит на помощь", - прокомментировал Костиган, заглянув в тарелку. "Я надеюсь, что эти рыбы унесут его подальше из Галактики!"
  
  "Почему?" - спросила Клио. "Я должен был подумать, что ты бы ...."
  
  "Подумай еще раз", - посоветовал он ей. "Чем хуже будет Нерадо, тем лучше для нас. На самом деле я этого не ожидаю, но если они смогут занять его достаточно долго, мы сможем уехать достаточно далеко, чтобы он больше не беспокоился о нас ".
  
  Когда спасательная шлюпка рванулась вверх по воздуху с максимально допустимой атмосферной скоростью, Брэдли и Клио заглянули через плечи Костигана в тарелку, с зачарованным интересом наблюдая за сценой, которая была сфокусирована на ней. Невианский космический корабль погружался вниз в длинном, наклонном пике, его потрясающие силовые лучи вырывались перед ним. Лучи маленькой спасательной шлюпки вскипятили воды океана; лучи родительского корабля, казалось, буквально уничтожили их существование. Все о зеленой подводной лодке там были объемы яростно кипящей воды и плотные облака пара; теперь вода и туман исчезли, превращенные в прозрачный перегретый пар взрывами невианской энергии. Сквозь этот разреженный газ огромная масса субмарины падала подобно отвесу, ее защитные экраны пылали почти невидимым фиолетовым, каждое ее наступательное оружие извергало твердые и вибрирующие разрушения в сторону невианского крейсера, так высоко парящего в гневных алых небесах.
  
  На протяжении многих миль подводная лодка снижалась, пока чудовищное давление глубины не загнало воду в балку Нерадо быстрее, чем его силы могли ее улетучивать. Затем в этой бурлящей воронке разгорелся совершенно фантастический конфликт. На ее бурлящем дне лежала подводная лодка, которая, по-видимому, пыталась спастись, но ее крепко удерживали тягачи космического корабля; на ее вершине, почти до невидимости окутанный вздымающимися массами пара, висел наготове невианский крейсер.
  
  Поскольку атмосфера становилась все разреженнее с увеличением высоты, Костиган соответствующим образом регулировал свою скорость, поддерживая на внешней оболочке судна максимально высокую температуру, соответствующую требованиям безопасности. Теперь, когда атмосферное давление превысило допустимые пределы, оболочка быстро остыла, и он применил полное ускорение для путешествий. С ужасающей и постоянно увеличивающейся скоростью миниатюрный космический корабль оторвался от странной красной планеты; и все меньше и меньше становилось его изображение на пластинке. Великий сосуд пустоты давным-давно погрузился под поверхность моря, чтобы поближе познакомиться с кораблем рыб; долгое время ничего из битвы не было видно, кроме огромных облаков пара, покрывавших сотни квадратных миль поверхности океана. Но как раз перед тем, как картинка стала слишком маленькой, чтобы можно было различить детали, над грядой облаков появилось несколько крошечных темных пятен, теперь ярко освещенных лучами восходящего солнца, - точек, которые могли быть фрагментами одного судна, вынесенными из глубин океана и, разорванные на части, подброшенные высоко в воздух невероятными силами по команде другого.
  
  Увидев крошечную луну и яростное голубое солнце, быстро уменьшающееся вдали, Костиган направил луч своего визира на линию движения и повернулся к своим спутникам.
  
  "Ну, мы уходим", - сказал он, нахмурившись. "Я надеюсь, что там взорвался Нерадо, но, боюсь, это было не так. Он разгромил две из тех подводных лодок, о которых мы знаем, и, вероятно, половину их флота в придачу. Нет особой причины, по которой этот человек должен быть в состоянии справиться с ним, поэтому я считаю, что мы должны быть готовы к большим неприятностям. Они, конечно, будут преследовать нас; и я боюсь, что с их силой они нас поймают ".
  
  "Но что мы можем сделать, Конвей?" - спросила Клио.
  
  "Несколько вещей", - усмехнулся он. "Мне удалось раздобыть довольно много информации об этом парализующем луче и некоторых других их вещах, и мы можем достаточно легко установить необходимое оборудование в наши костюмы".
  
  Они сняли свою броню, и Костиган подробно объяснил изменения, которые необходимо внести в генераторы трипланетного поля. Все трое энергично взялись за работу - два офицера ловко и уверенно; Клио неуверенно и с множеством вопросов, но с неустрашимым духом. Наконец, сделав все, что было в их силах, чтобы укрепить свои позиции, они приступили к бдительному режиму полета, настроив все возможные приборы для обнаружения любых признаков преследования, которого они так боялись.
  
  ГЛАВА 13
  
  ХОЛМ
  
  Тяжелый крейсер "Чикаго" неподвижно висел в космосе, в тысячах миль от враждующих флотов космических кораблей, так яростно атакующих и так упорно защищающих планетоид Роджера. В святилище капитана Лайман Кливленд напряженно склонился над своими ультракамерами, его чувствительные пальцы слегка касались их микрометрических циферблатов. Его тело было жестким, лицо осунувшимся. Двигались только его глаза, переводя взгляд с его инструментов на плавно движущиеся нити пружинящей стальной проволоки, на которых были записаны ужасные сцены резни и разрушения.
  
  Молчаливый и погруженный в горечь, хотя и окруженный пристальными взглядами офицеров, чьи пылкие, почти бессознательные ругательства были молитвенны по своей интенсивности, эксперт visiray продолжал использовать свои ультраинструменты в этой ужасной борьбе до ее ужасного завершения. Эти приборы безукоризненно зафиксировали каждую деталь уничтожения флота Роджера, превращения армады Triplanetary в неизвестную жидкость и, наконец, растворения самого гигантского планетоида. Затем Кливленд яростно направил свой луч на багрово-непрозрачную темноту, в которую исчезал своеобразный вязкий поток вещества. Раз за разом он использовал каждый ватт своей мощности, но безрезультатно. Огромный объем пространства, примерно эллипсоидной формы, был закрыт для него силами, полностью недоступными его опыту или пониманию. Но внезапно, пока его лучи все еще пытались пробиться сквозь эту непроницаемую мглу, она исчезла мгновенно и без предупреждения: безграничная бесконечность пространства снова открылась на его пластинах, и его лучи беспрепятственно пронеслись сквозь пустоту.
  
  "Возвращаемся на Теллус, сэр?" Капитан Чикаго нарушил напряженное молчание.
  
  "Я бы так не говорил, если бы имел право голоса". Кливленд, сбитый с толку и разочарованный, выпрямился и выключил свои камеры. "Мы, конечно, должны отчитаться как можно скорее, но, похоже, там еще много обломков, которые мы не можем детально сфотографировать с такого расстояния. Внимательное изучение этого могло бы нам очень помочь в понимании того, что они сделали и как они это сделали. Я бы сказал, что мы должны сделать крупные планы всего, что осталось, и сделать это немедленно, пока это не разлетелось по всему космосу; но, конечно, я не могу отдавать вам приказы ".
  
  "Тем не менее, вы можете", - неожиданно ответил капитан. "Мне приказано, чтобы вы командовали этим судном".
  
  "В таком случае мы продолжим на полном аварийном ускорении исследовать обломки", - ответил Кливленд, и крейсер - единственный выживший из предположительно непобедимых сил Triplanetary - рванулся прочь, выпустив все проекторы на максимальную мощность.
  
  По мере приближения к месту катастрофы на планшетах была обнаружена беспорядочная масса обломков; масса, отдельные элементы которой, по-видимому, двигались случайным образом, но в целом все еще следовали по орбите планетоида Роджера. Пространство было заполнено деталями машин, элементами конструкции, мебелью, всевозможным хламом; и повсюду были тела людей. Некоторые из них были облачены в космические скафандры, и именно к ним спасатели обратились первыми - закаленные в космосе ветераны, какими бы ни были люди с "Чикаго", они не хотели даже смотреть на остальных. Однако, как ни странно, ни одна из парящих фигур не заговорила и не пошевелилась, и люди с космической линии были поспешно отправлены на разведку.
  
  "Все мертвы". Вскоре вернулся ужасный отчет. "Давно мертв. Вся броня сорвана со скафандров, а все генераторы и другое оборудование расстреляно. Есть в этом и кое-что забавное - кажется, ни к одному из них не прикасались, но механизм костюмов, похоже, наполовину отсутствует."
  
  "У меня все записано на барабанах, сэр". Кливленд, закончив осмотр обломков крупным планом, повернулся к капитану. "То, о чем они только что сообщили, совпадает с тем, что я повсюду фотографировал. У меня есть представление о том, что могло произойти, но это настолько ново, что мне нужны какие-то доказательства, прежде чем я сам в это поверю. Вы могли бы попросить их принести несколько бронированных корпусов, пару этих распределительных щитов и панелей, плавающих там, и полдюжины разного хлама - все, что им попадется под руку, чем бы они ни были."
  
  "Тогда вернемся к Tellus на максимуме?"
  
  "Возвращаемся на Теллус, так быстро, как только сможем туда добраться".
  
  Пока "Чикаго" мчался сквозь космос на полной мощности, Кливленд и старшие офицеры судна собрались вокруг спасенных обломков. Все они были знакомы с космическими обломками, но никто из них никогда не видел ничего подобного тому, что было перед ними. Потому что каждая деталь и инструмент были странным и бессмысленным образом разложены. Не было ни разрывов, ни следов насилия, и все же ничто не было неповрежденным. Отверстия для затвора выглядели пустыми, стержни, защитные чехлы и иглы исчезли, жизненно важные части каждого инструмента висели криво, беспорядок царил безудержный и безраздельный.
  
  "Я никогда не представлял себе такого беспорядка", - сказал капитан после долгого и молчаливого изучения предметов. "Если у тебя есть теория, чтобы объяснить это, Кливленд, я хотел бы ее услышать!"
  
  "Я хочу, чтобы вы сначала обратили внимание на кое-что", - ответил эксперт. "Но не ищи того, что есть - ищи того, чего там нет".
  
  "Что ж, доспехов больше нет. Так же, как и защитные футляры, валы, шпиндели, корпуса и стержни ... " Голос капитана затих, когда его глаза пробежались по коллекции. "Почему ко всему, что было сделано из дерева, бакелита, меди, алюминия, серебра, бронзы или чего угодно, кроме стали, никто не прикасался, и каждая частичка этого исчезла. Но это не имеет смысла - что это значит?"
  
  "Я не знаю - пока", - медленно ответил Кливленд. "Но я боюсь, что есть нечто большее и похуже". Он благоговейно расстегнул скафандр, открыв лицо; лицо спокойное и умиротворенное, но совершенно, тошнотворно белое. Все так же благоговейно он сделал глубокий надрез на мускулистой шее, перерезав яремную вену, затем продолжил, рассудительно:
  
  "Вы также никогда не представляли себе такую вещь, как белая кровь, но все это подтверждается. Каким-то образом, так или иначе, каждый атом свободного или комбинированного железа во всем этом объеме пространства был уничтожен ".
  
  "А? Как получилось? И, прежде всего, "почему?" от изумленных офицеров.
  
  "Ты знаешь столько же, сколько и я", - мрачно, вдумчиво. "Если бы не тот факт, что за пределами Марса есть твердые железные астероиды, я бы сказал, что кому-то железо было нужно настолько сильно, что он уничтожил флот и планетоид, чтобы его заполучить. Но в любом случае, кем бы они ни были, они обладали достаточной мощностью, чтобы наше вооружение их совсем не беспокоило. Они просто взяли металл, который хотели, и унесли с собой - так быстро, что я не смог отследить их ультралучем. Ясно только одно; но это настолько ясно, что пугает меня до смерти. Все это дело говорит об интеллекте, с большой буквы "I", и этот интеллект совсем не дружелюбен. Я хочу подключить Фреда Родебуша к работе над этим так быстро, как только смогу ".
  
  Он подошел к своему ультрапроектору и вызвал Вирджила Сэммса, чье лицо вскоре появилось на экране.
  
  "У нас есть все, Вирджил", - сообщил он. "Это нечто экстраординарное - больше, шире и глубже, чем кто-либо из нас мог мечтать. Это тоже может быть срочно, так что, думаю, мне лучше заснять материал ультралучевым излучением и сэкономить немного времени. У Фреда там есть телемагнитофон, который он может достаточно легко синхронизировать с этим снаряжением. Верно?"
  
  "Верно. Хорошая работа, Лайман - спасибо", - последовали в ответ краткие слова одобрения и признательности, и вскоре стальные провода снова замелькали от катушки к катушке. Однако на этот раз их изменяющиеся магнитные заряды настолько модулировали ультраволны, что каждая деталь той катастрофической битвы в пустоте была просмотрена и записана в самой внутренней частной лаборатории Трипланетной службы.
  
  Хотя Кливленду, естественно, не терпелось присоединиться к своим коллегам-ученым, он не проявлял нетерпения во время долгого, но без происшествий путешествия обратно на Землю. Ему предстояло многое изучить, внести множество улучшений в его сравнительно примитивную первую ультракамеру. Затем также были длительные конференции с Сэммсом, и особенно с Родебушем, физиком-ядерщиком, которому предстояло проделать большую часть работы, связанной с решением загадок энергии и оружия невианцев. Таким образом, казалось, прошло совсем немного времени, прежде чем зеленая Терра стала огромной под летающей сферой Чикаго.
  
  "Придется один раз обвести это вокруг пальца, не так ли?" Кливленд спросил главного пилота. Он пристально наблюдал за этим офицером в течение нескольких минут, восхищаясь изяществом и точностью, с которыми огромный корабль маневрировал перед входом в атмосферу Земли.
  
  "Да", - ответил пилот. "Мы должны были прибыть в кратчайшие сроки, и это означало скорость, которую мы не можем проверить без спирали. Однако даже при этом мы сэкономили много времени. Однако вы можете сэкономить гораздо больше, отправив нам навстречу ракетоплан на расстоянии примерно пятнадцати или двадцати тысяч километров, в зависимости от того, где вы хотите приземлиться. С их приводами они могут сравняться с нашей скоростью и при этом осуществлять прямое падение ".
  
  "Думаю, я сделаю это - спасибо", - и оперативник позвонил своему шефу, только чтобы узнать, что его предложение уже было выполнено.
  
  "Мы опередили тебя в этом, Лайман", - улыбнулся Сэммс. "Серебряная щепка" уже где-то там, она разворачивается, чтобы соответствовать вашему курсу, ускорению и скорости в двадцать две тысячи километров. Вы будете готовы к переводу?"
  
  "Я буду готов", - и бывший клерк квартирмейстера отправился в свою каюту и упаковал свой вещмешок.
  
  В должное время в поле зрения появилось длинное, стройное тело ракетоплана, "спускающегося" на космический корабль "сверху", и Кливленд попрощался со своими друзьями. Надев скафандр, он разместился в воздушном шлюзе по правому борту. Атмосфера разрядилась, внешняя дверь открылась, и он взглянул через голую сотню футов пространства на ракетоплан, который с яростно пылающими килевыми портами снижал свою потрясающую скорость, чтобы соответствовать более медленному движению гигантской сферы войны. По форме напоминающий зубочистку, заостренный как игла нос и корма, с ультракороткими крыльями и лопастями, с заподлицо расположенными ракетными портами повсюду, построенный из блестящего серебристого сплава благородных и почти неплавких металлов - таким был личный скоростной катер главы Triplanetary. Самая быстрая вещь из известных, будь то в планетарном воздухе, стратосфере или пустой глубине межпланетного пространства, ее первые пробные вращения принесли ей прозвище "Серебряная щепка". У нее было более официальное имя, но это название давно было похоронено в файлах департамента.
  
  Катер опускался все ниже и ниже, его ракеты вспыхивали все ярче, пока его стройная длина не оказалась на одном уровне с дверью воздушного шлюза. Затем ее взрывные разряды снизились до мощности, необходимой для того, чтобы точно соответствовать ускорению Чикаго.
  
  "Готов к работе, Чикаго! Позвоните мне через три секунды!" - раздалось из пилотской кабины "Щепки".
  
  "Готов к бою!" - ответил пилот "Чикаго". "Секунды! Три! Два! Один! СНЯТО!"
  
  При последнем слове питание обоих сосудов было мгновенно отключено, и все, что в них находилось, стало невесомым. В крошечном воздушном шлюзе стройного самолета скорчился человек космической линии со свернутым кабелем наготове, но он не понадобился. Когда выхлопы прекратились, Кливленд вытащил свою тяжелую сумку и легко ступил в космос, и по прямой линии он вплыл прямо в открытый люк ракетоплана. Дверь с лязгом захлопнулась за ним, и через несколько мгновений он стоял в рубке управления "гонщика", без доспехов, и пожимал руку своему другу и коллеге по работе Фредерику Родебушу.
  
  "Ну, Фриц, что ты знаешь?" - Спросил Кливленд, как только они обменялись приветствиями. "Как различные отчеты сочетаются друг с другом? Я знаю, что вы не смогли бы мне ничего рассказать на волне, но здесь нет опасности подслушивания."
  
  "Вы не можете сказать", - трезво ответил Родебуш. "Мы только начинаем осознавать тот факт, что есть много вещей, о которых мы ничего не знаем. Лучше подождать, пока мы не вернемся на Холм. Теперь у нас есть полный набор экранов ultra screens. Есть и пара других веских причин - для нас обоих было бы лучше обсудить все это с Вирджилом с самого начала; и мы все равно не можем больше разговаривать. Нам приказано вернуться туда максимально быстро, и вы знаете, что это значит на борту "Щепки". Пристегнись покрепче вон к тому амортизатору, а вот пара затычек для ушей."
  
  "Когда щепка действительно отрывается, это означает бурную вечеринку, все верно", - согласился Кливленд, защелкивая вокруг своего тела тяжелые пружинные ремни своего сиденья с глубокой подушкой, "но я так же стремлюсь вернуться на Холм, как и кто-либо другой, кто может доставить меня туда. Все готово."
  
  Родебуш махнул рукой пилоту, и мурлыкающий шепот выхлопов мгновенно сменился оглушительным непрерывным взрывом. Мужчины были глубоко вжаты в свои амортизирующие кресла, когда "Серебряная щепка" развернулась вокруг своей продольной оси и понеслась прочь от "Чикаго" с таким огромным ускорением, что сферический военный корабль, казалось, неподвижно застыл в космосе. В назначенное время была достигнута рассчитанная средняя точка, тонкий космический самолет снова перевернулся и, теперь с бешеным ускорением, обращенным вспять, помчался к Земле, но с постоянно уменьшающейся скоростью. Наконец-то было достигнуто измеримое атмосферное давление, нос иглы опустился вниз, и "Silver Sliver" рванулся вперед на своих крошечных крыльях и лопастях, носовые ракеты теперь барабанили стаккато грома. Ее металл раскалился; тускло-красный, ярко-красный, желтый, ослепительно белый; но он не расплавился и не сгорел. Расчеты пилота были правильными, и хотя предельная безопасная температура была достигнута и стабильно удерживалась, она не была превышена. По мере увеличения плотности воздуха скорость искусственного метеорита уменьшалась. Так случилось, что ослепительное огненное копье пронеслось высоко над Сиэтлом, ниже над Споканом и устремилось на восток яростно пылающей стрелой; наклоняясь вниз в долгом, визжащем пикировании к сердцу Скалистых гор. Когда быстро остывающая небесная гончая пролетела над западными хребтами Горьких Корней, стало очевидно, что ее целью была огромная гора с плоской вершиной и конической формой, окутанная фиолетовым светом; гора, высота которой внушала благоговейный трепет даже ее грандиозным соседям.
  
  Холм, не созданный искусственно, был заметно изменен инженерами, которые построили в нем штаб-квартиру Трипланетной службы. Его вершина шириной в милю представляла собой сплошное пространство из серой броневой стали; крутая гладкая поверхность усеченного конуса была продолжением того же самого невероятно толстого листа металла. Ни одно известное транспортное средство не могло подняться по этому гладкому, твердому, неприступному склону из стали; ни один известный снаряд не мог повредить эту броню; ни одно известное судно не могло даже приблизиться к холму незамеченным. Фактически, к нему вообще нельзя было приблизиться, поскольку он постоянно был заключен в обширную полусферу сверкающего фиолетового пламени, через которую не могли пройти ни материальная субстанция, ни разрушительный луч.
  
  Когда Серебристый осколок, ползущий со скоростью всего пятьсот миль в час, приблизился к этой прозрачной, ярко-фиолетовой стене разрушения, свет того же цвета заполнил ее диспетчерскую и так же внезапно погас, вспыхивая снова и снова.
  
  "Даешь нам возможность ознакомиться, а?" - Спросил Кливленд. "Это что-то новенькое, не так ли?"
  
  "Да, это мощный ультраволновой шпион", - ответил Родебуш. "Свет - это просто предупреждение, которое при желании можно нести с собой. Он также может передавать голос и видение ...."
  
  "Вот так", - голос Сэммса прервался из динамика на панели управления пилотом, и его четко очерченное лицо появилось на экране телевизора. "Я не думаю, что Фреду пришло в голову упомянуть об этом, но это одно из его изобретений последних нескольких дней. Мы просто пробуем это на вас. Однако, что касается "Щепки", это ничего не значит. Вперед!"
  
  В стене силы появилось круглое отверстие, которое исчезло, как только самолет нырнул в него; и в то же время ее посадочная люлька поднялась в воздух через большой люк. Медленно и грациозно космический самолет опустился в эти мягкие объятия. Затем "колыбель" и уютно устроившийся "Щепка" скрылись из виду, и, плавно поворачиваясь на могучих цапфах, "заглушка брони" прочно вернулась на свое место в металлическом покрытии высокой вершины горы. Подъемник-люлька быстро снизился, остановившись на много уровней ниже в сердце холма, и Кливленд и Родебуш легко выпрыгнули из своего транспорта сквозь его все еще горячие внешние стены. Перед ними открылась дверь, и они оказались в большой комнате с неярким дневным освещением - кабинете начальника Трипланетной службы. Невозмутимые, эффективные руководители сидели за своими столами, сосредоточившись на проблемах или расслабившись, в зависимости от требований момента; агенты, секретари и клерки, мужчины и женщины, занимались своими обычными делами; телевизоры и магнитофоны мигали деловито, но беззвучно - каждый человек и машина были неотъемлемой частью Службы, на которую в течение стольких лет ложилась все возрастающая доля бремени управления тремя планетами.
  
  "Направо по дороге, Норма?" Родебуш остановился перед столом личного секретаря Вирджила Сэммса. Она нажала кнопку, и дверь позади нее широко распахнулась.
  
  "Вас двоих не нужно объявлять", - улыбнулась привлекательная молодая женщина. "Идите прямо".
  
  Сэммс радушно встретил их у дверей, особенно энергично пожимая руку Кливленду.
  
  "Поздравляю с этой камерой, Лайман!" - воскликнул он. "Вы проделали замечательную работу над этим. Угощайтесь сигаретами и садитесь - есть много вещей, о которых мы хотели бы поговорить. В ваших фотографиях рассказана большая часть истории, но они оставили бы нас в значительной степени в тупике без отчетов Костигана. Но как бы то ни было, Фред и его команда выработали большинство ответов на основе той информации, которую вы двое получили; и те немногие, которых у них еще нет, скоро будут."
  
  "Ничего нового о Конвее?" Кливленд почти боялся задать вопрос.
  
  "Нет". По лицу Сэммса пробежала тень. "Я боюсь ... но я надеюсь, что это всего лишь те существа, кем бы они ни были, увезли его так далеко, что он не сможет добраться до нас".
  
  "Они, конечно, так далеко, что мы не можем до них дотянуться", - вызвался Родебуш. "Мы больше не можем даже улавливать их ультраволновые помехи".
  
  "Да, это обнадеживающий знак", - продолжил Сэммс. "Мне неприятно думать о том, что Конвей Костиган выписывается. Ребята, там был настоящий наблюдатель. Он был единственным человеком, которого я когда-либо знал, который сочетал в себе два качества идеального свидетеля. Он действительно мог видеть все, на что смотрел, и мог передать это правдиво, до последней, наименьшей детали. Возьмем, к примеру, все эти материалы; особенно их способность превращать железо в текучий аллотроп и в этой форме использовать его атомную - ядерную?- энергию в качестве энергии. Что-то совершенно новое, и все же он описал их преобразователи и проекторы так подробно, что Фред смог разработать основную теорию за три дня и связать ее с нашим собственным супер-кораблем. Моей первой мыслью было, что нам придется переделать его без железа, но Фред показал мне мою ошибку - вы, конечно, сами обнаружили это первым ".
  
  "Было бы бесполезно делать корабль из цветных металлов, если бы вы не смогли так изменить химический состав нашей крови, чтобы мы могли обходиться без гемоглобина, а это было бы настоящим подвигом", - согласился Кливленд. "Кроме того, наше самое важное электрическое оборудование построено на железных сердечниках. Нам также придется разработать экран для этих сил - экраны, скорее, настолько мощные, что они ничего не смогут через них пропустить ".
  
  "Мы работаем в этом направлении с тех пор, как вы сообщили, - сказал Родебуш, - и мы начинаем видеть свет. И в этой же связи неудивительно, что мы не смогли справиться с нашим супер-кораблем. У нас было несколько хороших идей, но они были неправильно применены. Однако сейчас все выглядит довольно многообещающе. У нас есть теоретически проработанная трансформация железа, и как только мы запустим генератор, мы сможем в короткие сроки исправить все остальное. И подумайте, что означает эта неограниченная власть! Вся сила, которую мы хотим, - сила, достаточная даже для того, чтобы опробовать такие доселе чисто теоретические возможности, как нейтрализация инерции материи!"
  
  "Подождите!" - запротестовал Сэммс. "Вы, конечно, не можете сделать этого! Инерция является - должна быть - основным атрибутом материи, и, безусловно, с ней нельзя покончить, не уничтожив саму материю. Не начинай ничего подобного, Фред - я не хочу потерять тебя и Лаймана тоже ".
  
  "Не беспокойтесь о нас, шеф", - ответил Родебуш с улыбкой. "Если вы скажете мне, что имеет значение, в принципе, я могу согласиться с вами .... Нет? Что ж, тогда не удивляйтесь ничему, что происходит. Мы собираемся совершить множество вещей, о которых никто на Трех планетах раньше и не думал ".
  
  Таким образом, спор и дискуссия продолжались долгое время, пока их не прервал голос секретаря.
  
  "Извините, что беспокою вас, мистер Сэммс, но возникли некоторые вещи, с которыми вам придется разобраться. Кнобос зовет с Марса. Он поймал "Эндимион" и убил при этом около половины его экипажа. Милтон наконец-то сообщил с Венеры, после того как не выходил на связь в течение пяти дней. Он выследил Уинтонов в Таллеронском болоте. Они разбили его там, и он победил и получил то, к чему стремился. И только сейчас я получил подсказку от Флетчера из пояса астероидов. Я думаю, что он, наконец, проследил эту линию допинга. Но сейчас идет "Кнобос" - что вы хотите, чтобы он сделал с "Эндимионом "?"
  
  "Скажите ему, чтобы ... нет, пусть он выйдет сюда, я лучше скажу ему сам", - распорядился Сэммс, и его лицо ожесточилось в безжалостном решении, когда на экране появилось возбужденное, деформированное лицо марсианского лейтенанта. "Что ты думаешь, Кнобос? Дойдут ли они до суда или нет?"
  
  "Нет".
  
  "Я тоже так не думаю. Лучше, если несколько гангстеров исчезнут в космосе, чем Патрулю придется подавлять еще одно восстание. Позаботьтесь об этом ".
  
  "Правильно". Экран потемнел, и Сэммс заговорил со своим секретарем. "Включайте Милтона и Флетчера, когда бы они ни пришли". Он повернулся к своим гостям. "Мы довольно тщательно изучили почву. Прощайте - я хотел бы поехать с вами, но я буду очень занят в течение следующей недели или двух ".
  
  "Связанный" и наполовину не выражает этого", - заметил Родебуш, когда двое ученых шли по коридору к лифту. "Он, вероятно, самый занятой человек на трех планетах".
  
  "А также самый могущественный", - дополнил Кливленд. "И очень немногие мужчины могли бы так же справедливо использовать свою силу - но, насколько я понимаю, ему это только на руку. У меня были бы "розовые фантомы" на месяц, если бы мне пришлось сделать только один раз то, что только что сделал он - а для него это всего лишь часть дневной работы ".
  
  "Вы имеете в виду Эндимиона? Что еще он мог сделать?"
  
  "Ничего - в этом-то все и дело. Это должно было быть сделано, поскольку привлечение их к суду означало бы убийство половины жителей Морсеки; но в то же время это ужасная вещь - заказывать преднамеренное, хладнокровное и незаконное убийство ".
  
  "Вы, конечно, правы, но вы бы ..." Он замолчал, не в силах облечь свои мысли в слова. Несмотря на то, что оба они были невнятны, по-мужски, в отношении своих глубочайших эмоций, в обоих укоренился кодекс организации; оба знали, что для каждого человека, избранного для этого, СЛУЖБА была всем, а он сам - ничем.
  
  "Но хватит об этом, у нас тут и своих горестей будет предостаточно". Родебуш резко сменил тему, когда они вошли в огромную комнату, почти заполненную громадой "Бойсе" - зловещего космического корабля, который, хотя никогда не летал, уже исписал столько страниц списка Triplanetary. Однако теперь она была в центре бурной деятельности. Мужчины окружили ее и прошли сквозь нее в упорядоченной неразберихе яростно проводимой, но тщательно спланированной программы реконструкции.
  
  "Я надеюсь, что твоя информация верна, Фриц!" Позвонил Кливленд, когда двое ученых разошлись, чтобы отправиться в свои лаборатории. "Если это так, мы еще сделаем из этой неуправляемой убийцы мужчин идеальную леди!"
  
  ГЛАВА 14
  
  СУПЕРКОРАБЛЬ СПУЩЕН На ВОДУ
  
  После нескольких недель непрерывной работы, в течение которых на нее были израсходованы все ресурсы разума и материалов, предоставленные тремя планетами, "Бойсе" был готов к своему первому полету. Настолько почти готовой, то есть такой, какой ее могли создать мысль и труд человека. Родебуш и Кливленд закончили последний тщательный осмотр самолета и, стоя у центральной двери главного воздушного шлюза, разговаривали со своим начальником.
  
  "Вы говорите, что думаете, что это безопасно, и все же вы не возьмете команду", - утверждал Сэммс. "В таком случае это недостаточно безопасно и для вас двоих. Вы слишком сильно нужны нам, чтобы позволить вам так рисковать ".
  
  "Вы должны нас отпустить, потому что мы единственные, кто вообще знаком с ее теорией", - настаивал Родебуш. "Я говорил и продолжаю говорить, что думаю, что это безопасно. Однако я не могу доказать это даже математически; потому что в ней слишком много новых и непроверенных механизмов, слишком много экстраполяций за пределы всех существующих или возможных данных. Теоретически она здравомыслящая, но вы знаете, что теория может зайти не так далеко, и что при таких скоростях могут действовать математически незначимые факторы. Нам не нужен экипаж для короткого путешествия. Мы можем позаботиться о любых незначительных сбоях, и если наши фундаментальные теории неверны, от всех экипажей, находящихся отсюда до Юпитера, не будет никакой пользы. Поэтому мы идем вдвоем - одни".
  
  "Ну, в любом случае, будь очень осторожен. Я бы хотел, чтобы вы могли начинать медленно и не торопиться ".
  
  "В некотором смысле, я тоже, но она не была создана для нейтрализации половины гравитации или половины инерции материи - это должно быть все или ничего, как только включатся нейтрализаторы. Конечно, мы могли бы начать с проекторов, а не с нейтрализаторов, но это ничего бы не доказывало и только продлило бы агонию ".
  
  "Что ж, тогда будь как можно осторожнее".
  
  "Мы сделаем это, шеф", - вставил Кливленд. "Мы думаем о себе так же много, как и все остальные, - может быть, даже больше, - и мы не совершаем самоубийства, если можем этого избежать. И помните о том, что все должны оставаться внутри, когда мы взлетаем - едва ли возможно, что мы займем много места. До свидания!"
  
  "Прощайте, ребята!"
  
  Массивные изолирующие двери закрылись, металлический склон горы открылся, и огромные приземистые гусеничные тракторы с ревом и лязгом ворвались в комнату. Цепи и тросы были изготовлены быстро, и, когда могучие стальные рельсы застонали под нагрузкой, космический корабль на своих подвижных путях был вытащен с холма далеко на ровное дно долины, прежде чем тягачи отчалили и вернулись в крепость.
  
  "Все находятся под прикрытием", - сообщил Сэммс Родебушу. Шеф пристально смотрел в свою тарелку, на которой была изображена рубка управления неопробованным суперкораблем. Он слышал, как Родебуш разговаривал с Кливлендом; услышал краткий ответ наблюдателя; увидел, как навигатор нажал кнопку переключения - затем панель коммуникатора погасла. Не обычная пустота отрезания, а особенно тревожное погружение во тьму. И там, где остановился огромный космический корабль, на мгновение не осталось ничего. Ровно ничего - вакуум. Судно, фальшборт, катки, грузовики, огромные стальные двутавровые балки гусениц, даже глубоко расположенные бетонные опоры и фундаменты и обширная полусфера твердой почвы; все исчезло полностью и мгновенно. Но почти так же внезапно, как он образовался, вакуум был заполнен циклоническим потоком воздуха. Раздался взрыв, подобный сотне жестоких раскатов грома, слившихся в один, и сквозь воющие, визжащие порывы ветра на долину, равнину и горы из металла обрушилась настоящая лавина мусора: погнутые, искореженные и сломанные рельсы и балки, расколотые балки, массы бетона и тысячи кубических ярдов почвы и камня. Что касается нейтрализаторов "Родебуш-Кливленд" с атомным двигателем, то они были намного мощнее и имели значительно больший радиус действия, чем показывали расчеты их конструкторов; и на мгновение все в радиусе ста ярдов или около того от Бойсе вело себя так, как будто было неотъемлемой частью судна. Затем, немедленно оставленный позади почти бесконечной скоростью супер-корабля, весь этот материал снова стал объектом действия всех повседневных законов природы и рухнул обратно на землю.
  
  "Не мог бы ты подержать свой луч, Рэндольф?" Голос Сэммса резко прорвался сквозь оцепенение, которое сковало большинство обитателей Холма. Но не все были так выдержаны - никакая мыслимая чрезвычайная ситуация не могла отвлечь внимание главного ультраволнового оператора от его приборов.
  
  "Нет, сэр", - парировал Радиоцентр. "Оно исчезло, и я не смог его восстановить. Я поместил все, что у меня есть, за трассирующий луч на этом луче, но не смог снять ни одной иглы со штыря."
  
  "И никаких обломков самого судна", - продолжал Сэммс едва слышно. "Либо они преуспели намного больше своих самых смелых надежд, либо ... что более вероятно...." Он замолчал и выключил пластинку. Были ли два его друга, эти бесстрашные ученые, живы и одержали победу, или они отправились, чтобы расширить список жертв этого космического корабля, убивающего людей? Разум подсказывал ему, что они исчезли. Они должно быть уничтожено, иначе ультралучевые излучения - энергии с такой немыслимой скоростью распространения, что самые чувствительные приборы человека никогда не были способны даже оценить ее, - удержали бы корабельный передатчик, несмотря на любую скорость, достижимую материей при любых мыслимых условиях. Корабль, должно быть, был уничтожен, как только Родебуш выпустил свои силы. И все же, разве физик смутно не предвидел возможность такой реальной скорости - или предвидел? Тем не менее, отдельные люди могли приходить и уходить, но Служба продолжалась. Сэммс неосознанно расправил плечи и медленно, мрачно направился обратно в свой личный кабинет.
  
  "Мистер Фэйрчайлд хотел бы уделить ему минутку как можно скорее, сэр", - проинформировала его секретарша еще до того, как он сел. "Сенатор Морган был здесь весь день, вы знаете, и он настаивает на личной встрече с вами".
  
  "О, такого рода, да? Хорошо, я увижу его. Принеси Фэйрчайлда, пожалуйста ... Член? Ты можешь говорить, или он там слушает?"
  
  "Нет, в данный момент он издевается над Сондерсом. Он пробыл здесь достаточно долго. Не могли бы вы уделить минутку и вышвырнуть его вон?"
  
  "Конечно, если ты так говоришь, но почему бы тебе самому не загнать в него крючки, как обычно?"
  
  "Он хочет установить закон для вас лично. Он, знаете ли, большая шишка, и его группа поднимает настоящий скандал, так что, возможно, было бы лучше, если бы это происходило прямо с самого верха. Кроме того, у тебя есть уникальная сноровка - когда ты бросаешь гарпун, гарпунщик не забывает об этом ".
  
  "Хорошо. Он вдохновляет и уравновешивает. Долой трипланетаризм, долой национальный суверенитет. Мы помешанные на власти диктаторы - железная пята на шее народа, и так далее. Но какой он лично? Толстокожий, конечно - есть мозги?"
  
  "Носорог. У него есть мозг, но он определенно похож на хорька. Надавите - погрузите его на всю длину, а затем скрутите."
  
  "О'Кей, у тебя, конечно, есть гарпун?"
  
  "Их трое!" Фэйрчайлд, глава отдела по связям с общественностью Triplanetary, довольно ухмыльнулся. "Босс Джим Таун владеет им в fee simple. Номер его ящика с горячими замками - N469T414. Его лучшая подружка-саб-роза - Фи-Чи ле Бэй ... да, все, что подразумевается под названием. Она получила супер-роскошную меховую шубу - марсианский теккиль, не меньше - в результате сделки с Mackenzie River power. Можно сказать, тройная игра - от Кландера до Моргана до ле Бея".
  
  "Мило. Приведите его сюда ".
  
  "Сенатор Морган, мистер Сэммс", - представил их Фэйрчайлд, и двое мужчин смерили друг друга молниеносными взглядами. Сэммс увидел крупного мужчину, цветущего, несколько склонного к полноте, с внешней добродушностью - и проницательными расчетливыми глазами - успешного политика. Сенатор увидел высокого, хорошо тренированного мужчину лет сорока; худощавое, проницательное, гладко выбритое лицо; копну красно-бронзово-каштановых волос, которые пару недель назад следовало подстричь; пару золотисто-коричневых глаз, слишком проницательных для комфорта.
  
  "Я надеюсь, сенатор, что Фэйрчайлд позаботился о вас удовлетворительно?"
  
  "За одним или двумя исключениями, да". Поскольку Сэммс не спросил, какие могут быть исключения, Морган был вынужден продолжить. "Я здесь, как вы знаете, в своем официальном качестве председателя Комитета по пагубной деятельности Североамериканского Сената. В течение многих лет наблюдалось, что опубликованные отчеты вашей организации оставляют многое недосказанным. Общеизвестно, что были совершены своевольные акты насилия; если не самими вашими людьми, при таких обстоятельствах, что ваши агенты не могли не знать о них. Поэтому было решено провести всестороннее расследование из первых рук, в котором ваш мистер Фэйрчайлд совершенно не проявлял сотрудничества ".
  
  "Кто решил провести это расследование?"
  
  "Ну, Североамериканский сенат, конечно, из-за его пагубной деятельности ...."
  
  "Я так и думал". Сэммс прервал. "Разве вы не знаете, сенатор, что Холм не является частью Североамериканского континента? Что Трипланетная служба несет ответственность только перед Трипланетным советом?"
  
  "Придирки, сэр, и устаревшие! Это, сэр, демократия!" - начал говорить сенатор. "Все это очень скоро изменится, и если вы действительно так умны, как о вас думают, мне остается только сказать, что вы и те из ваших сотрудников, кто сотрудничает ..."
  
  "Тебе вообще ничего не нужно говорить". Голос Сэммса оборвался. "Это еще не было изменено. Правительство Северной Америки управляет своим континентом, как и другие континентальные правительства. Объединенные континентальные правительства трех планет образуют Трипланетный совет, который является неполитическим органом, члены которого занимают должности пожизненно и который является верховной властью в любом вопросе, малом или большом, затрагивающем более одного континентального правительства. У Совета есть два основных действующих органа; Трипланетный патруль, который обеспечивает выполнение своих решений, правил и предписаний, и Трипланетная служба, которая выполняет другие задачи по указанию Совета. Нас не интересуют чисто внутренние дела Северной Америки. Есть ли у вас какая-либо информация, подтверждающая обратное?"
  
  "Опять придирки!" - прогремел сенатор. "Это не первый случай в истории, когда под маской демократии действует безжалостная диктатура. Сэр, я требую полного доступа к вашим файлам, чтобы я мог предоставить Североамериканскому сенату полные факты по различным вопросам, о которых я упоминал Fairchild - одним из которых было дело Пелариона. В условиях демократии, сэр, факты не должны скрываться; люди должны быть полностью информированы по любому вопросу, который затрагивает их благосостояние или их политическую жизнь!"
  
  "Это так? Если я должен спросить, то с целью обеспечения Трипланетного совета, а через него и ваших избирателей, полной информацией о политической ситуации в Северной Америке, вы, несомненно, дали бы мне ключ от депозитной ячейки N469T414? Ибо общеизвестно, по крайней мере в Совете, что в предположительно прозрачных сферах североамериканской политики присутствует определенная доля - скажем так, мутности? -".
  
  "Что? Абсурдно!" Морган предпринял героическое усилие, но не смог полностью сохранить самообладание. "Только личные документы, сэр!"
  
  "Возможно. Некоторые члены совета полагают, хотя и ошибочно, что там есть несколько интересных вещей: например, отчет о некоторых сделках с участием некоего Джеймса Ф. Тауна; ссылки и подробности, касающиеся сделок - если не сказать сделок - с Маккензи Пауэр, в частности с мистером Кландером из Маккензи Пауэр; и, возможно, пара пикантных моментов, касающихся человека, известного как ле Бэй и теккил коут. Вы не находите, что это представляет безграничный интерес для дорогих людей Северной Америки?"
  
  Когда Сэммс вонзил гарпун и повернул его, здоровяк заметно пострадал. Тем не менее:
  
  "Вы отказываетесь сотрудничать, да?" - взорвался он. "Очень хорошо, я пойду - но вы слышали обо мне не в последний раз, Сэммс!"
  
  "Нет? Вероятно, нет. Но помните, прежде чем вы начнете еще больше подстрекать толпу, что эта штука с запирающимся ящиком - всего лишь образец. Мы, сотрудники Службы, знаем много такого, о чем никому не говорим - разве что в целях самообороны."
  
  "Я держу Флетчера, мистер Сэммс. Должен ли я включить его сейчас?" Спросила Норма, когда полностью опустошенный Морган вышел.
  
  "Да, пожалуйста.... Привет, Сид; очень рад тебя видеть - какое-то время мы были напуганы. Как у вас все получилось, и что это было?"
  
  "Привет, шеф! В основном хадив. Немного героина и совсем немного марсианской ладолии. Паршивая работенка, однако - трое из банды сбежали, прихватив с собой примерно четверть награбленного. Это было то, о чем я хотел поговорить с вами в такой спешке - поддельные метеориты; первые, которые я когда-либо видел ".
  
  Сэммс выпрямился в своем кресле.
  
  "Секундочку. Норма, поставь Редмонда здесь, с нами.... Послушай, Гарри. Итак, Флетчер, ты сам видел этот поддельный метеорит? Прикоснуться к этому?"
  
  "И то, и другое. На самом деле, он все еще у меня. Один из бегунов, притворившийся служащим, показал его мне. Это тоже действительно хорошо, шеф. Даже сейчас я не могу отличить его от своего собственного, за исключением того, что мой лежит у меня в кармане. Должен ли я отправить это?"
  
  "Во что бы то ни стало; доктору Х.Д. Редмонду, руководителю исследовательского отдела. Продолжай бить, Сид - до свидания. Итак, Гарри, что ты думаешь? Знаешь, это могло быть одним из наших собственных ".
  
  "Могло бы быть, но, вероятно, это не так. Мы узнаем, как только получим это в лаборатории. Однако есть вероятность, что они снова настигли нас. В конце концов, этого следовало ожидать - все, что наука может синтезировать, наука может анализировать; и какой бы ни была мораль и этика пиратов, у них есть мозги ".
  
  "И вы не смогли придумать ничего лучше?"
  
  "Только вариации, разгадывание которых не займет много времени. По сути, нынешний метеорит - лучшее, что мы знаем."
  
  "Есть кто-нибудь, кого вы хотели бы включить в это, немедленно?"
  
  "Конечно. Я думаю, один из новичков идеально подойдет для этой работы. Фамилия Бергенхольм. Отличный персонаж. Блестящие, сумасбродные, вспышки чистой гениальности, которые он не может объяснить даже нам. Я сразу же отправлю его на это ".
  
  "Большое спасибо. А теперь, Норма, пожалуйста, держи всех подальше от моей шеи, насколько можешь. Я хочу подумать."
  
  И думаю, что так оно и было; проницательные глаза затуманились, невидяще уставившись на бумаги, завалявшие его стол. Triplanetary нужен был символ - нечто, - что идентифицировало бы Сотрудника Службы в любом месте, в любое время, при любых обстоятельствах, без сомнений или вопросов ... что-то, что нельзя подделать или имитировать, не говоря уже о том, чтобы быть продублированным ... что-то, что ни один ученый, не имеющий отношения к Triplanetary Service, не мог возможно имитировать ... еще лучше, что-то, что никто, не имеющий отношения к Triplanetary, не мог даже носить....
  
  Сэммс мимолетно усмехнулся при этой мысли. Трудная задача, требующая deus ex machina отомстить.... Но, черт возьми, должен же быть какой-то способ....
  
  "Извините меня, сэр". Голос его секретарши, обычно такой спокойный и невозмутимый, задрожал, когда она прервала ход его мыслей. "Комиссар Киннисон звонит. Что-то ужасное снова происходит, по направлению к Ориону. Вот он", - и на экране Сэммса появилось лицо комиссара общественной безопасности, главнокомандующего всеми вооруженными силами "Трипланетарии", будь то на суше или на воде, в воздухе или в пустом космосе.
  
  "Они вернулись, Вирджил!" Комиссар отчеканил без предварительных слов или приветствия. "Исчезли четыре судна - грузовое судно и пассажирский лайнер в сопровождении двух тяжелых крейсеров. Все в секторе М, Dx около 151. Я приказал прекратить движение в космосе на время чрезвычайной ситуации, и поскольку даже наши военные корабли кажутся бесполезными, каждый корабль максимально приближается к ближайшему причалу. Как насчет твоей новой листовки - есть что-нибудь, что может принести нам пользу?" Никто за защитными экранами "Хилла" не знал, что "Бойсе" уже запущен.
  
  "Я не знаю. Мы даже не знаем, есть ли у нас супер-корабль или нет", и Сэммс кратко описал начало - и, весьма вероятно, окончание - пробного полета, заключив: "Это выглядит плохо, но если был какой-либо возможный способ справиться с ним, Родебуш и Кливленд сделали это. Все наши показатели пока отрицательные, так что ничего определенного не произошло ...."
  
  Он замолчал, когда из питтсбургского участка поступил отчаянный звонок комиссару; звонок, который Сэммс одновременно слышал и видел.
  
  "Город подвергается нападению!" - пришло срочное сообщение. "Нам нужны все подкрепления, которые вы можете нам прислать!" - и изображение осажденного города появилось в ужасающих деталях на экранах наблюдателей; вид был записан с воздуха. Комиссару потребовалось всего несколько секунд, чтобы приказать всем доступным людям и военной технике прибыть к месту конфликта; затем, сделав все, что было в их силах, Киннисон и Сэммс в беспомощном, зачарованном ужасе уставились в свои тарелки, наблюдая за изображенными там сценами резни и разрушения.
  
  Невианский корабль - корабль-побратим, корабль, который Костиган видел в открытом космосе, когда он мчался к Земле в ответ на призыв Нерадо, - висел в полной видимости высоко над метрополией. Презирая жалкое оружие, которым владеет человек, она висела там, ее зловещая красота линий резко выделялась на фоне безоблачного неба. От ее сияющего корпуса тянулся вниз тонкий, но твердый стержень алой энергии; стержень, который медленно перемещался туда-сюда, пока невианцы искали богатейшие залежи драгоценного металла, за которым они зашли так далеко. Железо, когда-то твердое, а теперь вязкая красная жидкость, медленно текло все густеющим потоком по этому неуловимому багровому каналу в вместительные резервуары невианского рейдера; и куда бы ни попал этот пылающий луч, туда же попадали руины, разрушения и смерть. Офисные здания, небоскребы, величественно возвышающиеся в своей архитектурной симметрии и красоте, превратились в груды обломков, когда их стальные каркасы были демонтированы. Луч уходил глубоко в землю; за ним последовали наводнение, пожар и взрыв, когда исчезли лабиринты подземных трубопроводов . И человечество зданий умерло: мгновенно и безболезненно, так и не узнав, что их поразило, когда несущее жизнь железо их тел ушло в Невианский поток.
  
  Оборона Питтсбурга была действительно слабой. Несколько устаревших железнодорожных винтовок выпустили свои гильзы вверх в тщетном неповиновении и были тихо поглощены. Окружные самолеты Triplanetary, недавно вооруженные ультралучевыми двигателями с железным приводом, поспешно собрались и атаковали захватчика в строю, но с ненамного большим успехом. Под воздействием их лучей экраны "чужака" вспыхнули белым, затем зависший корабль и летающая эскадрилья исчезли из виду в мутно-непрозрачной пелене багрового пламени. Облако вскоре рассеялось, и с того места, где стояли самолеты, взлетела или упала груда обломков из цветных металлов. И теперь конус космических кораблей с базы Triplanetary в Буффало приближался к Питтсбургу, направляясь навстречу невианскому грабителю и к известному, ужасному и безнадежному поражению.
  
  "Останови их, Род!" Сэммс плакал. "Это настоящая бойня! У них ничего нет - они еще даже не оснащены железным приводом!"
  
  "Я знаю это, " простонал комиссар, " и адмирал Барнс знает это так же хорошо, как и мы, но ничего не поделаешь - подождите минутку! The Washington cone ведет репортаж. Они так же близки друг к другу, как и другие, и у них новое вооружение. Филадельфия не за горами, как и Нью-Йорк. Теперь, возможно, мы сможем что-то сделать!"
  
  Флотилия Буффало замедлила ход и остановилась, и в считанные минуты прибыли подразделения с других баз. Был сформирован конус, и суда с железным приводом в авангарде, суда старого типа далеко в тылу, обрушились на Невиан, извергая из своей полой передней части твердый цилиндр уничтожения. Еще раз экраны Невиана вспыхнули ярким светом, еще раз красное облако разрушения вырвалось за пределы. Но эти суда не были полностью беззащитны. Их ультрагенераторы, приводимые в действие железом, создавали экраны собственной формулы невианцев, экраны невероятной мощности, к которым цеплялась энергия амфибий, и за которые они цеплялись когтями и рвали в озадаченных, дико корускантных проявлениях немыслимой мощи. В течение нескольких минут бушевал яростный конфликт, в то время как непостижимая энергия, рассеиваемая этими напряженными экранами, обрушивалась ужасающими разрушительными разрядами молний на город далеко внизу.
  
  Ни одно сражение с таким невероятным насилием не могло длиться долго. Корабли Triplanetary уже демонстрировали свою максимальную мощность, в то время как невианцы, презирающие солярианскую науку, еще не раскрыли всю свою мощь. Таким образом, последнее отчаянное усилие человечества оказалось тщетным, поскольку захватчики все глубже и глубже проникали своими лучами в перегруженные защитные экраны военных кораблей; и один за другим предположительно непобедимые космические корабли человечества падали в ужасных обломках на руины того, что когда-то было Питтсбургом.
  
  ГЛАВА 15
  
  ОБРАЗЦЫ
  
  Убежденность Костигана в том, что подводная лодка глубоководных рыб не смогла одолеть грозные машины разрушения Нерадо, была слишком обоснованной. В течение нескольких дней невианская спасательная шлюпка с тремя пассажирами-землянами мчалась сквозь межзвездную пустоту без происшествий, но, наконец, опасения оперативника оправдались - его широко раскинутые детекторные экраны отреагировали; на его обзорной панели они могли видеть гигантский космический корабль Нерадо, во весь опор преследующий свою спасательную шлюпку!
  
  "Будьте начеку, ребята - теперь осталось недолго!" - Позвал Костиган, и Брэдли с Клио поспешили в крошечную диспетчерскую.
  
  Надев и протестировав броню, трое землян уставились в обзорные панели, наблюдая за быстро увеличивающимся изображением невианского космического корабля. Нерадо выследил их и следовал за ними, и такова была мощь огромного судна, что немыслимая скорость спасательной шлюпки была самым малым ходом по сравнению с скоростью преследующего крейсера.
  
  "И мы едва начали преодолевать расстояние до Теллуса. Вы, конечно, еще ни с кем не смогли связаться?" Брэдли скорее утверждал, чем спрашивал.
  
  "Я продолжал пытаться, конечно, пока они не накрыли мою волну, но все отрицательно. В тысячи раз слишком далеко для моего передатчика. Нашей единственной надеждой связаться с кем-либо был очень слабый шанс, что наш супер-корабль, возможно, уже бродит где-то здесь, но это, конечно, не так. Вот они!"
  
  Дотянувшись до панели управления, Костиган яростно обрушивал на огромное судно волну за волной смертельных вибраций, под яростными ударами которых защитные экраны невианцев вспыхивали белым; но, как ни странно, их собственные экраны не излучали. Словно презирая любое оружие, которым может обладать спасательная шлюпка, материнский корабль просто защищался от атакующих лучей, во многом так же, как мать-дикая кошка защищает от когтей и зубов своего плюющегося, рычащего котенка, который возмущается прикосновением необходимой материнской дисциплины.
  
  "При этом они, вероятно, не стали бы с нами сражаться", - Клио первой поняла ситуацию. "Это их собственная спасательная шлюпка, и вы знаете, мы нужны им живыми".
  
  "Есть еще одна вещь, которую мы можем попробовать - держись!" Костиган отключил свои экраны и направил всю свою мощь в один огромный прессорный луч.
  
  Троих швырнуло на пол и удерживало там чудовищным весом, когда спасательная шлюпка рванулась прочь с колоссальным ускорением реакции луча на невообразимую массу невианского небесного вездехода; но полет был недолгим. По этому нажимному лучу полз тускло-красный энергетический стержень, который окружил ускользающую оболочку и медленно остановил ее. Затем Костиган яростно включил и переустановил управление, задействовав все свои движущие силы и все свое оружие, но ни один луч не мог пробиться сквозь красную мглу, и спасательная шлюпка осталась неподвижной в космосе. Нет, не неподвижный - красный стержень укорачивался, увлекая корабль-прогульщик обратно к стартовому люку, из которого он с такой надеждой появился несколько дней назад. Это рисовалось снова и снова; тщетны были все усилия Костигана хоть на волосок изменить линию его движения. Через открытый люк лодка аккуратно скользнула, и когда она остановилась в своем первоначальном положении внутри многослойной кожи монстра, заключенные услышали, как тяжелые двери с лязгом закрылись за ними, одна за другой.
  
  А затем листы синего огня вспыхнули и затрещали вокруг трех комплектов трипланетной брони - две большие человеческие фигуры и маленькая были четко очерчены в ослепительном синем пламени.
  
  "Это первое, что вышло в свет в соответствии с графиком". Костиган рассмеялся коротким, яростным лаем. "Это их парализующий луч, мы его остановили, и у каждого из нас достаточно железа, чтобы удерживать его вечно".
  
  "Но, похоже, лучшее, что мы можем сделать, - это зайти в тупик", - утверждал Брэдли. "Даже если они не смогут парализовать нас, мы не сможем причинить им вреда, и мы возвращаемся на Невию".
  
  "Я думаю, Нерадо приедет на конференцию, и мы сможем договориться о каких-то условиях. Он должен знать, на что способны эти Льюистоны, и он знает, что у нас будет шанс использовать их, так или иначе, прежде чем он доберется до нас снова ", - уверенно заявил Костиган, но снова он ошибся.
  
  Дверь открылась, и через нее переваливаясь, вкатилось или выползло закованное в металл чудовище - существо с колесами, ногами и извивающимися щупальцами из сочлененной бронзы; существо, обладающее защитными экранами, достаточно мощными, чтобы без усилий поглотить весь поток трипланетных прожекторов. Три бронзовых щупальца протянулись сквозь прожорливые балки Льюистонов, разнесли их на куски и заковали в нерушимые кандалы бронированные тела трех человеческих существ. Машина или существо вынесло свой беспомощный груз через дверь в главный коридор и вышло по нему. И вскоре трое землян, без оружия, без доспехов и почти без одежды, стояли в рубке управления, снова лицом к лицу со спокойным и невозмутимым Нерадо. К удивлению импульсивного Костигана, невианский командир был совершенно лишен злобы.
  
  "Стремление к свободе, возможно, присуще всем формам живой жизни", - прокомментировал он через the transformer. "Однако, как я говорил вам ранее, вы - образцы, подлежащие изучению в Колледже науки, и вас будут изучать, несмотря на все, что вы можете сделать. Смиритесь с этим ".
  
  "Ну, скажите, что мы не пытаемся создавать больше проблем; что мы сотрудничаем в обследовании и предоставляем вам любую информацию, которую можем", - предложил Костиган. "Тогда вы, вероятно, захотите предоставить нам корабль и позволить нам вернуться в наш собственный мир?"
  
  "Вам не будет позволено причинять больше неприятностей", - холодно заявила амфибия. "Ваше сотрудничество не потребуется. Мы возьмем от вас любые знания и информацию, которые пожелаем. По всей вероятности, вам никогда не будет позволено вернуться в вашу собственную систему, потому что как образцы вы слишком уникальны, чтобы их потерять. Но хватит этой пустой болтовни - отведите их обратно в их каюты!"
  
  Заключенных отвели обратно в три смежные комнаты под усиленной охраной; и, верный своему слову, Нерадо позаботился о том, чтобы у них больше не было возможности сбежать. До Невии космический корабль долетел без происшествий, и в наручниках землян доставили в Научный колледж, где они должны были пройти физическое и психическое обследование, которое обещал им Нерадо.
  
  Невианский ученый-капитан также не ошибся, заявив, что их сотрудничество не было ни необходимым, ни желанным. Яростные, но бессильные, человеческие существа изучались в лаборатории за лабораторией холодными аналитическими, бесчувственными учеными Невии, для которых они были не более и не менее чем образцами; и в полной мере они узнали, что значит играть роль неизвестного, низменного организма в биологическом исследовании. Они были сфотографированы как снаружи, так и внутри. Каждая кость, мышца, орган, сосуд и нерв были изучены и нанесены на карту. Каждый рефлекс и реакция были отмечены и обсуждены. Измерительные приборы регистрировали каждый импульс, а записывающие устройства снимали каждую мысль, каждую идею и каждое ощущение. Бесконечно, день за днем, продолжалась изматывающая нервы пытка, пока обезумевшие испытуемые не могли больше терпеть. Побелевшая и дрожащая, Клио наконец дико, истерично закричала, когда ее привязывали к лабораторному столу; и при этом звуке нервы Костигана, и без того на пределе, не выдержали во вспышке неистовой ярости.
  
  Борьба мужчины и крики девушки были одинаково тщетны, но удивленные невианцы, посовещавшись, решили дать образцам отпуск. С этой целью они были помещены вместе со своими земными пожитками в трехкомнатную конструкцию из прозрачного металла, плавающую в большой центральной лагуне города. Там их на какое-то время оставили в покое - в покое, то есть, за исключением неотрывного взгляда толпы из сотен амфибий, которые постоянно окружали плавучий коттедж.
  
  "Сначала мы жуки под микроскопом, " проворчал Брэдли, " затем мы золотые рыбки в аквариуме. Я не знаю этого ...."
  
  Он замолчал, когда в комнату вошли двое их тюремщиков. Не сказав ни слова о трансформерах, они схватили Брэдли и Клио. Когда эти руки-щупальца протянулись к девушке, Костиган прыгнул. Тщетная попытка. В воздухе парализующий луч невианцев коснулся его, и он тяжело рухнул на хрустальный пол; и с этого пола он в беспомощной, неистовой ярости наблюдал, как его возлюбленную и его капитана уносили из их тюрьмы на ожидающую подводную лодку.
  
  ГЛАВА 16
  
  СУПЕР-КОРАБЛЬ В ДЕЙСТВИИ
  
  Доктор Фредерик Родебуш сидел за панелью управления недавно реконструированного суперкорабля Triplanetary; один палец застыл над маленькой черной кнопкой. Несмотря на то, что физик был физиком, столкнувшимся с неизвестностью, он все же причудливо улыбнулся своему другу.
  
  "Что-то, чем бы это ни было, вот-вот произойдет. Бойсе вот-вот взлетит. Готов, Клив?"
  
  "Стреляй!" лаконично. Кливленд также был конституционально неспособен выражать свои глубокие чувства во время стресса.
  
  Родебуш провел пальцем вниз, и мгновенно у обоих мужчин возникло ощущение, похожее на чрезвычайно усилившееся головокружение; но головокружение настолько же далеко за пределами космической болезни невесомости, насколько это ужасное ощущение выходит за рамки простого земного головокружения. Пилот слабо потянулся к пульту, но его свинцовые руки категорически отказались повиноваться велениям его пошатнувшегося разума. Его мозг представлял собой корчащуюся, конвульсивную массу неописуемых мучений; он расширялся, взрывался, раздувался от невыносимого давления на ограничивающий его череп. Огненные спирали, пронизанные струящимися черно-зелеными копьями, пылали внутри его лопающихся глазных яблок. Вселенная вращалась в безумном вихре вокруг него, когда он, пьяный, поднялся на ноги, пошатываясь и растягиваясь. Он упал. Он понял, что падает, но не мог упасть! Дико, гротескно извиваясь в агонии, он бешено и вслепую пробирался через комнату прямо к толстой стальной стене. Кончик одного волоска на его непослушной соломенной голове коснулся стены, и тонкая длина этого единственного волоска даже не согнулась, поскольку его небольшая сила мгновенно остановила сто восемьдесят с лишним фунтов массы - массы, теперь полностью лишенной инерции, - которой было его тело.
  
  Но, наконец, сила ума этого человека начала одерживать победу над его физическими пытками. Усилием воли он заставил свои цепкие руки ухватиться за линию жизни, почти бессмысленную для его ошеломленного разума; и сквозь этот кошмар, воплощенный в адских пытках, он пробился обратно к пульту управления. Обхватив одной ногой штандарт, он сделал, казалось бы, невероятное усилие и нажал красную кнопку; затем упал плашмя на пол, слабо, но на волне облегчения и благодарности, поскольку его измученное тело снова ощутило привычные явления веса и инерции. Бледные, дрожащие, откровенно больные, двое мужчин уставились друг на друга с наполовину изумленной радостью.
  
  "Это сработало", - слабо улыбнулся Кливленд, когда пришел в себя достаточно, чтобы говорить, затем вскочил на ноги. "Хватай, Фред! Мы, должно быть, быстро падаем - мы разобьемся, когда столкнемся!"
  
  "Мы никуда не падаем". Родебуш с недобрым предчувствием в глазах подошел к главной смотровой площадке и осмотрел небеса. "Однако все не так плохо, как я боялся, что это может быть. Я все еще могу распознать несколько созвездий, хотя все они довольно сильно искажены. Это означает, что мы не можем находиться более чем в паре световых лет или около того от Солнечной системы. Конечно, поскольку мы уделяли так мало внимания, практически вся наша энергия и время были потрачены на то, чтобы выбраться из атмосферы. Но даже при этом хорошо, что космос не является совершенным вакуумом, иначе к этому времени мы были бы уже далеко за пределами Вселенной ".
  
  "А? О чем ты говоришь? Невозможно! В любом случае, где мы находимся? Тогда мы, должно быть, создаем mil.... О, я понимаю!" Кливленд воскликнул несколько бессвязно, также уставившись в тарелку.
  
  "Верно. Мы вообще не путешествуем - сейчас ". - ответил Родебуш. "Мы абсолютно неподвижны относительно Теллуса, поскольку совершили этот прыжок без инерции. Мы должны достигать все сто процентов нейтрализации-ста точка О-О-О-О-о-которых мы, откровенно, не ожидал. Следовательно, мы, должно быть, остановились мгновенно, когда наша инерция восстановилась. Между прочим, эта первоначальная, безынерционная скорость, "внутренняя" скорость, предположим, мы могли бы назвать это? - приведет к множеству осложнений, но нам не нужно беспокоиться о них прямо сейчас. Кроме того, это не меня беспокоит то,где мы находимся - мы можем получить информацию о достаточно узнаваемых звездах, чтобы выяснить это в кратчайшие сроки - важно, когда".
  
  "Это тоже верно. Допустим, мы в двух световых годах от дома. Вы, может быть, думаете, что сейчас мы на два года старше, чем были десять минут назад? Бесконечно интересно - и определенно возможно. Может быть, даже вероятно - я не знаю - было много дискуссий по этой теории, и, насколько я знаю, мы первые, у кого когда-либо был шанс доказать или опровергнуть это абсолютно. Давайте вернемся к Tellus и выясним это прямо сейчас."
  
  "Мы сделаем это, еще немного поэкспериментировав. Видите ли, у меня не было намерения так долго нас подталкивать. Я собирался переключать переключатели, но вы знаете, что произошло. Однако в этом есть одна хорошая вещь - кому-то стоит потратить два года жизни, чтобы окончательно разобраться с теорией относительности, так или иначе."
  
  "Я скажу, что это так. Но, скажем, у нас много энергии на нашей ультраволновой передаче; я думаю, ее хватит, чтобы достичь Теллуса. Давайте найдем солнце и свяжемся с Сэммсом".
  
  "Давайте сначала немного поработаем с этими элементами управления, чтобы нам было о чем сообщить. Здесь отличное место, чтобы испытать корабль - ничто не мешает ".
  
  "Со мной все в порядке. Но я хотел бы выяснить, действительно ли я на два года старше, чем я думаю, или нет!"
  
  Затем в течение четырех часов они испытывают великий супер-корабль, подобно тому, как летчики-испытатели проверяют каждую деталь характеристик самолета нового и радикального дизайна. Они обнаружили, что ужасное головокружение можно вынести, возможно, со временем даже победить, как можно победить космическую болезнь, с помощью сильной воли в здоровом теле; и что их новое средство передвижения обладает возможностями, о которых даже Родебуш никогда не мечтал. Наконец, получив ответы на свои самые насущные вопросы, они направили свой самый мощный ультралучевой коммуникатор к желтоватой звезде, которая, как они знали, была Старым Солнцем.
  
  "Сэммс...Сэммс." Кливленд говорил медленно и отчетливо. "Родебуш и Кливленд ведут репортаж с "Вампуса, пожирающего космос", который сейчас находится прямо на одной линии с Бета Малой Медведицы от Солнца, на расстоянии около двух десятых световых лет. Чтобы добраться до нас, потребуется шесть полос трубок на вашем самом узком луче, LSV3. За исключением прикосновения к необычно серьезному типу космической болезни, все работало великолепно; даже лучше, чем кто-либо из нас осмеливался верить. Есть кое-что, что мы хотим знать прямо сейчас - нас не было четыре часа с лишним минут или больше двух лет?"
  
  Он повернулся к Родебушу и продолжил:
  
  "Никто не знает, как быстро распространяется эта ультраволна, но если она распространяется так же быстро, как мы, то это не страшно. Я дам ему около тридцати минут, затем сниму еще один ...."
  
  Но, прерывая замечание Кливленда, измученное заботами лицо Вирджила Сэммса появилось на экране четко, а из динамика резко прозвучал его голос.
  
  "Слава Богу, ты жив, и вдвое больше, что корабль работает!" - воскликнул он. "Тебя не было четыре часа одиннадцать минут и сорок одну секунду, но не обращай внимания на абстрактные теоретизирования. Возвращайся сюда, в Питтсбург, как можно быстрее. Это невианское судно или другое, подобное ему, зачищает город и уже уничтожило половину флота!"
  
  "Мы вернемся туда через девять минут!" Родебуш ворвался в передатчик. "Два, чтобы добраться отсюда до атмосферы, четыре - из атмосферы вниз, на холм, и три, чтобы остыть. Сообщите всему четырехсменному экипажу - всем, кого мы выбрали. Мне больше никто не нужен. Корабль, оборудование и вооружение готовы!"
  
  "Две минуты на то, чтобы погрузиться в атмосферу? Думаешь, ты сможешь это сделать?" - Что случилось? - спросил Кливленд, когда Родебуш выключил питание и подскочил к панели управления. "Впрочем, вы могли бы взглянуть и на это".
  
  "Мы могли бы сделать это за меньшее время, если бы пришлось. Мы практически не использовали энергию на выходе, и я собираюсь использовать довольно много энергии на обратном пути ", - быстро объяснил физик, устанавливая циферблаты, которые будут определять направление их мигания.
  
  Главные переключатели были повернуты, и на них снова обрушились муки отсутствия инерции - но на этот раз гораздо слабее, чем когда-либо прежде, - и на своих обзорных экранах они увидели зрелище, никогда прежде не виданное человеческим глазом. Поскольку ультралучевой сигнал с его гетеродинным зрением не искажается никакой достигнутой скоростью, в отличие от лучей света, переносимых эфиром. Превращенный в свет только на экране, он показывал их прогресс так достоверно, как если бы они путешествовали со скоростью, выражаемой в обычных милях в час. Желтая звезда, которая была солнцем, отделилась от небесного свода и устремилась к ним, мгновенно заметно увеличившись в размерах, превратившись в ослепительное чудовище накаливания. И к ним тоже устремилась Земля, увеличиваясь с такой неописуемой быстротой, что Кливленд невольно запротестовал, несмотря на его знание специфической механики судна, в котором они находились.
  
  "Держи это, Фред, держи это! Ну и ну!" - воскликнул он.
  
  "Я использую всего несколько тысяч килограммов тяги, и я уменьшу ее, как только мы коснемся атмосферы, задолго до того, как она сможет даже начать нагреваться", - объяснил Родебуш. "Выглядит плохо, но мы остановимся без банки".
  
  "Как бы ты назвал этот вид полета, Фриц?" - Спросил Кливленд. "Что противоположно слову "инертный"?"
  
  "Будь я проклят, если знаю. Полагаю, что таковых не существует. Свет? Нет ... каким было бы "свободно"?"
  
  "Неплохо. "Свободное" и "инертное" маневрирование, да? Ладно."
  
  Затем, летя "свободно", суперкорабль перешел от практически бесконечной скорости к почти мгновенной остановке во внешнем, самом разреженном слое атмосферы Земли. Ее остановка была кратковременной. Восстановив инерцию, она упала под острым углом вниз. Не просто упала; ее столкнула вниз одна полная батарея проекторов; проекторы, приводимые в действие железными генераторами. Вскоре они были за холмом, фиолетовые экраны которого погасли при одном слове.
  
