Кенон Джек : другие произведения.

Джек Кенон під псевдонімом Нік Картер

Самиздат: [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь|Техвопросы]
Ссылки:


Оценка: 10.00*6  Ваша оценка:

  
  
  
  
  
  
  Джек Кенон під псевдонімом Нік Картер
  
  
  179. Торговець смертю
  189. Ніч боєголовок
  191. Призначення: Ріо
  196. Коло Скорпіонів
  198. Різанина в Макао
  210. Берлінська мета
  225. Священна війна
  
  
  
  
  
  
  The Death Dealer
  
  
  Картер Нік
  
  
  Торговець смертю
  
  
  
  
  Анотації
  
  
  
  Як єдиний убивця з КДБ, який схопив Ніка Картера і переміг, таємничий торговець смертю вважається одним із ворогів AXE, що найбільш розшукуються. Лише одна людина, польський дисидент Стефан Борчак, має докази, які можуть його викрити.
  
  
  Тепер Борчак дезертував - і AX наближається до фігур, що бракують. Агент N3 повинен їх розкрити - перш ніж Торговець Смертю зможе виконати свою найпідступнішу місію.
  
  
  
  
  
  
  * * *
  
  
  
  
  Нік Картер
  
  
  
  
  Пролог
  
  
  Глава перша
  
  
  Розділ другий
  
  
  Розділ третій
  
  
  Розділ четвертий
  
  
  Розділ п'ятий
  
  
  Розділ шостий
  
  
  Розділ сьомий
  
  
  Розділ восьмий
  
  
  Розділ дев'ятий
  
  
  Розділ десятий
  
  
  Розділ одинадцятий
  
  
  Розділ дванадцятий
  
  
  
  
  
  
  * * *
  
  
  
  
  
  
  Нік Картер
  
  
  Killmaster
  
  
  Торговець смертю
  
  
  
  
  
  Присвячується співробітникам таємних служб Сполучених Штатів Америки.
  
  
  
  
  
  
  Пролог
  
  
  
  
  
  ЗИМА 1970
  
  
  Берлін
  
  
  М'язи на шиї Ніка напружилися, розслабилися, а потім майже відразу знову напружилися. Так була й остання година.
  
  
  Смердюча угода. Його стримані почуття, всі інстинкти говорили про це. І посміхнене обличчя Якобі, німця, що сидить навпроти нього за столом, не пом'якшило цього почуття. Дуже сильно Нік ляснув чашкою по столу. Він проігнорував вилиту каву на стільницю. Піднявшись на ноги з гучним стоном, він, як кішка в клітці, підійшов до вікна. Він навмисно не звертав уваги на те, як Якобі витягнув із внутрішньої кишені бездоганну носову хустку і ретельно промокнув каву. У лічені секунди стільниця була повернена у вихідне первозданне убогість.
  
  
  "Ви неспокійні, гер Меркьюрі". Плаксивий голос Якобі мало не засміявся. Після його слів був короткий вибух «ЦК, ЦК», який тільки напружив м'язи шиї Ніка. «Ми вже багато років керуємо нашою маленькою підземною залізницею. Ми добре робимо те, що ми робимо».
  
  
  Так, подумав Нік, і мене турбує те, що ти робиш і для кого це робиш.
  
  
  Нік мовчки прийняв слова товстуна, коли його очі попливли з вікна та вниз.
  
  
  Декількома поверхами нижче за нього було приблизно сімдесят ярдів землі - частка настільки мала в глобальному масштабі, що не піддалася розрахункам. І все ж таки він міг би з таким же успіхом дивитися на іншу галактику.
  
  
  Біля його ніг були п'ятнадцять ярдів тротуару та вулиці, обгороджені високим дерев'яним парканом. Далі ще п'ятнадцять ярдів дороги, що патрулюється, і другий дротяний паркан. Далі погляд Ніка розрізнив периметр танкових пасток, утворених хрестами з колод, дивно нахилених. Крім того, ще тридцять ярдів мінного поля, що завершилося бетонною стіною, що повністю підкреслювала тонкість слов'янського розуму.
  
  
  По той бік цього лабіринту мерехтливі вогні Західного Берліна; всередині Мінотавра радянської присутності.
  
  
  І над усім цим нависла пелена туману, що згущується. Подібно до примарних сірих пальців, він, здавалося, просочувався з бетону, щоб частково затулити все, до чого торкався. Навіть об'єкти, що вже перебувають у тіні, здавались темнішими і набували гротескних форм.
  
  
  Туман накочується… сильніше, – сказав Нік більше собі, ніж людині позаду нього.
  
  
  «Тим краще для нашої мети», - була відповідь.
  
  
  Загалом, подумав він, не найкраща позиція для таємного оперативника AX, такого як Нік Картер, котрий любив обирати свою територію для битви.
  
  
  Нік відвернувся від вікна і дивився на свого товариша. Це був погано доглянутий нечупара, що погладшав від обміну людськими життями. Якобі відповів на його погляд, підморгнувши і швидко піднявши палець угору. Погляд Ніка впав на стіл.
  
  
  «Ви пропустили одне місце», - сказав він і з огидою спостерігав, як чоловік знову дістав свою хустку і схопив останній натяк кавової плями з дубової поверхні столу.
  
  
  "Не можна бути занадто обережним", - щебетав Якобі.
  
  
  «Це очевидно, – подумав Нік, знову повернувшись до вікна.
  
  
  Десь там була людина, яку Нік знав тільки як Торговець, людина, яка за певну плату переправляла живі тіла зі Сходу на Захід – іноді. Продавець був загадкою, людиною без особи, без імені.
  
  
  Нік Картер не любив загадок.
  
  
  Говорили, що Дилер може працювати по обидва боки стіни, і саме тому він тримав у секреті свою особистість, свою присутність у тіні.
  
  
  Ніку не подобалося те, чого не міг бачити, і він не вірив йому.
  
  
  Він закотив манжету і глянув на циферблат.
  
  
  на його годиннику AX спеціального випуску. "Вони спізнилися".
  
  
  "Терпіння, гер Меркурій, терпіння".
  
  
  «Терпіння, нісенітниця собача», - подумав Нік, знаючи, що туман допоможе дезертирству цієї ночі, але бажав, щоб його очі могли проникнути крізь нього.
  
  
  
  
  
  
  * * *
  
  
  
  Вантажівка врізалася в нерівність дороги, закинувши пасажирів, як огірки в салат. Чотири тіла піднімалися і знову падали серед какофонії курчат, що верещали. Кожен, перебуваючи у своїй секції платформи, щосили намагався не допустити падіння своєї огорожі з купи курників. Вантажівка перервала подію зворотним пострілом, а потім рушила далі, знову зберігаючи рівновагу.
  
  
  Двигун луною рознісся вузькою вуличкою, внутрішні вибухи мало заспокоїли нерви його пасажирів. Залізниця спізнювалася, але все ще працювала. Це дещо означало.
  
  
  Яцек, призначений лідером квартету, що біжить, швидко перевірив оснащення, що підтримує навколишні курники. Вердикт був невизначеним, але все ще чинним. Потім його голова була витягнута вліво, його очі пробиралися крізь дріт і звивисте пір'я, щоб знайти єдиного іншого члена з чотирьох, який він міг бачити.
  
  
  Стефан відреагував на відчуття очей Яцека, повернувши погляд швидким рухом язика по губах, а потім розплився в широкій сяючій посмішці, яка говорила про його юнацьку браваду набагато більше, ніж будь-коли про його хоробрість. Після цього голос був хитким, але оптимістичним.
  
  
  «Час надолужувати втрачене, а, Яцеку? Меркьюрі зачекає, ні? Завтра, друже мій. Ось побачиш. Пиво у Тіргартені. Літри, так?
  
  
  Обличчя Яцека розпливлося в посмішці. Енергія хлопчика була надто заразливою, щоб її ігнорувати. "Літрів, мій юний друг", - кивнув він. «І жінки, Стефане. Великі жінки. Жінки для твоїх полотен, а жінки для твого ліжка».
  
  
  Хлопчик збуджено похитав головою, і його посмішка стала неймовірно ширшою. Потім його голова впала, руки лежали за спиною, а його очі почали створювати жіночі форми у чорнильній чорноті неба над головою. Яцек спостерігав за ним ще кілька секунд, перш ніж розслабити свою голову.
  
  
  Між їхнім віком було лише десять років, але Яцек почував себе більше для хлопчика батьком, ніж братом. Загальна національність та сім років життя та боротьби під владою комуністів створювали дивну дружбу. Двоє інших біженців з вантажівки, безперечно, були блискучими і відданими своїй справі людьми, вченими, але мало цікавили Яцека. Їхня доля не хвилювала.
  
  
  Але Стефан був іншим. Він був молодий і необачний, мрійник найгіршого гатунку. Він був живописцем величезного таланту та крайнім ідеалістом. Яцек знав, що світ, зрештою, прогризе його і виплюне, і це пробудило в ньому якусь жалість - свого роду любов.
  
  
  Яцек відкинувся на спинку крісла, зупинившись тільки для того, щоб крадькома глянути на годинник. За кілька хвилин вони мали зустрітися. У його животі виникла коротка хвиля збудження, а потім вона так само швидко пройшла. Дилер був основним. За визначенням, все було під контролем.
  
  
  «Ні, - подумав Яцек, - учених це не стосується. Їхні долі вирішені. Дилер закликав до смерті, і скасувати цей наказ було б немислимо. Але Стефан житиме. Дилер це обіцяв. Це буде моєю єдиною втіхою в наступні роки роботи.
  
  
  А поки що дозвольте хлопцеві мріяти.
  
  
  
  
  
  
  * * *
  
  
  
  Нік здригнувся, коли в нічному повітрі пролунав гучний тріск. Його погляд упав на основу стіни, де спалахнув спалах. Також швидко розслабилися його м'язи. Єдина іскра перетворилася на безліч, і тріщина перетворилася на уривчастий вибух петард. З західного боку стіни пролунав крик дитячих голосів, потім сміх, потім тупіт юних ніг.
  
  
  Сьогоднішні жартівники – завтрашні політичні гіганти. Чи побачить хтось із них колись цю жахливу лінію бетону знесеної? «Питання, – подумав Нік, – не мені відповідати. Я бойовик, зв'язковий на місці події, щоб переконатися, що цього разу Дилер доставить всі тіла, на які він був найнятий.
  
  
  "Ми не впевнені в цьому дилері", - сказав Девід Хок, глава AX. «Але зараз він – усе, що у нас є. Будь там, N3 - і слідкуй за собою».
  
  
  Немов у відповідь на цю думку, рука Ніка ковзнула під шкіряну куртку. Він витяг Вільгельміну, насолоджуючись прохолодним комфортом сталевого корпусу люгера в його руках, чітким звуком його механіки, коли затиск вислизнув, показуючи свою готовність. Задоволений він вставив обойму на місце і вставив снаряд у патронник.
  
  
  Акція не залишилася непоміченою.
  
  
  «Розслабся, друже мій», - пробурмотів Якобі. «Це потребує часу. Ви не можете працювати за розкладом, так? Дилер знає свою справу. Ви
  
  
  побачите. Ти новенький. Ти дізнаєшся."
  
  
  Нік повернувся і кинув на товстуна крижаний погляд. Настала секунда чи дві, коли він знизував плечима, посміхався і навіть махав рукою, ніби німець міг одним жестом позбутися запаху небезпеки. Але після всіх витівок реальність погляду Ніка почала досягати його. Було щось подібне до відшарування шкіри, проникнення в людину з такими холодними очима, що вони горіли.
  
  
  Якобі міг лише так довго витримувати цей погляд. Його власні очі ковзнули вниз, щоб помітити пістолет, все ще в руці Ніка. На верхній губі почали накопичуватися маленькі краплинки поту. Як він не намагався, його мова не доходила до них.
  
  
  Нік дозволив цьому ефекту повністю вщухнути, перш ніж цілеспрямовано підійшов до столу і нахилився над німцем. Дія супроводжувалася двома певними звуками. По-перше, кулак Ніка б'є по столі перед чоловіком. По-друге, Вільгельміна падає праворуч від нього.
  
  
  Голос, коли він прийшов, був арктичним. "Дозвольте мені сказати прямо. Я можу бути новачком, але тільки для вас. Я виконував місії більше років, ніж мені хотілося б згадати, і я все ще живий, щоб розповісти про це. Це більше, ніж я можу сказати про більшість людей, які намагалися обдурити мене”.
  
  
  На обличчі Якобі майнула нервова усмішка. Нік проігнорував це та продовжив.
  
  
  «Мені не треба чути ні від кого, не кажучи вже про вас, ні про розклад, ні про загальну динаміку дезертирства. Я можу процитувати їх, глави та вірші. Щодо стану моїх емоцій, я розслаблюся, коли Я сиджу по інший бік цієї бетонної плити з Glenfiddich у руці. Я ясно висловлююсь? "
  
  
  Ківок був непохитним, але посмішка значно зблікла. Пот, який почав заливати його губу, відбивався крихітними крапельками вологи, що розтікалися по лобі. Нік зупинився лише на секунду, перш ніж продовжити.
  
  
  «Щодо вашого дилера, я відкладу рішення на потім. Чотири успіхи з дев'яти спроб навряд чи вартують бронзової медалі. Але я тут не для того, щоби вручати нагороди. Я тут, щоб дізнатися, чому три агенти загинули, працюючи в цій конкретній мережі, і я тут, щоб побачити, як два дуже цінних наукових розуму переходять на бік ангелів. Чому ваш дорогоцінний дилер вважав за необхідне додати в картину двох польських дисидентів, мене повністю спантеличує, але я жити з цим, якщо все йде вчасно і в рамках бюджету. Я ясно висловлююсь? "
  
  
  Якобі відкинувся на спинку стільця, його тіло намагалося зберегти безтурботність, але вказувало на відступ. «Джа, так, як хочеш. Ти Меркурій. Мені наказують підкорятися, і я підкоряюся».
  
  
  «Саме», - пробурмотів Нік. «А тепер, якщо ви вибачте мене, я збираюся зробити коротку подорож на дах. Почекай тут».
  
  
  «Але… але…», - пробурмотів Якобі, але він був відрізаний, грюкнувши дверима позаду Ніка.
  
  
  У холі Нік глибоко зітхнув. Його початковий наказ полягав у тому, щоб чекати на доставку в кімнаті. Але сценарій був порваний разом із розкладом. Затримкам можуть бути пояснення. Зрештою, втеча за кордон – не спорт для джентльменів. Але якщо роки не навчили Ніка нічого іншого, то був засвоєний один урок. Інстинкт довіри. І зараз ці інстинкти кричали, що все шоу готове до захоплення.
  
  
  Нік швидко піднявся на один сходовий проліт і вибрався на дах. При найменшому нахилі тіла він помчав до найближчого виступу і почав обережно кружляти місцевістю.
  
  
  Спершу повернувся. Нік визирнув, вивчаючи вузьку стрічку провулка п'ятьма поверхами нижче. Потім він оглянув будинки, розташовані коридором, уважно стежачи за кожним вікном щодо будь-яких ознак незвичайної активності. Все йде нормально.
  
  
  Потім він провів швидку розвідку двох дахів, які розташовані з боків. Обидві були встановлені трохи нижче за будівлю, яку він займав, і жодна з них не пропонувала нічого, що можна було б сказати про прикриття. Якщо й таїлася небезпека, вона все одно була похована під дахом із шиферним верхом.
  
  
  Нарешті він повернувся до фасаду будівлі, ще раз вивчаючи безплідний краєвид стіни. Мимо проїхала патрульна машина, дуже обережно, дуже повільно. Її фари відкидали дивні візерунки світла через дерев'яну огорожу ліворуч і відкидали дивні іскри світла на дротяну огорожу праворуч. Але це була межа. З усидливості нарочитости, вона продовжувала свій шлях ледве натякаючи на підозру.
  
  
  На коротку секунду Нік сперся руками об парапет, його розум сперечався з його нутром, що, можливо, він полював на відьом. Але так само швидко з'явився дует звуків, який закріпив усю картину.
  
  
  Спочатку пролунав гучний гул мотора, а потім гуркіт вантажівки, що наближається. Частина розуму Ніка все ще робила комп'ютерні обчислення. Слабке кудкання птаха,
  
  
  скрегіт шестерень від напруги, всі ті речі, які казали, що товар уже в дорозі - і страшенно поспішають.
  
  
  Але це був другий звук, який насторожив його. Слабке скрегіт гравію під ногами - несподівана компанія, прямо позаду нього.
  
  
  Нік розвернувся і впав навпочіпки, його спина сковзала по кам'яній кладці пагорба, Вільгельміна вилетіла попереду, щоб прицілитися. Його палець повернув спусковий гачок на той чарівний міліметр глибини, який відокремлював інертне залізо від вибуху смерті.
  
  
  У відповідь він зустрів тільки напружене обличчя і широко розплющені Якобі очі. "Нейн!" - вигукнув чоловік. "Це я! Будь ласка, вони йдуть. Ми маємо йти, так?»
  
  
  На секунду Нік тримав мету, важке дихання пухкого німця ступало у повітря. Нік спостерігав, як Якобі слабким рухом вказав у бік виходу зі сходів.
  
  
  Товстий німець був працьовитий і послужливий до відмови. Але він був далеко не безневинним.
  
  
  В ту швидкоплинну секунду, коли Нік вперше повернувся, він щось прочитав в очах Якобі - щось, від чого на шиї Ніка встали прядки. Він читав зраду. Руки німця не зовсім взяли на себе зобов'язання, але маленькі очі-бусинки були, і Нік це помітив.
  
  
  Тепер питання полягало в тому, чи знав німець, що його читали. Нік зробив ставку, що цього не зробив.
  
  
  Нік сунув Вільгельміну назад у піхви під свою руку і встав. "Більше ніколи мене не дивуй", - виплюнув він. «Наступного разу я можу помилитися».
  
  
  Якобі кивнув, і це був перший натяк на серйозну реакцію, яку він ще продемонстрував.
  
  
  "Внизу", - відрізав Нік. "У нас є робота, якою потрібно зайнятися".
  
  
  Якобі повернувся і прошкутильгав через отвір. Нік пішов за ним. Вони спустилися на перший майданчик, площадку, в якій була кімната, яку вони так недавно займали, коли Нік зупинився.
  
  
  "Чашка", - сказав він. "Ви очистили це?" Якобі дивився на нього, його брови спохмурніли в явному замішанні. «Перевір кімнату», - гаркнув Нік і почав спускатися сходами. «Я піду вниз і чекатиму на тебе».
  
  
  Якобі знизав плечима і рушив до кімнати. Нік здійснив наступну половину приземлення в стабільному темпі, недостатньо повільному, щоб викликати підозри, але досить швидкому, щоб зникнути з поля зору. Нік вважав, підраховуючи секунди, не більш ніж своєю надприродною здатністю оцінювати навички німця.
  
  
  Тоді – миттєвий повтор!
  
  
  Нік знову обернувся, його спина знову сковзнула - цього разу по гіпсу - пістолет знову потрапив йому в руку - цього разу з іншими результатами.
  
  
  Якобі повернув за ріг, щойно Нік повернувся. На відміну від даху, браку не було. Якобі знав, із чим мав справу. На щастя, Нік теж. Рука німця повернулася за ріг, його пістолет-кулемет націлився на череп Ніка - принаймні там, де він мав бути.
  
  
  Вибух прогриз стіни сходової клітки, штукатурка посипалася на голову Ніка. Але все, що його зачепило, – це гіпс. Вільгельміна відповіла на виклик, вибивши три чіткі ноти, що залишили слід на грудях німця.
  
  
  Обличчя Якобі стало похмурим, а потім розгубленим, коли його розум спробував зрозуміти агонію, яку ніяка кількість жиру не могла пом'якшити. Його рука впала на бік, пістолет із гуркотом упав на підлогу. Його очі метнулися до Ніка, висловивши щиру недовіру, а потім двісті сорок фунтів плоті впали вниз сходами, з майже моторошною грацією впавши на перила.
  
  
  Нік вилаявся собі під ніс. Тепер він знав, як троє агентів загинули. Він також знав, що якщо людина Ділера, Якобі, була фальшивою, то і Ділер теж.
  
  
  Ще до того, як тіло торкнулося дна, Нік встав і почав рухатися. Він мчав по рейсах, що рухалися двома запевненнями. По-перше, все шоу було виставою. Дилер або передав усю групу КДБ, або він був із КДБ. У мережу проникли, формула прозора. Пропустіть досить легковаги, щоб зберегти довіру, але переконайтеся, що ви на місці, щоб закрити ворота на чистому золоті.
  
  
  По-друге, у вантажівці з платформою знаходилися двоє блискучих учених, і, їй-богу, Нік був сповнений рішучості врятувати їх живими або спробувати спуститися.
  
  
  Ми мали мало часу для розробки будь-якої контрстратегії. Нік грав за їхнім столом у їхньому казино, і дилер знав, де всі тузи. Насправді був лише один вибір. Зовні була вантажівка, і де б супротивник не розташувався, вразити ціль, що рухається, було набагато складніше, ніж нерухому.
  
  
  Нік здійснив останню посадку і повним ходом врізався у вестибюль квартири. Щойно його ноги торкнулися підлоги, як відчинилися двері в кінці коридору, і водій вантажівки зазирнув усередину, щоб перевірити ситуацію.
  
  
  Чи був він учасником подвійного кросу чи одним із глиняних голубів?
  
  
  Очі, що раптово розширилися, і швидко метнута рука були суддею і присяжними, зведеними в одне ціле. Вільгельміна знову гаркнула. Обличчя чоловіка вигнулося від удару 9-мм кулі.
  
  
  Нік сповільнився настільки, щоб підібрати у жертви пістолет-кулемет і кілька обойм. Потім він з жахом попрямував до дверей.
  
  
  
  
  
  
  * * *
  
  
  
  Він стояв глибоко в затінку прихованого дверного отвору. Рівний комір його шинелі був високим і закривав голову, повністю приховуючи його профіль. Капелюх із широкими полями ще більше приховував його обличчя в тіні. Час від часу, коли він рухався, промінь світла найближчого вуличного ліхтаря освітлював два яскраві блакитні очі. Інша частина особи була монтажом тіней і сивої бороди.
  
  
  За дуже уважного розгляду було видно, що борода накладна. Але деякі, якщо такі взагалі були, колись підходили досить близько, щоб розглянути бороду чи обличчя під нею.
  
  
  Торговець затягнувся цигаркою російської марки, такою ж суворою та вимогливою, як і країна, яка її зробила. Він навіть не усвідомлював, що взяв наконечник, що містить оранжеве свічення в межах його долоні.
  
  
  Він думав про цю нову, яку вони надіслали, під кодовою назвою Меркьюрі.
  
  
  Чи не такий, як інші, цей. Всі ці нетерплячі американські агенти, які прагнуть врятувати людство, так прагнуть прийняти кожну домовленість Дилера, кожну деталь, якби їхня мораль була щитом невразливості.
  
  
  Так багато мертвих ангелів.
  
  
  Але не цей Меркурій. Він сміє диктувати, вимагати. І він торгується хитромудро, ось цей. Притулок із незахищеними периметрами, всього за півтора квартали від точки прориву. Сама точка прориву, раптовий клубок старих квартир, який перервав ланцюг парканів і мінних полів, щоб протягнути руку і пестити саму бетонну стіну - зрозуміло, забиту та охоронювану, але набагато менш вразливу, і потрібно перемогти тільки ворогів-людей.
  
  
  Але не важливо. Пастки можна ставити будь-де.
  
  
  Так, Мерк'юрі не схожий на інших. Він холодний, розважливий – машина. Він, звичайно, мав померти, і колись було влаштовувати аварію. Його смерть підірве операцію; але потім, після цієї ночі, цієї втечі, операція більше не знадобиться.
  
  
  Він упустив сигарету і загасив її підбором. "Як Меркурій", - подумав він, згаснувши.
  
  
  Його погляд впав на непрацюючу вантажівку, яка зупинилася за три будинки від неї.
  
  
  Кури прижилися. Принаймні їх троє. Один із них переживе. Йому треба було працювати. Це була б драматична втеча, але Яцек вирвався б на волю. Вільно поховати себе глибоко в тілі західного ворога, як кріт, яким він мав стати.
  
  
  Він з цікавістю спостерігав, як водій вантажівки зійшов зі свого місця та увійшов до будівлі. За ним почулося слабке потріскування рації, а потім голос його помічника Юрія. Це був дратівливий гугнявий голос; московські зими наче вічно жили в пазухах Юрія. Його впізнання завершилося, Юрій фиркнув та передав інформацію.
  
  
  «Водій входить у будівлю».
  
  
  У відповіді Дилера не було сарказму, що просто нудьгує відстороненість. «У мене є очі, Юрію. Я бачу".
  
  
  "Так сер."
  
  
  Настала хвилина мовчання, коли дилер смакував свою установку. Агент з боку водія таксі відчинив двері і сперся на підніжку. Він витяг ліхтарик і направив його на один житловий будинок далі вулицею. Дилер тричі спостерігав, як кінчик тьмяно світиться, як цигарка.
  
  
  Усі були на борту.
  
  
  З-за спини Дилера пролунало ще одне потріскування електроніки, ще одна приглушена розмова і ще один гучний ніс. Дилер позбавив свого мінійону від зусиль.
  
  
  «Я знаю, Юрію, я знаю».
  
  
  Потім пролунав постріл, різкий тріск пострілів ударив по серцю Ділера, як батіг. З-за дверей вилетів чоловік у чорній куртці з автоматом у лівій руці, пістолетом у правій. З розмитою швидкістю об'єкт застрибнув на підніжку водія. Було ще дві тріщини, і агент із ліхтариком упав на тротуар.
  
  
  Чорна куртка зникла в кабіні вантажівки, не зупиняючись, щоб зачинити двері. Скрегіт шестерень луною відбивався від кам'яних фасадів. Одним величезним ривком вантажівка увімкнула передачу і рвонула вниз по вулиці.
  
  
  З набагато меншою помпою Ділер теж рушив у дорогу.
  
  
  "Автомобіль, Юрію!" - гаркнув він. «Скажіть іншим. Меркурій відлетів! Закрийте сектор, але зберігайте стан "Жовтий". Повторюйте, жовтий! можливо
  
  
  опір – ми повинні зробити так, щоб він добре виглядав за будь-яку ціну”.
  
  
  "Меркурій живий", - пролунав голос крізь потріскуючу статику.
  
  
  «Я знаю це, дурню. Ми перейдемо на альтернативний план».
  
  
  "А Меркьюрі?"
  
  
  «Тепер ми повинні залишити його живими», - прохрипів Торговець. "Тепер він буде нашим засобом перевірки на іншій стороні".
  
  
  Дилер вимкнув інструмент, і його губи скривилися в посмішці. Він вгадав правильно; Якобі не міг зрівнятися з цим Мерк'юрі.
  
  
  Він подумав, що часто буває мудро не розкривати свої плани навіть тим, хто їх виконує.
  
  
  Вийшовши на вулицю, він зробив уявну позначку відправити подячну записку вдові Якобі звичайними каналами КДБ.
  
  
  
  
  
  
  * * *
  
  
  
  Нік звернув на поворот, умовляючи старовинний автомобіль на другу передачу, і його розум відключав усі можливі варіанти. Не було сенсу йти за розкладом. Якщо безпечний будинок заражений, прорив довелося б захопити. Найкраща надія, здавалося, полягала в тому, щоб продовжувати рух і чекати, доки відкриється відкрита позиція.
  
  
  Він знайшов першу вулицю ліворуч, врізався вантажівкою в третю і повернув на куток. Двері з його боку зачинилися від чистого імпульсу. Двері з іншого боку відчинилися, скрипучи на петлях. Потім він раптово торкнувся найближчого стовпа ліхтаря, успішно відірвавши її від кузова вантажівки. З ним пішло близько двадцяти курців, дерево і пір'я полетіло, щоб засмічити камінь позаду.
  
  
  Вулиця перед ним була вузька, але пряма. Нік перемістив вантажівку на четверту і завів двигун, звернувши в саме серце східного сектора, сподіваючись збільшити дистанцію між собою та тим, хто може бути позаду. У той же час він простяг руку до сидіння праворуч, взяв пістолет-кулемет за стовбур і вдарив прикладом у заднє вікно кабіни. Він збирався потребувати допомоги заздалегідь, і для цього було лише одне джерело.
  
  
  Напівобернувшись, він закричав крізь розбите скло. "Хтось там говорить англійською?"
  
  
  У дзеркало заднього виду обережно здійнялося обличчя. Він не належав жодному вченому, і він був занадто старий, щоб бути хлопчиком-художником.
  
  
  "Яцек, правда?" – крикнув Нік. "Ви розмовляєте англійською?"
  
  
  Потрібна мить або дві, щоб страх в очах вщух, але відповідь була твердою. «Так. Насправді дуже добре. Я був професором англійської мови у Краківському університеті».
  
  
  "Чудово", - відповів Нік. "Ви можете використати один з них?" Він підняв пістолет-кулемет.
  
  
  Погляд жаху повернувся на мить, потім чоловік кивнув головою. «Я, звісно, можу спробувати. Що мені з цим робити?"
  
  
  Нік сунув її назад через отвір у склі, і його голос заглушив шум двигуна. «Використовуйте приклад, щоб виламати решту вікна, потім заберіться сюди. Скажіть, хто знаходиться поряд з вами, щоб вони перетягнули решту якомога ближче до цієї кабіни, а потім приєднайтеся до вас тут. Нам знадобиться хтось, щоб завантажити кліпи. Тепер крок!
  
  
  Нік підняв комір піджака і схвально глянув у дзеркало заднього виду, доки дисидент виконував наказ.
  
  
  Приклад врізався в скло, що залишилося, і в кабіну попливли відбиті метеори. Потім голова на мить зникла. Коли він з'явився знову, то забирався до кабіни. Нестача грації підйому з лишком компенсувала швидкість.
  
  
  Нік кивнув. «Добре, професоре, час уроку. Приготуйтеся до хорошого. Це буде вибоїста подорож. Ставте ноги туди та сюди», - зазначив він. Потім його палець тицьнув у пістолет. «Запобіжник вимкнено. Просто застроміть його собі в плече і натисніть на спусковий гачок. Приціліться низько. Пістолет підніметься на вас під час стрільби. І не натискайте на спусковий гачок. Запускайте його короткими чергами. Нам слід зберегти патрони. "
  
  
  "Як мені прицілитися?" спитав чоловік.
  
  
  "Не турбуйся про це", - крикнув Нік. «Все, що мені потрібно від вас, – це укриття. Якщо ви бачите щось, що навіть віддалено виглядає ворожим, стеляйте його. Якщо вони зайняті ухиленням, вони не зможуть добре вистрелити в нас.».
  
  
  У цей момент у дзеркалі з'явилося ще одне обличчя, хлоп'яче біляве обличчя, яке негайно приєдналося до них у таксі, вхід був набагато витонченішим, ніж у першої людини. Хлопчик влаштувався, і Нік кинув Вільгельміну юнакові навколішки разом із кількома затискачами - три для пістолета-кулемета, п'ять для люгера.
  
  
  «Хлопчик-художник знає, як їх заряджати?» Нік покликав Яцека.
  
  
  На радість та полегшення Ніка, хлопчик відповів сам за себе по-англійськи. "Я ніколи цього не робив, але навчитися має бути легко, так?"
  
  
  Нік дозволив собі швидку посмішку. «Тримайся за оптимізм, малюку. Він нам знадобиться». Потім він провів прискорений курс озброєння, схвально спостерігаючи, як хлопчик клацає затвором з розмахом.
  
  
  До появи ворога залишався лише час для найшвидшого «прокляття».
  
  
  Через дві вулиці попереду проїхав військовий джип, натиснув на гальмо та різко повернув назад, щоб заблокувати дорогу. Троє пасажирів джипа вискочили, зброя зісковзнула з їхніх плечей у нетерплячі руки. Нік одразу переключив передачу, помітивши наступний поворот і крикнув молодому артисту. "Всі зібралися біля машини ззаду?"
  
  
  Хлопчик кивнув головою.
  
  
  Нік повернувся і крикнув: «Почекайте, хлопці. Все може стати трохи небезпечним. Потім він повернувся, збираючись із силами, коли троє солдатів на вулиці взялися за руки. "Добре, професоре, це все ваше".
  
  
  Сказавши це, він протаранив колесо ліворуч, переднє колесо зачепило бордюр, вантажівка з тріском нахилилася в поворот. Ще дюжина клітин зірвалася зі своїх причалів і розсипалася довкола них. У той же час, професор набрав обертів. Нік спостерігав, як чоловік вистрілив, відправивши трьох солдатів у притулок. Потім він перейшов на четверту зміну та залишив першу перешкоду позаду.
  
  
  "Гарна робота, професор", - посміхнувся Нік. «Не потрапили в жодного солдата, але я нарахував принаймні трьох подрібнених курчат. Ми зробимо зарубку за першої можливості».
  
  
  І Яцек, і хлопчик полегшено посміхнулись. Але жодна з усмішок не мала бути довгою. Перед Ніком з'явився інший автомобіль, який з вереском перегородив дорогу. Це була громадянська, чорна сімка, якої ледве вистачало на те, щоби заповнити перехрестя перед ними. З машини вискочили дві постаті у сірих мундирах, від держбезпеки. Нік оцінив шанси та взяв на себе зобов'язання.
  
  
  Коли двоє чоловіків залізли у куртки за пістолетами, Нік затиснув шестерні, створюючи видимість зупинки. Також швидко він підняв зчеплення і натиснув на педаль. Пролунав вогонь у відповідь, а потім рев двигуна, коли вантажівка налетіла на двох охоронців, як слон, що зійшов з дистанції. Чоловіки в паніці зробили кілька пострілів, але жоден постріл не влучив у ціль. Натомість був лише болісний скрип металу, коли вантажівка врізалася в задню частину крихітної машини. Нік ухопився за кермо, щоб зберегти контроль, а згодом прискорився.
  
  
  Далеко попереду вимальовувалася ще одна перешкода. Було слабке свічення вуличного ліхтаря та лінійний візерунок світла, що пробивається через ґратчасті дошки. Нік одразу це дізнався. Це був перший ступінь гротескного бар'єру, відомого як Берлінський мур. Праворуч він відчув, як двоє інших пасажирів таксі дивляться на нього.
  
  
  Нік задумався лише на мить. Вулиці були охрініти. Рано чи пізно перед ними виявиться щось, чого не можна буде перемістити, ні уникнути. Відкрита дорога здавалася найкращим варіантом.
  
  
  Нік знову поставив вантажівку на швидкість, набираючи обертів. Праворуч від нього дихання стало утрудненим і шаленим, оскільки стіна перед ними ставала все вищою і вищою. Всім було зрозуміло, що Нік не збирався повертатися.
  
  
  У момент удару молодий художник лише тривалим хниканням акцентував увагу на події.
  
  
  Вантажівка налетіла на огорожу, пробивши рейки та дротяні реберця. Передня частина автомобіля трохи піднялася, а потім жахливий стогін, коли одна з перекручених опор вп'ялася в днище машини. Нік вимкнув передачу і повернув колесо вправо, підтримуючи рівновагу, коли вантажівка вилетіла за бордюр і виїхала на патрульну дорогу. Потім він влетів у неї і молився, щоб не було проколів життєво важливих органів.
  
  
  Його очі одразу почали шукати вихід. Місцевість була саме такою, як він спостерігав раніше – танкові пастки та мінні поля зліва. Праворуч від нього була лише ґратчаста огорожа, за якою тепер рухалося кілька пар фар – усе паралельно до його руху. На мить з'явилося почуття розпачу та розчарування, а потім щось попереду привернуло увагу Ніка.
  
  
  До нього наближалися фари, але їх ще не було видно. Натомість він побачив ауру тих фар, що розходяться віялом з великої темної маси. Більш пильний огляд маси показав, що це масивна кам'яна споруда - церква, прямо посеред нейтральної смуги, церковний міст, який простягся повз танкові пастки і міни і стосувався Західної стіни праворуч від нього.
  
  
  "Бінго!" - пробурмотів він, коли фари висвітлили громаду і попрямували прямо на ґрати вантажівки. "Зігніться", - крикнув він своїм союзникам. «Ми проходимо повз цього сучого сина і йдемо звідси!»
  
  
  "Як?" проковтнув молодий художник, повільно опускаючи голову під панель приладів.
  
  
  "Легко", - відповів Нік. «Ми просто граємо у невелику гру. Це американська класика. Вона називається «курча». І ми страшенно швидко з'ясуємо, хто справді хоче перемогти».
  
  
  Він ударив педаллю об підлогу і поставив колеса прямо на фари, що наближаються. Нік теж опустився на сидіння, його очі майже не бачили приладової панелі, поки він оцінював машину, що наближається. Вона була розміром з вантажівку, її важко було прочитати у світлі наближення вогнів, але він виглядав у всіх сенсах як військовий.
  
  
  Зверху почувся спалах світла, і Нік важко звалився на сидіння. Скло перед ним врізалося в кабіну, коли через нього прогриміло кілька снарядів. Він почекав, поки у феєрверку не вщухне, а потім знову глянув угору.
  
  
  Автомобіль знаходився всього за сотню ярдів від нього, його сирена верещала короткими попереджувальними сигналами. Нік просто повернув вантажівку на зустрічний курс. У міру того, як він наближався, вибухи ставали дедалі шаленішими, переходячи від звуків попередження до звуків недовіри, коли наміри Ніка стали очевидними.
  
  
  Залишалося близько двадцяти ярдів, і сирена заверещала в благанні, а потім загубилася в скрипі шин, коли машина зісковзнула праворуч, втративши контакт всього на кілька дюймів.
  
  
  Нік випустив виразне зітхання полегшення і сів за кермо. Церква тепер була добре видно у світлі його фар. Це була червона кам'яна споруда, до якої потрібно було пройти всього два шари огорожі. Але паркан був прямо паралельний їхньому кутку руху. Не було змоги отримати прямий кут.
  
  
  Було ніколи турбуватися про розкіш. Церква була їхньою єдиною надією, і Нік був сповнений рішучості досягти церкви.
  
  
  Він повернув вантажівку вліво, скривившись, коли дротяна огорожа зачепилась за край платформи. Потім він повернув кермо вправо, стиснувши зуби і стискаючи важелі управління щосили, які в нього були.
  
  
  Правий передній бампер зачепився за перешкоду, фара вибухнула, коли стовпи паркану били по ній, як гомілки. Вантажівка спробувала повернути назад на дорогу, але Нік був непохитний, повернув колесо і направив вантажівку носом у безпечне місце.
  
  
  Потім попереду почулося ще одне яскраве світло фар – фари, схожі на ті, які тепер переслідували ззаду.
  
  
  "Хвати, чорт забирай!" - проревів Нік, умовляючи долю приєднатися до нього. «Проривайся, луджений сучий син!»
  
  
  Доля, мабуть, підслуховувала, бо вантажівка різко нахилилася, а потім – прорив.
  
  
  Праве переднє колесо вдарилося об землю зі струсом шиї, потім ліве, обидва з іншого боку бар'єру. Нік увімкнув двигун, не зважаючи на конфлікт металу з металом, коли задні колеса з'єдналися зі своїми товаришами.
  
  
  Друга огорожа все ще стояла перед ними, але під легшим кутом. Він повернув із західного боку, повернувшись, щоб оточити основну частину церкви - пряму мету, яка не була проблемою. Нік востаннє натиснув на педаль і подолав останній бар'єр.
  
  
  Глушити двигун не було потреби. Він голосно вибухнув і, випустивши шиплячу пару, випустив привид.
  
  
  Часу для захоплення було замало. Носова частина вантажівки стояла ярдах за десять від цегляного фасаду, і Нік вирішив перетнути його якнайшвидше.
  
  
  "Геть! Зараз!" - закричав він, відштовхуючи двох своїх сусідів, виштовхуючи їх через зяючу дірку на місці дверей. Він мовчки подякував долі, яка не тільки провела його через паркан, але й створила димову завісу, коли пара, що виходить із двигуна, клубилася з-під вантажівки і, як туман, висіла за дверима ліворуч від неї. Він пішов по дисидентів.
  
  
  "Увійдіть до будівлі!" він гукнув. «Стріляйте у двері, якщо потрібно, але відчиніть їх!»
  
  
  Потім Нік звернув праворуч, рухаючись до задньої частини вантажівки, щоб забрати двох вчених.
  
  
  От коли доля видала.
  
  
  Навіть звук пари та сирен не міг заглушити звук у вухах Ніка. Занадто багато ночей і днів на багатьох полях битв навчили його шипінню гранатомета.
  
  
  Під крикнувши двом чоловікам стрибнути в безпечне місце, Нік кинувся назад за кришку кабіни і приготувався до струсу від вибуху, що насувається.
  
  
  Він гуркотів, як грім, але зовсім не відповідав тому Армагеддону, на якого чекав Нік. Вибух був потужним, але приглушеним. Нік вискочив із вантажівки та зрозумів, чому. Вибуху не було. Те, що послав гранатомет, було смертю, що горіла, - наповненою напалмом запальної сумішшю, яка роз'їдала кузов вантажівки.
  
  
  Нік відчув, як його кишки стиснулися. Хоча вибух не був особливо сильним, він був більш ніж потужним. Ліворуч, викривлені на землі, лежали тіла двох учених, з їх останків виривався вогонь.
  
  
  Нік дивився на палаючі тіла двох чоловіків, і ненависть пронизувала кожну кістку його тіла.
  
  
  - ненависть до будь-якої системи, яка може змусити людей бігти і зупинити їх з такою ненавистю. Ненависть до будь-якого чоловіка, який міг би стати учасником такої системи. Ненависть до Дилера, людини, яка це влаштувала.
  
  
  Продавець смертю.
  
  
  Вилаявшись собі під ніс, Нік підвівся і попрямував до дверей церкви. Він ударив їх і пролетів крізь них, коли шквал куль обрушився на кам'яне облицювання входу.
  
  
  
  
  
  
  * * *
  
  
  
  «Стріляйте вище, ідіоти! Ми намагаємось влаштувати гарне шоу, а не знищувати акторський склад!»
  
  
  Дилер натиснув кнопку на рації і засунув її Юрію навколішки. Його пальці знову стиснули перенісся, доки він намагався відновити контроль над своїми емоціями.
  
  
  "Собаки, - подумав він, - собаки Східної Німеччини!" Знесіть закривавлений мур і дозвольте їм усім бігти на Захід. Це має бути найбільш колективно руйнівна дія, яку будь-коли здійснював Східний Альянс.
  
  
  Зітхнувши, його пальці опустилися, і його погляд повернувся до входу до церкви. "Він тут?" пробурмотів він.
  
  
  «Так», - була схлипуюча відповідь.
  
  
  «Тоді давайте увійдемо та завершимо шараду. Накажіть ідіотам пропиляти казенну частину. Але ніхто, я маю на увазі нікого, не повинен стріляти, доки я не накажу. Дайте це дуже ясно, Юрію».
  
  
  Дилер штовхнув двері і вийшов із машини. Ззаду йшов його помічник, імітуючи накази щодо рації. Торговець рухався швидко, пробігаючи через розірвану огорожу і зупиняючись тільки для того, щоб дивитися на два вогні, які раніше були людьми.
  
  
  Тією мірою, якою вони були мертві, місія не обернулася катастрофою. Дилер міг навіть знайти місце для деякого самолюбування. Вогневі установки, що їх убили, були його власним винаходом, однією з незліченних ідей, які допомогли йому піднятися конкурентними сходами інфраструктури КДБ. Він сказав їм, щоб зменшити кількість вибухових речовин. Недостатнього удару, щоб пробити стіни, але більш ніж достатньо, щоб підірвати тендітні людські тіла. І вогонь, товариші; нехай відчують жах вогню.
  
  
  Гуркіт найближчих військ повернув його із задуму. Він обернувся і жестом провів половину чоловіків навколо далекого кінця будівлі, а іншу половину – вниз. Він дозволив другій групі промчати повз нього. Всі вони рухалися, як привиди, крізь густий туман. Ділер слідував за ними.
  
  
  Солдати очистили стіну будівлі та не змогли їх утримати. Гвинтівки летіли до їхніх плечей, приціл націлився на щось у центрі та відносно високо. Дилер повернув за ріг і побачив, що це було. Високо на останньому дванадцятифутовому бар'єрі, витягнувши руки назад, щоб допомогти молодому художнику, був сам Мерк'юрі.
  
  
  Зі звуком пострілу гвинтівки в готовність дія на стіні припинилася.
  
  
  "Стій!" - пролунав голос Ділера. "Не стріляйте!"
  
  
  Дилер швидко оглянув ділянку під стіною. Ні, Яцеку! Це могло означати лише те, що він перебрався через стіну. Торговець майже чув, як молодий артист вимагає, щоб його друг, що любить, піднявся першим. Таким був сенс дружби.
  
  
  "Не стріляйте!!" - закричав торговець, його голос став помітно тихішим, майже хрипким гарчанням.
  
  
  Миттєво простір навколо фігур на стіні перетворився з ночі на день потужним світлом. Молодий художник бовтався, його зап'ястки були в руках Мерк'юрі.
  
  
  Хапа дилера посилилася на рукояті «вальтера». А тепер, подумав він, розіграти останній акт.
  
  
  Яцек вимагав безпеки хлопчика. Це було частиною плати за роки відданості справі у майбутньому. То була ціна, яку треба було заплатити. Що стосується Меркьюрі, то він теж був потрібний з іншого боку. Потрібно було доставити Яцека в Америку, розповісти про вузьку втечу, посадити кріт, де він розквітне і виросте в наступні роки.
  
  
  Торговець протиснувся між двома солдатами та підійшов до стіни. Мерк'юрі відповів підступною хитрістю. Його права рука зісковзнула із зап'ястя хлопчика; у ньому пістолет. Дуло зупинилося на лобі Торговця, який міг бачити. Торговець просто проігнорував це, засовуючи власний пістолет у пальто, коли він зупинився в тіні під людиною, що бовталася.
  
  
  Дилер не зробив нічого драматичнішого, ніж схопив молодика за ногу, його очі піднялися, щоб зустрітися з палаючим поглядом ворожого агента. "Четвертий з іншого боку, так?"
  
  
  Мерк'юрі глянув на чоловіка і кивнув головою.
  
  
  «Тоді ти маєш частину перемоги сьогодні ввечері». - Сказав Ділер. «Це й твоє життя. Візьми обидва і йди». Меркурій не рухався. «Хлопчика не розстріляють. Даю слово. Його помилують».
  
  
  «На чиїй владі», - була різка відповідь.
  
  
  "Вам слово Дилера".
  
  
  Голова Меркурія повернулася
  
  
  повільно з боку на бік. "Ні. Не торговець. Торговець смертю!"
  
  
  В очах російської блиснула слабка іскорка здивування. Продавець смертю! У ньому був дзвін, звук, який приніс певну радість людині біля підніжжя стіни. "Так", - пробурмотів він. "Думаю так. Деяким. Але не тому. Це я можу пообіцяти тобі».
  
  
  Нік звузив очі в щілинки. Хоч би як він зосередив свій погляд, він не міг ухилитися від яскравого світла прожекторів. І навіть якби він міг, він сумнівався, що зможе побачити набагато більше обличчя Торговця, ніж спалах бороди та палаючі вугілля його очей.
  
  
  Нік подумав ще трохи, а потім послабив хватку на зап'ясті хлопця. Хлопчик зісковзнув на землю, рука Дилера ковзнула по його плечу в жесті, трохи батьківському. Міцно тримаючись за руку, дилер знову глянув на Ніка.
  
  
  «До наступного разу, друже мій», - сказав він.
  
  
  "До наступного разу", - луною відгукнувся Нік, відштовхнувшись від стіни і зістрибнувши в безпечне місце.
  
  
  
  
  
  
  * * *
  
  
  
  Сон був досить яскравим. Юний художник висів, холодні руки тримали його згори, холодні очі хапалися знизу. Лунали гуркітливі звуки, схожі на розмови, але нічого виразного. Сновидець знав лише те, що звуки тримали його долю на волосині.
  
  
  А потім гуркіт припинився, руки зникли, і він падав – милі та милі падінь. Він чекав, коли його спіймають холодні очі, але цього не сталося. Він подивився вниз, готовий привітати свого мучителя, але очей не було.
  
  
  Натомість було тільки нескінченне ніщо.
  
  
  Стефан закричав уві сні, щосили намагаючись прокинутися в ліжку. Він моргнув, як завжди, намагаючись їх прочистити, але ні для чого. Навколо нього була ніщо інше, як чорнильна чорнота, ніби разом з ним виникла мрія.
  
  
  Він підняв руку і засунув її перед очима. Нічого. У кращому випадку це слабке зображення пальців, що рухаються, зображення, яке могло бути пов'язане з уявою в такій же мірі, як і з будь-якими фрагментами відбитого світла.
  
  
  Потім Стефан зітхнув.
  
  
  «Сенсорна депривація, – подумав він. Перше, про що вони вам кажуть. Якщо тебе спіймають, попередили, допитають. Вони спробують дізнатися імена та місця. Але спершу вони зламають вас, зруйнують вашу волю до опору. Ви проведете годинник, дні у чорній скриньці. Не буде жодних звуків, нічого, що можна було б побачити, нічого чіпати чи нюхати. Просто нескінченна чорнота, яка розірве вашу душу.
  
  
  Стефан упустив руку. Він був готовий до цього – готовий до них. Він боротиметься з усіма, підбурюваний знанням того, що принаймні Яцек досяг цього. «Випий для мене пива», - прошепотів він у темряву. "І жінка теж, мій друже".
  
  
  «Без сумніву, він робить це просто зараз».
  
  
  Голос вразив Стефана. Його голова закружляла у тому напрямі, звідки вона прийшла, його руки стиснули ковдру під нею. То був знайомий голос, голос зради. Десь у темряві, можливо, всього за кілька футів від нього, був Дилер.
  
  
  Стефан рухався неквапливо. У кімнаті було темно, як смоль, але це було однаково для обох чоловіків. Довелося звести рахунки. Стефан стрибнув до того місця, звідки пролунав голос, його руки були простягнуті, щоб схопити горло людини, яка продавала смерть.
  
  
  Його єдиною нагородою був гострий біль у животі, коли його противник встромив кулак глибоко в його живіт. Стефан похитнувся, але не здався. Він постояв мить, намагаючись перевести подих, прислухаючись до найменшого шарудіння, яке підкаже йому, куди рушив Торговець. Натомість він почув голос.
  
  
  "Ти злишся. Ти не повинен злитися. Ти живий, хоч міг бути мертвим. Я думаю, це має викликати певну подяку».
  
  
  Стефан знову рушив, кидаючись на голос, вирішивши дістатися свого мучителя. Але знову його єдиною нагородою був біль, ще один нищівний удар у живіт, якого не могла позбутися жодна рішучість. А потім другий удар, різкий удар долоні у вухо.
  
  
  Стефан упав, схиливши коліна, його мозок кричав від головного болю. Було кілька секунд, поки в його вухах вщухав дзвін, секунди, в які він ставив питання про здатність цієї людини діяти в темряві. Але питання вщухли з болем. Залишилася ненависть.
  
  
  «Увімкніть світло», - прошипів Стефан. «Зустрічай мене як рівного. Я вб'ю тебе, присягаюся. Вб'ю тебе голими руками».
  
  
  У відповідь був лише невеселий смішок. «Але є вогні. Світло скрізь. Ви, звісно, знаєте це».
  
  
  За словами пролунав звук, знайомий шелест штор, що відкриваються. Стефан підвівся і пішов за звуком, зупинившись тільки тоді, коли його руки зіткнулися з
  
  
  зі склом. Він переміщував їх, обмацуючи гладку поверхню, перевіряючи її, поглинаючи з жахом, що наростає, відчуття тепла, що виходить від скла.
  
  
  І жар переслідував його, невблаганно переслідуючи його, коли він упав навколішки зі сльозами на очах.
  
  
  Єдиним холодом у цій кімнаті був голос Торговця.
  
  
  «Чи бачиш, мій хлопчик – сонячне світло. Багате, золоте сонячне світло». Настала невелика пауза, коли голос став тихішим. Але тоді ти не зможеш побачити, правда? Ні, ти не зможеш. І ти більше ніколи – ніколи».
  
  
  
  
  
  
  Перша глава
  
  
  
  
  
  ВЕСНА 1983
  
  
  АВСТРІЙСЬКО-ЧЕХОСЛОВАЦЬКА КОРДОНА
  
  
  Привиди! - Задумався Нік. Навколо мене привиди.
  
  
  Він трохи здригнувся і натягнув каптур на штурмову куртку. Це було не стільки поступкою моторошним поворотам думки, скільки дуже земним весняним вітрам, що поривали вниз з гори, бризу, що несе сильні спогади про своє походження на засніжених вершинах позаду.
  
  
  Пейзаж мав свою примарну атмосферу; Цього не можна заперечити. Позаду Ніка були гори Шумава, поцятковані тінями і місячним світлом. Навколо нього товстий темний килим з ялини та модрини, що становив Богемський ліс. Внизу річка Влтава, що згинається у бік далекої столиці Праги, її води вирують під обсягами весняної відлиги, перші слабкі завитки туману розпливаються, огортаючи краєвид.
  
  
  Це було середовище, яке викликало фантазію. Богемія є автором багатьох дитячих жахів. Це була земля, населена перевертнями, вампірами та замками, які луною відбивались у звуках людського крику.
  
  
  Але це було родзинкою кіно.
  
  
  Нік Картер міг ігнорувати ці польоти уяви. Врешті-решт він був агентом - Killmaster. І були ритуали, які супроводжували будь-яку місію, ритуали, призначені для підготовки та відволікання: періодичне спостереження за місцевістю, що гарантує самотність; методичні перевірки пістолета-кулемета Скорпіон 61; подумки простежити шлях до порятунку до Австрії. Все це зроблено, щоб чітко сфокусувати місію.
  
  
  Але привиди – постійні істоти, особливо коли вони відокремлені від ландшафту та тіні. Примари, які переслідували Ніка, були його власними, народженими пам'яттю та історією. Він глянув на годинник, відзначивши запізнення. Потім знову подивився на слід і розчищення внизу. У його свідомості примарні привиди історії, прокляття фотографічної пам'яті.
  
  
  Ви неспокійні, гер Меркьюрі. Ми керуємо нашою маленькою залізницею вже багато років – повірте нам. Ви не можете працювати за розкладом, так? Ви дізнаєтесь... ви дізнаєтесь... ви дізнаєтесь.
  
  
  Слова мерця. Слова дезертира, що закінчився гірким розчаруванням - втечею, що мало чим відрізняється від того, якого тепер чекав Нік. Звісно, були відмінності. Відмінності у місці проведення, намірах, у накопиченому досвіді. Але була й подібність, зокрема одна дуже велика. І саме це дражнило Ніка в кутах уяви.
  
  
  Під час дезертирства цей був різношерстим. Семеро поляків боролися за свободу, рятуючись від залізної руки військового стану. Чотири з них були зовсім невідомі, а двоє користувалися лише помірним визнанням: поети, чиї ідеї не так дратували росіян, як їхні вірші. Загалом звичайна транзитна операція, з якою впораються навіть клоуни з Центральної розвідки. Навряд чи робота для AX.
  
  
  Ні, це був той, хто волав до Ніка, примарним голосом благав Меркьюрі прийти до нього. То був крик, пов'язаний з іншими привидами. Він натякнув на інформацію, на можливості, на усунення.
  
  
  У ньому йшлося про торговця смертю.
  
  
  І Нік відповів, обтрусивши древній псевдонім Меркьюрі, і попрямував у серце Богемії. І він чекав, молячись, щоб одна жива привид справді вказав кістлявим пальцем на іншу. Належало погасити борг, обіцянку тринадцятирічної давності було виконано. Торговець смертю був уже мертвий; йому просто треба було, щоб Нік Картер провів його до могили.
  
  
  Здалеку з'явився гідний контрапункт задумам Ніка. То був крик нічного яструба, глухий на безкрайніх просторах долини. Нік сів, дивлячись на все більш туманний місяць, сподіваючись побачити далекий силует птаха. Він помітив її, що кружляє в повітрі з розкритими хижими крилами - за своєю природою торговець смертю.
  
  
  Потім він знову глянув на стежку, шукаючи далеко слабкий натяк на світ фар. На цей раз не буде ні вантажівки з платформою, ні сутички курей. Просто маршрутка із переляканими чоловіками. І розчарувань не було б. Не помітивши вогнів, Нік зрушив з місця.
  
  
  - пильний погляд на місцевість, ще раз впевнений у своїй самотності. Це було вдало обране місце зустрічі, позбавлене гуманності та урядового контролю.
  
  
  Задоволений, Нік знову влаштувався у своїй ніші, у своєму крихітному куточку темного лісу, і дозволив своїм думкам ненадовго блукати. Він спробував уявити, як має виглядати його примарний закликач сьогодні. У пам'яті виник образ, дещо розмитий обставинами їхньої попередньої зустрічі. Була хлопчача посмішка, повна оптимізму, і копиця пісочного волосся. Це були витончені пальці, пальці художника, що стискали домашні скріпки, і руки, які спритно та чіпко чіплялися за його власні. Була молодість, була бравада і нарешті була відставка.
  
  
  Це було те, що Нік найбільше запам'ятав у Стефані Борчаку. Але він провів занадто багато років у цій галузі, щоб обдурити себе, думаючи, що це ті особливості, з якими незабаром зіткнеться. Те, що всього тринадцять років тому було хлопчиком років двадцяти, тепер буде зовні набагато старшим. Усі вони були втікачами від гноблення. Дилер обіцяв життя, а чи не все життя. Радянська система могла взяти дар життя і зробити вирок набагато жорстокішим, ніж його альтернатива.
  
  
  «Ні, – подумав Нік, – чоловік, якого я скоро зустріну, буде зовсім не схожий на хлопчика, якого я впустив біля стіни. Примара, не більше.
  
  
  Та ніч повернулася до нього, а з нею й інший образ. Торговець, людина, яку він перейменував у темряві церкви з червоної цегли. І, фотографічна пам'ять чи ні, це було зображення, яке відмовлялося кристалізуватися з якоюсь чіткістю. Інші деталі були набагато ясніше: виття сирен, гуркіт гвинтівок, націлених у його бік, мерехтливе світло багаття, що пробігає вгору і вниз з обох боків Дилера; ці зображення були дуже чіткими.
  
  
  Але обличчя вислизнуло від нього, ховаючись у тіні капелюха, тіні церкви, тіні стіни. Все, що є, окрім очей. Вони якимось чином знайшли своє власне світло, що виходить із глибин тіні, щоб назавжди закарбувати себе в пам'яті Ніка. Це було ненависне світло цих очей, холодне і власне, яке Нік вирішив погасити.
  
  
  І це було зобов'язанням, заснованим однієї ночі. За тринадцять років були інші зустрічі. Ніч біля стіни була для Ніка незначною перемогою. Вчені загинули, але мережа була розкрита. Дилер опинився поза ринком свободи.
  
  
  Але Ділер був першокласним альпіністом. Він явно прийняв хрещення Ніка близько до серця і легко переключився з агента на вбивцю. Торговець смертю став більше, ніж просто звинуваченням, він став реальністю, стрімкою кар'єрою, побудованою на кістках будь-кого, хто спричинив гнів чи заздрість радянської системи. Це була примарна реальність, яка неодноразово поверталася, щоб переслідувати Ніка.
  
  
  Шість разів, якщо бути точним. Чотири закінчилися перемогами дилера, дві перемоги Ніка. І востаннє? Ніча, через брак кращого слова: два життя збережені, але ціною дуже конфіденційної інформації. Чотири розчарування, два святкування та одне близьке зіткнення, яке майже зробило цю людину об'єктом уваги Ніка.
  
  
  «Наступного разу, – пробурмотів Нік, – майже не буде. Я тебе запам'ятаю. Я загасу ці вогні назавжди».
  
  
  Гучний крик популяції нічних яструбів привернув його увагу до неба. Він витягнув шию, знову шукаючи місяць, знову шукаючи силуети в густому тумані. Цього разу яструби були набагато ближчими, і їх було набагато більше. Незважаючи на туманні чагарники, Нік побачив те, що йому потрібно. П'ять птахів кружляли у дикому танці.
  
  
  Але ніде в параді тіней, що пройшли місячним прожектором, не було ні найменшого натяку на видобуток. Жодних кроликів, затиснутих у лещатах пазурів, ні білок, що піднімаються з лісової підстилки в пернатих повітряних кулях. Просто рух, замішання та гучний крик попередження.
  
  
  Нік більше не був один.
  
  
  Він різко став на місці, його очі знову кинулися вниз ландшафтом. Вдалині він міг розрізнити слабке світло фар. Чи це був проблиск, аура передавалася через відбиваючу завісу туману, надто далеку, щоб спонукати місцеву пташину популяцію до такого занепокоєння.
  
  
  Ні, відповідь була на передньому плані, і Нік шукав очима, такими ж смертоносними, як у будь-якого яструба. Це зайняло секунду чи дві, але поступово почала з'являтися картина, що викликає серйозне занепокоєння. Спочатку невиразно, а потім майже з точністю, Нік побачив невелику колону чеських солдатів, що пробиралися крізь ніч. Вони очистили узлісся близько двох десятків людей, а потім поспішно попрямували до галявини внизу. Саме тут вони зупинилися, одна людина відступила, щоб помітити далеке світло
  
  
  Нік більше не потребував підтримки. Інша примара піднялася, щоб приєднатися до неї. Він кинувся на живіт і спустився схилом гори, цілячись у товсту гранітну плиту, один з кількох виступів скелі, що покривають шрами місцевості. Він пережував реальність того, що відбувалося внизу, і це залишило у роті гіркий присмак. Ще одна мережа, надто пориста та негерметична, щоб вижити; ще один дезертир під загрозою зради.
  
  
  Образ хлопчика, якого він кинув багато років тому біля Берлінського муру, заповнив його мозок. Не було б ні повторів, ні повторів. У цьому мікроавтобусі було дуже багато можливостей.
  
  
  Він дістався кам'яного обличчя, поклав на дно свій Скорпіон і обережно піднявся кам'янистим хребтом. Він повільно вдивлявся у вершину, користуючись покращеною перспективою.
  
  
  Внизу лідер колони розподіляв заряди, покриваючи територію наприкінці стежки. Десять солдатів виконали наказ і помчали до іншого кам'яного фасаду зліва. Ще десять вистрілили праворуч, перетнули стежку і влаштували перехресний вогонь з ялинового гаю. Ватажок і один чоловік почекали, поки всіх посадять, а потім повернулися і пішли вгору схилом.
  
  
  Піднялася ще одна примара. Солдат, що наближається, насилу піднімався по схилу з переносною ракетною установкою, що розгойдується через його плече. В іншій руці – ящик з ракетами. Було очевидно, що ув'язнені не входили до плану гри. Двоє продовжили шлях, нарешті зупинившись за укриттям величезного валуну. Опинившись дома, підготовка пішла швидко. Пускова установка зупинилася на кам'яній основі, ящик з ракетами відкрився для майбутньої бійні.
  
  
  Побіг погляд на дорогу дав Ніку його тимчасові рамки. Те, що раніше було далекою аурою фар, тепер стало блиском, що наближається. Залишалося, напевно, три хвилини, перш ніж машина з вереском зупиниться, вдарившись об середину нульової точки. Часу було небагато, але це було все, що мав Нік.
  
  
  Він швидко прочитав місцевість. Природа була його боці. Група ліворуч мала найкраще прикриття, але набагато менш безпечну позицію. За ними гірський схил різко піднявся, завершившись широким виступом з оголеного граніту, який створював враження, що він знаходиться на останній стадії поразки від зимових морозів та вивітрювання. Нота надії прозвучала в не надто оптимістичних грудях Ніка.
  
  
  Він знав, як побачив це, що ракетна установка буде його першою метою. То була не Берлінська стіна; гори не боялися прориву. Зарядів у ящику буде повно – і смертельно небезпечно. Але гори можна було переробити. З достатньою кількістю умовлянь скелю можна було б переконати послабити хватку. Якби це було так, люди, розміщені нижче, мали мало шансів вижити після результатів.
  
  
  Потім Нік повернувся праворуч, вивчаючи можливості на узліссі. Становище чоловіків було трохи кращим. Хоча під кутом Ніка вони були більш відкритими, вони були набагато розсіянішими, і їх було важче знищити як тіло. Найкращим варіантом, як і раніше, залишалася ракетна установка. Якби він міг ударити кілька основ з дерев, зосередивши свій вогонь у центрі їхньої позиції, він міг би бути досить щасливим, щоб захопити кілька ворогів внаслідок обвалення деревини.
  
  
  В іншому випадку це все одно послужило б відволіканням і серйозною загрозою для чоловіків, які чекають на невеликий опір. Якби хтось із них був схильний до паніки, він міг би просто вибратися назовні. Звідти всю роботу зробить "Скорпіон". Це не було надійним, але спрацює в короткий термін.
  
  
  Нік розвернувся і зісковзнув з кам'яного насипу, його ноги беззвучно торкнулися землі. Він підняв "Скорпіон", перекинув його через голову і щільно притис ремінець до свого тіла. Йому знадобилося кілька дорогоцінних секунд, щоб відрегулювати своє дихання – глибокі, заспокійливі вдихи повітря, які заспокоювали його нерви та загострювали його концентрацію. Час ухвал закінчився. Зобов'язання було ухвалено. Залишилося лише зробити. Машина взяла гору. Нік вислизнув із тіні скелі і почав спуск із пагорба.
  
  
  Час змусив його рухатися швидше і відкрито, ніж хотілося б, але порятунком виявився туман - туман і майже гіпнотична концентрація чеських солдатів на вогнях, що наближаються. Нік зигзагами пробирався від дерева до дерева, нахиляючись до двох чоловіків унизу, його ноги тихо ковзали по м'якому килиму трави.
  
  
  По ходу він зробив необхідні повороти зап'ястя, щоб звільнити Х'юго від його замшевого окуня біля його передпліччя. Тонкий, як олівець, стилет безшумно ковзнув у його руку, його лезо м'яко увійшло до долоні, щоб навіть найслабший натяк світла не висвітлив попередження.
  
  
  Нік підійшов до ха-ха метрів за десять від очікуючого лідера та його смертельного товариша за іграм.
  
  
  З цього моменту слід бути набагато обережнішим, щоб не викликати підозр. Відстань, що залишилася, не давала укриття. Нік ще раз зісковзнув на живіт і з нескінченним терпінням ковзав уперед.
  
  
  У його зусиллях йому допомагав безперервний голос лідера, коли він коментував наближення машини по рації. Чоловік стояв і дивився через валун спереду, коли його приятель залишався згорбленим ззаду, його пальці нервово грали з гранатометом.
  
  
  Нік підповз до сутулої фігури у футі і чекав наступного спалаху зв'язку. Це сталося за лічені секунди. Нік рушив. Його рука стиснула рот чоловіка, що стояв на колінах, поки Х'юго дослідив місцевість його горла. Балаканина, викликана наростаючим збудженням лідера, була більш ніж достатнім прикриттям для тонкого свистка повітря, яке супроводжувало смерть людини.
  
  
  Нік повільно поклав тіло на землю і знову почав чекати; Цього разу для лідера є природна зупинка у своєму репортажі. Не можна, щоб його перервали посеред розмови.
  
  
  Знизу долинав пихкаючий звук мікроавтобуса, чех вигукував свої останні команди і змушував радіо замовчати. Потім, з усім розмахом всюди, він наосліп сунув предмет за собою, чекаючи, поки товариш покірно витягне його з його рук. Нік послухав його, відкинувши його убік.
  
  
  Його погляд все ще був зосереджений на сцені внизу, рука залишалася простягнутою, пальці нетерпляче ворушились. Для Ніка було очевидно, що вождь хотів отримати привілей знищити дисидентів – золоту зірку за його послужний список, добрий вчинок для підвищення свого авторитету серед радянського начальства. Це був обнадійливий знак. Це означало, що стрілянина не почнеться внизу, доки вождь не завдасть удару по славі.
  
  
  Нік не міг цього вдіяти. Х'юго метнувся, як голка, увійшовши в руку чоловіка ззаду, виліз через долоню, а потім знову прослизнув. Плече вождя здригнулося, і його рука полетіла, щоб зависнути перед недовірливими очима. Коли голова повернулася, здивування та ненависть вели запеклу битву за контроль над лицьовими м'язами чоловіка. Обидва були однаково переможені, коли солдат усвідомив свою дилему. Тепер перед ним стояв не якийсь злий призовник; це був Нік Картер - Нік та Хьюго. І хоча він ніколи не розумів, хто це все і чому, він міг розпізнати смерть, коли зіткнувся з нею.
  
  
  І смерть прийшла швидко. Одним лише рухом зап'ястя у бік Нік відправив Х'юго злетіти у повітря. Стилет слабо свиснув і встромився в праве око чоловіка. Настало зітхання і мить хаосу, коли лезо увійшло в мозок людини. Але це швидко минулося. Те, що залишилося, було марним скупченням плоті, яке впало вперед, його обличчя вдарилося об землю з дикою остаточністю.
  
  
  Нік швидко перевернув чоловіка і витяг Хьюго з людських піхов. Він акуратно очистив лезо і засунув його назад у гніздо. Потім він підвівся, замінивши командира на своєму посту, і оглянув сцену внизу.
  
  
  Мікроавтобус зупинився наприкінці стежки. його фари блимали зумовленим кодуванням прибуття. Думковим вухом Нік міг чути у відповідь клацання збройових патронників рушниць.
  
  
  Настав час випробувати стратегії. Нік нахилився і підняв коробку з ракетами, поставивши її на виступ зліва від себе. Потім він схопив гранатомет і поклав його на камінь, як на скам'янілішу триногу. Він схопив одну з ракет і засунув її в спину, його погляд швидко сів на приціл. Його вітало затемнення інфрачервоної технології сепією. Він дозволив собі ледве помітну вдячну усмішку, поправляючи схрещене волосся на прилиплому шматку граніту ліворуч від нього.
  
  
  Він вистрілив.
  
  
  Пролунав приглушений бавовна і знайоме шипіння, коли гранатомет ударився об його плече. Ракета полетіла геть, залишивши по собі густий туман. Він зник удалині, смуга світла позаду, поки він шукав своєї мети.
  
  
  Потім був феєрверк.
  
  
  Ракета вдарилася об камінь, її вибуховий рев порушив тишу ночі. Ще перед тим, як це сталося, Нік готував іншу. Його рука пірнула в коробку, шукаючи іншу ракету, не звертаючи уваги на перегородку, що розділяла коробку надвоє. Він засунув ракету в шахту, лише частково усвідомлюючи маленький червоний сосок, який відзначав її наконечник. Була мить відродження, цього разу його концентрація на кам'яному обличчі, яке захищало солдатів. Не слід, щоб хтось із них переборщив.
  
  
  Нік знову вистрілив. І знову виробництво людини зіштовхнулося із продуктом природи.
  
  
  Знову пролунав вибуховий рев, але цього разу він супроводжувався засліплюючим спалахом оранжево-білого світла і вогненним водоспадом, що розплескався по каменю, а потім схопився зі своєю власною рішучістю. Нік не міг повірити в успіх.
  
  
  Напалм!
  
  
  Нік смикнув головою, щоб оглянути ящик поруч із собою. Подвійні відсіки, подвійні варіанти руйнування. Одна сторона була акуратно засипана вибухівкою. Інший, ідентичний, за винятком крихітних міток червоного кольору. Негайно Нік схопився за одну із звичайних ракет. Він зарядив і вистрілив, ще раз атакувавши кам'яну кладку над людьми. Позаду нього долинало шалене потріскування рації - зніяковілі голоси, які просять роз'яснень у свого лідера.
  
  
  Єдиною відповіддю був раптовий стогін каменю, коли гранітна полиця припинила боротьбу та відокремилася від гори. Пролунав ще один крик, коли каміння впало вниз, розсипаючись на дрібніші осколки і, нарешті, врізалося в гребінь, що приховував чеську міліцію.
  
  
  Нік опустив гранатомет і зняв з плеча свій «Скорпіон», готовий до зустрічі з будь-ким, хто може уникнути атаки каменю, що падає. Ехом гул зсуву більш ніж заглушив крики страху і смерті через укриття. Двом чоловікам вдалося перебігти через гребінь, але їхні зусилля принесли їм лише свинець, а не граніт. Два швидкі постріли «Скорпіона» змусили їх впасти у вогонь, що лизав біля їхніх ніг.
  
  
  На той момент правий фланг встиг зрозуміти, що їм протистояли. Поступово у напрямку Ніка обрушилася злива пострілів, але не раніше, ніж йому вдалося спустити ракети, пускову установку та себе за безпечний валун.
  
  
  Нік покинув "Скорпіон" і приготувався до другого етапу свого плану. Він вибрав три особливо відзначені заряди і засунув перший додому. Він пірнув праворуч, подолавши валун, його живіт стукнувся об землю, коли він випустив першу ракету з рівня землі. Потім він відкотився назад, повторюючи процес ліворуч.
  
  
  Щоразу стрілянина у відповідь прямувала туди, де він був раніше, а не там, де він був тепер. З кожним відступом лунали глухі вибухи ракетних вибухів, мерехтливий ореол багаття і гортанний стогін деревини, коли інше дерево могло розколотися і впасти.
  
  
  Для останнього запуску Нік знову піднявся нагору. стріляючи своєю ракетою і радіючи, як напалм вишукує деревину і плоть, як скупчення птахів, що світяться. Він упустив пускову установку і знову підлетів до «Скорпіона», при цьому вдаривши по новій обоймі.
  
  
  Напалм був благословенням найвищого ладу. Ті, кого не охопив сам вогонь, тепер були запалені в палаючій пожежі, спіймані в світлі сценічних вогнів, що пронизували туман. Нік відкрив вогонь, зарубуючи їх одного за одним. Кожного, кому вдалося уникнути пекельного вогню, незабаром зустрів смертельний дощ сірки.
  
  
  Але це були добрі новини. Погана новина полягала у тому, що пожежі висвітлювали іншу картину. Паніка не обмежувалася лише солдатами. Дисиденти теж відчули істерію, що охопила його. Замість триматися за кришку та безпеку мікроавтобуса, вони вискочили на відкрите місце. Сім біженців, що спотикаються, рятуються від люті поля битви.
  
  
  Що ще гірше, вони визначили Ніка як своє спасіння і попрямували на його позицію на схилі пагорба, поступово просуваючись до лінії вогню.
  
  
  Нік щосили кричав крізь звуки битви, кричачи, щоб вони впали на землю, але голос просто не доходив до них. Він з жахом спостерігав, як один із них упав.
  
  
  Тепер вони були повністю на лінії вогню, і у Ніка залишалося лише одне рішення. Вплив. Агент неохоче поступився вимогам моменту. Вставивши нову обойму, він піднявся на вершину валуна і став на весь зріст. Він випустив шквал куль, які забили камінці біля ніг, що тікають.
  
  
  Привертаючи увагу, він знову вигукнув свою директиву. «Киньте, чорт тебе забирай! Впадіть об землю і залишайтеся там!
  
  
  Був шок, але була й відповідь. Вони впали на людину, залишивши голову Ніка на голову. Нік відмовився пропустити мілісекунду, перш ніж розкритися. Ледве голови дисидентів упали з поля зору, коли він випустив зливу куль, в яку миттєво потрапили двоє чехів. Третій зумів вирізати свої ініціали біля ніг Ніка, але не більше. Ще одна черга Скорпіона змусила його піти назад, доки він не впав.
  
  
  Нік упав на коліно і почав ковзати місцевістю, але серйозніших загороджень не було. Натомість був лише тріск палаючого дерева. Він зістрибнув з валуна і побіг до своєї переляканої пастви.
  
  
  Повільно вони піднялися, голови поверталися, не вірячи бійні. А потім голови зупинилися, кожна по черзі, кожна відзначаючи ту зі свого числа, яка не піднялася. Нік міг відчути змішані емоції жалю та полегшення, які охопили їх. Він зупинився на краю їхнього горя.
  
  
  "Кого ми втратили?" він запитав.
  
  
  Відповідь пролунала похмуро, анонімним голосом з-за меж зграї. "Олек", - ось і все, що було сказано. Це була данина поваги та останній обряд в одній особі.
  
  
  Нік відчував, що у групі формується загальна ідея, але його обов'язком було припинити її. «Вибачте», - сказав він навіть твердим голосом. «Немає часу на поховання. Феєрверк викличе гонитву. Ми маємо десять кілометрів, і нам краще їхати швидко».
  
  
  Один за одним вони оберталися з докірливим виразом обличчя. Але так само швидко кожен зареєстрував розуміння. Мерк'юрі був їхнім лідером, і він знав, що краще. Нік спостерігав за кожним із осіб, відзначаючи їх, вивчаючи їх, вишукуючи в умі те, що відповідало фотографії.
  
  
  Перші чотири особи були більш-менш тим, на що чекав Нік - люди похилого віку з рисами обличчя, покритими роками боротьби з неможливим. П'яте обличчя принесло з собою певне здивування. Це було жіноче обличчя трохи старше тридцяти, але майже чудове своєю красою. Воно було блідим, з високими вилицями, обрамленим чорним волоссям кольору воронова крила і акцентованими темними оніксовими очима.
  
  
  Нік виявив, що прикутий до обличчя, його увага відвернулася лише тоді, коли голос потягнувся, щоб схопити його. «Отже, Мерк'юрі, ми зустрічаємося ще раз. Цього разу з щасливішими результатами».
  
  
  Нік повернувся до голосу і виявив, що майже зляканий, як ніколи. Хоч би які зміни він уявив для хлопчика у своєму розумі, він не був готовий до того, що надала йому реальність. Волосся, яке раніше було пісочного кольору, тепер стало білосніжним, а обличчя, що колись сяяло таким блиском, тепер містило лише товсті лінії зневаги.
  
  
  Але це були очі, на які Нік не чекав, мертві, кам'яні очі з відтінками сірого навколо білих - очі сліпого. Нік із нездоровим захопленням спостерігав, як його очі слабо дивилися через його плече.
  
  
  «Ви мовчите, мій друже. Ви, безперечно, захоплюєтеся щирістю обіцянок Продавця. Дайте життя, але перетворите його на справжнє пекло. Подивіться художника, і ви станете його власником.
  
  
  Нік не міг бути впевнений, що в голосі не було жодного натяку на звинувачення. Він відповів на нього розмірено та обережно. «Він заплатить, Стефане. Я обіцяв собі тоді та обіцяю вам зараз. Він заплатить».
  
  
  Був легкий натяк на посмішку. Його рука піднялася, в ній була тростина, а рукояттю - майстерно вирізаний кулак. Ручка м'яко лягла на руку Ніка, доки чоловік говорив.
  
  
  Так і буде, друже мій. Я даю вам цю обіцянку. Хела! "Сліпий крикнув жінку, чекаючи, поки він сам не відчує дотик її руки, перш ніж продовжити." Моя дружина вестиме мене. Я вважаю, що ми ще маємо подорож. Я не затримуватиму нас подробицями - чи недугами. Веди, друже мій. "
  
  
  «Ходімо», - повторив Нік, повернувшись і направляючи групу до Австрії та свободи.
  
  
  
  
  
  
  * * *
  
  
  
  Двоє чоловіків спостерігали, як крихітний парад зливається з далекими деревами, у безпеці за покривом лісу. Ранков опустив бінокль і дозволив їм упиратися в його опуклий живіт. Поруч із ним був чеський офіцер, який у свій бінокль все ще розглядав ушкодження внизу.
  
  
  "Бог на небесах", - пролунав пробурмотанний коментар.
  
  
  Ранков усміхнувся несвідомій брехні. «Обережно, товаришу. Релігія – перша ознака погіршення цінностей. Я мушу повідомити вас, якщо ви наполягатимете».
  
  
  Але глузування було втрачено під час огляду тіл і пожеж унизу. Окуляри нарешті зісковзнули з очей чоловіка. «Двадцять осіб – знищено. Ким? Чим?
  
  
  Ранков знизав плечима. «Мерк'юрі, як його колись звали. Ніком Картером, якщо хочете. Незалежно від імені результати ідентичні. Вражає, чи не так?»
  
  
  Чех тільки дивився, його думки були поглинені однією думкою. "Навіщо?" пробурмотів він. "Двадцять чоловік. Для чого?"
  
  
  Ранков поклав чеську руку на плече чеха. «Для блага комунізму, товаришу, для порятунку Східного блоку та для торговця смертю. І бувають часи, коли я зовсім не впевнений, що заслуговує на більшу лояльність».
  
  
  Рука впала, і Ранков повернувся і поплентався назад до машини, що чекала їх. Чех пішов за ним, його думки все ще боролися з пусткою внизу. На це знадобилася мить, але чех дозволив своєму замішанню і втраті розжаритися, щоб набратися хоробрості, якої він потребував. Він схопив Ранкова за піджак, повернув до себе людину зі служби безпеки та з викликом привітав його погляд.
  
  
  «Чому ти мене не попередив? Я міг би надіслати більше людей. Я міг би запобігти дезертирству і змусити замовкнути цього агента, якого ти називаєш Меркьюрі. Чому ти дозволив цим людям бути вбитими?
  
  
  Обличчя Ранкова вкрилося льодом, його очі звузилися у дві лазерні щілини, коли його рука відвела руки чеха убік. «У цьому світі є речі більші, ніж ваше обурення, товаришу. Дилер наказав цим собакам зробити втечу, і моя робота полягала в тому, щоб досягти успіху. Я вважаю своїм обов'язком не ставити під сумнів бажання мого Начальства, особливо Дилера. Я зробив, як мені було сказано, і тепер повернуся до Москви – до мого крихітного столу та моєї величезної дружини. В обох випадках я пропоную вам зробити те саме. Якщо ні, то я впевнений, що ви можете супроводжувати мене, люб'язно надане державою, щоб офіційно подати свої скарги. Наскільки я розумію, на Луб'янці наразі є багато місць для бронювання».
  
  
  Чех зблід. Його хоробрість зникла і вилилася з його тіла крижаними краплями поту. "Але чому?" він прошепотів.
  
  
  Ранков трохи пом'якшав і знову глянув на поле битви за ними. «Є плани, – сказав він майже благоговійно. “Я слуга. Я не знаю деталей. Але Ділер знає. Це його плани. І це великі плани, мій друже. Величезні».
  
  
  Ранков знову повернувся до солдата, його рука знову схопила його за плече. «Набагато більше, ніж ти чи я», - зітхнув він. «Набагато більше, ніж двадцять життів. Я знаю це. Останні кілька днів у Москві панує атмосфера хвилювання. У залах Кремля лунають посмішки – і це віщує добро для нас обох. Приходьте. горілка чекає на машині. Приєднуйтесь до мене в тості, так? За Дилера та його плани? "
  
  
  Чех здригнувся, слідуючи за Ранковим до машини, що чекала. Що могло бути настільки важливим у втечі жменьки нещасних біженців, що Торговець забезпечив би їхню втечу, пожертвувавши двадцятьма життями?
  
  
  Але тоді, подумав він, хто він такий? Хто міг сумніватися у мотивах Дилера?
  
  
  
  
  
  
  Розділ другий
  
  
  
  
  
  Вашингтон.
  
  
  Нік дивився у вікно лімузина, поки не вислизнув краєвид. У його мозку виникло тривожне почуття, а в животі воно гризло, що навіть скотч із автомобілями не міг розвіяти. Минуло близько сорока годин з моменту дезертирства на чеському кордоні, але йому все ще здавалося, що він сидить у сільській Богемії.
  
  
  Був туман; правда, це був ранній ранковий туман, що здіймався над Потомаком туман. Були гранітні, штучні пам'ятники з каменю, які складали цвинтар Арлінгтона. Там були пагорби, купини, насправді, просто нагадування про ланцюг Аппалачів, який мешкав на заході.
  
  
  Але для Ніка це була Богемія, і привиди, які переслідували його там – привиди, які по праву мали пасти поруч із чеськими ополченцями – все ще були з ним. Місія, в якій так багато можливостей дозволити минуле, виявилася подразником, реінкарнацією сумніву та ненависті.
  
  
  І Нік не міг зрозуміти чому.
  
  
  Він відійшов від візуальних нагадувань про пейзаж Арлінгтона, знову влаштувавшись у зручному шкіряному кріслі, і дозволив своїм думкам подорожувати тафтинговим дахом салону.
  
  
  Почасти це безперечно був Стефан Борчак, молодий художник, якого колись змусили покинути. Усю поїздку до Сполучених Штатів чоловік провів у безмовному спогляданні. Будь-які спроби з боку Ніка дозволити цей історичний момент зустрічалися лише з холодною ввічливістю та зневагою – ставленням, що має на увазі натяк на провину. Мерк'юрі завжди буде заслугою в тому, що чоловік втратив зір.
  
  
  І було саме відступництво. Чергова рутинна операція, раптово оспівана опозицією. Таке схоже на берлінську справу - таке схоже на торговця смертю. На ньому був майже підпис, за винятком того, що Нік виграв. І дещо з цього приводу вимагало пояснень. Потрапити в кризу може будь-хто, в тому числі і злі генії. Але з Дилером спади означали одиночні ігри замість Хомер, а не викреслення.
  
  
  А чеський роман став для дилера поразкою з першої подачі.
  
  
  Але резолюцій не було. Нік міг тільки дивитися на скотч у руках і дозволяти думкам кружляти разом з бурштинової рідиною. Він був настільки захоплений, що навіть не відчув, як машина зупинилася. Лише коли шофер, зухвалий чоловік-ведмідь, відчинив двері і витріщився на нього, в його очах було зафіксовано тверде несхвалення звичок Ніка до сніданку, заклинання зникло саме. Швидко промовивши тост у бік водія, Нік допив віскі, що залишився, кинув склянку в нішу на підлокітнику і виліз з машини.
  
  
  «Вважай свої благословення», - сказав він.
  
  
  Якщо людина чула, вона не дала жодних вказівок. Його єдиною відповіддю було направити Ніка, нахиливши голову, до густої групи людей на близькій відстані. Нік кивнув і ступив назустріч зборам скорботних. Його хода була безшумною, ніби його ноги відмовлялися порушувати торжество похорону. Єдиним недоліком його підходу були темні мітки, залишені його черевиками на росяній траві під ним.
  
  
  Він обшукав ансамбль і швидко помітив шокуючу гриву сивого волосся і згорблене тіло Девіда Хока.
  
  
  Хоук був головою AX, натхненником і керівником однієї з найсекретніших розвідувальних організацій, коли-небудь створених. Те, що компанії AX бракувало популярності, більш ніж компенсувалося її ефективністю. Хоук був батьком, а Нік Картер - одним із його синів.
  
  
  Killmaster, N3!
  
  
  Нік виявив, що чоловік ширяє на самоті праворуч від групи. Навіть у його ізоляції було відчуття невидимості. Його сіре пальто, здавалося, ідеально вписувалося в туманний туман цвинтаря, його біле волосся - лише промінь сонця, що пробивається крізь серпанок.
  
  
  Нік м'яко підійшов і влаштувався поряд з Хоуком, його руки зчепилися разом, імітуючи жалобну позу натовпу.
  
  
  Короткий обмін поглядами сказав Ніку, що нічого не почнеться, доки служба не закінчиться.
  
  
  Пройшло п'ять хвилин, і похорон закінчився. Натовп рушив геть. Хоук залишився стояти, повільно витягаючи з внутрішньої кишені сигару та сірники. Він запалив, акуратно складаючи целофан, і витратив сірник назад у кишеню пальта. Це був жест, який свідчив про набагато більшу кількість років розвідувальної роботи, ніж будь-коли про захаращення національних пам'яток.
  
  
  Перш ніж говорити, він смакував свою першу затяжку. «Вітаю. Я розумію, що чеський перехід зібрав чимало глядачів».
  
  
  «Кілька», - знизав плечима Нік. "Не зовсім аншлаг".
  
  
  «Проте, хороша робота. Думаю, поїздка після допиту вам сподобалася?
  
