Иванов Владимир Николаевич: другие произведения.

"Искусство войны". Главы 26-50

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурс LitRPG-фэнтези, приз 5000$
Оценка: 8.03*45  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Продолжение основного файла.

  Глава 26
  Нет вражды страшнее, чем та,
  
  
  когда сходное борется со сходным,
  
  
  побуждаемое одинаковыми стремлениями и одинаковой силой.
  
  
  
  (Цвейг С).
  
  
  
  ***
  
  
  
   Новенький корвет, недавно сошедший со стапелей СR-90, несущий эмблему Сената, гордо возвышался на посадочной площадке перед зданием главной политической кузницы Галактики. Техники заканчивали последние приготовления перед вылетом. Рядом с опущенным трапом, в компании двух дроидов, стояли две девушки: одна в изысканных бело-красных нарядах, вторая же - в более скромных одеяниях, в которых преобладала золотисто-синяя гамма.
  
   Райо Чучи оживлённо беседовала с Лили Рин, сенатором от Библоса, когда к ним подошли сенаторы Дайлана Дио и Гунн Круталь.
  
   - Простите за задержку, - они поочерёдно извинились.
  
   - Ничего страшного, вылет нашего корабля - через тридцать минут, - Райо улыбнулась, - Но, раз уж мы все в сборе, может, поднимемся на борт?
  
   - Отличная идея - продолжим наш разговор в кают-компании. Ваш багаж погрузили? - спросила сенатор Рин.
  
   - О, у меня не так много вещей, я предпочитаю совершать перелёты налегке, - скромно ответила Чучи.
  
   Дайлана Дио медленно протянула:
  
   - Как удачно, что нам выделили этот транспорт. Во всяком случае, нападения пиратов можно не опасаться.
  
   - Канцлер заботится о безопасности сенаторов. Не все могут себе позволить иметь личные звездолёты, и поэтому Служба Безопасности Сената закупила две дюжины таких корветов, - пояснила Лили Рин.
  
   - Думаю, у них бы хватило ума не атаковать корабль с опознавательными знаками Сената на борту, - отмахнулся Круталь.
  
   В коридоре их встретил капитан корабля:
  
   - Сенаторы, мы отправляемся через двадцать минут. Маршрут: Библос-Денон-Роммамулль-Пантора. Багаж погружен, сенатская охрана на борту. Вы готовы?
  
   - Абсолютно. Мы будем в кают-компании.
  
   - Желаю приятного полёта, - капитан козырнул и поспешил дальше...
  
   Сидя в кают-компании корвета, панторанка отстранёно слушала болтовню сенаторов. Все они летели на свои планеты: кто-то на отдых - последние заседания Сената протекали в напряжённой обстановке, кто-то, дабы отчитаться перед правительством своих планет. К счастью, у Чучи присутствовали обе причины.
  
   Панторанская Ассамблея желала выслушать её отчёт, и ей было, чем их порадовать...
  
   После того выступления, её популярность несколько повысилась. Многие сенаторы подходили и высказывались в её поддержку, а как апофеоз этого происшествия - её пригласили на вечерние посиделки к Лориан Маверик - сенатора, входящую в сотню самых влиятельных политиков Сената, и, кроме того - негласного лидера той группы сенаторов, которая поддерживала Канцлера. Райо с радостью приняла приглашение, понимая, что выстроить диалог с Лоялистами у неё уже не выйдет, так как она фактически выступила против них. Однако она решила, что это того стоит.
  
   На этих посиделках присутствовало несколько десятков сенаторов, а чуть позднее к ним присоединился сам Канцлер Палпатин. Здесь, в более неформальной обстановке, ей удалось с ним поговорить, и Канцлер пообещал, что попытается помочь в деле защиты Панторы. Как минимум, разместить одну из станций системы слежения если не на самой луне, то на ледяной и безжизненной Орто-Плутонии, вокруг которой и вращалась Пантора. А это значит, что её родина перестанет быть беззащитной - хотя бы немного.
  
   Рин спросила, что Райо думает о кризисе на Беласко, и девушка включилась в разговор...
  
  ***
  
  
  
   За окном небольшого, но богато украшенного кабинета раскинулся обычный для Панторы пейзаж: серовато-белая поверхность снега, лежащего на земле, испарения, поднимающийся над редкими заболоченными участками, которые выделялись прогалинами на общем фоне; подземные источники были горячими, и снег таял вокруг этих небольших озёр и луж. А вдалеке виднелись стройные ряды невысоких - полтора метра в высоту - деревьев с крупными тёмно-зелёными листьями, ветви которых украшали серовато-красные плоды бло'ку. Прошедший ночью снегопад запорошил листья, однако этим растениям был не страшен ни снег, ни мороз. На любой другой планете такая картина была бы поистине фантастической, но не здесь, не на Панторе.
  
   Дверь открылась без стука, и в кабинет вошёл молодой панторанец; пройдя к столу, он без стеснения опустился в кресло и спросил:
  
   - Ты звал меня, отец?
  
   - Да, Кэл. Мне нужно с тобой серьёзно поговорить, - подтвердил Чи Чо, председатель Ассамблеи Панторы, и глава рода Чо.
  
   - Хм, дай угадаю? Ты выбрал очередную кандидатку мне в жёны? Которая там по счёту? Знаешь, мне это надоело. Я всё понимаю, но есть же предел...
  
   - На этот раз всё серьёзнее, сын.
  
   - Да неужели? - усмехнулся юноша.
  
   - Ну, и кто она?
  
   - ...
  
   - Ты сейчас шутишь? - однако Чи Чо был серьёзен - Кэл это прекрасно видел. - Нет... Позволь тогда спросить. Какого хатта всё это время?!... ты мешал нам?
  
   - Я забочусь о благополучии Панторы, и - о своей семье. Я лучше умру, чем допущу крах нашего будущего. Тебе хватает наглости обвинять меня?...
  
   - Ну, я ведь твой сын, не так ли?...
  
   Выходя из кабинета, Кэл на секунду остановился.
  
   - Ты ведь не признаешь, что я с самого начала был прав?
  
  ***
  
  
  
   Нам пришлось ещё немного задержаться в штабе - мофф Трахта сначала закончил своё совещание, и только после этого окончательно освободился. Мы шли по коридору в направлении ангара, и я решил начать разговор.
  
   - Сэр, разрешите спросить?
  
   - Разрешаю, генерал. Я даже догадываюсь, о чём вы хотите спросить. Почему я отправлюсь с вами, а не сижу в штабе, как того предполагает моя должность?
  
   - Да, мне это интересно.
  
   - Ответ довольно прост, генерал Викт. Прискорбно, но среди офицеров процветает практика занижать свои неудачи, или наоборот, выпячивать успехи. От этого страдает достоверность сведений, поступающих в штаб, и я не вижу общей картины. А это очень важно, потому я частенько совершаю такие вот "визиты", дабы лично взглянуть на обстановку. Довольно полезная вещь - держит подчинённых в тонусе. Хотя, - мофф улыбнулся, - Есть и ещё одна причина. Мне... скучно.
  
   - Бюрократия? - полуутвердительно спросил я, на что Трахта лишь кивнул.
  
   - Она самая. Не представляете, сколько поодо приходится разгребать каждый день. У вас масштаб меньше. А я хоть и на офицера-аналитика обучался, но на "полевого", а не на штабную крысу.
  
   - Ну да. У меня Легион, а у вас - Секторальная Армия. Впрочем, я с документами не вожусь, - похвастался я.
  
   Трахта удивлённо поднял бровь:
  
   - Как так?
  
   - А я подобрал толкового офицера. Вот она и разбирается со всем этим.
  
   - Да? Везёт...
  
   Так, переговариваясь, мы достигли ангара, откуда нас доставили прямиком к трапу "Акаги". Едва оказавшись на борту, мы поспешили подняться в рубку корабля.
  
   Да, стоило бы взять голокамеру, дабы запечатлеть лица офицеров. Ладно Ли Норьега - она лишь молча козырнула и продолжила что-то набирать в терминале тактического стола, а вот остальные слегонца охренели, когда следом за мной в рубку зашёл целый мофф. Ну да, начальство такого уровня - это вам не хухры-мухры. А Блэму было вообще плевать, судя по всему. Ну да, для него начальник - я, джедай, а мофф - так, с боку припёка.
  
   Но и нам удалось его немного удивить. Когда Трахта заметил Жестяныча, который преспокойно что-то обсуждал с Кристеном Мирро, то рука моффа дёрнулась к кобуре бластерного пистолета. Впрочем, он быстро опомнился, заметив, что всё нормально.
  
   Остальные офицеры - Цери, О'Коннор и Мирро быстро опомнились, и представились. Взаимные раскланивания заняли минут пять, после чего мы окунулись в рабочую атмосферу. На кратком совещании я обрисовал офицерам и команде суть задания. Пока мы с Блэмом обсуждали возможные варианты действия, Лихтендаль и Сумераги разговаривали с Трахтой.
  
   - Лихтендаль, как там прокладка курса?
  
   - Всё готово, сэр.
  
   - Тогда отправляемся, - скомандовал я.
  
   - Сколько времени потребуется на полёт до Кидиет-Олго? - поинтересовался Трахта.
  
   - Наш полёт займёт семь часов. Первую половину пути мы пройдём по Намадийскому коридору буквально за час, остальной отрезок до Кидиет Олго - за шесть часов, - Лихтендаль сделал знак одному из клонов-операторов, и тот оперативно вывел перед нами карту-голограмму нашего маршрута, с необходимыми пояснениями.
  
   Бросив взгляд на карту, я немного отвлёкся от происходящего. Собственные размышления вытеснили все другие мысли.
  
   Не перестаю удивляться здешним способам путешествия. Особенно - гипердвигателями. Вот где великая загадка... Несмотря на то, что гипердвигатель появился в несусветную рань - считалось, что его изобрели Древние более ста тысяч лет назад - а срок его использования в современной истории превышал срок существования Галактической Республики, никто так до конца не понял принцип их работы, все особенности конструкции, и суть тех процессов, что протекают внутри него. Да, каждое столетие появлялись всё более совершенные и совершенные двигатели, более мощные или экономичные, но в этом деле мы уподоблялись дикарям, не знающим, что такое колесо, и нашедшим телегу.
  
   Мы летаем с помощью этих гипердвигателей, покрывая огромные расстояния, однако... Да, основные принципы работы известны даже мне, хотя эта система - самое сложное, что есть сейчас в галактике. Вкратце, дела обстоят примерно так: после получения системой команды от пилота корабля процесс гиперпространственного прыжка начинался со сбора гамма-излучения на поле проводника. Мотиватор наращивает и изменяет энергию в термоядерном реакторе через несколько километров сверхпроводящей проволоки, скрученной в петлю. Для входа в гиперпространство ускорители гипердвигателя обеспечиваются энергией из ионизационной камеры. Инерциальные амортизаторы используются для защиты судна, экипажа и груза от сплющивания из-за огромного ускорения. После того как происходил прыжок в гиперпространство, генератор квантового поля помогал стабилизировать судно и удерживал его от преждевременного выхода из альтернативного измерения.
  
   Дефлекторные щиты защищают корабль от смертельного столкновения с межзвёздным газом и частицами тёмной материи. На таких скоростях материальная составляющая вещества уже не так важна, как энергетическая. Да, в начале, когда скорость полётов была невысокой - класс двигателя по нынешней классификации едва бы дотянул до сорокового - на кораблях устанавливали корпускулярные щиты, которые защищали от материальной составляющей вещества. Однако когда двигателям удалось перешагнуть порог нынешнего двадцатого класса - физика полёта изменилась. Корпускулярный щит перестал быть панацеей, и постепенно от них начали отказываться, заменяя их более мощными и экономичными дефлекторными, которые "жрали" в четыре раза меньше энергии. Ну да, даже сейчас внутреннее пространство корабля используется по полной, никто не может позволить себе возить балласт, или, тем более, воздух. Вооружение тоже не стояло на месте - бластеры, лазеры, турболазеры и ионные орудия вышли на новый уровень, стали мощнее кинетических систем на порядки. Но, вернёмся к нашим бантам.
  
   Для предотвращения релятивистского течения времени в гиперпространстве корабли используют так называемый "застой поля", настроенный на гипердвигатель. Маловразумительный прибор, неясно как работающий, но - работающий. Он сохраняет стандартное галактическое время для экипажа и груза. В противном случае, время вне корабля заметно ускорилось бы. При выходе из гиперпространства для замедления космического корабля использовалась неизвестная технологическая конструкция, неизменная на протяжении тысячелетий: при входе, и при выходе из гиперпространства создавалось излучение, которое часто использовалось планетарными таможенными органами для отслеживания движения флота. Сам полёт в гиперпространстве засечь было нельзя, но вот именно это "излучение" позволяло засечь корабль примерно за двадцать-тридцать секунд до того, как он выпрыгнет в обычное пространство. Другие компоненты гипердвигателя, такие, как четырёхосевой стабилизатор и регулятор гипердвигателя, предохраняли корабль от разрыва на части при путешествии через гиперпространство.
  
   Да и других загадок в гипердвигателе было предостаточно. Почему при одних и тех же параметрах полёта по определённым маршрутам корабль летит быстрее, а по другим - медленнее? Почему корабли, какой бы защитой они не обладали, выходят из гиперпространства на границе Галактики, там, где начинается межгалактическое пространство? И как бы инженеры и техники не пытались, запустить их не удаётся - они снова и снова выходят из строя, и лишь повернув назад, начинают работать...
  
   - Ладно, лейтенант. Когда будем подлетать, оповестите нас.
  
   - Есть, сэр!
  
   Оставив офицеров на мостике, я направился на поиски Асоки. Справедливо решив, что смогу достучаться до неё, я сосредоточился, и в итоге мне это удалось.
  
   "Асока!"
  
   "Да, учитель?"
  
   "Ты где?"
  
   "В тренировочном зале".
  
   "О, это замечательно. Я сейчас к тебе присоединюсь".
  
  ***
  
  
  
   Асока азартно отражала выстрелы тренировочных дроидов, однако, постепенно увеличивая интенсивность выстрелов и количество дроидов, она поняла, что ей ещё далеко до совершенства.
  
   Управлять сразу двумя клинками было очень трудно, контроль над обеими рукоятями требовал большей сосредоточенности, гироскопический эффект разворачивал рукояти в разные стороны, что было очень неприятно, особенно в сравнении с фехтованием одним клинком. Однако, Асока с удивлением поняла, что сосредотачиваться на этом ей немного легче. Продолжая тренировку, девочка провела нехитрый анализ, и выяснила, что ей в этом помогли так не любимые ей раньше медитации. Те самые, которыми её заставлял заниматься учитель.
  
   Но всё равно, нужно было очень много тренироваться, чтобы достойно овладеть Джар'Каем. Первоначально она планировала изучить хотя бы основы Нимана, который является первой ступенью для познания Джар'Кая, но... В последствии она отказалась от этого. Зачем изучать заведомо ущербный стиль? И сомнения Асоки были основательно подкреплены фактами. Из ста восьмидесяти семи джедаев, погибших на Арене Петранаки, большинство было практиками именно Нимана - "дипломатического стиля". Статистика малоутешающая.
  
   - Тренируешься? Даже не пришла на брифинг...
  
   - Учитель, я хочу как следует освоить своё шото.
  
   - Похвальное рвение. Джар'Кай для тебя - подходящий стиль, однако... Не пренебрегай остальным. Знаешь, многие забывают о том, что фехтование - не единственное оружие джедая, - сообщил человек, подойдя ближе.
  
   - Учитель?... - вопросительно произнесла Асока, не улавливая, что джедай имеет в виду.
  
   - Сила, Асока, Сила. Телекинез, Силовой Толчок... Не полагайся на своё искусство фехтования и оружие, оставляя другие навыки слаборазвитыми. Знаешь, Ассаж Вентресс использует два клинка, и достигла в этом больших успехов, но когда она остаётся с одним мечом - это ставит её в невыгодное положение. Ещё одна слабость этого стиля - каждая твоя рука держит световой меч, поэтому двуручные удары невозможны, и ты будешь не в состоянии использовать весь твой вес - и так не особо великий - для блока, ослабляя тем самым твою оборону. Противник с одним мечом может просто пробить твою оборону с помощью грубой силы или изматывающих атак.
  
   - Так... Руки же заняты... Х-м, - девочка деактивировала клинки и задумчиво уставилась на учителя. - А есть ли вообще возможность, держа что то в руке, использовать телекинез? Я о таком не слышала.
  
   - Знаешь, ученица... Ты задаёшь правильные вопросы.Все знают, что руки - лучший проводник для Силы, и если одарённый лишается их, то теряет способность использовать телекинез, но... Пробуй, экспериментируй - всё в твоих руках, - джедай улыбнулся. - Ладно, не буду мешать.
  
   Джедай передвинулся в противоположный угол зала и взял в руки свой большой клинок. Асока задумчиво проводила его взглядом. "Вот всегда он так - озадачит, и думай потом... Б-р-р, лучше буду дальше фехтовать".
  
  ***
  
  
  
   "Пусть думает, это полезно. Вообще, если бы люди не ставили под сомнения общеизвестные факты, то мы до сих пор бы жили в пещерах. Тот же Вейдер - ему же всё поотрубали: сначала Дуку одну руку отчекрыжил, а потом Оби-Ван - вторую, и обе ноги. Однако, это не мешало-же нашему Избранному душить нерадивых офицеров?" Оставив Асоку размышлять над моими словами, я решил тоже потренироваться. Нужно осваивать мои мечи. Взяв в руки клинок с длинным эфесом, я активировал его, а затем - и защитное поле вокруг него.
  
   Медленно водя клинком, я буквально наслаждался этим действом. Хм, теперь понятно, чего Асока так тащится от этого. Со старым клинком я не ощущал такого... такого... этого, короче. Клинок был продолжением руки, моей волей, моей... Силой, если можно так выразиться.
  
   Правда, с новой рукоятью большую часть приёмов придётся перерабатывать, но вместе с тем некоторые удары из Шии-Чо и Соресу обретали новые краски. Они становились более... сильными, более резкими. Да и общее управление клинком стало более предсказуемым и лёгким - большая длина эфеса создавала больший рычаг, что вкупе с удобной рукоятью позволяло совершать такие движения, которые с обычной рукоятью были практически невозможны. Рукоять, несмотря на свою длину, была едва ли тяжелее обычного клинка - разницы я не ощущал; но, тем не менее, грамм шестьсот он весит. Хотя лезвие невесомо, но гироскопический эффект-то никуда не исчезает, поэтому не-одарённым очень трудно овладеть сейбером. А если они и пытались это делать, то отдавали предпочтения либо световым посохам, шестам, либо - световым же пикам. С последними обращаться легче всего - шанс ранить себя ничтожно мал.
  
   Я притянул парочку тренировочных дроидов и активировал их. Для начала, нужно освоить длинный эфес, потом - действие двумя клинками, а уже потом - соединением двух клинков. Хотя последнее уже будет ближе не к обычным мечам, а скорее к световым шестам: рукоятка в длину составляла чуть более метра. Но... уж больно много плюсов, особенно - на открытой местности, против дроидов. Радиус поражения становится запредельным. Я прикинул на глазок - если прыгнуть в середину ротной коробки В-1, есть шанс уничтожить от сорока до шестидесяти жестянок менее чем за секунду...
  
   Потратив на тренировку часа три, я решил, что стоит перейти на следующую ступень. Перекинув клинок в свой протез, я телекинезом притянул с пояса второй клинок и активировал уже оба клинка. "Хатт, а это чертовски сложнее, чем фехтовать одним. Не-не, Джар'Кай - это не моё. Одно дело - неожиданно выхватить клинок и проткнуть противника - и совсем другое постоянно использовать два клинка".
  
   Ладно, пора попробовать кое-что новое. Отключив клинки, я соединил рукоятки в единое целое и крутнул получившийся жезл, который был длиной чуть более метра, и был почти равен длине стандартного лезвия джедайского меча. Пробило на хи-хи. "Да, этой хреновиной можно и так биться, без клинков. Хрясь дубинкой по башке, и всё. Прав был Эйнштейн, ой прав...".
  
   Активировав клинки, я сделал пару пробных замахов. "О-да, это вещь. Необычная, тут спору нет, однако это мой меч, и я просто обязан освоить его. Не зря же мне было видение именно соединённых мечей. Но освоить её быстро вряд ли удастся... Тренировки, тренировки и ещё раз тренировки".
  
   Тут я вспомнил, что следует подготовится к операции, благо, осталось всего пара часов до нашего прилёта. "Броню надо напялить, а то предчувствия... Нехорошие. Без боя точно не обойдётся".
  
  ***
  
  
  
   Когда "Акаги" вынырнул из гиперпространства, мы уже были на мостике корабля. Трахта заметно косился на меня, облачённого в броню, но выдержка взяла верх, и он молчал.
  
   - Ну что? - я нетерпеливо поинтересовался у Мирро, который занял место в одной из "ям" мостика.
  
   - Сэр, я провожу сканирование... На первый взгляд, всё в порядке. Целостность конструкций не нарушена, сканеры фиксируют наличие органиков, но...
  
   - Вот и я сомневаюсь. С чего бы станции не выходить на связь? Что там насчёт неприятных сюрпризов?
  
   - Генерал, сканеры не фиксируют следов техники КНС.
  
   - А что насчёт оборонительных орудий станции?
  
   Вместо Кристена ответил Трахта:
  
   - Эту станцию ещё монтируют, основная часть следящей аппаратуры уже активирована, а вот орудия ПКО ещё не завезли.
  
   - Это вселяет оптимизм, - я бросил взгляд на проекцию комплекса зданий, отображённых на тактическом столе, - Значит, так. Блэм, приготовь технику и отряды. Лихтендаль, на тебе общее управление, Грэйс - за штурвал. Кристен - связь, Сумераги - координация. "Акаги" войти в атмосферу и зависнуть в паре километрах от станции. Мы с первым отрядом высаживаемся на канонерке. Иду я, Асока, Шайба, Лаки и три отделения клонов. Нас прикрывают две эскадрильи "Лавин", остальные - корабль. По первому же сигналу высаживайте волну. Все канонерки загрузить по максимуму, плюс на грузовых канонерках доставить двенадцать АТ-ТЕ, для поддержки пехоты.
  
   - Сэр, рекомендую использовать два шаттла типа "Ню", - высказалась Сумераги, - Они обладают щитами и смогут совершить высадку под огнём.
  
   - Продолжай.
  
   - Загрузить в каждый по два АТ-ХТ, и пусть они вылетят с вами, но зависнут в отдалении. Если что, они обеспечат огневое прикрытие.
  
   - Так и сделаем, - я кивнул, - Все - по местам!
  
   - А как же я? - насмешливо спросил Трахта.
  
   - А вы останетесь на корабле. Представьте, если вас грохнут - мне же потом век не отмыться - такой позор, такой позор, - в тон ему ответил я.
  
   - Ну хотя бы во второй волне можно высадиться?
  
   "Хрен с тобой".
  
   - Во второй - можно. Шайба, передай Лаки: смена цели, новое задание - охрана моффа.
  
   - Есть, сэр.
  
  ***
  
  
  
   Канонерка приземлилась неподалёку от комплекса зданий станции слежения. Прямо по центру возвышалось главное здание, с огромной тарелкой наверху, слева располагался реакторный комплекс, обеспечивающий энергией все системы, а справа - казармы охраны. База была окружена невысоким забором.
  
   Медленно двинувшись вперёд, мы достигли ворот комплекса. Там нас встретили клоны из местного гарнизона. Точнее, не совсем клоны.
  
   Я не чувствовал их. А значит... Активировав внутренний комлинк шлема, я вызвал Семнадцатого.
  
   - Шайба, готовься к бою. Передай на корабль - пусть высаживают десант.
  
   "Шпилька, это дроиды".
  
   "Значит, сейчас пойдёт потеха?"
  
   - Сэр, сообщите цель вашего... - начал было подошедший к нам клон, однако я сорвал меч с пояса и резким взмахом располовинил его. Под доспехами обнаружились искрящие детали дроида. "Должно быть, это ВХ-дроиды, диверсанты которые. Ну да, точно, они могут воспроизводить любой голос, да и двигаются намного быстрее.
  
   Шпилька и остальные бойцы быстро расправились с остальными. И тут большие створки главных ворот здания открылись, и из них толпой повалили дроиды В-1, при поддержке более мощных В-2. Неприятным довеском были и две дюжины быстро приближающихся дроидек. Мы приготовились отражать атаку. Однако, мы недолго были в меньшинстве. Сначала шаттлы высадили четыре шагохода АТ-ХТ, которые, стоя на месте и врубив дефлекторные щиты на полную, начали выкашивать наступающих жестянок, одновременно посылая в самую гущу их строя протонные гранаты.
  
   А затем за нашими спинами начали приземляться канонерки высаживая танки и пехоту... Дроидов было не так уж и много, и всё сражение заняло минут семь.
  
   - Плёвое дело, - сообщила Шпилька, пнув валяющуюся на земле "голову" В-1.
  
   - Отличная работа, - высказался я по общему каналу.
  
   - Обращайтесь, - буркнул Шайба.
  
   - Я впечатлён, генерал Викт. Вы не потеряли ни одного бойца.
  
   Я обернулся. Перед нами предстала занятная картина: к нам спешил мофф Трахта, с бластером на перевес. Пара гранат на ремне и грязь на мундире дополняли картину. Я улыбнулся. "Ну чисто Рэмбо. Лаки явно постарался, как пить дать. Ну да ладно, каждый развлекается как может".
  
   - Чего ухмыляетесь, Викт? - человек заметил мою улыбку.
  
   - Да больно вид у вас... воинственный. Да ещё и причёска.
  
   - А что с ней не так?
  
   - Да напоминает кое что... на одной планете, э-э, Дакота, живёт множество племён дикарей. Так вот, когда они собираются на войну, они сбривают часть волос на голове, оставляя "ирокез" - прямо как у тебя.
  
   - Зачем?
  
   - Когда воин убивает врага, или берёт в плен, то хватает за этот самый ирокез, и снимает скальп. Срезает кожу с головы, - пояснил я, - Чем больше скальпов у воина, тем больше уважения ему оказывают в племени...
  
   - Фу, учитель, какая гадость, - возмутилась Шпилька.
  
   - Да, приятного мало, - согласился Трахта, непроизвольно проводя рукой по голове. - Ну что, идём, выясним, что случилось на станции? Может, на командном пункте остались какие-нибудь записи?.
  
   - Идём. Только... будьте наготове. Шайба, Лаки, берите по роте - и вперёд, на зачистку здания. Возможно, там ещё остались дроиды. Остальным - обеспечить периметр.
  
  ***
  
  
  
   Клоны продвигались по коридорам и лестницам, избегая лифтов. Вскоре они сообщили, что путь чист, и мы поднялись наверх, в командный пункт базы.
  
   - Всё чисто? - поинтересовался у сержанта, стоящего около входа.
  
   - Да, сэр. Вот только... Вам следует взглянуть.
  
   Войдя в помещение, я огляделся, и сразу заметил "это". Шедшая следом за мной Асока охнула. На полу лежало тело. В джедайской робе.
  
   Я медленно подошёл к телу и опустился рядом с ним на одно колено, снимая шлем. Сомнений быть не могло - это был джедай. Женщина, лет сорока - она лежала на спине. Глаза смотрели на мир с... удивлением? Да, именно так.
  
   Трахта тем временем переместился к центральному терминалу и активировал его, после чего начал манипулировать клавишами и джойстиками.
  
   - Учитель, это были дроиды? - поинтересовалась Асока.
  
   - Не уверен... нет. Раны нанесены световым мечом.
  
   - Ситх? - девочка сразу же насторожилась.
  
   - К сожалению... нет.
  
   Я не чувствовал в ране Тьмы, которая бы исходила от ситхского клинка. А ещё рядом с ней не было видно её светового меча.
  
   - Вы правы, - раздался незнакомый нам голос. И в то же мгновение все двери, ведущие в штаб, закрылись, отрезая нас от остальных.
  
  ***
  
  
  
   С потолка спрыгнула фигура. Это был гуманоид около двух метров ростом, с треугольной головой и двумя большими матово-серыми глазами. Я опознал в нём арконца. Это не имеющие чешуи пресмыкающиеся. Их родной мир - планета Кона в системе Теке-Ро. Арконцы, несмотря на большой размер глаз, плохо видят. Для улучшения зрения у них имеется специальный орган между глаз, который ошибочно принимают за нос.
  
   - Кто ты? - спросила Асока.
  
   - Это не важно, - он раскинул лапы в сторону. В каждой ладони было по рукоятке сейбера. "Видимо, второй - меч его учителя".
  
   - Да нам и так всё ясно. Ты - предатель, убивший этого джедая. Подозреваю, что это твой учитель, - сообщил я.
  
   Я уловил волну отвращения, которая пришла ко мне от Асоки. И - я полностью был с ней согласен.
  
   - Джедаи скомпрометировали себя. Они служат прогнившему режиму...
  
   - И ты решил перейти на сторону врага? Ну-ну.
  
   - Да! Я служу графу Дуку! Я убил учителя Гану, и связался с Сепаратистами. Граф Дуку прислал мне помощь, чтобы бороться против вас!...
  
   - Придурок, - я прервал его. - Для него ты - расходный материал, и он спишет тебя, как только ты перестанешь быть нужен.
  
   - Никогда! А теперь - ты умрёшь!
  
   "Понеслось!".
  
   Мы с Асокой активировали наши мечи, и вступили с ним в поединок. На нашей стороне было численное преимущество, да и уровень его подготовки оставлял желать лучшего, и только физическая сила спасала его от быстрого поражения. Минуты две мы теснили падшего падавана, и наконец Асоке удачным выпадом своего шото удалось разрубить один из его мечей.
  
   - Сдавайся! - прокричала она.
  
   - Никогда! - с этими словами он совершил прыжок, и оттолкнувшись от потолка, приземлился за нашими спинами. Но не мы были его целью. А клоны, и - мофф.
  
   А ещё - я начал ощущать Тьму, исходящую от него. Вероятно, он пал на Тёмную сторону Силы, когда убил учителя, и мы не почувствовали его только потому, что он использовал Сокрытие Силы. "Блин, надо будет проработать этот момент, не хотелось бы в будущем..."
  
   Асоке удалось нагнать его и градом своих ударов заставить обороняться, я же отставал на какой то миг - броня не позволяла мне двигаться наравне с ними.
  
   Мощным ударом он отбросил Шпильку, и та перекатом ушла в сторону клонов и Трахты, которые благоразумно держали оружие наизготовку, однако огня не открывали. Ну да, только помешали бы. Таким образом, девочка прикрыла их от атаки обезумевшего падавана. С глухим хрипом арканец отпрыгнул, и в его руке внезапно оказался термальный детонатор. "Откуда он его взял?" Щёлкнул предохранитель - и шарик полетел прямо в Асоку и Трахту.
  
  "Асока, используй Силу!"
  
   Я телекинезом поймал гранату, дёргая её на себя и отправил за спину, одновременно прыгая на арканца, целясь в его грудь. Он приготовился отразить атаку - и в это время произошли две вещи. Асока подпрыгнула, клинками полосуя потолок, и одна панель рухнула вниз. Тогрута подхватила её телекинезом, используя как щит, надёжно прикрывая бойцов - те благоразумно рухнули на пол - и её саму. Граната рванула, по моей спине прошлась волна жара, а мой клинок, повинуясь команде, удлинился и пробил голову противника точно там, где у него находился "нос" - отразить этот неожиданный удар он не успел. Врезавшись в уже мёртвое тело, я полетел дальше уже вместе с ним. Тушка падавана смягчила удар о стену, я даже смог устоять на ногах.
  
   - Учитель, вы как? - обеспокоенно прокричала девочка, роняя лист металла на пол.
  
   - Всё в норме, но доспех придётся выкинуть. Шайба, статус?
  
   - Все целы, генерал. Там была небольшая заварушка, однако никто даже не ранен. А насчёт брони - в точку. Вам всю спину оплавило, - заметил Шайба, проходя мимо меня. Достигнув тела падавана, он примерился и послал пару бластерных болтов в грудь и голову.
  
   - На всякий случай, - пояснил он.
  
   - Это называется "контрольный выстрел", неуч.
  
   В это время опомнившийся Трахта медленно поднялся с пола.
  
   - Спасибо, Викт. И спасибо вашему падавану. Кажется, ещё немного - и я был бы мёртв, - сообщил Трахта, медленно поднимающийся с пола командного центра.
  
   И тут я таки вспомнил кое-что.
  
   - Не за что, сэр. Вы бы остались живы, - в ответ на его скептический взгляд я пояснил, - Подумаешь, оторвало бы обе руки по плечи, выжгло бы глаза, размозжило нижнюю челюсть...
  
   - Ну, значит спасибо за нижнюю челюсть. Она мне очень дорога, - Трахта коротко хохотнул.
  
  ***
  
  
  
   Дальше пошла обычная рутина. Клоны ещё раз прочесали здание, добили немногочисленные остатки дроидов - их и было то всего пару рот В-1, и заняли важные пункты. Кристен пошаманил над оборудованием станции, и теперь связь работала как надо. Трахта связался со своим штабом и затребовал клонов, корабли и новое оборудование - нужно было восстанавливать станцию слежения.
  
   Через пару часов на посадочную площадку сели три "Пельты", которые доставили временный гарнизон базы. А затем на орбиту вышли корабли из эскадры "Танго-Север". Мы начали сматывать удочки.
  
   - Ну что, Викт, подбросишь до Корусанта?
  
   - Без проблем.
  
   После того боя в командном центре, мы как-то незаметно перешли на ты, и общались более свободно. Ну да настроение у всех хорошее. Клоны отвели душу, покрошили жестянок, никого не потеряли... полигонные условия. Трахта доволен, что станция отбита и вскоре возобновит работу. Брешь в обороне Корусанта будет закрыта.
  
   А ещё... Я заметил, что Асока более спокойно перенесла всё это... Смерть этого падавана не особо на неё повлияла. Да и на меня тоже. Кажется, мы слегка зачерствели...
  
   Погрузившись в канонерку, мы отправились на "Акаги". Пора было лететь обратно. "И наконец стянуть этот доспех... Кажется, ему пришёл окончательный конец. Дерьмо".
  
  ***
  
  
  
   Асока убивала время, сражаясь с Жестянычем на симуляторе. В-1, естественно, командовал отрядами дроидов, а девочка - отрядами клонов. Я же сидел в сторонке, наблюдая за всем этим со стороны. Довольно полезная штука, тем более, реализм "почти" полный - ООМ соображал практически на пределе своих возможностей как командира, плюс, он действовал согласно стандартным протоколам КНС, а ИИ тактического стола практически идеально воссоздавала действия клонов.
  
   В данный момент Шпилька с помощью трёх танков и батальона клонов сдерживала наступление крупного отряда жестянок при поддержке три-дроидов.
  
   - Ну что, лейтенант, скоро долетим? - Трахта, поднявшись на мостик, поинтересовался у Лихтендаля, стоящего на своём посту, - Хоть и скоростной корабль, но тащимся, как... - человек пошевелил пальцами руки, безуспешно пытаясь подобрать подходящее слово.
  
   - Сэр, расчётное время прибытия - восемь минут, - отчитался тот.
  
   - Отлично, - оживился человек. Подготовьте шаттл - я в ангар. Отлёт - как только войдём в систему.
  
   Подойдя ко мне, мофф остановился.
  
   - Приятно было познакомится, Викт, - Трахта протянул мне руку. - Мне пора в штаб. Дела.
  
   - Взаимно, - пожал его руку. - Удачи в борьбе с бюрократией.
  
   - И не напоминай, - Сэт козырнул, после чего развернулся и скрылся в лифте.
  
   - Как так! - раздался возмущённый голос Шпильки, которой вторил забавный говорок В-1: "Противник уничтожен", - Как это у тебя вышло?
  
   - Коммандер, вы забыли заминировать этот и этот участок, - ответил Жестяныч.
  
   - А разве у меня... Хатт! - ругнулась девочка. Я хмыкнул. "Забыла, что ли, что у неё мины есть?"
  
   Меж тем на мостике началась обычная в такие моменты суета и оживление. Операторы внимательнее вглядывались в приборы, канониры занимали места за джойстиками, дабы, в случае чего, немедленно открыть огонь. Впрочем, всё прошло гладко - ни вражеских кораблей, ни внештатных ситуаций не произошло. Но, едва мы вышли на орбиту Корусанта, как к нам поступило сообщение из Храма. Нам предписывалось как можно скорее прибыть на совещание.
  
   - Новое задание, учитель? - спросила Шпилька.
  
   - Возможно, - ответил я, - Цери, распорядись там насчёт шаттла и для нас. А потом сажайте корабль. Если будет новое задание, всё одно припасы грузить придется... или ещё что.
  
   "Хотя правильнее было бы оставить "Акаги" на орбите, но... Что-то мне подсказывало, что моё решение - верное".
  
   - Уже, генерал, - ответил первый лейтенант.
  
   Я направился к шахте лифта.
  
   - Не отставай, Асока.
  
   - Да, учитель.
  
   Достигнув ангара, мы загрузились в челнок типа "Ню", который и повёз нас на поверхность Корусанта. По пути нас догнало второе сообщение, с указанием места, где пройдёт собрание. Пришлось слегка скорректировать курс, дабы идти потом долго не пришлось.
  
   Совершив посадку в северо-западном ангаре, шаттл высадил нас и полетел обратно, мы же поспешили к нашей цели. Пройдя по сквозному проходу вдоль северо-западной стены, мы достигли северного поперечного коридора, который вёл к центру здания. Коридор, выполненный в коричнево-серых тонах, был прекрасно освещён: огромное, больше десяти метров в высоту, окно, давало много света. По обеим сторонам этого коридора располагались голографические учебные залы, а также некоторые из центров связи, в частности, Большой Коммуникационный Центр. "Ну да, большой... их в Храме, насколько я знаю, четыре штуки, полностью идентичных". Вот в этот зал мы сейчас и спешили.
  
   - Нам сюда, Асока, - я указал на один из проходов, с овальной аркой косяка. Пойдя в него, мы оказались в довольно-таки большом овальном помещении, метров сорок на тридцать. Каменная лестница из десятка ступеней вела вниз. В центре комнаты находился большой тактический стол - метров пяти в диаметре, с голографическим проектором в центре; рядом на стене - голографический же экран. Вокруг возвышались сиденья, похожие на амфитеатры древней Греции - просто большие ступени, четыре ряда, со специальными тонкими подушечками на них.
  
   В зале было довольно многолюдно... многоразумно, причём не только " в живую" - многие были только в виде голограмм. Взгляд выловил Йоду, Винду, Оби-Вана Кеноби, Ади Галлию, Пло Куна. Эти персонажи стояли внизу, что-то горячо обсуждая. До меня донеслись отрывки этого диалога: "... Он выскользнул у меня из рук... Граф Дуку... Тёмная сторона... Сообщение для Секуры подтверждает... Прискорбно... Наш план потерпел неудачу... риск был велик...". Вообще, в Силе чувствовалась некая нервозность и... печаль? Повертев головой, я обнаружил Шаак Ти и Айлу Секуру сидящими на нижних ступенях. Тви'лечка была явно чем-то расстроена, а тогрута вроде-как утешала её. "Произошло что-то плохое".
  
   Посмотрев на противоположную сторону, я увидел с десяток незнакомых флотских офицеров в ранге от адмирала. Далее, памяти пришлось побуксовать, но я таки опознал Палаеля Харимо - главу Корпуса Провидцев, Хирама Мардина главу Корпуса Равновесия и мастера Дар-Кай Пренстона, заведующей орденской Разведкой. Рядом с ним оказался никто иной как Арман Айсард собственной персоной. Ну, и ещё десятка два мастеров- и рыцарей-джедаев. Среди них я разглядел Луминару Ундули, рядом с которой сидела Баррисс Оффи. Около них было свободное место, поэтому мы направились к ним.
  
   - Мастер Ундули, Баррис.
  
   - Здравствуйте, мастер Ундули. Привет, Баррис! - вслед за мной поздоровалась Асока.
  
   - Рыцарь Викт. Асока. Рада вас видеть, - мириаланка склонила голову. Баррис ограничилась кивком головы.
  
   Плюхнувшись рядом с Ундули, я поинтересовался:
  
   - Что случилось? Мы что-то пропустили?...
  
   - Печальные новости. Квинлан Вос, как оказалось, был агентом Ордена, направленным в стан графа Дуку, чтобы шпионить за ним. Однако, он предал нас. Несколько его сообщений оказались ложными. В частности, последняя операция на Брентаале-Четыре: мы потеряли слишком много клонов... Последней каплей стало то, что он передал Сепаратистам секретные коды связи. Аген Колар был послан за Восом на Нар-Шадда, дабы доставить того в Храм. Однако, когда магистр выследил его, он отказался пойти за ним, и они скрестили мечи. Как сообщил Колар, клинок Квинлана был красного цвета, а от него самого веяло Тьмой. В результате поединка Вос едва не ранил Колара, и только вмешательство Антарианских рейнджеров, сопровождавших магистра, спасло ему жизнь. В ходе драки они разгромили одну из забегаловок, и хатты выдвинули Ордену претензии. Сейчас Ки-Ади Мунди занимается урегулированием этого вопроса, - Ундули сделала небольшую паузу, - Сначала Совет не поверил Колару, считая, что тот ошибся, а этот поступок Воса был только для того, чтобы втереться в доверие к Дуку. Однако, недавнее убийство одного из сенаторов, к которому, как мы думаем, причастен Квинлан Вос, и сообщение, которое он прислал своей бывшей ученице, Айле Секуре, только подтвердили, что Квинлан Вос предал Орден.
  
   "М-да... что-то зачастили джедаи на тёмную сторону. Бедная Секура... она ж падаваном Воса была одно время. Да что там, он её в Орден привёл. А теперь - получить такую новость... Нехорошо".
  
   - То есть, теперь при встрече, на радушный приём рассчитывать не стоит?
  
   - Боюсь, что да...
  
   Тут нас прервал голос Винду:
  
   - Продолжаем!
  
   Джедаи, тихо переговаривающиеся между собой, умолкли. Совещание продолжилось. Совет обсуждал успехи и неудачи, в процессе этого джедаи получали задания, что называется, "нон-стоп", и тут же отбывали. Вскоре зал практически опустел, но ни нас, ни Ундули пока не припрягли. Что сказать - послушать планы главного командования всегда полезно. Но, наше задание не за горами, как я чувствую...
  
   - Что сказать можете вы, магистр Винду? - спросил Йода.
  
   - Нападение на Икточ нами почти отбито. Осталось уничтожить отряды дроидов в районе южного полюса планеты, и на этом всё. Эскадра Сепаратистов на орбите уничтожена. Потери с нашей стороны - минимальны.
  