  Пылая ослепительно белым пламенем от трения атмосферы, сквозь которую он пробивался, "Бойсе" резко замедлил ход, приближаясь к земле, погружаясь к поверхности небольшого, но глубокого искусственного озера под стальной опорой холма. Космический корабль нырнул в холодные воды, и еще до того, как они смогли сомкнуться над ним, изверглись яростные гейзеры пара и кипящей воды, когда неподатливый сплав отдал свое тепло охлаждающей жидкости. Бесконечно тянулись три необходимые минуты, но, наконец, вода перестала кипеть, и Родебуш оторвал корабль от озера и швырнул его в зияющий дверной проем причала. Массивные двери воздушных шлюзов открылись, и пока вся команда отобранных людей спешила на борт со своим личным оборудованием, Сэммс серьезно беседовал с двумя учеными в рубке управления.
  
  "... и примерно половина флота все еще в воздухе. Они не нападают; они просто пытаются удержать ее от нанесения большего урона, пока вы не сможете добраться туда. Как насчет вашего взлета? Мы не можем запустить вас снова - следы исчезли - но вы достаточно легко справились с ней, когда она вошла?"
  
  "Это все моя вина", - признался Родебуш. "Я понятия не имел, что поля будут простираться за пределы корпуса. На этот раз мы покажем ее на проекторах так же, как и привезли сюда - она управляется как велосипед. Взрыв проектора немного нарушает порядок вещей, но ничего серьезного. Ты уже приготовил для меня питтсбургский луч? Мы почти готовы к работе ".
  
  "Вот оно, доктор Родебуш", - раздался голос Нормы, и на экране вспыхнуло изображение событий, происходящих над этим обреченным городом. "Док пуст и запечатан на случай вашего взрыва".
  
  "Прощайте, и дайте питание вашим трубкам!" - раздался звонкий голос Сэммса.
  
  Когда были произнесены эти слова, из приводных проекторов вырвались мощные взрывы энергии, и огромная масса суперкорабля вырвалась через порталы вверх, в стратосферу. Сквозь разреженную атмосферу огромный земной шар мчался со все возрастающей скоростью, и пока "Надежда Трипланетария" летела на восток, Родебуш изучал постоянно меняющуюся сцену сражения на своем планшете и давал подробные инструкции высококвалифицированным специалистам, укомплектовывающим каждое наступательное и оборонительное оружие.
  
  Но невианцы не стали ждать, чтобы вступить в бой, пока не прибудут новички. Их детекторы были чувствительными - работали на расстоянии неисчислимых тысяч миль - и ультраэкран Холма уже был отмечен захватчиками как единственный возможный источник неприятностей на Земле. Таким образом, отход "Бойсе" не остался незамеченным, и тот факт, что даже с его самыми проникающими лучами он не мог заглянуть внутрь корабля, уже вызвал у невианского командира некоторое беспокойство. Поэтому, как только было установлено, что большой шар направляется к Питтсбургу, рыбообразный крейсер пустоты вступил в действие.
  
  Высоко в стратосфере, ускоряясь на восток, огромная масса Бойсе резко замедлилась, хотя ни один прожектор не ослабил своих усилий. Кливленд, не отрывавший глаз от решетки интерферометра и спектрофотометрических диаграмм, с пальцами, порхающими над клавишами калькулятора, ухмыльнулся, поворачиваясь к Родебушу.
  
  "Как ты и думал, шкипер; ультрадиапазонный толкатель. C4V63L29. Может, мне его немного подтолкнуть?"
  
  "Пока нет; давайте немного прощупаем его, прежде чем заставим снимать крупным планом. У нас полно массы. Посмотрите, что он делает, когда я включаю проекторы на полную мощность ".
  
  Когда была задействована вся мощь теллурианского корабля, невианец был вынужден отступить назад, прочь от города, которому угрожала опасность, несмотря на полную мощность всех своих проекторов. Однако вскоре прогресс был снова проверен, и оба ученых прочитали причину на своих планшетах. Враг установил укрепляющие стержни огромной мощности. Три компрессионных элемента веером расходились позади нее, прижимая ее к невысокому горному склону, в то время как один огромный притягивающий луч был направлен прямо вниз, удерживая в нерушимой хватке земляной цилиндр, уходящий глубоко в скальную породу.
  
  "В эту игру могут играть двое!" и Родебуш управлял похожими балками, а также передовыми тракторами. "Пристегнитесь все!" - прозвучало общее предупреждение. "Где-то скоро что-то рухнет, и когда это произойдет, мы получим толчок!"
  
  И обещанный толчок действительно скоро наступил. Каким бы невероятно массивным и могучим ни был "Невиан", "Бойсе" был еще массивнее и мощнее; и поскольку и без того огромная энергия, питающая тягачи, толкатели и прожекторы, была доведена до невообразимого максимума, вражеский корабль подбросило вверх, назад; а корабль Земли рванулся вперед стремительным прыжком, который угрожал напрячь даже его могучие члены. Невианские якорные стержни не сломались; они просто вытащили огромные цилиндры из твердой породы, которые образовали их крепления.
  
  "Хватай его сейчас же!" Родебуш кричал, и даже когда лавина падающих камней погребала сельскую местность, Кливленд направил луч тягача на летучую рыбу и осторожно потянул.
  
  Невианин, похоже, и сейчас не прочь вступить в схватку. Два враждующих супердредноута устремились навстречу друг другу, и из "захватчика" хлынула ужасающая темно-красная дымка, которая до этого означала гибель всего солярианского. Затопило и поглотило огромный земной шар надежды человечества в его распространяющемся облаке красноватого непроницаемого мрака. Но ненадолго. Суперкорабль Triplanetary не мог похвастаться обычной земной защитой, но был окружен экраном за экраном ультравибраций: невесомые стены, это правда, но барьеры, непроницаемые для любой недружественной волны. К внешнему экрану цепко прилипла красная вуаль невианцев, жадно облизывая каждый квадратный дюйм экранирующей сферы силы, но неспособных найти отверстие, через которое можно было бы питаться сталью брони Бойсе.
  
  "Возвращайся назад! Возвращайтесь и помогите Питтсбургу!" Родебуш направил луч ультракоммуникатора сквозь мрак к приборам земного адмирала; ибо уцелевшие боевые корабли флота - его самые мощные подразделения - устремились вперед, чтобы погрузиться в это красное разрушение. "Никто из вас не продержится и секунды на этом красном поле. И очень скоро следите за фиолетовым полем - оно будет хуже этого. Я думаю, мы справимся с ними в одиночку; но если мы не сможем, в Системе нет ничего, что могло бы нам помочь!"
  
  И теперь доселе пассивный экран суперкорабля стал активным. Поначалу невидимый, он начал светиться яростным фиолетовым светом, и когда свечение усилилось до невыносимой интенсивности, весь сферический щит начал увеличиваться в размерах. Вытесненная из супер-корабля как центра, его надвигающаяся поверхность бурлящей энергии поглотила багровую мглу, как волна доменного жара поглощает облако снежинок в воздухе над его куполом. Красный туман смерти был не всем, что было поглощено. Между этой прожорливой поверхностью и бронированной обшивкой Бойсе не было ничего. Ни мусора, ни атмосферы, ни пара, ни единого атома материальной субстанции - впервые на Земле был достигнут абсолютный вакуум!
  
  Упрямо отстаивая каждый потерянный фут пути, невианский туман отступил перед фиолетовой сферой небытия. Он падал все ниже и ниже, полностью исчезая из космоса, когда фиолетовая волна поглотила вражеское судно; но летучая рыба не исчезла. Ее тройные экраны вспыхнули в неистовом великолепии накаливания, и она невредимой вошла в эту пустую сферу, которая мгновенно сжалась в невероятно вытянутый эллипсоид, в каждом фокусе которого находился безумно воюющий космический корабль.
  
  Затем в этой вакуумной трубе разыгрался захватывающий поединок ультраоружий - оружия, бессильного в воздухе, но смертоносного в пустом пространстве. Лучи и жезлы титанической мощности сокрушительно били по ультраэкранам, не уступающим по мощности. Раз за разом каждый участник испытывал всю гамму спектра, используя все доступные ему сверхсилы, только для того, чтобы обнаружить, что все каналы закрыты. В течение нескольких минут продолжалась ужасная борьба, затем:
  
  "Купер, Адлингтон, Спенсер, Даттон!" Родебуш позвал в свой передатчик. "Готовы? Не могу дотронуться до него на ультразвуке, поэтому я перехожу на макро-диапазоны. Отдайте ему все, что у вас есть, как только я сверну фиалку. Вперед!"
  
  При этом слове фиолетовый барьер рухнул, и с грохотом, похожим на разрушение Вселенной, атмосфера устремилась в пустоту. И во время урагана было выпущено самое смертоносное материальное оружие Triplanetary. Торпеды - торпеды из цветных металлов с ультраэкранированным управлением, управляемые лучом, заряженные самыми эффективными способами разрушения материалов, известными человеку. Купер швырнул свои канистры с проникающим газом, Адлингтон - атомные бомбы из аллотропного железа, Спенсер - неразрушаемые бронебойные снаряды, а Даттон - разбивающиеся колбы с квинтэссенцией коррозии - липкой, липкой жидкостью такой ужасной силы, что ее мог содержать только один редкий соларианский элемент. Десять, двадцать, пятьдесят, сотня были брошены так быстро, как только мог запустить их автоматический механизм; и невианцы нашли в них противников, которых нельзя презирать. Размер в размер, их экраны были такими же мощными, как у Бойс. Разрушительные лучи невианцев безвредно отражались от их щитов, а сложные экраны невианцев, нейтрализованные при попадании торпед, были бессильны помешать их продвижению. Каждый снаряд должен быть пойман и раздавлен по отдельности лучами самой невероятной мощности; и пока уничтожался один, десятки других бросались в атаку. Затем, когда изворачивающийся захватчик был больше всего занят крошечными, но неумолимыми разрушителями, Родебуш пустил в ход свое самое тяжелое оружие.
  
  Макропучки! Потрясающие потоки голубовато-зеленого пламени, которые яростно прорывались через курс за курсом невианского экрана! Злобные клыки, приводимые в движение с такой силой и скоростью, что они вгрызались в самые стенки вражеского судна, прежде чем амфибии поняли, что их защитные силовые панцири были пробиты! И аварийные экраны захватчиков были столь же бесполезны. Курс за курсом отправлялись только для того, чтобы злобно вспыхнуть в спектре и погаснуть.
  
  Побежденная на каждом шагу, теперь отчаянно уворачивающаяся Невианка отпрыгивала в стремительном полете, но была ошеломляюще остановлена, когда Кливленд пригвоздил ее притягивающим лучом. Но теллурианцам предстояло узнать, что невианцы держали в резерве средства отступления. Трактор сломался - его срезало прямо с шипящей плоскости силы - и крейсер в форме рыбы исчез из поля зрения Кливленда, точно так же, как "Бойсе" исчез с экранов коммуникаторов Радиоцентра, расположенного на Холме, когда его спускали на воду. Но хотя пластины в рубке управления не могли удержать невианку, она не исчезла за пределами поля зрения Рэндольфа, ныне офицера связи на суперкорабле. Потому что, предупрежденный и униженный потерей одного ускоряющегося судна со своих номеров в Радиоцентре, он теперь был готов к любой чрезвычайной ситуации. Поэтому, когда невианка убегала, шпионский луч Рэндольфа автоматически удерживал ее позади, поскольку была полная мощность двенадцати специальных блоков силовых трубок с железным приводом; и таким образом получилось, что мстительные земляне мгновенно пронеслись вдоль линии полета невианцев. Теперь безынерционный, время от времени ненадолго останавливающийся, чтобы дать возможность экипажу привыкнуть к новым ощущениям, суперкорабль Triplanetary преследовал захватчика; мчась сквозь пустоту с немыслимой скоростью.
  
  "С ним было легче справиться, чем я думал", - проворчал Кливленд, уставившись в тарелку.
  
  "Я думал, что у него тоже было больше материала, - согласился Родебуш, - но я думаю, Костиган получил почти все, что у них было. Если это так, то со всеми нашими собственными материалами и большей частью их, кроме того, мы должны быть в состоянии взять их. Данные Конвея показали, что у них есть только частичная нейтрализация инерции - если это стопроцентно, мы никогда их не поймаем - но это не так - вот они! "
  
  "И на этот раз я собираюсь удержать ее или сжечь все наши генераторы, пытаясь", - мрачно заявил Кливленд. "Вы, ребята, там, внизу, еще не в состоянии постоять за себя? Прекрасно! Начинайте выбрасывать свои банки!"
  
  Закаленные в космосе ветераны, все остальные офицеры Теллурии боролись с ужасной тошнотой от отсутствия инерции, точно так же, как это сделали Родебуш и Кливленд. Снова прожорливые зеленые макролучевые лучи разорвали летающий крейсер, снова мощные каркасы двух космических кораблей тошнотворно содрогнулись, когда Кливленд вцепился в тяговую тягу, снова высокоуправляемые торпеды вылетели со своим грузом смерти и разрушения. И снова невианская плоскость сдвига силы ударила по притягивающему лучу Бойсе; но на этот раз мощный тяговый механизм не поддался. Искрясь и выплевывая искры высокого напряжения, самолет глубоко врезался в неподатливый энергетический стержень. Разряды становились ярче, гуще и продолжительнее по мере того, как режущая плоскость потребляла все больше и больше энергии; но в прямой зависимости от этой мощности стержень становился больше, плотнее и его становилось все труднее резать. Пиротехническое представление становилось все более и более ярким, пока внезапно весь тяговый стержень не исчез. В то же мгновение с фланга Бойсе вырвался столб невыносимого пламени, и вся огромная конструкция корабля затряслась от силы ужасающего взрыва.
  
  "Рэндольф! Я их не вижу! Они нападают или убегают?" - Потребовал Родебуш. Он был первым, кто осознал, что произошло.
  
  "Беги-быстро!"
  
  "Возможно, так же хорошо, но получите их реплику. Адлингтон!"
  
  "Вот!"
  
  "Хорошо! Боялся, что ты исчез - это была одна из твоих бомб, не так ли?"
  
  "Да. Хорошо запущенный, только что вышедший на экраны. Не понимаю, как он мог взорваться, если только что-то горячее и твердое не ударило по нему в трубе; для взрыва ему потребовалось бы примерно столько времени. Хорошо, что это не сработало раньше, иначе никого из нас здесь бы не было. Как бы то ни было, Шестая зона довольно хорошо обработана, но переборки выдержали повреждения шестой. Что произошло?"
  
  "Мы точно не знаем. Оба генератора на притягивающем луче вышли из строя. Сначала я думал, что это все, но мои нейтрализаторы мертвы, и я не знаю, что еще. Когда G-4 вышли из строя, термоядерный синтез, должно быть, замкнул нейтрализаторы. Они бы устроили беспорядок; должно быть, это прожгло дыру в трубе номер шесть. Мы с Кливлендом приедем и все осмотримся ".
  
  Надев скафандры, ученые проникли в поврежденный отсек через аварийные воздушные шлюзы, и что за зрелище они увидели! Как внешние, так и внутренние стенки из легированной брони были снесены чудовищной силой взрыва. Зазубренные пластины висели криво; погнутые, скрученные и сломанные. Огромный торпедный аппарат со всеми его сложными автоматическими механизмами был сильно отброшен назад и лежал в отвратительном беспорядке у задних переборок. Во всем отделении практически ничего не осталось целым.
  
  "Мы ничего особенного не можем здесь сделать", - наконец сказал Родебуш через свой передатчик. "Давайте посмотрим, как выглядит генератор номер четыре".
  
  Эта комната, хотя и не пострадала от взрыва снаружи, была столь же эффективно разрушена изнутри. Здесь все еще было удушающе жарко; воздух все еще был пропитан зловонием горящей смазки, изоляции и металла; пол был наполовину покрыт полурасплавленной массой того, что когда-то было жизненно важным оборудованием. Ибо с выгоранием стержней генератора энергия распадающегося аллотропного железа не имела выхода и накапливалась до тех пор, пока не пробила изоляцию и непреодолимым потоком энергии не преодолела все препятствия на своем пути к нейтрализации.
  
  "Хм... м...м. Должно было быть автоматическое отключение - одна деталь, которую мы упустили из виду ", - размышлял Родебуш. "Электрики могут восстановить это здесь, хотя эта дыра в корпусе - это что-то другое".
  
  "Я скажу, что это что-то другое", - согласился седой главный инженер. "Она потеряла всю свою сферическую прочность - привязка трактора к этому кораблю сейчас вывернула бы ее наизнанку. Я бы сказал, вернемся в ближайший к нам магазин Triplanetary ".
  
  "Приходи еще, шеф!" Кливленд консультировал инженера. "Никто из нас не прожил бы достаточно долго, чтобы попасть туда. Мы не можем путешествовать без инерции, пока не будет произведен ремонт, поэтому, если он не может быть выполнен без долгих путешествий, это просто очень плохо ".
  
  "Я не понимаю, как мы могли бы поддерживать наши гнезда ..." инженер сделал паузу, затем продолжил: "Если вы не можете дать мне Марс или Теллус, как насчет какой-нибудь другой планеты? Меня не волнует атмосфера или что-либо еще, кроме массы. Я могу придать ему жесткость за три-четыре дня, если смогу сесть на что-нибудь достаточно тяжелое, чтобы удерживать наши домкраты и прессы; но если нам придется устанавливать космические люльки вокруг самого корабля, это займет много времени - вероятно, месяцы. У вас нет запасной планеты под рукой, не так ли?"
  
  "Возможно, что и так", - неожиданно ответил Родебуш. "За пару секунд до того, как мы вступили в бой, мы направлялись к солнцу, по крайней мере, с двумя планетами. Я как раз готовился увернуться от них, когда мы отключили нейтрализаторы, так что они должны быть где-то довольно близко - да, вот солнце, прямо вон там. Довольно бледный и маленький; но, говоря сравнительно, близкий. Мы вернемся в диспетчерскую и узнаем о планетах ".
  
  Было обнаружено, что у странного солнца есть три крупных дочерних элемента, которые легко обнаружить, и наблюдения показали, что поврежденный космический корабль может достичь ближайшего из них примерно за пять дней. Таким образом, питание подавалось на приводные проекторы, и каждый ученый, электрик и механик занялись ремонтом вышедших из строя генераторов; восстановив их, чтобы они могли выдерживать любую нагрузку, которую могли бы на них возложить преобразователи. В течение двух дней "Бойсе" двигался вперед, затем его ускорение было изменено, и, наконец, была произведена посадка на неприступную, каменистую почву странного мира.
  
  Он был больше Земли и имел несколько более сильную гравитацию. Несмотря на то, что климат был очень холодным, даже при коротком дневном свете здесь росла пышная, но диковинная растительность. Его атмосфера, хотя и была достаточно богата кислородом и на самом деле не ядовита, была настолько насыщена неописуемо зловонными парами, что ими едва можно было дышать. Но эти вещи совершенно не беспокоили инженеров. Не обращая внимания на температуру или пейзаж и не дожидаясь химического анализа воздуха, механики в скафандрах приступили к выполнению своих задач; и всего за чуть больше времени, чем было указано главным инженером, корпус и гигантский каркас суперкорабля стали такими же прочными, как и прежде.
  
  "Все в порядке, шкипер!" - наконец прозвучали долгожданные слова. "Вы могли бы испытать ее, совершив быстрый прыжок по этому миру, прежде чем взяться за дело всерьез".
  
  Под яростным огнем прожекторов корабль рванулся вперед, и раз за разом, когда "Родебуш" наваливался всей своей массой на тяговый луч или прессор, инженеры тщетно искали какие-либо признаки слабости. Странная планета, наполовину окруженная, и самые суровые испытания прошли безупречно, Родебуш потянулся к переключателям нейтрализатора. Протянул руку и остановился, ошеломленный, потому что на его панели вспыхнул яркий фиолетовый свет и настойчиво зазвенел звонок.
  
  "Что за черт!" Родебуш направил исследующий луч вдоль линии детектора и ахнул. Он уставился, открыв рот, затем закричал:
  
  "Роджер здесь, восстанавливает свой планетоид! ВСЕ ПО МЕСТАМ!"
  
  ГЛАВА 17
  
  РОДЖЕР ПРОДОЛЖАЕТ
  
  Как уже упоминалось, Серый Роджер не погиб в потоках невианской энергии, уничтоживших его планетоид. В то время как эти потрясающие потоки силы, исходящие из темно-красного мрака, окружавшего космический корабль амфибий, проникали в его защитные экраны, он сидел бесстрастный и неподвижный за своим столом, его жесткие серые глаза методично скользили по приборам и записывающим устройствам.
  
  Когда обволакивающая мантия силы сменила цвет с темно-красного на все более короткие длины волн, однако:
  
  "Бакстер, Харткопф, Шателье, Анандрусунг, Пенроуз, Нисимура, Мирски..." - он перечислил список имен. "Немедленно явитесь ко мне сюда!"
  
  "Планетоид потерян, - сообщил он своей избранной группе ученых, когда они собрались, - и мы должны покинуть его ровно через пятнадцать минут, что будет временем, необходимым роботам для заполнения этой первой секции нашим самым необходимым оборудованием и инструментами. Упакуйте каждому из вас по коробке с вещами, которые он больше всего хотел бы взять с собой, и сообщите об этом здесь не более чем через тринадцать минут. Никому больше ничего не говори ".
  
  Они спокойно вышли, и когда они вышли в коридор, Бакстер, возможно, немного менее закаленный в делах, чем его товарищи, по крайней мере, высказал мысль о тех, кого они так жестоко покидали.
  
  "Я говорю, это кажется немного глупым - вот так сразу и оставить все остальное; но все же, я полагаю ...."
  
  "Вы правильно предполагаете". Паузу заполнил мягкий и бессердечный Нисимура. "Небольшая часть планетоида, возможно, сможет спастись; что, по крайней мере для меня, является приятно удивительной новостью. Он не может вместить всех наших людей и механизмы, поэтому сохраняются только самые важные из них. Что бы вы хотели? В остальном это просто то, что вы называете "удачей войны", не так ли?"
  
  "Но прекрасная..." - начал влюбленный Шателье.
  
  "Тише, дурак!" - фыркнул Харткопф. "Одно слово из этого, сказанное на ухо Роджеру, и ты тоже останешься позади. Такими несущественными вещами полна Вселенная, которые можно собирать в легкие времена, но которыми трудно пренебречь. И это действительно время шреклихкейта!"
  
  Группа распалась, каждый направился в свою каюту; чтобы снова встретиться в Первом отделении примерно за минуту до начала нулевого времени. "Офис" Роджера теперь был так плотно забит оборудованием и расходными материалами, что для ученых оставалось совсем немного места. Серое чудовище по-прежнему неподвижно сидело за своими циферблатами.
  
  "Но какая от этого польза, Роджер?" русский физик потребовал. "Эти волны относятся к какому-то ультрадиапазону, частота которых намного выше, чем что-либо ранее известное. Наши экраны не должны были останавливать их ни на мгновение. Это тайна, которую они хранили так долго, и, конечно, этой единственной секции не будет разрешено покинуть планетоид, не будучи уничтоженной ".
  
  "Есть много вещей, которых ты не знаешь, Мирски", - последовал холодный и ровный ответ. "В наших экранах, которые, как вы думаете, являются вашим собственным изобретением, есть несколько моих собственных усовершенствований в формулах, и они сохранялись бы вечно, если бы у меня была возможность управлять ими. Экраны этого раздела, будучи меньшего размера, можно держать столько, сколько сочтете необходимым."
  
  "Сила!" - воскликнул ошарашенный русский. "Да ведь у нас почти безграничная власть - неограниченная - достаточная для жизни, требующей больших затрат!"
  
  Но Роджер ничего не ответил, поскольку приближалось время отъезда. Он нажал на крошечный рычажок, и механизм в силовом отсеке привел в действие гигантские поршневые переключатели, которые запустили против невианцев колоссальный луч, который так расстроил самодовольство амфибии Нерадо - луч, в который безрассудно были влиты все ресурсы энергии, предоставляемые планетоидом, не обращая внимания ни на выгорание, ни на истощение. Затем, когда все внимание невианцев и практически вся их максимально возможная мощность были направлены на нейтрализацию этого последнего отчаянного удара, металлическая стена планетоида открылась, и Первая секция вылетела в космос. Несмотря на то, что они были на пределе возможностей, экраны Роджера вспыхнули белым, когда он проезжал через временно ослабевшую атаку невианцев; но в своей озабоченности амфибии не заметили дополнительных помех, и секция продолжила движение, никем не замеченная и незамеченная.
  
  Далеко в космосе Роджер поднял глаза от приборной панели и продолжил разговор, как будто его и не прерывали.
  
  "Все относительно, Мирски, и ты серьезно злоупотребил термином "неограниченный". Наша власть была и остается очень определенно ограниченной. Правда, тогда этого казалось достаточно для наших нужд, и оно намного превосходит то, чем обладают жители любой солнечной системы, с которой я знаком; но существа за этим красным экраном, кем бы они ни были, обладают источниками энергии, настолько превосходящими наши, насколько наши превосходят солярианские."
  
  "Откуда ты знаешь?"
  
  "Эта сила, что это такое?"
  
  "Значит, у нас есть записанный анализ этих полей!" - последовали одновременные вопросы и восклицания.
  
  "Их источником энергии является внутриатомная энергия железа. Полный, а не частичное высвобождение при делении ядра таких нестабильных изотопов, как торий, уран, плутоний и так далее. Поэтому многое еще предстоит сделать, прежде чем я смогу приступить к осуществлению своего плана - у меня должна быть самая мощная структура в макрокосмической вселенной ".
  
  Роджер задумался на несколько минут, и никто из его приспешников не нарушил молчания. Гарлейну из Эддора не нужно было задаваться вопросом, почему такого невероятного продвижения можно было добиться без его ведома: постфактум он знал. Ему мешал и продолжает мешать разум власти; разум, с которым в свое время он вступит в схватку.
  
  "Теперь я знаю, что делать", - продолжил он вскоре. "В свете того, что я узнал, потери времени, жизней и сокровищ - даже потеря планетоида - совершенно незначительны".
  
  "Но что вы можете с этим поделать?" - прорычал русский.
  
  "Многое. По диаграммам самописцев мы можем рассчитать их силовые поля, и с этого момента это всего лишь шаг к их методу высвобождения энергии. Мы будем создавать роботов. Они создадут других роботов, которые, в свою очередь, построят другой планетоид; на этот раз такой, который, обладая теоретическим максимумом мощности, будет соответствовать моим потребностям ".
  
  "И где вы будете это строить? Мы отмечены. Невидимость теперь бесполезна. "Трипланетарий" найдет нас, даже если мы выйдем на орбиту за пределами орбиты Плутона!"
  
  "Мы уже оставили вашу Солнечную систему далеко позади. Мы отправляемся в другую систему; достаточно удаленную, чтобы шпионские лучи Triplanetary никогда нас не обнаружили, и все же ту, до которой мы можем добраться за разумный промежуток времени с помощью имеющихся в нашем распоряжении энергий. Однако на путешествие потребуется около пяти дней, а наши каюты тесны. Поэтому найдите себе место везде, где сможете, и уменьшите скуку тех дней, работая над наиболее насущными проблемами в ваших соответствующих исследованиях ".
  
  Серый монстр замолчал, погруженный в неизвестные никому мысли, и ученые отправились выполнять его приказы. Бакстер, британский химик, последовал за Пенроузом, мрачным американским инженером и изобретателем с выпуклой челюстью, направляясь к самой дальней кабинке секции.
  
  "Послушай, Пенроуз, я бы хотел задать тебе пару вопросов, если ты не возражаешь?"
  
  "Продолжай. Обычно рядом с ним опасно быть кудахчущей курицей, но я не думаю, что он может что-то услышать здесь сейчас. Его система, должно быть, довольно хорошо разбита на части. Вы хотите знать все, что я знаю о Роджере?"
  
  "Именно так. Ты был с ним намного дольше, чем я, ты знаешь. В некотором смысле он производит впечатление едва ли человека, если вы понимаете, что я имею в виду. Смешно, конечно, но в последнее время я задавался вопросом, действительно ли он человек. Он знает слишком много, о слишком многих вещах. Похоже, он знаком со многими солнечными системами, для посещения которых потребовалась бы целая жизнь. Кроме того, он обронил замечания, которые подразумевали бы, что он действительно видел вещи, которые происходили задолго до того, как мог родиться любой живой человек. Наконец, он выглядит - ну, своеобразно - и уж точно ведет себя не по-человечески. Я задавался вопросом, но ничего не смог узнать о нем; как вы сказали, подобные разговоры на борту планетоида были нежелательны."
  
  "Вам не нужно беспокоиться о том, что вам заплатят вашу цену; это одно. Если мы выживем - а это было частью соглашения, вы знаете, - мы получим то, за что продались. Ты станешь подпоясанным графом. Я уже заработал миллионы и заработаю еще много. Точно так же у Шателье были и будут свои женщины, у Анандрусунга и Нисимуры - их заветная месть, у Харткопфа - его сила и так далее." Он задумчиво посмотрел на собеседника, затем продолжил:
  
  "Я мог бы с таким же успехом рассказать все, поскольку у меня никогда не будет лучшего шанса и поскольку вы должны знать столько же, сколько и все мы. Вы с нами в одной лодке и запятнаны той же краской. Ходит много сплетен, которые могут быть правдой, а могут и не быть, но я знаю один очень поразительный факт. Вот оно. Мой прапрадедушка оставил несколько заметок, которые, сделанные в связи с некоторыми вещами, которые я сам видел на планетоиде, неопровержимо доказывают, что наш Роджер поступил в Гарвардский университет в то же время, что и он. Тогда Роджер был взрослым человеком, и старший Пенроуз отметил, что на нем была отметина, вот такая", - и американец набросал каббалистический рисунок.
  
  "Что!" Бакстер воскликнул. "Адепт Северного полярного Юпитера - тогда?"
  
  "Да. Это было до Первой войны на Юпитере, вы знаете, и именно эти знахари - действительно ученые высокого уровня - так затянули ту войну ...."
  
  "Но я говорю, Пенроуз, это действительно немного глупо. Когда они были уничтожены, оказалось, что это было много фокусов-покусов ...."
  
  "Если они были уничтожены", - в свою очередь перебил Пенроуз. "Возможно, что-то из этого было фокусом-покусом, но большая часть, безусловно, таковой не была. Я не прошу вас верить чему-либо, кроме этого одного факта; я просто рассказываю вам остальное. Но также фактом является то, что эти адепты знали вещи и делали вещи, которые требуют долгих объяснений. Теперь о сплетнях, ни одна из которых не гарантирована. Предполагается, что Роджер имеет земное происхождение, и история такова, что его отец был лунным пиратом, а мать - греческой авантюристкой. Когда пиратов прогнали с Луны, они отправились на Ганимед, вы знаете, и некоторые из них были захвачены жителями Юпитера. Кажется, что Роджер родился в момент времени, священный для адептов, поэтому они взяли его к себе. Он прокладывал себе путь через Запретное общество, как и все адепты, совершая различные убийства и выполняя множество дьявольских заданий, пока не добрался до вершины - семьдесят седьмой тайны ...."
  
  "Секрет вечной молодости!" - ахнул Бакстер, невольно испытывая благоговейный трепет.
  
  "Верно, и он оставался Главным дьяволом, несмотря на все усилия всех его амбициозных под-дьяволов убить его, до поворотного момента Первой войны на Юпитере. Затем он улетел на космическом корабле, и с тех пор он работает - и работает усердно - над каким-то своим собственным грандиозным планом, о котором никто другой даже не подозревал. Это история. Правда это или нет, это объясняет многое, чего не может коснуться никакая другая теория. А теперь, я думаю, вам лучше поторопиться; хватит, этого уже предостаточно!"
  
  Бакстер отправился в свою каморку, и каждый член хладнокровной команды серого Роджера методично взялся за свое дело. Как и было предсказано, через пять дней под ними показалась планета, и их корабль сел в зловонной атмосфере на скалистую и неприступную равнину. Затем в течение нескольких часов они плыли на высоте нескольких тысяч футов над поверхностью этого странного мира, в то время как Роджер со своими аналитическими детекторами искал наиболее подходящее место, откуда можно было бы добыть материалы, необходимые для его программы строительства.
  
  Это был мир холода; его солнце было далеким, бледным и тусклым. Там были чудовищные формы растительности, каждая ветвь и член которой корчилась и боролась с гротескной и ужасной индивидуальной активностью. То и дело сопротивляющаяся часть отрывалась от своего родительского растения и устремлялась прочь к независимому существованию; прыгая на такое же чудовищное существо и поглощая его, или будучи поглощенной им самим. Эта флора была однородного цвета, зловещего, болезненно-желтого. По форме некоторые из них были похожи на папоротники, некоторые на кактусы, некоторые отдаленно на деревья; но все это было возмутительно, изначально отталкивающе для всех солярианских чувств. И не менее отвратительными были звероподобные формы жизни, которые хищно ползали по этой фантастической псевдорастительности. Похожие на змей, рептилий и летучих мышей существа извивались, ползали и летали; каждое было покрыто влажно сочащейся желтой шкурой и каждым двигали два общих импульса - убивать и ненасытно и без разбора пожирать. Над этой вонючей дикой местностью Роджер вел свое судно, не тронутое ее отвратительностью, ее ужасающей свирепостью и ужас.
  
  "Должен быть разум, своего рода", - размышлял он и осмотрел поверхность планеты исследующим лучом. "Ах, да, там есть своего рода город", и через несколько минут разбойники смотрели вниз на город с металлическими стенами и округло-коническими зданиями.
  
  Внутри этих структур, а также между ними и вокруг них сновали бесформенные сгустки материи, один из которых Роджер поднял в свой сосуд с помощью трактора. Удерживаемый неподвижно балкой, он лежал на полу, странно растянутая, похожая на амебу, усеянная металлом кожистая масса. Глаз, ушей, конечностей или органов у него, по-видимому, не было, и все же он излучал чрезвычайно враждебную ауру; ментальный поток, концентрированный из ярости и ненависти.
  
  "Очевидно, правящий разум планеты", - прокомментировал Роджер. "Такие существа бесполезны для нас; мы можем построить машины в два раза быстрее, чем потребовалось бы для их покорения и обучения. Тем не менее, нельзя позволить ему вернуть то, что он, возможно, узнал о нас." Говоря это, адепт подбросил необычное существо в воздух и бесстрастно испустил луч из его существования.
  
  "Эта штука напоминает мне человека, которого я когда-то знал, еще в Пенобскоте". Пенроуз был таким же холодно-бессердечным, как и его бесчувственный хозяин. "Самый уравновешенный мужчина в городе - все время сумасшедший!"
  
  В конце концов Роджер нашел место, которое удовлетворяло его потребности в сырье, и приземлился на этой недружелюбной почве. Стремительные лучи обнажили большой круг жизни, и в этот круг прыгнули роботы. Роботы, которым не нужны ни отдых, ни еда, а только смазочные материалы и энергия; роботы, одинаково нечувствительные к этому жестокому холоду и этой вредной атмосфере.
  
  Но преступникам было нелегко завоевать плацдарм на этой враждебной планете, и им не удалось удержать его без усилий. Сквозь причудливую растительность на голом краю круга пробиралась орда закованных в металл людей - если их можно назвать "людьми", - которые, воплощенная свирепость, устремились к линии роботов. Сотнями уничтоженные, они все равно продолжали существовать; казалось, что они готовы потратить любое количество жизней, чтобы одно живое существо могло однажды коснуться робота одним торчащим металлическим стержнем. Всякий раз, когда это происходило, происходила вспышка молнии, поднимался густой дым от горящей изоляции, смазки и металла, и робот выходил из-под контроля. Вспомнив о своих оставшихся автоматах, Роджер выставил защитный экран, против которого защитники их планеты бушевали в бессильной ярости. В течение нескольких дней они бросали себя и все свои силы на этот непроницаемый барьер, затем отступили: временно остановленные, но никоим образом не признающие поражения.
  
  Затем, пока Роджер и его соратники управляли делами внутри своего комфортабельного и теперь уже достаточно вместительного судна, вокруг него возник промышленный город из металла, населенный металлическими и бесчувственными механизмами. Были затоплены шахты, печи были взорваны, плавильные заводы извергали в и без того невыносимый воздух свои сернистые испарения, были построены и оборудованы прокатные станы и механические мастерские; и по мере завершения строительства новых предприятий на них были готовы работать дополнительные роботы. В рекордно короткие сроки тяжелая работа по изготовлению балок, элементов и плит шла полным ходом; и вскоре после этого легкие, ловкие механизмы с множеством пальцев начали собирать и устанавливать огромное количество точного оборудования, необходимого для огромных размеров сооружения.
  
  Как только Роджер-Гарлейн убедился, что будет полностью свободен в течение достаточного периода времени, он собрал, сварил и сконцентрировал все свои умственные силы. Затем он очень осторожно исследовал то, что было и все еще блокировало его. Он нашел его - синхронизировался с ним - и в тот же миг обрушил на него самый яростный удар, какой только мог сгенерировать его эддорианский разум: удар, близнец которого убил не одного члена самого Сокровенного Круга Эддора; удар, энергия которого, он ранее был уверен, убьет любое живое существо, за исключением только Его Абсолютного Превосходства, Всевышнего в Эддоре.
  
  Однако теперь, и не совсем к его удивлению, этот взрыв силы оказался неэффективным; и мгновенный ответный удар был такой интенсивности, что для его парирования потребовалось все, что было у Гарлейна. Он парировал удар, хотя и с трудом, и направил мысль на своего неизвестного противника.
  
  "Ты, кем бы ты ни был, обнаружил, что не можешь убить меня. Я больше не могу тебя убить. Да будет так. Ты все еще веришь, что можешь помешать мне вспомнить то, что мой предок был вынужден забыть?"
  
  "Теперь, когда вы обрели фокус, мы не можем помешать вам вспомнить; и просто мешать вам было бы бессмысленно. Вы можете спокойно вспоминать."
  
  Мысли Гарлейна возвращались все назад. Столетия ... тысячелетия... циклы ... эпохи. След стал тусклым, почти незаметным, глубоко погребенным под слоем наслоений знаний, опыта и ощущений, которые никто из многих сотен его предков даже не потревожил. Но каждая крупица знаний, которыми когда-либо обладал любой из его предков, по-прежнему принадлежала ему. Каким бы смутным, каким бы глубоко похороненным, каким бы подавленным и замаскированным враждебной силой он ни был, теперь он мог найти это.
  
  Он нашел это, и в момент нахождения казалось, что Энфилистор Эрайзианин говорил непосредственно с ним; как будто слившиеся Старейшины Эрайзии пытались - теперь уже тщетно - стереть из его собственного разума все знания о существовании Эрайзии. Тот факт, что такая раса, как эрайзианцы, существовала так давно, был достаточно плох. То, что эрайзианцы на протяжении всех этих веков знали об эддорианцах и были в состоянии сохранить свое существование в секрете, было еще хуже. Тот факт, что у эрайзианцев было все это время, чтобы действовать без сопротивления против его собственной расы, заставил дрогнуть даже неукротимое эго Гарлейна.
  
  Это было важно. Такие незначительные вопросы, как уничтожение несоответствующих культур, необычайно быстрый рост которых теперь был объяснен, должны подождать. Эддор должен полностью пересмотреть свое мышление; объединенный и интегрированный разум Самого Внутреннего Круга должен тщательно изучить каждый факт, каждое значение и коннотацию этого нового-старого знания. Должен ли он перенестись обратно в Эддор, или ему следует подождать и забрать планетоид с его разнообразным и чрезвычайно ценным содержимым? Он подождет; еще несколько мгновений были бы совершенно незначительным дополнением к эонам времени, которые уже прошли с тех пор, как должно было начаться действие.
  
  Итак, восстановление планетоида продолжалось. У Роджера не было причин подозревать, что в радиусе сотен миллионов миль есть что-то физически опасное. Тем не менее, поскольку он знал, что больше не может полагаться на свои собственные умственные способности, чтобы быть в курсе всего, что происходит вокруг него, у него вошло в привычку время от времени сканировать все близлежащее пространство с помощью эфирных детекторов. Так получилось, что однажды, когда он послал свой луч, его жесткие серые глаза стали еще жестче.
  
  "Мирский! Нисимура! Пенроуз! Подойдите сюда!" - приказал он и показал им на своей тарелке огромную стальную сферу, чьи атакующие лучи яростно пылали. "Есть ли у вас какие-либо сомнения относительно системы, к которой принадлежит этот корабль?"
  
  "Совсем не солярианин", - ответил русский. "Чтобы еще больше сузить кругозор, трипланетянин. Несмотря на то, что он больше любого, что я когда-либо видел раньше, его конструкция безошибочна. Им удалось выследить нас, и они проверяют свое оружие перед нападением. Мы нападаем или убегаем?"
  
  "Если трипланетянин, а это, несомненно, так, мы нападаем", - холодно. "Этот раздел вооружен и оснащен таким образом, чтобы победить весь флот Triplanetary. Мы захватим этот корабль и добавим его небольшие ресурсы к нашим собственным. И может даже случиться так, что они подобрали троих, которые сбежали от меня...Мне никогда надолго не отказывали. Да, мы захватим этот сосуд. И эти три рано или поздно. За исключением того факта, что их побег от меня - это вопрос, который должен быть исправлен, меня совершенно не волнует ни Брэдли, ни эта женщина. Костиган, однако, относится к другой категории ... Костиган справился со мной...."Твердые, как алмаз, глаза злобно смотрели на то, что стремление мыслей к чистому и нормальному разуму немыслимо.
  
  "На свои места", - приказал он. "Машины будут продолжать функционировать под своим автоматическим управлением в течение короткого времени, которое потребуется для устранения этой неприятности".
  
  "Один момент!" Странный голос взревел из динамиков. "Считайте, что вы арестованы по приказу Трипланетного совета! Сдавайтесь, и вы получите беспристрастное слушание; сражайтесь с нами, и вы никогда не дойдете до суда. Из того, что мы узнали о Роджере, мы не ожидаем, что он сдастся, но если кто-то из вас, другие люди, хочет избежать немедленной смерти, немедленно покиньте свое судно. Мы вернемся за тобой позже".
  
  "Любой из вас, желающий покинуть это судно, имеет на это мое полное разрешение", - объявил Роджер, пренебрегая любым ответом на вызов Бойсе. "Однако, любому подобному не будет разрешено входить в зону планетоида после того, как остальные из нас вернутся после уничтожения того патруля. Мы атакуем за одну минуту ".
  
  "Не лучше ли было бы остановиться на?" Бакстер, в the quarters of the American, сомневался в том, какой курс выбрать наиболее выгодный. "Я бы немедленно уехал, если бы думал, что этот корабль может победить; но я не думаю, что он может, а вы?"
  
  "Тот корабль? Один трехпланетный корабль против нас?" Пенроуз хрипло рассмеялся. "Делай, как тебе заблагорассудится. Я бы ушел через минуту, если бы думал, что у нас есть хоть какой-то шанс проиграть; но его нет, поэтому я остаюсь. Я знаю, с какой стороны намазан маслом мой хлеб. Эти копы блефуют, вот и все. И это не совсем блеф, потому что они будут продолжать в том же духе, пока это возможно. Глупо, но так уж у них заведено - они каждый раз умирают, пытаясь убежать, даже когда знают, что потерпели поражение еще до того, как начали. Они не руководствуются здравым смыслом."
  
  "Никто из вас не уходит? Очень хорошо, каждый из вас знает, что делать", - раздался бесстрастный голос Роджера. По истечении оговоренной минуты он нажал на рычаг, и крейсер "Вне закона" тихо поднялся в воздух.
  
  Роджер направлял корабль в сторону Бойсе, где все было в порядке. В пределах досягаемости он применил оружие, которому недавно научились и которому, предположительно, не может противостоять ни одна железистая вещь или существо, - красное конверторное поле невианцев. Аналитический детектор Роджера сослужил ему хорошую службу в те страшные минуты, в течение которых планетоид принял на себя основную тяжесть сверхчеловеческой атаки Нерадо; сослужил такую хорошую службу, что по записям этих хитроумных приборов он и его ученые смогли реконструировать не только генераторы атакующих сил, но и экраны, используемые амфибиями для нейтрализации подобных лучей. При значительно более низком вооружении самый маленький из кораблей Роджера победил самые мощные линкоры Triplanetary; чего ему было бояться на таком тяжелом корабле, как тот, которым он сейчас управлял, который был так превосходно вооружен и оснащен? Для его душевного спокойствия было к лучшему, что он не имел ни малейшего представления о том, что безобидный на вид шар, на который он так беспечно нападал, на самом деле был широко обсуждаемым полумифическим суперкораблем, над которым так долго работала Трипланетная служба; и что его и без того беспрецедентное вооружение было обновлено, благодаря ненавистному Костигану, с помощью собственных стоящих идей Роджера, а также со всеми видами оружия и защиты, известными этому архневианцу, Нерадо!
  
  Неосведомленный и презрительный, Роджер запустил свое поле преобразования и мгновенно обнаружил, что борется за саму свою жизнь. Начиная с Родебуша, люди с "Бойсе" не справлялись с управлением, нанося ответный удар волна за волной и нанося залп за залпом вибрационного и материального разрушения. Никакая мысль о милосердии к людям с пиратского корабля не могла прийти им в голову. Каждому из преступников был дан шанс сдаться, и каждый отказался от него. Они знали, что отказ, как знали жители Трипланеты и как знают все современные читатели, означал, что они ставят свои жизни на победу. При современном вооружении действительно немногие мужчины переживают поражение в битве на боевом космическом корабле.
  
  Роджер запустил свою книгу "Поле красной непрозрачности", но она не вышла даже на экраны Бойсе. Все пространство, казалось, взорвалось фиолетовым великолепием, когда Родебуш нейтрализовал его, отбросил назад своей уничтожающей зоной силы; но даже эта всепожирающая зона не смогла коснуться особенно эффективного экрана Роджера. Корабль вне закона выделялся, невредимый. Ультрафиолетовый, инфракрасный, чистый жар, инфразвук, сплошные лучи высокого напряжения, высокочастотный материал, на траекториях которого самые стойкие металлы мгновенно улетучивались, все с приводом от железа; все известные смертельные и мучительные вибрации были отброшены на этот экран: но он тоже был с приводом от железа, и он выдержал. Даже ужасная сила макро-луча была рассеяна им - отраженная, отброшенная во все стороны сверкающими потоками ослепляющей энергии. Купер, Адлингтон, Спенсер и Даттон обрушили на него свои бомбы и торпеды - и он все еще держался. Но самые яростные взрывы Роджера и самые тяжелые снаряды были одинаково бессильны против силовых щитов суперкорабля. Адепт, которому не нравилась битва на равных, затем попытался спастись бегством, но был остановлен мощным притягивающим лучом с грохотом и ошеломлением.
  
  "Должно быть, это тот самый полициклический экран, о котором рассказывал Конвей". Кливленд нахмурился в раздумье. "Я проделал большую работу над этим, и я думаю, что рассчитал открывалку для этого, Фред, но мне понадобится проектор номер десять и весь выход из комнаты питания номер десять. Не могли бы вы позволить мне немного поиграть с этим количеством сока? Ладно, Блейк, доведи ее до пятидесяти пяти тысяч - вот так, держи! Теперь, вы, другие ребята, слушайте! Я собираюсь попытаться просверлить отверстие в этом экране с помощью полого, квазитвердого луча; подобно алмазному сверлу, вырезающему сердцевину. Вы не сможете засунуть что-либо в отверстие снаружи луча, поэтому вам придется проталкивать банки через центральное отверстие проектора номер десять - оно будет холодным, поскольку я собираюсь использовать только внешнее кольцо. Я не знаю, как долго я смогу держать дыру открытой, поэтому выкладывайте их как можно быстрее. Готовы? Поехали!"
  
  Он нажал на ряд контактов. Далеко внизу, в конвертерном отсеке номер десять, сработали массивные переключатели, и огромная масса судна задрожала под воздействием потрясающей реакции недавно рассчитанного полуматериального пучка энергии, который был выброшен, поддерживаемый самым мощным из всех мощных преобразователей и генераторов супердредноута Triplanetary. Этот луч, похожий на трубу, полый цилиндр невыносимой энергии, вспыхнул, и раздался раздирающий грохот, когда он ударил в доселе непроницаемую стену Роджера. Ударял и цеплялся, скрежеща, сверля, в то время как из бушующего ада, который отмечал круг соприкосновения цилиндра и щита, экран пирата излучал сверкающие потоки потрескивающих, струящихся искр, молний, подобных по длине и интенсивности.
  
  Все глубже и глубже погружался гигантский бур. Это было насквозь! Пронзил полициклический экран Роджера; обнажил голый металл стен Роджера! И теперь, сконцентрированные в одной точке, пылали, казалось бы, с удвоенной яростью бушующие лучи Triplanetary - напрасно. Ибо даже если они не могли проникнуть сквозь экран, они не могли проникнуть и сквозь стену дрели Кливленда, но отскакивали от нее каскадным блеском остановленной молнии.
  
  "О, какая же я гантель!" - простонал Кливленд. "Почему, о, почему я не попросил кого-нибудь установить дополнительную балку SX7 на внутренних кольцах Ten? Запрыгивай к нему, ладно, Блейк, чтобы у нас было это на случай, если они смогут остановить канистры?"
  
  Но пираты не смогли остановить все снаряды Triplanetary, которые теперь мчались внутри трубы со всей возможной скоростью. На самом деле, в течение нескольких минут серый Роджер, зная, что потерпел первое реальное поражение за свою долгую жизнь, вообще не обращал внимания ни на них, ни на какое-либо из своих бесполезных наступательных средств: он боролся только за то, чтобы вырваться из дикой хватки тяги Бойса. Бесполезно. Он не мог ни разрезать, ни растянуть эту неумолимо закрепляющую балку. Затем он посвятил все свои ресурсы закрытию этой невероятной бреши в своем щите. Столь же бесполезных. Его самые отчаянные усилия привели лишь к еще более неистовым вспышкам накаливания вдоль изогнутой поверхности контакта с этим цилиндром с проникающим веществом. И по этому потрясающему каналу стремительно поступала посылка за посылкой разрушений. Бомбы, бронебойные снаряды, газовые оболочки с ядовитыми и коррозийными жидкостями следовали друг за другом в тесной последовательности. Выжившие ученые планетоида, опытные артиллеристы и лучники, уничтожили множество снарядов, но справиться со всеми ними было не в человеческих силах. И брешь не удалось закрыть силой, перед которой практически невозможно было устоять, несмотря на "открывалку" Кливленда. И при всей своей мощи Роджер не мог изменить положение своего судна в тисках тягачей Triplanetary в достаточной степени, чтобы направить проектор на супер-корабль вдоль теперь незащищенной оси этой узкой, но смертоносной трубы.
  
  Так получилось, что конец наступил очень скоро. Боеголовка коснулась стальной обшивки, и последовал космический взрыв атомарного железа. Широко раскрытые, беспомощные, с отключенной защитой, другие торпеды вошли в поврежденный корпус и завершили его разрушение еще до того, как их смогли отозвать. Атомные бомбы буквально превратили в пар большую часть пиратского судна; пузырьки с чистой коррозией начали растворять твердые фрагменты его вещества в капающую порчу. Зловонные газы заполнили каждую щель окружающего пространства, когда то, что осталось от боевого крейсера Роджера , начало долгое погружение на землю. Суперкорабль последовал за обломками вниз, и Родебуш отправил разведывательный луч-шпион.
  
  "... сопротивление было таким, что пришлось применить коррозию, и судно и содержимое были полностью разрушены", - продиктовал он немного позже в судовой журнал. "Хотя, конечно, не было никаких человеческих останков, несомненно, что Роджер и его последние одиннадцать человек погибли; поскольку ясно, что обстоятельства и условия были таковы, что никакая жизнь не могла бы выжить".
  
  
  Это правда, что форма плоти, которая была известна как Роджер, была уничтожена. Твердые и жидкие вещества, входящие в его состав, были разложены на составляющие их молекулы или атомы. Однако никакой физической силе, как бы она ни была применена, нельзя было повредить тому, что питало эту форму плоти. Следовательно, то, что сделало Роджера тем, кем он был; сущность, которой был Гарлейн из Эддора; на самом деле вернулось на его родную планету еще до того, как Родебуш завершил исследование того, что осталось от пиратского судна.
  
  Самый внутренний круг встретился, и в течение периода времени, который был бы действительно очень долгим для любого земного разума, эти чудовищные существа рассматривали как единый многослойный разум каждую вновь открывшуюся фазу и грань истины. В конце концов, они знали эрайзианцев так же хорошо, как эрайзианцы знали их. Затем Всевышний созвал собрание всех умов Эддора.
  
  "... отсюда ясно, что эти эрайзианцы, хотя и обладают разумом с огромными скрытыми возможностями, в основе своей мягкотелы и, следовательно, неэффективны", - заключил он. "Заметьте, не слабых, а скрупулезных и нереалистичных; и именно воспользовавшись этими качествами, мы в конечном счете одержим победу".
  
  "Несколько деталей, Высочайший, если Ваше Высшее Превосходство соизволит", - попросил младший эддорианин. "Некоторые из нас вообще не способны четко воспринимать оптимальные направления действий".
  
  "Хотя подробные планы кампании еще не разработаны, будет несколько основных направлений атаки. Конечно, чисто военное предприятие будет одним из них, но оно не будет самым важным. Политические действия с помощью подрывных элементов и препятствующих меньшинств окажутся гораздо более полезными. Однако наиболее продуктивными из всех будут операции относительно небольших, но высокоорганизованных групп, чьи функции будут заключаться в том, чтобы сводить на нет, крушить и крушить все оплоты того, что слабые и бесхребетные приверженцы цивилизации считают лучшими вещами в жизни - любовь, истину, честь, верность, чистоту, альтруизм, порядочность и так далее."
  
  "Ах, любовь ... чрезвычайно интересно. Превосходство, это то, что они называют сексом", - предложил Гарлейн. "Какая это глупая, какая бессмысленная вещь! Я интенсивно изучал его, но пока недостаточно информирован, чтобы представить полный и убедительный отчет. Однако я знаю, что мы можем и будем использовать это. В наших руках порок станет действительно мощным оружием. Vice...drugs...greed...gambling...extortion...blackmail...lust...abduction...assassination...ah-h-h!"
  
  "Совершенно верно. У каждого эддорианца найдется место и потребность в полной реализации своих способностей. Позвольте мне предупредить вас всех, однако, что мало или вообще ничего из этой работы не должно быть сделано кем-либо из нас лично. Мы должны работать через эшелон за эшелоном высших и низших руководителей и контролеров, если мы хотим эффективно контролировать деятельность тысяч миллиардов операторов, которые у нас должны и будут работать. Каждый эшелон управления будет значительно больше по численности, чем тот, что непосредственно над ним, но соответственно ниже по индивидуальной мощи входящих в него сотрудников. Сфера деятельности каждого руководителя, какой бы маленькой или великой она ни была, будет четко определена. Ранг, начиная от операторов на уровне населения планеты и заканчивая Эддорианским директоратом включительно, будет линейной функцией способностей. Будут делегированы абсолютные полномочия. Вся ответственность будет взята на себя. Те, кто преуспеет, получат продвижение и удовлетворение желаний; те, кто потерпит неудачу, умрут.
  
  "Поскольку персонал нижних эшелонов будет представлять небольшую ценность и его будет легко заменить, не имеет большого значения, будут ли они вовлечены в неприятности, влияющие на еще более нижние эшелоны, чьей деятельностью они руководят. Однако находящийся непосредственно под нами эшелон Эддора - и, кстати, я считаю, что плоранцы лучше всего подойдут в качестве наших непосредственных подчиненных - никогда, ни при каких условиях не должен допускать, чтобы какой-либо намек на какой-либо из его реальных дел стал известен любому члену любого низшего эшелона или любому приверженцу цивилизации. Этот момент жизненно важен; каждый присутствующий здесь должен понимать, что только таким образом мы сможем обеспечить свою собственную безопасность, и должен приложить все усилия, чтобы любой нарушитель этого правила был немедленно предан смерти.
  
  "Те из вас, кто являются инженерами, разработают еще более мощные механизмы для использования против эрайзианцев. Психологи разработают и применят на практике новые методы и технички, как для использования против способных умов эрайзианцев, так и для контроля деятельности умственно более слабых существ. Каждому эддорианцу, независимо от его области или способностей, будет дано задание, для выполнения которого он лучше всего подходит. Это все."
  
  
  И в отношении Арисии тоже, хотя в этом не было ничего удивительного, была проведена генеральная конференция. В то время как некоторые из молодых Стражей, возможно, были рады, что открытый конфликт, к которому они так долго готовились, вот-вот разразится, Арисия в целом не была ни рада, ни огорчена. В Великой Схеме вещей, которая была Космическим Целым, все это дело было бесконечно малым инцидентом. Это было предвидено. Это случилось. Каждый эрайзианин в меру своих возможностей сделал бы то, к чему его принудил бы сам факт того, что он эрайзианин. Это пройдет.
  
  "В сущности, наша ситуация на самом деле не изменилась", - скорее констатировал, чем спросил Эуконидор, после того как Старейшины снова выложили свою визуализацию для всеобщего обозрения и обсуждения. "Похоже, это убийство должно продолжаться. Это спотыкание, падение и восхождение; это слепое ощупывание; эта тщетность; это разочарование; этот хаос преступлений, катастроф и кровопролития. Почему? Мне кажется, что было бы намного лучше - чище, проще, быстрее, эффективнее и с бесконечно меньшим кровопролитием и страданиями - для нас принять сейчас прямое и активное участие, как это делали и будут продолжать делать эддорианцы ".
  
  "Чище, молодее, да; и проще. Проще; менее кроваво. Однако это не было бы лучше; или даже хорошо; потому что конечная точка никогда не была бы достигнута. Молодые цивилизации продвигаются вперед, только преодолевая препятствия. Каждое преодоленное препятствие, каждый сделанный шаг вперед несут в себе как страдания, так и награду. Мы могли бы свести на нет усилия любого эшелона ниже самих эддорианцев, это правда. Мы могли бы так защитить каждую из наших протеже-рас, что не было бы развязано войны и не был бы нарушен ни один закон. Но с какой целью? Дальнейшее размышление покажет вам, незрелые мыслители, что в таком случае ни одна из наших рас не развилась бы в то, чем присутствие эддориан сделало необходимым для них стать.
  
  "Из этого следует, что мы никогда не смогли бы победить Эддора; и наш конфликт с этой расой не будет бесконечно оставаться в тупике. Если у них будет достаточно времени, чтобы поработать против нас, они смогут победить. Однако, если каждый эрайзианин будет следовать своей линии действий, изложенной в этой визуализации, все будет хорошо. Есть еще вопросы?"
  
  "Нет. Пробелы, которые у вас, возможно, остались, могут быть заполнены умом очень умеренной мощности."
  
  
  "Посмотри сюда, Фред". Кливленд привлек внимание к пластине, на которой была изображена орда необычных обитателей этой ужасной планеты, обрушивающих свой бешеный электрический гнев на все, что находится внутри круга, лишенного туземной жизни разрушительными лучами Роджера. "Я как раз собирался предложить, чтобы мы очистили планетоид, который начал строить Роджер, но я вижу, что этим занимаются местные мальчики и девочки".
  
  "Возможно, это и к лучшему. Я хотел бы остаться и немного изучить этих людей, но мы должны вернуться на след невианцев ", - и Бойсе устремился прочь в космос, к линии полета амфибий.
  
  Они достигли этой черты и двигались вдоль нее на полной скорости. Пока они путешествовали, их детекторные приемники и усилители работали на пределе своих возможностей; ультраинструменты, способные передавать слышимый любой сигнал, исходящий в радиусе многих световых лет от них, на любом возможном диапазоне связи. И постоянно по крайней мере двое мужчин, сосредоточив все чувства в своих ушах, слушали эти инструменты.
  
  Прислушиваясь - напрягая слух, чтобы различить в оглушительном реве фонового шума из перегруженных труб любой признак голоса или сигнала:
  
  Прослушивание - в то время как за миллионы и миллионы миль, даже за пределами невероятной досягаемости этих ультраинструментов, три человеческих существа даже тогда посылали в пустое пространство почти безнадежный призыв о помощи, в которой так отчаянно нуждались!
  
  ГЛАВА 18
  
  ОБРАЗЦЫ УБЕГАЮТ
  
  Хорошо зная, что общение со своими собратьями является одной из величайших потребностей любого разумного существа, невианцы разрешили земным образцам сохранить свои ультралучевые коммуникаторы. Так получилось, что Костиган смог поддерживать связь со своей возлюбленной и с Брэдли. Он узнал, что каждый из них был выставлен в другом городе Невианы; что все трое были разделены в ответ на настойчивый запрос населения о таком распределении своеобразных, но чрезвычайно интересных существ из далекой солнечной системы. Им не причинили вреда. Фактически, каждого из них ежедневно посещал специалист, который следил за тем, чтобы его подопечные содержались в идеальном состоянии.
  
  Как только Костиган узнал о таком положении вещей, он стал угрюмым. Он сидел неподвижно, поникший и заметно изнывал. Он отказался есть, и от обеспокоенного специалиста он потребовал свободы. Затем, потерпев неудачу в этом, поскольку он знал, что потерпит неудачу, он потребовал что-то сделать. Они указали ему, достаточно разумно, что в такой цивилизации, как у них, он ничего не мог поделать. Они заверили его, что сделают все, что в их силах, чтобы облегчить его душевные страдания, но, поскольку он музейный экспонат, он должен увидеть сам, что его следует выставить на обозрение на короткое время. Не мог бы он, пожалуйста, вести себя прилично и есть, как подобает разумному существу? Костиган еще немного надулся, затем дрогнул. В конце концов он согласился на компромисс. Он бы ел и занимался спортом, если бы в его квартире была оборудована лаборатория, чтобы он мог продолжить исследования, которые начал на своей родной планете. С этим они согласились, и так получилось, что однажды состоялся следующий разговор:
  
  "Клио? Брэдли? На этот раз мне нужно тебе кое-что рассказать. Раньше я ничего не говорил, опасаясь, что что-то может не получиться, но у них получилось. Я объявил голодовку и заставил их предоставить мне полную лабораторию. Как химик я чертовски хороший электрик; но, к счастью, благодаря морской воде, которая у них здесь есть, это очень просто приготовить .... "
  
  "Держись!" - рявкнул Брэдли. "Возможно, кто-то нас подслушивает!"
  
  "Это не так. Они не могут, без моего ведома, и я отключу их в ту же секунду, как кто-нибудь попытается синхронизироваться с моим лучом. Возобновить-создание Vee-Two - это очень простой процесс, и у меня здесь есть все, что наполнено им ...."
  
  "Как получилось, что они тебе позволили?" - спросила Клио.
  
  "О, они не знают, что я делаю. Они наблюдали за мной в течение нескольких дней, и все, что я делал, это придумывал и разливал по бутылкам самую странную кашу, какую только можно вообразить. Затем мне, наконец, удалось разделить кислород и азот, после упорных попыток всего за один день; и когда они увидели, что я ничего не знаю ни об одном из них, ни о том, что с ними делать после того, как я их съем, они с отвращением отказались от меня, как от простой тупой обезьяны, и с тех пор не обращали на меня никакого внимания. Итак, у меня есть много килограммов жидкого Vee-Two, все готово к употреблению. Я ухожу отсюда примерно через три с половиной минуты, и я приеду за вами, ребята, на новом космическом спидстере с железным двигателем, о котором они не знают, что я что-то знаю. Они только что провели финальные испытания, и это самая изящная вещь, которую вы когда-либо видели ".
  
  "Но Конвей, дорогой, ты вряд ли сможешь спасти меня", - голос Клио дрогнул. "Да ведь их здесь тысячи, повсюду. Если ты можешь уйти, уходи, дорогая, но не..."
  
  "Я сказал, что приду за тобой, и если я выберусь, я буду там. Хороший глоток этого материала позволит изложить тысячу из них так же легко, как и один. Вот идея. Я сделал противогаз для себя, так как я буду в нем там, где он плотный, но вам двоим он не понадобится. Он достаточно хорошо растворяется в воде, так что трех-четырех слоев влажной ткани на ваших носах будет достаточно. Я скажу вам, когда нужно смачиваться. Мы собираемся вырваться или попытаться - отсюда до Андромеды слишком мало амфибий, чтобы вечно держать нас, людей, взаперти , как животных из зверинца! Но вот идет мой специалист с ключами от города; время начинать увертюру. Увидимся позже!"
  
  Невианский врач направил свою ключевую трубку на прозрачную стену камеры, и появилось отверстие, которое исчезло, как только он вошел в него; Костиган открыл клапан; и из различных невинных трубок в воду центральной лагуны и в воздух над ней вырвался поток смертоносного пара. Когда невианин повернулся к заключенному, раздалось почти неслышное шипение, и крошечная струя страшной, запрещенной жидкости ударила в его открытые жабры, прямо под огромной конической головой. Он на мгновение напрягся, конвульсивно дернулся всего один раз и неподвижно рухнул на пол. А снаружи потоки жадно растворимого сжиженного газа устремились в воздух и в воду. Он распространялся, растворялся и рассеивался с чрезвычайной подвижностью, которая является одной из его характеристик; и по мере того, как он распространялся и распространялся вовне, невианцы массово гибли сотнями. Умерли, не зная, что их убило, не зная даже, что они умерли. Костиган, горько возмущенный бесчеловечным обращением с этими тремя и отчаянно озабоченный успехом своего плана побега, затаил дыхание и, насторожившись, наблюдал за гибелью амфибий. Когда он больше нигде не мог видеть движения, он надел противогаз, прикрепил к спине большую канистру с ядом - его вместительные карманы были уже полны контейнеров поменьше - и у него вырвались две дико ликующие фразы.
  
  "Я бедный, невежественный экземпляр обезьяны, которому можно позволить поиграть с аппаратурой, не так ли?" - прохрипел он, взяв трубку-ключ специалиста и открыв дверь своей тюрьмы. "Теперь они узнают, что по внешнему виду блохи небезопасно судить о том, как далеко она может прыгнуть!"
  
  Он шагнул через отверстие в воду и, несмотря на то, что был сильно нагружен, перестроился, чтобы доплыть до ближайшего трапа. Он побежал вверх по ней, к главному коридору. Но впереди него донесся вздох ужаса Ви-Два, и куда ушел этот вдох, ушла и бессознательность - бессознательность, которая постепенно перешла бы в постоянное забвение, если бы не оперативное вмешательство того, кто обладал не только необходимым противоядием, но и не менее важными знаниями о том, как именно его использовать. На полу того коридора были разбросаны невианцы, которые упали на своем пути. Мимо их тел или через них прошел Костиган, останавливаясь только для того, чтобы направить струю смертоносного пара в любой ответвляющийся коридор или открытую дверь, которые попадались ему на глаза. Он направлялся к забору городской вентиляционной установки, и никакое существо без маски, зависящее для жизни от кислорода, не могло преградить ему путь. Он добрался до воздухозаборника, сорвал канистру со спины и выпустил ее полный, огромный объем ужасного содержимого в основной воздушный поток всего города.
  
  И повсюду в этом обреченном городе невианцы падали; тихо и без борьбы, ничего не подозревая. Занятые руководители падали на свои мягкие столы с плоской столешницей; спешащие путешественники и посыльные падали на полы коридоров или расслаблялись в ядовитых водах путей; наблюдатели падали перед своими мигающими экранами; центральные операторы связи падали под мигающие огни своих панелей. Наблюдатели и центральные власти в отдаленных районах города на мгновение удивились непривычной всеобщей неподвижности и застою; затем запах гонки в воде и воздухе добрался и до них, и они перестали удивляться - навсегда.
  
  Затем через эти тихие залы Костиган проследовал в определенное складское помещение, где со всеми надлежащими предосторожностями облачился в свой собственный костюм из трехпланетных доспехов. Собрав неуклюжий узел из другого хранившегося там солярианского оборудования, он потащил его за собой, лязгая, обратно к своей тюрьме, пока не приблизился к причалу, у которого был пришвартован невианский космический спидстер, который он был полон решимости захватить. Он знал, что это был первый из многих критических моментов. Экипаж судна находился на борту и, благодаря автономному снабжению воздухом, не пострадал. У них было оружие, они, несомненно, были встревожены и, весьма вероятно, вели себя крайне подозрительно. У них тоже были ультралучевые лучи, и они могли видеть его, но его близость к ним, как правило, защищала его от наблюдения ультралучевыми лучами. Поэтому он напряженно присел за контрфорсом, вглядываясь сквозь свои очки-шпионы, ожидая момента, когда никого из невианцев не окажется у входа, но мрачно решил действовать немедленно, если почувствует любое прикосновение шпионского ультралучевого луча.
  
  "Вот тут-то и наступает критический момент", - проворчал он себе под нос. "Я знаю комбинации, но если они будут достаточно подозрительны и будут действовать достаточно быстро, они могут запечатать эту дверь передо мной прежде, чем я смогу ее открыть, а затем стереть меня, как пятно; но ... ах!"
  
  Момент настал еще до того, как коснулся его какой-либо раскрывающий луч. Он нажал на замочную скважину, вход открылся, и через это отверстие в момент его появления вылетела хрупкая стеклянная колба, разбитие которой означало смерть. Он разбился на фрагменты о металлическую стену, и Костиган, войдя на судно, отправил его бывшую команду одного за другим в уже переполненные воды лагуны. Затем он прыгнул к управлению и повел захваченный спидстер по воздуху, чтобы опустить его на поверхность лагуны рядом с дверью изолированного здания, которое так долго было его тюрьмой. Он осторожно перенес на судно разнообразный ассортимент контейнеров Vee-Two, и после быстрой проверки, чтобы убедиться, что он ничего не упустил, он поднял свой аппарат прямо в воздух. Только тогда он замкнул свои ультраволновые цепи и заговорил.
  
  "Клио, Брэдли - я вышел сухим из воды, без особых проблем. Теперь я иду за тобой, Клио."
  
  "О, это замечательно, что ты сбежал, Конвей!" - воскликнула девушка. "Но не лучше ли вам сначала добраться до капитана Брэдли? Тогда, если что-нибудь случится, он был бы полезен, в то время как я...."
  
  "Я отправлю его во внешнюю петлю, если он это сделает!" капитан фыркнул, а Костиган продолжил:
  
  "Вам не понадобится. Ты, Клио, конечно, на первом месте. Но ты слишком далеко, чтобы я мог увидеть тебя с моим шпионом, и я не хочу использовать мощный луч этой лодки из-за боязни обнаружения; так что тебе лучше продолжать говорить, чтобы я мог тебя выследить ".
  
  "Это единственное, в чем я хорош!" Клио рассмеялась с явным облегчением. "Если бы разговоры были музыкой, я был бы полным духовым оркестром!" и она продолжала поток несущественной болтовни, пока Костиган не сказал ей, что в этом больше нет необходимости; что он установил линию.
  
  "Там уже есть что-нибудь интересное?" тогда он спросил ее.
  
  "Насколько я вижу, ничего необычного", - ответила она. "Почему? Должно ли быть несколько?"
  