  
  Нік усміхнувся. «Не щодня доводиться їздити у лімузині боса. Дякую".
  
  
  "Ви заслужили це." Сигара раптово вилетіла у повітря, вказуючи ліворуч від Ніка. «Хтось ще хоче вам подякувати. Я подумав, що зараз найкращий час».
  
  
  Нік повернувся. Поруч із ними перебували троє людей. Нік впізнав чоловіка у центрі. Представник Карл Ганічек, голова Комітету Конгресу із закордонних справ. Двоє з ним були незнайомцями, але не потрібно було натренованого ока, щоб розглянути «Секретну службу», написану на них.
  
  
  Нік прогнав біографію цієї людини через свій уявний комп'ютер. Ганічек був одним із двох синів, народжених від батьків польсько-американського походження. Після відновлення Польщі наприкінці Першої світової війни сім'я переїхала туди, аби допомогти із відновленням. Батько Ганичека досить швидко піднявся політичними сходами, і цей підйом був різко обірваний нацистським вторгненням.
  
  
  Потім сім'я бігла до Англії, приєдналася до уряду у вигнанні і чекала, чи зможуть союзні держави врятувати їхню державу. Але в міру того, як війна прогресувала і сама Англія зазнавала нападу, батько Ганічека нарешті визнав поразку і повернувся до Сполучених Штатів. Лише брат Ганичека залишився вести бій. Він приєднався до військової розвідки в Англії і, зрештою, був висланий до Польщі. Більше про нього ніхто не чув.
  
  
  Після Перл-Харбора Ганічек приєднався до військових дій США, взявши на себе обов'язки фахівця з мови у військах, що просуваються до Центральної Європи. Він сподівався взяти участь у звільненні його рідної країни союзниками, але почесті взяли він росіяни. Після війни Ганічек увійшов до Польщі. Він витратив три роки, намагаючись потрапити до повоєнного механізму і намагаючись вистежити свого брата. Обидва проекти провалювалися на кожному кроці.
  
  
  Коли всім стала очевидною радянська стратегія «визволення», Ганічек нарешті відмовився від боротьби. Він повернувся до Сполучених Штатів і провів кілька років, як він висловився, «міркуючи про події, які я не міг контролювати». Потрібна була автомобільна аварія в п'ятдесятих роках - аварія, яка забрала життя обох його батьків і майже його власна - щоб нарешті позбавити його особистої поразки.
  
  
  Ганічек хотів мати голос у європейських справах, і він пішов на це. Він балотувався до Конгресу, подолавши антикомуністичну хвилю п'ятдесятих, і був обраний. Він виконав свої зобов'язання, залишаючись навіть після погіршення маккартизму стійкою антирадянською присутністю в Конгресі. Він також був визнаний майстром законодавства у галузі закордонних справ. Він уже наближався до свого сьомого терміну – це був молот демократів, на вагу якого завжди можна було розраховувати – навіть республіканські режими – коли справа стосувалася питань радянської політики.
  
  
  Фізично Ганічек був зовсім не такий.
  
  
  приголомшливим, п'ять футів дев'ять дюймів, ущільнений циклон чистої рішучості. У нього були трохи слов'янські риси обличчя, стрункі, але округлі, з тонким струмком сивого волосся, що відбігало від лисіючого черепа. Здавалося, все його обличчя притулилося до окулярів у металевій оправі.
  
  
  У період телевізійних кампаній він був зовсім не фотогенічним. Глибокі шрами від аварії прорізали його обличчя як дорожню карту. Але його виборці явно менше дбали про це. Для них шрами були лише нагадуванням про те, наскільки глибокими були його зобов'язання.
  
  
  Нік кивнув у знак вітання, коли чоловік підійшов до нього. Це була рука із залізною хваткою, яка захопила його власну.
  
  
  "Можливо, зараз не найкращий час", - пролунав дзвінкий голос. «Але я просто хотів подякувати вам за те, що ви зробили».
  
  
  Нік знизав плечима, коротко посміхнувшись, коли чоловік похитав рукою. Те, що на перший погляд виглядало жалюгідною скромністю, насправді було запрошенням Ніка до Хоука, щоб він узяв на себе ініціативу у розмові. AX був відомий лише кільком людям, і Нік не збирався бути першим, хто це прогаяв.
  
  
  Хоук взяв він ініціативу. «Це Меркьюрі, містере Конгресмен. Думаю, ви зрозумієте, якщо ми не ідентифікуватимемо його далі».
  
  
  "Звичайно", - кивнув Ганічек. «Мені не потрібні подробиці. Достатньо знати, що ви були відповідальні за звільнення кількох моїх співвітчизників. Президент сказав мені, що це не вперше, коли ви виконуєте таку місію. Я просто хотів подякувати вам особисто. Як людина, яка там жила, я хотів, щоб ви знали, скільки означали ваші дії. Ви – заслуга ЦРУ та герой для всіх, хто цінує права людини».
  
  
  "Це моя робота", - відповів Нік і посміхнувся. «Але невелике зізнання ніколи не зашкодить. Наступного разу я запам'ятаю ваші думки, сер. Я ціную ваше звернення до мене».
  
  
  Конгресмен випромінював схвалення. «Удачі, юначе. Я знаю, що ви, мабуть, втомилися, тому я більше не забиратиму у вас час». Він кивнув Ястребу і пішов, його сторожові пси слухняно пішли за ним. Нік і Хоук дозволили іншим піти, перш ніж повернути і попрямувати до лімузина, що чекає.
  
  
  "Чому така престижність?" - Запитав Нік. "Зазвичай ви не йдете на таке велике викриття".
  
  
  Хоук витяг сигару зі стиснутих зубів і випустив густий стовп диму в ранкове повітря. «Президент натякнув, що був би дуже вдячний, якби я трохи порушив правила, принаймні у тому, що стосується Ганичека».
  
  
  "Якась конкретна причина?"
  
  
  Хоук кивнув головою. «Наскільки добре ви стежите за майбутньою Бернською конвенцією?»
  
  
  Нік швидко посміхнувся. «Тобі не обов'язково слідувати за ним, Яструб. Він слідує за тобою».
  
  
  Бернська конференція з міжнародних прав людини стала історією десятиліття. Хоча до нього залишалося ще два тижні, ця подія зібрала більше уваги преси, ніж будь-яка подія, яку Нік міг згадати. Це було особисте дітище президента, і для людини, звинуваченої у недосвідченості у міжнародних справах, це було чимось на кшталт державного перевороту – як в особистому, так і політичному плані.
  
  
  Його претензія полягала в тому, щоб перевершити Гельсінкі за Гельсінськими угодами, і щоб виправдати це твердження, президент зобов'язався особисто бути присутнім на кожній із шести основних сесій конференції. Більшість попереднього президентського року було витрачено на закулісні переговори, мета яких полягала в тому, щоб союзні лідери відповідали президентові з рівними або майже рівними зобов'язаннями. І поки що відповіді були приголомшливими.
  
  
  "У старого йде справжнє шоу", - пирхнув Хоук.
  
  
  «Тепер, - додав Нік, - якби він зміг переконати комуністичні країни приєднатися до нього, він мав би переобрання в його задній кишені».
  
  
  Насторожені очі Хоука різко вкололися, і в ньому пролунав докірливий вираз, що свідчив про зло необізнаного агента. Так само швидко пішов поблажливий погляд. "Я забув", - пробурчав Хоук. Останні кілька днів ти був трохи на зв'язку.
  
  
  Брова Ніка запитливо спохмурніла. «Ви маєте на увазі, що «залізна завіса» приєдналася до параду сановників?
  
  
  "Приєднався!" - заревів Хоук. «Можна подумати, що на карту поставлено власне переобрання прем'єра! Він упустив свій блокбастер у Москві вчора ввечері, і він займає перші смуги всіх американських таблоїдів. Він не лише особисто зустрічається із президентом, а й виховує його. чи три. "
  
  
  "Ви маєте на увазі, що він з'явиться сам?"
  
  
  "Справді", - кивнув Хоук. «І він наводить із собою кількох найпрестижніших вісімдесятирічних членів Політбюро».
  
  
  «І як же все це вписується Ганічек?».
  
  
  «Що ж, незалежно від партійної приналежності, завжди є одна річ, на яку будь-який президент може розраховувати від конгресмена Ганічека, - це жорстка радянська позиція, позиція, з якою нинішній режим почувається як удома. Якими б не були інші питання, з яких вони можуть розходитися, Президент і Ганічек, схоже, уклали невеликий шлюб
  
  
  проти червоної загрози”.
  
  
  Нік ще раз підняв нитку. «І ніщо не підвищить переговорну силу президента більше, ніж єдиний фронт на переговорах у Берні – союзники в одній кобурі, його політична опозиція вдома – в іншій».
  
  
  "Цілком вірно", - кивнув Хоук, його очі горіли схваленням. «Ганічек буде присутнім на конференції як переговорник номер один президента. І він більш ніж повна кобура, N3. Він двоствольний. Він представляє двопартійний фронт, з одного боку, та живий рекорд радянських зловживань – з іншого. Мені шкода того бідного переговірника, якому доводиться дивитися Ганичеку у вічі, а потім говорити про радощі радянського життя».
  
  
  «От чому президент хотів, щоб він зустрівся зі мною? Небагато чарочки, щоб сік розтікся?»
  
  
  "Без сумнівів."
  
  
  Водій тримав двері лімузина відчиненими, коли двоє наближалися, потім тихенько зачинив її за собою і рушив на своє місце за кермом. Машина зникла в ранковому тумані.
  
  
  "Єдине, чого я не розумію", - розмірковував Нік, коли машина набрала швидкість і виїхала на бульвар, - якщо президент збирається на конференцію в Берні так добре озброєним, чому Поради так готові піти під приціл? ? Вони мають окупацію Афганістану, жовтий дощ у Південно-Східній Азії - безліч причин для відступу. Натомість вони входять із дзвіночками. Навіщо?
  
  
  Хоук перетравлював питання кілька секунд, опускаючи вікно вниз і дивлячись, як клубочиться дим від його сигари. Нарешті він відповів, його голос був дещо далеким і невпевненим.
  
  
  «На перший погляд, я припускаю, що все це могло б здатися дещо мазохістським. Але якщо те, що сказав ваш польський друг-художник, правда, картина стає дуже потворною».
  
  
  "Борчак?" Нік скрикнув.
  
  
  Хоук кивнув головою. «Президент зараз проводить опитування. Він має ухвалити якесь рішення протягом наступної години або близько того. До того часу я хотів би не вдаватися в занадто багато спекуляцій».
  
  
  А потім Хоук повернувся і пильно подивився на Ніка. «Але якщо претензії Борчака справді не витримують критики, ми розпочнемо роботу до полудня. Дилер залучений, Нік, до своїх потворних вух. І якщо ми маємо намір переїхати, я хочу, щоб ви керували всім шоу».
  
  
  Очі Ніка стали жорсткими та крижаними. "Якщо в цьому замішаний Дилер, було б досить складно утримати мене від цього".
  
  
  Хоук усміхнувся, стискуючи сигару зубами. «Я думав, ти можеш так почуватися. Отже, якщо нам треба убити кілька годин, як тобі сніданок?»
  
  
  "Ви купуєте?"
  
  
  Хоук кивнув зі смішком.
  
  
  Тоді в тебе побачення, – відповів Нік, переводячи погляд у вікно на сільську місцевість Вірджинії. – До речі. Кого ми щойно приспали? "
  
  
  "Ви були поза межами досяжності", - пробурчав Хоук, хитаючи головою. «Представник Харріс, речник палати представників. Інсульт. Газети були сповнені цього».
  
  
  Нік свиснув. "Я не думав, що він був таким старим".
  
  
  "Він не був", - прогарчав Хоук. "Це було дуже раптово і дуже несподівано". Тут здоровань зітхнув і провів пальцями вільної руки на лобі в жесті смирення. «Я гадаю, це сучасність. Стрес та напруга комп'ютерної ядерної доби».
  
  
  Нік посміхнувся. «Приємно, що у нас із вами є чудова зручна робота без напруження великого уряду чи великого бізнесу».
  
  
  "Ти ухиляєшся від куль, я ухиляюся від бюджету", - посміхнувся Хоук. "Але в мене не було б іншого шляху".
  
  
  Нік кивнув. "Хто буде наступником Харріса?"
  
  
  Хоук ухильно знизав плечима. «Якщо ви прислухаєтеся до преси, там є пара завсідників, які готові вдягнути мантію. Але ... якщо ви прислухаєтеся до луни в окопах, ім'я Ганичека спливатиме постійно».
  
  
  "Ще трохи боєприпасів для конференції?"
  
  
  "Я б так сказав", - кивнув Хоук. «Голосування наближається сьогодні».
  
  
  "Є ставки на те, в який бік він піде?"
  
  
  «Я не граю у азартні ігри, N3. Ви, звісно, знаєте це». - відповів Хоук, його голос вирвався з грудей. «Ставки – це зобов'язання на непізнаване. Мені подобається певність. Я збираю крихітні шматочки, а потім складаю їх у більші зображення. Коли картина стане ясною, я це зроблю».
  
  
  "А що за картина на сьогоднішньому голосуванні?"
  
  
  «Ганичок», - категорично сказав Хоук. Потім він повернувся до Ніку, пустотливо блимаючи очима. "Зробити ставку на нього."
  
  
  
  
  
  
  * * *
  
  
  
  Чоловік стояв і дивився у вікно, заклавши руки за спину. Сонце пробивалося крізь туман, перетворюючи те, що було похмурим ранком, у яскраве свято весняного світла. Тіні розсипалися довгим лужком, вказуючи шлях до навколишнього залізного паркану. Був навіть легкий натяк на аромат бузку, який якимось чином зумів пробитися крізь .
  
  
  скла, щоб дражнити чоловіка ніздрі.
  
  
  Але ніщо з цього не було достатньо сильним, щоб переконати людину. Усередині він був туман, мертві дерева та зима – всі разом. Він відвернувся від вікна, його рухи перемежувалися ще одним зітханням, і він оглянув нутро свого світу. Овальний кабінет, мета стільких амбітних людей, здавався цього дня не більше ніж могилою.
  
  
  На нього напали думки, цитати, які говорять про неможливий, про офіс, «надто громіздкий, щоб ним могла керувати одна людина», про відповідальність, «надто великий, щоб її можна було нести на собі».
  
  
  І це було тільки – що? - п'ять, шість годин тому він тост за свою долю, високо піднявши апельсиновий сік, жартував із помічниками, які вирвали його з ліжка. "Де горілка?" він пожартував. Що таке апельсиновий сік без горілки? Це називається викруткою, хлопці. І ви знаєте, чому? Тому що, коли поради доберуться до Берна, ми водитимемо машину, і - ну - я дам вам зрозуміти, що вони отримуватимуть. "
  
  
  Стільки чуйного сміху. Рік роботи, рік роздачі злив союзникам, членам опозиційної партії – все для того, щоб створити цей унікальний захід. Берн. І зараз-; хаос.
  
  
  Чоловік підійшов до свого столу, його очі були прикуті до тонкого бріфа, що займав центр. Це був лише папір, але для людини, яка займала Овальний кабінет, це був смертний вирок. Один дисидент прослизає через залізну завісу і приносить із собою кінець мрії.
  
  
  Чоловік підняв бриф, його очі всоте сканували машинописні слова, які визначали його настрій.
  
  
  Ні, чорт забирай!
  
  
  Папір знову впав на стіл. Ніщо не могло зупинити конференцію. Навіть це – цей Дилер, ким би він не був. Ніщо не стоятиме на шляху Берна. На коні була президентська репутація. Можливо, навіть було трохи егоїзму, трохи політики. Але найголовніше, мільйони проклятих душ були поховані під ярмом тиранії, тортур та довільного ув'язнення; на кону стояло питання людської гідності.
  
  
  Чоловік плюхнувся у крісло з високою спинкою, не зважаючи на гучний вереск шкіри. Він повернув бриф управо, твердий жест, що говорить про непокору, тоді як його інша рука гортала серію комп'ютерних карток, карток, які дозволяли йому безпосередньо зв'язуватися з певними людьми, людьми, про яких навіть його секретар не знала.
  
  
  Він вставив картку і терпляче чекав на відповідь на дзвінок.
  
  
  Були ігри, в які треба було грати, і була лише одна людина, з якою президент почував себе у безпеці.
  
  
  Дзвінки змінилися комп'ютерним гудінням, звуком, який означав, що дзвінок було переведено на віддалений. Цю людину не було в офісі, але з нею можна було зв'язатися у будь-який час та в будь-якому місці.
  
  
  Настав ще один тупий тріск електроніки і, нарешті, голос. "Так?"
  
  
  «Девід, – сказав чоловік, – мені треба тебе побачити. Негайно».
  
  
  "Тільки закінчую сніданок", - відповів Хоук із правильним тоном поваги в голосі. "Я буду тут, сер".
  
  
  
  
  
  
  * * *
  
  
  
  Цього весняного дня людина, яка займала Овальний кабінет, була не єдиною, хто відчував сильні емоції. Були й інші, помічники, люди, близькі до президента, чиє майбутнє визначатиметься рішеннями, ухваленими найближчими кількома годинами. Один із таких помічників відчував свою частку депресії.
  
  
  Яцек Януславський ходив своїм кабінетом, його стіл був зайнятий одним-єдиним заняттям. На відміну від людини з Овального кабінету це завдання не привернуло його уваги. Це було неофіційним розслідуванням, неофіційним підрахунком голосів, який, здавалося, вказував на те, що Карл Ганічек стане наступним спікером Палати представників.
  
  
  Це були новини, які мали призвести до святкування. "Горілка!" Яцек міг би колись плакати. Але, звичайно, це була розкіш, яку стерли тринадцять років шпигунства. Проте якесь святкування мало бути в найближчому майбутньому. Рідко коли якийсь кріт виявляється на такому високому рівні в надбудові уряду, що протистоїть.
  
  
  Але Яцек зовсім не радий.
  
  
  Він підійшов до вікна свого офісу, і. як і людина всього за кілька кварталів від нього, він вивчав сонячний пейзаж. Під ним розростався рух вашингтонського транспорту, що спадає вулицями, що оточували офісну будівлю Конгресу. Як і помічник, що спостерігає за цим, це було дослідження відомих цілей, які губляться перед перевантаженою реальністю.
  
  
  Усього тринадцять років тому все здавалося таким простим. Один навчається, один тренується, один витрачає дорогоцінні роки на вдосконалення навичок - тренуючись зраджувати будь-кого і всіх заради спільної справи. А потім ви ризикуєте вийти, закопавшись у кишки ворога, виставивши себе як конвеєр інформації. І жодного разу, не напередодні
  
  
  До цього моменту.
  
  
  Але чому саме зараз?
  
  
  Частиною цього був Ганічек. Людина, яка так багато пропонувала. Людина, яка жила під егідою радянського гіганта, сказала «Ні!» Людина, яка читала про перебіжчика, прочитала історію біля Берлінського муру і сказала: «Дозвольте мені бути першим, хто вітає вас із вдячністю, з полегшенням і з роботою».
  
  
  Безперечно, це було частиною цього. Ганічек піднімався, а це означало, що Яцек підніметься разом із ним. Більше престижу, більше відповідальності та більше інформації, що повертається до ще більшої частини зради. Але із цим можна було жити. Це було не більше, ніж очікував Яцек, коли взяв він роль агента.
  
  
  Почасти це був і Борчак – художник, друг. Єдина людина, за яку Яцек вважав за гідну заступитися навіть перед Дилером. "Він не повинен померти". Яцек сказав. «Він має супроводжувати мене під час втечі. Якщо він цього не зробить, можуть виникнути підозри. Але він не має розділити долю вчених. Він має жити! Я хочу отримати вашу обіцянку».
  
  
  І хлопчик вижив. Але тепер ходили чутки, що Яцек глузує з нього. «Відбулася втеча», - сказали пліткарі. «Кращого часу не може бути… Берн і таке інше. Це митець. Боржак чи щось таке. Вони засліпили бідного сучого сина. Ти можеш у це повірити? Бог. ми повинні знищити цих ублюдків і ніколи не озиратися назад".
  
  
  Стефан вижив, вижив і вирвався з лещат Радянського Союзу. Від цього Яцек відчув полегшення. Але з заплющеними очима не було б ні Тіргартена, ні пишних жінок, а лише ненависть, депресія та агонія тринадцяти років сліпого замішання.
  
  
  Через це Яцек відчув каяття.
  
  
  Але це ще не все. Просто незрячі Стефанові очі не були тим, що тепер рвало Яцека нутрощі і змушувало його ходити по офісній підлозі, як тигр у клітці з спітнілими долонями і задумливим похмурим поглядом на обличчі.
  
  
  Це було те, про що вони тепер просили його зробити. Спочатку цього не було щодо гри. Жодного разу за його навчання в КДБ йому не говорили, що його колись попросять убити.
  
  
  І тепер вони це зробили.
  
  
  Принаймні це було припущення, яке Яцек мав зробити з того, що сталося. Запальничку було передано йому - як і всі інші інструкції - через Ікону, людину в радянському посольстві, яка давала Распутіну всі свої інструкції. Була звичайна зустріч, Харперс Феррі, відхилення від маршруту екскурсії, будиночок на дереві за двісті метрів від дороги. Все як і раніше.
  
  
  Але цього разу була запальничка і пляшечка. Запальничка вдарила його в палець, а про пляшечку так і не пояснили. Все, що йому сказали, це наповнити запальничку з маленької ампули з рідиною, а потім кинути її на призначений стіл. "Конгресмен Ганічек хоче висловити свою подяку", - все, що йому сказали.
  
  
  Вбивство, як не крути. І це було те, чого його ніколи не готували.
  
  
  Думки Яцека були перервані вибухом звуку, коли конгресмен Ганічек з ревом увірвався у двері. "Як це виглядає, Яцеку?"
  
  
  Шпигунів знадобився час, щоб зібратися з думками, розуміючи, що його позиція була позицією поразки. Він дозволив питанню бовтатися, створюючи прикриття - як його вчили - перетворюючи момент інтроспективного сумніву на момент дружнього поддразнивания. «Жаль, сер, що якщо всі розрахунки вірні…» Яцек відвернувся від вікна, «… ви будете затверджені як Спікер».
  
  
  Очі Ганичека звузилися, потім загорілися вдячністю. На жарт свого помічника він відповів із належною стриманістю. «Дякую, Яцеку». Потім він додав із гумором: «Думаю, ти щойно заробив собі вихідний».
  
  
  Ганічек повернувся до свого офісу, його просування зупинилося через голос Яцека. "Я зроблю вам обмін, сер".
  
  
  Конгресмен обернувся до нього обличчям. "Ой?"
  
  
  «Я розумію, що є Стефан Борчак, який емігрував. Я… я думаю, що знав його. Якщо можливо, я хотів би зустрітися з ним просто для впевненості. Якщо це одна і та сама людина, ми були дуже близькі - принаймні тоді».
  
  
  На обличчі конгресмена промайнула цікавість. «Звичайно, Яцеку. Справді, був перебіжчик – художник, наскільки я розумію, на ім'я Стефан Борчак. Можливо, це той самий?»
  
  
  Яцек кивнув головою.
  
  
  "Я подивлюся, що я можу зробити", - відповів Ганічек з усмішкою. «На даний момент він перебуває під суворою охороною. Я впевнений, що ви це розумієте».
  
  
  "Звісно. Але для мене це дуже важливо…»
  
  
  Ганичок дивився, а потім підійшов, щоб обійняти Яцека. «Не думаю, що було б боляче, якби я запитаю президента. Цілком можливо, що у вашому випадку буде зроблено виняток. Зрештою, - посміхнувся він, його очі спалахнули змовницьким вогником, - старому потрібні всі голоси, які він може отримати.
  
  
  Я досяг успіху, чи це означає, що я знову заробив ваші послуги за день? "
  
  
  "Так сер. Дуже охоче».
  
  
  "Добре!" – засяяв конгресмен. "Отже, у вас є радянські дані, які я просив вас зібрати?"
  
  
  Яцек кивнув головою.
  
  
  «Тоді приступимо до роботи. У нас багато справ до Берна!
  
  
  З цими словами чоловік пішов.
  
  
  
  
  
  
  Третій розділ
  
  
  
  
  
  Нік терпляче стояв у ліфті, дозволяючи натовпу розійтися і спустошити кабіну. Це був п'ятий поверх Amalgamated Press and Wire Services, штаб-квартира Dupont Circle. Це було цілком законно; Говорячи слова мешканців ліфта була достатньою вказівкою на це. Були загальні уривки сюжету, новини в процесі створення та натяки на заголовки завтрашніх заголовків - і, безумовно, найбільша на словах про майбутню бернську справу.
  
  
  Нік зачекав, поки зачиняться двері, залишивши його одного в ліфті. Потім він дістався панелі вибору і відкрив крихітні дверцята з написом «Небезпечно - висока напруга». Під дверима був крихітний екран комп'ютерного сканера та голосовий реєстратор, ключ Ніка від верхніх поверхів, у яких знаходилася справжня мета Amalgamated Press.
  
  
  Сокира.
  
  
  Нік набрав правильну послідовність цифр на панелі вибору поверху, а потім підніс долоню до сканера. Слабкий гул електроніки та швидкий зелений спалах під його рукою, коли сканер торкнувся його долоні, задовольняючи складне обладнання за її межами.
  
  
  Потім пролунало три різкі гудки.
  
  
  «Код 2271-24», - наспіваючи сказав Нік. "Клас №3, пріоритет А21-874-КМР".
  
  
  Він прибрав руку, коли панель підтвердила його повідомлення, перевіривши зелений світлодіод на екрані, що голос і сканування рук в порядку. Потім він повторив послідовність кодування, чемно запитавши, чи правильний запис. Нік підтвердив вхід, а потім відкинувся на спинку крісла, коли ліфт плавно піднявся на шостий – і найсвященніший – поверх будівлі.
  
  
  Нік поліз у кишеню і витяг з футляра одну зі своїх цигарок із золотим наконечником. То справді був жест, частково породжений бажанням покурити, а частково - самообороною. Будь-який візит до офісу Хоука був спуском у просочену димом безодню, створену сигарою цієї людини. Власна турецька тютюнова суміш Ніка, хоч і не така гостра, являла собою принаймні незначний захист.
  
  
  Але коли Нік спалахнув, його думки займали не порівняльні переваги тютюну; це був продавець смертю. Він щойно провів велику частину дня, кожну секунду з того часу, як розлучився з Хоуком, копаючись в архівах, витягуючи і читаючи всі файли, які могли містити якусь згадку про людину, з якою він збирався виступити.
  
  
  Нік дійшов висновку, що він справді загадка; дивовижна загадка. Замість імені в людини було кілька, всі псевдоніми, і всі вони були замінені на нові, коли старе стало широко відомим.
  
  
  Були лише розпливчасті описи його зовнішнього вигляду та майже ніякої інформації про його біографію. Можливі місця народження варіювалися від Грузії до України та самої Москви. Начебто він вийшов повноцінним та дорослим з надр штабу КДБ на площі Дзержинського.
  
  
  В наші дні для людини було майже неможливо розповсюджувати інформацію так, як це робив Дилер, і не створювати якесь досьє принаймні в одній шпигунській службі, крім своєї власної. Якимось чином Ділер вчинив саме так, залишившись загадкою навіть для своїх поплічників.
  
  
  Але все ж таки Нік викопав всю інформацію, яку міг, підготувався, завантажив комп'ютерну схему свого мозку, поринув у кожну деталь методів, думки і виконання цієї людини. Коли вони зустрілися цього разу, Ділер не збирався йти.
  
  
  Нік відчував, як по ньому пробігає відчуття завершеності, що поколює. Наступного разу не буде. Вже немає.
  
  
  Двері безшумно відчинилися, і Нік ступив у похмуру велич нервового центру AX. Він повернув ліворуч, рухаючись по темно-бордовому килимовому покриттю, повз закриті двері з іншими сканерами ручок та іншими голосовими реєстраторами ключів, шукаючи кабінет людини, яка керувала виставою.
  
  
  Він повільно підійшов до дверей, дозволяючи верхній камері повідомити про його присутність. Настала секундна затримка, а потім м'яке клацання болтів, що випускаються. Нік штовхнув дубові двері і увійшов до внутрішнього святилища.
  
  
  Він був одразу ж зустрінутий виглядом чудової секретарки, що схилилася над столом.
  
  
  «Ах, Бейтман, - посміхнувся Нік, - ти стаєш красивішою з кожним днем». Двері за ним зачинилися.
  
  
  Перед ним повільно піднялася постать, повернувшись, щоб привітати його очима, сяючими сарказмом. Джинджер Бейтман було б чудово висловлювати
  
  
  будь-які емоції, але гнів якось завжди підходить їй найкраще. Було щось у цих блискучих зелених очах, полум'яному рудому волоссі та витонченій вишуканості її південного акценту, що робило жартування майже сексуальним досвідом.
  
  
  «Картер», – видихнула вона, – «у тебе однобокий розум. Зверніть увагу, це не помилка сама по собі, але десь по ходу справи я просто не можу не думати, що це зійшло з рейок».
  
  
  Блискнувши посмішкою, вона підняла файли на своєму столі і ковзнула до відкритої скриньки шафи. Нік із захопленням спостерігав за цим рухом. Це був балет кінцівок та рухів, перевірка утримуючої здатності синтетичної тканини.
  
  
  «Знаєш, Бейтман, якось ти піддасися моїм чарам. Це неминуче - як смерть та податки», - посміхнувся він.
  
  
  Джинджер зупинилася в записі, її очі пустотливо кинулися до стелі, її язик задумливо ковзнув по пишних, товстих, рубінових губах. "Смерть і податки, га?" Вона швидко зітхнула і знизала плечима. Sony, ви всі. Це звучить як надто нудний вечір і надто дорого».
  
  
  Сміх Ніка заповнив кімнату, а Джинджер посміхнулася. Обидва були перервані тріском домофону. "N3", - пролунав похмурий гудок, - "якщо ви перестали чіплятися до помічниці, є питання, що вимагають вашої уваги".
  
  
  Нік швидко кашлянув: "Так, сер", і ... швидко підморгнув Джинджер, пройшов через двері.
  
  
  Кабінет Хоука був таким самим, як і завжди, пам'ятником зі шкіри та червоного дерева, простим та елегантним втіленням функціональних меблів, наповненим різними сувенірами з кар'єри Хоука. Хоук сидів за своїм масивним столом, повітря навколо нього було напрочуд чистим і позбавленим звичайних клубів всюдисущого сигарного диму. З кивком у його бік. Нік зупинився, все ще тримаючись за дверну ручку.
  
  
  Він і Хоук безперечно були не одні в кімнаті.
  
  
  Ліворуч від нього був диван, його мешканці були добре знайомі. Стефан Борчак сидів попереду на сидінні, поклавши руки на тростину, а його очі ковзали у бік Ніка. Поруч із ним була його дружина Хела. На мить її очі зустрілися з Ніком; потім так само швидко вони впали на підлогу. Нік якийсь час спостерігав за нею. Те, що було гарним обличчям, коли вони зустрічалися під час відступництва, стало тепер. по можливості навіть красивіше. AX зробив усе можливе, щоб новачки відчули себе бажаними гостями. Залишилися лише найтонші ознаки макіяжу та спокійне врегулювання рис обличчя, які говорили про те, що роки секретів та напруги минули.
  
  
  Потім Нік глянув праворуч. Там стояли два стільці, між якими стояла тумбочка. Обидва були зайняті. В одному з них був Альберт Раклі, помічник президента, який відповідав за зв'язок із розвідкою, людина, яка засвідчила, що саме президент хотів чи не хотів знати про діяльність AX. В іншому кріслі сиділа жінка, яку Нік не бачив багато років. Вона зустрілася з ним поглядом і затримала їх, і посмішка розтяглася у куточках її рота. Нік згадав цю посмішку. Це було схоже на все інше – добре складене та чуттєве, без явної сексуальності.
  
  
  Торі Бахус: позначення, Killmaster N20.
  
  
  Нік усміхнувся у відповідь. Торі була першокласним агентом, жінкою, з якою він виконав кілька місій. Її місцем роботи був Близький Схід, і Нік міг згадати як мінімум три рази, де її навички та досвід урятували становище. Хоча їхні стосунки ніколи не виходили за межі професійних, вони завжди були більш результатом обставин, ніж бажання.
  
  
  Нік кивнув дамі, і її блискуче каштанове волосся у відповідь кивнули. Потім він обернувся до Хоука. Чоловік терпляче чекав на закінчення попередніх зустрічей. Він вказав на стілець ліворуч від столу.
  
  
  «Доброго дня, N3. Сядьте. Нам є про що поговорити. Чи не могли б ви загасити цигарку? Містер Реклі попросив заборонити курити».
  
  
  Нік сів у крісло і погасив рештки сигарети. Чомусь Реклі ніколи не був бажаним доповненням до слухань.
  
  
  «Дякую, N3», - кивнув Хоук, а потім звернувся до кімнати. «Я впевнений, що ви всі досить знайомі один з одним. Я думаю, ми маємо продовжити те, що треба сказати. Я не хочу видатися різким, але інформація, яку нам дав пан Борчак, дещо лякає. Його масштаби. Є рішення, які необхідно ухвалити тут сьогодні, і ці рішення вплинуть на феноменальний вплив на майбутні переговори в Берні – подія, з якою ви всі достатньо знайомі, щоб зрозуміти без будь-якого додаткового введення».
  
  
  Хоук повернувся до польського художника та його дружини та продовжив. «Містере Борчаку, - сказав він, відкинувшись на спинку стільця, - не могли б ви почати, будь ласка? Розкажіть решті саме те, що ви сказали агентам на допиті».
  
  
  Дисидент пересів
  
  
  на край дивана, його руки стиснули різьблену ручку тростини. Очі його дружини залишалися прикутими до підлоги. «Можливо, якась передісторія? Принаймні для Мерк… заради містера Картера?»
  
  
  "Так", - кивнув Хоук. "Було б добре, якби всі почули".
  
  
  Нік подерся на стільці, поки не зміг глянути прямо на Борчака.
  
  
  «Передусім, - сказав художник, його незрячі очі залишалися нейтрально спрямованими на далеку стіну, - я маю перед вами вибачитися. Моя поведінка з тих пір, як була повідомлена втеча - якою - віддаленою, скажімо ми? мене…"
  
  
  Його голос раптово зупинився, його рука торкнулася колін дружини. Вона відповіла, відірвавши погляд від статі і дивлячись на чоловіка. "Давайте будемо точними, чи не так?" він продовжив. «Моя дружина дала зрозуміти, що, можливо, я був менш ніж вдячний за те, що ви зробили, містере Картер. Моє ставлення до вас під час зворотного польоту та під час опитувань було менш сердечним. За це у вас є мої найглибші вибачення”.
  
  
  Нік знизав плечима. "Прийнято, але зайве. Берлін був інцидентом, з яким нам обом довелося пережити - більше за вас, ніж я. Я ніколи не забував цього і вірю, що мені більше ніколи не доведеться робити подібний вибір. Я прошу вас пробачити те, що має бути .
  
  
  Чоловік усміхнувся. «Важливіше зупинитися на тому, що принесло подію, так?»
  
  
  «Я так думаю, – відповів Нік.
  
  
  «Цілком згоден», - кивнув Борчак. «Тепер з того часу сталося кілька речей. Коротко, я був схоплений Дилером і засліплений. Ця подія не була довільною, і вона була надзвичайно ефективною з погляду моїх зобов'язань щодо захисту свободи Польщі. Дилер знав свою людину. Позбавлений зору я втратив будь-яке бажання боротися нізащо. Я – здався реальності».
  
  
  Очі Ніка бігали по кімнаті. Здавалося, що ніхто не міг дивитися в мертві очі того, хто говорить. Він усвідомлював, що їм було незручно. Борчак, здавалося, це відчував.
  
  
  «Що це означає для всіх вас, – продовжив він, – то це те, що я прийняв волю Продавця. Я вважаю, що ця людина була щедрою принаймні у своїх власних термінах. Він глянув на мене, але не вигнав мене. Натомість, він змусив мене працювати – у його власному офісі”.
  
  
  Ця інформація одразу привернула загальну увагу. Торі Бахус зітхнула, і Реклі напружено нахилився вперед на своєму стільці.
  
  
  Борчак усміхнувся й кивнув головою. «Я подумав, що це вас зацікавить. Дилер - дуже обережна і потайлива людина, навіть усередині своєї власної організації. Він має систему, якою потрібно захоплюватися. Він має звичка оточувати себе тими, хто бачить; його файли зберігаються на шрифті Брайля. Це система, розроблена для забезпечення максимальної безпеки. Зради бути не може. Немає документів, які можна було б сфотографувати. Є лише невелика група сліпих, що витягують записи, що записують в усних розмовах із самим Дилером”.
  
  
  Борчак знову повернувся, невидиві очі схилилися до жінки ліворуч від нього, його рука торкнулася коліна поруч із ним. «Було навіть питання товариських відносин, про яке знову подбав сам Торговець. Жінкам було наказано співмешкати із сліпими чоловіками, від яких залежала безпека Торговця». Його голос став дуже низьким. «Це було не найприємніше завдання, і не всі жінки виконували свої завдання із тією самовіддачею, яку робила Хела. Для цього ніколи не може бути достатньо подяки – чи кохання».
  
  
  Жінка відвела погляд від чоловіка, її очі знову впали в підлогу, її обличчя перетворилося на жорстку маску, крізь яку Нік не міг проникнути. Повага могла прочитати Нік, навіть захоплення. Але слово «кохання», здавалося, встромило погляд дами в килим.
  
  
  Рука Борчак піднялася з її коліна і знову лягла на тростину. "Але це не має нічого спільного з цими розглядами. На вас впливає наступне: я прийняв свою поразку, принаймні приблизно рік тому. Саме тоді, завдяки добрим спонуканням моєї дружини, я дізнався про події в Берні. Саме завдяки її інтересу Обнадійливим результатам конференції я почав робити певні відкриття.Йшов час, і стало ясно, що, в той час як Хела бачила конференцію в одному світлі, Ділер бачив її в зовсім інше. мало скидалися на обговорення, які я проводив удома».
  
  
  Він замовк, у куточках його рота заграла легка посмішка. «Щойно я зміг відчути події, - продовжив він, - я виявив, що в мені спалахнула певна ворожість. Я знову виявив сильну волю. За допомогою Хели я знайшов у собі сміливість атакувати файли Дилера».
  
  
  Брова Альберта Реклі підвелася. "Як же тобі вдалося це зробити?"
  
  
  З грудей Борчака вирвався низький смішок. "Гарне питання, мій друже. Дилер
  
  
  ЕЕЕ дуже уважна людина; його система досить складна. Він проводив із нами свої заняття на ротаційній основі. Коли треба було щось записати, нас викликали індивідуально. Усі звіти передавалися усно, кожна людина виконувала завдання через свою посаду в ротації. Таким чином, він зміг завадити кожному з нас отримати повну картину. Але це система, призначена для захисту ззовні. Дилер ніколи не очікував на активність зсередини. Зламані і засліплені люди не борються, панове, запевняю вас за досвідом”.
  
  
  "То як же вам вдалося накопичити дані?" Реклі наполягав.
  
  
  «Я виконував свої обов'язки, як завжди, але щоразу, коли дилер був відсутній в офісі, я витрачав більше часу на файли. Я вводив свої власні роботи, але я користувався своїм доступом, щоб читати записи в інших. Хто там був, щоб зупинити мене? Сліпий може вести сліпого, але вони ніколи не зможуть їх упіймати».
  
  
  Реклі задоволено кивнув, коли Хоук напружено нахилився над своїм столом. «Отже, ви змогли зібрати дані. Що ви тоді зробили?
  
  
  «Я створив свій власний файл…» – права рука Борчака підвелася, щоб поплескати себе по лобі: «… тут! І коли я відчув, що картина стала такою ж повною, якою могла б бути, я почав планувати свою втечу, використовуючи власні канали Ділера. міг би додати. Я попросив Мерк'юрі, згадавши ім'я з минулого, а решту ви всі знаєте».
  
  
  У кімнаті панував загальний рух, всі перетравлювали щойно почуту інформацію. Потім Хоук знову нахилився вперед.
  
  
  «Ми зібралися тут, щоб обговорити змову, розкриту паном Борчаком. Це план, складений Дилером, щоб завадити конференції у Берні».
  
  
  "Але чому?" - Запитала Торі Бахус. «Вони можуть зробити це просто не з'явившись. Натомість, якщо газети вірні, вони прибудуть до Берна в натурі. Навіщо такі витончені зусилля, коли вони могли уникнути конференції та значною мірою сфальшувати її. "
  
  
  Хоук знизав плечима. «Почасти це стара гра в кішки-мишки. Вони могли б цього уникнути, але в наші дні росіянам дуже не вистачає добрих зв'язків із громадськістю. Поява, особливо перед таких делікатних проблем, могла б дати їм хороший імпульс. Точніше, проте, це питання жорсткої політики - внутрішньої політики. Прем'єр-міністр новачок на найвищій посаді, і він все ще має консолідувати свою владу у Політбюро. Якщо те, що сказав нам пан Борчак, правда, то дилер придумав цей страшенно привабливий удар”.
  
  
  «За прем'єра та за себе», - втрутився Борчак і повернувся у бік Ніка. "Ви пам'ятаєте свою зустріч із дилером у Берліні, містере Картер?"
  
  
  "Я ледве міг це забути", - відповів Нік кам'яним голосом.
  
  
  "Саме так", - кивнув Борчак. «Але в Берліні, містере Картер, він був молодий і займався скелелазінням. Після Берліна події були до нього прихильні. Завдяки вам його зусилля в Німеччині добігли кінця, але тієї ночі сталося дещо, що вплинуло на нього. Я можу приписувати це лише вам. Мерк'юрі. Ви надали йому нове ім'я. Ви назвали його Торговцем Смертю - і він, здавалося, прийняв це самовіддано. З цього моменту вбивство стало його професією. Він піднявся ієрархією КДБ. використовуючи це, як свій метод. Лідери, які стоять над ним, не могли залишатися сліпими до такої ефективності. Директор виховував Торговця Смертю, дедалі більше поважаючи результати, яких він міг досягти».
  
  
  Його тростина піднялася, щоб ударити в повітря. «Тепер, зі сходженням старого наставника Дилера з голови КДБ до Прем'єра всього Радянського Союзу, Дилер бачить для себе ще світліше політичне майбутнє. Він бачить його як майбутнє з більшою владою та ще ширшими можливостями для його унікальних талантів! Зараз він присвячує більше своїх зусиль людині, яка колись її привела, ніж країні, якій, як він стверджує, служить. Але зрештою він служить Дилеру. Ніколи не забувайте про це! Ніколи! "
  
  
  Хоук підвівся і вийшов з-за столу. «У нас, пані та панове, виникає дилема. Завдяки пану Борчаку та його дружині ми також маємо знання цієї дилеми. Дилер використав як свій власний, так і досвід прем'єр-міністра у розвідувальних справах, щоб створити досьє. Подробиці досьє уривчасті - це не та інформація, якою Дилер поділився зі своїми співробітниками. Але достатньо її обговорювалося чи згадувалося, щоб пан Борчак хоча б дав нам уявлення про її обсяг».
  
  
  "Наскільки погано?" - Запитала Торі.
  
  
  Хоук опустився на край столу і схрестив руки на грудях. «Наскільки ми можемо визначити, нічого надто обурливого. Втім, цього не повинно бути. Унікальність цієї ситуації робить презентація, а чи не зміст. По-перше, у вас є радянський прем'єр із твердим інтелектом. зв'язками за його спиною, роками контакту з подіями перших рук. Це саме по собі
  
  
  велика сила
  
  
  .
  
  
  Він глибоко зітхнув і глянув у вікно за столом. «Окрім цього, – продовжив він, – Дилер влаштував невелике шоу, яке ще більше посилить звинувачення, які він має намір висунути. Схоже, вони впровадили серед нас крота, якому запланували. бути на конференції, і той, хто має намір втекти, як тільки росіяни оприлюднять свої звинувачення. Їхній намір у тому, щоб надати світові переконливі докази порушень прав людини у США, а потім виявити крота та підтвердити історію».
  
  
  "Але це все фікція!" - прогримів Реклі, сіпнувшись на стільці. «Звичайно, це буде очевидно! Невже досьє таке руйнівне? Хіба ми не маємо власної інформації, якою можна було б усе це спростувати?»
  
  
  Хоук відвернувся від вікна і підняв руку, щоб утихомирити вибух. «Досьє може бути руйнівним, а може й ні – і, так, немає жодних сумнівів у тому, що ми можемо відкинути історію. Насправді питання полягає в тому, чи можемо ми дозволити собі перетворити конференцію на перестрілку. Правда чи ні, реальність чи ні, але президент не може дозволити, щоб конференція розвалилася на словесні баталії, які відвернуть події від їхньої справжньої мети».
  
  
  "Чи знаємо ми, що це за кріт?" - Запитала Торі.
  
  
  Хоук зітхнув. "На жаль так. Його звуть Яцек Януславський».
  
  
  "Що?" - заревів Нік, миттю встаючи з стільця. "Яцек…?"
  
  
  Хоук кивнув, і голос Борчака пролунав за Ніком.
  
  
  «Так, Меркьюрі. Та людина, яка перейшла через стіну тієї ночі в Берліні. Вже тоді, схоже, Торговець плів свої сітки».
  
  
  "Ви впевнені в упізнанні?" - Сказав Нік, знову повертаючись до Хоука.
  
  
  «Цілком вірно», - була відповідь. «Ділер добре поставив свою людину. Яцек – особистий помічник конгресмена Ганічека, головного переговорника президента на конференції. Ми всі можемо уявити собі значення такої високопоставленої людини, яка не лише дезертирує на знак протесту проти радянських викриттів, а й повторно емігрує! Якщо ви додасте до цього той факт, що конгресмен Ганічек також є членом Об'єднаного комітету Конгресу з нагляду за розвідкою, у вас буде помічник із вельми надійним доступом до тих самих звинувачень, які мають намір висунути Ради».
  
  
  "Ну, зупиніть його!" - проревів Реклі. «Ви знаєте, хто він – заарештуйте його! У жодному разі не дайте йому там здатися!»
  
  
  Хоук втомлено глянув на людину з різким голосом та бюрократичним тоном. «Містере Реклі, ми не хочемо цього».
  
  
  За інших обставин здивування на обличчі Реклі викликало б сміх. Його рот відвис, і його щелепа невпевнено стиснулася при промові, але будь-який звук, що наближався, здавалося, губився в широко розкритих блюдце очах. «Але… але…» – пробурмотів він.
  
  
  Голос Хоука став заспокійливішим і терпимішим. «Якщо ми не зіткнемося з цим зараз, – сказав він, – це завжди буде меч, що висить над нашими головами. Так, ми можемо заарештувати Януславського та не допустити його до конференції. Але тоді ми ніколи не дізнаємося, що це таке задумали Поради, що вони мають. З іншого боку, ми можемо продовжити. Ми можемо дозволити Радам думати, що вони збираються впоратися з цим. Але прийняти наші власні контрзаходи. Якщо ми зможемо переконати їх вразити нас своєю зброєю у закритому сесію, ми можемо протистояти їм, отримуючи як абсолютне знання їхньої інформації, так і вселяючи непотрібність такого підходу в майбутньому».
  
  
  "Ви можете зробити це?" - Запитав Реклі. У питанні була наївність, яку Торі, ні Нік не могли ігнорувати. Перший вибух стримуваної відповіді надійшов від жінки-агента. Наслідував задихаючий зітхання, а потім старанна спроба стерти усмішку з її обличчя. Реклі просто обернувся до неї, його очі були пустельним нерозумінням.
  
  
  "Так", - сказав Хоук, його власний голос приховував гумор. “Ми думаємо, що зможемо. На даний момент Дилер продав прем'єра за його схемою. Він переконав його не поступатися президентові в його прихильності до конференції, і він переконав його включити до участі кількох своїх власних суперників. Радянська делегація. Сам Дилер буде у Берні, щоб вести шоу. Прем'єр, звісно, отримає зізнання, але Дилер отримає свою власну винагороду».
  
  
  "Я все ще не розумію", - сказав Реклі, щиро здивовано насупившись.
  
  
  «Якщо вони виграють, – пояснив Хоук, – переговори впадуть у хаос. Прем'єр зміцнить своє становище у радянській ієрархії, а Дилер отримає владу разом із ним. Якщо вони програють, прем'єр зазнає невдачі, і ми не вітаємо будь-які такі спроби в майбутньому”. Він знизав плечима. «Це авантюра, але ми відчуваємо себе зобов'язаними її прийняти».
  
  
  Які боєприпаси ми можемо використовувати проти них? - Запитав Нік.
  
  
  Хоук вказав на Стефана, що сидів на дивані. "На щастя, пан Борчак залишив свою країну з більш ніж виправданими
  
  
  знаннями у його володінні. Можливо, він зможе краще це пояснити».
  
  
  Сліпий кивнув головою. «Як я вже згадував, я зібрав інформацію частинами і подав її. Але був один проект, який дав мені дилер. Чому я не впевнений. Можливо, він вважав мою відданість надійною. У будь-якому випадку цей конкретний проект був свого роду страховим полісом для самого Дилера. Він людина, яка дуже добре розуміється на механіці радянського життя. Він знає, що чищення – це частина російської історії, яку ніхто не ігнорує. Щоб захистити себе від такого чищення, він створив сховище особистих записів, де детально описані місії та рішення про вбивства. Він веде цей щоденник, якщо хочете, за межами Росії, з людьми, які він прийняв сам. Він недоступний для когось у КДБ, усім, хто не знає, як і де його знайти”.
  
  
  "А ви знаєте?" - пробурмотів Реклі. Борчак кивнув головою. "Ну добре! Отримайте їх!"
  
  
  "Ми маємо намір", - втрутився Хоук. «Ми його отримаємо. І ми запхнемо це російською в горлянку на конференції. У зручний для нас час, звісно. А поки що ми триматимемо радянського крота під наглядом і робитимемо все можливе, щоб переконати росіян, що їхній план все ще діє».
  
  
  На цей раз втрутилася Торі. «Хіба росіяни не відступлять після втечі Борчака? Дилер повинен знати, які масштаби його втрат».
  
  
  Борчак відповів. - «Я не зовсім впевнений, що він знає, що мене ще є»,
  
  
  «Я ретельно спланував свій від'їзд. Дилер відвідав дачу прем'єра під Москвою, щоби спланувати кілька днів. Він повернеться лише сьогодні ввечері. Можливо, він шукатиме мене, але я сумніваюся, що він знає, що я перебрався до Заходу».
  
  
  Настала черга Ніка перервати його. - "Він знає." - Всі погляди звернулися в його бік. Дві дюжини чеських ополченців не йдуть на еміграцію просто так. Можливо, ти керував офісом, Стефане, але в країни є дуже пильні очі, щоб охороняти її. Думаю, що Ділер знав, що ви пішли протягом години. Його зв'язки з прем'єр-міністром, можливо, завадили йому використовувати свої звичайні витонченості, щоб зупинити вас, але він наказав це ".
  
  
  Борчак зітхнув, потім повільно кивнув головою. "Можливо."
  
  
  Нік повернувся до Хоука. «Вся ця чеська справа турбувала мене. Тепер я знаю, чому. Дилер намагався зупинити це; він просто не міг дістатися туди, щоб запобігти йому. Нам пощастило, що він не зміг. Ми зробили це".
  
  
  Хоук згідно кивнув. «Дилер може знати, що Стефан пішов, але він не знає, скільки інформації він накопичив, скільки інформації передав нам Стефан. Наскільки він розуміє, Борчак знав лише про частину проекту у Берні. І установка занадто дозріла; це надто чудова нагода для того, щоб Дилер твердо посадив Прем'єра.
  
  
  «І він страшенно впевнений, що Стефан знає про це». - пробурмотів Нік як собі, так і іншим.
  
  
  На губах Борчака з'явилася посмішка. Але він не знає, що я розкопав місцезнаходження його особистого щоденника. Тому я маю сумнів, що він перемістить його».
  
  
  "Якщо тільки, - додав Нік, - він не думав, що ми йдемо за цим".
  
  
  "І це буде більша частина нашої роботи", - сказав Хоук, встаючи і нахиляючись вперед через стіл, твердо спираючись на долоні. «Ми повинні змусити його думати, що щоденник у безпеці, доки ми не дістанемося до нього».
  
  
  "Як ми це робимо?" - Запитала Торі.
  
  
  "Що ж, ми придумали власний невеликий план", - сказав Хоук. «По-перше, ми запланували європейське турне п'ятьма містами для дисидентів – Борчаков та тих чотирьох осіб, які перебралися разом із ними. Ми можемо сподіватися, що Дилер розглядатиме тур як зменшення небезпеки. Борчак може розповісти нам лише уривки та фрагменти проекту у Берні. Сподіваюся, Ділер прочитає цей тур як доказ того, що ми не можемо скласти фрагменти та фрагменти всього його плану».
  
  
  Нік усміхнувся. «А в одному з міст туру буде особистий щоденник Дилера».
  
  
  "Вірно", - кивнув Хоук.
  
  
  "Яке у нас прикриття?" - Запитала Торі.
  
  
  «Amalgamated висвітлюватиме головні новини туру. Ви і N3 робитимете репортажі».
  
  
  "Коли йти?" - Запитав Нік.
  
  
  "Через два дні", - відповів Хоук. «Це триватиме трохи більше тижня. У містах, які нас не цікавлять, ви будете служити охоронцями та репортерами, записуючи свої історії з упором на зв'язок між заявами дисидентів та майбутніми подіями у Берні. Ви знайдете його у місті із щоденником – і потім «звільніть» його».
  
  
  «Щойно ми це зробимо, - сказала Торі, - Дилер розбиратиметься у грі. Що утримає росіян від відступу?
  
  
  Час і тиск, – відповів Хоук. - Якоїсь миті наприкінці туру президент відповідатиме всім піарникам.
  
  
  Публічно він запропонує дисидентам своє запрошення на конференцію. В приватному порядку він запропонує Радам можливість обговорити параметри у закритому режимі. Якщо вони відмовляться від публічної заяви, це виглядатиме як боягузтво. Якщо вони відмовляться від закритого сеансу, ми зробимо протидію відкритим. Тоді Політбюро, швидше за все, усуне прем'єра за провал».
  
  
  "Вони будуть там", - сказав Нік.
  
  
  "Що робить тебе таким впевненим?" - Запитав Реклі.
  
  
  "Торгівець не відпустить", - відповів Нік. "Я знаю його. Він триматиме м'яч і намагатиметься повернути свої архіви. Він прийде по нас, я обіцяю вам».
  
  
  Хоук дозволив собі посміхнутися. «Це буде дуже сумно для нього. Чи не так? N3».
  
  
  Погляд Ніка на мить перемістився на диван. «Ми зі Стефаном маємо звести невеликий рахунок».
  
  
  Хоук кивнув головою і глянув на інших. «Отже, підсумовуючи, наша ситуація така. Шість дисидентів проведуть свій тур з N3 та N20 як супроводжуючі. Записи Дилера будуть отримані в належний час, а потім зібрані та розшифровані Борчаками для представлення російським, і, якщо необхідно, світ. Потім вони вирушать до Берна. А поки що ми працюватимемо над цим кротом. Ми намагатимемося розкрити природу радянської інформації та виявити її. Крім того, ми спробуємо звернути крота на нашу користь. Якщо це виявиться неможливим – ми його нейтралізуємо”.
  
  
  "Ти маєш на увазі…?" Реклі здригнувся, його обличчя раптом стало дуже блідим.
  
  
  «Я маю на увазі, - сказав Хоук, беручи сигару з хьюмідора на столі і подрібнюючи її обгортку, - саме те, що ви думаєте, я маю на увазі, містере Реклі. Є ще питання?"
  
  
  У кімнаті було тихо.
  
  
  "На цьому брифінг завершений", - сказав Хоук, запаливши сірник і зник у клубах диму. "Хай щастить."
  
  
  
  
  
  
  Розділ четвертий
  
  
  
  
  
  Яцек здавався загіпнотизованим звуком своїх кроків. Це були нерівні сходи, важкі, незграбні кроки, що плескали по тротуару і відлунювалися від коричневого каміння Джорджтауна. І на його шляху була звивиста невпевненість, безтурботність, яку він не намагався приховати. Але тоді не було причин для цього. У Джорджтауні о четвертій ранку свідків не було, тільки порожні тротуари та вуличні ліхтарі.
  
  
  Яцек хотів напитися і з вдячністю переніс свій ступор. Минули роки з того часу, як він дозволяв собі розкіш алкоголю. Зрештою, шпигуни просто не дозволяють собі втратити контроль. Але сьогоднішній вечір був винятком. Він пережив свій день в офісі та намагався пережити свій вечір удома. Але опівночі прийшла і пішла, і біль не давав йому відпочити.
  
  
  Тому він пішов у бар шукати втіхи у випивці.
  
  
  Але жодна кількість горілки не могла стерти сморід, цей жахливий запах зради.
  
  
  Він зрадив художника, свого друга, який тепер не мав очей. Він проміняв довіру Ганичека, і хоч би скільки разів він називав це боргом, це все одно пахло зрадою.
  
  
  А потім, у розпал випивки, його охопило бажання зізнатися. Тремтячою рукою він написав листа на канцелярському приладді бару.
  
  
  Тепер Яцек зупинився біля скриньки в кутку свого кварталу. Він дивився на краплю, його рука нервово смикала конверт у кишені.
  
  
  "Мужність", - пробурмотів він. «Мужність, Яцеку! Ти відмовився від своєї чесності багато років тому. Хіба ти не зберіг хоча б свою мужність?
  
  
  Яцек відійшов від ящика, його кишеня все ще була важка, і попрямував до своєї квартири, хитаючи головою. Визнання - це не те саме, коли його вимовляють інші. Ви повинні зустрітися віч-на-віч з цією людиною, дивитися в сліпі очі, вивчати агонію, яку ви написали на його обличчі. Тільки тоді допоможе у викупі.
  
  
  Але цього не сталося. Ганичок ясно дав це зрозуміти. "Нікому не дозволено бачитися з ним", - сказав чоловік. «Мені дуже шкода, Яцеку. Навіть президент відмовиться від цього питання. Дисиденти всі їдуть до Європи завтра, а до того часу вони перебувають під найсуворішою охороною. Можливо, коли вони повернуться, я зможу організувати зустріч. "
  
  
  Ось тоді і почався біль, і він не витримав очікування. Тож Яцек шукав, просив милостей, копав, як він це робив багато разів, і нарешті отримав маршрути та списки житла. Тепер можна було знайти Стефана та написати листа. Але відправлення, як і раніше, було надто складним завданням. Це означало б кінець. Визнання буде зроблено, і йому залишиться лише в'язниця, втеча чи смерть. Ці Яцек ще був досить сильний, щоб протистояти цьому.
  
  
  Він піднявся на ганок своєї квартири, пройшов через вестибюль і піднявся на три прольоти.
  
  
  у свою квартиру. Його думки жорстоко штовхали його. Сліпий був не Стефан; то був він. Навіщо всі ці роки сліпого служіння? Кому? Росії? Ні. Дилеру! А що було зроблено? Що одержав світ від його служби? Лише смерть. Спікера вбито, щоб його місце зайняв інший. Ганічек підвищився в званні, щоб Яцек міг отримати ще багатші відомості для зради.
  
  
  Безумство!
  
  
  Яцек втомлено увійшов до своєї квартири і дозволив двері зачинитися за ним. Він проігнорував вимикач світла, воліючи усамітнення темряви, і впав на стілець. «Божевілля, - пробурмотів він, - повне божевілля».
  
  
  "І досить, досить недбало".
  
  
  Яцек рвонув на стільці, одразу ж протверезівши. Голос був знайомий, холодний і твердий, як ніж. Він дивився в темний кут, з якого він з'явився, його руки стиснулися у вузлики на підлокітниках. На мить кут нічого не показав. Потім пролунав скрегіт жалюзі, що відкриваються. Вуличний ліхтар лився крізь ламелі, розтинаючи фігуру людини.
  
  
  Але навіть у напівтемряві Яцек приковував очі - блискучі овали блакитного льоду.
  
  
  Ці очі на мить затримали Яцека, потім повернулися до вікна. «Ви п'яні, – сказав Ділер. "Це не пристойно".
  
  
  Яцек випустив напругу в короткому пирханні сміху. «Я вважаю, це так. Дуже непрофесійно, га?» Яцек відкинувся на спинку стільця. «Я буду чесний. Я не почуваюся професіоналом. Але вистачить дрібниць. Чому я завдячую цій честі?»
  
  
  Очі повернулися. «Ви, безперечно, знаєте, що ваш друг художник дезертував? Що він зараз у Вашингтоні?
  
  
  Ще один сміх вирвався з горла Яцека. «Звичайно, товаришу. Я наголошував на цьому факті. Зрештою, чому б і ні? Хіба не змусив вас пообіцяти пощадити його? Чи не я підставив його, щоб ви могли вирвати йому очі? І все-таки, незважаючи на мене, і незважаючи на вас, він все ще вільний. Це вимагає святкування, чи не так? Рука Яцека підняла фальшивий тост. «На здоров'я, товаришу. Людям, які не кланяються».
  
  
  Дії Дилера були швидкими та смертоносними. Його тіло вилетіло з вікна, руки тримали його за лацкани. З силою, що здавалася неможливою для такого стрункого чоловіка, він підняв Яцека, піднявши обличчя людини, поки воно не опинилося в дюймах від його власного.
  
  
  «Я тут, щоб врятувати тебе, мерзенний дурень, і мене не наважуватимуться. Ти взяв від мене обіцянку, і я дотримався її. Сліпота може бути на заваді - може бути для деяких мукою - але вона набагато перевершує вічну темряву смерті. Тобі я зробив виняток, і тепер я плачу ціну, яку не можу собі дозволити».
  
  
  Продавець послабив хватку. Яцек відкинувся на стілець, його погляд був прикутий до навислої над ним фігури.
  
  
  «Від тебе смердить жалістю до себе», - прогарчав він. «Ви бачите засліплену людину і забрудніть у зневазі до себе. Зрада - не єдина сфера діяльності агентів шпигунства, мій друг. Стефан Борчак, не вагаючись, продав вашу душу».
  
  
  "Що? Що ти маєш на увазі?"
  
  
  Дилер нахилився над Яцеком, поклавши руки на підлокітники стільця. "Я міг засліпити хлопчика, але я також найняв його. Я змусив його працювати в моєму офісі. І коли він дезертував, він забрав ці знання з собою, знання, які включають вас, товаришу. І якщо ви думаєте, що він не поділився це знання з його рятівниками, тоді ти ще більший дурень, ніж я думав.
  
  
  Яцек дивився на чоловіка, крижаний холод пробіг його тілом. "Ти брешеш", - видихнув він, але голосу не вистачало переконливості. "Він знає? Ви дали йому зрозуміти, що я його зрадив?
  
  
  Торговець простяг руку, щоб схопити Яцека за руку. З невеликою м'якістю він підняв Яцека зі стільця і штовхнув його до вікна. Яцек дивився надвір.
  
  
  «Дивіться, - вказав Дилер. Яцек подався за пальцем туди, куди він вів.
  
  
  Внизу, у дверях через вулицю, забилася одна постать. Фігура стояла нерухомо, очі ковзали ліворуч і праворуч вулицею. Іноді спостерігався випадковий поворот голови у бік вікна Яцека.
  
  
  "Трохи пізно для туристів, чи не так?"
  
  
  Яцек вивчив чоловіка внизу, а потім повернувся до свого мученика. Вогні знову освітлили обличчя Дилера, одна стрічка перерізала очі з блакитного мармуру. Яцек боровся зі своїми емоціями, борючись із інстинктами виживання, відчайдушно намагаючись заглушити слова, що блукають у його голові.
  
  
  "Може, пора", - прошепотів він. "Може, час уже давно минув".
  
  
  Очі дилера розширилися, а потім спалахнули сильним жаром. Яцек майже це відчував. Потім прийшли руки. Торговець виставив кулаки, вдарив Яцека в груди і штовхнув його.
  
  
  назад на підлогу.
  
  
  «Ти, свиня, що пхикає! Ти б упокорився? І все? Ти підійдеш до них, здасишся, почнеш балакати про гріхи, які ти здійснив – і тоді будеш вільний! Це та картина, яку ти бачиш?
  
  
  У стислій руці торговця раптово з'явився ніж, кінчик якого вперся в горло Яцека.
  
  
  «Скажи мені, – прогарчав Торговець. «Це твої наміри? Тому що, якщо вони є, я можу позбавити тебе неприємностей».
  
  
  Очі Яцека напружилися, щоб знайти кінчик, що впивається в його тіло. Декілька вдихів повітря змусили їх з'явитися на світ.
  
  
  "Будь ласка Ні!" - вигукнув він, його голос був боязкий, жалюгідний і покірний. «Думка. Тільки думка».
  
  
  Ніж підвівся, і дилер випростався. Рука Яцека лягла йому на шию, два пальці відійшли від нього з ледь помітним червоним струмком. Він дивився на свою кров, розсіяно позначаючи її текстуру та відтінок. Від одного виду цієї плями на кінчиках пальців його горло сповнило страх. Але страх поступився місцем замішання, коли Торговець знову заговорив.
  
  
  "Чи бачиш, може Борчак передумає?"
  
  
  Яцек дивився, мимохіть киваючи головою. "Але як?"
  
  
  Торговець відступив, ніж зник у кишені його пальто. «У Берні. Це можна зробити так, щоб у вас був з ним час. Вам це сподобається?
  
  
  Брови Яцека насупилися. «Але він не їде до Берна. Я не розумію. Що він робитиме в Берні?
  
  
  "Повір мені", - пролунав голос. Він буде там. Ти втечеш? Ти дозволиш мені вивезти тебе з країни, якщо я пообіцяю тобі зустріч із художником?»
  
  
  Голова Яцека хиталася вгору-вниз. "Але як? Вони за мною дивляться».
  
  
  Продавець простяг руку і підняв крота на ноги. «Вони завжди дивляться, мій друже. Ось чому дурити їх так приємно. Я все влаштував. Слідуй за мною".
  
  
  Яцек стояв загіпнотизований і спантеличений, коли торговець рушив до дверей.
  
  
  «Підемо, – сказав він, – немає часу збирати речі. Все, що вам потрібно, буде надано на шляху. У мене є машина.
  
  
  Яцек пішов за ним, його рука все ще масажувала шию, його тягар полегшувався від думки про зустріч з другом. Двоє прослизнули у двері і швидко спустилися сходами. На першому майданчику дилер обернувся, схопив Яцека за руку і повів його до чорного входу наприкінці коридору.
  
  
  Біля дверей він прочинив її, його очі ковзали алеєю за нею. Потім він кивнув і увійшов у двері. Яцек пішов за ним. Вони обидва спустилися старим дерев'яним ганком. Яцек рушив до провулку, але торговець зупинив його залізною хваткою за руку.
  
  
  Коли Яцек повернувся, щоб розпитати його, Торговець ковзнув пальцем по губах і жестом вказав у бік фасаду будинку. Вони рушили ліворуч, вийшовши на вузьку стежку, що відокремлює будинок Яцека від сусіднього. Коли вони пробиралися вузькою вуличкою, був лише слабкий хрускіт гравію. Приблизно за десять футів від того місця, де стежка виходила надвір, Торговець підняв руку і зупинився.
  
  
  З кишені він витяг невелику коробку з динаміком та двома ручками. Він мовчки повернув червону ручку нагорі двічі. З гаража долинало ревіння двигуна, і Яцек інстинктивно повернув голову, впізнавши його. Його власна машина заводилася. Раптом із гаража вилетіла машина. Яцек мало не скрикнув. Тільки твердий, але обережний удар Дилера зупинив його ліктем.
  
  
  Реальність виявилася, коли Яцек спостерігав, як машина набирає швидкість. Позаду почулися інші звуки двигунів. Спалахнули фари, заповнивши алею світлом, коли вони помчали слідом за автомобілем, що втік. Коли Яцек повернувся назад, він почув звуки кроків із передньої частини квартири. Декілька людей покинули свої пости, щоб атакувати ґанок, який мав привести їх до квартири Яцека.
  
  
  Проте Торговець чекав, коли кроки стихнуть. А потім визирнула його голова, обережно оглядаючи вулицю. Потім пішов жест рухатися. Яцек швидко пішов за ним на тротуар. З-за кварталу долинав звук автомобільного двигуна, коли автомобіль з темними фарами замуркотів перед ними.
  
  
  Дилер відчинив задні двері і жестом запросив Яцека до машини.
  
  
  «Поспішай», - наказав він. «Ця людина сховає вас від вашого спостереження. Пізніше він надасть вам шлях до втечі. Робіть те, що він каже. На шляху будуть документи, гроші та все, що вам може знадобитися. Рухайтеся швидко. Я подивлюся на тебе знову у Берні”.
  
  
  Яцек ледве встиг пробурмотіти «дякую», як його штовхнули на заднє сидіння, і двері за ним зачинилися. Коли машина рушила з місця, Яцек дивився через заднє скло на фігуру Дилера у темряві.
  
  
  Він коротко помахав рукою - невмілим, але щирим жестом, коли машина завернула за ріг і зникла.
  
  
  Декілька секунд Ділер дивився на місце, яке звільнила машина. Навколо нього з темряви почали з'являтися постаті. Чоловіки, які нещодавно кинулися до квартири, тепер знову з'явилися на ґанку, їхні власні очі стежили за очима Дилера. Головний шпигун підійшов і звернувся до однієї з фігур у костюмах.
  
  
  "Тіла співробітників ФБР були вилучені?"
  
  
  Один із чоловіків відповів ледве пошепки і монотонно. «Про все подбали, товаришу. Тіла сховані, і люди чекають на шляху до втечі. Мета не втече».
  
  
  «Відмінно, – сказав Ділер. Він кинув коробку в руках людині, з якою розмовляв. «Радіо попереду. Скажіть їм, що йде установка. Потім сідайте у свою машину і слідуйте за ним. Я не хочу жодних помилок. Мені потрібне ваше власне підтвердження припинення дії. Ви знаєте, де зі мною зв'язатися».
  
  
  Чоловік усміхнувся. На обличчі з запалими щоками та світлими кучерями з'явилися білі зуби. Якщо можливо, очі Ділера були навіть холоднішими, ніж його власні.
  
  
  "Я служу вам", - сказав чоловік.
  
  
  "Я знаю", - відповів дилер, коли ожила інша машина. "Подзвони мені." І Ділер підійшов до машини, що чекала.
  
  
  
  
  
  
  * * *
  
  
  
  В іншій частині Джорджтауна ще одна пара очей вивчала порожні вулиці. Нік стояв біля вікна спальні з сигаретою в руці, думки його кружляли. Він ні на що не дивився, просто дозволяючи погляду блукати тротуаром унизу. Він майже не усвідомлював єдину машину, яка завернула за ріг і пропливла повз.
  
  
  «За обідом ви були дуже веселі. Може нам варто було залишити все як є».
  
  
  Голос виходив із напівтемряви при свічках у кімнаті позаду нього. Він належав Торі.
  
  
  Нік дозволив своїм очам метнутися у бік шезлонга, де нудилася Торі з келихом бренді в руці.
  
  
  «Вона напрочуд гарна, - подумав Нік. Її сукня була темно-синього кольору, з поясом на дивовижно тонкій талії зі срібним поясом. Вузька талія підкреслювала повноту її стегон та грудей. Вона виглядала дуже жіночною і дуже чуттєвою, хоча Нік не бачив у її згинах безтурботної м'якості. Швидше, була плавна твердість, що обіцяла не лише красу, а й силу. Її блискуче каштанове волосся вільно падало на скульптурне обличчя.
  
  
  «Вибач», - сказав він, продовжуючи дивитися на неї.
  
  
  То був веселий вечір. Їжа була китайською з провінції Хунань, гострою та гарячою. Вони випили галон гарячого чаю і розповіли про свої минулі часи.
  
  
  Нік справді був веселим і розслабленим. Торі була теплою та чуйною. Залишаючи ресторан, ніхто не сказав ні слова про те, куди вони прямують, ні «ваше місце чи моє». Вони просто поїхали до квартири Ніка.
  
  
  Усередині він приготував бренді. Коли він вручив їй це. Торі притягла його до себе, і вони поцілувалися. Це не був поцілунок на прощання чи привітання, яким вони обмінювалися у минулому. Це був поцілунок, у якому говорилося: Я хочу тебе.
  
  
  Але якось цього не сталося. Навіть з його руками, що бігли по тонкій вигнутій арці її спини, і з її повними грудьми, що пропалюють його сорочку, створюючи спустошливий жар на його грудях, цього не сталося.
  
  
  Дорогою з ресторану його думки вже повернулися до Дилера.
  
  
  "Нік ...?"
  
  
  "Що ж."
  
  
  "Ви посміхаєтесь чи посміхаєтеся?"
  
  
  «Ні те, ні інше - мої очі, що дивляться і люблять».
  
  
  «Бик. Твій розум за мільйон миль звідси». Як вона казала. Торі сіла, підтягнувши під себе довгі ноги. Сукня йшла з ними, оголюючи довгий простір м'якого стегна у темних колготках.
  
  
  Погляд Ніка впіймав це, і його посмішка стала ширшою. "У тебе гарні стегна".
  
  
  «Мені хотілося б думати, що зі мною все гаразд, але ти не про це думаєш, чи не так?»
  
  
  "Я думаю що ні".
  
  
  "Ділер?" Нік кивнув і знову глянув на вулицю. "Він прибив тебе раз чи два, чи не так?"
  
  
  Нік кивнув. «Так, раз чи два».
  
  
  "Вас турбує ідея зустрітися з ним за столом переговорів?"
  
  
  «Трохи. Це не те, як ми зазвичай ставимося один до одного».
  
  
  "Ти хоч знаєш, як він виглядає?"
  
  
  Нік затягнувся цигаркою. «Одного разу я був з ним віч-на-віч. Було темно, і там багато всього відбувалося, але я впізнаю його, коли побачу його. Це його очі. Вони – ну, вони дивні. Дивний непрозорий синій колір. Наче ви можете бачити крізь них його череп. А коли ви це робите, то нічого немає. Як тільки ви бачите ці очі, ви ніколи їх не забудете».
  
  
  Ти хочеш знати, що я гадаю? »Нік повернувся і витріщився на неї.« Мої мізки кажуть, що ти молишся, щоб він прийшов за нами. Ви сидітимете там, віч-на-віч, і не зможете доторкнутися до нього. І я думаю, це просто з'їдає тебе зсередини».
  
  
  Нік кинув сигарету в найближчу попільничку і підійшов до борту шезлонгу. Він простяг руку і легко провів пальцями її пишним волоссям. «Ти яскрава та красива».
  
  
  Його рука ковзнула до спокусливої темної западини між опуклостями її грудей. Кінчик пальця провів по опуклості одних грудей, а потім клацнув знайденим там прикрасою.
  
  
  "Що це?"
  
  
  «Подарунок від мого батька давно. Я вважаю його талісманом на успіх».
  
  
  Він нахилився вперед, щоб оглянути його ближче. Це було кругле нефритове коло, яскраво відполіроване, з гримасою східного обличчя, вирізаним на темно-зеленому камені.
  
  
  "Дивна штука".
  
  
  Вона кивнула головою. «Предполагается, що це синтоїстський бог хорошого врожаю».
  
  
  Нік посміхнувся. «Напевно був поганий рік, коли вони вирізали цей. Ти завжди його носиш?
  
  
  "Навіть у ліжку", - сказала Торі, сповзаючи з шезлонгу на ноги. "Хочеш побачити?"
  
  
  "Думаєш, це безпечно?"
  
  
  "Хіба ми не одні?"
  
  
  Нік засміявся. "Звісно. Я не це мав на увазі".
  
  
  "Я знаю."
  
  
  Вони обоє знали. Якщо один агент чіплявся до іншого - завжди погано. Якщо ви опинитеся надто близько один до одного в ліжку, ви можете опинитися надто близько в полі.
  
  
  Близькість означає турботу. А надто велика турбота може означати неуважність – перше «не треба» у списку виживання.
  
  
  Але аура, що оточувала їх тепер, зайшла надто далеко; еротична електрика, що протікала між ними, оволоділа їх розумом так само, як і тілом.
  
  
  «Мені все одно, – прошепотіла вона.
  
  
  "Я теж", - відповів Нік гортанним голосом.
  
  
  Він підвівся і трохи відступив від неї. Боже, знову подумав він, вона гарна. Її темно-каштанове волосся було дуже довгим і зачесане до блискучого блиску. Вона була надзвичайно високою і вражаюче гладкою, її пишні груди нахабно і зухвало виступали з її стрункого тіла.
  
  
  Судячи з сукні, що облягає, Нік був упевнений, що під ним не було нічого, крім колготок. Це було важко визначити, оскільки на її грудях не було жодного натяку на провисання. Вона була схожа на каштанового, блідошкірого, косоокого людожера і зачаровувала його.
  
  
  Він побачив, як її очі піднялися і впіймали його погляд на ній. Щось у глибині його шлунка заворушилося. Щось глибоко всередині його тіла затято відреагувало на її вигляд. Він не міг відвести погляду. Він помітив, що її брови сильно вигнуті, а ніздрі різко роздмухуються. Вона тримала свої повні червоні губи злегка прочиненими, і вони блищали, ніби постійно вологі. Її зуби блищали, а очі дивного фіолетового відтінку, дивно бездонні та привітні.
  
  
  "Спальня?" вона м'яко дихала.
  
  
  "Спальня", - прогарчав Нік, і вони помчали один за одним.
  
  
  Він порався з гудзиками на її сукні. За кілька секунд він розлучився. Бюстгальтера не було, а її груди були такими привабливими та ідеально круглими, як він собі уявляв.
  
  
  Вона рушила навпроти нього. Нік відчув близькість її тіла, потім дотик її стегон, коли вона щільно притиснулася до нього м'якими згинами. Її очі були заплющені, а губи підібгані для його поцілунку. Вони були теплими, м'якими та привабливими. Вони відкрилися, коли він поцілував її, і її язик ковзнув у його рота.
  
  
  Раптове збудження охопило його. пропалює його вени, як вогонь. Торі застогнала і вп'ялася нігтями в його спину. Її тіло тремтіло, і її стегна повільно схрещувалися з його.
  
  
  Нарешті вона вирвалася і подивилася на нього палаючими очима. Її великі груди здіймалися від утрудненого дихання.
  
  
  «Роздягайся, Нік - скоріше!»
  
  
  Його припущення було вірним. Під сукнею вона носила тільки колготки. В одну мить вона була повністю оголена; перед ним спокусливо стоїть біла при світлі свічок постать. Він жадібно дивився на її оголену досконалість, розриваючи свій одяг.
  
  
  Її груди були навіть більшими, ніж він уявляв, але ідеально сформованими. Два тверді пагорби кремової плоті з рубіновими кінчиками. Кільця були великими і темними, а тверді соски стали жорсткими і стоячими.
  
  
  Вона побачила, що він дивиться на неї, і хрипко засміялася.
  
  
  "Подобається те, що ви бачите?" - м'яко спитала вона.
  
  
  «Боже мій, - хрипко пробурмотів він, - ти принадність».
  
  
  Вона мала пишне жіночне тіло з широкими стегнами, гладким округлим животом і красиво звуженими стегнами.
  
  
  Раптом вона потягла його до ліжка. Потім вони впали разом, завмерли я
  
  
  у жорстоких, напружених обіймах. Його рука знайшла одну з її грудей, відчула, як вона піднімається і опускається під його лагідними пальцями. Він охопив м'який набряклий горбок і обережно стиснув.
  
  
  Торі застогнала і поворухнулася під ним. «Мені це подобається, Нік, – прошепотіла вона. "Роби зі мною все, що хочеш - роби зі мною все!"
  
  
  Він узяв обидві груди в руки і стиснув їх разом. Вона напружилася під ним і промуркотіла від задоволення.
  
  
  "Поцілунок їх!" - хрипко благала вона.
  
  
  Це був наказ, але цілуватися було те, що він хотів. Він опустився обличчям до її напружених грудей, відчув, як м'які круглі кулі стосуються його щоки, коли він переміщав рота від одного до іншого, його губи розплющилися, його язик змочував теплу пульсуючу плоть. Потім її руки вели його, поки він не знайшов гарячий, прямий сосок і почав пестити його.
  
  
  «О боже, так – все!» - закричала вона крізь зуби.
  
  
  Нік відчув, як все її тіло затремтіло, а потім вона звивалася під ним, притягуючи його до себе, затискаючи в колі стегон, що стискаються. Його охопило тремтіння, коли їхні тіла зіткнулися і, здавалося, злилися в обіймах, що тремтіли.
  
  
  Його рука, а потім його пальці знайшли м'яку шовковисту вологу між її стегон. Тіло Торі наелектризувалося. Вона захникала і ахнула, коли її пристрасть досягла піку. Піт виступав на її губах, прилипав до голови, стікав по блискучих грудях, змащував її гладку плоть і блищав на її стегнах, що звиваються. Нік трохи відсунувся і захоплено глянув на неї. Невидимі очі витріщені і обертаються, зуби оголені в тваринній посмішці, голова дико розгойдується з боку вбік, вона дико розгойдувалася і крутилася в безпорадному нападі насолоди, конвульсіях захоплення. Спостерігаючи за її шаленими рухами і прислухаючись до її низьких, брязкітливих криків, він знав, що сам більше не може чекати.
  
  
  Одним плавним рухом він ковзнув своїм тілом між її танцями. Зітхнувши, Торі простягла руку між ними та знайшла його. Вона плавно вела його, доки Нік не виявився глибоко всередині неї.
  
  
  Його поява була схожа на включення вимикача в тілі Торі. Її стегна корчилися, а спина вигиналася, коли вона штовхалася йому назустріч.
  
  
  "Так, так, Нік, я все - візьми все!" - Вигукнула вона, її тіло спотворилося під ним у судомах захоплення.
  
  
  Раптом з її горла вирвався глибокий стогін визволення, і він відчув, як її тіло притулилося до нього і здригнулося в несподіваному екстазі.
  
  
  Так само раптово крик пристрасті Ніка збігся з її криком.
  
  
  Її довгі ноги зімкнулися навколо нього ще сильніше, коли останні судомні спазми визволення охопили їхні тіла одночасно. Нік наповнив її живіт своїм теплом, поки вона корчилася в кульмінації, яка залишила її кульгавою і виснажила під ним.
  
  
  
  
  
  
  * * *
  
  
  
  Яцек мало не впав за кермо і зачинив за собою двері машини. Мить він сидів, його руки ковзали по лобі. Його чоло здавалося теплим і вологим, а сніданок, який він щойно з'їв, тривожно лягав у живіт. Він опустив руки і похитав головою, намагаючись змусити очі сфокусуватися правильно.
  
  
  «Я не маю більше так пити», - пробурмотів він собі під ніс.
  
  
  Він потягнувся праворуч і зняв із сидіння дорожню карту. Він нахилив його до вікна, читаючи при світлі вогнів паркування. Це був ретельно прокладений маршрут, який Яцек залишив людиною, яка вигнала його з квартири.
  
  
  «Слідуйте цим маршрутом», - сказав він. «Ви поїдете до Чарльстона, Західна Вірджинія. Коли приїдете, зателефонуйте за цим номером». Чоловік написав це на карті та пішов.
  
  
  Яцек провів пальцями по маршруту, нарешті зупинившись біля крихітної точки, що відзначала його місце розташування. Він наказав очам сфокусуватися. Вінчестер, - говорила карта. Пройдено п'ятдесят миль, і ще забагато, щоб їхати. Він кинув карту назад на сидіння, зусилля, яке, здавалося, забрало всі його сили. Лівою рукою він погладив те місце на шиї, яке Торговець дражнив вістрям ножа.
  
  
  Воно свербіло, палило і з кожним вдихом посилало пульсуючі натяки на роздратування. Яцека раптово охопив глибокий кашель, який погрожував повернути йому сніданок із подвоєною силою. Він схопився за кермо, чекаючи на приступ, бажаючи, щоб його тіло заспокоїлося. Потім так само швидко, як виник напад кашлю, він зник. Глибоко зітхнувши і знову присягнувшись у вічній тверезості, Яцек запалив машину. Востаннє похитавши головою, він виїхав із паркування і знову вийшов на дорогу. Відчинивши вікно, він дозволив прохолодному нічному повітрі Аппалачів обійняти його. На мить гірське повітря заспокоїло його.
  
  
  "Поїхали, Яцеку", - пробурмотів він. «Ми їдемо до Чарльстона. Ми їдемо до Берна».
  
  
  Була одна річ, яку Яцек міг сильно відчувати
  
  
  Лист був надісланий поштою. Червоно-синя поштова скринька дивилася на нього з іншого боку стоянки протягом усього сніданку. Він обміркував вибір і зробив його. Він уже був у втечі, яку шкоду тепер можуть принести зізнання? І він побачить свого друга, зможе зустрітися з ним віч-на-віч. Наскільки краще, якби Стефан мав час обдумати його реакцію.
  
  
  Отже, листа вийняли з кишені та кинули в коробку. Закінчена дія принесла йому полегшення, піднявши настрій, коли вогні Вінчестера згасли за його спиною. Він помацав ногою і клацнув яскравим світлом, коли гірська дорога почала звиватися перед ним. Чому його ступня важила тисячу фунтів?
  
  
  Він ще раз опустив вікно, здригнувшись, коли повітря зіткнулося з його спітнілим чолом. Він увімкнув радіо, перемістив ручку шкали повз ранній звіт про ферму і зупинився на заміській станції.
  
  
  «Насолоджуйся цим, Яцеку», - сказав він. "Ви не отримаєте Доллі Партон у Москві".
  
  
  Він відкинувся на спинку сидіння, лише невиразно усвідомлюючи раптову появу вогнів у дзеркалі заднього виду. Він сконцентрувався на дорозі, час від часу хитаючи головою щоразу, коли центральна лінія починала переплітатися в його баченні. Він по-справжньому відчув фари лише тоді, коли вони почали набирати швидкість, що вказувало на неприємності.
  
  
  Яцек боровся з почуттям страху, коли його очі стрибали з дороги на дзеркало. Чи може його шукати поліція? Чи можливо, що хтось бачив машину, де він поїхав? Чи дізнається поліція, який автомобіль зупинити?
  
  
  Всі питання здавалися зайвими, тому що машина за ним ожила. Спалахнули два сині маяки, і повітря розсікла сирена. Серце Яцека забилось у нього в горлі, і його нога притулилася до педалі акселератора.
  
  
  Ні! він подумав. Не зараз. Не раніше, ніж я мав шанс зі Стефаном. Ти не можеш мене взяти. Ти не будеш!
  
  
  Яцек почув вереск власних шин, коли машина почала котитися поворотами гірської дороги. Позаду нього лунали верески, доки поліцейська машина зберігала дистанцію. Він не вигравав, але й не губився. Яцек сильніше натиснув на педаль, його голова сильно тремтіла, поки дорога петляла перед ним, поріз на його шиї болісно пульсував з кожним ударом серця.
  
  
  Він направив машину центром дороги, уникаючи стрімкої гори, що піднімається зліва від нього, і місячної темряви обриву праворуч від нього. Незважаючи на його зусилля, його очі все ще розмивались, і була одна жахлива хвилина, коли крило зустрілося з огорожею, нудотне завивання металу, коли Яцек врізався в глибокий поворот.
  
  
  А потім полегшення. На мить дорога випрямилася, довга ділянка висхідної дороги йшла вгору схилом гори. Яцек натиснув на педаль акселератора, раптово усвідомивши небезпеку в іншій формі. Через поворот, що позначав кінець ділянки, виднілася пара фар.
  
  
  Він боровся своїм зором, повільно повернувши машину на праву смугу. Але фари наближалися до нього надто швидко, і хоч би скільки разів він хитав головою, одне враження не могло вщухнути. Машина, що під'їхала, цілилася прямо в нього.
  