   - Отлично, отлично, х-м, - Йода повернулся к голограмме Кеноби, - Оби-Ван, как ваши успехи?
  
   - Мы с Энакином основательно увязли на Терра-Суле. Потребуется ещё пара дней, чтобы окончательно отбить планету. Тут вот в чём беда - местные жители, конечно, симпатизируют Республике, вот только планетарная армия разделилась на две части, одна из которых поддерживает нас, а другая - сепаратистов. В частности, в руках КНС оказались атмосферные дредноуты сил обороны. Это огромные репульсорные платформы, с мощной бронёй и сотнями бластеров, на некоторых есть даже лёгкие турболазеры. Авиация и корабли бессильны - приходится каждый дредноут брать своими силами. Энакин как раз занят одним из них, но ещё осталось не меньше сорока платформ...
  
   - Своими силами справится придётся вам - подкрепление не сможем выслать, - ответил Йода.
  
   - Тогда, я поспешу, - Оби-Ван отключился.
  
   - Что там с Фисто? - спросил Пло Кун, - как продвигается его миссия?
  
   - Кит Фисто всё ещё на Манаане, в секторе Першак, ведёт переговоры с селкатами в их столице, Ахто-Сити, насчёт поставок колто. Нам не хватает бакты, а колто - адекватный заменитель, хотя и не такой эффективный. Цена, опять же, ниже чем у бакты, - ответила Ади Галлия...
  
   - Беспокоит ситуация во Внешнем Кольце. У нас практически нет свободных сил, а ведь именно там сейчас Сепаратисты ведут своё наступление. Особенно остро ситуация сложилась на востоке от Пространства Хаттов - в Диком Пространстве. Как известно, Хатты хранят нейтралитет, поэтому ни мы, ни КНС не можем воспользоваться гиперпространственными путями, находящимися под их контролем. Маршрут через планеты Дикого Пространства мало освоен, однако разведка сообщает, что Сепаратисты сейчас активно используют его для сообщения между севером и югом Галактики, заодно захватывая все мало-мальски значимые планеты, зачастую просто порабощая тамошних мирных колонистов, которым просто нечем отразить нападения армий дроидов.
  
   - Джедая нужно направить туда, с большим отрядом. Защитить мирных жителей требуется, - высказался гранд-магистр.
  
   - Думаю, мастер Луминара вместе с падаваном...
  
   - Да, согласен я с этим выбором, - согласился Йода.
  
   Обе мириаланки встали и спустились ниже, дабы получить датапад с более подробными инструкциями, после чего, перекинувшись парой слов с Йодой, они поспешили покинуть зал. Тут Пло Кун сделал приглашающий жест в нашу с Асокой сторону. Мы, переглянувшись, встали и подошли к тактическому столу. С другой стороны приблизился Айсард и Палаэль Харамо. Плюс, появилась голограмма незнакомого мне мужчины-джедая.
  
   - Следующие задание мы хотим поручить вам, Секура, - сообщил Винду.
  
   - Но я... - начала было тви'лечка, но её порыв был прерван спокойным голосом Шаак Ти:
  
   - Айла, давай не будем начинать наш спор заново. Решение Совета окончательное.
  
   Винду, бросив осуждающий взгляд на прервавших его джедаев, продолжил:
  
   - В последние пару дней мы потеряли уже шесть конвоев, следовавших по Коррелианскому Торговому Пути. Корабли просто исчезли. Разведка Республики в недоумении. Однако, мастер-джедай Джон Толм сообщил, что с этим связаны Сепаратисты. Вы должны расследовать это происшествие. По этому маршруту следуют поставки важных грузов во Вторую, Восемнадцатую, Девятнадцатую и Двадцатую Секторальные Армии. К тому же, по этому же маршруту мы получаем бакту из района Двадцатой Секторальной Армии, с планеты Тайферра, а так же новые корабли с верфей Бестина. Подобные происшествия недопустимы.
  
   От меня не укрылась "игра в гляделки", которой перекинулись Йода, Винду и Шаак Ти. Итогом же было то, что тогрута огорошила меня новостью:
  
   - Вместе с вами отправится рыцарь-джедай Викт. Кроме того, мы задействуем наших агентов в этом регионе Галактики. На Кореллии к вам присоединятся мастера Джон Толм и Т'ра Саа, а на Бестине - Ан'ья Куро.
  
   Я лихорадочно начал вспоминать, "ху из ху".
  
   С первым ясно - Джон Толм. Принимал участие в Гиперпространственной войне Старка. Во время странствий встретил маленького Воса, доставил в Храм, а потом киффар стал его падаваном. После того неприятного инцидента с потерей памяти у Айлы и Воса, Толм помогал сбившимся с пути джедаям и даже принял к себе в ученицы бывшего падавана Квинлана, Айлу. Дипломат, шпион.
  
   Вторая - T'рa Саа - была женщиной расы нети и мастером-джедаем. Насколько помню, нети - растения, которые могут принимать любую форму. Живут долго - пару тысяч лет самое малое. А ещё, кажется, их осталось очень мало - вроде как их планету уничтожил взрыв сверхновой.
  
   Третья же... С Ан'ьей Куро было сложнее. В черепушке всплыла лишь фраза "Тёмная женщина", но на этом - всё. Ни моя память как Викта-джедая, ни знания из прошлой жизни не откликались.
  
   "Ну и компашка". Я вообще-то думал, что нас пошлют воевать, а тут какое-то левое задание с неясными последствиями. Однако, выполнять приказ всё одно придётся.
  
   - Х-м, - я непроизвольно скопировал Йоду, - интересно...
  
   - У вас есть соображения? - Арманд Айсард подался вперёд.
  
   - Каков состав конвоев? - уточнил я, - Новые корабли или старые?
  
   Глава разведки сверился со своим датападом.
  
   - В основном конвои состояли из судов типа GR-75. Производитель - Корпорация Галлофри Ярдс. Год выпуска - от тридцати до пяти лет назад. Экипажи - по шесть человек, наёмные или же из клонов. Грузоподъёмность - девятнадцать тысяч тонн. Вооружения не имеют. В одном из конвоев был корвет "Консульский", в качестве сопровождения, однако и он исчез.
  
   - Тогда... версию о целенаправленной диверсии стоит отбросить... Остаётся одно: проектор гравитационного колодца.
  
   - Что вы имеете в виду? - переспросила Шаак Ти.
  
   Это не было особой тайной - вон, Йода согласно кивает, но, видимо, не все с этим сталкивались, поэтому я пояснил.
  
   - Гипердвигатель может инициировать прыжок в гиперпространство только тогда, когда корабль в достаточной степени освобождается от гравитационного притяжения крупного небесного тела. Гипердрайвы на всех кораблях автоматически предотвращают столкновения в случае астронавигационной ошибки, аварийно прерывая полёт. Если на пути корабля создать гравитационную аномалию, моделирующую гравитационное поле, скажем, крупного астероида или малой планеты, предохранители автоматически выбросят корабль в обычное пространство. Это же поле не даст им совершить повторный прыжок. А если такой проектор размещён на корабле, то без его уничтожения корабли обречены, тем более транспортные. Думаю, Сепаратисты используют тактику "ударил-отступил". Размещают проектор на границах обитаемых систем, или в необитаемых, а потом...
  
   - Интересная мысль. Но... нужно подтверждение, - ответил Айсард. - Хотя мы считаем, что тут действует хорошо организованная банда пиратов. Ведь нападают на грузовые суда, причиной может послужить банальный грабёж.
  
   - Вполне возможно, - согласился я. - Впрочем, это могут быть и пираты, нанятые КНС. Сделать грязную работу чужими руками - в их духе. Откуда-то же эти пираты взяли такое оборудование... Его в гараже не соберёшь...
  
   - Хм, эту версию исключать не стоит, - согласился Айсард.
  
   - Думаю, если разведаем всё хорошенько и на месте, сможем найти следы, - ответил я. - Нужно будет прочесать этот район... скажем, цепочкой из десятка кораблей...
  
   - С этим будет проблема, - прервал меня Винду. - Мы не сможем выделить вам ни одного корабля.
  
   - Учитель, может, используем истребители? - спросила Асока.
  
   - Не вариант. Да, "Лавины" могут использовать гиперкольца, те же "Силлуир-31", но на них нет астродроида, который мог бы хранить или вычислять координаты прыжков, как на "Эфирных Феях", поэтому они могут совершить полёты на ограниченное расстояние - один, максимум два небольших прыжка.
  
   Ади Галлия, подперев рукой подбородок, неуверенно произнесла:
  
   - Кажется, я слышала о новой машине... предсерийная партия как раз должна была прибыть для испытаний. То ли разведчик, то ли тяжёлый истребитель. Но встроенные гипердвигатели там точно есть. Вам нужно обратиться в Комиссию по эксплуатации вооружений. Я буквально несколько дней назад разговаривала с Джам... Джас...
  
   - Джасмилль Селанно? - удивлённо переспросил я.
  
   - Да. Вы знакомы?
  
   - Пересекались на Лантиллесе.
  
   - Итак, вы отправляетесь, как только завершите подготовку. Да пребудет с вами Сила, - подытожил Винду.
  
   Я кивнул. Айла Секура молча склонила голову, а затем направилась к выходу. Шпилька догнала её, и что-то спросила. Тви'лечка ответила, однако я не успел последовать за ними, и узнать, о чём идёт речь - меня затормозила Шаак Ти.
  
   - Рыцарь Викт. Я хочу попросить вас присмотреть за мастером Секурой. Вы уже знаете о Квинлане Восе?...
  
   - Да. Мастер Луминара меня просветила.
  
   - ...Тогда вы должны понимать, что Айле сейчас не легко. Она хотела лететь на поиски своего бывшего учителя, однако совет отказал ей в этом. У Айлы... ещё осталась связь... с Тьмой, и она будет уязвима, если последует за Квинланом. Она недовольна нашим решением, но выполнит его, - тогрута тяжело вздохнула. - И всё же, присмотрите за ней.
  
   - Без проблем, магистр Ти, - согласился я. А как иначе-то?
  
   "Вот блин, у меня что, на роже написано: присмотрю за падаванами, юнлингами, взбалмошными джедаями и прочей живностью? То Шаак Ти, то Йода припрягут. Эх, жизнь моя жестянка".
  
   Поспешив к выходу, я на ходу вызвал Асоку по комлинку.
  
   - Асока!
  
   - Да, учитель?
  
   - Вы сейчас где?
  
   - Я с мастером Секурой, идём за её вещами. Где встретимся, учитель?
  
   - Знаешь, отправляйтесь на корабль, а я пока улажу все вопросы.
  
   - Хорошо, учитель.
  
  ***
  
  
  
   Джасмиль устало откинулась на спинку кресла, массируя виски. Свечение экрана большого настольного датапада уже начало раздражать глаза...
  
   Пару недель назад ей удалось добиться очередного повышения: её перевели на Корусант, где она стала одним из младших помощников представителя консорциума "Куат и Ротана" в Комиссии по вооружениям, которая занималась сбором информации по эксплуатации боевой техники, и выдавала задания на её модернизацию, а также пояснительные записки по улучшению обслуживания и логистики оной техники. Плюс, сюда поступали заказы военных на новые образцы техники, кроме того, комиссия занималась и испытаниями опытных образцов.
  
   Работы было много, но Джасмилль старалась не падать в грязь лицом - это был её шанс подняться ещё выше, и она не собиралась упускать его.
  
   Неожиданным подарком стал отчёт, который прислал ей Микоре Викт. Он не был таким революционным, как тот, первый. В нём больше уделялось место мелочам, а не глобальным решениям, но она прекрасно понимала, что такие вот мелочи могут многое решать.
  
   В данный момент она как раз и занималась тем, что перерабатывала массив информации, придавая ему стройный вид.
  
   - Добрый день! - её размышления были прерваны голосом... Знакомым. Подняв взгляд, она обнаружила Микоре Викта, стоящего напротив её стола.
  
   - Генерал Викт! Какими судьбами?
  
   - Ищу тут одну штуку... истребитель новый. А к кому, как не к вам, мне идти?
  
   Женщина улыбнулась.
  
   - Что же, придётся вам помочь. Пойдёмте. Нужно взять транспорт - наши ангары далеко отсюда.
  
   - Я на челноке, - сообщил человек...
  
   - Это что за модель? - спросил джедай, глядя на внушительного размера летательный аппарат.
  
   - Истребитель-бомбардировщик ARC-170. Результат совместной разработки корпораций "Инком" и "Субпро". Довольно многофункциональная машина: разведчик, тяжёлый истребитель, бомбардировщик, - женщина сверилась с датападом, - Так, теперь пройдёмся по характеристикам. Истребителем управляют три человека - пилот, оператор вооружения и бортстрелок, плюс, астродроид. Вооружение - две средние лазерные пушки, пусковая установка протонных торпед, с боезапасом в шесть торпед, и кормовая пушка-турель у борт-стрелка. Птичка не очень манёвренная, однако вооружение очень мощное...
  
   - Ну да, по этим стволам сразу видно.
  
   - Да, ещё ни на одной машине такого класса не устанавливали орудия такой мощности. Ну да реактор позволяет обеспечить энергией не только двигатели и щит, но и эти бластерные пушки. Плюс, внушительная броня.
  
   - А чего это крылья такие... толстые? - поинтересовался джедай.
  
   - А, это... В машине реализована технология раздвижных S-крыльев: они являются аэродинамическими плоскостями, улучшающими стабилизацию машины в атмосфере, что позволяет истребителю вести эффективный воздушный бой в планетарном пространстве. Кроме этого, S-крылья отводят излишнее тепло, вырабатываемое двигателями, и заодно являются проекторами защитного поля.
  
   - И сколько эти машинки стоят?
  
   - Сто пятьдесят пять тысяч кредитов за единицу.
  
   - Прилично. Сколько их у вас?
  
   - Две эскадрильи, с экипажами и техниками.
  
   - Беру. А что ещё есть новенького?
  
   Женщина сверилась с датападом.
  
   - Знаете... мне есть чем вас удивить. Пойдёмте.
  
   Они прошли чуть дальше по ангару, и там она попросила техников сдёрнуть чехол с небольшого истребителя.
  
   - Позвольте представить: легкий перехватчик Эта-2 "Актис". Производитель - Инженерные Системы Куата. Очень компактная модель - шесть на четыре с-половиной и на три метра. Экипаж - пилот и астродроид. Самая скоростная машина из тех, что у нас есть. Вооружение - по две лёгких лазерных и ионных пушки.
  
   - Сколько их у вас?
  
   - Четыре эскадрильи. Все возьмёте? - Джасмиль послала молодому человеку свою улыбку.
  
   - Естественно, - Викт улыбнулся в ответ.
  
   - Так, а во-он там, - Джасмилль махнула рукой, - стоят бомбардировщики ВТL/B. Правда, их всего одна эскадрилья осталась - разбирают быстро.
  
   - Вот и я возьму, - подтвердил джедай.
  
   - Что-нибудь ещё?
  
   - Два челнока типа "Каппа", шесть челноков типа "Ню". Найдётся?
  
   - Это не проблема.
  
   - Отлично. Тогда... отправляйте всю технику на площадку фортресс-четыре-семнадцать.
  
  ***
  
  
  
   Асока шла рядом с тви'лечкой, пытаясь разговорить мастера.
  
   - Вы, наверное, волнуетесь за мастера Воса?
  
   - Да. Учитель много значит для меня.
  
   - А... почему вы продолжаете называть его учителем? Вы ведь давно уже рыцарь... даже мастер-джедай?
  
   - Вырастешь - поймёшь. Вот увидишь, что и ты будешь продолжать звать своего учителя - учителем даже тогда, когда перестанешь быть его падаваном.
  
   - Наверное, - неуверенно ответила девочка. После чего, помолчав, спросила, - Вы не хотите лететь на это задание?
  
   - Нет. Я бы хотела отправиться на поиски учителя.
  
   - Знаете, - Асока ободряюще улыбнулась, - я бы наверное, не послушалась Совета... но потом - сам учитель бы меня отругал.
  
   Тут им навстречу попалась группа джедаев, которые что-то горячо обсуждали, и они прервали разговор.
  
   - Что случилось? - твилечка остановила одного из джедаев.
  
   - Только что по Голонету сообщили - Сепаратисты атаковали Джентис. Силами вторжения командует Гривус... Извините, я спешу.
  
   - Хатт! А мы пять дней искали его в районе Орд Мантелла! Опять разведка просчиталась! - возмущённо пробормотала Секура.
  
  ***
  
  
  
   Спасательная капсула на огромной скорости неслась к поверхности планеты. Внутри царил мрак, но пустой она не была: в этой тьме горели красные глаза боевых дроидов - самых совершенных из них. И только одна пара глаз выделялась своим ярким, золотым цветом.
  
   Когда-то его звали Кимаен джай Шилал. Очень... давно. Он был отважным воином на своей планете, боровшейся против захватчиков. Когда он был маленьким, он часто слушал рассказы отца о Республике и джедаях. Он думал, что они придут на помощь. Вот только он ошибался. Никто не пришёл. А потом его отец погиб. Юный калишец взял винтовку и принялся мстить. Убивать врагов. И там, на войне, он встретил свою любовь - Рондеру лидж Каммар. Они стали сражаться вместе. Они убили стольких из них, что народ Кали почитал их наравне с богами. А потом... Потом она умерла.
  
   Он продолжил мстить, и его воины, шедшие за ним, пересекли космос и обрушились на родной мир его врагов. Вот только...
  
   Его предали. Джедаи - он видел одного незадолго до аварии. Они были недовольны его войной, и встали на защиту его врагов. Он едва не погиб в крушении шаттла... и лучше бы это было так. Плавая в колбе, полной бакты, лишённый рук, ног, с ошмётками тела и практически без лица, оплетённый сотнями трубок и проводков, он мечтал только о том, чтобы умереть. У него почти не осталось воспоминаний об этом времени, но он помнил лица своих родственников там, за стеклом... Он же не хотел жить - ибо сражаться он не мог, не мог даже отомстить, и это было поистине невыносимо - но его жалкое существование поддерживали против его воли. Затем... ему сделали предложение - и он согласился.
  
   Теперь его имя - Гривус. Генерал Гривус. Главнокомандующий Армией Дроидов КНС. Киборг. Дюраниевый корпус, напоминавший своей формой древних боевых дроидов Кратов и способный выдержать выстрел из лазерной пушки истребителя. Руки имели сдвоенные суставы и могли разделяться на четыре трёхпалых верхних конечности, в каждой из которых он способен держать оружие. Его нижние конечности оснащены когтями и репульсорами на голенях, чтобы дать ему способность перемещаться по вертикальным плоскостям. Как и было обещано, Гривусу оставили его собственные глаза, только слегка модифицировав их, чтобы приспособить к новым возможностям. Его лицом стала маска, которая напоминала его собственную, сделанную из черепа мьюмуу - единственное, что осталось у него от отца. Его мозг был модифицирован: увеличена скорость реакции, некоторые воспоминания были стёрты; учёные изменили его психику, сделав ещё более отважным и жестоким.
  
   - Приготовиться к столкновению! - скомандовал он своим верным воинам - "Магнастражам". Эти дроиды серии IG были венцом творения компании "Лаборатория Холован". Самообучающиеся эвристически программируемые боевые дроиды. Правда, базы данных у них были ни к хатту, поэтому Гривус стёр все данные, заново обучив их - самолично. Дроиды получили грозное оружие - электропосохи из фрика, некоторые имели встроенные в руки бластеры, наподобие В-2. Их закутанные в плащи силуэты напоминали ему о Извошра - воинах и полководцах, сражавшиеся под его началом во времена Хакской Войны. На языке калишцев их название значило "элита".
  
   И они оправдывали это название: с момента начала войны его телохранители уничтожили уже восемь джедаев, а клонов, этих мясных дроидов - без счёта.
  
   Один из дроидов В-1, бывших на борту капсулы, сообщил:
  
   - Генерал, корабли вышли на орбиту Джентиса. Войска готовы к десантированию!
  
   - Начать высадку! Мы уничтожим оборону противника, и расчистим путь десантным баржам!
  
   В этот момент капсула ударилась о землю, а затем, пропахав канаву, врезалась в стену здания.
  
   - Вперёд!
  
   Магнастражи открыли люк и кинулись вперёд. Гривус последовал за ними.
  
   - Ваша цель - платформы номер два и три. Я займусь первой! Группа три, ваша задача - генератор щита.
  
   Дроиды ускорились и исчезли в ночной темноте. Она не была для них помехой - впрочем, как и для генерала.
  
   Гривус буквально летел вперёд, к виднеющимся невдалеке укреплениям. С них уже стреляли - турболазерные болты летели вверх, в небо, туда, где уже виднелись силуэты десантных барж Торговой Федерации: атака на планету началась.
  
   Планета Джентис располагалась в секторе Аноат, что во Внешнем Кольце, и была родиной угнотов - свинорылых карликов-гуманоидов. Угноты трудолюбивы и верны, а их общество промышленно развито. Сама планета богата минеральными ресурсами, на ней множество шахт и заводов. Отличное приобретение для КНС: как планета, так и сами её жители - заводы по производству дроидов нуждаются в рабочих. Или - в рабах. Для него это несущественно.
  
   Гривус достиг стены и с лёгкостью стал карабкаться наверх. Он уже видел первую орудийную турель, на которой восседали три угнота, в касках и подобии военной формы. Морды их были слабо освещены, но генерал чуял их страх. "Сейчас вы умрёте". Сверкнули активированные световые мечи.
  
   Граф Дуку обучил его этому искусству, и теперь, владея этим смертоносным оружием, он был поистине непобедим. Взмах меча - и перерубленные стволы орудий падают вниз. Взмах второй руки - и двое угнотов лишаются своих голов. Третий что-то верещит, и тянется к бластеру - но у него нет шансов.
  
   Гривус прыгает выше, на стену. Слева и справа от него "магнастражи" уничтожают остальные расчёты орудийных турелей. Внизу же - паника. Из казарм выбегают вооружённые угноты, а из дальних ангаров показались силуэты шагающих танков.
  
   Писк входящего сообщения возвестил, что третий отряд достиг своей цели.
  
   - Генерал Гривус - десантным судам: планетарный щит нейтрализован. Начинайте высадку в намеченных точках.
  
   Гривус пригнулся - и прыгнул вперёд. Его полёт окончился прямо в толпе солдат, разметав их и посеяв ещё большую панику. Взмах мечей - и ближайшие угноты падают, разрубленные напополам. Один успевает пригнутся - чтобы умереть на мгновение позже. Нога генерала, оснащённая когтями, сбивает того с ног, а затем острые когти с лёгкостью впиваются в череп и кости, буквально срывая лицо с головы. Дикий, пронзительный визг на секунду перебивает все другие звуки, тут же сменяясь бульканьем. Рывок вперёд - и первый танк падает наземь: ничто не может противостоять световому мечу, и одна из его ног перерублена. Второй меч, совершив замысловатую дугу, пробивает броню и рассекает реактор машины. Прыжок - и за его спиной гремит взрыв, испепеляя в плазменном вихре незадачливый экипаж...
  
   За спиной Гривуса приземлилась первая баржа.
  
   - Тактическая группа Аркус, ко мне. Я поведу наступление на административный центр. Вслед за центром падёт и планета. Эти создания - никудышные воины.
  
   Шаг, шаг, ещё шаг. Всё новые и новые угноты падают сражённые. И даже танки не могут остановить его. А за его спиной вырастают колонны боевых дроидов. И вот, враг начинает бежать. Дроиды безжалостно подавляют сопротивление. Это правильно - остальные будут покорны, если выбить самых смелых. Вскоре на площади не осталось никого.
  
   - Сэр, периметр зачищен, - доложил В-1, высунувшийся из ААТ.
  
   - Продолжайте выгружать транспортники. Направить основные силы в центр города. Сопротивление сломлено. Захватить все основные источники энергии. Население взять в плен. Убивать лишь тех, кто оказывает сопротивление. Я решу, что с ними делать, после переговоров с неймодианцами и джеонозианцами...
  
   Рассвет застал город в необычном пейзаже: улицы наводнили боевые дроиды, колонны пленных стекались в лагеря, дроиды на спидерах приглядывали за всем этим с высоты. В некоторых местах поднимались клубы дыма - догорала угнотская боевая техника. И как венец - боевые корабли КНС в небе и корабли-шары Торговой Федерации на поверхности.
  
   В одном из них проходило совещание победителей. Гривус отчитывался перед неймодианцем Лутом Равейном и двумя джеонозианскими представителями.
  
   - Благодаря моему безупречному планированию, мы захватили планету с минимальными потерями среди местного населения, и незначительным уроном производственному оборудованию, - Гривус с превосходством глянул на собеседников, - Насколько я понимаю, угноты - исключительно способные рабочие.
  
   - Есл'и в'ерить слухам, ген'ерал Гр'ивус. М'еньше двадцат'и проц'ентов урона сборочн'ым заводам и шахтам по добыч'е ископа'емых, - сообщил неймодианец.
  
   - А местное население? Их здесь больше, чем нужно. Джеонозийцы предпочитают, чтобы машины строили машины.
  
   Один из джеонозийцев прострекотал, и протокольный дроид прилежно перевёл:
  
   - Герцог Погль заберёт всех ненужных вам угнотов. Мы найдём им иное применение.
  
   - Некоторое количество угнотов может понадобится для переоборудования заводов под нужды джеонозийцев. А потом - они станут бесполезны, - Лут Равейн развёл руками.
  
   - Разве что в качестве примера для других, - Гривус произнёс это совершенно спокойно, но остальные ощутимо вздрогнули.
  
  ***
  
  
  
   Прибыв на корабль, я отдал соответствующие распоряжения. Пришлось в темпе сгружать часть тяжёлой техники и половину "Лавин", иначе новые птички просто не влезли бы к нам на борт. Пока суд да дело, прибыли ARK-и, бомбардировщики... как их там звали повстанцы? А, точно, "Y-крыл" - хотя крыльев-то у него и нет. А ещё - "Эты". Машинка хреновая, если честно - ни мощных пушек, ни дефлекторного щита - но скорость - скорость запредельная. Как перехватчик сгодится.
  
   В общем, работы было много. Пока распихали их по ангарам, пока загрузили запчасти и расходники для них - пару часов провозились. Отдав команду выйти на орбиту, я отправился на поиски Асоки. Она нашлась в тренировочном зале.
  
   - Тренируешься?
  
   - Да, учитель.
  
   - А где мастер Секура?
  
   - Учитель, она, едва мы прибыли на корабль, скрылась в своей каюте и до сих пор не выходила. Я чувствую, что ей... плохо. Я пыталась поговорить, но у меня ничего не вышло, - девочка развела руками, - Может, у вас лучше получиться?
  
   - Вот же... Ладно, попробую поговорить.
  
   Оставив ученицу тренироваться, я направился на поиски Айлы. Найдя нужную каюту, я деликатно постучался.
  
   - Мастер Секура?
  
   - Да.
  
   - Можно войти?
  
   - Конечно.
  
   Войдя в комнату, я обнаружил тви'лечку, сидящую на полу, в позе медитации. Молча опустившись рядом с ней, я выдержал небольшую паузу, после чего, кашлянув, начал:
  
   - Я чувствую, вы расстроены. Могу ли я чем-то помо...
  
   Но тут она открыла глаза и как-то зло ответила:
  
   - Это вас Шаак Ти попросила со мной поговорить? Так я не нуждаюсь в вашей помощи!
  
   Я несколько удивился такой ей реакции, но тут она снова прикрыла глаза, после чего начала говорить уже более спокойно:
  
   - Простите меня, рыцарь Викт. Вы не виноваты в случившемся, а я... Я поддалась эмоциям. На мгновение. Оно уже прошло.
  
   - Я же говорю, что понимаю вас.
  
   - Не понимаете... Мой учитель... Он так много сделал для меня! Я должна была отправиться за ним, найти, заставить образумиться! Меня бы он послушал...
  
   - А Совет?
  
   Секура резко встала, и начала ходить взад-вперёд по небольшому пространству каюты.
  
   - Совет... Совет строжайше запретил мне следовать за ним! "Твой долг джедая превыше личных обязательств", - Айла передразнила кого-то из членов Совета джедаев, - Они... они не понимают! Учитель Вос вернул меня к Свету, когда я оступилась... И я должна сделать то-же самое для него!
  
   Закончив тираду, она остановилась у дальней стены, обхватив себя руками, и едва не плача - её лекку заметно вздрагивали.
  
   "Вот же ж... Женщины. Никогда я вас не понимал, и не пойму. И вообще, это опасно для мужской психики - понимать женщин... Ладно, шутки в сторону. Словами тут явно не поможешь, Секура всё равно на нервах, и успокаиваться явно не собирается. А успокоить её нужно. Ну, и что мне теперь делать? Думай, джедай, думай!"
  
   К счастью, через пару секунд в моей голове нарисовался один вариант. Взвесив все "за" и "против", решил, что хуже точно не сделаю. Хмыкнув, я поднялся и сделал шаг к стоящей ко мне спиной тви'лечке. В моём арсенале осталось последнее средство... "Обнимашки! Да здравствуют обнимашки!" Ну а что, с Асокой прокатило пару раз, должно помочь и тут - принцип-то тот же.
  
   Аккуратно, но решительно развернув её за плечи, я притянул её к себе, осторожно приобнимая одной рукой, в второй - начал поглаживать по голове и лекку, одновременно Силой посылая успокаивающие волны.
  
   Вначале она замерла как каменная, ладони её рук упёрлись мне в грудь, но, через пару мгновений, она неожиданно расслабилась и плотнее прильнула ко мне, уткнувшись лбом в моё плечо. Я же продолжал поглаживать ей, бормоча нечто вроде: "Тише, тише... успокойся... Всё наладится", и другую подобную лабуду. Тут даже не смысл важен, главное интонация.
  
   Постепенно она перестала вздрагивать, дыхание выровнялось. Используя Силу, я потянулся к ней, и почувствовал, что ей становится лучше. "Ну и ладненько".
  
   Так, а это ещё что за...
  
  ***
  
  
  
   Айла, ошарашенная действиями человека, замерла в объятьях Викта. Первым её желанием было отстраниться, вырваться из его рук, однако, неосознанно потянувшись к Силе, она ощутила волну тепла и заботы, исходящую от него. Это ощущение... она не испытывала его очень давно, но и тогда это была бледная тень того, что она чувствовала и ощущала сейчас. Но... Ей не хотелось его прерывать, наоборот: всё это было так притягательно, так успокаивающее...
  
   Внезапно её тело стало реагировать совсем не так, как прежде. Сердце забилось чаще, ей стало жарко, мысли путались... Прикосновения ладоней джедая вызывали приятные мурашки по всему телу.
  
   "Что... Что со мной?"
  
   А пока разум пытался понять, что же происходит, её тело начало жить собственной жизнью: она теснее прижалась к человеку, её руки скользнули по его груди вверх, медленно прошлись по его шее, а затем - обхватили его голову, притягивая его ближе. Их губы встретились в поцелуе...
  
  ***
  
  
  
   Райо спустилась по ступенькам трапа аэрокара, который доставил её прямо к порогу дома её семьи, и тут же попала в объятья отца.
  
   - Дочка, как же я рад тебя видеть! - Грэхем подхватил её на руки и закружил. Девушка рассмеялась.
  
   - Па-апа, поставь меня на землю!
  
   - Ещё чего! Сколько мы не виделись? Пол-года? Нет, больше!
  
   - Грэхем, поставь мою дочку на место!
  
   - Слушаюсь! - шутливо отозвался панторанец, - Идёмте в дом!
  
   Райо наконец смогла обнять свою мать.
  
   - Райо, детка, я так горжусь тобой. Знаешь, - Риот Чучи взяла её под локоть и повела в сторону гостиной, - большинство из членов Ассамблеи, что раньше сомневались в тебе, теперь высказываются в твою поддержку. Твоя речь в Сенате вызвала большую волну воодушевления. Но... Ты уверена в своих действиях?
  
   - Полностью, - кивнула Райо, - Это было взвешенное решение, и теперь я не отступлю.
  
   - Ну и отлично. Кстати, у нас завтра званый ужин, будет много гостей, и я бы хотела поговорить с тобой о кое-чём важном...
  
   - Хорошо.
  Глава 27
  Не моли о любви, безнадежно любя,
  
  
  Не броди под окном у неверной, скорбя.
  
  
  Словно нищие дервиши, будь независим.
  
  
  Может статься, тогда и полюбят тебя.
  
  
  (Омар Хайям).
  
  
  
  ***
  
  
  
   Единственное, что я сейчас понимаю - это то, что я вообще ничего не понимаю. "Какого?!..." И пока тело пребывало в крайне заторможенном состоянии - левая рука-протез замерла чуть повыше талии девушки, тогда как правая - на одном из лекку, а губы машинально отвечали на поцелуй тви'лечки, мысли неслись галопом.
  
   "Хатт, хатт, хатт! Что сейчас вообще происходит, как это получилось и что делать дальше?". Ну, с первым всё ясно - меня целует... Целует!... Айла, мать её за ногу, Секура, и я бы сказал, вполне уверенно целует, с огоньком. У меня не такой уж и большой опыт в этом деле - во всяком случае, никаких извращений - а учитывая тот факт, что Викт (тело) обладает лишь скромными теоретическими познаниями в этом вопросе, и напрочь был лишён практики... Чуток плюс ничего, делённое на два. Итого - я практически девственник. А вот мастер Секура, кажется, более продвинута в этом вопросе...
  
   Теперь вопрос намба ту: какого хрена она на меня кинулась? Чего я сделал такого, что она так возбудилась? Стоп. Возбудилась. "Ой, дурак, ой дура-ак!" Двойка тебе, Микоре Викт, по ксенобиологии! Ну-ка, что там было? "Две наиболее заметные особенности тви'леков - широкий спектр окраски кожи и пара отростков на голове. Отростки, также называемые "лекку", начинаются от затылка и содержат часть мозга тви'леков. Отростки выполняют различные функции в повседневной жизни тви'леков, в том числе накапливая жир и являясь эрогенными зонами". Мать её так, а я то как раз по ним её и поглаживал... не удивительно, что она отреагировала вот так.
  
   Стоп-стоп-стоп, она же должна сейчас с Фисто крутить роман? Ну да, битва за Камино уже произошла, а ведь именно там у них всё и началось. Вроде как их истребители сбили, и они рухнули в воду. Вот наш улыбчивый наутоланин и спас ей жизнь, делая ей искусственное дыхание, пока они плыли под водой. Если так, то я в растерянности - в таком случае даже мои действия не могли привести к такому результату. А вот если этого эпизода не произошло - то я в глубокой заднице. Нет, Секура, конечно, горячая штучка, и в других обстоятельствах я бы, наверное, воспользовался моментом, но...
  
   Чучи.
  
   Мысль о панторанке окончательно отрезвила меня. Моё тело, тем временем, начало совершать опасные телодвижения. Левая рука сползла уже на уровень талии, и неуклонно двигалась ниже, а правая вновь начала поглаживать лекку джедайки. Впрочем, и её руки начали совершать не совсем уместные движения. И при этом мы всё ещё целовались! "Блин, пора это прекращать - у джедаев дыхалка развита хорошо - но не настолько же?". Оторвавшись от её губ, я осторожно взял Айлу за плечи и мягко отстранил от себя. Она открыла глаза - но взгляд поначалу был слегка туманным и рассеянным. Однако, и она пришла в себя.
  
   - Э-м, мастер Секура... Спасибо можно было сказать и по другому. Вы... несколько увлеклись.
  
   Джедайка после этих слов сделала шаг назад, отстраняясь от меня.
  
   - Простите, рыцарь Викт. Собственные эмоции удивили и меня.
  
   "А уж как они удивили меня".
  
   - Знаете, - Айла тряхнула головой, - В лекку тви'леков хранятся самые глубокие воспоминания. В нас, девочек, едва ли не с молоком матери впитываются нормы легкого поведения. Считается, что мы годимся лишь для роли рабынь, игрушек, избалованных принцесс!... Несмотря на годы обучения в Ордене, мне так и не удалось избавиться от таких вот воспоминаний и рефлексов.
  
   - Ну, тут уж ничего не поделаешь.
  
   - Да. Приходится с этим мириться. Но для вас всё это, должно быть, очень странно. Я ещё раз прошу...
  
   - Не стоит извиняться, мастер Секура. В этом есть и моя вина.
  
   Девушка вздёрнула бровь.
  
   - И какая же?
  
   - Нужно было внимательнее слушать лекции по ксенобиологии, - я развёл руками.
  
   Тви'лечка недоумённо на меня посмотрела, а затем расхохоталась, проводя рукой по лекку.
  
   - А, вы имеете в виду это... Соглашусь, что это был ваш промах. Однако не могу сказать, что мне... не понравилось, - Айла улыбнулась, - Кроме того, вы, кажется, переборщили с Силой.
  
   - Ну да, - согласился я.
  
   - Что ж... пожалуй, я пойду.
  
   - Э-м, идти то нужно как раз мне. Вы-то в своей каюте.
  
   - Ой, и правда.
  
   - Ну тогда я пойду. Да... ждём вас в командной рубке - нужно обсудить наше задание.
  
   Я уже достиг двери, которая распахнулась передо мной, и собирался выйти в коридор, когда голос Секуры заставил меня остановиться и обернутся.
  
   - Микоре, - тви'лечка стояла спиной ко мне, что-то разглядывая в своих руках.
  
   - Да.
  
   - А вам... понравилось?
  
   Тяжкий стон едва не вырвался из моего горла. "Да ёб твою мать... Женщины, чтоб вас всех".
  
   - Знаете, в других обстоятельствах... Я был бы готов зайти куда дальше. Но... я не хочу пользоваться вашей слабостью, - ответил я и поспешил уйти. От греха. Как там говорят? "Дух крепок, но плоть слаба?". Если мы продолжим в том же духе, боюсь, мне потом будет очень стыдно перед Райо.
  
  ***
  
  
  
   Шаак Ти задумчиво смотрела на карту-голограмму.
  
   - Как думаете, мастер Йода, Айле удастся смириться с этим?
  
   - Трудно будет, трудно. Печальные новости ранят, джедаи - не исключение. Однако, не сидели сложа руки вы, магистр Ти.
  
   Тогрута вопросительно посмотрела на Йоду.
  
   - Поручили вы присмотреть за ней джедаю юному? - зелёный гранд-магистр шевельнул ухом.
  
   - Вы правы, магистр. Я надеюсь, Викт сможет ей помочь. Очень надеюсь.
  
   - Да пребудет с ними Сила, - заключил Йода.
  
  ***
  
  
  
   Когда "Акаги" вышел на орбиту Корусанта, пришло время обсудить наши действия. Мы собрались на командном пункте БДК, вокруг тактического стола.
  
   Так как Секура не проявляла особого энтузиазма по части командования, я решил взять "бразды" правления в свои руки. "Собственно, чего резину тянуть?" Я вывел на проекторе нужный участок карты, и стал объяснять задачу для всех остальных.
  
   - Итак, наш курс будет следующим. Сначала мы летим на Кореллию, там подберём двух пассажиров. Следующая наша цель - Бестин. Там к нам присоединиться ещё один джедай.
  
   - Сэр, на это уйдёт примерно шесть часов. Два часа до Кореллии, ещё четыре - до Бестина. Плюс, время на посадку пассажиров, - пояснила Сумераги.
  
   "Ну да, полетим по проторенной трассе, тут всё известно, рассчитать время полета, зная исходные данные, можно даже в голове".
  
   - Нормально. После этого мы, собственно, и приступим к выполнению нашего задания. Нам необходимо обнаружить следы пропавших конвоев, а также тех, кто на них нападает. Первый лейтенант Ли Норьега, на вас - разработка плана патрулирования. У нас есть двадцать четыре единицы новеньких ARC-170, и в качестве ударной силы - эскадрилья бомбардировщиков. Думайте, что из этого можно вылепить.
  
   - Есть, сэр. Сейчас же этим займусь, - девушка козырнула.
  
   - Отлично, - повернувшись к Лихтендалю, я махнул рукой:
  
   - Первый лейтенант Цери, командуйте.
  
   - Принято, сэр.
  
   Пройдя несколько шагов по направлению к носовой части рубки, он оказался рядом с ямами управления, после чего атоанец начал раздавать команды:
  
   - Внимание! Начать подготовку к прыжку! Навигация, расчёт курса до системы Кореллия! Все по местам!
  
   Через несколько минут звёзды на обзорных экранах слились в один бесконечный поток.
  
  ***
  
  
  
   - Генерал, мы достигли Кореллии, - сообщил Лихтендаль.
  
   Стоя на мостике, я наблюдал за картиной, раскинувшейся на обзорных экранах. Кореллия. Собственно, мы вошли в систему уже десять минут как, однако до планеты ещё оставалось довольно далеко. Местные власти ужесточили правила полётов, небезосновательно опасаясь нападений со стороны Сепаратистов, и теперь корабли выходили из гиперпространства не на границе гравитационного колодца, как обычно, а много дальше. Любой корабль, попытавшийся нарушить это правило, был бы немедленно уничтожен. Полагаю, пара таких инцидентов таки произошла, пока до всех не дошло, что всё это - серьёзно.
  
   Конечно, Кореллианцы выкинули серьёзный фортель, выйдя из состава Республики - этот процесс инициировал сенатор Гарм Бел Иблис - в качестве протеста на создание ВАР и флота, а также втягивания Республики в войну. Но на это было всем плевать - политика - политикой, а контракты -контрактами. На верфях Кириса, астероидного пояса на границе системы, продолжали сходить всё новые и новые корабли - корветы CR-90 и фрегаты DP-20, в том числе - и для Республики. "Кореллия-Стар-Драйв" дорожила своей репутацией, да и корабли были неплохие.
  
   Впрочем, никто на полном серьёзе не отпустил бы Кореллию. Это был скорее демонстративный ход, нежели реальный. Однако, это было здесь в норме. В смысле, "противостояние" Кореллии и Корусанта. Ну прямо как у нас - Москва и Санкт-Петербург. У обоих мания "величия". Вроде бы люди их колонизировали одновременно, обе планеты были ключевыми членами той сборной солянки, которая, собственно, и основала Республику двадцать пять тысяч лет назад. Вот с тех пор и пошло. Корусант гордится, что именно он - столица Республики, а Кореллианцы кичатся первыми гиперпространственными торговыми маршрутами, и исключительностью своей системы, которая, как полагают многие, была создана искусственно Небожителями более ста тысяч лет назад. Похоже на правду. В системе пять планет, и один астероидный пояс. И все планеты - обитаемые. Чего естественным путём быть просто не может.
  