  "Надеюсь, что нет, но когда я сбежал, я, конечно, не смог убить их всех, и я подумал, что, возможно, они могли бы связать это с моим побегом из тюрьмы и сообщить другим городам, чтобы они предприняли меры в отношении вас двоих. Но я предполагаю, что они там все еще довольно хорошо дезорганизованы, поскольку они не могут знать, кто их ударил, или чем, или почему. Я, должно быть, собрал информацию обо всех, кто не был где-то запечатан, и не имеет смысла, что те, кто остался, могут еще какое-то время очень внимательно проверять. Но они не дураки - они, безусловно, придут в сознание, когда я схвату тебя, может быть, до...вот, мне кажется, я вижу ваш город."
  
  "Что ты собираешься делать?"
  
  "То же, что я делал там, если смогу. Отравляю их первичный воздух и всю воду, до которой могу дотянуться ...."
  
  "О, Конвей!" Ее голос поднялся до крика. "Они должны знать - все они выбираются из воды и спешат внутрь зданий так быстро, как только могут!"
  
  "Я вижу, что это так", - мрачно. "Я сейчас прямо над тобой", путь наверх. Определял, где их больше всего потребляют. Они окружили его дюжиной кораблей, а по всем коридорам, ведущим к нему, расставили охрану; и эти охранники в масках! Они умные птицы, эти амфибии - они знают, что у них там есть и как они это получили. Это меняет дело, девочка! Если мы используем здесь газ, у нас не будет ни единого шанса в мире вернуть Брэдли в прежнее состояние. Приготовьтесь прыгнуть, когда я открою эту дверь!"
  
  "Поторопись, дорогая! Они придут сюда за мной!"
  
  "Конечно, это они". Костиган уже видел двух невианцев, плывущих к клетке Клио, и бросил свое судно вниз в мощном прыжке с криком. "Вы слишком ценный экземпляр, чтобы они позволили вас отравить газом, но если они доберутся туда раньше меня, то они просто путешествующие дураки!"
  
  Он немного просчитался, так что вместо того, чтобы остановиться на поверхности жидкой среды, спидстер с грохотом врезался в нее, разбросав твердые массы воды на сотни ярдов. Но никакая обычная авария не могла повредить конструкцию этого судна, его гравитационные системы не были перегружены, и оно всплыло на поверхность; доблестный корабль и безрассудный пилот одинаково невредимы. Костиган направил свой брелок на дверь камеры Клио, затем отбросил его в сторону.
  
  "Здесь другое сочетание!" - рявкнул он. "Должен тебя исключить - ложись вон в тот дальний угол!"
  
  Его руки замелькали над панелью, и когда Клио без колебаний упала ничком, тяжелая балка буквально снесла большую часть крыши сооружения. Спидстер взмыл в воздух и снижался, пока не уперся в верхушки противоположных стен; стены все еще светились, наполовину расплавленные. Девушка поставила табурет на стол и встала на него, потянулась вверх и схватила руки в кольчугах, протянутые к ней. Костиган мощным рывком поднял ее в кабину, захлопнул дверь, прыгнул к пульту управления, и спидстер рванулся прочь.
  
  "Твои доспехи вон в том свертке. Лучше надень это и проверь свои "Льюистоны" и пистолеты - никто не знает, в какие передряги мы попадем, " отрезал он, не оборачиваясь. "Брэдли, начинай говорить ... Хорошо, я понял твою реплику. Лучше приготовьте мокрые тряпки и вообще приведите себя в порядок - к тому времени, как мы доберемся туда, каждая секунда будет на счету. Мы движемся так быстро, что наша внешняя обшивка раскалилась добела, но, возможно, этого недостаточно ".
  
  "Это недостаточно быстро, совсем", - спокойно объявил Брэдли. "Теперь они охотятся за мной".
  
  "Не сопротивляйтесь им, и, возможно, они не парализуют вас. Продолжайте говорить, чтобы я мог узнать, куда они вас приведут ".
  
  "Нехорошо, Костиган". В голосе старого космического гончего не было и признака эмоций, когда он делал свое ужасное заявление. "У них все продумано. Они вообще не хотят рисковать - они собираются парал ..." Его голос прервался на полуслове.
  
  С горьким проклятием Костиган включил мощный ультралучевой проектор спидстера и сфокусировал изображение на тюрьме Брэдли; теперь он не боялся обнаружения, поскольку невианцы уже были предупреждены. На этой тарелке он наблюдал, как невианцы переносили беспомощное тело капитана в маленькую лодку, и продолжал наблюдать, как они вносят его в одно из самых больших зданий города. Поднявшись по ряду пандусов, они приняли неподвижную форму, положив ее, наконец, на мягкую кушетку в огромном и тщательно охраняемом центральном зале. Костиган повернулся к своему спутнику, и даже сквозь шлемы она могла ясно видеть агонию на его лице. Он облизал губы и дважды попытался заговорить - попытался и потерпел неудачу; но он не сделал ни малейшего движения, чтобы отключить их силу или изменить их направление.
  
  "Конечно", - уверенно одобрила она. "Мы проходим через. Я знаю, что ты хочешь бежать со мной, но если бы ты действительно сделал это, я бы никогда больше не захотел тебя видеть или слышать о тебе, и ты бы возненавидел меня навсегда ".
  
  "Вряд ли это". Страдание не покидало его глаз, а голос был хриплым и напряженным, но его руки не изменили курс спидстера даже на волосок. "Ты самый прекрасный малыш, который когда-либо размахивал пером, и я буду любить тебя, что бы ни случилось. Я бы отдал свою бессмертную душу дьяволу, если бы это помогло тебе выбраться из этой передряги, но мы оба увязли в ней по уши и не можем сейчас отступить. Если они убьют его, мы справимся - мы с ним оба знали, что на случай, если это случится, я заберу тебя первым, - но пока мы все трое живы, остается выбор: все трое или никто ".
  
  "Конечно", - сказала она снова, так же уверенно, взволнованная на этот раз до глубины души его истинной мужественностью, которая так просто озвучила его Кодекс; человеком такого склада, что ни любовь к жизни, ни его бесконечно большая любовь к ней не могли заставить его снизить этот высокий стандарт. "Мы проходим через. Забудьте, что я женщина. Мы - три человеческих существа, сражающиеся с миром, полным монстров. Я просто один из нас троих. Я буду управлять вашим кораблем, запускать ваши прожекторы или бросать ваши бомбы. Что я могу сделать лучше всего?"
  
  "Бросайте бомбы", - кратко распорядился он. Он знал, что нужно сделать, чтобы у них был хоть малейший шанс одержать чистую победу. "Я собираюсь проделать дыру в этой аудитории, и когда я это сделаю, ты встанешь у иллюминатора и начнешь разбрасывать флаконы с духами. Бросьте пару больших романов прямо в шахту, которую я делаю, а остальные - где угодно, после того, как я разрежу стену. Они принесут пользу, куда бы ни попали, на сушу или в воду ".
  
  "Но капитан Брэдли - его тоже отравят газом". В ее прекрасных глазах была тревога.
  
  "Ничего не поделаешь. У меня есть противоядие, и оно подействует в любое время меньше чем через час. На это уйдет уйма времени - если мы не уйдем меньше чем через десять минут, мы останемся здесь. Они приводят взводы ополченцев в полном вооружении, и если мы не опередим этих парней, нас ждет много горя. Хорошо - начинайте бросать!"
  
  Спидстер остановился прямо над внушительным зданием, в котором был заключен Брэдли, и мощный луч устремился вниз, пробивая огненный колодец сквозь этаж за этажом из неподатливого металла. Потолок амфитеатра был пробит. Срок действия луча истек. Вниз, в зал собраний, упали две канистры с Ви-Два, чтобы разбиться и наполнить его атмосферу незаметной смертью. Затем луч вспыхнул снова, на этот раз с максимальной мощностью, и вместе с ним Костиган сжег половину всего здания. Сжигал его до тех пор, пока комната над комнатой не открылась, подобно полке, во внешнюю атмосферу; большой зал теперь напоминает огромную голубятню, окруженную другими, поменьше. В это самое большое хранилище влетел спидстер, и обшитые подушками столы и скамейки рухнули вниз; они расплющились под его огромным весом, когда он остановился на полу.
  
  Каждый доступный охранник был брошен в ту комнату, независимо от обычного занятия или снаряжения. Большинство из них были обычными сторожами, даже без масок, и все они уже были повержены. Многие, однако, были в масках, а некоторые - в полном вооружении. Но никакая портативная броня не могла создать защиту достаточной мощности, чтобы противостоять ужасной силе оружия спидстера, и один молниеносный взмах проектора практически лишил зал жизни.
  
  "Не могу снимать очень близко к Брэдли этим большим лучом, но я вытру все остальное вручную. Оставайся здесь и прикрой меня, Клио!" Костиган сделал заказ и пошел открывать портвейн.
  
  "Я не могу - я не буду!" Клио ответила мгновенно. "Я недостаточно хорошо знаю элементы управления. Я бы убил тебя или капитана Брэдли, конечно; но я умею стрелять, и я собираюсь это сделать!" - и она выскочила, наступая ему на пятки.
  
  Таким образом, с пылающим Льюистоном в одной руке и лающим автоматом в другой, две фигуры в кольчугах приближались к Брэдли, теперь вдвойне беспомощному: парализованному его врагами и отравленному газом его друзьями. На какое-то время невианцы растаяли перед ними, но когда они приблизились к кушетке, на которой лежал капитан, они столкнулись с шестью фигурами, закованными в броню, не уступающую их собственной. Лучи "Льюистонов" отскакивали от этой брони в виде бесполезной пиротехники, пули автоматики разбрызгивались и бессильно взрывались о нее. И за этой единственной линией бронированных охранников скопилось около двадцати солдат без доспехов, но в масках; и по пандусам, ведущим в зал, поднимались взводы фигур в тяжелой броне, которые Костиган видел ранее.
  
  Мгновенно приняв решение, Костиган побежал обратно к спидстеру, но он не бросал своих товарищей.
  
  "Продолжай в том же духе!" - напутствовал он девушку на бегу. "Я выберу карандашом этих джасперов, а затем отойду от группы, которая приближается, пока ты уничтожаешь остальную часть этой команды и тащишь Брэдли обратно сюда".
  
  Вернувшись к панели управления, он направил узкий, но чрезвычайно плотный луч - квазитвердую молнию - и одна за другой шесть фигур в доспехах упали. Затем, зная, что Клио сможет справиться с оставшимся сопротивлением, он сосредоточил свое внимание на подкреплениях, которые так быстро приближались с разных сторон. Снова и снова тяжелый луч обрушивался то на эту сторону, то на ту, и на его пылающем пути невианцы исчезали. И не только невианцы - в невероятной энергии взрыва этого луча пол, стены, пандусы и все материальные предметы исчезли в облаках густого и блестящего пара. Когда в комнате временно не осталось врагов, он снова бросился на помощь Клио, но ее задача была почти выполнена. Она "уничтожила" всех противников и, энергично схватив Брэдли за ноги, уже подтащила его почти к борту спидстера.
  
  "За девчонку, Клио!" - подбадривал Костиган, подхватывая дородного капитана и швыряя его через дверной проем. "Очень полезная, девушка моей мечты, а также декоративная. Присоединяйся к нам, и мы побываем в разных местах!"
  
  Но вывести спидстер из теперь уже полностью разрушенного зала оказалось гораздо более сложной задачей, чем загнать его внутрь, поскольку едва Костиган закрыл замки, как часть здания позади них рухнула, отрезав им путь к отступлению. Невианские подводные лодки и дирижабли начали прибывать на место происшествия и яростно обстреливали здание в попытке заманить в ловушку или раздавить чужаков в его руинах Костигану удалось, наконец, пробить себе путь наружу, но у невианцев было время собраться с силами, и его встретил концентрированный шквал лучей и металла из любого враждебного оружия в пределах досягаемости.
  
  Но не зря Конвей Костиган выбрал для своего "стремления к свободе" корабль, который, за исключением двух огромных межзвездных крейсеров, был самым мощным судном, когда-либо построенным на красной Невии. И не напрасно он изучал до мельчайших деталей каждый элемент управления и вооружения в течение утомительно долгих дней и ночей одиночного заключения. Он изучал его на испытаниях, в действии и в состоянии покоя; изучал его до тех пор, пока не узнал досконально все его возможности - и что это был за корабль! Атомный генераторы его защитных экранов с легкостью справлялись с ужасающей нагрузкой при нападении невианцев, его полициклические экраны были устойчивы к любым материальным снарядам, а машины, снабжающие его наступательное оружие мощностью, были более чем на уровне своих задач. Запущенные теперь на полную мощность, эти ужасные лучи обрушились на невианцев, преграждавших путь, и под их ударами ее экраны ярко вспыхнули в спектре и погасли. И в момент их провала вражеский корабль был буквально разнесен в пух и прах - никакой незащищенный металл, каким бы прочным он ни был, не мог ни мгновения существовать на пути этих торнадо чистой энергии, управляемых железом.
  
  Корабль за кораблем невианцев устремлялся к спидстеру в отчаянных самоубийственных попытках протаранить его, но каждого постигла одна и та же пламенная участь, прежде чем он смог достичь своей цели. Затем из сгруппированных подводных лодок далеко внизу потянулись вверх красные силовые стержни, которые захватили космический корабль и начали неумолимо тянуть его вниз.
  
  "Для чего они это делают, Конвей? Они не могут сражаться с нами!"
  
  "Они не хотят с нами сражаться. Они хотят удержать нас, но я и с этим знаю, что делать ", - и мощные тяговые тяги сломались, когда самолет чистой силы пронзил их насквозь. Теперь спидстер прыгнул вверх на максимально допустимой скорости, и мимо нескольких оставшихся над ним кораблей она увернулась; теперь ничто не отделяло ее от свободы безграничного космоса.
  
  "Ты сделал это, Конвей; ты сделал это!" Клио ликовала. "О, Конвей, ты просто замечательный!"
  
  "Я еще не сделал этого", - предостерег ее Костиган. "Худшее еще впереди. Nerado. Из-за него они хотели задержать нас, и почему я так спешил уйти. Эта его лодка - плохое лекарство, девочка, и мы хотим оставить позади много километров, прежде чем он приступит к работе ".
  
  "Но ты думаешь, он будет преследовать нас?"
  
  "Думаешь так? Я знаю это! Простые факты о том, что мы - редкие экземпляры и что он сказал нам, что мы собираемся остаться там на всю оставшуюся жизнь, заставили бы его гнаться за нами до самой туманности Лундмарка. Кроме того, мы довольно сильно наступили им на пятки перед отъездом. Мы теперь знаем слишком много, чтобы позволить нам вернуться на Теллус; и, наконец, они все умрут от острого увеличения селезенки, если мы ускользнем с этого их призового корабля. Я надеюсь сказать вам, что они будут преследовать нас!"
  
  Он замолчал, посвятив все свое внимание пилотированию, ведя свой корабль вперед с такой скоростью, что его внешняя обшивка устойчиво поддерживала самую высокую температуру, совместимую с безопасностью. Вскоре они были в открытом космосе, мчась к солнцу на всех возможных ваттах мощности, и Костиган снял свою броню и повернулся к беспомощному телу капитана.
  
  "Он выглядит so...so...so мертв, Конвей! Вы действительно уверены, что сможете привести его в чувство?"
  
  "Абсолютно. Еще много времени. Всего три простых впрыскивания в нужных местах сделают свое дело ". Он достал из запертого отделения своей брони маленькую стальную коробочку, в которой находились хирургический шприц и три ампулы. Раз, два, три, он ввел небольшие, но точно отмеренные количества жидкости в три жизненно важных места, затем поместил неподвижное тело на кушетку с глубокими подушками.
  
  "Вот! Это позаботится о газе за пять или шесть часов. Паралич пройдет задолго до этого, так что с ним все будет в порядке, когда он проснется; и мы уезжаем отсюда со всем, что сможем сделать. На данный момент я сделал все, что знал, как делать ".
  
  Только тогда Костиган повернулся и посмотрел вниз, прямо в глаза Клио. Широкие, красноречивые голубые глаза, которые смотрели на него снизу вверх, нежные и бесстрашные; глаза, наполненные древнейшим посланием женщины избранному мужчине. Его жесткое молодое лицо чудесным образом смягчилось, когда он посмотрел на нее; два быстрых шага, и они оказались в объятиях друг друга. Губы на страстных губах, от голубых глаз до серых, неподвижно они стояли, сцепившись в экстазе; не думая ни об ужасном прошлом, ни о страшном будущем, сознавая только великолепное настоящее.
  
  "Клио, моя... дорогая... девочка, девочка, как я люблю тебя!" Глубокий голос Костигана был хриплым от эмоций. "Я не целовал тебя семь тысяч лет! Я не оцениваю вас на миллион ступеней; но если я только смогу вытащить вас из этой передряги, клянусь всеми богами межпланетного пространства ...."
  
  "Тебе не нужно, любимый. Оцените меня? Боже мой, Конвей! Это просто другой путь ...."
  
  "Прекрати это!" - скомандовал он ей на ухо. "У меня все еще кружится голова от мысли, что ты вообще любишь меня, не говоря уже о том, что ты любишь меня таким образом! Но ты делаешь, и это все, о чем я прошу, здесь или в будущем ".
  
  "Люблю тебя? Люблю тебя!" Их взаимные объятия стали крепче, и ее низкий прерывистый голос дрогнул, когда она продолжила: "Конвей, дорогой...Я ничего не могу сказать, но ты знаешь.... О, Конвей!"
  
  Через некоторое время Клио испустила долгий и трепетный, но в высшей степени счастливый вздох, когда реальность их затруднительного положения снова вторглась в ее сознание. Она мягко высвободилась из объятий Костигана.
  
  "Вы действительно думаете, что у нас есть шанс вернуться на Землю, чтобы мы могли быть вместе...всегда?"
  
  "Шанс, да. Скорее всего, нет", - недвусмысленно ответил он. "Это зависит от двух вещей. Во-первых, насколько хорошо мы познакомились с Нерадо. Его корабль - самая большая и быстрая вещь, которую я когда-либо видел, и если он разобьет его и поведет - что он и сделает - он догонит нас задолго до того, как мы сможем достичь Теллуса. С другой стороны, я предоставил Родебушу много данных, и если он и Лайман Кливленд смогут добавить это к своим собственным материалам и вовремя перестроить наш суперкорабль, они будут здесь на охоте; и у них будет все необходимое, чтобы привести в довод даже Нерадо. В любом случае, нет смысла беспокоиться об этом. Мы ничего не узнаем, пока не сможем обнаружить тот или иной из них, и тогда придет время что-то с этим делать ".
  
  "Если Нерадо поймает нас, ты ..." - Она сделала паузу.
  
  "Вывести тебя из себя? Я не буду. Даже если он поймает нас и вернет на Невию, я этого не сделаю. На часах остается еще много времени. Нерадо не причинит никому из нас вреда настолько сильного, чтобы оставить шрамы - физические, умственные или моральные. Я бы убил тебя за секунду, если бы это был Роджер; он грязный. Он злой - он насквозь плохой. Но Нерадо по-своему достаточно хороший старый разведчик. Он большой и он чистый. Знаешь, мне бы действительно понравилась эта рыба, если бы я мог когда-нибудь встретиться с ним на равных?"
  
  "Я не смогла!" - решительно заявила она. "Он ползучий, чешуйчатый и змеиный; и он пахнет so...so ...."
  
  "Такой вонючий и подозрительный?" Костиган от души рассмеялся. "Детали, девочка; просто детали. Я видел людей, которые выглядели как деньги в банке и от которых пахло букетом фиалок, которым нельзя было доверить половину длины шеи Нерадо ".
  
  "Но посмотрите, что он с нами сделал!" - запротестовала она. "И они не пытались вернуть нас туда; они пытались убить нас".
  
  "То, что он сделал, и то, что они сделали, было совершенно нормально - что еще они могли сделать?" он хотел знать. "И пока вы смотрите, посмотрите, что мы с ними сделали - я бы сказал, много. Но мы все должны были это сделать, и ни одна из сторон не будет винить другую за это. Говорю вам, он меткий стрелок ".
  
  "Ну, может быть, но он мне ни капельки не нравится, и давай больше не будем о нем говорить. Давайте поговорим о нас. Помнишь, что ты сказал однажды, когда посоветовал мне "оставить тебя в покое", или как там это было?" Как женщина, она хотела снова слегка окунуться в воды чистых эмоций, хотя у нее было так мало времени, прежде чем вывести мужчину из их самых глубоких глубин. Но Костиган, в чью нелегкую жизнь никогда прежде не вторгалась любовь к женщине, еще недостаточно оправился от потрясшего его душу падения, чтобы последовать ее примеру. Невнятный, не доверяющий своему недавно обретенному высшему счастью, он должен держаться подальше от этих заколдованных вод или окунуться снова. И он боялся окунуться - неуверенный в себе, все еще считая себя недостойным чуда любви этой чудо-девушки - даже несмотря на то, что каждая клеточка его существа вопила о том, чтобы снова ощутить это стройное тело в своих объятиях. Он сознательно не думал об этих мыслях. Он действовал по ним, не задумываясь; это были основные основы того, что сделало Конвея Костигана тем, кем он был.
  
  "Я помню, и я все еще думаю, что это здравая идея, хотя я уже слишком далеко зашел, чтобы позволить тебе воплотить ее в жизнь", - наполовину серьезно заверил он ее. Он поцеловал ее, нежно и благоговейно, затем внимательно изучил. "Но ты выглядишь так, как будто побывал на марсианском пикнике. Когда вы ели в последний раз?"
  
  "Я точно не помню. Я думаю, этим утром."
  
  "Или, может быть, прошлой ночью или вчера утром? Я так и думал! Мы с Брэдли можем есть все, что можно жевать, и пить все, что нальется, но ты не можешь. Я разведаю вокруг и посмотрю, не смогу ли приготовить что-нибудь, что вы сможете съесть ".
  
  Он порылся в кладовых, извлекая оттуда различные яства, из которых приготовил весьма аппетитную еду.
  
  "Думаешь, теперь ты можешь спать, милая?" После ужина, снова оказавшись в объятиях Костигана, Клио кивнула, уткнувшись головой в его плечо.
  
  "Конечно, я могу, дорогая. Теперь, когда ты со мной, здесь один, я больше ни капельки не боюсь. Ты вернешь нас на Землю каким-то образом, когда-нибудь; я просто знаю, что ты вернешься. Спокойной ночи, Конвей".
  
  "Спокойной ночи, Клио... маленькая солнышко", - прошептал он и вернулся к Брэдли.
  
  В назначенное время капитан пришел в сознание и уснул. Затем в течение нескольких дней спидстер мчался к нашей далекой Солнечной системе; дни, в течение которых широко расставленные экраны детекторов оставались холодными.
  
  "Я не знаю, боюсь ли я, что они во что-нибудь врежутся, или боюсь, что этого не произойдет", - не раз замечал Костиган, но в конце концов эти слабые часовые действительно столкнулись с мешающей вибрацией. Вдоль линии детектора промелькнул визуальный луч, и лицо Костигана окаменело, когда он увидел безошибочно узнаваемые очертания межзвездного крейсера Нерадо далеко позади них.
  
  "Что ж, суровая погоня всегда была долгой", - наконец сказал Костиган. "Он не сможет поймать нас еще много дней ... Что теперь?", потому что сигналы детекторов вспыхнули снова. Был еще один момент вмешательства, который требовал расследования. Костиган проследил за ним, и там, почти прямо перед ними, между ними и их солнцем, приближаясь к ним с непостижимой скоростью, равной сумме скоростей двух кораблей, появился еще один крейсер невианцев!
  
  "Должно быть, корабль-побратим, возвращающийся из нашей Системы с грузом железа", - сделал вывод Костиган. "Несмотря на то, что она тяжело нагружена, мы, возможно, сможем увернуться от нее; и она приближается так быстро, что если мы сможем оставаться вне ее досягаемости, с нами все будет в порядке - он не сможет остановиться, вероятно, в течение трех или четырех дней. Но если наш суперкорабль находится где-нибудь в этих краях, сейчас самое время ему развернуться!"
  
  Он дал спидстеру всю возможную боковую тягу, которую он мог принять; затем, поместив все доступные трубки коммуникатора за плотный луч, он направил его на Сол и начал посылать длительный вызов своим товарищам из Трипланетной службы.
  
  Все ближе и ближе мелькал "Невиан", изо всех сил пытаясь перехватить спидстер; и вскоре стало очевидно, что, хотя он был тяжело нагружен, он мог уйти в сторону настолько, чтобы оказаться в пределах досягаемости в момент встречи.
  
  "Конечно, у них есть частичная нейтрализация инерции, такая же, как у нас, " размышлял Костиган, - и по тому, как он приближается, я бы сказал, что у него был приказ стереть нас с лица земли - он не хуже нас знает, что он не сможет захватить нас живыми при относительных скоростях, подобных тем, которые у нас есть сейчас. Я не могу дать ей больше боковой тяги, не перегрузив органы управления гравитацией, настолько они должны быть перегружены. Пристегнитесь, вы двое, потому что они могут выйти совсем!"
  
  "Ты думаешь, что сможешь оторваться от них, Конвей?" Клио с ужасом и восхищением смотрела на тарелку, наблюдая, как изображенный сосуд увеличивается в размерах с каждым мгновением.
  
  "Я не знаю, смогу я или нет, но я собираюсь попробовать. На всякий случай, если мы этого не сделаем, я собираюсь продолжать звать на помощь. В твердом виде? Ладно, лодка, ДЕЛАЙ СВОЕ ДЕЛО!"
  
  ГЛАВА 19
  
  ВСТРЕЧА ГИГАНТОВ
  
  "Сдержи свой пыл, Фред, мне кажется, я слышу, как что-то пытается пробиться наружу!" Кливленд резко окликнул. В течение нескольких дней "Бойсе" прорывался через безграничные просторы пустого пространства, и теперь долгому бдению внимательных слушателей должен был прийти конец. Родебуш отключил питание, и сквозь трескучий рев помех в трубке до него донесся почти неслышный голос.
  
  "...всю помощь, которую вы можете нам оказать. Сэммс-Кливленд-Родебуш -любой из Triplanetary, кто может меня слышать, слушайте! Это Костиган с мисс Марсден и капитаном Брэдли, направляющиеся туда, где, как мы думаем, находится солнце, от прямого восхождения около шести часов, склонение около плюс четырнадцати градусов. Расстояние неизвестно, но, вероятно, много световых лет. Отследите мой зов. Один невианский корабль медленно догоняет нас, другой приближается к нам со стороны солнца. Мы можем или не можем быть в состоянии избежать этого, но нам нужна вся помощь, которую вы можете нам оказать. Сэммс-Родебуш-Кливленд - кто-нибудь из Triplanetary ...."
  
  Бесконечно звучал слабый-предлинный голос, но Родебуш и Кливленд больше не слушали. Были развернуты чувствительные ультрациклы, и вдоль указанной линии суперкорабель Triplanetary разогнался до скорости, к которой он никогда раньше даже не приближался; совершенно непостижимая, почти неисчислимая скорость, достигнутая безынерционной материей, перемещаемой через почти идеальный вакуум максимальными разрядами проектора Бойсе - взрывом, который поднял бы его колоссальный обычный тоннаж при гравитации, в пять раз превышающей земную. На полной пугающей скорости суперкорабль буквально уничтожил расстояние, в то время как перед ним яростно управляемый луч-шпион развернулся веером в поисках трех трипланетян, которые звали на помощь.
  
  "Есть какие-нибудь идеи, как быстро мы движемся?" Потребовал ответа Родебуш, на мгновение оторвавшись от обзорной панели. "Мы должны иметь возможность видеть его, поскольку мы могли слышать его, и наш диапазон, безусловно, так же велик, как и все, что у него может быть".
  
  "Нет. Невозможно вычислить скорость без каких-либо надежных данных о том, сколько атомов вещества содержится здесь на кубический метр". Кливленд уставился на калькулятор. "Разумеется, это величина постоянная, при которой трение среды равно нашей тяге. Кстати, мы не можем откладывать это слишком надолго. Мы измеряем температуру, которая показывает, что мы продвигаемся вперед быстрее, чем кто-либо когда-либо вычислял раньше. Кроме того, это указывает на необходимость чего-то, чего никто из нас никогда не предполагал, что это понадобится в открытом космосе - холодильников, или излучающих защитных экранов, или отпугивателей, или чего-то в этом роде. Но, возвращаясь к нашим оценкам Трокмортона, учитывающего скорость, она составляет где-то порядка десяти к двадцать седьмой величине. Во всяком случае, достаточно быстро, так что вам лучше обратить внимание на эту пластинку. Даже после того, как вы их увидите, вы не будете знать, где они находятся на самом деле, потому что мы не знаем ни одной из задействованных скоростей - нашей, их или луча - и мы можем быть прямо над ними ".
  
  "Или, если нам случится обогнать луч, мы их вообще не увидим. Это делает его приятным пилотированием ".
  
  "Как ты собираешься справиться с ситуацией, когда мы туда доберемся?"
  
  "Закрепите их и возьмите на борт, если мы успеем вовремя. Если нет, если они уже сражаются - вот они!"
  
  В динамике вспыхнуло изображение диспетчерской спидстера.
  
  "Привет, Фриц! Привет, Клив! Добро пожаловать в наш город! Где ты?"
  
  "Мы не знаем, " огрызнулся Кливленд, " и мы также не знаем, где вы находитесь. Без данных ничего не понять. Я вижу, ты все еще дышишь воздухом. Где невианцы? Сколько времени у нас еще есть?"
  
  "Боюсь, этого недостаточно. Судя по всему, они будут в пределах досягаемости от нас через пару часов, а вы еще даже не прикоснулись к экрану нашего детектора ".
  
  "Пару часов!" Кливленд с облегчением выкрикнул эти слова. "Пришло время сжечь - мы можем оказаться за пределами Галактики в этом ..." Он замолчал, услышав крик Родебуша.
  
  "Вещай, Спад, ВЕЩАЙ!" - закричал физик, когда изображение Костигана полностью исчезло с его тарелки.
  
  Он отключил питание Бойсе, мгновенно остановив ее в середине космоса, но связь была прервана. Костиган, возможно, не слышал приказа изменить радиосигнал на широковещательный, чтобы они могли его уловить; и это не принесло бы никакой пользы, даже если бы он услышал и подчинился. Их скорость была настолько неизмеримо велика, что они пронеслись мимо спидстера и теперь были неизвестны за тысячи - или миллионы- миль от беглецов, которым они так далеко зашли, чтобы помочь; далеко за пределами радиуса действия любого возможного вещания. Но Кливленд мгновенно понял, что произошло. Теперь у него было немного данных, с которыми нужно было работать, и его руки порхали над клавишами калькулятора.
  
  "Ответный удар, максимум, через семнадцать секунд!" - четко распорядился он. "Не совсем точно, конечно, но это подведет нас достаточно близко, чтобы мы могли найти их с помощью наших детекторов".
  
  В течение рассчитанных семнадцати секунд суперкорабль возвращался по своему пути с той же ужасающей скоростью, с которой он проделал такой долгий путь. Взрыв закончился, и там, четко обозначенный на обзорных панелях, был невианский спидстер.
  
  "Как компьютер ты хорош, Клив", - похвалил Родебуш. "Так близко, что мы не можем использовать нейтрализаторы, чтобы поймать его. Если мы используем одну динаму мощности, мы проедем миллион километров, прежде чем я смогу щелкнуть переключателем ".
  
  "И все же он так далеко и едет так быстро, что, если мы сохраним нашу инерцию, потребуется весь день на полной скорости, чтобы догнать - нет, подождите минутку - мы никогда не смогли бы его догнать". Кливленд был озадачен. "Что делать? Шунт в потенциометре?"
  
  "Нет, нам это не нужно". Родебуш повернулся к передатчику. "Костиган! Мы собираемся захватить вас с помощью очень легкого трактора - на самом деле, трейсера - и что бы вы ни делали, НЕ ОБРЕЗАЙТЕ ЕГО, иначе мы не сможем добраться до вас вовремя. Это может выглядеть как столкновение, но этого не будет - мы просто прикоснемся к вам, даже не пошатнувшись ".
  
  "Безынерционный трактор?" Кливленд задумался.
  
  "Конечно. Почему бы и нет?" Родебуш установил луч на абсолютный минимум мощности и щелкнул выключателем.
  
  Хотя два судна разделяли сотни тысяч миль, и аттрактор прилагал наименьшие усилия, на которые был способен, все же суперкорабль устремился к меньшему судну с такой скоростью, что преодолел разделяющее расстояние практически в мгновение ока. Объективы на планшетах увеличивались так быстро, что устройства автоматической фокусировки едва успевали работать достаточно быстро, чтобы удерживать их на месте. Кливленд непроизвольно вздрогнул и судорожно вцепился в подлокотники, наблюдая за этим первым безынерционным сближением в космосе; и даже Родебуш, который лучше, чем кто-либо другой, знал, чего ожидать, затаил дыхание и тяжело сглотнул при виде невероятной скорости, с которой два корабля неслись вместе.
  
  И если эти двое, которые перестроили суперкорабль, едва могли контролировать себя, то что можно сказать о троих в спидстере, которые вообще ничего не знали о возможностях чудо-корабля? Клио, уставившаяся в тарелку вместе с Костиганом, издала пронзительный вопль, вцепившись пальцами в его плечи. Брэдли дал могучую космическую клятву и приготовился к неизбежному уничтожению. Костиган мгновение смотрел, не веря своим глазам; затем, несмотря на предупреждение, его рука метнулась к шпилькам, которые должны были перерезать балку. Слишком поздно. До того, как его летающие пальцы могли дотянуться до кнопок, на которых был Бойс; он нанес спидстеру прямой центральный удар. Двигаясь на полной скорости, хотя суперкорабль находился в момент столкновения, однако самые тонкие регистрирующие приборы спидстера не смогли уловить ни малейшего толчка, когда огромный шар ударился о сравнительно крошечную торпеду и прилип к ней; мгновенно и без усилий приспособив свой собственный потрясающий темп к темпу меньшего и бесконечно медленного корабля. Клио всхлипнула от облегчения, а Костиган, обняв ее одной рукой, глубоко вздохнул.
  
  "Эй, вы, космонавты!" он плакал. "Рад тебя видеть и все такое, но ты с таким же успехом можешь убить человека на месте, как напугать его до смерти! Так это и есть супер-корабль, да? Какой-то корабль!"
  
  "Привет-я, Мерф! Привет, Спад!" - раздалось из динамика.
  
  "Мерф? Окучивать? Как так получилось?" Клио, уже практически пришедшая в себя, вопросительно посмотрела вверх. Было ясно, что она не совсем знала, нравятся ей прозвища, которыми спасатели называли ее Конвей, или нет.
  
  "Мое второе имя Мерфи, поэтому они называли меня так с тех пор, как я был под кайфом". Костиган указал длину примерно в двенадцать дюймов. "И теперь вы, вероятно, проживете достаточно долго - я надеюсь - чтобы услышать, как меня называют намного хуже, чем это".
  
  "Не говори так - теперь мы в безопасности, Кон... Картошка? Приятно, что ты им так нравишься - но они бы, конечно, так и поступили ". Она прижалась еще теснее, и оба прислушались к тому, что говорил Родебуш.
  
  "... осознаю сам, что это выглядело бы так ужасно; это напугало меня так же сильно, как и любого другого. Да, это ОНО. Она действительно работает - кстати, во многом благодаря Конвею Костигану. Но тебе лучше перевестись. Если ты соберешь свои вещи ...."
  
  "Дела" - это хорошо!" Костиган рассмеялся, а Клио весело захихикала.
  
  "Мы уже сделали так много переводов, что то, что вы видите, - это все, что у нас есть", - объяснил Брэдли. "Мы приведем себя в порядок, и мы поторопимся. Этот Невиан быстро развивается."
  
  "Есть ли на этом корабле что-нибудь, что вам, ребята, нужно?" - Спросил Костиган.
  
  "Может быть, но у нас нет достаточно больших замков, чтобы впустить ее внутрь, и у нас нет времени изучать ее сейчас. Вы могли бы оставить ее органы управления в нейтральном положении, чтобы мы могли вычислить ее местоположение, если она понадобится нам позже."
  
  "Все в порядке". Три фигуры в броне вошли в открытый шлюз Бойсе, притягивающий луч был отключен, и спидстер унесся прочь от теперь уже неподвижного суперкорабля.
  
  "Лучше на время забыть о формальностях", - капитан Брэдли прервал общее представление. "Я испугался девятилетнего роста, когда увидел, что вы приближаетесь к нам, и, возможно, у меня все еще есть горбы; но "Невиан" быстро набирает обороты, и если вы еще этого не знаете, я могу сказать вам, что это не легкий крейсер".
  
  "Это тоже так", - согласился Костиган. "Ребята, у вас достаточно материала, чтобы вы думали, что сможете справиться с ним?" В любом случае, у тебя есть ноги на него - ты, конечно, можешь убежать, если захочешь!"
  
  "Бежать?" Кливленд рассмеялся. "У нас есть своя косточка, чтобы разобраться с этим кораблем. Однажды мы заставили ее остановиться, пока у нас не сгорел комплект генераторов, и с тех пор, как мы их починили, мы гонялись за ней по всему космосу. Мы преследовали ее, когда ответили на ваш звонок. Видишь там? Она совершает побег ".
  
  По правде говоря, невианин бежал. Ее командир увидел и узнал огромное судно, которое появилось из ниоткуда, чтобы спасти трех беглецов с Невии; и, однажды столкнувшись с этим мстительным супердредноутом, у него не хватило духу для новой встречи. Поэтому его боковой удар теперь был направлен в противоположном направлении; он откровенно пытался увеличить расстояние, насколько это возможно, между собой и грозным военным кораблем Triplanetary. Тщетно. Легкий трактор был зажат, и Бойсе пронесся с близкого расстояния, прежде чем "Родебуш" восстановил инерцию, а Кливленд остановил оба судна, постепенно увеличивая тягу своего тягача. И на этот раз невианец не смог подрезать трактор. И снова эта режущая плоскость силы вонзилась в нее и разорвала, но она не поддалась и не сломалась. Восстановленные генераторы четвертого поколения были спроектированы так, чтобы нести нагрузку, и они ее несли. И снова в ход пошло все мощное оружие Triplanetary.
  
  Были брошены "консервные банки", пущены в ход ультра-и инфралучевые лучи, яростный макро-луч жадно вгрызался в оборону невианина; и одна за другой эти защиты пали. В отчаянии вражеский командир спрятал все свои генераторы за полициклическим экраном; только для того, чтобы увидеть, как еще более мощная дрель из Кливленда безжалостно пробивает его. После этого прокола скоро наступил конец. Вторичный луч SX7 теперь был установлен на внутренних кольцах "Могучей десятки", и один сильный взрыв полностью пробил дыру в невианском крейсере. В эту дыру проникли ужасные бомбы Адлингтона и их отвратительные собратья, и там, куда они проникли, ушла жизнь. Вся защита исчезла, и под ударами батарей Бойсе, которым теперь никто не противостоял, металл невианского судна взорвался, превратившись в широко распространяющееся облако пара. Искрящийся пар, возможно, с одной-двумя капельками материала, который был всего лишь сжижен.
  
  Так прошел корабль-побратим, и Родебуш обратил свои взоры на судно Нерадо. Но это высокоинтеллектуальное земноводное видело все, что произошло. Он уже давно отказался от погони за спидстером и не бросился в безнадежную битву вместе со своими собратьями-невианцами против теллурианцев. Его аналитические детекторы зафиксировали каждую деталь каждого оружия и каждого используемого экрана; и даже в то время, как из его корабля вырывались чудовищные потоки энергии, тормозя его потрясающий прогресс и разворачивая по огромному кругу обратно к далекой Невии, его ученые и механики удваивали мощность его и без того титанических установок, чтобы соответствовать и, по возможности, превзойти мощности супердредноута Triplanetary.
  
  "Мы убьем его сейчас или позволим ему помучиться еще немного?" Костиган потребовал.
  
  "Я пока так не думаю", - ответил Родебуш. "Не мог бы ты, Клив?"
  
  "Пока нет", - мрачно сказал Кливленд, прочитав мысль собеседника и согласившись с ней. "Пусть он проведет нас к Невии; возможно, мы не сможем найти ее без проводника. Пока мы этим занимаемся, мы хотим так стереть в порошок эту толпу, что, если они больше никогда не приблизятся к Солнечной системе, они подумают, что это на двадцать минут раньше ".
  
  Таким образом, "Бойсе", увеличив свою движущую силу на несколько динам со скоростью, достаточной для того, чтобы соответствовать ускорению своей добычи, преследовал невианский корабль. По-видимому, прилагая все усилия, она так и не приблизилась к убегающему рейдеру на расстояние досягаемости; и все же никогда она не отставала настолько, чтобы невианский космический корабль не был четко зарегистрирован на ее обзорных панелях.
  
  Нерадо был не одинок в укреплении своего судна. Костиган хорошо знал и высоко уважал невианского капитана-ученого, и по его предложению много времени было потрачено на доработку вооружения супер-корабля до предела теоретических и механических возможностей, обусловленного железом.
  
  Однако в середине космоса невианин замедлил ход.
  
  "Что дает?" Родебуш потребовал от группы в целом. "Уже не время перелистывать, не так ли?"
  
  "Нет". Кливленд покачал головой. "По крайней мере, еще не один день".
  
  "Я предполагаю, что мы что-то готовим на Невии", - вставил Костиган. "Если я вообще знаю этого ящера, он заранее прислал спецификации для встречающего комитета. Мы приближаемся к цели слишком быстро, поэтому он тянет время. Проверили?"
  
  "Проверьте". Родебуш согласился. "Но нам нет смысла ждать, если вы уверены, что знаете, какая из этих звезд впереди - Невия. А ты, Клив?"
  
  "Определенно".
  
  "Тогда остается только одно: не стереть ли нам их сначала с эфира?"
  
  "Вы могли бы попробовать", - заметил Костиган. "То есть, если ты чертовски уверен, что сможешь сбежать, если потребуется".
  
  "А? Бежать? " требовательно спросил Родебуш.
  
  "Только это. Пишется R-U-N, беги. Я знаю этих уродов лучше, чем ты. Поверь мне, Фриц, в них есть все, что нужно."
  
  "Возможно, что и так", - признал Родебуш. "Мы будем действовать осторожно".
  
  Бойсе напали на Невиан, все оружие было в огне. Но, как и ожидал Костиган, судно Нерадо было полностью готово к любой чрезвычайной ситуации. И, в отличие от своего корабля-побратима, на нем работали ученые, хорошо разбирающиеся в фундаментальной теории оружия, с помощью которого они сражались. Лучи, стержни и копья энергии пылали и вспыхивали; плоскости и карандаши резали, кромсали и вонзались; защитные экраны светились красным или внезапно вспыхивали интенсивно ярким, сверкающим свечением. Багровая непрозрачность угрюмо боролась с фиолетовым занавесом уничтожения. Материальные снаряды и торпеды запускались под полным контролем луча; только для того, чтобы безвредно взорваться в космосе, превратиться в ничто или безобидно исчезнуть на фоне непроницаемых полициклических экранов. Даже учения Кливленда оказались неэффективными. Оба судна были полностью оснащены механизмами с железным приводом; оба были укомплектованы учеными, способными выжимать максимально возможную мощность из своих установок. Ни один из них не может навредить другому.
  
  Бойсе пронесся мимо; достиг Невии за считанные минуты. Она опускалась в багровую атмосферу, вниз, к городу, который, как знал Костиган, был портом приписки Нерадо.
  
  "Подожди немного!" Костиган резко предостерег. "Там, внизу, есть что-то, что мне не нравится!"
  
  Пока он говорил, из города взлетело множество сверкающих шаров. Невианцы овладели секретом взрывчатого вещества рыб больших глубин и запускали его в настоящую бурю против теллурианского гостя.
  
  "Эти?" - спокойно спросил Родебуш. Взрывающиеся шары разрушения буквально уничтожали даже атмосферу за полициклическим экраном, но этот барьер почти не пострадал.
  
  "Нет. Это." Костиган указал на полусферический купол, который, красновато-полупрозрачный, окружал группу зданий, возвышающихся высоко над их соседями. "Ни этих высоких башен, ни этих экранов не было там, когда я был в этом городе в последний раз. Нерадо тянул время, и именно это они там делают - для этого и нужны эти огненные шары. Это тоже хороший знак - они еще не готовы для нас. Нам лучше взять их, пока они хороши. Если бы они были готовы для нас, нашей задачей было бы убраться отсюда, пока мы все в целости и сохранности ".
  
  Нерадо поддерживал связь с учеными своего города; он инструктировал их по созданию конвертеров и генераторов такого веса и мощности, что они могли сокрушить даже оборону суперкорабля. Механизмы, однако, не были готовы; совершенно неожиданные возможности скорости, присущие абсолютной безынерционности, не учитывались в расчетах Нерадо.
  
  "Лучше сбросьте несколько банок на этот купол, ребята", - предложил Родебуш своим артиллеристам.
  
  "Мы не можем", - последовал мгновенный ответ Адлингтона. "Нет смысла пробовать - это полициклический экран. Можете ли вы изучить это? Если сможете, у меня здесь есть настоящая бомба - та специальная, которую мы создали, - которая сработает, если вы сможете защитить ее от них, пока она не упадет в воду ".
  
  "Я попробую", - ответил Кливленд в ответ на кивок физика. "Я не мог разобрать полицикличность Нерадо, но я не мог использовать на нем какой-либо импульс. Я не смог протаранить его - он упал назад от моего удара. Но этот экран внизу не может уйти от нас, так что, возможно, я смогу поработать над ним. Приготовьте свое фирменное блюдо. Держитесь все!"
  
  "Бойсе" сделал петлю вверх и с высоты в несколько миль нырнул прямо вниз сквозь бурю силовых шаров, лучей и снарядов; погружение резко прервалось, когда полая энергетическая трубка, которая была буром Кливленда, с яростным рычанием опустилась перед ней и ударила в защитную полусферу со скрежетом, извергающим молнии ударом. Когда он ударил, поддерживаемый всей огромной инерцией падающего космического корабля и приводимый в движение всей мощью его потрясающих генераторов, он вонзился внутрь, яростно царапая и выдалбливая ткани этого жесткого и неподатливого барьера из чистой энергии. Затем, мощная дрель и обрушивание массы на железную стену, началась захватывающая битва, разрывающая глаза.
  
  Что ж, в тот день на "Трипланетари" на его супер-корабле было достаточно запасов аллотропного железа; что ж, мощность ее изначально гигантских конвертеров и генераторов была удвоена и учетверена на долгом невианском пути! Ибо эта окруженная океаном крепость была способна выдержать любое мыслимое нападение - но мощь и импульс Бойсе были теперь невообразимы; и каждый ватт и каждая дина прочно стояли за этим адски пылающим, ненасытно рвущимся, непреодолимо пожирающим цилиндром невероятной энергии!
  
  Сквозь невианский щит этот цилиндр прогрыз свой ужасный путь, и по всей его защитной длине прошла "Специальная" бомба Адлингтона. "Особенным" он действительно был; настолько большой в обхвате, что едва мог пройти через центральное отверстие мощного проектора Тэна, настолько сильно заряженный чувствительным атомным железом, что его взрыв на любой планете не рассматривался бы ни на мгновение, если бы целостность этой планеты что-то значила для нападавших. По защитной трубе силы "Особый" с криком пронесся на полной тяге и погрузился под поверхность океана Невии.
  
  "Снято!" - крикнул Адлингтон, и, когда срок действия сверкающего заряда истек, подрывник нажал на кнопку детонации.
  
  На мгновение эффект взрыва казался неважным. Глухой, низкий рокот - это все, что можно было услышать от сотрясения, которое потрясло красную Невию до самого ее центра; и все, что можно было увидеть, это медленное вздымание воды. Но это вздымание не прекратилось. Медленно, так медленно, как казалось наблюдателям, находящимся сейчас высоко в небесах, воды поднялись и расступились, обнажив огромную пропасть, глубоко врезавшуюся в скалистое дно океана. Все выше и выше вздымались ленивые горы воды; их можно было без усилий подхватить, разбить, размолоть на фрагменты и, наконец, отбросить в сторону каждое здание, каждую структуру, каждый клочок материальной субстанции, относящийся ко всему невианскому городу.
  
  Расплющенные, отброшенные назад на многие мили, разбушевавшиеся воды были прижаты, оставив обнаженную землю и разбитые скалы там, где когда-то было оживленное дно океана. Мощные взрывы раскаленного газа рванулись вверх, сотрясая даже огромную массу супер-корабля, зависшего так высоко над местом взрыва. Затем миллионы тонн воды хлынули, чтобы еще больше завершить и без того тотальное разрушение города. Бушующие потоки хлынули в эту зияющую пещеру, заполнили ее и громоздились над ней, отступая и накапливаясь снова и снова; вызывая приливные волны, которые захлестнули добрую половину могучего водного шара Невии. Этот город замолчал - навсегда.
  
  "Мой...Боже!"Кливленд был первым, кто нарушил благоговейное, ошеломленное молчание. Он облизнул губы. "Но мы должны были это сделать ... и при этом это не так плохо, как то, что они сделали с Питтсбургом - они бы эвакуировали всех, кроме военнослужащих".
  
  "Конечно...что дальше?" - спросил Родебуш. "Я полагаю, оглянитесь вокруг, чтобы посмотреть, есть ли у них еще что-нибудь ...."
  
  "О, нет, Конвей, нет! Не позволяйте им!" Клио открыто рыдала. "Я иду в свою комнату и заползаю под кровать - я буду видеть это зрелище всю оставшуюся жизнь!"
  
  "Спокойно, Клио". Рука Костигана крепче обняла ее. "Нам придется поискать, но мы больше ничего не найдем. Одного - если бы они могли его закончить - было бы достаточно ".
  
  Снова и снова Бойсе облетал мир. Больше никаких сверхмощных установок не строилось. И, что достаточно удивительно, невианцы не проявили враждебности.
  
  "Интересно, почему?" Родебуш задумался. "Конечно, мы также не нападаем на них, но вы могли бы подумать...как вы думаете, они ждут Нерадо?"
  
  "Вероятно". Костиган задумался. "Нам тоже лучше подождать его. Мы не можем оставить все так, как есть ".
  
  "Но если мы не сможем заставить вступить в бой ... патовая ситуация ...." Голос Кливленда был встревоженным.
  
  "Мы что-нибудь сделаем!" Костиган заявил. "Это дело так или иначе должно быть улажено, прежде чем мы уйдем отсюда. Для начала попробуйте заговорить. У меня есть идея, что ... в любом случае, это не может причинить никакого вреда, и я знаю, что он может услышать и понять тебя ".
  
  Прибыл Нерадо. Вместо того, чтобы атаковать, его корабль спокойно завис в миле или двух от столь же сдержанного Бойсе. Родебуш направил луч.
  
  "Капитан Нерадо, я Родебуш с "Трипланетария". Что вы хотите сделать в этой ситуации?"
  
  "Я хочу поговорить с тобой". Голос невианца отчетливо доносился из динамика. "Вы, как я теперь понимаю, гораздо более высокая форма жизни, чем кто-либо из нас считал возможным; форма, возможно, столь же высокая в эволюции, как и наша собственная. Жаль, что мы не нашли времени для полной встречи разумов, когда впервые приблизились к вашей планете, так что большая часть жизни, как на Теллуре, так и на невиане, могла бы быть сохранена. Но то, что было в прошлом, невозможно вспомнить. Однако, будучи разумными существами, вы увидите тщетность продолжения битвы, в которой ни один из них не способен одержать победу над другим. Вы можете, конечно, разрушить больше наших невианских городов, и в этом случае я был бы вынужден пойти и уничтожить аналогично на вашей Земле; но, для здравомыслящих умов, такой курс был бы явной глупостью ".
  
  Родебуш отключил луч коммуникатора.
  
  "Он говорит серьезно?" - спросил он Костигана. "Это звучит совершенно разумно, но...."
  
  "Но подозрительно!" Вмешался Кливленд. "В целом слишком разумно, чтобы быть правдой!"
  
  "Он говорит серьезно. Он говорит серьезно о каждом своем слове ", - заверил Костиган своих коллег. "У меня была идея, что он воспримет это именно так. Так оно и есть. Разумный; бесстрастный. Забавно - им не хватает многого из того, что есть у нас; но в них есть то, чего я бы хотел, чтобы больше из нас, жителей Теллурии, тоже имели. Дайте мне пластинку - я буду говорить от имени Triplanetary", и луч был восстановлен.
  
  "Капитан Нерадо", - приветствовал он невианского командира. "Побывав с вами и среди вашего народа, я знаю, что вы имеете в виду то, что говорите, и что вы говорите от имени своей расы. Аналогичным образом, я полагаю, что могу выступить от имени Трипланетного совета - руководящего органа трех планет нашей Солнечной системы - и заявить, что нет необходимости в каких-либо новых конфликтах между нашими народами. Обстоятельства также вынудили меня совершить определенные поступки, которые я теперь хотел бы отменить; но, как вы сказали, прошлое осталось в прошлом. Наши две расы могут многое выиграть друг от друга благодаря дружескому обмену материалами и идеями, в то время как мы не можем ожидать ничего, кроме взаимного уничтожения, если решим продолжать эту войну. Я предлагаю вам дружбу Трипланетника. Вы уберете свои экраны и подниметесь на борт, чтобы подписать договор?"
  
  "Мои экраны выключены. Я приду". Родебуш также отключил свое питание, хотя и с некоторой опаской, и невианская спасательная шлюпка вошла в главный шлюз Бойсе.
  
  Затем, за столом в диспетчерской первого суперкорабля Triplanetary, был написан первый межсистемный договор. На одной стороне были три невианца; земноводные, с конусообразными головами, петлеобразными шеями, чешуйчатые, четвероногие существа для нас, чудовищ; на другой были человеческие существа; дышащие воздухом, круглоголовые, с короткой шеей, гладкотелые, двуногие существа, одинаково чудовищные для привередливых невианцев. И все же каждый из этих представителей двух столь разных рас чувствовал, как с каждой минутой по мере продолжения разговора в нем растет уважение к другой расе.
  
  Невианцы разрушили Питтсбург, но бомба Адлингтона полностью уничтожила важный невианский город. Одно невианское судно уничтожило трипланетный флот; но Костиган опустошил один невианский город, серьезно повредил другой и потопил множество невианских кораблей. Таким образом, потери жизни и материальный ущерб могут быть компенсированы. Солнечная система была богата железом, которому невианцы были рады; красная Невия обладала обильными запасами веществ, которые на Земле были либо редкими, либо жизненно важными, или и тем, и другим. Поэтому коммерцию следовало поощрять. Невианцы обладали знаниями и умениями, неизвестными земной науке, но были совершенно неосведомлены о многих обычных для нас вещах. Поэтому обмен студентами и книгами был крайне желателен. И так далее.
  
  Так был подписан Трипланетарио-Невианский договор о вечном мире. Nerado и двух его товарищей были торжественно провожают их судно, и в Бойсе снял безынерционная на Землю, неся благую весть, что Невян угрозы больше не было.
  
  Клио, теперь закаленная космическая гончая, невосприимчивая даже к ужасной тошноте от отсутствия инерции, гибко извивалась в изгибе руки Костигана и смеялась над ним.
  
  "Вы можете говорить все, что хотите, Конвей Мерфи и Костиган, но мне они ни капельки не нравятся. У меня от них мурашки по всему телу. Я полагаю, что они действительно достойные люди; талантливые, культурные и все такое; но все равно я готов поспорить, что пройдет много-много времени, прежде чем они кому-нибудь на Земле по-настоящему понравятся!"
  
  
  ПЕРВЫЙ ЛИНЗМЕН
  
  Впервые опубликован в 1950 году.
  
  ПОСВЯЩЕНИЕ
  
  Э. Эверетт Эванс
  
  
  ГЛАВА 1
  
  Посетитель, пробираясь незамеченным через переполненную главную лабораторию Холма, подошел на расстояние шести футов к спине крупного норвежца, сидящего за электронно-оптическим столом. Достав автоматический пистолет, он выстрелил в ничего не подозревающего ученого семь раз, так быстро, как только мог нажать на спусковой крючок; дважды в мозг, пять раз, с близкого расстояния, в позвоночник.
  
  "Ах, Гарлейн из Эддора, я ожидал, что ты найдешь меня. Садитесь." Светловолосый голубоглазый доктор Нельс Бергенхольм, совершенно не потревоженный потоком пуль, прошедших через его голову и тело, повернулся и махнул огромной рукой в сторону табурета рядом со своим собственным.
  
  "Но это были не обычные снаряды!" - запротестовал посетитель. Ни один человек - или, скорее, сущность - ни в малейшей степени не был удивлен тем, что никто другой не обратил никакого внимания на случившееся, но было ясно, что один был ошеломлен провалом своей убийственной атаки. "Они должны были улетучить эту форму плоти - по крайней мере, должны были отправить тебя обратно на Эрайзию, где тебе самое место".
  
  "Обычный или экстраординарный, какая разница? Как вы, в облике Серого Роджера, сказали Конвею Костигану незадолго до этого: "Я позволил это, как демонстрацию тщетности". Знай, Гарлейн, раз и навсегда, что тебе больше не будет позволено действовать напрямую против любого приверженца цивилизации, где бы ты ни находился. Мы, жители Эрайзии, не будем лично вмешиваться в ваше предполагаемое завоевание двух галактик, как вы это планировали, поскольку связанные с этим стрессы и конфликты необходимы - и, могу добавить, достаточны - для создания Цивилизации, которая должна и будет возникнуть. Поэтому ни вы, ни любой другой эддорианин не будете так вмешиваться. Ты вернешься в Эддор и останешься там ".
  
  "Ты так думаешь?" Гарлейн усмехнулся. "Ты, который так боялся нас более двух тысяч миллионов земных лет, что не осмеливался позволить нам даже узнать о тебе? Вы так боялись нас, что не осмелились предпринять никаких действий, чтобы предотвратить уничтожение любой из ваших зарождающихся цивилизаций на любом из миров любой галактики? Так боишься, что даже сейчас не осмеливаешься встретиться со мной лицом к лицу, но настаиваешь на использовании этого медленного и неудовлетворительного устного общения между нами?"
  
  "Либо ваше мышление расплывчатое, запутанное и мутное, в чем я не верю, либо вы пытаетесь убаюкать меня, заставив поверить, что вы глупы". Голос Бергенхольма был спокойным, непоколебимым. "Я не думаю, что ты вернешься в Эддор; я знаю это. Вы тоже, как только станете осведомлены по определенным вопросам, узнаете это. Вы протестуете против использования разговорного языка, потому что это, как вы знаете, самый легкий и верный способ помешать вам получить хоть каплю знаний, которые вы так отчаянно ищете. Что касается встречи наших двух разумов, то они встретились в полной мере как раз перед тем, как ты, действуя как Серый Роджер, вспомнил то, о чем давным-давно забыла вся ваша раса. В результате той встречи я настолько изучил каждую черточку и вибрацию вашего жизненного уклада, что могу приветствовать вас по вашему символу, Гарлейн из Эддора, в то время как вы ничего не знаете обо мне, кроме того, что я эрайзианин, факт, который был очевиден с самого начала ".
  
  В попытке отвлечь внимание Гарлейн освободил зону принуждения, которую он удерживал; но эрайзианин перенял ее так гладко, что ни одно человеческое существо в пределах досягаемости не почувствовало никаких изменений.
  
  "Это правда, что в течение многих циклов времени мы скрывали от вас наше существование", - продолжал Бергенхольм без перерыва. "Поскольку причина этого сокрытия еще больше сбивает вас с толку, я расскажу вам, в чем она заключалась. Если бы вы, эддориане, узнали о нас раньше, вы могли бы создать оружие достаточной силы, чтобы предотвратить достижение цели, которая теперь очевидна.
  
  "Это правда, что ваши действия в качестве Ло Сена из Уйгара не были ограничены. Как Митридат Понтийский - как Сулла, Марий и Нерон Римские - как Ганнибал Карфагенский - как эти скромные существа Алкиксеркс Греческий и Менокопт Египетский - как Чингисхан и Аттила, и кайзер, и Муссолини, и Гитлер, и Тиран Азии - вам было позволено делать все, что вам заблагорассудится. Аналогичные действия на Ригеле Четыре, Велантии, Палейн Семь и в других местах также были разрешены без эффективного противодействия. Однако с появлением Вирджила Сэммса пришло время положить конец вашей обычной пагубной, препятствующей и разрушительной деятельности. Поэтому я воздвиг барьер между вами и теми, кто в противном случае был бы совершенно беззащитен перед вами ".
  
  "Но почему сейчас? Почему не тысячи циклов назад? И почему Вирджил Сэммс?"
  
  "Ответить на эти вопросы означало бы предоставить вам ценные данные. Возможно, вы - слишком поздно - сможете ответить на них сами. Но продолжаю: вы обвиняете меня и всю Арисию в трусости; очевидно, это грязная и неумелая мысль. Поразмышляйте, пожалуйста, над полнотой вашего провала в деле с планетоидом Роджера; над тем фактом, что с тех пор вы вообще ничего не добились; над ситуацией, в которой вы сейчас оказались.
  
  "Несмотря на то, что направление мышления вашей расы в основном материалистично и механистично, и вы принижаете нашу расу как "философскую" и "непрактичную", вы обнаружили - к своему большому удивлению - что ваши самые разрушительные физические силы не способны повлиять даже на эту форму плоти, которую я сейчас наполняю энергией, не говоря уже о влиянии на реальность, которая есть я ".
  
  "Если этот эпизод - результат обычного мышления заместителя командира Самого Внутреннего Круга Эддора ... Но нет, моя визуализация не может быть настолько сильно ошибочной. Чрезмерная самоуверенность - врожденная склонность тирана недооценивать противника - эти вещи поставили вас в ложное положение; но я очень боюсь, что они не помогут сделать это ни в одном действительно важном деле в будущем ".
  
  "Будьте уверены, что они этого не сделают!" Гарлейн зарычал. "Возможно, это не совсем трусость. Это, однако, нечто очень похожее. Если бы вы могли эффективно действовать против нас в любое время в прошлом, вы бы это сделали. Если бы вы могли эффективно действовать против нас сейчас, вы бы действовали, а не говорили. Это элементарно - самоочевидная правда. Настолько верно, что вы не пытались это отрицать - и вы бы не ожидали, что я поверю вам, если бы вы это сделали ". Холодные черные глаза смотрели прямо в ледяные глаза норвежской голубизны.
  
  "Отрицаешь это? Нет. Я рад, однако, что вы использовали слово "эффективно" вместо "открыто"; поскольку мы эффективно действовали против вас с тех пор, как эти новообразованные планеты остыли настолько, что позволили развиваться разумной жизни ".
  
  "Что? У вас есть? Как?"
  
  "Этому вы тоже можете научиться - слишком поздно. Теперь я сказал все, что намеревался сказать. Я не буду давать вам больше никакой информации. Поскольку вы уже знаете, что взрослых эрайзианцев больше, чем эддорианцев, так что по крайней мере один из нас может посвятить все свое внимание блокированию прямых усилий любого из вас, вам ясно, что для меня не имеет значения, решите ли вы уйти или остаться. Я могу и буду оставаться здесь столько же, сколько и вы; я могу и буду сопровождать вас всякий раз, когда вы выходите за пределы пространства, защищенного эддорианским экраном, куда бы вы ни отправились. Выборы за вами".
  
  Гарлейн исчез. То же самое сделал эрайзианин - мгновенно. Доктор Нельс Бергенхольм, однако, остался. Повернувшись, он возобновил свою работу с того места, на котором остановился, точно зная, что он делал и что именно он собирался сделать, чтобы закончить ее. Он освободил зону принуждения, которой он удерживал каждое человеческое существо в пределах видимости или слышимости, так ловко, что никто не заподозрил, тогда или когда-либо, что произошло что-то необычное. Он знал эти вещи и делал эти вещи, несмотря на тот факт, что форма плоти, которую его товарищи по Трипланетной службе знали как Нельса Бергенхольма, в то время подпитывалась энергией, но не потрясающе мощным умом Дронли Формовщика, а эрайзианским ребенком, слишком маленьким, чтобы быть полезным в том, что должно было произойти.
  
  Арисия была готова. Каждый эрайзианский разум, способный к взрослому или даже почти взрослому мышлению, был готов действовать, когда должен был наступить момент действия. Они, однако, не были напряженными. Хотя это ни в коем случае не было рутиной, то, что они собирались сделать, было предусмотрено на протяжении многих циклов времени. Они точно знали, что они собирались делать, и как именно это делать. Они ждали.
  
  "Мое представление не совсем ясно относительно последовательности событий, вытекающих из того факта, что слияние, частью которого является Дроунли, не уничтожило Гарлейна из Эддора, пока он заряжал энергией Серого Роджера", - подумал молодой Стражник, Эуконидор по символу, в разуме собравшихся. "Могу ли я воспользоваться моментом этого свободного времени, чтобы распространить свою визуализацию для расширения и обучения?"
  
  "Ты можешь, юноша". Старейшины Арисии - самые могущественные интеллекты этой чрезвычайно могущественной расы - объединили свои несколько разумов в один разум и дали одобрение. "Это будет время, потраченное не зря. Продолжайте думать ".
  
  "Отделенный от других эддориан межгалактическим расстоянием, каким он был в то время, Гарлейн мог быть изолирован и мог быть уничтожен", - отметил юноша, несколько неуверенно распространяя свою визуализацию в общественном сознании. "Поскольку аксиоматично, что его уничтожение несколько ослабило бы Эддора и в этой степени помогло бы нам, очевидно, что некоторое большее преимущество будет получено от того, что ему позволят жить. Некоторые моменты достаточно ясны: что Гарлейн и его товарищи поверят, что эрайзианский синтез не мог убить его, поскольку этого не произошло; что Эддориане, презирающие наши силы и считающие нас значительно ниже себя, не будут вынуждены разрабатывать такие вещи, как механические экраны, работающие на атомной энергии, против мысли третьего уровня, до тех пор, пока не станет слишком поздно даже для этих устройств, чтобы спасти их расу от вымирания; что они, по всей вероятности, никогда даже не заподозрят, что Галактический патруль, который так скоро появится на свет, на самом деле будет главным оператором в этом вымирании. Однако, принимая во внимание вышеприведенные факты, неясно, почему сейчас нам стало необходимо убивать одного эддорианца за Эддором. Я также не могу сформулировать или визуализировать с какой-либо ясностью методы, которые будут использованы для окончательного уничтожения расы; мне не хватает определенных фундаментальных данных о событиях, которые произошли, и условиях, которые сложились за много-много циклов до моего рождения. Я не могу поверить, что мое восприятие и память могли быть настолько несовершенными - может ли быть так, что ни одна из этих базовых данных не доступна или когда-либо была доступна?"
  
  "Это, юноша, факт. Хотя ваше представление о будущем, конечно, не такое подробное и не такое точное, каким оно будет после еще нескольких циклов труда, ваши знания столь же полны, как и у любого другого из нас. "
  
  "Я вижу". Эуконидор мысленно кивнул в знак полного понимания. "Это необходимо, и смерти младшего эддорианина - Стража - будет достаточно. Также не будет ни удивительным, ни тревожным для Ближайшего окружения Эддора, что интегрированный тотальный разум Эрайзии способен убить такое относительно слабое существо. Я понимаю."
  
  Затем тишина; и ожидание. Минуты? Или дней? Или недели? Кто может сказать? Что значит время для любого эрайзианина?
  
  Затем прибыл Дроунли; прибыл в тот момент, когда покидал Холм - какое значение имеет даже межгалактическое расстояние для скорости мысли? Он объединил свой разум с разумом трех других основателей цивилизации. Собранный и объединенный разум Арисии, уравновешенный и готовый, ожидающий только его пришествия, устремился в космос. Эта огромная, эта доселе неизвестная концентрация ментальной силы появилась на внешнем экране Эддора практически в то же мгновение, что и сущность, которая была Гарлейном. Эддориане, однако, прошли через это без сопротивления; эрайзианцы - нет.
  
  
  Около двух тысяч миллионов лет назад, когда произошло Слияние - событие, которое должно было сделать каждую из двух пересекающихся галактик изобилующей планетами, - эрайзианцы уже были древней расой; настолько древней, что даже тогда они были независимы от случайного образования планет. Считается, что эддориане были еще древнее. Эрайзианцы были уроженцами этого, нашего нормального пространственно-временного континуума; эддориане - нет.
  
  Эддор был - и остается - огромным, плотным и горячим. Его атмосфера - это не воздух, каким мы, жители маленькой зеленой Терры, знаем воздух, а ядовитая смесь газообразных веществ, известных человечеству только в химических лабораториях. Его гидросфера, хотя и содержит немного воды, представляет собой ядовитую, вонючую, вызывающую коррозию, слизистую жидкость.
  
  И эддориане отличались от любого народа, которого мы знаем, так же, как Эддор отличается от планет, населяющих наше пространство и время. На наш взгляд, они были совершенно чудовищными; почти непостижимыми. Они были аморфными, амебоидными, бесполыми. Не андрогинный или партеногенетический, но абсолютно бесполый; с бесполостью, неизвестной ни в одной земной форме жизни, более высокой, чем дрожжи. Таким образом, они были, во всех отношениях, за исключением насильственной смерти, бессмертными; ибо каждый из них, прожив сотни тысяч земных лет и достигнув своей способности жить и учиться, просто разделился на двух новых индивидуумов, каждый из которых, в дополнение к полному обладанию разумом, воспоминаниями и знаниями своего родителя, также обладал совершенно новой изюминкой и значительно возросшими способностями.
  
  И, поскольку жизнь существовала, существовала и конкуренция. Борьба за власть. Знания имели ценность лишь постольку, поскольку они способствовали власти. Война началась, состарилась и продолжалась; ужасающе эффективная война, возможная только для таких существ, как эти. Их умы, и без того невероятно мощные, становились все сильнее и сильнее под давлением межличностной борьбы.
  
  Но о мире даже не думали. Борьба продолжалась на все более высоком уровне насилия, пока не стали очевидны два факта. Во-первых, что каждый эддорианин, которого можно было убить физическим насилием, уже умер; что выжившие развили в себе такую огромную силу разума, такое полное владение вещами как физическими, так и ментальными, что их нельзя было убить физической силой. Во-вторых, что в течение веков, на протяжении которых они прилагали все свои усилия к взаимному истреблению, их солнце начало заметно остывать; что их планета очень скоро станет настолько холодной, что для них будет невозможно когда-либо снова жить своей обычной физической жизнью.
  
  Так наступило перемирие. Эддориане работали вместе - не без трений - над разработкой механизмов, с помощью которых они переместили свою планету через световые годы космоса к более молодому и горячему солнцу. Затем, когда Эддор снова вернулся к своей жаркой и вонючей норме, битва возобновилась. На этот раз ментальная битва, которая продолжалась более ста тысяч эддорианских лет; за последние десять тысяч из которых не погиб ни один эддорианин.
  
  Осознав тщетность таких непродуктивных усилий, относительно немногие выжившие заключили своего рода мир. Поскольку у каждого из них была совершенно ненасытная жажда власти, и поскольку стало ясно, что они не могут ни победить, ни убить друг друга, они объединят силы и завоюют достаточное количество планет - достаточное количество галактик, - чтобы каждый эддорианин мог обладать такой силой и авторитетом, с которыми он мог справиться.
  