  
  Яцек грюкнув рукою по сигналу, але світло не згасло. Його очі розширилися від страху в міру того, як машина, що наближається, ставала все ближче, ближче і ближче. У цей момент щось усередині Яцека змирилося зі смертю.
  
  
  Не було такого вибору, як зупинка; для нього цього просто не існувало. Було лише три реальні вибори: лівий і різкий удар гірського схилу; попереду, та руйнування зіткнення; або право, і темрява, що насувається.
  
  
  У цьому не було ні драми, ні огорожі, яка могла б вирвати останній акорд, ні різкого вереску гальмівних шин позаду, ні крику.
  
  
  Коли машина з'їхала з дорожнього полотна, запанувала моторошна тиша.
  
  
  Життя Яцека навіть не промайнуло перед його стиснутими втомленими очима.
  
  
  Був лише політ.
  
  
  І спуск.
  
  
  А потім ніч наповнилася нищівним звуком удару.
  
  
  Усередині машини пролунав лише найкоротший звук життя, що видихається, коли рульове колесо пробивалося крізь груди Яцека.
  
  
  
  
  
  
  Розділ п'ятий
  
  
  
  
  
  АМСТЕРДАМ
  
  
  Вночі у місті був майже святковий настрій. Нік і Торі мовчки ділилися відчуттями підйому, свіжим повітрям, що піднімається з каналу Прінсенграхт, вогнями, що сяють над вузькими забитими будинками з їхніми гострими дахами, далеким піднесенням вежі Вестеркер, що відбиває одинадцятигодинний карильйон. Вони двоє швидко пройшли повз паби, повз ансамблі акордеону і білалики, змішаних з розгулом, і повз ресторани, багаті на запахи риби та випічки.
  
  
  Поки Торі дивилася наліво,
  
  
  Нік дивився праворуч, оглядаючи ряди плавучих будинків, що вишикувалися вздовж краю каналу. Нарешті він побачив, що шукав. Потягнувши Торі за руку, вони перейшли вулицю, перестрибнули через залізні перила на насипі та ступили на довгу палубу човна.
  
  
  "Хм, зі смаком", - пожартувала Торі. «Яскраво-зелений з червоною окантовкою. Як ви думаєте, всередині така сама?»
  
  
  Нік посміхнувся. «Я думаю, на тебе чекає приємний сюрприз. Анатоль, можливо, і не витончений, але він кумедний. Приготуйся, моя люба, щоб тебе сміливо стильно».
  
  
  Нік постукав у двері. На його стукіт відповів гуркітливий басовий голос, що струсонув стіни. «Якщо ви чоловік, йдіть! Я нічого не купую. Якщо це жінка, роздягніть і увійдіть!»
  
  
  Нік передзвонив: "А що, якщо це ні те, ні інше?"
  
  
  Двері різко відчинилися, і перед ними постало тіло людини з бочкоподібними грудьми. «Якщо ви один із таких, приходьте завтра. Дайте мені спочатку подивитися, як це відбувається із жінками». Гучний ревучий сміх закінчився коментарем - цим і майже повним охопленням Ніка Картера в ведмежих руках людини. "Микола!" розлютився чоловік. «Ласкаво просимо, син верблюжого горба!»
  
  
  Торі здивовано дивилася на чоловіка. Він був величезний, принаймні, шість футів п'ять дюймів у ногах у сандалях, його кінцівки були товстими та міцними. Будь-які думки про тонкість були миттєво стерті чорними штанами, що обтягали, і яскраво-червоною сорочкою - відкритою до пупка, рукави обрізані до плеча - все, щоб надати жорсткому палаючому червоному волоссю, що покриває його тіло, простір, необхідний для дихання. На вершині гігантського тіла було ластовинне обличчя, висічене в камені за п'ятдесят п'ять років життя, оточене ще палаючими червоними клубками бороди. Череп був лисий, як биток.
  
  
  Чоловік відпустив Ніка та посміхнувся в обличчя N3. Два передні зуби були з чистого золота і блищали. «Я чекав тебе, мій любий, любий друже». Потім його очі кинулися до Торі, не залишаючи сумнівів у вдячності, яку вони отримували від цього видовища. «Мій. Мій, мій. Мій, мій», - співав він.
  
  
  Потім він рушив до неї. З того, що вона бачила в обіймах чоловіка. Торі майже оборонно відреагувала на наближення, відступивши кілька кроків. Але він зупинився поряд з нею, схопив її руку напрочуд ніжним дотиком і підніс долоню до губ. Торі тихенько хихикнула, коли борода зачепила її шкіру.
  
  
  Очі велетня блиснули. "Це лоскоче, чи не так?" Його вільна рука протерла скуйовджене волосся на обличчі. «Це зводить жінок з розуму. Вони називають це «кущ Анатоля». Він може лоскотати тебе найчудовішим чином, моя люба кохана. І по голові! Рука підвелася і ляснула його по голові. «Він може робити речі, про які ви навіть не мріяли. Присягаюся!»
  
  
  "Нік. Допоможіть!"
  
  
  Нік підійшов і ляснув друга по широкій спині. «Анатолю, вона вражена твоєю чарівністю і захоплена твоєю красою. Але вона пообіцяла своєму старому вмираючому батькові залишитися незайманою».
  
  
  "Дівниця!" велетень застогнав і з глибоким зітханням опустив руку Торі. «Ах, ну, я маю поважати клятви, дані древнім і немічний». Підморгнувши, він додав: «Після похорону, проте, відвідайте ще раз – хто знає, га? Але годі! Увійдіть, добрий друг і прекрасна незаймана. Благословіть цей скромний будинок своєю компанією!»
  
  
  Анатоль обернувся і влетів назад у човен. Нік і Торі пішли за ними. Човен був довгим і вузьким, з двома кімнатами. Одна була вітальнею з маленькою кухнею в кутку, інша – спальнею.
  
  
  Торі захоплювалася обстановкою. Це був захаращений музей дрібничок і барахла, від килимка зі шкіри зебри на підлозі, до стіни із кольорового скла, що розділяла кімнати, до піаніно з піднятою кришкою та папоротями, що здіймаються зсередини.
  
  
  "Ваше задоволення. Ніколас? Як завжди?" - проревів Анатоль. "А для леді те саме?"
  
  
  Нік кивнув, і вони з Торі влаштувалися на тому, що служило софій: невеликому корабельному човні з вирізаним бортом та заваленою подушками. Анатолій підійшов до кухонної стійки і відкинув стос брудного посуду. Він відкрив одну з верхніх дверей шафи, злегка бурчачи, коли випали дві чи три порожні пляшки. Відкинувши їх, він швидко обшукав шафу і з тріумфуючим криком витяг старовинну темну пляшку.
  
  
  Він обернувся, щоб показати його своїм гостям. «Амброзія! Мій власний витвір. Немає нічого подібного на цій землі». Коли він наповнив дві склянки. Торі нахилилася, щоб прошепотіти Ніку.
  
  
  «Чи насмілюся я запитати, що ми збираємося споживати?»
  
  
  Нік пошепки відповів: «Я так і не зрозумів. Це лікер за власним рецептом Анатоля, але з чого він складається секрет, який не розкриє ні Анатоль, ні людське небо. Це напрочуд смачно, але приготуйтеся».
  
  
  Корок вирвався з пляшки, і в склянки наповнив загадкову рідину червоно-бурштинового кольору. Нік та Торі прийняли їх, а Анатоль схопився за стілець і сів обличчям до них.
  
  
  "За життя!" - проревів він, піднімаючи пляшку. "Хороше, погане або байдуже, воно страшенно найкраще!" З цими словами він зробив великий ковток із пляшки.
  
  
  Торі та Нік ковтнули свої напої, Нік із захопленням спостерігав, як очі Торі потьмяніли, а потім її голос прохрипів схвально.
  
  
  "Ммм, чудово", - видихнула вона.
  
  
  "Амброзія!" прогримів господар.
  
  
  - Справжній болиголов, - промимрив Нік, коли пляшка хлинула, щоб наповнювати їхні склянки, а потім повернулася, щоб наповнити рота Анатоля.
  
  
  Пляшка знову опустилася, і чоловік провів рукою по губах. Пляшка, що супроводжувалася гучною відрижкою, вдарилася об різьблену середньовічну скриню, що служила журнальним столиком. Отриманий у результаті контакту дев'ять різних порнографічних журналів, два африканських ідолів родючості та агатова попільничка гримнули на підлогу.
  
  
  " Зараз справа, так?" Анатоль посміхнувся. "Пізніше ми можемо впиватись!"
  
  
  Він незграбно підвівся зі стільця, торкаючись пальцем губ, вказуючи на тишу. Перейшовши в куток кімнати, він почав запускати стародавню Віктролу. Зі столу поряд з ним він підняв платівку. Він обережно здув пилюку і поставив її на поворотний стіл. Був момент гучного дряпання, що пробурмотів прокляття, крик голки, що скребить пластик, і, нарешті, палкий, тремтячий голос Едіт Піаф.
  
  
  Успішна місія, велетень повернувся у крісло і змовницьки нахилився до своїх гостей. «Просто запобіжний захід. Ніхто не слухає Анатоля – ні його жінки, ні його друзі – ні червоні ублюдки? Але в будь-якому разі, так безпечніше, га?»
  
  
  Потім він підняв палець угору, даючи сигнал чекати. Він знову схопився з стільця, цього разу в інший кут, який займав величезний стіл Людовіка XIV. Стіл був завалений паперами, які починали літати то туди-сюди, то вгору-вниз, завжди під безперервне бурмотіння прокльонів. З останньою бавовною папери приземлилися на столі наполовину. На мить велетень здивовано дивився на стіл. Потім настало явне натхнення.
  
  
  Зі столу підняли невелику вазу, подивилися в неї і зустріли з усмішкою. Потім у вузький отвір увійшли потужні пальці. Потім ще одне гучне прокляття. Потім пролунав звук удару вази об дерево. Від уламків підняли аркуш паперу і повернули разом із гігантом до стільця та пляшки.
  
  
  Анатоль розгладив листок та подав на розгляд. "Примітки", - підморгнув він, поки Нік і Торі вивчали каракулі на папері, намагаючись розшифрувати мову.
  
  
  "Італійська?" – здогадався Нік.
  
  
  «Давня латинь», – поправила Торі.
  
  
  Велетень похитав лисою головою. "Етруський!" він засяяв. «Давня італійська цивілізація. Мертва мова. Хто може його читати сьогодні? Я навіть не певен, що розумію його! Але я написав це, тому я можу читати, га?»
  
  
  Торі кинула на Ніка дуже невпевнений погляд, коли Нік відчайдушно намагався приховати посмішку з його обличчя і повернути погляд з упевненістю. У Ніка не було сумнівів. Анатоль був ексцентричним, але блискучим і – коли того вимагали обставини – смертельно небезпечним. Це давало впевненість, яку Нік знаходив скрутною. На щастя, Торі, здавалося, сприйняла все це спокійно.
  
  
  Тим часом велетень вивчив свої записи, співав разом з Піаф і, востаннє кивнувши, скомкав папір. Він засунув його в рот і випив ще одним ковтком із пляшки. Йому знадобилася секунда, щоб прочистити горло, і як тільки це сталося, розпочався діалог. З цим сталася легка, але помітна зміна у виразі обличчя чоловіка. Густі брови насупилися, а яскраві зелені очі стали сірими та холодними.
  
  
  "Повідомлення від Скайларка".
  
  
  Нік подумки переклав кодове ім'я у справжнє: Девід Хок.
  
  
  «Спочатку він каже, що кріт відлетів. Літаків немає, – каже він. Справжня операція».
  
  
  "Коли?" - Сказав Нік, звузивши очі.
  
  
  «Прямо перед тим, як ви поїхали. Можливо, чотири, може, чотири тридцять. У вас були сторожові пси і вони не доповідали. Було відправлено машину. Жодних сторожових псів. Нема кроту.
  
  
  Нік швидко проаналізував наслідки. То був не кріт, що біжить у паніці. Яцеку явно надали велику допомогу в його втечі - таку допомогу Ділер надав так добре.
  
  
  Анатоль прочитав думки Ніка. «Вартові пси призначені для поліції та наляканих стареньких. За зрадниками не слід стежити, їх слід вбивати». Його бочкоподібна рука імітувала жест ножа, що розсікає людське тіло від паху до горла.
  
  
  Торі здригнулася від очевидної жорстокості в цьому чоловікові. Нік помітив її погляд.
  
  
  "Анатоль служив голландському опору під час війни", - пробурмотів він їй. «На той час, коли йому виповнилося п'ятнадцять. І війна закінчилася, він керував половиною Амстердама поодинці. Він бачив, як інформатори видавали багато друзів.
  
  
  "Собаки!" Анатоль загарчав, повторюючи свій жест як знак того, як із ними вчинили.
  
  
  "З того часу, - сказав Нік, - Анатоль працює в AX як фрілансер, і він настільки ж надійний, наскільки і вони".
  
  
  В очах Торі з'явився новий вираз, коли вона знову оглянула масивного чоловіка, що сидить навпроти неї. Здавалося, він вловив суміш цікавості та захоплення у її погляді. На його обличчі навіть з'явився натяк на рум'янець, перш ніж знову відмахнувся від нього.
  
  
  "Стій, Ніколас!" - прогримів він. "Моє обличчя нагріється, загориться, і моя борода спалить мене до смерті!"
  
  
  «Добре, – посміхнувся Нік, – більше ніяких компліментів». А потім усмішка зникла з його обличчя. "Є якісь ідеї, куди стрибнув кріт?"
  
  
  "Не зараз", - відповів Анатоль. «Просто, пуфе! Але Скайларк шукає. Покидьок буде знайдено. Передбачається, що Крижана Людина хоче, щоб її маленька тварина була вдома. Наскільки я розумію, паразити будуть дуже корисні росіянам у Берні».
  
  
  "Мені здається, що дилер прикриває свої бази", - запропонувала Торі. «Якщо він зможе доставити Яцека до Берна, він все одно зможе розіграти свою маленьку шараду».
  
  
  «Ти маєш рацію», - кивнув Нік. «І це значно ускладнило б наші плани».
  
  
  «Цього разу я вимагаю від Скайларка», - сказав Анатолій тихим та холодним голосом. "Це Крижана Людина керує цим, так?"
  
  
  Нік кивнув.
  
  
  “Тоді я піду з тобою. Я буду гідом для польських птахів. І я буду там, коли прийде Крижана Людина. Я буду з тобою, коли він помре, га?»
  
  
  Нік не відповів одразу. Він дивився на ці очі, оцінюючи наслідки цього плану. Гігант відчув невпевненість.
  
  
  "Якщо я не піду з вами, тоді решта повідомлення залишиться тут". Чиясь рука ляснула його по животу. "А завтра можеш піти рити канал, щоб знайти його!"
  
  
  «Це шантаж», – посміхнувся Нік.
  
  
  "Абсолютно!" - загримів здоровань. "Але це ефективно?"
  
  
  Торі засміялася. «Я не знаю, Ніку, він звучить серйозно. Особисто хотіла б попрацювати з ним».
  
  
  Гігант розкрився в посмішці, що наповнила кімнату золотим відбитком. «Довірся діві, Ніколас. Вони ніколи не брешуть».
  
  
  Нік усміхнувся і поступився спільному тиску. «Добре, я проясню це зі Скайларком. Але Торі водить тебе магазинами, а вона вибирає одяг. Згоден?»
  
  
  "Але звісно!"
  
  
  "А що ще послав Скайларк?"
  
  
  Ще один палець ударив у повітря, а потім ще одна пауза, коли Анатоль рушив, щоб перевернути платівку. Він повернувся і, знову змахнувши пляшкою, знову наповнив склянки.
  
  
  «Невелика зміна у планах. Крижана людина викликає підозри. Це не допоможе розвинути ці підозри. Тур проходитиме першими чотирма містами, як і передбачалося. Публічність буде зведена до мінімуму. Кожне місто супроводжуватиметься запрошенням до наступного місця. Чи тримає це виродок у загадках, хех? Ви будете обігравати кожну появу за розкладом, але місце наступної появи не буде оголошено, доки не закінчиться попередня.
  
  
  «Потім оголосить міста п'яте і шосте: місто п'яте буде намічено на день до відкриття Берна, місто шосте буде оголошено на другий день Берна. Містом шість буде Берлін». Анатоль насупився. "Для тебе це має сенс, га?"
  
  
  Нік кивнув. Берлін був містом, де зберігався таємний щоденник торговця.
  
  
  "Добре. У будь-якому разі, ти не поїдеш до міста п'ять чи місто шість», - продовжив здоровань. "Ви йдете в місто чотири, тобто Мюнхен, а потім зникаєте". На мить Анатоль зупинився, його очі вп'ялися в Ніка. «Берлін важливий, правда? Адже він недалеко від Мюнхена, чи не так?»
  
  
  Нік блиснув поглядом, який наказав Анатолю не ставити надто багато запитань.
  
  
  "Але що я знаю?" Велетень знизав плечима. «У будь-якому випадку, ви вирушаєте до четвертого міста, а потім залишаєте тур і вирушаєте на операцію «Пошук». Як тільки це вдасться, ви повинні вирушити прямо до Берна. Дуже важливо, щоб митець поїхав із вами. Його роль конференції зросла. . "
  
  
  "Він має бути протидією кроту?"
  
  
  "Так", - кивнув Анатоль. «Якщо Крижана Людина виводить свої ресурси, Скайларк хоче виводити свої власні. Ви оберете свій власний притулок у Берні. Але Скайларк дуже ясно дав зрозуміти, що того дня, коли перша конференція буде критичною. Ви повинні діяти самостійно, і ви маєте принести художника - і пакет - з собою в Берн. Пакет має бути упакований та готовий до передачі. Це все зрозуміло? "
  
  
  "Кристал", - відповів Нік. "Тепер є певні речі, які мені потрібно від вас зробити".
  
  
  Хмара сумніву
  
  
  перетнуло обличчя Анатоля. «Спочатку ти маєш прояснити це зі Скайларком. Ти не повинен говорити мені, поки це не буде зроблено, так?»
  
  
  Нік посміхнувся. «Це було прояснено кілька днів тому, мій друже. Став би я переслідувати Крижану Людину, якби ти не критикував кожен крок?»
  
  
  Ти маєш на увазі, ти весь час хотів, щоб я поїхав? Анатоль моргнув. "Ви просто хотіли побачити, як страждає старий?"
  
  
  Нік усміхнувся і кивнув.
  
  
  Велетень обернувся до Торі, його обличчя сяяло. Тобі добре бути з ним. Він гарний! Майже так само гарний, як я! Він нахилився до неї, змовницький шепіт. «Але він погано розуміється на незайманих. Уникайте його за всяку ціну. Прибережи це для похорону і мене, га?» Потім він повернувся до Ніка. "Тепер, що тобі потрібно від мене. Мій друже?"
  
  
  Нік став повідомляти Анатолеві, де саме він вписується у схему операції.
  
  
  
  
  
  
  * * *
  
  
  
  Коли вони виходили з човна, музика продовжувала дрейфувати каналом вночі Амстердама. Разом з ним лунали й інші звуки, зокрема, тихий гул генератора, прикріпленого до фургону Volkswagen. Він був припаркований через канал від яскравого зеленого будинку Анатоля.
  
  
  Усередині фургона пролунав ще один звук - дзижчання лазера. Його промінь був обережно спрямований у вікно плавучого будинку. Його чутливі промені приймали та записували найдрібніші реверберації людської мови при зіткненні звукових хвиль зі склом. Комп'ютер зчитував інформацію з лазера і переводив її у мова. Його круглий срібний диск повільно повертав вібрації до друкованого слова.
  
  
  У задній частині фургона сиділо двоє людей, техніки. Один був фізиком-акустиком, людиною, для якого звук був просто хвилями, числами та математичними константами. Інший був музикантом, людиною, обдарованим абсолютним слухом і навченим перетворювати ноти на числові значення.
  
  
  Разом вони візьмуть голос Едіт Піаф і зведуть його до скелетних наукових основ.
  
  
  Музикант відзначав записане A: 220 Гц. Низький D: 196 Гц. Це тривало та тривало. поки не з'явиться друк.
  
  
  Потім фізик вносив поправки, обчислюючи тембр, гучність, розмитість чи відтінки нот, зовсім ідеальні за шкалою Герца. Потім він згодовував це диву мікрочіпа комп'ютерної електроніки. Повільно. Едіт Піаф зникне. Її внесок у стрічку котився в машині, перевертався, а потім перевся.
  
  
  Що залишилося, так це випадкова математика людської мови - недосконалі, флективні, афонічні стрибки звуку, які виходили з машинки чітким елітним шрифтом - щоб пройти по довжині дроту до навушників в передній частині фургона.
  
  
  Попереду сиділо двоє чоловіків. Водій був у навушниках, одне вухо прикрите, щоб чути слова з дому, одне вухо відкрито, щоб чути слова людини поряд із ним. Другий чоловік мовчки споглядав події, записані на роздрукованих аркушах перед ним.
  
  
  Це були безсерді люди, один блондин із гранітним обличчям, інший спокійний і врівноважений, як кобра. В обох були очі холодні й безпристрасні, як надгробки.
  
  
  Людина з паперами кинула їх на приладову дошку, її увага переключилася на задню частину фургона. "Як ви оцінюєте затримку транскрипції?"
  
  
  «Мінімум, гер дилер. Хвилину, можливо. Запис, який вони програють, це a capella. На щастя, тут немає приладів для розрахунку лише голос. Я вважаю, що між прийомом та остаточним роздруком є хвилина».
  
  
  «Молодець», - відповів чоловік, його увага повернулася до водія. "Піаф", - пирхнув він. "Такий жалюгідний смак у музиці".
  
  
  Водій знизав плечима. «Вони живуть минулим, ці герої війни. Шпигуни, які досі прикривають розмови з Піаф, також досі підсовують зілля в напої!» Його усмішка оголила рівні зуби, крижано-білі.
  
  
  «Герої кам'яного віку, – додав торговець, – у світі комп'ютерного віку. Що вони зараз обговорюють?
  
  
  «Щоденник. Вони здійснять тур чотирма містами, які закінчаться в Мюнхені. У розкладі буде ще два міста, але вони будуть лише прикриттям. Удару по Берліну буде завдано з Мюнхена. Голландець супроводжуватиме...»
  
  
  Торговець обірвав його, поплескавши папери на панелі приладів. «Я можу читати, мій друже. Це не більше, ніж я очікував, коли прибрав їх дорогоцінного Яцека. Мені потрібні подробиці. Як, мій світловолосий друже, як вони збираються завдати удару?»
  
  
  Чоловік на мить сконцентрувався на інформації, що надходить йому у вухо, потім повернувся до Дилера. «Вони хочуть уникати звичайних каналів. Вони вважають, що ви, напевно, дізнаєтеся про будь-які спроби в місті, яке ви самі вибрали з міркувань безпеки».
  
  
  Торговець посміхнувся. «Справді, дуже мудро. І дуже правильно. Продовжуйте».
  
  
  "Вони укладуть контракт на роботу із незалежними людьми.
  
  
  Наразі обговорюються імена можливих кандидатів».
  
  
  «Кандидатів ми їм обов’язково надамо. Продовжуйте».
  
  
  «Почекай - здається, Мерк'юрі та дівчина йдуть».
  
  
  Всі промови припинилися, коли двері плавучого будинку відчинилися, і три постаті попрощалися. Розлучення було коротким: Нік і Торі пішли в амстердамську ніч, а велетень повернувся до свого дому. Гуркіт активності за Дилером припинився. Поруч із ним розповідь тривала.
  
  
  «Вони зупинилися на двох можливостях, обидва є постійними клієнтами Берліна. Було досягнуто домовленості, що голландець спробує налагодити контакти завтра. Меркьюрі та жінка залишаться у турі. Вони приєднаються один до одного у Парижі. Голландець має там бути, підрядник зустріне їх там для співбесіди. Звідти вони всі продовжать роботу відповідно до графіку”.
  
  
  Торговець глухо засміявся. "Ні мій друже. Не всі. Жінка стає чимось на зразок перешкод. Думаю, настав час прибрати її зі сценарію. Періс підійде. Ви все влаштуєте. Нічого подібного до розправи, все строго під землею. шлях. Це зрозуміло? "
  
  
  Водій зняв навушники та кивнув. "Зрозуміло".
  
  
  "Добре. Тепер є ще два питання, які потрібно вирішити. По-перше, зв'яжіться зі своєю людиною у Вірджинії. Я думаю, що настав час знайти родимку. Між іншим, це було дуже добре опрацьовано. Ви впевнені, що вона з'явиться. як б випадково?
  
  
  "Без сумніву".
  
  
  «Чудово. Як тільки ви домовитеся, зв'яжіться з берлінськими підрядниками. Заохочуйте їх, щоб вони наполягали на найжорсткіших умовах. Також заохочуйте їх вказувати ваше ім'я як альтернативу. Зробіть це, щоб вони витратили, мій друже. дуже багато ".
  
  
  "Ви хочете, щоб я завдав удару по архіву з щоденником?"
  
  
  Торговець усміхнувся. «Naturlich, mein Herr. Не можна було б, щоб вони зазнали невдачі, чи не так?»
  
  
  Світловолосий чоловік відповів невеселею посмішкою Ділеру. "А ви, я так розумію, розбиратиметеся з дисидентами?"
  
  
  "Декому", - відповів Ділер, його очі впали на годинник. «Про перше вже дбають навіть зараз такими ж ретельними та компетентними руками, запевняю вас. Поет Януш звертається до спогадів». Очі повернулися до водія, усмішка лякала. «Буквально – останній раз у його житті».
  
  
  
  
  
  
  * * *
  
  
  
  Поет Януш сидів на краю свого готельного ліжка, його тіло трохи задубіло від зусиль, а спина поколювала від нагадувань про те, що довгі жіночі нігті вп'ялися в нього. Вона пішла годину тому, але еротична аура її присутності, навіть її запах, залишилися в кімнаті, щоб нагадати йому про те, що сталося між ними.
  
  
  Розум Януша та його тіло оспівували епоси подяки.
  
  
  Яке в неї було небесне обличчя? А її постать - створена для кохання.
  
  
  Януш підвівся з ліжка і, трохи походжаючи, перетнув кімнату. Він широко відчинив двері ванної і вивчав себе в дзеркало на повний зріст, прикріплене до її спини.
  
  
  Він не був людиною, яку ніхто не вважає красивою. Визнання того, що він був навіть приємним на вигляд, було б подарунком. Це було обвітрене обличчя п'ятдесяти одного року, тіло ніколи не було підтягнутим та гарним; він був непоказним. Але він мав духовні цінності. Його розум був багатим, чутливим та глибоким.
  
  
  Але йому знадобилися десятиліття відмови; глузування польських дівчаток, молодих і старих, над його тендітним тілом і виснаженим обличчям, яке виглядало набагато старшим за свої роки. Януш перетворив цей знущання на вірші, перевершивши світ, який був черствим і невидячим.
  
  
  Його погляд ковзнув по плечах, поки він вивчав сліди на своїй спині. Для нього це було доказом, доказом того, що цей епізод не був сном, фантазією, зітканою з палітри його уяви. Сліди були там, червоні, з рубцями, лише кілька оголених плям пораненої шкіри. Вони поколювали, мало не болючи. Було навіть легке запаморочення, майже алкогольна ейфорія, яку Януш приписав перемозі чи успіху.
  
  
  Він повільно повернувся до ліжка, борючись зі слабкістю в колінах.
  
  
  "Занадто багато для тебе, старий?" він усміхнувся, опускаючись на ліжко. «Більше, ніж ви розраховували – набагато більше!»
  
  
  Але як чудово.
  
  
  Не те, щоб він не збирався дружити. Він чув, як репортер та його леді йдуть. Він спостерігав, як вони взяли таксі біля входу до готелю та поїхали. Він відчув можливість вислизнути від захисних, але пильних очей двох агентів.
  
  
  "Не для цього я покинув залізну завісу", - пробурмотів він.
  
  
  А потім він вислизнув зі своєї кімнати. Взяв карту вулиць на стійці реєстрації готелю
  
  
  Він блукав вулицями, що ведуть до кварталу червоних ліхтарів. Там він одержав пропозиції; він чув крики, що обіцяли задоволення, але поет у ньому не приймав їх. Він відчував себе огидним, дешевим, зрадником досвідів, які народжували вірші величезного розмаху та емоцій. Він хотів піднесення, а не стусанів. Він хотів розуміння, а не сексу. Так що він продовжив іти і, нарешті, повернувся до межі готелю.
  
  
  З вестибюля він вирушив у бар, щоб знайти свої насолоди в келиху вина; один, не більше! Алкоголь отруїть дух.
  
  
  Натомість він знайшов її.
  
  
  Вона була гарною, майже дівчинкою, але чуттєво чуттєвою. І, диво з чудес, вона сіла поряд із ним. Вона заговорила з ним. І вона не була повією. Вона була жінкою, незадоволеною своїм життям, своїм чоловіком, собою.
  
  
  Януш випив друге вино, третє і, нарешті, втіху її руки, коли він піднімався поверхами до своєї кімнати.
  
  
  А згодом небо. Для них обох! Хіба це не доводять сліди, залишені нігтями на його спині в момент кульмінації?
  
  
  «Широка посмішка щастя висвітлила обвітрене обличчя поета.
  
  
  І тут раптово його вразило натхнення. Він виліз із ліжка і на тремтячих ногах підійшов до столу в кутку кімнати. Був папір та олівець.
  
  
  Він напише. Він отримував свою радість і викладав її на папері охайними плавними віршами. Він би навіть присвятив це! Його перший вірш як вільної людини, присвячений загиблому Олекові, поетові, який приєднався до нього в його втечі, але так і не пройшов повз чехи на кордоні.
  
  
  Але спочатку ванна кімната. Хвилювання всього цього було для нього надто сильним. Його спина тепер хворіла, а шлунок повставав проти вина та інших занять. Він поплентався до крихітної кімнати, двері якої раптово перестали стояти на місці. Він плився, його коліно ламалося об стілець за столом. Його ноги були безжально важкими. Його вирве, він випустить отруту, а потім створить - свій шедевр.
  
  
  Було ще два кроки, а потім нічого не було.
  
  
  Просто вмираючий старий, його тіло виснажене, його обличчя лежить упираючись у килим.
  
  
  
  
  
  
  Розділ шостий
  
  
  
  
  
  ПАРИЖ
  
  
  Нік стояв біля воріт прильоту на Орлі Філд. Його тіло було стомлене, його розум стомлений, а його настрій впав. Два дні він залишався в Амстердамі, тоді як тур продовжувався в умілих руках Торі та Анатоля. Нік залишився з поетом, чекаючи і спостерігаючи, доки життя не просочиться з тіла Януша. Лікарі просто зробили свій висновок. Витягли трубки, вимкнули апарати і засмикнули фіранки на лікарняному ліжку.
  
  
  Такий був кінець життя старого.
  
  
  «Це ідіопатія», - сказав один із лікарів. «Це вірусне захворювання з високим рівнем патогенних мутацій та серйозними ятрогенними ускладненнями».
  
  
  "Скажи прямо", - зажадав Нік.
  
  
  Лікар знизав плечима. "Ми не знаємо. Нічого подібного ми ніколи не бачили. Ця людина з Польщі, правда?»
  
  
  Нік кивнув.
  
  
  «Тоді це може бути щось докорінне для країн Східного блоку. Якщо воно буде локалізовано там, поради не обов'язково ділитимуться з нами знаннями. Вони не вихваляються своїми проблемами, а лише своїми рішеннями».
  
  
  "Це заразно?" - Запитав Нік. "Чи є небезпека для інших?"
  
  
  Лікар знову знизав плечима. "Є тільки один спосіб дізнатися".
  
  
  "Важкий шлях, правда?"
  
  
  Ківок був сумним та покірним. «Ми, звичайно, помістимо до карантину, принаймні, до…»
  
  
  Але на цьому розмова зупинилася: Нік висував вимоги, телефонував, а Хоук і президент виявляли свою тонку силу, щоб переконати голландський уряд. Коротше кажучи, це приховування, коли розлючена медична команда заспокоювала лише обіцянку американської дослідницької групи допомогти у вивченні вірусу. Команда прибула, і Нік вирушив до Парижа.
  
  
  Але хоча голландський уряд міг прийняти події, Нік не міг. Можливість захворювання не входила до рівняння. Це заплутало картину і перетворило тур на гру очікування. Хтось ще укласти контракт? Він зачекає та побачить, і він збереже знання при собі. Але якийсь час він хвилюватиметься. І будь-яке занепокоєння було бідою місії.
  
  
  Він струснув почуття, коли орендована машина зупинилася перед ним. Він заліз на сидіння і відповів ніжним поцілунком Торі Бахус.
  
  
  "Грубий?" — спитала вона.
  
  
  "Начебто", - відповів він. “Просто старий, у якого не витримало серце. Як це сприйняли інші?
  
  
  "Нещасний, але ми тримаємо їх досить зайнятими, щоб вони не зациклювалися на цьому". вона відповіла, маневруючи машиною в потоці руху
  
  
  протікати. Потім вона посміхнулася. «Почекай, доки не побачиш Анатоля. Ти його не впізнаєш. Він був блискучим вибором, Нік. Він їх усіх зачарував!
  
  
  «Вважаю, він тримав лапи подалі від дружини Борчака?»
  
  
  Її брови трохи насупилися. "Вона дивна. Нік. Анатоль одразу це зрозумів. Він подзвонив їй, не чіпаючи». «Остерігайся безперешкодної дружини, – сказав він мені. «Дуже пристрасно, але дуже відчайдушно. »
  
  
  Нік посміхнувся тому враженню, яке вона справила цього оптимістичного голландця. "Він правий?"
  
  
  «Ну, я начебто почав дивитися, і так, я думаю, він має рацію. Анатоль – цирк із трьома кільцями, але він знає жінок».
  
  
  У голові Ніка раптово промайнули образи жіночих очей, що твердо впираються в килим під час брифінгу в офісі Хока.
  
  
  "А що вам підказує ваша жіноча інтуїція?" він запитав.
  
  
  Торі посміхнулася. "Обґрунтоване припущення було б те, що вона ревнує".
  
  
  "Що?"
  
  
  «Серйозно! Подумайте про це. Повернувшись до Польщі, вона була мотиватором - вона змусила його встати та битися. Вона була його силою.
  
  
  "І зараз?"
  
  
  "Це ми. Ти, я, і Анатоль, і Сокира. Тепер ми контролюємо це. Стефан – герой, і ми – сили, що штовхають його до Берна. Борчак та інші чоловіки сидять на подіумах та розповідають свої історії, поки вона сидить за лаштунками”.
  
  
  "Ви б не стали феміністкою щодо мене, чи не так?"
  
  
  «Це не критика, це просто факт. Я думаю, що вона почувається трохи забутою. Ви бачили, як Борчак кидається у цю справу. Ця людина захоплена пошуком Дилера. Можу посперечатися, що він несе це із собою до спальні. . "
  
  
  «Добре, – сказав Нік. "Припустимо, ви маєте рацію, як ми з цим впораємося?"
  
  
  «Що ж, – відповіла Торі, – можливо, трохи більше уваги. Від нас усіх. Можливо, просто трохи більше зусиль, щоб включити її до подій».
  
  
  Нік задумався на мить, а потім клацнув пальцями, коли його осяяло. «Чому б тобі не написати про неї оповідання? Ми маємо бути репортерами. Чому б тобі не викласти особливу жіночу думку на Хелу. Жінка, яка стоїть за чоловіком».
  
  
  Дзвінкий сміх Торі заповнив машину. "Я вже почав це".
  
  
  "О... ну, я знав, що це блискуча ідея", - посміхнувся Нік.
  
  
  "Я так і думав."
  
  
  "Є якісь новини від Хока?"
  
  
  Посмішка Торі зникла, і справа взялася до справи. «Справді, є. Ми знайшли кріт».
  
  
  Голова Ніка повернулася у її бік. "Де як?"
  
  
  «Він мертвий, Нік. Його машина з'їхала з дороги, всього за кілька миль на захід від містечка Вінчестер у Вірджинії».
  
  
  Хто його знайшов? Поліція?
  
  
  “Ні. Якийсь турист зупинився, щоб відпочити. Він помітив металеве відображення на бампері у чагарниках дерев і зателефонував до Державного патруля. Типовий громадянин, Нік. Він був у поїздці між штатами і не хотів втручатися – просто зателефонував і поїхав”.
  
  
  "І що?"
  
  
  «Державний патруль провів розслідування, отримав ID, повідомив про це радіо, і комп'ютер відключив пріоритет безпеки, який ми поставили перед Яцеком. Хлопчики з Вірджинії негайно вмили руки і відправили його до нашої слідчої групи».
  
  
  "При успіху?"
  
  
  «Цього разу так. Салон машини був чистим, без вказівки того, куди, чорт забирай, він утік. Але багажник був золотою жилою. Чоловік зібрав дві валізи. В одному був одяг та предмети першої необхідності, а в іншому – містив збірку документів та мікрофільмів”.
  
  
  Очі Ніка звузилися. «Документи у валізі? Хіба це не здається вам трохи недбалим?
  
  
  Торі знизала плечима. "Не зовсім. Хок припускає, що інформація призначалася для шоу у Берні. Резервний матеріал або, якщо нам справді пощастило, сам доказ, запис того, що росіяни думають, що вони збираються зробити кинути в нас».
  
  
  "У валізі?" - прогарчав Нік.
  
  
  "Чому б і ні? Якби Борчак не з'явився на місці події, хто б знав? Поїздка до Берна носить строго дипломатичний характер. Жодної митниці, жодних обшуків, тільки червоні килими та ікра».
  
  
  «Сподіваюся, ти маєш рацію», - сказав Нік, все ще сумніваючись у голосі. "Наскільки хороша інформація?"
  
  
  «Яструб не уточнив, але це явно соковито. Настільки соковиті, що відбулася невелика зміна планів. Ганічека виключили із делегації. Не публічно, принаймні поки що, але зміна була зроблена».
  
  
  "Навіщо?"
  
  
  «По-перше, якщо це те, з чим збираються виступити поради, на ньому скрізь написано ім'я Ганичека. Яцек вилив із нього кров, Нік. Не було нічого, що проходило через цей офіс – Міністерство закордонних справ чи нагляд за розвідкою – Нічого такого, що не було б на папері. Його б розіп'яли, Нік. Він витрачав би весь свій час, відповідаючи на звинувачення і пережовуючи власне горе. Що це означає для переговорів? "
  
  
  «Трохи», - погодився Нік. "Як він сприйняв новини?"
  
  
  «Він гарчав, як лев. Він живе та дихає цією конференцією вже майже рік. Він не збирається легко здаватися».
  
  
  "Але він здався".
  
  
  «І Хоук, і президент висловили це прямо – тактовно, але прямо. Весь його офіс скомпрометовано. Борчак може бути ефективнішим на конференції, як нещодавній уродженець та співробітник розвідки. Крім того, Ганічек буде набагато ціннішим. вдома."
  
  
  "То хто займе його місце?"
  
  
  "Віце-президент!"
  
  
  "Що?" - Вигукнув Нік.
  
  
  "Хіба тобі це не подобається?" Торі посміхнулася, її ентузіазм був очевидним. "Це власна ідея президента. Ми йдемо на них око за око – чи краще. Вони втратили крота, але у нас все ще є Борчак. Вони розголосили свою інформацію, але ми все одно Вони йдуть із Дилером та Прем'єром, двома колишніми розвідниками, так що ми запрошуємо віце-президента, який має багаторічний досвід роботи як у розвідці ВМФ, так і у ФБР!
  
  
  З губ Ніка зірвався довгий тихий свист. «Тож це по-справжньому віч-на-віч», - видихнув він. «Має бути дуже цікаво. Вони зайняли протилежні столи, а тепер протилежні офіси. Прем'єр не може викинути нічого такого, що віце-президент не міг би повернути назад. І коли ми заходимо із записами Дилера Віце-президент зможе судити про інформацію з перших рук».
  
  
  "Цілком вірно", - кивнула Торі, а потім помітила похмурий вираз на обличчі Ніка. "Що трапилося?"
  
  
  "Я не знаю напевно", - відповів він, хитаючи головою. "Це просто багато, щоб проковтнути за один присід. Це страшенно вдало, і це завжди змушує мене трохи нервувати. Це страшенно велика удача тільки тому, що один сучий син засинає за кермом."
  
  
  «Можливо», - знизала плечима Торі. Крім того, він не просто заснув. Він був хворий. Він біг і просто зісковзнув із дороги».
  
  
  У голові у Ніка задзвенів сигнал тривоги, коли він обернувся на сидіння. «Хворий? Як? Що в нього було?
  
  
  «Схоже, ніхто не знає. Тіло було добряче підкорене. Але розтин показав якийсь вірус. Але що це було – ніхто не каже, або ніхто не знає».
  
  
  Рука Ніка торкнулася його чола. «Боже мій», - промимрив він.
  
  
  "Що це - щось не так, Нік?"
  
  
  "Я не знаю", - відповів він. "Я ще не впевнений." Він відкинувся на спинку сидіння і втупився у вікно, його мозок кружляв, намагаючись скласти шматочки цієї мозаїки разом.
  
  
  Автомобіль зупинився перед готелем le Colbert, шестиповерховим будинком архітектури вісімнадцятого століття, тихо захованим в одному з вузьких провулків Лівого берега. Разом вони вийшли з машини та увійшли до вестибюлю.
  
  
  "Ніколас, ти сволота!"
  
  
  «О, Боже, – здригнулася Торі, – голландський Голіаф. Вибач мені, Нік, але я думаю, що я просто підійду до столу та перевірю повідомлення. Ти маєш справу з возз'єднанням!»
  
  
  «Курча», - посміхнувся Нік і повернувся, щоб прийняти гігантські руки.
  
  
  Натомість він отримав видовище, до якого, як він думав, ніколи не доживе. Анатоль стояв, розкинувши руки, його обличчя чекало на вирок друга.
  
  
  Він плакав. - "Дівниця, у неї є смак, чи не так?"
  
  
  Нік дивився на акуратно відпрасований костюм-трійку, який насилу утримувало тіло всередині. Борода була підстрижена, тонка чубчик звуженого волосся надавав голландцю королівського вигляду. Анатоль помітив блиск захоплення на обличчі Ніка і підморгнув.
  
  
  «Не хвилюйся», - сказав він, грюкнувши рукою по грудях. «Усередині? Той самий старий собака. Обіцяю».
  
  
  "У цьому я не сумнівався", - засміявся Нік, ляснувши чоловіка по руці. «Ви виглядаєте приголомшливо. Я попереджаю вас зараз. У Парижі немає жінки, яка зможе протистояти вам».
  
  
  Велетень відмахнувся від цієї думки. «Ах! Жінки? Париж, Амстердам, Тімбукту – вони всі однакові! Зніми одяг і скочуйся з ліжка, і залишається тільки одна річ, яка викличе усмішку на їхніх обличчях, хех? Це, мій друже, не було адаптовано! "
  
  
  «Я чув це», - засміялася Торі, що наближається.
  
  
  Анатолій нахилився до Ніка. "Для незайманої дівчини у неї великі вуха!" він посміхнувся. «Але ходімо, мій друже. У нас у барі компанія. Людина з Берліну. Ви хочете зустрітися з ним зараз?
  
  
  Нік зрадів цій новині. "Так просто зараз."
  
  
  - Втрутилася Торі. - Нік, перш ніж ти це зробиш, глянь на це! Вона вручила йому конверт. «Анатолій і я думали, що найкраще, якщо лист прийде, спочатку він пройде через нас».
  
  
  Нік дивився на конверт. Він був адресований Стефану Борчаку; зворотним адресою був невеликий бар у Джорджтауні – Гранада. Ім'я було знайоме. Це була таверна всього у трьох чи чотирьох кварталах
  
  
  від дому Ніка.
  
  
  Торі вказала. - "Погляньте на штемпель!"
  
  
  Слабо розмазану синю позначку було важко прочитати, але вона була досить чіткою. Вінчестер, Вірджинія.
  
  
  "Яцек", - видихнув він.
  
  
  "Хто ще?" - сказала Торі поруч із ним. "Здати чи перевірити самі?"
  
  
  Нік якийсь час розмірковував, щиро розмірковуючи про концепцію втікачів від комунізму, які раптово виявляють, що їхню пошту відкривають та перевіряють. Це може мати неприємні наслідки. Нік вирішив піти на компроміс. Він повернув лист Торі.
  
  
  «Стефан сліпий, а Хела може не розуміти тонких аспектів англійської. Чому б вам не простягнути їм руку і не прочитати їм. Тоді ми дізнаємося, про що він говорить».
  
  
  «Але це могло бути будь-що, Нік. Яцек був кротом. Це могло бути брехнею. Це могло бути небезпечним. Воно могло вибухнути».
  
  
  "Я знаю", - кивнув він, сунувши лист їй у руку. "І це також може дати нам ключ, який ми шукаємо".
  
  
  Торі знизала плечима і нарешті взяла його.
  
  
  Нік дивився, як вона рухається до ліфта. Щось було в її ході, у нахилі голови, у нахилі плечей.
  
  
  Чи віднесе вона лист Стефану чи ні?
  
  
  Він збирався покликати її, коли до його думки увірвався гучний голос Анатоля.
  
  
  «Ми йдемо, га? Чоловік чекає. І, Нік…?»
  
  
  "Що ж?"
  
  
  «Послухайте цю людину. Відчуйте його. Його дуже рекомендують, але є дещо – я не знаю, що це. Він більше схожий на людину, яку ми шукаємо, ніж на саму людину. Ви судите - скажіть мені, якщо старий уявляє, га? "
  
  
  Нік поплескав по масивному плечу. «Я уважно його засуджуватиму. Повірте мені".
  
  
  Анатоль кивнув, і вони попрямували до бару.
  
  
  За високою аркою була довга кімната з ґратами вздовж одного боку. Стеля була висока, з відкритими дубовими балками, потемнілими від багаторічного диму.
  
  
  Вони зупинилися на кілька секунд, щоб очі звикли до напівтемряви, а потім Анатоль вказав на стіл у дальньому кутку.
  
  
  Нік кивнув, і за мить вони сіли навпроти людини, яку збиралися опитати.
  
  
  Для непрофесіонала він оцінив би трохи більше, ніж погляд. Але для Ніка ця людина виглядала тим, ким він був – убивцею. Це було в легкому сутулому тілі, внутрішньо напруженому, зовні невимушеному. Це було в непохитних темно-сірих очах, що дивилися на Ніка з твердого точеного обличчя.
  
  
  Фактично, єдиною легкістю в цьому чоловіку була грива світлих волосся. Він майже мерехтів навіть у тьмяному світлі бару.
  
  
  Він усміхнувся. Його зуби були ідеальними, рівними та блищали білими.
  
  
  З якоїсь причини ця посмішка викликала у свідомості Ніка почуття огиди.
  
  
  Вона відштовхнула його. Особиста ворожість була чинником судження у разі. Злочинний світ був населений ізгоями, садистами та незахищеними. Ви звикли мати справу з ними, навіть якщо вони зачепили чиюсь чутливість.
  
  
  Нік кивнув у знак вітання, коли Анатоль відкрив захід.
  
  
  "Людина, про яку я говорив", - сказав він, вказуючи на Ніка. «Ви назвете його Альфою. Це все, що вам потрібно знати про це. Альфа, це гер Шварц».
  
  
  Нік із посмішкою відзначив псевдонім. Шварц був німецькою для чорного. З погляду шпигунства, еквівалент містера Сміта. У майбутньому, якщо інтерв'ю виявиться продуктивним, гера Шварца покинуть і забудуть. Світловолосий чоловік буде просто Омегою.
  
  
  "Повноваження?" – відрізав Нік.
  
  
  "Репутація", - крижаним тоном відповів блондин. "І історія".
  
  
  Нік чекав, але нічого іншого не було. Його очі звузилися. «У мене є п'ятдесят тисяч марок, гере Шварц, - сказав він спокійно. «Якщо хочеш, я міг би погратись з тобою. Але я не знаю твоєї репутації, і я занадто зайнятий читати історії. Ми можемо грати у ігри, якщо хочеш. Ми можемо грати у шахи або ми можемо грати у монополію. . Вибір ваш.
  
  
  Погляд вбивці, як і раніше, був спрямований на Ніка, потім він знизав плечима. «Шістнадцять контрактів, сім убивств, п'ять викрадень, чотири шпигунства. Все успішно, все дуже дорого.
  
  
  "В'язниця?" - прогарчав Нік.
  
  
  «Ніколи», - була відповідь. «І… щоб заощадити час нам обом. Мораль: ні. Залучення: ні. Обмеження: небагато, якщо взагалі є. Навчання: вулиці, наймана служба та терористичне підпілля. Чи є інші питання?»
  
  
  "Ціна?" – сказав Нік.
  
  
  "Сімдесят п'ять тисяч марок підлягають виплаті безпосередньо на рахунок у Швейцарії".
  
  
  "Надійність?"
  
  
  «Безпомилково», - була відповідь.
  
  
  Нік подивився на Анатоля. Його відповіддю було просто знизування плечима, яке натякало на «ваш вибір». Нік знову зосередився на блондині-вбивці.
  
  
  "Ви знайомі з людиною на ім'я
  
  
  Дилер? »- Запитав він.
  
  
  На короткі миті очі, здавалося, здригнулися, і гранітні риси обличчя трохи зламалися. Але голос, коли він пролунав, був крижаним і рівним.
  
  
  «Я чув це ім'я. Я ціную задіяні навички. Ця людина геній».
  
  
  Нік чекав. "І?"
  
  
  "Це було б досить складно".
  
  
  "Ви справитеся з цим викликом?" - Запитав Нік, уважно читаючи відповідь.
  
  
  Світловолосий чоловік нахилився вперед, руки лежали на поверхні столу, його пальці гралися з келихом перед ним. Склянка раптово розлетілася на уламки, вино розтеклося по столу - все через силу рук чоловіка. А потім він поклав руки долонями на стіл.
  
  
  І Нік, і Анатоль дивилися на долоні. Вони були вкриті червоним, але в жодному разі не через те, що в келиху було бургундське вино.
  
  
  Розколотий кристал, і жодного порізу розірваної плоті.
  
  
  "Це відповідь на ваше запитання?" - Сказав блондин, і на його обличчі з'явилася повільна посмішка.
  
  
  Нік перевів погляд зі столу на сіро-сірі очі, що дивляться на нього. "Сімдесят п'ять тисяч марок тобі підійдуть?"
  
  
  Посмішка стала ширшою. “Плюс витрати. Дилер – особлива проблема. Прийде ретельно дослідити. Виконання, стан мистецтва. Згодні?»
  
  
  Нік обурювався зарозумілістю, впевненістю та важелем впливу. Але він бачив точку опори. Ця людина була каменем, залізним автоматом смерті та ефективності. Але в той момент, коли Торговця вперше було згадано, ця людина дозволила людським частинам взяти на себе відповідальність. Він вагався. Це виявило повагу, а це має на увазі обережність. Ця людина могла зробити цю роботу, і Нік відчув, що ціна - невелика перешкода, яку треба подолати.
  
  
  "Скільки?"
  
  
  "Сто тисяч".
  
  
  «Це остаточна цифра чи у майбутньому будуть коригування?»
  
  
  "Сто тисяч. Альфа. період. Навіть якщо ти побачиш, що я стою вдвічі більше. Чи є в нас угода?
  
  
  Відповідь Ніка була короткою і більш ніж рятуючою. Склянка перед ним піднявся і розбився, скотч, що залишився, приєднався до бургундського на столі. Його долоня піднялася, представилася, а потім дугою попрямувала до сторони столу світловолосого чоловіка.
  
  
  "У нас угода", - сказав Нік.
  
  
  Чоловік міцно стиснув простягнуту руку, в посмішці неохоче захоплення відбилися його білі рівні зуби.
  
  
  «Нас чекає багато роботи», - прогарчав Нік.
  
  
  Блондин кивнув головою. "Дайте мені загальний план, який ви маєте на увазі".
  
  
  «Стисло ситуація така. Це операція за методом «наїзд та втеча». Дилер – це козел. Ми рухаємось швидко, а потім ідемо. Ви можете обговорити деталі з моїм рудобородим другом тут. А поки що нам потрібно, щоб ви його встановили. Ми з'явимося на день дії і зникнемо відразу після цього. Є сумніви? "
  
  
  «Ні», - була відповідь.
  
  
  "Тоді вибачте мене", - сказав Нік, встаючи з-за столу. Чоловік не потрудився підвестися, і Нік не очікував, що він це зробить. "У вас буде чотири дні".
  
  
  "Шкода, що ти не можеш залишитися довше", - посміхнувся блондин. «Берлін прекрасний у цей час року».
  
  
  "Можливо, наступного разу", - відповів Нік. "Аuf Wiedersehen, Omega".
  
  
  
  
  
  
  Розділ сьомий
  
  
  
  
  
  ПАРИЖ
  
  
  Нік вийшов з ліфта на килимову доріжку, яка бігла коридором третього поверху. Він був задоволений інтерв'ю Омеги. На даний момент він дозволив ліфту у своєму настрої стерти будь-які думки про хворобу та смерть.
  
  
  Він рушив коридором, роздивляючись номери кімнат, і нарешті підійшов до дверей з міткою три двадцять два. Він зупинився на мить, готуючи свою вступну фразу. Коли ідея спала на думку, його обличчя розпливлося в усмішці, і він підняв руку, щоб повернути металеву ручку дверного дзвінка.
  
  
  Потім він завмер.
  
  
  Зсередини долинав звук, грубий звук, ядуха людини. На секунду Нік подумав, що у Торі є компанія, але ця думка зникла так само швидко, як і з'явилася. Знову звук, хрипкий хрип, майже крик.
  
  
  Його рука влетіла в пальто, витягаючи Вільгельміну, коли його тіло робило два кроки назад у холі. Потім він розвернувся і кинувся до дверей, вдаривши ногою по дереву. Пролунав стогін, коли старий замок важко утримувався, і двері потріскалися, утворюючи смуги сирих дощок. Другий удар, зроблений швидко, знищив те, що залишилося. Двері відчинилися, невеликі фрагменти дерева та заліза розсипалися по килиму в номері.
  
  
  Нік пішов за дверима, ударившись об неї спиною, Вільгельміна попрямувала до маленької кабіни ванною. Вона виявилася порожньою,
  
  
  принаймні з того, що було видно Ніку.
  
  
  Він упав навпочіпки і направив Вільгельміну дугою, вказуючи на неї у вузький коридор. Вітальня теж здавалася порожньою. Нік рушив. Він побіг коридором, підстрибуючи, наближаючись до виходу до кімнати. Він полетів, ударився об килим і перекотився навпочіпки.
  
  
  Його погляд упав на другий дверний отвір, що веде до спальні. Темна постать у шкіряній літній куртці рухалася до виходу, його рука намагалася зачинити двері. Навіть коли він направив Вільгельміну на ціль, у голові Ніка клацнув опис: Північноафриканець, Араб: Марокканець, зважаючи на все.
  
  
  Не те щоб це мало таке велике значення. Нік був готовий натиснути на курок цілячись у будь-кого, крім Торі. Палець напружився, коли двері почали зачинятися. Але раптом поряд з ним почувся рух. Величезне крісло з підголівником праворуч від нього різко сіпнулося, і спинка обрушилася на нього якраз у той момент, коли вибухнув пістолет.
  
  
  Його постріл змістився вліво, прожувавши дірку в самісіньких дверях, але залишивши за нею чорний піджак чистим від будь-яких пошкоджень. Нік перекотився зі стільцем, дозволяючи йому опуститися на нього. закручуючи ноги вгору і повертаючись спиною до підлоги. Він порахував два швидкі удари, а потім прострілив ногу.
  
  
  Стілець полетів угору. Зверху Нік міг розгледіти ще одне темне марокканське обличчя. Потім стілець врізався чоловікові в груди. Збоку від нього здалося блискуче лезо ножа. Чоловік, крекчучи, прийняв удар, а потім помахом руки відсунув стілець убік. Інша його рука піднялася, готова кинути гостру ракету, але битва «була програна з самого початку. Ви просто не намагаєтесь обігнати кулю Люгера.
  
  
  Вільгельміна прогавкала тільки один раз, і груди марокканця вибухнули червоною квіткою. Він відлетів назад, ударившись об куток кімнати, спиною зісковзнувши по стіні. Нік перекотився, схопився на ноги і одним сильним ударом ногою вибрав двері спальні.
  
  
  Знову постать у чорній куртці була видна, цього разу наполовину всередині, наполовину з відкритого вікна спальні. За ним, уже в безпеці на балконі, був ще один чоловік. Позаду нього, його тіло, що ковзало по поруччях балкона, було третім. Нік знову прицілився, його погляд зупинився на чоловікові, який ось-ось упаде з балкона. Він вистрілив, але знову постріл далекий від курсу.
  
  
  Цього разу його відкинули не меблі; це був удар добре натренованої ноги об його витягнуті руки. Він ішов праворуч.
  
  
  Господи, ще один? – подумав Нік. Ціла армія!
  
  
  Цей притиснувся до стіни, і його єдина функція – дати співвітчизникам час піти.
  
  
  Нога твердо приземлилася, піднявши руки Ніка нагору і вирвавши Вільгельміну з його рук. Нік чув, як пістолет відлетів від стіни і впав на килим.
  
  
  Але найбільше його уваги привернув другий удар по нозі людини. З блискавичною швидкістю нога відірвалася від першого контакту, відскочила і вилетіла назад, щоб упіймати Ніка під ребра. Удар вбив Ніка у двері. Тільки швидке спортивне обертання його тулуба врятувало його від того, щоб зламати плече об одвірок. Натомість він повернувся і прийняв удар по ширині спини, нейтралізуючи удар.
  
  
  Погляд Ніка здійнявся, щоб оцінити ситуацію. Ця людина була величезною для північноафриканця. Не високий, але неймовірно широкий та міцний. Не було ні пістолета, ні ножа, тільки твердий блиск очей і жорстка усмішка, що говорила про те, що ця людина впевнена в собі і здатна керуватися одними руками. Чоловік рушив до Ніка, його вкрите шрамами обличчя було живим свідченням того, скільки інших впало від його навичок.
  
  
  Нік зробив крок убік, симулював удар ногою чоловікові в пах і вигнув руку різко вгору. Твердий край його руки зі звірячою силою перерізав чоловікові горло. Голова відкинулася, очі заскліли, зіниці закотилися в його череп.
  
  
  Але якимось чином він залишився у вертикальному положенні і знову рушив уперед, розмахуючи величезними руками.
  
  
  Нік був готовий.
  
  
  Він швидко нахилився і знову став під одну з рук, що розгойдуються, схожих на колоду. Цим самим рухом він підняв коліно. На цей раз це не було підробкою. Кістка з хрускотом зустрілася зі статевими органами.
  
  
  Пролунав булькаючий крик болю, і чоловік звалився на Ніка. Він утримав задихану фігуру, прицілився і повторив удар, що рубає, по шиї людини.
  
  
  Цього разу він чудово поєднався з дихальним горлом. Коліна чоловіка повільно зігнулися, і він упав обличчям униз. Швидко нахилившись, Нік підібрав Вільгельміну і кинувся до вікна.
  
  
  Швидкий погляд на нього дав йому картину. Номер один був на балконі ліворуч від нього. Двоє мчали пожежними сходами, щоб приєднатися до трьох, що вже були в провулку.
  
  
  Поява Ніка біля вікна викликала два швидкі постріли від номера один на балконі.
  
  
  Їхній план був очевидний. Той, що на балконі, стримуватиме Ніка, доки два його приятелі не знайдуть укриття у провулку. Тоді вони зроблять те саме для нього.
  
  
  Нік підійшов до трупа. Сунувши ліву руку під пальто чоловіка до шиї, він підняв тіло перед собою. Не вагаючись ні секунди, Нік кинувся у вікно, використовуючи тіло як таран та щит.
  
  
  Коли вони з'явилися, в повітрі розкололася стрілянина. Нік відчував, як кулі збоку і знизу врізаються в його щит. Коли він відчув, як підвіконня вдарилося об його стегна, він проштовхнув тіло і перекотився за ним. Він ударився об бок, перекотився і вистрілив.
  
  
  Перша куля Вільгельміни влучила хлопцеві в ліву мертву крапку в грудях. Друга куля відірвала йому частину обличчя, але це мало значення. Він уже був мертвий і падав по ідеальній спіралі в провулок унизу.
  
  
  Куля заскулила біля вуха Ніка і потрапила в цеглу за ним. Друга вдарилася об сталеву решітку біля його ніг і полетіла у повітря.
  
  
  Нік рухався, як синхронна блискавка, пожежними сходами. Підлогу поверху він ковзав на п'ятах та дупі. Для іншого він котився. Щоб ще більше зіпсувати їм мету, він схрестив свої рухи, фактично подолавши всю ділянку залізних сходів одним стрибком.
  
  
  Двічі Нік відкривав вогонь у відповідь під час спуску. Він не був певен, але подумав, що підстрелив одного з них у ногу. Це підтвердилося, коли він ударився об цемент провулку і перекотився на коліно.
  
  
  Один допомагав іншому, чия безвільна нога волочилася за ним. В обох було достатньо сил, і вони тікали з місця події так швидко, як могли.
  
  
  Коли той, хто мав гарні ноги, побачив, що Нік піднімає Вільгельміну, його товариські стосунки зникли. Він покинув свого приятеля і відлетів. Нік прицілився у ліве стегно чоловіка та вистрілив. У той момент, коли він вистрілив, ноги людини вдарилися об бетон провулку у щось слизьке.
  
  
  Куля Ніка потрапила в нього на шляху вниз - у мертву точку на підставі його хребта. Нік знав, що ця людина мертва ще до того, як упала на землю.
  
  
  «Принаймні, один залишився живим», - подумав Нік, мчачись до стогнущої фігури через провулок.
  
  
  На подив Ніка, у цієї людини залишилося більше життя, ніж він думав.
  
  
  Тільки-но Нік добрався до нього, як його здорова нога вдарила вчасно. Черевики на шпильці ідеально вдарили по зап'ястю Ніка, змушуючи Вільгельміну відлетіти з його руки. У той же час чоловік схопив Ніка за кісточку та скрутив.
  
  
  Чоловік був поранений, але все ще працював швидко. Спина Ніка ледве торкалася бетону, коли чоловік був над ним. У його руці блиснув кинджал.
  
  
  "Легко", - подумав Нік, дивлячись, як рука занадто високо згинається перед тим, як хитнутися вниз. Нічого подібного.
  
  
  Вірний його думки, Нік легко спіймав зап'ястя чоловіка своїм лівим кулаком. Він збирався вкласти його спати правою, коли провулок вибухнув.
  
  
  Результатом вибуху стала дуже велика дірка у грудях чоловіка. Нік відкотив його і піднявся на ноги, його голова сіпнулася у бік вибуху.
  
  
  За двадцять футів від нього стояв високий блондин із «Вальтером» у руці, із загадковою зубастою усмішкою на обличчі.
  
  
  «Ублюдок, – подумав Нік. Тупий виродок!
  
  
  Нік подивився на тіло, випустивши останній зітхання біля його ніг, потім повернувся і рушив по провулку. Його очі горіли, коли він наближався до блондин-вбивці. Чоловік холоднокровно витяг обойму зі свого «Вальтера», підняв її і вважав снаряди, що залишилися.
  
  
  Рука Ніка схопила Омегу за зап'ястя, стискаючи його з візуальним тиском, ривком опускаючи руку вниз і скручуючи обличчя чоловіка у власне.
  
  
  "Навіщо?" він плюнув. "Він міг би говорити".
  
  
  «Це було твоє чи його життя», - знизав плечима високий блондин. «У нього був кинджал».
  
  
  - Нісенітниця собача, - прошипів у відповідь Нік. "Я майже обеззброїв його, і ти це знаєш".
  
  
  Омега вирвав своє зап'ястя із хватки Ніка. Він заговорив, забираючи вальтер у кишеню.
  
  
  «Два роки, ось чому. Два роки найманої роботи в іспанській Сахарі. Два роки спостереження за Полісарієм, убитим марокканською нечистю. Є ще питання. Альфа?
  
  
  «Самий час звести старі рахунки», - прошипів Нік, потім помітив рудобороде обличчя Анатоля, що виходить із задньої частини готелю.
  
  
  "Чорт забирай!" - Закричав чоловік, побачивши бійню в провулку.
  
  
  Щойно він зірвав ці слова, як довколишні вулиці наповнилися монотонним звуком французьких поліцейських машин.
  
  
  Настав час рухатися та рухатися швидше.
  
  
  "Нік прослизнув повз блондин і ступив прямо до Анатоля.
  
  
  "Позбутися його." Нік загарчав, пригнічуючи гнів у собі. «Я не хочу знову бачити його обличчя до Берліна. Підготуйте його та відправте швидко».
  
  
  «Підійде», - сказав Анатоль, вказуючи на блондина, який уже рухався по провулку у протилежному від сирен напрямі.
  
  
  Нік піднявся по пожежних сходах по п'ять за раз, болісний страх перед тим, що він виявить у кімнаті Торі.
  
  
  З ліжка він пройшов тонким слідом крові у ванну. Вона була у ванні. що пояснювало, чому він її не побачив, коли вперше швидко перевірив кімнату.
  
  
  Її сукня була частково розірвана. Одні груди оголено блищали. Зверху на грудях була єдина колото-різана рана. Судячи з розміру, рана, ймовірно, була завдана стилетом. Отвепстіе було маленьким, акуратним, і кровотечі було дуже мало, а це означало, що вона швидко померла.
  
  
  "Слава богу, - подумав Нік, - хоча б за це".
  
  
  Її руки все ще були пов'язані, стиснуті на животі. На одній стислій долоні Нік помітив дві стрічки обірваного золотого ланцюжка.
  
  
  Нік розтиснув пальці і висмикнув із них залишки золотого ланцюжка. Він очікував, що нефритовий амулет все ще буде з'єднаний з ланцюгом і затиснутий у стислому кулаку Торі.
  
  
  Це було так.
  
  
  Він трохи похитав ланцюгом між великим і вказівним пальцями. Повільно укол болю вдарив його в живіт, і жаль спотворило його риси.
  
  
  Це часто траплялося. Так завжди і завжди буде. Смерть прийшла разом із місцем. Але кишки Ніка кипіли від того факту, що це сталося з Торі.
  
  
  Його погляд ковзав від неживого тіла у ванні до ланцюга і назад.
  
  
  Слова випливли з його пам'яті. «Мій батько дав мені його давно. Я вважаю його своїм талісманом на удачу. Я ношу його весь час».
  
  
  Раптом його важкі брови насупилися, і на лобі з'явилися лінії напруженої концентрації. Він знову глянув на безмовне біле обличчя, тепер запитуючи про пріоритети вмираючих. Чому Торі зняла амулет незадовго до смерті? І чому така остання смертельна хватка за залишки розірваного ланцюга? Невже вона так поспішала зняти його, що навіть не знайшла часу, щоб розстебнути застібку?
  
  
  Нік одразу ж побіг кімнатами номера. Він розірвав її сумочку та валізи. Потім він почав шукати очевидні укриття, на які більшість не звертала уваги.
  
  
  Нічого.
  
  
  Потім він пройшов місцями, куди щось просто ліниво кидали, ніби це належало цьому місцю.
  
  
  Він знайшов його в ящику ящика, кинутим у купу мереживної спідньої білизни. Затамувавши подих, він відкрив різьблену тикову кришку.
  
  
  Амулет був усередині, а просто під ним був лист Яцека з поштовим штемпелем Вінчестера, штат Вірджинія.
  
  
  Він залишив амулет, але забрав листа. Повернувши його в руці, він уважно вивчив його, відзначивши задню кришку. Лист був розкритий. Спалах зустрічі у вестибюлі між ним і Торі промайнули в його голові.
  
  
  Вона кинула йому виклик. Вона явно вийшла з вестибюля до своєї кімнати, розірвала листа та прочитала його. Потім, перш ніж вона спромоглася знову запечатати його і піти до Борчака і Хеле, її вбили.
  
  
  Якби вона взагалі хотіла передати це польській парі.
  
  
  Вона цього не зробила. Вона знала, що в неї бувають тільки моменти, тому вона сховала це, а потім тримала зламаний ланцюг у руці, щоб сказати Ніку, дати йому зрозуміти, що лист був важливим і все ще в номері.
  
  
  Він збирався витягти забруднений аркуш з конверта, коли його перервали голосні голоси з провулка.
  
  
  Поліція. Скоро вони зрозуміють, що бійня почалася в тій кімнаті, де він зараз стояв.
  
  
  Він швидко оглянув усі речі Торі. Як у добрій шпигунці, в ній не було нічого, що могло б визнати її агентом. Зробивши це, він прослизнув у хол і піднявся сходами на свій поверх по три щаблі за раз.
  
  
  Весь час лист пропалював дірку в його долоні.
  
  
  
  
  
  
  Розділ восьмий
  
  
  
  
  
  Оскільки це було міжсезоння, великий Boeing 747 мав лише третину заброньованих квитків, коли він злетів із злітно-посадкової смуги на Орлі Філд. Після крутого крен літак повернув на захід і почав підніматися крізь хмари. Через кілька хвилин він досяг крейсерської висоти і вирівнявся, прямуючи до Англії та аеропорту Хітроу.
  
  
  Нік закурив сигарету і дозволив диму глибоко проникнути у легені, перш ніж видихнути. Через кілька місць перед ним, у секції для некурців, він міг бачити потилицю Стефана Борчака та ідеальну зачіску його дружини на сусідньому сидінні. Прямо через прохід сиділи двоє інших дисидентів, один киваючи, а другий поглинув газета.
  
  
  Місце поруч із Ніком було порожнім. Він так улаштував перед посадкою. Йому потрібна усамітнення, час подумати. Ніяка загадка, чи варто було атакувати від початку, мала швидке чи просте рішення. Але в цій було більше невідповідних частин, ніж Нік будь-коли бачив.
  
  
  І лист Яцека не допоміг.
  
  
  З дуже гучним зітханням він поліз у внутрішню кишеню пальта, щоб узяти листа для наступного читання.
  
  
  "Щось трапилося, мосьє?"
  
  
  Нік підвів очі. У проході біля його крісла стояв дуже високий, дуже світловолосий бортпровідник. На її обличчі був звичайний професійний занепокоєння за такою ж професійною усмішкою.
  
  
  "Нічого такого, що не можна вирішити випивкою", - посміхнувся Нік, зупиняючи рух руки.
  
  
  "Коктейль?"
  
  
  "Та ні. Кампарі, будь ласка, із одним кубиком».
  
  
  "Oui, monsieur."
  
  
  Коли вона відійшла, Нік вивчав ритмічний рух її стрункої дупи і ковзаючу ходу її довгих ніг. Торі була високою, з ногами, які змушували її тіло так рухатися.
  
  
  Вилаявшись собі під ніс, він перестав витягувати конверт із кишені. Лист паперу всередині був у кількох місцях забруднений водою, а один кут виглядав так, ніби його постійно турбували нервові пальці, доки його писали.
  
  
  Мій дорогий друже Стефан,
  
  
  
  
  Називайте цей лист як хочете – сповідь, вибачення, відтворення моїх гріхів у письмовій формі – але знайте, що це потрібно було написати.
  
  
  Я зрадив тебе. З самого початку, дуже багато років тому, я зрадив тебе. Задовго до того, як я навіть дізнався про вас, перед тим, як ми полетіли в Берліні, мене готували до того, що мало статися. Моя втеча на Захід була лише хитрощами, щоб поставити мене в положення стеження на користь КДБ і Дилера. Я став так званим кротом.
  
  
  Своє життя останніми роками я вважав своїм обов'язком. Я був стурбований тим, що з вами трапилося, але я зміг залишатися задоволеним і виконувати ту роботу, яку мене вчили.
  
  
  Поки що ти не емігрував і мене не змусили вбивати. Я визнаю, що я не сильна людина. Я клерк, не більше того, навчений користуватися на власні очі, вуха і шифрування, щоб повідомляти про те, що я бачу і чую. Вони ніколи не говорили мені, що я мушу вбити; але вони змусили мене це зробити.
  
  
  Навіть коли я підклав їхній підлий інструмент смерті, я почав сумніватися. Моє зростання в званні, що дозволило розширити обсяг послуг для Росії та Дилера, більше не було виправданням.
  
  
  Я не можу піти далі із цим обманом. Я планував здатися. Через це я, мабуть, не зможу будь-коли побачити тебе, навіть якщо вони заважають мені зараз.
  
  
  Я не прошу твого вибачення, любий Стефане, за той біль, який тобі завдала моя зрада. Торговець пообіцяв, що тієї ночі вас пощадять. Я по дурниці йому довіряв. Так, вам пощадили ваше життя, але вам відмовили у вашій свободі, і у вас відібрали зір.
  
  
  У цьому я звинувачую себе і прошу вас зрозуміти.
  
  
  Яцек
  
  
  
  
  Основна ідея листа була написана каракулями, що намотуються, начебто автор спав, або п'яний, або приймав наркотики. Під підписом стояла приписка, написана набагато рівнішим і точнішим почерком.
  
  
  Бачив Ділера, і пояснив. Він сказав мені, що ви були проінформовані про мої обов'язки щодо його великого плану. Я не звинувачую тебе, мій друже, за те, що ти скажеш про мене. На щастя, все, що я сказав вище, тепер можна докладно пояснити. Дилер погодився вивезти мене із країни. Ви не повірите, друже мій, але ми таки зустрінемося знову. Побачимося у Берні. Доти…
  
  
  
  
  Але йому так і не вдалося дістатися Берна, подумав Нік. Він навіть не виїхав із країни. І якщо він це зробив, що Яцек збирався робити зі своєю валізою, повною компромату?
  
  
  Якщо справді валіза була його.
  
  
  "Ваш напій, мосьє".
  
  
  Що? О так. Дякую".
  
  
  Вона поставила напій на піднос перед Ніком, а потім відійшла убік, пропускаючи когось. Це був Паршев, молодший із двох чоловіків-дисидентів.
  
  
  Паршев трохи кивнув Ніку, коли той пройшов до задньої частини літака і в туалет. Нік сьорбнув і знову глянув на листа.
  
  
  Крім основного тексту та приписки, на полях були позначки олівцем. Нік бачив досить маленьку надруковану руку Торі, щоб знати, що це її.
  
  
  Це були записи мертвої жінки, які зробили букву такою загадкою.
  
  
  Кожне посилання на «вбити» було наголошено. "Підвищення в ранзі" було обведено гуртком, а поруч з ним Торі написала "куди" і "з ким". Над "Берліном" вона накидала Ніка Кіллмайстра
  
  
  N3 і знак питання. Декілька рядків обведено «встановити інструмент», а поряд олівцем: «Що? Бомба? Пістолет? Як вбити? Порадьтеся з Ніком!
  
  
  На звороті сторінки Торі накидала олівцем кілька запитань. Очевидно, її розум полетів після того, як вона переварила листа, і це були її записи, які, мабуть, хотіли передати йому пізніше. «Кого вбив Яцек? Спікера? Чому? «Ганичок спікеру? Можливо, відповіддю підвищення у званні - можливо!» «Перша частина Яцек збирається здатися. Бачить Ділера, тікає. Чому? Просто щоб побачити Борчака у Берні?» "Якщо Дилер у Вашингтоні, щоб побачити Яцека, де Ділер зараз?" «Звідки Яцек дізнався про Борчака у Берні? Штемпель до остаточного рішення про дату та місце. Також до випуску новин!
  
  
  Для Ніка було очевидно, що Ділер сказав Яцеку, що Стефан буде у Берні. І хоча це було неочевидно, Нік вирішив, що Торговець вмовив Яцека втекти, а потім убив його.
  
  
  Але на Яцеку не залишилося й сліду, окрім синців від аварії. Чи він? На тілі були сліди хвороби, вірусу.
  
  
  Увага Ніка привернув рух, що наближається до проходу. То була Хела. Він швидко склав листа вдвічі і засунув у бокову кишеню піджака.
  
  
  "Можу я посидіти тут трохи, містере Картер?"
  
  
  "Звичайно", - кивнув Нік. «І після всіх днів разом, я думаю, ми зможемо це зробити, Нік… Хела».
  
  
  "Дякую."
  
  
  Нік подивився на жінку, коли вона граційно ковзнула на сидіння поруч із ним. Сукня була тьмяною, коричневого кольору, щільно облягала стегна, але затягувалася на талії, так що верх лущився, стаючи майже мішкуватим.
  
  
  На її обличчі було трохи макіяжу, лише трохи блиску для губ та трохи рум'ян на щоках. Очі були оголені, в їхньому природному стані, і тепер вони метнулися з передньої частини літака до Ніка, до її колін.
  
  
  Очі, коли вони зустрілися з Ніком, були майже холодні. Здавалося, вони дивляться, та не бачать. Вони глянули на Ніка, але з визнали його існування.
  
  
  Інстинктивна реакція Ніка зараз, як і кілька разів раніше, коли він був так близько з Хелою Борчак, полягала в тому, що струнка постать під одягом була зроблена з чистого льоду.
  
  
  Або, можливо, вона була саме так до нього. Ні, Анатоль відчував щось схоже на почуття Ніка до жінки.
  
  
  "Можна мені сигарету, будь ласка?"
  
  
  "Я не думав, що ти куриш".
  
  
  «Я не знаю, лише зрідка. Це… це мене заспокоює».
  
  
  Нік був майже впевнений, що ця жінка завжди була спокійна. Тим не менш, він відкрив свій портсигар, а потім прикурив сигарету, яку вона вийняла з нього.
  
  
  "Ой, вони сильні, чи не так?"
  
  
  «Не вдихай, – знизав плечима Нік.
  
  
  Тиша.
  
  
  «Мені шкода, що Торі не змогла поїхати з нами до Лондона. Я сумую за нею".
  
  
  Нік просто кивнув. Хлопці з AX у Парижі постаралися приховати ім'я Торі від преси. Вона була просто жертвою жіночої статі. Нік пояснив Борчаку, Хеле та двом іншим, що вона приєднається до них пізніше.
  
  
  «Я буду радий, коли це закінчиться – усьому цьому». Вона перервала свої слова хмарою диму.
  
  
  «Ми обоє будемо. Або, я сказав би, все будемо».
  
  
  "Можливо, тоді Стефан повернеться до мене".
  
  
  Нік не відповів. Він згадав слова Торі про нав'язливу думку Стефана про те, що Ділер вторгся до спальні. Він знову глянув на Хелу. Він знову майже відчув її холод. Можливо, він таки не знав жінок, але йому здавалося, що Хеле наплювати, якщо Стефан залишить її одну.
  
  
  Наче опираючись думкам Ніка, її рука ковзнула вгору, щоб накрити його руку на підлокітнику між ними.
  
  
  «Я відчуваю, що моя єдина мета в житті – бути собакою-поводирем для фанатика, який прагне помсти».
  
  
  Її слова були підкреслені стисненням руки. Майже непомітно її голос перетворився на цілу октаву на хрипкий шепіт.
  
  
  «До того ж дуже самотній собака-поводир», - додала вона.
  
  
  «Господи, вона може рухатися, як лісова пожежа, що роздмухується сильним вітром», - подумав Нік. Але далеко за тліючим поглядом, що з'явився в її очах, він все ще міг уловити мармурову холодність.
  
  
  Він саме збирався знайти адекватну відповідь, а також хитрий спосіб вивільнити руку, коли вона була йому надана.
  
  
  З кількох сидінь попереду пролунав приглушений крик, за яким пішов хрипкий кашель.
  
  
  Нік підвів очі якраз вчасно, щоб побачити, як Мазелик, четвертий чоловік-дисидент, іде у прохід, схопившись обома руками за горло. Обличчя чоловіка було яскравим, яскраво-червоним, і в його очах, що закочувалися, можна було розрізнити тільки білки.
  
  
  "Боже мій, що з ним!" - Вигукнула Хела.
  
  
  Нік не знайшов часу, щоби відповісти. Він поклав руки на спинку кожного сидіння, підібгав ноги і
  
  
  перестрибнув через Хелу у прохід.
  
  
  За кілька секунд він проминув решту задиханих, наляканих пасажирів і тримав Мазеліка на руках. Чоловік не міг дихати, і кожен болісний хрип був для нього останнім.
  
  
  Нік швидко розгорнув його і якомога ніжніше витяг у проході. Потрібна була вся сила, яку він міг зібрати в обох руках, щоб змусити щелепу розкритися. Як тільки це було зроблено, Нік перевірив мову.
  
  
  Мазелік ще не проковтнув. Щоб переконатися, що він цього не зробив, Нік почав тягтись до ручки. Загорнута в хустку, він стане замінником депресора для мови.
  
  
  "Ось!"
  
  
  Нік підвів очі. Це була довгонога стюардеса, і в руці вона тримала справжню річ.
  
  
  "Гарна дівчинка".
  
  
  Нік приклав його боком до рота Мазеліка, а потім розірвав сорочку чоловіка. Хрипи переросли в те, що скидалося на передсмертний хрип. Нік стиснув руки в єдиний, схожий на булаву кулак і почав сильно, але рівномірно натискати на груди Мазеліка в серці.
  
  
  Вгору! Вниз! Вгору! Вниз! Вгору! Вниз!
  
  
  
  Вгору! Вниз!
  
  
  Смердюче повітря заповнило ніздрі Ніка, коли Мазелик видихнув, але не зробив нового вдиху.
  
  
  Нік зупинив рух і притиснув вухо до грудей чоловіка. Через секунду він відкотився навпочіпки.
  
  
  «Він…» – запитала стюардеса.
  
  
  «Він біса впевнений», - прогарчав Нік крізь стиснуті зуби. А потім він згадав. «Паршев – гівно!»
  
  
  Нік схопився на ноги. Розмахуючи руками, він збивав із шляху цікавих пасажирів. Як розчарований і розгніваний бик, він рвонувся до хвостової частини літака.
  
  
  Опинившись там, він глянув на двері чотирьох туалетів. Тільки один був зайнятий.
  
  
  "Паршів!" - вигукнув він, стукаючи кулаками по дверях.
  
  
  Відповіді не було.
  
  
  Нік нічого не очікував.
  
  
  Притулившись до перебирання за ним і використовуючи ручки на двох інших дверях туалету, Нік підняв ноги в повітря. Його ноги метнулися вперед, і підошви його черевиків видали нудотний хрускіт, коли дверний замок зламався під час удару.
  
  
  Двері відчинилися всього на кілька дюймів. Але це було досить далеко, щоб побачити тіло дисидента, який розкинув голову в мушлі.
  
  
  Нік штовхнув двері ще на кілька дюймів, досить далеко, щоб проникнути всередину.
  
  
  «Ісус Христос», - прошепотів він собі під ніс. Бідолашний ублюдок навіть не встиг натягнути штани”.
  
  
  
  
  
  
  * * *
  
  
  
  Руки Ніка заплющили очі, поки вони дивилися на тиснену табличку з ім'ям на столі перед ним: ДЕВІДСОН ХАРКОРТ-ВІТТ. Неквапом Нік подумав, чи був Девідсон Харкорт-Вітте Кембриджем чи Оксфордом. Звісно, він був Ітоном. Ітон був майже такою самою передумовою для МІ-5, як Кембридж чи Оксфорд, тобто у вищих ешелонах.
  
  
  Поруч із меморіальною дошкою сидів його власник, червонолиця і киплячий.
  
  
  "Боже правий, Картер, тобі доводилося дзвонити по радіо в Хітроу і оголосити карантин для всього літака?"
  
  
  «Було два тіла…»
  
  
  Його проігнорували. "І тобі доведеться домовитися з Жабами про те, щоб взяти на себе командування французьким авіалайнером".
  
  
  "Я показав їм належну владу", - відповів Нік, намагаючись не чути нудьгу в голосі. Занепокоєння Харкорта-Витте з приводу британського етикету та французької бюрократії заважало йому зосередитись на важливих речах.
  
  
  Ця людина все ще марила розгніваними пасажирами, поміщеними на карантин, і скаргами французьких пілотів, коли увійшов помічник, поклав звіт на стіл і побіг геть. Помічник ледь ударив двері, коли Нік проткнув документ.
  
  
  "Сукін син, Картер, у тебе немає манер?"
  
  
  "Ні", - відповів Нік, крокуючи, поки він швидко читав.
  
  
  "Звіт про розтин: двоє чоловіків; описи; спосіб смерті: серцевий напад, але сліди вірусу виявлені в крові; спеціальний звіт; комп'ютерна кореляція; вірус збігається з виявленим у болгарського перебіжчика; вказані дати; також той же вірус виявлений у двох чеських перебіжчиків убитих у Лондоні… - Нік тихо свиснув: "Чорт!"
  
  
  Лайка відправила Харкорта-Вітте назад у крісло. Його голос, коли він заговорив цього разу, був набагато лагіднішим. "Що?"
  
  
  «Вашингтон регулярно замовляв аналіз крові нашого дисидента Януша, який помер у Амстердамі, переглядав ваші файли. Чому його не взяли раніше? Нік кинув звіт на стіл і вказав на значні абзаци.
  
  
  «Ах, так, вбивства парасолькою». Нік застогнав. «Я справді не знаю, старовина. Знаєш, на ці речі потрібен час».
  
  
  "Майже стільки ж часу, скільки потрібно на виявлення кроту в МІ-5".
  
  
  «Дивись тут зараз…»
  
  
  "Вставай!"
  
  
  Він
  
  
  це зробив, і Нік зайняв своє місце за столом. "Це безпечна лінія?"
  
  
  "Так."
  
  
  Нік потягнувся до нього і зупинився, невинно посміхаючись до іншого чоловіка. "Можу я?
  
  
  "Ну, я вважаю. Це діловий дзвінок, чи не так?"
  
  
  "Господи", - прогарчав Нік і подзвонив Дюпон Серкл.
  
  
  Тепер багато набуло сенсу. Наприклад, Нік був майже впевнений, що тепер означає "зброю смерті" у листі Яцека. Стало ясно й інше, вже помічене Торі.
  
  
  «Яструб тут».
  
  
  "N3, Лондон".
  
  
  "Давай. Тебе знімають на плівку"
  
  
  Нік повідомив своєму начальнику про лист та останні нещасні випадки.
  
  
  Чи можете ви повторити розтин Яцека і зробити кілька проб крові для МІ-5 для уточнення?
  
  
  «Не повинно бути проблем», - була відповідь.
  
  
  "І я не думаю, що інсульт, перенесений спікером палати, насправді був інсультом".
  
  
  "Як так?"
  
  
  У своєму листі кріт згадав про підвищення у званні. Після смерті спікера. Наступним у черзі був не лише офіс, а й величезна інформація, доступна цьому офісу. Це означало б, що якби Ганичек мав інформацію, наш кріт, Яцек, отримає до нього доступ. Думаю, саме це він мав на увазі, говорячи про «підвищення звання».
  
  
  "Якщо все це правда, - сказав Хоук, - як ти хочеш, щоб я це довів?"
  
  
  «Ексгумація тіла спікера».
  
  
  Грім з іншого кінця дроту був оглушливим і закінчився гарчанням: «Ви цокнуті. У жодному разі – сім'я ніколи не погодиться».
  
  
  «Добре, добре, – простогнав Нік. Чи можете ви отримати доступ до особистих речей спікера в момент його смерті або приблизно в момент його смерті? Наприклад, особисті речі з його столу – як удома, так і в його офісі. Будь-які особисті речі із ящиків його одягу».
  
  
  "Іншими словами, все, чим володів хлопець?" - сказав Хоук із роздратуванням у голосі.
  
  
  "Ти зрозумів", - відповів Нік. «Принаймні все, що стосувалося його тіла. І особливо все, що могло проткнути його шкіру. Якщо ви виявите щось подібне, негайно проаналізуйте його і надішліть цей аналіз одразу разом з усім іншим до МІ-5».
  
  
  "Я думаю, ти вже уявляєш, що ми знайдемо".
  
  
  "Можливо", - відповів Нік. «Можливо, якийсь серцевий препарат, про який західні лікарі ще не знають».
  
  
  "Це все?"
  