   Насколько я помню, Кореллии всё же пришлось вернуться в Республику, так как КНС, недовольная поставками боевых кораблей, напала на них. Правда, огребли они по самое нехочу. Флот Кореллианской системы состоит из более чем пяти тысяч боевых кораблей разных классов, в том числе - два десятка так называемых "Кореллианских Линкоров" - трёхкилометровых тихоходных посудин, с мощной бронёй и буквально ощетинившихся орудиями различных калибров. Число истребителей не поддаётся исчислению, но не менее десяти тысяч.
  
   Такой огромный флот обусловлен тем, что Кореллия являлась торговым центром и из-за менталитета искателей приключений, который есть у большинства корелианцев, система стала раем для контрабандистов, а кореллианцы прослыли лучшими из них. Вот для обеспечения безопасности на торговых маршрутах и были созданы все эти корабли. Есть даже небольшая организация джедаев, Кореллианская, действующая отдельно от Ордена Джедаев, и занимающаяся поддержанием порядка на Кореллии.
  
   К нам подошла Айла Секура.
  
   - Рыцарь Викт, я связалась с мастером Толмом. Их челнок уже на подлёте к нам.
  
   - Вот как? Тогда поспешим в ангар, встретим их...
  
   Едва небольшой челнок неизвестной мне марки влетел в ангар БДК, я почувствовал, что гости у нас не простые. Впечатляющие, я бы сказал.
  
   И если первый из них, Джон Толм - человек лет шестидесяти, с сединой в волосах и шрамами на лице просто производил впечатление, то вот вторая... От неё прямо-таки веяло Силой. Х-м, нет, не так. Силой. По сравнению с ней я - как игрушечный детский грузовичок, стоящий рядом с карьерным "Белазом". Ну, или же, если использовать местные мерки - как "Тысячелетний Сокол" по сравнению с СЗР "Палач".
  
   Впрочем, и вид у неё был необычный. Высокая - около двух метров, с коричневато-зелёной кожей, почти похожая на человека - если бы не толстые волосы, спускающиеся до пят коричневыми завитками, отсутствие носа как такового, пронзительные жёлто-зелёные глаза... и, чего греха таить, шикарная грудь размера эдак третьего, а то и четвёртого.
  
   - Учитель Толм! - поприветствовала мужчину тви'лечка, - Я рада вас видеть.
  
   - Айла. Нам нужно поговорить, - джедай взял её под руку, и они отошли в сторону, о чём-то тихо переговариваясь.
  
   Вздохнув, и , переглянувшись с Асокой, я выступил вперёд.
  
   - Приветствуем вас, мастер Тра'Саа.
  
   - Рада знакомству, рыцарь Викт. А это, должно быть, ваш падаван?
  
   - Да, это Асока. Асока Тано, - пояснил я.
  
   - Полагаю, - нети улыбнулась, - Айла сейчас занята... так что мной придётся заняться вам. Какие у нас планы?
  
   - Сейчас вылетаем на Бестин, там мы должны подобрать Ан'ю Куро...
  
   - Я бы посоветовала вам не называть её так.
  
   - Почему? - удивилась Асока.
  
   - Она... несколько странная, и чересчур рьяно следует Кодексу Джедаев... точнее, следует тому, как она его понимает. Поэтому, она и отказалась от своего имени, и с тех пор её называют не иначе как Тёмная женщина.
  
   - Вот как? Забавно.
  
   - Да, это несколько... эпатажно, не спорю. Однако, это не отменяет того, что она очень могущественный джедай, и обладает многими способностями Силы, которые необычны для большинства других джедаев. Например, такие как искажение света вокруг себя, чтобы стать невидимкой, даже прохождение сквозь твердые объекты. Кроме того, она способна телепортироваться через Силу.
  
   - Телепортироваться? - я слегка прифигел от такого пояснения, да и Асока тоже. - Это вообще возможно?
  
   - Сила не имеет границ, - туманно ответила нети. - А теперь, пожалуй, я хотела бы отдохнуть.
  
   - Конечно. Асока, проводи мастера Саа до её каюты.
  
   - Да, учитель!
  
   Я же отправился к лифтам, дабы попасть на мостик. По дороге меня посетили не совсем радостные мысли. "Что-то мне не по себе. Такую компанию вряд-ли собрали бы для простого дела; видимо, намечается большая задница. А для чего ещё собирать одарённых такого калибра?"
  
  ***
  
  
  
   Дамасса Лонгстар важно восседала на мостике своего крейсера, лениво наблюдая за картиной, раскинувшейся в ближайшем к кораблю космосе. А посмотреть было на что: полдюжины транспортников безжизненно болтались в пространстве, вокруг них сновали истребители и парочка корветов из её отряда. С помощью проекторов притягивающего луча они шустро собирали контейнеры, которые отцепляли пираты из абордажной команды.
  
   - Шевелитесь, раззявы! Времени мало. Собирайте всё, что можно! -повелительно скомандовала зайгеррианка.
  
   - Капитан, в наши трюмы всё это добро не влезет! - отозвался Антратх Рёку, капитан одного из транспортников типа HCT-2001, "Банана".
  
   - Тогда уничтожить всё, что не сможем подобрать!
  
   - Дамасса! Что делать с пленниками? - перед ней появилась голограмма Нивы Муурхерт, капитана второго рейдера, вооружённого транспортника типа YV-929.
  
   - Есть стоящие экземпляры? Смазливые твилечки, женщины?
  
   - Никак нет, босс. Пара республиканских офицеров, да мясные дроиды. С десяток гражданских, из экипажей.
  
   - Тогда ты знаешь, что делать. За борт их!
  
   - Как скажешь, босс...
  
   Когда рейдеры закончили своё грязное дело, Дамасса скомандовала:
  
   - Истребителям вернуться в ангары. Джарлок!
  
   - Да, босс?
  
   - Открывай огонь. Я хочу, чтобы здесь остались одни обломки.
  
   - С удовольствием!
  
   Пока орудия крейсера разносили транспортники в клочья, Лонгстар удовлетворённо откинулась на спинку кресла, закинув руку за голову и почёсывая один из костяных наростов на голове. Происходящее доставляло ей удовольствие, и это было не удивительно: зайгеррианцы были известны своей долгой историей, связанной с насилием, войнами и работорговлей, которое они рассматривали как естественный порядок жизни. Из-за любви к этим трём вещам, зайгеррианцев боялись и недолюбливали по всей Галактике, но им самим было плевать.
  
   Лет двадцать назад, влиятельные представители расы создали мощную гильдию работорговцев, распространившуюся по многим мирам Внешнего Кольца. Отец Дамассы, Сар Лонгстар, был одним из них. Но... Орден Джедаев уничтожил гильдию работорговцев, и оскорблённые зайгеррианцы затаились на родной планете, постепенно набирая былую мощь и желая дать жёсткий ответ Республике.
  
   Когда разразилась война, зайгеррианцы, ведомые королевой Мираж Скинтел, и одержимые местью Республике, заключили союз с Конфедерацией Независимых Систем, возглавляемой графом Дуку, в надежде расширить и закрепить их недавно возрождённую империю работорговцев. Сепаратисты с радостью приняли их предложение, снабдив взамен техникой, кораблями, истребителями. А самое главное - информацией.
  
   И теперь её отряд промышлял на республиканских путях сообщения, грабя - и заодно уничтожая - военные конвои, в которых всегда находилось что-нибудь ценное. За исключением, разве что, рабов.
  
   - Босс, пора сваливать!
  
   - Да, ты прав. Пусть этот умник Старвинд вырубает свою хренотень. Курс - на базу!
  
  ***
  
  
  
   Добравшись до Бестина, мы в темпе приняли на борт шаттл с Тёмной женщиной - которая, на минутку, оказалась хоть и смуглокожей, но блондинкой. Блондинкой, мать её! После этого троица наших гостей, плюс Айла, уединились, обсуждая что-то своё. Видимо, ту информацию, что каждый успел нарыть. Меня они не пригласили, но и хрен с ними. Не хочется лезть во всю эту разведывательно-диверсионную хрень.
  
   Поэтому, мы с экипажем делали свою работу. По плану, составленному Сумераги, мы выстроились в боевой порядок, и начали прочёсывание близлежащих систем. Благо, две эскадрильи АRC-170 охватывали большой промежуток пространства. Акаги следовал в центре построения, а слева и справа - по одной эскадрильи. У этих машин прекрасные сканеры и радары, плюс, гипердвижки и автономность в пять суток. Конфетка, в общем.
  
   Эскадрилья "Y-крылых" бомбардировщиков была наготове; пилоты, что называется, буквально не вылезали из кабин, дабы вылететь, едва это понадобится. Впрочем, и пилоты перехватчиков "Эта-2" были в том же положении. Им придётся защищать корабль, случись что.
  
   Мы с Асокой ничего не могли поделать с этой ситуацией, поэтому... пошли тренироваться. Самое паршивое дело - ждать, да догонять, так хоть время убьём с пользой.
  
   Наша тактика принесла успех уже на исходе первого дня патрулирования: один из "Арков" засёк поле обломков в необитаемой системе, и мы все рванули туда. Впрочем, все прекрасно понимали, что уже поздно.
  
   Когда "Акаги" вынырнул из гипера, мы начали принимать тяжёлые истребители на борт. Следует дозаправить их, да и пилотам дать отдых. Все-таки сутки в не совсем удобных креслах, в тесноватых кабинах - это слишком даже для клонов. Им то самим, конечно, плевать, но не мне.
  
   А пока - мы наблюдали на обзорном экране картинку с нескольких челноков, которые мы послали на место гибели конвоя.
  
   - Учитель, кто мог сделать такое? - Асока ощутимо вздрогнула, когда на экране мелькнули заледеневшие трупы, вероятно - из экипажей транспортников.
  
   - Пираты, - коротко ответила за меня Айла Секура.
  
   - Кажется, мы нашли один из пропавших конвоев. Судя по количеству и структуре обломков, это PQ-17ВА5. Точнее, то, что от него осталось. Где-то здесь гравитационный проектор выбросил их в реальное пространство. Все каналы были забиты помехами, и они не смогли даже сообщить о случившимся. На них сразу же нападают, и забирают всё. Многие контейнеры просто пропали. А что не могут забрать - то уничтожают. Корабли, экипажи... - задумчиво пробормотала Ли Норьега.
  
   - После этого в наших войсках возникает острая нехватка припасов, в том числе и бакты, - нахмурился Толм.
  
   - Подобная стратегия - неотъемлемая часть войны. Нарушить снабжение противника - значит ослабить его возможность атаковать, или удерживать захваченное, - для меня это было вполне естественно. Партизаны Великой отечественной гарантируют.
  
   - Похоже, налётчики базируются на одной из ближайших планет. Это даёт им большое преимущество в их тактике. Кроме того, где-то же им нужно сбывать "товар", - легкая хрипотца в голосе Тёмной женщины заставляла вздрагивать.
  
   - И в этом состоит большая проблема. Все ближайшие планеты принадлежат Республике, - ответила ей Тра'Саа.
  
   - Найти их базу будет не так-то легко. В этом районе - тысячи систем, - Асока нахмурилась, разглядывая карту.
  
   - И всё же, нам нужно это сделать. Для того нас и послали, - я вздохнул.
  
   Мы перешли из рубки в командный центр. Предстояло решить, как действовать дальше.
  
   - Учитель. Этот район входит во Вторую Секторальную Армию, ведь так, спросила тогрута.
  
   - Да, а что?
  
   - Я тут подумала... А у Сепаратистов-же тоже должно быть какое-то разделение?
  
   - Поясняю, коммандер. КНС имеет централизованное управление. Но отряды и эскадры действуют самостоятельно, постоянно перемещаются. Численность отрядов непостоянна. Это позволяет оперативно реагировать на возникающую угрозу, быстро концентрируя для ее отражения большое количество кораблей. Республике сложно реагировать на такие действия. Эти нападения на конвои - тому пример, - пояснил Жестяныч.
  
   Хотя не все понимали, зачем я таскаюсь с этим дроидом, но... кроме его полезности и забавности - "понял-понял" - я имел чисто исследовательский интерес. Эксперимент, так сказать, и он уже приносит свои плоды. Всего каких-то три-четыре месяца бесперебойной работы ООМ дроида В-1, и он уже вполне сносно общается, да и мыслит более продвинуто, чем свои собратья из КНС, которые "живут" от боя до боя в деактивированном состоянии.
  
   - Но.. Это же сложно. Управлять всем этим беспорядком.
  
   - Для дроидов это не проблема, мэм.
  
   Тёмная женщина усмехнулась.
  
   - Полезно иметь такой источник информации.
  
  ***
  
  
  
   Второй лейтенант Дюрандаль Антиллес протиснулся в рубку управления своего корабля.
  
   - Сэр, двадцать минут до выхода из гиперпространства! Все системы фрегата в норме! - мичман KМ-2-HQ7-2206 козырнул ему.
  
   - Вольно! - человек бросил взгляд на транспласталевое остекление кабины. За ним была привычная картина смазанных звёзд...
  
   Дюрандаль был родом с Корусанта. Родители его были с нижних уровней, но отцу каким-то чудом удалось наскрести кредитов, и отправить его учиться в Академию. Парень старался вовсю, понимая, что второго шанса у него не будет. Прошло три года, и он, закончив обучение восемь месяцев назад, в звании мичмана, начал свою службу в рядах пилотов Корпуса Юстиции. Со своим командиром и куратором, капитаном Исайей Тервином, он успел совершить несколько десятков полётов... А потом - грянула война. Их корвет, как и прочие, был мобилизован во Флот Республики.
  
   Поначалу Дюрандаль ужаснулся, ибо прекрасно понимал, что на этих корытах времён Гиперпространственной Войны Старка, им будет очень трудно противостоять хоть и бывшим гражданским, но всё же несоизмеримо более сильным кораблям банковского Клана и Торговой Федерации. К счастью, Республика - и джедаи - не дремали, поэтому были готовы к войне. Тысячи боевых кораблей, не уступающих противнику, наводнили космос. Однако, он продолжил службу с капитаном. Четыре месяца они, в составе эскадры, отражали атаки КНС на Хайдианском Торговом Пути, но в одном из боёв их корвет был серьёзно подбит.
  
   И вот, его мечта сбылась - его повысили в звании, и дали под командование новенький фрегат, сошедший со стапелей Куата. Человек в который раз мысленно, едва ли не облизываясь, повторил его характеристики. "Длина - двести восемьдесят два метра. Экипаж - девятьсот... клонов. Щит, который был на пятнадцать процентов мощнее щита "Консульского", и более прочный корпус - внушали уважение. Десять лёгких, но турболазерных пушек органично сочетались с двадцатью легкими лазерными пушками, делая корабль опасным противником для истребителей и небольших кораблей противника.
  
   "Вот только скорость немного подкачала, да и маневренность оставляет желать лучшего... Ну да ничего. За всё приходится платить".
  
   В данный момент, его фрегат, за номером EF-23-34Y, и который он мысленно называл "Тантема" - в честь своей матери - летел во главе конвоя из семи транспортников типа GR-75 и одного пассажирского Кореллианского Звёздного Челнока. В последнее время участились нападения на конвои, да и без этого гиперпространственные трассы не были безопасны - отребья в виде пиратов или работорговцев хватало всегда.
  
   Внезапно его внутреннее чувство, которому он уже привык доверять, буквально завопило об опасности. "Что-то тут не так". И тут, вторя его ощущениям, взвыла сирена тревоги.
  
   - Сэр, прямо по курсу - гравитационная аномалия! Выход из гипера - через пять... четыре...
  
   - Экипаж, к бою! Канониры, приготовиться к стрельбе!...
  
   - Ноль!
  
   И тут же посыпались доклады.
  
   - Сэр, система необитаема! Мы сорока единицах от ближайшей планеты! Я не понимаю, почему...
  
   - Прямо по курсу - три отметки... нет больше! Уточняю - три крупных и сорок восемь мелких!
  
   За их кормой начали выпрыгивать транспортники, капитаны которых истошно вопили по связи. "Ну да, неожиданное происшествие".
  
   - Это противник! Приготовиться к бою! Прикрываем транспортники! Приготовиться к экстренному гиперпрыжку!
  
   - Сэр, аномалия всё ещё действует! Мы не сможем!...
  
   "Хатт!" Лейтенант втянул воздух сквозь стиснутые зубы.
  
   - Передайте на транспортники - пусть разворачиваются и мотают отсюда! Мы свяжем противника боем! Мичман! На вас - координация огня! Пилот! Освободи мне кресло.
  
   Рухнув в кресло, Дурандаль вцепился в рукоятки управления, после чего двинул их вперёд.
  
   - Внимание! Атакуем противника, цель - головное судно!
  
   "Шансов нет, но сдаваться просто так я не собираюсь! И да помогут мне ушедшие Боги!"
  
  ***
  
  
  
   Айла, вместе с мастером Толмом, наблюдали за манёврами истребителей-разведчиков, которые возвращались для дозаправки. Оглянувшись, тви'лечка вздохнула. Вот уже третий день они патрулировали космос, и пока засечь корабли пиратов не удавалось. И всё это время рыцарь Викт, с небольшими перерывами, сидел там, в глубине командного центра, расположившись на одном из ящиков в позе для медитации. Женщину его поведение начало уже немного раздражать - то ли своей упёртостью, то ли - флегматичностью.
  
   - Учитель? - обеспокоенный голос маленькой тогруты заставил всех обернуться.
  
   Человек медленно вставал с ящика, из носа текла струйка крови, но он не обращал на это никакого внимания.
  
   - Рыцарь Викт, с вами всё?...
  
   Джедай меж тем подбежал к тактическому столу, активируя его.
  
   - Прыгаем сюда! Живо! Вот в эту точку! - человек ткнул в одну из близлежащих систем, увеличивая размер и выделяя участок около одной из планет.
  
   -Есть, сэр! Начать расчёт прыжка! - отозвался первый лейтенант. Кажется, по фамилии Цери.
  
   - Время полёта - триста шестнадцать секунд!
  
   - Лихтендаль, корабль к бою! Асока, за мной!
  
   Миг - и Викт вместе со своей ученицей скрылись в лифте.
  
   Джедаи переглянулись.
  
   - Мастер Саа, что это было? - спросила Айла.
  
   - Нечто странное. Кажется... ему удалось... увидеть что-то, что его обеспокоило, - ответила Тра'Саа.
  
   - Боевая медитация? - удивлённо спросила Тёмная женщина.
  
   - Не уверена. Я пыталась, но мои усилия не дали плодов, - сокрушённо ответила нети. - Тем более, джедай его уровня...
  
   Мастер Толм снял с пояса небольшой датапад, после чего, глядя на экран, хмыкнул.
  
   - А ведь он - из Корпуса Равновесия.
  
   Айла склонила голову набок, наблюдая за улыбками, которые появились на лице остальных.
  
   - Э, и что это должно означать?
  
   - Х-м, обычно туда идут, - джедай дёрнул плечом, - Неординарные личности, поведение которых на первый взгляд выглядит довольно сомнительно и странно. Впрочем, это компенсируется их навыками. Они... подолгу медитируют. Очень подолгу, иногда - целыми сутками, сливаясь со Вселенной, ощущая потоки Силы. Иногда они могут видеть то, что происходит на другом краю Галактики, а самые сильные, из Верхнего Круга, объединив усилия, иногда даже могут видеть будущее.
  
   - Будем надеяться, что ему повезло, - протянула Тёмная женщина.
  
   А затем им осталось лишь ждать.
  
   И вот, корабль вынырнул в системе зелёного солнца. Прямо перед ними шёл бой.
  
   - Внимание, выпускаем бомбардировщики! Ведущий - генерал Викт!
  
   Айла, да и остальные джедаи отстранёно наблюдали за слаженными действиями экипажа.
  
   - Бомбардировщики пошли! "Комары" на очереди!
  
   - Есть постановка помех!
  
   Эффектная рыжеволосая девушка в звании первого лейтенанта монотонно сообщала поступающие сведения:
  
   - Противники... Инициируем... Так. Три корабля и сорок восемь истребителей. Первый - крейсер типа "Алмаз", Коммерческая Гильдия. Длина - сто двадцать метров, ширина - пятьсот двадцать два. Вооружение - две средних лазерных пушки. Ангара нет. Анализ выявил неучтённые структуры - несколько дополнительных орудий, одна ионная пушка среднего калибра и выпирающее образование в средней части...
  
   - Вероятно, это и есть тот самый проектор гравитационного колодца, - пробормотала Тра'Саа.
  
   -...Два других корабля - контейнеровоз НСТ-2001 и вооружённый транспортник YV-929. Истребители... марка: "Скарабей". Управление - живые пилоты. По две спаренных пушки. Базируются вероятно, на контейнеровозе. Возможно, четыре из двенадцати... поправка, из четырнадцати универсальных грузовых боксов переоборудованы в ангары.
  
   - Атакуем противника! Открыть огонь! - скомандовал капитан корабля, принадлежащий к расе атоанцев.
  
   В сторону кораблей противника понеслись зелёные турболазерные болты.
  
   - Внимание, не зацепите своих! Бомбардировщики уже атакуют крейсер противника, курс - три-аурек-ноль!
  
   - Есть связь с нашими кораблями!
  
   - Выслать группу ARC-170 для прикрытия транспортников! "Комары" - две эскадрильи пусть прикрывают корабль, остальным - помочь нашему фрегату!
  
  ***
  
  
  
   "Три дня... три сраных дня я медитировал пытаясь с помощью Силы засечь этих засранцев-пиратов... Едва не свернув мозги набекрень, я наконец смог что-то почувствовать".
  
   - Учитель, какой у нас план? -спросила бегущая рядом со мной ученица.
  
   - Давай за мной, в левый ангар! Вылетаем на бомбардировщике! Как только корабль выйдет из гипера, вылетаем! Сядешь на место стрелка, будешь прикрывать наш хвост! Рассчитываю на тебя!
  
   - Ух-ты! - было видно, что девочку распирают азарт и нетерпение. Ну дак, пострелушки она любит не меньше, чем сейбером махать.
  
   Влетев в ангар, по которому уже разносилась сирена тревоги, мы побежали к BTL/B.
  
   - Сэр, птичка готова к вылету! На подвеске - десять протонных торпед! -сообщил техник, стоящий около приставной лесенки.
  
   - Всем пилотам, приготовится! - проорал я, крутнув рукой над головой.
  
   Запрыгнув в кабину, я нацепил гарнитуру и начал отдавать указания:
  
   - Всем бомберам, говорит генерал Викт. Подготовиться к вылету. Двести Второй, поведёшь полуэскадрилью с правого борта, остальные - за мной!
  
   - Есть, сэр!
  
   - Принято!
  
   - Учитель, я готова!
  
   - Отлично. Кстати, башенка крутится на триста шестьдесят градусов, так что можешь стрелять и вперёд!
  
   - Это же отлично!... - весело ответила тогрута.
  
   Несколько минут ожидания - и створки ангара уходят в стороны.
  
   - Погнали! - командую я, поднимая машину и вдавливая "газ" в пол. Бомбардировщик резво прыгает вперёд. Закладываю вираж, и вот мы уже огибаем корпус БДК, и вырываемся на открытое пространство. прямо перед нами открывается картина ожесточённого боя. Один фрегат - "Пельта" - из последних сил отбивается... что это за поебень?
  
   Пока мы летели вперёд, мозг анализировал картинку.
  
   Так, та непонятная хрень - крейсер типа "Алмаз". Многофункциональный корабль Коммерческой Гильдии, предназначенный для транспортировки важных грузов, для сопровождения конвоев и для доставки боевых дроидов для выбивания долгов у кредиторов. В Войне Клонов "Алмазы" использовались в основном как десантные корабли, так как были способны взлетать и приземляться быстрее десантных кораблей С-9979, что было немаловажно при доставке войск на планету.
  
   Судя по частоте огня, это был один из прошедших модернизацию(установка дополнительного вооружения и генераторов) кораблей. Плюс, уродливая надстройка ровно посередине указывала, что именно на этом корабле установлен проектор гравитационного колодца.
  
   Два других корабля были мне незнакомы. Длинная дура, похожая на контейнеровоз, и пузатенький транспортник, утыканный пушками. Ничего необычного. А вот истребители, что кружились вокруг фрегата... Я с удивлением опознал "Скарабеев" - антиквариат почти семидесятилетней давности - впрочем, антиквариат всё ещё опасный. Легкий, быстрый, маневренный и самое главное - дешевый истребитель "Скарабей" был предшественником и прообразом "Стервятника", состоящего сейчас на вооружении Торговой Федерации. Вначале он был разработан для пилотирования "живыми" пилотами, но Торговая Федерация, когда начала закупать эти корабли, установила в истребитель мозг дроида-пилота. В отличии от "Стервятников", "Скарабей" имеет больший уровень автономности. Но, именно эта модификация, управлялась живыми пилотами. Я это чувствовал.
  
   Тем временем пираты наконец очухались и начали дёргаться. Ну да, это вам не втроём на одного нападать.
  
   - Внимание! Атакуем головное судно! Двести второй, на тебе - контейнеровоз!
  
   Тут "глас господень", в лице Сумераги, начал помогать нам.
  
   - Рекомендую заходить с кормы. Там у них нет орудий.
  
   - Принято! Есть связь с фрегатом?
  
   - Перевожу на вас, - отчитался Мирро.
  
   - Фрегат "Пельта", вызывает генерал Викт!
  
   - Второй лейтенант Антиллес на связи. Рад вас видеть, сэр!
  
   - Отставить сантименты! Сосредоточьте огонь на меньшем корабле! Остальных мы берём на себя!
  
   В нашу сторону рванули "Скарабеи", попытавшиеся преградить нам путь, но мне было на них плевать. Мощный дефлекторный щит позволял не обращать внимания на их огонь, одного идиота, кинувшегося в лобовую атаку, я распылил на атомы из двух средних бластерных пушек, Шпилька "успокоила" ещё двоих, а затем мы прорвались к кораблю. Десять торпед, выпущенных с небольшим - пара миллисекунд - промежутком, поочерёдно достигли корпуса крейсера, вызвав несколько внушительных взрывов. Торпеды с остальных Y-крылов довершили дело.
  
   Весь бой уложился в пять минут. Вторая половина эскадрильи уничтожила контейнеровоз, а "Пельта" добила транспортник. Свою лепту внёс и БДК. "Актисы" в темпе, не потеряв ни одной машины, добили истребители противника. С кораблей пиратов начали стартовать спасательные капсулы.
  
   - Лихтендаль, высылай челноки, подбери парочку этих спасательных шлюпок.
  
   - Я уже распорядился, генерал.
  
   - Порядок.
  
   - Ну что, учитель, летим на корабль? - спросила девочка.
  
   - Да.
  
  ***
  
  
  
   Допрос зайгерринки, которая была главарем этой шайки, не принёс особых успехов. Если честно, другие джедаи слишком миндальничали с ней (убедившись, что на неё не действует ментальное внушение, они отступились от неё), я бы сходу придумал парочку приёмчиков, которые живо бы развязали ей язык, мне даже руки бы не пришлось марать: клоны бы без особых эмоциональных метаний обработали бы эту падаль. На крайняк, у меня есть Жестяныч - этому вообще всё до барабана. Но... Это совершенно не моё дело, так как джедаи даже не позвали меня на допрос, сообщив результаты уже позднее. Да и так вот подставляться не желательно...
  
   Дело вроде как было сделано - нападавшие уничтожены, но оставалось слишком много неясностей. Поэтому, мы собрались в командном центре, дабы обдумать ситуацию.
  
   - Генерал Саа. Для вас срочная голопередача от сенатора Эльсы'Сай'Моро, сенатора от Деварона, - нас прервал голос одного из клонов-операторов.
  
   - Я приму сообщение на дальнем терминале, капрал.
  
   Нам с Асокой не составило большого труда услышать этот разговор.
  
   - Эльса, дорогая, для меня большая радость видеть тебя снова.
  
   - Для меня тоже, но я вызвала тебя по другой причине. Меня информировали, что ты ищешь налётчиков, орудующих в этом регионе. Я обнаружила, что в этом деле замешан кое-кто с Деварона.
  
   - Кто именно? Какой-то контрабандист? Или пират?
  
   - Кое-кто из наших мужчин был бы на такое способен, но при сложившихся масштабах... Но изменник явно высокопоставленный, а в правительстве находятся только женщины.
  
   - Тебе известно, где скрыта база наёмников?
  
   - Я не могу указать место, но то, что она на Девароне - это точно. Но зато я знаю, кто им помогает. Поэтому я и связалась с тобой - ты присматриваешь за этим районом Галактики очень давно. Нельзя, чтобы эта информация попала в официальные каналы, и сейчас ты поймёшь, почему. Имя предателя...
  
   Внезапно голограмма деваронки качнулась и начала падать. Её голову пробил бластерный болт.
  
   - Эльса! - вскрикнула нети.
  
   "Вот это поворот...", - подумал я.
  
  ***
  
  
  
   На ветке огромного дерева, растущего рядом с массивным особняком, стояла девушка. Неестественно бледная кожа, подведённые тёмным глаза и длинные пальцы, обхватившие длинную винтовку со снайперским прицелом - всё это выглядело... страшно, особенно в вечернем сумраке.
  
   - Цель ликвидирована. Но она разговаривала по голосвязи. Насколько я поняла из перехваченного мной разговора - с джедаем.
  
   Заказ был срочным, но наниматель не поскупился на оплату, однако захотел всё проконтролировать, и поэтому был на связи всё это время.
  
   "Нужно было выстрелить раньше".
  
   - Нужно было раньше нанять меня.
  
   "Моё имя прозвучало?"
  
   - Нет, но они знают, что замешан кто-то влиятельный.
  
   Наёмница, закинув винтовку за плечо, спрыгнула с дерева. Рядом с корнями был спрятан спидербайк, на который она тут же вскочила. Пора было убираться отсюда - тем более, что охрана уже всполошилась.
  
   - В любом случае, моя работа завершена.
  
   "Теперь Республика наверняка займётся расследованием. Возможно, пришлёт джедаев. Ты мне всё ещё нужна, Орра Синг!"
  
   - Новая работа - новый гонорар. Сумма оплаты зависит от задания.
  
   "Ты ведь уже имела дело с джедаями, не так ли? Разберись с ними, когда они явятся".
  
   - Убить джедая? Леди, я готова сделать это почти бесплатно. Почти.
  
   Улыбка, больше похожая на оскал, исказила лицо девушки.
  
  ***
  
  
  
   Я вчитывался в текст, тогда как остальные молча смотрели на голограмму планеты Деварон.
  
   "Планета расположена в секторе Долуур, и является родиной деваронцев - одной из наиболее странных рас Галактики, имеющая ярко выраженные отличия полов во внешнем виде и характере. Мужчины - краснокожие существа, полностью лишенные волосяного покрова и имеющие на голове пару крупных рогов. Рога являются их гордостью, за ними ведется тщательный уход".
  
   "Женщины-деваронки покрыты густой шерстью, имеющую различные цветовые оттенки начиная коричневым и заканчивая белым, а их рога почти незаметны. По характеру они агрессивны и стремятся к доминированию в обществе, имея исключительное право заниматься управлением и политикой; тем не менее, это вовсе не означает, что деваронцы-мужчины являются созданиями кроткими и спокойными".
  
   Деварон хоть и входил в состав Республики, и имел нескольких сенаторов, пользовался своим правом на автономию. Поэтому, когда началась война, президент планеты объявила о своём нейтралитете в этом конфликте. Могу предполагать, что и джедаи, и Сепаратисты пытаются склонить Деварон на свою сторону. И вот в эту кашу нам придётся лезть...
  
   - Убийство произошло неспроста. Похоже, подозрения сенатора были верны, и база налётчиков именно на Девароне, - пробормотала Айла Секура.
  
   - Первым делом нужно уничтожить базу. Потом разберёмся с деваронским правительством - и предателями, - Тёмная женщина скрестила руки на груди.
  
   - Будем работать под прикрытием. У меня есть кое-какие наработки, и я уже знаю, как нам внедриться. Я сфабрикую необходимые легенды для меня, Айлы и Тёмной женщины. Мы проникнем в столицу Деварона , Монтеллиан Серат, что в северной части Деварона, вблизи Голубых Гор, подытожил мастер Толм.
  
   - Рыцарь Викт, будьте наготове, - Айла улыбнулась, - Когда мы добудем необходимые сведения, будьте готовы атаковать.
  
   - Мы будем у шестой планеты. Время подлёта - пять минут, будем держать шаттлы и канонерки наготове.
  
   - Может, около лун Деварона? - усомнился Толм.
  
   - Нет, нас могут засечь пролетающие торговцы. Тогда возникнут неудобные вопросы.
  
   - Хорошо, - согласился он.
  
  ***
  
  
  
   Пока мы болтались в космосе, ожидая сигнала от джедаев с планеты, прошли сутки, начались вторые. Каких-то срочных и неотложных дел у нас не было, поэтому я решил возобновить уроки с Асокой. Не то чтобы она не занималась вообще, но , блин, кроме фехтования есть и другие, не менее полезные вещи. Порывшись в тех материалах, что я скопировал с Архивах Храма Джедаев, я подобрал несколько упражнений и техник, что могли бы быть полезны Асоке. Вот только... она-то их может освоить, а вот я - вряд-ли: силёнок не хватит.
  
   - Чем сегодня займёмся, учитель?
  
   - Мы с тобой попробуем кое-что новенькое. Мечи можешь оставить - они тебе не понадобятся.
  
   - Э-э?
  
   - Да-да, положи их на стол, - я телекинезом притянул одного тренировочного дроида.
  
   - И что мне делать? - Шпилька с сомнением посмотрела на меня.
  
   - Попытайся успокоиться. Сосредоточься. Затем - представь перед собой... стену. Пузырь. Щит. Называй как хочешь. Однако, при этом ты не должна пытаться уклониться.
  
   Вообще-то, эта техника называлась "Барьер Силы", и была как наступательной, так и оборонительной техникой Силы, не относящейся к Светлой или Тёмной стороне Силы. С помощью этой техники одарённый мог создать барьер или стену энергии Силы вокруг намеченной цели, будь то он сам, или же союзник. Но чем проще объясняешь, тем легче понять.
  
   Асока прикрыла глаза, выставив руки перед собой. Через пару минут я спросил:
  
   - Ты готова?
  
   - Да, учитель.
  
   Активировав тренировочного дроида, я выставил мощность его зарядов на минимум. При попадании в тело будет ощущаться небольшой укол.
  
   - Ай! - Асока почесала руку. - Учитель, не получается!
  
   - А ты что, с первого раза хотела? - пробурчал я.
  
   Тем не менее, я попробовал послать в сторону девочки волну спокойствия и уверенности, дабы помочь ей сосредоточенностью.
  
   - Готова?
  
   - Давайте, учитель!... Ай! - девочка подпрыгнула - заряд угодил ей в бедро.
  
   "Дело обещает быть долгим".
  
  ***
  
  
  
   Наёмница, сидя в полутёмном помещении особняка, наблюдала за работой мощного датапада, оснащенного системой распознавания...
  
   Орра Синг родилась на Нар-Шаддаа. Её мать, Онуанна, принадлежала к человеческой расе и была зависимой от спайса, а отца она не знала. В довольно позднем возрасте её забрали для обучения в Орден Джедаев, который определил её в падаваны к Тёмной женщине. Однако, спустя некоторе время Орра ушла из Ордена. В душе девочки поселились страх одиночества и предательства, они поколебали её доверие к джедаям. Очередная веха в её жизни случилась, когда она попала в плен к криминальному лорду-хатту Валлануге, который передал её группе наёмников-анзати. Анзати сделали её беспощадной убийцей, а также снабдили биокомпьютером, поставлявшим дополнительную сенсорную информацию.
  
   С тех пор она стала наёмным убийцей, и притом успешным - она не провалила ещё ни одного задания. Впрочем, на её счету были не только обычные разумные, но даже джедаи. На её счету было восемь убитых предателей. Девушка мысленно прокрутила их имена, смакуя каждое из них: Мана Вириди, Шарад Хетт, Рисс Кайрн, Пирс Дж'микель...
  
   Тряхнув головой, наёмница сосредоточилась на происходящем. Прибывшие гости не внушали ей доверия.
  
   Синяя твилечка, в шикарном нежно-розовом платье, почти ничего не скрывающем. Цепочка из драгоценных камней, обхватывающих живот.
  
   - Опознание произведено успешно. Туула Доните. Отец: Хас Доните. Глава торгово-промышленной корпорации "Рилот-венчерс".
  
   "Шлюха".
  
   Старый человек - на это указывала седина волос; простой, но добротный костюм, морщины и шрамы на лице
  
   - Опознание произведено успешно. Майлс Крофт. Ветеран Гиперпространственнй войны Старка. Деловой посредник на службе "Рилот-Венчерс".
  
   "Цепной пёс".
  
   Женщина в хламиде. Лицо еле различимо, и только из под капюшона выбиваются белоснежные пряди. Но вот она поднимает лицо, отвечая своей госпоже.
  
   - Опознание произведено успешно. Саба. Слуга Туулы Доните.
  
   Орра Синг впилась взглядом в экран.
  
   - Слуга? Ха-ха-ха, вот уж не думаю...
  
  ***
  
  
  
   Я резко проснулся, сев на кровати. Всё тело покрывал холодный липкий пот, а дыхание было резким и частым. Сердце бешено колотилось. Проведя непослушной рукой по лицу, я смахнул влагу. Причиной этого стал всего-навсего сон, но повторяющийся снова и снова. Даже не кошмар - но лучше бы это был кошмар...
  
   В этом сне была... Райо. Она просто стояла в паре шагов от меня - и улыбалась. А потом - её начинала окутывать Тьма. Сначала её языки охватывали ноги панторанки, а затем, поднимаясь всё выше, скрывали её полностью. А я ничего не мог поделать - даже с места сдвинуться был не в состоянии. И единственно, что понимал - что теряю её.
  
   Вскочив с кровати, я шагнул к столу, на котором стоял датапад.
  
   - Свяжи меня с Райо Чучи, сенатором от Панторы, - скомандовал я встроенному ИИ.
  
   - Ожидайте.
  
   Пройдя в душ, я схватил полотенце и быстро вытерся. Вернувшись, я накинул безрукавку и устроился в кресле перед столом. Пока шло соединение, я, в нетерпении, решил просмотреть новости. Вдруг... там что-то есть.
  
   Спустя десять минут ползанья по ГолоНету я уже вчитывался в статью, посвящённую её речи в Сенате. "Во даёт. Однако, всё правильно, лучше и не скажешь".
  
   Наконец, датапад пискнул, сообщая о соединении. Передо мной появилась небольшая голограмма девушки.
  
   - Рыцарь Викт! Какая приятная неожиданность!
  
   "Райо... Вроде всё в порядке". Но... чувство опасности не отпускало меня.
  
   - Я случайно не разбудил вас?
  
   - Что вы, на Панторе всего лишь вечер.
  
   - Это утешает... Я только недавно узнал о вашем выступлении в Сенате. Очень впечатлён.
  
   - Мне нужно благодарить вас. Не будь у нас того разговора...
  
   - Так вы сейчас на Панторе?
  
   - Да, краткий отдых. А вы, вы случайно не сможете прилететь на Пантору?
  
   - К сожалению, нет. А что?
  
   - Очень жаль. Я хотела бы пригласить вас, как... своего друга, на важное для меня мероприятие. Мою помолвку. Я была бы рада, если бы вы поприсутствовали...
  
   Банц. В голове разорвалась граната. "Помолвку"? Она сказала "помолвку"? Но... как же так?!
  
   - Помолвку? - переспросил я.
  
   - Да. Кэл Чо, мой давний знакомый, и друг, сделал мне предложение, и я...
  
   - Но ты не можешь!... - вырвалось у меня, - Ты... Я... Я люблю тебя!
  
   Под её внимательным взглядом я замолк.
  
   - Я догадывалась о ваших чувствах ко мне, мне приятны ваши слова, но, к сожалению, не могу ответить вам тем же, - панторанка улыбнулась, - Тем более, у нас не принято выходить замуж за чужаков. Поэтому... Я надеюсь, что это... не отразится на наших дружеских отношениях?
  
   - Да. Конечно. Без проблем... Сенатор Чучи, к сожалению, я не смогу присутствовать на этом событии, поэтому, поздравляю вас заранее, - на автомате ответил я.
  
   - Спасибо. Тогда... до встречи, рыцарь Викт.
  
  ***
  
  
  
   Райо отключила датапад, после чего повернулась к матери, которая сидела в кресле, в глубине комнаты.
  
   - Я всё правильно сделала, мама?
  
   Риот Чучи, встав из кресла, подошла к дочери и обняла её за плечи.
  
   - Да, дочка. Между вами, может, и могли бы сложиться отношения... особого рода - такие мужчины привлекают женщин, не спорю, но с ним - с этим джедаем - у тебя не будет нормального семейного счастья. Ты же знаешь, я привыкла знать всё. Я попросила кое-кого раздобыть о нём информацию. Он... не человек мира. До войны он был почти никем, и только тогда, когда начались бои, он смог выдвинуться. И он будет цепляться за эту войну до последнего. Но... Даже если он не погибнет, вернувшись домой, он не вернется с войны. Я знаю, о чём говорю: твой дядя и мой брат, Эдгар Чучи, был таким-же. Ты, наверное, не помнишь его. Он покинул семью, дабы стать наёмником, охотником за головами. Риск был ему милее домашнего уюта и покоя. Ему везло, да... Однажды он заработал столько, что мог бы всю жизнь жить безбедно. Он приехал тогда к нам, весь радостный, на собственном корабле, привёз кучу подарков, его карманы лопались от кредитов. Отец уговаривал его остаться, но Эдгар лишь рассмеялся, и вскоре снова улетел. Он продолжал рисковать жизнью, ибо не мог жить без опасности... в конечном счёте, его убили. Я не могу допустить, чтобы твоя жизнь стала такой. Тем более, ты - сенатор, и подобного рода мезальянс может сказаться на твоей карьере. А с Кэлом у тебя всё будет хорошо. Я же знаю, что он тебе нравился ещё в детстве, и только разногласия между нашими семьями помешали вашим отношениям.
  
   Девушка порозовела.
  
   - Ну мам...
  
   - Что? Кэл красавчик, этого не отнять. Ко всему прочему, ты получишь и поддержку его семьи. А это - очень немаловажно.
  
   - Ну да, ведь его отец сейчас - Председатель. Но... это для меня не важно. Как думаешь - он?...
  
   - Будет ли расстроен? Не переживай. Думаю, он вскоре найдет утешение в объятьях какой-нибудь красотки.
  
  ***
  
  
  
   Датапад пискнул, сообщая о прекращении сеанса связи, но я не обратил на это никакого внимания. Машинально поднявшись из кресла, я прошёл пару шагов и опустился на пол, оперевшись спиной на боковину койки. Взгляд упёрся в одну точку на стене.
  