  Какое значение имеет то, что в их родном космосе было не так уж много планет? Существовали другие пространства, их было бесконечное количество; некоторые из которых, это было математически точно, содержали миллионы миллионов планет вместо всего двух или трех. С помощью разума и машины они исследовали соседние континуумы; они разработали гиперпространственную трубу и безынерционный двигатель; они вели свою планету, подобно космическому кораблю, через пространство за пространством.
  
  И таким образом, вскоре после начала Объединения, Эддор вошел в наше пространство-время; и здесь, из-за множества уже существующих планет и еще неисчислимых миллионов, которые вот-вот появятся, он остался. Это было то, чего они хотели с самого начала; здесь было достаточно планет, здесь было достаточно полей для проявления власти, чтобы насытить даже ненасытных. Им больше не нужно было сражаться друг с другом; теперь они могли сотрудничать от всего сердца - до тех пор, пока каждый получал все больше - и больше, и БОЛЬШЕ!
  
  Энфилизор, молодой эрайзианин, чей разум, по своему обыкновению, жадно блуждал за границей, впервые вступил в контакт с эддорианами в этом пространстве. Безобидный, наивный, невинный, он был безмерно удивлен тем, как они восприняли его дружеское приветствие; но за мгновение до того, как закрыть свой разум от их злобных нападок, он узнал вышеупомянутые факты, касающиеся их.
  
  Слитый разум старейшин Арисии, однако, не был удивлен. Эрайзианцы, хотя и не были такими механистичными, как их противники, и к тому же от природы миролюбивыми, были намного впереди них в чистой науке о разуме. Старейшины давно знали об эддорианцах и их похотливых блужданиях пленум за пленумом. Их представления о Космическом Мире уже давно с ужасающей уверенностью предсказывали вторжение, которое теперь произошло. Они давно знали, что им придется делать. Они сделали это. Так коварно, что не вызвали никакого сопротивления, они проникли в умы эддорианцев и запечатали все знания об Арисии. Они бесследно удалились.
  
  У них было не так уж много данных, это правда; но в то время больше ничего нельзя было получить. Если бы у любого из этих обидчивых подозрительных умов был какой-либо повод для тревоги, какой-либо очаг сомнения, у них было бы время разработать механизмы, способные вытеснить эрайзианцев из этого пространства, прежде чем можно было бы создать оружие для уничтожения эддориан - пока еще не полностью разработанный Галактический патруль. Даже тогда эрайзианцы могли бы убить одной лишь ментальной силой всех эддориан, кроме Всевышнего и его Внутреннего Круга, в безопасности под своим тогда еще непроницаемым щитом; но пока они не могли нанести чистый удар, они не могли атаковать -тогда.
  
  Следует отметить, что эрайзианцы сражались не за себя. Как отдельным людям или как расе им нечего было бояться. Их еще меньше, чем эддорианцев, можно было убить любым возможным применением физической силы. Бывшие магистры ментальных наук, они знали, что никакая возможная концентрация эддорианской ментальной силы не могла убить ни одного из них. И если бы они были вытеснены из обычного пространства, какое это имело бы значение? С таким менталитетом, как у них, любое данное пространство подойдет так же хорошо, как и любое другое.
  
  Нет, они боролись за идеал; за мирную, гармоничную, свободолюбивую Цивилизацию, которая, по их представлениям, развивалась повсюду и в конечном итоге полностью охватила мириады планет двух огромных Островных Вселенных. Кроме того, они чувствовали тяжелый груз ответственности. Поскольку все эти расы, существующие и еще не появившиеся, произошли и произойдут из эрайзианских спор жизни, которые пронизывали это конкретное пространство, все они были и останутся, по сути, эрайзианцами. Было совершенно немыслимо, что Эрайзия оставила их на вечное господство такой хищной, такой тиранической, такой адски ненасытной породы монстров.
  
  Поэтому эрайзианцы сражались; эффективно, хотя и коварно. Они не вмешивались - они не могли открыто вмешиваться в безжалостное завоевание Эддором мира за миром; в безжалостное крушение Эддором цивилизации за цивилизацией. Они, однако, следили за тем, чтобы путем выборочных спариваний и установления кровных линий на бесчисленных планетах тенденция уровня интеллекта была определенно и неуклонно восходящей.
  
  Четверо основателей цивилизации - Дроунли, Кридиган, Неданиллор и Бролентин, которые в слиянии сформировали "Наставника Арисии", который должен был стать известным каждому, кто носил линзу Цивилизации, - были индивидуально ответственны за программу развития Арисии на четырех планетах Теллус, Ригель IV, Велантия и Палейн VII. Дроунли основал на Теллусе две основные линии крови. По непрерывной мужской линии происхождения Киннисоны восходили задолго до рассвета даже мифической истории Теллурии. Киннекса из Атлантиды, дочь одного Киннисона и сестра другого, является первой из крови, которая была названа в этих анналах; но тогда род был уже старым. То же самое было и с другой линией; отличавшейся на протяжении всей своей огромной длины, мужской и женской, особенно эффектными красно-бронзово-каштановыми волосами и не менее яркими золотисто-коричневыми глазами.
  
  Эти жанры также не смешивались. Дроунли сделал для них психологически невозможным смешивание до тех пор, пока не должна была быть достигнута предпоследняя стадия развития.
  
  Когда эта стадия была еще в будущем, появился Вирджил Сэммс, и вся Эрайзия поняла, что пришло время открыто вступить в бой с эддорианцами, разум к разуму. Гарлейн-Роджер был обуздан, жестоко и резко. Каждый эддорианин, где бы он ни работал, сталкивался с тем, что все его начинания были заблокированы.
  
  Гарлейн, как уже упоминалось, сконструировал предположительно неотразимое оружие и атаковал его эрайзианский блокиратор, результаты которого уже были известны. После этой неудачи Гарлейн понял, что было что-то ужасно неправильное; что это было неправильно более двух тысяч миллионов земных лет. Впервые за свою долгую жизнь по-настоящему встревоженный, он вернулся в Эддор, чтобы предупредить своих товарищей и посоветоваться с ними о том, что следует делать. И массированная и объединенная сила всей Арисии была всего в мгновение ока позади него.
  
  
  Арисия ударила по крайнему экрану Эддора, и в момент удара этот экран отключился. А затем, мгновенно и совершенно незаметно для защитников планеты, силы Эрайзиан разделились. Старейшины, включая всех Формовщиков, схватили эддорианина, который управлял этим экраном, - набросили вокруг него непроницаемую силовую сеть - выдернули его в межгалактическое пространство.
  
  Затем, безжалостно въезжая, они вывернули несчастного наизнанку. И прежде чем жертва умерла в результате их мучительных допросов, Старейшины Эрайзии узнали все, что когда-либо знал эддорианин и все его предки. Затем они удалились на Эрайзию, оставив своих более молодых, слабых, частично развитых товарищей делать все, что в их силах, против могущественного Эддора.
  
  Будет ли атака этих меньших сил остановлена на втором, третьем, четвертом или самом внутреннем экране; достигнут ли они самой планеты и, возможно, нанесут какой-то реальный ущерб, прежде чем их прогонят; было несущественно. Эддору должно быть позволено, и ему будет позволено с легкостью отразить это вторжение. В грядущих циклах эддориане должны и будут верить, что им действительно нечего бояться Арисии.
  
  Настоящая битва, однако, была выиграна. Эрайзианские визуализации теперь можно было расширить, чтобы изобразить каждый существенный элемент кульминационного конфликта, который в конечном итоге должен был произойти. К неутешительному выводу пришли эрайзианцы, поскольку все их визуализации сходились в том, что единственно возможный метод уничтожения эддориан также неизбежно положит конец их собственной полезности в качестве хранителей цивилизации.
  
  Однако, поскольку было показано, что такой исход необходим, эрайзианцы приняли его и без колебаний работали в его направлении.
  
  
  ГЛАВА 2
  
  Как уже было сказано, Холм, который был построен как земная штаб-квартира Трипланетной службы и который теперь был штаб-квартирой полуорганизованного Солнечного патруля, был - и остается - усеченной, покрытой сплавом, покрытой медовыми гребнями горой. Но, поскольку людям не нравится вечно жить под землей, независимо от того, насколько красиво освещено или насколько тщательно и комфортно кондиционировано подземелье, Резервация простиралась далеко за пределы подножия этого серого, неприступного, зеркально гладкого металлического конуса. Далеко за пределами этой обширной резервации находился небольшой город; там были сотни высокопродуктивных ферм; и, особенно в этот погожий майский день, там был Парк отдыха, содержащий, среди прочего, десятки теннисных кортов.
  
  Один из этих кортов был на три четверти окружен трибунами, с которых пара сотен человек смотрели матч, который, казалось, имел какое-то небольшое местное значение. Двое мужчин сидели в ложе, рассчитанной на двадцать мест, и восхищенно наблюдали за парой, которая, казалось, честно выиграла в двух сетах чемпионат Хилла в смешанном парном разряде.
  
  "Красивая пара, Род, если я могу так выразиться, а также отличные исполнители". Член совета Солнечной системы Вирджил Сэммс разговаривал со своим спутником, когда противники меняли корты. "Тем не менее, я все еще думаю, что юной потаскушке следовало бы надеть какую-нибудь одежду - в этих белых нейлоновых шортах она выглядит обнаженнее, чем обычно. Я ей тоже так говорил, нефрит, но она продолжает носить все меньше и меньше ".
  
  "Конечно," комиссар Родерик К. Киннисон тихо рассмеялся. "Чего вы ожидали? Она унаследовала свои волосы и глаза от тебя, почему бы не унаследовать и твою твердолобость? Одно, однако, все к лучшему - у нее есть все необходимое, чтобы вот так разоблачить корабль, а у большинства из них этого нет. Но чего я не могу понять, так это почему они не ... " Он сделал паузу.
  
  "Я тоже. Господь свидетель, мы достаточно натравливали их друг на друга, и Джек Киннисон и Джилл Сэммс, безусловно, составили бы пару, на которую можно было бы обратить внимание. Но если они этого не сделают ... но, возможно, они еще сделают. Они все еще молоды, и они достаточно дружелюбны."
  
  Однако, если бы отец Сэммс мог находиться на корте, а не в ложе, он был бы удивлен; потому что молодой Киннисон, хотя и достаточно улыбался на лице, обращался к своему великолепному партнеру в выражениях, в которых было мало дружелюбия.
  
  "Послушай, ты, безмозглый, тупоголовый, занимающий видное положение недоумок!" - бушевал он низким, но горько напряженным голосом. "Мне следовало бы вышибить твои предполагаемые мозги! Я тысячу раз говорил тебе следить за своей территорией и держаться подальше от моей! Если бы ты был там, где тебе положено быть, или даже принял мой сигнал, Фрэнк не смог бы набрать эти тридцать очков; и если бы Лоис не подсекла, она застала бы тебя врасплох, в километре от позиции, и проиграла бы двойку. Как ты думаешь, что ты вообще делаешь - играешь в теннис или смотришь, скольких невинных прохожих ты можешь вывести из-под контроля?"
  
  "Что ты об этом думаешь?" девушка мило усмехнулась. Ее светло-коричневые глаза, всего на пару дюймов ниже его собственных, почти излучали искры. "И только посмотрите, кто кому пытается указывать, как и что делать! К твоему сведению, мастер-пилот Джон К. Киннисон, я скажу тебе, что только потому, что ты не можешь перестать быть "Убийцей" Киннисоном даже на то время, чтобы позволить двум нашим хорошим друзьям время от времени получать очко или, может быть, даже игру, это не причина, по которой я должен превращаться в "Убийцу" Сэммса. И я также расскажу вам ...."
  
  "Ты мне ничего не скажешь, Джилл - я говорю тебе! Начните раздавать очки в чем угодно, и однажды вы обнаружите, что раздали слишком много. Я не участвую ни в одной из игр такого рода - и пока вы играете со мной, вы не являетесь ни тем, ни другим. Если ты еще раз проиграешь этот матч, следующий мяч, который я подам, попадет в самую обтягивающую часть твоих модных белых шорт - прямо туда, где был бы набедренный карман, если бы он у них был, - и на нем появится рубец, из-за которого тебе придется три дня есть с каминной полки. Так что смотрите под ноги!"
  
  "Ты невыносимый болван! Я бы хотел разбить эту ракетку о твою голову! Я тоже это сделаю и уйду с корта, если ты этого не сделаешь ...."
  
  Раздался свисток. Вирджилия Сэммс, вся улыбающаяся, перешла к базовой линии и стала олицетворением плавного движения. Мяч просвистел над сеткой, едва не задев ее - потрясающий сервис-эйс. Игра продолжалась.
  
  И несколькими минутами позже, в душевой, где Джек Киннисон громко распевал гимны, вытираясь полотенцем, к нему подошел огромный молодой человек и звонко шлепнул его между лопаток.
  
  "Поздравляю, Джек, и так далее. Но есть кое-что, о чем я хочу вас спросить. Конфиденциально, вроде как ...?"
  
  "Стреляй! Разве мы не ели из одного блюда вот уже много лун? С чего вдруг такая неуверенность, Мейс? Это не в характере."
  
  "Well...it это... Вы знаете, я умею читать по губам."
  
  "Конечно. Мы все такие. Что из этого?"
  
  "Дело только в том ... ну, я видел, что вы с мисс Сэммс сказали друг другу там, и если это была светская беседа влюбленных, то я венерианский грязевой щенок".
  
  "Влюбленные!Кто, черт возьми, когда-либо говорил, что мы были любовниками ...? О, ты надышался папиным воздушным соком. Влюбленные! Я и этот рыжий вонючка - этот сападилли с желеобразными мозгами? Вряд ли!"
  
  "Держи это, Джек!" Голос высокого офицера был слегка надтреснут. "Вы сбились с курса - чертовски долгое отклонение. У этой девушки есть все. Она - класс Резервации - да ведь ей обычные двенадцать девятнадцать!"
  
  "А?" Пораженный, юный Киннисон перестал вытираться и уставился на него. "Ты хочешь сказать, что промахивался по ней только потому, что ...." Он начал было говорить "потому что ты мой лучший друг в Системе", но промолчал.
  
  "Ну, мне показалось, что это было бы немного сырно". Другой мужчина тоже не облек в слова то, что они оба так глубоко знали как истину. "Но если у вас нет ... если с вами все в порядке, конечно ...."
  
  "Подожди пять секунд - я проведу тебя по окрестностям".
  
  Джек надел свою форму, и через несколько минут два молодых офицера, безупречных в черно-серебристой форме патруля, направились к женским раздевалкам.
  
  "... но с ней все в порядке, в that...in большинство способов... Я полагаю." Киннисон наполовину извинялся за то, что он сказал. "Помимо того, что у нее куриное сердце и упрямая голова, она хорошая яичница. Она действительно соответствует требованиям ... большую часть времени. Но я не захотел бы ее, с прилагаемым бонусом, так же, как и она не захотела бы меня. Это строго взаимно. Ты тоже не влюбишься в нее, Мейс; тебе захочется оторвать ей одну ногу и избить ею до смерти остальные части тела в течение недели - но нет ничего лучше, чем выяснить все самому ".
  
  Вскоре появилась мисс Сэммс, одетая несколько менее откровенно, чем раньше, в блузку и килт, которые были модны в то время.
  
  "Привет, Джилл! Это Мейс - я рассказывал вам о нем. Мой товарищ по лодке. Мастер-электронщик Мейсон Нортроп."
  
  "Да, я слышал о тебе, "Тронцист" - много". Она тепло пожала руку.
  
  "Он не наводил на тебя трассирующие пули, Джилл, потому что предполагал, что будет заниматься браконьерством. Можете ли вы описать это? Впрочем, я быстро привел его в порядок. Я также объяснил ему, почему, поэтому он должен быть изолирован от любого напряжения, которое вы можете генерировать ".
  
  "О, ты сделал? Как мило с вашей стороны! Но как ... ах, это?" Она указала на мощный призматический бинокль, являющийся частью униформы каждого офицера космической службы.
  
  "Угу". Нортроп извивался, но держался твердо.
  
  "Если бы я только был таким же большим и крепким, как ты", - восхищенно оглядывая примерно шесть футов два дюйма роста и двести с лишним фунтов твердого мяса, хрящей и костей, - "я бы схватил его за лодыжку, крутанул вокруг головы и швырнул на пятнадцатый ряд сидений. Проблема с ним, Мейсом, в том, что он родился на много веков позже. Ему следовало быть надзирателем, когда строили пирамиды - пороть рабов, потому что они не переступали порога просто так. Или, что еще лучше, один из тех людей, о которых рассказывалось в тех забавных старых книгах, которые они откопали в прошлом году - сеньоры лорды или что-то в этом роде, помните? С властью над жизнью и смертью - "правосудием высшего, среднего и низкого уровня", каким бы оно ни было - над своими вассалами и их семьями, крепостными и служанками. Особенно для служанок! Ему нравятся маленькие, милые болтушки, которые притворяются совершенно бесхребетными и совершенно безмозглыми - а, Джек?"
  
  "Ой! Туше, Джилл - но, возможно, я сам напросился на это. Давайте прекратим это, не так ли? Я увижу вас двоих, здесь или вон там. Киннисон повернулся и поспешил прочь.
  
  "Хотите знать, почему он так быстро порхает?" Джилл улыбнулась своему спутнику; яркая, быстрая улыбка. "Не то чтобы он сдавался. Вон та блондинка - та, что в ракетно-красном. Очень немногие блондинки могут носить такой яркий оттенок. Мейнард с ямочками".
  
  "И это she...er ...?"
  
  "Ласковый и говорливый, как ребенок? Не-а. Она великий человек. Я просто отрывался; он тоже. Вы знаете, что ни один из нас на самом деле не имел в виду и половины того, что мы said...or...at по меньшей мере...." Ее голос затих.
  
  "Я не знаю, нравится мне это или нет", - неловко, но честно ответил Нортроп. "Это были дикие вещи, если они когда-либо существовали. Хоть убейте, я не могу понять, почему вы двое - два самых прекрасных человека в мире - должны вот так врываться друг в друга. А ты?"
  
  "Не знаю, думала ли я когда-либо об этом в таком ключе". Джилл прикусила нижнюю губу. "Он действительно великолепен, и он мне очень нравится - обычно. Большую часть времени мы прекрасно ладим. Мы вообще не ссоримся, за исключением тех случаев, когда находимся слишком близко друг к другу ... и тогда мы ссоримся из-за чего угодно ... Скажите, предположим, что это могло бы быть так? Как заряды, отталкивающие друг друга обратно пропорционально квадрату расстояния? Примерно так оно и должно быть".
  
  "Могло бы быть, и я рад". Лицо мужчины прояснилось. "А я - обвиняемый противоположного знака. Поехали!"
  
  
  А в глубоко укромном кабинете Вирджила Сэммса два сильнейших человека цивилизации были увлечены беседой.
  
  "... проблем достаточно, чтобы четверо мужчин нашего роста не спали по ночам". Голос Сэммса был легким, но его глаза были угрюмыми и мрачными. "Впрочем, со временем ты, наверное, сможешь справиться со своими. В основном они находятся в одной солнечной системе; краткий обзор охватывает все остальное. Известны языки и обычаи. Но как - как - юридические процессы могут работать эффективно - вообще работать, если уж на то пошло, - когда человек может совершить убийство или пират может ограбить космический корабль и оказаться в сотне парсеков отсюда, прежде чем преступление будет обнаружено? Как может земной Джон Лоу найти преступника в странном мире, который ничего не знает о нашем патруле, с совершенно чужим языком - возможно, вообще без языка, - где требуются месяцы даже для того, чтобы выяснить, кто и где - если таковые имеются - местные полицейские? Но должен быть способ, Род - должен быть способ! Сэммс звучно хлопнул открытой ладонью по голой поверхности своего стола. "И, клянусь Богом, я найду это - Патруль выйдет на первое место!"
  
  "Крестоносец" Сэммс, отныне и навсегда!" В голосе или выражении лица Киннисона не было и следа насмешки, только дружба и восхищение. "И я готов поспорить, что ты знаешь. Ваш межзвездный патруль, или что там еще ...."
  
  "Галактический патруль. Я знаю, как это будет называться, по крайней мере, по-другому."
  
  "...так же хорош, как и в сумке, прямо сейчас. Ты уже проделал хорошую работу, Вирдж. Вся эта система, Невия, колонии на Альдебаране II и других планетах, даже Валерия, напряжены, как барабан. Забавно с Валерией, не так ли...."
  
  На мгновение воцарилось молчание, затем Киннисон продолжил:
  
  "Но где бы ни были бриллианты, туда идут голландцы. И голландские женщины идут туда, куда идут их мужчины. И, несмотря на рекомендации врачей, рождаются голландские дети. Хотя многие взрослые умерли - три грамма - это не шутка, - практически все малыши продолжают жить. Развитие костей и мышц, чтобы они были в форме - ходьба в полтора года - нормальная жизнь - говорят, что третье поколение будет чувствовать себя там как дома ".
  
  "Это показывает, что человеческое животное более приспособлено, чем полагали некоторые высокопоставленные медики, вот и все. Не пытайся обойти меня стороной, Род. Вы не хуже меня знаете, с чем мы столкнулись; новые головные боли, которые несет с собой межзвездная коммерция. Новые пороки - наркотики -тионит, например; мы не смогли получить ни малейшего представления о том, откуда берется это вещество. И мне не нужно рассказывать вам, что пиратство сделало со страховыми ставками."
  
  "Я скажу, что нет - посмотрите на цену альдебаранских сигар, единственного сорта, который можно курить! Значит, вы отказались от идеи, что Арисия " штаб-квартира пиратов?"
  
  "Определенно. Это не так. Пираты боятся этого даже больше, чем космонавты-бродяги. Это выходит за рамки - очевидно, абсолютно запретная территория - для всех, включая моих лучших оперативников. Все, что мы знаем о ней, это название - Арисия, - которое дали ей наши планетографы. Это первая совершенно непостижимая вещь, с которой я когда-либо сталкивался. Я отправляюсь туда сам, как только у меня появится время - не то чтобы я рассчитывал раскрыть то, к чему не смогли прикоснуться мои лучшие люди, но поступило так много разных и противоречивых сообщений - нет двух историй, сходящихся в чем-либо, кроме того, что никто не мог приблизиться к планете, - что я чувствую потребность в информации из первых рук. Хочешь присоединиться?"
  
  "Попробуй удержать меня от этого!"
  
  "Но это не должно нас слишком удивлять", - задумчиво продолжил Сэммс. "Мы, только начинающие изучать поверхность, какими мы являемся, должны ожидать, что столкнемся со странными, сбивающими с толку - даже совершенно необъяснимыми вещами. Факты, ситуации, события и существа, к которым наш опыт в одной системе, возможно, не подготовил нас. На самом деле, у нас уже есть. Если бы десять лет назад кто-нибудь сказал вам, что существует такая раса, как ригелианцы, что бы вы подумали? Один корабль побывал там, вы знаете - однажды. Один час в любом ригелианском городе - одна минута в ригелианском автомобиле - сводит теллурианца с ума ".
  
  "Я понимаю вашу точку зрения". Киннисон кивнул. "Вероятно, я бы назначил психиатрическое обследование. А палейнианцы еще хуже. Люди - если их можно так назвать - которые живут на Плутоне и любят его! Существа настолько чуждые, что никто, насколько я знаю, их не понимает. Но вам не нужно уезжать даже так далеко от дома, чтобы найти работу по раскрытию непостижимого. Кем, чем и почему - и как долго - был Серый Роджер? И, не сильно отставая от него, этот ваш молодой Бергенхольм. И, кстати, ты так и не посвятил меня в то, почему именно "Бергенхолм", а не "Родебуш-Кливленд", сделал возможной трансгалактическую торговлю и вызвал девять десятых наших головных болей. Насколько я понимаю, Бергенхольм не был - и не является - даже инженером."
  
  "Не так ли? Думал, что знаю. Он не был и не является. Ну, знаете, оригинальная бесплатная поездка Родебуш-Кливленд была убийственной ...."
  
  "Откуда я знаю!" С чувством воскликнул Киннисон.
  
  "Они выбивали себе мозги и выедали сердца в течение нескольких месяцев, не получая от этого ничего лучшего. И вот, однажды, этот парнишка Бергенхольм неторопливо заходит в их магазин - большой, неуклюжий, спотыкающийся о собственные ноги. Он невинно смотрит на эту штуковину пару минут, затем говорит:
  
  "Почему бы вам не использовать уран вместо железа и не перемотать его так, чтобы получилась вот такая волнообразная форма, с горбами здесь и здесь, а не там и там?" и он рисует пару небрежных, но действительно красивых изгибов.
  
  "Почему мы должны?" - кричат они на него.
  
  "Потому что так оно и будет", - говорит он и выходит так же беззаботно, как и вошел. Не могу - или не хочу - сказать больше ни слова.
  
  "Что ж, в полном отчаянии они попробовали это - и это СРАБОТАЛО! И с тех пор ни у кого не возникло ни малейших проблем с Бергенхольмом. Вот почему Родебуш и Кливленд оба настаивали на названии."
  
  "Я вижу; и это подтверждает то, что я только что сказал. Но если он такой гигант ума, почему он не добивается результатов в решении своей собственной проблемы, метеорита? Или это он?"
  
  "Нет ... или, по крайней мере, его не было по состоянию на прошлую ночь. Но в моем блокноте есть записка о том, что он хочет встретиться со мной как-нибудь сегодня - предположим, мы попросим его зайти сейчас?"
  
  "Прекрасно! Я бы хотел поговорить с ним, если это нормально для вас и для него ".
  
  Молодого ученого вызвали и представили комиссару.
  
  "Продолжайте, доктор Бергенхольм", - предложил тогда Сэммс. "Вы можете говорить с нами обоими так же свободно, как если бы мы с вами были одни".
  
  "Меня, как вы уже знаете, называли экстрасенсом", - резко начал Бергенхольм. "Говорят, что я вижу сны, вижу видения, слышу голоса и так далее. Что я действую на основании интуиции. Что я гений. Теперь я совершенно определенно не гений - если только мое понимание значения этого слова не отличается от понимания остального человечества ".
  
  Бергенхольм сделал паузу. Сэммс и Киннисон посмотрели друг на друга. Последний нарушил короткое молчание.
  
  "Советник и я только что обсуждали тот факт, что существует очень много вещей, которых мы не знаем; что с расширением нашей деятельности в новые области невозможное стало почти обычным явлением. Я верю, что мы способны непредвзято выслушать все, что вы хотите сказать ".
  
  "Очень хорошо. Но сначала, пожалуйста, знайте, что я ученый. Таким образом, я обучен наблюдать; мыслить спокойно, ясно и аналитически; проверять каждую гипотезу. Я вообще не верю в так называемое сверхъестественное. Эта вселенная не возникла и продолжает существовать только благодаря действию естественных и неизменных законов. И я имею в виду непреложные, джентльмены. Все, что когда-либо происходило, что происходит сейчас или что когда-либо должно произойти, было, есть и будет статистически связано с предшествующим событием и с последующим событием. Если бы я не верил в это безоговорочно, я бы потерял всякую веру в научный метод. Ибо, если бы одно-единственное "сверхъестественное" событие или вещь когда-либо произошли или существовали, это было бы совершенно непредсказуемым событием и положило бы начало серии - последовательности - таких событий; такое положение вещей, в которое ни один ученый не поверит или не сможет поверить, что это возможно в упорядоченной вселенной.
  
  "В то же время я признаю тот факт, что я сам совершал вещи - вызывал события, если хотите, - которые я не могу объяснить вам или любому другому человеческому существу ни с помощью каких символов, известных нашей науке; и речь идет о еще более необъяснимом - назовите это "предчувствием", если хотите, - о том, что я попросил поговорить с вами сегодня ".
  
  "Но вы рассуждаете по кругу", - запротестовал Сэммс. "Или ты пытаешься создать парадокс?"
  
  "Ни то, ни другое. Я просто расчищаю путь для несколько поразительной вещи, которую я скажу позже. Вы, конечно, знаете, что любая ситуация, с которой разум не в состоянии справиться; действительно серьезная дилемма, которую он не может разрешить; разрушит этот разум - разочарование, бегство от реальности и так далее. Вы также поймете, что я, должно быть, осознал свои собственные особенности задолго до того, как это сделал или смог сделать кто-либо другой?"
  
  "Ах. Я понимаю. Да, конечно." Сэммс, сильно заинтересованный, наклонился вперед. "Тем не менее, ваша нынешняя личность адекватно, великолепно интегрирована. Как вы могли преодолеть - примирить - ситуацию, полную конфликтов?"
  
  "Я думаю, вы знакомы с моим происхождением?" Сэммс, каким бы увлеченным он ни был, не счел примечательным, что большой норвежец ответил на его вопрос, только задав один из своих собственных.
  
  "Да ... О, я начинаю понимать ... Но комиссар Киннисон не имел доступа к вашему досье. Продолжайте ".
  
  "Мой отец - доктор Яльмар Бергенхольм. Моей матерью до замужества была доктор Ольга Бьорнсон. Оба были и остаются физиками-ядерщиками - очень хорошими. Их называли первопроходцами. Они работали и продолжают работать в самых новых, отдаленных областях науки ".
  
  "О!" - воскликнул Киннисон. "Мутант? Рожденный со вторым зрением - или что это такое?"
  
  "Не второе зрение, как описывает это явление история, нет. Записи не показывают, что какие-либо подобные способности когда-либо демонстрировались к удовлетворению какого-либо компетентного научного исследователя. То, что у меня есть, - это нечто другое. Станет ли это правдой или нет - интересная тема для размышлений, но она не имеет ничего общего с рассматриваемой сейчас проблемой. Возвращаясь к теме, я давно разрешил свою дилемму. Я абсолютно уверен, что существует наука о разуме, которая столь же определенна, столь же позитивна, столь же непреложна, как и наука о физическом. Хотя я не буду пытаться доказать вам это, я знаю, что такая наука существует, и что я родился со способностью воспринимать по крайней мере некоторые ее элементы.
  
  "Теперь к вопросу о метеорите Патруля. Эта эмблема была и остается чисто физической. У пиратов такие же способные ученые, как и у нас. То, что физическая наука может изобрести и синтезировать, физическая наука может проанализировать и воспроизвести. Однако существует точка, за которую физическая наука не может выйти. Он не может ни анализировать, ни имитировать материальные продукты того, что я так вольно назвал наукой о разуме.
  
  "Я знаю, советник Сэммс, в чем нуждается Трипланетная служба; в чем-то гораздо большем, чем ее метеорит. Я также знаю, что потребность в этом будет становиться все больше и больше по мере расширения сферы действия Патруля. Без действительно эффективного символа Солнечному патрулю будут мешать даже больше, чем Трипланетной службе; и его логическое расширение в Космический патруль, или как там может называться эта более крупная организация, будет определенно невозможно. Нам нужно что-то, что позволит однозначно и безошибочно идентифицировать любого представителя цивилизации, где бы он ни находился. Это должно быть невозможно для дублирования или даже имитации, для чего оно должно убивать любую несанкционированную сущность, которая попытается ввести в заблуждение. Он должен действовать как телепат между своим владельцем и любым другим живым разумом, независимо от того, высокой или низкой степени, чтобы ментальная коммуникация, намного более четкая и быстрая, чем физическая, была возможна без трудоемкого изучения языка; или между нами и такими народами, как жители Ригеля Четвертого или Палейна Седьмого, оба из которых, как мы знаем, обладают высоким интеллектом и которые, должно быть, уже владеют телепатией ".
  
  "Вы читаете мои мысли или были читали?" Сэммс тихо спросил.
  
  "Нет", - категорично ответил Бергенхольм. "В этом нет и не было необходимости. Любой человек, который может думать, который действительно обдумывал этот вопрос и который принимает благо цивилизации близко к сердцу, должно быть, пришел к тем же выводам ".
  
  "Возможно, так и есть. Но больше никаких побочных выпусков. У вас есть какое-то разработанное решение, иначе вас бы здесь не было. Что это?"
  
  "Дело в том, что вы, член совета Солнечной Системы Сэммс, должны отправиться на Арисию как можно скорее".
  
  "Арисия!" Сэммс воскликнул, и:
  
  "Арисия! Из всех адов в космосе, почему Арисия? И как мы можем выработать подход? Разве ты не знаешь, что никто не может приблизиться к этой чертовой планете?"
  
  Бергенхольм пожал плечами и широко развел обе руки в пантомиме полной беспомощности.
  
  "Откуда ты знаешь - еще одно из твоих предчувствий?" Киннисон продолжил. "Или тебе кто-то что-то сказал? Где вы это взяли?"
  
  "Это не предчувствие", - положительно ответил норвежец. "Никто мне ничего не говорил. Но я знаю - так же определенно, как знаю, что при сгорании водорода в кислороде образуется вода, - что эрайзианцы очень хорошо разбираются в том, что я назвал наукой разума; что если Вирджил Сэммс отправится на Эрайзию, он получит нужный ему символ; что иначе он никогда его не получит. Что касается того, откуда я знаю эти вещи... Я не могу... Я просто... Я знаю это, говорю вам!"
  
  Не сказав больше ни слова, не спросив разрешения уйти, Бергенхольм развернулся и поспешил вон. Сэммс и Киннисон уставились друг на друга.
  
  "Ну?" - Что это? - насмешливо спросил Киннисон.
  
  "Я ухожу. Итак. Можно ли меня пощадить или нет, и считаете ли вы, что я вышел из-под контроля или нет. Я верю ему, каждому слову - и, кроме того, есть Бергенхольм. Как насчет тебя? Идешь?"
  
  "Да. Не могу сказать, что я продан на все сто процентов; но, как вы говорите, от Бергенхольма трудно отмахнуться. И при минимальной оценке это обязательно нужно попробовать. Что вы принимаете? Вероятно, не флот - Бойсе? Или "Чикаго"?" Сейчас говорил комиссар общественной безопасности, Главнокомандующий Вооруженными силами. "Чикаго, я бы сказал - самая быстрая и прочная вещь в космосе".
  
  "Рекомендация одобрена. Старт; завтра через тысячу двести часов!"
  
  
  ГЛАВА 3
  
  Супердредноут "Чикаго", приближаясь к воображаемой, но тем не менее четко очерченной границе, которую не разрешалось пересекать ни одному другому кораблю, замер и пополз вперед, миля за милей. Каждый мужчина, начиная с комиссара и члена совета, был напряжен. Истории об этой Арисии были настолько разнообразны, настолько совершенно фантастичны, что никто не знал, чего ожидать. Они ожидали неожиданного - и получили его.
  
  "Ах, жители Теллурии, вы пришли как раз вовремя". Сильный, уверенный, глубоко звучащий псевдоголосок прозвучал в глубинах каждого разума на борту огромного военного корабля. "Пилоты и штурманские офицеры, вы меняете курс на сто семьдесят восемь тире семь двенадцать пятьдесят три. Придерживайся этого курса, инертный, с ускорением в одну земную силу тяжести. Сейчас у Вирджила Сэммса будет взято интервью. Он вернется в сознание остальных из вас ровно через шесть ваших часов ".
  
  Практически ошеломленный шоком от своего первого опыта телепатии, никто из экипажа "Чикаго" не заметил ничего необычного во фразеологии этой предельно точной, кристально чистой мысли. Сэммс и Киннисон, однако, сами были прецизионистами, так и сделали. Но, хотя они были предупреждены и настроены на обнаружение любых признаков гипноза или мысленного внушения, ни у кого из них не было ни малейшего подозрения, ни тогда, ни когда-либо, что Вирджил Сэммс на самом деле вообще не покидал "Чикаго".
  
  Сэммс знал, что сел в спасательную шлюпку и направил ее к мерцающей дымке, за которой находилась Арисия. Комиссар Киннисон знал, как и любой другой человек на борту, что Сэммс делал эти вещи, потому что он, другие офицеры и большая часть экипажа наблюдали, как Сэммс их делал. Они наблюдали, как спасательная шлюпка уменьшается в размерах с расстоянием; наблюдали, как она исчезает в необычно переливающейся вуали силы, которую не могли пробить их самые проникающие ультралучевые лучи-шпионы.
  
  Они ждали.
  
  И, поскольку каждый заинтересованный человек до конца своей жизни знал без тени сомнения, что все, что казалось случившимся, действительно произошло, это будет описано именно так.
  
  Затем Вирджил Сэммс провел свой маленький корабль сквозь самый внутренний экран Арисии и увидел планету, настолько похожую на Землю, что она могла бы быть ее родственным миром. Там были белые ледяные шапки, необъятные голубые океаны, зеленые континенты, частично скрытые ворсистыми грядами облаков.
  
  Были бы или не были бы города? Хотя он совершенно точно не знал, чего ожидать, он не верил, что на Арисии будут какие-либо крупные города. Чтобы претендовать на роль бога из машины, эрайзианин, с которым Сэммсу предстояло иметь дело, должен был быть настоящим сверхчеловеком - существом, полностью превосходящим человеческие знания или опыт в силе разума. Нуждалась бы такая раса существ в таких вещах, как города? Они бы этого не сделали. Не было бы городов.
  
  Их и не было. Спасательная шлюпка скользнула вниз - замедлилась - плавно приземлилась в регулируемом доке на окраине того, что казалось маленькой деревней, окруженной фермами и лесами.
  
  "Сюда, пожалуйста". Неслышимый голос направил его к двухколесному транспортному средству, которое было почти, но не совсем, похоже на Dillingham roadster.
  
  Эта машина, однако, тронулась сама собой, как только Сэммс закрыл дверь. Он плавно проехал по асфальтированному шоссе, лишенному какого-либо другого движения, мимо ферм и мимо коттеджей, чтобы сам собой остановиться перед низким массивным строением, которое было центром деревни и, по-видимому, причиной ее существования.
  
  "Сюда, пожалуйста", - и Сэммс прошел через автоматически открывающуюся дверь; по короткому голому коридору; в довольно большую центральную комнату, в которой стояли чан и один стул с глубокими кобурами.
  
  "Садитесь, пожалуйста". Сэммс с благодарностью подчинился. Он не знал, смог бы он продержаться намного дольше или нет.
  
  Он ожидал столкнуться с потрясающим менталитетом; но это было далеко, далеко за пределами его самых смелых фантазий. Это был мозг - только он - и ничего больше. Почти шаровидный; по крайней мере, десять футов в диаметре; погружен в жидкость с приятным ароматом и находится в идеальном равновесии с ней - МОЗГ!
  
  "Расслабься", - успокаивающе приказал эрайзианин, и Сэммс обнаружил, что может расслабиться. "Через того, кого вы знаете как Бергенхольма, я услышал о вашей нужде и позволил вам прийти сюда на этот раз для получения инструкций".
  
  "Но это...ни один из this...it разве"t...it не может быть настоящим!" Сэммс выпалил. "Я ... я, должно быть, ... воображаю это ... И все же я знаю, что я не могу поддаться гипнозу - я был психически настроен против этого!"
  
  "Что такое реальность?" тихо спросил эрайзианин. "Ваши самые глубокие мыслители никогда не были в состоянии ответить на этот вопрос. И хотя я намного старше и мыслю гораздо более способно, чем любой представитель вашей расы, я бы не стал пытаться дать вам истинный ответ на этот вопрос. Также, поскольку ваш опыт был столь ограничен, нельзя ожидать, что вы могли бы безоговорочно поверить любым заверениям, которые я мог бы дать вам в мыслях или на словах. Тогда вы должны убедить себя - определенно, с помощью ваших собственных пяти чувств, - что я и все, что связано с вами, реальны, как вы понимаете реальность. Вы видели деревню и это здание; вы видите плоть, в которой обитает сущность, которая есть я . Вы ощущаете собственную плоть; постукивая костяшками пальцев по дереву, вы чувствуете удар и слышите вибрацию как звук. Войдя в эту комнату, вы, должно быть, почувствовали запах питательного раствора, в котором и благодаря которому я живу. Остается только чувство вкуса. Вы случайно не голодны или не хотите пить?"
  
  "И то, и другое".
  
  "Выпейте из кружки вон в той нише. Во избежание каких-либо намеков я ничего не расскажу вам о его содержании, за исключением того факта, что оно идеально соответствует химическому составу ваших тканей."
  
  Сэммс достаточно осторожно поднес кувшин к губам - затем, схватив его обеими руками, он сделал огромный глоток. Это было ЗДОРОВО! Оно пахло так, словно все аппетитные кухонные ароматы слились воедино; на вкус было как все самые вкусные блюда, которые он когда-либо ел; оно утолило его жажду так, как не утолял ни один напиток. Но он не смог опустошить даже этот сравнительно маленький контейнер - что бы там ни было, его сытность была намного выше, чем у старого, прожаренного ростбифа! Со вздохом сытости Сэммс поставил кружку на место и снова повернулся к своему необычному хозяину.
  
  "Я убежден. Это было реально. Никакое возможное психическое воздействие не могло бы так полно и безошибочно удовлетворить чисто физические потребности такого голодного и изнывающего от жажды тела, каким было мое. Огромное спасибо, что позволили мне прийти сюда, мистер....?"
  
  "Вы можете называть меня наставником. У меня нет имени, как вы понимаете этот термин. Тогда, пожалуйста, полностью подумайте - вам не нужно говорить - о своих проблемах и о своих затруднениях; о том, что вы сделали и что вы собираетесь сделать."
  
  Сэммс подумал, ярко и убедительно. Нескольких минут хватило, чтобы рассказать об истории Triplanetary и начале Solarian Patrol; затем, в течение почти трех часов, он углублялся в разветвления Галактического патруля в своих фантазиях. Наконец он заставил себя вернуться к реальности. Он вскочил, прошелся по комнате и заговорил.
  
  "Но есть существенный недостаток, один неотъемлемый и абсолютно губительный факт, который делает все это невозможным!" - бунтующе выпалил он. "Ни одному человеку или группе людей, кем бы они ни были, нельзя доверить столько власти. Совет и меня уже называли всеми мыслимыми именами; и то, что мы сделали до сих пор, буквально ничто по сравнению с тем, что мог и должен сделать Галактический патруль. Да ведь я сам был бы первым, кто протестовал бы против предоставления такой власти кому угодно. Каждый диктатор в истории, от Филиппа Македонского до тирана Азии, утверждал, что им движет - и, вероятно, так и было, поначалу - исключительно благожелательность. Как я могу думать, что предложенный Галактический совет или даже я сам буду достаточно силен, чтобы победить то, что совершенно развратило каждого человека, который когда-либо побеждал в нем? Кто должен следить за стражами?"
  
  "Мысль делает тебе честь, юноша", - невозмутимо ответил Ментор. "Это одна из причин, почему вы здесь. Вы, сами по себе, не можете знать, что на самом деле вы неподкупны. Я, однако, знаю. Более того, существует сила, благодаря которой то, что вы сейчас считаете невозможным, станет обычным делом. Протяни руку."
  
  Сэммс так и сделал, и на его запястье защелкнулся платино-иридиевый браслет с чем-то линзовидным, похожим на наручные часы, на что теллурианин уставился в оцепенении изумления. Казалось, что он состоял из тысяч - миллионов - крошечных драгоценных камней, каждый из которых пульсировал всеми цветами спектра; он испускал - транслировал - бурный поток извивающегося полихроматического света!
  
  "Преемник "золотого метеора" Трипланетной службы", - спокойно сказал Ментор. "Призма Арисии. Вы можете верить мне на слово, пока ваш собственный опыт не убедит вас в том, что никто и никогда не наденет линзу Арисии, если она в каком-либо смысле недостойна. Здесь также есть один для вашего друга, комиссара Киннисона; ему нет необходимости физически приезжать на Арисию. Как вы можете заметить, он находится в изолированном контейнере и не светится. Прикоснитесь к его поверхности, но слегка и очень мимолетно, потому что контакт будет болезненным ".
  
  Кончик пальца Сэммса едва коснулся одного тусклого, серого, безжизненного драгоценного камня: вся его рука непроизвольно отдернулась, когда по всему его существу пронесся намек на агонию, более острую, чем любая, которую он когда-либо испытывал.
  
  "Почему - оно живое!" - выдохнул он.
  
  "Нет, это не совсем живое, как вы понимаете термин ..." Ментор сделал паузу, как будто ища способ описать теллурианцу то, что было для него совершенно непонятным. "Однако оно наделено тем, что вы могли бы назвать своего рода псевдожизнью; благодаря чему оно испускает характерное излучение, пока и только пока оно находится в физическом контакте с живым существом - скажем, эго, - с которым оно находится в точном резонансе. Светящаяся линза совершенно безвредна; она полная-насыщенная-насыщенная-исполненная. В условиях темноты это, как вы уже поняли, крайне опасно. Тогда это незавершенный -невыполненный - разочарованный - можно сказать, ищущий, тоскующий или требовательный. В этом состоянии его псевдожизнь настолько сильно вмешивается в любую жизнь, на которую он не настроен, что эта жизнь в считанные секунды вытесняется из этого плана или цикла существования ".
  
  "Значит, я - я один - из всех существующих существ могу носить эту конкретную линзу?" Сэммс облизал губы и уставился на него, так приятно сияющий на его запястье. "Но когда я умру, это будет постоянной угрозой?"
  
  "Ни в коем случае. Линза может быть создана только для того, чтобы соответствовать какой-то одной живой личности; вскоре после того, как вы перейдете в следующий цикл, ваша линза распадется ".
  
  "Замечательно!" Сэммс с благоговением вздохнул. "Но есть одна вещь ... эти вещи ... бесценны, и их нужно будет изготовить миллионы ... а ты нет ...."
  
  "Что мы получим от этого, вы имеете в виду?" Эрайзианин, казалось, улыбнулся.
  
  "Совершенно верно". Сэммс покраснел, но стоял на своем. "Никто ничего не делает просто так. Альтруизм прекрасен в теории, но никто не знал, что он работает на практике. Я заплачу огромную цену - любую цену в пределах разумного или возможности - за Объектив; но я должен знать, какой должна быть эта цена ".
  
  "Это будет тяжелее, чем вы думаете или можете в настоящее время осознать; хотя и не в том смысле, которого вы опасаетесь". Мысль Ментора была сама торжественность. "Тот, кто наденет линзу Арисии, понесет груз, который не смог бы вынести ни один более слабый разум. Груз власти; ответственности; знаний, который полностью разрушил бы любой разум меньшей силы. Альтруизм? Нет. И это не борьба добра со злом, как вы так твердо верите. Ваша мысленная картина ослепительного белого и непроницаемого черного - это не настоящая картина. Ни абсолютного зла, ни абсолютного добра не существует и не может существовать."
  
  "Но это сделало бы все еще хуже!" Сэммс запротестовал. "В таком случае, я вообще не вижу никаких причин для того, чтобы вы напрягались - выставляли себя напоказ - ради нас".
  
  "Тем не менее, есть достаточная причина; хотя я не уверен, что смогу изложить ее вам так ясно, как хотелось бы. На самом деле есть три причины; любая из которых оправдала бы наше стремление - вынудила бы нас приложить - ничтожные усилия, связанные с предоставлением линз вашему Галактическому патрулю. Во-первых, нет ничего ни по сути правильного, ни по сути неправильного в свободе или рабстве, демократии или автократии, свободе действий или полной регламентации. Однако нам кажется, что величайшая мера счастья и благополучия - для наибольшего числа сущностей и, следовательно, оптимального продвижения к какой бы то ни было возвышенной Цели, к которой стремится этот цикл существования в обширной и непознаваемой Схеме Вещей, должно быть достигнуто путем обеспечения каждому человеку наибольшей ментальной и физической свободы, совместимой с общественным благосостоянием. "Мы, Арисия" - лишь малая часть этого цикла; и, как идет целое, так идет в большей или меньшей степени каждая из частей. Неужели для вас, согражданина этой циклической вселенной, невозможно поверить, что само по себе такое исполнение было бы достаточной компенсацией за гораздо большие усилия?"
  
  "Я никогда не думал об этом в таком свете ...." Сэммсу было трудно уловить концепцию; он никогда не понимал ее до конца. "Я начинаю видеть, я think...at по крайней мере, я верю тебе."
  
  "Во-вторых, у нас есть более конкретное обязательство в том, что жизнь многих, многих миров возникла из эрайзианского семени. Таким образом, вместо родителей мы были бы действительно отверженными, если бы отказались действовать. И, в-третьих, вы сами тратите очень ценное время и много усилий на игру в шахматы. Зачем вы это делаете? Что вы получаете от этого?"
  
  "Ну, я ... э-э ... упражнение для ума, я полагаю... Мне это нравится!"
  
  "Именно так. И я уверен, что один из ваших самых ранних философов пришел к выводу, что полностью компетентный разум, изучив один факт или артефакт, принадлежащий любой данной вселенной, мог бы сконструировать или визуализировать эту вселенную, начиная с момента ее создания и заканчивая ее окончательным завершением?"
  
  "Да. По крайней мере, я слышал, как это утверждалось, но я никогда не верил, что это возможно."
  
  "Это невозможно просто потому, что ни один полностью компетентный разум никогда не существовал и никогда не будет существовать. Разум может стать полностью компетентным только путем приобретения бесконечных знаний, что потребует бесконечного времени, а также бесконечных возможностей. Однако наш эквивалент ваших шахмат - это то, что мы называем "Визуализацией Космического всего". В моей визуализации ваш потомок по имени Кларисса Макдугалл в магазине под названием Brenleer's на планете ... но нет, давайте рассмотрим вещь, которая находится под рукой и касается вас лично, так что ее точность будет подлежать проверке. Где вы будете и чем именно будете заниматься, в определенное время в будущем. Скажем, пять лет?"
  
  "Продолжай. Если ты можешь это сделать, ты хорош ".
  
  "Итак, пять земных календарных лет, начиная с момента вашего прохождения через экран "Холма" в этом настоящем путешествии, вы будете ... позвольте мне, пожалуйста, минутку подумать...вы окажетесь в еще не построенной парикмахерской, адрес которой должен быть: тысяча пятьсот пятнадцатая Двенадцатая авеню, Спокан, Вашингтон, Северная Америка, Теллус. Парикмахера будут звать Антонио Карбонеро, и он будет левшой. Он будет заниматься стрижкой ваших волос. Или, скорее, фактическая стрижка будет сделана, и он будет брить бритвой с торговой маркой "Jensen-King-Byrd", короткие волоски перед вашим левым ухом. Сравнительно маленькое, четвероногое, серовато-полосатое существо расы по имени "кот" - это будет молодой кот, которого зовут Томас, хотя на самом деле он женского пола - запрыгнет к вам на колени, приятно обращаясь к вам на языке, с которым вы сами знакомы лишь частично. Я полагаю, вы называете это мяуканьем и мурлыканьем?"
  
  "Да", - сумел вымолвить ошеломленный Сэммс. "Кошки действительно мурлыкают - особенно котята".
  
  "Ах- очень хорошо. Никогда не встречаясь с кошками лично, я удовлетворен тем, что вы подтвердили мою визуализацию. Эта юная особа женского пола, ошибочно названная Томас, несколько небрежно рассчитав элементы своей траектории, слегка подтолкнет локоть парикмахера своим хвостом; таким образом, заставляя его сделать небольшой надрез, длиной примерно три миллиметра, параллельно вашей левой скуле и чуть выше нее. В тот самый момент, о котором идет речь, парикмахер будет наносить кровоостанавливающий карандаш на эту незначительную рану. Этот прогноз, я надеюсь, достаточно подробный, так что у вас не возникнет трудностей с проверкой его точности или ее отсутствия?"
  
  "Подробно! Точность!" Сэммс едва мог думать. "Но послушай - не то чтобы я хотел намеренно тебя подставить, но я скажу тебе сейчас, что мужчине не нравится, когда его стрижет парикмахер, даже такой маленький порез, как этот. Я запомню этот адрес - и кота - и я никогда не зайду в это место!"
  
  "Каждое событие действительно влияет на последовательность событий", - достаточно спокойно признал Ментор. "Если бы не это интервью, вы были бы в то время в Новом Орлеане, а не в Спокане. Я учел все относящиеся к делу факторы. Вы будете занятым человеком. Следовательно, хотя в ближайшем будущем вы будете часто и серьезно задумываться над этим вопросом, вы забудете его менее чем через пять лет. Вы вспомните об этом, только почувствовав терпкость, после чего вы озвучите некоторые самоуничижительные и непристойные замечания ".
  
  "Я должен", - Сэммс усмехнулся; не слишком приятная усмешка. Он был потрясен качеством ума, способным сделать то, что только что сделал Ментор; теперь он был более чем потрясен спокойной уверенностью эрайзианина в том, что то, что он предсказал в таких деталях, сбудется во всех деталях. "Если после всего этого Спокана - позволить котенку в тигровую полоску запрыгнуть ко мне на колени - позволить левше Тони Карбонеро поцарапать меня - э-э-э, наставник, Э-Э-Э! Если я это сделаю, я заслужу, чтобы меня называли так, как я только могу придумать!"
  
  "То, о чем я упомянул, грубые явления, являются проблемами только для неопытных мыслителей". Ментор не обратил внимания на решимость Сэммса никогда не заходить в этот магазин. "Настоящие трудности заключаются в мелких деталях, таких как длина, масса и точное место приземления на фартук или пол каждого из ваших срезанных волосков. Задействовано множество факторов. Другие проходящие мимо клиенты - открывающиеся и закрывающиеся двери -воздушные потоки -солнечный свет-ветер-давление, температура, влажность. Точная манера, в которой парикмахер будет взмахивать ножницами, что, в свою очередь, зависит от многих других факторов - чем он будет заниматься ранее, что он будет есть и пить, будет ли его семейная жизнь счастливой или нет ... Ты даже не представляешь, юноша, какой бесценной возможностью это будет для меня проверить точность моей визуализации. Я потрачу много времени на решение этой проблемы. Конечно, я не могу достичь идеальной точности. Скажем, девяносто девять десятых процента ... или, возможно, десять nines...is все, чего я могу разумно ожидать ...."
  
  "Но, наставник!" Сэммс запротестовал. "Я не могу помочь вам в подобных вещах! Как я могу узнать или сообщить точную массу, длину и ориентацию отдельных волосков?"
  
  "Ты не можешь; но, поскольку ты будешь носить свой объектив, я сам могу и буду детально сравнивать свою визуализацию с действительностью. Знайте, молодежь, что где бы ни была Линза, там может быть любой эрайзианин, если он того пожелает. И теперь, зная этот факт, а также исходя из ваших собственных знаний об удовлетворении, которое можно получить от шахмат и других подобных умственных занятий, и из того, что вы заглянули в мой собственный разум, сохраняете ли вы какие-либо сомнения в том, что мы, эрайзианцы, получим полную компенсацию за ничтожные усилия, связанные с установкой любого количества линз, которое может потребоваться?"
  
  "У меня больше нет сомнений. Но этот объектив... С каждой минутой я все больше этого боюсь. Я вижу, что это идеальная идентификация; я могу понять, что это может быть идеальный телепат. Но есть ли в этом что-то еще? Если у него есть другие способности...что это такое?"
  
  "Я не могу рассказать вам; или, скорее, я не буду. Для вашего собственного развития лучше всего то, чего я не делаю, за исключением самых общих слов. У него есть дополнительные качества, это правда; но, поскольку две сущности никогда не обладают одинаковыми способностями, никакие две линзы никогда не будут иметь одинаковых качеств. Строго говоря, линза сама по себе не обладает реальной силой; она просто концентрирует, усиливает и делает доступными те способности, которыми уже обладает ее владелец. Вы должны развивать свои собственные силы и свои способности; мы на Арисии, поставляя Линзу, сделали все, что должны были сделать ".
  
  "Конечно, сэр; и гораздо больше, чем мы имеем право ожидать. Вы дали мне объектив для Родерика Киннисона; как насчет остальных? Кто должен их отобрать?"
  
  "Ты есть, на какое-то время". Подавив протесты мужчины, Ментор продолжил: "Ты обнаружишь, что твое суждение будет верным. Вы пришлете к нам только одно существо, которому не дадут линзу, и необходимо, чтобы это одно существо было отправлено сюда. Вы начнете применять систему отбора и обучения, которая со временем будет становиться все более строгой. Это будет необходимо; не для самого отбора, который сами линзмены могли бы проводить среди младенцев в своих колыбелях, но из-за преимуществ, которые таким образом предоставляются многим, кто не закончит школу, а также тем немногим, кто закончит. Тем временем вы выберете кандидатов; и вы будете шокированы и встревожены, когда обнаружите, как мало вы сможете отправить.
  
  "Вы войдете в историю как первый линзмен Сэммс; Крестоносец, человек, чье широкое видение и потрясающая хватка позволили Галактическому патрулю стать тем, кем он должен быть. Разумеется, вам окажут высококвалифицированную помощь. Киннисоны, с их непреодолимой движущей силой, их неукротимой волей к действию, их трансцендентным стремлением; Костиган, в чьем добром ирландском сердце лежат лучшие мозги и мускулы Эрин; ваши кузены Джордж и Рэй Олмстед; ваша дочь Вирджилия ...."
  
  "Вирджилия! Как она вписывается в эту картину? Что вы знаете о ней - и откуда?"
  
  "Поистине некомпетентным был бы разум того, кто не смог бы визуализировать, даже при самом мимолетном контакте с вами, факт, который существовал на протяжении примерно двадцати трех ваших лет. Ее докторская степень по психологии; ее интенсивные исследования под руководством марсианских и венерианских мастеров - даже под руководством одного реформированного адепта Северного полюса Юпитера - непроизвольных, неконтролируемых, почти неизвестных и, следовательно, очень показательных мышц лица, рук и других частей человеческого тела. Вы надолго запомните эту игру в покер."
  
  "Я, конечно, сделаю". Сэммс немного смущенно усмехнулся. "Она ясно предупредила нас о том, что собирается сделать, а затем обчистила нас до последнего кусочка".
  
  "Естественно. Она, совершенно бессознательно, готовила себя к работе, которую ей суждено делать. Но, продолжая, вы почувствуете себя некомпетентным, недостойным - это тоже часть нагрузки линзмена. Когда вы впервые просканируете разум Родерика Киннисона, вы почувствуете, что он, а не вы, должен быть главной движущей силой в Галактическом патруле. Но знайте теперь, что ни один разум, даже самый способный во Вселенной, не может ни верно визуализировать, ни по-настоящему оценить себя. Комиссар Киннисон, просканировав ваш разум так, как он его просканирует, узнает правду и будет вполне доволен. Но время поджимает; через минуту ты уходишь."
  
  "Большое спасибо ... спасибо". Сэммс поднялся на ноги и нерешительно остановился. "Я полагаю, что все будет в порядке ... То есть, я могу позвонить вам снова, если ...?"
  
  "Нет", - холодно заявил эрайзианин. "Моя визуализация не указывает на то, что вам когда-либо снова будет необходимо или желательно посещать или общаться со мной или с любым другим эрайзианином".
  
  Общение прекратилось, как будто между ними опустился плотный занавес. Сэммс вышел и сел в ожидавший его автомобиль, который доставил его обратно к спасательной шлюпке. Он сорвался с места; прибыв в диспетчерскую "Чикаго" ровно в конце шестого часа после того, как покинул ее.
  
  "Что ж, Род, я вернулся..." - начал он и остановился, совершенно неспособный говорить. Ибо при упоминании имени Сэммса линза полностью установила с ним контакт со всем сознанием его друга; и то, что он воспринял, поразило его - буквально и точно - онемением.
  
  Ему всегда нравился Род Киннисон и он восхищался им. Он всегда знал, что он был чрезвычайно способным. Он знал, что он большой; чистый; меткий стрелок; лучший в мире. Жесткий; водитель, который в отдельных начинаниях проявлял к своим подчиненным чуть больше милосердия, чем к самому себе. Но теперь, когда он увидел эго Киннисона во всей его полноте; когда он мимолетными взглядами сравнил этот потрясающий ум с умом других офицеров - тоже хороших людей, всех из них - собравшихся в комнате; он понял, что никогда даже не начинал осознавать, каким гигантом на самом деле был Родерик Киннисон.
  
  "В чем дело, Вирдж?" - Воскликнул Киннисон и поспешил к нему, протягивая обе руки. "Ты выглядишь так, словно видишь призраков! Что они с тобой сделали?"
  
  "Ничегоособенного. Но "призраки" и вполовину не описывают то, что я вижу прямо сейчас. Зайди в мой кабинет, хорошо, Род?"
  
  Не обращая внимания на любопытные взгляды младших офицеров, комиссар и Советник прошли в каюту последнего, и в этих каютах два линзмена продолжали тесно совещаться практически на протяжении всего обратного полета на Землю. На самом деле, они все еще глубоко совещались через объектив, когда приземлился "Чикаго", и они сели в наземный автомобиль и поехали на холм.
  
  "Но кого ты собираешься отправить первым, Вирдж?" - Потребовал Киннисон. "К этому времени вы, должно быть, определились хотя бы с некоторыми из них".
  
  "Я знаю только пятерых, или, возможно, шестерых, кто готов", - мрачно ответил Сэммс. "Я бы поклялся, что знал о сотне, но они не соответствуют. Джек, Мейсон Нортроп и Конвей Костиган, для первой загрузки. Лайман Кливленд, Фред Родебуш и, возможно, Бергенхольм - я не смог его разгадать, но я узнаю, когда он попадет в поле моего зрения - следующий. Это все."
  
  "Не совсем. Как насчет ваших двоюродных братьев-близнецов, Рэя и Джорджа Олмстед, которые проделали такую потрясающую работу по контршпионажу?"
  
  "Возможно... Вполне возможно."
  
  "И если я достаточно хорош, то Клейтон и Швейкерт, безусловно, хороши, если назвать только двух коммодоров. А также Кнобос и Дальналтен. И, прежде всего, как насчет Джилл?"
  
  "Джилл? Почему, я не ... она, конечно, соответствует, но ... но при этом также ничего не было сказано против этого... Я удивляюсь ...."
  
  "Почему бы не привлечь к делу мальчиков - Джилл тоже - и не разобраться с этим?"
  
  Молодых людей пригласили; история была рассказана; проблема изложена. Реакция мальчиков была мгновенной и единодушной. Джек Киннисон взял на себя инициативу.
  
  "Конечно, Джилл поедет, если кто-нибудь поедет!" - яростно выпалил он. "Не считайся с ней, со всем тем, что у нее есть? Вряд ли!"
  
  "Почему, Джек! Это от вас?" Джилл казалась крайне удивленной. "У меня есть из превосходных источников сведения, что я вонючка; причем слабоумный. Желеобразный мозг с глазами "иди сюда".
  
  "Ты есть, и много других вещей помимо этого". Джек Киннисон не отступил ни на миллиметр, даже перед их отцами. "Но даже в самом глупом состоянии твои слабые мозги лучше, чем у большинства других людей; и я никогда не говорил и не думал, что твой мозг не может функционировать, когда захочет, за этими печальными глазами. Чего бы ни стоило быть линзменом, сэр, - он повернулся к Сэммсу, - у нее есть столько же, сколько и у всех нас. Может быть, больше."
  
  "Я так понимаю, что возражений против ее отъезда нет?" - Спросил Сэммс.
  
  Возражений не последовало.
  
  "На какой корабль мы сядем и когда?"
  
  "Тот самый Чикаго. Сейчас же." - распорядился Киннисон. "Она горячая и готовая. У нас не возникло никаких проблем с уходом или приездом, так что она не нуждалась в особом обслуживании. Порхай!"
  
  Они пролетели, и великий линкор совершил второй рейс так же без происшествий, как и первый. Офицеры и команда "Чикаго" знали, что молодые люди покинули судно по отдельности; что они вернулись по отдельности, каждый в своей спасательной шлюпке. Они встретились, однако, не в диспетчерской, а в личных покоях Джека Киннисона; трое молодых линзменов и девушка. Все трое были смущены; им было не по себе. Линзы были - определенно - нерабочими. Никто из них не обратил бы внимания на Джилл, поскольку у нее не было объектива.... Девушка нарушила короткое молчание.
  
  "Разве она не была самым прекрасным созданием, которое ты когда-либо видел?" - выдохнула она. "Несмотря на то, что он более семи футов ростом? На вид ей было около двадцати, если не считать глаз, но ей, должно быть, было сто, если она так много знала, - но о чем вы, мальчики, так уставились?"
  
  "Она!" Три голоса выпалили как один.
  
  "Да. Она. Почему? Я знаю, что мы не были вместе, но у меня сложилось впечатление, так или иначе, что был только один. Что вы видели?"
  
  Все трое мужчин начали говорить одновременно, поднялся шум; затем все разом остановились.
  
  "Ты первый, Спад. С кем вы разговаривали и что он, она или оно сказали?" Хотя Конвей Костиган был на несколько лет старше трех других, все они, как само собой разумеющееся, называли его по прозвищу.
  
  "Штаб-квартира национальной полиции - начальник детективного бюро", - четко доложил Костиган. "От сорока трех до сорока пяти; шесть футов и полдюйма; сто семьдесят пять. Жесткий, изящный, увлеченный, умеющий распоряжаться большим временем, если таковой когда-либо существовал. Был очень похож на твоего отца, Джилл; те же темно-каштановые волосы, только начинающие седеть, и те же глубокие оранжево-желтые круги вокруг глаз. Он дал мне работы; затем достал этот объектив из своего сейфа, надел его мне на запястье и отдал два приказа - убирайся и не высовывайся ".
  
  Джек и Мэйс уставились на Костигана, на Джилл и друг на друга. Затем они присвистнули в унисон.
  
  "Я вижу, что это не будет единодушным отчетом, за исключением, возможно, одной незначительной детали", - заметила Джилл. "Мейс, ты следующий".
  
  "Я приземлился в кампусе Университета Арисии", - категорично заявил Нортроп. "Огромное место - сотни тысяч студентов. Они приводят меня на физический факультет - в частную лабораторию самого главы департамента. У него была панель с примерно миллионом счетчиков и датчиков на ней; он сканировал и измерял каждый отдельный составной элемент моего мозга. Затем он сделал рисунок на фрезерном станке, почти таком же сложном, как его панель. С этого момента, конечно, все было просто - точно так же, как дантист изготавливает набор фарфоровых измельчителей или металлург внедряет тестовую секцию. Он бросил мне пару предложений с указаниями, а затем сказал "Проваливай!" Это все."
  
  "Уверен, что это было все?" - Спросил Костиган. "Разве он не добавил "и оставаться в яичнице"?"
  
  "Он не сказал этого в точности, но подтекст был достаточно ясен".
  
  "Есть одна точка сходства", - прокомментировала Джилл. "Теперь ты, Джек. Вы выглядели так, как будто все мы были кандидатами на парусиновые куртки, которые туго зашнуровываются сзади ".
  
  "Э-э-э. Как будто, может быть, я и есть. Я вообще ничего не видел. Даже не приземлился на планете. Просто плавал по орбите внутри этого экрана. То, с чем я разговаривал, было образцом чистой силы. Этот объектив просто появился на моем запястье, вместе с браслетом и всем остальным, из воздуха. Тем не менее, он рассказал мне многое за очень короткое время - его последним словом было, чтобы я не возвращался и не перезванивал ".
  
  "Хм... м...м". Эта часть Джека была особенно неудобоваримой даже для Джилл Сэммс.
  
  "Проще говоря, - вызвался Костиган, - мы все увидели именно то, что ожидали увидеть".
  
  "Не-а", - возразила Джилл. "Я, конечно, не ожидал увидеть woman...no ; я думаю, то, что каждый из нас увидел, принесло бы нам наибольшую пользу - дало бы каждому из нас максимально возможный подъем. Мне интересно, было ли там вообще что-нибудь на самом деле."
  
  "Возможно, на этом все". Джек сосредоточенно нахмурился. "Но там должно было быть что-то - эти линзы настоящие. Но что меня бесит, так это то, что они не дали тебе объектив. Ты такой же хороший человек, как и любой из нас - если бы я не знал, что из этого ни черта не выйдет, я бы вернулся туда прямо сейчас и .... "
  
  "Не выпендривайся так, Джек!" Глаза Джилл, однако, сияли. "Я знаю, что ты это серьезно, и временами я мог бы почти полюбить тебя, но мне не нужен объектив. На самом деле, мне будет намного лучше без него ".
  
  "Возвращайся, Джилл!" Джек Киннисон пристально посмотрел девушке в глаза, но по-прежнему не пользовался линзой. "Кто-то, должно быть, проделал потрясающую работу по продаже, чтобы заставить вас поверить, что ... или вы проданы на самом деле?"
  
  "На самом деле. Честно. Эта Эрайзиан была в тысячу раз большей женщиной, чем я когда-либо буду, и она не носила линзы - никогда их не носила. Женские умы и объективы не подходят. Существует несовместимость по признаку пола. Линзы так же мужественны, как и бакенбарды, и при этом лишь очень немногие мужчины могут их носить. Очень особенные мужчины, такие как вы трое, папа и Попс Киннисон. Мужчины с огромной силой, напористостью и размахом. Все вы - настоящие убийцы; каждый по-своему, конечно. Остановить можно не больше, чем ледник, только в два раза тверже и в десять раз холоднее. У женщины просто не может быть такого склада ума! Когда-нибудь появится женщина-линзмен - всего одна, но не в ближайшие годы; и я бы ни за что не оказался на ее месте. В этой моей работе, из ...."
  
  "Ну, продолжай. Что это за работа, которую вы так уверены, что собираетесь делать?"
  
  "Почему, я не знаю!" Джилл воскликнула, широко раскрыв глаза от удивления. "Я думал, что знаю об этом все, но это не так! А ты, о своем?"
  
  Они этого не сделали, ни один из них; и все они были так же удивлены этим фактом, как и девушка.
  
  "Ну, возвращаясь к этой леди Ленсман, которая когда-нибудь появится, я так понимаю, что она будет каким-то чудаком. Ей придется быть, практически, из-за фундаментальной природы объектива, основанной на сексе. Наставница не говорила этого так многословно, но она совершенно ясно дала понять, что ...."
  
  "Наставник!" - воскликнули трое мужчин.
  
  Каждый из них имел дело с Наставником!
  
  "Я начинаю понимать", - задумчиво сказала Джилл. "Наставник. Это вообще не настоящее имя. Процитирую без сокращений дословно - у меня была возможность посмотреть это слово на днях, и теперь я потрясен уверенностью, что здесь была связь -цитата; Наставник, мудрый и верный советник; без кавычек. Кто-нибудь из вас, мальчики, хочет что-нибудь сказать? У меня их нет; и я начинаю до смерти бояться ".
  
  Наступила тишина; и чем больше они думали, эти трое молодых линзменов и девушка, которая была одной из двух человеческих женщин, когда-либо сознательно сталкивавшихся с разумом эрайзианца, тем глубже становилось это молчание.
  
  
  ГЛАВА 4
  
  "Итак, вы ничего не нашли на Невии". Родерик Киннисон встал, положил дюймовый окурок своей сигары в пепельницу, закурил другую и прошелся по комнате; руки глубоко засунуты в карманы брюк. "Я удивлен. Нерадо произвел на меня впечатление Б.Т.О. .... Я был уверен, что он подойдет ".
  