  
  "Це все. Як скоро?"
  
  
  "Дуже скоро."
  
  
  Вони зателефонували, і Нік зі зітханням відкинувся на спинку крісла з подушками. Тепер він знав, що вірус не був чумою чи чимось схожим на нього. Чумою був сам продавець смертю. Він сам стежив за командою дисидентів чи через своїх поплічників та систематично вбивав їх по одному.
  
  
  Але чому по одному? Чому не одразу?
  
  
  А потім клацнув.
  
  
  «Якщо у вас немає чуми, найкраще справити враження чуми!»
  
  
  "Чума, старовина?" пробурмотів Харкорт-Вітте. "Про що взагалі ти говориш?"
  
  
  "Прибери своїх хлопчиків із дупи, - сказав Нік, кидаючись до дверей, - і ти дізнаєшся, коли я це зроблю".
  
  
  
  
  
  
  Розділ дев'ятий
  
  
  
  
  
  Нік постукав у двері і почав чекати. У ній відкрилася щілина, а потім зачинилася.
  
  
  "Стефана тут немає".
  
  
  "Я знаю", - відповів Нік. "Він у барі готелю випиває післяобідній напій з Анатолем".
  
  
  Хела кивнула, і потім у її очах загорілося слабке світло. Це викликало усмішку на її трохи почервонілих губах. Тому ви зайшли до мене.
  
  
  "Вірно", - сказав Нік, дозволяючи очам закривати все її обличчя під частково прикритими віками.
  
  
  Як і в літаку, більша частина її холодної поведінки зникла з посмішкою. Не всі, але більшість. Більше, ніж будь-коли раніше, вона здавалася жіночною. Нік подумав, що то був халат. Це була блакитна, шовковиста сукня, яка лягала піхвами на її високе модельне тіло. На відміну від суконь, які вона носила, халат щільно прилягав до неї. Він струмував по її грудях, поділяючи і підкреслюючи їх.
  
  
  «Ви дуже милі цього вечора, місіс Борчак».
  
  
  Посмішка зростала. "Це комплімент чи твердження Ніка Картера про факт?"
  
  
  "Трохи того й іншого".
  
  
  "Якщо це спеціальний дзвінок, я думаю ..."
  
  
  «Це не так», - сказав Нік, проходячи повз неї в номер. «Буй, я вип'ю, поки ми гратимемо у двадцять питань. Я питаю, ти відповідаєш».
  
  
  Краєм ока Нік спостерігав, як усмішка зникає з губ Хели, а в її очі повертається холод. Він також помітив прорізи з боків халата, коли вона знизала плечима і повернулася, щоб зачинити двері. Вони пройшли весь шлях до м'яко закруглених підгинів
  
  
  її сідниці.
  
  
  "Що це буде? Як ви кажете в Америці».
  
  
  "Скотч, чистий".
  
  
  Коли вона приготувала напої і пішла назад до місця, де Нік сидів на підлокітнику дивана, він отримав ще одну дозу адреналіну від того, що в його розумі називав її новим або іншим поглядом.
  
  
  Простий пояс на мантії був туго затягнутий довкола її тонкої талії. Він творив дива з широкими вигинами її стегон та грудей. Вона засунула напій у руку Ніка, а потім опустилася на диван поблизу. Вона приземлилася, піднявши одну ногу, так що халат відчинився, і низ упав. Погляд Ніка легко простежив за величезним кремовим стегном і ледве помітним натяком на чорні, як смоль кучері на лобку.
  
  
  "Це запрошення?" - спитав він, потягуючи віскі.
  
  
  "Це одне з двадцяти питань?"
  
  
  "Туше", - сказав він. "Ні."
  
  
  "Тоді це зручний спосіб сидіти".
  
  
  Говорячи це, вона тримала свою склянку перед очима, вивчаючи її поверх краю склянки. Це мало додати загадковості і спекотності її погляду. Як і поза відпочинку, вона була надто вивчена. Нік подумав, чи це було природним чи завченим.
  
  
  Він здогадався про останнє.
  
  
  "Ви любите свого чоловіка, місіс Борчак?"
  
  
  На кілька секунд її очі затуманилися, кісточки пальців навколо скла стали трохи білішими, а вигнута нога зробила легкий рух, щоб зімкнутися і перетнути свого партнера.
  
  
  "Чому ви питаєте?"
  
  
  «Я питаю, пам'ятаєш? Ти відповідаєш».
  
  
  «Ми не коханці, якщо ти це маєш на увазі. Принаймні більше немає. Тепер ми більше схожі на товаришів.
  
  
  "Але ви одружені?"
  
  
  Її голова обернулася до нього. Тепер очі були подібні до шматків нефритового льоду. Губи були скріплені тонкою червоною смугою над твердим підборіддям. На подив Ніка, її відповідь, коли вона нарешті заговорила, була правдивою.
  
  
  «Ні, ми не одружені. Принаймні не в звичайному розумінні. Ми обмінялися клятвами між собою, і я взяла прізвище Стефана. Це звичайна справа у країнах Східного блоку, де церква не керує нероздільно.
  
  
  «Чи включали ви клятви, якими обмінялися між собою, клятву вірності?» Погляд не здригнувся, але губи повернулися до замкнутої тиші. «Добре, ще один. Коли ви обмінялися цими клятвами зі Стефаном?
  
  
  «Шість років тому цього місяця». Ні моргання, ні тремтіння, ні секундного коливання.
  
  
  "Який день?"
  
  
  "Вісімнадцятий".
  
  
  "Куди?"
  
  
  "Варшава".
  
  
  "Чи був Стефан тоді сліпим?"
  
  
  "Звичайно. Де…?"
  
  
  Нік усно рвонув уперед, намагаючись не дати їй час подумати, хоч знав, що в цьому немає потреби. "Яке у вас було дівоче прізвище?"
  
  
  "Обровські".
  
  
  "Ви народилися в Східному Берліні".
  
  
  «Я народилася у Кракові».
  
  
  "Який район?"
  
  
  «Ділянка Бакслаквіа на півдні».
  
  
  "Ви колись були в США раніше?"
  
  
  "Ні."
  
  
  «Ваша англійська ідеальна, навіть сленг».
  
  
  «Я здобула дуже хорошу освіту».
  
  
  "Де? Росія?"
  
  
  Тільки невелика пауза, перш ніж сказала: «Частково».
  
  
  Тепер Нік зробив паузу, потягуючи віскі і даючи йому повністю прогоріти, перш ніж знову заговорити. «Коли вас взяли на навчання у Верхонському Будинку кохання у Росії?»
  
  
  «Прокляття, - подумав Нік, - вона в порядку». Очі продовжували холодно оцінювати, а губи навіть зуміли скривитися в досить злій усмішці.
  
  
  "Як ви дізналися?"
  
  
  Настала черга Ніка посміхнутися. «Я цього не робив. Це було обґрунтоване припущення. Бувають випадки, коли під час перегляду іншим агентом ваше навчання виділяється, як дзвінок у грі про пікап».
  
  
  "Дзвінок?"
  
  
  "Ви повинні знати американський вислів".
  
  
  Хела поклала обидві руки на скло і, нарешті, відвела погляд від очей Ніка. Перш ніж заговорити, вона кілька секунд дивилася у бурштинову рідину. Коли вона все-таки заговорила, у її голосі було тільки натяк – саме правильне – тремтіння.
  
  
  «Ти знаєш про Верхонськ? Що там діється? Навчання, яке дають молодим дівчатам, щоб стати горобцями?»
  
  
  "Так", - відповів Нік, намагаючись охопити кожну її частинку відразу. Він не хотів упустити жодної підказки, і було неможливо зрозуміти, звідки вона зійде.
  
  
  «Мені було тринадцять, і я була незайманою. Я осиротіла і оселилася в державному будинку, коли мені було десятеро. У мене був талант піаністки. Я думала, що це той талант, який збирався вивчити, коли мене вибрали для поїздки до Москви».
  
  
  Нік глянув на пальці Хели. Пальці були довгими, загостреними, тонкими, але з очевидною силою. Але очі приковували нігті. Вони теж були довгими та майже загостреними. там
  
  
  на їхній поверхні був легкий блиск від прозорого лаку.
  
  
  "Ти граєш зараз?" - ліниво спитав він.
  
  
  «Рідко, якщо взагалі». Не зважаючи на Ніка, Хела відпила свій напій і продовжила. «Спочатку, коли Ділер зібрав мене і Стефана, я відчував себе твариною, шматком м'яса, яке треба відгодувати та використати. Але потім ми зі Стефаном покохали одне одного. Я побачив ядро ​​ненависті, яке поглинуло його. і вирішив повстати проти мого навчання та указів дилера".
  
  
  «Отже, замість того, щоб бути сторожовим псом Ділера над одним із його шпигунів, ви стаєте його совістю?»
  
  
  "Не зовсім. Я сама хотіла піти. Через Стефана я побачив вихід. Тепер твоя черга пити?
  
  
  Вона підняла порожню склянку. Поверх цього Нік побачив смуток у її очах. Але він також міг бачити крижані глибини, які нікуди не поділися.
  
  
  Він подумав, що Хела або вихлюпнула душу, або вона найкраща актриса з часів Сари Бернар.
  
  
  Він узяв склянку та підійшов до бару.
  
  
  "Стефан і я погодилися, що якщо ви дізнаєтеся про моє минуле в КДБ, хоч би яким незначним воно було, мені ніколи не дозволять втекти разом з ним. Крім того, ваша сторона не зможе прийняти допомогу, яку Стефан хотів надати вам у знищенні Дилера ".
  
  
  Нік стояв прямо над нею, вклавши напій у її руку. Він відчував запах її парфумів, мускусний запах тепла її тіла, всієї її сутності. Він міг дивитися вниз на відверто задрапіровану вершину мантії і бачити ніжний здуття її розділених грудей. Почуття стиснення охопило його живіт і поперек.
  
  
  Торі була відверто чуттєвою. Ця жінка була класично еротичною.
  
  
  Взявши напій, вона вказала очима на місце біля неї на дивані. Нік сів і, відчувши, що вона наближається до нього, знову заговорив.
  
  
  "Хто такий Дилер?"
  
  
  Вона знизала плечима. «Чоловік. Це все, що я можу вам сказати – все, що вам можуть розповісти про нього, окрім, можливо, його начальства. І, мабуть, дуже мало хто з них знає про нього багато».
  
  
  Нік покрутив рідину у своїй склянці, переводячи погляд із неї на неї і назад. "Я не знаю його обличчя", - пробурмотів він. «Я бачив його лише один раз – темною ніччю в Берліні, біля стіни. Але я бачив його очі, і ті, які ніколи не забуду. Я знатиму його по цих очах, але було б корисно, якби у мене були якісь описи понад те”.
  
  
  "Я ніколи його не бачила".
  
  
  Що? Але це неможливо!"
  
  
  Вона похитала головою. "Це не так. Єдині люди, з якими він працював, які точно знали, що людина, з якою вони розмовляли, була Дилером, були сліпими».
  
  
  "Ви маєте на увазі, що ніколи не бачили його обличчя?" – недовірливо запитав Нік.
  
  
  "Ніколи."
  
  
  Нік підвівся на ноги і підійшов до вікна. Крізь лондонський туман він бачив людей, що рухаються вулицями Мейфера. Чи був Дилер зараз унизу, дивився на нього знизу вгору і чекав на нього?
  
  
  Він міг би бути.
  
  
  Ця людина була чортова фантомом.
  
  
  Нік заговорив, не повертаючись. «Хіба вас зі Стефаном не турбує цей вірус, ця чума, яка, здається, поширюється через перебіжчиків?»
  
  
  «Звичайно, ми хвилюємось. Я в жаху".
  
  
  "Ти повинна. Ви залишилися лише двоє».
  
  
  «Щось у твоєму голосі», - сказала вона. "Чому б тобі не висловити це словами?"
  
  
  Нік повернувся. Вона перетнула кімнату і стала так близько, що її груди майже торкалися його грудей. Її запах був сильнішим, ніж будь-коли, а темні глибини її очей були майже гіпнотичними.
  
  
  "Я взагалі не думаю, що це хвороба", - повільно сказав Нік. "Я думаю, що це унікальний вид отрути, яка діє як обмежувач серця. Я думаю, що вірус потрапляє в кровотік разом з отрутою, яка діє на дихальну систему. , хто надає його.
  
  
  "Тоді ми такі?"
  
  
  "Можливо. Можливо, ні. Можливо, Дилер хоче зберегти в живих двох із вас - або лише одного з вас. Я не знаю. Можливо, Дилер хоче справити враження чуми, і подальше враження, що всі чи більшість із вас заразився перед тим, як залишити східну сторону”.
  
  
  "Але чому? У чому може бути його мета?"
  
  
  Нік знизав плечима. "Я не впевнений."
  
  
  "Ви не довіряєте мені, чи не так?" - сказала Хела, підходячи ближче, так що м'які подушки її грудей без бюстгальтера під мантією почали розтікатися на його грудях.
  
  
  «Чи маю я довіряти? Спочатку Дилер помістив вас поряд зі Стефаном. Ця людина, як і решта, планує на великий час. Ви все ще можете бути в його кишені, чекаючи, коли вас використовують, коли настане час».
  
  
  "Я могла б, але я не така".
  
  
  "Але ж немає ніякого способу довести це, чи не так?"
  
  
  Рожевий кінчик її язика ковзнув уперед і злегка торкнувся нижньої губи. Вона мала широку, повну.
  
  
  – подумав Нік, – таких, які часто можна побачити на конкурсах краси. Її нижня губа, тепер блискуча від слини, була чуттєво сповнена. Це був привабливий для поцілунків рота, але Нік не забував, що він міг кусати не гірше, ніж цілувати.
  
  
  «Я думаю, Хела, було б розумно, якби ти поїхала зі мною до Берліна, а Стефан поїде до Мюнхена з Анатолем та іншими».
  
  
  Ви думаєте, що я інструмент смерті Ділера? Ви думаєте, що коли настане час, я вб'ю Стефана?»
  
  
  «Я не знаю, що й думати. Але щодо страховки, мені було б краще, якби Анатоль міг зараз турбуватися лише про Стефана. Ти поїдеш?"
  
  
  Її очі свердлили його. Він майже відчував, як у її голові крутяться думки, коли вона зважувала його пропозицію.
  
  
  "Я поїду", - сказала вона. "З радістю".
  
  
  "Так?"
  
  
  Вона кивнула головою. «Так. Тому що, поки я буду з тобою наодинці в Берліні, я доведу тобі, що тобі нема чого боятися мене».
  
  
  Її тіло розслабилося, тануло навпроти нього. Вона провокувала його, притискаючи свої стегна до нього та викручуючи стегна. Він спробував вибратися, але вона схопила його за талію та притягла ближче. Тепер її груди поширилися по його грудях, і їхнє тепло наповнило все його тіло.
  
  
  Її рот був як магніт, що притягує його. Він поцілував її, їхні губи ледве стикалися, перш ніж її язик глибоко поринув у його рот.
  
  
  Поцілунок був довгим та глибоким. Все було виконано ідеально, все, що Нік думав, що це буде. Незадовго до того, як він підняв голову, він відчув, як ці довгі, ідеально доглянуті нігті лоскочуть шкіру, а коротке волосся на потилиці.
  
  
  "Нам не треба чекати Берліна", - пробурмотіла вона низьким і хрипким голосом. "Я можу прослизнути у ваш номер, як тільки Стефан засне..."
  
  
  Він відчував спокусу з кількох причин, коли дивився на неї згори донизу. Її очі були заплющені, груди здіймалися. Її губи були відкриті, м'які, язик ковзав між ними. Вона застогнала, коли притулилася до нього своїм тілом.
  
  
  "Скажи так."
  
  
  "Ні. у Берліні - можливо".
  
  
  Він залишив її такою, стоячи біля вікна. До того часу, як він дістався свого номера, долоні його рук були в поті.
  
  
  Він не був упевнений, чи це викликано бажанням або відтінком страху.
  
  
  Червоне світло миготіло на його телефоні.
  
  
  Картер, п'ять тринадцять. Моє червоне світло горить».
  
  
  «Так, містере Картер, у вас є два повідомлення. Одне було просто «Зателефонуйте додому. Не було номера».
  
  
  "Він у мене є", - відповів він. "Та інші?" Вона дала йому номер, у якому Нік дізнався особисту лінію Харкорт Вітте. "Не могли б ви набрати це для мене, будь ласка?"
  
  
  "Безумовно."
  
  
  За кілька секунд у вусі Ніка відгукнувся різкий акцент людини із МІ-5.
  
  
  «Ви, хлопці, швидкі. Завдяки комп'ютерам наші теж. Роздруківка всього, що ви хотіли, буде у мене на столі за двадцять хвилин».
  
  
  «Я буду там за десять», - швидко сказав Нік і подзвонив.
  
  
  
  
  
  
  * * *
  
  
  
  Нік сів за стіл Харкорт Вітте. Перед ним було розкладено стоси комп'ютерних роздруківок. Було трохи більше десяти, і Нік розмірковував над ними майже три години.
  
  
  Вони були схожі на книгу, в якій пропущено кілька ключових розділів, але вони малювали загальну картину.
  
  
  "Більше кави?"
  
  
  Нік підвів очі. Харкорт-Вітте стояв у розсіяному світлі настільної лампи і тримав у руці чайник. "Так дякую." Він налив. "Хіба це не чайник?"
  
  
  Харкорт Вітте кивнув головою. «Я наказав їм зварити каву. Думаю, чай, навіть наш, тобі не підійде.
  
  
  Нік усміхнувся. "Ви мені дуже допомогли. Вибач, я був таким їдким днями».
  
  
  "Не звертайте уваги. Просто ви, хлопці, не так багато стежите за книгою, як ми. Припустимо, це прикордонні речі - незалежність, ковбої, індіанці, гангстери - все таке».
  
  
  Нік посміхнувся і відсалютував англійцю чашкою, коли один із багатьох телефонів на столі зчинив галас.
  
  
  "Ваш дзвінок з Вашингтона", - сказав Харкорт-Вітте, передаючи Ніку трубку і беззвучно виходячи з кімнати.
  
  
  "Картер тут".
  
  
  Голос Хоука пробурмотів, а потім почав гарчати. «Твій здогад щодо спікера вірний - той самий вірус».
  
  
  "Я знаю", - сказав Нік, закурюючи цигарку. «Переді мною роздруківки. А що щодо іншого?
  
  
  «Було дуже багато часу, щоб отримати дозвіл сім'ї, але ми нарешті змогли ексгумувати тіло».
  
  
  "І?"
  
  
  «Малі прокол у великому пальці. Це була така дрібниця, яку вони пропустили раніше».
  
  
  "У великому пальці?" - Сказав Нік і закашлявся від занадто великої кількості сигарет, що затяглися. "Скоріш за все, тоді це був укол".
  
  
  Це те, що ми зрозуміли. Яструб зупинився, і Нік закусив губу, щоб не вмовити чоловіка
  
  
  «Ми нарешті знайшли вашу зброю смерті» у речах його офісного столу. Це була запальничка – звичайна марка, зроблена в Японії».
  
  
  «Чорт, - сказав Нік, - страшенно найважче відстежити».
  
  
  «Вірно, і, ймовірно, після покупки все одно підробили – що зробило б його відстеження неважливим. Але нам пощастило».
  
  
  Тіло Ніка напружилося, вуха ожили, а ніздрі роздулися, як у тварини, що тільки-но вловила запах. "Що ж?"
  
  
  "Помічник в офісі спікера згадав, що запальничка була подарунком".
  
  
  "Від кого?"
  
  
  "Помічник не міг згадати, але секретар пам'ятав, що його доставив Яцек".
  
  
  "А Яцек працював в офісі Ганічека", - прошепотів Нік.
  
  
  Обидва чоловіки мовчали, статика довгої лінії була єдиним звуком між ними. Але Нік був упевнений, що розум його начальника рухається тими ж шляхами, що і його власний.
  
  
  Політична кар'єра Ганичека стрімко розвивалася. Він завжди добре фінансувався, і його виборці були значною мірою слов'янськими, переважно польсько-американськими. Його вважали борцем за свободу, народженим в Америці, за права тих, хто живе у старій країні. Після війни він провів багато часу у Польщі, намагаючись зупинити захоплення Росією країни його спадщини.
  
  
  Але чи це було реальною причиною його тривалого перебування в Польщі?
  
  
  "Це трохи приголомшує, чи не так?"
  
  
  "Це так", - відповів Нік. «Я вважаю - як би складно та незручно - ви почали спостереження за новим спікером?»
  
  
  «Хвилина за хвилиною, цілодобово. Я також надсилав до Відня найвищі пріоритетні надсекретні запити. Вони будуть передані до Будапешта, Праги і, зрозуміло, Варшави. Необхідно повністю переоцінити біографію Ганічека та діяльність протягом доби”.
  
  
  "Мені він знадобиться негайно в Берліні", - сказав Нік.
  
  
  "Ви отримаєте це".
  
  
  Розум Ніка, яким би стомленим він не був, тепер швидко спрацював. Ганічек був популярною людиною. Він мав бути голосом США у Берні. Тепер його обов'язки спікера не дозволяли йому з'являтись там. Його місце займе віце-президент. Це не сильно зашкодило б переговорам, бо Стефан Борчак говорив про Польщу та Східний Берлін ще свіжішим та авторитетнішим голосом.
  
  
  "І, Нік ..." - сказав Хоук, його голос увірвався в думки Ніка, як гострий ніж, - "... є дещо ще".
  
  
  "На Ганичека?"
  
  
  «Ні, на Дилера. Ми знайшли старий файл. Він проглядався кілька разів, але я виявив його випадково через цей вірус і чуму».
  
  
  «Прочитайте мені, це того варте».
  
  
  Нік викурив половину пачки цигарок, багато кашляв і стиснув зуби протягом наступних тридцяти хвилин, слухаючи, як хрипкий голос Хоука читає папку.
  
  
  Нарешті він закінчив, і Нік відчув, як піт тече річкою його спиною.
  
  
  «До того часу, як я дістануся Берліна, мені знадобиться його повна копія, аж до ваших власних записів».
  
  
  «В тебе буде це. І, N3…»
  
  
  "Що ж?"
  
  
  «Скоротіть куріння або перейдіть на сигари. Ці сигарети вб'ють вас».
  
  
  "Я знаю", - прогарчав Нік. «Але, принаймні, потрібен час, щоб піти цим шляхом. Нашим друзям-дисидентам не так пощастило».
  
  
  
  
  
  
  * * *
  
  
  
  Нік увійшов у кімнату і, не звертаючи уваги на світло у вітальні, пройшов через напівтемряву до спальні.
  
  
  Він був за крок від дверей, коли щось відчув; дихання, легкий шурхіт руху з боку ліжка, ледве вловимий звук, що говорить йому, що він не один.
  
  
  Інстинктивно потягнувся до Вільгельміни, але потім передумав. У Парижі було достатньо пекла, влаштованого перестрілками. Не мало сенсу повторювати це в Лондоні і примушувати ще одне приховування.
  
  
  Він тихенько зняв туфлі і напружив м'язи на правому передпліччі. Хьюго, його стилет завтовшки з олівець, ковзнув у долоню Ніка із замшевих піхов. Він присів і, пригнувши, переступив поріг, а потім, затамувавши подих, прислухався до чужого.
  
  
  Він йшов рівно і рівно з ліжка.
  
  
  Він напружив м'язи стегон, уперся лівою рукою в килим, перевернув Хьюго, щоб приготуватися до поштовху вниз, і перекотився на шкарпетки для випаду.
  
  
  "Нік, це ти?"
  
  
  Голос доносився з ліжка так само, як розсіяне світло ліжка розносилося по кімнаті. Нік був на півдорозі до краю ліжка, а Хьюго піднявся, щоб завдати удару. Йому важко вдалося зупинити свій поступальний рух
  
  
  голкоподібного клинка, коли він впізнав господаря голосу і людину, що сидить на ліжку.
  
  
  Хела ахнула, і її очі розширилися, коли вона побачила, як стилет опускається по дузі, зупиняючись за кілька дюймів від її оголених лівих грудей.
  
  
  «Очікування в темній кімнаті – дуже добрий спосіб убити себе, леді».
  
  
  «Я… мені дуже шкода. Я задрімала, і в моїх очах світився...»
  
  
  "Чому ти не спала у власному номері?"
  
  
  «Я хотів сказати вам, що про все говорила Стефанові. Він думає, що я маю зробити все, щоб розвіяти ваші побоювання. Він погодився, що я маю супроводжувати вас до Берліна».
  
  
  "Ти могла б сказати мені це вранці", - сказав Нік, скочуючи з ліжка на ноги.
  
  
  "Я знаю."
  
  
  У шоці, побачивши Х'юго, що наближається до неї, Хела натягла простирадло до шиї. Тепер Нік дивився, як її довгі, загострені пальці з довгими вигнутими нігтями повільно котять її вниз. Здавалося, минула ціла вічність, поки простирадло не обернулося навколо її кісточок, але вигляд того вартував.
  
  
  Раніше в мантії, що частково відкривається, вона дражнила. Тепер, повністю оголена, вона вселяла благоговіння. Її не зовсім біле тіло, здавалося, розцвітало вгору від зовсім білого простирадла, прагнучи розширення і зростання через вогонь, який її нагота пробудив у його очах. Її груди важкі та повні піднімалися над її тілом. Вигин її стегон і пухлина на стегнах були чистими та ідеальними.
  
  
  «Так, я міг би сказати тобі вранці. Це могло зачекати. Але це не дочекається Берліна».
  
  
  Нік знав, що він приваблює жінок, але також знав, що перед ним не можна встояти. Він збирався сказати їй, щоб вона повернулася до свого номера до Стефана, коли вона простягла руки. Її пальці викривлялися туди й сюди до нього в привабливому русі. Чистий лак на довгих нігтях відбивав світло, стаючи маленькими маяками, що тягли його вперед.
  
  
  "Все це частина роботи", - подумав він, розстібаючи сорочку, - і не зовсім неприємно!
  
  
  На той час, як він приєднався до неї, він теж був оголений. Потім вони зустрілися, тіло до оголеної плоті в ліжку. Її стегна і груди впиралися в нього у відпрацьованому, скреготому русі. Справді, кожен її рух, кожен прикус її зубів, подряпина нігтями були покликані підняти рівень його пристрасті ще п'ять градусів.
  
  
  Він поранив її зубами, руками та губами. А потім він забрав її, роблячи все, що міг, щоб завдати їй болю. Але вона тільки верещала від захоплення і відповідала його поштовховим ритмам.
  
  
  Час не впливав на їхній рух. Здавалося, вони продовжуються вічно. А потім, біля його вуха, її зітхання стали важкими, а губи склалися одним словом: «Зараз!»
  
  
  Вона вигнулась угору, притискаючись до його наполегливої мужності. Нік відчув, як її нігті глибоко вп'ялися в його спину, а потім злетіли вгору, коли вона вила у своїй кульмінації.
  
  
  Нік не звертав уваги на біль у спині від її кусаючих нігтів, коли він замкнувся проти неї і приєднався до неї в задоволенні.
  
  
  Повільно, з рідкісними спазмами, вони сіли пліч-о-пліч на матраці.
  
  
  Шум пристрасті ледь затих, коли Хела розплющила очі і дозволила масці бажання зникнути з її обличчя.
  
  
  "Це не було пристрастю- вірно, чи не так?"
  
  
  «Це був секс», – глухо відповів Нік. «Іноді це все, що має бути».
  
  
  "Важко не... ну, не бути професіоналом в умі, навіть коли тіло кричить інакше".
  
  
  "Я знаю. У нас одна річ, пам'ятаєш?»
  
  
  "Були – у тому ж бізнесі", - відповіла вона. "У Берліні буде краще, я вам обіцяю".
  
  
  "Я впевнений, що так і буде", - пробурмотів Нік, підносячи руку до її грудей і заплющуючи очі.
  
  
  
  
  
  
  Розділ десятий
  
  
  
  
  
  Берлін
  
  
  Нік кинув німецьку марку в руку офіціанта та відмахнувся від нього. Він легко провів рукою по келиху з Ріслінгом, а потім стиснув його в кулаку.
  
  
  Він і Хела Борчак прибули до Берліна рано вранці рейсом Lufthansa з Хітроу. Вони оселилися в невеликому пансіоні поблизу Банхофштрассе. Великий розкішний континентальний готель був би на шкоду тому короткому часу, коли вони його використовуватимуть. Крім того, Ніку і призначеній їм місцевій сокирі буде легше стежити за пересуваннями та місцезнаходженням Хели.
  
  
  Хоук дотримався свого слова. Дослідження Ганічека та файл, який він прочитав Ніку з Вашингтона, було виявлено на шифрувальній машині посольства о третій годині дня. Нік пройшов через це за допомогою тонкого гребінця, а потім із переплетеною копією файлу в руці повернувся до пансіонату.
  
  
  Високий блондин-вбивця, якого Нік позначив як Омега, вийшов на зв'язок рівно о шостій.
  
  
  "План готовий.
  
  
  Оголошення було розміщено у власному кабінеті Berliner Zeitung».
  
  
  Тепер Нік сів і почав чекати.
  
  
  Його рука відслизнула від Ріслінга, і він відкинувся на спинку стільця, максимально розслабившись у незручному кріслі. На даний момент він був задоволений своїм оточенням і пильнуванням, яке вів протягом двох годин. І вперше відколи все шоу почалося, він був певною мірою задоволений тим, як розгортається сценарій.
  
  
  Він примружив очі, дозволяючи зняти напругу зі свого тіла, поки він зіставляв інформацію, накопичену протягом останніх трьох днів.
  
  
  Цей лист був початком, листом, який, як він був певен, у самій глибині душі, про який Торговець нічого не знав. Потім, звичайно, були коментарі Торі, написані олівцем.
  
  
  Нік підкріпив пам'ять Ріслінгом.
  
  
  Потім з'явився МІ-5. Потрібно було трохи простягнути руку, але це окупилося. Коли їх підштовхнули, англійська служба використовувала блискучі уми у своєму розпорядженні.
  
  
  Нік був приємно здивований тим, що одним із цих блискучих розумів був Харкорт-Вітте, коли виникла така можливість. Ніка надихнула його марна згадка про вбивства в Лондоні, вбивства, які офіційно називалися або серцевими нападами, або смертю від невідомого вірусу. Коли Хоук надіслав матеріал із Вашингтона, Харкорт-Вітте схопився за нього.
  
  
  Потім усе клацнуло, коли лондонські медики сказали: «Добре, хлопці, та сама хвороба».
  
  
  Хвороба? Нізащо! То було розраховане вбивство самим майстром: Торговцем Смертю.
  
  
  Але реальним вирішальним аргументом був маловідомий файл, виявлений Хоуком у файлах AXE.
  
  
  То справді був тонкий файл, запис катастрофи AX. Ймовірно, тому він взагалі не був відзначений якимсь другорядним клерком. Жодне агентство не хоче вказувати на свої кричущі невдачі, навіть самому собі.
  
  
  Але це була папка із вбивством. Через це комп'ютери бюро викинули його. І, благослови його хитрий розум і пильне око, Хоук вибрав його.
  
  
  Він був позначений жовтим, а не червоним, що означало лише для довідки. Його висновок був невпевненим. На ідентифікаційній смузі було кілька імен - переважно псевдоніми та шифри.
  
  
  Один із них був Дилером.
  
  
  Це був турецький капер за участю двох перебіжчиків, які перейшли на захід. Обидва успішно пройшли допит та вважалися безпечними.
  
  
  Один не був. Він був шпигуном та вбивцею, хоча це тільки передбачалося, але так і не було доведено.
  
  
  У будь-якому разі два інженерні мозку НАТО померли від дивного вірусу, а AX, як їхні сторожові пси, опинився з конфузом на обличчі.
  
  
  Не було можливості ексгумувати тіла двох учених, але Нік був майже впевнений, що якби вони змогли, вони б виявили, що їхній «вірус» надто точно відповідав смертельним випадкам, які щойно пережив Нік зі своєю власною дисидентською групою – «a» вірус », який виявився корінним для людей, важливих для Заходу.
  
  
  Справжнім відкриттям був другий перебіжчик. Він підхопив той самий вірус через місяць після того, як вчені померли.
  
  
  Інший перебіжчик, який нібито мав ключ до радянських планів вторгнення до Туреччини у разі війни, зник.
  
  
  Нік готовий посперечатися, що дезертир, який зник, залишивши по собі так багато заражених тіл, був Дилером.
  
  
  Рух через вулицю порушив його концентрацію. Очі широко розплющилися, коли його стілець хитнувся вперед. У магазину був покупець.
  
  
  Нік потягував Ріслінг і дивився - і чекав. Обмін, але не той.
  
  
  Нік зітхнув і легенько оглянув обидва кінці вулиці. Околиці були не особливо чим похвалитися. То справді був непоказний район Берліна, зовсім та атмосфера, яку шукали туристи. Це був старий квартал, заповнений застарілими фасадами будівель та безбарвними жителями. Навіть бар, де він сидів, був сумним. Кілька столів з гнилого дерева, барна стійка зі стільцями, так набиті разом, що доводилося протискатися ліктями, і довгі лави з боків стіни, одна чи дві були зайняті п'яними, надто приголомшеними, щоб йти.
  
  
  Але в нього був вигляд через затінене, заляпане жиром вікно, що дозволяло Ніку визирнути зі свого сідала і вивчити вулицю.
  
  
  І знову його погляд оминув убогість і зупинився на одному конкретному магазині. Це був місцевий магазин, створений з урахуванням місцевих потреб: трохи галантерейних товарів, простий одяг, невелика побутова техніка і за розумною ціною трохи задоволення від пухкої дами, яка ним керувала.
  
  
  Але Ніка це не цікавило. Що його справді цікавило, то це стіна за прилавком, стіна, видима на його погляд, стіна, на якій стояли древні дерев'яні літери.
  
  
  За дві години що
  
  
  я спостерігав за цими ящиками першу годину з надією, другу – з упевненістю. З моменту свого прибуття він залишався за своїм столом, пив розведене водою вино, платячи за привілей великими чайовими, які гарантували йому одноосібну присутність.
  
  
  З іншого боку вулиці покупець пішов, і Нік знову вмостився дивитися.
  
  
  Очі знову примружилися в задумі.
  
  
  Президент та його кабінет були категоричними антипорадниками, як і Ганічек. Усі вони були високо оцінені Берном. Час прийшов. Підніміть Ганичека, і ви піднімете крота, підсадженого в його офісі.
  
  
  Принаймні так це виглядало. Крот - Яцек - був лише знаряддям, яке можна було використовувати на самоті, коли настав час. Коли настане цей час, він загадковим чином помре, взявши він всю відповідальність за провину.
  
  
  Нік тепер знав – чи мав досить гарне припущення – ким був цей хтось ще.
  
  
  Приблизно в той час, коли все буде готове, кріт загине. Він буде вбитий, але разом із ним буде підкинуто інформацію, дуже шкідливу для радянської справи.
  
  
  Підсаджена Дилером? Напевно. Але чому?
  
  
  Тому що Дилер хоче, щоб облажалися з обох боків. Це відповідає його стилю. Він хоче, щоб влада за троном належала йому. Це по російські.
  
  
  Нехай AX отримає інформацію з валізи Яцека плюс щоденники, і російські лідери будуть скомпрометовані в Берні.
  
  
  Але як він скомпрометує російську сторону і залишиться владою за троном?
  
  
  Нік усміхнувся про себе.
  
  
  Нейтралізуючи американців та маючи належну палицю над своїми російськими колегами, щоб контролювати їх.
  
  
  Торговець був безжальним убивцею і за фахом, і за задумом. Він був людиною, яка пішла на компроміс із цінними активами, інформацією чи людьми для досягнення своєї кінцевої мети.
  
  
  Навчався у майстра, начальника КДБ. І тепер його господарем став прем'єр Росії. Що, якби він міг опанувати свого пана і одночасно поставити американців на коліна?
  
  
  Абсолютна сила.
  
  
  Влада через страх, маніпуляції та вбивства.
  
  
  Сполучені Штати прибувають на конференцію, готові до словесної битви. На перший день заплановано особисту зустріч, дуже акуратно організовану у закритому режимі, і що відбувається? Звинувачення висуваються і відкидаються, гріхи порівнюються, порушення зважуються, досягається взаєморозуміння і укладаються угоди, якими обидві сторони вирішують відмовитися від цього і продовжити конференцію, як джентльмени і вчені.
  
  
  Куди підходило вбивство?
  
  
  Нік усміхнувся про себе, але це був невеселий звук. Уся ця схема була надто громіздкою, надто обурливою та злою, щоб у ній було хоч трохи гумору.
  
  
  Зваживши все, що він дізнався, Нік дійшов одного висновку. Торговець був убивцею за фахом. Усі його перевороти в минулому ґрунтувалися на вбивствах. Це була точка опори, на якій розгорнулася вся його кар'єра, його сила та його репутація з того часу, як він уперше з'явився багато років тому.
  
  
  Дослідження Ганичека легко отримати, якщо знати, що шукати. дав ключ до решти схеми.
  
  
  Ганічек, розумний юнак, народився у Сполучених Штатах, але його батько-соціаліст у дитинстві відвіз до Польщі. Через роки він привітав у Варшаві з Америки свого молодшого брата – свого молодшого брата, який приїхав до Польщі, щоб боротися із комунізмом. Але замість того, щоб знайти спосіб боротися з комунізмом, молодший Ганічек знайшов могилу, а старший Ганічек замість себе повернувся до Америки.
  
  
  В Америці старший Ганічек старанно працював у двох напрямках. По-перше, здобуття політичного престижу та влади. По-друге, вичікувати, доки його справжня мета - мета його господаря, Ділера - не буде досягнута.
  
  
  Коли він подумав про це, по всьому тілу пробіг холодок.
  
  
  Дилер буде в Берні, щоб зробити те, що він вміє найкраще – вбивати.
  
  
  Та кого?
  
  
  Ще один озноб і цього разу ковток вина, щоб заспокоїти його.
  
  
  Дилер планував вбити президента та віце-президента США.
  
  
  Як?
  
  
  Смерть із природних причин. Нічого іншого не прийнятно. Безперечно, якийсь вірус. Ким? За якого іншого сценарію ви коли-небудь помістили президента США і російського торговця смертю разом в одній кімнаті?
  
  
  А хто буде наступним у черзі після президента та віце-президента?
  
  
  Спікер палати.
  
  
  Ганічек відійшов від конференції у Берні. З'явився віце-президент; і хтось ще
  
  
  І через два дні, якщо Дилер досягне успіху
  
  
  , Ганічек підійде на посаду президента Як і хтось інший.
  
  
  Якщо змова буде успішною, баланс відносин між двома наддержавами стабілізується. І прем'єр візьме на себе цю заслугу. Його противники по Політбюро, які супроводжували його на конференцію, будуть вилучені або змушені замовкнути.
  
  
  А Дилер стоятиме за прем'єром, із залізним кулаком світової громадської думки у нього за спиною.
  
  
  В умі Ніка залишилася лише половина єдиного питання. Як Дилер збирався здобути повну владу над своїм колишнім босом, який тепер був прем'єр-міністром Росії?
  
  
  Це було якось пов'язане із щоденниками – щоденниками, які збирався отримати Нік.
  
  
  Ще один рух через вулицю привернув увагу Ніка.
  
  
  До крамниці ввалилася жінка років п'ятдесяти, товста. Не менш приємний власник магазину вийшов їй назустріч. Вони обмінялися люб'язностями, а потім кісточки Ніка побіліли навколо келиха з Рислінгом.
  
  
  Рука продавщиці піднялася до задньої стіни, прорізів, синього конверта. Конверт ковзнув по прилавку і зник у великій сумці для покупок.
  
  
  Гроші були обмінені, і новий власник конверта вийшов із магазину.
  
  
  "Нульовий час", - подумав Нік, встаючи.
  
  
  
  
  
  
  * * *
  
  
  
  Нік тримався позаду повільнішої жінки. У всіх сенсах і цілях вона була на вечірній прогулянці, що, мабуть, було правдою. Іноді вона зупинялася біля вітрини і дивилася. Двічі вона входила і робила невеликі покупки.
  
  
  З кожним кварталом вони просувалися все далі у бідні райони Берліна. Вдома виглядали старшими. Багато хто не був повністю відновлений після руйнівних дій війни. На вулицях потемніли обличчя та волосся турецьких домробітниць та робітників.
  
  
  Майже кожні два квартали Омега вибирав слід, а Нік об'їжджав квартал тільки для того, щоб знову його замінити. Вчиняючи таким чином, людина, яка здійснювала об'їзд, могла перевірити, чи не переслідується вона шпиками.
  
  
  Їх не було, і Нік задумався, чи ясно Стефан дав їм зрозуміти, що він пов'язаний. Він сказав, що минуло два роки з того часу, як дилер розіслав щоденники і був встановлений зв'язок для їх отримання.
  
  
  Рухаючись, Нік уважно вивчав кожну особу, кожен рух.
  
  
  Все звичайно. Але тоді, якби його здогад був вірний, вся ця каверза виявилася б дуже звичайною.
  
  
  Нік не витримав. Шаркаючі кроки жінки припинилися. Він примружився, його очі ковзали по погано освітленій вулиці, поки він не помітив її. Вона стояла на ганку вузького двоповерхового будинку. Єдина різниця між ним та його сусідами полягала в тому, що на віконницях та інших дерев'яних виробах було трохи більше фарби.
  
  
  З-під не по сезону великого пальта, яке вона носила, вилетів ключ. Тяжкі інкрустовані двері відчинилися, і вони ввійшли всередину.
  
  
  Майже в той же момент світловолоса голова Омеги з'явилася біля Ніканого плеча: «Я думав, стара товста карга добирається сюди цілу вічність».
  
  
  «Дивно, чи не так – стара полька, яка живе в схудлом турецькому районі».
  
  
  Омега тільки знизав плечима.
  
  
  У темряві Нік усміхнувся.
  
  
  «Перевірте, чи немає шляху всередину. Я зачекаю тут».
  
  
  Чоловік безшумно зник. За кілька хвилин він повернувся. «Ззаду є провулок – доступ через вікно. Я вже його відкрив».
  
  
  «Добре, – сказав Нік. Я відведу її вперед. Як тільки ви увійдете, залишайтеся на місці! Ми не хочемо, щоб щось згоріло або було знищено, перш ніж ми дістанемося до цього, і ми не знаємо, хто ще там».
  
  
  Він кивнув і знову зник. Нік повільно порахував до ста і пішов далі вулицею. Біля дверей він зупинився, шукаючи табличку з ім'ям. Нарешті він помітив це, невелику латунну пластинку над молдингом дверей, що дуже потребує полірування: ГАНС ГРУБНЕР.
  
  
  Він постукав.
  
  
  "Джа?" Вона все ще була у пальті.
  
  
  "Sprechen sie Deutsch?"
  
  
  "Джа."
  
  
  "Ist Herr Frommel zu Hause?"
  
  
  «Nein. Herr Frommel ist nicht hier…»
  
  
  Тільки-но вона вимовила останнє слово, як Нік увійшов у двері, зачинивши її за собою. Якомога ніжніше він притис її плечі до стіни і нахилився обличчям до неї.
  
  
  «Співробітничай, стара, і тобі не буде боляче. Де чоловік?
  
  
  "Який чоловік? Я не…» Її обличчя побіліло від страху, але в її підборідді та блискучих очах була рішучість.
  
  
  «Ви берете такі речі, як конверти, стара, і віднесете їх до того, кому вони адресовані. Ім'я на конверті у вашій кишені - Доглядач. Де Оглядач?»
  
  
  "Я не знаю…"
  
  
  Нік припустив, що
  
  
  стара жінка була лише домробітницею і дуже мало знала про те, що відбувається. Якби він, Нік Картер, знав всю історію, він міг би дозволити собі бути трохи м'якшим і витратити трохи більше часу.
  
  
  Це було неможливо.
  
  
  Він зігнув руку, і тут же вістря його стилету виявилося навпроти горла жінки.
  
  
  "Де, стара!"
  
  
  Вона показала на сходи, коли Омега з'явився в холі. "Він один?" - гаркнув Нік.
  
  
  Вона кивнула, і Нік повернувся до блондина. "Зв'яжіть її. Але це все, зрозуміло?"
  
  
  Він кивнув, і з Вільгельмін у руці Нік попрямував до сходів. Через плече він помітив Омегу, який уже зв'язав жінку ременем від її власного пальта.
  
  
  Нагорі був довгий вузький хол. Світло виходило тільки з-під однієї з чотирьох дверей уздовж неї.
  
  
  "Ольга, це ти?"
  
  
  Нік не вагався. Він повернув ручку. Двері відчинилися, і він кинувся всередину, Вільгельміна була напоготові і звела курок.
  
  
  Обережно було мало потреби. У гойдалці поруч із невисоким запаленим багаттям сидів дуже старий сивий чоловік. На кінчику носа красувалися старомодні окуляри в дротяній оправі, а на колінах був накинутий халат. На його колінах між двома дешевими обкладинками лежала товста пачка паперів. Все було туго перев'язане мотузкою.
  
  
  "Герр Грубнер?"
  
  
  Старий кивнув і постукав по пакунку собі на колінах. Пістолет не потрібен. Це те, навіщо ви прийшли. Я не маю засобів захистити його. Просто розкажи мені про мого сина”.
  
  
  Брови Ніка насупилися. "Твій син…?"
  
  
  Чоловік кивнув головою. «Я дуже прошу вас, від Стефана ви чи ні, просто скажіть мені, чи здоровий він, чи він живий. Коли з'явилося оголошення, я сподівався…»
  
  
  "Стефан Борчак – ваш син?" Нік зашипів, частини стали на свої місця.
  
  
  "Да я…"
  
  
  Це було останнє, що сказав чоловік. Через відчинені двері поряд з Ніком пролунав тріск револьвера з глушником. У центрі голови старого з'явилася невелика, дуже акуратна дірочка. Була лише одна крапля крові, і він не рушив з місця.
  
  
  Нік не став чекати своєї черги. Він ступив далі вбік і щосили розчинив двері. Вона спочатку потрапила у довге дуло револьвера, а потім врізалося в обличчя Омезі.
  
  
  Пістолет вилетів з його руки, і його тіло з хрускотом вдарилося об одвірок.
  
  
  Але великий блондин був далеко не вимкнений. Його руки притулилися до обличчя, і він підійшов до Ніку, як пантера, що згорнулася кільцем. Хлопець був швидким і знав, що робив. Він також мав більше сміливості, ніж мізків. Нік міг би впустити його одним натисканням на спусковий гачок Вільгельміни, але це його не зупинило.
  
  
  Нік уникнув першого удару, що рубає, перекотившись на стіну. Другий порізав йому вухо, але залишив не більше ушкоджень, ніж дзвони Святої Марії у його голові. Стіна поруч із його головою теж не працювала. Руб'яча рука Омеги пройшла крізь штукатурку і пройшла, як через олію.
  
  
  Коли Нік побачив пошкодження стіни та швидкість відновлення після удару, він зрозумів, що не зможе довше уникати великого білявого вбивці.
  
  
  Коли Омега відсахнувся і знову почав замах, Нік вирівняв Вільгельміну і вистрілив.
  
  
  Куля потрапила йому точно у праве плече. Вона розгорнула його, і перш ніж він зміг прийти до тями, Нік обійняв його правою рукою за шию. Він стискав, поки підборіддя Омеги не пригорнулося до його ліктя. Потім, використовуючи свій лівий лікоть як точку опори для правої руки, він поклав ліву долоню вперед на потилицю блондина.
  
  
  "Ти людина Дилера", - прошипів Нік йому на вухо. «Я знав це майже із самого початку. Занадто багато хороших людей відмовлялося від надто високооплачуваного контракту, і всі вони рекомендували вас».
  
  
  Омега тільки хмикнув і щосили намагався звільнитися. Нік має віддати йому належне. Біль повинен був бути болісним, і він спливав кров'ю, як зарізана свиня, але він не здавався. Нік стиснув руку і поставив коліно у центр спини.
  
  
  Тиша, хоча б кілька секунд, а потім стогне від болю.
  
  
  «Це також стало очевидним, коли ви застрелили цього марокканця у Парижі. Я бачив вираз його обличчя незадовго до того, як ви його вбили. Мене це вразило лише пізніше, але це був вираз зізнання».
  
  
  Більше боротьби, але нема слів.
  
  
  «Який був сценарій сьогоднішньої ночі? Чи передбачалося, що старий помре, чи це була імпровізація в останню хвилину? Чи маю я теж його купити, чи старий стане ще однією жертвою, як марокканець?»
  
  
  «Та пішов ти на хуй», - пролунала приглушена відповідь.
  
  
  «Ні, кровожерливий виродок, пішов ти на хуй».
  
  
  Нік напружив спину в коліні, підняв його і скрутив голову між двома сильними руками.
  
  
  Він почув клацання, відчув, як тіло обм'якло, і впустив його.
  
  
  Він швидко переступив через Омегу до старого.
  
  
  «Чорт забирай, - подумав Нік, піднімаючи переплетену пачку паперів з колін старого, - єдине, про що я навіть не мріяв. Стефан відправив особисті папери торговця смертю своєму батькові на зберігання!
  
  
  Внизу Нік знайшов стару в туалеті в холі. Омега зв'язав її, добре. Він також перерізав їй горло.
  
  
  "І це ще не кінець", - подумав Нік. Але, сподіваюся, буде лише один.
  
  
  
  
  
  
  Розділ одинадцятий
  
  
  
  
  
  Нік прослизнув через задні двері пансіону. Вузькі сходи слабо освітлювалися п'ятиватною лампочкою. Піднімаючись, він відчував, як напруга і втома просочуються крізь його кістки.
  
  
  Але він не міг заспокоїтися – поки що.
  
  
  Його та Хела кімнати знаходилися на п'ятому поверсі. Нік зупинився на третьому. На носі та на кормі було лише чотири кімнати. Він натиснув на 3-А.
  
  
  "Так?"
  
  
  "Це я, Картер".
  
  
  Двері швидко відчинилися, і молодий енергійний чоловік з яскраво-блакитними очима і тілом захисника відступив, щоб впустити Ніка.
  
  
  Його звали Ерік Хоун. Він був прикріплений до Ніка за спеціальним дорученням Федеральної розвідувальної служби Німеччини - Бундеснахtendienst, або, простіше кажучи, BND. Зараз він був у поношених джинсах та синій робочій сорочці. Якщо хтось придивиться, все, що вони побачать, це охайного хлопця, який, мабуть, працював десь на заводі чи в гаражі.
  
  
  Насправді, Ерік був добре навчений американським ЦРУ і був більш ніж здатний упоратися з усім, що Нік кинув у нього. Досі це було лише спостереження.
  
  
  Нік сподівався, що це буде лише спостереження.
  
  
  «Випив – що завгодно».
  
  
  Хоун вказав на порожній круглий стіл, освітлений єдиним джерелом світла в кімнаті. «Просто шнапс – вибач».
  
  
  "Добре. Що в тебе є?"
  
  
  Поки чоловік відкрив невелику записну книжку і дуже ефективно говорив коротким, уривчастим тоном, Нік налив чарку прозорої рідини, проковтнув її і швидко налив другу.
  
  
  "Як ви і сказали, тема ..."
  
  
  "Жінка."
  
  
  «Жінка пройшла через вашу кімнату одразу після того, як ви пішли. Судячи з того часу, який їй знадобився, я сказав би, що вона зробила це дуже ретельно».
  
  
  Нік кивнув після того, як допив другу склянку. "Їй потрібен час, щоб знайти файл", - подумав він, наливаючи третю порцію гладкого зілля. Він добре сховав файл. Він припускав, що навіть комусь із досвідом Хели потрібно не менше півгодини, щоб його знайти.
  
  
  «Давай, – сказав він.
  
  
  «Вона підійшла до пункту справляння плати на розі і зробила два дзвінки – жоден з них не був достатньо довгим, щоб відстежити. Приблизно через годину вона послала за сином шинкаря. Сказала старому, що хоче, щоб хлопчик виконав її доручення. "
  
  
  «І…» - сказав Нік, плюхаючись на один із двох стільців столу.
  
  
  «Вона дала хлопчику десять німецьких марок, щоб той доставив посилку до офісу в Europa-Center. То був офіс Komendiest Imports. Ми знаємо його як прикриття для діяльності у Східній Німеччині».
  
  
  Нік кивнув. Цифри. Ви можете відстежити це звідти?
  
  
  Хоун кивнув головою. «На щастя, у нас усередині є чоловік – точніше, жінка. Він вирушив прямо та експресом до Lufthansa Air Freight в аеропорту Тегель».
  
  
  "Пункт призначення?"
  
  
  "Мюнхен".
  
  
  Нік знову кивнув і уперся великими пальцями в палаючі очі. "Будь-яка подальша діяльність?"
  
  
  «Джа… я маю на увазі, так. Вона тричі просила біля столу повідомлення».
  
  
  "Вона б", - прогарчав Нік, думаючи про обличчя Омеги, гротескно спотвореному смертю біля його ніг.
  
  
  "От і все", - сказав Ерік, закривши блокнот.
  
  
  "Не зовсім." Нік кинув йому пакунок. «Нехай ваші хлопчики надряпають купу дивних шифрів приблизно на такій кількості сторінок, щоб новий пакет став майже таким же товстим. Потім знову скріпіть його обгорткою. Це займе багато часу?"
  
  
  Ні. Вони внизу у вантажівці».
  
  
  "Добре", - сказав Нік. «А по дорозі назад порадьтеся зі своєю медичною бригадою і дізнайтеся, чи прибула гіпоглікемія з Лондона».
  
  
  "Не обов'язково", - відповів Хоун, дістаючи з сумки невеликий шкіряний футляр. "Це вже тут".
  
  
  Нік відкрив кришку валізи, щоб побачити голку для підшкірних ін'єкцій, шприц та дві ампули з тим, що, як він сподівався, було вірним протиотрутом від чуми.
  
  
  З новим пакунком у руці Нік зупинився перед її дверима і прислухався. Він чув слабкий рух, схожий на ходу, за дверима.
  
  
  Він двічі постукав однією рукою, зупинився і знову постукав. Він знав, що це лише його уява, але
  
  
  він був певен, що почув, як крізь тонку дерев'яну панель просочився подих здивування.
  
  
  "Нік ...?"
  
  
  "Ви чекаєте на когось ще?"
  
  
  Настала хвилинна пауза. «Досить довго, – подумав Нік, – щоб вона заспокоїлася.
  
  
  Ланцюг затремтів, замок повернувся, і двері широко відчинилися.
  
  
  Вона стояла спокійно, холоднокровно і стримано в дорожньому костюмі з якогось твідового матеріалу. Під піджаком біла шовкова блузка з воланами доходила до шиї і приховувала дивовижні контури грудей.
  
  
  На даний момент Хела була далекою від ідеалу.
  
  
  «Нік – слава богу».
  
  
  Вона увійшла до його обіймів, обвивши навколо його шиї. Її запах наповнив його ніздрі, а її тіло було м'яким та теплим. Через її плече він побачив дві її сумки, що акуратно стояли в центрі кімнати.
  
  
  "Ви ефективні".
  
  
  "Що?" В її голосі не було тривоги, і тільки легкий тик у куточку ока, коли вона відступила до нього обличчям.
  
  
  Нік кивнув у бік багажу. "Ви упаковані, ви одягнені, ви готові до роботи".
  
  
  "О так." Вона не спіткнулася, але пауза багато сказала. «Я знаю, що у нас не було запланованого від'їзду до Берна до ранку, але я думала, що буду готова сьогодні ввечері на випадок, якщо твої плани зміняться».
  
  
  "Мої плани?"
  
  
  Вона знизала плечима, коли він пройшов повз неї до кімнати. «Я подумав, якщо все піде добре, можливо, ти захочеш піти раніше».
  
  
  «Так, ти маєш рацію - я міг би». Він стомлено звалився на м'який стілець і кинув обтягнуту мотузкою пачку паперів на кавовий столик поруч із собою. "Але зараз, коли я розбитий, все, про що я можу думати, це сон".
  
  
  Їй була потрібна вся сила волі, щоб не дивитися на папери. Насправді вона двічі дозволяла їм глянути, і Нік міг відчути, як важко їй знову глянути на нього.
  
  
  "У тому, що…?"
  
  
  Нік кивнув. "Те саме; знамениті щоденники торговця, і вони страшенно важливі».
  
  
  "Що?"
  
  
  Старий, у якого вони були, його хатня робітниця і хлопець, якого я найняв, щоб влаштувати вбивство - всі мертві».
  
  
  "Ти…?"
  
  
  «Лише одного з них. Хлопець, якого я найняв. Він виявився двійником, людиною Дилера. Я застрелив його, а потім зламав йому шию»
  
  
  Вона сказала. - "Він мертвий?"
  
  
  "Дуже навіть." У цей момент її реакція була напруженою. Тепер, хоч це було ледь помітно, Нік бачив її спокій. "Є щось випити в сумці?"
  
  
  "Ні."
  
  
  Нік кинув їй ключ від номера. «У моїй кімнаті на комоді стоїть пінта скотчу у шкіряному футлярі – не заперечуєте?»
  
  
  "Звичайно, ні."
  
  
  Вона увійшла у двері. Нік відстежив її руху по звуку, коли запалив останню сигарету в пачці. Дим глибоко горів у його легенях, біль на мить зняв утому в його тілі.
  
  
  Хела повернулася з фляжкою та двома вже налитими склянками. Їхні руки ненадовго стикалися, коли вона простягла йому одну зі склянок. Нік легко провів одним пальцем її пальцем до нігтя. Він наголосив на чистому поліролі і кінчиком пальця намацав майже заточений край.
  
  
  "Як тобі вдається так довго грати з нігтями на піаніно?" - ліниво спитав він.
  
  
  Вона тихенько засміялася. "Я ж сказав тобі, що я вже рідко граю".
  
  
  Так, ти це сказала. Я забув".
  
  
  Вона сіла навпроти нього, і Нік потягував віскі. Він вивчав її через край склянки, як колись вона вивчала її.
  
  
  "Думаю, тепер усе скінчено, - сказала вона, - крім Берна".
  
  
  «Так, тепер я досить добре в усьому розібрався. Ким би не був Дилер, ми повинні зуміти припинити його побудову імперії у зародку».
  
  
  "Будівництво імперії?"
  
  
  Нік відкинувся на спинку стільця. Масажуючи віскі вільною рукою, він примружив очі і дозволив своєму голосу перетворитися на монотонний сомнамбулічний звук.
  
  
  «Торгівець – людина з футуристичним мисленням. Я припускаю, що кожен сюжет, який він створив, кожне життя, яке він забрав, кожна ідея, яку він вигадав із самого початку своєї кар'єри, мали одну єдину мету».
  
  
  "Який було?"
  
  
  «Він хотів знайти спосіб контролювати уряди обох наддержав».
  
  
  Її сміх був гортаним. "Це неможливо. Таке немислимо!
  
  
  «Можливо, для нормального розуму. Але розум Дилера ненормальний, яке амбіції астрономічні».
  
  
  Нік говорив низьким рівним голосом, розповідаючи їй те, що, як він підозрював, вона вже знала.
  
  
  Він розповів їй про крота Яцека, який працював на Ганічека, але не знав, що сам Ганічек був кротом, що працює на Дилера, посадженим за багато років до того, щоб стати президентом Сполучених Штатів.
  
  
  Хела видала доречне зітхання і швидко знову наповнила їхні келихи.
  
  
  "Єдина чистота пози Яцека
  
  
  полягала в тому, щоб убити спікера палати та підняти Ганичека на цю посаду. Одна річ у плані Дилера пішла навперейми. У Яцека з'явилося сумління. Його все одно мали намір вбити, але графік довелося прискорити. Але Ділер навіть використав це у своїх інтересах. Він убив Яцека, а потім підклав докази скоєння правопорушень росіян у валізу в машині цієї людини».
  
  
  «Але чому Дилер – російський – видав радянські секрети?»
  
  
  «Бо на конференції в Берні він хотів глухої ситуації між двома країнами, що дорівнює владі в кожному кулаку. Розумієш, Хела, дилер збирається вбити президента та віце-президента у Берні. Зазвичай це може спричинити багато ускладнень. Але ні, якби вони були вбиті дивною невиліковною хворобою, яка вже вбила кількох людей».
  
  
  "Наші люди…"
  
  
  «Вірно. Людина дилера, Ганічек, вступає на посаду президента. Управляється одна наддержава!»
  
  
  "І інша?"
  
  
  Нік поклав руку на переплетені папери. «Дилер контролюватиме прем'єр-міністра за їх допомогою. Це могло б висадити в повітря кришку радянських злочинів, аж до Сталіна. Опублікувати це і весь світ повстане проти матінки Росії».
  
  
  «Але що толку від такої сили? Що Дилер сподівається отримати?
  
  
  Нік знизав плечима. «Більше влади. Як би безглуздо це звучало, я думаю, що его Дилера таке, що його єдине прагнення - стати наймогутнішою людиною на землі. Це не так і рідко - Гітлер, Карл Великий, Наполеон - у всіх було одне і те ж его».
  
  
  "Це чудово."
  
  
  "Так, це так", - сказав Нік, піднімаючись на ноги. "Але тепер, коли ми знаємо, хто такий Ганічек насправді, і той факт, що у нас є щоденники, не повинно бути надто складно зупинити його в Берні".
  
  
  "Ні, - сказала Хела, її очі ковзнули по зав'язаному вузлу, коли Нік підняв його, - не повинно".
  
  
  «Я збираюся прийняти душ і трохи відпочити. Ми поїдемо вранці. Нині немає поспіху».
  
  
  Нік залишив її зі склянкою в руці, дивлячись на кавовий столик, на те місце, де раніше лежали папери.
  
  
  Майже півгодини Нік простояв під димними струменями душа, розслабляючись і намилюючи себе. Коли він нарешті вийшов, витираючись великим пухнастим європейським рушником, вона лежала впоперек ліжка.
  
  
  "Оскільки ми не їдемо до ранку, - сказала вона, відкидаючи волосся з чола, - я подумала, що ми могли б використовувати ніч".
  
  
  Вона звела очі. Вона була спокійна, кожен дюйм хтивої сирени, коли її темні очі дивилися йому в очі, кидаючи виклик своєму власному.
  
  
  Нік усміхнувся, і вона посміхнулася у відповідь. "Я не знаю, чи готовий я до цього", - сказав він.
  
  
  "Всі чоловіки, Нік, готові до цього з правильною провокацією". Вона рухалася лише злегка, але цього було достатньо, щоб її оголені груди танцювали, її стегна та стегна пробуджували бажання.
  
  
  Нік впустив рушник і ліг на ліжко. Вона рухалася до нього, вся тепло, вся гаряча жінка, весь Чеширський кіт із усмішкою на чуттєвих губах.
  
  
  Ти чудовий коханець, Нік. Зроби з мене жінку, яка може приймати кохання. Я ж казала тобі, що у Берліні буде краще».
  
  
  "Так ви зробили."
  
  
  Він поцілував її, дозволивши своїй мові пройтися її губами, а потім поринув у її чекаючий, теплий рот. Її груди були теплими в його руці, пружними і в той же час м'якими. Її стегна захопили одну з його ніг, і вона почала рухатися проти нього.
  
  
  Його губи ковзнули по її вусі і вниз по горлі до плеча. Він відчув, як її рука ковзнула по його боці, її нігті лоскотали його тіло.
  
  
  «Люби мене, Нік, зроби мені боляче! Не надто сильно, просто небагато – ось так».
  
  
  Він відчув, як нігті почали впиватися в його сідниці. Як можна недбало Нік схопив руку перш, ніж її смертоносні пазурі змогли зламати плоть.
  
  
  Він знав, що не зможе пройти весь цей шлях, щоб зайнятися нею любов'ю. Але йому вдалося достатньо прелюдії, щоб зробити її переконливою.
  
  
  "Для мене це буде справжня егоїстична подорож", - прогарчав він, підносячи її руку до своїх губ. "Перемога над Дилером, спостереження за його смертю".
  
  
  «Забудь про дилера, Нік, хоча б на якийсь час. Нас залишилося лише двоє».
  
  
  Нік поцілував її руку і дозволив своїм губам ковзнути на її пальцях. Його погляд перемістився до її нігтів.
  
  
  Вона переробила їх перед тим, як прийти до його кімнати.
  
  
  Раніше полірування на них було прозорим. Тепер він був криваво-червоним.
  
  
  "Ви переробили нігті".
  
  
  «Звичайно», - відповіла вона, намагаючись прибрати свою руку з його рук якомога недбаліше. «Я хотіла бути гарною для тебе. Я причесалася і завдала духів». Вона не могла приховати нервовий звук у сміху, який пішов за її словами.
  
  
  "Яцек був убитий колотим пораненням. Спікер від
  
  
  уколу шпилькою, коли він запалив запальничку. Двоє в літаку заразилися своїм «вірусом» від крихітного уколу у зап'ястя, настільки маленького, що не були виявлені при першому розтині».
  
  
  "Що ви отримуєте у результаті?" Голос Хели був тепер холодний, всі сліди хтивого бажання погашені стрімкими думками.
  
  
  "Поет - Януш ..."
  
  
  "Що щодо нього?"
  
  
  Ніку не треба було відчувати напруження в її тілі. Він це відчував. Жіночі, але атлетично скам'янілі м'язи її рук та ніг почали стискатися. Шнури на її шиї почали підніматися, і все її тіло почало звиватися.
  
  
  "На спині Януша були подряпини вгору і вниз по всій довжині, включаючи його сідниці. Це були подряпини, зроблені жінкою в агонії пристрасті - такі подряпини, які чоловік вітав би, якби йому сказали, що він задовольняє потреби жінки. Це були глибокі. подряпини від нігтів, дуже схожих на ці..."
  
  
  Нік потягнувся до її зап'ястя, але він не міг їх захопити.
  
  
  Миттю вона була на ньому, дряпаючись, як кішка. Довгі смертоносні кігті її нігтів торкалися його очей, його плоті, де б вони не торкалися і втикалися. У той же час вона розвернулася, щоб піднести своє коліно до його паху.
  
  
  Нік заблокував її коліно стегном і нарешті зумів схопити її за зап'ястя.
  
  
  «Все закінчено, Хела, шарада закінчена. Я знаю, хто такий торговець, і я знаю, хто ти. Я збираюся вбити його. Не примушуй мене вбивати і тебе».
  
  
  Єдиною її відповіддю був майже маніакальний сміх.
  
  
  Хела боролася, як чортова кішка, з більшою силою та енергією, ніж він міг подумати. Їй вдалося звільнити одну руку, і вона хльоснула вперед, її рука була схожа на кіготь. Цвяхи потрапили просто у вічі. Їй не вистачало його очей, але Нік відчув біль, а потім теплу кров, коли вона розсікла його по лобі. Ще один удар, швидкий, як змія, і всі п'ять смертоносних пазурів відкрили йому щоку.
  
  
  Він змахнув своєю вільною рукою по широкій дузі і завдав сильного удару у бік її голови. Вона розтяглася, лаючись, з ліжка по підлозі.
  
  
  Удар такої сили повалив би більшість людей, але не Хелу. Коли Нік підійшов до неї, вона була навколішки. Йому вдалося повернути її зап'ястя, але як тільки він це зробив, вона обернулася, поваливши їх обох на підлогу.
  
  
  Разом вони каталися, Нік тепер важко дихав і тримався щосили, Хела використовувала все - зуби, ступні, коліна - але найбільше намагалася звільнити свої зап'ястя і повернути ці пазурі в гру.
  
  
  Її обличчя наблизилося до нього, коли Нік підвівся на ноги і потяг її за собою. Її очі були яскравими, але холодно порожніми. Ні гніву, ні кохання, ні ненависті, ні емоцій ні в її очах, ні в її рисах не було.
  
  
  Вона, як і сам Нік, була лише машиною.
  
  
  І тут розпочалося. Пальці, що стискали її зап'ястя, почали німіти. Легкий туман почав формуватись над його очима, і він відчув скорочення грудей.
  
  
  "Ти вмираєш, Картер", - прошипіла Хела йому на вухо. Ти вмираєш на ногах. Продовжуй боротися – це змушує кров текти швидше, стріляє просто тобі у серце».
  
  
  Як і її очі та її риси обличчя, у її голосі не було жодних емоцій.
  
  
  Нік захитався навпроти неї. Його ноги раптово перестали працювати. Він відчув, як з його пір сочиться холодний піт, а його груди немов опинилися між двома язиками лещат.
  
  
  Він навіть не усвідомив, що впустив її зап'ястя. Але вони, її руки танцюють перед його очима. Один із них нахабно вдарив його по обличчю, змусивши його розтягнутися на ліжку на спині.
  
  
  Вона була на ньому вмить, руки піднялися над ним, стиснувшись у пазурі. А потім вона вдарила і всі десять нігтів знайшли м'яку частину його живота. Пальці зігнулися і встромили криваво-червоні шипи якомога глибше в живіт.
  
  
  Задоволена вона відійшла від нього. Декілька хвилин вона стояла, як статуя, дивлячись на нього зверху вниз. Вона дивилася, як його обличчя червоніє, і уважно слухала, як болісний кашель перетворився на хрипку хрипку.
  
  
  Коли він був смертельно нерухомий, вона пішла у ванну. Нік лежав, дивлячись на неї примруженими очима. Наче він плив, спостерігаючи за нею в уповільненому русі, поки вона мила руки і методично розчісувала волосся. Як сон, вона завдала свіжого макіяжу і повернулася до спальні, щоб одягнутися.
  
  
  Нік не рушив з місця. Він не міг. Його розум був все ще живий, але його тіло здавалося онімілим і мертвим.
  
  
  Повністю одягнена, з пачкою паперів під пахвою, Хела зупинилася в дверях і подивилася на нього.
  
  
  «Дивно,— подумав він,— тепер вона посміхається.
  
  
  А потім вона пішла.
  
  
  «Іди, дитинко, – подумав Нік, – біжи до нього». Візьміть його дорогоцінні криваві щоденники Борчака і скажіть йому, що все гаразд.
  
  
  Скажи йому, що Картер мертвий. Скажи йому, що дорога для його кривавої угоди є вільною. Змусіть його думати, що ніхто нічого не знає!
  
  
  Хвилини тяглися. Нік подумки рахував. Через годину руху все ще не було. Ще півгодини, і він почав потіти.
  
  
  Господи, подумав він, швидше відчуваючи, ніж відчуваючи, як з нього ллється піт, гіпоглікемія марна - протиотрута не спрацює!
  
  
  А потім, трохи більше двох годин, він почав відчувати, що оніміння проходить.
  
  
  Невдовзі після цього він відчув свій перший рух; його губи скривилися в посмішці.
  
  
  
  
  
  
  Розділ дванадцятий
  
  
  
  
  
  Сигара Яструба вилетіла через подих задоволення. Його погляд метнувся із заваленого паперами столу на те місце, де Нік сидів, сутулячись у м'якому кріслі.
  
  
  "Це динаміт".
  
  
  «Я вважав, що так і буде. Справжній Стефан Борчак жив ненавистю. То була його форма помсти».
  
  
  Хоук усміхнувся. "І все це могло спрацювати".
  
  
  «Можливо, це спрацювало б, у будь-якому разі, досить довго, якби Омега вбив старого до того, як він визнав, що він був батьком Стефана. Або якби Омега зміг убити мене, як він мав, і передати справжні щоденники Дилеру”.
  
  
  «Президент уже провів дві дуже особисті та дуже секретні зустрічі з прем'єр-міністром сьогодні вдень».
  
  
  "І…?" - Запитав Нік.
  
  
  "Російські хочуть співпрацювати по всьому шляху", - відповів Хоук і провів рукою по паперах. «Вони хочуть, щоби все це було тихо. Вони зроблять все можливе, щоб повернути все це назад і зам'яти».
  
  
  Нік відчув, як по його спині пробігає напруга. "Ви маєте на увазі, що ми б повернули його їм?"
  
  
  Хоук знизав плечима, це частина гри, Нік, ти це знаєш. Вони дають нам те, що хочемо, ми повертаємо йому життя. Крім того, ми ніколи не зможемо випустити цей матеріал і вони це знають. Якби ми це зробили, це було б схоже на ядерний удар. І перш ніж виникнуть наслідки, вони будуть змушені відповісти».
  
  
  Нік застогнав, але кивнув. Він дуже добре знав, що це була частина гри. "Що щодо Дилера?"
  
  
  Хоук зупинився, дозволяючи собі відволіктися від погляду Картера. "Російські хочуть його повернути".
  
  
  "Навіщо?"
  
  
  "Напевно, щоб дізнатися, які ще маленькі бомби він заклав у всьому світі".
  
  
  "І ми хочемо залишити його з тієї ж причини", - з огидою сказав Нік.
  
  
  Хоук підняв своє велике тіло зі стільця за столом і підійшов до високого аркового вікна, що виходив на Альпи. Декілька миттєвостей він стояв у мовчанні, його руки були закладені за спину, а голова була огорнута хмарою диму. "Не обов'язково", - сказав він нарешті. «Дилер так само незручний у наших руках, як і в них. Президент не сказав прем'єр-міністру всього, але достатньо, щоб старий спітнів».
  
  
  "Де він тепер?"
  
  
  "Ділер?"
  
  
  Нік відповів - "Хто ж ще?" .
  
  
  «Там, нагорі, – вказав Хоук на гори, – у шалі. Ваш друг Анатоль та п'ятеро наших найкращих охороняють його».
  
  
  "І він не знає, що все скінчено?"
  
  
  "Ні поки що ні. Але завтра, коли конференція розпочнеться, її там не буде».
  
  
  Нік дозволив своєму розуму працювати, намагаючись інтерпретувати думки Хоука, а також його слова. «Отже, коли він справді дізнається, що ми знаємо, і що ми маємо справжні щоденники, він міг якимось чином розповісти про це і все одно влаштувати пекло».
  
  
  Хоук кивнув головою. «Ось чому ваш обман із Хелою був шедевром. Вона доставила імітацію пакету, який ви надали. Дилер вважає, що вони справжні, тож він промовчав».
  
  
  "А жінка?"
  
  
  «Він сказав їй зникнути, доки все не закінчиться. На місці події вона може бути небезпечною, якщо ми запідозримо її у вбивстві. Ви ж мертві, чи знаєте, наскільки він стурбований».
  
  
  "Це була ідея", - сказав Нік, перетинаючи кімнату і встаючи поряд з Хоуком. "Тепер, як нам використати цю перевагу?"
  
  
  Ми зупинили жінку до того, як вона покинула Відень, щоб перейти річку в Угорщину. Вона зробила собі ін'єкцію, перш ніж ми змогли зупинити її. Я думаю, коли ми вийдемо на Ганичека, він зробить те саме».
  
  
  "Сподіваюся", - пробурмотів Нік.
  
  
  Хоук ледь помітно кивнув і повторив слово: "Сподіваюся".
  
  
  «Отже, є тільки сам Дилер», - наспіваючи сказав Нік. «Поки він живий, навіть ув'язнений, тут чи там, він все ще має зв'язки по всьому світу, відомі тільки йому і вірні тільки йому».
  
  
  "Вірно", - сказав Хоук, ще одна хмара диму приховала його риси. «Поки що він живий…»
  
  
  Слова замовкли. Ні Хоук, ні Нік не повернули голови. Обидва чоловіки дивилися прямо перед собою, на вогні шале на далекій горі.
  
  
  Нарешті Нік знову заговорив. "Ви повідомте Анатолю
  
  
  що він може все підготувати? "
  
  
  "Я повідомлю."
  
  
  У шалі можна було легко потрапити з тильного боку по величезному каменю в снігу. Для Ніка він був легко доступний спереду, але Дилер наполягав на тому, щоб зайняти передню кімнату. Звідти міг стежити за кожним, хто приходив і йшов.
  
  
  Нік поки що не хотів оголошувати про своє прибуття.
  
  
  Один за одним він переступав через каміння, поки не досяг низької балюстради в романському стилі, що оперізує задній двір шале. Він легко перестрибнув через балюстраду і потім недбало пройшов через подвір'я.
  
  
  Перед ним відкрилася одна з високих багатоскляних французьких дверей і вийшов Анатоль.
  
  
  "Добрий вечір мій друг."
  
  
  "Анатоль". Разом вони увійшли до кімнати з високою стелею. "Де він?"
  
  
  "В своїй кімнаті. Він був там цілий вечір».
  
  
  "Він нічого не підозрює?"
  
  
  “Наскільки я можу судити, нічого. І він не намагався спілкуватися із зовнішнім світом».
  
  
  Нік кивнув. "Ти самотній?"
  
  
  Інші пішли півгодини тому. У сірому «Бентлі» перед вашим від'їздом є ключ».
  
  
  "Слуги?"
  
  
  «Я відпустив їх, як тільки надійшла звістка від Хоука».
  
  
  Нік простягнув руку. "До побачення мій друг. Повертайся до свого човна і забудь про все це».
  
  
  «Чи згадував я колись всі інші часи, га?
  
  
  "До наступного разу".
  
  
  Анатоль зітхнув. «Для мене, гадаю, наступного разу не буде. На цей раз мій вік починає позначатися на мені. Все, що потрібно, вже посаджено. Все, що вам потрібно зробити, це підключити два незакріплені дроти в електричній скриньці біля вхідних дверей. . "
  
  
  Нік кивнув, і, не сказавши більше жодного слова, Анатоль перетнув двір. Нік дивився, поки його постать не поринула у темряву, а потім повернувся і піднявся широкими сходами на другий поверх.
  
  
  «Зачекайте, будь ласка», - була відповідь на стукіт Ніка.
  
  
  Нік не став чекати. Він штовхнув двері й увійшов до кімнати. Стефан Борчак відвернувся від нього, його руки працювали на його обличчі.
  
  
  "У цьому немає необхідності", - сказав Нік. "Все скінчено. Ви можете залишити їх осторонь».
  
  
  Чоловік напружився, його плечі стиснулися. Після хвилинного вагання він повернувся. Його руки впали на груди. В одній з них були сіра непрозора лінза, з тих, що використовуються кіноакторами, щоб надати ауру сліпоти своїм очам при зйомці крупним планом, коли вони зображують сліпу людину. Його партнерка перебувала у лівому оці чоловіка. Його праве око було блакитним, яскраво-синім і сяяло на Ніку.
  
  
  Нік легко згадав, де він раніше бачив це сяюче око і його супутницю. Насправді, якби в кімнаті було трохи темніше, він міг би уявити їх обох у Берліні, біля стіни, ці очі дивилися на нього з тіні, створеної полями опущеного капелюха.
  
  
  «Твій народ знайшов протиотруту».
  
  
  Нік кивнув. "Це було досить просто, коли ми розбили вірус на компоненти".
  
  
  «А як ви дізналися, що я та Стефан Борчак були одним цілим?»
  
  
  "Це клацнуло, коли старий у Берліні назвав мені своє справжнє ім'я".
  
  
  «Шкода, що Герхард не зміг змусити його замовкнути, перш ніж він заговорив, і, звичайно, шкода, що він не зміг змусити замовкнути і тебе. Я хвалю тебе, Картер. Герхард, той, кого ти назвав Омегою, був найкращим».
  
  
  «Не такий гарний, як ми з тобою», - сказав Нік, дозволяючи посмішці, що обеззброює, заграти по його обличчю.
  
  
  "Це правда - очевидно"
  
  
  Він упустив окуляри, які тримав, на стіл перед ним. Потім він перемістив руки в обличчя і прибрав іншу. Коли він знову підняв очі, Нік відчув, як його тіло вкриває холодний піт.
  
  
  В очах цієї людини було чисте зло, ще більше посилене тим, що Нік вважав домішкою безумства.
  
  
  "Ти вбив справжнього Стефана?" - Запитав Нік.
  
  
  «Так, коли я дізнався, що він робить. Я все одно вбив би його. Його особистість завжди була тією, яку я планував використати, щоби прийти».
  
  
  "Ви кремували тіло?"
  
  
  "Звісно."
  
  
  "А потім вам знадобилося чотири роки, щоб дізнатися, куди Стефан відправив інформацію, яку він накопичив".
  
  
  Дилер кивнув головою. «Я знав, що його батько емігрував багато років тому, і Стефан мав приєднатися до нього. Я помилково припускав, що Стефан зв'яжеться зі своїм старим другом Яцеком і розповість йому, де є щоденники. Я давав йому всі здібності».
  
  
  "Але він цього не зробив".
  
  
  "Ні. Так що я мав знайти їх сам".
  
  
  Нік витяг з кишені спеціально сконструйований пістолет із вузьким циліндром і перевірив заряд, поки говорив. "Чому ти просто не доручив Омезі отримати їх самостійно?"
  
  
  «Безпека. На випадок, коли старий зробив копію. Я
  
  
  знав, із вашими повноваженнями, він вам скаже». Дилер зробив паузу і, взявши тростину, підійшов до столу, де він, очевидно, працював. «Я вважаю, що це підробка сьогодення».
  
  
  "Це так", - відповів Нік.
  
  
  "Я так і думав. Шифрування дитяче і безглузде - набагато нижче від того, що я очікував від Стефана».
  
  
  "Ви справді думали, що вам це зійде з рук?" - прогарчав Нік.
  
  
  Торговець обернувся і почав повільно йти через кімнату до Ніка. "Абсолютно вірно. До речі, як ти збираєшся усунути мене?
  
  
  «З цим, – сказав Нік.
  
  
  Він підняв пістолет і вистрілив. Дротик завтовшки зі шпильку потрапив Дилеру у праве стегно. Він пронизав стегновий м'яз приблизно на три дюйми, залишивши два дюйми тонкої сталі, що стирчить з ноги чоловіка.
  
  
  Продавець зупинився і без тіні емоцій подивився на свою ногу. Потім він знову глянув на Ніка.
  
  
  "Вірус?" Нік кивнув. "Дивно. Я не думав, що ти зможеш розробити формулу так швидко. Але якщо ти це зробив, ти можеш приєднатися до мене».
  
  
  Миттю кульгавість зникла, коли чоловік полетів до Ніка. Коли він зробив випад, тростина перекинулася в його руці, і золота голова полетіла прямо до грудей Ніка.
  
  
  Нік був готовий. В останню мить він упав на коліна і взяв тростину обома руками. У той же час він підставив плече чоловікові під живіт із усім упором у ногах.
  
  
  Кинувши тростину за спину, Нік двічі вдарив Ділера ззаду по шиї. Він упав, слабкий, але не здався.
  
  
  Незалежно від цього.
  
  
  Нік швидко закріпив ноги власним ременем, а потім руки кушаком, який він зірвав із фіранки. Потім він узяв тростину і нахилився над Торговцем, перекочуючи людину на спину.
  
  
  "Про вірус?"
  
  
  "Так."
  
  
  «Ви маєте рацію, ми не могли так швидко зруйнувати формулу. Принаймні замало, щоб відтворити її».
  
  
  Нік легко знайшов голку в золотій голівці тростини. Дилер справді посміхнувся, коли Нік притиснув її до його м'ясистої частини стегна.
  
  
  Через шістдесят секунд Нік упустив тростину і відкинувся навпочіпки, щоб запалити сигарету.
  
  
  "Скільки?" - спитав він, простягаючи цигарку чоловікові.
  
  
  "Ні, я її ніколи не використовував".
  
  
  "Ага, - прошипів Нік, - вони уб'ють тебе з часом".
  
  
  "Говорячи про час, це займає від трьох до п'яти хвилин".
  
  
  "Я знаю", - видихнув Нік. "Пам'ятаєш?"
  
  
  "О так." Пауза. "Хела?"
  
  
  Мертва. Вона зробила собі ін'єкцію.
  
  
  Торговець знову посміхнувся. "Гарна дівчинка".
  
  
  Нік сидів і курив, дивлячись, як починається піт.
  
  
  "Хто ти, якщо ти був насправді?" - спитав він нарешті.
  
  
  "Було б це дійсно важливо, якби ви знали?" - відповів хрипкий голос.
  
  
  "Ні не зовсім."
  
  
  Через п'ять хвилин усе було скінчено. Нік двічі перевірив пульс, щоб переконатись, а потім спустився вниз до розподільної коробки. Він підключив дроти і поїхав до Бентлі.
  
  
  Відразу завівся потужний двигун. Нік увімкнув передачу і в'їхав у ворота маєтку. Він повернув до дороги до гори. Він досяг височини над замком, коли перший вибух вразив мирну швейцарську сільську місцевість. До того часу, як він зупинив машину, ще четверо вразили повітря, і шале прямо під ним охопило полум'я.
  
  
  Він почекав, поки не залишиться нічого, крім величезної вогняної кулі, що означає, що ніщо всередині ніколи не буде ідентифіковано, а потім почав спускатися з гори на холостому ходу.
  
  
  Відразу після цього він витяг з кишені нову пачку цигарок і розгорнув її.
  
  
  Він зупинився, коли запальничка була на півдорозі до кінчика, але тільки на мить.
  
  
  Коли різкий турецький дим заповнив його легені, він подумав, що принаймні це була повільна смерть.
  
  
  
  
  
  
  
  
  Night of the Warheads
  
  
  Ніч боєголовок
  
  
  
  Нік Картер
  
  
  Killmaster
  
  
  Ніч боєголовок
  
  
  Присвячується співробітникам таємних служб Сполучених Штатів Америки.
  
  
  Перша глава.
  
  
  Нік Картер стояв біля величезного вікна нагорі вілли, дивлячись на м'яко падаючий сніг. Дим потік із куточка його рота, коли його могутні плечі ще сильніше втягнулися в дорогий білий смокінг.
  
  
  У великій кімнаті вілли, позаду і нижче того місця, де він стояв, до його вух долинав легкий дзвін порцеляни та столового срібла.
  
  
  Стіл готувався до званого обіду, який давав того вечора Ніколас Карстокус.
  
  
  Ось що він їй сказав. - «Просто невеликі збори, обрані люди, щоб відсвяткувати моє звільнення від американських податків і річницю мого першого місяця у чарівному маленькому князівстві Андорра!»
  
  
  Далеко внизу фари висвітлювали темряву дороги, що веде з Андорри-ла-Велья, столиці країни.
  
  
  "Минув уже місяць", - подумав Картер, підносячи до губ келих різкого місцевого червоного вина.
  
  
  І сьогодні ввечері може прикрасити те, що спочатку було місією "шматок пирога". Дехто помилився…
  
  
  Невеликий потужний спортивний автомобіль зупинився на подвір'ї внизу. Двигун раптово затих, і двері з боку водія відчинилися, відкривши бачення в білому кольорі.
  
  
  Але Картер майже її не бачив. Він уже був на півдорозі вниз сходами і попрямував через велику кімнату. Він поставив порожній келих і цигарку на стіл у фойє і відчинив масивні, посипані міддю двері.
  
  
  Вона стояла, посміхаючись, її палець готовий був зателефонувати до дзвіночка.
  
  
  «Сеньйорита де Нерро. Я рада, що ви тут.
  
  
  "Сеньйор Карстокус".
  
  
  Її рука в білій рукавичці відповідала знанням та досвіду її класу. Картер взяв довгі пальці у свої і ніжно провів губами по тильній стороні рукавички.
  
  
  Його очі блукали від білих туфель, розглядаючи стрункі ноги та стегна під чорно-білою шовковою сукнею. Її плечі були закутані в білу накидку з горноста, яка була витончено розсунута спереду, оголюючи глибокий виріз її корсажа і велику опуклість її ледь прихованих грудей.
  
  
  Потім очі його знайшли.
  
  
  «Ніколас, будь ласка… Нік був би ще кращим».
  
  
  Її посмішка розпливлася на рівних білих зубах. «І я віддала б перевагу Арманду».
  
  
  "Нехай буде так", - сказав Картер, відступивши вбік і знімаючи накидку з її плечей, коли вона пройшла повз нього в хол.
  
  
  Вона була найвищою жінкою, особливо для іспанки. Її дуже довге і дуже темне волосся, яке тепер торкалося її оголених плечей, мали червонуваті відблиски і були досить природними завитками, щоб вони чудово підстрибували під час руху.
  