   Я... ничего не чувствовал. Вообще. Все те эмоции, что еще недавно наполняли меня - растерянность, грусть, надежда, гнев, непонимание, боль, любовь - просто исчезли, уступая место покою и умиротворению. А в груди царила пустота. Абсолютная.
  
   Обхватив голову руками, я расхохотался. Вот оно что... Наивный придурок. Чего я ожидал? С моей точки зрения всё было хорошо, но... Слишком я расфантазировался, а в итоге - меня поставили на место. Кто я для неё? Рыцарь-джедай. Человек не её круга. Без кола и двора. Меня взвесили, оценили, а потом - отбросили в сторону. Я оказался не нужен. Чего уж тут говорить - мне бы потребовалось уйти из Ордена, дабы быть с ней - но тогда я стал бы вообще никем.
  
   Но... хатт, как же это всё... Как там Йода говорил? "Боязнь потери к тёмной стороне привести может... Ведь к ревности приводит привязанность, а ревность ведь - алчности тень. Отпустить поскорее ты должен всё , что потерять боишься". Говорить-то легко, а вот сделать... Скайуокер, вон, так и не смог... Но что делать в ситуации, когда отпустили тебя?
  
   Я прислушался к себе, но не смог уловить и капли того, что раньше наполняло меня, заставляло сердце биться чаще только лишь при упоминании её имени. Всё это просто исчезло, ушло. Рассеялось, как утренняя дымка. Ну и хрен с ним. Подумаешь... оказался не слишком хорош для неё? Ну что ж... пусть будет счастлива.
  
   Внезапно в голове раздался голос Асоки.
  
   Учитель, с вами всё в порядке?
  
   Используя Силу, я почувствовал, что она стоит за дверью. И что девочка очень взволнована.
  
   Да.
  
   Сделав пас рукой, я открыл дверь.
  
   - Заходи.
  
  ***
  
  
  
   Асока проснулась от невнятного чувства тревоги. Сосредоточившись, она нашла причину своего беспокойства. Это был Учитель. Потянувшись к нему, она ощутила... печаль и боль. А затем - всё резко исчезло. Наскоро собравшись, она вышла из каюты и пройдя пару шагов, оказалась у его двери.
  
   Сначала джедай не отвечал, но потом, по их мысленной связи, ей удалось до него достучаться. Войдя в каюту, она застала джедая сидящим на полу, около кровати.
  
   - Учитель, вы в порядке?
  
   - Да. А ты чего всполошилась?
  
   - Учитель... - Асока присела на кровать, - Я почувствовала, что вам очень плохо. А потом... перестала чувствовать вообще. Ну, я и...
  
   - Испугалась?
  
   - Немного, - честно ответила девочка.
  
   - Ничего страшного. Просто... сон приснился. Нехороший.
  
   - Мне иногда тоже снится. Джабиим...
  
   - Х-м. А почему я этого не чувствовал?
  
   - Ну. Нас же учат закрываться от остальных, чтобы не мешать. Вот я перед сном и...
  
   - Даже не знаю: то ли мне перед тобой извиняться, то ли тебя ругать.
  
   - А меня то за что? - удивилась тогрута.
  
   - А если бы с тобой что произошло, а я бы не узнал этого? Что бы я тогда чувствовал?
  
   Асока смутилась.
  
   - Простите, учитель.
  
   Некоторое время они сидели молча.
  
   - Ну, раз уж мы не спим, - джедай притянул со стола небольшой свёрток. - Может, по шоколадке?
  
   С этими словами учитель протянул ей батончик в серебристой упаковке.
  
   - Ну, если только по одной, - задумчиво ответила она.
  
   А затем они оба рассмеялись.
  
  ***
  
  
  
   С той ночи прошло полтора дня. Мы маялись бездельем - ну как бездельем: я занимался с Асокой, всё время посвящая её обучению. Мы даже продвинулись в освоении ею Барьера Силы: девочке удалось отразить один выстрел. Потом снова были неудачи, но и это - прогресс.
  
   Наконец, на исходе вторых суток, наше ожидание завершилось. Джедаи на Девароне нарыли-таки информацию.
  
   - ...Мы с Тёмной женщиной, независимо друг от друга, накопали информацию о двух базах на южной стороне гор... - голограмма джедая дёргалась, вероятно, он был в движении.
  
   - Я только что переговорила с сенатором Вьен'Сай'Малок. Она сообщила о местонахождении базы. На северной стороне гор, к нашему разговору подключилась синекожая тви'лечка.
  
   - Мы не можем ждать подтверждения. Выдвигаемся. Мы проверим южную...
  
   Связь прервалась.
  
   - Мастер Толм? Мастер Толм!
  
   - Сигнал пропал, мэм, - пояснил Мирро.
  
   - Это не хорошо. Передаю вам координаты. Начинайте атаку! - прокричала Секура, отключаясь.
  
   - Мы поняли вас, мастер Секура. Рыцарь Викт...
  
   - Да. Лихтендаль, стартуем! Блэм, готовь бойцов. Асока... пойдёшь с мастером Тра'Саа. Ваша цель - база противника. Я же отправлюсь на помощь Секуре.
  
   - Хороший план, - ответила нети.
  
  ***
  
  
  
   Асока, вместе с Тра'Cаа, влетела в ангар пиратской базы. Следом за ними бежали клоны, на ходу ведя огонь по ошарашенным пиратам - довольно многочисленным. Канонерки высаживали всё новые и новые отряды, Блэм даже притащил парочку танков АТ-ТЕ.
  
   Пираты в суматохе разбегались, некоторые ожесточённо отстреливалась, однако клоны продвигались вперёд, зачищая помещение.
  
   - Информация Айлы оказалась точной, - нэти без видимых усилий отражала бластерные выстрелы.
  
   - Мастер Саа! - тогрута указала на стоящий в дальнем конце огромного ангара крейсер "Алмаз". - Они сейчас взлетят!
  
   - Я займусь ими.
  
   А затем Асока с изумлением увидела, как мастер практически мгновенно оказалась рядом с транспортником. Замерев, та начала странные движения руками. Её волосы, которые едва ли не касались пола, взвились в воздух, оплетая её; вокруг неё начали проскакивать искорки зелёного цвета. Транспортник оторвался от пола ангара, и почти вылетел в широкий проём, когда нети вытянула руку... и огромный крейсер замер. Движение руки Тра'Саа - и тысячетонная машина отброшена назад.
  
   Мощный толчок от удара едва не сбил всех с ног. С потолка посыпались балки и камни.
  
   После такого большинство пиратов предпочли сдаться. Клоны сводили их в кучки, заставляя сесть на пол. Стволы бластеров, направленные на них, красноречиво доказывали, что любое сопротивление будет подавлено.
  
   Асока подошла к мастеру, дабы высказать своё восхищение, когда та схватилась за голову.
  
   - Что случилось?
  
   - Дж... мастер Толм ранен. Тёмная женщина тоже. Насчёт Айлы не уверена, но знаю точно. Она в опасности. Я чувствую это... В Силе. Но наша миссия здесь.
  
   - Ничего, учитель уже близко.
  
   Оглядевшись, девочка приняла решение.
  
   - Мастер Саа, возьмите отряд бойцов, и отправляйтесь на помощь мастеру Толму и остальным. Я здесь справлюсь.
  
   - Уверена? Важно до конца зачистить эту базу, чтобы никто не ушёл. И необходимо изъять все данные...
  
   - Я справлюсь. Тут больше батальона клонов, плюс, Блэм и Шайба мне помогут, если что. От одного взвода мы не обеднеем.
  
   - Спасибо, Асока.
  
   - Лаки! Бери взвод, и следуй за мастером Саа! И подгони канонерки! - скомандовала девочка.
  
   - Есть, коммандер Тано!
  
  ***
  
  
  
   Айла неслась на спидере сквозь ночную тьму по горной дороге, которую освещал лишь куцый свет единственной фары байка. Не будь она одарённой, на такой скорости она бы рисковала если не врезаться в отвесную стену, то рухнуть в обрыв - точно.
  
   "Опасность!"
  
   Спрыгнув в последний момент, ей удалось избежала гибели от взрыва. Приземлившись на камни, она активировала клинок и огляделась.
  
   - Ты всё ещё жива, малышка тви'лечка? - в тишине раздался незнакомый голос.
  
   Айла крутнула головой, но никого не обнаружила.
  
   - Как и те двое джедаев - пленников пещеры. Ты ощущаешь их присутствие в Силе? Я - да. Но они слабеют, они умирают.
  
   "Что!?"
  
   - Возможно, ты ещё сможешь их спасти.
  
   Айла наконец определила направление, с которого раздвался звук голоса - он определённо принадлежал девушке и рванула туда.
  
   - Спеши изо всех сил, малышка.
  
   Тви'лечка достигла небольшой впадины. И увидела небольшой передатчик, совмещённый со взрывным устройством - не узнать термальный детонатор было не возможно.
  
   - Разумеется, трудно спасать других, когда ты мертва.
  
   За секунду до взрыва джедай отпрыгнула.
  
   - Превосходно! Но ты не приблизилась к ним не на шаг.
  
   Айла вновь закрутила головой.
  
   - Ищешь меня? Ну, и... где же я?
  
   Айла прикрыла глаза, выравнивая дыхание. "Спокойнее. Сосредоточься. Используй Силу".
  
   - Блестяще, малышка-джедай. Используй Силу, сосредоточься на объекте, не слушай голос.
  
   Айла бежала по камням к виднеющимся неподалёку скалам.
  
   - Сюда, сюда...
  
   "Уже близко"
  
   - Отлично сработано. Ты нашла меня!
  
   Айла подняла взгляд на стоящую на вершине уступа фигуру. Вышедшая из облаков луна осветила её. Бледная кожа, чёрные провалы глаз, длинные пальцы... "Кто же ты?... Орра?!". Не было никаких сомнений - это была Орра Синг. Безжалостная убийца, когда-та обучавшаяся в Ордене, но ушедшая... сбежавшая оттуда. Множество убитых джедаев было на её счету.
  
   - Видишь, что нашла я? Световой меч - ты узнаёшь его? Он принадлежал одному из джедаев, который умирает в эту минуту.
  
   В её руках блеснул продолговатый предмет. Световой меч. Айла сразу же узнала его. Она не могла его не узнать.
  
   - Он твой, если сможешь отобрать.
  
   - Толм! - с этим криком Айла бросилась вперёд.
  
   - Попалась!
  
   Новый взрыв едва не достал её, но женщине удалось отпрыгнуть в сторону. Вот только приземление не было таким мягким. Острые камни впились в бок.
  
   - Ха-ха-ха-ха-ха! -жуткий смех наёмницы плескался в скалах, и эхо вторило ей.
  
   Луна скрылась за облаками, и наступила кромешная тьма.
  
   Айла судорожно сжала рукоять сейбера. Внезапно она успокоилась. Её посетила картина одного из её уроков с Квинланом Восом. Она отчётливо помнила его слова. "Освободи свой разум, не пускай в него посторонние мысли. Свободный разум укажет тебе идеальную цель для удара. Свободное сердце позволит тебе заглянуть и в чужое сердце. Запомни это навсегда".
  
   Айла прогнулась, пропуская над собой клинок Орры. А затем начался бой. Айла с изумлением отметила, что наёмница прекрасно владела световым клинком. Да и силой она не была обделена - неожиданный удар ногой по рёбрам отправил тви'лечку в короткий полёт.
  
   - Умри, джедайская ведьма! - Орра взлетает в воздух, и сокрушительный удар едва не проламывает защиту Айлы. Но наёмница не стоит на месте, и вот уже с трудом отражена следующая атака, в спину.
  
   Используя телекинез, тви'лечка зачерпнула горсть камней и отправила их в лицо Синг. Та уклонилась, но несколько порезов украсили её щёку.
  
   - Ловко! - наёмница смахнула ладонью кровь со щеки, - Однако, ты всё равно умрёшь, малышка-джедайка! Как и те двое - их ждёт смерть!
  
   Айла яростно атаковала Орру.
  
   - Мертвы, они мертвы! - вопила наёмница.
  
   - Может, сменишь пластинку? - внезапно раздался мужской голос.
  
   Сражающиеся противницы замерли. Айла почувствовала, что это свои. "Викт".
  
   - Хо-хо-хо, ещё один джедай! Что-же, придётся убить и тебя, - в руке женщины появился второй клинок. Красный.
  
   - Что-же, тебе недостаточно смертей двух джедаев? - спросила тви'лечка.
  
   - Покуда жив хоть один - я не успокоюсь!
  
   Джедай скинул плащ. Секунда - и темноту разорвал клинок оранжевого цвета. И вот он встаёт на пути клинков Синг. Но... Орра отброшена - сила джедая велика.
  
   - Слушай, а тебе Ассаж Вентресс часом не сестра? - спросил Викт.
  
   - С чего ты взял? - Орра замерла.
  
   Джедай осклабился.
  
   - Да такая же... лысая стерва.
  
   Орра с рычанием бросилась в атаку. Айла, очнувшись, подключилась к поединку. Клинки - синий, зелёный, красный и оранжевый - сталкивались и вновь устремлялись навстречу друг другу.
  
   Внезапно джедай перекинул клинок - с довольно длинной рукоятью - в свой протез, а в его руке оказался ещё один клинок. Тоже оранжевый, хоть и короче. Айла приложила все силы, дабы заблокировать один из мечей Орры, давая джедаю шанс на атаку. Но Орра успешно отразила его удар, ещё один... А вот следующий - не смогла. Викт просто выключил клинок, и красное лезвие по инерции проскользнуло в сторону, а рукоять сейбера Викта совершила замысловатую траекторию и впечаталась в висок женщины. Та дёрнулась и обмякла.
  
   - Фу-х, справились, - с этими словами джедай подобрал клинки наёмницы.
  
   - Это, судя по всему, ваше, - Викт протянул ей рукоять меча мастера Толма.
  
   - Она жива? - спросила Айла, бережно принимая рукоять.
  
   - К сожалению, да. Таких вот... не стоит оставлять в живых. Эй, парни! - Викт махнул рукой - на гребне показались клоны, - тащите сюда свои задницы.
  
   Когда те подбежали, джедай пнул лежащую Орру.
  
   - Упакуйте эту падаль. Если попытается сбежать - пристрелить.
  
   - Есть, сэр, - козырнул сержант.
  
   Айла дёрнула джедая за плечо.
  
   - Толм...нам нужно...
  
   - Не беспокойтесь, мастер Секура. Мастер Тра'Саа уже достала их из под завала. Они на пути к "Акаги".
  
   - Поспешим же и мы, - Айла впервые за этот вечер улыбнулась.
  
  ***
  
  
  
   Да, делов мы наворотили... Почти пять сотен пиратов угодило к нам в плен, клоны сработали на "ять", потерь не было. База была разгромлена, Асока, захлёбываясь от восторга, рассказывала о "крутости" нети. Мастера Толм и Тёмная женщина плескались в колбах с бактой в медотсеке корабля. Даже хвалёная телепортация ей не помогла - да и не попрыгаешь со сталактитом в бедре. Тем более, она бы не бросила Толма - не в джедайских традициях. Сообщение о базе в северном склоне горы оказалось ловушкой Орры Синг. Сама наёмница покоилась в карцере, упакованная в кандалы. Осталось утрясти детали...
  
   Мы находились в столице Деварона, во дворце, на переговорах с правительницей планеты. Впрочем, наше с Асокой присутствие было чисто для галочки: переговоры вели Айла Секура и Тра'Саа. Кроме джедаев, в зале находилась пожилая деваронка, восседавшая на троне, дюжина рогатых стражников, двое из которых держали молодую деваронку, руки которой были закованы в кандалы.
  
   - ...Теперь вам должно быть ясно, почему мы не известили вас до проведения рейда, мадам президент. Могу я осведомиться о ваших намерениях в отношении Вьен'Сай'Малок?
  
   - Я сенатор республики! Я требую, чтобы меня судили сенаторы! Это моё право! не оставляйте меня здесь! - сенатор-предатель дёргалась в руках двух дюжих деваронцев-стражников.
  
   - Деварон разберётся с Сай'Малок. Она предала свой народ. У нас есть права и полномочия судить её. Вы сделали всё, что было необходимо, так же поступим и мы. Договорились?
  
   - Да. Вы в своём праве... - кивнула Секура.
  
   - Нет! Нет! Я требую республиканского правосудия, а не суда на Девароне! Республиканского! - кричала деваронка, пока стражники уводили её из зала.
  
   - ...Однако, Республика обеспокоена деятельностью Сепаратистов и их приспешников в этом регионе и на вашей планете, мадам президент. Поэтому, мы разместим на вашей планет гарнизон клонов, а так-же выделим джедая, - невозмутимо закончила тви'лечка.
  
   - Что насчёт наёмницы, причастной к смерти Эльсы'Сай'Моро?
  
   - Она находится в розыске, джедаи ищут её давно, поэтому она будет заключена в республиканскую тюрьму. Пожизненно - её преступления слишком тяжкие.
  
   Президент промолчала - видимо её это устроило.
  
   - Благодарю. Наших сил недостаточно для обороны, тем более, в свете последних событий, я бы хотела попросить вас о помощи.
  
   - Да. Мы хотим разместить на планете гарнизон.
  
   - Думаю, Храм Эдит прекрасно подойдёт для ваших нужд. Он находится вдалеке от городов, и в случае нападения, мирные жители не пострадают...
  
  ***
  
  
  
   Совет Джедаев внимательно слушал доклад мастера-джедая Луминары Ундули.
  
   - Нам удалось отбить планеты Дубрава, Арами, Альтор. В то же время, нами потеряны планеты Таммуз-Ан, Чантано, Рин, Дроху. Опасная ситуация складывается на планетах Надием и Адуба. Нам не хватает кораблей и отрядов, - мириаланка печально вздохнула, - Слишком большой масштаб. Кроме того, в этом районе действует эскадра генерала Гривуса. Во всяком случае, мы видели его корабль.
  
   Ади Галлия подалась вперёд
  
   - Я прошу разрешения выдвинуться на помощь мастеру Ундули.
  
   - Несомненно, - отозвался Ки-Ади Мунди, - Мы не можем игнорировать угрозу в лице Гривуса.
  
   - Тогда я со своей эскадрой вылетаю немедленно!
  
   - У нас есть ещё свободные отряды? - поинтересовался Эван Пиелл.
  
   - Кажется, Айла Секура завершила то задание... - начал Сэйси Тин.
  
   - Но она сейчас участвует в переговорах на Девароне. -поправил его Пло Кун.
  
   - Значит, пусть остаётся. Однако, отряду Викта там совсем не обязательно находиться.
  
   - Связаться с ними нужно, - сказал Йода.
  
   После пяти минут ожидания джедаи на Девароне вышли на связь.
  
   - Мастер Саа, каковы наши дела?
  
   - Переговоры протекают успешно.
  
   - Мы хотим перебросить отряд Викта на помощь мастеру Луминаре. Вы можете отправиться с ним?
  
   - Нет. Я задержусь на Девароне некоторое время. Необходимо проследить за состоянием здоровья мастеров Толма и Тёмной женщины.
  
   - Хорошо, мастер Саа, - кивнул Винду. - Тогда, рыцарь Викт, немедленно отправляйтесь на помощь мастеру Луминаре.
  
   Голограмма джедая молча кивнула.
  Глава 28
  Счастье никогда не бывает печальным или веселым.
  
  
  Оно просто счастье.
  
  
  (Салакру).
  
  
  
  ***
  
  
  
   Голограмма магистра Винду повернулась ко мне.
  
   -... Тогда, рыцарь Викт, немедленно отправляйтесь на помощь мастеру Луминаре.
  
   Я молча кивнул, хотя в глубине своей мысленно сплюнул. "Ну приехали, снова - здорова. Иди туда, не знаю куда, принеси то, не знаю что. Я понимаю, что прошлое задание было как раз из этого разряда, но тут-то можно поконкретнее выразиться? Луминара то в Диких Регионах сейчас, а там не везде есть даже ретрансляторы гиперсвязи - не говоря уже о ГолоНете. И пространства там... обширные, так что искать её можно до морковкина заговенья. Так что лучше бы и пояснить".
  
   Видимо, Сила меня услышала, так как Совет не отключился от сеанса связи. Вместо этого, Эван Пиелл пробурчал:
  
   - Мы высылаем вам инструкции. Особое внимание уделите файлам "Аурек-1/4/16/64" и "24-Дорн-1/6". Если же вкратце - вам надлежит прибыть на Нубию, получить новые корабли и части под своё командование, а затем выдвинуться по Кореллианскому Пути до Кристофиса, откуда вы и выдвинетесь на помощь мастеру Луминаре.
  
   "Ну вот, другое дело. А то - "стой там, иди сюда". Не умеет Винду с разумными нормально общаться. А ещё за политику в Ордене отвечает. Нет, всё предельно ясно - война идёт, джедаев тысяч семь сейчас воюет, с каждым пообщаться - суток не хватит, но какое-то подобие разумности выдерживать стоит".
  
   - Как только я ознакомлюсь с файлами, немедленно начну выполнять задание.
  
   Я слегка воспрял духом, поэтому настроение поднялось. "Особенно часть про новые корабли и подразделения мне нравится. Одним кораблём много не навоюешь".
  
   - Да пребудет с вами Сила, - буркнул ланник.
  
   - Мастер Секура, для вас так же есть новое задание, подробности - в файле, который мы вам вышлем, - Шаак Ти обратилась к Айле, которая стояла рядом со мной.
  
   Тви'лечка поинтересовалась:
  
   - Куда меня отправляют?
  
   - Надлежит прибыть вам на Денон. Под своё командование звёздный корпус Триста Двадцать Седьмой примете. Оттуда путь ваш в систему Кира лежит. Семнадцатой Армии зона эта. Отбить планеты системы этой должны вы, поставки минералов из полей астероидных системы этой важны для Республики.
  
   - Я поспешу, гранд-магистр, - Айла поспешила заверить Йоду.
  
   На этом сеанс связи закончился.
  
   - Кажется, нам пора? - Айла повернулась ко мне.
  
   - Да. Челнок должен быть на посадочной площадке.
  
   Активировав комлинк, я вызвал Блэма. Пора было возвратить клонов на борт БДК. Отряды для местного гарнизона ещё не прибыли, но они уже в пути к Деварону, так что можно никого не оставлять. Впрочем, я бы и не оставил. Мои бойцы нужны мне самому. Собственно, тут одной Тра'Cаа хватит. Видел я последствия её деятельности в ангаре: после восторженных рассказов Асоки я не мог туда не слетать. Ну что сказать... Йода с его "веса нет" нервно курит в сторонке. Да и вряд ли за пару часов что-нибудь существенно изменится.
  
   - Блэм, это Викт. Сворачиваемся, - проговорил я в комлинк.
  
   - Принято, генерал. Через... полчаса все отряды будут на борту, - отчитался Блэм.
  
   - Отлично.
  
  ***
  
  
  
   Оказавшись на борту челнока, Айла устроилась напротив Викта. Так ей было удобнее рассматривать его. И его сейберы.
  
   В разгаре схватки она не заострила на этом внимание, но теперь... "Х-м, а до того момента я ведь и не видела его мечей. Точно. Он скрывал их под плащом". Молодой человек, видимо, заметил её пристальный взгляд, и подавшись вперёд, спросил:
  
   - Что-то не так, мастер Секура?
  
   - Я хотела спросить... давно у вас клинок... такого цвета?
  
   - Да нет, недавно.
  
   - Мы на Илуме были, - к разговору подключилась ученица Викта, Асока Тано, которая сидела рядом с ней, - Возили юнлингов на экскурсию. Ну, и нашли себе новые кристаллы. Я себе шото сделала.
  
   Тогрута сняла с пояса и гордо продемонстрировала ей рукоять сейбера.
  
   - А у тебя какого цвета клинок?
  
   - Жёлто-зелёный. А у учителя - оба оранжевые.
  
   - Оба? - тви'лечка перевела взгляд на Викта.
  
   Тот снял с пояса рукоятки своих клинков. Практически идентичные в исполнении, они различались только длиной. А вот дальше... Джедай невозмутимо соединил эфесы торцами - тихий щелчок - и крутнул получившийся... жезл, скорее всего.
  
   - Довольно... необычно. Я не помню, чтобы у кого-то... разве что мастер Крелл, но у него всё-таки более привычные двухклинковые мечи, а тут... Да и цвета... Хотя, вам подходит.
  
   - А что не так с цветом? Учитель говорит, что цвет клинка не важен - важно, кто его держит в руках, - девочка внимательно на неё посмотрела.
  
   Айла прищурилась. "Странная точка зрения, очень странная. Да и подобные рассуждения для столь молодого джедая несколько необычны. Даже я о таком не особо задумывалась. Однако, что-то в этом есть".
  
   - Тем не менее, цвет клинка многое говорит о его владельце - о его характере, внутреннем мире, о его принципах и поступках.
  
   - Расскажите! - ультимативно потребовала тогрута.
  
   - А у вас настойчивая ученица. Как вы справляетесь? - Айла улыбнулась.
  
   - Обычно, я отвечаю на её вопросы, - Викт вернул улыбку.
  
   - Ну что же. - Айла сплела пальцы рук. - Раньше - тысячи лет назад - джедаи имели клинки разных цветов, сейчас же - в основном синие и зелёные, жёлтые, и их оттенки. Но, все-же, встречаются и другие цвета. У каждого цвета есть свои особенности, как положительные, так и отрицательные.
  
   Бросив взгляд на девочку, Айла обречённо вздохнула - энтузиазм тогруты никуда не делся, и даже "умные" слова не заставили её пыл охладится. "Кажется, мне рановато брать ученика".
  
   - Для начала - синий. Это - концентрический цвет. Он посвящает всё только себе. Положительные характеристики: организованность, непреклонность, идеализм, сила духа. Негативные характеристики: фанатизм, подчинённость. У этого цвета "нет дна", он никогда не кончается, он затягивает в себя, опьяняет. При этом сила цвета недооценивается. Синий цвет это постоянство, упорство, настойчивость, преданность, самоотверженность, серьезность, строгость. Джедаи, предпочитающие этот цвет, стараются все привести в порядок, систематизировать.
  
   - А у вас ведь синий клинок, да? И у учителя тоже синий был!
  
   - Всё верно. Раньше джедаев с синими клинками называли Стражами. - Айла кивнула, - Дальше. Зелёный цвет. Символизирует процветание и новые начинания. Происходит от слияния синего и желтого. Положительные характеристики: стабильность, обязательность. Негативные характеристики: эгоизм. В зеленом всегда заложена жизненная возможность, он не обладает действующей во вне энергией, но содержит в себе потенциальную энергию, не покоится, а отражает внутреннее напряженное состояние. Зеленый нейтрализует действие остальных цветов; помогает рассеивать негативные эмоции. Приносит спокойствие и умиротворенность, помогает сконцентрироваться и принять решение. Джедаи, предпочитающие этот цвет, как правило, видят обе стороны ситуации, умеют взвешивать и оценивать шансы на благоприятный исход; умеют подавлять своим авторитетом, отличаются высокой работоспособностью.
  
   - Ну... у меня зелёный клинок... И у гранд-магистра Йоды тоже!
  
   - Да. Обычно зелёный цвет имеют клинки джедаев-консулов, то есть - дипломатов.
  
   Викт хохотнул.
  
   - А ты не особо дипломатична, а, Шпилька?
  
   - Не хуже вас, - девочка состроила забавную рожицу. - Мастер Айла, расскажите дальше!
  
   - Джедаи-Часовые имеют клинки жёлтого цвета. Желтый цвет распространяется во все стороны, олицетворяет ум, влияние доминанта. Он самый гибкий, везде проникает, помогает преодолеть трудности, способствует концентрации внимания. Под воздействием желтого цвета быстро принимается решение и мгновенно выполняется. Джедаи, предпочитающие этот цвет, не любят глупцов, борются с другими с помощью слова, не любят быть загнанными в угол. Им свойственны высокая самооценка, уверенность в себе, деятельность. Желтый символизирует интуицию и сообразительность.
  
   - А что с фиолетовым? - спросил Викт.
  
   - Точно. Клинок магистра Винду - фиолетовый. Это цвет идеализма, способствует повышению самооценки. Его положительные характеристики: ловкость, сообразительность, восприимчивость, честность, уверенность в себе. Но не стоит забывать и о негативных характеристиках, так как фиолетовый получен с помощью синего и красного - у него негативные характеристики от обоих цветов: язвительность, сарказм, вероломство, рассеянность, критичность, нетерпимость, склонность к осуждению других.
  
   - Вот уж точно, - пробормотал Викт, и Айла прекрасно его поняла - характер Мейса Винду был чересчур своеобразен.
  
   - А про клинки ситхов вы знаете? Про красные?
  
   - Красные клинки в точности соответствуют ситхам. Этот цвет всегда привлекает внимание, он демонстративен. В природе красные кристаллы встречаются редко, и поэтому большинство ситхов использует искусственные кристаллы красного цвета... Суть этого цвета: лидерство, упорство, борьба, созидание, динамичность, настойчивость, первопроходство. Красный был бы неплох, если бы не его минусы: он означает насилие, похоть, нетерпимость, жестокость, разрушение, кровожадность, упрямство, алчность. Красный цвет олицетворяет могущество, прорыв, волю к победе. Он всегда в движении, всегда источник энергии. Красный цвет любит быть первым, но не всегда может им быть. Красный цвет всегда практичен и не любит ходить вокруг да около, никогда не уговаривает - приходит и берет. Красный ищет справедливости, но довольствуется только ее видимостью. В положительном аспекте такой разумный - солдат, отдающий жизнь за цель; в негативном - тиран и убийца. Всё ситхи используют мечи с этим цветом.
  
   - А что с оранжевым? - спросила Асока, кивая на своего учителя.
  
   - Оранжевый цвет - цвет теплоты, блаженства, накала, но в тоже время - мягкого блеска заходящего солнца. Его положительные характеристики: сила, неиссякаемая энергия, свободолюбие, волнение, терпимость. Этот цвет гасит агрессивность красного. Но есть и минусы: всепрощение, нарочитость, высокое самомнение. Этот цвет отвечает за удовлетворение различных способностей, постоянно держит в тонусе; обладает всеми возможностями красного, но без агрессии. Его сила действует очень мягко. Воздействие, оказываемое им, является теплым, радостным и возбуждающим. Витальная сила красного позволяет оранжевому вытеснять все цвета. Этот цвет связан со стремлением к достижению самоутверждения.
  
   - А ведь почти в точку, учитель, - девочка посмотрела на Викта. Тот пожал плечами.
  
   - Но, - Айла продолжила, - Не стоит принимать это близко. Разумные - слишком разные, и двух одинаковых не бывает.
  
   - Сэр, мы подлетаем к "Акаги", - доложил пилот челнока.
  
  ***
  
  
  
   Прибыв на "Одобряющий", мы разошлись по своим делам. Побывав в рубке, я получил от Мирро датапад с файлами, которые уже пришли. Секура получила свой датапад, и отправилась в свою каюту. Асока направила свои стопы в столовую - подкрепиться перед тренировкой, мне же пришлось топать в свою каюту - предварительно сообщив Цери цель полёта. До Нубии нам лететь чуть менее трёх часов. Количество и объём файлов впечатляли, и надо было успеть ознакомиться с ними до прибытия на планету.
  
   Однако, прежде чем погрузиться в чтение, я бережно выложил трофейный клинок Орры Синг, который занял своё место с изогнутым клинком Ассаж Вентресс. Там же примостился и мой старый клинок -его я решил тоже сохранить. В душе теплилась надежда, что по прошествии времени коллекция трофейных клинков, и не только, будет пополняться. Вот только глядя на пару покоцанных шлемов от предыдущих доспехов, оставалось только гадать, каких усилий мне это будет стоить.
  
   Вздохнув, я подключил датапад к настольному терминалу. Поудобнее устроился в кресле и открыл первый документ...
  
   Ну что сказать. "Пока петух не клюнет, не кончится казацкая вольница". До Совета Джедаев таки дошло, что война скоро не кончится - так как обычными для них методами - как, к примеру, они разрулили Восстание Йинчорри или Гиперпространственную войну Старка - её не завершить. Придётся воевать, и воевать всерьёз. А с тем бардаком, который творился в первые месяцы войны - это нереально. Вполне естественно, что назрели перемены.
  
   Хотя тут сложились и иные факторы. Как вхождение в состав ВАР планетарных и секторальных армий/флотов/ополченцев, так и усиление влияния Палпатина, который как раз и курировал данный вопрос. Ведь новые полномочия, что он неустанно выбивал, касались не только военной сферы, но и гражданской.
  
   Первое, и самое значимое - директива "24-Дорн-1/6". Суть заключалась в следующем: всё многообразие войск и отрядов, а так же званий, было упорядочено в единый реестр. Отныне, звания делятся на двадцать четыре класса, которые поделены на четыре подкласса: высшее командование, среднее, младшее и низшее. Джедаи - так же получили свои звания, со всем причитающимся - планками, кодовыми цилиндрами и даже зарплатой! Но, судя по канону, если такая реформа была - а она должна была быть - джедаи дружно на это дело наплевали. Самое высокое звание имел Йода, с кодом D-1. Выше него не было никого.
  
   К тому же, войска и организации теперь чётко разграничены. Кроме Ордена, теперь флотские идут отдельным списком, далее следует пилотский корпус. Для ополчений и планетарных вооружённых сил выделена отдельная категория - вспомогательная армия. Ну, это разумно - ставить их на одну планку с клонами как то нелогично. Нашли своё место и разведчики, и вновь формируемые силы КВД - Корпуса Внутренних Дел. Ну да, здесь вообще ржач. До войны всем этим занимались джедаи и Корпус Юстиции. А теперь все они на войне. И заниматься банальной охраной торговых путей от пиратов и ловлей контрабандистов стало просто некому. Нет ни кораблей - их реквизировали во флот, ни экипажей для них. Теперь же спешно создаётся структура, которая должна хоть как-то исправить ситуацию. Но мне это кажется сомнительным занятием, особенно - в условиях войны. Дай бог, если через год они смогут наладить свою работу на должном уровне.
  
   Плюс, геморрой в лице СПО. Помню, что этот термин означает "силы планетарной обороны", вот только тут, в ДДГ, такая аббревиатура не используется, и я без понятия, откуда это слово вообще всплыло в моей памяти. Хотя это легче сказать, чем каждый раз "вспомогательные войска" выговаривать. Части с различных планет, различное вооружение, различное снабжение - там не всегда люди, есть и другие разумные. Ну да ладно, основная проблема даже не в этом.
  
   В лояльности клонов и джедаев никто не сомневается - отдельные дезертиры и предатели - это даже не статистическая погрешность, а вообще нонсенс. А вот насчёт обычных разумных - есть сомнения. Никто не отменяет шпионов, провокаторов, саботажников и предателей. Поэтому, кроме офицеров разведки/контрразведки, которые придаются частям, в таких частях будут служить и офицеры новообразованной Службы Безопасности Республики. То ли "комиссары", то ли "особисты", то ли вообще "политруки" - я не совсем понял сферу их деятельности - уж больно всё расплывчато написано. Ну да ладно, их головная боль - это их головная боль. Впрочем, даже если они будут балду пинать - я то найду им применение. Никто обиженным не останется, да...
  
   В общем, всё устаканили. К примеру, Асока теперь имеет звание джедай-коммандер с кодом О-1, и равна флотскому командору, авиационному полковнику, или бригад-генералу вспомогательных войск. Моё же звание значится под кодом Н-3, и равно званию флот-адмирала или генерала от вспомогательных войск, я могу командовать генералом от авиации или полковником от разведки. Зато та же Секура, которая как мастер-джедай явно получит код D-4, будет наравне с моффом и гранд-адмиралом. Про магистров из Совета и говорить нечего - "выше нас только небо, круче нас только горы".
  
   С одной стороны, система малость заумная, но в то же время - вполне рабочая, позволяющая избежать путаницы. Но... всё то же пресловутое но. Палпатин не был бы Палпатином, если бы не повернул это себе на пользу. В частности, так и остался спорным статус региональных правительств, то бишь моффов и их подчинённых. Да, всё военное ведомство переведено под начало джедаев, но моффы, кроме военных, занимаются ещё и гражданскими вопросами. А это сфера подчинения Палпатина.
  
   Дальше - больше. То же новообразованный КВД - вообще полностью подчинено Канцлеру. И Сенату, но это вторично. А Сенатская Гвардия - которая тоже претерпевает модернизацию и усиление - тем более не подконтрольна джедаям, даже больше - глава этой организации находится в одном ранге с Йодой, то есть тот ему не может приказывать - а только просить. И вполне естественно, что Гвардия находится в негласном подчинении Палпатину.
  
   Кроме всего этого дерьма, есть и ещё один пункт. "Звание" и "должность" - совсем разные вещи. К примеру, "Одобряющим" может командовать как второй лейтенант, так и капитан - хотя логичнее было бы, чтобы такой корабль был под командой капитана. Но... капитанов не напасёшься. И хотя эта "таблица" забабахана с запасом, во всём флоте Республики на данный момент девятнадцать флот-адмиралов и только три обер-адмирала - старых зубров Корпуса Юстиции. Более высоких званий пока ни у кого нет. Та же картина и в авиации: вроде как есть несколько генералов, но проблема даже не в высоких званиях. Нет подразделений соответствующего размера, которые можно было бы отдать под их командование. А если и будут - значит, операцией такого масштаба будут командовать джедаи. Просто потому, что это большая ответственность.
  
   "Ну, и кто у нас выступил в роли "великого зодчего"? Ого! Оказывается, основным инициатором и исполнителем был никто иной как магистр Оппо Ранцизис. Ну, тот, который тисспиас - четырёхрукий полугуманоид-полузмея. Этот может, да. Не зря же он один из немногих в Ордене, кто владеет Боевой Медитацией".
  
   "Так, что тут у нас дальше..."
  
   "Аурек-1/4/16/64". Эта директива касалась изменений войскового управления в Секторальных Армиях. Теперь все войска в СА делились на следующие формирования: каждая СА включала в себя не менее полутора миллионов клонов - линейной пехоты, полумиллиона клонов остальных специальностей, и двух миллионов вспомогательных войск, и делилась на четыре армии, в каждую из которых входило шестнадцать Звёздных Корпусов, каждый из которых состоял из четырёх легионов/бригад клонов, либо частично смешанных корпусов - клоны плюс ополченцы.
  
   Кроме сил флота - и притом немалых (более шести тысяч различных кораблей на одну СА), каждый корпус поддерживался двумя флотилиями, в которые входили по три-четыре "Одобряющих" и по шесть-десять корветов или фрегатов. Плюс, мобильный стратегический резерв СА, состоящий минимум из четырёх Звёздных Корпусов. На практике же, в некоторых СА, насколько мне известно, эти параметры были превышены в несколько раз. Это вполне нормально - учитывая, что на данный момент, согласно разведданным, армия дроидов превосходит нас по кораблям в пять раз, в истребителях - в сорок раз, а по боевым дроидам - в сто раз. Невесёлая статистика.
  
   "Блин, уже почти час прошёл... " А количество файлов не сильно уменьшилось. Беда-печаль.
  
  ***
  
  
  
   После сорока минут полёта, на главный терминал поступило сообщение от генерала Викта. Сумераги, как и остальные, собрались у тактического стола, дабы прочесть его.
  
   - Выглядит внушительно, - пробормотала Грэйс.
  
   - Не то слово, - ответил ей Кристен.
  
   Молодые офицеры погрузились в чтение.
  
   - А ведь нас практически повысили, - сообщила Сумераги.
  
   - Думаешь?
  
   - Да. Судя по всему, новое звание первого лейтенанта соответствует старому званию капитана Корпуса Юстиции. Вообще, флотские звания существенно продвинуты вверх.
  
   - Но зачем?
  
   - Всё просто - роль флота в этой войне становится ключевой, и вполне естественно, что мы получаем приоритет перед другими родами войск.
  
   - Как думаешь, нам дадут подкрепления? - поинтересовался Мирро.
  
   - Должны. Мы же на Нубию летим, а это штаб Второй Секторальной.
  
   - Хорошо бы. Может, получу кораблик под своё командование, - мечтательно произнесла О'Коннор.
  
   - Вот только из этого следует и ещё кое-что, - выдал Цери.
  
   Остальные вопросительно на него посмотрели.
  
   - Это значит, что вскоре нам снова придётся идти в бой. А война... Война не прощает ошибок, - пояснил атоанец.
  
  ***
  
  
  
   Однако, соображалка чуть не рехнулась, но я таки осилил все документы, и за пять минут до прилёта в систему Нубус прибыл в рубку. С моей стороны это могло показаться ребячеством, но я приоделся, дабы вид у меня был более боевой. Джедайская роба была отложена в сторону, уступив место безрукавке, пояс оттягивала кобура бластерного пистолета. Жаль конечно, что броня пришла в негодность, но лучше она, чем моя тушка. Поэтому, я сгонял к нашим ремонтникам, и они подогнали для меня клоновские поножи, наручи и один наплечник. Пара подкладок из чего-то типа поролона решили дело с размером. Для полного счастья не хватало только шлема, но ладно, обойдёмся и так. Блэма я тоже проинструктировал на этот счёт, и он пообещал сделать всё в лучшем виде. Ну, а Шайбу просить об этом не надо - у него и так вид - "я царь, а вы все ослы". Ребячество, одним словом, но не можем же мы ударить в грязь лицом перед новичками?
  
   Офицеры корабля тоже не плошали. Ли Норьега и Мирро после Джабиима не расставались со своими бластерными пистолетами, поэтому вид имели боевой. Лихтендаль... ну что сказать, аристократ он и на Татуине аристократ, ему костыли не нужны. А может, действительно благородных кровей? Надо будет спросить. Что же насчёт О'Коннор... ну кто всерьёз воспринимает зелтронов? Так что можно даже и не пытаться.
  
   Следом за мной в рубку влетела запыхавшаяся Асока.
  
   - Тренировалась?
  
   - Ага, - девочка подошла и ткнула меня кулаком в бок, - А вы опять за датападом весь полёт просидели?
  
   - Так плохо выгляжу? - усмехнулся я, бросая взгляд на обзорные экраны.
  
   - Сэр, мы вошли в систему Нубус! - возвестил Лихтендаль.
  
   Перед нами раскинулся завораживающий вид. Голубовато-зелёная планета напомнила мне Землю, хотя была чуть меньше и с более умеренным климатом. В Галактике же Нубия известна тем, что на планете находится штаб-квартира "Нубиан-Стар-Драйв" - компании-разработчика как космических кораблей, так и комплектующих к ним. На истребителе N-1, том самом жёлтеньком, на котором рассекал Энакин в "Призрачной угрозе", стояли двигатели и гипердвигатели "Нубиан". Машинки у инженеров Набу получились неплохие, можно сказать - красивые, но очень уж непрактичные и дорогие. Плюс, уже из местных воспоминаний, и знаю, что здесь расположены и транспортная компания-гигант - "ТраДеКо", занимавшаяся перевозками по Хайдианскому Торговому Пути, а так же фармакологическая "ФармКорп". Хотя планета не сильно урбанизирована, "с преобладанием сельского ландшафта", Нубия имеет население в один с небольшим миллиардов разумных, девяносто пять процентов из которых - люди.
  