  "Я тоже". Тон Сэммса был мрачным. "У него большое время, и он оператор; но, безусловно, недостаточно большой. Я - мы оба - выясняем, что материалы Lensman - это чертовски редкий материал. На Невии их нет, и нет никаких признаков того, что они когда-либо будут."
  
  "Жестко ... и вы, конечно, правы в своей позиции, что в Галактическом совете должны быть линзмены из как можно большего числа различных солнечных систем, иначе эта штука вообще не будет работать. Так чертовски много ревности - и это одна из причин, почему мы здесь, в Нью-Йорке, а не на Холме, где нам самое место - мы уже выяснили это, даже в такой маленькой и сравнительно однородной группе, как наша собственная система - Солнечный Совет не только должен состоять в основном из линзменов, но и каждая обитаемая планета Сол должна быть представлена - даже Плутон, я полагаю, со временем. И, кстати, ваш мистер Сондерс был не слишком доволен, когда вы отобрали у него Кнобоса с Марса и Далнальтена с Венеры и сделали из них линзменов - и поместили их на много миль выше его головы."
  
  "О, я бы так не сказал ... точно. Я убедил его ... но при этом, поскольку Сондерс сам не является линзменом, ему было немного сложно полностью разобраться в ситуации ".
  
  "Ты говоришь, что это легко - "сложно" - это не то слово, которое я бы использовал. Но вернемся к охоте на линзмена." Киннисон мрачно нахмурился. "Я согласен, как я уже говорил ранее, что нам нужны линзмены, не являющиеся людьми, чем больше, тем лучше, но я не думаю, что у вас много шансов найти кого-либо. Что заставляет вас думать... О, я понимаю ... но я не знаю, оправданно или нет ваше предположение о высокой положительной корреляции между определенным видом умственных способностей и технологическим прогрессом."
  
  "В подобном предположении нет необходимости. Начни с чего угодно, Род, и продолжай оттуда; включая Невию."
  
  "Тогда я начну с известных фактов. Межзвездные полеты для нас в новинку. Мы не распространились далеко и не обследовали большую территорию. Но в восьми солнечных системах, с которыми мы наиболее хорошо знакомы, есть семь планет - я не считаю Валерию, - которые очень похожи на Землю по массе, размеру, климату, атмосфере и гравитации. На пяти из семи планет не было разумной жизни, и они были колонизированы легко и быстро. Теллурианские миры Процион и Вега стали дружелюбными соседями - слава Богу, мы кое-чему научились на Невии, - потому что они уже были населены высокоразвитыми расами: Проция - такими же людьми, как мы, Вегия - людьми, которые были бы таковыми, если бы не их хвосты. Многие другие миры этих систем населены более или менее разумными нечеловеческими расами. Насколько они умны, мы не знаем, но линзмены скоро узнают.
  
  "Я хочу сказать, что ни одна раса, которую мы обнаружили до сих пор, не обладала ни атомной энергией, ни какой-либо формой космического двигателя. При любом контакте с расами, обладающими космическими двигателями, мы были не первооткрывателями, а обнаруженными. Все наши колонии находятся в пределах двадцати шести световых лет от Земли, за исключением Альдебарана II, который составляет пятьдесят семь, но который привлек множество людей, несмотря на расстояние, потому что он был почти идентичен Земле. С другой стороны, невианцы с расстояния более ста световых лет нашли нас ... подразумевая более древнюю расу и более высокое развитие ... но вы только что сказали мне, что они никогда не создавайте линзмена!"
  
  "Этот момент меня тоже поначалу остановил. Доведите дело до конца; я хочу посмотреть, придете ли вы к тому же выводу, что и я ".
  
  "Что ж... Я... Я... " Киннисон напряженно задумался, затем продолжил: "Конечно, невианцы не были колонизаторами; и, строго говоря, не исследовали. Они просто охотились за железом - высокоорганизованная, интенсивно специализированная операция по поиску сырья, в котором они отчаянно нуждались ".
  
  "Совершенно верно", - согласился Сэммс.
  
  "Ригелиане, однако, занимались геодезическими работами, а Ригель находится примерно в четырехстах сорока световых годах отсюда. У нас не было ничего, в чем они нуждались или чего хотели. Они мимоходом кивнули нам и продолжили путь. Я все еще на твоем пути?"
  
  "Мертвая точка. И куда это приводит палейнианцев?"
  
  "Я вижу ... в этом, возможно, что-то есть. Палейн так далеко, что никто не знает даже, где он находится - вероятно, за тысячи световых лет. Тем не менее, они не только исследовали эту систему; они колонизировали Плутон задолго до того, как наша белая раса колонизировала Америку. Но, черт возьми, Вирдж, мне это не нравится - ни одна его часть. Четвертый Ригель, возможно, вы сможете снять своим объективом ... даже один из их проклятых автомобилей, если будете поддерживать прочную связь с водителем. Но Бледный, Вирдж! Плутон достаточно плох, но это родная планета! Ты не можешь. Никто не может. Это просто невозможно сделать!"
  
  "Я знаю, это будет нелегко, - мрачно признал Сэммс, - но если это необходимо сделать, я это сделаю. И у меня есть небольшая информация, о которой у меня еще не было времени рассказать вам. Вы помните, мы уже однажды обсуждали, какой это была работа - установить какой-либо контакт с палейнианцами на Плутоне. Вы тогда сказали, что никто не может их понять, и вы были правы - тогда. Тем не менее, я повторно запустил эти записи с волнами мозга, надев линзу, и смог понять их - то есть мысли - так же хорошо, как если бы они были записаны на первоклассном английском ".
  
  "Что?" - Воскликнул Киннисон, затем замолчал. Сэммс хранил молчание. То, что они думали о линзе Арисии, невозможно выразить словами.
  
  "Ну, продолжай", - наконец сказал Киннисон. "Дай мне остальное - то жало, которое ты скрывал".
  
  "Сообщения - как сообщения - были ясными и незамысловатыми. Однако предпосылки, коннотации и подтексты были иными. Некоторые из их кодексов и стандартов, похоже, радикально отличаются от наших - настолько совершенно и фантастически отличаются, что я просто не могу согласовать ни их поведение, ни их этику с их явно высоким интеллектом и продвинутым уровнем развития. Тем не менее, в них есть по крайней мере несколько умов огромной силы, и ни одна из особенностей, которые я вычислил, не была такой природы, чтобы препятствовать мастерству линзмена. Поэтому я отправляюсь на Плутон; а оттуда - я надеюсь - на Палейн Севен. Если там есть Линзмен, я его достану ".
  
  "Ты поймешь", - Киннисон отдал тихую дань уважения тому, что, как он лучше, чем кто-либо другой, знал, было у его друга.
  
  "Но хватит обо мне - как у тебя дела?"
  
  "Настолько хорошо, насколько можно ожидать на данном этапе игры. Действие развивается по трем основным направлениям. Во-первых, пираты. Поскольку такого рода вещи более или менее по моей части, я занимаюсь этим сам, если только вы не найдете кого-то более квалифицированного. Сейчас Джек и Костиган работают над этим.
  
  "Во-вторых, наркотики, порок и так далее. Я надеюсь, вы найдете кого-нибудь, кто продолжит эту линию, потому что, честно говоря, я увяз по уши и хочу выбраться. Кнобос и Дальнальтен пытаются выяснить, есть ли что-нибудь в идее о том, что здесь может быть замешано планетарное или даже межпланетное кольцо. Поскольку Сид Флетчер не линзмен, я не мог открыто отстранить его от работы, но он много знает о ситуации с наркотиками и нравами и работает практически полный рабочий день с двумя другими.
  
  "Третье; чистая - или, скорее, решительно нечистая - политика. Чем больше я изучал этот предмет, тем яснее становилось, что политика будет худшей и крупнейшей битвой из трех. Есть слишком много аспектов, о которых я ни черта не знаю, например, что делать с чередой истерик с пеной у рта, которые закатит ваш друг сенатор Морган, как только узнает, что собирается делать наш Галактический патруль. Итак, я уклонился от всей политической линии.
  
  "Теперь вы знаете не хуже меня - возможно, даже лучше, - что Морган - всего лишь Комитет по пагубной деятельности Североамериканского сената. Умножьте его на тысячи других по всему космосу, которые будут висеть у нас на шее до того, как Патруль сможет выйти в открытый космос, и вы увидите, что со всеми этими вещами придется разбираться Линзмену, который, будучи не только отличным оператором, должен знать все ответы и должен обладать большим мужеством. У меня есть мужество, но нет других необходимых качеств. У Джилл их нет, хотя у нее есть все остальное. Фэйрчайлд, ваш козырь в отношениях, не линзмен и никогда им не сможет стать. Таким образом, вы можете совершенно ясно видеть, кто должен сам заниматься политикой ".
  
  "Возможно, вы правы ... но дело Линзмена на первом месте ...." Сэммс задумался, затем просветлел. "Возможно - вероятно - я смогу найти кого-нибудь в этой поездке - скажем, палейнианца, - кто более квалифицирован, чем любой из нас".
  
  Киннисон фыркнул. "Если сможешь, я куплю тебе неделю в любом венерианском ресторане отдыха, который ты захочешь назвать".
  
  "Тогда лучше начните копить свои кредиты, потому что из того, что я уже знаю о менталитете палейнианцев, такое развитие событий явно больше, чем просто возможность". Сэммс сделал паузу, его глаза сузились. "Я не знаю, сделало бы Моргана и ему подобных более бешеными или менее, если бы не солярианская сущность обладала властью в наших политических делах - но, по крайней мере, это было бы чем-то новым и непохожим. Но, несмотря на то, что вы сказали об "уклонении" от политики, что вы заставили Нортроп, Джилл и Фэйрчайлд делать?"
  
  "Ну, у нас было несколько дискуссий. Я, конечно, не мог отдавать приказы ни Джилл, ни Дику ...."
  
  "Вы имеете в виду, не стал бы", - поправил Сэммс.
  
  "Не мог", - настаивал Киннисон. "Джилл, помимо того, что была вашей дочерью и имела степень линзмена, не имела официальной связи ни с Трипланетной службой, ни с Солнечным патрулем. И Служба, включая Fairchild, по-прежнему является трехпланетной; и ей придется оставаться трехпланетной до тех пор, пока вы не найдете достаточное количество линзменов, чтобы вы могли преподнести свои двойные сюрпризы - Галактический совет и Галактический патруль. Однако Нортроп и Фэйрчайлд держат глаза и уши открытыми, а рты на замке, а Джилл выясняет все, что может, о наркотиках и так далее, а также о различных политических аспектах. Они будут сообщать вам - факты, умозаключения, догадки и рекомендации - всякий раз, когда вы произнесете слово."
  
  "Отличная работа, Род. Спасибо. Думаю, я позвоню Джилл сейчас, прежде чем уйду - интересно, где она? ... но мне интересно...с объективом, возможно, телефоны излишни? Я попробую ".
  
  "ДЖИЛЛ!" - он напряженно думал, глядя в объектив, формируя при этом мысленный образ своей великолепной дочери, какой он ее знал. Но, к своему большому удивлению, он обнаружил, что ни уточнений, ни акцентов не требуется.
  
  "Ой!" - последовал почти мгновенный ответ, задолго до того, как его мысль была закончена. "Не думай так сильно, папа, это больно - я чуть не пропустила шаг". Вирджилия действительно была там с ним; в его собственном сознании; в более тесном контакте с ним, чем когда-либо прежде. "Вернулся так скоро? Должны ли мы отчитываться сейчас, или вы еще не готовы приступить к работе?"
  
  "Опуская на данный момент ваши клеветнические высказывания о моей нынешней деятельности - не совсем". Сэммс снизил интенсивность своей мысли до разговорного уровня. "Просто хотел посоветоваться с вами. Входи, Род." В мелькающих мыслях он ввел ее в курс дела. "Джилл, ты согласна с тем, что мне только что сказал Род?"
  
  "Да. Полностью. То же самое делают и мальчики ".
  
  "Тогда это решает дело - если, конечно, я не смогу найти более способную замену".
  
  "Конечно, но мы поверим в это, когда увидим это".
  
  "Где ты и что ты делаешь?"
  
  "Вашингтон, округ Колумбия, европейское посольство. Танцы с Херкимером Третьим, секретарем номер один сенатора Моргана. Я собиралась заигрывать с ним - разумеется, совершенно по-женски, - но в этом не было необходимости. Он думает, что сможет сломить мое сопротивление ".
  
  "Осторожно, Джилл! Такого рода вещи ...."
  
  "Это действительно очень старая вещь, дорогой папочка. Просто. И Херкимер Третий на самом деле не представляет угрозы; он просто думает, что он есть. Взгляните - вы можете, не так ли, через свой объектив?"
  
  "Возможно... О, да. Я вижу его так же хорошо, как и ты ". Он был в полном взаимопонимании с девушкой, каким он был, так что его разум воспринимал одновременно с ее разумом любой стимул, которым она была готова поделиться, казалось, что проницательное, красивое, сильно загорелое лицо склонилось с расстояния в несколько дюймов к его собственному. "Но мне это ни капельки не нравится - а ему еще меньше".
  
  "Это потому, что ты не девочка", - мысленно хихикнула Джилл. "Это весело; и это ни капельки не повредит ему, за исключением, может быть, слегка задетого тщеславия, когда я не упаду плашмя к его ногам. И я многое узнаю о том, что у него нет ни малейшего подозрения, что он что-то выдает ".
  
  "Зная тебя, я верю в это. Но не ... то есть... ну, будьте очень осторожны, чтобы не обжечь пальцы. Работа того не стоит - пока."
  
  "Не волнуйся, папа". Она искренне рассмеялась. "Когда дело доходит до плейбоев, подобных этому, у меня есть миллионы навыков и миллиарды Ом сопротивления. Но вот появляется сам сенатор Морган с толстым и отталкивающим венерианцем - он отзывает моего бойфренда подальше от меня, с тем, что он считает незаметным высоким знаком, в кучку - и мои обонятельные нервы воспринимают насыщенный фруктовый аромат, как от скунса - так что... Мне неприятно, что я, похоже, подначиваю члена совета Солнечной Системы, но если я хочу прочитать, что происходит, - а я, безусловно, хочу, - мне придется сосредоточиться. Как только вы вернетесь, позвоните нам, и мы сообщим. Успокойся, папа!"
  
  "Это тебе следует сказать, а не мне. Удачной охоты, Джилл!"
  
  Сэммс, все еще спокойно сидевший за своим столом, протянул руку и нажал кнопку с надписью "ГАРАЖ". Его офис находился на семидесятом этаже; гараж занимал этаж за уровнем подвальные помещения. Экран прояснился; появилось проницательное молодое лицо.
  
  "Добрый вечер, Джим. Не могли бы вы, пожалуйста, отправить мою машину к фидеру Wright Skyway?"
  
  "Немедленно, сэр. Это будет через семьдесят пять секунд ".
  
  Сэммс прервался; и, после краткого обмена мыслями с Киннисоном, вышел в коридор и направился по нему к шахте "ВНИЗ". Там, выйдя на свободу, он шагнул через неохраняемый арочный проход без дверей на высоту более тысячи футов. Хотя прошло много времени после обычного рабочего дня, шахта все еще была довольно загружена, но это не имело значения - безынерционные столкновения даже не ощущались. Он спустился на шестой этаж, где заставил себя мгновенно остановиться.
  
  Выйдя из шахты, он присоединился к поредевшей толпе, спешащей к выходу. Девушка с тщательно выщипанными бровями и потрясающей прической, поймав взгляд его объектива, вынула руки из карманов бриджей - юбки вышли в свет в качестве офисного платья, когда лифты заменили подъемы и спуски в открытых шахтах со скоростью около ста миль в час - толкнула локтем своего спутника и взволнованно прошептала:
  
  "Посмотри туда! Быстро! Я никогда раньше не видел ни одного вблизи, а вы? Это он - собственной персоной! Первый линзмен Сэммс!"
  
  У Портала Линзмен по привычке предъявил свой автомобильный чек, но в подобных формальностях больше не было необходимости или даже было возможно. Все знали Вирджила Сэммса или хотели, чтобы о нем думали как о знающем.
  
  "Стойло четыреста шестьдесят пять, первый линзмен, сэр", - сказал ему охранник в форме, даже не взглянув на протянутый диск.
  
  "Спасибо тебе, Том".
  
  "Сюда, пожалуйста, сэр, первый линзмен", - и юноша, сверкающий белизной зубов на поразительно черном лице, гордо прошагал к указанной кабинке и открыл дверцу автомобиля.
  
  "Спасибо тебе, Дэнни", - сказал Сэммс так благодарно, как будто он не знал точно, где находится его наземная машина.
  
  Он поступил. Дверь мягко захлопнулась. Катер "Диллингем" в одиннадцать сорок плавно двинулся вперед на двух толстых мягких шинах. На полпути к арке выхода он ехал со скоростью сорок; он преодолел крутой поворот, ведущий на величественную "улицу", на девяностой. Не было ни шока, ни напряжения. Как на мотоцикле, но автоматически, "Дилли" наклонился к своим гироскопам точно под нужным углом; огромные шины низкого давления прилипли к упругой синтетике дорожного покрытия, словно составное с ним целое. Не было и речи о дорожном движении, поскольку эта магистраль, расположенная на шесть полных уровней выше собственно Варик-стрит, строго говоря, вообще не была улицей. У него была только одна точка доступа, та, которой пользовался Сэммс; и только один выход - это был просто и единственно возможный вход в Райт Скайуэй, супермагистраль с ограниченным доступом.
  
  Сэммс увидел, не обращая особого внимания, лабиринт транспортных путей, в котором этот питатель был лишь крошечной частью; лабиринт, который простирался от уровня земли до точки, значительно возвышающейся даже над высокими зданиями столичного района Нью-Йорка.
  
  Дорога резко пошла в гору; правая нога Сэммса опустилась еще немного; "Диллингем" начал набирать скорость. Движущиеся громкоговорители пели ему, кричали и ревели на него, но он их не слышал. Блестящие вывески, переливающиеся всеми цветами спектра - настоящие триумфы искусства электрика - вспыхивали или разгорались в захватывающие слова и привлекающие внимание картинки, но он их не видел. Реклама, разработанная экспертами для продажи всего, от трубкозубов до марсианского зизмола ("экстази в бутылках"), - но первый Линзмен был опытным жителем большого города. Его разум уже давно превратился в идеальный фильтр, пропускающий в его сознание только то, что он хотел воспринимать: только так жизнь в большом городе можно сделать сносной.
  
  Приближаясь к Skyway, он включил дорожные фонари, немного снизил скорость и втиснул свой лоукостер в поток транспорта. Эти лампы излучали по полторы тысячи ватт каждая, но бликов не было - поляризованные линзы и ветрозащитные экраны позаботились об этом.
  
  Он вырулил на левую полосу скоростного движения и открыл огонь. На краю района небоскребов, где Wright Skyway резко спускается под углом к уровню земли, внимание Сэммса привлекло что-то справа от него - сине-белое, со свистом поднимающееся в воздух. По мере того, как он поднимался, он замедлялся; его монотонный визг становился все тише и тише; его свет уменьшался по спектру в сторону красного. Наконец он взорвался с оглушительным грохотом; но подобная молнии вспышка детонации, вместо того, чтобы исчезнуть почти мгновенно, остановилась на низко висящем искусственном облаке и превратилась в картинку и четыре слова - два бородатых лица и "БРАТЬЯ СМИТ. КАПЛИ ОТ КАШЛЯ"!
  
  "Ну, будь я проклят!" Сэммс говорил вслух, огорченный тем, что был вынужден слушать и смотреть рекламу. "Я думал, что видел все, но это действительно ново!"
  
  Двадцать минут - пятьдесят миль - спустя Сэммс сошел со Skyway в точке, которая когда-то была Южным Норуолком, штат Коннектикут; территория, преобразованная теперь в квадратные мили Нью-Йоркского космопорта.
  
  Нью-Йоркский космопорт; затем и до основания Главной базы, самого большого и оживленного поля из всех существующих на любой планете цивилизации. Ибо Нью-Йорк, долгое время являвшийся финансовой и коммерческой столицей Земли, сохранил такое же доминирующее положение в делах Солнечной системы и удерживал существенное преимущество над своими конкурентами, Чикаго, Лондоном и Сталинградом, в гонке за межзвездное превосходство.
  
  И сам Вирджил Сэммс, из-за постоянно растущей угрозы пиратства, был в значительной степени ответственен за политику базирования военных кораблей Трипланетного патруля на каждом космическом поле в прямом соотношении с размером и важностью этого поля. Следовательно, он не был новичком в Нью-Йоркском космопорте; фактически, будучи мастером-психологом, он взял за правило знать по имени практически всех, кто был связан с ним.
  
  Однако, как только он передал свой Dillingham улыбающемуся служащему, к нему обратился человек, которого он никогда раньше не видел.
  
  "Мистер Сэммс?" незнакомец спросил.
  
  "Да". Сэммс не включал свой объектив; у него еще не развилось ни склонности, ни техники мгновенно прощупывать каждое существо, которое приближалось к нему под любым предлогом, чтобы выяснить, чего это существо действительно хотело.
  
  "Я Айзексон..." мужчина сделал паузу, как будто он сообщил целую кучу информации.
  
  "Да?" Сэммс был восприимчив, но не впечатлен.
  
  "Межзвездные космические пути, вы знаете. Мы пытались увидеться с вами в течение двух недель, но не могли дозвониться до ваших секретарей, поэтому я решил лично пригласить вас сюда. Но мы здесь так же одиноки, как были бы в любом из наших офисов - да, даже больше. О чем я хочу с вами поговорить, так это о расширении нашей эксклюзивной франшизы на внешние планеты и колонии."
  
  "Минутку, мистер Айзексон. Вы, конечно, знаете, что у меня больше нет даже портфолио в Совете; что практически все мое внимание направлено и в течение некоторого времени в будущем будет направлено на что-то другое?"
  
  "Вот именно-официально". Тон Айзексона говорил о многом. "Но ты все еще Босс; они сделают все, что ты им прикажешь. Конечно, раньше мы не могли пытаться вести с вами дела, но в вашем нынешнем положении ничто не мешает вам заняться самым важным делом, которое когда-либо будет. Как вы знаете, мы являемся крупнейшей корпорацией из существующих на данный момент, и мы все еще быстро растем. Мы не ведем дела по мелочи или с мелкими людьми; так что вот чек на миллион кредитов, или я переведу его на ваш счет...."
  
  "Меня это не интересует".
  
  "В качестве связующего, " продолжил другой так гладко, как будто его предложение не прерывали, - с еще двадцатью пятью миллионами, которые последуют в день завершения нашей франшизы".
  
  "Мне все еще не интересно".
  
  "Нет... о... о...?" Айзексон внимательно изучал линзмена, а Сэммс, Линз которого теперь проснулся, изучал предпринимателя. "Что ж... Я ... Хотя я признаю, что вы нам очень нужны, вы достаточно умны, чтобы понимать, что мы все равно получим то, что хотим, с вами или без вас. С вами, однако, это будет проще и быстрее, поэтому я уполномочен предложить вам, помимо двадцати шести миллионов кредитов ..." он смаковал слова, произнося их: "двадцать два с половиной процента от Spaceways. На сегодняшнем рынке это стоит пятьдесят миллионов кредитов; через десять лет это будет стоить пятьдесят миллиардов. Это моя высокая ставка; это все, на что мы можем пойти ".
  
  "Я рад это слышать - меня это все еще не интересует", - и Сэммс зашагал прочь, позвонив при этом своему другу Киннисону.
  
  "Род? Вергилий." Он рассказал историю.
  
  "Ух ты!" - выразительно присвистнул Киннисон. "В любом случае, они не пикировщики, не так ли? Какая милая обстановка - и вы могли бы завернуть это и вручить им, как фунт кофе ...."
  
  "Или ты мог бы, Род".
  
  "Могло бы быть...." - размышлял большой Линзмен. "Но какая связь! Совершенно законный, с множеством прецедентов - и своего рода аргументов - в его пользу. Внешние планеты. Затем Альфа Центавра, Сириус и Процион и так далее. Монополия - весь трафик пойдет на ..."
  
  "Ты имеешь в виду рабство!" Сэммс бушевал. "Это задержало бы цивилизацию на тысячу лет!"
  
  "Конечно, но какое им дело?"
  
  "Вот и все ... И он сказал - и действительно верил, - что они получат это без моей помощи.... Я не могу перестать удивляться этому."
  
  "Достаточно просто, Вирдж, если подумать об этом. Он еще не знает, что такое Линзмен. Никто не знает, вы знаете, кроме линзменов. Потребуется некоторое время, чтобы эти знания распространились...."
  
  "И еще дольше, чтобы в это поверили".
  
  "Верно. Но что касается шансов "Межзвездных космических путей" когда-либо получить монополию, ради которой они работают, я не думал, что мне придется напоминать вам, что не совсем случайно, что более половины членов Солнечного Совета являются линзменами, и что любой член Галактического совета автоматически должен быть линзменом. Так что продолжай то, что ты начал, мой мальчик, и не обращай внимания на Айзексона и компанию. Мы направим пару оптических лучей в этом направлении, пока вас не будет ".
  
  "При этом, я полагаю, я упустил из виду несколько вещей". Сэммс вздохнул с облегчением, войдя в главный офис Патруля.
  
  Очередь у стойки администратора была довольно короткой, но даже в этом случае Сэммсу не разрешили ждать. Эта в высшей степени декоративная, но далеко не глупая блондинка, прервав на полуслове свои текущие дела, включила свое обаяние, как будто это была батарея прожекторов, нажала кнопку на своем столе и заговорила с мужчиной перед ней и с Линзменом:
  
  "Извините меня, пожалуйста, на минутку. Первый линзмен Сэммс, сэр...?"
  
  "Да, мисс Риган?" ее коммуникатор - "squawk-box", на повседневном языке - сломался.
  
  "Первый линзмен Сэммс здесь, сэр", - объявила девушка и отключила связь.
  
  "Добрый вечер, Сильвия. Лейтенант-коммандер Вагнер, пожалуйста, или кто там еще занимается допусками ", - ответил Сэммс на то, что, по его мнению, должно было быть ее вопросом.
  
  "О, нет, сэр; вы оправданы. Коммодор Клейтон ждал вас...вот он, сейчас."
  
  "Привет, Вирджил!" Коммодор Клейтон, крупный, крепкий мужчина со шрамами на лице и копной седых волос, на воротнике которого красовались две серебряные звезды, провозглашавшие его главнокомандующим континентальным контингентом Патруля, энергично пожал руку. "Я тебя вытащу. Мисс Риган, вызовите жука, пожалуйста."
  
  "О, в этом нет необходимости, Алекс!" Сэммс запротестовал. "Я подберу что-нибудь снаружи".
  
  "Ни на одной патрульной базе в Северной Америке, мой друг; и, если я не очень сильно ошибаюсь, нигде больше. Отныне у линзменов абсолютный приоритет, и чем быстрее все поймут, что это значит, тем лучше ".
  
  "Жук" - транспортное средство, чем-то похожее на джип, только в большей степени, - ждал у двери. Двое мужчин прыгнули на борт.
  
  "Чикаго- и взрыв!" Клейтон сделал четкий заказ.
  
  Водитель подчинился - в буквальном смысле. Гравий полетел из-под буксующих шин, когда маленький наземный автомобиль с высокой маневренностью тронулся с места. Захватывающий поворот на заслуженно знаменитую Дубовую аллею. По проспекту. Через ворота, охранники ловко отдают честь, когда жук проносится мимо них. Мимо казарм. Мимо ангаров и взлетно-посадочных полос аэропорта. В космическое поле, покрытую шрамами и почерневшую область, посвященную исключительно широко разнесенным докам огромных кораблей, которые бороздили пустынные просторы межпланетного и межзвездного пространства. Космические доки были и остаются огромными и разросшимися сооружениями; построены из бетона, стали, асбеста, сверхпрочного огнеупора, изоляции и вакуумных разрывов; полностью кондиционированы и оснащены холодильным оборудованием, производящим тысячи тонн льда в час; предназначены не только для ускорения обслуживания, разгрузки и погрузки, но и для защиты материалов и персонала от неистовых, обжигающих взрывов при взлете и посадке.
  
  Космический док - это приземистый и чудовищный цилиндр, в полой верхней части которого самая нижняя треть объема космического корабля помещается так же плотно, как бейсбольный мяч помещается в "карман" износившейся перчатки опытного полевого игрока. А огромные расстояния между этими доками сводят к минимуму видимые размеры как самих сооружений, так и судов, их преодолевающих. Таким образом, издалека Чикаго выглядел достаточно маленьким и достаточно безобидным; но когда "жучок" промелькнул под нависающей громадой и водитель резко затормозил, останавливаясь у одного из входов в док, Сэммс едва удержался, чтобы не вздрогнуть. Эта невыразительная, серая, плавно изгибающаяся стена из легированной стали возвышалась над ними так невероятно высоко - она простиралась так ужасающе далеко за пределы видимых средств поддержки! Это, должно быть, на грани краха!
  
  Сэммс сосредоточенно смотрел на возвышающуюся над ним массу металла, затем улыбнулся - не без усилия - своему спутнику.
  
  "Можно подумать, Алекс, что человек может перестать бояться, что на него упадет корабль, но я этого не сделал - пока".
  
  "Нет, и ты, вероятно, никогда этого не сделаешь. У меня никогда не было, и я один из опытных мастеров. Некоторые утверждают, что не возражают против этого - но не перед детектором лжи. Вот почему им пришлось сделать пассажирские доки больше лайнеров - слишком много пассажиров падали в обморок, и их приходилось поднимать на борт на носилках - или полностью отменить проход. Однако, напугав их до смерти на земле, они имели одно большое преимущество; они чувствовали себя в такой безопасности внутри, что их не так сильно трясло, когда они выходили на свободу ".
  
  "Ну, в любом случае, с этим я покончил. До свидания, Алекс; и спасибо."
  
  Сэммс вошел в док, плавно взлетел вверх, последовал за сопровождающим офицером в собственную каюту капитана и устроился в мягком кресле лицом к ультраволновому обзорному экрану. На экране его коммуникатора появилось лицо и заговорило.
  
  "От Уинфилда до первого линзмена Сэммса - вы будете готовы оторваться на скорости в две тысячи сто?"
  
  "Сэммс - капитану Уинфилду", - ответил Линзмен. "Я буду готов".
  
  Коротко взвыли сирены; Сэммс знал, что этот звук был чистой формальностью. Разрешение было выдано; станция Пиксни наполняла воздух предупреждениями. Персонал и материалы, находящиеся достаточно близко к причалу Чикаго, чтобы пострадать от взрыва, находились в укрытии и безопасности.
  
  Взрыв продолжался; на пластинке вместо изображения космического поля вспыхнул бело-голубой свет. Военный корабль был безынерционным, это правда; но высвобожденные силы были настолько ужасающими, что раскаленные газы, яростно приводимые в движение, смыли док и все на сотни ярдов вокруг него.
  
  Тарелка опустела. Через нижние, более плотные слои атмосферы "Чикаго"пролетел за считанные секунды; затем, по мере того как воздух становился все разреженнее, он устремился вверх все быстрее и быстрее. Местность внизу стала вогнутой ... затем выпуклой. Поскольку корабль был полностью лишен инерции, его скорость в каждый момент времени была такой, при которой трение среды, через которую он прокладывал свой путь, в точности равнялось силе его движущей силы.
  
  Поэтому в открытом космосе Земля превращается в быстро уменьшающийся крошечный шарик, а сам Сол становится меньше, бледнее и слабее с поразительной скоростью, скорость "Чикаго" достигла почти постоянного значения; значение, которое человеческий разум не в состоянии постичь.
  
  
  ГЛАВА 5
  
  Часами Вирджил Сэммс сидел неподвижно, почти невидящим взглядом уставившись в свою тарелку. Не то чтобы вид не стоил того, чтобы на него не смотрели - чудо космоса, постоянно меняющаяся панорама невероятно ярких, хотя и безразмерных точек света на этом чудесном фоне покрытого дымкой черного бархата, - это то, что никогда не перестает внушать благоговейный трепет даже самому опытному наблюдателю, - но у него был огромный груз на уме. Ему пришлось решить, казалось бы, неразрешимую проблему. Как... ч оу... КАК он мог сделать то, что должен был сделать?
  
  Наконец, зная, что приближается время посадки, он встал, развернул свои веера и легко поплыл по воздуху кабины к линии, по которой он подтянулся в рубку управления. Он мог бы совершить путешествие в этой комнате, конечно, если бы он так захотел; но, зная, что офицеры космического флота на самом деле не любят, когда посторонние находятся в этом святилище, он не вторгался, пока это не было необходимо.
  
  Капитан Уинфилд уже был пристегнут к своему главному пульту управления. Пилоты, навигаторы и компьютеры усердно выполняли свои соответствующие задачи.
  
  "Я как раз собирался позвонить тебе, первый линзмен". Уинфилд махнул рукой в направлении кресла рядом со своим собственным. "Займите место капитан-лейтенанта, пожалуйста". Затем, через несколько минут: "Оставайтесь инертными, мистер Уайт".
  
  "Внимание всему персоналу", - непринужденно произнес капитан-лейтенант Уайт в микрофон. "Приготовьтесь к инертному маневрированию, третий класс. Выкл."
  
  Ряд крошечных красных огоньков на панели стал зеленым практически как один. Уайт разрезал Бергенхолм, после чего масса Вирджила Сэммса мгновенно изменилась с нулевого веса до пятисот двадцати пяти фунтов - на военных кораблях тогда не было места, чтобы тратить его на такие несущественные вещи, как искусственная гравитация. Хотя он был готов к переменам и смягчил их, дыхание Линзмена участилось! резко отключился; но, будучи крайне заинтересованным происходящим, он пару раз судорожно сглотнул, сделал несколько глубоких вдохов и с трудом вернулся к нормальной жизни.
  
  Теперь шеф-пилот приступил к работе со всем мастерством виртуоза своего ранга, одним из отличительных признаков которого является умение делать сложные задачи легкими. Он исполнял трели, прогоны и арпеджио - временами настоящие глиссады - на клавишных и педалях, с микрометрической точностью направляя огромные силы супердредноута на решение задачи соответствия внутренней скорости Нью-Йоркского космопорта в момент его отлета к внутривенному пространству поверхности планеты, находящейся так далеко внизу.
  
  Сэммс уставился в свою тарелку; сначала на невероятно крошечный видимый размер этого невероятно горячего солнца, а затем на бесплодный на вид мир, к которому они приближались с такой потрясающей скоростью.
  
  "Кажется невозможным ... " заметил он, наполовину обращаясь к Уинфилду, наполовину к самому себе, " что солнце может быть таким большим и таким горячим. Ригель Четыре находится почти в двести раз дальше от него, чем Земля от Солнца, - что-то около восемнадцати миллиардов миль - он выглядит ненамного больше, если вообще больше, чем Венера с Луны, - и все же в этом мире жарче, чем в пустыне Сахара."
  
  "Ну, голубые гиганты и большие, и горячие, - как ни в чем не бывало ответил капитан, - и их излучение, будучи в основном невидимым, смертельно опасно. И "Ригель", пожалуй, самый большой в этом регионе. Однако есть и другие, намного хуже. По сравнению с Doradus S, например, Ригель здесь выглядел бы как сальная свеча. В какой-нибудь из этих дней я собираюсь отправиться туда, просто чтобы взглянуть на это. Но хватит астрономической болтовни - мы снизились до двадцати миль над уровнем моря, и ваш город практически остановлен ".
  
  "Чикаго" плавно замедлил ход и остановился, неподвижно взгромоздившись на тихо шипящие струи. Сэммс направил свой visibeam вниз и направил вдоль него исследующую мысль. Поскольку он никогда не встречался с ригелианцем лично, он не мог сформировать ментальный образ или схему, необходимые для установления взаимопонимания с каким-либо индивидуумом расы. Однако он знал, каким типом разума должно обладать существо, с которым он хотел поговорить, и он прочесал ригелианский город, пока не нашел такового. Взаимопонимание было настолько неполным, что почти не сводилось к контакту вообще, но он мог, возможно, заставить понять себя.
  
  "Если вы извините за это, возможно, неприятное и, безусловно, необоснованное вторжение, " подумал он, тщательно и медленно, - я бы очень хотел обсудить с вами вопрос, который должен стать первостепенно важным для всех разумных народов всех планет в космосе".
  
  "Я приветствую тебя, теллурианин". Разум, слившийся с разумом в каждой из бесчисленных миллионов точек и путей. Этот ригелианский профессор социологии, стоявший за своим столом, физически был монстром ... тело, напоминающее масляную бочку, четыре массивные ноги, руки-щупальца с множеством ответвлений, неподвижный купол головы, полное отсутствие глаз и ушей ... Тем не менее разум Сэммса слился с разумом чудовища так же плавно, без усилий и почти так же полно, как с разумом его собственной дочери!
  
  И какой ум! Трансцендентное равновесие; ошеломляюще огромный диапазон и размах - безмятежное и непоколебимое спокойствие; возвышенная тишина; безграничная и безмятежная уверенность; абсолютная стабильность, неизвестная и навсегда непознаваемая для любой человеческой или близкой к человеческой расы!
  
  "Отбрось все мысли о вторжении, первый линзмен Сэммс... Я, конечно, слышал о вас, человеческих существах, но никогда серьезно не рассматривал возможность встретиться с кем-то из вас разумно. Действительно, сообщалось, что ни один из наших разумов не мог установить никакого, кроме самого слабого и неудовлетворительного контакта с любым из ваших, с которым им довелось столкнуться. Как я теперь понимаю, это Объектив, который делает возможным это полное согласие, и в основном из-за объектива вы здесь?"
  
  "Это так", - и Сэммс продолжил излагать в "ярких мыслях" свою концепцию того, каким должен быть Галактический патруль и чем он должен стать. Это было достаточно просто; но когда он попытался подробно описать квалификацию, необходимую для работы с линзами, он начал увязать. "Сила, драйв, размах, конечно ... диапазон ... мощь ... но, прежде всего, абсолютный integrity...an абсолютная неподкупность ...." Он мог распознать такой разум, встретившись с ним и изучив его, но как найти его... Это может быть не в каком-либо месте силы или авторитета. Его собственные и Рода Киннисона оказались; но Костигана не было...и Кнобос, и Дальнальтен превратили неприметность в тонкое искусство....
  
  "Я понимаю", - заявил туземец, когда стало ясно, что Сэммс больше ничего не может сказать. "Конечно, очевидно, что я не могу претендовать; и я не знаю никого лично, кто мог бы. Однако...."
  
  "Что?" Сэммс потребовал. "Я был уверен, судя по ощущениям вашего разума, что вы ... но с умом такой глубины и широты, такого огромного размаха и силы, вы, должно быть, неподкупны!"
  
  "Я есть", - последовал сухой ответ. "Мы все такие. Ни один ригелианин не является, никогда не будет или не может быть тем, кого вы считаете "коррумпированным" или "подверженным коррупции". Действительно, только при самой ограниченной, самой интенсивной концентрации на каждой строке вашей мысли я могу перевести ваш смысл в концепцию, доступную для понимания любого из нас ".
  
  "Тогда что... О, я понимаю. Я начал не с того конца. Полагаю, вполне естественно, что сначала я искал качества, наиболее редкие в моей собственной расе ".
  
  "Конечно. Наш разум обладает широкими возможностями и диапазоном; и, возможно, достаточной силой. Но те качества, которые вы называете "силой" и "напористостью", так же редки среди нас, как абсолютная душевная целостность среди вас. То, что вы знаете как "преступление", неизвестно. У нас нет ни полиции, ни правительства, ни законов, ни организованных вооруженных сил любого рода. Мы практически всегда придерживаемся линии наименьшего сопротивления. Мы живем и позволяем жить другим, как подсказывает ваша мысль. Мы работаем вместе для общего блага".
  
  "Что ж... Я не знаю, что я ожидал здесь найти, но, конечно, не это ...." Если Сэммс никогда раньше не был полностью ошеломлен, в полной растерянности, то он был тогда. "Значит, вы не думаете, что есть хоть какой-то шанс?"
  
  "Я тут подумал, и, возможно, есть шанс ... небольшой, но все же шанс", - медленно произнес ригелианин. "Например, тот юноша, полный любопытства, который первым посетил вашу планету. Тысячи из нас задавались вопросом, самим себе и друг другу, об особых качествах ума, которые заставляли его и других тратить столько времени, усилий и богатства на такой совершенно бесполезный проект, как исследование. Да ведь ему пришлось даже разрабатывать энергии и двигатели, ранее неизвестные и которые никогда не смогут принести никакой реальной пользы!"
  
  Сэммс был потрясен спокойной решительностью, с которой ригелианин отверг любую возможность полезности межзвездных исследований, но упрямо придерживался своей цели.
  
  "Каким бы ничтожным ни был шанс, я должен найти этого человека и поговорить с ним. Я полагаю, что он сейчас где-то в глубоком космосе. Есть какие-нибудь идеи, где?"
  
  "Сейчас он в своем родном городе, накапливает средства и производит топливо, с помощью которого продолжает свою бессмысленную деятельность. Этот город назван...то есть, на вашем английском вы могли бы назвать это... Сантаун? Санберг? Нет, это должно быть более конкретно... Ригельсвилл? Город Ригель?"
  
  "Ригелстон, я бы перевел это?" Сэммс рискнул.
  
  "Точно-Ригелстон". Профессор отметил его местоположение на глобулярной ментальной карте, гораздо более точной и детализированной, чем глобус, который тогда изучали капитан Уинфилд и его лейтенант.
  
  "Спасибо. Теперь, можете ли вы и будете ли вы связаться с этим исследователем и попросить его созвать собрание всей его команды и любых других, кто может быть заинтересован в проекте, который я изложил?"
  
  "Я могу. Я буду. Он и ему подобные, конечно, не совсем в своем уме, как вы знаете; но я не верю, что даже они настолько безумны, чтобы захотеть подвергнуть себя воздействию окружающей среды вашего судна ".
  
  "Их не попросят прийти сюда. Встреча состоится в Ригелстоне. Если необходимо, я буду настаивать на том, чтобы оно проходило там ".
  
  "Ты бы? Я понимаю, что вы бы хотели. Это странно ... да, фантастично ... вы сварливый, драчливый, асоциальный, порочный, с маленьким телом и узким мозгом; робкий, нервный, крайне и бессмысленно возбудимый; неуравновешенный и ненормальный; такой же откровенно чудовищный умственно, как и физически ...." Эти возмутительные мысли были отправлены так же небрежно и безлично, как если бы отправитель обсуждал погоду. Он сделал паузу, затем продолжил: "И все же, чтобы продвинуть такой совершенно дальновидный проект, вы стремитесь поставить себя в условия, аналогичные тем, которые я не смог бы заставить себя выполнить ни при каких обстоятельствах. Это может be...it должно быть, верно, что существует расширение принципа совместной работы на общее благо, которое мой разум из-за отсутствия соответствующих данных не смог воспринять. Теперь я нахожусь в взаимопонимании с Дронвайром-исследователем ".
  
  "Попросите его, пожалуйста, не называть себя при мне. Я не хочу приходить на эту встречу с какими-либо предвзятыми идеями ".
  
  "Взвешенная мысль", - одобрил ригелианин. "Кто-нибудь будет в аэропорту, чтобы показать вам уже опустошенную местность, в которой космический корабль исследователей совершает свои столь ужасные посадки; Дронвайр попросит кого-нибудь встретить вас в аэропорту и доставить к месту встречи".
  
  Телепатическая линия оборвалась, и Сэммс повернул белое и вспотевшее лицо к капитану "Чикаго".
  
  "Боже, какое напряжение! Никогда не пробуйте телепатию, если в этом нет крайней необходимости, особенно с такой диковинной, отличной от нас расой, как эти ригелиане!"
  
  "Не волнуйся, я не буду". В словах Уинфилда не было никакого сочувствия, но его тон был. "Ты выглядел так, как будто кто-то вышибал тебе мозги шипастой дубинкой. Что дальше, первый линзмен?"
  
  Сэммс отметил местоположение Ригелстона на корабельной карте, затем надел беруши и специальный, защищенный от радиации бронекостюм, оснащенный холодильниками и особо толстыми блоками свинцового стекла для защиты глаз.
  
  Аэропорт, чрезвычайно оживленный, расположенный далеко за пределами собственно города, был найден достаточно легко, как и место, на котором должен был приземлиться теллурианский корабль. Легко, медленно она опустилась вниз, ее реактивные двигатели бушевали при силе тяжести, вдвое превышающей силу тяжести ее родной Земли. Эти взрывы, однако, мало что добавили или вообще ничего не добавили к разрушениям, уже произведенным кораблем, который тогда находился там - крейсером в форме торпеды, имеющим, возможно, двадцатую часть массы и объема "Чикаго".
  
  Супердредноут приземлился, погрузившись в твердую, сухую почву на глубину примерно десяти или пятнадцати футов, прежде чем он остановился. Сэммс, установив контакт с существом, которое должно было его сопровождать, провел краткий обзор разума, столь тесно соприкасающегося с его собственным. Бесполезно. Эта книга не была и никогда не могла стать материалом для Ленсмана. Он тяжело спускался по лестнице. Эта двойная нормальная гравитация немного затрудняла переход, но он мог выдержать это намного лучше, чем некоторые другие вещи, которые ему предстояло вынести. Ригелианский эквивалент автомобиля был там, ожидая его с приглашающе открытой дверцей.
  
  Сэммс знал - в общих чертах - чего ожидать. Двухколесное шасси было более или менее похоже на шасси его собственного Диллингема. Корпус представлял собой узкую стальную торпеду, тупо заостренную с обоих концов и без окон. Однако две особенности были неожиданными и неприятными - твердая сталь, из которой был выкован этот кузов, была толщиной в полтора дюйма, а не в одну шестнадцатую; и даже этот необычайно бронированный кузов был помят, покрыт шрамами и изуродован, особенно в передней и задней частях, так глубоко, так ужасно и так небрежно, как крылья земного драндулета!
  
  Линзмен забрался, нелегко или радостно, в это мрачно-отталкивающее черное нутро. Черный? Было так темно, что дверной проем, похожий на иллюминатор, казалось, вообще не пропускал света. Это было чернее, чем кошка ведьмы в угольном погребе в полночь! Сэммс вздрогнул; затем, напрягшись, посмотрел на водителя.
  
  "Мой контакт с вами, кажется, ускользнул. Боюсь, что мне придется прижиматься к вам гораздо крепче, чем это может быть вежливо или удобно. Лишенный зрения и вашего чувства восприятия, я практически беспомощен ".
  
  "Входи, Линзмен, во что бы то ни стало. Я предложил поддерживать полное взаимодействие, но мне показалось, что вы отклонили это; вполне возможно, недоразумение произошло из-за того, что мы не знакомы с обычным образом мышления друг друга. Расслабься, пожалуйста, и заходи... туда! Лучше?"
  
  "Бесконечно лучше. Спасибо."
  
  И это было. Темнота рассеялась; благодаря необъяснимому чувству восприятия, свойственному ригелианцу, он мог "видеть" все - у него был практически идеальный трехмерный обзор всей окружающей сферы. Он мог видеть как внутри, так и снаружи наземной машины, в которой он находился, и огромного космического корабля, на котором он прибыл на Ригель IV. Он мог видеть подшипники и штифты двигателя внутреннего сгорания автомобиля, внутреннюю структуру сварных швов, скрепляющих стальные пластины, оживленный аэропорт снаружи и даже глубоко под землей. Он мог видеть и детально изучать самые глубоко спрятанные, наиболее надежно экранированные части атомных двигателей Чикаго.
  
  Но он зря тратил время. Он также мог ясно видеть кресло с глубокой подушкой, предназначенное для человеческого тела, приваренное к стойке и оснащенное полудюжиной мягких удерживающих ремней. Он быстро сел; пристегнулся.
  
  "Готов?"
  
  "Готово".
  
  Дверь захлопнулась с лязгом, который прорвался сквозь скафандр и беруши со всей силой близкого раската грома. И это было только начало. Двигатель заработал - двигатель внутреннего сгорания мощностью более тысячи лошадиных сил, разработанный для максимальной эффективности инженерами, в лексиконе которых не было аналогов никаким английским словам, относящимся к шуму или даже к звуку. Машина тронулась с места; с ускорением, которое отбросило теллурианца назад, глубоко в подушки. Визг измученных шин и нарастающий рев двигателя объединились, образовав рев, который, усиливаясь и отражаясь в резонансной металлической оболочке, угрожал повредить сам мозг внутри черепа Линзмена.
  
  "Вы страдаете!" - воскликнул водитель в сильном беспокойстве. "Они предупредили меня осторожно трогаться с места, вести машину медленно и осторожно, мягко ударяться. Они сказали мне, что ты хрупкая, факт, который я осознал сам и который заставил меня вести машину с максимально возможной осторожностью и сдержанностью. Это моя вина? Я был слишком груб?"
  
  "Вовсе нет. Дело не в этом. Это нечестивый шум ". Затем, осознав, что ригелианин не мог иметь представления о значении сказанного, он быстро продолжил:
  
  "Вибрации в атмосфере, от шестнадцати циклов в секунду до примерно девяти или десяти тысяч". Он объяснил, что такое секунда. "Моя нервная система очень чувствительна к этим вибрациям. Но я ожидал их и защищался от них так адекватно, как только мог. С ними ничего нельзя поделать. Продолжайте ".
  
  "Атмосферные вибрации? Атмосферные вибрации? Вибрации атмосферы?" Водитель был восхищен и сосредоточился на этой совершенно новой концепции, в то время как он-
  
  1. Объехал бетонную колонну, обшитую сталью, со скоростью не менее шестидесяти миль в час, задев ее так близко, что сорвал с металла один слой защитного покрытия.
  
  2. Затормозил так резко, чтобы не врезаться в дико кренящийся грузовик, что удерживающие ремни почти разрезали тело Сэммса, скафандр и все остальное, на куски.
  
  3. Бросился в дыру в потоке машин, настолько узкую, что лишь крошечные доли дюйма отделяли его мчащуюся безжалостную машину от огромной стальной колонны с одной стороны и другого мчащегося транспортного средства с другой.
  
  4. Выполнил двойную обратную кривую под прямым углом, таким образом, на волосок пропустив два автомобиля, движущихся в противоположном направлении, и один в своем собственном.
  
  5. В качестве грандиозной кульминации этой захватывающей демонстрации безумного вождения он на полной скорости ворвался в транспортную артерию, которая казалась уже настолько переполненной, что не могла вместить даже еще одну машину. Но это могло - едва могло. Однако, вместо близких промахов или скользких попаданий, на этот раз были неровности, вмятины - маленькие, вообще ничего, всего дюйм или около того глубиной - и совершенно адское сочетание и концентрация шума.
  
  "Я совершенно не понимаю, какой эффект могли бы произвести такие вибрации", - наконец объявил ригелианин, в высшей степени не сознавая, что произошло что-то вообще необычное. Для него ничто не имело. "Но, конечно, от них не может быть никакой пользы?"
  
  "В этом мире, боюсь, нет. Нет, " устало признался Сэммс. "Здесь, как и везде, большие города, по-видимому, тоже задыхаются от собственного дорожного движения".
  
  "Да. Мы строим и созидаем, но никогда не хватает дорог."
  
  "Что это за холмики вдоль улиц?" В течение некоторого времени Сэммс осознавал наличие этих длинных, низких, на первый взгляд непрозрачных структур; его привлекало к ним то, что они были единственными непрозрачными объектами в пределах досягаемости разума ригелианина. "Или это что-то, о чем я не должен упоминать?"
  
  "Что? Ах, эти? Ни в коем случае."
  
  Один из близлежащих холмов потерял свою прозрачность. Он был наполнен крутящимися полосами и серпантинами энергии, такими яркими и плотными, что напоминали ткань; с бешено несущимися объектами неописуемых форм и контуров; с ярко вспыхивающими символами, которые, как обнаружил Сэммс, к его большому удивлению, имели смысл - не в сознании ригелианина, а через его собственный объектив:
  
  "ЕШЬ ЕДУ ТИГМИ!"
  
  "Реклама!" Мысль Сэммса была фырканьем.
  
  "Реклама. Вы тоже не воспринимаете свои, когда ведете машину?" Это была первая связь, которая установилась между двумя наиболее высокоразвитыми расами Первой Галактики!
  
  Ужасная езда продолжалась; шум становился все хуже и хуже. Представьте, если можете, город с пятнадцатимиллионным населением, по всей длине, ширине, высоте и глубине которого никогда не предпринималось никаких попыток приглушить какой-либо шум, каким бы сильным или пронзительным он ни был! Если ваше воображение было достаточно живым и если вы работали с пониманием, продукт может приблизиться к тому, что пришлось выслушать первому линзмену Сэммсу в тот день.
  
  Сквозь постоянно увеличивающийся поток машин, взбираясь на все более высокие дороги между возвышающимися стальными стенами без окон, огромный ригелианский автомобиль прокладывал себе путь. Наконец он остановился примерно в тысяче футов над землей, рядом со зданием, которое все еще строилось. Тяжелая дверь с лязгом открылась. Они вышли.
  
  И затем - в то время был дневной свет - Сэммс увидел клубок сражающихся, кричащих цветов, подобного которым не могло представить ни одно существо, обладающее зрением. Красные, желтые, синие, зеленые, пурпурные и всевозможные вариации и сочетания; нанесенные, разбрызганные или встречающиеся естественным путем совершенно случайным образом, поражали его глаза так же сильно, как всепроникающий шум бил по ушам.
  
  Тогда он понял, что благодаря чувству восприятия своего гида он "видел" только оттенки серого, что для этих людей "видимый" свет отличался только длиной волны от любой другой полосы полного электромагнитного спектра вибраций.
  
  Напряженный, Линзмен последовал за своим сопровождающим по узкому переходу, сквозь стену, за которой деловито трудились клепальщики и сварщики, в помещение практически без стен, отделенное лишь множеством огромных двутавровых балок. И все же это было местом встречи; там собралось почти сто ригелианцев!
  
  И когда Сэммс подошел к группе, крановщик сбросил пару тонн стальной пластины с высоты восьми или десяти футов на пол прямо у него за спиной.
  
  "Я чуть не выпрыгнул из своих доспехов", - так сам Сэммс описал свои реакции; и это описание, пожалуй, ничуть не хуже любого другого.
  
  В любом случае, он ненадолго вышел из-под контроля, и ригелианин послал ему успокаивающую, вопрошающую, удивляющую мысль. Он мог понять чувствительность теллурианца не больше, чем Сэммс мог понять тот факт, что для этих людей даже концепция физического вторжения была абсолютно непостижима. Эти строители не были рабочими в земном смысле. Они были ригелианцами, каждый из которых работал свои несколько часов в неделю на общее благо. Они были бы в контакте с собранием не больше, чем их собратья на другой стороне планеты.
  
  Сэммс закрыл глаза на буйство сталкивающихся цветов, заглушил себя основной силой от ужасающего лязга звука, заставил себя сконцентрироваться всеми фибрами своего разума на своем поручении.
  
  "Пожалуйста, синхронизируйтесь с моим разумом, как можно больше из вас", - обратился он ко всей группе в целом и установил контакт с разумом за разумом за разумом. И разуму за разумом, за разумом чего-то не хватало. Некоторые были сильнее других, у них было больше инициативы, напора и стремления, но ни один из них не подходил. Пока-
  
  "Слава Богу!" На волне ликующего облегчения, самореализации Сэммс больше не видел красок и не слышал шума. "Вы, сэр, обладаете уровнем линзмена. Я понимаю, что ты - Дронвайр ".
  
  "Да, Вирджил Сэммс, я - Дронвайр; и наконец-то я знаю, к чему стремился всю свою жизнь. Но как насчет этих, других моих друзей? Разве некоторые из них ...?"
  
  "Я не знаю, и мне не обязательно это выяснять. Вы выберете ..." Сэммс остановился, пораженный. Другие ригелианцы все еще находились в комнате, но мысленно он и Дронвайр были совершенно одни.
  
  "Они предвосхитили вашу мысль и, зная, что это должно быть более или менее личным, оставили нас, пока кто-нибудь из нас не пригласит их вернуться".
  
  "Мне это нравится, и я ценю это. Вы отправитесь в Арисию. Вы получите свой объектив. Вы вернетесь сюда. Вы выберете и отправите в Арисию столько или меньшее количество своих коллег, сколько пожелаете. Эти вещи, которые я требую от вас, через призму Арисии, сделать. После этого - пожалуйста, обратите внимание, что это ни в коем случае не обязательно - я бы очень хотел, чтобы вы посетили Землю и приняли назначение в Галактический совет. Ты будешь?"
  
  "Я буду". Дронуайру не понадобилось времени, чтобы обдумать свое решение.
  
  Собрание было закрыто. То же существо, которое было шофером Сэммса во время поездки туда и обратно, отвезло его обратно в Чикаго, ведя машину так же "медленно" и "осторожно", как и раньше. И на этот раз наказание не повлекло за собой таких потерь, хотя Сэммс знал, что каждый потрясающий выпад и наклон добавляет еще один синяк к и без того слишком большой коллекции, обесцвечивающей почти каждый квадратный фут его крепкой шкуры. Он преуспел, и восторг от успеха оказал свое обычное обезболивающее действие.
  
  Капитан "Чикаго" встретил его в воздушном шлюзе и помог ему снять скафандр.
  
  "Ты уверен, что с тобой все в порядке, Сэммс?" Уинфилд больше не был формальным капитаном, он был другом. "Даже несмотря на то, что вы не позвонили, мы начали задаваться вопросом ... Вы выглядите так, как будто побывали на пикнике с валерианой, и мне чертовски не нравится, как вы отдаете предпочтение этим ребрам и этой левой ноге. Я скажу ребятам, что ты вернулся в отличной форме, но я попрошу врачей осмотреть тебя, просто чтобы убедиться ".
  
  Уинфилд сделал объявление, и через его объектив Сэммс мог ясно почувствовать волну облегчения и удовольствия, которая распространилась по всему большому кораблю вместе с новостями. Это его безмерно удивило. Кем был он, что всем этим мальчикам было так важно, выживет он или умрет?
  
  "Со мной все в полном порядке", - запротестовал Сэммс. "Со мной вообще нет ничего такого, что двадцать часов сна не исправили бы как новенькое".
  
  "Возможно; но вы все равно сначала отправитесь в лазарет", - настаивал Уинфилд. "И я полагаю, ты хочешь, чтобы я рванул обратно на Теллус?"
  
  "Верно. И быстро. Бал послов состоится вечером в следующий вторник, вы знаете, и это единственное мероприятие, от которого я не могу отказаться, даже под предлогом "Класс А" в два раза лучше ".
  
  
  ГЛАВА 6
  
  Бал послов, одно из самых ультра-ультра мероприятий года, был в самом разгаре. Не то чтобы все, кто был кем-то, были там; но каждый, кто был там, был, так или иначе, очень выразительно кем-то. Таким образом, были романы, на которых было больше молодых и красивых женщин и больше молодых и красивых мужчин; но ни один из них не демонстрировал более новые или дорогие платья, больше лент и украшений, больше или более дорогих или изысканных украшений или большую площадь напудренной и надушенной кожи.
  
  И даже при этом младший набор был представлен достаточно хорошо. Поскольку новаторство больше привлекает молодежь, чем возраст, мужчины, представлявшие колонии, были молоды; и их жены, вместе с дочерьми и вторыми (или третьими, или четвертыми, а иногда и пятыми) женами человеческих персонажей, практически уравновешивали счет.
  
  Толпа не была полностью человеческой. Конечно, еще не пришло время, когда теплокровные, дышащие кислородом чудовища из сотен других солнечных систем соперничали бы численностью с нынешним человечеством. Однако на танцполе было несколько марсиан, одетых в легкие "условные одежды" и танцующих с педантичной математической точностью. Несколько венериан, которые не танцевали, сидели парадно или важно расхаживали вразвалку. Были представлены многие миры Солнечной системы, и не мало других систем.
  
  Одна пара выделялась даже на этом роскошном фоне. Глаза следовали за ними, куда бы они ни пошли.
  
  Девушка была высокой, подтянутой, гибкой; сложена как симфония. Ее платье из каллистанского вексто-шелка новейшего и самого яркого оттенка "радиоактивного" зеленого цвета фосфоресцировало, светилось; флуоресцировало; мерцало и переливалось. Его подол касался пола, но выше талии он таинственным образом исчезал, если не считать клочьев, которые тут и там цеплялись за стратегически важные участки, не имея, по-видимому, никакой поддержки, кроме личного магнетизма владельца. Она, почти единственная из всех присутствующих женщин, не носила цветов. Ее единственным украшением была розетка из огромных, идеально подобранных изумрудов, ненадежно примостившаяся на ее обнаженном левом плече. Ее волосы, в отличие от безупречных причесок других женщин, были яркой, художественно растрепанной копной красно-бронзово-каштанового цвета. Ее мягкие и влажные глаза - Вирджилия Сэммс умела управлять своими глазами так же безупречно, как и своими высокообразованными руками, - в тот момент были золотисто-коричневыми колодцами девичьей невинности и доверия.
  
  "Но я не могу подарить тебе и этот следующий танец, Херкимер - Честно, я не могу!" - взмолилась она, чуть теснее прижимаясь к молодому человеку, который физически был таким же мужчиной, как она женщиной. "Я бы просто хотел, правда, но я просто-напросто не могу, и ты тоже знаешь почему".
  
  "У вас, конечно, есть несколько дежурных танцев ..."
  
  "Некоторые?У меня есть список длиной отсюда до туда! Конечно, сначала сенатор Морган, затем мистер Айзексон, затем я посидел с мистером Оссменом - я терпеть не могу венериан, они такие скользкие, жирные и отвратительные! - и эта кожистая рогатая жаба с Марса, и этот бегемот с Юпитера..."
  
  Она шла вниз по списку, и когда она называла или характеризовала каждую сущность, другой палец ее левой руки нажимал на тыльную сторону правой руки ее партнера, чтобы подчеркнуть количество ее социальных обязательств. Но эти талантливые пальцы делали больше - намного, намного больше - чем это.
  
  Херкимер Третий, хотя и был немалым Донжуаном, был безупречно законченным, основательно закаленным дипломатом. Таким образом, его глаза и другие черты лица - особенно глаза - годами тренировались, чтобы не выдавать никаких следов того, что могло происходить в его мозгу. Если бы у него были хоть какие-то подозрения относительно красивой девушки в его объятиях, если бы кто-нибудь предположил, что она изо всех сил старается подкачать на него, он бы улыбнулся такой улыбкой, на которую способен только первоклассный дипломат. Он не подозревал Вирджилию Сэммс. Однако, просто потому, что она была дочерью Вирджила Сэммса, ему пришлось приложить дополнительные усилия, чтобы не выказать чрезмерного интереса ни к одному из названных ею имен. И, кроме того, она смотрела не в его глаза и даже не на его лицо. Ее взгляд, скромно опущенный, слишком редко поднимался выше уровня его подбородка.
  
  Однако были некоторые вещи, о которых Херкимер Херкимер Третий не знал. Что Вирджилия Сэммс была самым опытным мастером чтения мускулов своего времени. Что она была так близка к нему не из-за его мужественного обаяния, а потому, что только в таком положении она могла проявить себя наилучшим образом. Что она могла работать одними глазами, но в чрезвычайных ситуациях, когда требовались максимально возможные результаты, ей приходилось использовать свои исключительно чувствительные пальцы и свою исключительно тактильную кожу. Которые она интенсивно изучала и составила таблицу реакций каждого из объектов в ее списке. Что теперь она, с его помощью, выстраивала эти реакции в шаблон. И, наконец, что эта схема начала приобретать мрачные очертания УБИЙСТВА!
  
  И Вирджилия Сэммс, работающая сейчас для чего-то гораздо более срочного и значительно более важного, чем вымышленный Галактический патруль, отчаянно надеялась, что этот Херкимер тоже не умеет читать мускулы; ибо она знала, что раскрывает свои секреты даже более полно, чем он. На самом деле, если бы все стало намного хуже, он не мог бы не чувствовать, как колотится ее сердце ... но она могла бы объяснить это достаточно легко, несколькими подходящими движениями... Нет, он не был читателем, определенно нет. Он смотрел не в те места; он смотрел туда, где должно было выглядеть это платье, и никуда больше...и ни под одной из частей его рук не было выдающих себя мышц.
  
  По мере того, как ее глаза, пальцы и прекрасный торс передавали все больше и больше информации в ее проницательный мозг, Джилл становилась все более и более встревоженной. Она была уверена, что убийство было преднамеренным, но кто должен был стать жертвой? Ее отец? Возможно. Попс Киннисон? Возможно. Кто-то еще? Едва ли возможно. И когда? И где? И как? Она не знала! И она должна была быть уверена... Упоминания имен было недостаточно, но появился человек... Почему не появился папа - или она хотела, чтобы он вообще не приходил ...?
  
  Вирджил Сэммс вошел в бальный зал.
  
  "И папа сказал мне, Херкимер", - сладко проворковала она, впервые за минуту заглядывая ему в глаза, " что я должна танцевать с каждым из них. Итак, вы видите... О, вот он сейчас, вон там! Мне было интересно, где он держал себя." Она кивнула в сторону входа и продолжала бесхитростно лепетать. "Он почти никогда не опаздывает, ты знаешь, и я..."
  
  Он посмотрел, и когда его глаза встретились с глазами Первого Линзмена, Джилл узнала три факта, которые ей так сильно нужно было знать. Ее отец. Здесь. Скоро. Она никогда не знала, как ей удавалось держать себя под контролем; но каким-то образом и с трудом, ей это удавалось.
  
  Хотя ничего не было заметно, она кипела внутри: взвинченная, как никогда раньше. Что она могла сделать? Она знала, но у нее не было ни клочка, ни йоты видимых или осязаемых доказательств; и если она допустит хоть малейшую оплошность, последствия могут быть немедленными и катастрофическими.
  
  После этого танца может быть слишком поздно. Она могла бы придумать предлог, чтобы покинуть зал, но позже это выглядело бы очень скверно ... И она знала, что никто из них не будет смотреть на нее в упор, пока она была с Херкимером - черт бы побрал это рыцарство ...! Она могла воспользоваться шансом помахать рукой своему отцу, поскольку не видела его так долго long...no наименьший риск был бы связан с Мейсом. Он смотрел на нее при каждом удобном случае, и она заставляла его использовать объектив...
  
  Нортроп посмотрел на нее; и через плечо Херкимера, на одно мимолетное мгновение, она позволила своему лицу показать испуганную мольбу, которую она так остро чувствовала.
  
  "Хочешь меня, Джилл?" Его линзовая мысль затронула лишь внешние грани ее разума. Полное взаимопонимание более интимно, чем поцелуй: никто, кроме ее отца, никогда по-настоящему не рассматривал Вирджилию Сэммс. Тем не менее:
  
  "Хочу тебя! Я никогда никого так сильно в своей жизни не хотел! Входи, Мейс, быстро, пожалуйста!"
  
  Он пришел достаточно неуверенно; но при первом намеке на новости девушки все мысли о неуверенности или уединении исчезли.
  
  "Джек! Окучивайте! мистер Киннисон! Мистер Сэммс!" он линзировал острые, повелительные, почти безумные мысли. "Слушайте внимательно!"
  
  "Спокойно, Мэйс, я возьму управление на себя", - раздался более глубокий и тихий мысленный голос Родерика Киннисона. "Во-первых, вопрос об оружии. Кто-нибудь, кроме меня, носит пистолет? Это ты, Спад?"
  
  "Да, сэр".
  
  "Ты был бы. Но ты и Мейс, Джек?"
  
  "У нас есть наши Льюистоны!"
  
  "Вы бы так и сделали. Бластеры, мой иногда не совсем сообразительный сын, действительно являются прекрасным оружием для определенных видов работы. В чрезвычайных ситуациях, конечно, допустимо убить несколько десятков невинных прохожих. Однако в такой толпе, как эта, гораздо лучше убивать только того, в кого ты целишься. Так что бегите к моей машине, вы двое, прямо сейчас и переодевайтесь - и делайте это быстро ". Все знали, что машина Родерика Киннисона всегда была арсеналом на колесах. "Хотел бы ты тоже быть в форме, Вирдж, но сейчас с этим ничего не поделаешь. Продвигайтесь - медленно - к северо-западному углу. Окучивай, делай то же самое ".
  
  "Это невозможно - совершенно немыслимо!" и "Я ни в чем не уверен, на самом деле ..." Сэммс и его дочь одновременно начали протестовать.
  
  "Вирджил, ты говоришь как человек с бумажным носом. Не двигайтесь, пока не задействуете свой мозг. И я достаточно уверен в том, что ты знаешь, Джилл, чтобы предпринять множество шагов. Теперь вы можете расслабиться - успокойтесь. Мы освещаем Вирджила, и я позвонил в службу поддержки. Я вижу, вы можете немного расслабиться. Хорошо! Я ни от кого не пытаюсь скрыть, что следующие несколько минут могут оказаться критическими. Ты абсолютно уверена, Джилл, что Херкимер - ключевой человек?"
  
  "Совершенно уверен, папаша". Насколько лучше она чувствовала себя теперь, когда линзмены были начеку! "По крайней мере, в этом одном случае".
  
  "Хорошо! Затем позвольте ему уговорить вас танцевать с ним каждый танец, вплоть до тех пор, пока что-нибудь не сломается. Наблюдайте за ним. Он должен знать сигнал и того, кто собирается действовать, и если вы сможете предупредить нас хотя бы на долю секунды, это бесконечно поможет. Можешь сделать?"
  
  "Я скажу, что могу - и я бы с удовольствием, большой, скользкий, вонючий скинкер!" В переводе на слова мысль девушки может показаться немного запутанной, но Киннисон точно знал, что она имела в виду.
  
  "Еще одна вещь, Джилл; деталь. Ребята возвращаются и таким образом прорабатывают своих партнеров. Посмотрим, заметит ли Херкимер, что они сменили кобуры."
  
  "Нет, он не заметил", - сообщила Джилл через мгновение. "Но я тоже не замечаю никакой разницы, и я ищу ее".
  
  "Тем не менее, это есть, и разница между "Mark Seventeen" и "Mark Five" - нечто большее, чем разница между "Траляля" и "Tweedledee", - сухо возразил Киннисон. "Однако для невоенного персонала это может быть не так очевидно, как для нас. Это достаточно далеко, ребята, не подходите слишком близко. Теперь, Вирдж, поддерживай прочную связь с Джилл с одной стороны и с нами с другой, чтобы ей не пришлось выдавать себя и представление криками и указаниями, и ..."
  
  "Но это абсурдно!" Сэммс бушевал.
  
  "Абсурдно, черт возьми", - мысль Родерика Киннисона была по-прежнему холодно-уравновешенной; только тот факт, что он начал использовать язык, не характерный для бальных залов, выдавал какие-либо признаки напряжения, в котором он находился. "Перестань быть таким чертовым героем и начни использовать свой мозг. Вы отказались от пятидесяти миллиардов кредитов. Как вы думаете, почему они предложили так много, когда они могут убить кого угодно за сотню? И что бы они с этим сделали?"
  