  
  Побачивши порожню кімнату, вона зупинилася і зробила поворот на три чверті.
  
  
  "Я рано?"
  
  
  "Зовсім ні. Я сказав вам, що це буде дуже маленький званий обід».
  
  
  Усвідомлення промайнуло в її високому чолі і чорних, схожих на візок очах. "Наскільки маленький?"
  
  
  «На двох», - з усмішкою відповів Картер, передаючи вкрасти служниці, що безшумно з'явилася.
  
  
  Низький хрипкий сміх вирвався з тонкого горла Арманди. "Я не здивована. З моменту вашого прибуття в Андорру ви придбали репутацію людини багатої, загадкової... і розпусної!»
  
  
  "Але, моя люба Армандо, - сказав Картер, його очі нахабно ковзали по опуклості атласної шкіри над її декольте, - хіба це не ті причини, з яких ти прийняла моє запрошення?"
  
  
  Її очі зустрілися з його непохитним поглядом. "Звісно." І знову сміх, від якого в Картера пробігла тремтіння.
  
  
  Це була жінка років тридцяти, яка проїхала кожною столицею Європи. Жінка, чиє мистецтво спокуси було легендарним, а коханці були відкинуті, залишилися з розбитим серцем та гаманцем.
  
  
  І вона практично визнавала, що ті самі риси, які вона щойно передала Картеру, були рисами, які робили його привабливим.
  
  
  Вечір обіцяв бути чудовим.
  
  
  "Напій?"
  
  
  "Вино, будь ласка", - сказала вона. «Але французької. Місцеві речі мене дратують».
  
  
  Картер попросив пляшку французького білого на ім'я та рік у старої служниці, яка кивнула і вислизнула так само беззвучно, як і з'явилася.
  
  
  "Балкон?" - сказав Картер, показуючи на сходи. «З вікон відкривається чудовий краєвид на Андорра-ла-Велья, а також великий зал вілли».
  
  
  "Чарівно".
  
  
  Картер узяв її під руку, і вони разом піднялися сходами.
  
  
  Сніг тепер трохи посвітлішав, і, як це часто буває у високих горах, у похмурій погоді утворилися розриви, які дозволяли місячному світлу проливатися та освітлювати краєвид.
  
  
  Вогні Андорри-ла-Велли та її спорідненого села на березі вузької річки Ліс-Ескальдес горіли, як безліч крихітних маяків, крізь уривчасті пластівці білизни. За межами двох сіл долина в мирному сні простягалася вгору до величних білосніжних піків, що оточували її з усіх боків.
  
  
  "Це красива країна", - прошепотів Картер їй у плече.
  
  
  Вона кивнула, її сильне підборіддя і аристократичний ніс ледь хиталися. "Ви знаєте, що сказав Наполеон, коли вирішив обійти Андорру в 1804?"
  
  
  "Ні."
  
  
  «Це занадто, щоби вторгатися в музейний експонат! »
  
  
  Картер усміхнувся, але не відповів, коли маленька іспанка збігла сходами з підносом, залишила його поряд з Картером і вийшла.
  
  
  Так, можливо, Бонапарт обійшов Андорру у своєму завоюванні світу. Але хтось - можливо, росіяни, можливо, одна з наймогутніших і найамбітніших країн третього світу - вирішила вторгнутися у крихітне князівство більш сучасним способом.
  
  
  У цьому полягала місія Ніка Картера: з'ясувати, хто раптово зацікавився Андоррою, з'ясувати, що вони роблять, та зупинити їх.
  
  
  "За Андорру", - сказала Арманда де Нерро, повернувшись до Картера і піднявши келих.
  
  
  "І красу", - відповів Картер, злегка торкнувшись своєї склянки, щоб створити ідеальний дзвінкий звук.
  
  
  Вона пригубила вино і уважно подивилася на грубе обличчя Картера через келих.
  
  
  "Ви грек?"
  
  
  "Греко-американець", - відповів Картер і продовжив завчену історію прикриття. «Я народився і виріс у Нью-Йорку і прожив там більшу частину свого життя. Близько двох років тому я емігрував до Парижа».
  
  
  "А тепер ви живете в Андоррі".
  
  
  "Не зовсім. Я беру тривалу відпустку, щоб подивитися, чи підходить мені клімат. Ця вілла здається в оренду на шість місяців».
  
  
  Арманда відірвала погляд від нього і знову подивилася на сніг, що падав.
  
  
  "А ти?"
  
  
  "Я живу в Андоррі, тому можу бути недалеко від моєї країни".
  
  
  "Іспанія?"
  
  
  "Так."
  
  
  Але чому б тобі просто не жити в Іспанії?
  
  
  Її чарівна темна голова трохи нахилилася. "Це, сеньйоре, дуже довга історія".
  
  
  "Я хотів би це почути", - сказав Картер і подумав, щоб подивитися, чи погодиться це з тим, що я вже знаю!
  
  
  Її темні очі пильно глянули на нього. "І я, Нік, хотів би почути, чому ти залишив країну достатку, Сполучені Штати".
  
  
  "Туше", - сказав Картер і потягнувся за пляшкою, щоб наповнити їх склянки. "Можливо, Армандо, перш ніж цей вечір закінчиться, ми дізнаємося багато один про одного".
  
  
  "Можливо".
  
  
  Її посмішка була як тисяча вогнів, запалених одночасно. Але, як не дивно, подумав Картер, він не розтопить жодного кубика льоду.
  
  
  «Здається, пам'ятаю ім'я… Карстокус. Я думаю, Афіни ... »
  
  
  Картер відповів на її пильний погляд легкою усмішкою, що згинає його губи. Він не пропонував просвітлення.
  
  
  «Ах, так, тепер я згадала! Самозваний генерал. Він був лідером банди бунтівних комуністичних партизанів наприкінці війни. Він убивав як греків, і німців, коли союзники пронеслися через Грецію у бік Болгарії».
  
  
  Посмішка Картера стала ширшою, але він не змінив байдужого ухильного виразу очей. Жінка випробовувала його. Вона, мабуть, була поінформована колись того дня, а може, напередодні, про його біографію та історію Костянтина Карстокуса.
  
  
  Вона цькувала його, і цього разу Картер відповів.
  
  
  "Мій дядько. Зрештою його розстріляли як комуністичний підбурювач черні».
  
  
  "Але ви не мали з ним зв'язку?"
  
  
  "Ні", - відповів Картер. «Насправді, якраз навпаки. Мій батько дуже відрізнявся від свого брата, був дуже занурений у капіталізм. Я знаю лише свого дядька. Я ніколи не зустрічав цю людину».
  
  
  «Зрозуміло. Жаль. Судячи з розповідей, які я чув, він, мабуть, був справжнім чоловіком».
  
  
  "Можливо. Його ім'я рідко вимовлялося у нашому домі».
  
  
  "Отже, ви не схвалюєте політику свого дядька?"
  
  
  Ось воно, відкрите питання. Але Картер був врятований від відповіді на якийсь час.
  
  
  "Сеньйор Карстокус?" Темноволоса маленька жінка стояла вгорі сходів.
  
  
  "Сі, Естрелліта?"
  
  
  «Вечеря, сеньйоре, подана».
  
  
  "Грасіас", - сказав Картер і повернувся до гості. "А чи не закусити нам?"
  
  
  Арманда де Нерро ковзала по ньому, поки її пружні груди не притулилися до його грудей.
  
  
  Вона була справді високою, досить високою, їй достатньо було лише нахилити голову, щоб торкнутися його губами.
  
  
  Це був бурхливий поцілунок, сповнений пристрастей та обіцянок.
  
  
  І Картер повертав його тим самим, поки вона обережно не відсторонилася.
  
  
  "Закуска", - видихнула вона, ледве прикривши губи.
  
  
  "І, я сподіваюся, це ознака, - відповів Картер, - майбутнього".
  
  
  "Подивимось", - сказала Арманда хрипким і чуттєвим голосом.
  
  
  Картер пішов за її стегнами, що погойдувалися, вниз по сходах, вигин його губ був швидше глузуванням, ніж посмішкою.
  
  
  Так, дійсно, пройшов уже цілий місяць з того часу, як він застовпив пляж за три тисячі або більше миль на захід від крихітного князівства Андорра.
  
  
  Цілий місяць, а між ними багато тіл.
  
  
  Другий розділ.
  
  
  Очі за заплющеними віками здавалися чорним льодом. Вони здавались сумнівними, але вони перетравлювали кожен рух, кожен рух на залитому місячним світлом пляжі у двохстах ярдах нижче.
  
  
  Їх було вісім, вони двома групами присіли на піску. Деякі курили, світлячки на кінцях цигарок світилися за складеними долонями. Ще двоє – з боків праворуч та ліворуч від них – служили охоронцями для чоловіків на пляжі.
  
  
  Натреновані вуха та крижані очі Ніка Картера вже посіли своє місце у тропічному лісі позаду нього.
  
  
  Знизу йшла розмова, приглушена і приглушена, але відстань була надто великою, щоб спостерігач у чорному міг уловити більше, ніж випадкове слово.
  
  
  Але акценти він уловив, дозволивши собі висновки.
  
  
  Вони були багатонаціональними. Напевно, деякі з них говорили більше, ніж своєю рідною мовою, англійською.
  
  
  Отже, вони спілкувалися англійською з сильним акцентом іспанською, французькою та італійською.
  
  
  Вони переїхали одразу після заходу сонця, по два за раз, всі з різних боків.
  
  
  Їхнім одягом була широка біла верхня блуза та штани юкатекського селянина. Коли вони вислизнули з джунглів, зброї не було видно. Але незабаром після того, як вони зайняли позицію на пляжі, з-під їхнього одягу та з плетених сумок на їхніх стегнах здалося озброєння.
  
  
  Здебільшого це були старі гвинтівки: карабіни М-1 та Енфілдс, які виглядали так, ніби вони були такими ж старими, як у війну бедуїнів, коли гуркотіли танки Роммеля.
  
  
  Також були револьвери Smith і Wesson.38s. Щоб убити когось одним із них, був потрібен пекельний стрілець. Про які було сказано, що найкращий спосіб поранити людину з ним - це кинути його в нього.
  
  
  Найновішим був пістолет-кулемет Beretta Model 12.
  
  
  Картер уже зробив уявну замітку, що першим піде на той світ начальник із «Береттою». Не лише через його зброю, а й через те, ким він був.
  
  
  Нельс Помрой, із ЦРУ, на пенсії. Принаймні офіційно.
  
  
  Насправді Помрой вирішив - після виходу на пенсію на два роки раніше - зайнятися бізнесом для себе, використовуючи досвід і контакти, які він придбав під час роботи в компанії.
  
  
  Він став брокером різних міжнародних убивць у всьому світі.
  
  
  Ви хочете, щоб десь застрелили бізнесмена чи політика? Просто зв'яжіться зі старим Нельсом. За солідний відсоток гонорару він знайде вам людину для роботи.
  
  
  І коли вбивства йшли повільно. У Помроя була друга, навіть прибутковіша побічна лінія: продаж зброї.
  
  
  Це була його поточна справа тієї ночі на мексиканському пляжі.
  
  
  Завдання Картера полягало в тому, щоб зупинити постачання зброї і, що важливіше, вивести з бізнесу Нелса Помроя… назавжди.
  
  
  Він став великою перешкодою для своїх колишніх працедавців.
  
  
  Це не було б великим змаганням. На відміну від чоловіків на пляжі, Картер наїжачився останніми новинками.
  
  
  Під його лівою пахвою лежав 9-міліметровий пістолет ближньої дії «Беретта», глушник лоскотав йому нижню частину лівої руки.
  
  
  Його улюблений пістолет Люгер, Вільгельміна, не впоралася б із цим завданням.
  
  
  Причина?
  
  
  Все обладнання, яке несе Картер, буде знищено, коли роботу буде завершено. Начальник AX Девід Хок чітко дав зрозуміти ці інструкції.
  
  
  «Жодних слідів, N3, навіть гільзи. Я хочу її, ніби вас чи їх ніколи не було».
  
  
  Пістолет-кулемет "Беретта 93R" висів низько, за західним зразком, на правому стегні. Його шкіра була оброблена пластиковою підкладкою, що зменшує тертя.
  
  
  93R також не відповідав заводським специфікаціям. Було встановлено глушник, а також механічно оброблені пружини, призначені для перезаряджання патронів.
  
  
  Вони зробили Беретту тихим убивцею.
  
  
  Поруч із ним лежала одна з найкращих штурмових гвинтівок підполковника Узі Галя: штурмова гвинтівка «Галіл». Вона була модифікована для стрільби 5,56 патронами з тією ж точністю і надійністю, що і його старший брат АК-47. Вогнева міць була більш ніж достатньою: подовжений магазин із сорока дев'ятьма патронами в магазині та одним у гвинтівці чекали дій.
  
  
  А для спостереження він мав інфрачервоні окуляри, щоб бачити кулі на їхньому шляху, і щоб його руки були вільні для роботи.
  
  
  Картер дозволив собі кинути погляд. Територія Кінтана-Роо, півострів Юкатан, Мексиканська Республіка. Самотній пустельний пляж з м'яким піском, що виходить на багато миль вологих, вологих від пари тропічних джунглів і тропічних лісів.
  
  
  «Не дуже гарне місце, - подумав він з гримасою, - але все ж таки гарне місце для смерті».
  
  
  * * *
  
  
  «Вони називають себе латиноамериканцями – борцями за свободу. Це невелика група, яка не входить до інших, тому досі ми не приділяли їм особливої уваги».
  
  
  Девід Хок зробив паузу, щоб відпити каву, що димить, у правій руці.
  
  
  Вони знаходилися в офісі Хока в будівлі Amalgamated Press and Wire Services, Дюпон Серкл, Вашингтон, округ Колумбія.
  
  
  Права рука Хоука повернула чашку на стіл. Ліва тримала сигару. Добре прожований кінець розітнув йому губи і знайшов жолобок між зубами.
  
  
  «Наскільки ми можемо судити, «латиноамериканці за свободу» – заколотники. Вони влаштовують випадкові теракти, з усіма сторонами як цілі. Бомба тут, там рейд. Чорт, вони навіть убили одного правого диктатора, а потім повернули праворуч. і намагалися вбити соціаліста, що змінив його! "
  
  
  Досі Картер сидів мовчки, курив, перетравлюючи кожне слово свого боса і зберігаючи його в комп'ютерному банку пам'яті.
  
  
  Тепер він ставив запитання.
  
  
  "Безлади заради заворушень?"
  
  
  "От і все. Ми не могли їх притиснути, і Бог знає, у нас там і так достатньо проблем, тому ми проігнорували їх. Росіяни та Фідель залишили їх у спокої, тому що заворушення - це теж назва їхньої гри. Чорт, вони завдавали нашій стороні стільки ж клопоту, скільки й марксистським повстанцям, як вирішили комуністи, нехай грають».
  
  
  «Але тепер вони приєдналися до всесвітньої терористичної спільноти».
  
  
  "Схоже на це", - сказав Хоук, задумливо жуючи сигару. "Це трапляється. Права Ірландської ІРА разом із італійською червоною бригадою.
  
  
  Палестинці допомагають туркам, що повстали. Це все обмін люб'язностями”.
  
  
  «Отже, ми присікаємо латиноамериканців за свободу у зародку, перш ніж вони сформують коаліцію?»
  
  
  "Вірно", - відповів Хоук. І є ще одна причина. Пам'ятаєте Нелса Помроя?
  
  
  Зуби Картера сильно вдарилися об кінчик фільтра сигарети. "Так, я знаю його і про нього".
  
  
  «Він той самий чоловік, – сказав Хоук. «Ми хочемо, щоб він помер. Ми вважаємо, що він є посередником у цій угоді з баскськими терористами. Ймовірно, це свого роду компроміс; ми не знаємо. Але найкращий спосіб зупинити це – отримати Нельса та зброю».
  
  
  Картер затиснув цигарку. "Коли і де?"
  
  
  «Товар уже в дорозі, лівійське вантажне судно, зірка Тріполі. Воно прибуває завтра ввечері до Маріанао, Куба».
  
  
  "Куба?" - спитав Картер. "Я думав, ви сказали, що вони не підтримуються Фіделем ..."
  
  
  Ні. Жодної допомоги. Це строго договір між басками та латиноамериканцями за свободу. Фідель, мабуть, просто відвертає голову і дозволяє невеликому імпорту-експорту відбуватися у своєму порту».
  
  
  "Як проміжна станція", - додав Картер.
  
  
  "Цілком вірно. У сертифікаті кінцевого використання обладнання вказано Нікарагуа з метою захисту. Ми всі знаємо, що це неправда. Ми думаємо, що товари будуть доставлені вантажівкою з Маріанао по суші в Кабо-Сан-Антоніо. Звідти нічним поромом на Юкатан. Висадка пляжу – затока приблизно за двадцять миль на південь від Пунта-Ерреро. У мене є координати”.
  
  
  Картер заплющив очі і подумки представив карту. Коли він знову заговорив, його голос був низьким монотонним, передаючи те, що його очі бачили на задньому боці повік.
  
  
  «У той час канал Юкатана становить близько ста двадцяти п'яти миль завширшки від краю Куби до краю Кінтана-Роо».
  
  
  "Вірно", - відповів Хоук. «Шматок пирога для контрабандиста, який добре володіє вітрилом та румпелем».
  
  
  "Коли?"
  
  
  «Ми розраховуємо післязавтра. Ми припускаємо час прибуття близько півночі або трохи раніше, щоб вони могли повернутися на Кубу до світанку».
  
  
  "Є якісь подробиці, крім того, що доставка не знижується?"
  
  
  Стурбований похмурий погляд ковзнув по лобі Хоука, але швидко зник, коли з його товстого горла вирвався смішок.
  
  
  «Припинення доставки та ліквідація Помроя - це головний удар, але я був би страшенно дурний, якби подумав, що ви не захочете довести справу до кінця, N3».
  
  
  «Дізнатися, яку послугу хочуть мати баски за зброю?»
  
  
  «Це було б великою підмогою».
  
  
  Картер замовк, уважно вивчаючи все, що сказав йому Хоук, та його власні думки. Коли все це було ідентифіковано, каталогізовано та занесено до архіву, він розплющив очі і знову заговорив.
  
  
  «Я намагатимуся це з'ясувати».
  
  
  «Це допоможе, – сказав Хоук, – але цього недостатньо для ризику, якщо ви розумієте, про що я. Головний пріоритет - це зброя, Помрой та секретність. Я не хотів би, щоб вас залишили мертвим і не залишилися сліди. "
  
  
  "Вірно. Як мені прибути туди?"
  
  
  «Приватний рейс до Меріди. Із боєприпасами проблем не буде. Джип чекатиме. Якщо у вас виникнуть питання, ви купуєте сизаль з Гамільтон Хемп Індастріз, Даллас. Я маю документи».
  
  
  "Я хочу бути на пляжі до світанку післязавтра, перш ніж вони розійдуться або зустрінуться".
  
  
  "Немає проблем. Але чи весь день у цих джунглях? Буде спекотніше, ніж у пеклі».
  
  
  "Я був тут раніше."
  
  
  Потім Картер усміхнувся.
  
  
  «Крім того, настане ніч, буде ще спекотніше».
  
  
  * * *
  
  
  Картер потягнувся, не видавши ні звуку, і не поворухнув листом вологого зеленого навісу, що прикриває його.
  
  
  Це було біса довге очікування ще до світанку, щоб ...
  
  
  Хронометр на його лівому зап'ясті показав 22:35.
  
  
  Якщо припущення Хоука було вірним - а в умі Майстра вбивці не було жодних сумнівів, то корабель зі зброєю скоро увійде.
  
  
  Рух його правому флангу ярдів на сто тому. Зліва від нього швидко пролунали ті ж звуки.
  
  
  Він на мить напружився, а потім швидко розслабився.
  
  
  Настав час годувати мулів, яких вивели, щоб утворити в'ючний поїзд.
  
  
  Невдовзі знову стало тихо, тільки звук хвиль, що набігали, порушував тишу.
  
  
  Він чекав до 23:00.
  
  
  А потім він з'явився приблизно за милю, що блимає світло.
  
  
  Три довгі, два короткі і ще три довгі.
  
  
  Рух та приглушені крики чоловіків на пляжі. Один з них направив потужний спалах у бік моря і повторив те саме.
  
  
  Через десять хвилин на сірому горизонті матеріалізувалося вітрило. На очах у Картера полотно спустили і згортали люди, що там там.
  
  
  А потім стійке пихкання зсередини досягло його вух. У міру того, як звук ставав все гучнішим, човен ставав дедалі більше.
  
  
  Це був тридцятифутовий креветочник з підйомними кранами по лівому, правому та кормовому напрямкам. Зазвичай ці сталеві важелі використовувалися, щоб плисти піднімати сіті з уловом на борт корабля.
  
  
  Але сьогодні їх буде використано для розвантаження ящиків зі смертю.
  
  
  Шкіпер був добрий. Він повернув гвинт човна якраз у потрібний час, щоб ніс і кіль торкалися берега. Човен ледве перестав нишпорити, коли в роботу пішли крани лівого та правого борту.
  
  
  Готові руки чекали, і Картер міг чути бурчання та зітхання, коли вони пливли через прибій разом із обладнанням.
  
  
  Двоє з восьми чоловіків відкололися, йдучи назад у дерева.
  
  
  Картер припустив, що їх послали за мулами. За кілька хвилин припущення підтвердилося, коли двоє чоловіків знову з'явилися. Кожен із них вів за собою низку з десяти мулів.
  
  
  Настав час розпочати гру.
  
  
  Картер убезпечив свій розум, заблокувавши все, окрім моменту.
  
  
  Як темна тінь, Картер ковзнув на ноги. Він перекинув «Галіл» через плече і поправив шнур так, щоб його дуло ледве торкалося його правого стегна.
  
  
  Потім, одягнувши окуляри з інфрачервоними лінзами на очі, він вийшов.
  
  
  Подібно до безформного мовчазного привиду, він ковзав крізь густий підлісок.
  
  
  Вартовий праворуч виглядав нудним. Він притулився до дерева і прислухався до того, що відбувається на пляжі. Стару гвинтівку Енфілд він тримав на руках, як спляче немовля.
  
  
  Тихо Картер витяг Х'юго, його тонкий, як олівець, стилет, з піхов на правій нозі.
  
  
  Вартовий був на відстані одного удару серця від пекла, коли він відчув присутність Картера. Його голова саме поверталася, коли лещата лівої руки Картера обхопили його горло.
  
  
  Голова піднімалася і відкидалася назад, коли залізна голка натрапила на плоть.
  
  
  Єдиним звуком був булькаючий скрегіт.
  
  
  Тільки-но тіло померло, як Картер знову рушив з місця.
  
  
  В лісі було тихо, вітер шелестів деревами. Іноді від тіні, що стрімко рухається, тікала тварина.
  
  
  Але навіть маленький уродженець джунглів, що ковзає в страху, робив більше шуму, ніж Killmaster N3.
  
  
  Другий вартовий стояв у центрі широкої галявини. Його гвинтівка недбало трималася в лівій руці, поки руки смикалися із застібкою-блискавкою на ширинці.
  
  
  Він щойно полегшився... востаннє.
  
  
  Одним рухом Картер вклав стилет у піхви, присів на краю галявини і витягнув «Беретту» з глушником з-під лівої руки.
  
  
  Не знаючи, що на нього чекає смерть, хлопець зробив три кроки до Картера.
  
  
  Лише два, доки він був живий.
  
  
  Куля вагою 240 гран вибила кісткові стружки з його грудини, залишивши дірку розміром із кулак у середині грудей. Його рот зробив "О", а очі розширилися від шоку.
  
  
  Вони ще були відкриті, коли він кинувся обличчям у траву джунглів.
  
  
  "Перший і другий готові", - подумав Картер, але це був лише початок.
  
  
  Тепер він зигзагоподібно рухався, як завжди, до пляжу.
  
  
  Більше половини завантаження вже виконано. Лише шість мулів залишилися порожніми. На решту було перекинуто пакунки з клейончатої шкіри.
  
  
  Вони працювали швидко і ефективно, в командах: двоє розпаковували, четверо завантажували мулів і двоє скидали дерев'яні ящики в глибоку яму, яку викопали на краю джунглів.
  
  
  Залишаючись за п'ятдесят ярдів у тіні листя, Картер маневрував паралельно березі, поки не опинився на прямій лінії з ямою. Потім він попрямував ліворуч, поки шкарпетки його чобіт не торкнулися піску.
  
  
  Двоє несучих ящиків із навантаженими руками рушили до нього пляжем. Коли вони були на краю ями. Картер вийшов із тіні.
  
  
  "Це ти, Карлос?"
  
  
  "Сі" прогарчав Картер.
  
  
  "Беретта" прохрипіла, потрапивши прямо в обличчя чоловікові. Воно розпалося і приєднався до задньої частини черепа, коли він звалився в яму.
  
  
  - Madre de Dios, - булькав інший, хапаючись за антикварну кобуру на стегні.
  
  
  Він покотився убік, коли Картер знову вистрілив. Перша куля "Беретти" потрапила йому в праве плече, розгорнувши його до упору. Картер усадив дві кулі ззаду в шию, але не встиг.
  
  
  Мексиканцю вдалося видати крик не лише від болю, а й від подиву якраз перед смертю.
  
  
  Він був досить гучним, щоб попередити його товаришів за тридцять ярдів від нього. Картер пірнув у дерева, як тільки вони відчинилися за ним.
  
  
  Все пекло вибухнуло, можливо, зарано, але Картер знав, що йому просто потрібно зробити все можливе.
  
  
  Четверо, лишилося шість.
  
  
  Стрілянина з пляжу посилилася, і все зосередилося там, де раніше була моторошна постать у окулярах.
  
  
  Тепер він рухався, буквально пробираючись крізь густий підлісок, назад до своєї вихідної точки старту на височини. Зосереджена стрілянина з карабінів та 38-х заглушила звук його руху. Він спритно сховав "Беретту" і скотив "Галіл" з плеча.
  
  
  До того часу, як він дістався місця снайпера, він уже відстебнув складний приклад Gain від армійського перетинчастого ременя на поясі. Через десять секунд після того, як він упав животом у вже розтоптане листя, ложа була на місці, а складні сошки були відкорковані з-під ствола.
  
  
  Потім Картер простяг руку і великим пальцем підняв нічний приціл.
  
  
  «Галіл» був готовий, на п'ятдесят набоїв, з додатковою сотнею набоїв у двох запасних магазинах, що звисають з пояса Картера.
  
  
  Галіл був забезпечений полум'ягасником, тому він вирішив, що він годиться для випуску півтора магазину - можливо, цілих два - з цього місця, перш ніж вони його засікнуть.
  
  
  Якби хтось ще залишався живим для цього.
  
  
  Завдяки тому, що Galil легко переміщався, він зробив швидке сканування.
  
  
  Тепер це була гра очікування. Вони замовкли після першого удару штурму. Двоє пірнули за зубчастий кіготь каміння біля води. Нельс Помрой небезпечно виглядав через дві ящики, що залишилися. Він був тим, хто мав пістолет-кулемет «Беретта», і Картер знав, що він мав отримати кулю першим. Але розрахунок був неправильним.
  
  
  Нехай буде так.
  
  
  Інші троє прорвалися на кілька футів у те, що вони вважали захисною тьмою дерев.
  
  
  З нічним прицілом «Галіла» та інфрачервоними окулярами Картер застрелив двох із них одночасно: одного, частково прихованого за деревом, іншого, що рухається прямо вглиб суші.
  
  
  Він глянув у задній, відкидний L приціл і випустив одну чергу, а потім ще одну.
  
  
  Потрібна була лише одна черга. Вона прошивала хлопця від пупка до шиї.
  
  
  Було дуже мало звуку та майже не було спалахів.
  
  
  Просто дуже тиха смерть із темряви.
  
  
  Людина за деревом почала дико стріляти. Він вистрілив п'ять разів, все безцільно, перш ніж його стара рушниця застрягла.
  
  
  Вилаявшись, він кинув гвинтівку і кинувся до берега.
  
  
  Чому Картер не знав.
  
  
  Але чоловікові було байдуже.
  
  
  За п'ять футів від відкритого місячного світла Картер потрапив у синю спину білої сорочки бігуна через фут вона стала тьмяною, темно-червоною.
  
  
  Тканина розлетілася на шматки, плоть вибухнула, коли нежива постать упала на пісок і покотилася.
  
  
  "У них є Хуліо та Ортега!"
  
  
  "Я бачу, чорт забирай!"
  
  
  "Скільки їх там?"
  
  
  «Як, чорт забирай, я дізнаюся? Я бачив лише одного!»
  
  
  Все це кричало від каміння до ящиків і назад.
  
  
  Рух за скелями.
  
  
  Картер обстріляв їх довгою серією, а потім ще однією. Всюди летіли кулі, і рух припинився.
  
  
  Третя людина, що сховалась у дерева, тепер зосередилася на позиції Картера. Картер чув, як він наближається повзком із лівого флангу.
  
  
  Картер здійснив поворот «Галіла», посилаючи кулі з обох боків ящиків. Не можна стріляти прямо в них і намагатися потрапити в людину з пістолетом-кулеметом Помроя.
  
  
  Якщо вибухне одна шухляда, вони можуть вибухнути все, забравши з собою Картера.
  
  
  Крадуться збоку вже близько. Картер клацнув клямкою магазину і жбурнув майже порожній контейнер для куль у темряву.
  
  
  Хлопець із пістолетом-кулеметом відразу ж відкрив вогонь на звук, далеко праворуч від Картера.
  
  
  Залишивши "Галіл", Картер, як змія, ковзнув назад зі свого снайперського місця. За десять футів від нього він зупинився, витягаючи з піхов пістолет «Беретта» і чекав.
  
  
  Тридцять секунд. Хвилина. Пару хвилин.
  
  
  Тиша, здавалося, висіла, напружуючись, на ниточці.
  
  
  Потім він з'явився, з револьвером у нервовій правій руці.
  
  
  Через інфрачервоні окуляри Картер побачив шок на його смаглявому обличчі, коли він виявив Галіл, що лежить.
  
  
  Хлопець не був спецназівцем. Він прибрав 38-й калібр у кобуру та пішов за "Галілом".
  
  
  Картер був на ньому, як тільки він опинився над автоматом. Приклад «беретти» потрапив йому в череп за правим вухом.
  
  
  Одне бурчання, і він склав карти.
  
  
  Картер перевірив пульс. Рівне. Він мав глибоку рану в тому місці, де його вдарила «Беретта», але він житиме.
  
  
  Картер мав бранця.
  
  
  Він підняв револьвер 38-го калібру і відправив його за витраченим магазином.
  
  
  Знову випадковий вогонь з пляжу.
  
  
  Прикріпивши новий магазин до Галила, Картер рушив ліворуч. За сорок ярдів він повернув до берега. Не дійшовши до піску, все ще в щільному укритті, він сів навпочіпки.
  
  
  Він без зусиль розслабився, дозволяючи всій напрузі перестрілки зникнути з його м'язів.
  
  
  Він лежатиме так, нерухомо, майже не дихаючи, в повній бойовій готовності, стільки часу, скільки буде потрібно.
  
  
  Минуло півгодини, потім годину.
  
  
  "Чуєш щось?"
  
  
  "Нічого."
  
  
  Ще п'ятнадцять хвилин.
  
  
  "Нас залишилося лише троє?"
  
  
  "Схоже на те".
  
  
  Повне терпіння. Прямо як кіт, що переслідує.
  
  
  «Андрію, йди до дерев. Ми тебе прикриємо».
  
  
  "Ісусе…"
  
  
  "Зроби це!"
  
  
  Андре стрибнув зі скель, як переляканий кролик, перебираючи ногами по піску. Він з гуркотом ударився об дерева і врізався в глиб суші.
  
  
  Картер пропустив його.
  
  
  Андре був не мовчазніший, ніж його попередники. Картер чув кожен його рух.
  
  
  Минуло ще півгодини.
  
  
  «Всі вони мертві, крім Тіто, - пролунав голос Андре з п'ятдесяти ярдів.
  
  
  "Є якісь ознаки стрільця?"
  
  
  "Нічого."
  
  
  Хлопець, що залишився за скелями, і Помрою з пістолетом-кулеметом обережно вийшли з укриття. Не менш обережно Андре виліз із-за дерев.
  
  
  «Він, мабуть, втік».
  
  
  "Або ми його застрелили, а він десь мертвий".
  
  
  Картер посміхнувся.
  
  
  "Та гаразд, давайте зганяй разом мулів!"
  
  
  "Господи, ми все ще можемо це зробити Паколо?"
  
  
  "Якщо ми поспішаємо".
  
  
  Картер зачекав, поки всі мули будуть зібрані і прив'язані до довгого ланцюжка. Коли це було зроблено, він рушив, притискаючись до землі.
  
  
  Усі троє стояли разом біля ведучого мула.
  
  
  "Ви можете жити або померти", - сказав Картер тихо і різко.
  
  
  Вони відреагували як один, хапаючись за пістолети та гвинтівки.
  
  
  Картер розрізав першого майже навпіл вісімкою з дула «Галіла», і вистрілив просто на другий.
  
  
  Помрою встиг випустити чергу, яка пронизала повітря там, де був Картер.
  
  
  Але Картер уже кинувся праворуч, вдарився, перекотився і вистрілив.
  
  
  Смиренність, здавалося, заповнила обличчя Помроя якраз перед тим, як потужна хвиля прокотилася по його грудях і відірвала більшу частину голови.
  
  
  Картер підвівся, глибоко дихаючи.
  
  
  На пляжі тепер було тихо. І знову тільки ніжний плескіт Карибського моря порушив тишу.
  
  
  Один за одним він збирав мертвих.
  
  
  На жодному з них не було жодного посвідчення особи, навіть на Помрої, але це було не більше, ніж очікував Картер.
  
  
  У Помроя було п'ять тисяч американських доларів у великих купюрах і щось на зразок карти.
  
  
  Картер поклав гроші та картку. а потім сфотографував особи, які залишилися досить непошкодженими, щоб їх можна було впізнати.
  
  
  Коли це було зроблено, він перекотив їх усіх у яму, яку вони викопали, щоб закопати ящики.
  
  
  Дивно, подумав він, але поетично. Вони викопали собі могилу.
  
  
  Потім він розвантажив мулів і склав повний опис зброї. Коли це було зроблено, він вивалив усе в яму поверх тіл. Потім він повернувся до дерев, щоб забрати того, що він оглушив, того, що інші назвали Тіто.
  
  
  Чоловік пішов.
  
  
  Якось йому вдалося взяти себе в руки і піти. Картер вистежив його на відстані милі вузькою ґрунтовою дорогою з односмуговим рухом.
  
  
  Він ще не встиг дістатися до півторатонної, обтягнутої брезентом вантажівки.
  
  
  Картер перевірив. Пульс зник, і він зрозумів чому. Синьо-чорна шишка прямо за вухом тріснула від напруження бігу. Якби він залишився на місці, струс мозку частково пройшов би. А так він практично наклав на себе руки.
  
  
  Картер швидко сфотографував його обличчя та відніс назад у яму. Йому знадобилося ще дві години, щоб закопати зяючу дірку і зробити так, щоб пляж виглядав так, ніби його ніколи не турбували.
  
  
  Нарешті, повністю закінчивши, він швидким бігом попрямував углиб суші. Вже майже розвиднілося, коли він дістався джипа і попрямував до виходу.
  
  
  "Все з нічною роботою", - подумав він, закурюючи цигарку.
  
  
  Але якимсь чином у глибині душі він знав, що буде друга фаза.
  
  
  Третій розділ.
  
  
  Картер стояв, мовчки оглядаючи стіл, завалений фотографіями та документами. Він був одягнений у коричневі лакси та сорочку під легку куртку сафарі. Праворуч від нього був Девід Хок, а ліворуч – агент внутрішньої безпеки Іспанії Рамон Кубанес.
  
  
  Вони перебували у підвалі Національного палацу в Мадриді, Іспанія. Ця частина підвалу була анклавом спеціальної оперативної групи, яку було створено минулого року для припинення внутрішньої терористичної діяльності Іспанії.
  
  
  Все було вільне, але відповідало.
  
  
  Ідентифікації було зроблено за фотографіями загиблих. Двоє були членами баскського революційного руху. Інші були латиноамериканцями членами Freedom.
  
  
  Завдяки великій роботі вони вигадали метод, згідно з яким латиноамериканці мали платити за зброю.
  
  
  Вбивство.
  
  
  Та кого? На даний момент це поставило їх у глухий кут.
  
  
  "Добре", - прогарчав Хоук, міцно стискаючи незапалену сигару в його точеній щелепі. «Давай ще раз розглянемо всю цю бісову штуку».
  
  
  Загін смертників у складі шести чоловік був відправлений із Південної Америки ще до того, як Картер зіпсував доставку зброї. Кінцевим пунктом їхнього призначення була Іспанія, але куди? Іспанія була великою країною.
  
  
  Достатньо того, що вони були в країні і мали мету. Той факт, що їхнє постачання зброї було зірвано, не завадить їм виконати свою частину угоди. Це було вбивство, щоб зберегти обличчя.
  
  
  Але знову запитання. Кого? І де?
  
  
  Карта, зменшена версія місцевості навколо гір Мансаналь на північному заході Іспанії, була ключем до розгадки.
  
  
  "Я припускаю, - сказав Хоук, - що карта, яку ви підняли, є ключем".
  
  
  «Я згоден», - кивнув Картер, - «але там немає нічого, окрім дикої місцевості та трьох крихітних сіл. Я маю сумніви, що баскські терористи підуть на все, щоб привезти іноземних убивць, щоб убити мера місцевого містечка чи поліцію. офіційний. "
  
  
  «Я думаю, що ви маєте рацію, - сказав Рамон Кубанез. "Хоча вони робили це раніше, я не думаю, що це так зараз".
  
  
  Тільки-но іспанець перестав говорити, як на його поясі спрацював пейджер.
  
  
  «Сподіватимемося, що це все», - сказав він, уже прямуючи до дверей.
  
  
  Картер і Хоук стояли, мовчки міркуючи, доки чоловік не повернувся.
  
  
  "Ми змогли б це дізнатися", - сказав Кубанез, сяючи. «Метою може бути Хуліо Мендес, а місце може бути… тут!»
  
  
  Кубанез тицьнув пальцем у карту в центрі столу.
  
  
  Ніготь молодого іспанця впирався у місце під назвою Паколо.
  
  
  * * *
  
  
  Сонце палило на курну вулицю, як паяльна лампа з блакитного неба.
  
  
  Інформація про Паколо була прямо на носі.
  
  
  Крихітне село, розташоване високо в горах Мансанал, виглядало так, ніби воно виросло з іншого, стародавнього світу. Хатини з саману з бляшаними дахами безладно простягалися по нерівних пагорбах і ненадійно нависали на крутих урвищах.
  
  
  У самому селі вузькі вулички, як злякані змії, тікали від головної брудної вулиці.
  
  
  Готель був чотири крихітних кімнатки над баром.
  
  
  Він виходив те, що служило сільської площею. З того місця, де Картер сидів, потягуючи густу каву, з другого боку площі перед ним стояла вимощена низка маленьких магазинчиків. Крім них, ще кілька халуп з бляшаними дахами підіймалися крутою рукояттю до католицької церкви та невеликого монастиря поблизу.
  
  
  Сама площа була площадкою п'ятдесят на п'ятдесят метрів, на якій було видно траву. У його центрі стояла статуя якогось давно забутого героя, а поруч було споруджено невелику платформу.
  
  
  Саме з цієї платформи Хуліо Мендес закликав проголосувати за...
  
  
  Хронометр Картера показав 11:40.
  
  
  За двадцять хвилин плюс-мінус.
  
  
  Під легкою курткою сафарі сорочка з короткими рукавами, яку він носив, прилипала до шкіри від поту. Піт також вільно тече між шкірою його правої ноги і прив'язаним до неї 9-міліметровим пістолетом Люгер.
  
  
  Ліворуч від хитка ганку, де розвалювався Картер, сидів джип, на якому вони з Рамоном Кубанесом приїхали з Асторги напередодні ввечері. Під двома передніми відкидними сидіннями, під брезентовим полотном, знаходилася 9-міліметрова «Беретта» моделі 12. Вона мала магазин на сорок патронів і ще два повні магазини, приховані під пахвами Картера під його курткою.
  
  
  Використання цієї моделі було ініційоване Рамоном Кубанезом. Воно було легким, 6,6 фунта, коротким, трохи більше шістнадцяти дюймів зі складеним прикладом.
  
  
  Але Кубанес мав ще більш елементарну причину для її використання.
  
  
  «Модель Дванадцять популярна серед терористів Іспанії. Якщо ми скористаємося ними, і все піде не за планом, ніхто не зможе впасти на уряд за безглузде вбивство. Це буде витлумачено як теракт терористичного угрупування проти терористичного угруповання».
  
  
  І в цьому, як вони могли зрозуміти, була суть.
  
  
  Департамент Кубанеса зібрав усе по шматочках, як тільки здогадався, що метою був Хуліо Мендес і що крихітне село Паколо мало стати місцем його страти.
  
  
  Euzkadi Ta Askatasuna – або ETA – довгий час був баскським революційним рухом за незалежність від Іспанії. Нещодавно у керівництві ETA розділилися з філософії.
  
  
  Одна сторона, яку очолює Хуліо Мендес, хотіла припинити використання тероризму і безглуздих вбивств. Інша сторона хотіла ескалації тероризму в Іспанії.
  
  
  Сам Мендес вийшов із комірчини і на законних підставах балотувався у північній баскській провінції.
  
  
  Це була непроста пропозиція. За ним стояло безліч людей Мендеса, але його суперники з баскського руху хотіли його смерті. Також не було секретом, що кілька високопосадовців іспанської армії не довіряли йому і хотіли б його смерті.
  
  
  Картер закурив десяту за день сигарету і через ліве плече глянув на другий поверх будівлі за ним.
  
  
  Як підкріплення Кубанез знаходився прямо над ним в одному з вестибюлів готелю.
  
  
  З другим кулеметом «Беретта» він міг покрити всю площу, головну вулицю та провулки зліва від нього до кінця села.
  
  
  Вони були готові. Картер і Кубанез, навіть якщо мадридські військові та регіональна цивільна гвардія не були такими.
  
  
  Через державу Хоук попередив чиновників у Мадриді, що щось може статися того дня у Паколо.
  
  
  Крім надання Мендесу двох охоронців, військові воліли проігнорувати попередження.
  
  
  Начебто вони справді хотіли його смерті.
  
  
  Може, вони так і вчинили.
  
  
  Латинська політика – дивне поняття.
  
  
  Але місцева версія закону та порядку прислухалася трохи краще. Його звали Хубаньо, і він прислухався до кожного слова, сказаного Кубанезом.
  
  
  Цей край країни Басків навколо гір Мансаналь був країною Мендеса, і Хубаньо не хотів, щоби вибір людей був витрачений на його територію.
  
  
  Він погоджувався з усіма пропозиціями, які Кубанець вимовляв на місцевому діалекті, включаючи те, що найбільше турбувало Картера.
  
  
  Це слово дійшло до кожного чоловіка, жінки та дитини на селі. Коли церковні дзвони продзвеніли опівдні, сповіщаючи про прибуття сеньйора Мендеса в Паколо... залишайтеся вдома!
  
  
  Тепер, якщо не брати до уваги кількох бродячих псів і двох молодших шерифів Хубаньо, що розвалилися біля трибуни виступаючого, вулиця була безлюдною.
  
  
  Картер зітхнув з полегшенням. Він не любив залучати мирних жителів до війни. Якщо невелика площа перед ним невдовзі мала стати полем битви, то тут не було місця для невинних перехожих.
  
  
  Картер напружився.
  
  
  З пагорбів праворуч від нього старий довгий пікап з високими бортами з хрипом проскрипів по похилій кривій і рушив угору по курній головній вулиці.
  
  
  Не доїжджаючи до бару, він повернув ліворуч і з гуркотом вивалився в провулок, залишивши половину ліжка на вулиці. Вантажівка була забита свіжими продуктами.
  
  
  Водій, смаглявий юнак років двадцяти, з довгим чорним волоссям та вибаченням за вуса Панчо Вільї, вислизнув із кабіни. Він підійшов до задньої частини вантажівки і, опустивши задні двері, почав складати на неї ящики з продуктами.
  
  
  Базарний день? Щоб скористатися натовпом, який приходить послухати виступ Мендеса?
  
  
  Може бути. Можливо ні.
  
  
  Картер розслабився в кріслі, але водій і вантажівка залишалися на периферії бачення.
  
  
  Церковний дзвін задзвенів з рівним глухим дзвінком на схилі пагорба.
  
  
  Зіниці сірих очей Картера гойдалися маятником вгору і вниз вулицею.
  
  
  Чи вчинили б жителі села так, як їм сказали?
  
  
  Чи всі отримали звістку?
  
  
  Очевидно, що так.
  
  
  Нічого не рухалося в повітрі, що димить від спеки.
  
  
  Окрім водія пікапа, завантаженого продуктами. Мабуть, він був фермером-дальнобійником звідкись із глибин пагорбів. Він би не зрозумів цього.
  
  
  Чи повинен Картер сказати йому?
  
  
  Він збирався встати зі стільця, коли водій ступив на ганок і попрямував у дорогу.
  
  
  На ньому були вицвілі поношені сині джинси, картата сорочка з хвістом, що розвівається, і білий солом'яний капелюх з широкими полями.
  
  
  Його ноги видавали дивний стукіт по дошках ганку. Картер зрозумів, чому. На ньому були хуарачі – сандалії із плетеної шкіри з підошвою зі старих гумових покришок.
  
  
  Він був на півдорозі до дверей, коли зупинився, дивлячись на Картера.
  
  
  "Буенос-діас".
  
  
  «Buenos dias», - була відповідь.
  
  
  Зняв капелюх по-селянськи, потягнувшись за голову і піднявши його ззаду. Тим самим він на мить закрив його обличчя на знак пошани. Потім він опустив соломинку до рівня талії. Це також було знаком поваги та показувало, що він не озброєний.
  
  
  "Американо?"
  
  
  «Сі», - відповів Картер, відчуваючи, як знайома сверблячка обережності пробігає по його спині, коли чоловік наговорив кілька фраз спотвореною іспанською, яку Картер не зовсім зрозумів.
  
  
  Щось було не так, але Картер не міг цього зрозуміти.
  
  
  "Без поняття."
  
  
  Чоловік знизав плечима. Він зробив один крок до дверей бару і знову зупинився.
  
  
  "Uno cigarrillo... por Favor?"
  
  
  Картер лівою рукою витяг з кишені пачку і витрусив одну.
  
  
  "Грасіас, сеньйор"
  
  
  Картер кивнув і дивився, як спинка картатої сорочки відступила до бару.
  
  
  Чоловік мав вигляд селянина, але щось з ним було не так. Він говорив по-іспанськи, а не по-баскськи, та все ж у його іспанському був дивний акцент.
  
  
  І було щось ще, щось інше, що не пасувало.
  
  
  Перш ніж Картер встиг помацати його, раптовий вогонь машини повернув його увагу на вулицю. "Форд", що ледве біжить, 1950 року з вигнутими крилами, його чорна фарба, сіра від пилу, нахилилася і кинулася до площі.
  
  
  Церковний дзвін, здавалося, брязкав все голосніше, ніж ближче підходила стара машина. Це на мить привернув увагу Картера.
  
  
  Те, що він побачив, викликало з його губ шепіт прокляття.
  
  
  Лінія з восьми ченців, все в традиційному довгому коричневому одязі, спускалася з пагорба від монастиря. Вони йшли гуськом, схиливши голови і схрестивши руки на животах, прямо до площі.
  
  
  «Чорт забирай, - подумав Картер. Hubanyo облажався. Монахам на пагорбі нічого не сказали!
  
  
  Він випростався в кріслі, коли старий Форд досяг краю площі і з гуркотом зупинився. Двоє вартових, що сиділи біля трибуни оратора, рушили до нього. У той самий час величезна пузата туша самого Хубаньо вийшла з іншого боку «Форда». У товстих руках він тримав дробовик, а його чорні очі бігали вгору і вниз по порожніх вулицях.
  
  
  Але він не бачив ченців, що спускалися з пагорба за ним.
  
  
  Нижня половина правої штанини Картера була розділена, а потім застебнута на липучці для легкого доступу до його вічно вірного Люгера, Вільгельмін. Коли дві задні двері форда відчинилися, він ковзнув пальцем по липучці вгорі прорізу.
  
  
  Високий, худий, як очерет людина, з незграбними рисами обличчя і залисинами сивого волосся, звисав із задньої частини седана з боку Хубаньо.
  
  
  Маленька людина в уніформі з сонними очима і млявими рухами вийшла з форда поруч із Картером.
  
  
  Картер подумки вилаявся.
  
  
  Це жалюгідне виправдання для солдата, очевидно, було охоронцем, якого Мадрид надав Мендесу. Він виглядав як пережиток епохи Франка і, як такий, мабуть, ненавидів Хуліо Мендеса і все, що він відстоював, тоді й зараз.
  
  
  Водію було сімдесят. Він уже відкинув голову на сидіння, ніби попрямував до сієсти.
  
  
  Два заступники дісталися «охоронця» Мендеса. Хубаньо розмовляв з Мендесом, вказуючи на маленьку будівлю за ним і хитаючи головою з боку в бік.
  
  
  Якби він пішов униз, це було б незабаром.
  
  
  Коли палець Картера почав відкривати липучку, почувся тихий звук, що рветься.
  
  
  Назвіть це дежавю чи шостим почуттям навченого оперативника, інстинктом виживання, який підтримував Killmaster N3 протягом багатьох місій.
  
  
  Або назвіть це реальністю того, що було: легке похитування старого звукознімача, ченці переходили від одного ряду до іншого у своєму русі.
  
  
  І стукіт гумових кроків по ганку позаду нього.
  
  
  Водiй.
  
  
  Картер не був знавцем мов, але трохи знав місцевий діалект, і Кубанець навчив його більшому за короткий час, проведений разом.
  
  
  Водій безперечно говорив іспанською, але Картер раптово зрозумів, що це не місцевий діалект і навіть не пристойна селянська іспанська.
  
  
  Це була мексиканська іспанська.
  
  
  А потім він згадав хуарачес... мексиканські селянські туфлі.
  
  
  Якщо мексиканцю потрібне зручне взуття для великої роботи, він може носити те, до чого він звик найбільше.
  
  
  Картер повністю розірвав застібку-липучку і набив руку люгером. У той же час він хитнувся праворуч, схопився з стільця і покотився в повітрі.
  
  
  Молодий водій з зубастий посмішка на червоному дереві обличчя стояв у дверях бару. Його руки тримали пістолет, і він уже стріляв.
  
  
  Кулі магнуму запалили спинку стільця, яку Картер щойно звільнив.
  
  
  Картер ударився спиною об ганок, коли Вільгельміна вибухнула. Він трохи промахнувся, але все одно потрапив.
  
  
  Куля потрапила в ліву стегнову кістку хлопця, змусивши його розвернутися. Він спочатку вдарився об стіну животом, забруднивши своєю кров'ю добрий шматок побілілої побілки, перш ніж знову повернутися до другої спроби фігури, що котиться.
  
  
  Картер зробив ще два постріли: один хлопцю в живіт, а другий у голову.
  
  
  Магнум вилетів з його рук, наче на невидимих струнах, і він пригорнувся до стіни. Він був безликим, і його живіт вивергав кров.
  
  
  Картер перекотився на живіт на ганку з «люгером» у простягнутих руках.
  
  
  Навколо нього вибухнуло пекло.
  
  
  Троє бойовиків вискочили із кузова пікапа. У всіх були гавкаючі напівавтомати. Їхній вогонь був цілеспрямовано спрямований на Хубаньо та Мендеса, але здебільшого вони потрапляли до «Форду».
  
  
  Картер за частки секунди поглянув на решту запорошеної сцени.
  
  
  Вісім ченців стояли на одному коліні. З-під своїх мантій вони витягли все від браунінгів до 357-х.
  
  
  Хубаньо боровся з Мендесом на трьох чвертях шляху до будівель, тож вони опинилися поза лінією вогню ченців.
  
  
  Двом заступникам та охоронцеві пощастило менше.
  
  
  Чоловік у формі лежав поруч із «фордом», його тіло було розрізано майже навпіл. Один із двох заступників повернувся на платформу оратора, де тепер лежав і стріляв – коли він міг підняти голову – у пікап. Інший помічник шерифа був поранений у праву ногу і знаходився під фордом, частково прикритий передніми колесами.
  
  
  Довго він не простягне. - подумав Картер.
  
  
  Все сталося швидко. Може секунд десять. І це відбувалося швидше.
  
  
  Кубанез вже відкрив вогонь по ченцях, вбивши двох із них швидким вогнем із Галіла. Інші поспішали на позиції за магазинами та довколишніми скелями.
  
  
  Троє в задній частині пікапа так намагалися пригвоздити Мендеса, що навіть не помітили, що їхній приятель не знешкодив американця на ганку.
  
  
  Картер пірнув у двері бару і побіг через велику кімнату. У задній частині він знайшов вікно. Коли вона не відкривалася, він вибивав її ногою в черевику разом із рамою та рештою.
  
  
  Він пірнув головою вперед. Вдаряючись плечем у пилюку, він перекотився і схопився на ноги, як кіт, «Люгер» готовий пристрелити до біса будь-кого, кого зможе.
  
  
  Він міг бачити їх через лобове скло та заднє скло вантажівки. Усі троє все ще були зосереджені на майдані.
  
  
  Картер був на півдорозі до вантажівки, коли один з них повернувся і попрямував до кабіни.
  
  
  Його наміри були очевидні; він вивезе пікап і зробить з нього танк, що котиться.
  
  
  Він побачив Картера, коли ступив на підніжку. У нього була М-16, але він надто пізно побачив свого ката, щоб задіяти її.
  
  
  На півдорозі Картер зробив два постріли з «Люгера» йому в груди. Тканина розірвалася, кров поширилася, і кулі вилетіли, ляскаючи повітрям позаду себе.
  
  
  Щойно він упав, як Картер скочив на капот. Його живіт ударився, і ноги його згорнулися. Підошви його черевиків зачепили, і він лежав животом поперек даху.
  
  
  Він стріляв із пістолета зліва направо, посилаючи 9-міліметрові сталеві кулі їм у потилицю.
  
  
  Одним поглядом він зрозумів ситуацію.
  
  
  Вогонь, як і раніше, йшов через каміння збоку від магазинів. Ченці там не могли стріляти у парадні двері та вікна, але вони могли не дати нікому з них вийти.
  
  
  Кубанез чудово справлявся з їх утриманням зі своєї Model 12.
  
  
  Стрілянина із задньої частини магазинів сказала Картеру, що решта ченців була там, ймовірно, збираючись для нападу на задні двері.
  
  
  Двоє чоловіків, яких він щойно обстріляв, стріляли з Енфілда та старого Гаранда.
  
  
  Стріляючи з «люгера», він відчинив дверцята і ковзнув у кабіну.
  
  
  Старий двигун кілька разів закашлявся і зашипів, але зрештою завівся. Коли Картер був упевнений, що він працює – і продовжить працювати – він увімкнув першу передачу.
  
  
  Провулок був вузький. Настільки, що на крила машини дряпали стіни глиняних хатин. Сталь заверещала об щільну стіну, але Картер не вгавав.
  
  
  Він подерся, закрив вуха на протестуючі крики двигуна і вирвався назовні в задній частині стійки.
  
  
  Два тверді повороти привели його в інший провулок, і повернули його до передньої частини бару та площі.
  
  
  І знову провулок виявився надто вузьким. Крило з пронизливим вереском металу відскочило і пролетіло над кабіною.
  
  
  Ледве ніс старої вантажівки вийшов провулком, як кулі з-за каменів прошили лобове скло.
  
  
  Розбите скло бризнуло на груди та плечі Картера, але не поранило. Він уже лежав ниць на сидінні, притиснувши одну ногу до підлоги, однією рукою по пам'яті направляючи машину до джипа.
  
  
  Переконавшись, що він обігнав іншу машину хоча б на кілька футів, він розгорнув вантажівку, зняв ногу з педалі газу і натиснув на гальмо обома ногами.
  
  
  Важко? Так, але того ранку він багато годин ходив по землі і вирішив, що зможе визначити відстань по пам'яті.
  
  
  Старий пікап хитнувся на носі, а потім на двох колесах. Як тільки він зупинився, Картер покинув його.
  
  
  Він вислизнув животом униз із пасажирського боку. Його права рука частково перервала його падіння саме перед тим, як він зігнувся, перекотився і підвівся.
  
  
  Чи не ідеально, але близько до того.
  
  
  Вантажівка, яка тепер лежала на боці, верхні колеса все ще шалено оберталися, блокувала весь джип, крім його задньої частини.
  
  
  Але йому треба поквапитися. Ченці за скелями прицілювалися, очевидно, читаючи його плани та намагаючись прострілити шини позашляховика.
  
  
  Опинившись на сидінні, Картер дістав «Модель 12» і запустив двигун.
  
  
  "Аміго ...!"
  
  
  Голос Кубанеса дійшов крізь звуки пострілів через вулицю. Він частково виглядав у бічне вікно, подалі від куль, що летять з-за каміння.
  
  
  "Це зробили Хубаньо та Мендес?" - вигукнув Картер.
  
  
  «Так! Вони у будівельному магазині… він у центрі!»
  
  
  Картер кивнув головою. "Скільки їх лишилося?"
  
  
  «Наскільки я розумію, п'ятеро. Два за камінням, три за магазином».
  
  
  "Прикрий мене!"
  
  
  Кубанез показав великий палець і зник.
  
  
  Картер з ревом кинувся назад у провулок, куди щойно під'їхав з вантажівкою. Пройшовши через нього, він повернув ліворуч і вичавив з маленької машини все, що міг. Він пройшов по провулку, де спочатку стояла вантажівка, і продовжував повертати.
  
  
  Незабаром він вийшов із сільських халуп і почав їхати відкритою місцевістю. Коли він був у добрій тисячі ярдів від села, він повернув ліворуч і почав підніматися.
  
  
  Камені, вибоїни і взагалі перетнута місцевість трясли джип, але зрештою Картер вибрався на дорогу, яка вела назад до села.
  
  
  Він розгорнув позашляховик і зупинився на дальньому кінці повороту, ховаючись від очей знизу.
  
  
  Із перетинчастої сумки між сидіннями він вибрав три запальні гранати М-34 і поклав їх на пасажирське сидіння. З новим магазином у Вільгельміні, яка знову була у кобурі для ніг, Картер звернув увагу на Model 12.
  
  
  Він закріпив приклад і перекинув шнур через ліве плече. Коли він упустив лобове скло джипа, простір між лівою рукояткою та магазином ідеально підійшов до круглої планки біля основи лобового скла.
  
  
  Він служив би зворотним подвійним упором пістолета-кулемета, дозволяючи Картеру стріляти, випускати черги з «Беретти» і кидати гранати тільки для того, щоб знову прицілитися і вистрілити.
  
  
  Він був готовий.
  
  
  Картер швидко переключив передачі, досягнувши п'ятдесяти, коли повернув на повороті.
  
  
  У його вуха долинув рев нових пострілів, коли ніс джипа опустився, і він рвонув униз, прямо на курну площу і простір на ній.
  
  
  На сотні ярдів він почав стріляти. Маленька модель 12 здригнулася в руці, але залишилася стояти на перекладині лобового скла.
  
  
  Ченці скинули свій одяг. Під ними був зелений і коричневий формений одяг. Картер бачив відзнаки і припустив, що вони збігаються з тим, що носив мертвий «охоронець» біля «Форда».
  
  
  Це була б їхня гра.
  
  
  Картер майже бачив заголовки: "Урядові війська вбивають лідера лівих сил".
  
  
  На п'ятдесяти ярдах він зменшив оберти і випустив чергу з «Беретти».
  
  
  За камінням виникла плутанина, коли двоє стрільців побачили, що вони знаходяться з флангів і по них, як і раніше, стріляють із джипа.
  
  
  Але вони швидко одужали.
  
  
  Тепер один повернувся, щоб відповісти Картеру, а інший все ще зосередився на Кубані. Але під гострим з двох боків жоден з них не зміг зробити постріл, який завдав би будь-якої шкоди.
  
  
  Картер випустив Беретту в. із трисекундним інтервалом кинув гранати. М-34 мав приблизно п'ятисекундний підривник. На той час, як вибухнула перша, Картер знову стріляв.
  
  
  Перша граната була точною.
  
  
  Другого вибуху поки що не було.
  
  
  Тіло бандита, який стріляв по Кубанезу, піднялося в повітря і опустилося на валун, гротескно розкинувшись у всіх напрямках.
  
  
  Як тільки джип досяг звуженої дороги, що веде до монастиря, другий вибух струсонув повітря.
  
  
  Стрілець навпроти Картера встав. Він упустив зброю і, хитаючись, вискочив з-за каміння, його руки марно рвали свої розірвані й випалені очі.
  
  
  Картер повернув, піднявши дуло Моделі 12 і поклавши його на праву руку.
  
  
  Хлопець був за п'ятнадцять ярдів від джипа, коли він почав кричати іспанською:
  
  
  "Я здаюсь!"
  
  
  «Готовий посперечатися, що тобі кінець», - прошипів Картер.
  
  
  На вершині пагорба Картер легко вислизнув із джипа. Витягнувши майже порожню крамницю, він вставив новий і почав спускатися схилом по валуну.
  
  
  З іншого боку, площі Кубанез та його «Беретта» мовчали. Картер не міг бачити ні голови одного, ні дула іншого над віконною рамою.
  
  
  Хороша людина.
  
  
  Кубанез вже йшов, ймовірно, далеко вправо і нижче Картера, щоб підтримати його, якщо він цього потребує.
  
  
  На півдорозі Картер зупинився.
  
  
  Стрілянина тепер була уривчастою.
  
  
  Одна чи дві бавовни просто під ним викликали вогонь зі стрілецької зброї з другого поверху позаду будівельного магазину.
  
  
  Картер зачекав, потім знову поїхав.
  
  
  Він виявив двох із них, одного в скелі прямо біля підніжжя пагорба. Інший був трохи нижчим від його нинішнього становища, на прямій лінії з вікном другого поверху.
  
  
  Де був номер три?
  
  
  Картер дуже рано дізнався про нього.
  
  
  Тихий скрегіт. Підошва черевика на камені.
  
  
  Він розвернувся, «Модель 12» сіпнулася в руках.
  
  
  Хлопець вистрілив. Картер відчув укол і ривок кулі у своєму лівому вусі, коли його власні кулі встромилися в живіт хлопця.
  
  
  Він закричав. Якось. А потім звалився на скелі і замовк.
  
  
  Картер не став чекати. Він рушив униз кам'янистим грунтом для вбивств, його вуха були налаштовані на кожен звук.
  
  
  Стурбовані вогнем, що рветься, «Моделі 12» над ними, два стрілки зісковзнули зі своїх позицій.
  
  
  «Сеньйор Картер…»
  
  
  Картер підняв очі.
  
  
  Товсте червоне обличчя Хубаньо було у вікні.
  
  
  "Дело - за двома деревами!"
  
  
  Картер нахилився. Він відвів погляд від вершин двох чагарникових дубів, нахилених до неба над лінією скель.
  
  
  Щоп'ять футів він зупинявся, щоб послухати.
  
  
  Нічого.
  
  
  А потім він почув це: м'який дотик черевиків до сухого бруду.
  
  
  Хлопець обійшов його. Тепер він просувався вгору по скелях праворуч від Картера, ярдах за двадцять ззаду.
  
  
  Картер посміхнувся до себе. Він сів навпочіпки і почав чекати, взявши в руку великий камінь.
  
  
  Це було недовго.
  
  
  Коли хлопець опинився просто з іншого боку валуна Картера, він перекотив камінь через вершину.
  
  
  Стрілянина була миттєвою.
  
  
  Саме таким Картер знайшов його, коли підійшов до нього - з гвинтівкою, що стріляє у повітря на звук.
  
  
  Картер наставив смертельний кінець "беретти" йому на груди.
  
  
  "Ти можеш жити, аміго".
  
  
  Хлопець голосно вилаявся і опустив рушницю по дузі, стріляючи.
  
  
  Чоловік закричав від болю, коли перша 9-міліметрова куля влучила йому в плече.
  
  
  Крик закінчився булькаючим передсмертним хрипом, коли наступні четверо відрубали йому голову.
  
  
  Звук Model 12 ледве затих, коли Картер почув голос Кубанеса, який кличе з краю будівлі.
  
  
  "Аміго ... Нік!"
  
  
  "Що ж?"
  
  
  "Скільки ви закінчили?"
  
  
  «Два за скелями та два тут».
  
  
  «Тоді все скінчено. Ми виходимо".
  
  
  Ми? - подумав Картер. обережно просуваючись вниз пагорбом, усе ще в укритті.
  
  
  Він упав на дно, коли Кубанез обігнув будинок. Іспанець широко посміхнувся, а дуло його "берети" врізалося в м'яке місце за вухом чоловіка.
  
  
  «Його звуть Мануель Ортіс, – сказав Кубанес. "Він кубинець і, як ви, американці, сказали б, він до чортиків наляканий".
  
  
  Картер посміхнувся.
  
  
  У них був бранець.
  
  
  Четвертий розділ.
  
  
  Нік Картер задоволено зітхнув, коли сильні, але напрочуд ніжні та жіночні руки ковзнули по його голій спині. Вони рухалися, як пір'я, його оголеними сідницями, потім ковзали між його ніг.
  
  
  Пальці творили дивовижні речі, доки задоволення не переросло в біль.
  
  
  "Тобі подобається?" - спитав палкий голос.
  
  
  "Я люблю це", - відповів Картер і перекинувся на спину.
  
  
  Вона була чудова, зріст п'ять футів десять дюймів, з приємними рисами і ще приємнішими формами. Її груди були оголені, як і решта, і вони звисали, як дві величезні дині, прямо над очима Картера.
  
  
  Її звали Делорес, і Картер зустрів її по дорозі назад з Мадрида три дні тому.
  
  
  Потяг був миттєвим та взаємним.
  
  
  Вона спитала. - "Чим ти займаєшся?"
  
  
  "Я репортер Amalgamated Press and Wire Services", - відповів Картер, не блимнувши. «Я щойно завершую роботу в Іспанії. А ти?"
  
  
  "Я багата."
  
  
  "Ой?"
  
  
  «Так. Я люблю читати, грати в азартні ігри, грати в теніс, подорожувати та кохатися… не обов'язково в такому порядку».
  
  
  Її очі сказали все інше.
  
  
  «Я маю подати свою історію, коли ми приземлимось. Це триватиме близько двох годин. Чи можу я зустрітися з вами за вечерею?»
  
  
  "Звісно." Вона подряпала свою адресу. Це було неподалік квартири Картера в Арлінгтоні. «Я принесу щось».
  
  
  "Тобі не обов'язково".
  
  
  "Я хочу. До того часу, як ви дістанетеся до мене, ви, можливо, вже не будете голодні… я маю на увазі їжу».
  
  
  Картер не був упевнений, що вона в порядку, але з цим обличчям, цією фігурою і всім цим світлим волоссям він хотів все з'ясувати.
  
  
  Щоб заповнити іспанський звіт, йому знадобилося дві години. Він зробив
  
  
  це всього за п'ятдесят хвилин і вислухав ще десять інструктажів Хоука.
  
  
  Полонений підтвердив практично все. Нельс Помрой справді був посередником. Хоч би хто був головою крайнього лівого крила ETA. він хотів, щоб Хуліо Мендес не заважав. Спочатку Помрой найняв стрільця-фрілансера, але той, очевидно, зазнав невдачі або відмовився від контракту в останню хвилину.
  
  
  Коли зброя зненацька потрапила до рук Помроя, він задумав обмінятися з латиноамериканцями на волю.
  
  
  Захоплений ними бранець настільки був відвертим, що його приятелі у Мексиці та Белізі будуть під наглядом протягом доби. За перших ознак будь-якої активності їх усіх може забрати місцева поліція або служба безпеки.
  
  
  Все було красиво та акуратно загорнуто.
  
  
  "Можливо", - сказав Хоук. "А можливо і ні".
  
  
  "Але це майже все, що я можу зробити", - сказав Картер.
  
  
  Хоук кивнув головою. «Візьми тиждень. Розслабся, але залишайся на зв'язку».
  
  
  «Підійде», - відповів Картер і за десять хвилин повідомив таксисту адресу Делорес Теллер в Арлінгтоні.
  
  
  Вона зустріла його в прозорому негліжі, що не приховував тонких трусиків і бюстгальтера, який не міг умістити вміст, що знаходиться в його чашках.
  
  
  "Голодний?"
  
  
  "Що ж."
  
  
  "Їжа?"
  
  
  "Ні."
  
  
  "Спальня тут".
  
  
  Це було три дні тому. Вони поїли кілька разів, але так і не вдяглися.
  
  
  Серед інших чудових речей, які робила Делорес, вона робила масаж. Приблизно тоді, коли Картер вирішив, що він востаннє впаде, Делорес зробила йому масаж.
  
  
  Це ніколи не підводило.
  
  
  "На що ти дивишся?"
  
  
  «Ніз твоїх грудей. Вони чудові».
  
  
  "Чому?"
  
  
  "Вони не провисають".
  
  
  "Я роблю зарядку. Хочете поїхати в Монте-Карло?»
  
  
  Це був ще один дивний поворот у її особистості. Вона часто змінювала тему на півслові, і Картерові завжди було цікаво почути нову думку, яку вона вигадала.
  
  
  "Чому Монте-Карло?"
  
  
  Вона знизала плечима. "Я не знаю. Думаю, ти був би чудовим гравцем у Монте-Карло. Ми могли б читати, подорожувати, грати в азартні ігри, грати в теніс...»
  
  
  Картер посміхнувся. - «І кохатися одночасно».
  
  
  "Так. Хочете?"
  
  
  «Не можу зараз, Делоресе. Але ми можемо кохатися».
  
  
  "Відмінно."
  
  
  Це було ще щось, що Картеру подобалося в Делорес. Вона була дуже приємною жінкою.
  
  
  Вона нахилилася вперед, поки її груди не торкнулися його обличчя.
  
  
  «Поцілунок їх, Нік, любий. Зроби їм боляче своїми поцілунками як раніше».
  
  
  Її груди були молочно-білими, а соски темніші за рожеві, майже малиновими в тьмяному світлі.
  
  
  Але це був не стільки колір, скільки дотик.
  
  
  Картер потягнувся обома руками і погладив гладку шкіру. Соски, здавалося, затверділи від його дотику, і вона притиснула їх один за одним до його губ.
  
  
  Його очі закотилися до неї. Вони були зеленими, широко розставленими на її прекрасному обличчі, і просто зараз вони сяяли твариною чуттєвістю, яка казала Картеру, що вона не хоче довго чекати.
  
  
  «Делорес, ти мене дивуєш. Лягай».
  
  
  Її сміх був щирим, що спонтанно виходив від довгої чистої лінії її горла. І це був не хихикання маленької дівчинки; це був гортанний смішок здивованої жінки.
  
  
  «Чому? Тому що зараз лише шість годин ранку?» - Сказала вона, опускаючись на ліжко поруч з ним.
  
  
  "Це одна з причин", - сказав Картер, ховаючи обличчя в її світлій гриві і перекочуючи стегна між її стегнами. "Але є ще близько мільйона".
  
  
  Їхні тіла зіткнулися, і вони миттєво поринули в агонію хтивого ритму. Її подих і зітхання, її стискаючі руки і її удари п'ятами по його волах - все це були шпори, що змушували Картера врізатися в її тіло з силою, яка, як він думав, давно покинула його.
  
  
  "Добре, так добре", - прогарчала вона, кусаючи його губу, навіть цілуючи її.
  
  
  "Тільки тому, що ти така дика", - відповів він.
  
  
  Нарешті її пристрасть досягла піку. Це викликало крик з її губ і згин її тіла, який довів Картера до кульмінації.
  
  
  Спочатку він подумав, що це якийсь новий дивний звук, що походить від Делорес. До цього моменту він зрозумів, що під час і навіть після занять коханням жінка справді могла видавати дивні звуки.
  
  
  А потім зрозумів, що це пищалка.
  
  
  "Ні... де...?" вона простогнала, відчуваючи, як він вислизнув із неї.
  
  
  «Доведеться зателефонувати», - відповів він, крокуючи через кімнату.
  
  
  "Нік ..."
  
  
  "Жаль." Він набрав номер, і навіть о шостій ранку був лише один дзвінок.
  
  
  "Слухаю".
  
  
  "Розширення двісті".
  
  
  Механічні гноми клацали ліскою, і хрипкий хрип Джинджер Бейтман заповнив його вухо.
  
  
  "Двісті."
  
  
  "Це я."
  
  
  "Приходьте... негайно".
  
  
  "О Боже ..."
  
  
  "Тут, Нік. Зараз!"
  
  
  «Зараз шість годин ранку».
  
  
  Ти думаєш, я цього не знаю? Я спала тут минулої ночі. П-Р-О-Н-Т-О!»
  
  
  «У тебе погана іспанська», - прошипіла Картер, але вона вже повісила слухавку.
  
  
  "Що, чорт забирай, ти робиш?"
  
  
  Делорес сиділа в ліжку, її груди були величезною дратівливою полицею над схрещеними руками. Гнів і відторгнення вже почали формуватися у зелених калюжах її очей.
  
  
  «Мені потрібно на якийсь час піти в офіс».
  
  
  "Ви не ..."
  
  
  "Я зроблю це."
  
  
  Вона практично зламала ліжко, коли впала на нього.
  
  
  «Будь прокляті люди, які заробляють собі на життя. Коли ти повернешся?"
  
  
  "Як тільки зможу. Я обіцяю."
  
  
  "Це ти маєш на увазі?"
  
  
  "Я серйозно."
  
  
  "Я сподіваюся на це", - сказала вона, знову сідаючи. "У тобі є щось ... ну, добре".
  
  
  "Ти теж", - сказав Картер і поцілував її в кінчик носа. Біля дверей він зупинився і обернувся. "Делорес…?"
  
  
  "Що ж?"
  
  
  "Якщо я не повернуся відразу ... я маю на увазі ... ну, як щодо того, щоб залишити звістку у вашій службі, де ви будете?"
  
  
  "Тоді це може бути якийсь час?"
  
  
  "Можливо", - визнав він.
  
  
  "Вітання."
  
  
  "Що ж?"
  
  
  Він обернувся. Вона посміхалася, і її очі казали: "Це знову я".
  
  
  «Так. Просто перевір мою службу».
  
  
  Всю дорогу до Дюпон-Серкл було болісно не згадувати, як вона виглядала оголеною, сидячи в цьому ліжку.
  
  
  * * *
  
  
  Було півгодини пізніше за ту хвилину, коли Картер прибув до офісів Amalgamated Press і Wire Services. Amalgamated випускала пару журналів на місяць і містила невелику службу новин. Але все це було прикриттям для AX і дозволило надсекретному агентству мати польові офіси по всьому світу під виглядом служб збору новин.
  
  
  З цих польових офісів працювали люди із позначеннями «N». Нік Картер був одним із них: «N3, Killmaster». Колись були N1 та N2, але вони давно загинули.
  
  
  Агент N3 Нік Картер був лідером серед польових агентів.
  
  
  Але це нічого не означало, коли Девід Хок сказав «З'явитися!»
  
  
  Або в даному випадку "Пронто!"
  
  
  Картер пройшов останню службу безпеки через дві хвилини після першого прибуття і через тридцять секунд після цього в офісі Хока.
  
  
  "Він чекає".
  
  
  Джинджер Бейтман сиділа за своїм столом, частково прихована купою паперів. Зазвичай вона була найдосконалішим поєднанням мізків та краси, яке Добрий Господь міг створити із пасм волосся та шматка плоті.
  
  
  Тепер вона була безладна.
  
  
  Її соболине волосся з блискучими темно-червоними пасмами було в повному безладді, а зморшки навколо очей і рота зовсім не відповідали її ідеальним рисам.
  
  
  "Я думав, що все було спокійно".
  
  
  «Все було спокійно, але раптово настав хаос. Велика людина змусила нас усіх бігати всю ніч, ніби завтра не настане».
  
  
  Ти виглядаєш як пекло.
  
  
  «Дякую, Нік. Ми ходимо два дні, двадцять чотири години на добу, без перерви».
  
  
  "Що відбувається?"
  
  
  «Ракетне пограбування у Німеччині кілька місяців тому. Пам'ятаєте?
  
  
  "Я читав зведення".
  
  
  "Добре, тоді ви поінформовані. Ідіть".
  
  
  Вона опустила голову на руки і почала масажувати віскі кінчиками пальців. На мить Картер забув Делорес.
  
  
  "Вітання…"
  
  
  "Що?"
  
  
  "Вечеря сьогодні ввечері?"
  
  
  "Неможливо", - сказала вона з сміхом.
  
  
  "Чому?"
  
  
  Ти будеш у Парижі.
  
  
  "Тоді ми пообідаємо у Максима".
  
  
  Гарні риси обличчя на секунду відкинули їхню втому, а її губи розпливлися в широкій усмішці.
  
  
  "Ти невиправний…"
  
  
  «І в коханні, і в голоді, і в р…»
  
  
  «Забирайся... перш ніж він проковтне сигару».
  
  
  Вона проштовхнула його через масивні дубові двері, і Картер увійшов до внутрішнього святилища з горіховими стінами.
  
  
  Кондиціонер гудів на повному газі, але він програв битву з коричневою сигарою, затиснутою в куточку рота Девіда Хока.
  
  
  Картер. Добре, сядь! Хочеш випити?
  
  
  «Ні, дякую, сер. Для мене ще зарано». Він двічі кашлянув і опустився у величезний шкіряний антикваріат. Стілець був настільки м'яким, що Картер ледве міг бачити іншого чоловіка через купу величезного столу з червоного дерева.
  
  
  "Добре. Ви знайомі з цим?"
  
  
  Скріплена папка з файлами пролетіла через стіл і приземлилася Картер на коліна.
  
  
  "Так сер. Я стежив за бюлетенями».
  
  
  «Що ж, на сьогодні вони застаріли. Ми думаємо, що у нас є зв'язок між ракетами та зникненням двох чоловіків: Адама Грінспена та Лоренцо Монтегра».
  
  
  "Хто вони?"
  
  
  Ще дві папки потрапили до рук Картера. Замість матеріалів справи це були досьє.
  
  
  «Погляньте на них, N3, на всіх уважно, – прохрипів Хоук. «І подумайте про наш нещодавній вечір на півночі Іспанії, поки ви на ньому. Я принесу нам каву.
  
  
  Картер закурив, подумав про Делорес, подумав про Джинджер Бейтман і відкрив першу папку.
  
  
  Він називався: РАКЕТНА Крадіжка - ЄВРОПА - ЗОВСІМ СЕКРЕТНО…
  
  
  * * *
  
  
  Все почалося ясною, але безмісячною ніччю шість місяців тому, недалеко від Енсхеде, недалеко від кордону між Нідерландами та Західною Німеччиною.
  
  
  Через часті марші світу, які ледь не переросли в заворушення в Гаазі і Роттердамі, командування НАТО в Бельгії вирішило видалити вісім ракет середньої дальності з Нідерландів.
  
  
  Це не було чудовим рішенням. Ракети були практично застарілими і в будь-якому випадку мали бути замінені або зняті з виробництва.
  
  
  Їх перекинули через західнонімецький кордон у каравані, що складається з двох шістнадцятиколісних напівпричепів, штабної машини та двох бронетранспортерів.
  
  
  Крім важких боєприпасів у бронетранспортерах, на даху кожного трейлера їхали чотири особи, озброєні великокаліберними кулеметами.
  
  
  З погляду техніки караван міг стримати невелику армію.
  
  
  Їхньою метою був орендований НАТО завод за межами Гамбурга. Опинившись там, ракети будуть розбиті на компоненти, деактивовані та відправлені до Франкфурта окремими партіями. З Франкфурта їх відправлять назад до Сполучених Штатів і будуть знищені або зберігатимуться.
  
  
  Вони не доїхали до Гамбурга.
  
  
  За межами Бремена караван увійшов у довгий тунель. Прямо перед дальнім кінцем тунелю більшість проїжджої частини було підірвано, що зробило її непрохідною. За кінцем тунелю було закріплено величезний поліетиленовий намет.
  
  
  Старший офіцер, відчувши напад на свій тягар, наказав своїм людям відійти в тил каравану. Там із озброївшись вони почали виводити машини з кінця тунелю, до якого щойно увійшли.
  
  
  У них так і не вийшло.
  
  
  В кінці тунелю було встановлено ще один заряд, а також ще одне герметичне поліетиленове покриття.
  
  
  Через вентиляційні отвори в даху тунелю в напівтемряву за допомогою потужного генератора закачувався смертельний газ.
  
  
  У цій раптовій газовій камері панував хаос, але тривав він лише кілька хвилин.
  
  
  Вони померли миттєво.
  
  
  Широкі стрічки розмістили впоперек підірваної ділянки проїжджої частини, і вантажівки продовжили свій шлях... тільки тепер у руках викрадачів.
  
  
  З того моменту, як ракети покинули тунель, це була версія, підкріплена розповідями кількох свідків.
  
  
  Їхнім кінцевим пунктом призначення в Німеччині, очевидно, був північний порт Бремерхафен.
  
  
  Тієї ж ночі з Бремерхафена відпливло зареєстроване в Лівії вантажне судно. Вона була "Зіркою Цейлону", і її першим портом заходу була Мальта.
  
  
  Вона так туди не приїхала.
  
  
  Обійшовши край Португалії, за тридцять миль і все ще на деякій відстані від Гібралтару, «Зірка Цейлона» передала по радіо сигнал лиха. У надрах корабля стався сильний внутрішній вибух. Вогонь перекинувся з носа на корму.
  
  
  На той час, як прибули португальські та іспанські підрозділи повітряно-морської рятувальної служби, «Зірка Цейлону» затонула на великій глибині.
  
  
  Тривоги між штаб-квартирою НАТО та Брюсселем розійшлися. Середземноморський флот спробував провести дослідницькі занурення, але безуспішно.
  
  
  Питання нависло, як свинцева хмара, над усіма зацікавленими людьми.
  
  
  Невже вісім застарілих, але все ще смертоносних ракет потонули разом із злощасною Зіркою Цейлону?
  
  
  Чи ракети були вивантажені з корабля перед тим, як сталася його «аварія»?
  
  
  * * *
  
  
  Картер закрив папку і кинув її на стіл Хоука. Він стер з очей дим із кімнати і почув стукіт чашки об блюдце біля його ліктя.
  
  
  "Вершки чи цукор?"
  
  
  "Чорний", - відповів Картер.
  
  
  "Закінчив?"
  
  
  «Тільки файл із ракетою. Небагато чого я ще не знав, крім припущення про поточне місцезнаходження».
  
  
  "Прочитайте досьє, - відповів Хоук, - і я доповню".
  
  
  Картер відкрив першу папку та швидко прочитав.
  
  
  Через два тижні після крадіжки ракет архітектор Адам Грінспен прибув до Мілана, Італія.
  
  
  Його наміром було кілька тижнів катання на лижах на курорті Рапіті у Доломітових Альпах неподалік Больцано.
  
  
  Взявши напрокат «Мерседес» в аеропорту Мілана, Ґрінспен ймовірно поїхав на північ у бік Больцано.
  
  
  Він так і не прибув.
  
  
  Був лише один ключ до його зникнення. Перед від'їздом з Мілана він зробив одну зупинку в готелі Excelsior Gallia, щоб зустрітися з жінкою. Швейцар згадав, як він кладе жіночі сумки у багажник "мерседеса".
  
  
  Швейцар зазвичай згадував Мерседес. Вони пішли разом із великими чайовими. Адам Ґрінспен не був винятком. Він дав швейцару чайових десять тисяч лір.
  
  
  Жінку було зареєстровано в «Ексельсіорі» на ім'я Кармен Д'Анджело.
  
  
  Зазвичай зникнення американського архітектора не викликає особливого занепокоєння. Це сталося зі зникненням Адама Грінспена.
  
  
  Причина?
  
  
  Він був генієм у своїй області, одним із небагатьох досвідчених конструкторів бетонних стартових майданчиків та шахт для зберігання балістичних ракет.
  
  
  * * *
  
  
  Картер відірвався від папки Грінспена і свиснув.
  
  
  "Це тільки частина", - сказав Хоук. "Продовжувати."
  
  
  Картер зробив ковток кави, закурив ще одну цигарку і відкрив папку з написом MONTEGRA у правому верхньому кутку.
  
  
  Лоренцо Монтегра був американцем мексиканського походження у першому поколінні з Сан-Дієго, Каліфорнія. Його колеги з Hughes Aircraft у Лос-Анджелесі не любили Монтегру, але захоплювалися його розумом та майстерністю.
  
  
  Чому ворожість?
  
  
  Тому що Лоренцо Монтегра мав усе. У Стенфордському університеті він був одним із найвидатніших тенісистів-аматорів у світі, а також володарем ступеня Phi Beta Kappa з фізики та математики.
  
  
  Будучи незалежним консультантом Хьюза по системах та радарах, він заробив невеликий стан.
  
  
  І Монтегра насолоджувався своїм багатством. Він мав зовнішність кінозірки та спортивну статуру.
  
  
  Жінки - навіть дружини його колег - мали слабкість до Лоренцо.
  
  
  І він для них.
  
  
  Через два місяці після крадіжки ракет у Західній Німеччині Монтегру майже постійно бачили у компанії жінки з Олівера-стріт у центрі Лос-Анджелеса.
  
  
  Її звали Марія Естрада, і ніхто не здивувався, коли Монтегра оголосив, що проводить всю відпустку на віллі цієї жінки в Енсенаді, Мексика.
  
  
  Справді, вони зітхнули з полегшенням. Марія Естрада ідеально підходила до Монтегра. Вона була похмуро вродлива, як тільки латинські жінки. У неї були груди, стегна та стегна, від яких у кожного текли слини.
  
  
  І гроші в неї явно були: будинок у Лос-Анджелесі та вілла в Енсенаді.
  
  
  Марія Естрада підібрала Лоренцо Монтегр.
  
  
  Можливо, вони одружаться, і тоді всім одруженим чоловікам, які входять до кола Монтегри, легше дихатиме.
  
  
  Але цього не сталося.
  
  
  Через чотири дні після їхнього прибуття в Енсенаду. пара вирушила на глибоководну рибалку. Вони, два матроси та шкіпер рибальського човна загинули у жахливому штормі.
  
  
  Шторм був смертельним, тому що він виник без попередження, а не тому, що він був сильний. Це був лише легкий шквал. На той час у ньому були ще чотири рибальські човни, і всі чотири легко й безпечно досягли порту.
  
  
  Картер кинув обидві папки на стіл і підняв чашку зі блюдцем руками, які тепер помітно тремтіли.
  
  
  "Що ви думаєте?" - спитав Хоук, крізь те, що тепер перетворилося на важку завісу сіро-блакитного диму між ними.
  
  
  «Складне становище. Якщо є зв'язок, то ракети живі та здорові, і хтось планує встановити та запустити їх».
  
  
  "Так це виглядає", - кивнув Хоук. Він розім'яв знівечені рештки своєї сигари, потім негайно відрізав і закурив іншу. «Звичайно, якщо ми дамо можливість агенту вийти в поле і щось із цим зробити, ми маємо припустити, що ракети знаходяться не в корпусі вантажного судна, що знаходиться на дні океану».
  
  
  Яструб рідко посміхався. Тепер він посміхався, як кіт, готовий легко вбити.
  
  
  Картер сказав: - "Я займуся цим." Що тепер у нас є щось, що дозволяє нам зробити це припущення?
  
  
  «Ти правильно зрозумів, Нік, завдяки зв'язку Юкатану, Іспанії та Басков».
  
  
  "Яка?"
  