   Именно здесь, на пересечении Хайдианского и Коррелианского Торговых путей, и находился штаб Второй Секторальной Армии "Зеленая Мантия". Командующих было сразу двое: кроме моффа Флири Ворру, здесь постоянно присутствовал мастер-джедай Рай-Гаул. Орден прекрасно понимал значимость этого участка Галактики - "Зеленая Мантия" защищала ключевые миры Ядра, поэтому численность войск в этой Секторальной Армии намного превышала стандартные полтора миллиона клонов. Уже сейчас армия делится на две крупные группировки, каждая из которых имеет по три миллиона одних лишь клонированных солдат-пехотинцев и неизвестное число не-клонов. И это неудивительно: сейчас Вторая была одной из самых воюющих республиканских армий, не только защищающая свою территорию, но и оперативно усиливающая другие армии, в случае проведения ими крупномасштабных наступательных операций или, при необходимости, "латая дыры" в обороне.
  
   Мы вышли практически на пределе от планетарной границы. Прямо перед нами в космосе висела здоровенная махина оборонительной космической станции "Голан-1", рядом замерли несколько "Одобряющих", пара эскадрилий "Лавин" бороздила космос.
  
   С нами тут-же связался диспетчер.
  
   - Добро пожаловать на Нубию. Пожалуйста, сообщите ваш идентификационный код.
  
   Пара секунд, и диспетчер продолжил:
  
   - Ваш курс - 3-7-12, точка назначения - Нис, луна Нубии.
  
   Я обратился к диспетчеру за разъяснениями.
  
   - Сэр, хотя штаб Секторальной Армии находится на Нубии, большая часть войск и кораблей развёрнута на луне, на которой находится военная база. Из ваших данных следует, что вы прибыли за кораблями, подкреплением и грузами - всё это ждёт вас именно там. К тому же, в случае нападения, гражданское население планеты не пострадает.
  
   "Ну хорошо, луна так луна".
  
   - Рыцарь Викт. Я могу воспользоваться челноком? - спросила Секура.
  
   - Естественно. Думаю, мы задержимся здесь на некоторое время, а вы спешите...
  
   - Тогда, до встречи, Микоре. Асока, - Секура попрощалась с нами.
  
   - До свидания, мастер Секура! - девочка улыбнулась и махнула рукой ей вслед.
  
   Вскоре челнок с тви'лечкой на борту покинул ангар и взял курс на Нубию. "Акаги" врубил движки, и мы полетели к луне. Вскоре серебристый диск занял все обзорные экраны. На орбите Нисы висела ещё одна станция типа "Голан-1", а на поверхности виднелись какие-то строения. Связавшись с очередным диспетчером, Лихтендаль уверенно повёл БДК к поверхности. В последний момент прямо под нами разверзлись ворота огромного подземного ангара. Ну да, на самой поверхности находились лишь входные ворота, несколько сотен оборонительных орудий и парочка оборонительных вышек. Всё остальное было спрятано под поверхностью луны.
  
   Откинув посадочные опоры, БДК мягко опустился на пол ангара. Слева и справа от нас возвышались другие "Одобряющие", а прямо перед нами - виднелись корветы и фрегаты. Ну, и куча людей, клонов, снующих туда-сюда, горы контейнеров и ящиков.
  
   - Ну что, идём, Шпилька? Блэм, Шайба, готовы?
  
   - Так точно, сэр! - подтвердили клоны.
  
   Спустившись в ангар БДК, мы проследовали к выходу. Пройдя по выдвижному десантному пандусу, мы оказались на чём-то вроде здоровенного моста, по обе стороны от которого располагались посадочные площадки. Нас уже ждали. Толстенький низенький человек, семеня короткими ножками, "подкатился" к нам и козырнул:
  
   - Генерал Викт, разрешите представиться! Префект Ниса и этой военной базы - Маркус Д'жек! А это, - толстячок кивнул на следовавшего за ним родианца, - Мэбба Сэга, полковник от снабжения.
  
   Дождавшись моего кивка, он сразу же продолжил:
  
   - Мы уже ждали вас, соответствующие распоряжения поступили сверху. Всё необходимое - корабли, припасы, военные части - уже собраны здесь, в секции G-23, - человек развёл руками, - Я вызвал командиров этих подразделений, они вскоре прибудут.
  
   - Какие корабли нам выделили?
  
   - Собственно, вон те два "Одобряющих", а также тот "Убедительный".
  
   - "Убедительный"? - я бросил взгляд на стоящий в отдалении "Одобряющий", на который указывал префект, но не обнаружил никакого другого корабля.
  
   - Да, это новая модификация "Одобряющего". Вооружение корабля значительно усилено по сравнению с базовой моделью, правда, за счёт десантного отсека и грузоподъёмности. Но, вам лучше расспросить капитана корабля, он обладает полной информацией по характеристикам.
  
   - Ладно, спросим. Что ещё?
  
   - Из кораблей - четыре корвета CR-90, два корвета "Консульский" и три фрегата типа "Пельта". Сто сорок четыре ударных истребителя Z-95, модель 4. Три эскадрильи V-19.
  
   - Что насчёт пехоты? - вклинился Блэм.
  
   - Эм... В общем, вам выделили один полк клонов, и две бригады ополчения с Денона.
  
   "Да, это как-то... не очень".
  
   - Ещё что-нибудь?
  
   - Да. Почти сорок тысяч тонн различных грузов для вашей флотилии, обмундирование, продовольствие, топливо, боеприпасы...
  
   Видно было, что у чиновника куча работы, и он не вдаётся в детали. Максимум - запомнил названия техники, и то ладно. Подтвердив мою догадку, тот крутнул головой и расплылся в улыбке.
  
   - А вот, собственно, и командиры этих кораблей и подразделений, - Д'жек указал на группу офицеров, идущих в нашу сторону, - Можете спросить их. Полковник Сэга на время вашего прибывания здесь закреплён за вами. Если что-то будет нужно - обращайтесь к нему.
  
   - Благодарю, префект Д'жек.
  
  ***
  
  
  
   Капитан Коро Уильямс спешил попасть на обзорный мостик секции G-23. Несколько минут назад на его датапад пришло сообщение о том, что на станцию прибыл "покупатель" - так в здешнем просторечии называли тех, кто прилетал сюда за новыми кораблями и истребителями, пехотой и грузами. Зачастую это были джедаи, но ему было всё равно, под чьим началом идти в бой. Внешне сохраняя спокойствие, внутри Коро торжествовал. Вскоре он отправится на войну. И сможет отомстить... За отца.
  
   Его отцом был Антидар Уильямс, пилот и офицер Корпуса Юстиции. Придя на флот добровольцем, Уильямс храбро сражался в нескольких битвах при Тройкене и позже был принят в ряды Корпуса Юстиции. Прослужив там несколько лет, Антидар получил звание лейтенанта и стал пилотом корвета типа "Консульский" под названием "Приём". Управляя своим кораблём, Уильямс сражался за Республику в битве при Галидраане и во время восстания расы йинчорри. Коро любил в детстве слушать его рассказы. Потеряв по вине йинчорри свой "Приём", Уильямс начал пилотировать пассажирские шаттлы. Именно тогда в жизни семьи Уильямс настала самая счастливая пора.
  
   Когда Коро было четырнадцать, отец вернулся на службу. И в тот же год - погиб... точнее, его убили - вероломно.
  
   Джедаи надеялись договориться мирным путём с Торговой Федерацией, наложившей блокаду на мирную планету Набу. Но... Миссия завершилась гибелью лейтенанта Уильямса и капитана Мадакор, когда Торговая федерация уничтожила их корабль, "Сияющий-VII".
  
   Коро помнил Маои Мадакор - она была частым гостем их семьи. Молодая, улыбчивая женщина... Но их не стало. Их убили. Но убийцы никак не ответили за совершённое. И Коро принял решение - он обязательно отомстит. Он уничтожит этих проклятых неймодианцев.
  
   Не смотря на протесты матери, он, закончив начальное обучение, пошёл по стопам отца, став пилотом. Затем была Академия, рутинная служба на задворках Галактики. А потом - разразилась война. И Коро - мичман Коро - понял, что это его шанс, и проявил все свои навыки и сноровку, дабы достигнуть этой цели. И его труды увенчались успехом.
  
   Теперь, спустя шесть месяцев он - капитан одного из самых мощных кораблей, что сейчас есть на вооружении флота Республики. Со стороны могло показаться, что это - "Одобряющий", однако это было не так. Два дополнительных реактора заняли своё место в десантных отсеках, съев большую их часть. Десант сократился с шестнадцати до трёх с небольшим тысяч, а в ангаре могли поместится только шестнадцать летательных аппаратов. Зато корабль был вооружён куда как лучше - вместо двенадцати счетверённых турболазеров "Убедительный" имел двадцать четыре такие установки, количество скорострельной артиллерии увеличилось до сорока восьми огневых точек. Корабль мог на равных сражаться с любым другим кораблём КНС. Коро дал кораблю имя - "Решительный", как знак своих намерений...
  
   Выйдя из турболифта, капитан заметил стоящую в отдалении группу разумных, перед которыми стоял местный начальник - префект Маркус Д'жек - и что-то им объяснял. "Должно быть, это наши "покупатели". Корон направился к ним. Вслед за ним из турболифтов начали выходить другие офицеры - флотские, пилоты, ополченцы, ещё кто-то. И все шли в том же направлении.
  
   Подойдя ближе и козырнув, человек мысленно присвистнул. Судя по реакции остальных офицеров, они тоже были удивлены. "Покупатели" оказались довольно занятной публикой.
  
   Двое джедаев - учитель и падаван, скорее всего - молодой человек, имеющий вид боевой и грозный (особенно выделялся протез левой руки - до самого плеча), и девочка-тогрута, его падаван. Спутать джедаев с кем-то ещё было практически невозможно. Рядом с ними стояли четверо офицеров - все довольно молодые, его возраста, и двое клонов - линейный командир и личность неопределённого рода деятельности. Уж больно вид у него был... независимый. И как последний штрих - рядом с ними стоял дроид В-1, окрашенный в цвета Республики - бело-красный. В целом эта компания производила впечатление. "Вид боевой, форма ещё старого образца, знаки различия - тоже. Значит, недавно с фронта, и снова бросают в бой. Значит, хорошо воюют. Подойдёт".
  
   Джедай повернулся к родианцу-полковнику, тот молча кивнул. Человек сделал шаг вперёд.
  
   - Итак, раз все в сборе, начнём. Я - Микоре Викт, генерал-джедай. Это - джедай-коммандер Асока Тано. Те ребята за моей спиной - мои офицеры: первые лейтенанты Ли Норьега и Цери, и вторые лейтенанты Мирро и О'Коннор. Эти парни - маршал-коммандер Блэм и капитан Шайба. Эта груда металлолома - Жестяныч, мой адъютант. Теперь, что касается вас. С этого момента вы - и ваши корабли, истребители, отряды - переходят под моё подчинение.
  
   Джедай вопросительно обвёл их взглядом, и Коро сделал шаг вперёд.
  
   - Сэр, разрешите представиться: капитан Коро Уильямс, линейный корабль "Решительный".
  
   Вслед за ним начали представляться остальные...
  
  ***
  
  
  
   Я внимательно осматривал собравшихся офицеров, которые по очереди представлялись. Большая часть из них была людьми, но мелькали и экзотические разноцветные мордашки. Откровенных ксеносов не было, но я заметил одну эчани, а так же забрака, врунианку и кейджи.
  
   Ладно, это мелочи. Такое вот подкрепление - прямо радость для глаз. Совет не поскупился, выделив мне целую флотилию, а это, по наставлениям последнего образца - тактическая корабельная группа, находящаяся под командованием лайн-капитана или рыцаря-джедая. Количество кораблей во флотилии варьировалось от трёх-четырёх крейсеров или линейных кораблей и шести - десяти корветов или фрегатов.
  
   Вот ополченцы в качестве пехоты несколько огорчили, но это ещё надо проверить, насколько они подготовлены и снаряжёны. Ну, а сто сорок четыре ударных истребителя - предка "крестокрыла" - с опытными пилотами - это вообще конфетка...
  
   Пока они представлялись, я одновременно успевал и слушать их - кто они, как зовут, чем командуют, и пояснения насчёт техники - и просматривать информацию на датападе. Сумераги за моей спиной тоже что-то отмечала в своём устройстве.
  
   - ...Первый лейтенант Макросс Диодай, БДК "Одобряющий", "Тайдириум".
  
   - ...Первый лейтенант Идиан Пет, БДК "Одобряющий", "Баннагер".
  
   "Смотрите-ка, какой прогресс, уже начали кораблям имена давать. Не долго я новатором был, ой не долго. Кстати. Знакомое слово. Читал я как то наставления, которые дал мне Ринаун, и вот-там то и..."
  
   - "Баннагер"? - переспросил я на всякий случай, - Это часом не в честь Линкса Баннагера, адмирала флота Республики?
  
   - Так точно, сэр! - молодой офицер был озадачен. - А откуда вы...
  
   - Читал про его манёвр при Марлеве-Четыре в девятьсот шестьдесят девятом*, - пояснил я, и, кажется, заработал пару очков в глазах офицера.
  
   Он, как и второй капитан БДК, был человеком, примерно моего возраста. Вообще, большая часть из офицеров была не старше тридцати. Ну а корабли были ещё моложе - новенькие, только-что со стапелей. Исключая разве что корветы - эти успели послужить.
  
   - ... Второй лейтенант О'Харра... Золл Линд... Аллиша Ретана... Боз Ринди, - это, как я понял из их кратких досье, были командиры четырёх корветов CR-90. Ретана была врунианкой, остальные - людьми. Но, как я уже говорил, это не так важно.
  
   Эти надёжные кораблики были родом с Кореллии, и проходили службу во флоте Денона. Корветы имели длину в сто пятьдесят метров, ширину в сорок. Экипаж состоял из пятидесяти разумных. Гипердвигатель второго класса вкупе с автономностью от трёх месяцев до одного года делали его привлекательной машиной для планетарных правительств, тысячи таких кораблей бороздили Галактику. Вооружение так же не подкачало. Три корабля имели по две двуствольные турболазерные пушки и четыре лазерные пушки, тогда как четвёртый - четыре ракетно-торпедные пусковые установки и двенадцать лёгких двуствольных лазерных пушек.
  
   Мичманы Фиас Эндель и Пуджа Сперо - человек и кейджи - были командирами двух стареньких корветов "Консульский". В отличие от тех машин, что мне встречались прежде, эти были несколько другими. Более внушительная броня, резкие обводы корпуса - эти корветы были поистине боевыми, за десяток лет поучаствовавшими в десятках стычек с пиратами и контрабандистами. Им заменили движки на новые, но перекрасить не успели, и они щеголяли красными корпусами. Вооружение не нуждалось в улучшении - две средних турболазерных пушки в поворотной башенке на "горбу" корвета и десять спаренных лёгких бластерных пушек, расположенных по бокам, говорили сами за себя. "Как же её... Точно, такая модификация была создана Ранульфом Таркином за несколько лет до Гиперпространственной войны Старка, и называлась "Непобедимый".
  
   Вторые лейтенанты Вега Вэлкер, Тарллсон Фаллвер и Дон Ти Рэй командовали тремя "Пельтами" - одним медицинским, одним в стандартной комплектации и одним фрегатом в "зенитном" исполнении.
  
   Далее шли пилоты. Три эскадрильи "Лавин" были укомплектованы пилотами-клонами, а вот сто сорок четыре истребителя Z-95 управлялись "ополченцами", то есть бывшими лётчиками планетарных сил.
  
   Было аж два полковника от авиации - Доно Ширанью, человек, и - эчани Сома Пэрис. Довольно миловидная и низкорослая женщина - метр шестьдесят от силы. Эчани похожи на людей, точнее, они близкая к людям раса, но имели более светлую кожу, белые волосы и серебристую радужку глаз. "Блин, что-то крутится в мозгу... точно! Из-за большой роли боевых искусств в их культуре, генералы эчани, обладали "особым талантом" предсказывать движения соперников". Так, кажется, говорили на том уроке. Ну что же, это может стать полезным".
  
   - Давно воюете?
  
   - На этой войне - с самого начала, - ответила Пэрис, - Имею двести шесть подтверждённых сбитых "Стервятника".
  
   "Ну, теперь ясно, чего она полковник".
  
   Их заместителями были подполковник Ниал Декланн и майор Винду Барвел. Я даже моргнул пару раз, но всё было верно. Именно Винду. Н-да...
  
   Тут я сосредоточился на том, что говорил Ширанью. А рассказывал тот интересные и полезные вещи. Ведь военная реформа затронула не только флот, но и лётные части, которые даже выделили в отдельный род войск. Теперь подразделения МЛА были сформированы несколько по другому.
  
   - ...Самое низшее формирование - пара. Основное тактическое подразделение, как в истребительной, так и в штурмовой авиации. Ведущий пары имеет звание мичмана или лейтенанта...
  
   -...Звено. Состоит из двух-четырёх пар, во главе звена находился пилот в чине лейтенанта или капитана...
  
   - ...Эскадрилья. Состоит из трёх-четырёх звеньев, имеет в своем составе двенадцать истребителей или бомбардировщиков. Численность только летного состава подразделения, в зависимости от задач эскадрильи, может составлять от двенадцати до девяносто шести пилотов и бортстрелков. Вдобавок к этому в состав эскадрильи входит несколько десятков человек и клонов обслуживающего персонала: механики, оружейники... Командир имеет звание не ниже майора...
  
   - ...Группа. Также данное подразделение можно назвать авиагруппой или авиаполком. На данный момент авиагруппы - наиболее крупные подразделения МЛА в составе ВАР. Авиагруппа состоит из двух авиакрыльев и имеет в своем составе от семидесяти двух до шестисот сорока истребителей и/или бомбардировщиков. Командование авиагруппой осуществляется офицером в звании полковники или выше.
  
   - То есть, у нас две авиагруппы по семьдесят две птички?
  
   - Да, сэр.
  
   - Каковы характеристики ваших машин?
  
   Тут к разговору подключилась полковник Пэрис.
  
   - Ударный истребитель Z-95, модель Четыре. Производитель - Корпорации "ИнКом" и "СубПро". Длина двенадцать метров, размах крыльев - одиннадцать. Экипаж - один пилот. Гипердвигатель второго класса. Скорость в атмосфере - тысяча сто пятьдесят километров в час. Автономность: одни стандартные сутки. Вооружение: две лазерные пушки "Тайм и Бак" KX5 и две ракетные пусковые установки "Крупп" MG5. Боезапас: восемь ракет. Все машины выпущены в промежутке от пяти до семи лет назад, для сил обороны Денона.
  
   - Неплохо. Очень неплохо. Теперь вы, - я кивнул... бригад-генералу, если я правильно запомнил звание и знаки отличия.
  
   - Бригад-генерал Бевел Коди. Это - оберст Артерн Куртц и полковники Дилан Картаж и Роджми Блэкмур. Две наших бригады, бывшие ранее в силах обороны Нубии, переходят под ваше командование.
  
   Хотя это и не клоны, выглядят ребята браво. Зеленоватая броня лёгкого типа, слегка похожая на ту, в которой щеголял Вирс на Хоте в "Империя наносит ответный удар", только шлем был более привычной формы, напоминающий спецназовский. Ну, кто не смотрел фильмы про спецназовцев? Да и сама бронька была внушительной: наплечники, наручи, поножи, специальный пояс, рюкзак за спиной. А вот в эмоциональном плане нубианцы подкачали. Им не особо хочется переться куда-то в задницу Галактики. Да, они согласны умирать, защищая свою планету, но вот подыхать за Республику и её идеалы - не очень. М-да...
  
   - Что у вас с составом и вооружением?
  
   - Каждая бригада насчитывает десять тысяч человек и делится на четыре полка. Вооружение - было разнообразным, у каждого полка своё, но после переформирования нам заменили стрелковое оружие на стандартные клоновские винтовки и карабины DS-15. Плюс, одноразовые гранатомёты. Плюс, сто спидер-танков WLO-5, пятьдесят бронированных спидер-канонерок KAiA-6, двадцать командных спидеров CMD-1.
  
   - Это что за звери? - я повернулся к Сумераги.
  
   - Спидер-танк WLO-5, производства "Убриккайн Орд Педрова". Двенадцать метров в длину, четыре в ширину. Экипаж: три разумных - пилот, наводчик и стрелок. Есть ещё четыре места для десантников. Максимальная скорость - сто десять километров в час. Вооружение - одна тяжёлая лазерная пушка. Танк очень прост в управлении, обслуживании, ремонте.
  
   Я бросил взгляд вниз, с обзорного мостика. "Кажется, это вон те машинки, что стоят напротив БДК... Блядь, ну и пепелац. Агрессивный дизайн, здоровенные движки - открытый всем ветрам наводчик пушки. За неимением щита, корпус прикрыт бронелистами из бронзия. Отсюда вес и снижение скорости. Надо будет подумать, как воткнуть в него парочку Z-6 и прикрыть наводчика, иначе он будет просто бесполезен. Нет, пукалка у него мощная, не спорю, даже ААТ возьмёт, но не очень она скорострельная".
  
   - Дальше.
  
   - Спидер-канонерка KAiA-6, производства "Келлиак Армс" и "Армор Компани". Длина пятнадцать метров, ширина пять. Десант - шесть разумных. Скорость - триста километров в час. Высота полёта - до ста метров. Есть дефлекторный щит. Вооружение... две противотанковые тяжёлые лазерные пушки на турелях, две противопехотные турельные спарки лёгких бластерных пушек, одна зенитная турель со средними бластерными пушками.
  
   Вот эти машинки мне больше понравились. Зализанные, благородные обводы, оружие всё на турелях, стрелки и операторы находятся под защитой корпуса. Даже щит есть, что очень и очень для такой небольшой машинки.
  
   - А что за СMD-1?
  
   - Сэр, это спидер - мобильный командный пункт. Выполнен на базе репульсорного танка XT-130. Длина восемь метров, ширина три, высота два. Один пилот, шесть пассажиров. Скорость пятьсот сорок километров в час. Вооружения нет.
  
   Я повернулся к полковнику Сэге.
  
   - У вас часом нет ещё таких?
  
   - Есть, генерал, вам сколько нужно? Кстати, у нас есть и медицинский вариант, MCD-1. Перевозит четырёх лежачих раненых, в комплекте - меддроид IM-6, - сообщил родианец.
  
   - Тогда... давайте штук двадцать командных и полсотни медицинских.
  
   - Через полчаса подгоним, генерал. Вот только без пилотов, уж извините.
  
   - Это не проблема, найдём, кого за рукоятки посадить.
  
   - Что-нибудь ещё, генерал?
  
   - Сумераги, список готов?
  
   - Давно, сэр, - с этими словами девушка передала мне голодиск, который сразу же перекочевал в руки родианца.
  
   - Я посмотрю, что можно сделать. Если будет ещё что-то нужно, свяжитесь со мной. Разрешите идти?
  
   - Идите, полковник.
  
   Повернувшись к офицерам, я начал толкать речугу.
  
   - Итак, теперь, когда мы познакомились, обозначу нашу задачу. Мы выдвигаемся в Дикие Территории, будем бороться с отрядами дроидов, которые атакуют мирные планеты. Скорее всего, будем действовать в одиночку, хотя возможно, что и в составе более крупного отряда. Теперь что насчёт обязанностей и распределения.
  
   - Флагман флотилии - БДК "Акаги". Уильямс, на "Решительном" маленький ангар?
  
   - Так точно, сэр. Максимум шестнадцать канонерок.
  
   - Примите четыре эскадрильи перехватчиков "Актис".
  
   - Эм, генерал, не влезет четыре эскадрильи, максимум полторы...
  
   - Влезут, эти перехватчики небольшие. Вас будут атаковать в первую очередь, как самую опасную цель, поэтому, я и выделяю вам эти истребители для защиты. Вместо них, на "Акаги" примем одну эскадрилью "Лавин". Итого, там будет две эскадрильи "Лавин", две эскадрильи АRC-170 и одна - бомбардировщики. Остальные V-19 распределим между двумя БДК. Далее, пехоту распределим поровну между "Тайдириумом" и "Баннагером", по одной бригаде на корабль. Полк клонов - на "Решительный", в качестве противоабордажной команды - всё равно их высаживать не на чем. Технику вспомогательных бригад - распределить между ними же. Выделить десяток медицинских спидеров на бригаду. Плюс, по семьдесят два Z-95 на БДК. Ширанью, вам на "Баннагер", Пэрис - "Тайдириум". Теперь по корветам. Эндель, Сперо - ваши"Консульские" будут нашим ударным отрядом. О'Харра, Линд, Ретана, Ринди - ваши "кореллианцы" будут осуществлять прикрытие БДК и прочих кораблей. То же самое касается и Вэлкер, Тарллсона и Ти Рэй, с вашими "Пельтами". Особенно Ти Рэй - медицинский фрегат у нас всего один. Так, - я перевёл дыхание. Нелегко вот так на ходу выстраивать тактику и взаимодействие, но ничего не попишешь, - Общая координация действий кораблей и авиации - на тебе, Сумераги. Мирро, обеспечишь связь. О'Коннор, принимай "Акаги". Цери, на тебе командование флотилией. А теперь, - я демонстративно огляделся, - я хочу, чтобы через десять часов корабли были готовы к вылету. Всем всё ясно?
  
   - Да, сэр! - дружно рявкнули разумные.
  
   - Генерал, прошу прощения за опоздание! - позади меня раздался сдвоенный голос.
  
   Повернувшись, я узрел двух офицеров. Точнее, двух агентов. Разведки и СБ, если я правильно запомнил новые знаки различия.
  
   - Разрешите представится! Агент Фирмус Баракус, СБР, - высокий статный человек козырнул, за ним представилась и вторая офицер - женщина.
  
   - Агент Селан Санторини, разведка.
  
  ***
  
  
  
   Вообще-то Селан уже давно была здесь, но решила, что это удобный случай - понаблюдать и узнать. А узнала она многое.
  
   Во-первых и в главных - джедай. Женщина недолюбливала джедаев - потому что не понимала их. Слишком... непроницаемые, слишком сложные. Их трудно было "читать" - вне зависимости от расы. А вот конкретно этот... Нет, его действия были прозрачны, как вода на Альдераане, просты, и вместе с тем - достойны восхищения. Он сразу же показал, кто здесь начальник. Его речь была грубоватой, но... властной и уверенной. И в то же время он был на короткой ноге с подчинёнными, называя их по фамилиям, а некоторых - и по именам. Такое ей встретилось впервые.
  
   Во-вторых, сами офицеры - те, что прибыли с джедаем - явно относились к тому с симпатией, что было довольно большой редкостью во флотской среде. Для Селан не было секретом, что флотские довольно скептически относятся к командным возможностям джедаев. В открытую этого не высказывалось, конечно, но... А вот в конкретно этом случае джедай, видимо, заслужил их уважение.
  
   Ну и в третьих. Взгляд этого джедая был... странным. Достаточно странным, чтобы заинтересовать её профессиональное чутьё. Женщина сделала пометку в памяти - поискать сведения об этом джедае. Чутьё подсказывало разведчице, что что-то тут не чисто.
  
   Дальше - больше. Мало кто из всех присутствующих заметил это, но джедай, глядя на девушек... в общем, он их оценивал по вполне обычным мужским критериям - что было совсем из ряда вон. Даже её он не обошёл стороной - а ведь другие обычно сторонятся людей её профессии...
  
   - Не сочтите за грубость, агенты, но... Вас только за смертью посылать, - усмехнулся джедай, закончив разглядывать их, - Ну да ладно. Баракус, Санторини - ваше место на флагмане. Будете пока при штабе - потом придумаю, куда вас пристроить...
  
  ***
  
  
  
   Видимо, моя речь хорошенько так мотивировала офицеров, потому что на исходе десятого часа все доложились о готовности к вылету. За это время мы погрузили грузы, и запаслись ништяками. В частности, новой формой и шмотками, знаками различия и жратвой. А для нашей кают-компании нашёлся даже небольшой ящичек выпивки. Но всё это меркло перед довольными рожами Шайбы и Лаки. Эти два ЭРК-клона урвали на складе "Катарны" - элитные клоновские доспехи. Единственный недостаток этого шедевра военной мысли - сидеть в них было... некомфортно. Впрочем, как и в стандартных клоновских доспехах.
  
   А так как я получил от Совета недвусмысленные наставления о том, что следует поторопиться, медлить с вылетом мы не стали. Тем более, что полёт затянется - не все наши корабли настолько скоростные, придётся подстраиваться под самые тихоходные, со вторым классом гипердвигателей, к тому-же, полёт разделён на несколько участков, что тоже накладывает свои условия. По расчётам, которые составила Сумераги, наш полёт займёт аж целых сорок девять часов - тогда как "Одобряющим" потребовалось бы всего тринадцать - правда, без остановок, с остановками - двадцать. Вот такая арифметика. Однако, по военному времени лучше делать короткие прыжки, дабы вовремя узнать, если что-то впереди пойдёт не так. А то выпрыгнем где-нибудь посередине эскадры того-же Гривуса. Вот будет нежданчик так нежданчик...
  
   Дальше пошла рутина. Мы покинули гостеприимную Нису, и вышли на её орбиту, откуда и совершили прыжок. Наш маршрут состоял из нескольких пунктов. Сначала мы совершим прыжок до Библоса, затем оттуда - до Денона. Потом будут остановки на Милагро, Мон Газзе и Гердессе. А уже оттуда мы достигнем Кристофсиса, где путешествие по Кореллианскому маршруту закончится, и мы свернём на Малаварскую трассу.
  
   Выстроившись походным ордером, мы совершили первый прыжок.
  
   Так как у нас - ну, у нас с Асокой - образовалась уйма свободного времени, утром первого дня полёта (вылетели мы вечером по галактическому времени) я решил продолжить совместные тренировки. Для начала мы немного размялись, пофехтовав сейберами, а затем Асока начала отрабатывать Барьер Силы. Вот только результаты были... так себе, хотя я прекрасно понимал, что она может намного лучше. Этот же результат не шёл ни в какое сравнение с её прошлыми успехами.
  
   - Ты чего сегодня такая... расхлябанная? - деактивировав тренировочного дроида, я внимательно посмотрел на девочку.
  
   - Просто..., - тогрута слегка замялась - что было для неё необычно.
  
   - Ну, говори уже? Что случилось?
  
   - Учитель, у меня... сегодня мне четырнадцать исполнилось, - наконец ответила Асока.
  
   Я что-то туплю, и притом конкретно.
  
   - Так, повтори ещё раз. У тебя сегодня день рождения?
  
   - Да.
  
   - И ты молчала?! - возмутился я.
  
   Девочка непонимающе на меня посмотрела.
  
   - Это же надо отметить!
  
   Быстро, пока она не опомнилась, я активировал комлинк, вызывая офицеров и клонов - Ли Норьегу, О'Коннор, Цери, Мирро, Блэма, Шайбу и Лаки.
  
   - Слушаем сюда, ребята! Всем собраться в кают компании! У нас важное событие - коммандеру Тано четырнадцать стукнуло! Поэтому, все дела отменяются! Явка обязательная!
  
   - Учитель, - Асока как-то странно всхлипнула. - Зачем это... отмечать? Джедаи же не празднуют...
  
   - А вот мы отметим, - я улыбнулся, и подойдя, обнял девочку. - А теперь - идём.
  
   Через десять минут мы были в кают компании. Уютное помещение, надо сказать, вот только использовалось оно... очень редко. Вслед за нами начали подтягиваться остальные. Когда пришли наши девушки, начались обнимашки. Асока была явно смущена таким вниманием, но... я чувствовал, что ей это приятно. Подошедшие клоны были слегка не в своей тарелке - они просто не знали, что делать, поэтому, переглянувшись, молча уселись на диванчике. Поймав на входе Мирро, я не принимающим возражения тоном отправил его заниматься выпивкой, а сам направился в расположенную по соседству... ну, это можно назвать складом-кухней.
  
   Пройдя ураганом по складу, я добыл нужные мне ингредиенты. Шоколад, печёные хлебцы, что-то типа вафель, сладкий сироп, сахар... Найдя необходимую тару - квадратный плоский поднос, а так же запасаясь инструментом, вдобавок обнаружив одного дроида-слугу - забавного такого, на зайца похож, я начал творить...
  
   Самая большая сложность возникла со свечами, но я исхитрился и изготовил их из салфеток. Минут пять ушло только на то, чтобы заставить их гореть равномерно, пришлось использовать Силу. Надо ли говорить, что в качестве зажигалки я использовал световой меч?
  
   В итоге я гордо прошествовал в помещение, неся на вытянутых руках тортик с горящими на нём четырнадцатью эрзац-свечами. За мной следовал дроид, неся поднос с соком и другими закусками, а так же столовыми приборами.
  
   В моё отсутствие О'Коннор взяла власть в свои руки. Все уже расселись, - Асока во главе стола, остальные рядом. Мне оставили место рядом с ней. Когда я показался со своим творением, все замерли, поражённо глядя на меня. Я же, пройдя к столу, водрузил тортик перед ученицей. Та непонимающе взглянула на меня. Но тут неожиданно подключился Лихтендаль Цери.
  
   - Нужно загадать желание, а потом задуть свечи.
  
   Асока пару секунд, не отрываясь, смотрела на горящий огонь, а потом улыбнулась. И задула свечи. Мы с Лихтендалем захлопали в ладоши, нашему примеру последовали остальные.
  
   - Поздравляем, Асока! - хором проскандировали Сумераги и Грэйс.
  
   - С днём рождения, ученица!
  
   - Поздравляем, коммандер.
  
   Когда поздравления иссякли, я продолжил.
  
   - Так, Асока, - я протянул ей ножик, - Давай, дели тортик. Кристен, разливай уже.
  
   Дважды повторять не пришлось, и вскоре розовая жидкость оказалась в наших стопках. Первый предмет, до боли похожий на рюмки с Земли.
  
   - Сэр, я хотел спросить, - Лихтендаль посмотрел на меня, - А откуда вы знаете атоанские традиции?
  
   - М-м? - я удивился.
  
   - В нашей культуре существует именно такой ритуал, - пояснил первый лейтенант, - Хотя, у нас испекают специальный пирог, - тут парень покосился на мою самодельную поделку.
  
   "Что ему не нравится? Шедевр же!"
  
   - А, слышал где-то, - отмазался я, поднимая ёмкость. - Ну что, за здоровье именинницы?
  
   Асока как раз закончила делить тортик, и вопросительно посмотрела на меня.
  
   - А мне? - потребовала девочка.
  
   - К-хм. Как бы рановато тебе... - я даже растерялся от такого напора.
  
   - Нечестно! Мне уже четырнадцать!
  
   - Нам вообще по десять, - сообщил Блэм, и я не знал - то ли он её поддерживает, то ли меня. Или вообще издевается.
  
   - Ну, нам-то по одиннадцать, но это тоже вроде как мало, - подержал его Лаки.
  
   - А вы-то сами чего не пьёте? - спросил я.
  
   Клоны дружно принюхались и молча выпили. Мы же, опрокинув свои рюмки, следили за их реакцией, одновременно заедая алкоголь тортиком.
  
   - Сэр, я как-то странно себя чувствую, - сообщил Блэм.
  
   "Ну, вот они и приобщились к культуре." Посмотрев на Асоку, я задумался. Девочка выглядела обиженной. "А, ладно. Один раз попробует эту гадость, и больше не будет. Тем более, она через многое прошла".
  
   - Ладно. В честь праздника, - я, подхватив бутылку, набулькал ей треть рюмки.
  
   Под нашими внимательными взглядами Асока осторожно взяла стопарик и принюхалась. Забавно чихнув, она неуверенно на него посмотрела, но затем всё же решительно тряхнула лекку, и... опрокинула в себя содержимое. И, естественно, сразу не сглотнула.
  
   Сначала она замерла. Потом её глаза расширились до размеров анимешных. Потом... потом она позеленела, пожелтела, снова позеленела... Изображая светофор, она, страдальчески сглотнув, дёрнула рукой, хватая стоящий рядом с Сумераги кувшинчик с соком и в миг выдула его - а там поллитры было, не меньше. Однако, это не помогло, и тогрута схватила последний кусочек нетронутого торта и начала яростно его наворачивать. Мы же в это время покатывались со смеху.
  
   - Фу! Кафая гадофть! Как фы фообшэ эфто пфёте?! - с набитым ртом жалобно прошамкала Асока.
  
   Но, посмотрев на нас, покатывающихся со смеху, тоже рассмеялась.
  
   Праздник удался.
  
  ***
  
  
  
   День её рождения закончился, но это был один из самых счастливых дней в её жизни. Да и остальные... шутили, смеялись. Сила подсказывала, что у них - у клонов, у офицеров, у учителя - прекрасное настроение. Посидев немного, девочка отправилась отдыхать. Тем более, она впервые попробовала алкоголь и решила больше не пить, ибо это такая гадость... Асока уже почти начала свою вечернюю медитацию, когда в её дверь постучали. Используя Силу, девочка поняла, что это Грэйс О'Коннор. "Хм, что привело её ко мне так поздно?"
  
   Подойдя к двери, девочка открыла её. Прямо перед ней стояла зелтронка, опираясь одной рукой на дверной косяк. И тут же обоняние тогруты уловило сильный... даже не запах, нечто неосязаемое, тягучее и... сладкое?
  
   - Асока, ещё не спишь?
  
   - Нет. А зачем...
  
   - Так у тебя же сегодня день рождение? А на день рождение что положено? Правильно, дарить подарки! - рассмеялась Грэйс, растрепав рукой свои короткие белокурые волосы.
  
   - Эм, не стоило, - смутилась Асока.
  
   Но лейтенант не обратила на это никакого внимания, она, наоборот, решительно вошла в каюту, прикрывая за собой дверь.
  
   - А что... - начала была Асока, но её голова закружилась, и тело повело в сторону. Попытавшись устоять, она шагнула вперёд - и тут её за плечи придержала О'Коннор. Подняв свой взгляд на зелтронку, Асока увидела, что та загадочно смотрит на неё.
  
   - Чт... - в который раз начала девочка, но тут девушка шагнула к ней, и приложила палец к её губам, заставляя замереть. Навязчивый запах стал только сильнее, и вдобавок, ей стало жарко. Лицо Грейс приблизилось к её собственному - очень близко, Асока могла рассмотреть каждую чёрточку её лица. Но не это сейчас занимало Асоку - а то, что кончик языка зелтронки скользил по её губам, а руки девушки соскользнули с плеч: одна - на шею, придерживая её голову, а вторая начала медленно опускаться по спине.
  
   Девочка замерла, лихорадочно пытаясь найти выход из этой ситуации, однако мозг отказывался работать в этом направлении. Она пыталась дышать носом, но от этого становилось только хуже - неизвестный ей аромат начинал буквально забивать её обонятельные рецепторы. Открыв рот, девочка жадно вдохнула воздуха - но вместе с ним в рот проник и язык Грэйс. Он скользнул по её зубам, а затем коснулся её собственного языка - и тогрута ощутила новый оттенок навязчивого аромата - ещё более сладкий и притягивающий. Асока не понимала, что происходит, ей было очень неудобно и даже стыдно, но она ничего не могла с собой поделать. Её собственный язык устремился навстречу, пытаясь вновь поймать "вкус" языка зелтронки.
  
   В этот момент O'Коннор отстранилась от неё, одновременно бережно обхватывая руками за талию и отрывая от пола. Асока удивлённо пискнула, машинально хватаясь за шею девушки. "А она сильная..."
  
   - Г-Грэйс! - голова всё ещё кружилась, да и картинка стала расплываться.
  
   - Ш-ш-ш! - ответила ей зелтронка, смеясь, а затем - продолжая хихикать, бережно уложила её на кровать, нависая сверху. А затем они снова... поцеловались? Да, кажется, это именно так называется. Сгорая от стыда, Асока всё больше и больше погружалась в состояние эйфории, даже её тело переставало её слушаться. Руки безвольно разметались по кровати, язык начал заплетаться, а сердце грозило разорвать грудную клетку и вырваться наружу.
  
   Девушка вновь отстранилась от неё, но на этот - только лишь для того, что бы отклонить голову назад и провести языком по шее Асоки. Асока дрогнула, сжимая покрывало в кулаках.
  
   В этот момент Грэйс нежно взяла в ладонь один из её лекку - и тело Асоки выгнулось дугой, теснее прижимаясь к телу зелтронки, губы которой обхватили его кончик, тихонько вбирая его в себя и осторожно покусывая зубами. Наконец, с чмокающим звуком она отпустила его, но лишь затем, чтобы языком совершить медленное путешествие по лекку до кончика монтралла на голове девочки, вызывая настоящие судороги.
  
   Но как раз они и помогли ей немного прийти в себя, а затем и успокоится. Это далось, прямо скажем, не легко, но ей удалось побороть свои чувства и эмоции. Уперевшись ладонями в плечи зелтронки, тогрута решительно отстранила её от себя.
  
   - Грэйс. Остановись.
  
   - М-м? - та бросила на неё полный удивления взгляд, - Тебе что, неприятно? Странно... Я была уверена, что ты хочешь...
  
   Асока смутилась.
  
   - Нет. Я... мне... Не в этом дело!
  
   - А в чём?
  
   - Я... джедай. Хотя, ещё не совсем, но... Джедаи так не поступают. Мы... выше всего этого. Нам запрещено... иметь привязанности. Они ведут на Тёмную сторону. Я хочу стать настоящим джедаем, и не хочу поддаваться искушению. Поэтому, тебе лучше уйти.
  
  ***
  
  
  
   Грэйс растерянно улыбнулась, смотря на девочку.
  
   - Извини, Асока. Я... Уже ухожу.
  
   Поднявшись с кровати, она шутливо козырнула.
  
   - Спокойной ночи, коммандер Тано.
  
   Выйдя из каюты, девушка прислонилась к стене. "Я ещё не разу не ошибалась. С другой стороны, я ещё не сталкивалась с джедаями. Но всё равно, не понимаю, почему она отказывает себе в удовольствии?" Зелтронка уже давненько не использовала феромоны на представителях других рас, к тому же, теперь она поняла, что они сильнее действуют именно на тогрут. Девочке явно ведь понравилось - иначе она бы почувствовала. Да и ей самой трудно было остановиться. "Стоп. А вот это уже интересно. Да, она мне понравилась, но не настолько же, чтобы проигнорировать как собственные ощущения, так и её состояние? Было ещё что-то, заставившее её буквально потерять голову. Но вот что?"
  