  "Но им это не сошло с рук, Род, на балу у послов. Они не могли, возможно."
  
  "Ранее - нет. Это была и моя первая мысль. Но не так давно именно вы указали мне, что в последнее время методы совершения преступлений изменились. В новом свете, чем шикарнее драка, тем больше неразберихи и тем больше шансов выйти сухим из воды. Вычисти это из своих усов, ты, рыжий осел!"
  
  "Ну ... в конце концов, в этом может что-то быть ..." Мысль Сэммса, наконец, проявила опасения.
  
  "Ты чертовски хорошо знаешь, что есть. Но вы, мальчики, особенно Джек и Мэйс, расслабьтесь. Вы не сможете хорошо стрелять, пока вы натянуты, как пара коконов. Сделайте что-нибудь - поговорите со своими партнерами или подумайте о Джилл ..."
  
  "Это будет нетрудно, сэр". Мейсон Нортроп слабо усмехнулся. "И это напоминает мне кое о чем, Джилл. Наставник, безусловно, заключил цель в квадратные скобки, когда он - или, может быть, она, или оно - сказал, что вам никогда не понадобится объектив."
  
  "А?" Джилл потребовала, неэлегантно. "Я не вижу связи, если она есть".
  
  "Нет? Держу пари, что все остальные знают. Как насчет этого?" Другие линзмены, даже Сэммс, с энтузиазмом согласились. "Ну, ты думаешь, что кто-нибудь из этих персонажей, особенно Херкимер Херкимер Третий, позволил бы запряженному в упряжь быку - даже такому красивому, как ты, - подобраться к нему достаточно близко, чтобы сотворить такое Дейви-провальное представление в его воображении?"
  
  "О... Я никогда не думал об этом, но это правильно, и я рад ... Но, папаша, ты что-то сказал о "поддержке силой". Вы хоть представляете, какой длины это будет? Я надеюсь, что смогу продержаться, если вы все меня поддержите, но ..."
  
  "Ты можешь, Джилл. Осталось не более двух-трех минут."
  
  "Поддерживаете? В силе? Что вы имеете в виду?" Сэммс не выдержал.
  
  "Только это. Целая проклятая армия", - ответил Киннисон. "Я послал двухзвездному коммодору Александру Клейтону мысль, которая подняла его прямо из кресла. Все, что у него есть, на полную катушку. Броня-марка восемьдесят четвертого калибра -шесть на шесть сверхтяжелых -девяносто шестьдесят для машины скорой помощи-полное сопровождение, вертолеты для обысков наверху и внизу -крейсеры и крупное барахло - короче говоря, все работает. Я бы побежал с вами раньше, если бы осмелился; но в ту минуту, когда появляется группа помощи, мы убегаем ".
  
  "Если бы ты осмелился?" Спросила Джилл, потрясенная этой мыслью.
  
  "Совершенно верно, моя дорогая. Я не осмеливаюсь. Если они что-нибудь затеют, мы сделаем все, что в наших силах, но я молюсь, чтобы этого не произошло ".
  
  Но молитвы Киннисона - если он их произносил - были проигнорированы. Джилл услышала резкий, но очень обычный и незначительный звук; кто-то уронил карандаш. Она почувствовала, как слегка дернулся незаметный мускул. Она увидела почти незаметное напряжение шейной мышцы, которая повернула бы голову Херкимера в определенном направлении, если бы ей позволили действовать. Ее глаза пробежали по этой строке, напряженно изучая ее в течение миллисекунд. Мужчина незаметно потянулся, как будто за носовым платком. Но мужчины на балах у послов не носят синих носовых платков; и ни одна ткань, какой бы крашеной она ни была, близко не напоминает вороненую сталь автоматического пистолета.
  
  Джилл тогда бы закричала и показала пальцем; но у нее не было времени ни на то, ни на другое. Благодаря ее взаимопониманию с отцом линзмены видели все, что видела она, в тот момент, когда она это видела. Следовательно, пять выстрелов прогремели практически одновременно, прежде чем девушка смогла закричать, или указать, или даже пошевелиться. Тогда она действительно кричала; но поскольку десятки других женщин тоже кричали, это не имело никакого значения - тогда.
  
  Конвей Костиган, нервный космический гончей, которым он был, и за плечами которого годы перестрелок и рукопашных схваток в его журнале, выстрелил первым; даже до того, как это сделал стрелок. Именно молниеносная скорость Костигана спасла Вирджилу Сэммсу жизнь в тот день; потенциальный убийца умирал, тяжелая пуля пробила ему мозг, прежде чем он успел нажать на спусковой крючок. Рука умирающего дернулась вверх. Пуля" предназначенная для сердца Сэммса, прошла высоко; через мясистую часть плеча.
  
  Родерик Киннисон из-за своего возраста, а также его сын и Нортроп из-за своей неопытности отстали на несколько миллисекунд. Они, однако, целились в тело, а не в голову; и любая из этих трех полученных ран была бы удовлетворительно смертельной. Человек упал и остался лежать.
  
  Сэммс пошатнулся, но не упал, пока старший Киннисон, мягко, насколько это соответствовало максимальной скорости, не сбросил его вниз.
  
  "Отойдите! Вернись! Дайте ему воздуха!" - начали кричать мужчины, при этом сами прижимаясь ближе.
  
  "Вы, мужчины, отойдите. Кто-нибудь из вас пойдет за носилками. Вы, женщины, подойдите сюда ". Тяжелый, как на плацу, голос Киннисона заглушал все посторонние шумы. "Здесь есть доктор?"
  
  Был; и после того, как его "обыскали" на предмет оружия, он деловито принялся за работу.
  
  "Джой-Бетти-Джилл-Клио", - так Киннисон называл свою собственную жену и их дочь Вирджилию Сэммс и миссис Костиган. "Сначала вы четверо. Теперь ты - и ты- и ты-и ты.... " продолжал он, указывая на крупных, грузных женщин в чрезвычайно экстремальных платьях, " Встаньте здесь, прямо над ним. Прикройте его, чтобы никто другой не смог в него выстрелить. Вы, другие женщины, встаньте позади и между ними - еще ближе - полностью заполните эти пробелы - вот так! Джек, встань там. Мейс, вот. Костиган, другой конец; я возьмусь за этот. Теперь, все, слушайте. Я чертовски хорошо знаю, что ни одна из вас, женщин, не носит оружие выше талии, и у всех у вас длинные юбки - слава Богу, есть бальные платья! Итак, ребята, если какая-либо из этих женщин попытается задрать юбку, вышибите ей мозги прямо сейчас, не дожидаясь, пока она задаст вопросы ".
  
  "Сэр, я протестую! Это возмутительно! " - воскликнула одна из вдовствующих леди.
  
  "Мадам, я полностью согласен с вами. Это." Киннисон улыбнулся так искренне, как только мог в данных обстоятельствах. "Тем не менее, это необходимо. Я приношу извинения всем вам, леди, и вам, доктор, - в письменной форме, если хотите, - после того, как Вирджил Сэммс окажется у нас на борту "Чикаго"; но до тех пор я бы не доверял собственной бабушке ".
  
  Доктор поднял глаза. "Чикаго? Эта рана не кажется очень серьезной, но этот человек немедленно отправляется в больницу. Ах, носилки. Итак ... пожалуйста... полегче... Вот так, это превосходно. Пожалуйста, немедленно вызовите скорую помощь ".
  
  "Я сделал. Давным-давно. Но никакой больницы, доктор. Все эти окна открыты для публики - или все место разбомблено - ни в коем случае. Я ни за что не собираюсь рисковать ".
  
  "За исключением вашей собственной жизни!" Резко вставила Джилл, поднимая взгляд со своего места рядом с отцом. Будучи уверенной, что Первому Линзмену не грозит смерть, она начала проявлять интерес к другим вещам. "Ты тоже важен, ты знаешь, и ты стоишь прямо там, под открытым небом. Принесите другие носилки, лягте на них, и мы вас тоже будем охранять ... и не будьте слишком упрямы, чтобы последовать собственному совету! " вспыхнула она, когда он заколебался.
  
  "Я бы не стал, если бы это было необходимо, но это не так. Если бы они убили его, да. Я, вероятно, был бы следующим в очереди. Но поскольку он получил всего лишь царапину, не было бы никакого смысла убивать даже хорошего второго номера."
  
  "Царапина!" Джилл буквально кипела. "Ты называешь эту ужасную рану царапиной?"
  
  "А? Ну, конечно, - это все, что есть, - благодаря вам", - ответил он с искренним и полным удивлением. "Кости не раздроблены, основные артерии не перерезаны, легкое не задето - через пару недель он будет как новенький".
  
  "А теперь, - продолжил он вслух, - если вы, дамы, пожалуйста, подхватите эти носилки, мы всей толпой и медленно двинемся к двери".
  
  Женщины, которые больше не возмущались, но, по-видимому, наслаждались ощущением того, что находятся в центре внимания, выполнили просьбу.
  
  "Итак, ребята", - Киннисон линзировал мысль. "Видел ли кто-нибудь из вас - Костиган? - какие-либо признаки согласованного порыва, такого, который был бы, чтобы убрать убийцу, если бы мы не вмешались?"
  
  "Нет, сэр", - последовал быстрый ответ Костигана. "В пределах видимости меня нет".
  
  "Джек и Мэйс - я полагаю, вы не смотрели?"
  
  Они не- не подумали об этом вовремя.
  
  "Ты научишься. Требуется несколько подобных действий, чтобы сделать его автоматическим. Но я также не смог увидеть ни одного, так что я совершенно уверен, что там ничего не было. Умные операторы - быстро схватывают на лету."
  
  "Вам не кажется, сэр, что мне лучше заняться этим и отложить операцию "Босконе" на некоторое время?" - Спросил Костиган.
  
  "Я так не думаю". Киннисон задумчиво нахмурился. "Эта операция была спланирована, сынок, людьми с мозгами. Любые подсказки, которые вы могли бы найти сейчас, несомненно, были бы растениями. Нет, мы позволим постоянным пользователям посмотреть; мы придерживаемся наших собственных ..."
  
  Снаружи выли сирены. Киннисон высказал исследовательскую мысль.
  
  "Алекс?"
  
  "Да. Где вы хотите эти девяносто шестьдесят с врачами и медсестрами? Это слишком широко для врат ".
  
  "Пройди сквозь стену. Через лужайку. Прямо до двери, и не обращайте внимания на то, что у них повсюду безделушки - попросите своего адъютанта сказать им, чтобы они выставили нам счет за ущерб. Сэммс ранен в плечо. Не слишком серьезно, но я везу его на Холм, где, я знаю, он будет в безопасности. Что у тебя на крышке "амбреллы", "Бойсе" или "Чикаго"? У меня еще не было времени посмотреть."
  
  "И то, и другое".
  
  "Хороший человек".
  
  Джек Киннисон начал с чудовищного танка, который, тяжело передвигаясь по территории, вдавливал в землю статуи, фонтаны и декоративные деревья, и облизал губы. Он посмотрел на роты солдат, "обыскивающих" маршрут, территорию и толпу - выше, на зависшие вертолеты - еще выше, на восемь легких крейсеров, так явно и так злобно готовых к взрыву - еще выше, на длинные полосы огня, которые, как он теперь знал, отмечали местоположение двух самых мощных машин разрушения, когда-либо созданных человеком - и его лицо медленно побелело.
  
  "Боже мой, папа!" - он дважды сглотнул. "Я понятия не имел ... но они могли бы, при этом".
  
  "Не "возможно", сынок. Они, черт возьми, сделали бы это, если бы смогли добраться сюда достаточно быстро с достаточно тяжелым материалом ". Челюстные мышцы старшего Киннисона не расслабились, его бегающие глаза ни на долю секунды не ослабили бдительности, когда он сосредоточился на этой мысли. "От вас, мальчики, нельзя ожидать, что вы будете знать все, но прямо сейчас вы быстро учитесь. Возьмите это - вставьте в свои железные шляпы. Жизнь Вирджила Сэммса - самая важная вещь во всей этой проклятой вселенной!Если бы они схватили его тогда, строго говоря, это была бы не моя вина, но если они схватят его сейчас, то так и будет ".
  
  Land Cruiser с хрустом остановился у самого входа, и из него выскочил мужчина в белом.
  
  "Дайте мне взглянуть на него, пожалуйста..."
  
  "Еще нет!" Киннисон резко опроверг это. "Нет, пока между ним и тем, кто хочет закончить начатую им работу, не окажется четырех дюймов прочной стали. Соберите вокруг него своих людей и поднимите его на борт - быстро!"
  
  Сэммса, защищенного со всех сторон, в каждое мгновение, подняли в пасть девяносто шестидесяти; и когда массивная дверь с лязгом захлопнулась, Киннисон испустил вздох огромного облегчения. Кавалькада тронулась с места.
  
  "Идешь с нами, Род?" Коммодор Клейтон закричал.
  
  "Да, но здесь еще нужно поработать пару минут. Пусть меня подождет служебная машина, и я присоединюсь к вам. " Он повернулся к трем молодым линзменам и девушке. "Это немного нарушает наши планы, но, надеюсь, не слишком сильно. Никаких изменений в Матизе или Босконе; вы с Костиганом, Джилл, можете продолжать, как и планировалось. Нортроп, тебе придется рассказать Джилл о Цвильнике и выяснить, что ей известно. Вирджил собирался сделать это сегодня вечером, после здешней драки, но теперь вы знаете об этом столько же, сколько и любой из нас. Проконсультируйтесь с Кнобосом, Дальнальтеном и Флетчером - пока Вирджил лежит, вам с Джеком, возможно, придется поработать и над Забриской, и над Цвильником - он вас просветит. Получите допинг, а затем поступайте так, как считаете нужным. Начинайте!" Он зашагал прочь к ожидавшей машине для персонала.
  
  "Босконе? Zwilnik?" Потребовала Джилл. "Что дает? Что это, Джек?"
  
  "Мы еще не знаем - может быть, мы собираемся назвать пару планет ..."
  
  "Чушь собачья!" - усмехнулась она. "Можешь ты говорить разумно, Мейс? Что такое Босконе?"
  
  "Простое, характерное, произносимое придуманное слово; предложенное, я полагаю, доктором Бергенхольмом ..." - начал он.
  
  "Ты знаешь, что я имею в виду, ты..." - начала было она, но замолчала, услышав резкую мысль Джека. Его прикосновение было очень легким, едва достаточным для того, чтобы сделать возможным разговор; но даже так, она вздрогнула.
  
  "Пораскинь мозгами, Джилл; ты ни о чем не думаешь, но тебя нельзя за это винить. Прекратите говорить; вокруг могут быть читатели по губам или опытные слушатели. Забавное ощущение, не правда ли?" Он мысленно дернулся и продолжил: "Вы уже знаете, что такое операция "Матиз", поскольку это ваше собственное блюдо - политика. Операция "Звильник" - это наркотики, порок и так далее. Операция "Босконе" - это пираты; ею руководит Спад. Операция "Забриска" заключается в том, что мы с Мейсом проверяем некоторые специфические возмущения в субэфире. Заходи, Мейс, и делай свое дело - увидимся позже, на борту. Очисти эфир, Джилл!"
  
  Молодой Киннисон исчез с задворков ее сознания, и появился Нортроп. И какая разница! Его разум коснулся ее так же осторожно, как это делал Джек; так же пугливо, так же мгновенно готовый убежать от всего, что имеет хотя бы малейшую степень приватности. Тем не менее, разум Джека с самого начала повлиял на нее неправильно, а разум Мэйса - нет!
  
  "Теперь, об этой операции "Звильник"", - начала Джилл.
  
  "Сначала кое-что еще. Я не мог не заметить, там, в прошлом, что вы с Джеком ... ну, не совсем не в фазе, или действительно не синхронизированы, но вроде как ... ну, как будто ...
  
  "Охота"?" она предложила.
  
  "Не совсем... "принуждение" могло бы быть лучше - как скреплять тугую балку, когда она хочет развалиться. Так ты сам это заметил?"
  
  "Конечно, но я думал, что мы с Джеком были единственными, кто это сделал. Это как царапать ногтями по классной доске - ты можешь это делать, но ужасно рад остановиться ... И Джек мне тоже нравится, черт возьми - на расстоянии ".
  
  "И мы с тобой подходим друг другу, как точно настроенные цепи. Значит, Джек действительно имел это в виду, когда сказал, что ты...то есть, он... Я не совсем верил в это до сих пор, но если ... вы, конечно, знаете, что вы уже сделали со мной ".
  
  Блокада Джилл продолжалась в полную силу. Она выгнула брови и произнесла вслух: "Почему, я не имею ни малейшего представления!"
  
  "Конечно, нет. Вот почему вы используете голос. Я также обнаружил, что не могу лгать своим разумом. Я чувствую себя подонком и вошью, впереди столько работы, но ты просто обязан мне кое-что сказать. Тогда - что бы вы ни говорили - я возьмусь за работу со всем, что у меня есть. Меня выбросит между планетами без скафандра или нет?"
  
  "Я так не думаю". Джилл сильно покраснела, но ее голос был тверд. "Вы бы оценили скафандр и достаточное количество кислорода для достижения другого плана - другой цели. А теперь нам лучше приступить к работе, ты так не думаешь?"
  
  "Да. Спасибо, Джилл, миллион. Я не хуже тебя знаю, что я говорил не в свою очередь, и как много - но я должен был знать ". Он глубоко вздохнул. "И это все, о чем я прошу - на данный момент. Отключите свои экраны ".
  
  Она опустила свои ментальные барьеры, обнаружив, что в данном случае это сделать на удивление легко; опустила их почти так же, как она привыкла делать со своим отцом. В мелькающих мыслях он объяснил все, что знал о четырех операциях, заключив:
  
  "Я не приписан к Забриске на постоянной основе; я, вероятно, поработаю с тобой над Матизом после того, как твой отец вернется в оборот. Я должен действовать скорее как посредник - ни Кнобос, ни Дальнальтен не знают вас достаточно хорошо, чтобы объективировать. Верно?"
  
  "Да, я встречался с мистером Кнобосом только один раз и никогда даже не видел доктора Далналтена".
  
  "Готовы увидеть их через объектив?"
  
  "Да. Продолжайте ".
  
  Пришли два линзмена. Они пришли ему в голову, не ей. Тем не менее их мысли, наложенные на мысли Нортропа, доходили до девушки так ясно, как если бы все четверо разговаривали друг с другом лицом к лицу.
  
  "Какое странное ощущение!" Джилл воскликнула. "Почему, я никогда не представлял себе ничего подобного!"
  
  "Мы сожалеем, что беспокоим вас, мисс Сэммс ...." Джилл снова была удивлена. Тихий голос глубоко в ее сознании был сделан из типично марсианской древесины, но вместо резких гортанных согласных и шипящих свистящих звуков, которыми любой марсианин изо всех сил старается овладеть по-английски, произношение было безупречным.
  
  "О, я не это имел в виду. На самом деле, это совсем не проблема, я просто еще не привык к этой телепатии ".
  
  "Никто из нас не имеет, в какой-либо заметной степени. Но причина этого звонка в том, чтобы спросить вас, есть ли у вас что-нибудь новое, пусть и незначительное, чтобы добавить к нашим очень небольшим знаниям о Цвильнике?"
  
  "Боюсь, очень мало; и это немного в основном догадки, умозаключения и поспешные выводы. Полагаю, отец рассказал тебе о том, как я работаю?"
  
  "Да. Точных данных ожидать не приходится. Подсказки, предположения, возможные зацепки будут иметь неоценимую ценность ".
  
  "Ну, я встретил очень маленького, очень толстого венерианца по имени Оссмен на вечеринке в европейском посольстве. Кто-нибудь из вас его знает?"
  
  "Я знаю о нем", - ответил ДалНалтен. "Весьма уважаемый торговец, с такими большими интересами на Теллусе, что ему приходится проводить большую часть своего времени здесь. Его нет ни в одной из наших книг ... хотя в этом факте нет ничего удивительного. Продолжайте, пожалуйста, мисс Сэммс".
  
  "Он не пришел на вечеринку с сенатором Морганом; но он пришел к какому-то соглашению с ним той ночью, и я почти уверен, что это было о тионите. Это единственное новое, что у меня есть."
  
  "Тионит!" Трое линзменов были одинаково удивлены.
  
  "Да. Тионит. Определенно."
  
  "Насколько выуверены в этом, мисс Сэммс?" Спросил Кнобос со смертельной серьезностью.
  
  "Я не уверен, что это конкретное соглашение касалось тионита, нет; но вероятность составляет примерно девять десятых. Однако я уверен, что и сенатор Морган, и Оссмен знают о тионите много такого, что они хотят скрыть. Оба вызвали очень высокие положительные отклики - далеко за пределами точки виртуальной уверенности в шести сигмах ".
  
  Наступила пауза, прерванная марсианином, но не мыслью, направленной ни к одному из трех.
  
  "Сид!" - позвал он, и даже Джилл почувствовала скорость мысли, увеличенную линзой.
  
  "Да, Кнобос? Флетчер."
  
  "Тот поиск, который ты совершил, среди астероидов. Героин, хадив и ладолиан, не так ли? Нигде не задействован тионит?"
  
  "Тионита нет. Однако вы должны помнить, что часть банды сбежала, поэтому все, что я могу сказать положительно, это то, что мы не видели и не слышали ни о каком тионите. Конечно, ходили кое-какие сплетни, но вы знаете, что они есть всегда."
  
  "Конечно. Спасибо, Сид ". Джилл чувствовала, как крутятся и щелкают шестеренки мозга гениального марсианина. Затем он так быстро обменялся мыслями с венерианцем, что девушка в считанные секунды потеряла счет.
  
  "Еще один вопрос, мисс Сэммс?" - Спросил ДалНалтен. "Обнаружили ли вы какие-либо признаки того, что может существовать какая-либо связь между Оссменом или Морганом и каким-либо офицером или руководителем Interstellar Spaceways?"
  
  В космос! Айзексон?" У Джилл перехватило дыхание. "Почему ... никто даже не подумал о такой вещи - по крайней мере, никто никогда не упоминал об этом мне - мне никогда не приходило в голову проводить какие-либо подобные тесты".
  
  "Такая возможность пришла мне в голову всего минуту назад, при вашем упоминании о тионите. Связь, если таковая существует, будет чрезвычайно трудно отследить. Но поскольку большинство, если не все, вовлеченных сторон, вероятно, будут задействованы в вашей операции "Матиз", и поскольку результаты, положительные или отрицательные, были бы чрезвычайно значимыми, мы чувствуем себя смелее, чтобы попросить вас помнить об этом ".
  
  "Ну, конечно, я это сделаю. Я буду очень рад ".
  
  "Мы благодарим вас за вашу любезность и вашу помощь. Один из нас или мы оба будем время от времени связываться с вами, теперь, когда мы знаем характер вашей личности. Пусть бессмертный Гролоссен ускорит заживление раны твоего отца ".
  
  
  ГЛАВА 7
  
  Поздно ночью - или, скорее, очень рано на следующее утро - сенатор Морган и его секретарша номер один заперлись в кабинете первого, защищенном от двойного излучения. Круглое, тяжелое, багровое лицо Моргана, возможно, немного утратило свой обычный цвет; пальцы его левой руки беззвучно барабанили по стеклянной крышке стола. Его проницательные серые глаза, однако, были такими же проницательными и расчетливыми, как всегда.
  
  "Эта штука пахнет, Herkimer...it воняет ... но я не могу понять ни одного ракурса. Эта операция была спланирована. Конечно, это невозможно было пропустить. Вплоть до последней доли секунды это работало идеально. Затем -бла-бла! Плоский бюст. Патруль приземлился, и все было под контролем. Где-то должна была произойти утечка - но где, черт возьми, она могла быть?"
  
  "Утечки не могло быть, шеф; в этом нет смысла". Секретарь разогнул свои длинные ноги, перекинул их в другую сторону, выбросил наполовину выкуренную сигарету, закурил другую. "Если бы произошла какая-либо утечка, они сделали бы гораздо больше, чем просто убили низкого человека на лестнице. Вы не хуже меня знаете, что Рокки Киннисон - самый закаленный персонаж по эту сторону ада. Если бы он что-то знал, он бы убил всех на виду, включая вас и меня. Кроме того, если бы произошла утечка, он бы не позволил Сэммсу приблизиться к месту ближе чем на десять тысяч миль - это уж точно. Другой - он не стал бы ждать, пока все закончится, чтобы доставить туда свою армию. Нет, шеф, утечки быть не могло. Что бы Сэммс или Киннисон ни выяснили - возможно, Сэммс, он чертовски намного умнее Киннисона, вы знаете - он узнал прямо там и тогда. Должно быть, он видел, как Брейнерд начал вытаскивать пистолет."
  
  "Я думал об этом. Я бы купился на это, если бы не один факт. Очевидно, вы не рассчитали интервал между выстрелами и прибытием танков."
  
  "Извините, шеф". На лице Херкимера отразилось огорчение. "Здесь я допустил грубую ошибку".
  
  "Я скажу, что ты это сделал. Одна минута и пятьдесят восемь секунд."
  
  "Что!"
  
  Морган хранил молчание.
  
  "Патруль, конечно, быстр ... и всегда готов ... и они доставили бы все это на тягловых лучах, а не своими силами ... но даже в этом случае ... я думаю, пять минут, шеф. Четыре с половиной, абсолютный минимум."
  
  "Проверьте. И что вы делаете дальше?"
  
  "Я понимаю вашу точку зрения. Я не знаю. Это все раскрывает настежь. Один набор фактов говорит об утечке, которая произошла между двумя с половиной и тремя минутами до подачи сигнала. Я спрашиваю вас, шеф, есть ли в этом смысл?"
  
  "Нет. Вот что меня беспокоит. Как вы говорите, факты кажутся противоречивыми. Кто-то должен был чему-то научиться до того, как что-то произошло; но если это так, почему они не сделали больше? И Мургатройд. Если они не знали о нем, зачем корабли - особенно большие боевые фургоны? Если они действительно думали, что он может быть где-то там, почему они не пошли и не выяснили?"
  
  "Теперь я задам один вопрос. Почему наш мистер Мергатройд ничего не предпринял? Или пиратский флот не должен был быть в этом замешан? Хотя, возможно, нет."
  
  "Мое предположение было бы таким же, как ваше. Не вижу никаких причин для того, чтобы флот прикрывал операцию одного человека, особенно такую хорошо спланированную, как эта. Но это не наше дело. Эти линзмены. Я смотрел их каждую секунду. Ни Сэммс, ни Киннисон вообще ничего не делали в течение этих двух минут ".
  
  "Молодой Киннисон и Нортроп покинули зал примерно в то же время".
  
  "Я знаю это. Так они и сделали. Любой из них мог вызвать Патруль - но какое это имеет отношение к цене на говядину C. I. F. Валерия?"
  
  Херкимер тактично воздержался от ответа на вопрос Сэвиджа. Морган барабанил и думал несколько минут, затем медленно продолжил:
  
  "Есть две, и только две, возможности; ни одна из которых не кажется даже отдаленно возможной. Это была - должна была быть - либо Линза, либо девушка ".
  
  "Девушка? Действуй по возрасту, сенатор. Я знал, где она была и что она делала, каждую секунду."
  
  "Это было очевидно". Морган перестал барабанить и цинично улыбнулся. "Я получаю адское удовольствие от того, что вижу, как ты принимаешь это, для разнообразия, вместо того, чтобы раздавать".
  
  "Да?" Красивое лицо Херкимера посуровело. "Эта игра не окончена, мой друг".
  
  "Это то, что вы думаете", - съязвил сенатор. "Не могу поверить, что какая-то женщина может быть защищена от Геркимера, а? Вы работаете над ней уже шесть недель, вместо обычных шести часов, и пока ничего не добились."
  
  "Я сделаю, сенатор". Ноздри Херкимера злобно раздулись. "Я доберусь до нее, так или иначе, даже если это будет последнее, что я когда-либо сделаю".
  
  "Я ставлю восемь против пяти, что вы этого не сделаете; и шестимесячный срок".
  
  "Я возьму пять тысяч из этого. Но что заставляет вас думать, что ее стоит бояться? Она опытный психолог, да; но и я тоже; и я старше и опытнее ее. Остаются занятия йогой - ее обучение тому, как сидеть, скрестив ноги, как созерцать свой пупок и как пытаться настроиться на бесконечность. Как, по-твоему, это переводит ее в мой класс?"
  
  "Я же сказал тебе, что нет. Ничто не имеет смысла. Но она дочь Вирджила Сэммса ".
  
  "Что из этого? Вы не затыкали рот Джорджу Олмстеду - вы сами выбрали его для одной из самых сложных работ, которые у нас есть. По крови он почти так же близок к Вирджилу Сэммсу, как и Вирджилия. С таким же успехом они могли вылупиться из одного яйца".
  
  "Физически, да. Мысленно и психологически - нет. Олмстед - реалист, материалист. Он хочет получить награду в этом мире, а не в следующем, и стремится ее получить. Более того, работа, вероятно, убьет его, и даже если этого не произойдет, он никогда не будет в положении, которому доверяют, или где он может многому научиться. С другой стороны, Вирджил Сэммс - но мне не нужно говорить вам, какой он. Но ты, кажется, не понимаешь, что она такая же, как он - она не играет с тобой из-за твоего всепоглощающего обаяния ...."
  
  "Послушай, шеф. Она ничего не знала и ничего не делала. Я танцевал с ней все время, настолько близко, " он крепко сжал руки, - так что я знаю, о чем говорю. И если вы думаете, что она могла когда-нибудь чему-нибудь у меня научиться, пропустите это. Ты знаешь, что никто на Земле или где-либо еще не может прочитать выражение моего лица; и, кроме того, она прямо тогда притворялась застенчивой - даже не смотрела на меня. Так что не рассчитывайте на нее ".
  
  "Я думаю, нам придется". Морган возобновил свою тихую барабанную дробь. "Если бы была хоть малейшая вероятность того, что она накачала тебя, я бы отправил тебя в шахты, но нет никаких признаков ... которые оставляли бы Объектив. С самого начала это казалось более логичным, чем "Девушка", но намного более фантастичным. Удалось узнать что-нибудь еще об этом?"
  
  "Нет. Только то, что они рекламировали. Комбинированный радиотелефон, автоматический конвертер языков, телепат и так далее. Значок лучших копов высшей категории. Но я начал думать, там, на сцене, что они рекламируют не все, что знают ".
  
  "Я тоже так думал. Ты расскажи мне ".
  
  "Выделите время ноль минус три минуты. Помимо пяти линзменов - и Джилл Сэммс - в заведении было полно высшего начальства; яичница-болтунья была разбросана по всему полу. Коммодоры и лейтенант-коммодоры от всех континентальных правительств Земли, других планет и колоний, все в парадных доспехах. Тогда никто ничего не знал; мы согласны с этим. Но в течение следующих нескольких секунд кто-то что-то узнал и позвал на помощь. Один из Линзменов, возможно, мог бы сделать это, не подавая никаких признаков. НО - в нулевое время все четверо линзменов вытащили оружие - и не Льюистоны, пожалуйста, обратите внимание - и стреляли; в то время как никто из других вооруженных офицеров не знал, что что-то происходит, пока все не закончилось. Это наводит на размышления ".
  
  "Именно так я это и представлял. Но трудности остаются неизменными. Как? Читать мысли?"
  
  "Космический дрейф!" Херкимер фыркнул. "Мои мысли невозможно прочитать".
  
  "И не моя".
  
  "И, кроме того, если бы они могли читать мысли, они бы не ждали до последней возможной доли секунды, чтобы сделать это, если только ... скажем, подождите минутку ...! Брейнерд действовал или выглядел нервным перед последним? Ты знаешь, я не должен был смотреть на него ".
  
  "Не то чтобы нервничал, но он действительно был немного напряжен".
  
  "Тогда, вот вы где. Наемные убийцы не умны. Линзмен увидел, как он напрягся, и заподозрил неладное. Включил сигнализацию на общих принципах. Предупредил остальных, чтобы они были настороже. Но даже в этом случае это не похоже на чтение мыслей - они бы убили его раньше. Они были бдительны и очень быстры в розыгрыше."
  
  "Возможно, это оно. Это самое тонкое и благовидное объяснение, которое я когда-либо видел, но оно действительно отражает факты ... и мы вдвоем сможем его придерживаться ... но заметь, красавчик, что некоторым сторонам это совсем не понравится. На самом деле, они будут очень высоко оценены ".
  
  "Это мягко сказано, босс. Но заметили одну прекрасную вещь в этой истории?" Херкимер злобно ухмыльнулся. "Это позволяет нам переложить ответственность на Большого Джима Тауна. Мы можем быть - и будем - чертовски раздражены, потому что он выбирает таких слабых персонажей-сестер для совершения своих убийств!"
  
  
  В импровизированной машине скорой помощи в тяжелой броне Вирджил Сэммс сел и направил мысль своему другу Киннисону, обнаружив, что в его голове царит смятение.
  
  "В чем дело, Род?"
  
  "Много!" - огрызнулся в ответ большой Линзмен. "Они были - а может быть, и остаются - чертовски далеко впереди нас. Происходило что-то, о чем мы даже не подозревали. Я стоял в стороне, невинный, как трехлетняя девочка, и позволил вам войти прямо в это - и мне категорически не нравится, когда меня застают со спущенными штанами таким образом. Это заставляет меня нервничать. Может быть, это все, но может и не быть - не на расстоянии одиннадцати тысяч световых лет - и я пытаюсь предугадать, что произойдет дальше ".
  
  "И к какому выводу вы пришли?"
  
  "Ничего. Я застрял. Итак, я бросаю это вам на колени. Кроме того, именно за это вам платят - за мышление. Так что продолжайте и думайте. Что бы вы делали, если бы были на другой стороне?"
  
  "Я понимаю. Значит, вы думаете, что не стоит тратить время на возвращение в космопорт?"
  
  "Вы уловили идею. Но - сможешь ли ты перенести перевод?"
  
  "Конечно. Они перевязали мне плечо и забинтовали, а руку перевязали. Шок практически прошел. Немного больно, но не сильно. Я могу ходить, не падая."
  
  "Достаточно справедливо. Клейтон!" Он одолжил энергичную мысль. "Заметил ли кто-нибудь из наблюдателей что-нибудь высоко или вдалеке?"
  
  "Нет, сэр".
  
  "Хорошо. Киннисон отдает приказы коммодору Клейтону. Пусть прилетит вертолет и заберет Сэммса и меня на тракторах. Прикажите "Бойсе" и крейсерам сохранять максимальную бдительность. Прикажите Чикаго забрать нас. Отделите Чикаго и Бойсе от вашей целевой группы. Передайте их мне. Выкл."
  
  "Клейтон комиссару Киннисону. Заказы получены и выполняются. Выкл."
  
  Переводы были произведены без происшествий. Два супердредноута поднялись в стратосферу и устремились на запад. На полпути к Холму Киннисон позвонил доктору Фредерику Родебушу.
  
  "Фред? Киннисон. Пусть Клив и Бергенхольм свяжутся с нами. Теперь - как ведут себя Гейгеры за пределами холма?"
  
  "Все они нормальные", - доложил физик-линзмен через мгновение. "Почему?"
  
  Киннисон подробно описал события недавнего прошлого. "Так что скажи мальчикам, чтобы они раздобыли все, что есть на Холме".
  
  "Боже мой!" Кливленд воскликнул. "Да ведь это возвращает нас во времена Межпланетных войн!"
  
  "За одним примечательным исключением", - отметил Киннисон. "Нападение, если таковое произойдет, будет строго современным. Я надеюсь, мы сможем справиться с этим. Одно хорошо - у старой горы огромная масса. Сколько радиоактивности он выдержит?"
  
  "Аллотропное железо, U-235 или плутоний?" Родебуш схватил свою логарифмическую линейку.
  
  "Какое это имеет значение?"
  
  "С практической точки зрения ... возможно, ни одного. Но при обороне оперативной группы не многие бомбы могли пробиться, поэтому я бы сказал ... "
  
  "Я не так много думал о бомбах".
  
  "Что тогда?"
  
  "Изотопы. Хороший, толстый слой пыли. Медленный, прекрасный материал, с которым не справились бы ни наши корабли, ни экраны the Hill. Мы должны решить, во-первых, будет ли Вирджил в большей безопасности там, на холме, или в космосе, в Чикаго; и, во-вторых, как долго."
  
  "Я вижу... Я бы сказал, здесь, под холмом. Месяцы, возможно, годы, прежде чем что-то могло зайти так далеко. И мы всегда можем выбраться. Независимо от того, насколько нагревается поверхность, у нас достаточно сита, тяжелой воды, кадмия, свинца, ртути и всего остального, что необходимо, чтобы вытащить его через шлюзы ".
  
  "Это то, что я надеялся, что ты скажешь. А теперь о защите... Мне интересно... Я не хочу, чтобы все думали, что я впал в полную истерику, но будь я проклят, если хочу, чтобы меня снова поймали с ..." Его мысль исчезла.
  
  "Могу я высказать предложение, сэр?" Мысль Бергенхольма нарушила затянувшееся молчание.
  
  "Я был бы очень рад получить это - ваши предложения до сих пор не были пустой болтовней. Еще одно предчувствие?"
  
  "Нет, сэр, логическая процедура. Прошло несколько месяцев с тех пор, как в последний раз проводились учения по экстренному вызову. Если вы отдадите такой приказ сейчас, и ничего не произойдет, это может быть просто еще одним неожиданным упражнением; с поощрением, повышением в должности и денежными премиями за лучшие результаты; дальнейшая практика и инструктаж для менее опытных подразделений ".
  
  "Великолепно, доктор Бергенхольм!" Блестящий и подвижный ум Сэммса подхватил эту мысль и воплотил ее в жизнь. "И какой шанс, Род, для чего-то гораздо большего и более важного, чем континентальные или даже земные учения - сделать это первым маневром Галактического патруля!"
  
  "Я бы хотел, Вирдж, но мы не можем. Мои мальчики готовы, но вы - нет. Никаких назначений на высшем уровне и никаких полномочий."
  
  "Это можно подготовить за считанные минуты. Мы ждали психологического момента. Самое время, особенно если возникнут проблемы. Вы сами ожидаете нападения, не так ли?"
  
  "Да. Я бы не стал ничего начинать, пока не буду готов это закончить, и я не вижу причин предполагать, что тот, кто пытался тебя убить, по крайней мере, не такой хороший планировщик, как я."
  
  "А остальные из вас ...? доктор Бергенхольм?"
  
  "Мои рассуждения, хотя и не совсем совпадают с рассуждениями комиссара Киннисона, приводят к тому же выводу; что следует ожидать нападения большими силами".
  
  "Не совсем параллельные?" - Потребовал Киннисон. "В каких отношениях?"
  
  "Комиссар, вы, кажется, не рассматривали возможность того, что предполагаемое убийство первого линзмена Сэммса вполне могло быть только первым шагом в комплексной операции".
  
  "Я не ... и это могло быть. Так что вперед, Вирдж, с ...."
  
  Мысль так и не была закончена, поскольку Сэммс уже продвинулся вперед. Одновременно, казалось, разумы восьми других линзменов присоединились к группе теллурианцев. Сэммс, чрезвычайно серьезный, громко заговорил со своим другом:
  
  "Галактический совет сейчас в сборе. Ты, Родерик К. Киннисон, обещай поддерживать, насколько ты добросовестно можешь и со всем, что в тебе заложено, авторитет этого Совета во всем космосе?"
  
  "Я обещаю".
  
  "В силу полномочий, которыми Галактический совет наделил меня, его президента, я назначаю вас порт-адмиралом Галактического патруля. Мои коллеги-советники сейчас вводят вооруженные силы своих различных солнечных систем в состав Галактического патруля... Это не займет много времени... В нем вы можете назначать встречи и отдавать приказы о мобилизации."
  
  Два супердредноута теперь приближались к холму. Бойсе остался "на вершине"; Чикаго пошел ко дну. Киннисон, однако, уделил очень мало внимания посадке или высадке Сэммса, и совсем никакого - возвращению Чикаго на высокие небеса. Он знал, что все под контролем; и теперь, оставшись один в своей каюте, он был занят.
  
  "Весь личный состав всех вооруженных сил, только что зачисленный в Галактический патруль, внимание!" Он говорил в ультраволновой микрофон, в его глубоком и звучном голосе отчетливо слышался знакомый скрежет, характерный для плаца. "Говорит Киннисон с Теллуса, адмирал порта. Каждый из вас давал клятву Галактическому патрулю?"
  
  Они были.
  
  "Вольно. Организационная схема, которая уже у вас в руках, на данный момент вступила в силу. Укажите в своих журналах дату и время. Повышение по службе: коммодор Клейтон из Северной Америки, Теллус...."
  
  В своем кабинете в нью-Йоркском космопорте Клейтон вытянулся по стойке смирно и четко отдал честь; его глаза сияли, лицо, покрытое глубокими шрамами, светилось.
  
  "...стать адмиралом Первого Галактического региона. Коммодор Швайкерт из Европы, Теллус ..."
  
  В Берлине мужчина с узкой талией, почти щеголеватого вида, с русыми волосами и голубыми глазами, чопорно поклонился в пояс и отдал честь.
  
  "...стать лейтенант-адмиралом Первого Галактического региона".
  
  И так далее по списку. Маршал и лейтенант-маршал Солнечной системы; генерал и генерал-лейтенант планеты Сол Три. Давно согласованные повышения для заполнения освободившихся таким образом высоких должностей. Затем список коммодоров на других планетах - Гиндлос с Редленда, Марс; Сессеффсен с Таллерона, Венера; Раймонд с подсистемы Юпитера; Ньюман с Альфы; Уолтерс с Сириуса; ван-Митер с Валерии; Адамс с Проциона; Робертс с Альтаира; Бартелл с Фомальгаута; Арман с Веги; и Койн с Альдебарана - каждый из которых фактически был главнокомандующим вооруженными силами. силы целого мира. Каждый из них стал генералом своей планеты.
  
  "За исключением лейтенантов-коммодоров и выше, которые настроят свои умы на меня - уволен!" Киннисон перестал говорить и уставился в свой объектив.
  
  "Это было для протокола. Мне не нужно говорить вам, ребята, как я рад, что могу это сделать. Вы лучшие, все вы - я не знаю никого, кого я предпочел бы иметь за спиной, когда ситуация становится напряженной ... "
  
  "Возвращаюсь к тебе, шеф!" "И тебе того же, Род!" "Рокки Род, адмирал порта!" "Теперь мы взрываемся!" - пришла череда мыслей. Эти великолепные люди, с которыми он пережил столько опасностей и стрессов, ликовали, как школьники.
  
  "Но то, что делает это возможным, может также сделать необходимым для нас ходить на работу; зарабатывать ваши дополнительные звезды и мое колесо". Киннисон подавил сумбур мыслей и обрисовал ситуацию, заключив: "Итак, вы видите, что это может оказаться всего лишь учением - но, с другой стороны, поскольку организация достаточно велика, чтобы в одиночку построить военный флот, если бы он ей понадобился, и поскольку у нее, возможно, было много первоклассной помощи, о которой никто из нас ничего не знает, мы можем оказаться в самом ужасном сражении, которое кто-либо из нас когда-либо видел. Так что будьте готовы ко всему. Сейчас я возвращаюсь к озвучиванию, для протокола.
  
  "Киннисон - командирам всех флотов, субфлотков и оперативных групп Галактического патруля. Информация. Тема, тактическая проблема; защита Холма от предполагаемого Черного флота неизвестного размера, силы и состава; неизвестной национальности или происхождения; прибывающего из неизвестного направления в космосе в неизвестное время.
  
  "Киннисон - адмиралу Клейтону. Приказы. Возьмите верх. Я отказываюсь от командования "Бойсе" и "Чикаго".
  
  "Клейтон - адмиралу порта Киннисону. Заказы получены. Захват власти. Я нахожусь у главного шлюза правого борта "Чикаго". Я приказал энсину Мастерсону, командиру этого экипажа, подождать; что он должен отвести вас вниз к холму ".
  
  "ЧТО? Из всех проклятых...." Это была мысль, но она не была записана.
  
  "Прости, Род - мне чертовски жаль, и я бы бесконечно хотел, чтобы ты был рядом". Это тоже была мысль. "Но так оно и есть. Обычные адмиралы путешествуют по эфиру со своими флотами. Адмиралы порта остаются на мели. Я отчитываюсь перед вами, а вы управляете всем - в широком смысле - с помощью дистанционного управления ".
  
  "Я вижу". Затем Киннисон направил на Сэммса возмущенную мысль. "Алекс не мог так поступить со мной - и не стал бы - и чертовски хорошо знает, что я поджарил бы его дотла, если бы у него хватило смелости попробовать это. Итак, это твоих рук дело - что, черт возьми, за грандиозная идея?"
  
  "Кто сейчас ведет себя героически, Род?" Сэммс тихо спросил. "Используй свой мозг. А затем спускайся сюда, где твое место".
  
  И Киннисон, после долгого мятежного раздумья и со всем изяществом, на какое был способен, спустился вниз. Не только в знакомые офисы Патруля, но и в самые глубокие склепы под ними. Поначалу он был достаточно мрачен и ожесточен: но он нашел, чем заняться. Штаб-квартира Гранд Флит - его штаб-квартира - была организована, и лучшие усилия лучших умов и лучших технологов трех миров были посвящены задаче укрепления и без того чрезвычайно прочной обороны ХОЛМА. И за очень короткое время планшеты GFHQ показали, что адмирал Клейтон и лейтенант-адмирал Швейкерт проделали очень хорошую работу.
  
  Все по-настоящему тяжелое было с Земли, Материнской планеты, и уже было на месте; как и менее многочисленные и гораздо более легкие контингенты с Марса, Венеры и Юпитера. А флоты отдаленных солнечных систем - катера, разведчики и несколько легких крейсеров - не поддерживали боевое построение флота и не прокладывали курс на Сол. Вместо этого каждое отдельное судно на максимуме стремилось к тому положению в пространстве, в котором оно могло бы стать единицей формирования, охватывающего на расстоянии световых лет всю Солнечную систему, и каждый из этих мчащихся сотен кораблей буквально прочесывал все окружающее пространство своими яростно управляемыми детекторными лучами.
  
  "Мило". Киннисон повернулся к Сэммсу, который теперь сидел рядом с ним за главной тарелкой. "Я сам не смог бы сделать ничего лучше".
  
  "После того, как вы это сделаете, что вы собираетесь с этим делать, если ничего не произойдет?" Сэммс все еще был настроен несколько скептически. "Как долго вы можете выполнять упражнение?"
  
  "Пока у всех мичманов не вырастут длинные седые бакенбарды, если понадобится, но не волнуйтесь - если у нас будет время изготовить предварительный глобус, я буду самым удивленным человеком в системе".
  
  И Киннисон не был удивлен; прежде чем было достигнуто полное погружение, громкоговоритель произнес речь.
  
  "Флагманский корабль Чикаго - штаб-квартире Гранд Флит!" - резко прозвучало в трубке. "Черный флот был обнаружен. RA двенадцать часов, склонение плюс двадцать градусов, расстояние около тридцати световых лет...."
  
  Киннисон начал было что-то говорить, но затем усилием воли заставил себя замолчать. Он очень хотел взять верх, точно сказать ребятам, что делать, но он не мог. Теперь он был большой шишкой - будь проклята удача! Он мог и должен был отвечать за общую политику и стратегию, но, как только эти жизненно важные решения были приняты, фактическую работу пришлось бы выполнять другим. Ему это не нравилось - но так оно и было. Эти мелькнувшие мысли заняли всего мгновение.
  
  "...который настолько экстремален, что в настоящее время невозможно оценить прочность или состав. Мы будем держать вас в курсе."
  
  "Подтвердите", - приказал он Рэндольфу; который, носивший теперь пять серебряных званий майора, был его главным офицером связи. "Никаких инструкций".
  
  Он повернулся к своей тарелке. Клейтону не нужно было просить добавлять его легкие материалы; для Сола и Теллуса все это было сущим пустяком. Сотрудники составили три общих плана сражения. У каждого были свои преимущества - и свои недостатки. Операция "Желудь" - междугородняя - будет проводиться, скажем, на расстоянии двенадцати световых лет. Это уберегло бы все, особенно крупные вещи, от Холма и сделало бы автоматику бесполезной ... если некоторые не пройдут мимо, или, если автоматика не будет действовать скрытно, или, если несколько других вещей - в любом из этих случаев какой ужасный обстрел потребовался бы для The Hill!
  
  Он криво усмехнулся Сэммсу, который следил за его мыслью, и процитировал: "Обширная полусфера сверкающего фиолетового пламени, через которую не могут пройти ни материальная субстанция, ни разрушительный луч".
  
  "Что ж, это посвящающее заявление, возможно, немного витиеватое, было строго правдой в то время - до появления аллотропного железа и полициклических сверл. Теперь я процитирую один из них: "Нет ничего постоянного, кроме перемен"."
  
  "Ага", - и Киннисон вернулся к своим размышлениям. Операция "Адак". На средней дистанции. Не-а. Сейчас ему это нравилось ничуть не больше, чем раньше, хотя некоторые большие умники из персонала считали это идеальным решением. Компромисс. Все недостатки обоих других и ни одного из преимуществ ни того, ни другого. Это все еще воняло, и, если у Черного флота не было совершенно фантастического состава, операция "Адак" была отменена.
  
  И Вирджил Сэммс, спокойно покуривая сигарету, внутренне улыбнулся. Вряд ли можно было ожидать, что Род Рок будет сторонником какого-либо компромисса.
  
  Это оставило операцию "Аффик". Крупным планом. У него было три огромных преимущества. Во-первых, собственное наступательное оружие Хилла - пока оно сохранялось. Во-вторых, новые месторождения Родебуш-Бергенхольм. В-третьих, никакая скрытая атака не могла быть предпринята без обнаружения и перехвата. У этого был один огромный недостаток: некоторые материалы, и, вероятно, их было много, могли пройти через это. Автоматика, роботы, управляемые ракеты, оснащенные сверхскоростными приводами, полициклическими сверлами и атомными боеголовками, достаточно мощными, чтобы потрясти весь мир.
  
  Но с этими новыми областями потрясения мира было бы недостаточно; чтобы проникнуть достаточно глубоко, чтобы добраться до Вирджила Сэммса, им, черт возьми, почти пришлось бы уничтожить мир. Смог бы кто-нибудь создать бомбу такой мощности? Он так не думал. Земные технологии были высочайшими во всем известном космосе; среди земных технологов североамериканцы были и всегда были лучшими. Допустим, что Черный флот был, в основном, североамериканским. Допустим также, что у них был человек, столь же хороший, как Адлингтон, или что они могли шпионить за мозгом Рэя Адлингтона, лабораториями и магазинами - сложная задача. Сам Адлингтон был в нескольких месяцах от того, чтобы разрушить мир, если только он не смог бы сбить одного за сотню миль до взрыва, что было просто невозможно. Он повернулся к Сэммсу.
  
  "Это будет потрясающе, Вирдж, если только их композиция радикально не отличается от всего, что я когда-либо видел запущенным в космос".
  
  "Итак? Не могу сказать, что я сильно удивлен."
  
  Спокойное заявление и столь же спокойный ответ были прекрасно характерны для двух мужчин. Киннисон не спрашивал совета, а Сэммс не предлагал его. Киннисон, взвесив факты, принял свое решение. Сэммс, спокойно уверенный в том, что решение было лучшим, которое можно было принять на основе имеющихся данных, принял его без вопросов или критики.
  
  "У нас еще есть минута или две", - заметил Киннисон. "Не совсем понимаю, что делать с их подходом. Кома Береники. Я вообще ни о чем таком не знаю, а вы? Впрочем, они могли бы сделать крюк."
  
  "Нет, я не знаю". Сэммс задумчиво нахмурился. "Вероятно, нужно сделать крюк".
  
  "Проверьте". Киннисон повернулся к Рэндольфу. "Скажите им, чтобы они сообщали все, что им известно; мы не можем больше ждать ..."
  
  Пока он говорил, поступил отчет.
  
  Черный флот имел более или менее нормальный состав; значительно превосходил североамериканский контингент, но явно уступал нынешнему Гранд Флиту Патруля. Либо три, либо четыре капитальных корабля...
  
  "И у нас их шесть!" - ликующе сказал Киннисон. "Наши собственные два: Гималаи в Азии, Йоханнесбург в Африке, Боливар в Южной Америке и Европа в Европе".
  
  ... Линейные крейсера и тяжелые крейсера, примерно в обычных пропорциях; но необычно высокое соотношение разведчиков и легких крейсеров. На таком расстоянии было два или три больших корабля, которые нельзя было однозначно классифицировать; для их изучения отправлялись наблюдатели дальнего действия.
  
  "Скажи Клейтону, - инструктировал Киннисон Рэндольфа, - что это будет операция "Аффик", и пусть он приступит к ней".
  
  "Доклад продолжался", докладчик снова ожил. "Есть три капитальных корабля, по-видимому, примерно класса "Чикаго", но в форме капли, а не сферической формы ..."
  
  "Ой!" Киннисон подарил Сэммсу мысль. "Мне это не нравится. Они могут как сражаться, так и убегать."
  
  "... Боевые крейсера - это тоже слезоточивый газ. Небольшие суда имеют форму торпеды. Есть три больших корабля, которые мы все еще не можем однозначно классифицировать. Они имеют сферическую форму и очень большие, но, похоже, не вооружены или не защищены, и, по-видимому, являются носителями - возможно, автоматики. Сейчас мы прекращаем контакт!"
  
  Вместо того, чтобы смотреть на лежащие перед ними тарелки, два линзмена установили контакт с Клейтоном, так что они могли видеть все, что видел он. Огромный боевой конус уже давно сформировался; команда к стрельбе была отдана в течение отмеренных двух секунд. Каждый офицер-стрелок на каждом патрульном корабле прикоснулся к своему жезлу в одну и ту же долю секунды. И из гигантского жерла Конуса вырвался столб энергии толщиной в несколько миль, такой сырой, такой резкий, такой непостижимо жестокий, что его, должно быть, видели, чтобы хотя бы смутно оценить. Это просто невозможно описать.
  
  Его прототип, Цилиндр уничтожения Triplanetary, действительно был высокоэффективным оружием. Атакующие лучи рыбообразных невианских крейсеров пустоты были еще более мощными. Кливленд-Rodebush проекторов, разработанных на борту оригинальный Бойсе на длительный Невян образом, были еще сильнее. Однако составной луч, спроецированный этим флотом Галактического патруля, был сублимацией и квинтэссенцией каждого из них, переработанный и дополненный учеными и инженерами с постоянно растущими знаниями, восстановленный и перестроенный технологами с постоянно растущим мастерством.
  
  На крупных кораблях и нескольких самых тяжелых крейсерах могли быть установлены генераторы экранов, способные нести такую ужасающую нагрузку; но каждый корабль поменьше, попавший в этот полутвердый стержень неописуемо раскаленной ярости, просто превращался в ничто.
  
  Но за мгновение до того, как был отдан приказ о стрельбе - как будто точно рассчитанный по времени, что, по всей вероятности, так и было, - вечно бдительные наблюдатели заметили два факта, которые заставили нового адмирала Первого Галактического региона отключить свое почти неотразимое оружие и разрушить Боевой конус всего за несколько секунд действия. Первое: эти три загадочные грузовые шаланды развалились на части прежде, чем луч достиг их, и сотни - да, тысячи - мелких объектов вылетели радиально наружу, далеко за пределы поля действия луча Патруля, со скоростью, во много раз превышающей скорость света. Второе: предчувствия Киннисона оказались пророческими. Стая чернокожих, все маленькие - должно быть, где-то на Земле были спрятаны!- они уже приближались к Холму с юга.
  
  "Прекратить огонь!" Клейтон постучал в свой микрофон. Срок действия "ужасного луча" истек. "Разрушьте образование конуса! Независимое действие - легкие крейсера и разведчики, достаньте эти бомбы! Тяжелые крейсера и линейные крейсера, вступайте в бой с подобными подразделениями черных, по возможности два к одному. Чикаго и Бойсе атакуют черных номер один. Боливар и Гималаи, номер два. Европа и Йоханнесбург, номер три!"
  
  Космос был полон стремительных, сверкающих, безумно воюющих кораблей. Три черных супердредноута как один бросились вперед. Их массированные батареи лучей, точно синхронизированные и направленные, как один, ударили по ближайшему патрульному сверхтяжелому "Бойсе". Под порочной силой этого великолепно рассчитанного удара первый, второй и третий экраны этого военного корабля, его настенный щит, вспыхнули в спектре и превратились в черноту. Однако ее главный пилот был быстр - очень быстр - и у него была доля секунды, чтобы сработать. Таким образом, практически в момент выхода из строя ее защитной стены она освободилась; и хотя она была сильно продырявлена и выведена из строя, ее не унесло в космос. На самом деле, позже стало известно, что она потеряла всего сорок человек.
  
  Чернокожим повезло меньше. "Чикаго", оставшийся теперь без партнера, объединился с "Боливаром" и "Гималаями" против второго номера; затем, спустя всего полсекунды, с двумя другими кораблями-побратимами против третьего. И за этот очень короткий промежуток времени два черных супердредноута полностью прекратили свое существование.
  
  Но также, за эту скудную секунду времени, Черный номер один практически исчез! Ее хитрый командир, совершенно не рассчитывающий на шансы пять к одному против, приказал лететь на максимальной скорости; она уже находилась на расстоянии одной шестидесятой светового года - около ста тысяч миллионов миль - от Земли и тратила все свои силы на то, чтобы увеличить расстояние.
  
  Боливар! Гималаи!" Клейтон свирепо залаял. "Схватите его!" Он очень хотел присоединиться к погоне, но не мог. Он должен был остаться здесь. И у него не было времени даже выругаться. Вместо этого, без перерыва, слова, спотыкающиеся друг о друга на его зубах: "Чикаго! Йоханнесбург! Европа! Действуй по своему желанию против самого тяжелого из оставшихся ремесел. Разнеси их в пух и прах!"
  
  Он стиснул зубы. Разведчики и легкие крейсера делали все, что могли, но они были в меньшинстве три к одному - Господи, через сколько всего пришлось пройти! Черные долго не продержались бы между Хиллом и тяжеловесами ... но, возможно, достаточно долго - Патрульный глобус протекал, как решето! Он произнес пару ненормативных выражений из глубокого космоса и, хотя почти боялся смотреть, украдкой взглянул, чтобы посмотреть, что осталось от Холма. Он посмотрел - и перестал ругаться на середине англосаксонского слова из четырех букв.
  
  То, что он увидел, просто не имело смысла. Эти черные бомбы должны были содрать броню с этой горы, как кожуру с нектарина, и разбросать ее от Тихого океана до Миссисипи. К настоящему времени на месте холма должна быть яма глубиной в милю. Но этого не было. Холм все еще был там! Возможно, он немного уменьшился - Клейтон не мог хорошо видеть из-за почти ослепительного сияния практически непрерывных, лишающих чувств, сотрясающих мир атомных взрывов, - но Холм все еще был там!
  
  И пока он, продрогший и потрясенный, смотрел на это неописуемо потрясающее зрелище, Черный крейсер, пробитый и беспомощный, падал к этой бронированной горе с невероятным ускорением. И когда он ударил, он не проник внутрь, не разбрызгался и не оставил кратера, как это должно было произойти. Вместо этого он просто разложен тонким слоем примерно на акре крутой и, по-видимому, все еще бронированной поверхности крепости!
  
  "Ты видел это, Алекс? Хорошо. Иначе вы вряд ли смогли бы в это поверить", - раздался тихий голос Киннисона. "Скажите всем нашим кораблям, чтобы держались подальше. В направлении, перпендикулярном каждой точке нашей поверхности, действует сила свыше ста тысяч G. Ребята стараются изо всех сил - где-то между кубом расстояния и четвертой степенью, - но даже при этом это довольно жестокий материал. Как насчет Боливара и Гималаев? Им не очень повезло поймать мистера Блэка, не так ли?"
  
  "Почему, я не знаю. Я проверю... Нет, сэр, это не так. Они сообщают, что теряют почву под ногами и скоро потеряют след."
  
  "Я так боялся, из-за этой формы. Родебуш был, пожалуй, единственным, кто это предвидел ... Что ж, нам придется переделать ... "
  
  
  Адмирал порта Киннисон, вскоре после изложения вышеупомянутой мысли, откинулся на спинку стула и улыбнулся. Битва практически закончилась. Хилл прошел через это. Поля Родебуш-Бергенхольм помогли ей пережить самую ужасную сессию насыщающей атомной бомбардировки, которую когда-либо видел мир или которую когда-либо задумывал человеческий разум. И противодействующие силы не дали внутреннему камню течь подобно воде. Пока все идет хорошо.
  
  Ее оригинальные доспехи исчезли. Преобразованный во ... что? На сотни футов вглубь от поверхности она была горячее, чем реагирующие пули Хэнфордов. Ее обезвреживание было бы проектом, а не операцией; миллионы кубических ярдов материала пришлось бы вывезти в космос с помощью тракторов и оставить на медленном огне на несколько сотен лет; но что из этого?
  
  Бергенхольм сказал, что поля будут препятствовать распространению радиоактивных веществ, как это было бы в противном случае - и Вирджил Сэммс все еще был в безопасности!
  
  "Вирдж, мой мальчик, пойдем". Он взял Первого Линзмена за здоровую руку и поднял его со стула. "Несравненный рецепт старого доктора Киннисона для вас и меня - большой, толстый, сочный стейк из мяса портерхаус".
  
  
  ГЛАВА 8
  
  Это убийственное нападение на Вирджила Сэммса и противодействие ему со стороны этих новых суперзаконников, Линзменов, и целой оперативной группы Вооруженных сил Северной Америки, стало новостью общецивилизационного значения. Таким образом, он на час заполнил все каналы Universal Telenews. Затем, в ошеломляющей и нарастающей последовательности, последовали отрывистые сообщения о создании Галактического патруля, мобилизации - предположительно для маневров - Большого флота Галактического патруля и, в конечном счете, отчаянной и почти успешной атаке на Холм.
  
  "Секундочку, ребята; мы получим это очень скоро. Вы увидите то, чего никто никогда не видел раньше и что никто никогда не увидит снова. Мы подходим к делу настолько близко, насколько нам позволяет закон ". Глаза ведущего репортера Telenews и телеобъектив его оператора смотрели со скутера на яростно дымящуюся, искрящуюся добела поверхность древней цитадели Triplanetary; в то время как на десятках миров тысячи миллионов людей все плотнее и плотнее обнимали десятки миллионов видеопластин и громкоговорителей, чтобы увидеть и услышать потрясающие новости.
  
  "Вот она, ребята, посмотрите на нее - единственная по-настоящему неприступная крепость, когда-либо построенная человеком! Многие из наших экспертов давно списали его как устаревший, но, похоже, у этих линзменов было что-то в рукавах помимо рук, хе-хе! И, говоря о линзменах, они не придавали большого значения, так что большинство из нас не обратило на них особого внимания, но этот репортер хочет прямо сейчас официально заявить, что в "Линзах" должно быть гораздо больше, чем кто-либо из нас думал, потому что иначе никто бы не пошел на все эти хлопоты и расходы, не говоря уже об огромной гибели людей, только для того, чтобы убить Главного линзмена, чего, похоже, они и добивались.
  
  "Мы говорили вам несколько минут назад, вы знаете, что каждый континент цивилизации отправил официальные сообщения, в которых самым решительным образом отрицал какую-либо связь с этим безобразием. Это все еще загадка, ребята; на самом деле, это становится все более и более загадочным с каждым днем. Ни один человек Черного флота не был взят живым!Даже не на кораблях, которые были только пробиты - они взорвали сами себя! И не было ни униформы, ни книг, ни чего-либо подобного, что можно было бы найти на кораблекрушениях - никаких опознавательных знаков!
  
  "А теперь сенсация всех времен! Universal Telenews получила разрешение взять интервью у двух ведущих линзменов, обоих из которых вы все знаете - Вирджила Сэммса и "Рода Скалы" Киннисона - лично для этого луча. Сейчас мы спускаемся, разумеется, с помощью дистанционного управления, прямо в офис галактического патруля, прямо на холме. Вот мы и пришли. Теперь, мистер Сэммс, если вы подойдете чуть ближе к микрофону, пожалуйста, или мне следует сказать ...?"
  
  "Вам следовало бы сказать "Первый линзмен Сэммс", - резко сказал Киннисон.
  
  "О, да, первый линзмен Сэммс. Спасибо вам, мистер Киннисон. Теперь, первый линзмен Сэммс, все наши клиенты хотят знать все об объективе. Мы все знаем, что он делает, но что это такое на самом деле? Кто это изобрел? Как это работает?"
  
  Киннисон начал что-то говорить, но Сэммс заставил его замолчать мыслью.
  
  "Я отвечу на эти вопросы, задав вам один". Сэммс обезоруживающе улыбнулся. "Вы помните, что произошло, потому что пираты научились дублировать золотой метеор Трипланетной службы?"
  
  "О, я понимаю". Ас теленовостей, хотя и дерзкий и отнюдь не тонкокожий, быстро сориентировался. "Тише-тише? Т.С.?"
  
  "Совершенно секретно. Очень похоже, " подтвердил Сэммс, " и мы собираемся держать некоторые вещи о Линзе в секрете так долго, как только сможем ".
  
  "Достаточно справедливо. Извините, ребята, но вы согласитесь, что в этом они правы. Ну, тогда, мистер Сэммс, как вы думаете, кто пытался вас убить, и откуда, по-вашему, взялся Черный флот?"
  
  "Понятия не имею", - медленно и задумчиво произнес Сэммс. "Нет. Понятия не имею, что именно."
  
  "Что? Вы уверены в этом? Разве вы не сдерживаете, может быть, лишь немного, подозрения по дипломатическим соображениям?"
  
  "Я ничего не утаиваю; и через свой объектив я могу сделать так, чтобы вы были уверены в этом факте. Мысли в линзах исходят непосредственно из самого разума, а не через такие произвольные мышцы, как язык. Разум не лжет - даже такая ложь, которую вы называете "дипломатией"."
  
  Линзмен продемонстрировал, и репортер продолжил:
  
  "Он уверен, ребята, и этот факт на секунду или две лишил меня дара речи, что само по себе является настоящим подвигом. Теперь, мистер Сэммс, последний вопрос. О чем на самом деле вся эта история с линзами? Что все вы- линзмены - Галактический совет и так далее - на самом деле задумали? Что вы ожидаете получить от этого? И зачем кому-то понадобилось прилагать такие тотальные усилия, чтобы избавиться от вас? И передайте это мне в объектив, пожалуйста, если вы можете это делать и говорить одновременно - это было замечательное ощущение, ребята, от того, что вы поняли суть дела и знали, что это правда ".
  
  "Я могу и буду отвечать как голосом, так и объективом. Наша основная цель - ..." и он дословно процитировал звучные предложения, которые Ментор так неизгладимо запечатлел в его сознании. "Вы знаете, как мало счастья, как мало настоящего благополучия в современном мире. Мы предлагаем увеличить оба. Что мы ожидаем получить от этого, так это счастье и благополучие для самих себя, удовлетворение, испытываемое любым хорошим работником, выполняющим работу, для которой он лучше всего подходит и которой он гордится. Что касается того, почему кто-то должен хотеть убить меня, логичным объяснением, казалось бы, было бы то, что какая-то группа, организация или раса, противостоящая тому, за что выступаем мы, линзмены, решили покончить с нами и начали с меня ".
  
  "Спасибо вам, мистер Сэммс. Я уверен, что нам всем очень понравилось это интервью. Итак, ребята, вы все знаете "Рокки Рода", "Рода-скалу", Киннисона ... Только немного ближе, пожалуйста ... Спасибо. Я не думаю, что у вас тоже есть какие-либо подозрения, не больше, чем ...."
  
  "Я, конечно, читал!" - рявкнул Киннисон так свирепо, что пятьсот миллионов человек подпрыгнули как один. "Как ты этого хочешь: голос, или объектив, или и то, и другое?" Затем в объектив: "Подумай об этом, сынок, потому что я подозреваю всех!"
  
  "Пожалуйста, мистер Киннисон, возьмите оба". Даже звездный репортер Universal был потрясен тихой, но смертельной яростью мысли великого Линзмена, но он собрался с силами так быстро, что его колебания были едва заметны. "Ваша призрачная мысль для меня заключалась в том, что вы подозреваете всех, мистер Киннисон?"
  
  "Только это. Все. Я подозреваю каждое континентальное правительство каждого известного нам мира, включая правительство Северной Америки Теллуса. Я подозреваю политические партии и организованные меньшинства. Я подозреваю группы давления. Я подозреваю капитал и я подозреваю труд. Я подозреваю организацию преступников. Я подозреваю, что нации, расы и миры, о которых никто из нас еще не слышал - даже вы, главный ястреб-новостник Вселенной."
  
  "Но у вас нет ничего конкретного, чтобы продолжить, я так понимаю?"
  
  "Если бы у меня были, как ты думаешь, я бы стоял здесь и разговаривал с тобой?"
  
  
  Первый линзмен Сэммс сидел в своих личных покоях и думал.
  
  Линзмен Дронвайр с Четвертого Ригеля стоял за его спиной и помогал ему думать.
  
  Адмирал порта Киннисон, со всей своей силой и напористостью, начал комплексную программу расследования, консолидации, расширения, перепроектирования и перестройки.
  
  Вирджилия Сэммс практически каждый вечер ходила на вечеринки. Она танцевала, она флиртовала, она говорила. Как она говорила! По большей части бессмысленная светская беседа, но перемежающаяся бесхитростными вопросами и комментариями, которые, возможно, и не полностью успокоили ее тогдашнего партнера, тем не менее, не вызвали подозрений.
  
  Конвей Костиган, с объективом в рукаве, неприкрытый, но незаметный, путешествовал по эфирным полосам; внимательно наблюдая и полностью сообщая.
  
  Джек Киннисон пилотировал, проводил и вычислял для своего друга и товарища по лодке:
  
  Мейсон Нортроп; который, полностью окруженный макетными соединениями новой и все более фантастической сложности, слушал и смотрел; слушал и настраивал; слушал и перестраивал; слушал и - наконец -сориентировался, сориентировался и сориентировался своими сверхчувствительными петлями.
  
  Дальналтен и Кнобос с десятками способных помощников прочесали архивы трех миров в поисках, которые в качестве побочного продукта привели к монументальному раскрытию преступления "кто есть кто".
  
  Квалифицированные специалисты загружали миллионы карточек стопка за стопкой в самые универсальные и совершенные машины, известные статистикам того времени.
  
  И доктор Нельс Бергенхольм, временно оставив свою обычную работу, посвятил свои особые таланты чрезвычайно сложным исследованиям в тесно связанной области органической химии.
  
  Стены квартиры Вирджила Сэммса покрылись диаграммами и рисунками. Таблицы и обобщения громоздились на его столе и переливались в корзины на полу. Пока:
  
  "Линзмен Олмстед из Alphacent, сэр", - объявила его секретарша.
  
  "Хорошо! Отправьте его, пожалуйста ".
  