  
  Принаймні, - усмішка стала ширшою. Важко було уникнути сигари, але Хоуку це вдалося. Його руки знайшли ще одну пачку паперів, перш ніж він знову заговорив.
  
  
  «Компанія Balikin Arms Limited з Амстердама легально відправила велику партію легких та важких мінометів, кулеметів, автоматичних гвинтівок, пістолетів та боєприпасів із Німеччини з сертифікатом кінцевого використання для Мальти».
  
  
  Волосся на потилиці Картера стало дибки, а його кісточки побіліли, коли його пальці стискали чашку з кавою.
  
  
  "Зірка Цейлона", - прошепотів він.
  
  
  "Обережно, як шпилька", - відповів Хоук.
  
  
  "Будь я проклятий."
  
  
  «Я не думаю, що це занадто багато, щоб припускати, що, якби вони вивантажували партію зброї для використання як бартерний матеріал при вбивстві, вони не помітили б вісім ракет».
  
  
  Тут Хоук відкинувся на спинку сидіння і старанно приклав настільну запальничку до кінчика своєї сигари. На той час, коли закипів дим, усмішка на його широкому обличчі змінилася насупленим поглядом.
  
  
  «Коли все це почало так чітко збігатися, ми знову зайнялися зникненнями Грінспена та Монтегра. Не знадобилися геній чи комп'ютер, щоб побачити, як вони підходять».
  
  
  "Як було встановлено зв'язок?" - спитав Картер, закурюючи цигарку з метою самозахисту.
  
  
  "Жінка." Хок пошукав безладно на своєму столі, знайшов те, що хотів, а потім продовжив. "Ми досить добре встановили, що жінка з Мілана в Excelsior Gallia - "Кармен Д'Анджело" - і "Марія Естрада" в Лос-Анджелесі - одна і та ж".
  
  
  «Це дуже багато збігів».
  
  
  «Ви страшенно праві! Однак ми були б у безвиході, якби не заглибилися в життя Адама Грінспена».
  
  
  "І…?" Картер випростався на стільці.
  
  
  Крадіжка ракет була великою, але у всіх сенсах та цілях військові могли самі вирішити свої проблеми. Якщо проблема була передана AX із зазначенням типу оперативників, яких використовувало агентство, та їх методів вирішення, то вона стала ще більшою та небезпечнішою.
  
  
  Трохи більше року тому Адам Грінспен завершив нагляд за встановленням шести стартових майданчиків на секретній базі в Західній Німеччині. Він узяв тритижневу відпустку, катаючись на лижах у Гштааді, Швейцарія. Там він зустрів жінку на ім'я Арманд де Нерро. . "
  
  
  Картер зосереджено насупився. Він якнайшвидше переглянув у своїй пам'яті комп'ютерний банк імен, але нічого не знайшов.
  
  
  Хоук упіймав його і посміхнувся.
  
  
  «Ти не знав би цю даму, Картер. У нашій роботі ми рідко подорожуємо до її області. У будь-якому випадку, ми зробили короткий виклад, зробили кілька фотографій і проробили страшенно багато біганини».
  
  
  «Усі три жінки – одне й те саме, – прогарчав Картер.
  
  
  Хоук кивнув головою. «Швейцар та консьєрж у Мілані впізнали її. Італійці не забувають красивих жінок, особливо коли вони поєднуються з великими чайовими. Ріелтор у Лос-Анджелесі пам'ятає, як здавав будинок їй як Марії Естраді, а покоївка з Енсенада виразно впізнала де Нерро за фотографією її господині на віллі, яку знімала Естрада».
  
  
  - Чи є спосіб пов'язати її з Нелсом Помроєм?
  
  
  "Тільки манівцями через баскського терориста Лупе де Варга. Його досьє може зацікавити вас пізніше. Де Варга мав кілька зв'язків із Помроєм ... ми думаємо. Скільки з цього вийшло, ми поки не знаємо але ми копаємо. А поки жінка - єдина справжня зачіпка та/або зв'язок, який у нас є».
  
  
  "І зараз Арманда де Нерро знаходиться в Парижі".
  
  
  "Ні. Як ти це вигадав?"
  
  
  "Бейтман сказала, що я буду в Парижі".
  
  
  Ви будете, але не для зустрічі з де Нерро. Що ви знаєте про Андорру?
  
  
  Думки Картера знову перейшли на найвищу швидкість, цього разу він обрав переможця.
  
  
  «Це князівство розташоване у Піренейських горах між Іспанією та Францією. Воно маленьке, близько ста вісімдесяти квадратних миль. Через відсутність податків і тарифів він став відомим як світовий дисконтний торговий центр, а останнім часом його вартість різко зросла. популярність серед світових ухилістів від сплати податків”.
  
  
  «На даний момент цього достатньо, – сказав Хоук. «Ми зняли для вас віллу в Андоррі у багатого емігранта-англійця. Ви коли-небудь чули про Ніколаса Карстокуса?»
  
  
  "Ні", - відповів Картер.
  
  
  «Ви цього б не зробили. Він завжди дуже тихо діяв під міжнародним кодовим ім'ям «Синя Борода».
  
  
  "Я чув про Синю Бороду", - сказав Картер, його уявні антени були в повній бойовій готовності.
  
  
  Так чи інакше, Синя Борода причетна до п'ятнадцяти або більше вбивств високопосадовців за останні десять років. Він був майстром, і ніхто не міг зрозуміти, як він виглядав чи яка його особистість.
  
  
  Картер сказав це Хоуку.
  
  
  «Не раніше ніж близько трьох місяців тому. Французька секретна служба SDECE не лише встановила за ним стеження, а й розкрила його».
  
  
  Хоук швидко переглянув кілька нотаток на папері перед ним і знову заговорив.
  
  
  Карстокус був сином грецьких іммігрантів. Він народився у Нью-Йорку і в дитинстві мав усі переваги багатих людей. Його сімейний клан був дуже багатим ресторатором. Коли батько помер, молодий Ніколас взяв на себе сімейний бізнес і він процвітав. Коли його мати померла, він продав свій бізнес і почав виступати як міжнародний плейбой, але тримався досить стримано».
  
  
  "Але французи щось зібрали?"
  
  
  "Вірно", - кивнув Хоук. «Близько двох років тому Карстокус переїхав до Парижа, і діяльність Синьої Бороди активізувалася. Кілька місяців тому у SDECE було достатньо доказів, щоб прибити його».
  
  
  "Де він зараз?"
  
  
  «Мертв. Він був тихо вбитий, опираючись під час арешту, і тепер він знаходиться в безіменній могилі за межами Парижа».
  
  
  "І я займу його місце", - сказав Картер. "Він мав якесь відношення до вкрадених ракет?"
  
  
  «Ніякого. Очевидно, вбивства - їхнє планування та виконання - все, що хвилювало Карстокуса. Це була його ідея успіху, яка доводить собі, що він був трохи кращим у цьому, ніж будь-хто інший у світі. Гроші були другорядними».
  
  
  "Гарний хлопець", - простяг Картер.
  
  
  «Паризька SDECE погодилася надати вам все, що у них є на Карстокуса. З Парижа ви вирушаєте до Андорри».
  
  
  "Чому Андорра?"
  
  
  «Дві причини. Перша - лише теорія, дика здогад. Андорра знаходиться на протилежному кінці Піренеїв від Країни Басків навколо Сан-Себастьяна. Громадянська гвардія Іспанії не перетинає кордон із Андоррою».
  
  
  Картер кивнув головою. «Отже, якщо баски стояли за ракетним пограбуванням, і вони перевозять їх до Андорри…»
  
  
  "Абсолютно вірно. Друга причина, через яку ти збираєшся в Андорру, полягає в тому, що там живе Арманда де Нерро».
  
  
  Ще дві товсті папки було передано Картеру через стіл.
  
  
  «Одна, – сказав Хоук, – це життя Арманди де Нерро. Це цікаве читання. Інший – довідкова інформація щодо ETA – Euzkadi Ta Askatasuna».
  
  
  «Баська терористична мережа», - сказав Картер, одночасно порушуючи обидві справи.
  
  
  Хоук кивнув головою. «Це буде ваша домашня робота на рейсі із Даллеса. Ви їдете за дві години».
  
  
  Картер глянув на годинник і насупився. «Останній комерційний рейс уже відлетів до Парижа…»
  
  
  «Ви не полетіть комерційними рейсами. Післязавтра віце-президент зустрінеться із главами країн Спільного ринку в Парижі. Мені вдалося провести вас на борт Air Force Two як репортер Amalgamated. Зникніть відразу після того, як ви приземлитесь в Орлі, і якнайшвидше зв'яжіться з SDECE ".
  
  
  Останнє питання виникло у Картера, коли Хоук підвівся. "Чому Карстокус?"
  
  
  «Через своє ремесло», — гаркнув Яструб, пом'якшуючи його кривою усмішкою. «Ми збираємося розкрити той факт, що Ніколас Карстокус – Синя Борода. Це має бути гарною приманкою, тобі не здається?
  
  
  П'ятий розділ.
  
  
  Нік Картер зумів розчинитись в еліті преси на Air Force Two.
  
  
  Коли літак був у повітрі, і його підкріпили трьома пальцями дорогого віскі, він відійшов від інших і знайшов одиночне місце.
  
  
  Потім він почав з досьє, починаючи з Арманди де Нерро.
  
  
  Вона була справжньою леді.
  
  
  Клан де Нерро був басками до мозку кісток. Вони були багатими землевласниками, і їхня присутність у баскській державі Наварра неподалік Памплони налічувала багато років.
  
  
  Дід Арманди, дон Пепе де Нерро, щиро боровся на боці лоялістів проти Франка. Пізніше, коли фашистська диктатура міцно зміцнилася при владі, його син Луїс продовжив боротьбу як лідер підпільної партизанської організації.
  
  
  Зрештою, Луїса викрили. Його землі були конфісковані, і він утік до Франції та вигнання, взявши з собою старіючого Дона Пепе.
  
  
  Це було в 1951 році, того ж року в Каркасоні, Франція, народилася дочка Луїса, Арманда.
  
  
  Хоча його землі були втрачені, Луїсу вдалося втекти та зберегти достатньо грошей,
  
  
  щоб зберегти спосіб життя у вигнанні та продовжити боротьбу з Франком.
  
  
  Той факт, що він одружився з дочкою іншого багатого баскського вигнанця, дона Рамона де Леона, також не зашкодив його фінансовому становищу.
  
  
  Дружина Луїса, Марія, була так само люто налаштована проти Франції і за басків, як і її чоловік, але не було жодних записів про те, щоб вона стала партизанкою, як Луїс.
  
  
  Навпаки, насправді.
  
  
  Вона жила в чудовій розкоші на величезній віллі неподалік красивого старого міста Каркассон і виростила свою дочку, щоб вона стала леді.
  
  
  Можна було припустити, що між Марією та її старим дідом, Доном Пепе, освіта Арманди була щедро приправлена грандіозними історіями про патріотичні вчинки її часто відсутнього батька та баскське «право» на сепаратистську батьківщину незалежну від Іспанії.
  
  
  Старий дон Пепе помер, коли Арманд було дванадцять. Луїс не зміг бути присутнім на похороні свого батька. Він сидів у в'язниці в Барселоні за те, що привів ще чотирьох басків на пограбування банку з метою отримання коштів для звільнення.
  
  
  Через чотири роки Луїс буде мертвий, убитий при спробі втечі.
  
  
  У період з 1963 по 1969 рік, коли Арманді виповнилося вісімнадцять, від матері та дочки було мало чути.
  
  
  Потім, у червні 1969 року, Арманда вийшла заміж за П'єра дю Корта, людину на сорок років старшу за неї.
  
  
  Шлюб тривав рік. Дю Корт загинув в автокатастрофі на Амальфі Драйві в Італії.
  
  
  Він залишив Арманду дуже багатою вдовою.
  
  
  Протягом наступних двох років мати та дочка просили Франка дозволити їм повернутися до Іспанії.
  
  
  Відповідь завжди була негативною.
  
  
  У відповідь Арманда здійснила поїздку Європою, виступаючи проти фашистського диктатора вдень і підтримуючи зв'язки з багатими та впливовими людьми.
  
  
  Незабаром після смерті Франка у 1975 році гарна світська левиця знову вийшла заміж, цього разу за багатого німецького промисловця.
  
  
  На жаль, цей шлюб теж мав сумний кінець для нареченого. Він загинув в авіакатастрофі під Інсбруком.
  
  
  Король Хуан Карлос скасував заслання Франка на де Неррос, але Марія голосно заявила всім, хто хотів слухати: «… Я ніколи не повернуся на землю моїх батьків, доки вона не звільниться від іспанської тиранії!»
  
  
  Очевидно, Арманда погодилася з матір'ю. Двічі овдовіла красуня тепер надзвичайно багата. Вона подорожувала у найшвидших реактивних літаках та використовувала свої асоціації, щоб збільшити своє багатство.
  
  
  Вона придбала репутацію складної жінки, з глибоко вкоріненими переконаннями щодо своєї баскської спадщини, а також з жагою життя з дуже збоченими і дуже багатими людьми.
  
  
  1979 року Арманда зникла з поля зору на два роки. Вона знову спливла 1981 року в Італії. Незабаром після цього її заарештували.
  
  
  Лупе де Варга була баскським еквівалентом палестинського терориста та вбивці Карлоса Шакала. Виступаючи як зв'язковий басків з італійською Червоною бригадою, де Варга був одним із головних ініціаторів та організаторів змови з метою викрадення швейцарського мультимільйонера з метою отримання викупу. Щойно план буде здійснено, баскський сепаратистський рух та Червона бригада розділять доходи, щоб допомогти фінансувати подальшу терористичну діяльність у своїх країнах.
  
  
  Перш ніж змова могла бути завершена, вона була розкрита. Де Варга та п'ятеро його спільників з Червоної бригади були спіймані на віллі Сан-Ремо. Замість того, щоб здатися, вони віддали перевагу перестрілці з італійською владою.
  
  
  Всі вони були розстріляні і спалені вщент в одному крилі вілли. Арманда де Нерро також була на віллі. Вона була схоплена та звинувачена італійськими судами у терористичній діяльності.
  
  
  За чутками, Арманда була не лише зареєстрованим власником вілли, а й коханкою де Варги. Оскільки це був лише слух, і оскільки вона заявляла про свою невинність на тій підставі, що її викрали – і, враховуючи її багатство, це мало сенс – утримували проти її волі протягом кількох місяців і змушували брати участь, її зрештою реабілітували.
  
  
  Її вражаюча краса не пошкодила її справі в італійській залі суду, як і парад її колишніх багатих і впливових коханців, коли вони виступили як свідки.
  
  
  Щойно її свобода була забезпечена, де Нерро відновила свої польоти на континенті. Якийсь час Інтерпол стежив за нею, підозрюючи, що вона продовжувала підтримувати зв'язок із терористами загалом та з баскською Euzkadi Ta Askatasuna зокрема. Коли вони змогли отримати нічого конкретного, вони припинили спостереження.
  
  
  Приблизно тоді, чотирнадцять місяців тому, жінка зібрала валізи та багаж і переїхала до Андорри разом зі своєю вже старіючої, але все ще активною матір'ю.
  
  
  Картер закрив папку і глянув на стюардесу, шукаючи свіжого напою. Коли вона прийшла, він закурив сигарету і задумливо відпив скотч.
  
  
  Арманда де Нерро справді була цікавою жінкою. У неї явно було стільки ж інтелекту, скільки краси, і вона використовувала ці активи, щоб нагромадити велике багатство та багато друзів із впливом. Додайте до цього фанатичну віру в таку революційну справу, як ETA, і ви отримаєте жінку, таку ж смертоносну, як і прекрасну.
  
  
  Але, розмірковував Картер, чи була Арманда де Нерро відданою справі басків? Чи події її життя були просто випадковостями, які змусили це виглядати так?
  
  
  Чи були її стосунки з де Варгою лише чутками, як вона стверджувала, чи вона справді була його коханкою та спільницею?
  
  
  З'ясувати це буде одним із головних завдань Картера.
  
  
  Він відклав першу папку та відкрив другу. Він був відзначений Історією та поточним статусом EUZKADI TA ASKATASUNA (ETA) – баскського революційного руху за державотворення, вільного від Іспанії.
  
  
  Картер уже знав велику частину вмісту папки, але кілька тонких моментів були заповнені в міру читання.
  
  
  Спочатку баски були гударі, основною силою армії лоялістів, що боролася з Франком. Навіть після того, як громадянська війна в Іспанії закінчилася, баски пішли в гори як партизани, щоб боротися з фашизмом Франка.
  
  
  Через це їм допомагало і ними захоплювалася величезна кількість населення.
  
  
  Коли помер Франко, багато хто думав, що баски складуть зброю.
  
  
  Нічого не могло бути далі від істини. Менш ніж за 24 години до того, як демократія прийшла до Іспанії за короля Хуана Карлоса, баски виступили проти нового режиму.
  
  
  Вони стратили мера невеликого містечка в Гіпускоа, інспектора міських автобусів та водія таксі. Всі були вбиті як «гнобителі народу».
  
  
  Для іспанського народу, всього світу та їхніх побратимів-басків це було не що інше, як випадкове вбивство, візитна картка терористів, яким новий демократичний уряд Хуана Карлоса означав не більше, ніж старий фашистський режим Франка.
  
  
  У наступні роки відбувалися побиття, викрадення, пограбування банків та здирство в ім'я революційного податку для фінансування терористичного руху ETA.
  
  
  До кінця 1970-х років ETA оголосила себе марксистсько-ленінським рухом. Тепер вона була присвячена диктатурі пролетаріату, і тероризм був засобом досягнення цієї мети.
  
  
  Керівники ETA більше не цікавились баскським сепаратизмом. Їхньою метою було повстання на всьому континенті і, зрештою, комуністична Іспанія.
  
  
  Картер закрив папку і зітхнув досить голосно, щоб повернути кілька голів поблизу.
  
  
  Він думав, що найкращий спосіб шантажувати всю країну, погрожувати її уряду вісьмома ракетами з ядерними боєголовками?
  
  
  * * *
  
  
  Картер останнім залишив літак і першим залишив аеропорт, поки преса не давала спокою VIP-персонам.
  
  
  Він поїхав на таксі до Парижа і за звичкою ще тричі змінив таксі, перш ніж прибув до невеликого пансіонату на Лівому березі.
  
  
  Після реєстрації під прикриттям він прийняв душ, поголився та з'їв сніданок у сусідньому кафе.
  
  
  На той час був майже опівдні - час, який Хок сказав йому.
  
  
  «Месьє Палльмар, будь ласка».
  
  
  Людина SDECE була на лінії за кілька секунд.
  
  
  "Пальмар слухає".
  
  
  "Мсьє Палльмар, літак віце-президента приземлився".
  
  
  "Де ти?"
  
  
  "У маленькому кафе у Пон-Неф, на лівому березі".
  
  
  "Добре. Іди на станцію метро St. Michel...»
  
  
  "Я знаю це", - відповів Картер.
  
  
  «Вийдіть на вокзалі Гар дю Нор. Нагорі біля трапу метро стоїть газетний кіоск. Попросіть екземпляр «Революція Баумп'єра сьогодні».
  
  
  "І чи буде він у нього?"
  
  
  «Ні, але я вас впізнаю. Підніміться вулицею Rue de Maubeuge, перетніть Boulevard de la Chapelle і підніміться вулицею Stephenson у бік Сен-Бернара. Я обжену вас у невеликому провулку і зв'яжуся з вами. Слідуйте за мною звідти."
  
  
  "Зроблю."
  
  
  Картер вийшов з кафе, пройшов кілька кварталів уздовж Сени до площі Сен-Мішель і увійшов на станцію метро. Він купив квиток і сів у швидкий та безшумний поїзд метро.
  
  
  На Gare du Nord – величезній залізничній станції – він швидко помітив газетний кіоск. Він переглянув полиці в м'якій обкладинці кілька хвилин, а потім зробив запит французькою.
  
  
  “Non, je regrette, monsieur. У мене його немає".
  
  
  "Мерсі", - сказав Картер і вийшов надвір. На вулиці Стефенсон він уповільнив крок, час від часу зупиняючись, щоб подивитися у вітрину магазину.
  
  
  Він був за три квартали від маленької церкви Сен-Бернар, коли поряд з його плечем пройшов невисокий сивий чоловік у береті та англійському твіді.
  
  
  «Слідкуйте за мною на невеликій відстані, мосьє Картер».
  
  
  Шепіт пролунав майже відразу після паузи за крок чоловічка. Картер йшов на десять кроків за ним. Коли чоловік звернув у вузький провулок, Картер пішов за ним.
  
  
  За п'ятдесят ярдів від провулка чоловік ступив через невеликі дерев'яні двері. Коли Картер підійшов до нього, двері залишалися прочиненими. Картер швидко озирнувся через плече і ступив у невелике подвір'я.
  
  
  Двері зачинилися за ним з клацанням, і Картер повернувся і побачив усміхненого Андре Паллмара, що простягає руку.
  
  
  «Вибачте, що ускладнюю завдання, мсьє Картер, але цього ніколи не було б, якби нас бачили публічно».
  
  
  "Я розумію."
  
  
  «І у світлі прохання вашого начальника. Я не думаю, що було б розумно, якби вас бачили у наших офісах».
  
  
  "Правильно."
  
  
  "Якщо ви підете за мною, будь ласка?"
  
  
  У будинку було три поверхи, два нижні порожні. Третій – три спальні, всі комфортабельно мебльовані.
  
  
  "Влаштовуйтесь зручніше. Келих вина?"
  
  
  "Бренді, якщо він у тебе є".
  
  
  "Звісно."
  
  
  За кілька хвилин двоє чоловіків влаштувалися, тримаючи напої в руках, один над одним над низьким кавовим столиком.
  
  
  «Ось документи, які вам знадобляться, щоб встановити вашу особу як Ніколаса Карстокуса».
  
  
  Картер уважно подивився на них і посміхнувся до іншого чоловіка. "Дуже ретельно виготовлено".
  
  
  "Дякую. Зайве говорити, що ми підтримували облікові записи в ідеальному порядку. Ви можете навіть використовувати його кредитні картки. Ось кілька копій його підпису. Я припускаю, що ви маєте можливість після деякої практики повністю скопіювати її?»
  
  
  Картер кивнув головою. "Невелика частина мого навчання".
  
  
  «Чудово. У вас є фото на паспорт?
  
  
  Картер дістав із внутрішньої кишені конверт та фотографію на паспорт.
  
  
  Паллмар дістав з кишень необхідні марки, клей та герметик, і за дві хвилини на документі з'явилася фотографія Картера.
  
  
  "От і ми. Досконала справжність».
  
  
  "Дякую вам. Месьє Палльмар. А вілла?
  
  
  "Про неї подбали, а також іспанські контакти в Андоррі".
  
  
  І знову доглянута рука увійшла до бездонних кишень чоловіка.
  
  
  «Її звуть Луїза Хуанеда. Життєва статистика, біографія та все інше, що ви повинні знати, знаходяться на звороті фотографії. Запам'ятайте, будь ласка, та поверніть фотографію».
  
  
  Картер уважно подивився на жінку. Це була складна кольорова фотографія в гламурному стилі, на якій вона була відбита в кількох позах на повний зріст із крупним планом обличчя у центрі.
  
  
  Більшість фотографій на повне зростання були зроблені в сукнях до підлоги, розшитих блискітками. Луїза Хуанеда мала багато повнорозмірних кривих у всіх потрібних місцях. На знімку крупним планом була зображена брюнетка з волоссям, таким чорним, майже синім, і блискучими карими очима, які казали: «Злови мене… якщо зможеш!»
  
  
  "Артистка?" - спитав Картер.
  
  
  Паллмар кивнув, випускаючи з ніздрів дим від Гаулуази. «Співачка. Вона працює у готельних залах Андорри близько шести місяців».
  
  
  Картер перевернув фотографію та переглянув зворотний бік. Це було вражаюче. Луїза Хуанеда працювала під прикриттям як на французький уряд, так і на уряд Хуана Карлоса майже п'ять років, і дуже ефективно.
  
  
  Потім очі Картера спалахнули на її особистому тлі, і його голова різко повернулася до Паллмара.
  
  
  "Басконка?"
  
  
  "Так, але далека від терористів", - відповів інший чоловік. «Вся її родина була розорена на півночі Іспанії через терористичні тактики ETA. Її батько мало не загинув через вибух ETA. Нині він живе у Мадриді, каліка. Запевняю вас, мсьє Картер, вона гаразд і їй можна довіряти.
  
  
  "Досить добре для мене", - сказав Картер, передаючи фотографію і відкинувшись на диван. «Отже, як ми можемо видати мене за Синю Бороду?»
  
  
  Хмара, що пролетіла над очима Паллмара, сильно вразила Картера. Чоловік нахилився вперед і надто загасив сигарету, перш ніж нарешті заговорив.
  
  
  «Я впевнений, що ваш начальник сказав вам, що ми зберегли життя Ніколаса Карстокуса – принаймні на папері – в надії знайти деяких із його клієнтів або навіть потенційних клієнтів».
  
  
  Картер кивнув і приховував похмуре обличчя, запаливши ще одну цигарку.
  
  
  «Що ж, схоже, наш містер Карстокус уклав контракт незадовго до того, як ми його виявили…»
  
  
  "І він зустрів свій тимчасовий кінець".
  
  
  «Так, це помилка, надмірна старанність з боку одного з наших найкращих людей. Проте Карстокусу заплатили дуже пристойну суму, ймовірно, як початковий внесок за контрактом».
  
  
  Картер зітхнув. «А тепер люди хочуть якихось дій чи повернення своїх грошей».
  
  
  "Цілком вірно. Ми затримували їх майже на місяць. Ми збиралися закрити всю цю справу і публічно оголосити Карстокуса мертвим, коли це ваше прохання прийшло з Вашингтона. Зайве говорити, що це був би спосіб для вас утвердитися як Синя Борода".
  
  
  "Скільки був аванс?" - спитав Картер.
  
  
  "Сто тисяч доларів, переведених на швейцарський рахунок Карстокуса".
  
  
  "Де ви не можете дістати їх".
  
  
  Вузькі плечі неповторно по-французьки знизали плечима. «Ми контролюємо його французькі та американські рахунки, але, як ви кажете… швейцарські… ах!»
  
  
  Картер підвівся, потягнувся і почав ходити.
  
  
  «Тож якщо я перевірю контракт і погоджуся продовжувати його виконання, я зможу відкласти його на досить довгий час, щоб завершити свій бізнес в Андоррі».
  
  
  "Саме", - сказав Паллмар.
  
  
  "А якщо я цього не зроблю, і якщо ми покажемо Карстокуса як Синю Бороду, вони будуть у мене по всій дупі, коли я буду в Андоррі".
  
  
  «Настільки ж точно».
  
  
  «Месьє Палльмар, я дійсно вважаю, що я десь між горезвісним молотом і ковадлом».
  
  
  «Дивний американський вислів, мсьє Картер, але дуже підходящий».
  
  
  "Де контакт?" - спитав Картер, складаючи своє високе котяче тіло назад на диван.
  
  
  "Марсель", - відповів Палльмар, витягаючи з пальта пачку паперів та екземпляр "Інтернешнл геральд трибюн". «Ім'я в рекламі – Пепі…»
  
  
  Шостий розділ.
  
  
  Картер виїхав з Парижа машиною в середу вдень. Перед від'їздом він розмістив оголошення у відповідь у газеті Tribune і La Voix, однієї з невеликих марсельських щоденних газет.
  
  
  Пепе: Обережність змусила мене так довго не відповідати. Скажіть «так» п'ятницю та перевірте номер суботи. Мсьє Б.
  
  
  Він неквапливо поїхав трасою А6 через Ліон, прибувши до Авіньйона близько третьої години дня.
  
  
  Залишивши орендований автомобіль, він поїхав таксі до залізничного вокзалу, де відправив обидві свої сумки в Марсель на ім'я Карстокуса.
  
  
  Звідти пройшов кілька кварталів до старого торгового кварталу міста. У різних кіосках він купив бушлат, дві джинсові сорочки, дві пари вицвілих джинсових штанів, джинсову куртку, пару черевиків і важкий чорний светр із високим коміром.
  
  
  У магазині надлишків він купив спортивну сумку і попросив у покритого прищами молодого службовця сходити до туалету.
  
  
  За п'ять хвилин з нього вийшов моряк-бродяга.
  
  
  "У нас є бритви, мосьє", - сказав клерк, дивлячись на дводенну щетину Картера.
  
  
  "У цьому немає необхідності", - прогарчав Картер на низькому французькому діалекті. "Я повернуся в море через два дні".
  
  
  Картер вийшов із магазину і оселився у найдешевшому готелі, який він міг знайти у найсуворішій частині міста.
  
  
  «Двадцять франків уперед, пане».
  
  
  "Це включає замок на дверях?"
  
  
  "Так звичайно."
  
  
  Це було обіцяно, але не спрацювало. Картерові знадобилося двадцять хвилин, щоб полагодити його, хоча він знав, що хтось може зламати його знову за хвилину, якщо він цього дуже захоче.
  
  
  Х'юго – його смертоносний стилет – Картер, прив'язаний до правої ікри, залишив прив'язаний до своєї правої ікри в замшевих піхвах. Вільгельміна та два запасні магазини були заховані під парою незакріплених мостин.
  
  
  Потім він розтягнувся на хиткому ліжку і за кілька хвилин міцно заснув.
  
  
  Рівно о десятій його уявний сигнал тривоги спрацював. Миттю насторожившись, він виповз із ліжка і вдягнув водолазку та джинсові штани. Він натягнув легку джинсову куртку поверх водолазки і вийшов надвір.
  
  
  Ніч була наповнена неоном та сміхом із відкритих вуличних кафе. На пагорбі, що височів над містом, Картер міг бачити Папський палац. Поруч із ним були інші палаци, переобладнані в сучасні готелі. Він був там, за річкою, у дорожчому Вільневі, де зараз обідають більшість заможних туристів, а незабаром шукатимуть вечірніх розваг.
  
  
  «Це, - подумав Картер, озираючись на всі боки, - це саме те, чого він хотів.
  
  
  Шість кварталів вулиці перед ним ідеально підходили для вечірнього полювання. Він був сповнений яскравих бістро, дешевих готелів – одні для гостей на всю ніч, інші з погодинною оплатою – і трьох чи чотирьох нічних клубів із суворими швейцарами-вишибалами, що розвалилися перед їхніми дверима.
  
  
  Картер рушив вулицею, поки не помітив кафе, яке здалося трохи чистішим за інших, і зупинився. Він вибрав столик біля тротуару і помахав офіціантові з суворим виглядом, у якого з рота звисала «Голуаза», а на животі двічі обернуть брудний фартух.
  
  
  Він похитнувся.
  
  
  "Ви хочете пообідати?"
  
  
  "Оуї".
  
  
  Жирне меню виявилося в руках Картера. Офіціант зник і негайно повернувся з келихом і графином вина, такого густого й темного, що Картер подумав, чи воно не наллється.
  
  
  "Що б ви хотіли, мосьє?"
  
  
  "Баклажан aux tomates... le foie de veau grillé... pommes frites"
  
  
  «Вибачте, пане, але сьогодні в меню немає смаженої телячої печінки».
  
  
  "Мені начхати", - дуже тихо відповів Картер, його зуби блищали на засмаглому обличчі. "Це те, що я хочу."
  
  
  «Месьє… s'il vous plaét…»
  
  
  Офіціант потягнувся за меню, і Картер спіймав його зап'ястя, встромивши нігті в м'яку внутрішню частину.
  
  
  «Я відзначаю свої останні кілька днів на березі. Я сказав вам, що хочу з'їсти. Тепер ви скажіть кухареві, що я хочу з'їсти».
  
  
  Обличчя офіціанта спотворило біль, і він так сильно стиснув щелепу, щоб не закричати, що палаючий кінець «Голуази» загрожував обпекти йому ніс.
  
  
  "Oui, monsieur!"
  
  
  Він відскочив, і Картер налив келих вина. Він закурив сигарету і відкинувся назад, щоб оглянути вулицю. Вуличні повії були всюди, деякі з них явно не відходили надто далеко від своїх сутенерів.
  
  
  Одна зловила його погляд і рушила тротуаром. Картер похитав головою, і вона повернулася до свого кута.
  
  
  Були й інші персонажі, бродяги, кишенькові злодії, кілька ночуючих туристів, але не жебраків.
  
  
  Це змусило його посміхнутися. Безробітні французи не жебракують. Вони або знаходять роботу, або крадуть.
  
  
  Прийшла їжа, і він з подивом виявив, що вона була непоганою. Достатньо, щоб він залишив офіціанту щедрі чайові, коли йшов.
  
  
  Наступну годину він провів, переходячи з бару в бар, переслідуючи дівчат у кожній з них і відбиваючись від вуличних повій.
  
  
  У провулку під назвою Пігаль він знайшов те місце, яке хотів: Le Club Poupee. Girls, Girls, Girls та Floor Show танцювали у яскравих вогнях на наметі, і з дверей постійно виходили пари, а входили самотні дівчата.
  
  
  «Десять франків, мосьє…».
  
  
  Картер пропустив рахунок через ґрати, отримав штамп на тильній стороні долоні та пройшов через двері. Кімната була вузькою, глибиною близько п'ятдесяти ярдів, з поперечиною з одного боку та столами з іншого. Дуже нудне тріо...
  
  
  На задній сцені бару грала гучна музика, більшість столиків були зайняті жінками.
  
  
  Одна висока, довговолоса блондинка зняла дуже великі груди з передньої частини сукні і обережно нанесла рум'яна на ареолу, коли Картер ударив двері.
  
  
  Вона підвела очі і широко посміхнулася, коли Картер проходив повз її столик. "Привіт, купи мені випити?"
  
  
  "Звісно."
  
  
  Вона повернула груди на тимчасове зберігання і пішла за Картером до заднього незайнятого столика.
  
  
  Він замовив віскі. Вона замовила шампанське, яке колись було схоже на чай. Він спробував це.
  
  
  "Чай."
  
  
  Вона знизала плечима. «Я п'ю усю ніч. Я не можу дозволити собі напитися. Не хвилюйся, ти окупишся своїми грошима».
  
  
  Щоб довести це, вона з посмішкою потяглася до його промежини. Картеру вдалося зловити її зап'ястя і повернути назад до стільниці.
  
  
  "Пізніше."
  
  
  "Добре. Ми підемо до мене, коли я вийду, гаразд?»
  
  
  "Може бути.
  
  
  "Ви моряк?" Картер кивнув, скривившись, проковтнув половину віскі. «Добре, я люблю моряків. Ось побачите, я приголомшливий».
  
  
  Картер лише посміхнувся. Це був найстаріший напрямок у бізнесі барів для дівчаток. Дівчатка не виходили раніше, ніж три ранки. До цього часу сисунок був п'яний, і дівчина випила чаю на сотню доларів.
  
  
  Але Картер із цим погодився.
  
  
  Наступні дві години він святкував, попиваючи віскі та купуючи чай. За цей час майже всі дівчата у барі пройшли через будку. Він уже майже відмовився від пошуку відповідної, як раптово з'явилася вона.
  
  
  "Я Лілі. Купіть мені випити?"
  
  
  Через п'ятнадцять хвилин решта відлетіла. Було очевидно, що гарний п'яний матрос зробив свій вибір на вечір.
  
  
  Картер трохи пом'якшив свої веселі манери та гучний сміх, щоб уточнити деталі.
  
  
  Її звали Лілі Лучані. Їй було двадцять два роки, вона народилася в Авіньйоні і не була повією.
  
  
  «Я розважатиму тебе, розмовлятиму з тобою, питиму з тобою… але я не піду з тобою спати. Я студентка і це єдина робота, яку я можу отримати».
  
  
  «Я думаю, що це дуже чудово», - сказала Картер низькою англійською мовою без акценту, чому в неї закружляла голова.
  
  
  "Ти англієць?" - спитала вона, роззявивши рота.
  
  
  "Американець, якщо точним".
  
  
  "Але..."
  
  
  «Мій французький досконалий. Дякую. Скільки грошей ви зазвичай заробляєте сьогодні ввечері?
  
  
  «Близько ста франків… можливо», - затнулась вона.
  
  
  "Я заплачу тобі, щоб ти пішла зі мною зараз і випила чашку кави".
  
  
  "Я говорила тобі…"
  
  
  "Горнятко кави."
  
  
  Вона нахилилася вперед і вперше з того часу, як сіла, подивилася прямо в очі Картерові. "Ви тверезі".
  
  
  "Так, я тверезий", - відповів він. "Кава?"
  
  
  "Відмінно."
  
  
  "Добре пішли. І, до речі, ти дуже добре знаєш англійську».
  
  
  * * *
  
  
  Вона була мініатюрною, з маленькою фігурою, яка виглядала недоречно в її несмачній дешевій сукні. У менш яскравому світлі кафе. Картер бачив, що в неї розумні очі, кирпатий ніс і майже ельфійське обличчя.
  
  
  Прямо зараз її акуратні брови були розтягнуті у дуже глузливій формі.
  
  
  «Дай мені подивитися, чи я це розумію. Ви хочете, щоб я поїхала з вами до Марселя. Ви хочете, щоб це виглядало як вечірка, як моряк на своєму останньому побаченні зі своєю подругою перед тим, як вирушити в море».
  
  
  "Це правильно."
  
  
  "І ви хочете, щоб я взяла з собою два комплекти одягу".
  
  
  Картер кивнув головою. «Один студентський набір. Один барний набір для дівчаток. Не такий несмаковий, як у тебе. Якщо тобі потрібно щось поповнити гардероб. Я придбаю це".
  
  
  Вона похитала головою і попросила цигарку. Картер вийняв одну з рюкзака і тримав запальничку, доки вона незграбно пихнула.
  
  
  "Ви не курите", - сказав він з усмішкою.
  
  
  «Я знаю, але мені треба щось робити із руками. Я не розумію. Якщо вам потрібна дівчина для вашого бізнесу, чому б вам не найняти її в Марселі?
  
  
  «Просто. Те, що я хочу зробити, не буде небезпечним для тебе, поки я поряд. Це може статися, коли я піду. Коли я піду, дівчину у Марселі можуть знайти. . "
  
  
  "Чому я? Чому не одна з інших дівчат?
  
  
  Посмішка Картера стала ширшою. «Як ти думаєш, ти розумніший за тих інших дівчат?»
  
  
  Вона вагалася, але нарешті відповіла. "Так."
  
  
  «От ваша відповідь. Мені потрібна людина, якій потрібні гроші і готова піти на все, щоб їх отримати».
  
  
  "І будь-яка дівчина, яка працюватиме в Le Club Poupee, піде на певні заходи?"
  
  
  «Я так думаю, – сказав Картер.
  
  
  Ще одна довга пауза, а потім Лілі нахилилася вперед і заговорила низьким хрипким голосом. "Ви поліцейський?"
  
  
  "Ні."
  
  
  "Шахрай?"
  
  
  "Ні."
  
  
  «Але цей бізнес, про який ви кажете… він… незаконний».
  
  
  Це те, що ви збираєтеся допомогти мені дізнатися.
  
  
  Вона відкинулася назад і роздратовано зітхнула. "Ти не моряк".
  
  
  "Ні."
  
  
  "Чому ...?"
  
  
  «Якби я увійшов у ваш клуб у діловому костюмі, розкидав свої гроші і пішов із вами, скільки з цих дівчат запам'ятали б мене?»
  
  
  "Всі вони!" - твердо промовила вона і проковтнула. "Десять тисяч франків?"
  
  
  "Половина зараз, якщо хочеш".
  
  
  "Ні, я ... я не знаю чому, але я тобі довіряю".
  
  
  Він посміхнувся. «Напевно тому, що я американець. Візьми свої речі. Я зустріну тебе на вокзалі за дві години».
  
  
  «Добре, я піду. Але пам'ятай, я тебе не трахну!
  
  
  * * *
  
  
  Готель Vincennes на набережній був дешевим, уряд приділяв дуже мало уваги
  
  
  своїм підопічним, якщо орендна плата виплачувалася заздалегідь.
  
  
  Картер тримався позаду неї від вокзалу до порту, а потім убив годину за сніданком та міцною кавою після того, як вона зареєструвалася. Коли він переконався, що між ними буде мало зв'язку, він подався до старомодного, але чистого холу готелю.
  
  
  Нудний клерк-посильний консьєржа відповів на дзвінок і, тільки-но глянувши на Картера, крутив касу.
  
  
  "Без ванни?"
  
  
  "З ванною", - відповів Картер.
  
  
  Чоловік перевернув велику книгу, глянув униз, а потім подивився на Картера, насупившись.
  
  
  "Мсьє займається шоу-бізнесом? ... Може, комік?"
  
  
  «Мсьє намагається отримати корабель після того, як трохи напився і пропустив свій останній рейс».
  
  
  "Зрозуміло. Значить, у вас немає паспорта?"
  
  
  Це була звичайна справа серед моряків, але небезпечна. Якщо торговельний моряк пропустив своє судно і у нього не було документів, він повинен був подати заяву до Francois Maritime National за новими і бути ув'язненим, поки він не опиниться на іншому судні.
  
  
  "Закордонний паспорт?" Картер посміхнувся. "Звичайно ... прямо тут!"
  
  
  Він поклав між ними на стіл дві купюри по сто франків. Рука людини витяглася, як удар мангуста, і банкноти зникли.
  
  
  «Кімната коштує двісті сорок франків за ніч, пане… заздалегідь, звичайно».
  
  
  "Звісно."
  
  
  Картер виклав ще три. Вони увійшли до шухляди, і здачі не запропонували.
  
  
  "Merci, мосьє. Кімната п'ять-один".
  
  
  Картер узяв ключ і по дорозі до ліфта обійшов кафе готелю.
  
  
  Лілі, суворо дотримуючись його інструкцій, сиділа одна біля входу. Він кинув свою спортивну сумку біля дверей і перетнув кімнату.
  
  
  "Кальвадос, ma petite, s'il vous plaît".
  
  
  Жінка за прилавком вибрала пляшку, загорнула її та взяла його гроші. Несучи пляшку яблучного бренді, Картер повернувся через столи. Проходячи повз Лілі, він дозволив своєму погляду опуститися на найкоротшу секунду.
  
  
  «Хороша дівчинка, – подумав він.
  
  
  Поруч із тарілкою лежала серветка. На ньому було написано 412. За крок від столу він побачив, як вона взяла серветку, промокнула губи і недбало сунула її в сумочку.
  
  
  Піднявшись на ліфті, Картер з полегшенням зітхнув. Він зробив добрий вибір.
  
  
  У кімнаті він розпакував, налив три пальці бренді у склянку і сів писати оголошення.
  
  
  Пепе: Телефон 391-444 рівно о 17:00 у суботу. Мсьє Б.
  
  
  Він почекав ще двадцять хвилин, щоб переконатися, що Лілі має час повернутися до своєї кімнати, а потім спустився сходами на четвертий поверх.
  
  
  Його кісточки пальців ледь торкнулися фанерованої деревини, як двері відчинилися і Картер увійшов усередину.
  
  
  "Це весело!" - сказала Лілі, її темні очі спалахнули від збудження, а на обличчі з'явилася ельфійська усмішка.
  
  
  "Не дозволяйте цьому бути надто веселим", - похмуро сказав Картер. "От."
  
  
  Він передав їй клаптик паперу і розстелив на ліжку карту Марселя.
  
  
  «Я піду першим. Ви слідуєте рівно через тридцять хвилин. Редакція газети знаходиться тут, вісім номер по вулиці Монпарнас. Візьміть таксі. Після розміщення оголошення. Вийдіть з офісу та пройдіть до кута… сюди. Ви на авеню дю Прадо. У Бонд-Пойнті ром праворуч. В Вірменії, заходьте і моліться”.
  
  
  "Моліться?"
  
  
  “Це те, що я сказав… хвилин двадцять. Коли ви поїдете звідти, візьміть таксі до музею Барали тут».
  
  
  "І ось де я граю повію?"
  
  
  "Абсолютно вірно. Тут є маленьке кафе через дорогу. Відведи його туди. І, пам'ятай, за тобою підуть, але ні в якому разі не оглядайся через плече, ніби шукаєш стеження. Ти все розумієш? "
  
  
  Вона кивнула головою.
  
  
  "Добре. Просто будь природним. Я весь час буду поряд».
  
  
  * * *
  
  
  З коридору офісної будівлі через дорогу. Картер дивився, як Лілі входить до редакції газети. Справа зайняла близько десяти хвилин, і незабаром вона знову вийшла, прогулюючись авеню дю Прадо.
  
  
  Вона добре виглядала в смугастому чорно-білому пуловері, який туго обтягував її груди, і в чорній мерехтливій спідниці, яка облягала її стегна та попку, як друга шкіра.
  
  
  З гострими підборами, беретом та сітчастими панчохами вона виглядала досить липкою, щоб зняти її.
  
  
  Він міг би запросити досвідченого оперативника зі штабу Paris AX, але на це потрібен час. І був хороший шанс, що маленька Лілі все одно зможе виступити краще. Звичайно, був фактор ризику, але, маючи лише дві дрібниці, які потрібно було виконати – і сам Картер на ній, як клей, – навряд чи могло статися щось небезпечне.
  
  
  Він дивився, як вона повернула на авеню дю Прадо, а потім знову зосередився на редакціях газет.
  
  
  Нетреноване око могло не помітити такої нескінченно малої зміни.
  
  
  Картер цього не пропустив.
  
  
  Над дверима стояв великий годинник. Прямо під циферблатом годинника знаходилося цифрове зчитування поточної температури розміром три на чотири фути.
  
  
  З моменту його прибуття він регулярно блимав. Тепер він був вимкнений.
  
  
  На це не знадобилося багато часу.
  
  
  Вони сиділи за тротуарним столиком у кафе під Картером. Один був невисоким товстим чоловіком з густою копицею чорного волосся, яке, здавалося, постійно падали йому на очі. Інший був трохи вищий на зріст, але піджар, як очерет, і одягнений у витончений бежевий габардиновий костюм. Його привабливою рисою були страшенно рябе обличчя та темні очі, які, здавалося, ясно йшли в його череп.
  
  
  Низький, товстий, з папером під пахвою, вийшов за Лілі. Другий почекав кілька хвилин, щоб переконатися, що його товариша не стежать.
  
  
  Переконавшись, що це не так, він сам пішов слідом.
  
  
  Картер дістався задньої частини будівлі менш ніж за дві хвилини. Він уже обстежив стоянку таксі у центрі кварталу. Він не залишався незайнятим за ті двадцять хвилин, що він перевіряв.
  
  
  І цього не було зараз.
  
  
  "Егліз Вірменія?"
  
  
  "Оуї".
  
  
  "Ще тридцять франків, - додав Картер французькою, - якщо ви зробите це за п'ять хвилин або менше".
  
  
  Перевантаження таксі, що стрибає, сильно притиснуло його до сидіння і протримало там всі три хвилини їзди.
  
  
  Просто навпроти церкви був газетний кіоск. Картер попрямував до нього і переглянув стелажі з книгами в м'якій обкладинці, поки не помітив Лілі.
  
  
  Не роздумуючи, вона піднялася сходами і увійшла до собору.
  
  
  Вони були рівно за тридцять секунд позаду неї, і тепер попереду був вищий. Обидва вони пройшли квартал від церкви, де зупинилися біля вітрини та радилися.
  
  
  Був обраний невисокий та пухкий. Він повернувся і увійшов до собору.
  
  
  Картер не став чекати. Він купив паризьке видання американського журналу про шкіру і вийшов надвір.
  
  
  Через два квартали повз спостерігача з очима, що випали. Картер звернув надвір Параді і знайшов інше таксі.
  
  
  "Музей Барали?"
  
  
  "Старий".
  
  
  "Не поспішайте", - сказав Картер, відкидаючись на сидіння і закурюючи сигарету.
  
  
  * * *
  
  
  Картер сидів, потягуючи бренді та еспресо, у кафе прямо через дорогу від музею Баралі. Лілі увійшла до будівлі майже півгодини тому. Два її сторожові пси були поруч.
  
  
  Тепер він спостерігав, як вона переходила вулицю пліч-о-пліч з високим атлетичним представником у темно-синьому костюмі консервативного крою. Йому було років шістдесят три, з широко розставленими блакитними очима, засмаглим і зморшкуватим обличчям і рівною кількістю сталевого сірого на скронях, яке надавало йому віку і невеликого класу.
  
  
  Він не мав вигляду типового вбивці. Але тоді Синя Борода не стала б.
  
  
  "Відмінний вибір", - подумав Картер, дивлячись одним вічком на журнал, іншим - на пару.
  
  
  Вони сіли за три столики від них, досить близько, щоб Картер міг чути частину їхньої розмови.
  
  
  Прищавий увійшов і сів за стіл у вікно. Низький і пухкий, біля телефонної будки біля сходів музею.
  
  
  "Бінго", - подумав Картер і відпив бренді.
  
  
  «Я просто працююча дівчина, пане, - говорила Лілі, - а не повія».
  
  
  «О, моя люба, я впевнений у цьому. Але я впевнений, що ти не відмовишся від невеликого подарунка за твою послугу?
  
  
  "Звичайно, ні", - сказала Лілі і кокетливо посміхнулася.
  
  
  «Тоді ходімо? Моя квартира не за горами».
  
  
  Лілі краєм ока кинула на Картера швидкий погляд.
  
  
  Він відповів на це поглядом, ледь помітно похитавши головою, потягуючи з чашки еспресо. Картер чекав на того, з ким невисокий і товстенький розмовляв телефоном. Картер хотів, щоб мали достатньо часу, щоб прибути.
  
  
  Лілі грала до кінця. Досвідчена актриса – чи куртизанка – не могла б зробити це набагато краще.
  
  
  Коли кавалер став дуже наполегливо доглядати, вона підігравала йому, проводячи рукою по його стегні під столом. Коли він ставав надто закоханим, вона трохи злилася, а коли він виявляв ознаки охолодження, вона шепотіла всі еротичні речі, на які була здатна.
  
  
  Коли Картер побачив, що під'їхав чорний лімузин, короткий і пухкий і рушив далі кварталом, він підійшов до стійки і розплатився по чеку.
  
  
  Лілі вже встала і рушила у бік жіночої кімнати в задній частині будинку. Вона піде через хол і вийде через задні двері у провулок.
  
  
  Її майбутній коханець потирав руки за столом.
  
  
  Картер одягнув сонцезахисні окуляри і стягнув в'язану кепку з годинником на чоло, коли він вибіг надвір. Проходячи повз лімузин, він подивився, але вікна були затемнені темним склом, що унеможливило прочитання пасажирів.
  
  
  Він повільно і розмірено пройшов до кута, але, обігнувши його, кинувся в біг. За другим кутом він помітив Лілі, яка нервово чекала біля входу в провулок.
  
  
  "Чи був він гаразд?"
  
  
  "Чудово. Ви отримали адресу?"
  
  
  «Восьма вулиця Селезе… квартал униз і чотири двері праворуч».
  
  
  "Ти ангел", - сказав Картер, цмокнувши її в губи. «Повертайся до готелю. Побачимося пізніше".
  
  
  Картер рвонув уперед. Він зробив три квартали, розвернувся і потім повернув назад, доки не помітив вулицю Селезе. Через дві двері від будинку № 8 та через дорогу була табличка «Здається».
  
  
  Він подзвонив у дзвінок.
  
  
  "Оуї?" Вона була старою, років шістдесяти, з величезними відвислими грудьми, широкими стегнами і синім волоссям, завитим зверху її голови.
  
  
  "Я хотів би побачити номери".
  
  
  Жінка подивилася на його одяг, на його неголене обличчя і почала зачиняти двері.
  
  
  Картеру вдалося втиснутися між дверима та одвірком. У той же час він дістав товсту пачку банкнот, на якій було добре видно стофранкові купюри.
  
  
  «Взагалі, мадам, я хотів би скористатися квартирою близько півгодини».
  
  
  «Месьє, ви збожеволіли».
  
  
  Картер зняв дві банкноти, по сто франків кожна, і вклав їх у свою пухку руку.
  
  
  «Душевна річ, мадам. Я був у морі майже рік. Я повертаюся… моя дружина… гуляє як собака…»
  
  
  Він підкреслив свої слова, знизавши плечима французькою. Вона вагалася, але також знизала плечима, коли Картер додав третій рахунок.
  
  
  «Два-А, прямо нагорі. Двері відкриті. Не куріть, мосьє. Я щойно помила».
  
  
  «Мадам, мені потрібне лише місце, де можна дивитися».
  
  
  Минуло двадцять хвилин, перш ніж з-за рогу з'явився високий і спортивний, з усмішкою на обличчі та пружною ходою. Лімузина ніде не було видно, але Картер знав, що незабаром з'явиться.
  
  
  Передбачуваний коханець увійшов у номер 8, і за хвилину лімузин проплив і припаркувався на розі. Два сторожові пси Лілі вискочили і вдерлися до номера 8.
  
  
  Вони були ефективними. Бідний хлопець ледве промовив два слова, як вони увійшли у двері.
  
  
  Через п'ять хвилин коротун вилетів за двері і попрямував до лімузина за інструкціями. Вони були короткі, і він одразу ж повернувся до квартири.
  
  
  Картер посміхнувся до себе. Якби Пепе був таким кмітливим, яким має бути, йому не знадобилося б більше п'яти хвилин на телефонній розмові в машині, щоб переконатися, що лотаріо в номері 8 далекий від Синьої Бороди.
  
  
  Минуло три хвилини.
  
  
  Вони обидва вийшли за двері та кинулися до лімузина.
  
  
  Картер зачекав ще п'ятнадцять хвилин, а потім спустився сходами.
  
  
  Бабуся стояла у відчинених дверях своєї квартири. "Добре?"
  
  
  "Добре", - сказав Картер і знизав плечима. "Я думаю, вона вирішила не відвідувати його сьогодні",
  
  
  Він доїхав до Старого порту і знайшов телефонну будку, перш ніж повернутись до готелю.
  
  
  Дзвінок до Парижа пролунав одразу.
  
  
  "Паллмар тут".
  
  
  "Це людина з Вашингтона".
  
  
  "Так."
  
  
  "У мене є номер автомобіля в Марселі".
  
  
  "Що це таке?"
  
  
  «Ф-С-С-Х-чотири-чотири-один».
  
  
  "А номер твого телефону?" Картер прочитав номер телефону-автомата. "П'ять хвилин."
  
  
  Зв'язок обірвався, і він закурив у очікуванні.
  
  
  То був довгий шлях, але його варто було спробувати. Картер здогадався, що будь-ким Пепе, він був посередником на вечірці, що купила хіт. Якщо Нельс Помрой був брокером Синьої Бороди, то великі шанси, що Пепе не знав справжнього імені Синьої Бороди.
  
  
  Ось чому в той день високий і красивий зазнав жорстокого поводження. Якщо Картер міг знайти ім'я, карти були у його кутку.
  
  
  Телефонуючий телефон повернув його.
  
  
  "Так."
  
  
  «Автомобіль зареєстровано на Марка Леклерка. Він має резиденцію в Ніцці і одну в Марселі на вулиці Еміль Золя… номер тридцять сім».
  
  
  "І чим мсьє Леклерк займає свій час?"
  
  
  "На перший погляд він брокер з продажу боєприпасів".
  
  
  "А насправді?"
  
  
  "Він банкір Баскського революційного фронту, Еузкаді Та Аскатасуна".
  
  
  * * *
  
  
  Лілі ходила по кімнаті, як тварина в клітці, коли Картер вийшов зі своєї кімнати і поставив їжу та пляшку вина на ліжко.
  
  
  "Я бачила тих людей".
  
  
  "А ти?" - сказав Картер, відкушуючи шматок хліба і засовуючи в рот шматочки сиру та ростбіф.
  
  
  "Вони були схожі на вбивць".
  
  
  "Чи зробили вони тобі чогось?"
  
  
  "Чорт тебе забирай. Що все це означає?"
  
  
  Картер поставив їжу і витяг з кишені пачку банкнот. Він зняв десять банкнот по тисячі франків і поклав їх на ліжко.
  
  
  "Договор дорожчий за гроші."
  
  
  "Хто ти?" - Сказала вона, стоячи перед ним і прикусивши нижню губу.
  
  
  "Я людина з роботою ... дивною роботою, але просто роботою".
  
  
  Він додав ще дві купюри в чарку і відкусив ще один шматок хліба.
  
  
  Ми залишимося на місці до телефонних дзвінків завтра ввечері. Як тільки це буде зроблено, ми повернемося до Авіньйона з вами і на якийсь час до комфортного життя».
  
  
  "І це все, що я маю знати?"
  
  
  "От і все. Їж, сир добрий».
  
  
  Вона поїла і відпила вина, поки Картер не наївся досхочу.
  
  
  Вона дивилася на нього широко розплющеними, майже зляканими очима, коли він підвівся і потягся.
  
  
  "Куди ти йдеш?"
  
  
  «Повертаюся до своєї кімнати. Вже пізно і до завтрашнього телефонного дзвінка буде багато справ». Він нахилився і легко провів губами на її чолі. «На добраніч, моя маленька учениця».
  
  
  У своїй кімнаті Картер роздягнувся, потім сунув Х'юго під подушку, а Вільгельмін під ліжко.
  
  
  Між простирадлами він заснув за п'ять хвилин, але його розбудив легкий стукіт у двері.
  
  
  Він зісковзнув із ліжка і притулився до стіни біля дверей з Вільгельміною в руці.
  
  
  "Так?"
  
  
  «Це я… Лілі».
  
  
  Картер загарчав, потім зняв ланцюг і повернув затвор.
  
  
  Ледве двері були прочинені, як вона прослизнула в неї і зачинила за собою.
  
  
  "Де ти…?"
  
  
  "Прямо за тобою", - сказав Картер, злегка торкнувшись її плеча.
  
  
  "Ой ой."
  
  
  "Що це таке?"
  
  
  "Я боюсь."
  
  
  "О боже, чого?"
  
  
  Мені час боятися”.
  
  
  «Я не маю на увазі, що боюсь завтрашнього дня…»
  
  
  "Що тоді?"
  
  
  "Я боюся сьогоднішньої ночі".
  
  
  Картер насупився. "Що ж, що ви хочете, щоб я зробив із цим?"
  
  
  "Дозвольте мені залишитися тут з вами".
  
  
  "Я думав, що ти сказав..."
  
  
  «Що я не займатимуся з тобою коханням? Я не буду. Але я не сказала, що не спатиму з тобою».
  
  
  Картер стомлено дошкандибав до ліжка і поліз між простирадлами. "Роздягайся."
  
  
  Він чув, як вона роздягається у темряві. Потім він відчув, як її вага зрушує ліжко та натягує ковдру.
  
  
  Він майже заснув, коли вона ковзнула по ліжку і притулилася до нього.
  
  
  "Тепер я не боюся".
  
  
  "Добре."
  
  
  Тиша.
  
  
  "Ти хочеш зайнятися зі мною коханням?"
  
  
  «Якщо я скажу «так», ви скажете «ні», – відповів Картер. «Якщо я скажу «ні», твої почуття будуть зачеплені. Правильно?»
  
  
  "Я ... я так думаю".
  
  
  «Тож я нічого не скажу».
  
  
  Вона уткнулася своєю м'якою круглою дупою в його живіт і знайшла його руку. Він не намагався зупинити її, коли відчув, що повний твердий горб на одній із її грудей заповнює його долоню.
  
  
  "Як вас звати?"
  
  
  Він замислився на мить і вирішив, що це не має великого значення. "Нік."
  
  
  "Нік?"
  
  
  "Так."
  
  
  "Тепер я не боюся".
  
  
  "Добре. На добраніч".
  
  
  "Доброї ночі."
  
  
  Вона міцно заснула принаймні за дві години до нього.
  
  
  Сьомий розділ.
  
  
  Хабар корисний у всьому світі. Коли хтось знає, як їй користуватись і може знайти когось сприйнятливого до неї, варіанти безмежні.
  
  
  Ось чому Лілі була потрібна Картер для проникнення до Пепе. Від будь-кого, хто був посередником у вбивствах із класу Синьої Бороди, можна було очікувати, що в редакції газети буде хтось, хто попередить його, коли буде розміщено певне оголошення.
  
  
  Йому буде так само легко дізнатися місцезнаходження телефонного номера, чи то приватний телефон, чи телефонна будка.
  
  
  З цієї причини Картер стояв біля найвищого муру третього ярусу стадіону Ганай. На сході, півдні та півночі були відкриті майданчики паркувань для стадіону, парку Шано та Палацу виставок. На схід простиралися широкі бульвари району Маргарита з їх вуличними кафе, ресторанами, бістро та шикарними магазинами жіночого одягу.
  
  
  Зі свого місця на стіні футбольного стадіону Картер міг бачити майже на милю у всіх напрямках. Прямо зараз у потужний бінокль він бачив, як Лілі спокійно потягує каву в кафе на розі площі Мішле та бульвару Леон. На ній була яскраво-червона спідниця та тонкий білий літній светр, який можна було помітити з будь-якої відстані.
  
  
  На краю тротуару, за чотири кроки від її столу, була телефонна будка. Номер будки – це номер, який Картер помістив у оголошенні.
  
  
  Було без п'яти, а хлопчики Пепе вже були на місці. Вони сіли навпроти Лілі в темно-сірій Кортині.
  
  
  Картер бачив, як вони розмовляють один з одним, навіть не відриваючи очей від Лілі. Вони говорили, як пара старих зеків, ледве ворушачи губами.
  
  
  Картер здогадався, що вони були такими.
  
  
  Чорного лімузина ніде не було видно, але Картер не припускав, що це буде. Пепе чи Марк Леклерк не ризикнули б бути поміченими Синьою Бородою двічі, не знаючи, якими були наміри вбивці.
  
  
  Картер побачив червоний спалах у кутку окулярів і знову повернувся до Лілі. Вона схопилася і попрямувала до будки.
  
  
  Далі кварталом «Кортіна» стартував невисокий і товстенький.
  
  
  Картер почекав, поки Лілі закінчить розмову по телефону і повернулася до свого столу, перш ніж спуститися трирівневими кам'яними сходами до входу на стадіон.
  
  
  Він був майже впевнений, що люди в «Кортині» зрештою спробують упіймати Лілі, але не тоді, коли вона була в переповненому кафе.
  
  
  Щойно його підбори торкнулися цементу першого поверху, як біля входу задзвонив телефон.
  
  
  Картер пройшов у будку за три кроки. Він висмикнув трубку і глибоко зітхнув. Настав момент істини. Чи встановив Карстокус – як Синя Борода – контакт із Пепе безпосередньо чи, як завжди через Помроя?
  
  
  І якби цей контакт було встановлено, чи дізнався б Пепе голос Карстокуса?
  
  
  "Синя Борода тут".
  
  
  «Це Пепе. Що ти намагаєшся тягнути?»
  
  
  Картер розслабився. "Я в безпеці. Я не знаю тебе, а Помрой зник».
  
  
  «Ми думаємо, що він мертвий. Чому ви не виконали контракт?
  
  
  Картер знову напружився. Тепер пролунав другий постріл у темряві.
  
  
  "Я ніколи не отримував такого завдання".
  
  
  "Ти що?"
  
  
  "Саме те, що я сказав", - відповів Картер, впевненість у собі текла по його тілу швидкою річкою. "Я так і не отримав подробиць або мети від Нельса".
  
  
  "Чорт забирай, ти отримав гроші!"
  
  
  Правильно, і я готовий виконати контракт. Назви мені номер, за яким я можу зв'язатися з тобою. Ми призначимо зустріч”.
  
  
  «Ти, мабуть, ненормальний! Частиною нашої домовленості було те, що ми ніколи не зустрічаємось без осіб, без імен».
  
  
  «Це була ваша домовленість із Помроєм. Тепер це нова угода».
  
  
  "Неможливо!"
  
  
  "Тоді ніякої угоди".
  
  
  На іншому кінці дроту була довга пауза. Картер припустив, що слухавку тримають за руку, бо міг розрізнити приглушені голоси на задньому плані.
  
  
  Потім повернувся Пепе.
  
  
  "Так
  
  
  Ти ще хочеш контракт? "
  
  
  "Так, на моїх умовах".
  
  
  «Ми небагата організація. Ми дали вам багато грошей. Якщо ми не зможемо дійти згоди, що станеться з тією половиною, яку ви вже отримали?»
  
  
  "Він залишається на моїх швейцарських рахунках".
  
  
  Ще одна пауза із фоновими голосами.
  
  
  "Дуже добре. У тебе є олівець?"
  
  
  "У мене хороша пам'ять".
  
  
  Пепе дав номер. "О скільки ти подзвониш?"
  
  
  "Я не знаю. Просто залишайся біля телефону».
  
  
  Пепе лаявся на суміші французької та іспанської, коли Картер перервав зв'язок. Він швидко кинув необхідні монети у проріз і дочекався відповіді Лілі.
  
  
  "Так?"
  
  
  "Це я. Все точно за розкладом. Зачекайте десять хвилин, а потім йдіть. І робіть точно, як я вам сказав. Добре?"
  
  
  "Добре", - відповіла вона з легким натяком на страх у голосі.
  
  
  «Не хвилюйся, люба, все майже скінчено».
  
  
  Він поклав трубку і побіг угору сходами.
  
  
  На всіх обличчях «Кортини» були гнів та розчарування. Лілі помітно нервувала, але вона міцно трималася за стіл, кожні кілька секунд переводячи погляд на годинник на зап'ястя.
  
  
  "Просто роби так, як я написав, люба", - прошепотів Картер, його очі за склом окулярів злегка сльозилися.
  
  
  Потім вона піднялася і рушила площею, «Кортіна» проповзла приблизно на два квартали тому.
  
  
  Протягом наступної години Лілі бродила околицями парку. Вона купила газету, сіла на лаву і грала, читаючи її, і навіть нагодувала качок у невеликому ставку.
  
  
  Потім, рівно о 5:50, коли сонце почало сідати, вона перетнула бульвар Мішель і вийшла на вузькі вулички та провулки, які зрештою привели її до набережної вздовж доків.
  
  
  Невисокий і товстенький покинув «Кортину», щоб не відставати від неї, а його приятель ковзнув на сидіння водія.
  
  
  "Вони були хороші", - розмірковував Картер, слідуючи за ними в окулярах, поки вони не зникли з поля зору: добре, але передбачувано.
  
  
  Картер спустився надвір і впіймав таксі.
  
  
  "Nouvelle Plage".
  
  
  "Так, мосьє".
  
  
  Лілі знадобиться хвилин тридцять, щоб подолати відстань, яку таксі подолало за п'ять.
  
  
  "Зупиніться тут", - сказав Картер, коли вони досягли точки на набережній, на яку він уже зробив ставку раніше того ж дня. «Ви бачите там провулок, що йде поруч із іподромом?»
  
  
  "Oui, monsieur".
  
  
  «Через двадцять хвилин звідти вийде жінка у білому светрі та червоній спідниці. Підніміть її та відвезіть, куди вона хоче».
  
  
  "Двадцять хвилин це".
  
  
  Картер труснув порваною половиною купюри п'ятсот франків перед водієм. "Вона отримає другу половину цього".
  
  
  Картер озирнувся через плече і побачив сяючу усмішку на обличчі таксиста.
  
  
  Пробігши підтюпцем по набережній, він увійшов у лабіринт провулків, що примикали до іподрому, минув загони і побіг широкою доріжкою до парку Баралі.
  
  
  Він бачив, як Лілі входить до парку на протилежному боці. Невисокий і пухкий був приблизно в кварталі за нею, а «Кортіна» - ярдах за двадцять за ним. Обидва вони швидко наближалися.
  
  
  Картер угадав.
  
  
  Вони знали місто і вибрали найкраще місце, щоб відвезти її: вузька вуличка між двома живоплотом приблизно на півдорозі через парк.
  
  
  Картер першим звернув на провулок і увійшов до однієї з численних ніш у огорожі, де стояли лавки та скульптури. За кілька годин, під покровом повної темряви, альків стане місцем зустрічі пари молодих закоханих.
  
  
  Прямо зараз Картер знайшов йому зовсім інше застосування.
  
  
  Він чув, як каблуки Лілі стукають вузькою доріжкою. ставав все гучнішим і голоснішим, поки вона не промайнула. Вона не зазирнула в нішу, але тоді вона не дізнається, який з них він вибрав, а в бушлаті та темному светрі його майже не було видно.
  
  
  За нею по п'ятах його темп збільшувався з кожним кроком, підійшов її переслідувач.
  
  
  Картер перекотився на подушечки ніг і напружився, щоб підстрибнути.
  
  
  Він побачив рукав пальта, а потім коротке кремезне тіло.
  
  
  "Месьє..."
  
  
  «Oui?… Que…?»
  
  
  Стиснуті руки Картера в один потужний кулак вдарили чоловіка прямо в центр обличчя. Він відчув і почув, як зірвався ніс, і тільки-но крик болю зірвався з розбитих губ чоловіка, Картер схопив його за лацкани.
  
  
  Одним швидким і спритним рухом він розвернувся, вдаривши людину спиною об край фонтану. Друге виття болю було перервано, коли рука Картера торкнулася його шиї ззаду.
  
  
  Як мокра білизна, тіло згорнулося на цегляній підлозі, але Картер уже йшов провулком, прямуючи до фар «Кортини». Цигарка була в роті, і його руки стискали полум'я сірника.
  
  
  Приблизно за десять ярдів від повзучої машини Картер примружився від диму, що струмує з його ніздрів. Темні глибоко посаджені очі водія металися всюди, шукаючи свого друга.
  
  
  До того часу, як Картер підійшов до відкритого вікна машини, він затягнув сигарету між губами, перетворивши її на тліючий куточок.
  
  
  "Ей ти…!"
  
  
  Рябий обличчя повернувся прямо до нього, коли Картер перевернув сигарету. Попіл вдарив
  
  
  хлопцеві в перенісся і деяка частина його, мабуть, потрапила в одне або обидва очі, тому що виття з його горла було крижаним кров.
  
  
  Він, мабуть, їхав на нейтралі, бо коли його нога вдарила по акселератору, нічого не сталося, крім великої кількості обертів і відсутності руху.
  
  
  Перш ніж він зміг знайти перемикач передач, Картер відчинив двері і схопив його за волосся. Коли Картер смикнув, хлопець спробував витягти пістодет з-під куртки.
  
  
  Це була помилка із двох причин.
  
  
  По-перше, на ствол пістолета був нагвинчений довгий громіздкий глушник. Кінець глушника зачепився за його куртку та не відпускав.
  
  
  По-друге, він зняв запобіжник, коли намагався його витягти.
  
  
  Картер почув звук пфф, і хлопець лежав мертвим вантажем у руках. Він перевернув його, і коли він побачив темну пляму на його грудях, Картер навіть не намагався перевірити пульс.
  
  
  Він натиснув кнопку панелі приладів, щоб відкрити кришку багажника, і перетягнув тіло до задньої частини машини. Коли він запхав його всередину, він підняв гаманець хлопця.
  
  
  Повернувшись до альків, він спустошив гаманець у свій бушлат - посвідчення особи та інші карти в ліву кишеню, готівку в праву.
  
  
  Коли тіло невисокого помістилося разом із приятелем. Картер зробив те саме з його гаманцем, потім кинув гаманці разом з тілами і закрив кришку багажника.
  
  
  Лілі чекала під ліхтарем біля підніжжя сходів музею Барали.
  
  
  "Залазь!"
  
  
  Вона зробила це і села, бліда і застигла, коли Картер в'їхав на бульварі і попрямував до вокзалу.
  
  
  "Де вони?" - спитала вона нарешті напрочуд спокійним голосом.
  
  
  "У багажнику".
  
  
  «Вони… вони… мертві?»
  
  
  Картер ледь дочекався жовтий і розігнав маленьку машинку до п'ятдесяти на набережній Корніш Дж. Ф. Кеннеді, перш ніж кинути на неї швидкий погляд скоса.
  
  
  Її щелепа була стиснутою, а колір обличчя був попелясто-білим. Але вона не тремтіла, і не було жодних ознак істерії.
  
  
  "Вони?" - знову спитала вона, повернувшись до нього обличчям, але не в змозі зустрітися з ним поглядом.
  
  
  «Ні», - наполовину збрехав Картер, потім подивився на годинник. Було рівно о 7:00. Поїзд до Авіньйона вирушав о 7:14.
  
  
  "Вони злі люди, чи не так?"
  
  
  "Так, - сказав Картер, - так".
  
  
  «Тоді все гаразд… те, що ти зробив».
  
  
  "Я роблю", - поправив він і кинув на неї ще один швидкий погляд. Її тендітні губи намагалися посміхнутися.
  
  
  «Ах, дівчино, – подумав він, вганяючи машину у під'їзд до вокзалу.
  
  
  Він проїхав повз вход у тінь, зупинився і витяг її сумочку з її рук. Витягнувши пачки грошей із правої кишені піджака, він засунув усю суму в гаманець.
  
  
  "Що це?"
  
  
  "Невеликий бонус", - відповіла Картер, кидаючи сумочку їй на коліна. «Він замінить вашу сумку та одяг у готелі. Прощай».
  
  
  "Просто прощавай…?"
  
  
  "От і все", - відповів він, дивлячись прямо перед собою. "Це має бути так".
  
  
  Вона перехилилася через сидіння і однією рукою обернула його обличчя сюди. Іншим вона засунула йому в руку аркуш паперу та поцілувала його.
  
  
  Це був короткий, але ніжний поцілунок, який багато чого сказав, але нічого не обіцяв.
  
  
  А потім вона стояла біля машини, її обличчя було приховано у тіні будівлі.
  
  
  "Що це?"
  
  
  «Моя адреса… мій номер телефону в Авіньйоні. Можливо, одного разу…»
  
  
  Вона залишила його і відвернулася.
  
  
  Картер спостерігав за нею всю станцію, перш ніж закурити сигарету і витягнути «Кортін» назад у рух.
  
  
  * * *
  
  
  Rue Emile Zola була вузькою, обсадженою деревами вулицею в одному з найшикарніших і найстаріших житлових районів Марселя. Маєтки були великі і стояли далеко від дороги серед густих кущів і високих листяних дерев.
  
  
  Будинок номер 37 не сильно відрізнявся від своїх сусідів, за винятком того, що його величезні ковані ворота виходили прямо навпроти провулку, що йшов на пагорб.
  
  
  Картер усміхнувся, коли помітив це, і легко провів кінчиками пальців маленьким електронним пристроєм, прикріпленим до сонцезахисного козирка над його головою.
  
  
  Він зробив два проходи перед брамою, потім звернув у провулок і піднявся вгору, поки не зміг зазирнути у власність за ним. Коли він залишився задоволений, він зробив розворот, припаркувався та вимкнув фари.
  
  
  У бінокль вивчав місцевість.
  
  
  Товста зубчаста стіна тяглася по всьому периметру власності. Сам будинок був потужним. З архітектурної точки зору це був помісь англійського особняка Тюдорів та французького заміського замку.
  
  
  Праворуч, де колись були стайні, три пари відкритих подвійних дверей тепер відчиняли гараж. Зліва був басейн, а за ним – пара тенісних кортів.
  
  
  "Організація мосьє Леклерка може посилатися на бідність, - подумав Картер, - але сам джентльмен виразно зумів жити стильно".
  
  
  Широка асфальтова доріжка вела прямо від воріт у двір та до головного входу до будинку. Лімузин "Мерседес" і темно-синій універсал "Сітроен" з табличками Paris VLT стояли біля мармурових сходів, що ведуть до парадного порталу.
  
  
  Він був упевнений, що його маленький план несподіванки мав щонайменше 95 відсотків шансів на успіх. Картер рушив у тил «Кортини».
  
  
  "Гей, спляча красуня", - прошепотів він, злегка постукуючи по кришці глушником "Вальтера".
  
  
  Відповіді не було.
  
  
  Він відкрив валізу з ключами і помацав пульс. Він був слабкий, але все ще був.
  
  
  «Що ж, чоловіче, – сказав Картер, – якщо ти виживеш в аварії, тобі доведеться багато пояснювати своєму босу.
  
  
  Він витяг обидва тіла – одне мертве, одне дихаюче – з багажника і підняв на задньому сидінні. Коли вони були пристебнуті ременями безпеки, він закрив кришку багажника і поповз назад за кермо.
  
  
  Все мало бути влаштовано саме так.
  
  
  Електронний відчинник воріт він тримав у лівій руці. PPK – з надійним захистом – він заправив за пояс.
  
  
  Потім він запустив Cortina.
  
  
  "Готові, панове?" - прогарчав він, дивлячись на своїх пасажирів у дзеркало заднього виду.
  
  
  Порожні очі залишилися такими. Короткі й пухкі губи скривилися в гротескній усмішці.
  
  
  "Гарне шоу... ми пішли!"
  
  
  Він низько покотився вперед, потім натис наполовину на педаль акселератора і переключився на секунду.
  
  
  За п'ятдесят ярдів від підніжжя пагорба він направив маленький сірий інструмент уперед, натиснув кнопку «відкрити» і з полегшенням зітхнув, коли величезні залізні ворота відкотилися всередину.
  
  
  На краю вулиці Еміль Золя він на дві секунди поставив машину на підлогу, а потім перейшов на нейтраль.
  
  
  За десять футів від воріт він викотився з машини і впав у м'яку трав'янисту канаву.
  
  
  Один кидок поставив його на коліна, а потім на пальці ніг. Без секундної паузи він видерся назад на дорогу.
  
  
  «Кортіна» вже пройшла через отвір і рушила вниз пагорбом у двір.
  
  
  Картер натиснув кнопку «закрити», і ворота швидко і безшумно зачинилися. Ледве заклацнулась клямка, як він пустив кулі в чорну скриньку всередині воріт, що керували електричним оком.
  
  
  Коли вальтер клацнув порожнім затвором, він перекинув його разом із відкривачем воріт через стіну і побіг угору.
  
  
  Він не обернувся, поки не почув гуркіт. На той час він був у темряві на вершині пагорба.
  
  
  Посмішка на його обличчі була чистим задоволенням, коли він сів на одне коліно і підніс бінокль до очей.
  
  
  Cortina обійшла Citroen і поцілувала радіаторні грати з Mercedes. Більший, важкий і якісно зроблений автомобіль ще далеко не вийшов з ладу, але з косметичної точки зору це був безлад.
  
  
  У будинку горіли лише два чи три світильники. Тепер це було схоже на різдвяну ялинку, і чоловіки ринули через вхідні двері та збоку від гаража.
  
  
  Двоє з них миттєво оцінили ситуацію у Кортині. Вони обоє подивилися на зачинені ворота, жестикулювали і кинулися до ситроєна. Двері з боку водія не відчинялися, тому їм обом довелося сісти в машину з боку пасажира.
  
  
  Миттю вони завели машину і з ревом мчали вгору пагорбом до воріт.
  
  
  Крізь окуляри у світлі приладової панелі «Сітроєна» Картер міг бачити людину праворуч, що гарячково натискає кнопку на електронному пристрої, схожому на те, що Картер щойно перекинув через стіну.
  
  
  Коли обидва чоловіки зрозуміли, що ворота не працюватимуть, водій натиснув на гальма. Звук висихаючих покришок порушив нічну тишу, і машина зупинилася за кілька дюймів від воріт.
  
  
  Картер поклав бінокль у футляр під пахвою та побіг через пагорб. Впевнений тепер, що переслідування не буде, він перейшов на неквапливу прогулянку, коли виїхав на головний бульвар і попрямував до порту.
  
  
  Приблизно за милю від вулиці Еміль Золя він увійшов у невелике бістро. Усередині був натовп молоді, переважно студентського віку. Вони сиділи за столиками, які оточували невелику сцену, де дівчина грала на гітарі та оплакувала стан французької політики.
  
  
  "Месьє?"
  
  
  "Кальвадос, s'il vous plaît".
  
  
  "Oui. Monsieur".
  
  
  Картер відпив бренді та курив наступні двадцять хвилин.
  
  
  "Чи є телефон?"
  
  
  "Ззаду, мсьє, в "Джентльменс"".
  
  
  "Мерсі".
  
  
  Картер пройшов темним коридором і увійшов до чоловічого туалету. Усередині він перевірив дві будки, виявив, що вони порожні, і кинув монети у телефон.
  
  
  "Оуї?" Відповіли на другому гудку.
  
  
  Картер стиснув ніздрі великим і вказівним пальцями і заговорив, ударяючи язиком по зубах, імітуючи шепелявість.
  
  
  "Месьє Леклерк, s'il vous plaît".
  
  
  "Момент".
  
  
  Голос Леклерка, скрипучий від напруги, був на лінії за десять секунд.
  
  
  "Так?"
  
  
  "Месьє Леклерк?"
  
  
  "Так, так, це хто?"
  
  
  Картер кинув шепелявку і прибрав пальці з носа.
  
  
  "Це, Пепе, Синя Борода".
  
  
  Тиша на іншому кінці дроту була схожа на могилу. Картер зачекав, поки не переконався, що Леклерк переварив той факт, що його прикриття для Пепе було розкрито, потім знову заговорив.
  
  
  "Ви отримали моє повідомлення, Леклерк?"
  
  
  Так це був ти. Я так і підозрював. Тобі довелося вбити Петрі, щоб довести свою думку?»
  
  
  "Я цього не робив. Це була дорожня пригода.
  
  
  Він убив себе. А як щодо іншого? "
  
  
  "Зламана спина".
  
  
  "Шкода," сказав Картер. «Нещастя небезпечного бізнесу. Ви мали скасувати їх».
  
  
  Думаю, зрозуміло, чому я цього не зробив. Тепер ти маєш перевагу знати, хто я, а я нічого про тебе не знаю».
  
  
  «Чесно кажучи, Леклерк, я ладен виправити це. Якщо ви побачите мою особу і зможете впізнати мене, це дасть вам певну страховку від того, що я планую виконати свою частину угоди?»
  
  
  "Я думаю, це було б прийнятно".
  
  
  "Добре. Ви знаєте, як виглядає дорога над Іподромом?
  
  
  "Звичайно, Пон-де-Віво".
  
  
  "Дуже добре. Завтра вранці я хочу, щоб ти поїхав на самий верх... тільки ти водій».
  
  
  "Коли?"
  
  
  «Синоптики кажуть нам, що завтра схід сонця буде о шостій п'ятдесят вісім. Скажімо, за дві хвилини після світанку?»
  
  
  "Узгоджено."
  
  
  "До побачення, мосьє", - сказав Картер. "На добраніч!"
  
  
  Він пройшов назад бістро, зупинившись рівно настільки, щоб упустити кілька купюр на стійку.
  
  
  За три квартали від нього він упіймав таксі і поїхав прямо до Старого порту та до готелю.
  
  
  "Почекай", - сказав Картер таксисту, впустивши на сидіння кілька франків.
  
  
  "Oui, monsieur".
  
  
  Він піднявся на крихітному ліфті на п'ятий поверх та спустився на четвертий. Через п'ять хвилин він зібрав усі речі Лілі і відніс їх до своєї кімнати, де він запакував їх у свою спортивну сумку.
  
  
  За столом Картер кинув ключі у проріз і повернувся до таксі.
  
  
  "La gare Principle, s'il vous plaît".
  
  
  До головного вокзалу було десять хвилин. Там він заплатив таксисту і попрямував до пункту видачі сумок.
  
  
  "Ваш чек, мосьє?"
  
  
  Старий не звернув уваги на схудлого на вигляд моряка, який підняв дві дуже дорогі шкіряні сумки. Картер дав йому достатньо франків, щоб він був щасливим, але не настільки, щоб покращити його пам'ять.
  
  
  У кварталі від станції він кинув речовий мішок у великий контейнер для сміття і попрямував у громадські лазні.
  
  
  Через півгодини він вийшов, чисто поголений, у консервативному чорному костюмі з сірими смужками, у м'яких шкіряних туфлях з Італії, які не можна було купити менше, ніж за двісті доларів, та у білосніжній сорочці з вузькою смужкою. краватка кольору індиго без малюнка.
  
  
  Надворі він уникав таксі і пройшов десять кварталів до орендованого на всю ніч автомобіля.
  
  
  «Я замовив машину сьогодні вранці по телефону», - сказав він, передаючи паспорт та кредитну картку.
  
  
  «Oui, monsieur. Вона готова вам».
  
  
  Службовець завантажив у машину його сумки, а Картер заповнював папери під уважними та вдячними очима клерка.
  
  
  Нечасто мав клієнта, який міг дозволити собі місячну оренду автомобіля за сорок тисяч доларів.
  
  
  Швейцар був також вдячний за стиль прибуття Картера, коли він з'їхав з вулиці Ла Канеб'єр і зупинив вражаючу машинку перед готелем Grand et Noailles.
  
  
  Елегантно одягнений консьєрж із сяючою посмішкою чекав за величезним столом із червоного дерева.
  
  
  "Можу я бути чимось корисним, мосьє?"
  
  
  "Ви можете. У мене зарезервовано номер».
  
  
  "Ім'я, мосьє?"
  
  
  «Карстокус. Ніколас Карстокус».
  
  
  Восьмий розділ.
  
  
  Нік Картер стояв на краю урвища, дим повільно котився з куточків його губ. На тлі туманного світанку він уявляв ясну і легку мету.
  
  
  Леклерку від цього стало б набагато легше.
  
  
  Далеко під ним місто Марсель уже закипіло. Автомобілі застрягли на перехресті, що веде до доків, і приміські перевезення текли всередину двома північними артеріями міста з передмість портового міста.
  
  
  Він почув низький гуркіт потужного двигуна позаду себе і перевернув сигарету високою дугою над краєм скелі. Якщо не рахувати руху руки, він був нерухомий. Навіть його очі не моргнули, коли передній бампер "мерседеса" зупинився всього за шість дюймів від його ніг.
  
  
  Він почув, як відчинилися двері, а потім м'який стукіт ніг по трав'янистій землі.
  
  
  "Ви озброєні?" - спитав голос ліворуч від нього англійською з легким акцентом.
  
  
  «Так, Люгере. Наплічна кобура, ліва сторона».
  
  
  Чиясь рука ковзнула під його куртку, і Картер відчув, як Вільгельміна покидає її м'які шкіряні піхви.
  
  
  Тільки коли руки завершили швидкий ривок його талії та ніг, Картер нарешті повернувся.
  
  
  Передній бампер Mercedes мав форму перевернутої V-подібної форми, грати радіатора виглядали пошарпаними, а передні частини обох крил були гофровані і не підлягали ремонту.
  
  
  "Яка жалість", - посміхнувся Картер. «Така чудова машина».
  
  
  "Баста!" темноволосий чоловічок зашипів і жестом вказав Картеру на задню пасажирську частину лімузина.
  
  
  Картер ковзнув на заднє сидіння, і двері за ним зачинилися. Він почув безпомилкове клацання електронних дверних замків і спокійно закурив.
  
  
  - Нарешті мсьє Синя Борода, - сказав чоловік французькою.
  
  
  «Месьє Леклерк… і, гадаю, Пепе?»
  
  
  «Я думаю, що це далеко не ваше припущення, мосьє. Мої поздоровлення з приводу вашої хитрощі».
  
  
  Йому було близько шістдесяти, із серйозним м'ясистим обличчям. Його гладке чорне волосся просто рідшало по обидва боки від верхівки і мало лише легкий відтінок сірості в бакенбардах.
  
  
  Його шкіра, здавалося, провисла, як і решта, але його очі були чорними точками настороженого розуму.
  
  
  Звуковий звук закрив вікно між переднім і заднім сидіннями. Це, разом із затемненими вікнами, відкидало задню частину машини майже в темряву.
  
  
  Рука Леклерка перемістилася до консолі між ними, і спалахнув плафон і світло у дверях.
  
  
  Картер уперше помітив тонкий конверт із манільського паперу на колінах у чоловіка.
  
  
  «Маю сказати, я захоплююся вашою сміливістю, якби не вашими методами. Мій водій міг вас застрелити там, де ви стояли, коли ми під'їжджали».
  
  
  "Він міг би це зробити", - погодився Картер.
  
  
  "І щоб позбутися пістолета, потрібно багато нервів".
  