   Однако, зайдя так далеко, Грэйс не хотела останавливаться. Выйдя из каюты, она несколько минут поколебалась, но всё же решила, что идти к генералу будет неправильно. Поэтому, вздохнув, она направилась к знакомой двери. Без труда открыв её, она обнаружила Ли Норьегу, которая склонилась над датападом. Тихонько подойдя к ней, Грэйс опустила руки на её плечи и начала нежно массировать их.
  
   Та, откинувшись на спинку, блаженно расслабилась.
  
   - Грэйс, мне нужно дочитать отчёт.
  
   Зелтронка, наклонившись, прошептала ей на ухо:
  
   - Потом дочитаешь...
  
   А затем Грэйс плавно перетекла из одного положения в другое, устраиваясь на коленях девушки. Откинув прядь рыжих волос, она нежно поцеловала подругу...
  
  ***
  
  
  
   Дойдя до каюты, я решил потратить оставшееся время за чтением. Благо, я даже те самые материалы, что мне передал Ринаун, до конца так и не дочитал. А там было много интересного...
  
   В общем, я с комфортом устроился за столом - завернув по пути во всё ту же кладовку, я экспроприировал пару ёмкостей с соком, ну и пожевать чего, естественно. Схомячив первый... ну, вроде как пряник, или что-то вроде этого, я откинулся на спинку кресла. Благодать и кайф!
  
   Стоп. Кайф? "Они чего в эти пряники, наркоты что ли отсыпали?!" И тут мне стало не до шуток. Проведя быструю ревизию, я обнаружил, что все эти эмоции - не мои, а принадлежат Асоке. "Чего она там вытворяет?" Я потянулся к ней...
  
   И охренел.
  
   Первым моим порывом было... не знаю, пойти и оторвать башку и всё остальное тому уроду, который осмелился соблазнить мою ученицу. Вот только присмотревшись, я охренел окончательно. Совсем даже не урод это был, а... В общем, охренение и растерянность - вот всё, что я испытывал. Нет, у меня конечно были подозрения насчёт О'Коннор - уж больно она плотоядно поглядывала на представителей своего пола, но чтобы Асока...
  
   "Блин, нужно успокоиться! И срочно. А то получится не очень хорошо. Начать читать нотации, ввалившись к ним - сейчас не самая удачная идея".
  
   Быстренько встав, я скинул робу и проскользнул в душ, включив воду похолоднее - эмоции, докатывающиеся от этой парочки, были для меня слишком ощутимыми, и мешали трезво мыслить. Следовало успокоится, иначе можно сгоряча наломать нехилых дров.
  
   К счастью, Асока оказалась более благоразумна, и через несколько минут зелтронка покинула её каюту.
  
   Однако степень моего... удивления от этого не уменьшилась. "Нет, ну они дают".
  
   Выключив воду и прихватив полотенце, я вернулся в каюту.
  
   "Вот и выросла моя девочка, только быстро как-то". Я вспомнил нашу первую встречу в Храме, то, какой она была тогда - и какой стала сейчас. "Блин, чувствую себя... как будто счастливо-чудачный папаша, который вроде бы вот только что забирал агукающий свёрток из роддома, и внезапно обнаруживший, что его чадо уже как бы и закончило школу. Хотя, почему как? Она мне даже больше, чем дочь. Я несу за неё куда большую ответственность: за её жизнь, за её судьбу. И... я не хочу подвести её".
  
   Сев за стол, я закинул руки за голову. И тут до меня дошло.
  
   "Ёпт, а ведь завтра придётся с ней разговаривать на эту тему. Хорошо, что джедаям азы половых отношений всё-таки преподают, несмотря на их запрет. В ином случае, мои намёки на пестики и тычинки выглядели бы поистине жалко".
  
   Однако, и с О'Коннор следует поговорить. Выяснить, так сказать, её мотивы. Я всё конечно понимаю, но, если у неё не совсем обычные предпочтения, то её выбор между Асокой и Сумераги выглядит малость странным. Я бы однозначно выбрал Ли Норьегу, как более подходящего партнёра. Что-то тут не чисто, а значит - нужно разобраться.
  
   "Эх, грехи мои тяжкие, и за что мне всё это?!"
  
  ***
  
  
  
   Асока старательно отрабатывала удары, одновременно пытаясь медитировать. Это было настоящей проблемой - ведь ей требовалось успокоиться...
  
   Проснувшись утром, девочка до сих пор не могла найти себе места от... стыда. Она смогла удержать себя, но всё равно корила себя, что поддалась эмоциям, повела себя недостойно высокого звания джедая и в то же время - тогрута находила оправдание в том, что ничего с этим не могла поделать. Но горше всего было то, что она осознала, что учитель, скорее всего, всё это почувствовал - ведь между ними была прочная связь. Достаточно было слегка напрячься, и они могли чувствовать эмоции друг друга, разговаривать на расстоянии... Асока обречённо ждала прихода человека, надеясь, что этот момент наступит как можно позже. Но...
  
   - Тренируешься? - раздался его голос.
  
   - Да, учитель, - ответила Асока.
  
   - Я смотрю, ты раненько сегодня. Так что, давай-ка начнём отрабатывать Барьер Силы, - человек притянул с полки тренировочного дроида.
  
   Асока деактивировала клинки.
  
   - Учитель...
  
   - Что?
  
   - Не делайте вид, что ничего не произошло! - Асока отчаянно выкрикнула эти слова, потупив взгляд, - Вы же... всё знаете! Так почему?!...
  
   - Почему я тебя не ругаю, хочешь сказать?
  
   - Да!
  
   - Х-м. А что такого случилось, что я должен тебя ругать? Ты же вроде как справилась с ситуацией?
  
   - Но... Я... Грэйс... Мы... Целовались
  
   - И что в этом плохого?
  
   Асока удивлённо подняла глаза. Джедай сидел на краешке стола, перекидывая из руки в руку шарик тренировочного дроида.
  
   - Э-э? Но, учитель, нас учат, что привязанности - это плохо! Тем более, с противоположным полом! А это... вообще! И как я теперь могу смотреть вам в глаза! - Асока старательно избегала слова "секс", чувствуя, что учителю и самому не просто с ней об этом говорить.
  
   Человек молчал, но потом всё же начал говорить.
  
   - С Грэйс-то как раз всё просто. Для неё это нормально - она же зелтронка. Хотя, на мой взгляд, она довольно вменяема по сравнению со своими сородичами. Однако, это не отменяет её культурных и физиологических особенностей, как, впрочем, и твоих.
  
   Джедай отложил дроида и подошёл к ней.
  
   - Ты... растёшь, точнее, уже выросла, и не только физически, но и, - джедай шутливо ткнул пальцем ей в лоб, - Умственно, если хочешь. Ты становишься взрослее, и у тебя появляются... к-хм, определённые желания.
  
   - Джедаи должны контролировать свои желания и эмоции! "Нет эмоций - есть покой", - Асока ухватилась за спасительную строчку из Кодекса.
  
   Джедай со вздохом опустился на пол, жестом предлагая ей сесть рядом. Девочка поспешила занять место напротив учителя. Затем тот ответил:
  
   - Так я и не спорю! Но в основе этого правила лежит не отрицание эмоций, как таковых и не задача избавиться от них, подчинив свою жизнь суровой рациональности бесчувственного существа! - Викт тяжко вздохнул, - Вовсе нет, Асока. Правило предполагает лишь разумный контроль эмоций, с тем, чтобы они не играли решающую роль, когда джедаю необходимо принять важное и правильное решение. Но если этот покой в сознании джедая, предназначенный подавлять эмоциональную реакцию, заполняет весь разум, не оставляя места ни для чего более, тогда это не столько покой, сколько невежество.
  
   - Но... это же... И всё равно, джедаи должны быть выше этого, служить примером...
  
   - Наиболее опасная цитата, когда-либо произнесенная джедаем-учителем: "Джедай - не существо нравственности." Кажется, это был Одан Урр. Эти слова, к сожалению, были неправильно поняты многими поколениями джедаев, понимающими под ними лишь то, что джедай не имеет право на ошибку. Но... Джедай, который полагает, что он выше остальных, лишь демонстрирует, что его не стоит воспринимать всерьез.
  
   - Но... Я испытывала эмоции, которых сейчас стыжусь... Вы тоже это ощутили...
  
   - Особенность почти всех разумных видов в Галактике - способность чувствовать. Мы - эмоциональные создания, отрицать это - неразумно. Пытаться запереть эмоции внутри себя - значит делать себя слабее. Ты обуздала их, не спорю, но они никуда не делись, ибо являются твоей частью. Неотъемлемой. Однажды, в самый неподходящий момент, может случится так, что они выйдут наружу - и последствия могут быть печальными как для тебя, так и для остальных. Применительно же к твоей ситуации... В общем, ты должна понимать, что секс и привязанности - это... несколько разные вещи. Вполне естественно, что организму время от времени требуется... определённая разрядка.
  
   Девочка возмутилась.
  
   - Так что, если бы она пришла не ко мне, а к вам?...
  
   - ...То я бы отказал ей.
  
   - Вот видите!...
  
   - ...Но причина тут совсем в другом. Она мой подчинённый, и в глазах других это будет выглядеть... не совсем правильно.
  
   - А мне что тогда делать, учитель?
  
   - Это решать тебе, и только и тебе. Я не могу навязывать тебе своё мнение.
  
   Поднявшись, джедай осмотрелся.
  
   - Ну что, продолжим тренировку?
  
   - Естественно, учитель. Пофехтуем? - Асока согласилась - лишь бы сменить тему разговора.
  
   - А давай!...
  
   Отрабатывая связки ударов, тогрута размышляла над тем, что сказал учитель, и понимала, что он в чём-то прав. Но проблема была не в поступке, а в ней самой. Ибо она не хотела себе признаваться в том, что ей... хотелось испытать то же самое чувство. Снова.
  
  ***
  
  
  
   Н-да, разговор с Асокой состоялся, но... девочка уже успела напридумывать себе всякого, поэтому мои слова мало на что повлияли. Буду надеяться, что постепенно эта проблема решиться.
  
   Дабы не возвращаться к этой деликатной теме, я постарался занять её чем-нибудь другим. А что может быть лучше фехтования? Так, за тренировками, мы и скоротали этот день.
  
   И хотя с Асокой я поговорил, разговор со вторым лейтенантом пришлось отложить. Причиной тому стал странный сон, который мне приснился этой ночью...
  
  ...Ночь. Бескрайняя пустыня от горизонта до горизонта. Величественные барханы вздымаются к самым звёздам - миллионы которых усеивают небосвод. Ни дуновения ветерка не нарушают спокойствия. И тишина...
  
   Я долго гадал, что же это может означать - но ответов так и не нашёл. Было ли это предсказанием, или же просто сон? Я так и не понял. Потом... потом был разговор с Асокой, который отложить было никак нельзя, а после я решил не забивать себе голову всякой ерундой.
  
   Наконец, на исходе вторых суток, мы достигли промежуточной точки нашего полёта - Кристофсиса. Она располагалась на границе между Тринадцатой и Четырнадцатой секторальной Армией, и относилась к зоне последней, которая называлась "Красные Хвосты". Штаб был на Рилоте, а командовала СА, насколько я знаю, мофф-твилечка - единственный мофф-"экзот" из двадцати имеющихся.
  
   Вот только на орбите планеты нас ожидал небольшой сюрприз... в виде большой эскадры Республиканских кораблей - штук двадцать "Одобряющих" и восемьдесят фрегатов и корветов. Естественно, с нами тут-же вышли на связь.
  
   Командующей этой армадой оказалась магистр Ади Галлия.
  
   - Рыцарь Викт, вы вовремя. Для вас есть работа.
  
   - Э-м, так меня же...
  
   - Я знаю, что вы летите на помощь Луминаре, я сама лечу к ней, однако обстановка требует нашего вмешательства. Мофф Сва-Лу Ораилус сообщила пару часов назад о том, что КНС провело нападение на Экскаргу. Нам требуется немедленно отбить эту планету.
  
   - Экскарга? - удивлённо переспросил я - потому что не помнил такой планеты.
  
   - Да, планета Экскарга, в системе Экскарга, сектор Хериос.
  
   - А чем она важна?
  
   - Вы же были на Джабииме? - магистр ответила вопросом на вопрос.
  
   - Руда? Минералы? - обречённо произнёс я.
  
   - В точку, Микоре, в точку. Поэтому, мы выдвигаемся немедленно. Мофф выделила силы Секторального Флота: Четвёртую и Седьмую эскадры - в общей сложности ещё пятнадцать Одобряющих и тридцать корветов и фрегатов. Десантная операция на самой планете - их дело, нам же остаётся сражение в космосе. Они уже готовятся к прыжку, поэтому медлить нельзя. Хотя наш путь короче, но мы уже опаздываем на целых десять минут. Летим сначала на Родию, а затем уже на Экскаргу. Собственно, это будет нам по пути - от Экскарги на Ротану, где сейчас базируется Ундули, есть прямая трасса.
  
   - Ну что-ж. Летим, - ответил я.
  
   - Высылаем вам координаты прыжков!
  
  ***
  
  
  
   Гривус неподвижно замер в ангаре новенького корабля, чья модель только что начала сходить со стапелей - линейного авианесущего крейсера "Предусмотрительный". Сквозь защитное поле ангара была хорошо видна планета, которую его эскадра только что захватила. Защитники планеты были буквально сметены напором и мощью армии дроидов. К тому же, в сражении участвовали отборные части и самые лучшие корабли. Кроме флагмана, в эскадру входили шесть "Бунтарей", тридцать два фрегата "Щедрость" и восемь "Барышников". Генерал на своём новеньком истребителе возглавил наступление, буквально скинув на землю боевые машины противника. Пилоты-органики, предоставленные Графом Дуку, оправдали ожидания Генерала.
  
   В ангаре крейсера стройными рядами застыли истребители Поракс-38. Внушительные машины двенадцати метров в длину и столько же - в ширину, вооружённые двумя мощными бластерными пушками, имеющими прочную броню и мощный дефлекторный щит - были его собственным вкладом в Армию КНС. Хотя он не совсем купил их - скорее, захватил. Истребители этого типа состояли на вооружении военно-воздушных сил самообороны Утапау. Р-38 имел простую, но достаточно надежную конструкцию. Истребитель приводился в движение двумя ионными двигателями, смонтированными в двух массивных мотогондолах на законцовках крыльев. Несколько сотен таких машин, немного переоборудованных для заказчика, были закуплены для КНС ещё до начала войны, однако конфликт требовал всё новых и новых боевых единиц. А "Стервятники" показали свою несостоятельность, и могли действовать только в больших количествах. Но даже так, они были практически бесполезны против джедаев, и сбивать их могли разве что чудом.
  
   Действуя во Внешнем Кольце, Гривус провёл тайную и массированную атаку на Утапау. Планета - и её небольшие производственные мощности - была захвачена, и теперь Р-38 шли буквально с конвеера, пополняя ряды МЛА Сепаратистов.
  
   На борту Провидения находилось четыре ударных крыла таких машин: Первое ударное крыло - корпуса истребителей этого крыла были выкрашены в желтые цвета; Второе ударное крыло - истребители были выкрашены в черный цвет; Шестое ударное крыло - красные полосы на фюзеляже. Каждое из них насчитывало четыре эскадрильи. А ещё - Тринадцатое ударное крыло, которое состояло только из двух эскадрилий. Все пилоты авиакрыла были магна-стражами, которые сопровождали и защищали генерала Гривуса.
  
   - Генерал, - к нему подбежал ООМ-дроид серии В-1. - Из гиперпространства выходят корабли противника. Большое количество...
  
   - Приготовится к атаке! Вывести истребители и бомбардировщики! Уничтожить республиканскую погань!
  
  ***
  
  
  
   Полёт проходил в бешеном темпе, и всё это время мы были в напряжении. Наконец, нам остался последний отрезок пути. Перед этим прыжком корабли - мои и магистра - выстроились в боевые порядки. Наш представлял собой эдакий треугольник, с Баннагером на вершине, слева был Решительный, а справа - Акаги и Тайдириум. Корветы и фрегаты находились внутри нашего построения. Эдакая "тевтонская свинья", - где тяжеловооружённые рыцари составляли ударный кулак, окружая менее защищённых кнехтов.
  
   Судя по тем данным, что передала нам Ади Галлия, в её эскадру входили и "Убедительные" - четыре корабля. В общей сложности, наши объединённые отряды составляли довольно мощный ударный кулак. Вопрос был в том, какие силы у противника, и как сложится бой у передового отряда?
  
   А так как предчувствие было нехорошим, я занял место в рубке "Акаги" задолго до нашего выхода из гипера. Кроме Асоки, в рубку пожаловала и агент-разведчица, скромно пристроившаяся в уголке.
  
   Едва мы вышли из гиперпространства, тут же посыпались доклады:
  
   - Обнаружен вражеский флот! Больше полусотни кораблей! Контакт через пять минут! Наши корабли уже ведут с ними бой!
  
   - Ну и каша! - присвистнула О'Коннор, и дать более точное определение происходящему не было возможности. Корабли - наши и Сепаратистов - смешались в куче, и дело было плохо. Противников было больше, намного больше чем численность передового отряда, и их теснили. Несколько кораблей уже безвольно болтались в пространстве.
  
   - Подтверждено уничтожение флагмана. Сэр, судя по всему, враг был в точке выхода! - сообщила Сумераги.
  
   - Кто бы мог подумать, что противник так близко! - выдал кто-то.
  
   - Приготовится! Занять строй S-5! Всем - полная боевая готовность! - скомандовал я, отходя к тактическому столу. Активировав на нём картину происходящего, я сосредоточился.
  
   - Сэр, разумно ли..., - на связь вышел капитан Уильямс.
  
   - Некогда нам в игрушки играть! Атакуем!
  
   - Сэр, у противника корабль неизвестного класса! Вывожу на экран!
  
   Мне не составило труда узнать обводы корпуса корабля. "Хатт... Это же "Провидение"! Авианесущий, мать его, крейсер!"
  
   - Свяжитесь с высшим генералом джедаем Ади Галлией. Передайте ей координаты нашего манёвра! Передайте на БДК - пусть готовят истребители!
  
   - Сэр, противник глушит связь! Но... я попробую! - выкрикнул Мирро.
  
  ***
  
  
  
   В ангаре Баннагера ревела сирена тревоги.
  
   - Шевелитесь! Бегом-бегом-бегом!
  
   - Пилоты, строиться!
  
   Сома Пэрис, облачённая в лётный костюм, оглядела пилотов. Хотя все машины были из сил обороны Денона, пилоты этих машин не были "слётанными", их надёргали с различных частей, разбавив большим количеством выпускников лётной академии, или вообще - добровольцами.
  
   "Чем они там в правительстве думали? Прислали столько новобранцев... как мы будем драться, если нашими противниками будут пилоты-органики?"
  
   - Как я вам уже не раз говорила - атакуйте противника группами! Не летайте в одиночку! А теперь - по машинам!
  
  ***
  
  
  
   Операторы безэмоционально комментировали обстановку.
  
   - Численность противника - от сорока до пятидесяти линейных кораблей. Фиксируем восемь "Барышников" и пять "Бунтарей"! Количество истребителей и бомбардировщиков превышает двадцать тысяч!
  
   "Придётся..."
  
   Скользнув в состояние медитации, я вытянул руки над тактическим столом, пытаясь охватить происходящее, понять его суть, предсказать последствия того или иного шага. Это по прежнему требовало дикого напряжения, но... оно того стоило.
  
   - Курс два-семь, вертикальная наводка четыре градуса! Открыть огонь!
  
   - Генерал, есть связь с высшим генералом!
  
   - Викт, мы атакуем... приходится нелегко. Нужно.... выручать их как можно скорее! Что вы предлагаете?
  
   - Атаковать волнами в этой ситуации - напрасная трата времени! Нужен один решительный удар! Объединить наши силы, отойти, перестроиться, а затем - атаковать вновь! Это единственный шанс! Мы ударим по левому флангу и пробьём его, а вы атакуете по всему фронту! Это даст шанс вывести корабли из-под вражеского обстрела.
  
   Галлия не была несмышлёным младенцем, и быстро поняла, что я хочу провернуть.
  
   - Может выгореть. Действуйте, Викт! Хотя ваш манёвр смел, не спорю!
  
  ***
  
  
  
   Это было полным безрассудством, но... учитель атаковал противника. Резко пойдя на сближение, корабли вклинились в строй противника, а за ними накатывались корабли магистра Галлии. Учитель же... закрыв глаза, тот отдавал приказы:
  
   - Выпустить "Лавины" и "АRC-и"! Сосредоточить огонь на "Бунтаре": координаты 7-H5! Внимание, вражеские истребители в секторе семь! Перехватчики, не зевать! Пэрис, Ширанью, выводите свои истребители!
  
   Глядя на схватку истребителей, тогрута изнывала от нетерпения. Она хотела быть там, помочь другим. Наконец, не выдержав, Асока дернула учителя за руку.
  
   - Учитель, можно мне...
  
   - Нет.
  
   Девочка обиженно засопела, но тут в голове раздался голос учителя
  
   Асока, ты мне нужна! Сейчас!
  
   Что мне делать?
  
   Доверься мне!
  
   И тогрута расслабилась, открывая сознание.
  
   Миг - и она оказалась в кабине истребителя...
  
  ***
  
  
  
   Винду отчаянно крутился, пытаясь стряхнуть истребитель КНС с хвоста, но все его попытки были безуспешны - истребитель в серо-зелёных цветах не отставал. Сейчас идея атаковать серебристо-синий Р-38 уже не казалась такой замечательной. Его очень плотно охраняли, и Барвел при атаке потерял своего ведомого, а эскадрилья, следовавшая за ним, вынуждена была отвернуть.
  
   "Кажется, всё".
  
   Внезапно его сознание прояснилось, а руки стали действовать без его на то желания. Совершив умопомрачительный манёвр, его Z-95 оказался позади истребителя Сепаратистов. Короткая, точная очередь - и дефлектор врага не справляется - P-38 исчезает в пламени взрыва.
  
   Винду не понимал, что происходит, но всё равно улыбнулся.
  
   "Ну, я сейчас им устрою!"
  
  ***
  
  
  
   Женщина никогда не была в настоящем бою, и сейчас, глядя на обзорные экраны, ей стало страшно. Корабельная артиллерия с обеих сторон вела интенсивный огонь, а значит, щиты кораблей долго не продержатся...
  
   Переведя взгляд, Санторини уже не смогла его оторвать. Предметом её внимания стал джедай. Тот... был одновременно и завораживающий, и страшный. Лицо было безжизненной маской, из носа текла струйка крови, но тот не обращал на это внимание, продолжая отдавать четкие приказания. И женщина понимала, что некоторые из них следовали ещё до того, как что-то происходило... да что там, казалось, будто корабли повинуются движениям его рук! Ведь связь работала с перебоями, что уже было чудом, но корабли безукоризненно выполняли все манёвры.
  
   - Отвести "Баннагер" на левый фланг! "Акаги", занять его место!
  
   "Ну вот, уже первые повреждения..."
  
   - Внимание, истребители противника - нижняя полусфера! Ринд, Вэлкер, поворот вдоль оси - сто восемьдесят! Открыть заградительный огонь!
  
   Когда корабли КНС заполнили собой все обзорные экраны, джедай скомандовал:
  
   - Кораблям - приготовится! Выпустить торпеды! "Консульские". Ваш выход! Вперёд!
  
  Было хорошо видно, как корветы вынырнули из-под их строя - и сразу-же вышли из зоны поражения. А затем они прошли вдоль бортов противника, безнаказанно поливая фрегаты "Щедрость" из всех своих орудий.
  
   - Корабли противника пытаются развернуться!
  
   - Ждём... ждём! Пора! Манёвр! Выпустить бомбардировщики!...
  
   Через минуту строй вражеских кораблей распался, и они вырвались к ним в тыл.
  
   - Начать поворот! Заходим в центр построения противника!
  
  ***
  
  
  
   - Сэр, противник уходит!
  
   Действительно, корабли КНС один за другим начали уходить в гиперпространство.
  
   "Кажется, всё". Дикое напряжение спало, и я облокотился на тактический стол. Вероятно, прошло какое-то время, прежде чем я пришёл в себя. Как потом оказалось, прошло почти полчаса.
  
   Вытерев кровь с лица, я поинтересовался:
  
   - Каковы потери?
  
   У Сумераги, как всегда, отчёт был наготове.
  
   - Сэр, потерь в кораблях нет, но есть незначительные повреждения, раненые и убитые. Мы потеряли тринадцать Лавин, четыре АRC-170, два бомбардировщика, четыре Актиса и двадцать семь Z-95.
  
   - Могло быть и хуже. Свяжитесь с Ади Галлией...
  
   - Викт, это было нечто! Хатт, но и так, нас здорово потрепало. В общем, мне придётся здесь задержаться - корабли Сектора потрепало, и они не потянут наземную операцию без нашей помощи. Поэтому, отправляйся к Луминаре один. Я прибуду позже.
  
   - Хорошо.
  
   Повернувшись к офицерам, я скомандовал:
  
   - Лихтендаль, готовь флотилию к отлёту!
  
   - Потребуется часа три, генерал
  
   - Добро.
  
  ***
  
  
  
   Гривус выпрыгнул из покорёженного истребителя. какой-то вертлявый республиканский ублюдок едва не сбил его. На последнем издыхании истребитель дотянул до ангара "Провидения".
  
   - Сэр, каковы будут приказания? - поинтересовался у него тактический дроид, едва Гривус вошёл к рубку корабля.
  
   - Каков наш курс?
  
   - Система DT-675. Перестраиваемся, и атакуем?
  
   - Нет. По прилёту, обеспечить связь с графом Дуку.
  
  ***
  
  
  
   Луминара задумчиво смотрела на раскинувшийся перед ней пейзаж. Она узнала об этой планете совсем недавно, буквально перед вылетом в этот район Галактики, хотя на слуху она была у многих, особенно - с начала войны.
  
   Ротана была расположена в секторе Киброн, неподалёку от края Внешнего Кольца, и была штаб-квартирой "Тяжёлого машиностроения Ротаны" - главного поставщика военной техники для Великой Армии Республики. Снежный мир с арктической местностью, планета была на первый взгляд безжизненна, но именно на первый взгляд. Множество растений приспособились к жизни в холодном климате, а по равнинам бродили стада велхмеров - массивных шерстистых шестиногих животных, чья фигура и устойчивая походка нашли отражение в конструкции AT-TE.
  
   "Тяжёлое машиностроение Ротаны" было дочерней фирмой "Куат-Стар-Драйв". Вся экономика планеты была практически полностью основана на судостроении и разработке военной техники. Планета был окружена огромным планетарным кольцом, в котором находились перерабатывающие заводы, орбитальные верфи и герметичные доки. Планету защищала сотня оборонительных станций "Голан-1" и "Голан-2", а так-же огромный флот КСД, в состав которого входил огромный Звёздный Дредноут типа "Мандатор", чей внушительный восьмикилометровый корпус был виден невооружённым взглядом даже с поверхности планеты.
  
   Ротана был открыта семьсот шестьдесят пять лет назад, и остаётся удивляться, как за такой короткий срок на ней удалось создать подобную инфраструктуру - плотную сеть верфей, шахт и заводов как на поверхности планеты, так и на её орбите. И тем более - сохранить это в тайне.
  
   Тайны...
  
   Расположенная вдали от Центральных Миров, Ротана была скрыта ото всех долгие годы, пока не была выбрана каминоанцами из-за своей близости к водному миру для производства транспортных средств и судов для Армии Клонов, созданной по заказу мастера-джедая Сайфо-Диаса. В четвёртом году, главный инженер верфей Куата, Онара Куат, получил огромный, анонимный заказ на создание массового количества новых военных и транспортных средств. В дополнение к огромному количеству кредитов, полученных в качестве оплаты, КСД также получил еще миллиарды кредитов, чтобы проложить новый гиперпространственный маршрут от Ротаны к Камино, и от Ротаны - через Экскаргу - к Рилоту.
  
   Этот заказ подстегнул и без того развитое производство, и буквально ежедневно из цехов выходили тысячи единиц боевой техники, а со стапелей сходили десятки боевых кораблей...
  
   - Мастер, - размышления Луминары были прерваны голосом её ученицы, - Отряд рыцаря Викта вышел на орбиту планеты.
  
   - Передай, что я сейчас свяжусь с ним.
  
  ***
  
  
  
   Рассматривая многочисленные станции, орбитальное кольцо, которое опоясало планету, и всю эту движуху, которую создавали сотни кораблей, я отстранёно думал, сколько ещё таких мест скрывается в Галактике. И ведь ситхи к этому, скорее всего, не причастны, так как этот проект начал развиваться задолго до Сидиуса, Плэгаса и даже Тенебруса. Остаётся только гадать, чем руководствовались куатовцы, создавая такую производственную базу - которая, на минутку, не намного уступает мощностям самого Куата. Предчувствовали ли они, что после тысячелетия мира разразится война, которая охватит Галактику? Или же - всё это происки Силы? Ответа на этот вопрос я, скорее всего, так и не узнаю...
  
   Впрочем, мои пространные размышления были прерваны вызовом от мастера Ундули.
  
   - Вы прибыли с опозданием, однако, причина его - уважительная.
  
   Я молча развёл руками, подтверждая её правоту.
  
   - Ситуация в Диких Регионах далека от приятной. Мы потеряли Адубу, моя эскадра серьёзно пострадала в схватке с отрядом Гривуса.
  
   - Он всё-таки здесь?
  
   - Он был здесь три дня назад, но у разведки нет сведений о его нынешнем местонахождении.
  
   - Так... что теперь?
  
   - Рыцарь Викт, для вас будет отдельное задание. По нашим сведениям, рейдеры Сепаратистов выдвинулись к планете Надием, это далеко на север отсюда. Наш патрульный корвет вынужден был покинуть систему, впрочем, как и тот район Дикого Пространства. Вероятно, жестянки уже высадились на поверхность. Вы со своим отрядом направитесь туда и выбьете дроидов с планеты.
  
   - Что известно про планету?
  
   - Колонизирована сто лет назад, число колонистов - примерно сто тысяч человек. Абсолютно мирные, у них есть несколько отрядов милиции, но на этом всё. Основное производство - сельское хозяйство.
  
   - Тогда... я вылетаю?
  
   - Чем скорее, тем лучше, рыцарь Викт. И да пребудет с вами Сила, - ответила мириаланка.
  
  ***
  
  
  
   Райо Чо, ухватилась за спинку пилотского кресла, Кэл едва успел поддержать её. Корвет снова тряхнуло.
  
   - Проклятые ублюдки! - капитан CR-90, ничуть не смущаясь присутствия сенатора, отчаянно ругался, но помочь мало чем мог. Два оставшихся "Гозанти" отчаянно отстреливались от кораблей и истребителей пиратов. Силы были не равны - и это при том, что они разменяли два своих корабля на четыре пиратских лоханки и половину истребителей. Но... Три оставшихся пиратских корабля отжимали обороняющихся к планете, не давая корвету покинуть гравитационный колодец.
  
   - Где истребители? - спросил Кэл Чо.
  
   - Только что вылетели! - ответил ему один из сопровождающих их панторанцев.
  
   - Не успеют! Придётся... - капитан из Сенатской Гвардии решительно клацнул энергоячейкой, вгоняя её в пазух приёмника карбина, - Мы не можем позволить, чтобы сенатора взяли в плен. Примем бой...
  
   Панторанка обернулась к своему мужу. Тот решительно положил руку на кобуру..
  
   Когда все необходимые ритуалы и формальности были соблюдены, Райо поспешила на Корусант, дабы вернуться к своим обязанностям Сенатора. Кэл последовал за ней, уверяя, что может помочь - и девушка - хотя нет, уже женщина - согласилась, ведь она не хотела с ним расставаться. Когда теперь выдастся возможность побывать на Панторе - кто знает. Но никто не мог и предположить, что едва Сенатский корвет покинет атмосферу, в систему войдут корабли пиратов, которые набрались наглости напасть на один из транспортников, а кроме того - на их корабль. "Что же делать!"
  
   Райо бросилась к приёмнику, вызывая клона-лейтенанта.
  
   - Лейтенант! Что нам делать?
  
   - Думаю, мэм!... Слушайте. Ваш курс - три-семь-четыре, мы прикроем вас, - видимо, клон забыл отключить микрофон, так как дальше разнеслись его приказы, - Снять предохранители! Деактивировать охлаждающий контур! Эр-пять, прикрывай корвет корпусом, я выдвигаюсь в сторону кораблей пиратов, попробую отрезать им путь!
  
   - Что они делают?
  
   - Кажется, они выводят реакторы за пределы безопасного режима... - неуверенно начал капитан, но его перебили.
  
   - Они жертвуют собой, дабы мы смогли уйти, - беспощадно пояснил капитан-гвардеец.
  
   Райо отчаянно наблюдала, как один из кораблей удаляется, а второй "Гозанти" подлетает ближе. Десять минут напряжённого полёта - и капитан радостно выкрикнул:
  
   - Получилось! У них получилось! Мы можем прыгать!
  
   Кэл перехватил гарнитуру.
  
   - Истребителям прикрыть "Гозанти"! Атаковать корабли пиратов! - повернувшись к ней, он пояснил, - Это самое малое, что я могу сделать для них.
  
  ***
  
  
  
   ТХ-07, неподвижно замерев, наблюдал за тем, как из ангаров "Барышника" медленно выплывали десантные баржи, и под прикрытием "Стервятников" медленно и неторопливо брали курс к поверхности планеты.
  
   - Сэр, вторая волна десанта достигнет поверхности планеты через сорок минут, - сообщил капитан "Бунтаря", ООМ-дроид под номером Q-456.
  
   - Что насчёт подтверждения разведданных, капитан?
  
   - Подтверждения нет, но вероятность такого исхода событий - семьдесят пять процентов.
  
   На несколько секунд Ноль-Седьмой замер.
  
   - Приготовить к погрузке третью волну. Начать развёртывание планетарной инфраструктуры по плану EE-12/i...
  Примечание к части
  Ахтунг! В главу внесены некоторые изменения. Изменено несколько моментов, несколько дополнено, добавлен один новый момент.
  Ахтунг! Обратите внимание на шапку фф, дабы потом не было гневных воплей и непоняток, что вас не предупреждали.
  Глава 29
  Основная обязанность командира до боя -
  
  
  прививать мужество своим подчинённым.
  
  
  Основная обязанность командира в бою -
  
  
  не умирать, а выполнять поставленную боевую задачу,
  
  
  экономно расходуя всё подвластное ему,
  
  
  сообразно обстановке, с учётом реальных сил и возможностей,
  
  
  с наибольшим напряжением энергии.
  
  
  (Баурджан Момыш-Улы).
  
  
  
  ***
  
  
  
   Небо над Храмом Джедаев застилали тучи, намекая на скорый дождь, но на самом краю неба весело светило солнце - и всё вокруг было окрашено в золото.
  
   - Магистр Пло, какова ситуация сейчас?
  
   - Стабильная, однако... Нам повезло, что экипажи кораблей не были едины, и это дало нам время. В противном случае, последствия могли бы быть непоправимыми.
  
   - Я понимаю, магистр. Проблема была крайне сложная, - поддержала его Шаак Ти.
  
   Голограмма Пло Куна крутила в пальцах рукоять сейбера.
  
   - Если бы не корабли магистра Тина, нам вряд ли бы удалось остановить продвижение Сепаратистов, и тогда флот Ренделии был бы нами потерян.
  
   - Не всем понравилась военная реформа, проведённая под руководством магистра Ранцизиса - несмотря на её проработанность и необходимость.
  
   - Магистр Кеноби, рыцарь Скайуокер, что расскажете вы?
  
   Двое людей переглянулись, а затем Скайуокер начал рассказ, который затянулся минут на десять.
  
   - ...Несмотря на сильный заградительный огонь, мне всё же удалось прорваться и сбросить заградительные заряды...
  
   - Превосходная работа, рыцарь Скайуокер.
  
   Йода открыл глаза.
  
   - Отчего задумчив ты, Оби-Ван?
  
   - Меня беспокоит совсем другое. Квинлан Вос. Когда мы сражались с Вентресс и Скорром, он пришёл к нам на помощь - но... как я не пытался его убедить, он не последовал за нами на Корусант. Однако, он сообщил о судьбе мастера Шайлар...
  
   - Это же один из агентов мастера Толма. Она уже давно не выходила на связь. Что случилось?
  
   - Она... мертва. Это всё, что он сказал. И теперь... я в смятении. Я чувствую исходящую от него Тёмную сторону силы, его клинок - красного цвета: всё говорит о том, что он пал. Но его поступки... слишком противоречивы, я не понимаю их мотивов. Он помог мне, помог Энакину... Возможно ли, что он всё ещё на нашей стороне?
  
   - Его поступки говорят сами за себя.
  
   - Мастер Тин. У Ренделии вы готовы были взорвать дредноуты и пожертвовать сотнями тысяч жизней, включая Пло Куна, лишь бы звездолёты не достались КНС.
  
   - Я выполнял свой долг.
  
   - Хм-м-м. Выслушали мы вас всех. Мастер Тин, проследить нужно за Ренделией, дабы новых инцидентов не случилось. Остальным же в Храм вернуться нужно - краткий отдых перед новыми заданиями вас ожидает.
  
   Тут в Зале Совета появились две новые голограммы - магистра Ади Галлии и мастера Дар-Кая Пренстона.
  
   - Уважаемый Совет, у нас появились важные новости, - сообщил джедай-разведчик.
  
   - Мы разбили эскадру Гривуса! - на лице Ади Галлии отчётливо просматривалась радость.
  
   Джедаи переглянулись. До сего момента это ещё никому не удавалось - ни джедаям, ни кому-либо другому. Насколько Гривус был жесток - настолько же и талантлив. Его эскадра была поистине неуловима, зачастую одного его появления на поле боя было достаточно, дабы склонить чашу весов битвы на сторону Сепаратистов. Однако, и как воин он был непревзойдён - и даже несколько магистров и мастеров на Хайпори отступили перед его напором и силой.
  
   - Когда это произошло? И где? - поинтересовался Ки-Ади Мунди.
  
   - Собственно, два дня назад, в системе Экскарга.
  
   - Два дня назад? - удивлённо переспросил Эван Пиелл
  
   - Нам только сейчас удалось подтвердить эту информацию. Разведданные поступили с задержкой. Однако, нам удалось захватить в плен несколько скакоанских специалистов, командовавших наземной операцией. От них и стало известно, что флотом вторжения командовал именно Гривус.
  
   Перед джедаями появилась голограмма - запись прошедшего столкновения. На несколько минут в зале повисло молчание...
  
   - Остаётся только поздравить вас, магистр Галлия. Превосходно проведённое сражение.
  
   - Интересно, кто командовал отрядом прорыва. Должно быть, талантливый офицер из вашей эскадры?
  
   - Нет. Это был отряд Викта.
  
   - Микоре Викта? - переспросила Шаак Ти.
  
   - Да, точно. Он вовремя подвернулся мне на орбите Кристофсиса, и я привлекла его корабли к операции.
  
   - Хм, поразительно. Такая слаженность действий кораблей флотилии - а ведь он получил их совсем недавно - вызывает уважение. Успеть за такой короткий срок проработать план атаки, и удачно его осуществить - многого стоит.
  
   Тут в беседу вступил Пренстон.
  
   - Это всё, несомненно, важно, однако обсуждение флотоводческих талантов рыцаря Викта стоит оставить на потом. Советую обратить внимание на ещё один факт. Во флоте КНС появились новые корабли.
  
   Перед магистрами появилась новая голограмма.
  
   - Авианесущий крейсер типа "Предусмотрительный". Имеет около тысячи метров в длину, гипердвигатель полуторного или второго класса, около дюжины счетверенных турболазерных пушек, более тридцати двуствольных лазерных пушек, не менее двух ионных пушек неустановленной мощности и неизвестное нам число скорострельных ионных пушек, но не менее дюжины. К тому же, судя по записи боя, корабль обладает большим числом торпедных пусковых установок различного калибра - от корабельных до противоистребительных. У корабля большой ангар, вместимость - неизвестна. Судя по общему строению конструкции и расположению отдельных элементов - это очередное произведение куарренов.
  
   - Внушительно, - Пло Кун задумчиво рассматривал голограмму.
  
   - Будем надеяться, новые корабли, что вскоре вступят в строй, смогут дать достойный отпор такому кораблю. В этом сражении инициатива была на нашей стороне, но рассчитывать на дальнейшее везение не стоит. Производственные мощности КНС велики, а это значит, что вскоре сотни таких кораблей столкнутся в бою с нашими. А ведь они почти равны по силе, - пробурчал ланник.
  
   - Сепаратисты опережают нас на несколько шагов,- подытожил Винду.
  
  ***
  
  
  
   - ...Чем скорее, тем лучше, рыцарь Викт. И да пребудет с вами Сила, - ответила мириаланка.
  
   Я уже собрался отключаться, когда Ундули продолжила:
  
   - Прошу простить, но я забыла дать вам некоторые инструкции.
  
   - Внимательно слушаю.
  
   - Как вы уже знаете, нас оттеснили из этого региона, - поясняя слова мастера Луминары, рядом с её голограммой появилась ещё одна карта, - И мы потеряли контроль над большей частью Барабско-Формосской гиперпространственной трассы, и сейчас контролируем лишь небольшой южный кусок. Мы сейчас находимся в районе Т-Пятнадцать, ваши районы действия - U и V, с Одиннадцатого по Двенадцатый. Формально, это район ответственности Тринадцатой Секторальной Армии, однако то, что этот район отделён от основного театра Пространством Хаттов, серьёзно сказывается на мобильности и скорости перемещения. Кораблям приходится делать огромный крюк. Вместе с тем, Республика не может бросить на произвол планеты, расположенные там; однако, в связи с удалённостью региона, связь там затруднена. Поэтому, после выполнения миссии на планете Надием, действуйте в этом же регионе, но - по своему усмотрению. В ваши задачи войдёт патрулирование близлежащих трасс, действия против пиратов и контрабандистов, а так же - отражения атак КНС на планеты, если они произойдут, а также - вам надлежит отбивать планеты, захваченные или оккупированные Сепаратистами.
  
   - В общем, действовать по обстановке?
  
   - Именно так. Я надеюсь на вас, рыцарь Викт.
  
   На этом сеанс связи таки закончился.
  
   "Действуй по обстановке... Ха, нашли дурака. Связь там барахлит, как же. Скажите лучше, что разведка наша в ж..., и как поступать, вы просто не знаете".
  
   Так как задачи нашего отряда несколько изменились, нужно было довести всё это до подчинённых. Поэтому, отправиться сразу не получилось. Пришлось созывать совещание, дабы растолковать "политику партии". Когда все собрались -естественно, в виде голограмм, я удовлетворительно кивнул. Почти два десятка человек - это уже неплохо.
  