  Вошел незнакомец. Двое мужчин, пристально посмотрев друг на друга в течение полуминуты, улыбнулись и энергично пожали друг другу руки. За исключением того факта, что волосы новичка были каштановыми, они были практически идентичны!
  
  "Я, конечно, рад видеть тебя, Джордж. Бергенхольм, конечно, обошел тебя?"
  
  "Да. Он говорит, что может подогнать твои волосы под мои, даже отдельные белые. И он воплотил во мне мечту изготовителя париков о парике ".
  
  "Женат?" Мысли Сэммса устремились вперед, к возможным осложнениям.
  
  "Вдовец, такой же, как ты. И...."
  
  "Всего минуту - одного прочтения будет достаточно". Он линзировал звонок за звонком. Линзмены в различных частях космоса установили контакт с ним и, следовательно, друг с другом.
  
  "Линзмены - особенно ты, Род - Джордж Олмстед здесь, и его брат Рэй доступен. Я собираюсь работать".
  
  "Мне все же это не нравится!" Киннисон запротестовал. "Это слишком опасно. Я сказал Вселенной, что буду прикрывать вас, и я имел в виду именно это!"
  
  "Именно это делает его совершенно безопасным. То есть, если Бергенхольм уверен, что дублирование достаточно близко ..."
  
  "Я уверен". Глубоко звучный псевдоголос Бергенхольма не оставил никаких сомнений ни в одном из связанных умов. "Подмена не будет обнаружена".
  
  "... и никто не знает, Джордж, и даже не подозревает, что ты получил свой объектив".
  
  "Я уверен в этом". Олмстед тихо рассмеялся. "Кроме того, никто, кроме нас и вашего секретаря, не знает, что я здесь. В течение многих лет я специализировался на такого рода вещах. Мы позаботились о фотографиях, отпечатках пальцев и так далее."
  
  "Хорошо. Я просто не могу здесь эффективно работать ", - Сэммс выразил то, что все считали простой истиной. "Дронвайр - гораздо лучший аналитик-синтезатор, чем я; как только станет возможной какая-либо существенная корреляция, он узнает об этом. Мы узнали, что Towne-Morgan crowd, Mackenzie Power, Ossmen Industries и Interstellar Spaceways связаны друг с другом, и что в этом замешан тионит, но мы не смогли продвинуться дальше. Существует небольшая корреляция - едва ли существенная - между смертями от тионита и прибытием в Солнечную систему определенных лайнеров Spaceways . Тот факт, что определенные должностные лица Службы земного контроля тратили и тратят значительно больше, чем зарабатывают, создает небольшую, но определенную вероятность того, что они разрешают космическим кораблям или шлюпкам с космических кораблей незаконно приземляться. Эти контрабандисты перевозят контрабанду, которая может быть, а может и не быть тионитом. Короче говоря, нам не хватает фундаментальных данных в каждом отделе, и мне давно пора внести свой вклад в их получение ".
  
  "Я не сдерживаю тебя, Вирдж". Никто из Киннисонов никогда не сдавался без борьбы. "Олмстед - отличный работник, а вы наш главный координатор. Почему бы не позволить ему продолжать контршпионаж - выполнять работу, которую вы рассчитывали выполнить самостоятельно, - а вам остаться здесь и руководить ею?"
  
  "Я много думал об этом и ..."
  
  "Потому что Олмстед не может этого сделать", - решительно вмешался доселе молчавший разум. "Я, правитель Северного полюса Юпитера, так говорю. Здесь задействованы психологические факторы. Способность разделять и оценивать составляющие элементы сложной ситуации; способность принимать правильные решения без колебаний; а также многие другие, не столь подверженные краткому изложению, но которые в совокупности можно было бы назвать силой разума. Что скажешь ты, Бергенхольм из Теллуса? Ибо я ощутил в вас ум, в некоторых отношениях приближающийся к философской и психологической глубине моего собственного." Это возмутительно эгоистичное заявление было для юпитерианина простым изложением столь же простой истины, и Бергенхольм принял его как таковое.
  
  "Я согласен. Олмстед, вероятно, не смог бы добиться успеха ".
  
  "Ну, тогда, может Сэммс?" - Потребовал Киннисон.
  
  "Кто знает?" - мысленно пожал плечами Бергенхольм, и одновременно:
  
  "Никто не знает, смогу я или нет, но я собираюсь попробовать", и Сэммс положил конец - почти-спору, пригласив Бергенхольма и пару других линзменов зайти к нему в кабинет и сняв линзу.
  
  "И это еще одна вещь, которая мне не нравится". Киннисон выдвинул последнее возражение. "Без вашего объектива с вами может случиться что угодно".
  
  "О, мне не придется долго обходиться без этого. И, кроме того, Вирджилия не единственная в семье Сэммс, кто может работать лучше - иногда - без объектива."
  
  Линзмены пришли и, за удивительно короткое время, ушли. Несколько минут спустя два линзмена вышли из внутреннего офиса Сэммса во внешний.
  
  "Прощай, Джордж", - громко сказал рыжеволосый мужчина, - "и удачи".
  
  "И тебе того же, шеф", - и шатенка вышла.
  
  Норма-секретарша была умной девушкой и наблюдательной. В ее положении она должна была быть. Ее глаза проследили за тем, как мужчина вышел, затем осмотрели Линзмена с ног до макушки.
  
  "Я никогда не видела ничего подобного, мистер Сэммс", - заметила она тогда. "Если бы не разница в цвете кожи и своего рода ... ну, сутулость ... он мог бы быть вашим идентичным близнецом. У вас двоих, должно быть, был общий предок - или несколько - не слишком далекой давности, не так ли?"
  
  "Мы, конечно, сделали. Можно сказать, что это четверо троюродных братьев. Мы знаем друг о друге много лет, но встретились впервые ".
  
  "Четверные троюродные братья? Что это значит? Как так получилось?"
  
  "Ну, скажем, что когда-то давно жили двое мужчин по имени Альберт и Честер ...."
  
  "Что? Не два ли ирландца по имени Пэт и Майк? Вы оступаетесь, босс." Девушка плутовато улыбнулась. В часы пик она всегда была быстрой, хладнокровной, эффективной секретаршей, но в моменты непринужденности такая суета, как эта, была обычным делом в личном кабинете первого линзмена. "Совсем не соответствует твоей обычной форме".
  
  "Просто потому, что я говорю сейчас как специалист по генеалогии, а не как рассказчик. Но чтобы продолжить, мы скажем, что у Честера и Альберта было по четверо детей, два мальчика и две девочки, по две пары идентичных близнецов в каждой. И когда они выросли - на полпути, то есть...."
  
  "Только не говори мне, что мы собираемся предположить, что все эти идентичные близнецы женились друг на друге?"
  
  "Совершенно верно. Почему бы и нет?"
  
  "Ну, это было бы искажением всех законов вероятности. Но продолжайте - я думаю, я вижу, что будет дальше ".
  
  "У каждой из этих пар был один, и только один, ребенок. Мы назовем этих детей Джим Сэммс и Салли Олмстед; Джон Олмстед и Ирен Сэммс".
  
  Легкомыслие девушки исчезло. "Джеймс Александр Сэммс и Сара Олмстед Сэммс. Твои родители. В конце концов, я не предвидел, что за этим последует. Этот Джордж Олмстед; значит, это ваш...."
  
  "Что бы это ни было, да. Я тоже не могу назвать это - может быть, вам лучше когда-нибудь позвонить в Genealogy и узнать. Но неудивительно, что мы похожи. И нас трое, а не двое - у Джорджа есть идентичный брат-близнец."
  
  Рыжеволосый Линзмен вернулся во внутренний кабинет, закрыл дверь и мысленно направил линзу на Вирджила Сэммса.
  
  "Это сработало, Вирджил! Я говорил с ней целых пять минут, практически облокотившись на ее стол, и она не упала! И если этот парик Бергенхольма так полностью одурачил ее, то работа, которую он проделал с тобой, одурачила бы кого угодно!"
  
  "Прекрасно! Я провел небольшое тестирование на себе, на самых проницательных мужчинах, которых я знаю, но пока без следа узнавания ".
  
  Разрешив последние сомнения, Сэммс сел на тяжелый, защищенный от радиации и нейтронов шаттл-шаланда, который был единственным возможным средством входа или выхода с Холма. Быстроходный крейсер доставил его в Нампу, где ремонтировался "случайно" поврежденный трансконтинентальный транспорт Олмстеда, и из этого города Олмстед отсутствовал так недолго, что его никто не хватился. Он занял место Олмстеда; он отдал оставшуюся часть билета Олмстеда. Он добрался до Нью-Йорка. Он прилетел на вертолете в офис сенатора Моргана. Его сопроводили в личный кабинет Херкимера Херкимера Третьего.
  
  "Олмстед. Из Alphacent."
  
  "Да?" Рука Херкимера слегка шевельнулась на крышке его стола.
  
  "Вот". Линзмен бросил конверт на стол таким образом, что он остановился в дюйме от руки.
  
  "Печатные издания. Вот." Сэммс сделал отпечатки. "Вымой руки, вон там". Херкимер нажал кнопку. "Сверьте все эти отпечатки друг с другом и с файлами. Проверьте две половинки разорванного листа, волокно к волокну." Он повернулся к Линзмену без линз, который теперь спокойно стоял перед своим столом. "Рутина; в вашем случае формальность, но необходимая".
  
  "Конечно".
  
  Затем в течение долгих секунд двое суровых мужчин смотрели в суровую глубину глаз друг друга.
  
  "Ты можешь это сделать, Олмстед. У нас были очень хорошие отзывы о вас. Но вы никогда не были в тионите?"
  
  "Нет. Я даже никогда не видел ни одного."
  
  "Для чего ты хочешь этим заняться?"
  
  "Ваши разведчики проверили меня; что они сказали вам? Обычное дело - продвижение из рядовых в начальство - попасть туда, где я могу принести пользу себе и организации ".
  
  "Сначала вы сами, потом организация?"
  
  "Что еще? Почему я должен отличаться от остальных из вас?"
  
  На этот раз сцепившиеся глаза смотрели дольше; одна пара тлела, другая была золотисто-коричневой, как лед.
  
  "Действительно, почему?" Херкимер слегка улыбнулся. "Однако мы не афишируем это".
  
  "Снаружи я бы тоже не стал; но здесь я выкладываю свои карты на стол".
  
  "Я понимаю. Ты сделаешь это, Олмстед, если выживешь. Есть тест, ты же знаешь."
  
  "Они сказали мне, что так и будет".
  
  "Ну, разве тебе не интересно узнать, что это такое?"
  
  "Не особенно. Ты прошел это, не так ли?"
  
  "Что ты подразумеваешь под этим крэком?" Херкимер вскочил на ноги; его глаза, прежде тлеющие, теперь вспыхнули.
  
  "Именно то, что я сказал, не больше и не меньше. Вы можете читать в нем все, что вам заблагорассудится ". Голос Сэммса был таким же холодным, как и его глаза. "Вы выбрали меня из-за того, кто я есть. Ты думал, что, поднявшись наверх, я стану лизоблюдом?"
  
  "Вовсе нет". Херкимер сел и достал из ящика стола две маленькие прозрачные пробирки, отдаленно напоминающие капсулы, каждая из которых содержала несколько частиц фиолетовой пыли. "Вы знаете, что это такое?"
  
  "Я могу догадаться".
  
  "Каждый из них - хороший, тяжелый толчок; обо всем, что может выдержать сильный человек с сильным сердцем. Садитесь. Вот одна доза. Снимите крышку, вставьте капсулу в одну ноздрю, сожмите эжектор и понюхайте. Если вы сможете оставить эту вторую дозу здесь, на столе, вы останетесь в живых и, таким образом, пройдете испытание. Если ты не сможешь, ты умрешь ".
  
  Сэммс сел, потянул, сжал и принюхался.
  
  Его предплечья с глухим стуком ударились о стол. Его руки сами собой сжались в кулаки, туго натянутые сухожилия смело выступили вперед. Его лицо побелело. Его глаза сами собой закрылись; мышцы челюсти превратились в полосы и комки, когда они крепко сжали его зубы. Каждый добровольный мускул в его теле напрягся до крайности, как перед самой смертью. Его сердце бешено колотилось, дыхание стало прерывистым.
  
  Это был ужасный "мускульный замок", столь уникально характерный для тионита; бешеная неподвижность в конечном счете страстного удовлетворения любого желания.
  
  Галактический патруль стал для него реальностью; силой добра, проникающей во все миры всех галактик, во все вселенные всего существующего пространственно-временного континуума. Он знал, что такое Линза и почему. Он понимал время и пространство. Он знал абсолютное начало и окончательный конец.
  
  Он также видел вещи и совершал поступки, на которые лучше всего набросить благожелательную завесу, поскольку каждое желание - умственное или физическое, открытое или жестко подавляемое, благородное или низкое - которое когда-либо было у Вирджила Сэммса, было полностью удовлетворено. ЛЮБОЕ ЖЕЛАНИЕ.
  
  Пока Сэммс сидел там, неподвижно напрягаясь на грани смерти от чистого экстаза, открылась дверь, и в комнату вошел сенатор Морган. Херкимер вздрогнул, почти незаметно, когда повернулся - была или нет мгновенно подавленная вспышка вины в этих теперь совершенно ясных и откровенных карих глазах?
  
  "Привет, шеф; заходи и садись. Рад вас видеть - это не совсем мое представление о веселье ".
  
  "Нет? Когда ты перестал быть садистом?" Сенатор сел за стол своего приспешника, кончики пальцев его левой руки начали беззвучно барабанить. "Вы, случайно, не рассматривали идею ...?" Он сделал многозначительную паузу.
  
  "Что за идея". Поступок Херкимера - если это был поступок - был безупречен. "Он слишком хороший человек, чтобы тратить его впустую".
  
  "Я знаю это, но ты не вел себя так, как будто знал. Я никогда не видел, чтобы вы так неудачно выступили на собеседовании ... и это было не потому, что вы не знали, с чего начать, каким тигром он был - именно поэтому его выбрали для этой работы. И было бы так легко дать ему еще немного ".
  
  "Это абсурдно, шеф, и вы это знаете".
  
  "Должен ли я? Однако это не могло быть ревностью, потому что он не рассматривается для вашей работы. Он не забудет тебя, и здесь хватит места для всех. В чем было дело? Твоя кровожадность не завела бы тебя так далеко при данных обстоятельствах. Признайся, Херкимер."
  
  "Ладно- я ненавижу всю эту проклятую семейку!" Херкимер злобно взорвался.
  
  "Я понимаю. Это складывается."Лицо Моргана прояснилось, его пальцы стали неподвижными. "Ты не можешь сделать Сэммс девкой и не в состоянии содрать с нее кожу заживо, поэтому у тебя аллергия на всех ее родственников. Это складывается, но позвольте мне вам кое-что сказать." В его тихом, ровном голосе было больше угрозы, чем в самых громких угрозах большинства мужчин. "Не вмешивайся в свою личную жизнь и держи эту садистскую жилку под контролем. Не позволяйте ничему подобному случиться снова ".
  
  "Я не буду, шеф. Я сошел с ума - но он так чертовски разозлил меня!"
  
  "Конечно. Это именно то, что он пытался сделать. Элементарно. Если бы он мог заставить тебя выглядеть маленькой, это заставило бы его выглядеть большим, и он почти это сделал. Но смотрите сейчас, он приходит в себя".
  
  Мышцы Сэммса расслабились. Он неуверенно открыл глаза; затем, когда волна униженного осознания захлестнула его сознание, он снова закрыл их и вздрогнул. Он всегда считал себя в значительной степени мужчиной; как он мог возможно опуститься до таких тошнотворных глубин разврата, низости, абсолютной моральной деградации? И все же каждая клеточка его существа вопила о своем требовании большего; его разум и его сущность были пронизаны всепоглощающей жаждой снова испытать те самые острые ощущения, которыми они так потрясающе наслаждались.,,,,,,,,,,, так возмутительно наслаждались.
  
  Прямо перед ним на столе лежал еще один хороший наркотик, несмотря на то, что специалисты по нюханию тионита всегда следили за тем, чтобы больше наркотика нельзя было получить без значительного физического напряжения; это усилие привело бы их в чувство. Если бы он получил такой удар, это убило бы его. Что из этого? Что такое смерть? Что хорошего было в жизни, кроме как наслаждаться такими острыми ощущениями, которые он только что испытал и собирался испытать снова? И, кроме того, тионит не мог убить его. Он был суперменом; он только что доказал это!
  
  Он выпрямился и потянулся за капсулой; и этого усилия, каким бы незначительным оно ни было, оказалось достаточно, чтобы вернуть первого линзмена Вирджила Сэммса под контроль. Тяга, однако, не уменьшилась. Скорее, он увеличился.
  
  Должны были пройти месяцы, прежде чем он смог думать о тионите или даже о фиолетовом цвете без судорожного перехвата дыхания и напряжения каждого мускула. Прошли годы, прежде чем он смог забыть, хотя бы частично, доселе не подозреваемых обитателей темных уголков его собственного разума. Тем не менее, из того, что сделало его тем, кем он был, Вирджил Сэммс черпал силу. Большим и указательным пальцами он коснулся капсулы, но вместо того, чтобы взять ее, он подтолкнул ее через стол к Херкимеру.
  
  "Убери это, приятель. Одного глотка этого напитка мне хватит на всю жизнь ". Он непонимающе уставился на секретаря, затем повернулся к Моргану и кивнул. "В конце концов, он не говорил, что когда-либо проходил это или любое другое испытание. Он просто не стал мне противоречить, когда я это сказал ".
  
  Херкимер с видимым усилием хранил молчание, но Морган этого не сделал.
  
  "Ты слишком много говоришь, Олмстед. Ты уже можешь встать?"
  
  Ухватившись за стол обеими руками, Сэммс с трудом поднялся на ноги. Комната вращалась; каждая отдельная вещь в ней двигалась по другой и невозможной орбите; его и без того расколотый череп все яростнее угрожал имитировать осколочную бомбу; черные и белые пятна и разноцветные вспышки заполнили его поле зрения. Он высвободил одну руку, затем другую - и рухнул обратно в кресло.
  
  "Еще не совсем", - признался он одеревеневшими губами.
  
  Хотя Морган старался не показывать этого, он был поражен - не тем, что человек упал, а тем, что он смог так быстро приподняться хотя бы на дюйм. "Тигр" - не то слово; этот Олмстед, должно быть, на семь восьмых динозавр.
  
  "Это занимает несколько минут; у одних дольше, у других не так долго", - вежливо сказал Морган. "Но что заставляет вас думать, что Херкимер никогда не брал ни одного из них?"
  
  "А?" Снова две пары глаз встретились и удерживались; и на этот раз дуэль была более продолжительной и содержательной. "Что вы думаете? Как, по-вашему, я дожил до такого возраста, как сейчас? Будучи тупым?"
  
  Морган развернул венерианскую сигару, удобно зажал ее в зубах, прикурил и сделал три медленных затяжки, прежде чем ответить.
  
  "Ах, студент. Аналитический склад ума", - сказал он ровно и, по-видимому, неуместно. "Давайте на данный момент пропустим Херкимера. Попробуй свои силы на мне".
  
  "Почему бы и нет? Судя по тому, что мы слышим в этой области, вы всегда были в верхних скобках, так что вам, вероятно, никогда не приходилось доказывать, что вы можете это принять или оставить в покое. Однако я предполагаю, что вы могли бы."
  
  "Старое доброе масло, да?" Морган позволил своему лицу и голосу выразить капельку точно отмеренного презрения. "Как ладить с миром; Урок первый: умаслить босса".
  
  "Хорошая попытка, сенатор, но мне придется засчитать вам чистый промах". Сэммс, теперь вернувшийся почти к нормальному состоянию, дружелюбно улыбнулся. "Мы оба знаем, что если бы я все еще был в детском саду, меня бы здесь сейчас не было".
  
  "Я оставлю это без внимания - на этот раз". Под таким взглядом и тоном подчиненные Моргана обычно съеживались, но этот Олмстед был не из тех, кто пресмыкается. "Не делай этого снова. Это может быть небезопасно."
  
  "О, это было бы достаточно безопасно - по крайней мере, на сегодня. Есть два фактора, которые вы очень тщательно игнорируете. Во-первых, я еще не согласился на эту работу."
  
  "Ты настолько невинен, чтобы думать, что выберешься из этого здания живым, если я тебя не приму?"
  
  "Если ты хочешь назвать это невинностью, то да. О, я знаю, что у вас повсюду есть стрелки, но они ничего не значат."
  
  "Нет?" Голос Моргана был шелковисто-ядовитым.
  
  "Нет". Олмстед не был впечатлен. "Поставьте себя на мое место. Вы знаете, я долгое время был рядом; и не только с моей матерью. Меня отняли от груди довольно много лет назад."
  
  "Я понимаю. Ты не стоишь того, чтобы тебя пугать. Точка зрения. И вы испытываете меня, точно так же, как я испытываю вас. Еще один момент. Ты начинаешь мне нравиться, Джордж. Думаю, я знаю, в чем заключается ваше второе замечание, но давайте выкладывать, просто для протокола."
  
  "Я уверен, что ты понимаешь. Любой мужчина, чтобы быть моим боссом, должен быть по крайней мере таким же хорошим человеком, как я. В противном случае я отниму у него работу ".
  
  "Достаточно справедливо. Клянусь Богом, ты мне действительно нравишься, Олмстед!" Морган, его большое лицо расплылось в улыбке, встал, подошел и энергично пожал руку; и Сэммс, как бы он ни сканировал, не мог даже предположить, насколько - если вообще - этот энтузиазм был настоящим. "Ты хочешь эту работу? И когда ты сможешь приступить к работе?"
  
  "Да, сэр. Два часа назад, сэр."
  
  "Это прекрасно!" Морган процветал. Хотя он не прокомментировал это, он заметил и понял изменение в форме обращения. "Не зная, что это за работа и сколько за нее платят?"
  
  "Ни то, ни другое не важно, сэр, в данный момент". Сэммс, который достаточно легко встал, чтобы пожать руку, теперь демонстративно покачал головой. Ничто не гремело. Хорошо - он уже был в довольно хорошей форме. "Что касается работы, я могу либо выполнить ее, либо выяснить, почему это невозможно. Что касается оплаты, я слышал, как тебя называли по-разному, но "пайкер" никогда не был одним из них ".
  
  "Очень хорошо. Я предсказываю, что вы далеко пойдете ". Морган снова пожал руку Линзмена; и снова Сэммс не смог оценить искренность сенатора. "Во вторник днем. Космодром Нью-Йорка. Космический корабль "Королева-девственница". Явитесь к капитану Уиллоуби в офис дока в четырнадцать ноль-ноль. По пути к выходу зайдите в кассу. До свидания".
  
  
  ГЛАВА 9
  
  Пиратство было распространено. Однако не было и не будет в течение многих лет никаких подозрений, что в этом бизнесе было что-то очень важное. Мургатройд был просто космическим капитаном Киддом; и даже если бы он действительно был связан с Галактическими космическими путями, этот факт не был бы удивительным. Такие отношения существовали всегда; самые свирепые и страшные пираты древнего мира работали в полном партнерстве с первыми семьями того мира.
  
  Вирджил Сэммс думал о пиратах и о пиратстве, когда покидал кабинет сенатора Моргана. Он все еще думал о них, когда отчитывался перед Родериком Киннисоном. Следовательно:
  
  "Но хватит об этом материале и обо мне, Род. Введи меня в курс операции "Босконе"."
  
  "Разветвлениям нет конца. Ваше предположение было верным, что потери Spaceways от пиратов, вероятно, фальшивые. Но не известные атаки - то есть те случаи, когда корабль был найден позже с частью или большей частью персонала живым, - дали нам реальную информацию. Все они были очень похожи. Но когда мы изучали тотальные исчезновения, мы действительно сорвали джек-пот ".
  
  "Это звучит не совсем правильно, но я слушаю".
  
  "Вам лучше, поскольку это заходит дальше, чем даже вы подозревали. Получить списки пассажиров и имена экипажей независимых судов, которые были бесследно утеряны, не составило никакого труда. Их родственников и друзей - мы сосредоточились в основном на женах - можно было найти, за исключением нескольких обычных людей, которые так часто переезжали, что терялись. Космонавты в среднем молоды, вы знаете, а их жены еще моложе. Что ж, эти молодые женщины получили работу, большинство из них повторно вышли замуж и так далее. Короче говоря, нормальный."
  
  "А в случае с космическими путями - ненормально?"
  
  "Решительно нет. Во-первых, вы были бы поражены тем, как мало публиковалось списков пассажиров, и, по-видимому, списки экипажа вообще не публиковались. Нет смысла вдаваться в подробности относительно того, как мы получили материал, но мы получили его. Однако девять десятых жен исчезли, и ни одна из них не вышла замуж повторно. Единственными, кого мы смогли найти, были те, кому было все равно, даже когда их мужья были живы, увидят они их когда-нибудь снова или нет. Но большим прорывом было - вы помните исчезновение круизного лайнера для девочек-школьников?"
  
  "Конечно. Это наделало много шума ".
  
  "Интересный момент в связи с этим круизом заключается в том, что за два дня до того, как корабль взлетел на воздух, была ограблена школа. Хранилище было вскрыто термитом, и все административное здание сгорело дотла. Все школьные записи были уничтожены. Таким образом, список пропавших без вести должен был быть составлен на основе заявлений, сделанных друзьями, родственниками и кем угодно еще ".
  
  "Я помню что-то в этом роде. Однако у меня сложилось впечатление, что компания по производству космических кораблей снабдила ... О!" Тон мысли Сэммса резко насторожил. "Это было в Космосе, под прикрытием?"
  
  "Определенно. Наше лучшее предположение заключается в том, что примерно в то время исчезло довольно много женщин с судов, а не одна. В колледже Остин в тот год было больше студентов, чем когда-либо до или с тех пор. В тот круиз отправились статисты, а не постоянные посетители; те, кто решил, что удобнее исчезнуть в космосе, чем стать обычными пропавшими без вести ".
  
  "Но Род! Это означало бы ... но где?"
  
  "Это означает именно это. И выяснение "где" приведет к созданию проекта. В этой галактике более двух тысяч миллионов солнц, и, по лучшим оценкам, существует более такого количества планет, пригодных для обитания существ более или менее человеческого типа. Вы знаете, какая большая часть галактики была исследована и как быстро продвигается работа по исследованию остальной ее части. Ваше предположение так же хорошо, как и мое, о том, где сейчас находятся эти космонавты и инженеры, их жены и подружки. Однако я уверен в четырех вещах, ни одну из которых мы никогда не сможем доказать. Первое: они не погибли в космосе. Во-вторых, они приземлились на удобной и очень хорошо оборудованной планете Теллурии. Трое; они построили там флот. Четыре; этот флот атаковал холм."
  
  "Как ты думаешь, Мергатройд?" Несмотря на то, что Сэммс был удивлен потрясающим отчетом Киннисона, он не был встревожен.
  
  "Понятия не имею. Данных пока нет."
  
  "И они будут продолжать развиваться", - сказал Сэммс. "У них был флот, намного больший, чем тот, который они ожидали встретить. Теперь они создадут такой, который превосходит все наши объединенные силы. И поскольку политики всегда будут знать, что мы делаем ... или это может быть... Интересно...?"
  
  "Вы можете перестать удивляться". Киннисон свирепо ухмыльнулся.
  
  "Что вы имеете в виду?"
  
  "Именно то, о чем вы собирались подумать. Вы знаете край галактики, ближайший к Теллусу, где проходит этот большой разлом?"
  
  "Да".
  
  "По ту сторону разлома, где его не будут исследовать в течение тысячи лет, есть планета, которая может быть сестрой-близнецом Земли. Без атомной энергии, без космических двигателей, но сильно индустриализованный и стремящийся приветствовать нас. Проект Беннетт. Очень, очень тихо-тихо. Никто, кроме линзменов, ничего об этом не знает. За дело отвечают два друга Дронвайра - умные, слаженные операторы. Это будет военно-морская верфь Галактического патруля ".
  
  "Но Род..." Сэммс начал протестовать, его разум устремился вперед, к бесчисленным проблемам, огромным трудностям, присущим программе, которую его друг так кратко изложил.
  
  "Забудь об этом, Вирдж!" Вмешался Киннисон. "Конечно, это будет нелегко, но мы можем сделать все, что они могут, и сделать это лучше. Вы можете спокойно заниматься своими делами, зная, что когда - и обратите внимание, что я говорю "когда", а не "если" - нам это понадобится, у нас будет флот в рукаве, по сравнению с которым официальный флот будет выглядеть как оперативная группа. Но я вижу, что ты на рандеву, а там Джилл. Передай ей "привет" от меня. И, как говорят веганцы, "Высоко держи хвост, брат!"
  
  Сэммс находился в богато украшенном вестибюле отеля; к нему приближались двое "парней" в форме и Джилл Сэммс. Девушка добралась до него первой.
  
  "Значит, у тебя не было проблем с тем, чтобы узнать меня, моя дорогая?"
  
  "Совсем никаких, дядя Джордж". Она небрежно поцеловала его, и хмель от бэлла улетучился. "Так приятно вас видеть - я так много о вас слышал. Морская комната, вы сказали?"
  
  "Да. Я зарезервировал столик."
  
  И в том знаменитом ресторане, в непревзойденном уединении самого шумного и многолюдного ночного места города, они мало пили; ели не так уж и мало; и разговаривали совсем не так, как обычно.
  
  "Вы думаете, здесь совершенно безопасно?" Джилл спросила первой.
  
  "Прекрасно. Сверхчувствительный микрофон ничего не смог бы расслышать, а вокруг так темно, что читателю по губам, даже если бы он мог читать нас, понадобились бы очки ночного видения с диагональю двенадцать дюймов ".
  
  "Молодец! Они проделали великолепную работу, папа. Если бы не твоя ... ну, твоя личность, я бы не узнал тебя даже сейчас ".
  
  "Значит, ты думаешь, я в безопасности?"
  
  "Абсолютно".
  
  "Тогда мы приступим к делу. Вы, Кнобос и ДалНалтен, все обладаете острым и сильным умом. Вы не можете все ошибаться. Таким образом, "Космические пути" связаны как с бандой Таун-Морган, так и с тионитом. Логическим продолжением этого - Дал, безусловно, думал об этом, хотя и не упоминал об этом - было бы ..." Сэммс сделал паузу.
  
  "Проверьте. Что печально известный Мургатройд, вместо того, чтобы быть просто еще одним главарем пиратов, на самом деле работает на Spaceways и принадлежит к банде Тауна-Моргана-Айзексона. Но, папа, какая идея! Неужели все настолько прогнило, на самом деле?"
  
  "Они могут быть хуже этого. Теперь следующее. Кто, по вашему мнению, настоящий босс?"
  
  "Ну, это, конечно, не Херкимер Херкимер Третий". Джилл отметила его розовым указательным пальцем. У нее спросили мнение; она намеревалась высказать его без извинений или колебаний. "Он мог - почти мог - руководить делами киоска с хот-догами. И это не Кландер. Он даже не мелкая рыбешка; его едва ли можно назвать пескарем. Столь же определенно, что это не венерианский и не марсианский. Они могут управлять планетарными делами, но ничего большего. Я, конечно, не встречался с Мургатройдом, но у меня было несколько оценок, и он не соответствует уровню Тауна. И Большой Джим - и это удивило меня так же сильно, как и вас, - почти наверняка не является главной движущей силой ". Она вопросительно посмотрела на него.
  
  "Вчера это меня бы чрезвычайно удивило; но после сегодняшнего дня - я расскажу вам об этом позже - это не так".
  
  "Я рад этому. Я ожидал аргументации, и я был склонен усомниться в достоверности моих собственных результатов, поскольку они не согласуются с общепринятыми знаниями - или, скорее, с тем, что предполагается знанием. Остаются Айзексон и сенатор Морган." Джилл нахмурилась в недоумении; казалось, впервые за все время она была неуверенна. "Айзексон, конечно, большой человек. Способен. Хорошо информирован. Чрезвычайно способный. Первоклассный руководитель. Не только есть, должны быть, чтобы управлять космическими трассами. С другой стороны, я всегда думала, что Морган был всего лишь пустозвоном ...." Джилл замолчала; мысль повисла в воздухе.
  
  "Я тоже - до сегодняшнего дня", - мрачно согласился Сэммс. "Я думал, что он был просто необычайно коррумпированным, жадным, подстрекательствующим чернь политиком. Возможно, наши оценки о нем придется изменить очень радикально ".
  
  Мысли Сэммса лихорадочно соображали. С двух совершенно разных точек зрения они с Джилл пришли к одному и тому же выводу. Но, если бы Морган действительно был большой шишкой, снизошел бы он до того, чтобы лично взять интервью у такой мелкой сошки, как Олмстед? Или работа Олмстеда была важнее, чем он, Сэммс, предполагал?
  
  "У меня есть еще дюжина вещей, которые нужно обсудить с вами, " продолжил он почти без паузы, " но поскольку этот вопрос о лидерстве - единственный, в котором мой опыт может повлиять на ваше суждение, мне лучше рассказать вам о том, что произошло сегодня ...."
  
  
  Наступил вторник, на часах четырнадцать ноль-ноль; и Сэммс широкими шагами вошел в кабинет. Там был большой, чистый стол; жилистый, напряженный, седовласый мужчина.
  
  "Капитан Уиллоуби?"
  
  "Да".
  
  "Репортаж Джорджа Олмстеда".
  
  "Четвертый офицер". Капитан нажал кнопку; тяжелая, звуконепроницаемая дверь закрылась сама и заперлась.
  
  "Четвертый офицер? Новое звание, да. Что покрывает билет?"
  
  "Новое и особенное. Вот статьи; прочтите и подпишите ". Он не добавил "или иначе", в этом не было необходимости. Было совершенно очевидно, что капитан Уиллоуби, никогда не отличавшийся словоохотливостью, намеревался быть особенно сдержанным со своим новым подчиненным.
  
  Сэммс читал. "... Четвертый Officer...shall...no обязанности по эксплуатации или техническому обслуживанию упомянутого космического корабля ... груза..." Затем шел пункт, который буквально выскочил из газеты и поразил его взгляд: "когда он командует подразделением за пределами корпуса указанного космического корабля, он должен привести в исполнение смертную казнь или другое наказание, которое он сочтет подходящим ...."
  
  Линзмен был потрясен до глубины души, но не показал этого. Вместо этого он взял ручку капитана - его собственную, по мнению Уиллоуби, можно было наполнить исчезающими чернилами - и написал имя Джорджа Олмстеда жирным, плавным почерком Джорджа Олмстеда.
  
  Затем Уиллоуби взял его на борт доброго корабля "Королева-девственница" и отвел в свою каюту.
  
  "Вот вы где, мистер Олмстед. Помимо знакомства с суперкогрузом и остальными вашими людьми, у вас несколько дней не будет никаких обязанностей. У вас есть полное руководство кораблем, за одним исключением. Держитесь подальше от диспетчерской, пока я вас не позову. Это понятно?"
  
  "Да, сэр". Уиллоуби отвернулся, и Сэммс, бросив свой космический мешок на полку, занялся инвентаризацией.
  
  Комната, конечно, была очень маленькой; но, учитывая важность массы, она была обставлена почти экстравагантно. Там были полки, или, скорее, плотные стеллажи с книгами; там были солнечные лампы и полки для карточек, тренажеры и игры; там был приемник, способный передавать программы практически из любой точки космоса. В комнате был только один недостаток; в ней не было ультраволнового экрана. Этот недостаток не был удивительным. "Они" вряд ли позволили бы Джорджу Олмстеду узнать, куда "они" его везут.
  
  Однако Сэммс был удивлен, когда встретил людей, которые должны были находиться непосредственно под его командованием; вместо одного или, самое большее, двух, их было ровно сорок. И все они были, как ему показалось на первый взгляд, отбросами самых низких погружений в космосе. Однако вскоре он узнал, что не все они были космическими крысами и обитателями Скид-Роуз. Шестеро из них - самые сильные физически и самые закаленные морально - были беглецами из камер со смертельным исходом; убийцами и того хуже. Он посмотрел на самого большого и крепкого из шестерых - рыжеволосого гиганта с глазами, как у буравчика, - и спросил:
  
  "Что они сказали тебе, Твор, о том, в чем будет заключаться твоя работа?"
  
  "Они не сказали. Только то, что это было опасно, но если бы я делал именно то, что сказал бы мне мой босс, и ничего больше, я мог бы даже не пострадать. И на следующей неделе я должен был сделать глубокий вдох, понимаете? Именно так все и было, босс."
  
  "Я вижу", и один за другим Вирджил Сэммс, мастер-психолог, изучал и анализировал свою разношерстную команду, пока его не вызвали в диспетчерскую.
  
  Навигационный отсек был закрыт; никаких карт видно не было. На одной "живой" видеозаписи была изображена планета и ярко-бело-голубое солнце.
  
  "На данный момент мне приказано рассказать вам все, что я знаю о том, что вы должны сделать, и об этой планете внизу. Они называют это Тренко." Для Вирджила Сэммса, первого приверженца цивилизации, когда-либо услышавшего это название, это название ровным счетом ничего не значило. "Ты должен взять примерно пятерых своих людей, спуститься туда и собрать как можно больше зеленых листьев. Не зеленого цвета; что-то вроде пурпурного. То, что они называют широколистным, самое лучшее; листья около двух футов длиной и фута шириной. Но не будьте слишком разборчивы. Если под рукой нет широколистного издания, возьмите все, что сможете достать."
  
  "Что такое оппозиция?" Сэммс тихо спросил. "И что в них такого, что делает их такими жесткими?"
  
  "Ничего. Даже без обитателей. Только сама планета. После Арисии это самая проклятая планета в космосе. Я никогда не был к этому ближе, чем сейчас, и никогда не буду, поэтому я ничего об этом не знаю, кроме того, что слышал; но в этом есть что-то такое, что убивает людей или сводит их с ума. В каждом рейсе мы тратим семь или восемь лодок и тридцать пять или сорок человек, и самым большим грузом, который кто-либо когда-либо увозил отсюда, было чуть меньше двухсот фунтов листьев. Очень часто мы не получаем ни одного."
  
  "Они сходят с ума, да?" Несмотря на свой контроль, Сэммс побледнел. Но это не могло быть похоже на Арисию. "Каковы симптомы? О чем они говорят?"
  
  "Разные. Кажется, главное в том, что они теряют зрение. Не совсем слепые, но не могут видеть, где что находится; или, если они это видят, этого там нет. И каждую ночь идет дождь глубиной более сорока футов, и все же к утру все высыхает. Самые сильные электрические бури во Вселенной, а скорость ветра - я могу показать вам графики - превышает восемьсот миль в час ".
  
  "Ух ты! Как насчет времени? С вашего разрешения, я хотел бы провести некоторые исследования, прежде чем попытаюсь приземлиться."
  
  "Отличная идея. У пары других мальчиков было то же самое, но это не помогло - они не вернулись. Я дам вам два земных дня - нет, три, - прежде чем я оставлю вас и начну отправлять другие лодки. Выбери своих пятерых мужчин и посмотри, на что ты способен."
  
  Когда лодка отчалила, из динамика быстро донесся голос Уиллоуби. "Я знаю, что у вас, пятерых мужчин, есть идеи. Забудь о них. Четвертый офицер Олмстед имеет полномочия и приказ всадить пулю весом в полунции в кишки любому из вас или всем вам, кто не прыгнет, и прыгнет быстро, чтобы сделать то, что он вам скажет. И если эта лодка делает какие-нибудь забавные движения, я взрываю ее из эфира. Удачного сбора урожая!"
  
  В течение сорока восьми земных часов, отводя время только на сон, Сэммс сканировал и обозревал планету Тренко; и чем больше он ее изучал, тем более возмутительно ненормальной она становилась.
  
  Тренко был и остается действительно своеобразной планетой. Его атмосфера - это не воздух, каким мы его знаем; его гидросфера не похожа на воду. Половина этой атмосферы и большая часть гидросферы состоят из одного химического вещества, вещества с очень низкой температурой испарения и температурой кипения около семидесяти пяти градусов по Фаренгейту. Дни в Тренко очень жаркие, а ночи пронзительно холодные.
  
  Следовательно, ночью идет дождь: и по сравнению с земным ливень в один дюйм в час едва ли является моросью. На Тренко действительно идет дождь - сорок семь футов и пять дюймов осадков каждую ночь каждого тренконского года. И это огромное уплотнение, конечно, вызывает ветер. Графики Уиллоуби были точными. За исключением самых полюсов Тренко, нет места или времени, в которое земной шторм не представлял бы собой мертвого штиля; а вдоль экватора, на каждом восходе и на каждом закате, ветер дует с дневной стороны на ночную со скоростью, к которой ни один земной ураган или циклон, каким бы сильным он ни был, даже отдаленно не приближался.
  
  Следовательно, также существует молния. Не в слабых и случайных вспышках, которые мы, жители нежной Терры, знаем, а в непрерывном, ослепляющем блеске, который затмевает обычное солнце; в бьющих, сокрушительных разрядах мощностью в несколько миллиардов вольт, которые не только делают темноту там неизвестной, но и искажают до неузнаваемости и не функционируют искривление и гав самого пространства. Зрение почти полностью бесполезно в этой фантастически измененной среде. Как и ультралучевой.
  
  Посадка на дневной стороне, за исключением, возможно, точного полудня, была бы невозможна из-за ветра, и корабль не смог бы оставаться на посадке более пары минут. Посадка на темную сторону была бы практически такой же плохой из-за огромного заряда, который получила бы лодка, - если только на лодке не было чего-то, что можно было бы переделать в утечку. Так ли это? Это произошло.
  
  Раз за разом, от полюса к полюсу и с полуночи круглосуточно, Сэммс направлял Visibeam и spy-ray вниз, к ложно видимой поверхности Тренко, с постоянными и бессмысленно невозможными результатами. Планета накренилась, покачнулась, завертелась и затанцевала. Он распался на куски, каждый из которых начал безумно следовать математически невозможным путям.
  
  Наконец, в отчаянии, он протаранил балку и удерживал ее. Он снова увидел, как планета распадается у него на глазах, но на этот раз он выстоял. Он знал, что находится далеко за пределами стратосферы, на высоте добрых двухсот миль. Тем не менее, он увидел огромную массу зазубренных камней, падающих прямо вниз с ужасающей скоростью на его крошечную спасательную шлюпку!
  
  К сожалению, команда, на которую он в последнее время не обращал особого внимания, тоже это увидела; и один из них со звериным воплем прыгнул к Сэммсу и приборам управления. Сэммс, потянувшись за пистолетом и блэкджеком, развернулся как раз вовремя, чтобы увидеть, как большой рыжеволосый вырубил потенциального нападавшего сильным ударом ребром ладони в основание черепа.
  
  "Спасибо, Твор. Почему?"
  
  "Потому что я хочу выбраться из этого живым, а он отправил бы нас всех в ад за пятнадцать минут. Ты знаешь намного больше, чем мы, так что я играю по-твоему. Видишь?"
  
  "Я понимаю. Ты умеешь пользоваться sap?"
  
  "Художник", - скромно признался большой человек. "Просто скажи мне, как долго ты хочешь, чтобы парень отсутствовал, и я не пропущу ни минуты, в любом случае. Но тебе лучше вышибить мозги этой крошке прямо сейчас. Он ни черта не годится."
  
  "Не раньше, чем я увижу, может он работать или нет. Вы процианин, не так ли?"
  
  "Да. Мидлендс - Северная Централь."
  
  "Что ты сделал?"
  
  "Поначалу ничего особенного. Только что убил парня, которого нужно было убить; но у проклятой воши было много денег, поэтому они дали мне двадцать пять лет. Мне это не очень понравилось, и я вел себя грубо, поэтому они отправили меня в одиночную камеру-ботинок, бинт и так далее. Итак, я попытался прорваться - убил шестерых или восьмерых, может быть, дюжину охранников, - но у меня ничего не вышло. Итак, они выбрали меня для большого дела. Это все, босс."
  
  "Сейчас я повышаю тебя до командира отделения. Вот сок. " Он протянул Торну его блэкджек. "Посмотри их - я буду слишком занят, чтобы. Это приземление обещает быть трудным ".
  
  "Попался, босс". Торн откалибровывал свое оружие, экспериментально ударив себя по ноге. "Продолжай. Что касается этих крошек, то этот баллон с воздухом в твоем полном распоряжении ".
  
  Сэммс наконец решил, чем он собирается заниматься. Он обнаружил терминатора на утренней стороне, поставил свой маленький корабль несколько ближе к рассвету, чем к полуночи, и "перерезал веревку". Он быстро прочитал книгу the sun, отключил свои пластины и позволил ей упасть, наблюдая только за своими датчиками давления и гироскопами.
  
  Сто миллиметров ртутного столба. Триста. Пятьсот. Он замедлил ее. Он собирался ударить по жидкой среде, но если бы он ударил слишком сильно, то разбил бы лодку, и он понятия не имел, каким будет атмосферное давление на поверхности Тренко. Шестьсот. Даже такой поздней ночью это может быть больше, чем на Земле ... а может быть, и намного меньше. Семьсот.
  
  Все медленнее и медленнее он полз вниз, его напряжение возрастало бесконечно быстрее, чем стрелка датчика. Это была посадка по приборам с удвоенной силой! Восемьсот. Как команда восприняла это? Сколько из них пришлось отключить Торну? Он быстро огляделся по сторонам. Ни одного! Теперь, когда они не могли видеть галлюцинаторные образы на пластинах, они совсем не страдали - он сам был единственным на борту, кто испытывал напряжение!
  
  Девятьсот... девятьсот сорок. Лодка "ударилась о напиток" с грохотом и брызгами. Однако скорость его действия была достаточно медленной, а жидкость попала достаточно глубоко, так что никакого ущерба нанесено не было. Сэммс приложил немного усилий к движению и развернул острый нос своего аппарата по прямой к солнцу. Маленькое суденышко медленно продвигалось вперед, настолько близко к воде, насколько Сэммс мог его удержать; приземлилось мягко, как речной пароход на илистую отмель. Совершенно невероятный ливень ослаб; Линзмен знал, что второй критический момент близок.
  
  "Пристегнитесь, мужчины, пока мы не увидим, что этот ветер собирается с нами сделать".
  
  Атмосфера, движущаяся со скоростью, значительно превышающей звуковую, фактически была не газом, а твердым веществом. Даже твердая обшивка космической шлюпки из легкосплавных пластин, со всеми ее креплениями, не выдержала того, что последовало дальше. Инертная, она была бы расколота, раздавлена, расплющена и скручена в кренделя. Палец Сэммса ударил вниз; Айсберг пришел в действие; спасательная шлюпка освободилась как раз в тот момент, когда яростный взрыв квазитвердого пара поднял ее в воздух.
  
  Второй спуск был намного быстрее и намного легче первого. На этот раз Сэммс не остался на поверхности и не направился к берегу. Теперь, зная, что этот океан недостаточно глубок, чтобы причинить вред его судну, он позволил ему пойти ко дну. Более того, он перевернул судно на бок и повел его под плоским углом ко дну; так глубоко, что край шлюза по правому борту оказался на одном уровне со дном океана. Они снова ждали; и на этот раз ветер не унес спасательную шлюпку прочь.
  
  Исходя из чисто теоретических соображений, Сэммс предположил, что странное искажение зрения должно быть функцией расстояния, и его наблюдения до сих пор соответствовали этой гипотезе. Теперь, медленно и осторожно, он отправил визуальный луч. Десять футов ... двадцать ... сорок ... все чисто. В пятьдесят лет зрение было определенно плохим; в шестьдесят это стало невозможным. Он сократился до сорока и начал изучать растительность, растущую с такой фантастической скоростью, что листья, прижатые штормом к земле и закрепленные там тяжелыми корешками, были уже в несколько дюймов длиной. Там также было что-то вроде жизни животных, но Сэммс в данный момент не интересовался тренконской зоологией.
  
  "Это те растения, которые мы собираемся получить, босс?" Спросил Торн, глядя в тарелку через плечо Сэммса. "Может, нам сейчас пойти и начать собирать их?"
  
  "Пока нет. Даже если бы мы смогли открыть порт, взрыв уничтожил бы нас. Кроме того, это снесло бы вам голову на одном уровне с комингсом, как только вы ее высунули. Через некоторое время этот ветер должен стихнуть; мы выйдем на улицу незадолго до полудня. Тем временем мы будем готовиться. Пусть мальчики достанут пару запасных стоек номер двенадцать, несколько зажимов и цепь, четыре стопорных блока и сотню футов тяжелой космической веревки....
  
  "Хорошо", - продолжил он, когда приказ был выполнен. "Протяните трос от лебедки через блоки захвата здесь, и здесь, и здесь, чтобы я мог тащить вас обратно против ветра. Пока ты будешь этим заниматься, я установлю пульт дистанционного управления на лебедку."
  
  Незадолго до того, как яростное бело-голубое солнце Тренко достигло меридиана, шестеро мужчин надели скафандры, и Сэммс осторожно открыл люки воздушного шлюза. Они сработали. Ветер теперь был едва ли сильнее земного урагана; дико хлещущие широколистные растения, рвущиеся вверх, были почти на полпути к вертикали. Листья, по-видимому, были почти полностью разросшимися.
  
  Четверо мужчин прикрепили свои костюмы к леске. Линия была оплачена. Каждый мужчина выбрал два листа; самые большие, толстые и пурпурные, до которых смог дотянуться. Сэммс оттащил их обратно и получил добычу; Торн убрал листья. Снова-снова-снова.
  
  С полуднем наступило несколько минут "затишья". Сильный человек мог противостоять сильно меняющемуся ветру; мог передвигаться, не унося его за горизонт; и в течение этих нескольких минут все шестеро мужчин собирали листья. Однако то время было очень коротким. Ветер выровнялся в обратном направлении со все возрастающей яростью; лебедка и космический трос снова вступили в игру. И через каких-то полчаса, когда линия начала гудеть почти музыкальной нотой под нагрузкой, Сэммс решил прекратить это.
  
  "На сегодня это все, ребята", - объявил он. "Еще примерно два раза, и эта линия расстанется. Ты проделал слишком хорошую работу, чтобы потерять тебя. Безопасный корабль."
  
  "Мне выпустить воздух, сэр?" - Спросил Торн.
  
  "Я так не думаю". Сэммс на мгновение задумался. "Нет. Я боюсь рисковать. Это вещество, чем бы оно ни было, вероятно, столь же ядовито, как цианид. Мы не снимем скафандры и отправимся в космос на выхлопе".
  
  Время шло. Наступила "ночь"; дождь и наводнение. Дно смягчилось. Сэммс вытащил спасательную шлюпку из грязи и унес подальше от планеты. Он открыл выпускные клапаны, затем оба шлюзовых отверстия; загрязненный воздух был заменен сверхтвердым вакуумом межпланетной пустоты. Он подал сигнал королеве-девственнице; спасательная шлюпка была поднята на борт.
  
  "Быстрей в путь, Олмстед", - поздравил его Уиллоуби. "Я удивлен, что ты вообще вернулся, не говоря уже о том, что у тебя так много вещей и ты не потерял мужчину. Дайте мне вес, мистер, быстро!"
  
  "Триста сорок восемь фунтов, сэр", - доложил суперкруз.
  
  "Боже мой! И все исключительно широколиственные! Никто никогда не делал этого раньше! Как ты это сделал, Олмстед?"
  
  "Я не знаю, было бы это вашим делом или нет". Выражение лица Сэммса не было оскорбительным; просто задумчивым. "Не то чтобы мне было наплевать, но мой способ может не сильно помочь кому-то еще, и я думаю, что мне лучше сначала явиться в главный офис, и пусть они сами все расскажут. Достаточно справедливо?"
  
  "Достаточно справедливо", - неохотно признал шкипер. "Что за чушь! И никаких потерь!"
  
  "Одна лодка с воздухом - это все; но воздух здесь дорогой". Сэммс намеренно высказал свою точку зрения.
  
  "Воздух!" Уиллоуби фыркнул. "Я в любое время обменяю вам сотню пузырьков с воздухом на любой из этих листьев!" Это было то, что Сэммс хотел знать.
  
  Капитан Уиллоуби был умен. Он знал, что путь к успеху - использовать, а затем растоптать своих подчиненных; подлизываться к тем начальникам, которые были слишком сильны, чтобы их можно было свергнуть и таким образом вытеснить. Он знал, что у этого Олмстеда есть все необходимое, чтобы стать большой шишкой. Поэтому:
  
  "Они сказали мне, чтобы держать вас в неведении, пока мы не добрались до Тренко," он более чем наполовину извинился перед своим четвертым офицером вскоре после того, как королева-девственница вышла из Trenconian системы. "Но они ничего не сказали о том, что было потом - возможно, они решили, что тебя больше не будет на борту, как обычно, - но в любом случае, ты можешь оставаться прямо здесь, в рубке управления, если хочешь".
  
  "Спасибо, шкипер, но не лучше ли было бы, " он незаметно кивнул головой в сторону других офицеров, " разыграть эту поездку? Мне все равно, куда мы направляемся, и мы не хотим, чтобы кому-нибудь в голову приходили какие-то смешные идеи ".
  
  "Конечно, это было бы намного лучше - пока ты знаешь, что все твои карты - тузы, насколько я могу судить".
  
  "Спасибо, Уиллоуби. Я запомню это ".
  
  Сэммс не был до конца откровенен с рядовым капитаном. Судя по времени, необходимому для путешествия, он знал, что Тренко находится на расстоянии нескольких парсеков от Солнца. Он не знал направления, так как расстояние было настолько велико, что он не смог разглядеть ни одной звезды или созвездия. Однако он знал курс, на котором тогда находилось судно, и с тех пор он будет знать курсы и расстояния. Он был вполне доволен.
  
  Прошло несколько дней без происшествий. Сэммса снова вызвали в диспетчерскую, чтобы он увидел, что корабль приближается к солнечной системе с тремя солнцами.
  
  "Это то место, где мы собираемся приземлиться?" спросил он равнодушно.
  
  "Мы не собираемся приземляться", - сказал ему Уиллоуби. "Вы собираетесь посадить широколистника на своей лодке, достаточно близко, чтобы вы могли спустить его на парашюте туда, куда он должен отправиться. Будь осторожен, пилот, оставайся инертным и соответствуй внутренним качествам. Теперь, Олмстед, смотри. Вы видели подобные системы раньше?"
  
  "Нет, но я знаю о них. Те два солнца вон там чертовски намного больше и дальше, чем кажутся, а вот это, гораздо меньшее, находится в троянском положении. Есть ли у этих больших солнц планеты?"
  
  "Говорят, по пять или шесть штук за штуку; все жарче и суше, чем медные петли ада. У этого солнца их семь, но номер два - "Кавенда", как они ее называют, - единственная теллурианская планета в системе. Первое, что мы ищем, - это большой континент в форме ромба ... Есть только один континент такой формы ... вот он, вон там. Обратите внимание, что один конец больше другого - этот конец находится на севере. Проведите линию, разделяющую континент надвое, и отмерьте от северного конца треть длины линии. Это тот момент, к которому мы сейчас ныряем ... видишь тот кратер?"
  
  "Да". "Королева-девственница", хотя все еще находилась на высоте сотен миль, быстро снижала скорость. "Это, должно быть, что-то большое".
  
  "Это добрых пятьдесят миль в поперечнике. Спускайтесь до тех пор, пока не будете абсолютно уверены, что коробка приземлится где-нибудь внутри края этого кратера. Затем выбросьте это. Парашют и отправитель выполняются автоматически. Понимаете?"
  
  "Да, сэр; я понимаю", - и Сэммс ушел.
  
  Однако его гораздо больше интересовали звезды, чем выпуск "broadleaf". Созвездие непосредственно за Солнцем, где бы он ни находился, могло быть узнаваемо. Его форма была бы меньше и более или менее искажена; его меньшие звезды, яркие для земных глаз только из-за их близости, были бы более тусклыми, возможно, невидимыми; изображение было бы еще более запутанным из-за находящихся поблизости блестящих незнакомцев; но такие гиганты, как Канопус и Ригель, Бетельгейзе и Денеб, несомненно, были бы хорошо видны, если бы он только мог их распознать. Из Тренко его поиски не увенчались успехом; но он все еще пытался.
  
  Там было что-то смутно знакомое! Потея от умственных усилий, он заблокировал слишком близкие, слишком яркие звезды и интенсивно изучал те, что остались. Наиболее заметными были бело-голубые и красные. Ригель и Бетельгейзе? Может ли это созвездие быть Орионом? Пояс был очень слабым, но он был там. Тогда Сириус должен быть примерно там, а Поллукс примерно там; и на таком расстоянии они должны быть примерно одинаково яркими. Они были. Альдебаран был бы оранжевым и примерно на одну звездную величину ярче, чем Поллукс; а Капелла была бы желтой и еще на половину звездной величины ярче. Вот они! Не слишком близко к тому, где они должны быть, но достаточно близко - это был Орион! И эта тионитская промежуточная станция, таким образом, находилась где-то около семнадцати часов прямого восхождения и склонения плюс десять градусов!
  
  Он вернулся к королеве-девственнице. Она взорвалась. Сэммс задавал очень мало вопросов, а Уиллоуби добровольно поделился очень малой информацией; тем не менее Первый линзмен узнал больше, чем кто-либо из его товарищей-пиратов мог бы вообразить возможным. Отчужденный, молчаливый, до некоторой степени бескорыстный, он, казалось, проводил практически все свое время в своей каюте, когда фактически не был на работе; но он держал глаза и уши широко открытыми. И у Вирджила Сэммса, как уже упоминалось, был мозг.
  
  Королева-девственница быстро перелетела из Кавенды в Вегию, прибыв точно в срок; гордый, чистый космический корабль, столь же вне подозрений, как и сама Кальпурния. Сэммс выгрузила свой груз; заменила его одним для Земли. Она была обслужена. Она быстро и без происшествий добралась до Теллуса. Она пришвартовалась в космопорту Нью-Йорка. Вирджил Сэммс беззаботно вошел в обычную с виду комнату отдыха; Джордж Олмстед, полностью информированный, беззаботно вышел.
  
  Как только смог, Сэммс линзировал Нортропа и Джека Киннисона.
  
  "Мы выстроили в ряд тысячу и один сигнал, сэр", - доложил Нортроп за пару, - "но только один из них нес сообщение, и это не имело смысла".
  
  "Почему бы и нет?" Сэммс резко спросил. "С точки зрения объективности, любой вид сообщения, каким бы искаженным, закодированным или прерванным он ни был, имеет смысл".
  
  "О, мы поняли, что там говорилось" Джек вошел ", но этого было сказано недостаточно. Просто "ГОТОВ-ГОТОВ-ГОТОВ"; снова и снова."
  
  "Что!" - Воскликнул Сэммс, и мальчики почувствовали, как работает его мозг. "Этот сигнал, случайно, не исходил где-нибудь около семнадцати часов и плюс десяти градусов?"
  
  "Очень близко. Почему? Как вы узнали?"
  
  "Тогда это действительно имеет смысл!" Сэммс воскликнул и созвал генеральную конференцию линзменов.
  
  "Продолжайте работать в том же направлении", - напоследок распорядился Сэммс. "Оставь Рэя Олмстеда на холме вместо меня. Я отправляюсь на Плутон и - я надеюсь - на Палейн Севен".
  
  Родерик Киннисон, конечно, протестовал; но, в равной степени, конечно, его протесты были проигнорированы.
  
  
  ГЛАВА 10
  
  Плутон в среднем примерно в сорок раз дальше от Солнца, чем Мать-Земля. Каждый квадратный ярд поверхности Земли получает примерно в тысячу шестьсот раз больше тепла, чем каждый из Плутонов. Солнце, видимое с Плутона, - это тусклое пятнышко. Даже в перигелии, событии, которое происходит только раз в двести сорок восемь земных лет, а также в полдень и на экваторе, на Плутоне настолько ужасно холодно, что климатические условия на его поверхности просто не могут быть описаны теплокровным человеком, дышащим кислородом.
  
  Пожалуй, самое хорошее указание, какое только можно дать, это упомянуть тот факт, что лучшим инженерам Патруля потребовалось более шести месяцев, чтобы усовершенствовать броню, которую тогда носил Вирджил Сэммс. Ибо обычный скафандр не подошел бы. Космос сам по себе не холодный; единственная потеря тепла - это излучение в почти идеальный вакуум или через него. Однако при контакте с каменистой металлической почвой Плутона была бы проводимость; и величина неизбежной потери тепла заставила ученых Теллурии ахнуть.
  
  "Смотри под ноги, Вирдж!" это была настойчивая последняя мысль Родерика Киннисона. "Вспомните тех психологов - если они оставались в контакте с этой землей в течение пяти минут, они замораживали свои ноги до лодыжек. Не то чтобы мальчики были плохими, но иногда палочки в колеса проскальзывают несколькими способами. Если ваши ноги когда-нибудь начнут мерзнуть, бросайте все свои дела и возвращайтесь сюда на максимуме!"
  
  Вирджил Сэммс приземлился. Его ноги оставались в тепле. Наконец, убедившись, что обогреватели его костюма смогут выдерживать нагрузку бесконечно, он пешком добрался до поселения, рядом с которым приземлился. И там он увидел своего первого палейнианина.
  
  Или, строго говоря, он видел часть своего первого палейнианина; ибо ни одно трехмерное существо никогда не видело и никогда не увидит целиком ни одного представителя какой-либо из рас с холодной кровью, дышащих ядом. Поскольку жизнь, какой мы ее знаем - органическая трехмерная жизнь - основана на жидкой воде и газообразном кислороде, такая жизнь не возникла и не могла развиться на планетах, температура которых всего на несколько градусов выше абсолютного нуля. Многие, возможно, большинство, из этих ультрахолодных планет имеют своего рода атмосферу; на некоторых атмосферы вообще нет. Тем не менее, с атмосферой или без нее и полностью без кислорода и воды, жизнь - высокоинтеллектуальная жизнь - развивалась на миллионах и миллионах таких миров. Однако эта жизнь не является строго трехмерной. По необходимости, даже в самых низших формах, она обладает расширением в гиперизмерение; и только это метаболическое расширение делает возможным существование жизни в таких экстремальных условиях.
  
  Расширение делает невозможным для любого человека увидеть что-либо от палейнианина, кроме текучей, аморфной, постоянно меняющейся вещи, которая является его трехмерным аспектом момента; делает любые попытки описания или портретирования совершенно бесполезными.
  
  Вирджил Сэммс уставился на палейнианца; пытался увидеть, на что это похоже. Он не мог сказать, были ли у него глаза или антенны; ноги, руки или щупальца, зубы или клювы, когти или клешни или ступни; кожа, чешуя или перья. Это даже отдаленно не напоминало ничего из того, что Линзмен когда-либо видел, ощущал или воображал. Он сдался; отправил исследовательскую мысль.
  
  "Я Вирджил Сэммс, землянин", - медленно и осторожно произнес он после того, как установил контакт с внешними гранями разума существа. "Не могли бы вы, сэр или мадам, уделить мне минутку вашего времени?"
  
  "В высшей степени возможно, линзмен Сэммс, поскольку мое время имеет совершенно ничтожную ценность". Разум монстра вспыхнул в согласии с разумом Сэммса со скоростью и точностью, которые заставили его ахнуть. То есть часть этого вошла в раппорт с частью его самого: должны были пройти годы, прежде чем даже Первый линзмен узнал бы о палейнианцах гораздо больше, чем он узнал при том первом контакте; ни одно человеческое существо, кроме Детей Линзы, никогда не смогло бы даже смутно понять запутанные лабиринты, парадоксальные сложности разума палейниан.
  
  ""Мадам" может быть приблизительно правильным", - плавно продолжила мысль туземца. "Мое имя, в вашей символике, Двенадцатый Пилинипси; по образованию, выучке и роду занятий я главный декситробопер. Я понимаю, что вы действительно уроженец той адской планеты Три, на которой так долго предполагалось, что никакая жизнь существовать не может. Но общение с вашей расой до сих пор было практически невозможно... Ах, объектив. Поистине замечательное устройство. Я бы убил тебя и забрал это, если бы не очевидный факт, что только ты можешь обладать этим ".
  
  "Что!" Тревога и оцепенение затопили разум Сэммса. "Вы уже знакомы с линзой?"
  
  "Нет. Ваш - первый, который кто-либо из нас воспринял. Механика, математика и основная философия этой вещи, однако, довольно ясны."
  
  "Что!" Сэммс снова воскликнул. "Значит, вы можете сами изготавливать линзы?"
  
  "Ни в коем случае, не больше, чем вы, теллурийцы, можете. Здесь задействованы величины, переменные, детерминанты и силы, которые ни один палейнианин никогда не сможет развить, сгенерировать или контролировать ".
  
  "Я вижу". Линзмен взял себя в руки. Для первого линзмена он действительно производил жалкое впечатление....
  
  "Далеко не так, сэр", - заверило его чудовище. "Учитывая странность среды, в которую вы добровольно и бессмысленно себя бросили, ваш разум хорошо интегрирован и силен. В противном случае он бы разбился. Если бы мы поменялись местами, одна мысль о бушующем жаре на вашей Земле была бы - не подходите ближе, пожалуйста!" Существо исчезло; вновь появилось на расстоянии многих ярдов. Ее мысли были содроганием от отвращения, ужаса, абсолютного отвращения. "Но чтобы продолжать. Я безуспешно пытался проанализировать и понять вашу цель. Конечно, эта неудача не слишком удивительна, поскольку мой разум слаб, а общая сила невелика. Объясните свою миссию, пожалуйста, как можно проще."
  
  Слаб? Маленький? Учитывая силу, которую только что продемонстрировало чудовище, Сэммс попытался найти иронию, сарказм или притворство. Не было никаких следов чего-либо подобного.
  
  Затем он целых пятнадцать минут пытался объяснить, что такое Галактический патруль, но в конце единственной реакцией палейнианина было полное непонимание.
  
  "Я совершенно не понимаю пользы или необходимости в такой организации", - категорично заявила она. "Этот альтруизм - что в нем хорошего? Немыслимо, чтобы какая-либо другая раса пошла на какой-либо риск или приложила какие-либо усилия ради нас, не больше, чем мы сделали бы ради них. Игнорировать и быть проигнорированным, как вы, должно быть, уже знаете, - это главный принцип."
  
  "Но между нашими мирами существует небольшая коммерция; ваши люди не игнорировали наших психологов; и вы не игнорируете меня", - указал Сэммс.
  
  "О, никто из нас не совершенен", - ответил Пилинипси, мысленно пожав плечами и, как показалось, воздушно взмахнув членом с множеством щупалец. "К этому идеалу, как и к любому другому, можно приблизиться только асимптотически, он никогда не будет достигнут; и я, будучи несколько глупым и неразумным, а также слабым и колеблющимся, гораздо менее совершенен, чем большинство".
  
  Ошеломленный, Сэммс попробовал новый подход. "Я мог бы прояснить свою позицию, если бы знал вас лучше. Я знаю твое имя и то, что ты женщина из Седьмого Палейна" - это показатель реальных размеров Вирджила Сэммса, который на самом деле думал "женщина", а не просто "самка" - "но все, что я могу понять о твоей профессии, это название, которое ты ей дал. Чем занимается главный декситробопер?"
  
  "Она-или он- или, возможно, it...is руководитель работы по декситробопингу." Мысль, хотя и совершенно ясная, была совершенно бессмысленной для Сэммса, и палейнианин знал это. Она попыталась снова. "Декситробопинг имеет отношение к ... питанию? Без питательных веществ."
  
  "Ах, Сельское хозяйство-сельское хозяйство", - подумал Сэммс; но на этот раз палейнианин не смог уловить концепцию. "Охота? Рыбалка?" Лучше не бывает. "Тогда покажите мне, пожалуйста".
  
  Она пыталась; но демонстрация тоже была бесполезна; ибо для Сэммса движения палейнианина были действительно бессмысленными. Необычно текучий, неуловимо меняющийся предмет метался взад и вперед, поднимался и опускался, появлялся и исчезал; претерпевая при этом циклические изменения в форме, облике и размере, в аспекте и текстуре. Оно было то колючим, то щупальцевидным, то чешуйчатым, то покрытым особенно отталкивающими, похожими на перья листьями, из каждого сочилась малиновая слизь. Но, по-видимому, это вообще ничего не дало. Конечный результат всей его деятельности был, по-видимому, нулевым.
  
  "Ну вот, это сделано". Мысль Пилинипси снова прояснилась. "Вы наблюдали и поняли? Вы этого не сделали. Это странно - сбивает с толку. Поскольку линза действительно значительно улучшила общение и понимание, я надеялся, что это может распространиться и на физическое. Но должно быть какое-то основное отличие, природа которого в настоящее время неясна. Интересно ... если бы у меня тоже был объектив - но нет ...."
  
  "Но да!" Сэммс нетерпеливо вмешался. "Почему бы тебе не отправиться в Арисию и не пройти тестирование на один из них? У тебя великолепный, действительно потрясающий ум. Он во всех отношениях соответствует уровню Линзмена, кроме одного - вы просто не захотите им пользоваться!"
  
  "Я? Отправиться в Арисию?" На земном языке эта мысль вызвала бы презрительный смех. "Как совершенно глупо - как чудовищно глупо! Был бы личный дискомфорт, вполне возможно, личная опасность, и два объектива были бы немногим или не лучше одного в разрешении различий между нашими двумя континуумами, которые, вероятно, на самом деле несоизмеримы ".
  
  "Что ж, тогда, " подумал Сэммс почти злобно, " не могли бы вы представить меня кому-нибудь, кто глупее и безрассуднее вас?"
  
  "Не здесь, на Плутоне, нет". Палейнианин не обиделся. "Вот почему именно я брал интервью у предыдущих посетителей Теллурии и почему я сейчас разговариваю с вами. Другие избегали тебя ".
  
  "Я вижу". Мысль Сэммса была мрачной. "Тогда как насчет родной планеты?"
  
  "Ах. Несомненно. На самом деле, существует группа, клуб, таких людей. Ни один из них, конечно, не настолько безумен - настолько ненормален - как вы, но все они гораздо более безумны, чем я ".
  
  "Кто из этого клуба был бы больше всего заинтересован в том, чтобы стать линзменом?"
  
  "Таллик был наименее стабильным членом Клуба нового мышления, когда я покинул Seven; Крагзекс был вторым. Конечно, с тех пор могли произойти изменения. Но я не могу поверить, что даже Таллик - даже Таллик в его худшем проявлении - был бы настолько безумен, чтобы присоединиться к вашему Патрулю ".
  
  "Тем не менее, я должен увидеть его сам. Можете ли вы и будете ли вы давать мне схему маршрута отсюда до Палейн Севен?"
  
  "Я могу и я сделаю. Ничто из того, о чем вы подумали, не принесет мне никакой пользы; это будет самый простой и быстрый способ избавиться от вас." Палейнианка развернула в сознании Сэммса полностью подробную схему, отключила телепатическую связь и беззаботно отправилась по своим непостижимым делам.
  