  
  "Насправді ні."
  
  
  Леклерку потрібен час, щоб вивчити Картера, перш ніж знову заговорити. Він побачив широкі плечі, сильні груди, а потім зустрівся поглядом один з одним на власні очі. Очі Картера, здавалося, повністю дивилися крізь нього, просіюючи, коли проникали всередину.
  
  
  По тілу Леклерка, здавалося, пробіг ледь помітний холод. За своє життя він мав справу з небагатьма чоловіками, в очах яких стояв крижаний холод, який він бачив зараз.
  
  
  За ними завжди стояв убивця.
  
  
  "Як же так?" - нарешті сказав Леклерк.
  
  
  «Мені справді не потрібен пістолет, щоб убити тебе чи твій маленький слугу на передньому сидінні, Леклерк. Я міг би це зробити голими руками. А якщо вони зазнають невдачі, то завжди є це…»
  
  
  Картер напружив м'язи свого правого передпліччя, щоб активувати пружину в піхвах Хьюго. Тонкий стилет вилетів із його манжети, рукоять зручно вмостилася на правій долоні.
  
  
  Водій стежив за кожним його рухом у дзеркало заднього виду. Коли він побачив лезо в руці Картера, він активував вікно і потягнувся за пістолетом.
  
  
  Вікно зрушило менш ніж на дюйм, коли Картер вставив вістря Хьюго в клямку, зупинивши його рух униз.
  
  
  Рука Леклерка підвелася, щоб заспокоїти водія, і тонка посмішка з'явилася на його широкому обличчі.
  
  
  "Ще раз, ви досить добре доводите свою точку зору".
  
  
  Картер знизав плечима. «Це століття спеціалізації. Я припускаю, що ви, мосьє Леклерк, добрі в тому, що робите. Я, водночас, фахівець у тому, що роблю. Ми продовжимо з цим?
  
  
  Леклерк передав конверт, знову здригнувшись.
  
  
  Тут є все, що вам потрібно знати. Є повна передісторія мети, а також фотографії та особисті звички».
  
  
  "Поточне розташування?"
  
  
  «Це є, а також передбачення будь-яких рухів у найближчому майбутньому».
  
  
  "Добре", - сказав Картер, сунувши конверт у внутрішню кишеню і закурюючи ще одну сигарету. "Тепер про залишок платежу після завершення".
  
  
  «Ще сто тисяч доларів після завершення, як узгоджено. У конверті є номер Барселони, яким можна зателефонувати, коли робота буде виконана. У світлі квазвідомого статусу вашої жертви засоби масової інформації підтвердять нам. У двадцять чотири години, решту грошей буде переведено на ваш рахунок у Швейцарії”.
  
  
  «Відмінно, – сказав Картер. «Тепер залишилася лише одна річ. Нельс Помрой».
  
  
  "Що щодо нього?"
  
  
  «Думаю, мені слід дізнатися трохи більше про його ситуацію».
  
  
  "Я сказав тобі. Ми думаємо, що він мертвий. Чому ти питаєш?"
  
  
  «Бо я думаю, що він, можливо, якось продав мене. Наприклад, не повідомляючи мені про це». Картер поплескав по кишені, де лежав конверт.
  
  
  "Цілком можливо", - відповів Леклерк, його слова підкреслила бліда посмішка. «Ми відчуваємо, що він, можливо, зробив те саме з нами».
  
  
  "Як же так?"
  
  
  «Я не можу і не говоритиму конкретно, мосьє. Як ви сказали, ви фахівець. Нам потрібні ваші послуги. Крім того, наша справа не ваша. Але я можу сказати наступне. Наша організація…»
  
  
  "Яка…?"
  
  
  «Тож не ваша справа. У нашій організації стався невеликий розкол у керівництві…»
  
  
  "Отже, один хоче позбутися іншого", - вставив Картер.
  
  
  "На жаль це так. Ми думали, що мсьє Помрой працював виключно на наш бік у цій маленькій боротьбі за владу. Здавалося б, насправді, його відданість була на боці іншої сторони, і він тільки стравив нас, виснажуючи наші кошти та, ймовірно, повідомляючи про нашу діяльність іншу сторону».
  
  
  Маленькі застережливі уколи пробігли по спині Картера і застрягли під волоссям на потилиці.
  
  
  «Тоді є добрий шанс, що мета знає, що я йду».
  
  
  «Так. Але тоді, добродію, ви заявили, що є фахівцем».
  
  
  «Вірно, мсьє Леклерк. Туше».
  
  
  "Тоді ви все одно візьмете контракт?" Леклерк зітхнув.
  
  
  «Так, цей виклик мене зацікавив. Але мені може знадобитися додаткова допомога: обладнання, можливо, спостереження та допомога у втечі, коли роботу буде зроблено».
  
  
  «Людина у Барселоні може надати вам усе, що вам потрібне. Але я маю вас попередити - мої люди не можуть брати активну участь у самому вбивстві. Це було б, скажімо так, нетактовно всередині нашої групи. Я впевнений ви розумієте."
  
  
  "Цілком вірно", - відповів Картер і витяг Х'юго з віконної клямки. "Люгер, прикладом вперед".
  
  
  Неохоче Вільгельміну пропустили через отвір. Картер забрав пістолет, сховав Х'юго і вийшов із машини.
  
  
  "Мені не потрібно буде зустрічатися з вами знову, мосьє", - сказав Леклерк.
  
  
  - Вдалого полювання.
  
  
  "Прощайте", - відповів Картер і зачинив двері.
  
  
  Одним оком він стежив за "мерседесом", а іншим - за околицями, коли велика машина розвернулася і почала котитися з пагорба.
  
  
  Сонце вже зійшло на повну силу, тому він зміг помітити відображення задовго до того, як дістався свого автомобіля. Вони виходили від великої групи дерев приблизно за чверть милі ліворуч від нього і на висоті близько трьохсот ярдів.
  
  
  Якось у лімузині йому здалося, що він їх бачив. Тепер, коли вони йшли відкритим майданчиком до маленького кабріолету, вони безпомилково йшли за ним.
  
  
  У машині, на очах у тих, кого він бачив у біноклі, Картер опустив дах і сів за кермо.
  
  
  Він повільно їхав до готелю, не бажаючи втрачати всіх, хто цікавився ним.
  
  
  До того часу, коли він залишив машину і увійшов до вестибюлю, було зрозуміло, що обидві сторони організації Леклерка знали, куди він прийшов після зустрічі.
  
  
  Щоб повідомити їх не тільки про те, де він, а й про те, хто він, він підійшов прямо до столу і голосно і ясно попросив ключ.
  
  
  "Люкс шість-вісімнадцять, s'il vous plaît".
  
  
  "Звісно. Месьє Карстокус».
  
  
  Картер поклав ключ у кишеню і пішов у приглушене тепло ресторану, оздобленого дерев'яними панелями.
  
  
  "Un menu, s'il vous plait".
  
  
  Тільки коли йому подали сніданок і він попросив другу чашку кави, він вийняв конверт із внутрішньої кишені пальта.
  
  
  Він повільно витяг вміст з клапана, поки його очі шукали ім'я.
  
  
  А потім він знайшов його.
  
  
  Метою була Арманда де Нерро.
  
  
  Дев'ятий розділ.
  
  
  Картер перетнув кордон Андорри на французькій стороні в Па-де-ла-Каса. Тут він дістав докладну карту країни і сів за обідом, щоб її вивчити.
  
  
  Князівство було неймовірно крихітним, 188 квадратних миль, без аеропорту та без залізничної мережі, а по одній головній магістралі, що веде від французького до іспанського кордону, всю країну можна було перетнути менш як за годину.
  
  
  Але це ще не розповіло всієї історії, принаймні, про те, що стосувалося Картера.
  
  
  Кожен дюйм Андорри був долинами чи горами. Були сотні, а може, тисячі місць, де можна було викопати землю та побудувати шахти для розміщення ракет.
  
  
  До першої години дня він повернувся в машину і піднімався до центру країни гірською дорогою, яка постійно повертала ліворуч або праворуч і, як часто здавалося, відразу в обидва боки.
  
  
  Краєвиди були чудові, навіть після того, як він перетнув лінію снігу, і похмурий серпанок закривав усе за півмилі. Від крихітного гірськолижного села Сольдеу місцевість вирівнялася через містечко під назвою Ронсол. Там він спустився вниз зі снігу і вимкнув обігрівач лише за кілька миль.
  
  
  На той час він пройшов третє за величиною село. Енкамп, що наближався до столиці Андорра-ла-Велла, Картер відчув дуже сильне враження від цієї країни.
  
  
  Колись Андорра могла бути гірським раєм для невеликої групи фермерів та вівчарів, простим альпійським гніздом, віддаленим від решти світу та його проблем.
  
  
  Але не більше. Чутки про її безподатковий статус, мабуть, поширилися, і світ тепер прокладав шлях до цієї крихітної країни.
  
  
  Все обличчя Андорри змінювалося майже щогодини. Всюди були робітники, крани, бульдозери, величезні землерийні машини та купи будівельних матеріалів.
  
  
  З усім цим як прикриття було б зовсім не важко побудувати структуру або споруди для розміщення восьми ракет прямо під чиїмось носом.
  
  
  У центрі столиці він зупинився, щоб вивчити карту, яку Палльмар дав йому в Парижі як путівник по віллі.
  
  
  "Вибачте, мосьє. Чим можу допомогти?" - Запитав задерикуватий жіночий голос по-французьки.
  
  
  Вона була гарненька, у біло-синьо-блакитній уніформі з зухвалим беретом на добре покладеній рудій гриві. Над дуже виступаючими лівими грудьми був значок, а в одній руці вона тримала транспортну палицю.
  
  
  "Так", - весело відповів Картер. "Ви можете сказати мені, як я можу знайти цю віллу, а потім назвіть своє ім'я".
  
  
  «Дорога, добродію, проста. Поверніть дорогою праворуч, там, де написано Енгордані. На першій дорозі, на яку ви прийдете, знову поверніть праворуч і йдіть до кінця. Там ви знайдете віллу. Це дуже гарний будинок із видом на все місто. Ви гість англійця Харріса-Уайта? "
  
  
  «Ні, я знімаю віллу на якийсь час. Ви знаєте цього джентльмена?
  
  
  "Ні, але це маленька країна", - сказала вона з гарною усмішкою. «Така багата людина, як мосьє Харріс-Уайт, яка живе на такій чудовій віллі, знають усі. Насолоджуйтесь перебуванням у моїй країні, мосьє».
  
  
  «Почекайте. Ви не відповіли на моє друге запитання».
  
  
  "Ваше друге питання?"
  
  
  "Ваше ім'я."
  
  
  "Марі".
  
  
  "Я Ніколас Карстокус", - оголосив він. "Тепер, коли ми були офіційно представлені, ви можете пообідати зі мною сьогодні ввечері".
  
  
  «Я не можу обговорювати такі речі, поки перебуваю на чергуванні».
  
  
  "Тоді коли ти йдеш з роботи?"
  
  
  Вона швидко глянула праворуч і ліворуч, і тоді вона
  
  
  знову ж таки, з усмішкою і низьким голосом сказала.
  
  
  "Я зазвичай випиваю келих вина у вітальні готелю Roc Blanc по дорозі додому з роботи в п'ять".
  
  
  "О п'ятій, мадемуазель", - сказав Картер і помахав рукою, повертаючи маленьку потужну машинку вулицею, яку вона вказала.
  
  
  Вілла Харріса-Уайта була побудована просто на схилі гори. Вона була оточена з трьох боків деревами, а тупиковою дорогою примикала сторожка.
  
  
  Ворота були відчинені. Картер проплив через неї і зупинився біля сходів, що ведуть до масивних дубових дверей з мідними шпильками.
  
  
  Майже перед тим, як він вимкнув запалювання, рука в білій рукавичці відчиняла двері.
  
  
  "Сеньйор Карстокус?"
  
  
  "Сі", - відповів Картер, відриваючись від спортивної машини.
  
  
  "Я Робер, слуга".
  
  
  Він був на два фути нижче Картера, з майже жіночним тілом, але його усмішка, здавалося, переходила від вуха до вуха, коли він усміхався.
  
  
  «Сумки в багажнику. Чи зможете ви з ними впоратися?
  
  
  "Звичайно", - сказав Робер, знизавши плечима, а потім знову посміхнувся. "Я тільки виглядаю як дівчина".
  
  
  Картер саме потягнувся до вхідних дверей, коли вони широко відчинилися. Перед ним стояла маленька темноволоса жінка з викривленим обличчям і невиразними плоскими очима.
  
  
  "Сеньйор Карстокус?"
  
  
  "Сі".
  
  
  «Я Естрелліта, економка та кухар. Я не працюю по суботах, неділях і після шостої години, якщо мені не заплатять доплату і не попередять напередодні. Головний люкс – це другі двері за сходами. . Що ви хочете на вечерю? "
  
  
  «Я обідатиму поза домом».
  
  
  "Добре. Ласкаво просимо до казино».
  
  
  Вона повернулася і пішла геть на коротких підборах.
  
  
  "Справді, - подумала Картер, - жінка небагатослівна і знає власну думку".
  
  
  Він використав час до чотирьох годин, щоб розпакувати речі та оглянути будинок та територію.
  
  
  О четвертій він прийняв душ і перевдягся у легку сорочку з короткими рукавами, бежеві штани в тон і кардиган з ім'ям дизайнера, акуратно вишитим на лівих грудях.
  
  
  "Як шкода, - подумав він, сідаючи в "мерседес", - що смак Карстокуса не відповідає його власним". Гардероб, який він купив, щоби відповідати своєму стилю, був якісним. Він міг би використовувати його, коли місія була закінчена, але, як Нік Картер він ненавидів бути ходячим рекламним щитом для когось іншого.
  
  
  Готель Roc Blanc знайти легко. Він був розташований у центрі села Ле-Ескальдес і майже повністю побудований з білого каменю, здобутого на горі за ним.
  
  
  О п'ятій хвилині п'ятій він увійшов до холу готелю.
  
  
  Марі сиділа за столиком біля вікна, потягуючи келих вина. Вона перевдягнулась у білі вовняні лакси, прозору блузку і дуже облягаючий білий светр без рукавів.
  
  
  "Ви не схожі на поліцейську".
  
  
  "Я не поліцейська ... після п'яти".
  
  
  "Що ти тоді?"
  
  
  "Моя власна особистість".
  
  
  Картер посміхнувся. "Ти почала без мене", - сказав він, киваючи у бік вина.
  
  
  "Так, але я не сплатила чек".
  
  
  Він засміявся і сів у крісло навпроти неї. «Я думаю, ти мені сподобаєшся, Марі…»
  
  
  "Фоллетт".
  
  
  "Іспанка чи француженка?"
  
  
  «Ні… Андоррійка».
  
  
  "Добре! Ви маєте стати ідеальним гідом! Я хочу побачити всю Андорру, кожну гірську вершину, кожну долину. Я хочу побачити кожну будівлю і хочу знати, хто її будує».
  
  
  "Чому?"
  
  
  «Я думаю переїхати сюди. Мені подобається знати своїх сусідів».
  
  
  "Це може зайняти деякий час..."
  
  
  "У мене його багато", - відповів Картер.
  
  
  «Боюсь, я маю працювати вдень».
  
  
  "У тебе немає часу на відпустку?"
  
  
  "Так, але…"
  
  
  "Я добре плачу своїм гідам".
  
  
  * * *
  
  
  Наступні дні ми провели з Марі у «мерседесі» чи орендованому позашляховику. Картер досліджував кожен дюйм країни, складаючи свої власні карти та складаючи довгий список підрядників та будівельників на кожній ділянці будівництва.
  
  
  Вночі він повзав по пабу, створюючи у всіх враження, що він дуже багатий, надміру сексуальний марнотратник життя.
  
  
  Був шкільний вчитель англійської мови на канікулах, і була молода іспанка, вдова, яка переїхала до Андорри, бо могла робити там те, чого не могла робити у своєму маленькому провінційному рідному містечку. Була дочка французького ресторатора, який любила красивих, багатих греків, і була нудьгуюча дружина американського банкіра, який жив в Андоррі, мав більшу частину своїх ділових інтересів в Андоррі, але дев'яносто відсотків подорожував.
  
  
  До кінця тижня Картер мав достатньо інформації, щоб засмічити комп'ютер, і він пройшов через таку кількість жінок, що спокусити ще одну навряд чи можна буде комусь помітити.
  
  
  Настав час зв'язатися з Луїзою Хуанедою.
  
  
  Cabaret Amour - це місце, де як рекламний логотип використовувався силует оголеної жінки. Поряд з оголеним тілом, вивіски давали великі обіцянки: ЗАЛИШУВАЛЬНІ ЛЕДІ-СПІВПРАЦІ, АМБІАНС, ЯК ВАМ ПОДОБАЄТЬСЯ, СЕКС-ЗАЛУЧЕННЯ Відслонення.
  
  
  А в Bar Americain були танці та вокальні стилі Луїзи Хуанеди.
  
  
  Як і в будь-якому кабарі, дія починалася після настання темряви... ще довго після настання темряви. Після ще одного важкого дня прогулянок пагорбами з Марі, фотографування майже закінчених, незакінчених будинків і споруд, що ледь почалися, Картер проспав до дев'яти.
  
  
  Після душу і поголивши, він був одягнений у сірі штани, темно-синій піджак,
  
  
  бліду сорочку та яскраво-червону аскот. Він повечеряв в одному з найкращих готельних ресторанів і об одинадцятій годині зайшов у кабарі «Амур».
  
  
  Все лише починалося.
  
  
  Там була стара з білим обличчям робота, під прикриттям, і здоровенний вибивала біля дверей, який повідомив усім, що при першому натяку на бійку він зламає кістки незалежно від того, хто був призвідником.
  
  
  Картер спустився сходами в цементний коридор, що пахнув вологим бетоном. Це вело через завісу з бісеру до самого клубу.
  
  
  Як і у всіх європейських нічних закладах тут панувала печерна атмосфера. Над крихітними столиками, що тинялися один з одним, було тьмяне світло, і пари, що танцювали під дискотечний ритм на маленькому танцполі, і райдужні вогні відбивалися від їхніх штанів та спідниць.
  
  
  До нього неквапливо попрямувала висока, важка на вигляд брюнетка, більша частина анатомії якої виплескувалась з халяви. Вона виглядала б майже еротичною, якби її очі могли сфокусуватися, і вона не жувала гумку.
  
  
  "Тільки ви, мосьє?"
  
  
  "Оуї".
  
  
  «Стіл чи бар? За столом щонайменше два напої».
  
  
  «Я візьму стіл. Можу налякати якусь компанію».
  
  
  Вона рішуче посміхнулася. «Тут не буде жодних проблем. Слідуй за мною!"
  
  
  Картер замовив віскі, закурив сигарету і дозволив очам звикнути до напівтемряви.
  
  
  На той час, як прибув віскі, вони встигли.
  
  
  «У скільки починається перше шоу в барі Americain?»
  
  
  «Шоу оголених лесбіянок чи співачка?»
  
  
  "Еее, співачка", - відповів Картер, намагаючись зберегти незворушність.
  
  
  «Опівночі. Там теж мінімум два напої, але не турбуйся про це. Ти ніколи не нап'єшся від цього».
  
  
  Вона мала рацію. Скотч був паршивим.
  
  
  Як і ситуація, тепер, коли Картер це бачив. Стіни та стеля були поганим копіюванням убогого декору, який можна побачити у клубах Pigalle у Парижі. Це була добра спроба, але їй не вистачало димної спекотної аури гріха, яка здавалася такою невід'ємною частиною Пігаль.
  
  
  Тут гріх здавався удаваним, навіть якщо замовники щосили намагалися втілити його в життя.
  
  
  За столом поруч із Картером сидів, згорбившись, упоперек столу чоловік років двадцяти, притулившись чолом до чола своєї супутниці життя. Вона була гарною пухкою білявкою, яка тримала очі закритими, а її пальці вились у його густе чорне волосся.
  
  
  Чоловік просунув руки під блузку білявки і з майже казковою повільністю розім'яв усю округлість її грудей, що лежали на столі.
  
  
  За столом за ними сиділи три дівчини, близько двадцяти, і всі злякано оглядали кімнату. Картер припустив, що страх був двояким. По-перше, їх попросять потанцювати чи хтось купить їм випити? По-друге, що, чорт забирай, вони б робили, якби хтось це зробив?
  
  
  Позаду Картер почув високий чоловічий сміх і недбало обернувся.
  
  
  Стіл був заповнений молодими дівчатками-підлітками та ледве бородатими хлопчиками. На одній з дівчат була сукня з відкритими плечима, яка була досить низькою, щоб оголити зовсім білі груди з темними сосками.
  
  
  Хлопчик поряд з нею - волохата мішанка сучасного панку і раннього Елвіса в чорній шкірі - страшенно довго робив автограф на грудях маркером.
  
  
  Усі за столом, включаючи дівчину з автографом, подумали, що все це було смішним бунтом.
  
  
  Раптом Картер відчув себе дуже старим і до дива пуританіном.
  
  
  "Хочете ще випити?"
  
  
  "Ні дякую. Думаю, я піду до іншої кімнати. Натовп там старший?»
  
  
  «Так, вони приходять подивитися на співачку та лесбіянок».
  
  
  Цього, подумав Картер, не було в резюме Луїзи Хуанеди.
  
  
  Потрібно було кілька хвилин, щоб дістатися миготливої таблички з написом Bar Americain. Під ним була ще одна фіранка, прикрашена намистом, а за нею ще один здоровенний вибивала.
  
  
  "Покриття на п'ятдесят франків".
  
  
  Картер відмовився від грошей.
  
  
  «Також є щонайменше два напої».
  
  
  "Я чув. Ви впевнені, що я не в Нью-Йорку?
  
  
  "А?"
  
  
  "Нічого."
  
  
  Він знайшов столик просто на крихітній сцені і кілька разів кліпнув, коли підійшла офіціантка. Вона була клоном брюнетки з іншої кімнати.
  
  
  «Віскі… без води. Зроби подвійне».
  
  
  Вона повернулася за дві хвилини. У кімнаті було дуже тісно.
  
  
  Довго чекати йому не довелося. Три музиканти, одягнені як тореадори з бідних верств населення, пройшли через завісу в задній частині сцени та налаштувалися.
  
  
  Це не зайняло багато часу.
  
  
  Потім жіночий голос, зроблений надто хрипким через надто велику кількість сигарет і надто велику кількість випивки, ковзнув із динаміків по сцені.
  
  
  «Monsieurs et mesdames, Cabaret Amour з гордістю репрезентує прямо з Мадрида, Барселони та Парижа записуючу зірку Луїзу Хуанеду…»
  
  
  Коли світло згасло, пролунали оплески. Бурштинова пляма мерехтіла і танцювала по кімнаті, поки не знайшла завісу в задній частині сцени.
  
  
  Коли це сталося, видіння в срібних блискітках зробило крок і ковзнуло, як кішка, на табурет перед мікрофоном. Опинившись там, вона перекинулася через табурет і зняла мікрофон із колиски.
  
  
  Вбрання, спідниця до підлоги та крихітний бюстгальтер, було чимось вартим уваги. Що там було таке, що перехоплює дух.
  
  
  Луїза Хуанеда захоплювала дух.
  
  
  Група, приглушена і напрочуд хороша, звучала позаду неї, ідеально синхронізувавшись з її низьким, хрипким, майже скрипучим голосом. Вона буквально сочилася трьома повільними баладами, кожну з яких зустріли тихі оплески.
  
  
  Картер розумів, чому. Вона не була співачкою. Її голос, хоч і був спекотний і дещо привабливий, був слабким і майже позбавленим діапазону.
  
  
  Але якимось чином вона, здавалося, упоралася з цим. Коли він дивився та слухав, він почав розуміти, чому. Це було поєднання її глибоких мигдалеподібних очей, атласного чорного блиску ретельно причесаного волосся, покладеного довгим завитком на правому плечі, засмаглої шкіри та пишної фігури, так само стиснутої в розшитому блискітками костюмі.
  
  
  Потім темп музики змінився. Він все ще був стриманим, з аурою тліючого сексу, але тепер ритм, здавалося, узяв гору, і ритм став драйвовішим.
  
  
  І Луїза Хуанеда рушила з місця.
  
  
  Картер не змусив довго чекати, щоб зрозуміти, що саме це зробило її виступ успішним.
  
  
  Голос став різкішим, відповідаючи рухам її ідеально скоординованого тіла. У той же час вона мала рідкісні якості: красу і іскрометну молодість плюс досвід віку. Картер знав, що їй близько тридцяти. Але тепер, коли вона ковзала туди-сюди по крихітній сцені, їй здавалося, їй ледве виповнилося двадцять: молода, ніжна і сексуальна.
  
  
  Світло звузилося до самої точки на ній. Оркестр був лише драйвовим басом.
  
  
  Повільно, чуттєво вона відкинулася далеко назад, її верхня частина тулуба зникла під стегнами, які зводилися до стелі. Її стегна туго обвилися, і раптом вона знову випросталася, рухаючись, як кішка.
  
  
  Бюстгальтер зник, і її великі округлі груди виступали своїми темно-закрученими сосками до світла.
  
  
  Цього разу натовп пролунав справжніми оплесками та зітханнями схвалення.
  
  
  Її вільна рука потремтіла волосся, і раптом воно розпустилося. Вони спускалися по її спині, через плечі і пестили її груди, що танцюють, не закриваючи їх.
  
  
  Коли пісня досягла піку, її очі звузилися до лугів. Слова пісні з її горла перетворилися лише на оргазмічні стогін.
  
  
  Несподівано, через те, що її стегна ворухнулися, спідниця впала і стала калюжею на підлозі біля її ніг.
  
  
  Цілком оголена, вона взяла останню ноту, і прожектор погас.
  
  
  Оплески прокотилися сценою, і знову спалахнуло світло. Неймовірно, але за ці кілька секунд їй якимось чином вдалося повернути спідницю та бюстгальтер на місце.
  
  
  Вона зробила два швидкі поклони і пішла.
  
  
  "Merci, merci, monsieurs et mesdames", - сказала жінка з голосом віскі через динаміки. «Наступне шоу буде за годину… Дочки Афродіти!»
  
  
  Картер підняв склянку над головою і помахав їм, поки офіціантка-брюнетка не помітила його. Очікуючи напою, він записав повідомлення в блокноті, вирвав сторінку і загорнув її в банкноту двадцять франків.
  
  
  «Не могли б ви подарувати це сеньйорите Хуанеді, на милість!»
  
  
  "Так, сеньйоре."
  
  
  Картер дивився, як вона повільно йде, її стегна імітували метроном.
  
  
  Через п'ять хвилин він затиснув сигарету між губами, і перед її кінчиком спалахнула запальничка. Тонка коричнева рука піднесла запальничку до сигарети. Картер вдихнув і випустив дим із ніздрів, повернувшись до неї.
  
  
  Волосся тепер гладкими лініями обрамляло її обличчя. На ній була широка міні-сукня з високим коміром, що доходила трохи нижче стегон, і чорні сітчасті панчохи на ногах.
  
  
  Вона виглядала дуже паризькою, і, якби Картер не знав краще, він прийняв її просто за ще одного підлітка в барі.
  
  
  "Сеньйор Карстокус?"
  
  
  "Я обожнюю твій номер ... особливо кінцівку".
  
  
  "Дякую. Ви хочете купити мені випити?"
  
  
  «Дуже багато напоїв. Сідайте будь ласка".
  
  
  Вона сіла і запалила свою цигарку. Щойно минуло, як брюнетка офіціантка поставила келих вина поруч зі своєю рукою.
  
  
  "Ви грек?"
  
  
  "Ні, американець, але я живу в Парижі".
  
  
  «Ваша іспанська дуже хороша».
  
  
  "Дякую."
  
  
  "Як довго ви були в Андоррі?" - спитала вона, і на її обличчі з'явилася широка усмішка, що оголює ідеальні білі зуби.
  
  
  "Усього тиждень", - відповів він, не звертаючи уваги на красиві риси її обличчя, гладке волосся і м'ясиста досконалість її тіла, яке не приховувало навіть мішкувате плаття.
  
  
  Натомість він зосередився на цих темних мигдалеподібних очах. Вони були інтенсивними, проникливими та дуже комунікативними.
  
  
  "У відпустці?"
  
  
  Ні, я шукаю будівельний майданчик. Я можу вирішити переїхати сюди.
  
  
  Це було майже непомітно, але Картер помітив, як напруга покидає її плечі тепер, коли контакт був міцно встановлений.
  
  
  Вони говорили безглуздо, поки не оголосили заголовок шоу, і Картер запропонував їм спробувати принади кількох інших нічних закладів.
  
  
  Ви впевнені, що не хочете бачити Дочок Афродіти в дії? - Запитала вона з хитрою усмішкою.
  
  
  Картер знизав плечима і посміхнувся їй у відповідь. «Я думаю, що ти набагато цікавіша».
  
  
  Коли вони проходили через завісу, прикрашену намистом, він побачив, що на сцену піднялася брюнетка, яка чекала на нього. А потім він побачив її клона з
  
  
  іншої кімнати стала поруч з нею.
  
  
  Боже мій, подумав він, вони клони: близнюки.
  
  
  "Ви маєте на увазі, що вони дійсно…?"
  
  
  "Так", - кивнула Луїза. "Хіба не дивно, що люди платитимуть за перегляд?"
  
  
  * * *
  
  
  Вона була гарна.
  
  
  Вони відвідали чотири місця, випили у кожному, і жодного разу не згадали про бізнес. Дійсно, розмова ніколи не виходила за рамки дурної балаканини, в основному спрямованої на те, щоб відчути один одного щодо того, де вони зрештою проведуть разом ніч.
  
  
  У кожному місці стало затишніше. Маленькі штрихи та образи стали більш інтимними. Коли вони вийшли з останнього клубу, вони під руку пішли до Мерседеса.
  
  
  Картер відчинив двері з боку пасажира. Він збирався посадити Луїзу, коли вона повернулася до його обіймів.
  
  
  "Поцілуй мене!"
  
  
  Коли їхні губи зустрілися, вона обвила його руками свою талію, а потім притиснула їх до гнучких дуг сідниць. У той же час вона рушила до нього Опинившись там, вона почала обіймати.
  
  
  Нарешті, коли по спині Картера вже стікав піт, вона розірвала обійми і притулилася губами до його вуха.
  
  
  "Це має переконати їх, що все, що ви зробили сьогодні ввечері, - це ще одне завоювання".
  
  
  "Так, я так думаю", - прохрипів він, закриваючи за нею двері і рухаючись до водія.
  
  
  Вони проїхали Андорра-ла-Велла і повернули до вілли, перш ніж вона розслабилася та заговорила.
  
  
  "Вони найняли тебе".
  
  
  Вони повинні були», - відповів він, уміло маневруючи маленькою машинкою на висхідних поворотах без гальмування. «Питання в тому, з якого боку. Як багато ти знаєш?
  
  
  «Все, що я мав до вашого від'їзду з Парижа».
  
  
  Тепер її поведінка повністю змінилася. Вона, як і раніше, була сексуальною, але без явної кокетства. Сексуальність тепер прийшла з нею природно, а решта була справою.
  
  
  Картер поінформував її про Марселя, про Марка Леклерка і докладно пояснив, що він мав на увазі щодо двох сторін.
  
  
  Це поворот. Тоді ті, хто стежив за вами, можуть бути на боці Арманди де Нерро чи Леклерка”.
  
  
  «Якщо Леклерк більше, ніж банкір. Я так не думаю".
  
  
  «Тоді є хтось – конкуруючий лідер в ETA – який хоче позбутися де Нерро і взяти керівництво на себе».
  
  
  Картер кивнув головою. «І я думаю, що хто б це не був, він хоче розібратися у всій афері, ракетах та решті».
  
  
  "А як щодо того, щоб спробувати цього поміркованого Хуліо Мендеса в Паколо?"
  
  
  «Я гадаю, що за цим стояла і де Нерро. Вона хоче, щоб вся її опозиція у русі, помірна та радикальна, зникла з дороги. Що ви дізналися про неї з того часу, як були тут?
  
  
  "Трохи", - відповіла Луїза, злегка похитавши головою. «Вона дуже товариська, проклала собі шлях до того суспільства, яке існує тут. Має номер люкс в розкішному готелі Андорри. Разом із її матір'ю. Вона рідко виходить на публіку, зазвичай лише на дуже приватні вечірки, які проводяться дуже багатими. "
  
  
  "Ви влаштовували вечірку чи вечірки, на яких спостерігали за нею?"
  
  
  "Деякі з них, але я не можу сказати, були вони її чи ні. Крім того, я не надто уважно стежила за нею. Я була послана сюди тільки для того, щоб допомагати вам і підтримувати вас, якщо вам потрібне Це."
  
  
  "Нічого страшного. У мене є список всіх будівель і всіх розкопок, що проводяться в країні. Можеш доставити мені список у Мадрид і перевірити всіх, хто з цим пов'язаний?
  
  
  Луїза кивнула. «Я поїду до Барселони вранці по нові костюми. Це звичайна справа, раз на тиждень. Я доставлю їх до Мадриду звідти».
  
  
  "Добре. Нехай вони поспішають! От і ми".
  
  
  Картер зупинився біля сходів вілли, вимкнув світло і мотор і підійшов, щоб відчинити двері.
  
  
  "Обійми", - прошепотіла вона, коли вони підійшли до сходів.
  
  
  Він так і зробив, стискаючи її однією рукою, а іншою намацував потрібний ключ.
  
  
  "Ви перевірили будинок на наявність прослуховування?" — спитала вона.
  
  
  «Тільки нагорі. Тут чисто».
  
  
  "Яку спальню ви використовуєте?"
  
  
  «Головний люкс, другі двері праворуч, верх сходами».
  
  
  "Я піду нагору", - сказала вона, потім підвищила голос, коли двері відчинилися всередину. «Яка гарна вілла! Я так обожнюю багатство та гарне життя, сеньйоре. Не затримуйтесь!
  
  
  Картер дивився, як її пружна дупа піднімається сходами, поки не зникла з поля зору. Потім він пройшов через будинок, перевірив замки дверей і вимкнув світло.
  
  
  У лігві він схопив пляшку кальвадосу і дві склянки.
  
  
  «Я думав, тобі може сподобатися склянка…»
  
  
  Луїза стояла, залита світлом, перед трьома еркерами, що виходили на гору, на дорогу й Андорру-ла-Веллу.
  
  
  Повільно, чуттєво вона натягувала мішкувату сукню на своє тіло.
  
  
  Картер зупинився і нарешті опустився на п'яти.
  
  
  "Якщо вони дивляться, а я впевнена, що вони дивляться, - сказала вона, - нам краще зберегти вашу репутацію - і моє прикриття в цілості".
  
  
  "Ага", - проковтнув Картер. "Хороша ідея."
  
  
  Він зачаровано дивився, як сукня піднімається на дюйм за один раз.
  
  
  Як поділ піднявся. Інтерес та захоплення Картера різко зросли. Одної ночі він уже бачив її оголеною, але тепер з'явився додатковий еротичний стимул: вони були одні, разом у спальні.
  
  
  Вона була повернена саме так, основне була спрямована
  
  
  невидимий глядач за вікном. Але там було достатньо фронту – і більш ніж достатньо профілю – так що Картер також отримав повний ефект шоу.
  
  
  Сукня була наполовину знята, відкриваючи пишно розкльошені стегна і нахабно вигнуті сідниці. Її живіт був гладким, трохи округлим, з пікантною ямочкою на пупці. Сукня спускалася тонкою колоною її талії. Тонка талія підкреслювала ефектний вигин її стегон.
  
  
  Потім Картер відчув, як у його скроні почала пульсувати вена, коли з'явилися м'ясисті сфери її грудей. Якими б важкими вони не були, вони сиділи в неї на грудях. Вони були стиглими округлими, і в цьому світлі Картер міг бачити, що ареоли майже коричневі.
  
  
  Випадково Луїза скинула сукню і вправно вислизнула із чорних трусиків, які Картер майже не помітив.
  
  
  Потім, повністю оголена, вона розпустила волосся на плечі, як це роблять телевізійні моделі, демонструючи свої щойно вимиті шампунем гриви.
  
  
  Картер мало не впустив пляшку та склянки.
  
  
  «От, це має спрацювати».
  
  
  "Так", - хрипко відповів він, - "так, чорт забирай".
  
  
  Вона зухвало підійшла до ліжка, відкинула ковдру і прослизнула між ними. Прикривши підборіддя, вона запитливо подивилася на нього.
  
  
  "Добре?"
  
  
  "Я не впевнений."
  
  
  «Я маю на увазі, - посміхнулася вона, - тепер ти можеш вимкнути світло і лягти спати. Я впевнена, що вони бачили достатньо, щоб переконати їх, що я лише одна з твоїх забав».
  
  
  "Так", - сухо відповів він, клацнувши вимикачем на стіні і зануривши кімнату в темряву, - "Я впевнений, що вони переконалися".
  
  
  Йому ніяково вдалося зняти з себе одяг, потім він ковзнув у ліжко поряд з нею.
  
  
  "Ти приніс бренді?"
  
  
  "Що? ... О, звичайно".
  
  
  Він налив дві склянки і виявив, що вона намацує один із них у темряві.
  
  
  Він не знав, чого очікував, але виявилося, що це все ще бізнес.
  
  
  "Завтра я відвезу список до Барселони", - сухо сказала вона. "Над чим ще я можу працювати для вас, поки ми не отримаємо зворотній зв'язок?"
  
  
  Її запах досяг його ніздрів, а її тепло вже проникло в ліжко. Це було складне завдання, але йому нарешті вдалося сформулювати та озвучити відповідь.
  
  
  «Чи є у вас у місті контакти, які могли б знати, коли де Нерро буде присутня на наступній світській вечірці?»
  
  
  «Двоє, можливо, три. У її покоївки є квартира навпроти моєї. Іноді ми разом п'ємо чай. Я також познайомився із Джоком Лораном. Він ходить у клуб. Зазвичай він її супроводжує на вечірках. зачіска робиться в тому ж місці. Де Нерро регулярно робить це. Це хороший шанс, що її перукар дізнається, чи вона робить зачіску для особливого випадку».
  
  
  "Відмінно. Крім того, дуже великі шанси, що ракети вже увійшли до країни. Але там, де вони мають бути розміщені, ймовірно, йде будівництво. Це означає, що архітектор Адам Грінспен та інженер Лоренцо Монтегра вже будуть тут. Готуватимуть ангари. Їх двох потрібно буде десь розмістити під охороною”.
  
  
  «Це може бути будь-де».
  
  
  "Так, може", - відповів Картер. «Але місцеві жителі – офіціанти, водії, бармени і т. д. – чують подібні речі».
  
  
  "Я подивлюся що я можу зробити." Настала пауза. Картер почув, як вона відпила бренді, а потім поставив склянку на підлогу поряд із ліжком. «Якщо де Нерро знає, що це ви той, кого послав Леклерк, вона може спочатку спробувати вас перевірити».
  
  
  «Її не було того тижня, коли я був тут, але ти маєш рацію… вона могла б».
  
  
  "Що ви будете робити?"
  
  
  «Дістати їх, перш ніж вони зловлять мене».
  
  
  "Я бачу." Ще одна пауза. "Що небудь ще?"
  
  
  "Це воно."
  
  
  "Добре. На добраніч".
  
  
  "Доброї ночі?"
  
  
  "Ти сказав, що це було все".
  
  
  "Так", - відповів Картер, допиваючи залишки бренді. "Так, я зробив все, чи не так?"
  
  
  Він почув, як вона повернулася на бік, і майже одразу її дихання стало рівним.
  
  
  Він пригадав недавню ніч у марсельському готельному номері з Лілі і зітхнув.
  
  
  «Дивно, - подумав він, - це непереборний потяг, який я відчуваю до безстатевих одноденок.
  
  
  Десятий розділ.
  
  
  Він почав життя як Алан Сміт з Піттсбурга. Але тепер він був Альоном Смайтом із Лондона, кутюр'є для будь-якої жінки, яка могла заплатити його ціну.
  
  
  Це була його вечірка, новосілля, щоб відсвяткувати його новонабуту свободу від англійських податків. Він узяв великий середньовічний кам'яний замок і його повністю відремонтував. Зовнішній вигляд складався з широких зубчастих стін, веж, круглих веж і навіть працездатного підйомного мосту через широкий і глибокий рів.
  
  
  Інтер'єр був прямо протилежний, з декором, який прикрасив би паризький таунхаус. У нього було все сучасне спорядження, у тому числі ванни олімпійських розмірів та кухня з мікрохвильовою піччю поруч із відкритою ямою у старовинному стилі, в якій можна було розмістити цілого кабана для смаження.
  
  
  Якось увечері Смайт сидів у нетрях у кабарі «Амур» зі своїм супутником і секретарем Чарльзом і побачив виступ Луїзи.
  
  
  «Браво, моя люба, справді декадентське шоу. У мене невеликий вечір, щоб заявити про себе решті співтовариства експатріантів і охрестити оновлення мого нового житла. Я був би зачарований, якби ви були присутні і, можливо, виступили».
  
  
  "Я був би рада, сеньйора,
  
  
  "Луїза сором'язливо відповіла." Чи можу я привести друга? "
  
  
  "Чоловік або жінка?"
  
  
  "Чоловіка."
  
  
  "Абсолютно вірно. Наступної неділі».
  
  
  Коктейлі о восьмій, вечеря о десятій. Картер і Луїза прибули о восьмій тридцять. Вони там були першими.
  
  
  Наразі було дев'ять, і велика кімната в будинку-замку Олена Сміта кишла гарними людьми. Картер уже помітив два зі своїх колишніх завоювань і швидко відкинув їхні пропозиції про матч-реванш.
  
  
  О дев'ятій п'ятнадцять Арманда де Нерро з'явилася на руці молодого світловолосого грецького бога. Картер припустив, що то був той Джок Лоран, якого Луїза називала своїм звичайним супроводжуючим цих заходах.
  
  
  Арманда була всім, що зображали її картини, і більше. Вона була чистокровною, високою, з високими ногами.
  
  
  На ній був обтягуючий шматок оксамиту замість сукні, яка доходила до пупка спереду. Відсутність бюстгальтера давала зрозуміти всім у кімнаті, кому було байдуже, що під оксамитом вона була навіть справжньою. Волосся, якщо можливо, було навіть чорнішим, ніж у Луїзи, з короткими спалахами червоного кольору, сяючими якраз при правильному світлі. Він падав на пологі нахили її сідниць ззаду і на плечі спереду, зухвало драпіруючись по нахилу її грудей.
  
  
  Картер зустрівся з нею поглядом, як тільки вона увійшла до кімнати, і подумав, що перед тим, як відвернутися, стався найкоротший спалах впізнавання.
  
  
  «Достатньо гарна, — подумав він. Ти мене знаєш, я знаю тебе. Тепер подивимося, наскільки добрий перший хід і хто його зробить.
  
  
  Ален Смайт зустрів Арманду в той момент, коли вона увійшла до кімнати. Він поцілував її руку і сказав щось чарівне – і, мабуть, непристойне – її молодому супутнику.
  
  
  Де Нерро, у справжніх традиціях гарних людей, відкинула голову в солодкому сміху. У неї були бездоганні зуби та гарне горло. Картеру це здавалося так само привабливим, як і все інше.
  
  
  Увага Картера переключилася на Джока Лорана. Він був гарний, майже гарний у класичному італійському та іспанському стилі. Він рухався як тореадор, але під смокінгом у нього була статура і, як підозрював Картер, добре натреновані, відточені м'язи боксера-важковаговика.
  
  
  Його обличчя, як і його тіло, не говорило "плейбою". Ніс був зламаний кілька разів, але добре посаджений. Лоб був низько підстрижений між світлим волоссям. та густі золотисті брови.
  
  
  Але саме очі сказали Картеру, що Джок Лоран був для Арманди де Нерро таким же охоронцем, а не ескортом.
  
  
  Вони були схожі на чисту блакитну кригу. Картер знав вираз цих очей. Він бачив те саме щоранку, коли голився.
  
  
  То були очі вбивці.
  
  
  Підтвердженням його висновку стала невелика опуклість під курткою чоловіка. Картер вгадав Беретту чи Люгер, як свою власну Вільгельміну.
  
  
  "Я впевнений, що ви помітили ... вона тут". Луїза стояла біля його ліктя.
  
  
  "Важко з нею нудьгувати", - відповів Картер.
  
  
  "Я знаю. Боже, вона гарна».
  
  
  "Не більше, ніж ти", - відповів Картер, його зуби блищали в посмішці. «Просто багатший. Багатство якимось чином передається своїм власникам, змушуючи їх здаватися красивішими».
  
  
  «Боже мій, він теж філософ».
  
  
  «Тільки у неділю ввечері. Чи зможеш відвести Лорана подалі від Арманди та Смайта?»
  
  
  "Не повинно бути надто складно", - відповіла Луїза. "Він чоловік."
  
  
  Те, як вона це сказала, змусило Картер подумати, що вона не надто дбає про чоловіче населення. "Може, - подумав він, - тому вони вже спали разом, і між ними не було жодної хустки".
  
  
  Луїза була кішкою, що перетинала кімнату, і вугр, що рухався своєю рукою через Лоранове тіло, а її тіло - проти нього.
  
  
  Обміняючись кількома словами, Лоран глянув на свого боса, і Картер побачив ледве вловимий кивок красивої голови де Нерро.
  
  
  Він освіжив свою склянку, чекав стільки, скільки він насмілювався, поки хтось ще не перервав їх тет-а-тет, і перетнув кімнату.
  
  
  Картер перейнявся Смайтом відразу після їхнього прибуття, прийнявши він настільки ж поверхневий характер, як і його господар.
  
  
  Якомога тонше, Картер дав зрозуміти чоловікові, що його приваблюють не лише гарні жінки.
  
  
  Боже, подумав він, які пози потрібно приймати час від часу на благо своєї країни!
  
  
  Він сказав. - «Олен, чудовий ремонт, божественний інтер'єр. Не можу дочекатися, щоб побачити все інше!».
  
  
  «О, дякую, дорогий хлопчику. Можливо, після вечері я проведу тобі грандіозний тур особисто».
  
  
  В очах маленького чоловічка спалахнув блиск, від якого Картер відчув себе незатишно. Він щосили намагався не показати цього.
  
  
  «О, дозвольте мені познайомити вас з Арманом де Нерро. Арманда, Ніколас Карстокус».
  
  
  "Як маєте, сеньйоре?"
  
  
  "Зачарований вами, мадемуазель".
  
  
  Будь-який прусський граф пишався б стилем Картера. Уклін був точним, підбори майже клацали, прийняття простягнутої руки було чемним, а поцілунок - космополітичним.
  
  
  «Ніколас, як і всі ми, – заявив Смайт, – біженець від податків. Американець дуже багатий і, як бачите, Арманда, дуже гарний». Тут одне з яскравих очей на блідому личку моргнув. «Якраз на твій смак, Армандо».
  
  
  «О, правда, Алене, як ти забавний», - вона повернула очі.
  
  
  у бік Картера, і в них було все, окрім веселощів. "Мої вибачення, сеньйоре Карстокус".
  
  
  "О? Навіщо?"
  
  
  "Коли я вперше приїхала, я подумав, що ви якийсь дуже суворий детектив або охоронець, якого Альон найняв для захисту коштовностей гостей".
  
  
  Укол у її тоні недвозначно дав Картер зрозуміти, що вона знала людину, яка ховається за його фасадом.
  
  
  Він зіграв на цьому. Він посміявся.
  
  
  “Боюсь, я ніколи не зможу стати детективом. Я чув, що це нудне заняття. А щодо охорони коштовностей, я б волів їх вкрасти».
  
  
  «Зовнішність оманлива, – заперечила вона.
  
  
  "Чи не так?"
  
  
  Приблизно в цей час у барі завищали Смайта. З яскравим «Вибачте мене» і легким помахом руки Смайт пішов.
  
  
  Де Нерро завела світську розмову. Картер підійшов до неї і уважно вивчив її обличчя. Це була класика, набагато класніша, ніж її фотографії, з усіма точками. Але його увагу привернув її рот. Він був широким, з повними чуттєвими губами, які можна було цілувати.
  
  
  Він подумав, чи можуть ці губи бути настільки ж жорстокими, як чуттєвими.
  
  
  Нарешті він сказав: Ти іспанка?
  
  
  "Басконка".
  
  
  "Чи є різниця?"
  
  
  Очі звузилися. "Дуже велика різниця".
  
  
  "Справді?" Картер відповів невинно. «Боюсь, я не дуже знаюся на…»
  
  
  "Потанцюй зі мною", - перервала вона, ковзаючи в його обійми.
  
  
  "Що?"
  
  
  "Танцюй Зі Мною. Іде хтось, із ким я не хочу розмовляти».
  
  
  Її тіло було пружним та м'яким одночасно. Посмішка на її смаглявому обличчі була загадковою. Вона дражнила і насміхалася, але вона, здавалося, запрошувала. Він вирішив зробити свою презентацію, але вона знову заговорила, перш ніж він отримав шанс.
  
  
  «Тобі не нудні ці вечірки?»
  
  
  "Не завжди. Іноді зустрічаєш найцікавіших людей… таких, як тебе, наприклад». Картер посміхнувся. "Ви прив'язані до блондина ... до того, з ким приїхали?"
  
  
  "Я ні до кого не прив'язана", - коротко сказала Арманда.
  
  
  Картер вирішив, що зараз чи ніколи. «Тоді, якщо вже ви знаходите вечірку нудною і не прив'язані до свого ескорту, чи не хочете ви піти кудись ще… на мою віллу, наприклад… і зробити щось?»
  
  
  "Що наприклад?"
  
  
  Картер знизав плечима. «Разом поспати», - сказав він незворушно.
  
  
  Її сміх у відповідь був низьким, хрипким і абсолютно щирим. "Ви тупі, м'яко кажучи".
  
  
  Її тіло розслабилося, тануло навпроти нього. Вона провокувала його, притискаючи свої стегна до нього та скручуючи стегна. Картер спробував звільнити її, але вона схопила його за талію та притягла ближче. Її груди притулилися до його грудей, і на мить він подумав, що вони вирвуться з-під сукні.
  
  
  "Ви все ще не відповіли на моє запитання", - пробурмотів він.
  
  
  "Звучить весело", - сказала вона, і в її голосі звучало штучне бажання. "Але я боюся, що буду зайнята до пізнього вечора".
  
  
  «Тоді завтра ввечері… Я планую невелику, інтимну вечерю».
  
  
  "На вашій віллі?"
  
  
  "Так, місце Харріса-Уайта. Ви його знаєте?"
  
  
  "Я знаю це. В який час?"
  
  
  "У пристойну годину. Скажімо о дев'ятій?"
  
  
  "О дев'ятій, сеньйор Карстокус".
  
  
  Вона вислизнула з його рук так само швидко і спритно, як увійшла до них, залишивши Картера стояти у центрі підлоги.
  
  
  Він дивився, як вона увійшла до сусідньої кімнати і піднялася сходами. Слідом за нею йшов Ален Смайт. Картер уже збирався піти за нею, коли міцна, мускулиста рука обняла його за плечі.
  
  
  То був Джок Лоран.
  
  
  «Сеньйор Карстокус, сеньйорита Хуанеда збирається співати у салоні. Я знаю, що ви не бажаєте пропустити це».
  
  
  Твердий, проникливий погляд в очах чоловіка і в'язка хватка на його плечі підказали Картеру, що, якщо він справді хоче пройти, йому доведеться зламати руку Лоранові, щоб зробити це.
  
  
  Картер не сумнівався, що зможе це зробити, але це нічого б не довело.
  
  
  Він вирішив дати йому відпочити цього вечора і дізнатися, що він може зробити наступним.
  
  
  * * *
  
  
  Було три години ночі, коли він висадив Луїзу в її готелі. До того часу, як він дістався дороги, що вела до вілли, пішов легкий сніг.
  
  
  Автомобіль злегка занесло, коли він в'їхав у ворота, але зміг виправити це і прослизнути залишок шляху до вхідних дверей.
  
  
  Він був за три кроки від сходів, намацуючи потрібний ключ, коли той ударив його.
  
  
  Ідучи, він зачинив і замкнув ворота.
  
  
  Вони прийшли, шестеро... троє з кущів праворуч від нього, ще троє стрімголов бігли з кущів ліворуч від нього.
  
  
  Картер відскочив назад і відкотився вчасно, щоб уникнути блоку тіла від великого, м'язистого футбольного типу. У той же час він чіплявся за Вільгельміну в кобурі над черевиком.
  
  
  Він витяг «люгер», але перш, ніж він зміг хоч якось використати її, один із трьох з-за дерев встромився йому плечем у спину.
  
  
  "Люгер" вискочив з руки Картера, і він почув, як той ковзає по під'їзній доріжці, коли сила удару змусила його розтягтися через задню частину "мерседеса".
  
  
  Він пішов із нею, прокотився і підійшов готовий.
  
  
  Двоє з них напали на нього одразу, а третій пішов за ним у центрі. Картер завдав удару правою рукою. Поки він був відвернений, його ліву руку потягли і затиснули нерв трохи вище ліктя.
  
  
  Вони були гарні.
  
  
  Оніміння в лівій руці була миттєвим, від плеча до кінчиків пальців.
  
  
  Він спробував зламати захоплення правою, але схопив його з тим самим наміром.
  
  
  «Якби ми хотіли твоєї смерті, Карстокусе, ти був би мертвий».
  
  
  То був великий, м'язистий. Він стояв просто перед Картером, чекаючи на напад.
  
  
  «То що ви хочете, щоб я зробив? Лежав і вдав мертвим?»
  
  
  "Щось на кшталт того", - відповів чоловік. "Або я використовую це".
  
  
  У його правій руці блищав довгий мішок.
  
  
  Картер знизав плечима і розслабився у хватці свого викрадача.
  
  
  "Це більше виглядає як це."
  
  
  Він був на два фути попереду Картера, коли Кіллмайстер своїми руками схопив його за зап'ястя. Використовуючи їх як важіль, він ударив того, що знаходився перед ним, прямо в промежину.
  
  
  Тільки-но чоловік ударився об землю, коли Картер звільнив його праву руку. Він хитнувся своєю вагою, обхопивши вільною рукою шию того, хто все ще тримав його. Потім, використовуючи одне тіло як точку опори, він уперся підборами в обличчя іншому.
  
  
  Коли ноги торкнулися землі, він продовжив падіння, ударив хлопця плечем у живіт і піднявся.
  
  
  Він йшов угору і спускався, прямо через дах "мерседеса". Він чув, як кістки ламаються разом із рваним полотном.
  
  
  Картер обернувся, але в одну мить зрозумів, що було запізно. Інші троє були всюди навколо нього.
  
  
  Йому вдалося пригвоздити одну ногу до колінної філіжанки, а двох інших спробувати ухилитися.
  
  
  Це було марно.
  
  
  Вони обидва вдарили його з боків, один високий, інший низький.
  
  
  Як він падав під вищою вагою. Картер спробував потрапити великим пальцем у око, але лікоть сильно вдарив його в живіт.
  
  
  Потім він опинився під ними, прямо на дорозі, і вони обоє працювали над його животом кулаками, які здавалися свинцевими гирями.
  
  
  Він щосили намагався не втратити свідомість, але це була невдала спроба.
  
  
  Останнє, що почув Картер, був гортанний хрипкий голос, що гарчав: «Чорт візьми, не вбивайте його і не залиш відмітки!»
  
  
  * * *
  
  
  Він був повністю відключений всього на три хвилини, але знадобилося добрих півгодини, щоб повністю прокинутися і нормально дихати.
  
  
  Картер розплющив одне око в щілину, але залишився на сидінні.
  
  
  Він був між ними двома на задньому сидінні седана. Ще двоє сиділи на передньому сидінні, і через лобове скло він міг бачити двох інших у своєму «мерседесі».
  
  
  Тепер сніг був важкий, але крізь нього він міг бачити, що вони знаходяться на вузькій гірській дорозі. Поки вони їхали, Картер спробував поставити кілька орієнтирів.
  
  
  Він не міг, що змусило його подумати, що вони якимсь чином перетнули кордон з Іспанією.
  
  
  Чому Іспанія?
  
  
  Тому що з того часу, як він опинився в Андоррі, Картер проїхав усіма дорогами, якими можна було проїхати, а також деякими дорогами навколо Андорри.
  
  
  Він не міг помітити жодної знайомої ділянки місцевості або дізнатися жодне з маленьких сіл або бензоколонок, повз які вони проїжджали. Крім двох прикордонних переходів на головній автомагістралі, була невелика дорога, що мало використовується, яка вела на захід в іспанські Піренеї з Андорри.
  
  
  В основному він використовувався фермерами, які привозили свої ринкові товари до Андорри, і нікуди в Іспанії не вів, окрім кількох невеликих сіл.
  
  
  Якби вони хотіли вивезти на час з Андорри побитого чоловіка, який втратив свідомість, вони б скористалися цим шляхом.
  
  
  Отже, припустив Картер, він був в Іспанії… і неподалік Країни Басків.
  
  
  Невже Арманда де Нерро вирішила відмовитися від пістолета і просто покінчити з ним, перш ніж вона зможе використати своє тіло, щоб допитати його?
  
  
  "Можливо, - подумав він, - але зараз нічого не міг з цим вдіяти".
  
  
  Вони спустилися з гори у довгій дуговій долині. Внизу Картер бачив розсіяні вогні. Дорога біля підніжжя стала більш вибоїстою, і в міру наближення до села її взагалі не ремонтували.
  
  
  Обидві машини пригальмували, і попереду Картер побачив невисвітлену вивіску: Сієста.
  
  
  Це міг бути шинок до Другої світової війни, розташований на кордоні з Сан-Дієго в Тихуані.
  
  
  Обидві машини хиталися над рваним цементним фартухом і рухалися між двома довгими рядами нефарбованих хатин з жерстяним дахом, які більше були схожі на сараї для худоби з рваними фіранками на вікнах.
  
  
  Там, де не було хатин, були гори сміття, кущі дерев та кинуті частини старих автомобілів. Тут сніг, здавалося, ставав чорним чи коричневим, щойно впав на землю, нагадуючи клаптевий килим… або колаж зі сміття, зроблений божевільним художником.
  
  
  "Гарне місце", - простогнав Картер, даючи зрозуміти, що не спить.
  
  
  Праворуч і ліворуч глянули на нього, але жоден із них не сказав жодного слова.
  
  
  Вони зупинилися біля останньої будівлі. Воно було більше за інших, вдвічі ширше, і, на відміну від деяких інших, у вікна не проникало світло.
  
  
  Картер просто розмірковував про всі ознаки неспання цієї ранкової години, коли двері хатини навпроти них відчинилися, і з неї вийшли двоє чоловіків. Одразу за ними йшли дві жінки.
  
  
  З такою кількістю макіяжу, зачісками та одягом, який він міг бачити у розстебнутих їхніх пальтах, не потрібно було бути студентом з вулиці, щоб зрозуміти, що відбувається.
  
  
  Місце було або борделем, або мотелем по годинах, де дівчата робили свої трюки.
  
  
  Вони сиділи в безшумній машині, доки двоє чоловіків та жінки не поїхали. Потім двері відчинилися, і Картера висмикнули з машини.
  
  
  Один тримав його руки за спиною, тоді як інший - великий, м'язистий, з якого він намагався зробити сопрано - нахилився ближче.
  
  
  «Я не можу вбити вас, сеньйоре, але якщо ви зробите один різкий рух, тут чи всередині, вам знадобляться нові нирки».
  
  
  Він підняв широкий кулак. На пальці було обгорнуто шкарпетку, і Картер припустив, що він був набитий монетами.
  
  
  Картер зрозуміло кивнув.
  
  
  Цим треба зробити близько трьох хороших ударів попереку, і він знав, що йому знадобиться пересадка нирок, якщо він колись знову захоче пописати як слід.
  
  
  Вони утворили навколо нього клин, а товстий - позаду нього, і рушили його за собою.
  
  
  Усередині було ліжко, комод без ящика з дзеркалом, що тріснуло, один стілець і сколотий піддон на табуреті, який, ймовірно, передбачалося використовувати як нічний горщик. Крім розп'яття над ліжком, на голій підлозі і стіні, що облупилася, нічого не було.
  
  
  Свічка поруч із нічним горщиком давала єдине світло.
  
  
  Двері в стіні були відчинені в темряву. Картер припустив, що це була сусідня кімната, тому хатина виглядала вдвічі більше за інших.
  
  
  Картера заштовхали в крісло навпроти чорного отвору і штовхнули вниз. Його дупа ледь ударилася, як потужний ліхтарик клацнув прямо йому в очі.
  
  
  Він спробував повернути голову, але через спалах вилізла рука і вдарила його.
  
  
  «Сеньйоре Карстокусе, моє терпіння майже добігло кінця».
  
  
  Картер усміхнувся і кілька разів похитав щелепою, перш ніж відповісти. "Мені насправді начхати".
  
  
  Знову вдарила рука, цього разу тильною стороною долоні, протилежною щокою.
  
  
  "Слухайте уважно, що я говорю!"
  
  
  Мова була іспанська, але на той час Картер засвоїв діалектичні особливості баскського акценту.
  
  
  Той, хто грав з його обличчям у коржик, безперечно був баском.
  
  
  "Ви привернули мою увагу", - сказав Картер.
  
  
  "Добре. Ти Синя Борода, і я твій головний роботодавець».
  
  
  Картер не зміг зупинити легкий елемент шоку, що вкривав його обличчя. Це все ще могло бути хитрощом де Нерро, але чомусь він у цьому сумнівався.
  
  
  «У нас залишилося лише сорок вісім годин. На той час ваша мета має бути усунена. Я хочу знати ваші плани.
  
  
  «Навіть якби я знав, про що ви кажете, – відповів Картер, – я веду справи тільки з Пепе».
  
  
  "Марк Леклерк помер у Ніцці три дні тому ... став жертвою дуже потужної бомби, закладеної під заднім сидінням його автомобіля".
  
  
  Картер завагався, даючи зрозуміти це, а потім вирішив зіграти у м'яч. "Хто зробив це?"
  
  
  "Я припускаю, що наша подруга наказала. Марк, як ви кажете в Америці, балансував між Арманою і мною, але він знав про її амбіції і зраду. Його вірність, як завжди, була для мене."
  
  
  "І хто ти?"
  
  
  «Це не повинно вас турбувати, але в мене є багато причин бажати смерті цієї суки, що зраджує. Які ваші плани?
  
  
  Картер спробував завдати ще одного удару. "Чому раптовий ліміт часу?"
  
  
  Знову рука, кілька разів наперед, поки Картер не почав чути Вестмінстерські куранти десь глибоко у своїй голові.
  
  
  "Добре Добре. Завтра ввечері. Я запросив її на віллу на вечерю».
  
  
  "Час?"
  
  
  "Дев'ять годин."
  
  
  "А після обіду?"
  
  
  «Я спокушу її та накачаю наркотиками».
  
  
  "Смертельна доза якогось наркотику?"
  
  
  Ні. Він називається лізогін. Його можна ввести через пори шкіри, і його не можна виявити під час розтину».
  
  
  "Тоді як ви плануєте вбити?"
  
  
  "Можна мені сигарету?"
  
  
  Ліхтар заворушився, і між його губ була затиснута цигарка. Втягнувши дим, він вигадав таку брехню.
  
  
  "Автомобільна аварія на повороті шосе прямо під віллою".
  
  
  У темряві настала довга тиша, а потім погасло світло.
  
  
  "Нехай буде так. Просто переконайтеся, що це станеться. Як я вже сказав, ми не можемо більше чекати. Рамос...?»
  
  
  "От", - пролунав голос позаду Картера.
  
  
  «Дайте йому ключі від машини та виведіть його. Сеньйор Карстокус…?»
  
  
  "Так?"
  
  
  «Якщо Аманда все ще буде серед живих за двадцять чотири години, то тебе не буде. Витягніть його звідси!»
  
  
  Картера підняли на ноги і наполовину витягли, наполовину витягли з хатини. Коли вони підійшли до "мерседеса", товстун на ім'я Рамос засунув йому в руку ключі, і двері відчинилися для нього.
  
  
  «Мені треба повернути мій пістолет, – сказав Картер.
  
  
  «Пістолет, сеньйоре? Який пістолет?
  
  
  Погляд чоловіка був твердим, непохитним. Було неможливо сказати, бреше він чи ні.
  
  
  "Люгер, якого ти вибив з моєї руки, коли взяв мене".
  
  
  «Якщо ви втратили свій пістолет, сеньйоре, він все ще там, де ви його втратили. Сідайте в машину!
  
  
  Він не мав вибору.
  
  
  Потужний двигун ожив, і Картер висунувся у вікно.
  
  
  "Рамос?"
  
  
  "Сі?"
  
  
  «Я ніколи не забуваю обличчя».
  
  
  "Так?"
  
  
  «Отже, Рамосе, наступного разу, коли я побачу твою, я уб'ю тебе».
  
  
  Одинадцятий розділ.
  
  
  Їжа була чудовою. Страви з чудового тонкого лосося, спійманого в місцевих водах, охолодженого гаспачо, салату з ендівію та авокадо та рідини для полоскання рота.
  
  
  Кільця паельї, кожен у супроводі належного вина, вони переміщалися через освітлений свічками стіл.
  
  
  Картер відкинув свій вигляд веселого оповідача на півдорозі до закуски. Арманда де Нерро вчинила так само. У її фізичних позах і манерах все ще було трохи лукавої куртизанки, але її мова та напруженість в очах говорили набагато більше.
  
  
  Під час трапези Картер згадував події попереднього вечора. Усі його припущення після Пепе та Марселя цілком виправдалися. Не мало значення, хто був його головним роботодавцем. Що було важливо, то це те, що ця людина дала Картеру боєприпаси, щоб притиснути Арманду де Нерро.
  
  
  Коли десерт було подано, Картер вибачився за Естрелліту і попросив її повідомити решту слуг, що вони можуть піти.
  
  
  Тепер він провів високу темноволосу красуню в музичну кімнату, її високі еркери виходили на миготливі вогні Андорри-ла-Велли і вкриті снігом гори позаду.
  
  
  «Ще вина? Може, бренді?
  
  
  «Бренді. Я подумаю".
  
  
  "Добре."
  
  
  Картер налив два важкі кришталеві кубки наполовину і простяг один їй. Коли її прикрашені дорогоцінним камінням пальці обвилися навколо чаші кубка, її губи скривилися від малинових веселощів.
  
  
  «У тебе такий самий апетит до випивки, як і до хорошої їжі. Ніколас».
  
  
  "Правда." - Сказав Картер, сьорбаючи. "Я наполовину грек, наполовину американець і весь варвар".
  
  
  «І мені сказали, що у вас такий самий апетит до жінок».
  
  
  "Також правильно".
  
  
  Разом із Картером, трохи позаду її плеча, вони перебралися в одну з бухт.
  
  
  «І я стану просто ще одним із твоїх завоювань цього вечора?»
  
  
  "Я думаю, дорога леді, це повністю залежить від вас", - сказав Картер з посмішкою. «Але – дозвольте мені сказати це – я не думаю, що хтось колись переможе вас».
  
  
  "Дехто намагався", - сказала вона, нахиляючи голову набік і відводячи плече назад, поки їх губи майже не доторкнулися.
  
  
  "Я чув. Ваші чоловіки, наприклад. Усі вони скінчили насильницькою смертю».
  
  
  Знову плоска посмішка, така ж смертоносна, як і кумедна. "Здається, ти багато знаєш про мене, Ніколас Карстокус, тоді як я знаю про тебе дуже мало".
  
  
  "Що ви хотіли би дізнатись?"
  
  
  "Ну, наприклад... чим ти займаєшся, крім того, що влаштовуєш невеликі інтимні вечері, п'єш гарне вино і спокушаєш жінок?"
  
  
  Картер відповідав холодним веселостям її посмішки і використав свої очі, щоб проникнути крізь її очі в саме серце її душі.
  
  
  "Я вбиваю людей".
  
  
  Вона моргнула один раз, і, крім усмішки, що згасає, не було ніяких інших ознак того, що він сказав щось незвичайне.
  
  
  "Як я помітила на вечірці Альона, ви досить прямолінійні".
  
  
  Тим паче зараз. Ми обидва знаємо… еєєєє, навіщо далі фехтувати? "
  
  
  «Коли вбиваєш… це заради грошей?»
  
  
  "Не зовсім. Є також елемент ризику, небезпека, пов'язана з полюванням на справжнісінький видобуток… чоловіка».
  
  
  "Або жінку?"
  
  
  "Або жінку".
  
  
  Картер знала, що гра в кішки-мишки стає кращою, але вона добре це приховувала. Рука, що спритно прибирає волосся з обличчя, ковток бренді, швидкий погляд на нього тільки для того, щоб закотити очі до мерехтливих вогнів перед ними, - все для того, щоб сформулювати її наступний крок, наступну промову.
  
  
  Коли вона заговорила, вона спочатку обернулася до нього обличчям. Картер відчув щось нове, майже хижа в її класичних, аристократичних рисах обличчя та повному роті.
  
  
  "Я не довіряю авантюристам, особливо тим, хто вважає грошову вигоду основою своїх дій".
  
  
  Картер знизав плечима, не відриваючи погляду від неї. «Ви маєте право на свою думку. Щодо мене, я не довіряю ідеологіям і тим, хто сліпо їх переслідує».
  
  
  "Туше". Здавалося, вона розслабилася, навіть зайшла так далеко, що простягла руку і провела довгим рубіново-червоним нігтем по скулі Картера. «Ви чарівна людина і, наскільки я розумію, дуже винахідлива».
  
  
  Вона злегка рушила, рівно настільки, щоб притулитися своїми м'якими грудьми до його грудей. Дотик був електричний, і Картер не намагався приховати свою реакцію.
  
  
  «Мені цікаво, яке було б мати таку людину, як ти, – з твоєю енергійністю, повною відсутністю моралі, сумнівів, майже нелюдською людиною – біля мене».
  
  
  "Є тільки один спосіб дізнатися".
  
  
  «Коли ви плануєте вбити мене, синьйоре Синя Борода? До, під час чи після?»
  
  
  «Я ніколи не відмовлюся від тілесних радощів заради грошей».
  
  
  «І як… як мені зустрітися із Творцем?»
  
  
  "Я ще не вирішив".
  
  
  «Можливо… під час… я зможу навернути тебе».
  
  
  "Зверни мене?"
  
  
  - Так… звісно, з додаванням грошей. Скажіть, удвічі більше, ніж вам пропонував Леклерк?
  
  
  «Це було б сильним спонуканням. Хазяйська спальня знаходиться праворуч нагорі сходів».
  
  
  Арманда ковзала і рухалася, ніби під її ногами було тільки повітря, через усю кімнату та широким холом. Картер закурив і кілька разів затягнувся, прислухаючись до її кроків по вкритих килимом сходах.
  
  
  Коли звук стих, він увійшов у велику кімнату, гасивши світло на своєму шляху. У темряві він піднявся сходами, а потім уважно подивився у вікно на звивисту дорогу внизу.
  
  
  Хоча зараз йшов сильний сніг, він міг розрізнити їхню машину - сірий седан. Він був припаркований неподалік першого повороту трохи нижче вілли.
  
  
  Прикривши світло сигарети в руці, він швидко дозволив залишкам вечора стати на свої місця.
  
  
  Арманда де Нерро була твердо впевнена у своїй особистості та причині своєї присутності в Андоррі.
  
  
  Як найманого вбивці його купили. Отже його можна було купити знову. Ціна? Її тіло та достатня кількість доларів.
  
  
  Але для Картера цього було б замало.
  
  
  Йому доведеться налякати її ще трохи. Він повинен був переконатися, що його припущення було вірним про людину, яка хотіла її смерті і хотіла взяти під контроль організацію ETA.
  
  
  Потім він переконає її, що він, Ніколас Карстокус, може ще більше допомогти їй. Але якби він знав усе.
  
  
  Опинившись у довірі леді, Картер був майже впевнений, що зможе отримати все інше, перш ніж він їй більше не знадобиться: переважно місцезнаходження ракет.
  
  
  Він знову спустився сходами і перетнув велику кімнату. У хаті було тихо, як у гробниці, коли він піднявся головними сходами і ввійшов до головної спальні.
  
  
  Вона була оголеною Майєю, що гарно розтяглася на ліжку. Вона приглушила світло доти, доки він, здавалося, не змусив її тіло світитися на зовсім білих простирадлах.
  
  
  Картер міг бачити кожен вигин, кожну западину та кожну ямочку на її гнучкому тілі.
  
  
  Перед від'їздом Естрелліта розвела невелике багаття. Він горів слабо, даючи мало тепла, але багато атмосфери.
  
  
  Картер дозволив своїм очам напитися наготі Арманди, коли він стягнув смокінг, а потім сорочку зі свого тіла.
  
  
  Він продовжував роздягатися в унісон зі своїм рухом до неї. Коли вона говорила, його коліна були біля ліжка.
  
  
  "Хто це, Ніколас?"
  
  
  "Хто?"
  
  
  "Той, хто найняв вас?"
  
  
  "Леклерк".
  
  
  Ні. Леклерк був лише посильним, зв'язковим. Чи це був Мендес, цей старий дурень? Він нарешті зрозумів, що насильство – єдиний шлях?»
  
  
  «Ось чому ви хотіли вбити Хуліо Мендеса? Тому що ви думали, що це він хотів вашої смерті?
  
  
  "Звідки ти знаєш…?"
  
  
  Часу було не так багато. Він міг бачити настороженість у її очах, погляд тварини, готової стрибнути.
  
  
  Слова, фрази, акценти з попереднього вечора промайнули в голові Картера.
  
  
  ... ця сука-зрадник ...
  
  
  Кого зрадила Арманда де Нерро?
  
  
  Ти ж знаєш, правда? - сказала вона пошепки. "Ти знаєш. Я бачу це у твоїх очах».
  
  
  "Думаю, я знаю... Манда".
  
  
  Її рука витягла з-під подушки маленький автоматичний пістолет. Як кішка, її тіло скотилося з ліжка. Вона вже розмахувала пістолетом, коли її коліна торкнулися килима, а тіло зігнулося, чекаючи пострілу у відповідь.
  
  
  Картер очікував на реакцію, але не таку вже дивну.
  
  
  Очевидно, єдине, чого вона хотіла від Картера, – це особистість її суперниці.
  
  
  Тепер, коли вона мала її, корисність Картера закінчилася.
  
  
  Звук пострілу з маленького пістолета був трохи більшим, ніж бавовна, але полум'я, що стріляло з дула, було яскравим у темній кімнаті.
  
  
  Він відчув, як куля проходить повз його вухо, коли він кинувся на ліжко. Вона перекочувалася праворуч на одному коліні, коли він відскакував від матраца над нею.
  
  
  Пістолет знову вистрілив, і Картер відчув, як його ліве передпліччя смикнули, коли його права рука розбила її зап'ястя. Вона застогнала від болю, але кинулася до пістолета.
  
  
  Картер вдалося відштовхнути його коліном від її хватки і розгорнути правою рукою по широкій, потужній дузі. Його долоня різко вдарилася об її обличчя.
  
  
  Вона шалено крутилася по килиму, поки не вдарилася спиною об стіну. Картер був на ній за секунду, але в ній досі залишалося багато сили.
  
  
  Обидві руки метнулися до його обличчя, як кігті, її гострі, як бритва, нігті вп'ялися в його щоки.
  
  
  Його рука знову розвернулася. На цей раз удар був твердим. Звук його пальців по її підборідді був подібний до пострілу в тихій кімнаті.
  
  
  Арманда почав згинатися, коли схопив її за горло обома руками і притис до стіни.
  
  
  Саме тоді він побачив кров, що хлинула з його лівого передпліччя, і відчув біль.
  
  
  Її другий постріл знайшов мету.
  
  
  Навіть із притиснутими пальцями до її горла, вона штовхнула вгору, намагаючись колінами знайти його промежину.
  
  
  "Тихо!" - Прохрипів він, його обличчя практично пригорнулося до її обличчя. "Якщо ти цього не зробиш, я зламаю тобі шию, як гілку!"
  
  
  "Баста!" їй вдалося каркнути, навіть коли він розслабився у його хватці.
  
  
  "Це Лупі де Варга, чи не так?" Нема відповіді. «Він називав тебе Манда?
  
  
  "Так."
  
  
  «Ви підставили його в Італії, чи не так. Тоді весь бізнес із Червоною бригадою був підлаштований, щоб прибрати його з дороги, чи не так?»
  
  
  Їй не треба було відповідати. Він бачив істинність своїх слів у її очах.
  
  
  "Хіба ви не знали, що він живий, що він пережив пожежу в Сан-Ремо?"
  
  
  "Ні."
  
  
  «Чому він найняв мене, щоб я тебе вбив, а не зробив це сам?»
  
  
  Вона проігнорувала його запитання та відповіла своїм власним.
  
  
  "Хто ти? Звідки ти знаєш так багато…?
  
  
  "Ти хочеш жити чи померти?" Картер загарчав, перебиваючи її. «Я хочу те, що ти маєш. Ти можеш жити, доки я про це не впізнаю».
  
  
  Зрештою, вона знову ввела в гру свої пазурі, цього разу глибоко вп'явшись у ліву руку Картера прямо над раною.
  
  
  Біль був миттєвим і на мить майже засліплюючим. Картер видав гортане гарчання і негайно послабив хватку на її горлі.
  
  
  Арманда метнулася через кімнату, впавши навколішки, її руки знайшли і схопили маленький автомат.
  
  
  Легке запаморочення все ще тримало Картера, але він зумів податися до неї. Його план полягав у тому, щоб повалити її на підлогу своєю вагою, але знову вона виявилася швидше, ніж він думав.
  
  
  Вона перекотилася на бік і, мов навчений акробат чи партизан, схопилася на ноги.
  
  
  Він звалився на підлогу і перекотився на спину.
  
  
  Тепер шансів було замало – напевно, зовсім не було. Вона стояла за п'ять футів від нього, обома руками тримаючи пістолет прямо з її грудей, що здіймалися. Крихітний темний отвір дула автомата був спрямований прямо йому в живіт.
  
  
  "Дивно, - подумав Картер, - як дивно вона гарна з кров'ю, що капає з підборіддя, сплутаним волоссям кольору ворона, викликом в очах і блискучим потом на її оголеному, тремтячому тілі".
  
  
  "Хто ти?"
  
  
  "Ніколас ..."
  
  
  "Хто ти!" - крикнула вона, її суглоби на спусковому гачку стали трохи білішими. "Ти дуже багато знаєш, щоб бути просто найманим вбивцею!"
  
  
  І тоді він знав.
  
  
  Вона була божевільна... божевільна, як злиться лише фанатик.
  
  
  «Я не вб'ю тебе швидко, ти ж знаєш. Я спершу вистрілю тобі в живіт. Він горітиме, як пекельний вогонь. А потім я вистрілю тобі в колінні філіжанки, спочатку в одну, потім в іншу…»
  
  
  Картер напружився, чекаючи на перший постріл, але нічого не сказав. Він котився праворуч. Його ліва рука вже одержала одну кулю; ще один у відсутності великого значення. Краще у руці, ніж у кишечнику.
  
  
  Але йому ніколи не доводилося рухатись.
  
  
  Раптом кімната вибухнула звуком, і глибокої западини між великими конічними грудьми Арманди де Нерро більше не було.
  
  
  На його місці була величезна кругла порожнина, що оголювала кров та кістки.
  
  
  Пістолет випав із її рук, і її очі закотилися, коли вона кинулася вперед через тіло Картера.
  
  
  Через її плече в дверях він побачив постать у темному плащі. Незадовго до того, як його зір був закритий тілом де Нерро, постать нахилилася вперед і щось шпурнула в кімнату.
  
  
  Картер мигцем побачив страшенно понівечене обличчя з одним працюючим оком. Інший був лише білою западиною в сирій плоті.
  
  
  До того часу, як він вивільнився з кривавого безладдя, в якому колись була Арманда де Нерро, постать зникла.
  
  
  Щоб переконатися, що жінка мертва, не потрібно медичного ступеня. Куля увійшла їй у спину прямо між лопаток.
  
  
  Його вихід між грудьми Картер уже бачив.
  
  
  Решта теж була досить простою.
  
  
  Вільгельміна, сіра цівка диму все ще сочилася зі стовбура, лежала посеред підлоги.
  
  
  Лупі де Варга помстився. Особисто.
  
  
  І в той же час він підставив стороннього, тому його вороги в ETA ніколи не могли звинуватити його в її смерті.
  
  
  Може бути.
  
  
  Картер схопив Вільгельміну і кинувся до сходів. Він вийняв магазин і знайшов саме те, що очікував. Він був порожній.
  
  
  У разі помилки де Варга не хотів, щоб на його пошуки прилетіла ще одна куля з Люгера.
  
  
  Картер перетнув двір, знаючи, що з його боку не буде відплати. Ледве він дістався краю урвища, як далеко внизу почув звук двигуна. За кілька секунд він побачив світло фар крізь сніг та дерева. Вони розвернулися і рушили з гори.
  
  
  Повернувшись до будинку, Картер почав підніматися сходами, але зупинився, коли його погляд упав на ступню і частину ноги, що стирчали з-під сходів.
  
  
  Це був Джок Лоран, і в його грудях була діра, дуже схожа на ту, яку Картер щойно бачив у спальні.
  
  
  «Обережно, – подумав він, – дуже акуратно. Можливо, це навіть можна було б витлумачити як випадковість хтивої долі: любовний трикутник.
  
  
  Повернувшись нагору, він пройшов крізь спальню у ванну.
  
  
  Він був безладно. Кров уже запеклась у борозенках на його щоках від нігтів Арманди.
  
  
  Його рука болісно пульсувала, але рана затяглася. Куля пройшла наскрізь, але залишила губчастий отвір у місці виходу.
  
  
  Картер швидко заклеїв усе, що зміг, на своєму обличчі і перевернув пляшку лосьйону для гоління через руку.
  
  
  Якщо його припущення було вірним, у нього було страшенно мало часу.
  
  
  Він ледве перебинтував руку відірваними смужками наволочки, як почув, як машини ковзають переднім двором.
  
  
  Натягнувши сорочку та куртку, він на мить кинувся до холу. Велика кімната внизу страшенно мерехтіла синіми вогнями, що оберталися, через вікно.
  
  
  Зробивши паузу рівно настільки, щоб взяти чотири свіжі магазини для Вільгельміни, Картер побіг до вікна. Крокнувши з вікна і вхопившись за дерево, він почув безперервний стукіт по вхідних дверях.
  
  
  Він майже чув голос Лупі де Варга, який телефонним проводом долинав до місцевої поліції: «Я якраз проїжджав повз, коли почув звуки, певен що, була стрілянина.
  
  
  Можете уявити? У нашій тихій маленькій країні... стрілянина? Я знаю, що це, ймовірно, неможливо, але я думаю, вам слід зайнятися розслідуваннями..."
  
  
  Ймовірно, єдиною причиною, з якої Картер мав час, щоб спуститися з дерева до землі, була неймовірність всього цього.
  
  
  Постріли в Андоррі? Злочин - навіть убивство - у цьому маленькому раю, вільному від злочинності?
  
  
  Десять до одного вони обговорювали це в поліцейській дільниці двадцять хвилин, перш ніж вирішили провести розслідування.
  
  
  Тим не менш, це буде дупа Картера в супі, коли вони виявлять двох дуже мертвих експатріантів і одного зниклого безвісти.
  
  
  Опинившись на землі, він прокладав собі шлях гребенем до рогу будинку.
  
  
  Сторона, що вела до проїзду, була чистою, але на подвір'ї перед будинком все ще танцювали сині вогні.
  
  
  Спуститися в Андорра-ла-Велья дорогою не могло бути й мови. Пішки сушею, снігом і майже прямолінійним урвищем, було однаково далеко.
  
  
  Був лише один вихід.
  
  
  Картер обережно рушив уздовж стіни будинку, доки не опинився прямо навпроти гаража.
  
  
  Він міг чути голосні сердиті голоси з вікон зверху надвір.
  
  
  Глибоко зітхнувши, він метнувся через відкритий простір і вбіг у відкриті двері гаража. За відчуттями він пробрався в тил і знав, що лижна шафка була там.
  
  
  Через п'ять хвилин, взутий у лижні черевики, з вуличними туфлями, прив'язаними до шиї, він вислизнув через задні двері гаража.
  
  
  За дві тисячі футів прямо під ним лежали вогні Андорра-ла-Велли.
  
  
  Якомога тихіше він пристебнув черевики до лиж і дійшов до самого краю.
  
  
  Він бачив на ярдів сорок, а ліва рука страшенно хворіла.
  
  
  "Принаймні, одне добре", - подумав він. Мої сліди будуть покриті снігом за десять хвилин після того, як я їх зроблю.
  
  
  Він повільно перелетів через край і за кілька секунд мчав униз схилом гори зі швидкістю понад шістдесят миль на годину.
  
  
  Дванадцятий розділ.
  
  
  Нік Картер викинув лижні черевики та лижі у великий сміттєвий бак і замінив черевики своїм вуличним взуттям.
  
  
  Він вийшов із яру за довгим рядом готелів у темному кінці Les Escaldes. Він обережно пройшов паралельно головній вулиці за сотню ярдів праворуч від нього.
  
  
  Авеню ель-Піко являв собою крихітний провулок з магазинами та житловими будинками. Готель Луїзи знаходився на розі головної вулиці та Ель-Піко.
  
  
  Картер стояв у глухому куті Ель-Піко, і його голова і плечі ставали білими.
  
  
  Між ним та готелем знаходилися чотири широкі житлові будинки. Він не мав можливості сміливо пройти через хол готелю поодинці до кімнати Луїзи. Було лише два шляхи: через дах чи за допомогою Луїзи.
  
  
  Він вирішив спочатку спробувати останнє і перейшов вулицю до пивного підвалу. Відразу за дверима був вузький хол, з обох боків якого було розвішано пальто.
  
  
  Картер перебирав їх пальцями, доки не знайшов верхнє пальто з високим коміром приблизно його розміру. Він натягнув її і штовхнув двері до головної кімнати.
  
  
  Він був сповнений, переважно молоді люди за довгими голими дерев'яними столами. Почувся гучний сміх і брязкіт важких пивних кухлів, коли Картер натягнув хутряний комір на понівечене обличчя і попрямував через столи до знака з написом «Телефон».
  
  
  Це було чудово: настінний телефон біля заднього виходу.
  
  
  Він набрав номер у готелі, і на восьмому гудку сонний консьєрж відповів.
  
  
  «Сеньйорита Луїза Хуанеда, милість».
  
  
  "Uno momento".
  
  
  Картер засовався, коли в кімнаті Луїзи задзвонив телефон. Двічі чоловіки проходили в межах трьох футів від нього на шляху до будинку.
  
  
  Сьогодні ввечері, подумав Картер, йому просто пощастило, що справжній власник пальта, яке він носив, матиме проблеми з сечовою міхурою.
  
  
  "Немає відповіді, сеньйоре".
  
  
  "Грасіас".
  
  
  Йому знадобилося ще дві хвилини, щоб знайти номер клубу.
  
  
  "Кабаре Амур".
  
  
  «Сі, я хотів би поговорити з сеньйоритою Хуанедою на милість».
  
  
  "Співробітники не можуть приймати дзвінки".
  
  
  "Це важливо... терміново".
  
  
  "Вона на сцені".
  
  
  "Ви можете надіслати їй повідомлення?"
  
  
  "У мене немає олівця".
  
  
  Пальці Картера поколювали. Він відчував, як вони обвиваються довкола шиї чоловіка.
  
  
  «Я ж сказав тобі, це…»
  
  
  Лінія обірвалася.
  
  
  Картер вилаявся і подивився на годинник.
  
  
  Мине ще як мінімум дві години, а то й більше, перш ніж Луїза покине клуб.
  
  
  Він не міг дві години перебувати на вулиці, особливо в такий холод, коли голова паморочилася.
  