   - Итак, господа, у нас новое задание. Мы выдвигаемся по координатам U-Одиннадцать, к планете Надием. Судя по всему, КНС производит там высадку своих войск. Нам необходимо выбить их оттуда. После этого мы начнём автономные действия в данном районе. Кораблям занять походный ордер. Начать расчёт координат для гиперпрыжка. Первый лейтенант Цери, командуйте, - отдав команду, я поинтересовался у других офицеров, - Есть вопросы?
  
   Тут руку поднял майор Барвел.
  
   - Сэр, у меня есть вопрос. Личного порядка.
  
   - Тогда, остальные свободны.
  
  ***
  
  
  
   Асока со скукой наблюдала за совещанием. Она надеялась, что, прибыв сюда, они будут действовать совместно с мастером Ундули и её ученицей Баррисс Оффи, однако, их снова загнали в дыру...
  
   Тут один из офицеров - кажется, лётчик - спросил.
  
   - Сэр, я хотел бы прояснить один странный факт. В бою на орбите Экскарги меня посетило странное чувство... Как будто моим телом кто-то управлял. И в то же время у меня небольшой провал в памяти. Просмотрев записи бортового компьютера, я выяснил, что мои лётные показатели были превышены в три раза. Генерал, вы можете как-то объяснить это.
  
   Асока оживилась. Она совсем забыла о том происшествии, когда она, находясь на мостике корабля, как будто оказалась в кабине истребителя. Заинтересовавшись, она подошла ближе и с выжидающе уставилась на учителя.
  
   - Ничего страшного не произошло, майор. Считайте, вам немного помогли.
  
   - Учитель, так что это всё-таки было? - девочка подключилась к разговору.
  
   Человек вздохнул.
  
   - Итак, как бы вам объяснить... Асока-то поймёт, а вот вам, как не-джедаю, будет трудновато это осмыслить. Но, я постараюсь объяснить более доходчиво. Я использую Силу, дабы предвидеть действия противника, и при этом эффективно управлять войсками. Это называется "Боевой медитацией" Кроме того, у нас с ученицей - с джедаем-коммандером Тано, - Викт -указал на неё, - есть связь, отчасти телепатическая, отчасти - эмпатическая. То есть, мы можем общаться на расстоянии. В этот раз, я опробовал кое-что новое: так называемое "Боевое слияние". Благодаря ему можно объединить в Силе несколько разумов одарённых существ. С помощью "Боевой медитации" можно повлиять как на союзников, так и на противников, даже не чувствительных. "Боевое Слияние", в свою очередь, помогает сконцентрироваться и улучшить навыки одарённых существ, находящихся в слиянии.
  
   - Э-э, - озадаченно протянул Барвел.
  
   - Грубо говоря, я на некоторое время объединил - через себя - ваши сознания, позволив Асоке частично взять контроль над вами, что дало вам большее преимущество.
  
   - Так я же не джедай!
  
   - Учитель, а ведь и правда.
  
   - Значит, вы чувствительны к Силе, в вашей крови содержится повышенное количество мидихлориан. Это могло бы объяснить то, что я смог ощутить вас в битве...
  
   - Я не особо в восторге от того, что в мою голову засунули какую-то де... к-хм, ребёнка, генерал, однако, не могу не отметить, что это, фактически, спасло мою жизнь. Но... Сэр, при всём моём уважении - не лучше ли опробовать это на ком-то ещё? Мои навыки пилотирования высоки, в отличие от рядовых пилотов. Практичнее было бы поднять их потенциал?
  
   - Хорошая идея, но, потребуются многочисленные опыты... Я удовлетворил ваше любопытство?
  
   - Вполне, сэр, - Барвел козырнул и отключился.
  
   - Это что, получается, я теперь совсем в истребитель не сяду? - обиженно высказалась Асока.
  
   - Ну почему же? Если сможешь, то почему бы тебе не управлять сразу несколькими летательными аппаратами?
  
   - А это вообще возможно?
  
   - Думаю, да.
  
   - И что для этого нужно? Я готова!... Стоп. Я кажется, знаю. Медитации? - проворчала тогрута, глядя на улыбающегося человека.
  
   "Учитель так предсказуем".
  
  ***
  
  
  
   Разобравшись с проблемами, я вспомнил о своём намерении поговорить с О'Коннор. Проблему надо было решать, а не откладывать в долгий ящик. Дабы не попасть впросак, я решил восполнить свои знания о зелтронах. Найдя соответствующий материал на датападе (сборник кратких статей, который был у каждого джедая - ведь не всегда под рукой мог оказаться протокольный дроид?).
  
   М-дя-я. Если какую-то расу можно назвать воплощением дружелюбности, то это как раз зелтроны. Их дружелюбие распространяется на всех, кого они видят, и рукопожатием отнюдь не кончается. Назвать зелтронов "неразборчивыми в связях" - примерно такое же преуменьшение, как назвать космос "кучкой звезд", и сами зелтроны этим гордятся. Беспорядочность в связях на Зелтросе не табуирована и не проклинается, а моногамия часто считается старомодным и преходящим увлечением. Прочем, для них практически нет границ между полами, да и возраст не играет ключевого значения. Если смотреть с "земной" точки зрения - законченные извращенцы, однако в Галактике их поведение считают вполне нормальным.
  
   Тем более, зелтроны - эмпаты, и стремятся все конфликты улаживать мирно. Надо ли говорить, что это у них получается успешно. Шутка ли, но на Зелтросе нет ни только армии, но даже органов правопорядка. Пробовали как то на планету вторгнуться враги... по этому поводу зелтроны закатили шикарный пир, в котором захватчики приняли самое действенное участие... Вот такая вот атмосфера веселья и удовольствия.
  
   Тут, правда, стоит учитывать ещё и Силу. Точнее, мидихлорианы. Чем больше их в крови, тем сильнее воздействие зелтронов; однако же, зелтронки обладают большими способностями по сравнению с мужскими особями. Самые искусные из них, зелтронские куртизанки, которых называют "кафарель", очень высоко ценятся в Галактике. Они стремятся удовлетворить любые физические желания. Многие криминальные лорды, особенно хатты, проявляют большой интерес к этим мастерицам удовольствий. А так как хатты очень хорошо платят, то кафарель обычно не возражают против контракта.
  
   Отсюда вытекает парочка хороших вопросов, которые необходимо задать О'Коннор. Вскоре мне предоставился подходящий случай...
  
  ***
  
  
  
   Войдя в лифт, девушка обнаружила в нём генерала Викта. Тот повернулся к ней.
  
   - Я хотел бы поговорить с тобой.
  
   Судя по тону, это был неслужебный разговор - уже больно тон не тот.
  
   - О чём, сэр?
  
   - О тебе и о Асоке.
  
   - К-ха, кха. - Грэйс закашляла. - Она... Рассказала вам?
  
   - В этом не было нужды.
  
   - ?...
  
   - Между нами есть нечто вроде эмпатической связи... хотя нет, даже скорее телепатическая. Мы можем общаться без слов, видеть то, что видит другой, чувствовать эмоции друг друга, - пояснил джедай.
  
   - Так вот почему я так увлеклась! - воскликнула девушка.
  
   - М-м? - джедай выжидательно смотрел на неё, и зелтронка пояснила:
  
   - В общем... Мы, зелтроны, испытываем и выражаем эмоции более глубоко, чем все остальные, до такой степени, что представитель иной расы может счесть контакт с нами несколько... ошеломляющим. Возбужденный зелтрон редко сочтет "нет" веским ответом, и будет расстроен, пока такие варианты не отпадут. Тем более, если это происходит с расами, обладающими некоторыми способностями - в том числе и эмпатическими или телепатическими.
  
   - А зачем ты вообще к ней пришла? Мне казалось, ты и Сумераги...
  
   - Это был подарок.
  
   - Подарок?!
  
   - Ну да. Повзрослевшим зелтронам принято "дарить любовь" в этом возрасте, кроме того, первой должна быть именно женщина, ибо мы более искусны в этом вопросе. Тем более, такое удовольствие считается у нас более чистым и нежным...
  
   - Н-да... А ты не подумала, что это может навредить...
  
   - Вы неправы, генерал. Наши эмпатические способности не дают проявлять жестокость и не испытывать боль самим, и личное удовольствие всегда нарушается, если остальные не довольны в такой же степени. И потому у каждого зелтрона есть веская причина обращаться с другими хорошо. У нас даже есть пословица: "Причинивший боль ее ощутит первым, а отказывающий в удовольствии первым же его не получит". Поэтому, я бы ни за что не причинила ей боль...
  
   В наступившей тишине двери лифта открылись. Обнаружив, что ей как раз сюда, Грэйс шагнула вперёд. Однако, голос джедая заставил её остановится.
  
   - Скажи, О'Коннор - зачем ты пошла в армию? Ведь это не в ваших привычках?
  
   Грэйс повернулась. Джедай стоял, привалившись плечом к стенке кабины, и внимательно смотрел на неё. Девушка замерла, а затем ответила:
  
   - Наверное, я не совсем обычная зелтронка. Мне всегда хотелось прожить необычную жизнь, не такую, как у остальных. Я хотела новых ощущений, можно сказать - постоянства.
  
  ***
  
  
  
   ТХ-07 рассматривал карту, выведенную на тактическом столе. Высадка на планету Надимем практически завершилась, и сейчас полным ходом шло развёртывание наземной инфраструктуры. Транспортные баржи выгружали остатки отрядов и техники...
  
   Основной задачей его отряда - довольно крупного - было взятие под контроль планет, расположенных на Барабско-Формосском гиперпространственном пути, а так же и к востоку от него. В связи с тем, что сопротивление здесь оказывалось слабое, Ноль-Седьмой принял решение разделить свой отряд на шесть независимых эскадр, дабы охватить как можно большую территорию. Таким образом, за месяц ему удалось взять под контроль двадцать восемь населённых планет и два пояса астероидов. Однако, кроме него, в этих секторах действовали и другие отряды.
  
   Впрочем, не все планеты нужно было захватывать. Зачастую происходила так называемая мягкая оккупация, когда на планете разворачивался небольшой гарнизон из полка дроидов с приданной техникой, но на этом - всё. Ценность подобных планет была мала - лишь некоторые могли окупить затраты, но приказы командования ТХ-07 не обсуждал. А выполнял.
  
   И вот теперь, Республика отреагировала на действия, послав в этот регион несколько эскадр. Столкновение стало делом времени.
  
   Местом первой битвы станет эта планета. Джедаи наверняка станут действовать по обычному сценарию, попытавшись защитить мирное население. Стоит отметить, что на Надиеме оно было сосредоточено ближе к экватору, где царил мягкий климат, пригодный для сельского хозяйства, тогда как полюса были наименее пригодны для этого. Но были и свои минусы. Экватор изобиловал невысокими горными кряжами, тогда как остальная часть планеты была практически равнинной, и покрытой густыми хвойными лесами. Именно в них Ноль-Седьмой и развернул наземные базы.
  
   Дроид собирался опробовать новую тактику. Когда джедаи вместе со своими мешками с мясом высадятся - а высадятся они ближе к поселениям - он двинет туда сорок пять процентов своих сил, преимущественно В-1 и В-2 при поддержке ААТ, NR-N99 и IG-227, а так-же ОG-9 и DSD-1. Общая численность отряда достигнет трёхсот тысяч дроидов, при поддержке двенадцати тысяч единиц бронетехники. После этой атаки - которая, несомненно, провалится, джедаи двинут свои войска на уничтожение вражеских баз. И тут настанет время второй части плана.
  
   Укреплённые базы - стандартные квадраты пятьсот на пятьсот метров, оборудованные укреплениями - стенами и башнями с турельнымми пушками, а так же мощными щитами - были расположены в шахматном порядке, охватывая основную базу кольцом. Всего, дроид развернул шестнадцать баз, с общим гарнизоном в пятьсот тысяч дроидов. Однако на одни укрепления дроид-тактик не рассчитывал.
  
   При комплектации своих отрядов Ноль-Седьмой обратил внимание на некоторые не совсем характерные боевые единицы, как новейшие, так и устаревшие. Так, для охраны ближних периметров базы - дабы к базе не приблизились диверсанты - имелось две сотни дроидов-турелей Т4. Эти четырёхметровые громадины были вооружены двумя бластерными пушками и гранатомётом, а так-же имели дефлекторный щит. Т4 - боевой дроид четвертого класса - был создан коликоидами за несколько лет до блокады Набу. По замыслу конструкторов, дроид должен был выступать в качестве средства маневренной обороны на потенциально опасных мирах. Иначе говоря, быть автоматизированной самоходной турелью, умеющей самостоятельно проводить селекцию целей и несущей на себе мощное противопехотное оружие.
  
   На дальних подступах к базам сейчас ударными темпами размещали ещё одну "новинку" - боевых дроидов LR-57. Этого крупного боевого дроида нельзя было не заметить. Тактика применения этих боевых машин была незамысловата: они закапываются под землю, оставляя на поверхности только тонкую и почти незаметную антенну, ведущую активный поиск противника. В это время энергосистема дроида работает в "спящем режиме", отключая все системы кроме сенсоров. При появлении потенциальной угрозы дроид отправляет запрос в пункт управления и только после одобрения выходит из-под земли, атакуя цель.
  
   Ноль-Седьмой приказал размещать их небольшими группами. Когда противник втянется в ловушку, эти неповоротливые, но хорошо вооружённые дроиды смогут нанести республиканцам большой ущерб.
  
   Кроме них, тактик разместил ещё несколько тысяч засад, в которых затаились ещё более смертоносные боевые единицы.
  
   Кроме В-1 и В-2, в них входили и дроидеки-снайперы. Дроидеки были неплохими машинами для ведения боя на сравнительно ровной местности и небольшой дистанции, чему способствовали два двуствольных скорострельных бластера и дефлекторный щит, надежно защищавший дроида от легких бластеров. Однако дроидека-снайпер была пригодна для использования в любых условиях. Вместо парных скорострельных бластеров дроидеку-снайпера вооружили одним длинноствольным дальнобойным бластером. Сила выстрела этого бластера была эквивалентна мощности тяжелой бластерной винтовки, что позволяло гарантировано пробивать доспехи клонов и корпус легкой техники на большом расстоянии. Мощный броневой щиток, покрытый бронзием, защищал её с фронта, и мог выдержать огонь любого лёгкого стрелкового оружия.
  
   Самыми же смертоносными были дроиды-уничтожители "Скорпенёк". Этого дроида боялись даже джедаи, не говоря уже о клонах и многочисленных не-пробирочных войсках, солдаты которых также сражались на стороне Армии Республики. "Скорпенек" был первоначально разработан коликоидами для "внутренних потребностей" - обороны родной планеты от инопланетных захватчиков. Машина разрабатывалась как более крупная, лучше вооруженная и оснащенная версия дроидеки, которая, к тому моменту, была уже хорошо известна на галактическом рынке вооружений. Две скорострельные двуствольные лазерные пушки создавали стену огня. Судя по статистике, доступной ТХ-07, один такой дроид мог уничтожить до роты клонов без вреда для себя.
  
   Жаль, что таких дроидов у Ноль-Седьмого было всего тридцать шесть...
  
   - Сэр, фиксируем выход кораблей из гиперпространства... Сканируем... Это не наши, сэр, - доложил ООМ-дроид.
  
   - Развернуть отряд кораблей для отражения атаки.
  
  ***
  
  
  
   Полёт до Надиема занял несколько дней. Всё это время Уильямс изнывал от безделья. Бой на орбите Экскарги немного встряхнул его, но... он был слишком коротким, а враг и вовсе бежал. Он же желал настоящего сражения. Едва они прибыли в систему, Коро почувствовал, что что-то произойдёт. И когда сканеры засекли вражеские корабли на орбите, капитан воспрял духом.
  
   На экране отчётливо были видны два десятка кораблей - один Бунтарь, пять Барышников и одиннадцать фрегатов "Щедрость". Плюс, несколько транспортников "Хердкелл".
  
   - Сообщить командованию - враг обнаружен, готовы вступить в бой!
  
   Враг тоже их заметил и начал двигаться.
  
   - Приближаются!
  
   - Сколько до выхода на дистанцию стрельбы?
  
   - Примерно шесть минут, сэр!
  
   На связь вышел Лихтендаль Цери, флотский командир в их отряде.
  
   - Флотилия, боевая готовность! Формация M-7! Выпустить истребители!
  
  ***
  
  
  
   В ангаре "Баннагера" звучал голос диспетчера:
  
   - Эскадрильям Z-95 приготовится к запуску! Вылет в установленном порядке! Повторяю! Эскадрильям...
  
   Техники заканчивали последние приготовления, подвешивая протонные торпеды.
  
   - Полковник, я вылетаю с первой эскадрильей!
  
   Ширанью оглянулся, и заметил своего заместителя, полковника Декланна. Тот как раз подбежал к своему истребителю. Доно ухмыльнулся. "Ниал в своём репертуаре".
  
   - Я за тобой, полковник. Даю тебе фору, поработай там как следует.
  
  ***
  
  
  
   Флотилия, построившись клином, двинулась на врага, который двигался строем фронта, в две линии, расположенные одна над другой. Вскоре корабли вышли на дистанцию огня. И первые турболазерные болты расчертили пустоту космоса...
  
   Я стоял на мостике, пытаясь раскусить действия вражеского командира. Ситуация осложнялась тем, что у противника не было ни единого органика во всём отряде.
  
   - Залп вражеских ракет! Курс четыре-семь-два!
  
   - Внимание, это ракетные фрегаты типа "Лупус"!
  
   "Так, это же... да, ракетные фрегаты. Как же их там... точно, предназначены для действий против авиации. При длине в сто пятнадцать метров они вооружены четырьмя ракетными пусковыми установками и шестью лёгкими лазерными пушками... Хатт, да они нацелились на наши бомбардировщики!"
  
   Я уже научился не выходить из сосредоточенного состояния, поэтому быстро погрузился в медитацию.
  
   - Держать курс! Начать постановку помех! Заградительный огонь на пять-пять-ноль! Приготовится к запуску перехватчиков!
  
  ***
  
  
  
   Ноль-Седьмой следил за ходом сражения.
  
   "Эскадра... Идентификация кораблей... Найдено совпадение - 19,45%. Головной корабль типа "Одобряющий", номер... отсутствует, название "Акаги". Был замечен на Лантиллесе, Доновии, Тогории. Командующий - джедай-генерал Микоре Викт".
  
   - Число потерь МЛА? - осведомился ТХ-07.
  
   - Соотношение один к сорока семи. У противника заведомо имелось преимущество. Фрегаты "Лупус" себя не оправдали, и смогли нанести незначительный урон.
  
   - Враг изменил построение! Огонь сосредоточен на правом фланге.
  
   Тактик спокойно наблюдал за атакой вражеских кораблей. Действия их были безупречны, манёвры - наиболее оптимальны. Потеряв всего один фрегат, они уничтожили восемь фрегатов "Щедрость" и два "Барышника"
  
   - Потери флота - 47 процентов! Оставшиеся корабли повреждены. Продолжить бой? - на связь вышел капитан его флагманского "Бунтаря"
  
   - Нет. Отступайте на соединение с остальными частями отряда.
  
   Повернувшись к окружающим его ООМ-дроидам В-1, он распорядился.
  
   - Начать подготовку к наступлению.
  
  ***
  
  
  
   Высадка на планету прошла штатно. Не встречая сопротивления, мы выгрузились около большого поселения на границе освоенных поселенцами территорий. Дальше, в направлении на север, начиналась большая равнина, по которой в нашу строну наступала большая армия дроидов, численностью в несколько сотен тысяч. Однако, авиаудары были бесполезны - едва наши бомбардировщики показывались на горизонте, как дроиды останавливали марш и активировали защитные щиты.
  
   Поэтому, стоило готовится к наземному сражению. На границе горного района шла небольшая речка... хотя какая там речка, так, ручеёк. Вот его мы и приняли за линию обороны, расположившись на береговой линии. Блэм с клонами занял первую линию, растянувшуюся на десять километров, за ними расположилась бригада ополченцев. Вторая осталась на борту БДК, как подвижный резерв.
  
   Развернув сеть импровизированных укреплений, мы стали ожидать подхода врага, одновременно разбираясь с неожиданной проблемой.
  
  ***
  
  
  
   Местные жители были очень дружелюбны. На взгляд Асоки - даже слишком. К тому времени, как до прихода армии дроидов остался всего час, многочисленные зеваки из близлежащих поселений усеяли ближайшие скалы, а некоторые даже вторглись в боевые порядки. Люди - мужчины и женщины - разговаривали с бойцами, предлагали им свежие фрукты.
  
   Девочка пыталась убедить их покинуть это место, ведь они могли пострадать во время боя, но те лишь кивали, улыбались, но оставались на месте. Отчаявшись, девочка обратилась к учителю.
  
   Тот молча выслушал её, а затем направился к ближайшей группе зевак. Подойдя к ним, он твёрдо произнёс:
  
   - Убирайтесь отсюда.
  
   Те вновь проигнорировали его.
  
   Раздался выстрел, и один из них упал с простреленной ногой. Все замерли.
  
   Джедай же вновь заговорил:
  
   - Считаю до пятидесяти - чтобы здесь никого не было, иначе...
  
   Через минуту все местные жители мистическим образом исчезли.
  
   - Учитель, а не резковато-ли это? - ошарашенно произнесла девочка.
  
   Тот сухо ответил:
  
   - Запомни: "ввиду неспособности рассуждать, толпа легковерна и весьма легко поддаётся внушению, поэтому властное, волевое распоряжение рассудительного человека, отданное с уверенной интонацией в голосе, в форме безотлагательного требования приводит толпу к моментальному повиновению воле вожака". Это утверждение справедливо и для войны. На поле боя вожак - человек действия, а не рассуждения. Он действием подчиняет волю...
  
   Тогрута тряхнула лекку. "Опять учитель что-то загнул... Невразумительное"...
  
   Наконец, армия дроидов приблизилась к их линии обороны.
  
   - Многовато бидонов, - сообщил Блэм, смотрящий в бинокль.
  
   Дроиды двигались широким фронтом. В-1 и В-2 образовывали большие стройные коробки по пятнадцать дроидов в длину и по десять - в глубину. Впереди шли В-1, их более мощные собратья - позади. В промежутках вышагивали DSD-1 и OG-9, за ними - две линии ААТ. Выделялись группы по шесть коробок, между ними следовали спидеры и танки NR-N99, а так же МТТ с генераторами щитов. И таких линий было несколько... Были заметны и группы Стервятников, двигающихся в шагоходной формации.
  
   Несколько мгновений - и выстрелы расчертили промежуток между двумя армиями...
  
   После двадцати минут боя учитель взмахнул рукой.
  
   - Пора. Бомбардировщики - приготовиться! Асока, на левый фланг! Бери ополченцев и технику - ударишь дроидам в тыл! Шайба, Лаки! Берите спидербайки со щитами - на вас генераторы щитов!
  
   - Да, учитель! - Асока отвечала уже на бегу.
  
   Запрыгнув на спидербайк, она понеслась исполнять приказ...
  
  ***
  
  
  
   Когда последний отряд клонов отчитался, что дроидов больше нет, я облегчённо вздохнул. Не смотря на мои опасения, всё прошло не так плохо. Нам удалось сдержать их атаку, заставить смешать свои ряды. Атака отряда Асоки - состоящего из бронетехники вспомогательных войск - отвлёкла их внимание от нашей диверсии. Особенно впечатляюще действовали KAiA-6 - море бластерного и лазерного огня буквально испаряло дроидов - и пехоту, и танки. Шайба и Лаки, вместе с отрядами разведчиков, прорвались к генераторам щитов, и уничтожили их. Затем... Затем мы чуть отступили, и по позициям дроидов прошлись бомбардировщики. А АRC-170 исполнили роль импровизированных штурмовиков: обе их мощных бластерных пушки имели огромный поражающий эффект.
  
   После этого, мы двинулись вперёд, добивая остатки сопротивления. Потери наши были незначительны: Легион потерял две сотни бойцов, ещё около семисот было ранено. Ополченцы вообще отделались испугом - двое идиотов получили лёгкие ожоги.
  
   Завершив с этим отрядом, я приказал грузиться на корабли и выдвигаться севернее: там, в лесах, находилось более пятнадцати укреплённых баз противника. Предстояло много работы...
  
  ***
  
  
  
   Сражение закончилось сутки назад - естественно, их победой, и теперь войска под командованием генерала Викта переместились на севернее, к границе лесного массива, в котором и располагались остатки сил дроидов.
  
   Роджми Блэкмур хлопнул ладонью по столу.
  
   - Вспомогательные войска... Ха! Нас недооценивают, ребята. Этот генерал ставит клонов в первую линию, а нас засовывает в тыл, как будто мы ни на что не годные! Давай, покажем этому джедаю, что мы не пальцем деланные!
  
   - А что мы можем?
  
   - Атакуем дроидов! Сейчас. Их там наверняка мало...
  
  ***
  
  
  
   Келл Алерти медленно продвигался по густому лесу, осматриваясь по сторонам. Неожиданная атака на позиции дроидов началась двадцать минут назад, но пока сопротивления они не встретили...
  
   На правом фланге началась сильная пальба, затем - на левом, а потом и позади.
  
   - Сэр, что происходит? - спросил он у Тейл Гуул, их лейтенанта.
  
   - Хат его... - Лейтенант сделал шаг вперёд - и тут из под земли выпрыгнули несколько огромных бочкообразных силуэтов, которые тот час же открыли по ним огонь.
  
   Парень отпрыгнул назад, пытаясь сорвать со спины гранатомёт, но в этот момент двойной красный луч перерезал его пополам...
  
  ***
  
  
  
   Блядь, блядь, блядь! Подругому и не скажешь. Один из командиров ополченцев, точнее, командир одной из бригад вспомогательных войск, решил показать свою удаль, и атаковал противника. Закономерно попав в засаду, и погубив большую часть своих подчинённых. Нам - то есть Тринадцатому Легиону и второй бригаде - пришлось срочно атаковать, и даже моя боевая медитация не особо нам помогла в этом бедламе...
  
   В итоге, всё это вылилось в двухдневное сражение, в котором мы победили, но вот цена... триста семьдесят три убитых клона, больше тысячи раненых, из двух бригад ополченцев мы с трудом собрали одну полнокровную. Треть их техники была уничтожена, и они бы угробили значительно больше, но им помешал густой лес. Вражеский командир умело использовал местность и особенности некоторых дроидов. Н-да, особо меня впечатилили уничтожители "Скорпенёк". Тут даже джедай не сразу сообразит, с какой стороны подступить к этой адской машинке.
  
   Когда вся эта свистопляска была завершена, мы начали уже более продуманное наступление, что называется, по всем правилам. Вычистив остатки засад, мы блокировали укреплённые базы противника, после чего, подтащив SPНA, перегрузили их щиты. Дальнее сопротивление было подавлено достаточно быстро, да и не так уж и много было там этих дроидов.
  
   Правда, командира дроидов мы так и не нашли...
  
   После завершения операции, настало время раздачи пряников. И кнутов. Благо, этот Блэкмур не попался мне во время горячки боя. Его арестовал Фирмис Баракус, из СБ. Как выяснилось, он пытался образумить этого ублюдка, но тот просто-напросто вырубил его, ударив по голове. Очухавшись, он поспешил в гущу боя и выловил этого "камандыра". Теперь же, когда выдалось свободное время, было решено устроить суд.
  
   Выстроив войска буквой "П" с небольшим возвышением в центре, мы поместились на небольшом возвышении - эдакой импровизированной трибуне. Я молча смотрел на этого идиота, и решал, как поступить. Наконец, я принял решение.
  
   - Шайба.
  
   - Да, сэр?
  
   - Расстрелять этого ублюдка.
  
   Тот был настолько удивлён, что даже и не пытался что-то вякнуть. Двое клонов, повинуясь жесту ЭРК-клона, подхватили его под руки и оттащили в сторону.
  
   Я же произнёс краткую речь - в основном для ополченцев:
  
   - Запомните: в армии приказ - это закон. Нарушение приказа ведёт за собой жёсткое наказание. Мне плевать на ваши жизни, но если вы потащите за собой других - это уже совсем другое дело. Командир здесь - я, и более подобных выходок не потерплю. Либо вы подчиняетесь приказам - и я постараюсь сделать так, чтобы вы не сдохли раньше времени и вернулись домой - либо последуете за Блэкмуром. Уяснили?
  
   Ополченцы выглядели хмурыми, однако никто мне не возразил. Идиотов не нашлось.
  
  ***
  
  
  
   Следующие три недели мы "бороздили" космос, двигаясь по хаотичному маршруту, разработанному Ли Норьегой. Насколько же это было скучно... Но, нет худа без добра. Парочку отрядов КНС - по три-четыре корабля - мы разбили. Во второй раз они выпрыгнули из гипера прямо пред нами, притом - боком. Надо ли говорить, что их шансы были ничтожны?
  
   А вот что насчёт пиратов и контрабандистов - тут улов был покрупнее. Первое же столкновение выдалось жарким. Мы даже потеряли одну "Пельту" в этом бою. Правда, мы успели снять с неё большую часть экипажа, прежде чем реактор окончательно пошёл в разнос, но спасти сам корабль нам не удалось. Ну ещё бы, пиратская эскадра хоть и состояла из переоборудованных транспортников, но она были многочисленна, и сдаваться не хотела.
  
   Их действия в бою сложно назвать тактикой - они расчитывали больше на наглость, напор, и психику - но против военных, в особенности клонов, это действовало слабо. Закономерным итогом боя стало их полное уничтожение. Нашим же призом стали два контейнеровоза. Точнее, содержимое контейнеров.
  
   В тот момент мой внутренний хомяк воспрял духом - ибо в ста пятидесяти контейнерах находилось аж шесть сотен боевых шагоходов АТ-PT. Вероятно, это был заказ какого-нибудь планетарного правительства, перехваченный по дороге пиратами. Надо ли говорить, что я не собирался его возвращать законному владельцу?
  
   Ведь шагоходы были просто конфеткой. АТ-РТ - первый боевой шагоход нового поколения, появившийся на свет около пятидесяти лет назад. Один человек в АТ-РТ может заменить собой целое пехотное отделение, а небольшой отряд двуногих машин - пехотную роту с тяжелым вооружением. Считалось, что АТ-РТ станет эффективным средством ближней разведки и патрулирования. Ну а для "карманных армий" небольших планетарных государств легкий двуногий танк вполне мог стать основой бронетанковых сил.
  
   Как я узнал из документации, первые экземпляры были изготовлены специально для флота "Катана", между прочим, на "Куате". Когда "Дредноуты" флота бесследно исчезли в гиперпространстве, Сенат Республики вновь задался вопросом: "а нужен ли ей боевой флот, и нужна ли армия?". В итоге, Сенат отменил закупку большой партии АТ-РТ для республиканского Корпуса Юстиции, ограничившись сравнительно небольшой серией.
  
   И по мне - они сморозили крупную дичь. При длине в четыре и высоте от двух с половиной до четырех метров, шагоход имел скорость в шестьдесят километров в час, и был вооружён тяжёлой двуствольной бластерной пушкой, способной вести огонь на два километра. Вторым оружием был гранатомёт калибра эдак сорок миллиметров, способный посылать осколочно фугасные гранаты на пять сотен метров.
  
   Кроме этого, шагоход был мощно бронирован. Стоит отметить, что сейчас он может противостоять любому лёгкому, а в некоторых случаях - и среднему вооружению. Но и на этом плюсы не заканчивались. Каждая "нога" АТ-РТ -тоже, кстати, бронированная - имела индивидуальную подвеску, что улучшало проходимость и плавность хода по пересеченной местности. Движение шагохода контролировалось достаточно совершенным бортовым компьютером, определявшим безопасное положение "ноги" при каждом шаге. Благодаря саморегулирующейся подвеске и большой степени подвижности ног, шагоход мог преодолевать препятствия высотой до двух метров и подниматься или спускаться по склону крутизной до сорока пяти градусов.
  
   Портил картину разве что малый боекомплект гранатомёта - всего восемь гранат, однако, грузоподъёмность позволяла взять дополнительные картриджи. Одно "но" - в бою их не особо удобно менять. Надо раздвинуть ноги, наклониться вперёд, щёлкнуть тумблером (из-под сиденья выдвинется зарядное устройство), из него извлекается пустой картридж, затем нужно развернутся, закинуть его за кресло, взять новый, вставить, щёлкнуть тумблером... Геморрой, одним словом.
  
   Но эти не особо красивые машинки были намного лучше тех же АТ-RT и даже AT-XT. Да, у последнего есть щит, но у АТ-РТ и броня лучше, и пушки мощнее. Плюс, возможность сильно уменьшить силуэт.
  
   Раздав указания клонам осваивать новую технику, я сделал себе заметку насчёт этих машин. Возможно, удастся заказать большую партию...
  
   Кроме этого, были и другие трофеи.
  
   Кроме пары десятков тысяч кредитов, на небольшом транспортнике мы изъяли груз оружия. Естественно, документов на него не было. Окромя нескольких сотен бластеров, там обнаружилось и сорок виброглеф BD-1, производства компании "СороСУБ". Производились они в больших количествах еще до начала Войн Клонов. Недостатком BD-1 была сравнительно высокая стоимость. Все-таки пять сотен кредитов - это таки деньги... Для сравнения, всего лишь в два раза дороже стоил приличный бластерный пистолет. Да и мало сейчас умельцев, использующих такое оружие. Негуманное, к тому-же: кровищи после него...
  
   Впрочем, что досталось бесплатно, то хорошо. Найдём, куда пристроить. Мало ли... Особенно порадовали два небольших изящных бластерных пистолета, которые перекочевали к Асоке. Не по статусу ей с DS-17 бегать...
  
  ***
  
  
  
   Патрулирование было довольно скучным делом, и появилось много свободного времени. Естественно, что они посвятили их учёбе. Мастер всё бился над тем, чтобы научить её использовать Барьер Силы, однако, результаты были не впечатляющими - это признавала даже она сама. Наконец, на одной из тренировок тогрута не выдержала:
  
   - Учитель, кажется, я не смогу... Я даже не понимаю, зачем это - ведь мы можем отражать выстрелы мечами!
  
   Человек на мгновение замер, а затем произнёс:
  
   - Bingo! Я кажется понял, в чём проблема. Недостаток мотивации!
  
   - Мотивации? - переспросила Асока.
  
   - Именно. - джедай активировал комлинк. - Жестяныч, дуй в тренировочный зал.
  
   Когда дроид прибыл, учитель как ни в чём не бывало скомандовал.
  
   - Асока, становись сюда. Мечи отдай мне, - после этого Викт буквально ошарашил её, приказав дроиду:
  
   - Жестяныч, пальни-ка в мою ладонь.
  
   Дроид невозмутимо поднял бластер и нажал на курок. Красный болт полетел точно в выставленную ладонь человека... и растёкся по невидимой преграде.
  
   Асока охнула, уставившись на свои выставленные в защитном жесте руки.
  
   - Кажется, получилось...
  
   Человек улыбнулся.
  
   - Вот видишь, я же говорю: недостаток мотивации. А ну-ка, Жестяныч, пальни ещё раз...
  
  ***
  
  
  
   Едва Райо спустилась по трапу на посадочную площадку здания Сената, к ней приблизилась делегация сенаторов, во главе которой находилась Лориан Маверик - сенатор от планеты Салличе.
  
   - Райо! С тобой всё в порядке?
  
   - Сенатор Маверик! Я удивлена, что вы меня встречаете... Однако, всё хорошо - благодря отважным гвардейцам и джедаям.
  
   - В сенате прошёл слух, что вы погибли, - ответила женщина.
  
   - Слухи были недалеки от истины. Мы едва ускользнули...
  
   - Мне очень жаль, что ваш медовый месяц был прерван таким печальным событием. И всё же, позвольте вас поздравить, сенатор Чо.
  
   - Спасибо, - Райо на мгновение улыбнулась, - Мы летели так быстро, насколько могли. Что слышно в Сенате? Есть какие-нибудь новости о войне?
  
   - Как раз на сегодня запланировано обширное заседание, оно вскоре начнётся. Уже известно, что на Пантору пошлют несколько полков клонов, а также корабли, а на Орто-Плутонии разместят станцию слежения. Канцлер даже произнесёт речь по этому поводу; после этого, джедаи выступят с докладом о итогах последних месяцев.
  
   - Райо, тебе необходимо посетить это заседание, - к ним приблизился Кэл Чо, - Я позабочусь о вещах.
  
   - Да. Идёмте, - Маверик сделала приглашающий жест в сторону спидера.
  
   - Хорошо, - ответила панторанка.
  
  ***
  
  
  
   Здание Сената было построено почти четыре тысячи лет назад, взамен старого, которое перестало удовлетворять потребностям политиков. В состав республики входили новые планеты и целые сектора. Старое здание просто-напросто стало тесным. Новое же здание было в несколько раз больше. Самым же значимым его помещением стала Великая Палата Созыва, занимающая большую часть здания. Это было огромное воронкообразное помещение свыше ста метров высотой, заполненное по краям репульсорными платформами - сенаторскими ложами. Их дизайн был изменён - если в старом здании они были шестиугольной формы, похожими на соты пчёл, то в новом они имели круглую форму. В центре возвышался подиум, на котором находился Верховный Канцлер, Вице-председатель и Главный административный советник. Все Сенатские репульсорные платформы могли управляться с него.
  
   В Великой палате было тысяча двадцать четыре репульсорных платформы, вмещающие в себя все семь с половиной тысяч сенаторов и делегатов. Когда какой-либо сенатор выступал, его ложа отделялась от специального крепления у стены и двигалась в середину помещения, чтоб все сенаторы могли видеть оратора. Но ложа Канцлера была самым заметным местом. Выступающий с неё был отчётливо слышен - благодаря как специальным аудиосистемам, так и замечательной акустике самого зала.
  
   Палпатин наслаждался тем влиянием, который оказывал его голос на сенаторов. Хотя он и не любил долгих речей - слишком долгих, и не несущих под собой никакого смысла - но тогда, когда повод действительно был...
  
   - ... Джедаи не позволяют себе злиться - так утверждают они сами. Но я - зол! Злость на тех, кто попирает все законы, на тех, кто пользуется этой войной, дабы беспрепятственно грабить и убивать! Сейчас, когда все наши силы брошены на отражение агрессии Сепаратистов, пираты совершают всё более и более дерзкие нападения. Им нечего опасаться - ибо джедаи не могут быть везде: они заняты войной, защищая основы нашего великого государства и - саму демократию! Недавнее нападение на сенатора от Панторы, Райо Чо, окончательно убедило меня, что мы должны принять меры для предотвращения подобных случаев в будущем. Я уверяю вас: мы добьёмся мира для этой Галактики, придём к порядку и будем жить в безопасности! Мы победим как КНС, так и преступный мир! Это будет первостепенной целью, покуда я занимаю этот пост! В противном случае все наши жертвы будут напрасны! Я этого не позволю!
  
   Зал взорвался апплодисментами.
  
   "Положительно, эти пираты, сами того не осознавая, сделали нам огромный подарок, и даже Комитету Лоялистов нечего возразить на это".
  
   Меж тем заседание продолжилось согласно протоколу.
  
   - Тишина-а! - возвестил Масс Аммеда. - Слово предоставляется магистру Мейсу Винду из Ордена Джедаев!
  
   Едва корун начал зачитывать свой доклад перед Сенатом, Палпатин погрузился в собственные размышления - впрочем, краем уха он всё-же слушал джедая - на тот случай, если возникнет что-либо интересное. Но в данный момент первостепенными вопросами были его мысли насчёт совсем другой встречи, которая пройдёт под покровом тайны...
  
  ***
  
  
  
   Один из промышленных районов Корусанта, был на первый взгляд пустынен. Однако, одно из зданий на самом деле скрывало за своими стенами нечто другое...
  
   - Сила с нами, Владыка, - Дуку преклонил перед ним колено.
  
   - Встань, владыка Тиранус, - Сидиус доброжелательно махнул рукой.
  
   - Как только я получил ваше сообщение, я поспешил на Корусант.
  
   - Чудно. Я доволен твоими действиями, однако, следует переходить к следующей части плана. Джедаи снова теряют инициативу, Конфедерация слишком превосходит Республику в своём военном потенциале. Стратегически джедаи проигрывают, не смотря на локальные тактические успехи. Кажется, им удалось разбить Гривуса?
  
   - Это был единичный случай, Владыка Сидиус...
  
   - Тем не менее, необходимо следовать плану. Лучшим вариантом будет дестабилизировать обстановку в пространстве Хаттов. Эти огромные территории поглотят большие силы КНС...
  
   - Но, как это сделать? Хатты нейтральны, и вряд ли выступят на стороне Республики, - в голосе графа Серенно чувствовалось толика сомнения.
  
   - Мы не можем напрямую влиять на Хаттов, которые остаются нейтральны. И у них самих вполне хватит сил, дабы отразить любое нападение. Поэтому, граф, вы должны будете организовать похищение сына Джаббы Хатта.
  
   - Как это поможет нам?
  
   Палпатин улыбнулся.
  
   - Джабба, скорее всего, обратится за помощью к Республике. В дело вмешаются джедаи...
  
   Канцлер уже давно обдумывал своё решение. "Просьба Джаббы позволит быстрее осуществить план по устранению еще одного потенциального союзника джедаев - когда им будет предъявлено соответствующее обвинение, конечно. В долгосрочной перспективе это так же будет одним из его ювелирно выверенных ударов и контрударов. Тех, благодаря которым сохранится неустойчивый баланс сил в войне - до той поры, пока джедаи не окажутся настолько уязвимыми, что он сможет принять решение об окончании военных действий. И покончить с самим их правлением".
  
   - Джедаи вряд ли воздержатся от немедленных действий, узнав о пропаже ребенка. Об этом я позабочусь. Пусть Джабба - воплощение порока, но дитя... Оно все же невинно. Поразительно, как социальный статус и моральный облик родителя определяют готовность - или неготовность - общества помочь его ребенку. - Сидиус рассмеялся, - Ох уж эти джедаи! Они слишком разборчивы в выборе объекта для своего хваленого сострадания!
  
   Палпатин рассчитывал, что все пойдет по намеченному плану, и хаттенок, сыграв свою роль, будет возвращен родителю целым и невредимым. В конце концов, в будущем Ротта тоже был его потенциальным союзником.
  
   - Я немедленно займусь этим вопросом, - Дуку ещё раз преклонил колено, после чего поспешил к своему кораблю.
  
   Джедаи должны будут спасти сына Джаббы: всё-таки подобные дела у них выходят куда как лучше... Но, если с беднягой что-нибудь случится...
  
   Наблюдая за отлётом яхты главы КНС, Палпатин вновь рассмеялся, но на этот раз - более искренне.
  