  Сэммс, у которого кружилась голова, вернулся к своей лодке и отчалил. И по мере того, как световые годы и парсеки проносились мимо, он все глубже и глубже погружался в сумбур непродуктивных размышлений. Кем были - на самом деле - эти палейнианцы? Как они могли - на самом деле - существовать так, как им казалось? И почему некоторые мысли этого декситробопера - что бы это ни значило! - были такими удивительно четкими и незамысловатыми, в то время как другие ...?
  
  Он знал, что его объектив примет и преобразует в его собственную символику любую мысль или сообщение, какими бы закодированными или искаженными они ни были, как бы ни были отправлены или переданы. Линза была не виновата; виновата была его символика. Были концепции-вещи-реальности-происшествия - настолько чуждые земному опыту, что не существовало никаких референтов. Следовательно, человеческому разуму не хватало каналов, механизмов, чтобы понять их.
  
  Он и Родерик Киннисон бойко обсуждали возможность встречи с формами разумной жизни, настолько чуждыми, что у человечества не было бы никакого смысла контактировать с ними. После того, через что Сэммс только что прошел, это было более вероятно, чем верили он или его друг; и он мрачно надеялся, учитывая, насколько серьезно этот частичный контакт с палейнианцем расстроил его, что возможность никогда не станет фактом.
  
  Он достаточно легко нашел палейнианскую систему, а Палейн - седьмую. Эта планета, конечно, была почти такой же темной на своей обращенной к солнцу стороне, как и на другой, и ее обитатели не пользовались светом. Инструкции Пилинипси, однако, были подробными и точными; следовательно, у Сэммса не составило большого труда определить местонахождение главного города - или, скорее, главной деревни, поскольку настоящих городов там не было. Он нашел единственный на планете космодром. Что за штука, которую можно назвать порт! Он проверил назад; вспомнил именно эту часть своего интервью с главным декситробопером Плутона.
  
  "Место, на которое приземляются космические корабли", - такова была ее мысль, когда она показала ему, где именно это находится по отношению к городу. Только это, и ничего больше. Это был его разум, а не ее, который обеспечивал доки и люльки, служебные машины, офицеров и все другие вещи, которые считались само собой разумеющимися в космических полях повсюду, какими их знал Сэммс. Либо палейнианка не поняла, какими атрибутами Сэммс наделила свою визуализацию, либо ее недостаточно заботило его неправильное понимание, чтобы утруждать себя исправлением этого; он не знал, что именно.
  
  Вся территория была такой же пустой, как его ладонь. За исключением изъеденных, изуродованных, зашлакованных пятен, которые так ясно показывали, что мощные взрывы могли бы сделать с такими невообразимо холодными камнями и металлом, Палейнпорт ничем не отличался от любого другого неулучшенного участка совершенно унылой поверхности планеты.
  
  Не было никаких сигналов; ему не сообщили ни о каких условностях посадки. По-видимому, это был каждый сам за себя. Поэтому огромные посадочные огни Сэммса вспыхнули, и с их помощью он благополучно приземлился. Он надел доспехи и направился к воздушному шлюзу; затем передумал и вместо этого отправился в грузовой порт. Он намеревался пройтись пешком, но из-за пересеченной и пустынной местности и совершенно незнакомой местности между полем и городом он решил вместо этого прокатиться на "крипе".
  
  Это транспортное средство, хотя и медленное, могло ехать - буквально - куда угодно. У него был сигарообразный корпус из магнисплава; у него были большие, мягкие, прочные шины; у него были рельефные гусеницы; у него были воздушные и водяные пропеллеры; у него были складывающиеся крылья; у него были двигатели для вождения, торможения и рулевого управления. Он мог бы пересечь пустыни Марса, океаны и болота Венеры, покрытые трещинами ледники Земли, неровную, холодную поверхность железного астероида и покрытый кратерами пушистый рельеф Луны; если не с одинаковой скоростью, то, по крайней мере, с одинаковой безопасностью.
  
  Сэммс освободил эту штуковину и загнал ее в грузовой шлюз, отметив про себя, что ему придется выпустить воздух из этого шлюза в космос, прежде чем он снова сломает внутреннюю печать. Трап скользнул обратно на корабль; грузовой порт закрылся. Вот он был!
  
  Должен ли он включать фары или нет? Он не знал реакции палейнианцев на свет или отношения к нему. Во время пребывания на Плутоне ему не пришло в голову спросить, а это могло оказаться важным. Посадочные огни его судна, возможно, уже причинили его делу непоправимый вред. Он мог бы ехать при свете звезд, если бы пришлось ... но ему нужен был свет, а он не видел ни одного живого или движущегося существа. Не было никаких доказательств того, что в радиусе нескольких миль был палейнианин. Хотя он своим умом знал, что Палейн будет темным, он ожидал увидеть здания и движение - наземные машины, самолеты и, по крайней мере, несколько космических кораблей - а не это огромное ничто.
  
  По крайней мере, должна быть дорога от главного города Палейна к его единственному космопорту; но Сэммс не видел ее со своего корабля и не мог видеть сейчас. По крайней мере, он не смог узнать это. Поэтому он вцепился в привод трактора и помчался по прямой в сторону города. Полет был не просто тяжелым - он был действительно тяжелым, - но creep был создан для того, чтобы выдерживать наказание, и кресло его пилота было пружинистым и амортизированным в точно такой же степени. Следовательно, хотя сам курс был бесконечно хуже, чем гладко проложенные подходы к Ригелстону, Сэммс нашел это путешествие гораздо менее утомительным, чем предыдущее.
  
  Подъезжая к деревне, он приглушил дорожные огни и сбросил скорость. На самом краю он полностью вырезал их и медленно продвигался вперед при одном только свете звезд.
  
  Что за город! Вирджил Сэммс побывал в обитаемых местах почти на каждой планете с цивилизацией. Он видел города, расположенные в виде кругов, секторов, эллипсов, треугольников, квадратов, параллелепипедов - практически всех планов, известных геометрии. Он видел сооружения всех форм и размеров - узкие небоскребы, широко раскинувшиеся одноэтажные дома, многогранники, купола, сферы, полуцилиндры, а также прямые и перевернутые полные и усеченные конусы и пирамиды. Однако, каким бы ни был план или формы составных частей, эти населенные пункты, без исключения, были понятны. Но это!
  
  Сэммс, глаза которого теперь полностью привыкли к темноте, мог видеть довольно хорошо, но чем больше он видел, тем меньше понимал. Не было никакого плана, никакой согласованности или единства вообще. Это было так, как будто космическая рука выбросила несколько сотен зданий невероятно и бессмысленно разнообразных форм, размеров и архитектуры на пустынную равнину, и как будто каждому сооружению было позволено с тех пор оставаться в любом месте и в любом положении, в котором ему довелось упасть. Тут и там были беспорядочно сложены три или более совершенно несочетаемых структуры. Было несколько, расположение которых было почти упорядоченным. Тут и там были большие участки голой, нетронутой земли неправильной формы. Не было улиц - по крайней мере, ничего, что человек мог бы признать таковыми.
  
  Сэммс направился к одному из таких открытых участков, затем остановился - убрал гусеницы, включил тормоза и заглушил двигатели.
  
  "Не торопись, парень", - посоветовал он себе тогда. "Пока вы не узнаете, чем на самом деле занимается декситробопер, работая по своему ремеслу, не рискуйте вмешиваться или наносить ущерб!"
  
  Тогда ни один линзмен не знал, что холоднокровные ядодышащие существа не были строго трехмерными; но Сэммс знал, что он действительно видел вещи, которые не мог понять. Они с Киннисоном обсуждали подобные случаи достаточно спокойно; но реальности было достаточно, чтобы потрясти даже разум первого линзмена цивилизации.
  
  В любом случае, ему не нужно было подходить ближе. Он достаточно хорошо изучил поведение палейнианцев, чтобы рассматривать их с гораздо большего расстояния, чем его нынешнее; этот личный визит в Палейнополис был жестом дружелюбия, а не необходимостью.
  
  "Таллик? Крагзекс?" Он послал ищущую, вопрошающую мысль. "Линзмен Вирджил Сэммс из Третьей Солнечной системы, вызывающей Таллик, и Крагзекс из Седьмой Палейн".
  
  "Крагзекс признает, Вирджил Сэммс", - мелькнула мысль, такая же бриллиантово-чистая, точная, какой была мысль Пилинипси.
  
  "Таллик здесь или где-нибудь на планете?"
  
  "Он здесь, но в данный момент он в забытьи. Он скоро присоединится к нам ".
  
  Проклятие! Вот оно снова! Сначала "декситробопинг", а теперь это!
  
  "Одну минуту, пожалуйста", - попросил Сэммс. "Я не в состоянии уловить смысл вашей мысли".
  
  "Так я воспринимаю. Вина, конечно, моя, в том, что я не смог полностью настроить свой разум на ваш. Пожалуйста, не воспринимайте это как клевету на характер или силу вашего собственного разума."
  
  "Конечно, нет. Я первый теллурианин, которого вы встретили?"
  
  "Да".
  
  "Я обменялся мыслями с одним другим палейнианцем, и возникла та же трудность. Я не могу ни понять, ни объяснить это; но как будто между нами существуют различия, настолько фундаментальные, что в некоторых вопросах взаимопонимание фактически невозможно ".
  
  "Мастерское обобщение и, несомненно, правдивое. Тогда это потрясающее зрелище - если я правильно понял, в вашей расе всего два пола?"
  
  "Вы правильно прочитали".
  
  "Я не могу понять. Здесь нет близкой аналогии. Однако распыление имеет отношение к воспроизведению."
  
  "Я вижу", и Сэммс увидел не только откровенность, совершенно новую для его опыта, но и новый взгляд как на силу, так и на ограничения своего объектива.
  
  По самой своей природе она была прецизионного уровня. В нем собраны мысли и точно переведены их на английский. Была некоторая свобода действий, но не большая. Если бы какая-либо мысль была такой, что в английском языке не было бы чрезвычайно близкого аналога или референта, the Lens вообще не переводил бы ее, а просто придал бы ей доселе бессмысленный символ - символ, который с этого времени всеми объективами повсюду ассоциировался бы с этим понятием и никаким другим. Сэммс понял тогда, что он мог бы, когда-нибудь, узнать, что на самом деле делал декситробопер и в чем на самом деле заключался акт эмфозинга; но что он, очень вероятно, этого не сделает.
  
  Затем к ним присоединился Таллик, и Сэммс снова с жаром описал, как делал это много раз прежде, Галактический патруль из его фантазий и планов. Крагзекс отказался иметь с этим что-либо общее, почти так же резко, как это сделал Пилинипси, но Таллик медлил - и колебался.
  
  "Широко известно, что я не совсем в своем уме, - признался он, - что может объяснить тот факт, что я бы очень хотел иметь объектив. Но из того, что вы сказали, я понял, что мне, вероятно, не дали бы линзу, которую я мог бы использовать исключительно в своих эгоистичных целях?"
  
  "Это мое понимание", - согласился Сэммс.
  
  "Я так и боялся". Выражение лица Таллика было... "скорбный" - единственное подходящее для этого слово. "У меня есть работа, которую нужно сделать. Проекты, знаете ли, трудные, чрезвычайной сложности и размаха, иногда даже приближающиеся к опасности. Объектив принес бы огромную пользу ".
  
  "Как?" - Спросил Сэммс. "Если ваша работа имеет достаточно большое значение для достаточного количества людей, Mentor, безусловно, предоставит вам объектив".
  
  "Это пошло бы на пользу мне; только мне. Мы, жители Палейна, как вы, вероятно, уже знаете, эгоистичны, подлые, малодушные, трусливые, скрытные и коварные. От того, что вы называете "храбростью", у нас не осталось и следа. Мы достигаем своих целей хитростью, обходными путями, с помощью обмана ". Объектив безжалостно передавал Вирджилу Сэммсу бескомпромиссно точный английский эквивалент каждой мысли палейнианина. "Мы действуем, когда должны действовать вообще открыто, с абсолютно минимальным личным риском. Я не сомневаюсь, что эти взгляды и атрибуты исключат любую возможность владения линзами для меня и для каждого представителя моей расы ".
  
  "Не обязательно".
  
  Не обязательно! Хотя Вирджил Сэммс не знал об этом, это был один из действительно критических моментов в создании Галактического патруля. Сознательным, огромным усилием Первый Линзмен поднялся над узкими, нетерпимыми предрассудками человеческого опыта и сознательно пытался увидеть целое через эрайзианский разум Ментора, а не через свой собственный, земной. То, что Вирджил Сэммс был первым человеком, родившимся со способностью совершать этот подвиг хотя бы частично, было одной из причин, по которой он стал первым обладателем Линзы.
  
  "Не обязательно", - сказал и имел в виду первый линзмен Вирджил Сэммс. Он был невыразимо потрясен - возмущен всеми человеческими фибрами - тем, что этот нечеловеческий монстр так откровенно и бессердечно думал. Однако было много вещей, которые ни одно человеческое существо никогда не могло понять, и не было ни тени сомнения в том, что этот Таллик обладал действительно потрясающим умом. "Ты сказал, что твой разум слаб. Если это так, то это не простое выражение моей слабости. Я могу воспринимать только один, чисто человеческий, аспект правды. При более широком взгляде вполне возможно, что ваша мотивация по меньшей мере столь же "благородна", как и моя. И чтобы завершить мой аргумент, вы работаете с другими палейнианцами, не так ли, для достижения общей цели?"
  
  "Временами, да".
  
  "Тогда вы можете представить желательность сотрудничества с непалейнианскими сущностями для достижения цели, которая принесла бы пользу обеим расам?"
  
  "Постулирующий такой конец, да; но я не в состоянии представить ничего подобного. У вас есть на примете какой-нибудь конкретный проект?"
  
  "Не в данный момент". Сэммс уклонился. Он уже сделал все выстрелы в своем шкафчике. "Однако я совершенно уверен, что если вы отправитесь в Арисию, вам сообщат о нескольких подобных проектах".
  
  Наступил период молчания. Затем:
  
  "Я верю, что отправлюсь на Арисию, причем!" Таллик радостно воскликнул. "Я заключу сделку с твоим другом Ментором. Я отдам ему долю - скажем, пятьдесят процентов или сорок - времени и усилий, которые я экономлю на своих собственных проектах!"
  
  "Просто так ты уходишь, Таллик". Сэммс мужественно скрывал свое истинное мнение о плане палейнианина. "Когда ты сможешь отправиться? Прямо сейчас?"
  
  "Ни в коем случае. Сначала я должен закончить этот проект. Возможно, год - или больше; или, возможно, меньше. Кто знает?"
  
  Таллик отключил связь, и Сэммс нахмурился. Он не знал точной продолжительности Седьмого года, но он знал, что это было долго - очень долго.
  
  
  ГЛАВА 11
  
  Маленький черный корабль-разведчик, которым совместно командовали мастер-пилот Джон К. Киннисон и мастер-электронщик Мейсон М. Нортроп, двигался курсом, действительно очень близким к RA17: D + 10. Однако по снаряжению и персоналу она не была обычным разведчиком. Ее диспетчерская была так забита стеллажами с электроникой и вычислительными машинами, что едва можно было пройти в любом направлении; ее градуированные круги и нониусные шкалы были такого размера и тонкости, которые обычно можно увидеть только на больших судах Галактической службы. И ее команда, вместо обычных двадцати с лишним человек, насчитывала всего семь - одного повара, трех инженеров и трех вахтенных офицеров. В течение некоторого времени молодой третий помощник, тогда еще за пультом, изучал что-то у себя на тарелке; тщательно сравнивая это с картой, прикрепленной к стойке перед ним. Теперь он с преувеличенным почтением повернулся к двум линзменам.
  
  "Господа, кто из ваших Великолепий официально командует этим вот ведром всякой всячины в настоящий момент?"
  
  "Он". Джек использовал свою сигарету в качестве указки. "Парень с неуместно выщипанной бровью над верхней губой. Я заступаю на дежурство не раньше, чем через тысячу шестьсот часов - еще одна драгоценная земная минута, за которую можно помечтать о красотах Земли, такой далекой в космосе, как в прошлом, так и в будущем ".
  
  "А? Красавицы? Множественное число? В следующий раз, когда я увижу вечеринку, чьи фотографии загромождают весь корабль, я расскажу ей о твоих полигамных идеях. Я проигнорирую эту шутку о моих усах, поскольку вы не можете вырастить свои собственные. Я тоже тебя игнорирую - вот так, видишь?" Демонстративно повернувшись спиной к бездельничающему Киннисону, Нортроп осторожно перешагнул через три или четыре макетных соединения и уставился в экран через плечо вахтенного офицера. Затем он изучил таблицу. "Was ist los, Stu? Я ничего не вижу."
  
  "В линии Джека больше, чем в твоей, Мейс. Система, к которой мы направляемся, тройная, а в таблице указано, что двойная. Естественно, конечно. Весь этот регион неисследован, поэтому диаграммы являются астрономическими, а не обзорными. Но это делает нас первооткрывателями, и наш командир - а в книге сказано "Офицер", а не "Офицеры" - должен ...".
  
  "Теперь это я", - объявил Джек, величественно направляясь к тарелке. "Амскрей, ооубсбей. Я назову ребенка. Я сделаю доклад. Я войду в историю...."
  
  "Приди в себя, мелкая сошка. Тебя не было во время открытия." Нортроп положил огромную ладонь Джеку на лицо и мягко надавил. "Ты, конечно же, погибнешь - не в истории, а от удара по ручке, - если попытаешься отобрать у меня хоть каплю грома. И, кроме того, вы бы назвали это "Ямочки" - какая отвратительная мысль!"
  
  "И как бы вы это назвали? "Вирджилия", я полагаю?"
  
  "Далеко не так, мой мальчик". Он намеревался сделать именно это, но теперь не совсем решился. "После нашего проекта, конечно. Планета, к которой мы направляемся, будет называться Забриска; солнца будут A-, B- и C-Забриски, в порядке их размера; и дежурный офицер, лейтенант Л. Стюарт Роулингс, внесет эти и все другие относящиеся к делу данные в журнал. Можешь ли ты классифицировать их отсюда, Джек?"
  
  "Я могу высказать некоторые предположения - вероятно, достаточно близкие для работы по открытию". Затем, через несколько минут: "Два гиганта, сине-белый и голубовато-желтый; и желтый карлик".
  
  "Карлик в Троянском?"
  
  "Это было бы моим предположением, поскольку это единственное место, где он мог оставаться очень долго, но с первого взгляда мало что можно сказать. Однако я могу сказать вам одну вещь - если ваша Забриска не находится в системе, расположенной прямо за этой, это должна быть планета самого большого парня; и, брат, это горячее солнце!"
  
  "Это должно быть здесь, Джек. Я не допускал такой большой ошибки при чтении луча с тех пор, как был второкурсником."
  
  "Я куплюсь на это... Ну, я думаю, мы достаточно близки". Джек уничтожил движущие силы, но не "Бергенхольм"; безынерционное судно мгновенно остановилось в открытом космосе. "Теперь нам нужно выяснить, какая из этих двенадцати или пятнадцати планет была на нашей линии, когда было отправлено последнее сообщение.... Надеюсь, что в этом мы достаточно стабильны. Открой свои камеры, Мейс. Доставайте первую пластинку через пятнадцать минут. Это должно дать мне достаточно информации, чтобы я мог приступить к работе, поскольку мы находимся под большим углом к их эклиптике ".
  
  Работа продолжалась около часа. Затем:
  
  "Что-то приближается со стороны Теллуса", - доложил вахтенный офицер. "Большой и быстрый. Мне окликнуть ее?"
  
  "С таким же успехом", - но незнакомец окликнул первым.
  
  "Космический корабль Чикаго, NA2AA, вызывает. У тебя проблемы? Назовите себя, пожалуйста."
  
  "Космический корабль NA774J подтверждает. Никаких проблем...."
  
  "Нортроп! Джек!" - пришла крайне обеспокоенная мысль Вирджила Сэммса. Супердредноут пронесся рядом, всего в нескольких сотнях миль от нас, и остановился. "Почему вы остановились здесь?"
  
  "Вот откуда пришел наш сигнал, сэр".
  
  "О". Сотни мыслей пронеслись в голове Сэммса, слишком быстрые и слишком фрагментарные, чтобы быть понятными. "Я вижу, ты занимаешься вычислениями. Не слишком ли сильно вас расстроит, если вы станете инертным и будете соответствовать внутренним качествам, чтобы я мог присоединиться к вам? "
  
  "Нет, сэр; у меня есть все, что мне нужно на некоторое время".
  
  Сэммс поднялся на борт; трое линзменов изучали карту.
  
  "Кавенда там", - указал Сэммс. "Тренко там, в стороне. Я был уверен, что ваш сигнал исходил с Кавенды; но Забриска, находящаяся здесь, хотя и находится почти на той же линии, находится менее чем в два раза дальше от Теллуса." Он не спросил, уверены ли два молодых линзмена в своих выводах. Он знал. "Это безмерно возбуждает мое любопытство - это просто усложняет проблему тионита или создает совершенно новую проблему? Дерзайте, ребята, что бы вы ни собирались делать дальше ".
  
  Джек уже определил, что планета, которую они хотели, была второй из возможных; A-Zabriskae Two. Он подвел "скаут" как можно ближе к планете, не теряя полного охвата; разместил его на линии, ведущей к Солнцу.
  
  "Теперь мы немного подождем", - ответил он. "Согласно недавней периодичности, не менее четырех часов и не более десяти. При следующем сигнале мы установим этот передатчик с точностью до нескольких футов. Твои обзорные экраны полностью загружены, Мейс?"
  
  "Недавняя периодичность?" Сэммс не выдержал. "Значит, в последнее время ситуация улучшилась?"
  
  "Очень хочу, сэр".
  
  "Это очень помогает. С Джорджем Олмстедом, собирающим широколистник, это было бы. Это все еще одна проблема. Пока мы ждем, не могли бы мы немного изучить планету?"
  
  Они исследовали; обнаружив, что планета А-Забриски Два действительно разочаровала. Он был маленьким, безводным, безвоздушным, совершенно невыразительным, совершенно бесплодным. Не было ни возвышенностей, ни впадин, вообще никаких видимых отметин - даже метеоритного кратера. Каждый квадратный ярд его поверхности, по-видимому, был точно таким же, как и все остальные.
  
  "Вращения нет", - доложил Джек, отрывая взгляд от болометра. "Эта песчаная груда не населена и никогда не будет. Я начинаю задаваться вопросом."
  
  "Сейчас я тоже", - признался Нортроп. "Я по-прежнему утверждаю, что эти сигналы поступали с этой линии и с такого расстояния, но похоже, что они, должно быть, были отправлены с корабля. Если это так, то теперь, когда мы здесь - особенно в Чикаго - сигналов больше не будет ".
  
  "Не обязательно". И снова разум Сэммса превзошел его земные опыт и знания. Он не подозревал правды, но и не делал поспешных выводов. "Возможно, существует высокоинтеллектуальная жизнь, даже на такой планете, как эта".
  
  Они ждали, и через несколько часов луч связи ожил.
  
  "ГОТОВО-ГОТОВО-ГОТОВО..." - быстро произнесло оно, не длящееся и минуты, но этого времени было достаточно.
  
  Нортроп выкрикнул последовательность цифр; Джек направил маленькое суденышко вперед и вниз; три вахтенных офицера, не отрывая глаз от своих приборов, направили свои визибучевые, ультралучевые и шпионские лучи вдоль указанной линии.
  
  "И пронзите планету насквозь, если понадобится - они могут быть на другой стороне!" Джек резко предостерег.
  
  "Их нет - это здесь, по эту сторону!" Роулингс увидела это первой. "Ничего особенного в этом, though...it похоже на ретрансляционную станцию."
  
  "Эстафета! Я буду...." Джек начал было высказывать невысказанное мнение, но осекся. Юные новички не ругались в присутствии Первого линзмена. "В любом случае, давайте приземлимся, сэр, и осмотрим это место".
  
  "Во что бы то ни стало".
  
  Они приземлились и осторожно высадились. Горизонт, хотя на самом деле был немного ближе, чем у Земли, казался гораздо более далеким, потому что не было ничего - ни дерева, ни кустарника, ни камня или гальки, ни даже малейшей ряби, - что могло бы нарушить геометрическое совершенство этой поверхности из гладкого, твердого, ослепительно отражающего, дьявольски горячего белого песка. Поначалу Сэммс сильно сомневался - к температуре земли в четыреста семьдесят пять градусов нельзя было относиться легкомысленно; ему совсем не нравился вид этого сверхпалящего бело-голубого солнца; и даже в самых смелых фантазиях он никогда не представлял себе такую пустыню. Однако их скафандры были очень хорошо изолированы, особенно в области ступней, и отполированы до блеска; а вместо атмосферы там был почти идеальный вакуум. Они могли бы выдержать это какое-то время.
  
  Коробка, в которой размещалась ретрансляционная станция, была изготовлена из цветного металла и имела форму куба, примерно пять футов со стороной. Он был так глубоко зарыт, что его верхний край находился на одном уровне с поверхностью; его верхняя часть, которая была практически неотличима от окружающего песка, не была прикреплена болтами или приварена, а просто лежала свободно.
  
  Предыдущая проверка с помощью шпионских лучей доказала, что устройство не заминировано, Джек приподнял крышку за один край, и все трое линзменов изучили механизмы с близкого расстояния, не узнав ничего нового. Там был чрезвычайно чувствительный ненаправленный приемник, высоконаправленный отправитель, удивительно точный директор по урановым часам и "вечный" блок питания. Больше ничего не было.
  
  "Что дальше, сэр?" - Спросил Нортроп. "Вероятно, через пару дней поступит входящий сигнал. Может быть, нам задержаться и посмотреть, придет это от Кавенды или нет?"
  
  "Вам с Джеком лучше подождать, да". Сэммс задумался на несколько минут. "Сейчас я не верю, что сигнал поступит из Кавенды или что он когда-либо поступит дважды с одного и того же направления, но мы должны убедиться. Но я не вижу для этого никаких причин!"
  
  "Я думаю, что смогу, сэр". Это было фирменным блюдом Нортропа. "Ни один космический корабль не смог бы попасть в Теллус отсюда, кроме как случайно, с помощью одностороннего луча, и они не могут использовать двусторонний луч, потому что он должен был бы быть включен все время и его было бы так же легко отследить, как реку Миссисипи. Но вся эта планета была заселена много веков назад - несомненно, именно поэтому они выбрали именно ее - и этот режиссер там - Марчанти - второй Марчанти, которого я когда-либо видел ".
  
  "Что бы это ни было", - вставил Джек, и даже Сэммс подумал, что это вопрос.
  
  "Самая точная вещь, когда-либо созданная", - объяснил специалист. "Точность ограничена только определением относительных движений. Дайте мне достаточно точное уравнение, чтобы вписаться в него, как это делает эта лента, и два прицельных снимка, и я гарантирую, что смогу залить восемнадцатидюймовый луч в любую двухфутовую чашу на Земле. Я предполагаю, что он нацелен на какую-то конкретную ковшеобразную антенну на одной из планет Солнечной Системы. Я мог бы достаточно легко испортить его цель, но я не думаю, что это то, чего вы добиваетесь."
  
  "Решительно нет. Мы хотим проследить за ними, не вызывая больше подозрений, чем это абсолютно необходимо. Как часто, по-вашему, им приходится приходить сюда, чтобы обслуживать эту станцию - менять кассеты и все остальное, что может потребоваться?"
  
  "Смените кассеты, вот и все. Судя по размеру этих барабанов, не очень часто. Если они достаточно точно знают относительные движения, они могли бы просчитывать их на столько далеко вперед, на сколько захотят. Я отсчитывал время для этого ролика - до него осталось почти три месяца ".
  
  "И даже больше, чем было использовано. Неудивительно, что мы ничего не видели." Сэммс выпрямился и уставился на ужасающую пустыню. "Посмотрите туда - мне показалось, что я видел что-то движущееся - оно действительно движется!"
  
  "Есть нечто более близкое, чем это, и это действительно забавно". Джек от души рассмеялся. "Это как гребные колеса, оглобля и все остальное на старомодном речном пароходе, катящемся так беззаботно, как вам заблагорассудится. Он не промахнется от меня больше чем на четыре фута, но он ни на йоту не уклоняется. Я думаю, что я заблокирую его, просто чтобы посмотреть, что он сделает ".
  
  "Будь осторожен, Джек!" Сэммс резко предостерег. "Не прикасайся к нему - он может быть заряжен или того хуже".
  
  Джек взял металлическую крышку, которую все еще держал в руках, и, водя ею взад-вперед по песку, соорудил из нее вертикальный барьер прямо на пути создания. Путешественник не обратил на это внимания, не изменил своего устойчивого темпа в пару миль в час. Всего он был около двенадцати дюймов в длину; его конечности, похожие на лопастные колеса, были примерно двух дюймов в ширину и трех дюймов в диаметре.
  
  "Как вы думаете, оно действительно живое, сэр? В таком месте, как это?"
  
  "Я уверен в этом. Смотрите внимательно."
  
  Он наткнулся на барьер и остановился. То есть его поступательное движение прекратилось, но его вращение - нет. Его скорость вращения не изменилась; он либо не знал, либо не заботился о том, что его водители скользили по гладкому, твердому песку; что он не мог взобраться на вертикальную металлическую плиту; что он никуда не двигался.
  
  "Что за мозг!" Нортроп фыркнул, присаживаясь на корточки поближе. "Почему это не возвращается или не разворачивается? Он может быть живым, но определенно не очень ярким."
  
  Существо, оказавшееся в тени шлема Тронкиста, резко замедлило движение - обмякло - рухнуло.
  
  "Убирайся с его света!" Джек огрызнулся и яростно оттолкнул своего друга; и когда на него упал злобный солнечный свет, туземец ожил и начал вращаться так же энергично, как и раньше. "У меня есть догадка. Звучит странно - никогда о таком не слышал, - но действует как преобразователь энергии. Питается энергией, сырой и прямолинейной. Нет емкости для хранения - в этом мире ему бы это не понадобилось - еще несколько секунд в тени, вероятно, убили бы его, но здесь тени нет. Следовательно, он не может быть опасным ".
  
  Он протянул руку и коснулся середины вращающейся шахты. Ничего не произошло. Он повернул его под прямым углом к пластине. Дело покатилось по прямой, совершенно довольное новым направлением. Он снова поймал его и слегка воткнул пробный штырь в песок, прямо перед его стержнем и как раз внутри одного гребного колеса. Существо все кружило и кружило по этой тонкой проволоке: казалось, оно не могло вырваться даже из такой простой ловушки; казалось, оно было совершенно готово провести всю оставшуюся жизнь, пересекая этот крошечный круг.
  
  "Что за мозг!" - это верно, Мейс", - воскликнул Джек. "Что за мозг!"
  
  "Это замечательно, ребята, действительно замечательно; что-то совершенно новое для нашей науки". Мысль Сэммса была глубокой и наполнена чувством. "Я собираюсь посмотреть, смогу ли я достичь его разума или сознания. Не хотели бы вы присоединиться?"
  
  "Хотели бы мы!"
  
  Сэммс настроился на низкий уровень и исследовал; все ниже и ниже; глубже и глубже; а Джек и Мэйс оставались с ним. Существо, безусловно, было живым; оно пульсировало жизненной силой: столь же определенно, оно было не очень разумным. Но у него было определенное сознание своего собственного существования; и, следовательно, каким бы крошечным и примитивным ни был разум. Хотя его зачаточное эго не могло ни принимать, ни передавать мысли, оно знало, что это фонтема, что оно должно катиться, и катиться, и катиться бесконечно, что благодаря целенаправленному катанию его вид сохранится и будет увеличиваться.
  
  "Что ж, это один из них для книги!" - Воскликнул Джек, но Сэммс был в восторге.
  
  "Я хотел бы найти еще один или два из них, чтобы выяснить... Думаю, я потрачу время. Кто-нибудь из вас может посмотреть еще что-нибудь из них?"
  
  "Нет, но мы можем найти кое-что!" - крикнул Нортроп.
  
  "Да?"
  
  "Оглянитесь вокруг, хорошо? Найдите нам еще пару таких штуковин от fontema и перенесите их сюда с помощью трактора ".
  
  "Приближается!" и через несколько секунд они были там.
  
  "Ты это фотографируешь, Лэнс?" Сэммс позвонил начальнику отдела коммуникаций Чикагского университета.
  
  "Мы, безусловно, такие, сэр, - все это. Что это вообще такое? Животное, растительное или минеральное?"
  
  "Я не знаю. Строго говоря, вероятно, ни один из этих троих. Я бы хотел забрать парочку обратно на Теллус, но боюсь, что они умрут даже под атомной лампой. Мы отчитаемся перед Обществом".
  
  Джек освободил своего пленника и направил его так, чтобы тот прошел в нескольких футах от одного из новоприбывших, но два фонтема не игнорировали друг друга. Оба свернули так, что сошлись колесом к колесу. Стержни изогнуты навстречу друг другу, каждый под прямым углом. Углы соприкоснулись и слились. Точка слияния быстро увеличилась в комок размером с кулак. Полуоси удвоились в длине. Комок разделился на четыре части, превратившись в четыре идеальных колесика. Четыре взрослых фонтана откатились от места, на котором встретились два; их траектории образовали две взаимно перпендикулярные прямые линии.
  
  "Прекрасно!" Сэммс воскликнул. "И обратите внимание, мальчики, на метод предотвращения инбридинга. На такой идеально гладкой планете, как эта, двое из этих четверых никогда не смогут встретиться, и вероятность того, что кто-либо из их отпрысков в первом поколении когда-либо встретится, почти исчезающе мала. Но, боюсь, я зря тратил время. Отвези меня обратно в "Чикаго", пожалуйста, и я отправлюсь восвояси.
  
  "Вы совсем не кажетесь оптимистом, сэр", - отважился Джек, когда NA774J приблизился к Чикаго.
  
  "К сожалению, я не такой. Сигнал почти наверняка поступит с непредсказуемого направления, с корабля, находящегося так далеко, что даже сверхскоростной крейсер не смог бы подойти к нему достаточно близко, чтобы обнаружить - всего минута. Род!" Он линзировал старшего Киннисона так резко, что оба молодых линзмена подпрыгнули.
  
  "В чем дело, Вирдж?"
  
  Сэммс быстро объяснил, завершив: "Итак, я хотел бы, чтобы вы отправили группу разведчиков по всей этой системе Забрискан. Один ребенок[1] с разницей в один элемент, чтобы иметь возможность направить трассирующий луч на любой корабль, направляющий луч на эту планету, с любого направления. Для этого не потребовалось бы слишком много разведчиков, не так ли?"
  
  "Нет; но это не стоило бы того".
  
  "Почему бы и нет?"
  
  "Потому что это ничего не доказало бы, кроме того, что мы уже знаем - что Spaceways вовлечен в тионитовый рэкет. Корабль был бы чистым. Просто еще один ретранслятор".
  
  "О, возможно, ты прав". Если Вирджил Сэммс и был в малейшей степени раздосадован таким бесцеремонным отказом от его идеи, он не подал виду. Он напряженно думал пару минут. "Вы правы. Мне придется работать с конца Кавенды. Как продвигается операция "Беннетт"?"
  
  "Мило!" Киннисон пришел в восторг. "Когда у тебя будет пара дней, приходи и посмотри, как это растет. Это прекрасный мир, Вирдж - он будет готов!"
  
  "Я сделаю это". Сэммс прервал соединение и позвонил в Dronvire.
  
  "Единственное изменение здесь к худшему", - лаконично сообщил ригелианин. "Небольшая положительная корреляция между смертями от тионита и прибытием кораблей Spaceways исчезла".
  
  Не было необходимости вдаваться в подробности этого голого заявления. Оба линзмена знали, что это означало. Враг, либо в ожидании статистического анализа, либо по экономическим соображениям, ограничил свой небольшой запас наркотика.
  
  И ДалНалтен был совсем не похож на своего обычного невозмутимого "я". Он был мрачен и несчастен; настолько, что потребовалось много уговоров, чтобы заставить его вообще отчитаться.
  
  "Мы, как вы знаете, отправили наших лучших оперативников работать на межпланетных линиях", - сказал он наконец, наполовину угрюмо. "Мы собрали довольно мало данных. Однако накапливающиеся факты все более определенно указывают на совершенно абсурдный вывод. Можете ли вы назвать какую-либо вескую причину, по которой экспорт и импорт тионита между Теллусом и Марсом, Марсом и Венерой, а также Венерой и Теллусом должны быть в точности равны друг другу?"
  
  "Что!"
  
  "Совершенно верно. Вот почему мы с Кнобосом пока не готовы представить даже предварительный отчет ".
  
  Затем Джилл. "Я не могу доказать это, не больше, чем мог раньше, но я почти уверен, что Морган - Босс. Я нарисовал все картины, какие только смог придумать, с Айзексоном на водительском сиденье, но ни одна из них не подходит?" Она сделала вопросительную паузу.
  
  "Я уже примирился с принятием этой точки зрения; по крайней мере, в качестве рабочей гипотезы. Продолжайте ".
  
  "Факт, похоже, в том, что Морган всегда держал под каблуком всех левых националистов. Теперь он и его человек Пятница, представитель Флайерс, обхаживают всех радикалов и так называемых либералов на нашей стороне как в Сенате, так и в Палате представителей - новый для него прием - и они предлагают множество подходящих наживок. Он заставляет комментаторов гадать, но у меня нет никаких сомнений, что он нацелен на следующий день выборов и наш Галактический совет ".
  
  "И вы с Дронвайром, конечно, сидите сложа руки, ничего не делая?"
  
  "Конечно!" Джилл захихикала, но быстро протрезвела. "Он отличный, слаженный работник, папа. Мы, конечно, организуем и распространяем собственную пропаганду, но на самом деле мы так прискорбно мало что можем сделать - посмотрите и послушайте это минутку, и вы поймете, что я имею в виду ".
  
  В своей отдаленной комнате Джилл манипулировала катушкой и щелкнула переключателем. Тарелка ожила, показав большое, потное, страстно серьезное лицо Моргана.
  
  "... и кто такие эти линзмены, в любом случае?" Голос Моргана ревел, страстная убежденность звучала в каждом слоге. "Они - наемные приспешники классов, удары ножом в спину, мошенники и негодяи, ОРУДИЯ БЕЗЖАЛОСТНОГО ОБОГАЩЕНИЯ! Они - наемники межпланетных банкиров, эти невыразимые наросты на теле политика, которые все еще втоптали в грязь, под железной пятой, лицо обычного человека! Под видом демократии они пытаются установить худшую, наиболее возмутительную тиранию, которая когда-либо была в этой вселенной ...." Джилл злобно щелкнула выключателем.
  
  "И множество людей проглатывают эту ... эту дрянь!" она почти зарычала. "Если бы у них были мозги ... даже той забрисканской фонтемы, о которой мне рассказывал Мейс, они бы этого не сделали, но они делают!"
  
  "Я знаю, что это так. Мы все время знали, что он виртуозный актер; теперь мы знаем, что он нечто большее ".
  
  "Да, и мы обнаруживаем, что никакие призывы к разуму, никакие психологические контрмеры не сработают. Мы с Дронвайром согласны, что вам придется устроить все так, чтобы вы могли несколько месяцев самостоятельно ломать голову. Лично."
  
  "Возможно, до этого дойдет, но сначала нужно сделать много других вещей".
  
  Сэммс прервал связь и задумался. Он не пытался сознательно исключить двух молодых людей, но его разум работал так быстро и в такой разрозненной манере, что они смогли уловить лишь несколько фрагментов. Непостижимая необъятность космического отслеживания и обнаружения - одна крошечная, быстро движущаяся луна Кавенды - назад, и надежно, к ОБНАРУЖЕНИЮ.
  
  "Мейс", - Сэммс тщательно обдумал это. "Как специалист в таких вещах, скажите, почему детекторы самого маленького разведчика - даже спасательной шлюпки - имеют практически тот же радиус действия, что и детекторы самых больших лайнеров и линкоров?"
  
  "Уровень шума и помехи, сэр, от атомной энергетики".
  
  "Но разве их нельзя отсеять?"
  
  "Не полностью, сэр, без полной блокировки приема".
  
  "Я понимаю. Предположим, тогда, что все атомные установки на борту должны были быть отключены; что для получения необходимого тепла и света мы используем электричество от аккумуляторных или первичных батарей или от генератора, приводимого в действие двигателем внутреннего сгорания или тепловой машиной. Можно ли было бы тогда увеличить дальность обнаружения?"
  
  "Потрясающе, сэр. Я предполагаю, что ограничивающим фактором тогда была бы космичность."
  
  "Я надеюсь, что ты прав. Пока вы ждете поступления следующего сигнала, вы могли бы разработать предварительный дизайн такого детектора. Если, как я предполагаю, эта Забриска окажется тупиковой, операция "Забриска" закончится здесь - станет частью Zwilnik - и вы двое последуете за мной на максимуме до Tellus. Ты, Джек, очень нужен в операции "Босконе". Ты и я, Мэйс, внесем соответствующие изменения на борту патрульного судна J-класса ".
  
  
  ГЛАВА 12
  
  Приближаясь к Кавенде на своем мертвенно-черном переоборудованном корабле-разведчике, Вирджил Сэммс отключил двигатель, отключил атомную энергию и включил свои сверхмощные детекторы. На протяжении пяти полных циклов в каждом направлении - по всему сферическому объему диаметром более десяти циклов - в космосе не было кораблей. Прямо по курсу на планете наблюдалась некоторая активность, но Первого Линзмена это не беспокоило. На заводах наркоторговцев, конечно, было бы атомное топливо, даже если бы на планете не было космических кораблей - что, вероятно, было. Чего он действительно боялся, так это обнаружения. Там было бы множество детекторов, вероятно, автоматических; не только обычные субэфирные существа, но также электроны и радары.
  
  Он вспыхнул с точностью до одного с четвертью пункта, остановился и проверил снова. Пространство по-прежнему было пустым. Затем, после проведения серии наблюдений, он стал инертным и установил внутреннюю скорость, которая, как он надеялся, будет достаточно близкой. Он снова отключил свою атомную электростанцию и запустил шестнадцатицилиндровый дизельный двигатель, который сделает все возможное, чтобы заменить их.
  
  Это лучшее было не слишком хорошим, но сойдет. Помимо управления "Бергенхольмом", он мог бы обеспечить достаточное количество килодин тяги, чтобы развивать скорость, во много раз превышающую любую достижимую для инертной материи. В минуту расходовалось много кислорода, но он не мог работать в течение очень долгого времени. С выведенными из строя атомными зарядами его корабль не регистрировался на пластинах универсально используемых детекторов дальнего действия. Поскольку она, тем не менее, двигалась быстрее света, ни сети электромагнитных детекторов, ни радар не могли ее "увидеть". Достаточно хорошо.
  
  Сэммс не был лучшим компьютером Системы, и у него не было лучших инструментов Системы. Его ошибку в определении местоположения можно было исправить достаточно легко; но по мере того, как он подъезжал все ближе и ближе к Кавенде, придерживаясь, в последнюю очередь, линии с ее единственной маленькой луной, он все больше и больше задавался вопросом, какую поправку он должен сделать на ошибку в своей внутренней системе, которую он установил практически наугад. И была еще одна переменная - отсечение. Он сбросил скорость чуть более чем до одного светового; но даже при такой сравнительно низкой скорости ошибка в одну миллисекунду при отключении означала смещение в двести миль! Он включил корректировщик в схему отключения Айсберга, настроил его на триста миль и напряженно ждал за пультом управления.
  
  Реле щелкнули, движущая сила иссякла, судно стало инертным. Взгляд Сэммса, перебегающий с инструмента на инструмент, сказал ему, что дела могли быть хуже. Его характер был ни прямолинейным, как он надеялся, ни прямолинейным, как он боялся, но почти точно на полпути между ними - прямолинейным. Он обнаружил этот факт как раз вовремя; еще секунда или две, и он был бы за пределами защитной массы Луны и, таким образом, его можно было бы обнаружить с Кавенды. Он вырвался на свободу, перенесся обратно к противоположной границе своей зоны безопасности, стал инертным и направил всю мощь ревущего дизеля на то, чтобы сбросить свой ошибочный двигатель, непрерывно теряя высоту. Снова и снова он повторял маневр; и таким образом, мрачно и упрямо, он заставил свой корабль приземлиться.
  
  Он был очень рад видеть, что поверхность спутника была более грубой, скалистой, неровной и с большим количеством кратеров, чем даже у земной Луны. На такой местности, как эта, было бы практически невозможно заметить даже движущееся судно - если бы оно двигалось осторожно.
  
  Серией коротких и осторожных безынерционных прыжков - корректируя свою внутреннюю скорость после каждого из них инертным столкновением с землей - он вывел свое судно в такое положение, что огромный глобус Кавенды повис прямо над головой. Глубоко вздохнув с облегчением, он заглушил мощный двигатель, врубил полностью заряженные аккумуляторы и включил детектор и шпионский луч. Он увидит то, что сможет увидеть.
  
  Его детекторы показали, что на всей планете была только одна точка активности. Он точно определил его местонахождение; затем, отключив свой шпионский луч до минимальной мощности, он осторожно приблизился к нему, ярд за ярдом. Остановлено! Как он более чем наполовину ожидал, там был блок шпионских лучей. Большой, почти две мили в диаметре. Это было бы почти прямо под ним - или, скорее, почти прямо над головой - примерно через три часа.
  
  Сэммс захватил с собой телескоп, значительно более мощный, чем телескопический визиплат его скаута. Поскольку гравитация на поверхности этой Луны была низкой - едва ли в одну пятую земной, - у него не возникло трудностей с извлечением деталей из корабля или установкой этой штуковины.
  
  Но даже телескоп не принес особой пользы. Луна была близка к Кавенде на астрономических расстояниях, но действительно ценные астрономические оптические приборы просто нельзя переносить. Таким образом, Линзмен увидел нечто, что при достаточном напряжении воображения могло бы быть фабрикой; и, напрягая глаза на дразнящем пределе видимости, он даже заставил себя поверить, что видит объект в форме зубочистки и темную круглую каплю, любая из которых могла бы быть космическим кораблем преступников. Однако он был уверен в двух фактах. На Кавенде не было настоящих городов. Не было современных космодромов или даже аэродромов.
  
  Он демонтировал оптический прицел, убрал его, установил свои детекторы и стал ждать. Конечно, ему приходилось время от времени спать; но любую обычную детекторную установку можно настроить на отключение звука при любом изменении ее статуса - а установка Сэммса не была обычной установкой. Поэтому, когда судно наркоторговцев отчалило, Сэммс покинул Кавенду так же незаметно, как и приблизился к ней, и встал в очередь за этим судном.
  
  Стратегия Сэммса была выработана уже давно. На своем дизеле, на расстоянии чуть более одного метра, он преследовал преступника так быстро, как только мог; достаточно долго, чтобы установить свою линию. Затем он переключался на атомный привод и закрывал его до одного-двух срабатываний; затем снова переходил на дизельный двигатель для проверки. Он будет продолжать в том же духе столько, сколько может оказаться необходимым.
  
  Насколько знал кто-либо из линзменов, в "Спейсвейз" всегда использовались обычные лайнеры или грузовые суда в этом бизнесе, и этот разведчик был намного быстрее любого подобного судна. И даже если - в высшей степени невероятная мысль!-вражеский корабль был быстрее его собственного, он все еще был бы в пределах досягаемости этих детекторов, когда добрался бы туда, куда направлялся. Но как же Сэммс был неправ!
  
  При его первой проверке, вместо того, чтобы быть не более чем в двух метрах от цели, расстояние до карьера составляло три с половиной; при второй дистанции было четыре с четвертью; при третьей, почти ровно пять. Нахмурившись, Сэммс наблюдал, как некогда яркая точка света исчезает во тьме. Тот круглый сгусток, который он тогда почти увидел, был космическим кораблем, но это была не сфера, как он предполагал. Вместо этого это была капля слез; торчащая острым хвостом вниз, в земле. Сверхбыстрое. Таков был результат. Но идеи, которые возникали у него раньше, вероятно, будут возникать снова. Он возобновил атомный двигатель и договорился с адмиралом порта о встрече с ним и с "Чикаго" в кратчайшие возможные сроки.
  
  "Что там по этому поводу?" он потребовал от главного пилота супердредноута еще до того, как была произведена стыковка.
  
  "Насколько нам известно, сэр, ничего подобного", - сообщил этот достойный, изучив свои карты.
  
  Он поднялся на борт гигантского военного корабля и вместе с Киннисоном изучал те же самые карты.
  
  "Я думаю, вам лучше всего выбрать Эридан", - наконец заключил Киннисон. "Не слишком близко к вашей линии, но они могли бы очень легко сообразить, что однодневный розыгрыш был бы хорошей инвестицией. И, как вы знаете, Spaceways владеет всем этим от ядра до планетарных пределов - богатейшими из существующих урановых рудников. Сделан на заказ. Никто бы не заподозрил корабль с ураном. Как насчет того, чтобы бросить земной шар вокруг Эридана?"
  
  Сэммс задумался на несколько минут. "Нет ... пока, по крайней мере. Мы еще недостаточно знаем."
  
  "Я знаю это - вот почему мне кажется, что это подходящее время и место, чтобы чему-то научиться", - утверждал Киннисон. "Мы знаем - по крайней мере, почти знаем, - что там только что приземлился сверхскоростной корабль, перевозящий тионит. Это самая горячая зацепка, которая у нас была. Я предлагаю охватить планету, объявить военное положение и ничего не впускать и не выпускать, пока мы это не найдем. Кто-то там должен что-то знать, намного больше, чем мы. Я предлагаю выследить его и заставить говорить ".
  
  "Ты просто отрываешься, Род. Вы не хуже меня знаете, что захватить нескольких мелких сошек недостаточно. Мы не можем действовать открыто, пока не сможем нанести удар выше ".
  
  "Полагаю, что нет", - проворчал Киннисон. "Но мы так чертовски мало знаем, Вирдж!"
  
  "Достаточно мало", - согласился Сэммс. "Из трех основных разделов совершенно ясен только политический аспект. В отделе лекарств мы знаем, откуда берется тионит и где его обрабатывают, и Эридан может быть - а возможно, и есть - еще одним связующим звеном. С другой стороны, мы знаем много разносчиков и нескольких посредников - никого выше. У нас нет никаких фактических знаний о том, кто такие начальники или как они работают; и это боссы, которых мы хотим. О пиратах мы знаем еще меньше. "Мургатройд", возможно, такое же мужское имя, как и "цвильник" ...."
  
  "Прежде чем вы уйдете слишком далеко от темы, что вы собираетесь делать с Эриданом?"
  
  "На данный момент, я полагаю, ничего не было бы лучше. Однако Кнобосу и Дальнальтену следует переключить свое внимание с пассажирских лайнеров Spaceways на урановые корабли с Эридана на все три внутренние планеты. Проверили?"
  
  "Проверьте. Особенно потому, что в нем так красиво объясняется карусель, на которой они так долго гонялись за одними и теми же упаковками с наркотиками взад и вперед так много раз, что уголки коробок истерлись. Мы должны заполучить лучших людей, и они умны. Что напоминает мне - Морган в роли большого босса не совпадает с тем Морганом, которого вы с Фэйрчайлдом так легко сбили с ног, когда он пытался исследовать Холм. У громогласного политика может быть шкатулка, полная документальных свидетельств о партийных боссах, сделках с властью, хористках и марсианских куртках из теккила, но у человека, за которым мы охотимся, этого точно не будет ".
  
  "Ты говоришь мне?" Этот момент был настолько болезненным, что Сэммс снова впал в идиотизм. "Мальчики должны были взломать эту коробку неделю назад, но они наткнулись на узел. Я посмотрю, знают ли они что-нибудь еще. Настройся, Род. Рэй!" Он направил мысль на своего кузена.
  
  "Да, Вирдж?"
  
  "Ты уже запустил шпионский луч в этот сейф?"
  
  "Рад, что ты позвонил. Да, прошлой ночью. Пусто. Пустой, как череп младшей дебютантки - за исключением хитроумного устройства на атомной энергии, на нейтрализацию которого всей лаборатории Бергенхольма потребовалась почти неделя."
  
  "Я понимаю. Спасибо. Выключено ". Сэммс повернулся к Киннисону. "Ну?"
  
  "Мило. Могучий умный оператор". Киннисон безропотно отдал должное. "Теперь я куплю твою фотографию - что за человек! Но теперь - и я навострил уши - что это ты начал говорить о пиратах?"
  
  "Только то, что нам осталось совсем немного, за исключением того, что им, похоже, нравится больше всего, и того факта, что в последнее время даже вооруженное сопровождение не смогло защитить некоторые виды грузов. Сопровождающие тоже исчезли. Но, опираясь на эти факты, мне кажется, мы могли бы организовать что-нибудь, возможно, подобное этому ...."
  
  
  Быстрый, изящный грузовой корабль и тяжелый боевой крейсер неуклонно бороздили межзвездную пустоту. Торговец перевозил невероятно ценный груз: не слитки, не драгоценности и не ценную табличку, а вещи, которые в буквальном смысле дороже цены - станки высочайшей точности, изящные оптические и электрические приборы, прекрасные часы и хронометры. Она также несла Первого линзмена Вирджила Сэммса.
  
  И на борту военного корабля был Родерик Киннисон; впервые в истории простой линейный крейсер поднял флаг адмирала порта.
  
  Насколько могли дотянуться детекторы этих двух кораблей, в космосе не было ни одного искусственного корабля; но два линзмена знали, что они не одни. В полутора дететах от нас, двигаясь со скоростью грузового судна параллельно его курсу, в полусферическом строю, открытом спереди, летели шесть огромных слезоточивых капель; супердредноуты, о существовании которых ни земное, ни колониальное правительство даже не подозревали. Это были самые быстрые и смертоносные корабли, когда-либо созданные человеком, - первые плоды операции "Беннетт". И в них тоже были линзмены - Костиган, Джек Киннисон, Нортроп, Дронвайр из Rigel Four, Родебуш и Кливленд. Детекторы также не были нужны: восемь линзменов поддерживали столь тесную связь, как если бы они находились в одной комнате.
  
  "Будьте начеку, мужчины", - пришла тихая мысль Сэммса. "Мы собираемся пройти в нескольких световых минутах от необитаемой Солнечной системы. Никаких планет теллурианского типа вообще. Возможно, это оно. Настройтесь на Киннисона, с одной стороны, и на своих капитанов - с другой. Бери верх, Род."
  
  В одно мгновение эфир, на один полный детет во всех направлениях, опустел. В следующей части вспыхнули три чрезвычайно ярких пятна обнаружения, в соответствии с мертвой планетой, которая была так заманчиво близко.
  
  Такое развитие событий стало неожиданностью, поскольку ожидалось только два рейдера: линкор, чтобы позаботиться об эскорте, и крейсер, чтобы захватить торговое судно. Тот факт, что пираты стали осторожными или подозрительными и послали на задание три супердредноута, однако, не повлиял на изменение стратегии Патруля; поскольку Сэммс пришел к выводу, а Дронвайр, Бергенхольм и Руларион с Юпитера согласились, что настоящий командир экспедиции будет находиться на борту судна, которое атаковало грузовое судно.
  
  В следующее мгновение, затем - каждый линзмен увидел то, что видел Родерик Киннисон, в тот самый момент, когда он увидел это - еще шесть точек жесткого белого света возникли на пластинах грузового корабля "Коварный" и крейсера-приманки.
  
  "Джек и Мейс, возьмите лидера!" Киннисон оборвал мысль. "Дронвайр и Костиган, правое крыло - это те, кто преследует грузовое судно. Фред и Лайман, левое крыло. Хайп!"
  
  Пиратские корабли вспыхнули, наполнив эфир и субэфир сплошным месивом помех, сквозь которое невозможно было пробиться никакому зову на помощь; два супердредноута против крейсера, один против грузового судна. От первого, конечно, ожидалось нечто большее, чем просто символическое сопротивление. Боевые крейсера Патруля были мощными судами как в нападении, так и в обороне, и это был известный и признанный факт, что люди Патруля были мужчинами. Однако пиратский командир, напавший на грузовое судно, был действительно удивленным пиратом. Его первый луч, направленный далеко вперед, намного впереди драгоценного груза, должен был нанести такой же ущерб экранам, настенным щитам и конструкциям, как раскаленная добела кочерга нанесла бы удар по куску масла, только что нагретому Люком. Практически вся носовая часть, включая диспетчерскую, должна была вылететь в космос в виде комков и струй расплавленного и газообразного металла. Но ничего подобного не произошло - этот торговый корабль не перевернулся!
  
  Никакие обычные экраны не защищали это конкретное грузовое судно, и личность первого линзмена Сэммса - Родерик Киннисон очень тщательно позаботился об этом. По своей массе ее экранные генераторы перевешивали весь ее груз, каким бы тяжелым он ни был, более чем в два раза к одному. Таким образом, пиратские лучи бушевали, били, царапали и цеплялись - бесполезно. Они не проникли. И по мере того, как застигнутый врасплох нападающий увеличивал свою мощь все больше и больше, достигнув абсолютного предела своих усилий, единственным результатом стало увеличение и без того потрясающего пиротехнического проявления энергий, каскадом разлетающихся во всех направлениях от яростно сияющей защиты теллурианского грузового корабля.
  
  И через несколько секунд командиры двух других атакующих линкоров также были удивлены. Экраны линейного крейсера не погасли, даже несмотря на совместные усилия двух супердредноутов! И у нее не было лучины, достаточно горячей, чтобы зажечь спичку - она, должно быть, вся на экране! Но прежде чем пораженные преступники смогли что-либо сделать с осознанием того, что они, вместо того, чтобы быть ловцами, на самом деле оказались в ловушке, всех троих снова ждал сюрприз - последний сюрприз, который кто-либо из них когда-либо испытывал. Шесть мощных капель слез - намного больше, быстрее, мощнее, чем их собственные - неслись на них, покрывая все каналы коммуникации так же эффективно и с таким энтузиазмом, как это делали они сами мгновением ранее.
  
  Отправляясь просто и безжалостно убивать, а не брать в плен, четверо новичков с Беннетта в очень короткие сроки расправились с двумя нападавшими на крейсер. Они просто ворвались, стали инертными по четырем углам воображаемого тетраэдра и бросили все, что у них было, - а их было предостаточно. Возможно - едва ли возможно - где-то могло быть космическое сражение короче этого; но, безусловно, никогда не было более жестокого.
  
  Затем четверо отправились в погоню за двумя кораблями-побратимами и одним оставшимся пиратом, который отчаянно прилагал все усилия, чтобы избежать столкновения. Но с шестью кораблями, каждый из которых обладал значительно большей индивидуальной мощностью, чем его собственный, расположенными в шести углах октаэдра, геометрическим центром которого он был, его способность отсекать притягивающие лучи и "выплескиваться" из-под двух противоположных давлений не принесла ему никакой пользы. Он был захвачен; или, скорее, если применить правильную терминологию к операции, в которой участвовало так мало подразделений, он был "загнанв угол".
  
  Уничтожить единственного оставшегося рейдера было бы достаточно просто, но это было именно то, чего патрульные не хотели делать. Они хотели получить информацию. Поэтому каждый из патрульных кораблей направил около дюжины лучей на мерцающие защитные экраны противника; этого было достаточно, чтобы каждый квадратный ярд защитной сети подвергся прямой атаке. Настолько быстро, насколько это было возможно без потери равновесия или синхронизации, мощность каждого луча увеличивалась, пока ярко-фиолетовое свечение пиратского экрана не показало, что он завис на самом краю сбоя. Затем, в одно мгновение, иглолучевики яростно принялись за работу. Экран уже был загружен до предела; передача защитной энергии была невозможна. Таким образом, локально сильно перегруженный, локально он вспыхнул сквозь ультрафиолетовый свет в черноту и погас; и яростно проникающие кинжалы чистой силы вонзались, вонзались и вонзались.
  
  Машинное отделение было уничтожено первым, несмотря на то, что игольщикам пришлось прогрызть стофутовую дыру прямо в пиратском судне, чтобы найти жизненно важные установки. Затем было нанесено достаточно повреждений, чтобы внутрь могли проникнуть шпионские лучи, остальная работа была выполнена с точностью и оперативностью. В считанные секунды пиратская туша лежала беспомощной, и Патрульные очистили ее, как апельсин - или, скорее, больше как повар-любитель, очень расточительно чистящий картофель. Мощные энергетические ножи срезали хвостовую и носовую части, верхнюю и нижнюю, по левому и правому бортам; затем срезали углы того, что осталось, пока рубка управления не превратилась практически в космос.
  
  Затем, как только удастся совместить собственные скорости, поднимайтесь на борт и штурмуйте! Во главе с Дронвайром с Ригеля Четвертого, за которым следуют Костиган, Нортроп, Киннисон Младший и взвод вооруженных и бронированных космодесантников!
  
  Сэммс и двое ученых не принадлежали к такой рукопашной схватке, как та, которая должна была произойти, и знали это. Киннисон-старший тоже не принадлежал к этому миру, но не знал об этом. На самом деле, он бегло и горько проклинал необходимость оставаться снаружи - тем не менее, он остался.
  
  Дронвайр, с другой стороны, не любил сражаться. Сама мысль о настоящем, телесном, рукопашном бое возмущала каждую клеточку его существа. Однако, учитывая то, что сообщали разведчики-лучники, и то, что все линзмены знали о психологии пиратов, Дронвайр должен был первым попасть в эту диспетчерскую, и он должен был попасть туда быстро. И если бы ему пришлось сражаться, он мог бы; и физически он был удивительно хорошо подготовлен именно для такой деятельности. Для его огромной физической силы, естественной спутницы силы тяжести, более чем в два раза превышающей земную, броня, которая так обременяла теллурианских бойцов, была едва заметным препятствием. Его чувство восприятия, которому не могла помешать никакая материальная субстанция, держало его в полной курсе всех событий в его районе. Его буквально невероятная скорость позволила ему не просто парировать направленный на него удар, но и вышибить мозги потенциальному нападающему до того, как этот удар мог быть нанесен более чем в самом начале. И в то время как человеческое существо может размахивать только одним космическим топором или стрелять только из двух лучевых пистолетов одновременно, ригелианин устремился сквозь космос к тому, что осталось от пиратского судна, размахивая не одним или двумя космическими топорами, а четырьмя; каждую из них он держал в гибкой, но чрезвычайно сильной "руке"-щупальце.
  
  Почему топоры? Почему не льюистоны, или винтовки, или пистолеты? Потому что космическая броня того времени могла почти неограниченно выдерживать мощность двух или трех ручных прожекторов; потому что сопротивление ее защитных полей менялось напрямую, как куб скорости любого материального снаряда, встречающегося с ними. Таким образом, и, как ни странно, прогресс науки вынудил к повторному использованию это давно исчезнувшее оружие.
  
  Большинство пиратов погибли, конечно, во время расчленения их корабля. Многие другие были уничтожены стрелками с игольчатым лучом. Однако в диспетчерской находился взвод элитной охраны, сгрудившийся так тесно вокруг командира и его офицеров, что иглами нельзя было пользоваться; группа, которую пришлось бы уничтожить вручную.
  
  Если бы нападение произошло через единственный дверной проем, так что пираты могли сосредоточить свое оружие на одном или двух патрульных, у командира могло бы быть достаточно времени, чтобы сделать то, что он был вынужден сделать. Но пока патрульные все еще были в космосе, силовой самолет срезал всю стену комнаты, притягивающий луч снес отдельно стоящую стену, и нападавшие скопом взлетели в воздух.
  
  Бой в невесомости совсем не похож ни на один из видов гимнастики, известных нам, борцам за землю. Овладеть этим гораздо сложнее, и во время стресса мышцы непроизвольно и неловко возвращаются к своим привычным техникам работы в гравитационном поле. Таким образом, усилия большинства сражающихся с обеих сторон, несмотря на достаточно серьезные и смертоносные намерения, были почти комично непродуктивными по результату. В считанные секунды отчаянно борющиеся фигуры парили от стены к потолку, от стены к полу; нанося дикие удары, они отскакивали назад от силы своих собственных яростных ударов.
  
  Теллурианские линзмены, однако, имели больше практики и лучше помнили свои уроки. Джек Киннисон, влетев в комнату, схватил первую твердую вещь, до которой смог дотянуться; столб. Опустившись на пол, он уперся обеими ногами, прицелился мимо ближайшего противника, взмахнул топором и нанес мощный удар. Он выбрал такой момент, что в момент максимального усилия острие его чудовищно эффективного оружия столкнулось со шлемом пирата - и все. Он высвободил свой топор и оттолкнул труп в таком направлении , что реакция отбросила бы его к стене на уровне пола, чтобы повторить маневр.
  
  Поскольку Мейсон Нортроп был тяжелее и сильнее своего друга, его техника заметно отличалась. Он нырнул за штурманский стол, который, конечно же, был приварен к полу. Он зацепился одной обутой в сталь ногой за одну из ножек стола, а другой уперся в его крышку. Невесомый, но инертный, не имело значения, было ли его положение вертикальным, горизонтальным или где-то между ними; с этой точки зрения, с его длиной тела, руки и топора, он мог занимать много места. Он протянул руку, зацепил острие топора за пояс, веревочную застежку или угол брони и потянул; и когда беспомощно разъяренный пират проплыл мимо него, он размахнулся и нанес удар. И это тоже было так.
  
  Дронвайр с Четвертого Ригеля не бросился в атаку. Он никогда не был и сейчас не был ни взволнован, ни зол. Действительно, он только эмпирически знал, что такое гнев и возбуждение. Он никогда не участвовал ни в какой драке. Поэтому он сделал паузу на пару секунд, чтобы проанализировать ситуацию и определить свой собственный наиболее эффективный метод работы. Ему не обязательно было бы находиться в физическом контакте с капитаном пиратов, чтобы поработать над его разумом, но он должен был бы быть ближе, чем это, и он должен был бы быть свободен от физического нападения, пока он концентрировался. Он понимал, чем занимались Киннисон, Костиган и Нортроп, и знал, почему каждый из них работал по-своему. Он применил эти знания к собственной массе, к собственной мускулатуре, к длине и силе своих рук - каждая из которых была в два раза длиннее и в десять раз сильнее хобота слона. Он вычислил силы и рычаги, действия и реакции, точки приложения, напряжения и деформации.
  
  Он выбросил два своих топора. Две пустые руки протянулись, каждая обвилась вокруг шеи пирата. Сверкнули два топора, задев каждый рычаг крепления так близко, что казалось невероятным, что острые края не срезали собственную броню ригелианина. Две головы отделились от двух тел, и Дронвайр потянулся за еще двумя. И два-и два-и два. Спокойный и бесстрастный, но не тратящий впустую ни движения, ни миллисекунды, Дронвайр добился большего за меньшее время, чем все теллурийцы в комнате.
  
  "Костиган, Нортроп, Киннисон - внимание!" - высказал он мысль. "У меня нет времени убивать еще кого-то из них. Командир умирает от раны, нанесенной самому себе, а мне предстоит выполнить важную работу. Проследите, пожалуйста, чтобы эти оставшиеся существа не напали на меня, пока я это делаю ".
  
  Дронвайр настроил свой разум на разум пирата и исследовал. Капитан пиратов, умирая, оказал ожесточенное сопротивление, но ригелианин был не одинок. Настроенные на его разум, плавно работающие с ним, наделяющие его силой и качествами, которых никогда не было ни у одного ригелианина и не будет, были двумя сильнейшими умами Земли: у Рода Скалы Киннисона, с движущей силой, неукротимой волей, трансцендентным стремлением всей человеческой наследственности; и у Вирджила Сэммса, со всем тем, что сделало его первым линзменом.
  
  "РАССКАЗЫВАЙ!" - требовал этот потрясающий тройственный разум с силой, которую просто невозможно было отрицать. "ОТКУДА ТЫ? Сопротивление бесполезно; ваше или тех, кому вы служите. Ваши базы и силы меньше и слабее наших, поскольку Spaceways - всего лишь корпорация, а мы - Галактический патруль. РАССКАЗЫВАЙТЕ! КТО ВАШИ БОССЫ? РАССКАЗЫВАЙ-РАССКАЗЫВАЙ!"
  
  Под влиянием этого непреодолимого порыва появилась, туманно и без какого-либо намека на знание названия или пространственных координат, планета, охваченная боями, очень похожая, хотя и в меньших размерах, на Беннетт, принадлежащую Патрулю, и-
  
  Образы двух мужчин были еще более туманными, но все же не такими размытыми, но их черты были безошибочно узнаваемы. История Мургатройда, главаря пиратов, совершенно незнакомая как Киннисону, так и Сэммсу; и-
  
  За спиной Мергатройда и над ним, за-
  
  БОЛЬШОЙ ДЖИМ ТАУН!
  
  
  ГЛАВА 13
  
  "Во-первых, о Мургатройд". В своем кабинете на холме Родерик Киннисон громко разговаривал с Первым линзменом. "Как вы думаете, что с ним следует сделать?"
  
  "Мургатройд. Хм... м...м." Сэммс вдохнул полный рот дыма и медленно выдохнул его; наблюдал, как он рассеивается в воздухе. "Ах, да, Мургатройд". Он повторил представление. "В данный момент моя мысль - оставить его в покое".
  
  "Проверьте", - сказал Киннисон. Если Сэммс и был удивлен согласием своего друга, он этого не показал. "Почему? Давайте посмотрим, проверим ли мы это."
  
  "Потому что он, похоже, не имеет фундаментального значения. Даже если бы мы смогли найти его ... И, кстати, как вы думаете, каковы шансы, что наши шпионы найдут его?"
  
  "У них примерно такой же шанс узнать о подмене Сэммса-Олмстеда или о нашей планете Беннетт. Исчезающе маленький. Ноль."
  
  "Верно. И даже если бы мы смогли найти его - даже найти их секретную базу, которая, безусловно, так же хорошо спрятана, как и наша, - это не принесло бы нам никакой пользы в настоящее время, потому что мы не смогли бы предпринять никаких позитивных действий. Я думаю, мы усвоили главный факт: Таун на самом деле превосходит Мургатройда ".
  
  "Вот как я это вижу. Теперь мы почти можем нарисовать организационную схему."
  
  "Я бы не сказал "почти"". Сэммс слегка печально улыбнулся. "Здесь зияют дыры, и Айзексон пока что является совершенно неизвестной величиной. Я пытался нарисовать один из них дюжину раз, но у нас недостаточно информации. Знаете, неправильная таблица хуже, чем ее полное отсутствие. Как только я смогу нарисовать правильный, я покажу его вам. Но в то же время позиция нашего друга Джеймса Ф. Тауна теперь ясна. На самом деле он большая шишка как в пиратстве, так и в политике. Этот факт удивил меня, хотя он и прояснил картину чрезвычайно ".
  
  "Я тоже. Одно хорошо, нам не придется за ним охотиться. Однако вы все это время работали над ним, не так ли?"
  
  "Да, но эти новые отношения проливают свет на множество деталей, которые были неясны. Это также усиливает нашу рабочую гипотезу относительно Айзексона - которую мы, конечно, пока не можем доказать, - что он является фактическим действующим главой наркосиндиката. Вице-президент, отвечающий за н