  
  Йому треба було сховатись під прикриттям, і швидко.
  
  
  Не бажаючи знову показувати себе в підвалі, він вискочив через задній вихід і обігнув будинок, аж поки не повернувся на авеню ель-Піко.
  
  
  Він повільно закурив і затиснув у долонях цигарку, уважно вивчаючи чотири будівлі, що ведуть до готелю.
  
  
  Якби він тільки міг отримати один із цих дахів.
  
  
  "Perdoneme".
  
  
  Картер стояв прямо перед булочними дверима. Він відійшов убік, коли повз нього пройшла зігнута стара. Зв'язування ключів дзвеніло в її руці, а в руках вона тримала три мішки з продуктами.
  
  
  Вона була на півдорозі до ганку останнього житлового будинку, коли Картер побіг за нею. До того часу, як він підійшов до неї, вона прочинила двері і щосили намагався її відчинити.
  
  
  "Дозвольте мені, сеньйора".
  
  
  Вона вийшла, не кажучи жодного слова. Коли Картер запропонував стати позаду неї, вона розвернулася на порозі, войовничо перегороджуючи йому шлях.
  
  
  «Mi amigo…» - сказав Картер, вказуючи нагору сходами.
  
  
  Вона загарчала йому у відповідь гортанною промовою, яку він не міг зрозуміти, і жестом вказала на групу гудків на висоті голови за дверима.
  
  
  Коли він усміхнувся і все одно увійшов, вона влучно вдарила його по гомілки і зачинила за собою двері. Палець із розпухлими кісточками пальців знову вказав на зумер, і її зморшкувате обличчя сердито глянуло на нього через скло.
  
  
  "Ти гидка стара сука", - прошепотів Картер.
  
  
  Вона кивнула, повернулася і почала підніматися сходами.
  
  
  Картер зачекав, поки вона зникла з поля зору, а потім почав безладно натискати всі кнопки.
  
  
  Нічого.
  
  
  Він повернувся на тротуар і піднявся вулицею до наступного житлового будинку.
  
  
  На цей раз він отримав кілька голосових відповідей.
  
  
  “Це я, Хосе Картеро. Мені дуже шкода, але я знову залишив свій ключ у своїй квартирі. Якщо б ви…"
  
  
  Двері все ще зло гули, коли Картер піднімався сходами чотири сходинки за раз. Над майданчиком на верхньому поверсі був відкидний люк із вузькими сходами.
  
  
  Вмить він знову опинився в снігу, бігаючи по дахах.
  
  
  Готель був на поверх вище даху останньої квартири, але був обладнаний старомодними висувними пожежними сходами. Так будували європейські будівлі впритул один до одного. Ви можете переходити від будівлі до будівлі, але не передньої або задньої частини будівлі.
  
  
  Сходи-люк у готелі були такі самі. З верхнього поверху він уникнув ліфта і піднявся сходами. На третьому поверсі він пошукав 312 і швидко знайшов його.
  
  
  Замків було два. Один був під ключ під ручкою, а інший нещодавно був встановлений засувом в панелі над ним.
  
  
  Картер провів лезом Хьюго через тріщину та вниз. Ригель не був замкнений. Засувка під ключ відреагувала на легке потрясіння дверей. Поступово він зміг відкрити його лезом стилету.
  
  
  Опинившись усередині, він зачинився і з полегшенням зітхнув за собою двері.
  
  
  У ньому було дві кімнати: вітальня та крихітний альків спальні за пошарпаними рваними фіранками.
  
  
  Уникайте будь-якого світла. Картер шукав, доки знайшов пляшку і склянку. Це був джин, але на той момент йому було все одно.
  
  
  Радіо стояло в алькові на крихітній підставці. Він крутив ручку, доки знайшов Radio Andorra, налив повну склянку джина і розтягнувся на ліжку, щоб чекати.
  
  
  * * *
  
  
  "Нік! Нік!"
  
  
  Голос долинув до нього, і він подумки спробував підпливти, щоб зустріти його. Це було важко, дуже складно. Його руки, здавалося, не хотіли плавати, а його розум був у тумані.
  
  
  Знову голос, на диво знайомий, спробував дістатися до нього. Але тільки тоді, коли його ліва рука була з'єднана залізною стрічкою, він відповів.
  
  
  Як пострілом, він підвівся вертикально, водночас смикнув рукою. Це тривало кілька секунд, поки біль не пройшов з його лівої руки через його тіло в кінчики пальців правої руки і повернувся назад, щоб онімів мозок.
  
  
  Як спущена повітряна куля, він знову притиснувся до ковдри з гагачого пуху і важко підняв повіки.
  
  
  Темні, блискучі очі і тліючі риси Луїзи Хуанеди стали виразнішими над його обличчям.
  
  
  “Господи, я не знала, що це ти. Я мало не проткнула тебе цим, перш ніж зрозуміла!
  
  
  Картер моргнув і побачила в її руці те, що могло бути блискучим близнюком Х'юго.
  
  
  "Що трапилося?"
  
  
  "Це довга історія. Де пляшка джина?"
  
  
  Ти пролив це на ліжко. Я маю іншу». Вона швидко перетнула кімнату і повернулася, наливаючи. "От."
  
  
  Він випив половину склянки за один ковток, дозволив рідині спалити біль у руці, а потім знову знайшов її обличчя своїми зосередженими очима.
  
  
  "Арманда ..."
  
  
  "Я знаю. Це по радіо та по всьому місту».
  
  
  "І країні". Картер знизав плечима, знову напиваючись. “Це маленька країна. Вони мене шукають?
  
  
  "У кожному сміттєвому баку. Що трапилося?"
  
  
  Коротко, короткими уривчастими пропозиціями, Картер передав події ночі, не пропустивши жодної жахливої деталі.
  
  
  На честь Луїзи, вона захоплено слухала і не моргнула, навіть коли він описав картину, на якій Арманда де Нерро розноситься на частини прямо в нього на очах.
  
  
  "Ви впевнені, що це був де Варга?"
  
  
  "Це зрозуміло. Це не міг бути хтось інший. І обличчя, яке я побачив у дверях, виглядало так, ніби це був утікач із палаючої будівлі».
  
  
  Картер спробував підвестися, і знову біль утримав його в нерухомості за кілька дюймів від ліжка.
  
  
  "Що це таке?"
  
  
  "Невелика дірка десь там", - відповів він, невизначено вказуючи правою рукою на ліву.
  
  
  Луїза спритно зняла пальто з хутряним коміром і ввімкнула ліжко.
  
  
  "Боже мій…"
  
  
  Картер глянув униз. Рана знову відкрилася, і рукав його куртки був темно-червоним від ліктя до зап'ястя.
  
  
  "Зніми це", - простогнав він. "розріж ножем".
  
  
  Вона обережно прорізала шов на його плечі і згорнула
  
  
  тканина вниз і поверх його руки.
  
  
  "Думаю, я захворію".
  
  
  "Ви можете почекати п'ять хвилин? Де ванна?"
  
  
  "Сюди."
  
  
  Вона взяла його за праву руку і повела через вітальню до дверей, яких він не помітив, коли вперше увійшов. Всередині вона ввімкнула світло і залишилася за ним, обережно відводячи погляд від його руки.
  
  
  "Візьми одне з цих рушників", - сказав Картер, стиснувши зуби і перевертаючи пляшку з джином на руці. обережно залишаючи трохи пити.
  
  
  "Що тепер?" — спитала вона.
  
  
  «Протріть рушником. Тут є пов'язки?
  
  
  "Я можу приготувати".
  
  
  "Зроби це." - сказав він, проковтнувши півтора пальця і, хитаючись, пішов за нею до вітальні.
  
  
  Він відкинувся на диван, вимірюючи залишок джину між губами, поки Луїза акуратно зав'язувала негарну рану.
  
  
  «А тепер, - сказав він, - що в тебе є для мене? І сподіватимемося, що це добре».
  
  
  Вона підвелася і рушила через кімнату. Вона швидко зняла зі стіни комод, потяглася за нього і витягла конверт. Знову сівши поряд з ним, вона витягла вміст конверта і розклала все на кавовому столику перед ними.
  
  
  «Ось список усіх архітекторів, інженерів-будівельників та підрядників, які відповідають списку збудованих чи споруджуваних будівель, який ви мені дали».
  
  
  "І…?"
  
  
  "Ні", - сказала вона і швидко додала з усмішкою: "Але ..."
  
  
  «Будинки, які я вам дав, були нові. Я не врахував ремонт… вірно?»
  
  
  Задоволена усмішка трохи зникла з лиця Луїзи, і одна брова запитливо підвелася. "Звідки ти знаєш?"
  
  
  "Тільки припущення", - прохрипів Картер і дозволив залишкам джину стекти на язик. "Це вілла Олена Смайта, чи не так?"
  
  
  "Так", - кивнула вона. «Архітектурний та структурний ремонт було виконано компанією De Palma and Sons Limited із Сан-Себастьяна».
  
  
  "А зв'язок?"
  
  
  "De Palma and Sons Limited - закрита корпорація, що повністю належить холдинговій компанії в Ліхтенштейні".
  
  
  "Якого не можна було відстежити", - криво сказав Картер.
  
  
  "Це правильно."
  
  
  «Але я поклав би свою здорову праву руку на свою дупу, ліву руку, яку Арманда де Нерро або її мати володіють контрольним пакетом акцій у корпорації Ліхтенштейна».
  
  
  "Але як Ален Смайт вписується?"
  
  
  "Гарне питання. Я хочу це з'ясувати і, якщо можливо, поговорити з Марією де Нерро».
  
  
  Очі Луїзи затьмарилися, нижня губа скривилася між блискучими зубами.
  
  
  "Що це таке?" - спитав Картер.
  
  
  "Вона мертва", - відповіла Луїза. «Вона повісилася у своєму готельному номері близько години тому».
  
  
  Картер усміхнувся і здоровою рукою провів по лобі. «Адже вони не втрачають час даремно? Ще одна хороша ставка в тому, що тепер Лупі де Варга знає, що ми знаємо. Ви знайшли щось про цих двох американців?»
  
  
  "Можливо, один ... архітектор".
  
  
  "Грінспен?"
  
  
  «Так. Один із барменів у клубі вчора працював на невеликому званому обіді на віллі Смайта. Це було для групи іспанців. Так він побачив американця. у машину, в яку виїжджали троє іспанців”.
  
  
  "Чорт…"
  
  
  "Що це таке?" - спитала Луїза, побачивши раптову білу лінію на стислій щелепі Картера.
  
  
  «Робота Грінспена зроблена. Швидше за все, до теперішнього часу він уже мертвий».
  
  
  «Господи, хіба в них немає…»
  
  
  "Совісті?" Картер закінчив. Ні. І якщо інженер зробить свою роботу, ми дізнаємось, як мало у них совісті».
  
  
  "А його робота…?"
  
  
  Картер простягла руку і швидко перегорнула величезну купу фотографій, розкладених на журнальному столику. Нарешті він вибрав одну і перемістив її між ними.
  
  
  "Вілла Смайта?" — спитала вона.
  
  
  Картер кивнув головою. "Ви бачите ці турелі та вежі?"
  
  
  "Так."
  
  
  "Порахуй їх."
  
  
  Повільно усвідомлення налилося на обличчя Луїзи. "Madre de Dios", - видихнула вона. "Їх вісім!"
  
  
  «І робота інженера – спорядити ракети всередині цих восьми веж».
  
  
  Картер поклав перед собою блокнот та олівець і почав писати. При цьому він гаркнув питання та інструкції Луїзі.
  
  
  "Як ти думаєш, я буду в безпеці тут до темряви завтра ввечері?"
  
  
  «Я маю так думати. Про вбивство в Андоррі практично нічого не чути. Я припускаю, що поліція викличе слідчі підрозділи з Іспанії чи Франції за допомогою».
  
  
  «Для цього мені знадобиться свіжа пов'язка, – сказав він, показуючи на руку, – і чистий костюм. І я хочу, щоб ви поїхали до Барселони сьогодні увечері».
  
  
  "У Барселону?"
  
  
  "Так." Він передав Луїзі три аркуші паперу, на яких щось писав. «Передай це повідомлення цьому хлопцю якнайшвидше».
  
  
  Вона глянула на ім'я на папері, а потім знову подивилася на Картера. "Рамон Кубанез?"
  
  
  "Вірно", - відповів Картер. «Якого біса, це його шоу. З таким самим успіхом він міг би брати участь у ньому. І є одна річ, яку ти можеш піти та взятий для мене прямо зараз».
  
  
  "Яка?"
  
  
  «Пляшка віскі. Ненавиджу джин».
  
  
  Тринадцятий розділ.
  
  
  Картер примружився через щілину між фіранками і оглянув головну вулицю Ле-Ескальдес, що простягається через річку до Андорри-ла-Велли.
  
  
  Сніг припинився кілька годин тому близько півдня. Тепер сонце ковзало
  
  
  за горами, перетворюючи день на помаранчевий попередник ночі.
  
  
  Луїза повернулася з Барселони близько трьох із добрими новинами. Контакт було встановлено із Кубанезом. Він погоджувався з цим листом з кожним проханням та пропозицією Картера.
  
  
  Тепер це була гра очікування.
  
  
  Для Картера це був довгий і болісний день нудьги. Він годинами ходив, прикурюючи сигарету за сигаретою від недопалка, що світився, вже викуреного до пальців.
  
  
  Через тонке шибку він чув балаканину і сміх людей на вулиці внизу. Більшість із них були власниками магазинів та робітниками, які прямували додому після заробітку на хліб насущний.
  
  
  Це викликало у Картера дивне, короткочасне бажання стати одним із них, просто ще одним Віллі Уоркером, що прямує додому до гарненькою дружини, гарної домашньої їжі, пива та телевізора перед сном.
  
  
  «Модлін, - голосно прошипів він, - сентиментальна нісенітниця!»
  
  
  Він запалив ще одну сигарету і притиснувся щокою до вікна. Він витяг шию, доки не побачив вежу Радіо Андорри на вершині гори Пік Падерн далеко зліва від нього.
  
  
  Потім його погляд ковзнув униз, поки він не зміг розрізнити зубчасті стіни та високі вежі вілли Олена Смайта.
  
  
  Десь над або під віллою в цей момент Рамон Кубанез і одна або дві ретельно відібрані людини обстежили її.
  
  
  Принаймні Картер сподівався, що вони там нагорі.
  
  
  Його годинник показував 5:40.
  
  
  До темряви залишалося півгодини.
  
  
  Музика по радіо різко обірвалася, і голос диктора загудів з останнім бюлетенем про подвійного вбивцю, Ніколаса Карстокуса.
  
  
  Картер посміхнувся.
  
  
  У Далласі, штат Техас, або в Нью-Йорку, подвійне вбивство оцінюється в чотири рядки на дванадцятій сторінці.
  
  
  В Андоррі це було «масове вбивство», яке займало перші дві сторінки ранкової газети і оцінювалося по радіо як мінімум чотири «бюлетені» на годину.
  
  
  Карстокус все ще був на волі десь у селі. Потім він перебрався через кордон до Іспанії.
  
  
  В останньому оновленні він був помічений одночасно в Барселоні, Іспанія, в Перпіньяні, Франція, за напоєм у холі лижного будиночка в Ронсоле, приблизно за три з половиною милі від того місця, де тепер крокував Картер.
  
  
  У двері постукали. Картер схопив пістолет і притулився вухом до панелі.
  
  
  "Це я... відчини двері!"
  
  
  Він відчинив два замки і відчинив двері. Луїза швидко увійшла, і Картер замкнув двері за нею. Коли він повернувся, вона вже скинула пальто і вже наполовину зняла спідницю та блузку.
  
  
  "Контакт?"
  
  
  "Так", - кивнула вона, вибравши темно-зелену мерехтливу річ і натягнувши її на голову. «Близько десяти хвилин тому. Я зустрілася з цим Кубанезом у холі готелю Roc Blanc».
  
  
  Картер зітхнув і впав у крісло. "Тоді вони увійшли нормально".
  
  
  Вона знову кивнула, енергійно приклавши щітку до свого блискучого волосся. «Вони перетнули Сьєрра-де-Енклар на снігоходах з Ос-де-Сівіс на іспанській стороні».
  
  
  "А обладнання?"
  
  
  "Я не знаю", - сказала вона, перевзуючись і востаннє оцінюючи себе в дзеркало. «У людини, яка зв'язалася зі мною, було мало часу на розмови».
  
  
  Картер насупився. Він сказав Кубанезу, як саме доставити обладнання - з вертольота - і де - в ущелині над селом Канільйо приблизно за дві з половиною милі від вілли.
  
  
  Він лише сподівався, що Кубанез не взяв на себе відповідальність змінити основний план Картера.
  
  
  "Я готова. Я мушу чекати його сюди протягом години».
  
  
  "Добре, - відповів Картер, - але нехай це буде добре".
  
  
  "Хіба я не зробила так, щоб тобі сподобалося?"
  
  
  "Відмінно." Він підвівся і провів губами по її лобі. "Годину."
  
  
  "Як рука?" - Запитала вона, підходячи до дверей.
  
  
  "Чортовськи боляче, але я можу стріляти".
  
  
  "Година", - сказала вона, прослизнувши у двері і закривши її за собою.
  
  
  Картер замкнув її і знову пішов.
  
  
  Рішення про повномасштабний партизанський напад на віллу було його, але якщо Кубанез візьме участь у міжнародному інциденті, то це зменшить небезпеку міжнародного інциденту. Як представник іспанського уряду, Кубанес не мав влади в Андоррі, але він міг витримати багато критики, якщо щось піде не так.
  
  
  Крім того, пояснення були б прийнятнішими, якби вони виходили від нього, а не від «масового вбивці» Ніколаса Карстокуса.
  
  
  Але головне – не допустити, щоби щось пішло не так. Якщо можливо, ідеальним було б потрапити так швидко і так швидко покінчити з цим, щоб андоррці – як поліція, так і цивільні особи – ніколи не запідозрили інциденту.
  
  
  Кожна хвилина була вічністю, поки ніч огортала мирну країну за вікном.
  
  
  Картер пройшов повз них, представивши сцену в холі Roc Blanc. Луїза питиме. Кубанез підходив до її столика і питав, чи може він приєднатися до неї.
  
  
  Гра розвивалася так само, як і в барах для одинаків по всьому світу, поки Луїза не була спокушена.
  
  
  Вони покидали Рок Блан і йшли, тримаючись за руки, трохи хитаючись до її готелю. У вестибюлі консьєрж хмурився при очевидній обіцянці милості від молодої співачки, але вона нічого не сказала.
  
  
  У цей момент Картер почув, як відкрився ліфт наприкінці коридору, і почув уже знайомий сміх Луїзи.
  
  
  Через кілька секунд її ключ повертав засув, і Картер ішов у нішу спальні з Вільгельміною в руці.
  
  
  Так, про всяк випадок.
  
  
  Коли двері були відчинені і знову надійно зачинені, Картер увійшов до кімнати.
  
  
  «Буенос ночей, мі аміго». - сказав Кубанез із широкою усмішкою. Ти виглядаєш як пекло.
  
  
  "Грасіас", - відповів Картер. "А ти виглядаєш як старіючий латинський руе".
  
  
  "Хіба це не була ідея?"
  
  
  "Добре. За роботу".
  
  
  "Я переодягнуся", - сказала Луїза, кидаючись в альків.
  
  
  З-під великого пальта з хутряним оздобленням, яке він носив, Рамон витяг кілька карт. Потім він скинув пальто і ковзнув у крісло поруч із Картером, розклавши карти на столі.
  
  
  «Ви вибираєте кілька справді складних», - сказав він, згладжуючи кілька полароїдних знімків вілли Смайт та її місцевості.
  
  
  "Я не казав, що це буде просто так", - відповів Картер. "Перш ніж ми перейдемо до цього, як щодо моїх передчуттів?"
  
  
  «Схоже на те, щоб потрапити до мети. Наш тхір в ETA в Сан-Себастьяні говорить нам, що все стало відомо відразу ж після того, як звістка про смерть де Нерро розійшлася вулицями».
  
  
  "Це де Варга".
  
  
  «Вірно, – сказав Кубанез. «У своїх лавах він стверджує, що залишався під прикриттям і приховував той факт, що був ще живий, щоб мати можливість здійснити рішучу атаку на іспанський уряд, який тримає баскський народ у «імперіалістичних ланцюгах».
  
  
  "І, - додав Картер, - Арманда де Нерро весь цей час діяла тільки замість нього?"
  
  
  «Вірно. Тепер, оскільки іспанський уряд використав убивцю, Синю Бороду, щоб убити Арманду де Нерро, сам Лупе де Варга був змушений вийти на відкриту позицію, щоб очолити рух».
  
  
  "Дуже акуратно", - пробурмотів Картер. "І я впав на це, як на тонну цегли".
  
  
  Кубанез знизав плечима. «Це було добре сплановано і ви не могли знати про це. Поліція та засоби масової інформації вірять у версію любовного трикутника, який також грає у плані де Варги».
  
  
  "І поліція, яка вважає вбивство Марії де Нерро самогубством, також грає йому на руку".
  
  
  Кубанез посміхнувся, його біле тіло блищало, як слонова кістка, на його темному обличчі. «Але й у нашу. Якщо ми здійснимо це сьогодні ввечері, все це буде вважатися просто черговим спонтанним скандалом, і ніхто не зрозуміє, що вісім ядерних пристроїв потрапили до рук фанатичних терористів».
  
  
  Картер кивнув і швидко переглянув фотографії.
  
  
  "Коли де Варга та його команда переїхали на віллу?"
  
  
  «Я припускаю, що за кілька хвилин після того, як було показано вбивство Арманди де Нерро. Це було, мабуть, легко. Її люди подумали, що де Варга мертвий. Коли він з'явився живим, знаючи всю схему шантажу, а де Нерро була мертва, вони просто прийняли нове лідерство.
  
  
  "А як щодо Альона Сміта?" - запитав Картер, вибравши зображення вілли та вивчаючи її із захопленою увагою.
  
  
  «Наскільки ми можемо судити, це та сама угода, що й De Palma and Sons Limited у Сан-Себастьяні. Смайт з'явився швидко звідки. Щоб почати роботу в індустрії моди, потрібні великі гроші і навіть більше, щоб розвиватися. у суміжні підприємства, такі як парфумерія, дизайн і т. д., зазвичай роки”.
  
  
  "І Смайт зробив це менш ніж за три роки", - прогарчав Картер.
  
  
  Ми не змогли це підтвердити, але коли ми це зробимо, я уявляю, що ми знайдемо ще одну холдингову компанію Ліхтенштейна, яка стоїть за Alain Smythe Enterprises. Арманда де Нерро була дуже організованою жінкою. Я припускаю, що вона мала Smythe. Він повинен був упокоритися з цим, інакше вона могла - як би ви сказати? – розірвати його маленьку імперію».
  
  
  «Досить добре, – сказав Картер. "Давайте перейдемо до цього".
  
  
  Кубанез розклав перед ними карти та картинки та почав пояснювати.
  
  
  Ремонт вілли був майже дивом. Звичайному оку здавалося, що Смайт відновив замок сімнадцятого століття до його колишньої слави.
  
  
  Так і було.
  
  
  Але не з естетичних міркувань.
  
  
  «Це місце, - співав Кубанез, - буквально фортеця. Рів справжній. Ці щілини бійниць - тут, тут, тут і тут - не порожні».
  
  
  Картер взяв збільшувальне скло і уважно вивчив фотографію, на яку вказав Кубанез.
  
  
  При дуже уважному розгляді він виявив 50 мм кулемети на парапетах за щілинами.
  
  
  "У них там теж є міномети", - додав Кубанез. «На перший погляд вони можуть стримати армію, якщо пред'являть Мадриду ультиматум: незалежна баскська нація або Тулуза, Барселона і Мадрид - прах».
  
  
  "Оскільки ви розраховуєте зробити це?"
  
  
  "Напад з двох сторін", - відповів Кубанез, очевидно, з розумінням ставлячись до завдання. «Насправді, із трьох. Ми відправляємо джип головною дорогою - сюди - як маневр, що відволікає. Має кулемет п'ятдесятого калібру. Він не завдасть жодної шкоди, але, ймовірно, приверне їхню увагу та їхній вогонь. Тим часом ми котимося на лижах вниз схилом. гора – тут – до цих скель».
  
  
  "А як щодо п'ятдесятих на даху?"
  
  
  "Дельтаплани, всі чорні, їх чотири. На цьому даху багато місця, багато димарів, веж та перешкоди.
  
  
  Усі п'ятдесяті в тилу. Якщо вони приземляться спереду, артилеристи можуть бути знешкоджені раніше, ніж вони дізнаються про це».
  
  
  "Все добре, - сказав Картер, - але це все одно залишає нас осторонь".
  
  
  "Сподіваюся, ненадовго", - відповів Кубанез, потираючи руки. "Коли вони зробили ремонт, вони також поставили тут прибудову, щоб модернізувати та розширити кухню".
  
  
  "Так?"
  
  
  «Отже, кам'яний тільки фасад, що маскує єдину цегляну стіну».
  
  
  "Ми могли б все підірвати", - запропонував Картер.
  
  
  «Добре, і бути всередині і увірватися до помешкань, перш ніж вони зможуть перегрупуватися».
  
  
  Картер закурив ще одну сигарету і вкотре спокійно перебрав усе це. Він запитав про обладнання та персонал і отримав швидкі та точні відповіді від здібного іспанця.
  
  
  "Досить добре", - сказав він нарешті. «Сподіватимемося, що вілла знаходиться досить високо в горах, щоб жителі села не подумали, що почалася Третя світова війна».
  
  
  "Про це теж думав", - відповів Кубанез. «У мене є команда тут, у Канільйо, і ще одна, у Соледаді. Коли піде великий бум, вони додадуть ще пару своїх пострілів.
  
  
  "Рух снігу, щоб уникнути сходу лавин?"
  
  
  "Правильно."
  
  
  «Рамоне, ти мав бути генералом», - сказав Картер і посміхнувся.
  
  
  "Ні дякую. Це веселіше», - з усмішкою відповів Кубанез.
  
  
  "Добре, давайте поміняємося особами!"
  
  
  Вони обоє роздяглися і обміняли одяг. Коли це було закінчено, вони встали пліч-о-пліч перед дзеркалом.
  
  
  Кубанез зняв коротко острижену бороду з кольору солі та перцю та передав її Картеру. За ним швидко пішли кудлаті брови, вуса і бакенбарди. Рамон змив сивину з волосся на скронях, а Картер додав до свого волосся трохи срібла.
  
  
  Завершував ансамбль пальто з хутряним коміром.
  
  
  "Що ви думаєте?"
  
  
  "Чудово", - відповів Кубанез. «Якщо вас зупинять, тільки той, хто був дуже близький до Ніколаса Карстокуса, зможе вас дізнатися».
  
  
  "Досить добре. Де машина?"
  
  
  "Я відведу тебе до неї".
  
  
  Луїза вислизнула із ніші спальні. На ній були обтягуючі чорні джинси, светр та товста шкіряна куртка. На ногах були чоботи на хутрі.
  
  
  Картер хотів щось сказати, але вона підняла руку.
  
  
  "Я йду. Я оголювала груди і грала тут у повію протягом шести місяців. Тепер, коли це нарешті відбувається, я хочу бути там!»
  
  
  Картер глянув на Кубанезу, який знизав плечима.
  
  
  Картер загарчав. - "Рамоне, що за залізо?"
  
  
  «Чеські скорпіони для скорострільного вогню, – сказав він, – і наші власні «Астри» три п'ятдесят сім».
  
  
  Картер повернувся до Луїзи. "Ви коли-небудь стріляли з Astra?"
  
  
  "Ні."
  
  
  "Віддача може зламати вам зап'ястя".
  
  
  «Я використовуватиму дві руки», - відповіла вона.
  
  
  «Нехай буде так, - сказав Картер. "Поїхали."
  
  
  "Побачимося на горі!" - сказав Кубанез, заходячи до дверей.
  
  
  Чотирнадцятий розділ.
  
  
  Жорсткий вітерець дув з гір, коли маленька машина неухильно піднімалася вгору повз високу радіощоглу. Сніг клубочився туманними поривами, змушуючи Картера вмикати двірники кожні кілька хвилин.
  
  
  Поруч із ним, на пасажирському сидінні, стоїчно сиділа Луїза, дивлячись прямо перед собою.
  
  
  "Налякана?"
  
  
  "Так."
  
  
  "Добре. Ви не були б людиною, якби не боялися».
  
  
  "Як Кубанез сюди потрапляє?"
  
  
  "Джип, - відповів Картер, - з іншого боку Канільйо".
  
  
  Останній крутий поворот і барикади, що позначають кінець дороги, з'явилися в подвійних променях фар. Картер уткнувся в них переднім бампером і заглушив двигун.
  
  
  "Ми йдемо звідси".
  
  
  З багажника машини він витяг дві пари снігоступів і проінструктував Луїзу, як пристебнути їх до черевиків.
  
  
  "Готова?" - спитав він нарешті.
  
  
  "Я так гадаю".
  
  
  "Поїхали."
  
  
  Сніг був порошкоподібним на глибину близько восьми дюймів та лежав щільним шаром. Менш як за півгодини вони були високо на горі і перетинали її пік.
  
  
  "Набагато далі?" - спитала вона позаду нього трохи захеканим голосом.
  
  
  "Ті дерева, там. Стривай!"
  
  
  Картер вийняв з кишені ліхтарик і тричі мигнув променем у бік дерев.
  
  
  Відповідь надійшла одразу.
  
  
  "Та гаразд!"
  
  
  Вони пройшли сорок ярдів, що залишилися, і опинилися в тимчасовому таборі.
  
  
  "Ви добре провели час", - сказав Кубанез. "Ваше обладнання там".
  
  
  Картер перевірив вантаж у «Скорпіоні» UZ61, послабив шнур та натягнув його на спину. Потім він засунув два запасні крамниці в кишені і поправив окуляри на голові.
  
  
  Краєм ока він помітив, сідаючи на лижі, що Луїза копіює кожен його рух.
  
  
  Останнє, що він зробив, це пристебнув кобуру. У західному стилі, де знаходилася важка Astra.357. У нього все ще була Вільгельміна під лівою пахвою, але для нічної роботи краще підійде "Астра".
  
  
  Одна куля в натовпі з потужного пістолета могла пробити одне тіло та вбити другого.
  
  
  "Готові?" - спитав Кубанез, приєднуючись до них.
  
  
  "Зрозуміло", - відповів Картер, дивлячись на Луїзу, яка кивнула.
  
  
  «Ходімо. Інші внизу, на гребені, готові виїхати».
  
  
  Лижі видавали слабкий шиплячий звук, зигзагоподібно спускаючись коротким схилом і виходячи на вузьке плато високо над долиною.
  
  
  Прямо під ними був Адіо, а далеко внизу виднілися вогні Андорра-ла-Велья та Лез-Ескальдес.
  
  
  Десь посередині була вілла.
  
  
  Шестеро людей стояли на лижах на краю прірви. Усі були озброєні та готові.
  
  
  Четверо інших у чорних костюмах, схожі на темних метеликів з великими чорними крилами дельтапланів, що ширяють над ними, стояли ззаду. Усі вони присіли, готові втекти з гори.
  
  
  Головна людина під командуванням Кубанезу була представлена як Альфредо. Це була величезна людина схожа на ведмедя, якого збільшило обладнання, що обвиває його тіло. У нього було кудлате чорне волосся, мертві очі і глибокі шрами з обох боків обличчя.
  
  
  Картер не назвав свого імені, і ніхто не спитав.
  
  
  Картер оглянув решту і виявив, що вони відштамповані з тієї ж форми, що й Альфредо. Кубанез уже сказав йому, що це чудова антитерористична команда, і цього для нього було достатньо.
  
  
  Перед тим, як перейти до справи, не було ніяких потисків рук, а лише голосове вітання.
  
  
  Там є американець. Його звуть Лоренцо Монтегра. Якщо можливо, я хочу, щоб він залишився живим. Він інженер і знає, як розбирати ракети. Це зробить прибирання пізніше швидшим і легшим».
  
  
  "Сеньйор?" То був Альфредо.
  
  
  "Сі?"
  
  
  Цей чоловік Монтегра… він уже озброїв ракети? "
  
  
  "Ми не знаємо", - відповів Картер, зробивши паузу, щоб дати зрозуміти своїм словам. "Це можливо. Тому, як тільки ви виб'єте зброю на даху, ви повинні якнайшвидше спуститися до дверей вежі. щоб ніхто не міг увійти”.
  
  
  "Я поінформував їх усіх, - додав Кубанез, - на плані поверху вілли від господаря з міських файлів".
  
  
  Картер кивнув головою. «План поверху має бути точним, за винятком змін усередині веж».
  
  
  Картер знову замовк, дивлячись на кожного по черзі, перш ніж знову заговорити.
  
  
  «Це має бути зроблено якнайшвидше і чистіше. Крім того, ці люди – фанатики. Я не маю сумнівів, що вони готові померти до останньої людини».
  
  
  "Тоді, сеньйоре, - прогарчав Альфредо, - вони повинні це зробити".
  
  
  «Добре, – сказав Кубанез, – залишайтеся на зв'язку по радіо. Альфредо...»
  
  
  Здоров'як щось загарчав своїм товаришам, і вони, як один, кинулися до краю скелі.
  
  
  Безшумно, як смерть, вони пливли в нічне небо і за кілька секунд розчинилися в темряві.
  
  
  "Наша черга", - сказав Кубанез. «Одна річ… Я поведу».
  
  
  Картер повернувся до Луїзи. "Будь поряд зі мною".
  
  
  "Не хвилюйся, я зроблю це!"
  
  
  Один за одним вони пройшли.
  
  
  Кубанес мав важку роботу, яка вела попереду. Решті, низько пригнувшись, залишалося тільки наслідувати його слід.
  
  
  Кубанез навмисно розгойдував колону широкими дугами. Через це минуло майже півгодини, перш ніж вони вирвалися з-за дерев і опинилися в широкому полі за вілли.
  
  
  "Зніми лижі!" - прошипів Кубанез. "Ми йдемо звідси!"
  
  
  Вілла височіла, як величезний пагорб із темного каменю, ярдах у двохстах перед ними.
  
  
  Саме поле влітку використовувалося як пасовища. Він був усіяний великими високими валунами та групами сосен та чагарників.
  
  
  Вони рушили вперед, знову гуськом. На півдорозі дерева порідшали, і Кубанез додав темп.
  
  
  Час від часу Картер поглядав угору, його очі сканували нічне небо, шукаючи людей, що летять на планерах.
  
  
  Він нічого не бачив. Він був чорним як смоля, настільки чорним, що обриси самої вілли на тлі неба ледве можна було розрізнити.
  
  
  Незважаючи на те, що це було холодно, на обличчі Картера блищав піт. Це сталося через передчуття, а також від напруги маршу.
  
  
  "Стривай!" - прошепотів Кубанез.
  
  
  Колона зупинилася і розвернулася віялом позаду нього та Картера.
  
  
  До рову та високих кам'яних стін вілли залишалося сорок ярдів. Просто перед ними була довга, здавалося б, нескінченна лінія величезного каміння.
  
  
  "Чи є шлях між цими валунами чи над ними?" - спитав Картер.
  
  
  "Так", - відповів Кубанез. "Я помітив це в бінокль сьогодні вдень".
  
  
  "З цим новим снігом він буде гладким, як скло".
  
  
  "Я знаю", - кивнув Кубанез і жестом вказав на двох чоловіків з колони.
  
  
  У одного з них був брезентовий рюкзак, у іншого - щось на зразок двох алюмінієвих жердин.
  
  
  «Це легкий завантажувальний жолоб, – пояснив Кубанез. "Він розширюється в ширину і довжину і майже нічого не важить".
  
  
  "Щоб пройти через рів?" – ризикнув Картер.
  
  
  "Абсолютно вірно. Ось твій рюкзак. Ти фахівець із бомбардувань. Я поставлю людей».
  
  
  Картер посміхнувся і прийняв пачку, коли Кубанез вислизнув. Від нього він взяв акумулятор із пальним зарядом, дві котушки дроту і щільно обмотаний клейонкою джгут.
  
  
  "Що це таке?" - спитала Луїза, дивлячись через плече Картера.
  
  
  "Старий добрий динаміт", - відповів він. «Це викликає такий гул, який усі тут почують».
  
  
  «Боже мій, ви вибухнете всю віллу!»
  
  
  "Якби я міг", - сказав Картер, розірвавши стяжки на дроті і почавши намотувати дві котушки разом, злегка скручуючи їх.
  
  
  Потім він відкрив кінець зв'язки та обережно вставив запал у центральну динамітну шашку. Зробивши це, він прив'язав кінець дротів до котушки, яку він уже зіскоблив. Потім він
  
  
  зняв схрещені кінці проводів котушки і простяг їх Луїзі.
  
  
  «Тримай це… і тримай руки подалі від батареї. Рамон?
  
  
  «От», - пролунала відповідь із темряви, а потім матеріалізувалася сама людина.
  
  
  "Наскільки ми близькі?"
  
  
  «Джип щойно вступив у бій. Вони на місці. Все, що нам зараз потрібне, це слово від Альфредо».
  
  
  Це сталося за п'ять хвилин, коли маленький вогник нагорі двосторонньої дороги в руці Кубанез засвітився червоним. Він відкрив канал і заговорив.
  
  
  "Як справи."
  
  
  Альфредо тут. Дах у безпеці. Шість мертвих, жодних тривог. Зараз ми спускаємось до дверей вежі».
  
  
  "Досить добре." Він закрив канал і глянув на Картера. "Готовий?"
  
  
  "Слідкуйте за мною", - відповів Картер. Ти несеш батарею. Луїза, дроти!»
  
  
  Присівши, широко розставивши ноги і тримаючи динаміт в одній руці, він видерся на валун і зісковзнув з іншого боку на дупі.
  
  
  До рову було близько двадцяти ярдів, і на той час, коли він дістався рову, двоє я «вже висували алюмінієвий жолоб. Один його кінець безшумно впав у сніг з іншого боку, і Картер ледь не схибив, його ноги вдарилися об жолоб.
  
  
  Йому знадобилося дві хвилини, щоб знайти поглиблення між фальшивим каменем і бетонним фундаментом. Коли він це зробив, він надійно засунув смертоносний мішок і відступив назад через рів, витягаючи дріт за собою.
  
  
  Двоє чоловіків відсунули сходи на безпечну відстань, а потім прослизнули між скелями.
  
  
  Коли Картер знову сидів навпочіпки між Луїзою та Кубанезом, він узяв батарею.
  
  
  «З метою безпеки мені знадобиться трохи світла, але треба прикрити його».
  
  
  Кубанез затиснув ліхтарик у руках і спрямував промінь на батарею.
  
  
  Картер прикріпив одну з двох котушок до клеми акумулятора. Він обережно відігнув другий вільний провід від клеми і глянув угору.
  
  
  "Рамон ..."
  
  
  "Сі?"
  
  
  "Ваші люди знають достатньо, щоб опустити голову?"
  
  
  "О так. І вони знають, на які групи розбиваються, коли потрапляють усередину. Я все це репетирував знову і знову з кожним із них».
  
  
  "Добре. Луїза?"
  
  
  "Сі?"
  
  
  «Ляжте плазом і прикрийте голову своїм автоматом і руками. Коли це піде, тут літатимуть камені та бетон по всьому пеклі. Поїхали!»
  
  
  Картер притиснув дріт до другої клеми, і ніч наповнилася звуками.
  
  
  Вибух був приголомшливим. Камені, бруд та шматки бетону наповнили повітря. Стіна з валунів блокувала більшу частину уламків, але кілька уламків, мабуть, пройшли крізь неї.
  
  
  Коли Картер підняв голову з рук, він почув стогін позаду себе.
  
  
  Один із чоловіків лаявся і намагався накласти на руку саморобний джгут. Він помітив питання Картера і показав йому великий палець вгору.
  
  
  "Поїхали!" Картер зашипів, коли останній з падіння каміння впав на землю.
  
  
  Сповзаючи з іншого боку пагорба з валунів, вони почули вдалині другий вибух, за яким швидко пролунав третій.
  
  
  Через рів у стіні вілли зяяла дірка завширшки двадцять футів. Усередині Картер бачив, як усюди розлітаються електричні іскри.
  
  
  "Стежте за оголеними проводами, коли проходите через них!" - закричав він, коли досяг краю рову.
  
  
  Дві несучі сходи були на висоті. Алюмінієвий жолоб уже був простягнутий через рів, і вони утримували його, коли черевики Картера вдарилися об нього.
  
  
  Через дві секунди він пройшов через дірку на кухню. Він чув попереду відволікаючу стрілянину з джипа з 50-го калібру і кроки решти позаду нього.
  
  
  Декілька оголених проводів творили дикі речі вздовж однієї стіни. Вони залишили іскри та зародки крихітних вогнів, де вони стрибнули. Нарешті двоє з них зіткнулися, і світло згасло, коли десь спрацював вимикач.
  
  
  "Поїхали!" - Прохрипів Картер, піднімаючи «Скорпіон» через спину.
  
  
  Вихід був праворуч, а інший - ліворуч.
  
  
  Картер побачив, як Кубанез пройшов праворуч, а він прорвався ліворуч, а Луїза та двоє інших були за ним.
  
  
  Він опинився у великій кімнаті вілли.
  
  
  Двоє чоловіків шалено бігли сходами. Побачивши грабіжників, вони спробували привести в дію пістолети-автомати, ударяючись боками.
  
  
  Не зменшуючи кроку, Картер обстріляв їх обох. У той же час він почув постріли з іншого крила першого поверху, які повідомили йому, що Кубанез був зайнятий.
  
  
  «Двоє з вас займіть вхідні двері! Вони входитимуть із двору. Ви… прикривайте наші дупи!»
  
  
  Луїза вже піднімалася сходами. Картер кинувся за нею. На півдорозі пролунав одиночний постріл, а потім черга зі «Скорпіона».
  
  
  "Луїза…!"
  
  
  "Я в порядку!" - крикнула вона, і її голос уже затихав у коридорі.
  
  
  Картер на повному ходу попрямував нагору. Нагорі він мало не спіткнувся об тіло і записав одного для Луїзи.
  
  
  Вона знала, як користуватися Скорпіоном, і не боялася.
  
  
  Світло знову ввімкнулося, коли Картер увійшов до холу. Луїза була в далекому кінці.
  
  
  Картер уже збирався кинутися за нею, коли двері на півдорозі між ними відчинилися, і з них вийшов його старий приятель Рамос. Він дивився на Луїзу, піднімаючи дуло
  
  
  пістолета-кулемета.
  
  
  "Рамос!"
  
  
  Чоловік повернувся до Картера якраз вчасно, щоб упіймати п'ятизарядну чергу зі «Скорпіона» Картера. Кулі прошили його груди, відкинувши його до стіни. Він зупинився там, випроставшись на секунду, а потім повільно зісковзнув униз, залишивши за собою червоні шпалери.
  
  
  «Я сказав тобі, що вб'ю тебе, сучий син», - прошипів Картер, кинувшись тікати.
  
  
  Він приєднався до Луїзи, і вони разом переходили з кімнати до кімнати.
  
  
  Стрілянина знизу і зовні вщухла. Те, що він міг чути, було випадковим уривчастим пострілом, безперечно, з UZI-61.
  
  
  Це означало, що війна майже закінчилася і їхня сторона перемогла.
  
  
  Потім через величезні обшиті панелями двері в кінці холу пролунав постріл.
  
  
  "Луїза ... ти пам'ятаєш, що там?"
  
  
  - Думаю, у бібліотеці нагорі.
  
  
  "Прикрий мене!"
  
  
  Двері відчинилися, як тільки Картер підійшов до неї, і він врізався прямо в Лупі де Варга. Він розмахував обрізаним двоствольним вінчестером.
  
  
  Де Варга спробував повернути стовбур, але не встиг. Картер тримав це у руках. Картер вирвав його з рук людини зі шрамом у той момент, коли палець де Варгі натиснув на спусковий гачок.
  
  
  Гарячий заряд обпік шию і плече Картера, і картеч зіпсувала дубові двері.
  
  
  «Забудь про це, Лупе. Війна закінчена».
  
  
  Де Варга так не думав.
  
  
  Він обома руками схопив Скорпіон, що лежить на грудях Картера.
  
  
  - Проклятий дурень, - прошипів Картер, перевертаючи вінчестер і встромляючи важкий приклад у живіт.
  
  
  Де Варга застогнав і зігнувся навпіл.
  
  
  Картер упустив вінчестер, швидко увійшов і випростав чоловіка з різким ударом праворуч у бік голови.
  
  
  Він спробував втекти, але Картер зупинив його, вдаривши п'ятою по нозі. У той же час він глибоко встромив кулак у живіт чоловіка, і бій був закінчений.
  
  
  Картер легко посадив його в крісло і витяг жахливу Астру з кобури на стегні.
  
  
  "Де Лоренцо Монтегра?"
  
  
  Тиша.
  
  
  "Ви вже озброїли якісь ракети?"
  
  
  Тиша, немає навіть погляду.
  
  
  "Нік ..."
  
  
  То справді був Кубанез. Картер обернувся до нього обличчям. Він стояв у дверному отворі, тримаючи за комір пхикаючого Альона Сміта. Луїза була за ними.
  
  
  "Є жертви?"
  
  
  "Ні", - сказав Кубанез. "Двоє поранених, жоден серйозно".
  
  
  "А їх?"
  
  
  «Одинадцять мертвих. Ніхто не втік. Я знайшов цього, що ховається у шафі».
  
  
  "Монтегра?"
  
  
  «Жодних покажчиків. Башти у безпеці. Цей каже, що знає, де зберігалися пристрої для зведення».
  
  
  "Ти свиня!" - крикнув де Варга і кинувся до Смайта.
  
  
  Картер рушив йому прямо в обличчя прикладом "Скорпіона" і шпурнув назад у крісло.
  
  
  Він знову повернувся до Смайта. Через плече чоловіка він побачив, як Луїза здригнулася.
  
  
  "Де Монтегра?"
  
  
  «Я не знаю, присягаюся», - схлипнув Смайт і заплакав. «Вони змушували мене робити все. Клянуся, я не…»
  
  
  "Вийміть його звідси і зберіть озброєння!"
  
  
  Коли двері зачинилися, Картер знову повернувся до де Варги.
  
  
  Швидкими та спритними пальцями він пошарив по кишенях чоловіка. Потім, використовуючи Хьюго, він розрізав одяг.
  
  
  Він знайшов те, що хотів між двома половинками шкіряного ременя.
  
  
  «Це пронумеровані рахунки ETA у Швейцарії та Ліхтенштейні?»
  
  
  "Хто ти?"
  
  
  "Я не Ніколас Карстокус".
  
  
  "Це цифри", - слабо сказав де Варга. "Чи можна відкупитися?"
  
  
  "Ні."
  
  
  Чоловік мовчав.
  
  
  "Де Монтегра!"
  
  
  «Геть там, за ширмою».
  
  
  Картер перетнув кімнату і відсунув екран.
  
  
  Лоренцо Монтегра був прив'язаний по руках та ногах до стільця. Половина його грудей була розірвана.
  
  
  Потім Картер згадав почутий ним постріл із дробовика.
  
  
  "Він був пораненим", - прогарчав де Варга. "Жертва визвольної війни".
  
  
  "О так?"
  
  
  «Я дав йому вибір… озброїти ракети чи померти. Він вибрав смерть».
  
  
  Картер мовчки вилаявся. Якби він піднявся сходами на п'ять хвилин швидше...
  
  
  Він підійшов до дверей і обернувся.
  
  
  "Нещасний випадок, га?"
  
  
  "Ще один не має значення в нашій боротьбі", - сказав де Варга, його єдине здорове око дивилося на Картера з його покаліченого обличчя.
  
  
  «Тоді приєднуйся до списку», - прошипів Картер.
  
  
  У маленькій кімнаті Астра звучала як гаубиця. Куля потрапила в груди де Варги, відправивши його неживе тіло та стілець через усю кімнату.
  
  
  * * *
  
  
  Колиски башти були архітектурним дивом. Усі внутрішні конуси веж були ліфтами. Коли ракети були готові до запуску, ліфт піднімався нагору, буквально зіштовхуючи маленьку вежу та дах.
  
  
  "Думаєш, вони б їх випустили?" - спитав Кубанез, коли вони закінчили огляд останнього і попрямували до даху.
  
  
  "Так, я думаю, вони б зробили це", - відповів Картер.
  
  
  Він узяв у Кубанезу чорну скриньку з вибуховими пристроями і передав йому два аркуші паперу, які він зняв із пояса де Варги.
  
  
  "Ви зв'язалися з Хуліо Мендесом?"
  
  
  Кубанез кивнув головою. «Він повністю співпрацюватиме».
  
  
  «Я впевнений, що Смайт допоможе вам отримати доступ до більшості цих рахунків. Можливо, Мендес зможе використати гроші, щоб перетворити перемир'я на щось, у що баски можуть вірити».
  
  
  Кубанез сказав. - "Можливо", "Але хто знає?"
  
  
  Вдалині вони чули, як гуркотіли важкі вантажівки. Протягом доби ракети будуть повністю зламані та зберігатимуться у вантажівках. Потім їх відвезуть до Іспанії та непомітно відправлять назад до Штатів.
  
  
  "Ми зібрали людей De Palma and Sons у Сан-Себастьяні, - сказав Кубанез, - і майже всі говорять".
  
  
  "Наскільки широко це було?" - спитав Картер.
  
  
  «Здебільшого, як ви й припускали. Арманда де Нерро мала осередки в Італії, Франції та по всій Іспанії. У всіх цих країнах було оголошено тривогу безпеки, і вони проводять зачистку».
  
  
  «Якщо пощастить, - прогарчав Картер, - може нам вдасться отримати радянський зв'язок».
  
  
  "Я сумніваюся в цьому. Вони фінансують і навчають, але дуже обережні, і залишаються в тіні».
  
  
  Двоє чоловіків пройшли повз них до вертольоту, що чекав. Вони несли Лоренцо Монтегру у саморобній сумці для трупів.
  
  
  Луїза вийшла на дах, і Картер підійшов до неї назустріч.
  
  
  "Куди ти їдеш?" — спитала вона.
  
  
  - Спочатку в Париж, щоб нарешті упокоїти Ніколаса Карстокуса, а потім... - він знизав плечима.
  
  
  Вона ніжно поцілувала його в щоку, почала повертатись і зупинилася.
  
  
  "Десь там є ще один Лупе де Варга", - сказала вона.
  
  
  Картер кивнув головою. "Ви можете зробити ставку на це".
  
  
  «Тоді ми, мабуть, зустрінемося знову».
  
  
  "Сподіваюся, що ні", - сказав Картер, стримуючи слабку посмішку.
  
  
  Він стиснув її руку, повернувся і підійшов до вертольоту. Ротор почав обертатися, коли він піднявся сходами і востаннє віддав честь Кубанезу.
  
  
  Влаштувавшись у ковшеподібному сидінні, він нарешті розслабився.
  
  
  І згадав…
  
  
  Адреса та номер телефону в Авіньйоні.
  
  
  Ні, хай це забуде.
  
  
  Потім він згадав ще один номер телефону автовідповідача у Вашингтоні.
  
  
  Її звали Делорес, і, якщо пощастить, вона опиниться біля одного з водопоїв на цьому боці ставка – мабуть, у Монте-Карло.
  
  
  Якщо пощастить.
  
  
  Він подзвонить із Парижа.
  
  
  На той час, як вертоліт подолав дах, Нік Картер посміхався.
  
  
  
  
  
  
  
  
  Assignment: Rio
  
  
  
  
  Нік Картер
  
  
  Призначення: Ріо
  
  
  Місто зниклих безвісти
  
  
  Дебютний гамбіт
  
  
  Місіс Карла Ленглі
  
  
  Допитливий репортер
  
  
  Хьюго ставить запитання
  
  
  Облога, погоня та золотий ключик
  
  
  Зникнення Снупа
  
  
  Людина з чорною пов'язкою
  
  
  Нічне життя шпигуна
  
  
  Зустріч у клубі
  
  
  Ти увійдеш до моєї вітальні?
  
  
  Своєрідний вдівець
  
  
  Шпигунська пастка Венери
  
  
  Музика, щоб померти
  
  
  І маленька бабуся закричала
  
  
  
  
  
  
  * * *
  
  
  
  
  
  
  Нік Картер
  
  
  Killmaster
  
  
  Мат у Ріо
  
  
  
  
  
  Присвячується службовцям секретних служб Сполучених Штатів Америки
  
  
  
  
  
  
  
  
  Призначення: Ріо
  
  
  
  
  Холодний вітер вашингтонського січневого номера завив навколо будівлі на Дюпон-Серкл і проникнув до офісів Amalgamated Press and Wire Service на шостому поверсі. Зморшкуватий старий чоловік з сільською зовнішністю і тьмяними очима не зводив очей з обвішаної шпильками карти.
  
  
  Погляд Ніка Картера кидався з карти на пару ніг. Вони були одягнені в нейлон, витончено схрещені та майже неймовірно красиві. Офіс Хоука зазвичай не був обладнаний такими атракціонами. Як правило, він був обладнаний тільки звичайними офісними меблями та звичайними засобами зв'язку. Погляд Ніка перемістився до колін. Чудово. Злегка округлі, але в жодному разі не пухкі. Стегна пружні, майже як у танцюриста. Провокаційний вигин стегна. Щільно зав'язана талія, якій якимось чином вдалося уникнути цього скутого наручниками образу. Більш ніж цікава хвиля щедрої, стриманої жіночності; два пагорби задоволення, що м'яко приваблюють. Чи вони були такі м'які? У них виник рішучий потяг.
  
  
  Нік різко подивився і подумки повернувся до карти.
  
  
  "Один за одним вони вимкнулися, як радіо", - говорив глава AX. «І це не залишає нам нічого з Ріо – окрім тиші. Дивись».
  
  
  Двоє слухачів Хоука подивилися. Не потай один на одного, як раніше, а на Хоука і настінну карту поряд з ним. Він виглядав дивно зіпсованим, з його веселими червоними шпильками, розкиданими зі сходу на захід, з півночі на південь, і лише зрідка з чорною шпилькою, що позначає якусь загадкову точку чи катастрофу в Азії чи Африці… і групу із шести чорних шпильок на узбережжі Бразилії.
  
  
  "П'ять мільйонів людей у Ріо-де-Жанейро", - сказав Хоук. «Шість із них – донедавна – працювали на розвідку США. Усі вони звітували регулярно, ретельно та сумлінно. А потім один за одним вони припинили своє існування».
  
  
  Хоук вп'явся поглядом у Ніка, ніби покладаючи на нього особисту відповідальність. Нік звик до такого виду. Це була така ж частина Яструба, як смердючі сигари і педантична манера поведінки, яку він прийняв, вводячи новітню зброю в арсенал добре екіпірованого шпигуна.
  
  
  Темні брови Ніка задумливо зійшлися.
  
  
  «Чи було щось особливо значуще у їхніх останніх звітах?»
  
  
  Хоук похитав головою. "Я б так не сказав. Вони герої - і ви можете глянути на них разом з досьє, - але вони не здаються мені чимось більшим, ніж рутина. Бразилія ніколи не була однією з наших головних проблемних точок. . Єдина причина, через яку ЦРУ мала стільки агентів у Ріо, - це розмір країни, її населення. Велике місто, велика країна, наші добрі друзі. Слива для червоних, якби вони могли її зібрати. І, звичайно, уряд не свідомо стабільний. Ні, звіти були досить стандартними”. Його довга пружна хода привела його до столу. Він відкрив бічний ящик і дістав сигару. Нік підготовчо втягнув у себе свіже повітря.
  
  
  «По суті, – продовжив Хоук, – вони мали справу з особистостями, політичними поглядами, просуванням по службі та боротьбою за владу – звичайна справа. Єдиним нестандартним елементом був звіт про незаконну торгівлю зброєю. Два агенти згадали про це. . Мігель де Фрейтас та Марія Кабрал. Мені не потрібно викладати урок географії, щоб вказати, наскільки Бразилія ідеально розташована для чогось подібного. Довга берегова лінія, надзвичайно завантажений порт з усіма видами товарів, що прибувають і вихідні, і сухопутні кордони з десятьма країнами. І елементи в деяких із цих країн, у яких з тієї чи іншої причини сверблять руки.
  
  
  Але за звітами ви побачите, що ніхто не мав властивостей того, що ви могли б назвати лідером. Жодних імен, місць, дат, кількості. Трохи більше ніж чутки. Згадується лише тому, що добрий агент усе згадує. - Він надувся.
  
  
  Їдкий дим клубочився довкола голови Хоука. Ніздрі дівчини ніжно засмикалися. Нік спіймав її погляд, посміхнувся і побачив тінь усміху у відповідь. Він запитував, чому Хоук включив її в цю зустріч. Глава AX, все життя неодружений, ніколи повністю не брав участі жінки ні в чому, крім будинку. Але коли йому доводилося використовувати жінок-агентів, він використовував їх чемно, як справжній джентльмен, і з совістю афериста.
  
  
  «Тепер. Вам буде цікаво, чому я попросив вас приїхати сюди. Відповідь у тому, що ви працюватимете разом. Працювати. Разом». Хоук звинувачуючи подивився на Ніка. Нік вважав за краще працювати на самоті, щоб розраховувати на власні сили. Але він це зробив – ох, як він це зробив! - Насолоджуйтесь жіночим спілкуванням.
  
  
  "Працюємо, звичайно", - погодився Нік. "Але як працювати?"
  
  
  «ЦРУ просило засіб для усунення несправностей, – сказав Хоук. «Перш ніж вони надішлють ще своїх людей, вони хочуть знати, що там відбувається. Вони не можуть ризикувати, відповідаючи на офіційні запити, тому ми це. Зокрема, ви. щоб дізнатися, що трапилося з цими безмовними агентами, чому це сталося, хто зробив це. Це, як ви розумієте, були шестеро людей, які нібито не знали одне одного. Чому всі вони перестають повідомляти один одного протягом декількох днів? Хто виявив, що існує зв'язок між шістьма людьми на ім'я Кабрал, де Фрейтас, Ленглі, Бренья, де Сантос та Аппельбаум? "
  
  
  "Апельбаум?" Нік здивовано пробурмотів. Хоук проігнорував його.
  
  
  І що він зробив зі своїм відкриттям? Всі ці люди мертві, викрадені, або вони чи хто вони? Ви двоє їдете до Ріо, щоб з'ясувати це. Вам, Картер, доведеться взяти на себе роль це, я впевнений, принесе вам задоволення. На жаль, я недостатньо добре знайомий з міс Адлер, щоб передбачити, якою буде її реакція”. Він злегка холодно посміхнувся другому з двох відвідувачів.
  
  
  Розалінда Адлер тепло усміхнулася у відповідь. Їй подобався цей міцний, міцний старий, хоч би що він думав про жінок. І ще їй подобалася зовнішність Картера. Високий, з твердою щелепою, сталевими очима, що майже тремтить від контрольованої енергії; зморшки сміху в куточках очей і рота, густе, трохи неслухняне темне волосся; практично ідеальний профіль; широкі плечі і жилисте тіло, що звужується.
  
  
  "Ви можете розраховувати на мене", - сказала вона.
  
  
  "Я сподіваюся на це", - коротко сказав Хоук. "Ось ваш новий паспорт, Картер, і коротка довідка для початку. Ваш, міс Адлер. Подробиці з'являться пізніше, і, звичайно ж, вам доведеться проконсультуватися з редактором перед від'їздом. Свою історію ви можете залишити нам. Але вам доведеться розробити свої власні плани на основі цього плану».
  
  
  Розалінда, широко розплющивши очі від інтересу, вже переглядала записку Хока. Нік перегорнув свій екземпляр і свиснув.
  
  
  «Ви не хочете сказати мені, що цього разу я матиму рахунок з необмеженими витратами? До чого йде AX?
  
  
  «Банкротство, — сухо відповів Хоук, — якщо ви перестараєтеся. Я чекаю, що ви зробите свою роботу якнайшвидше. Але вам буде необхідно мати доступ як до злочинного світу, так і до вищого суспільства», а я не можу придумати кращого способу. Хотів би я».
  
  
  "Я впевнений, що ти знаєш", - співчутливо сказав Нік. «Ее… Міс Адлер, однак. Не думайте, що я заперечую проти її компанії - я з нетерпінням чекаю на можливість працювати з нею. Але це не схоже на AX, щоб надсилати жінок на такі роботи. "
  
  
  Це правда, що дуже мало і дуже особливі жінки, що належали до AX, зазвичай тихо працювали на задньому плані - так би мовити вдома - вкладаючи свої таланти без винагороди у вигляді частого збудження і випадкового гламуру того, що Хок називав «польовою роботою». . "
  
  
  "Раніше такої роботи не було", - сказав Хоук крізь синьо-чорний серпанок, що утворився в нього над головою. «Один із зниклих безвісти – жінка. Деякі з інших мають дружини. Ви можете знайти жінку, яка відіграє важливу роль у розслідуванні, яке займається прядкою. Але навіть якщо ця частина не спрацює – а може й ні – Жінка-компаньйон, якій ви можете довіряти, – дуже важлива частина цієї роботи. Я хочу, щоб ви знали. Я хочу, щоби вас бачили на публіці. Але не завжди самотнім, що стирчить, як хворий палець. Міс Адлер буде супроводжувати вас щоразу, коли вона може бути корисною. Вона може прикрити вас, коли це може бути потрібне. По суті, вона має бути принадою, сліпцем. Крім того, для когось на зразок вас характерно мати із собою жінку, виставляючи її напоказ, як власність”.
  
  
  "Хтось на зразок мене?" Нік придумав скривджений погляд.
  
  
  Хтось на зразок Роберта М.
  
  
  Мілбенка, - поправив Хоук. Чи є ще питання, перш ніж ви вивчите ці досьє? "
  
  
  «Угу. Чи є спосіб дізнатися, згідно з встановленими термінами звітів, у якому порядку зникли ці шість агентів?»
  
  
  Хоук схвально глянув на нього.
  
  
  «Непогане питання, якби тільки була хороша відповідь. Ні ні. Я сказав, що звіти були регулярними, але я не маю на увазі, що вони збиралися як годинник. Три звіти прийшли протягом кількох днів один одного на початку грудня. Ще двоє прийшли за тиждень. Шостий не прийшов взагалі. Імовірно, це був би від де Сантоса – хоча будь-який один чи кілька інших могли б повідомити ще раз за цей час – який надіслав свій попередній звіт наприкінці листопада, перед від'їздом у відпустку. Він повинен повернутися до Ріо до теперішнього часу, і він більше не повідомляв. Я розумію, що першим, хто подав звіт під час останньої партії, звіти не обов'язково мають бути першою зниклою людиною. Всі вони могли повідомити - як вони це робили - протягом десяти днів або близько того, а потім зникнути в той же момент, перш ніж у когось із них з'явилася можливість повідомити про це знову. "
  
  
  Нік запитально підняв брову. "В цей же момент? Я не думаю, що ви маєте на увазі це буквально, але хіба взагалі можливо, що вони могли бути разом? Зрозуміло, вони не ризикнули б на таку зустріч?»
  
  
  Хоук повільно похитав головою. «Ні, я не думаю, що це можливо. ЦРУ також так не думає. Вони повинні були працювати незалежно, хоча кожен із них знав хоча б одного з інших, і давайте подивимося, що троє з них знали всіх інших. . У старожилів у групі, природно, було найбільше інформації. Ви також отримаєте її, коли закінчите читання. Що ще, перш ніж піти? "
  
  
  Надсекретний агент AXE усвідомив несподівану тривогу свого начальника. Хоук припинив говорити та хотів діяти.
  
  
  "Ні, все, - сказав Нік, - крім нашої домашньої роботи". Він підвівся. Відтепер це буде відділ редагування, документації, документації та операцій, а також весь тісно пов'язаний механізм, з якого складається вузькоспеціалізована розвідувальна агенція під назвою AX - підрозділ секретних служб США з пошуку та усунення несправностей. І для спеціального агента Картера, людини, яку Хок завжди викликав для виконання найделікатніших і найнебезпечніших завдань.
  
  
  
  
  
  
  * * *
  
  
  
  Маленька бабуся весело брела тінистою доріжкою в Ботанічному саду. День був спекотний, майже спекотний, і в такі дні вона завжди шукала прохолодного комфорту в садах. Їй особливо подобалися величезні викривлені дерева джунглів, пересаджені з дикого серця Бразилії, і величезні яскраві метелики, які ковзали стежкою і іноді трохи торкалися її обличчя, коли вона гуляла своєю улюбленою дорогою. Але найбільше їй подобалася ставка; любив його заспокійливу синьо-зелень, приємне квакання жаб і швидку втечу маленьких золотих стріл під ліліями.
  
  
  Невпевненими, але рішучими кроками вона перейшла з тихої стежки на звивисту доріжку навколо ставка. Як завжди у будній день, тут було спокійно; тільки птахи тихенько співали їй, і легкий рвучкий вітерець шипів над водою, розбризкуючи бриж по перевернутих краях чудових лілій.
  
  
  Деякий час вона стояла, просто дивлячись на них і розмірковуючи. Вони були як стільниці. За винятком, звичайно, країв, які переходили в низькі сторони, начебто щоб нічого не сковзнуло. Ну, тоді вони були схожі на мідні стільниці, які вона іноді бачила в чужих будинках, із забитими краями, як великі круглі таці. Це листя було міцним. Вони легко плавали, але були сильними. Вона навіть чула, що там сказано, що вони витримають вагу дитини. І вона запитувала себе, чи це може бути правдою.
  
  
  Тепер на жодному з них не було нічого, крім водяних жуків і маленьких хмар мух. І одна жаба, досить велика, але замислена і тиха, що сидить. На її очах він стрибнув і помчав у своїх власних підводних справах. Швидкість його переходу - а може, це був раптовий порив вітру - викликала легке занепокоєння серед латаття. Вони гойдалися й гойдалися, і на мить вона побачила вузький прохід крізь них.
  
  
  Під ними було щось темне та досить велике. Виглядало так, ніби це могла бути якась величезна риба чи, можливо… ну, ні. Думка про те, що це може бути якась бездомна тварина, зникла так само швидко, як і з'явилася. Можливо, жителі Ботанічного саду пробували щось нове у ставку. Іноді вони чинили так. Ткніть велике листя, дізнайтеся, що під ним.
  
  
  Бабуся озирнулася. Так, граблі були. Мабуть, один із садівників залишив його, коли вирушив на швидке кафе. Її тремтячі пальці потяглися до нього
  
  
  d її повільні кроки привели її до краю води. Обережно, щоб не пошкодити гарне листя, вона занурила граблі між лататтям. Нічого. Вона тицьнула швидше. Великі колодки розійшлися. Тепер вона побачила форму. У ній зростало невелике збудження. Її руки трохи втомилися, але граблі, що колють, схвилювали довгі ніжки подушечок, і щось під ними рухалося.
  
  
  Повільно, неохоче, він піднявся на поверхню. Це справді було схоже на тварину.
  
  
  Він лежав обличчям униз між розсунутими кущами латаття, тихо погойдуючись на маленьких хвилях, створених ним самим. Граблі впали з її пальців, і її губи відчайдушно засувалися. По воді ліниво плавала роздута, напівроздягнена непристойність людини.
  
  
  Невиразно вона чула голоси. «Старенька, будь ласка! Сеньйора, йди!»
  
  
  Але старенька продовжувала кричати.
  
  
  
  
  
  
  Місто зниклих безвісти
  
  
  
  
  
  «Нещасний багатий! Моє серце спливає кров'ю за них. Ви тільки подивіться на них, які лежать на цій колючій старій траві, гризуть ці жахливі канапе з ікрою і ковтають неприємні напої з льодом, гаряче сонце обпалює їхні бідні оголені тіла… хвилюйтесь, хвилюйтеся весь час. Де пообідати сьогодні ввечері. Що вдягнути. Як витратити другий мільйон…»
  
  
  - Тихіше, - пробурмотів Нік. "Я думаю."
  
  
  "Ти не спиш!"
  
  
  Розалінда підвелася на витонченому лікті і подивилася на нього. Зручно лежачи на м'якому махровому рушнику і купі подушок, він виглядав султаном на березі моря. Насправді, море було на деякій відстані від басейну, але це не вплинуло на ілюзію. Що справді псувало його, то це не султанське тіло Ніка: обтічний, м'язистий, енергійний навіть у стані спокою, він мав більше спільного з статурою олімпійського спортсмена, ніж із тілом східного плейбою.
  
  
  «Нік Картер, ти шахрай. З того часу, як я була крихітним шпигуном, я чула про твої подвиги. Про твою сміливість, твою хитрість, твою пильність, твою суперсилу, твою блискавичну швидкість...»
  
  
  «Ти не чув про мене, ти читав комікси про Майті Мауса». Але очі його розплющилися, і цього разу вони залишилися відкритими. Він даремно гаяв час. Двох маленьких уривків дорогої тканини, які прикрашали її, було достатньо, щоб будь-який чоловік був настороже і ворожив, як вони залишаються на місці. Можливо, вони цього не зроблять. Він з цікавістю глянув на неї.
  
  
  «Але ми нічого не доб'ємося, якщо будемо просто байдикувати, як пусті багатії!»
  
  
  «Ми пусті багаті, дорога». Нік підвівся і потягнувся за цигаркою. «І тобі краще до цього звикнути. Я знаю, що це жахливий ривок після всіх цих років чесного поту, але поки ти не розслабишся і не отримаєш задоволення, ми не зможемо робити наші справи. Для початку ти можеш». Я постійно вигукую моє ім'я. Хтось на зразок Юди може ховатися під гортензіями, зло зло дивлячись на нього, коли він підслуховує Все. Я Роберт, а ти Розіта. У безтурботні моменти – і тому що я грубий Американець – я можу називати тебе Троянд. І якщо ти поводитимешся добре, я дозволю тобі називати мене Боб».
  
  
  Вона сердито подивилась на нього. «Я подзвоню тобі – о, добре. Та я не кричав. Хоча, здається, я мушу, щоб ти не заснув. Роберт, любий». На її чудовому обличчі з'явилася солодка усмішка. «Чому б нам не встати зі своїх задніх боків і не виступити як робочі шпигуни? Ви завжди проводите розслідування у горизонтальному положенні?
  
  
  "Не завжди. Залежить від їхнього характеру». Його очі весело заблищали. «Але немає нічого поганого в тому, щоб трохи поплавати і трохи подумати, перш ніж поринути у справи. Це все частина дії. Крім того, я збирався поговорити з вами. Коли я достатньо відпочив».
  
  
  Розалінда підняла ідеально зігнуті брови і шанобливо подивилася на нього. «О, радість безмежна! Честь незаслужена та неймовірна! Ти справді збирався зі мною розмовляти?» Вона понизила голос і змовницьки зашипіла. «Але ви не вважаєте, що нас можуть підслухати? Чи не думаєте ви, що хтось міг прослизнути в мою спальню і спритно сховати мікрофон у моєму купальному костюмі?
  
  
  Нік приділив її купальнику найпильнішу увагу. Він майже нічого не приховував.
  
  
  «Ні, я так не думаю», - сказав він після ретельного огляду. "Але підійди ближче, щоб я була впевнена". Він раптово посміхнувся, оголивши білі зуби. "Упевнений, що ніхто не може підслухати".
  
  
  Деякий час вона просто дивилася на нього, намагаючись вирішити, чи вважає вона його нестерпним чи непереборним. Потім, все ще не наважившись, але з неохочею посмішкою, вона повільно підійшла до нього.
  
  
  "Розкажи мені все", - сказала вона.
  
  
  Нік взяв її за руку і трохи стиснув.
  
  
  "Я знаю не більше, ніж ви. Але ми маємо проаналізувати те, що ми знаємо, і подивитися, що ми можемо з цим зробити. Шість довірених агентів зникли безвісти, ми знаємо це".
  
  
  Представник виставив це як належить, а потім зупинився. ЦРУ інвестує якнайкраще, але не може зробити занадто багато, не привертаючи надмірної уваги до всієї справи. І вони не можуть ризикнути вислати своїх власних людей, допоки не дізнаються, що сталося. Прямо зараз один чи кілька із цих шести можуть пролити все, що знають».
  
  
  "Надійні агенти?" Розалінда насупилась. "Вони краще помруть".
  
  
  Обличчя Ніка було серйозним. «Це рідко буває так просто. Коли ви не займаєтеся маневром і кинджалом, ви не ходите з L-таблетками, засуваними під язик. Спочатку пролийте, а потім помріть. Є багато способів, змушуючи людей говорити ".
  
  
  Розалінда здригнулася. Потворна ментальна картина посвячених людей, яких змушують говорити, страшенно контрастувала з яскравим сонячним світлом і запахом чистого моря, що огорнуло їх, і, що ще більш шокуюче, із безтурботною розкішшю пляжу Копакабана в Ріо. Вибраний ними готель був найрозкішнішим та найекстравагантнішим у місті. Мільйонер-нуво Мілбенк і його декоративний компаньйон не залишилися без вдячності ні за справжню елегантність, ні за жорстоку іронію, яка привела їх до такої пишноти в пошуках шести зниклих колег, які могли померти чи померти від немислимих та жахливих тортур.
  
  
  Рука Ніка стиснулася на її руці.
  
  
  «Ти не зовсім стара загартована сумка, чи не так? Знаєш, тобі не треба втручатися у більш виворітний бік цієї справи. Якщо ти просто прикриєш мене…»
  
  
  Вона забрала руку. З якоїсь причини він відчув поколювання, і вона не була впевнена, що зараз потрібний час для неї.
  
  
  «Якщо ви припускаєте, що я не можу цього ухвалити, не робіть цього. Я можу і буду. Але мені не потрібно вдавати, ніби я насолоджуюся думкою про смерть від тортур. Або самим фактом. Я думаю, що це можливо, щоб стати занадто загартованим. "
  
  
  Він узяв її руку назад. «І ви вважаєте, що це можливо. Що ж, можливо, ви маєте рацію. Але це те, чим ми можемо зайнятися пізніше, у неробочий час. А поки що, що у нас є? Масове зникнення. Кожен із наших агентів йде. погасне, як лампочка, що перегоріла. Запитання: Чи могли вони все бути разом? Чи спочатку одна, а потім інші? Якщо так, то ми маємо пару похмурих можливостей, які слід розглянути. Одна з них могла бути зрадником і видала інших. Або одного з них можна було б знайти та змусити видати інших. Тому що, якби всі вони не були разом, коли б не сталося, один із них мав би видати решту. Вони цього не зробили. не працюють разом; між ними не було очевидного зв'язку, все, що могло бути помічено якимось спільним ворогом. Отже, або хтось надав інформацію, яка була потрібна комусь іншому, або вони порушили прецедент та зібралися разом із якоїсь особливої причини».
  
  
  «Але згідно з їхньою останньою пачкою звітів, - вставила Розалінда, - нічого особливого не відбувалося, нічого, що передбачало б особливу зустріч. Крім того, звичайно ж, це не до когось із них». щоб вони скликали збори? Особливо, не порадившись заздалегідь зі своїм домашнім офісом? Я просто не можу повірити, що вони б це зробили”.
  
  
  "Ні, я теж не можу", - погодився Нік. "Я можу тільки думати, що якби була така зустріч, її змусили, і це повертає нас до питання про зрадника - або про когось, кого виявили та змусили говорити. Було б корисно, якби ми знали, хто був першим і хто був останнім. Принаймні, я так думаю. Але це одна з речей, які я дізнаюся, тільки запитавши, я думаю”.
  
  
  Деякий час вони мовчали. З басейну долинали радісні крики та прохолодні бризки.
  
  
  "Кого ви запитаєте?" - Зрештою запитала дівчина.
  
  
  «Вижили». І тон його був похмурим.
  
  
  "Ой як?"
  
  
  "Так чи інакше." Він випустив її руку і озирнувся, оглядаючи прохолодну траву та величезний блакитний басейн. Нічого не змінилось; Схоже, ніхто не рушив з місця, окрім акуратних мовчазних офіціантів, які ковзали туди-сюди між столиками біля басейну. Ніхто не ходив, не гуляв або не байдикував поруч з Розаліндою та Ніком. Вони могли б бути на безлюдному острові, настільки ізольованими від кількох ярдів галявини та характеру їхньої професії.
  
  
  «До завтрашнього дня, я думаю, ми зможемо стати більш товариськими», - сказав Нік, задоволений їхньою конфіденційністю. «Що більше людей ми зустрінемо, то більше ми зможемо дізнатися».
  
  
  Розалінда неспокійно заворушилась. "Ви маєте на увазі, що ми просто ставимо питання, а відповіді падають нам на коліна?"
  
  
  "Не зовсім." Він сів і дивився на басейн. «Ми очевидні, коли можемо собі дозволити бути, і тонкими, коли маємо бути. Подумайте над списком та подивіться, що напрошується само собою. Ми маємо шість напрямків для розслідування. Перше: Жоао де Сантос, репортер новин "Ріо Джорнел", англомовна щоденна газета. Молодий хлопець, двадцять сім років, але щодо старожил. Працює у США з дитинства шести років.
  
  
  . Одружений, одна дитина, просте, але комфортне сімейне життя. Гарний нюх на новини, досвідчений фотограф. Експерт із роботи з мікрофільмами. Один із трьох, які знали всіх інших. Незважаючи на те, що він був першим, хто припинив надсилати звіти, є велика ймовірність, що він пішов останнім».
  
  
  Розалінда запитливо підняла брову. Він знову взяв її за руку, і вона знову відчула болісне поколювання.
  
  
  "Чому?" він відповів. «Бо вся родина поїхала у відпустку разом, і ми знаємо, що дружина та дитина повернулися. І нещодавно. Ми думаємо, що вони повернулися разом. Ми маємо трохи більше, ніж потрібно, але не набагато. Але він це зробив. знаю решту, і він був хорошим репортером. Можливо, він і зараз.
  
  
  «Потім ми маємо Мігель де Фрейтас. Неодружений, тридцяти п'яти років, власник невеликого клубу під назвою «Місячний пил». Працював на нас трохи більше трьох років. Не один із тих, хто знав усіх інших, а один із них. двоє повідомили про торгівлю зброєю. Іншою була Марія Кабрал. Тридцять дев'ять років, одружена з фінансистом Пересом Кабралом. Одна дочка від попереднього одруження. Вона дійсно знала особи решти п'яти - вона вступила до лав майже вісім років тому. Насправді вона була чи не найкращим джерелом інформації в цих краях. Очевидно, дуже мила жінка. Гарний будинок, безліч соціальних контактів та участь у кількох ділових проблемах. Її звіт, до речі, був першим із грудневої партії. І, як правило, вона була регулярнішою, ніж інші. Її головним конкурентом у сфері надсилання звітів був Карлос Бренха..."
  
  
  «Сорок сім років, незаміжня, щось на зразок педанта, помічник зберігача Національного музею Індії», - сказала Розалінд. «Дайте мені сигарету та дайте мені трохи померти. Прикуріть мені, будь ласка. Я маю намір звикнути до цих маленьких люб'язностей з боку мого багатого коханця... Дякую. Замкнене життя мало друзів, але зі схильністю самотньої людини збирати плітки, які іноді можна було перевести в незаперечні факти. Часто повідомлялося радіо, хоча його попереджали, що це може бути небезпечно. Тож, можливо, він був першим, кого спіймали».
  
  
  "Він цілком міг бути", - погодився Нік. «Хоча він завжди стверджував, що був надзвичайно обережним. Але він міг припуститися лише однієї помилки. Хто наступний у списку? О, так - давайте не забуватимемо, що єдиним відомим контактом Бренхі з іншими була людина з книгарні. його за хвилину. Спочатку займемося Пірсом Ленглі”.
  
  
  "Почекай хвилину!" Розалінда раптово сіла. «Можливо, ми припустилися помилки. Ой, вибач, коханий, я не повинен так хвилюватись на публіці. Хвилинку, поки я цілую тебе. У мене раптове бажання».
  
  
  Одна чудова рука обвила його шию; одна пара м'яких, солодких губ злегка торкнулася його щоки. Нік скуйовдив її темне волосся і поцілував у кінчик носа.
  
  
  "Сподіваюся, у тебе часто буває таке бажання", - пробурмотів він, утримуючи її трохи довше, ніж це було абсолютно необхідно.
  
  
  «Частина дії», - нагадала вона йому крізь зуби. "Добре. Припини. У мене була думка, і я не хочу, щоб вона вислизнула». Нік відпустив її, не зводячи очей з її пікантного обличчя. «Ви знаєте, можливо, більш ніж один із них видав інших. Слухайте. Бренха могла бути першою. Він знав лише одну людину. Але ця людина знала іншого. І той, кого він знав, знав когось іншого. був якийсь жахливий ланцюжок, один за одним змушували видавати інше ім'я! Тож ми не обмежені трьома, які знали їх усіх”.
  
  
  Нік придушив стогін. «Господи, – тихо сказав він. "Ти правий." Він замислився на мить, відзначивши її блідий колір і сяйво в очах. «Але, проте, це не вплине на те, як ми це робимо. Це неприємна думка, яку треба мати на увазі, але з нею чи без неї ми все одно мали б шість справ. Тим не менш ... якщо це Так сталося, що цей бізнес буде набагато складніше, ніж я думав. Добре. Пірс Ленглі. Він знав усіх інших, хоч би чого це було. Американський бізнесмен, торговець ювелірні вироби, експортер дорогоцінного каміння. Сорок п'ять, одружений, дружина значно молодша. Здається деякі труднощі. Але хороший оперативник із корисними зв'язками у бізнесі та уряді. Дивно, у певному сенсі, що він не знав про торгівлю зброєю. Проте, хто знає, він міг би зайнятися цим пізніше, якби мав шанс. Можливо, це важливіший чинник, ніж ми думали. Може бути ключем до цього. А потім у нас є..."
  
  
  "Джон Сайлас Аппельбаум", - сказала Розалінда з легкою посмішкою. «Мені подобається це ім'я. Сподіваюся, з ним усе гаразд». Слабка посмішка зникла. «Американець за походженням, прожив у Ріо майже все своє життя. Має книжкову крамницю Unicorn у центрі міста. Ще один із тихих чоловіків. П'ятдесят три роки, не одружений, мешкає один у маленькій квартирці, заваленій книгами. Любить посидіти у вуличному кафе. в обідній час і в неробочий час, щоб спостерігати за тим, що відбувається навколо. Також часто гуляє Ботанічним садом.
  
  
  Ха випадковий непомітний контакт із де Сантосом та Бреней. Не можу придумати жодної причини, через яку він має бути першим чи останнім. Виглядає нейтрально та нешкідливо. І, я думаю, досить симпатичний старий”.
  
  
  Вона випустила не схожу на леді хмару диму і дивилася на засмаглу людину з обвислим животом на трампліні. Чоловік глянув на воду, подумав і обережно позадкував.
  
  
  "Багата жирна марна дупа!" - раптом сказала Розалінда.
  
  
  Нік докірливо кудахтав.
  
  
  «Це не спосіб говорити про нас, багатих. Давай, давай одягнемося і підемо містом. Чи ти хочеш спочатку ще раз поринути?»
  
  
  Вона похитала головою і натягла мініатюрний махровий халат. «Е-е-е. Наступного разу ходімо на пляж. Із нашим відром шампанського».
  
  
  Він одягнув свою чудову пляжну куртку і допоміг їй підвестися. Злегка обійнявши її за талію, вони повільно пішли до входу в готель.
  
  
  Щось, мабуть, шосте почуття, яке змушувало його насторожитися під час небезпеки або коли щось прекрасне проходило поблизу, змусило його поглянути на терасу, що виходила на басейн. Його погляд стрибнув на зображення, упіймав його і втримав, навіть коли його швидкий погляд відвівся. Йому хотілося підняти руку, весело помахавши рукою, але він відразу передумав. Це безперечно було б кроком за межі характеру Мілбанку.
  
  
  Проте лунолиций чоловік із добродушними очима дивився на них зверху вниз з більш ніж випадковим інтересом, і офіціант поруч із ним, безсумнівно, вказував униз і згадував їхні імена.
  
  
  "Що це таке?" - пробурмотіла Розалінда.
  
  
  "Думаю, гра почалася", - сказав Нік і повів її під терасу. "Нами захоплюються".
  
  
  •'Ми?"
  
  
  Він трохи похитав головою. «Монтес і Мілбанк, я маю сказати. Чому ні? Ось навіщо ми тут».
  
  
  Насправді зовсім не дивно, що на них варто пильно дивитися. Якщо все піде добре, майбутні дні будуть сповнені поглядів і шепоту, вказівок пальцями, веселих посмішок та заздрісних зітхань.
  
  
  Хлопчики із «Документів» добре впоралися зі своєю роботою. Вони створили персонажа та розповіли йому історію життя, в якому був геній маніпуляцій та кілька мільйонів незаконно зароблених доларів. Вони організували важкий переказ величезних сум готівки з Нью-Йорка до Бразилії та забезпечили майже непомічену втечу, а також помістили історію розтратника акцій Роберта Мілбанка та його «екзотичної коханки» Розіти Монтес у кожну велику газету США. Незабаром за цією історією були чутки про нову появу Мілбанку в Ріо і підтвердження в бразильських газетах. Був навіть натяк на те, що Мілбанк, який знаходиться в Ріо-де-Жанейро від довгої руки екстрадиції, можливо, шукає, у що вкластися.
  
  
  «Уся ця історія – тканина брехні», – заявив Мілбанк після прибуття в аеропорт Галеан (через Каракас) з міс Монтес на руках. "Коли його буде перевірено незацікавленою владою, відразу стане видно, що насправді дефіциту немає. Ніяких підтасовок не було. Такі кошти, як у мене, - і я не бачу причин заперечувати, що в мене є певні ресурси - прийшли до мене в Внаслідок законних ділових операцій, я не соромлюся ні успіху, ні отримання доходу будь-яким способом, який я вважаю за потрібне!» Потім чарівна усмішка майнула на гарному обличчі Мілбенка (яке за допомогою якоїсь дивної та тонкої алхімії мало скидалося на обличчя Ніка Картера), а присутні жінки-репортери зітхнули про себе і відчули слабкість у колінах.
  
  
  Пізніше того вечора Нік не був здивований, коли половина відвідувачів непомірного ресторану Skytop повернулася, щоб витріщитися на нього і його дорогу чудову даму і обмінятися спекулятивними шепітами. Було цілком зрозуміло, що метрдотель на запит склав список усіх місць, де можна було знайти незаконні азартні ігри, і очікував, що він отримає гарну плату за свою інформацію. І надзвичайно великі вклади в Sacha's і Nova York не сильно вплинули на Ніка.
  
  
  Він навіть не дуже здивувався, коли наступного ранку вони повернулися додому рано і виявили, що їхній чудовий десятикімнатний номер був ретельно і акуратно обшуканий. Вони були обережні, щоб не залишити нічого, що могло б стати приводом для компрометації або витратити. Але здавалося, що гра почалася.
  
  
  Розалінда дивилася на лопатчастий відбиток пальця на тонкій плівці порошку на кришці бюро.
  
  
  «Як ви вважаєте, хто це міг бути? Нас уже не з'ясували?
  
  
  Нік похитав головою. «Цікавий посильний, покоївка, злодюжка, можливо, навіть адміністрація. Я невдоволено кричатиму вранці. А поки що йди сюди. Дозволь мені допомогти тобі відчепити».
  
  
  Вона холодно подивилась на нього. «Дякую, я допоможу собі».
  
  
  "Ні, правда, у мене це добре виходить
  
  
  Такі речі."
  
  
  Пальці злегка торкнулися її спини. Вона обернулася.
  
  
  «Готовий посперечатися, що так. Слухайте, у нас тут десять кімнат». Дивно, подумала вона, як вона тремтить усередині. “П'ять для вас, п'ять для мене. Отже, добраніч, містер Автомобіль - Мілбанк!»
  
  
  Обережно він. потягнувся до неї. Він м'яко торкнувся її оголених плечей. Він