   "Ну вот, и его, Палпатина, не минула эта банальная западня, в которую рано или поздно попадают все политики: повторяя ложь настолько часто, что они сами начинают искренне в нее верить".
  
   Развернувшись, он направился в свои тайные покои, продолжая обдумывать свои шаги.
  
   "В войне всегда будут безвинные жертвы - но, тем не менее войну необходимо продолжать. И Джабба еще решительнее будет бороться против республиканцев, если с его сыном что-нибудь случится. Необычно, и... Все же порой странно подыгрывать обеим сторонам - будто одинаково сочувствуешь и тем, и другим..."
  
  ***
  
  
  
   Я как раз поднялся на мостик, когда второй лейтенант Мирро привлёк моё внимание.
  
   - Сэр, из штаба поступило сообщение!
  
   - О, отлично.
  
   "Точнее - наконец-то".
  
   - Что там, Кристен?
  
   - Сэр, это... новое задание для нас.
  
   - Выводи на тактический стол.
  
   Подойдя к оному, я погрузился в чтение.
  
   - Пзоб? - вопросительно поинтересовался я, и Сумераги тут-же зачитала справку.
  
   - Планета Пзоб, расположена в системе K-749, сектор Хериос, в юго-восточной части Внешнего Кольца... Примерно в двух тысячах световых лет от Ротаны. Это отдаленный мир, далекий от большинства гиперпространственных трасс. Планета покрыта густыми лесами, климат, флора и фауна несколько напоминают климат планеты Итор. Большая часть растительности на планете темная или сине-зеленая. Климат на планете умеренный, и атмосфера пригодная для дыхания большинства кислорододышащих рас. Колонизирована около трёхсот лет назад. Населена гаморреанцами.
  
   "И чего нам там делать, в этой дыре?" Мой наставник частенько использовал Пзоб в своей пословице... Как же там было-то... Точно! "Я могу слетать в чёрную дыру, но не на Пзоб".
  
   - Какова суть задания?
  
   - По данным разведки, КНС намеренно набрать на планете наёмные полки. По разным оценкам Сепаратисты могут получить до двухсот тысяч бойцов...
  
   Нда... Я попытался припомнить всё, что было связано с гаморреанцами, и память меня не подвела - в тот раз я, видимо, всё-таки не прогулял лекцию. Впрочем, мне приходилось и вживую наблюдать этих индивидуумов.
  
   "Гаморреанцы - свиноподобные гуманоиды с поросшей джунглями планеты Гаморр во Внешнем Кольце". Да-да, те самые зелёные полусвиньи из дворца Джаббы. "Их отношение к насилию сделало их превосходными телохранителями для криминальных боссов по всей галактике. Раса широко известна своей физической силой и мастерством в военном деле. В бою они предпочитают использовать большое тяжелое оружие, в частности, гигантские мечи и топоры. Большинство гаморреанцев считает, что оружие дальнего боя придумано для трусов".
  
   Ну чисто орки, мать их...
  
   "Цивилизация гаморреанцев испокон веков была свидетелем непрекращающихся войн между своими правителями. Мужчины посвящают большую часть времени военному делу, в то время как женщины занимаются сельским хозяйством, охотой, ткачеством и изготовлением оружия".
  
   На первый взгляд, дикари-дикарями, однако я уже привык рассматривать всё с разных точек зрения, и не судить по одному внешнему виду. Это справедливо и для этих "свинюшек". Стереотип насчет гаморреанцев изображает их как безмозглых кровожадных созданий, лишенных культурных ценностей. Раса, однако, не особо беспокоится, что говорят о них другие, до тех пор, пока им платят за работу и предоставляют огромные возможности рубить, крушить и резать. Средний рост гаморреанцев - примерно метр восемьдесят, при этом вес даже самых хилых особей не меньшее сотни килограмм. Они обладают толстой зеленой кожей, служащей естественной защитой. Близко посаженные маленькие глазки, широкая морда, бивни и небольшие рожки придают им устрашающий вид.
  
   Из-за особенностей физиологии гаморреанцы не могут говорить на основном и вынуждены использовать только собственный язык. Уже в возрасте трех лет они начинают тренировать своих детей выполнять социальные функции. Детство у гаморреанцев заканчивается в шесть лет, когда они становятся подростками, а в тринадцать - уже полноценными взрослыми. Согласно своим физическим данным, гаморреанцы способны дожить до сорока пяти лет, однако суровые реалии редко дают им такой шанс...
  
   В нашем случае, двести тысяч свирепых воинов, предпочитающих рукопашный бой вибротопорами собственной конструкции, могут стать существенной неприятностью. Тут даже броня не поможет - одной силы удара хватит. А против не-клонов и вовсе "имба": Когда на тебя несётся огромная хрюкающе-рычащая туша, размахивающая огромной хреновиной, поджилки начинают трястись сами по себе.
  
   - Странно, что КНС удалось погасить вражду между различными племенами. Обычно между ними идут непрекращающиеся войны. Во всяком случае, на Гаморре, - пробормотала Санторини.
  
   - Это как раз очень просто. Они, вероятно, пообещали им действительно большую драку, взамен предложив не только деньги, но товары, которые к ним обычно не доходят - по причине удалённости планеты. Думаю, гаморреанцы легко на это купились.
  
   Помолчав немного, я скомандовал:
  
   - Лихтендаль. Сообщи остальным новый курс.
  
   - Есть, сэр.
  
  ***
  
  
  
   Спустя двое суток, мы вышли на орбиту Пзоба. Над планетой завис "недобублик" "Барышника", а между ним и планетой циркулировало несколько барж C-9979. Как впоследствии оказалось, контейнеровоз был невооружённым (ну, пара десятков турелей не в счёт). Это мы выяснили уже после того, как сбили данный пепелац. Рефлекс, блин. Ну да ладно.
  
   Прежде чем предпринимать дальнейшие действия, мы собрались на совещание.
  
   - Сэр, сканирование показывает, что вот в этих трёх точках на планете - большое количество органиков, а так же некоторое число дроидов. Видимо, КНС как раз начали погрузку наёмников.
  
   - Что будем делать, генерал?
  
   - Действовать нужно быстро. Однако, для уничтожения всех противников у нас не хватит сил.
  
   - Это почему это?
  
   - Х-м. Если мы разделим наши подразделения на три части, нам не хватит войск, дабы окружить их и уничтожить. Сдаваться они точно не будут.
  
   - А кто говорит о наземной операции?
  
   - Сэр?
  
   - Делим наши истребители и бомбардировщики на две группы, они заходят на эту и эту точку, - я ткнул в карту, - Третьей же займётся "Решительный".
  
   - Бомбардировка, сэр?
  
   - Именно.
  
   - Генерал. Возможно ли, что в зоне бомбардировки находятся гражданские: женщины и дети? - неожиданно спросила полковник Пэрис.
  
   - Не исключено. Отряды собирались постепенно, может быть, в течении нескольких недель, а воины вряд ли будут заниматься готовкой.
  
   - Тогда... я отказываюсь выполнить такой приказ.
  
   "Вот мне сейчас только идеалистов здесь и не хватает"
  
   - Да без проблем. Майор Барвел, принимайте авиагруппу. Полковник, вы временно отстранены от служебных обязанностей.
  
  ***
  
  
  
   Бранг Сквирг, вождь и глава курултая - Большого Воинского Совета, вместе с другими смотрел на небо. В вышине медленно скользил огромный корабль, имеющий острую форму.
  
   К вождю побежал Друк Шрагг, вождь другого племени.
  
   -Бранг, чей это корабль? Дроидов? - прохрюкал тот.
  
   - Не знаю.
  
   В этот момент от корабля отделились яркие - даже в дневном свете - всполохи. Дальнейшего вожди уже не увидели...
  
  ***
  
  
  
   Поггль Меньший спускался по уже давно знакомому ему пути. За последнее время это был уже пятый раз, когда он спускался в самое священное - и самое тайное место Джеонозиса. За эрц-герцогом следовала пара дроидов, толкающих гравиплатформу, на которой покоился массивный деревянный ящик, изукрашенный драгоценными металлами и камнями. Но ещё более драгоценным было его содержимое. Погглю стоило великих трудов добыть это - но... Воля улья непреклонна.
  
   Проникнув в огромный полутёмный тронный зал Королевы, джеонозианец почтительно поклонился, после чего осмотрелся. Карина Великая, как всегда, поражала - огромная и величественная, она занимала, кажется, всё свободное пространство. Возле её огромного чрева замерли верные слуги, бережно принимая яйца, выходящие из яйцеклада.
  
   Перед королевой же замерла фигура... человеческой женщины. По обтрёпанному одеянию и висящему на поясе световому мечу в ней безошибочно можно было угадать джедая. Она была куплена у наёмника по имени Дурдж; её имя было Обри Уин. Однако, опасаться было нечего. Отныне этот джедай служил воле Улья.
  
   - Ты при-иинёс-с то-о, что-о я-я проси-и-ила? - протянула Карина.
  
   - Да, моя Королева! - Поггль щёлкнул пальцами, и дроиды выкатили платформу вперёд. Миг - и джедайка оказалась рядом с ним. Поггль вздрогнул - яркий жёлтый цвет её глаз пугал его. Женщина провела ладонью по дереву крышки, после чего откинула её. Помещение наполнили красноватые отблески. Внутри ящика, на мягкой ткани покоились три кроваво-красные пирамидки, источающие неяркий цвет.
  
   - С-здесь е-есть то, что-о тебе-е ну-ужно-о?
  
   Женщина взяла первый из них в ладони. Свет стал ярче.
  
   - Этот бесполезен, - из горла человека раздались непривычные для людей звуки джеонозианской речи.
  
   Пирамидка вернулась на место, джедай подхватила вторую.
  
   - Этот голокрон пуст.
  
   Поггль взволнованно замер.
  
   Третья пирамидка оказалась в руках женщины. Внезапно пирамидка оторвалась от её ладоней, взлетая в воздух и замерла на уровне её груди. Женщина выгнулась дугой, задирая лицо вверх. Так продолжалось несколько секунд, после чего джедай расхохоталась и улыбнулась.
  
   - Это то, что нужно!
  
   Поггль облегчённо выдохнул. Однако, эти древние артефакты обошлись ему в умопомрачительную сумму, и было бы очень обидно, если бы всё это было в пустую.
  
   - Ты-ы смо-ожеш-ш?...
  
   - Да. Я начну сейчас же. Мне потребуется две недели, после чего я представлю вам результат.
  
   - Мо-ожешь идти-и! - Карина милостиво махнула Лапами.
  
   После чего джеонозианская королева обратила свой взор на эрц-герцога.
  
   - Я дово-ольна тобо-ой. Ка-ак продви-игается-я дело-о?
  
   - Всё лучше, чем мы ожидали. Первые двести пятьдесят кораблей сойдут со стапелей через месяц. У нас достаточно рабочей силы и рабов для прокорма новорожденных воинов. По нашему заказу изготовлены новые истребители...
  
   Когда Поггль закончил свой доклад, Карина Великая отпустила его. Проходя по коридорам, ведущим к поверхности, он заметил в одном из отворотов свет. Остановившись, он присмотрелся. Джедайка была возле одного из мёртвых воинов Карины, который замер на каменной плите. Безжалостно полосуя того специальным медицинским резаком, женщина безучастно копалась в его внутренностях, время от времени доставая и рассматривая внутренние органы, и проводя над ними загадочные манипуляции. Красный свет, исходящий из пирамидки, висящей в изголовье каменной плиты, заливал всё помещение, делая картину ещё более жуткой.
  
   Поггль поспешил продолжить свой путь.
  
  ***
  
  
  
   - Благодарю, господин! - торговец склонился в почтительном поклоне. Однако, Джаббу Десилиджика Тиуре нельзя было обмануть. Этот презренный торгаш презирал его - но хатту было всё равно. Вообще, Джаббе нередко доводится видеть отвращение в глазах гуманоидов. Тощие, неряшливые, хлипкие, ограниченные создания. Хатты кажутся им омерзительными - так они сами говорят. Жирные, толстые, неповоротливые... Слизняки.
  
   Недостойным не понять величия хаттов. Ведь размер - признак власти. Толстая шкура защищает даже от бластерных выстрелов - Джабба испытал это на собственном опыте. Под слоем жира - который может спасти даже от ледяного дыхания космоса - скрываются тугие мускулы. Хатты предпочитают покой и негу - но если обстоятельства того требуют - они становятся поистине стремительными и смертоносными. Одним ударом своего хвоста они способны мгновенно убить любого гуманоида. Однако то, что другие не замечают этого, всегда играло на руку хаттам.
  
   Жестом подозвав своего дворецкого, тви'лека Биба Фортуну, Джабба осведомился:
  
   - На сегодня всё?
  
   - Да, великий Джабба. Этот презренный был последним, кто возжелал аудиенции с вами.
  
   - Хорошо. Подготовь всё для вечера, - после этого Джабба соскользнул со своего постамента и направился вглубь дворца, во внутренние покои...
  
   Джабба Десилиджик Тиуре родился более пятисот пятидесяти лет назад на Нал-Хатта. Его родителем был Зорба Десилиджик Тиуре, который был криминальным лордом и лидером клана Десилиджик. Он был одним из немногих хаттов, которые имели волосы - в результате генетических отклонений. Зорба был... плохим руководителем, у него было немного сторонников, из-за его диковинных схем и неумелого финансового руководства. Но всё же он был главой клана более четырехсот лет, и успел достойно воспитать сына. Когда его время прошло, главой клана стал Джабба - и поднял его из небытия. Ранее, один из многих кланов, теперь каджидик Десилиджик стал одним из восьми хаттских родов, которые входили в Великий Совет Хаттов - правящий политический орган Нал-Хатты, и который управлял расой хаттов.
  
   Да, хатты были асоциальны, и два хатта не могли ужиться вместе - особенно те, которые входили в Совет. Однако, все понимали, что в их единстве - их сила, поэтому они встречались, вели дела, общались, участвовали в праздниках.
  
   Однако, Джаббе требовалось доказать, что он не зря занимает своё место. И такой шанс ему вскоре выпал. За тридцать лет до Великой Ресинхронизации - как теперь гласил новый галактический календарь - хатты обратили своё внимание на Татуин - планету Внешнего Кольца, расположенная к югу от Пространства Хаттов. Многие годы она была необитаема, но семьдесят восемь лет назад на поверхность планеты рухнул корабль "Вдовствующая королева" - на то самое место, где позже был построен Мос-Айсли. Выжившие оказались выходцами с Бестина-четыре, которые основали столицу Бестин и вошли в первый контакт с джавами - местными аборигенами. Вскоре был основан Форт-Тускен, поселенцев которого вырезали песчаные люди спустя год. Именно после этого инцидента Песчаных людей - ещё одну странную расу Татуина - стали называть "Тускенскими разбойниками", или же просто - тускенами. Спустя семь лет форт был заново отстроен и заселён. Ещё спустя пять лет людьми и родианцами был основан Мос-Айсли, четыре года после этого - космопорт Мос-Эспа.
  
   Одно время на планете пытались разрабатывать металлы, однако эта затея провалилась, более того - всё оборудование: техника, краулеры, старательские инструменты - всё было брошено. Отдалённость планеты привела к тому, что там начал собираться всякий сброд. Дело запахло деньгами.
  
   Хатты отправили туда своего представителя - из младших родов - однако за шесть лет тот так и не смог установить контроль над планетой. И Джабба предложил направить туда его. Совет, подумав, согласился. С одной стороны, если он не справится - значит, место его освободится, и его сможет занять кто-то другой. Если ему выпадет удача - хатты получат большой источник доходов, их влияние усилится. И в любом случае - один из Великих Хаттов удалится настолько, насколько это возможно, и общий накал политической борьбы снизится.
  
   Итак, Джабба прибыл на Татуин - и установил свой порядок. Деньги - и влияние - позволяли ему многое. Он правил дерзко и без опаски, захватив роскошный и огромный монастырь, обратив служителей малопонятного ему культа в рабство. Он сделал его своим Дворцом. В итоге, уже двадцать лет его дело - его империя - живёт и процветает, принося огромные доходы. Ещё бы - ведь планета находится на пересечении многих гиперпространственных маршрутов, а потому многие торговцы используют космопорт Мос-Эйсли в качестве пересадочного пункта. Далекий от бдительных глаз Республики и Ордена Джедаев, Татуин стал пристанищем для различного рода авантюристов - контрабандистов, наёмников, охотников за головами.
  
   Однако, была и ещё одна причина, которая делала Татуин идеальным местом. Именно здесь Джабба мог спокойно воспитать того, кто в последствии унаследует его империю.
  
   Двадцать лет назад у него родился сын. Для других это могло показаться странным, но не для хаттов: различия полов для них ничего не значили. Но безумные маленькие существа строили на этом целые цивилизации. Хатты же сами определяли свой пол, и никто не запрещал им менять его, как им заблагорассудится. Впрочем, большая часть хаттов предпочитала постоянство.
  
   Наконец Джабба достиг внутренних покоев, которые были отведены для его сына. Шикарно обставленные комнаты, в которых поддерживалась определённая температура и влажность, были самым охраняемым местом во дворце. По первому же сигналу десятки свирепых гаморреанцев и других наёмников были готовы разорвать любого на кусочки.
  
   Едва он прополз внутрь, как все в помещении склонились перед ним. Его сын - Ротта - находился на невысоком, но широком постаменте. Несколько рабынь присматривали за ним, исполняя обязанности нянек. Знаком велев им скрыться, Джабба приблизился. Хаттёнок, заметив его, радостно заурчал и протянул свои маленькие ручки. Сейчас ему было двадцать, но по меркам людей ему было всего четыре. Когда ему исполнится сто пятьдесят, его разум будет наравне с тридцатилетними людьми - и он станет совершеннолетним по меркам хаттов. Впрочем, общие правила были не для хаттов. Всем известно, что законы в Галактике придумали люди. Поэтому Джабба считал своим долгом игнорировать их все до единого. Своего сына Ротту он воспитает в том же духе.
  
   - Могу тебя заверить, - произнес он, взмахнув своей короткой рукой и обведя ею сверкающий тронный зал, - Что однажды все это станет твоим. И не только это. У тебя должно быть гораздо больше.
  
   Подцепив нитку граненых изумрудов, каждый из которых играл на свету причудливым узором прожилок, он покачал ею перед глазами сына.
  
   - Полюбуйся. Разве оно не прекрасно? Разве не бесценно?
  
   Ротта загукал, пуская пузыри перламутровой слюны, и схватил ожерелье для более тщательного осмотра, словно оценивая его вес в каратах. Его лицо тут же просияло улыбкой. Он восторженно встряхнул изумрудами, как погремушкой.
  
   - Чем ты богаче, тем сильнее. Однако богатство не состоит из одних только денег. Богатство - это и влияние, и репутация. Слово хатта - дороже любых денег и драгоценностей.
  
   Джабба ждал, пока Ротте не наскучит импровизированная игрушка и он выпустит ее из рук. Одна из нянек - сефи - беззвучно приблизилась, и вернула украшение на место.
  
   - Наши тела медлительны, а потому разум должен быть быстрым. Тебе придется усвоить все эти уроки, прежде чем ты унаследуешь империю.
  
   Ротта с любопытством уставился на отца. Он еще не осознавал своего величия. Что ж, ничего. Джабба будет твердить свой урок день за днем, пока Ротта, повзрослев, не усвоит, что единственный способ управлять Галактикой, населенной этими проворными, бесцеремонными, дерзкими двуногими, - превзойти интеллектуально, опередив их и навязав свои правила игры, завладеть богатством и заручиться поддержкой других стремительных и опасных существ.
  
   Хатты не были созданы для движения. Они были созданы для Варла - давно покинутого ими мира, где их величина и форма не были ни помехой, ни увечьем. До тех пор пока они не вступили в противоборство с человекообразными. Но даже так - первая Империя Хаттов появилась задолго то того, как была создана Республика. "Мы научились побеждать, - подумал Джабба. - Мы, как говорят ученые, нашли свою среду обитания - преступный мир. И теперь двуногие приходят к нам с протянутой рукой. Как бы то ни было, что есть злодеяние? И как смеет Республика указывать мне, что хорошо, а что дурно?"...
  
   Убедившись, что всё в порядке, Джабба вернулся в тронный зал. Около стен уже расположилась его свита, и его гости. Устроившись на собственной плите-троне, хатт подхватил мундштук кальяна и затянулся. Заиграла музыка, на площадку пред помостом выскочили твилечки-танцовщицы и закружились в завораживающем танце.
  
   - Всё готово, великий Джабба, - сообщил Фортуна.
  
   Джабба сделал ему знак удалиться и снова затянулся. Иногда все было слишком просто. Иногда... Один день был похож на другой - десятилетие за десятилетием, век за веком. Чтобы скоротать время, он искал вокруг новых ощущений. Другие хатты за его увлечения считали его извращенцем - правда, никто не посмел бы высказать ему это прямо в глаза. Да и не волновали его пустые слова. Он слишком хорошо знал жизнь, чтобы что-то могло сильно его взволновать - скорее, занять его внимание. Наконец свое дело сделали музыканты. На какое-то время его захватила гармония звуков...
  
  ***
  
  
  
   Ассаж Вентресс активировала систему связи челнока.
  
   - Да, учитель?
  
   Перед ней появилась небольшая голограмма графа Дуку.
  
   - У меня для тебя новое задание, ученица. Следуй на Боз-Пити. Там возьмёшь новый корабль, специально для задания...
  
  ***
  
  
  
   Падме вместе с остальными следовала к кабинету Канцлера Палпатина, дабы переговорить до начала заседания. Час назад им стала известна тема, которая будет на нём обсуждаться. Группа Сенаторов внесла предложение, которое заметно было по сложившейся ситуации. Согласно их предложению, планеты, входящие в Республику, но сохраняющие нейтралитет в этой войне, должны либо присоединиться к ней - ибо это их долг, либо они буду объявлены противниками Республики. Впрочем, следовало обсудить и ещё кое-какие события.
  
   - Надеюсь, нас не заставят долго ждать, - посетовала Мон-Мотма.
  
   Падме кивнула.
  
   - Надеюсь на это. Бэйл, думаю, будет лучше, если ты будешь вести разговор.
  
   - Нездоровится?
  
   - Если честно, то несколько вымотана последними переговорами с ондеронцами.
  
   - Хорошо, - кивнул Органа.
  
   Вопреки их опасениям, сенаторов пропустили практически сразу же. В кабинете канцлера, помимо него самого и спикера, присутствовали джедаи - магистры Ки-Ади Мунди и Винду.
  
   - Сенаторы, что привело вас сюда? - Палпатин встал из кресла и улыбнулся.
  
   Когда все обменялись краткими приветствиями, альдераанец выдвинулся вперёд.
  
   - Канцлер, мы пришли, дабы обсудить некоторые вопросы.
  
   - Я полагаю, вы пришил в связи с новым предложением сенатора Банни Заррика?
  
   - Именно.
  
   - Я и сам думаю, что это предложение чересчур импульсивное. Подобные наши решения могут навредить, если мы будем неосмотрительны.
  
   - Да, - Органа подтверждающе кивнул, - Мы не только не будем его поддерживать - мы выскажемся категорически против него. Я считаю, что это предложение низвергает основные свободы, на которых зиждется Республика.
  
   - Разумеется, вы должны сделать так, как считаете нужным.
  
   Вперёд выступила Мон Мотма.
  
   - Однако, есть и ещё кое-что. Нам стало известно, что Республика нарушает нейтралитет некоторых планет. В частности, Кристофсис. Боевые корабли республики используют пространство около планеты так, как им заблагорассудится. В результате, КНС установило торговую блокаду планеты, не допуская туда транспорты с продовольствием. А Кристофсис сильно от них зависит. И мы выражаем наш решительный протест против подобных действий.
  
   - В этом случае я могу лишь сочувствовать...
  
   - Нужно что-то делать!
  
   - Возможно, следует отправить туда охраняемый конвой? И выделить джедаев и корабли, дабы отогнать блокирующую Кристофсис эскадру противника?
  
   - Приемлемое решение, - подтвердил Винду. - Мы можем послать Кеноби и Скайуокера вместе с их отрядами. Это важная трасса, соединяющая нас с Четырнадцатой Секторальной Армией. Однако, кто-то должен заняться формированием и отправкой конвоя, а так же переговорами с правительством Кристофсиса.
  
   Палпатин задумчиво оглядел присутствующих.
  
   - Думаю, сенатор Органа сможет взять на себя эту миссию?
  
   - Несомненно, Канцлер.
  
   - Вот и чудно, - Палпатин подвёл итог разговора.
  
  ***
  
  
  
   В переговорной комнате царил полумрак.
  
   - Я начинаю терять доверие к Канцлеру. Его действия вроде бы несут благо Республике, но... Для таких как он, власть - слишком большое искушение. Кроме того, мне не нравится его влияние на Скайуокера... - Винду тяжело вздохнул.
  
   - Падаван нужен Скайуокеру, - выдал молчавший всё это время Йода.
  
   - Падаван? Скайуокеру? При всём моём уважении, я сомневаюсь, что у него есть качества учителя - хорошего учителя, и что он сможет достойно воспитать ученика. Кроме того, Скайуокер зачастую слишком рискует, и хотя ему везёт, будет ли распространятся его везение на ученика - вчерашнего юнлинга? В другой ситуации - может быть, но сейчас - война! - Мэйс вскинулся.
  
   - Случается, что не учитель нужен падавану, а падаван - учителю, - пояснил маленький, но великий джедай.
  
   - И кого-же вы хотите определить в падаваны Скайуокера?
  
   - Есть у меня кое-кто на примете, но отнюдь не юнлинг "вчерашний". С мастером Шаад'Дай поговорить мне нужно.
  
   - В таком случае... Полагаюсь на вашу мудрость, гранд-магистр, - Винду почтительно склонил голову.
  
  ***
  
  
  
   Палпатин радушно распахнул объятия:
  
   - Энакин! Я рад тебя видеть целым и невредимым. Жаль, что наши встречи так кратки...
  
   - Мы были на задании Совета, и только что прибыли на Корусант, - ответил Энакин, улыбаясь в ответ.
  
   - Я знаю. Ты проделал великолепную работу, Энакин. Сохранил для нас флот Ренделии. Я и не смел надеяться на такой успех! Хотя Сенат и Орден Джедаев и приняли постановление, согласно которому отныне все планетарные силы и флоты переходят под командование Великой Армии Республики, не все согласились с этим решением. А ведь централизация - то, что нам сейчас нужно!
  
   - Спасибо, Канцлер. Но... я сомневаюсь в боевой эффективности этих "Дредноутов".
  
   - К сожалению. ты прав. Но, - Палпатин поманил Скайуокера за собой, - у нас есть и кое что получше.
  
   Выйдя на балкон, Энакин увидел несколько десятков кораблей. Боевых кораблей неизвестной ему конструкции.
  
   - Это новые Звёздные Разрушители "Охотник". Великолепные боевые звездолёты. Мощное вооружение, многочисленные истребители и бомбардировщики... Вскоре тысячи таких кораблей пополнят флот Республики. Что же до "Дредноутов"... Эти корабли хоть и стары, но очень надёжны и мощно бронированы - по мандолорским технологиям. Я подумываю над тем, чтобы несколько модернизировать их. Их можно использовать для охраны планет, а ещё - для транспортировки пленных тёмных джедаев - вроде тех, что вы с Оби-Ваном встретили на Ренделии. Или даже самого Графа Дуку - если всё же удастся захватить его в плен.
  
   Энакин нахмурился.
  
   - Вы слишком великодушны, Канцлер. Война - их рук дело. Их стоило бы казнить на месте!
  
   - Мне понятна твоя страсть, твой гнев, иногда и я сам ощущаю нечто подобное. В тебе - страсть настоящего воина, Энакин.
  
   Палпатин опёрся на перила балкона.
  
   - Интересно, поймут ли джедаи то, что отчётливо вижу я? Ты стал великим джедаем, Энакин. Будь ты в командовании, если бы у тебя была власть принимать решения - эта ужасная война давным-давно бы кончилась.
  
   Энакин смутился.
  
   - Благодарю вас, Канцлер. Вы... Вы слишком добры ко мне. Я польщён вашим доверием.
  
   Палпатин повернулся, и подойдя к нему, приобнял его за плечо.
  
   - Ну что ты, не стоит благодарить меня. Главное, пойми, Энакин... Что бы не случилось, ты всегда можешь на меня рассчитывать. В любом случае, я твой друг. Да что там... Ты мне почти как сын.
  Глава 30
  И всюду страсти роковые,
  
  
  И от судеб защиты нет.
  
  
  (А.С. Пушкин).
  
  
  
  ***
  
  
  
   Мон Мотма задумчиво водила ложкой в чашке с кафом.
  
   - К сожалению, сенаторов всё больше устраивает нынешняя ситуация, когда все военные дела перекладываются на плечи Верховного Канцлера и Ордена Джедаев. Никто не хочет нести ответственность за происходящее. Особенно после негативных сообщений с фронта. Тот же Джабиим - ужасные потери... Или непрекращающаяся вот уже семь месяцев битва на Ааргонаре...
  
   Набуанка тяжело вздохнула.
  
   - Горько это признавать, но ты права. Даже некоторые наши сторонники... колеблются.
  
   После небольшой паузы она спросила.
  
   - Как там Бейл?
  
   - Я слышала, что он прибыл на Кристофсис с головными грузовыми кораблями.
  
   - Не удивлюсь, если он прибыл на первом же из них...
  
   Беседа двух женщин была прервана появлением Си-Три-Пи-О.
  
   - Прошу прощения, госпожа Падме. Сепаратисты передают на волне "Картеля Гиперсвязи" важное сообщение.
  
   - Выведи его на проектор, - распорядилась Амидала. Вещание КНС осуществлялось через ресурсы Межгалактического Банковского Клана, и было запрещено в Республике. Любой гражданин, уличенный в просмотре этой информации, мог лишиться нескольких сотен кредитов, а лица, способствующие распространению - и вовсе загреметь на Кессель. Однако, сенаторы пользовались многими привилегиями...
  
   Респектабельного вида неймодианец выступал перед какой-то аудиторией:
  
   - ... Дальнедистанционное сканирование подтвердило, что Республика наращивает оборонные силы на внешних границах пространства Куата, увеличивая количество боевых кораблей, размещенных на позиции между Куатом и Неймодией. Напомню, что планеты разделяет меньше десяти парсеков. Многие из экспертов считают, что точку в войне поставит жаркое сражение между двумя судостроительными системами...
  
   -..."Когда случится кампания по захвату Корусанта - а она непременно случится, - первым делом необходимо будет обезвредить Куат" - заявил официальный представитель Торговой Федерации, пожелавший остаться инкогнито, - "А до тех пор это будет партия в дежарик, в которой каждый игрок накапливает сильные фигурки на своей стороне доски"...
  
   -...Нам известно, что на прошлой неделе Республика разместила дополнительно двадцать четыре военных корабля типа "Одобряющий" на внешних границах системы Куат, в ответ на появление дюжины боевых кораблей Торговой Федерации на орбите Балморры. Планета находиться как раз между Куатом и Неймодией. Когда Балморра вышла из состава Республики, Куат бросил свои владения на этой планете-заводе, что позволило ТехноСоюзу завладеть местными фабриками. И хотя это было подарком для разведки Конфедерации, захваченные здесь объекты все же имеют весьма небольшую тактическую ценность в противостоянии между двумя системами...
  
   -..."Куат оставил здесь главным образом наземные шагоходы и тяжелые транспортные средства, которые будут малополезны в предстоящем космическом сражении. В отличие от других планет, захват поверхности Куата - это бессмысленное занятие. Ценность представляют только кораблестроительные верфи", - сказал военный стратег Даскен Хобив, - Вокруг верфей Куата - одних их самых хорошо охраняемых в Галактике - были установлены орбитальные станции, призванные предотвратить сбор сведений сканерами дальнего радиуса действия.
  
   -... Кроме защиты своих интересов, Республика ведёт активную разведывательную деятельность. Специалисты с Куата попытались проникнуть на Неймодию с помощью модифицированных рабочих дроидов, снабженных шпионским оборудованием. Однако попытка провалилась. "Использование автоматизированных рабочих и полуразумных инсектоидов предотвратило попытки воров Куата украсть какие-либо из наших технологических секретов" - заявил Старшина ТехноСоюза Уот Тамбор после поимки пятнадцати дроидов-шпионов, широко освещенной в СМИ на прошлой неделе...
  
   После того, как вещание было прекращено, сенаторы надолго замолкли, переваривая услышанное. Наконец, Падме вздохнула:
  
   - Эскалация конфликта нарастает.
  
   - Но, это может послужить нашей цели, - ответила Мон Мотма.
  
   Под удивлённым взглядом Амидалы рыжеволосая женщина пояснила:
  
   - Сейчас, когда КНС имеет преимущество, все наши разговоры о примирении выглядят фикцией: ни Торговая Федерация, ни ТехноСоюз не согласятся на мирное соглашение. Однако, стоит Республике нанести серьёзный удар по Сепаратистам, и в этот момент - тогда, когда баланс сил выровняется - они будут более сговорчивы. Тут важно не упустить момент.
  
   - Да, - Падме быстро взвесила эту идею, - Так мы сможем завершить эту войну. Однако...
  
   - Придётся ждать. Это всё, что мы сейчас можем. Впрочем...
  
   Амидала выжидающе склонила голову. Мотма оглянулась по сторонам, - что было очень странно, а затем начала говорить, но - практически шёпотом:
  
   - Бейл перед своим отлётом встретился с Валорумом.
  
   - Финисом Валорумом? - переспросила набуанка.
  
   - Именно. Они условились встретиться, когда наш друг вернётся с Кристофсиса. Ты ведь помнишь, что Палпатину удалось уйти от выборов, сославшись на чрезвычайные обстоятельства - Сепаратистский кризис и начало войны?
  
   - Да, они должны были пройти в одиннадцатом году, однако их отложили на неопределённый срок. К чему ты ведёшь?
  
   - Бейл намекнул, что Валорум готов выступить с критикой Палпатина, и побороться за кресло канцлера.
  
   Амидала скривилась.
  
   - Валорум? Я не доверяю ему.
  
   - Я понимаю тебя, ведь блокада Набу ещё не забылась, но... Мы не можем упустить такой шанс. Палпатин берёт слишком много власти в свои руки. Нам необходимо избавиться от него. К тому же, Валорум - именно тот, кто может завершить эту войну. Он нам нужен, Падме.
  
   - Мне печально это признавать, но... я согласна с вами. Другой кандидатуры у нас попросту нет. Наши противники не пойдут за кем-либо из нас, но могут проголосовать за него.
  
  ***
  
  
  
   ТХ-07 шагнул с трапа челнока на палубу одного из ангаров своего флагманского "Бунтаря".
  
   - Докладывайте, капитан.
  
   - Эскадра в полном сборе. Повреждения кораблей устранены на семьдесят три процента. Ждём указаний.
  
   - Завершить ремонтные работы в течении пятнадцати часов. Приготовить разведывательные зонды: выслать дроидов по координатам...
  
   Дав указания ООМ-дроиду, Ноль-Седьмой расположился в своём кресле.
  
   Столкновение на планете Надием стало полным провалом. Первоначальный план с использованием засады принёс свои плоды - четыре республиканских полка были рассеяны и уничтожены на девяносто восемь процентов. Однако, когда в дело вступили клоны, ситуация резко изменилась. Используя тяжёлую технику - в том числе и огромные колёсные бронемашины, а также артиллерию - они выбили его засады дроидов, после чего все шестнадцать баз оказались в полном окружении, и в течении планетарных суток были полностью уничтожены.
  
   Ему самому едва удалось уйти. Команда дроидов-диверсантов ВХ доставила его к замаскированному челноку. Используя прибор постановки помех, а также две группы дроидов В-1 и В-2, которые увели клонов в сторону, им удалось избежать обнаружения. Дождавшись, когда республиканские корабли покинут систему, Ноль-Седьмой поспешил вернуться к своим обязанностям. Капитан его "Бунтаря" выполнил его указания, и собрал всю эскадру в одном месте.
  
   После выполнения нескольких срочных заданий, поступивших от командования, он в очередном сеансе настоял на том, что нужно ликвидировать эскадру противника, действующую на Барабском маршруте. Согласие на такие действия было дано.
  
   Настало время взять реванш - но следует быть осторожным. Действия вражеского командира наиболее эффективны даже с его точки зрения, не говоря уже о органиках. Вероятно, это какое-то отклонение от нормы - не все джедаи выказывают таланты в деле управления войсками.
  
   ТХ-07 пошевелил головой: вверх-вниз, вверх вниз. "После завершения операции необходимо составить подробный доклад командованию".
  
   - Сэр, разведчики отправлены, - отчитался ближайший оператор.
  
   - Превосходно. Ожидаем получения данных, - ответил Ноль-Седьмой, одновременно шевеля левым манипулятором. "На данном планетоиде отвратительная эксплуатационная обстановка. Сочленения нуждаются в смазке".
  
  ***
  
  
  
   Кажется, нашему беззаботному времяпровождению в данном регионе наступил конец. По нашу душу выслали довольно большую эскадру противника, состоящую из тридцати пяти кораблей. Часть из них была из той группы, что мы разбили на орбите Надиема, другие же были нам незнакомы. Возможно, это один отряд, который был временно разделён, а теперь собрался вместе. Кто знает... "Ну что же, вполне нормальная реакция на наши действия. Странно, что это произошло так поздно".
  
   Теперь всё стало "веселее". Противник начал усиленно нас искать, мы же старались ускользнуть, одновременно ожидая шанса атаковать. По сути, началась игра в кошки мышки. Вместе с тем, мы продолжали отлавливать пиратов и контрабандистов. Нет, ну до чего наглые разумные: у нас тут война, а они шпулькают туда-сюда, беспрепятственно занимаясь незаконной деятельностью. По большей части перевозимые ими товары были не-военными, или, так сказать, двойного назначения: различные механизмы - сельскохозяйственные, ремонтные, горнодобывающие, запчасти и комплектующие к звездолётам, продовольствие - которое в последнее время подскочило в цене (за тонну пищевого концентрата производства, скажем, "СельхозКруга", на чёрном рынке давали сорок тысяч кредитов).
  
   Впрочем, попадались "товары" и посерьёзнее...
  
  ***
  
  
  
   Дабы повысить эффективность патрулирования, мы использовали построение "сеть": четыре больших корабля образовывали ромб, плоскость которого находилась перпендикулярно направлению движения, медицинский фрегат находился в его центре, а остальные фрегаты и корветы были распределены вокруг нас. Такое построение давало максимальную эффективность при патрулировании, обеспечивая наибольший охват пространства.
  
   Я дал капитанам кораблей полномочия самостоятельно разбираться с пиратами, без моего вмешательства. Но бывали ситуации, когда приходилось самому принимать решения.
  
   Подошедшая Асока оживлённо поинтересовалась:
  
   - Куда летим, учитель?
  
   - На "Решительный". Уильямс задержал подозрительный корабль, однако ничего не обнаружил. Сканирование тоже ничего не дало.
  
   - Тогда пусть отпустит его... - неуверенно предложила тогрута.
  
   - Говорит, интуиция подсказывает, что дело нечисто, больно нагло себя этот "торговец" ведёт. Придётся проверить.
  
   После десятиминутного полёта челнок доставил нас в ангар "Убедительного". Уильямс встретил нас прямо у трапа.
  
   - Сэр.
  
   - Ну, и где твой подозрительный субъект?
  
   Капитан молча указал мне за спину. Повернувшись, я увидел... хм. "Вау!.. Стоп, это не может быть он. Да, точно. Вон, снизу пушек нет, а сверху обычная спарка, а не счетверённые..." Я слегка подзавис, ведь в ангаре стоял тот самый кореллианский лёгкий грузовой корабль серии YТ, а именно - легендарный YТ-1300. Самый известный пример данной модели - "Тысячелетний сокол", бывший сильно модифицированной версией корабля. Этот же выполнен в стандартной комплектации, но всё равно был узнаваемым. "Блин, даже какой-то ностальгией повеяло".
  
   - Ну, капитан, пошли, поищем контрабанду, - с этими словами я направился к трапу корабля. Около него, под охраной нескольких клонов, находилась команда корабля: двое трандошан, родианец и тойдарианец. Для местных-то может, и нормально, а на мой взгляд уже по одному внешнему виду сразу понятно - отпетые бандиты.
  
   При нашем приближении родианец выступил вперёд.
  
   - Джедай! Я протестую против такого обращения! Мы не занимаемся ничем незаконным. Мы мирные торговцы... - начал было родианец, но был прерван тычком в спину.
  
   - Молчать, - скомандовал клон-сержант.
  
   Мы же проследовали дальше, поднявшись по трапу внутрь корабля. Следом за нами поднялись трое клонов. "Ну да, всё как в фильме". Побродив минутку по проходам, я наконец, обнаружил коридор, подходящий под мои воспоминания. Ну, тот самый, идущий вокруг центра корабля, где расположен реактор и орудийные системы; со стенками овальной формы. Наклонившись, я осмотрел покрытие пола. С большим трудом обнаружил неприметную защёлку. Используя Силу, я приподнял одну из пластин, под которой обнаружилась вместительная ниша.
  
   - А ну-ка, бойцы, помогите.
  
   Клоны сноровисто оттащили пластину в сторону.
  
   - Сюда!
  
   Через несколько мгновений Асока и Уильямс были рядом со мной, я же продолжал доставать из тайника плотно упакованные пакеты.
  
   - Интуиция тебя не подвела, Уильямс.
  
   Тот сверился с датападом.
  
   - На схеме этих ниш нет. Судя по документации, здесь расположен резервный энерговод, а также система охлаждения.
  
   - А он и идёт здесь. Просто кабели удлинили, и пустили вплотную по стенам. А систему... не знаю, может, по потолку пустили, - я пожал плечами.
  
   - Учитель, что это? - тогрута взвесила пакет в руках.
  
   Я похлопал по поясу и вытащил из одного кармашка складной нож. Проткнув оболочку одного из свёртков, я вытащил лезвие. На нём осталась характерная голубая пыль. Человек протянул палец, и коснувшись лезвия, попробовал порошок на языке.
  
   - Чтоб мне сдохнуть! - возбуждённо прошептал Уильямс, - "Рилл!"
  
   - Наркотики? - переспросила Асока, и получив мой подтверждающий кивок, скривилась.
  
   Уильямс же пересчитывал пакеты.
  
   - Семь, восемь, девять... десять. Десять килограмм порошка... Рилл расходится по четыреста кредитов за грамм. Цена партии на чёрном рынке - четыре миллиона кредитов... это тянет на пожизненное заключение, сэр.
  
   - Неплохой улов, - с этими словами я подцепил второй лист покрытия и вместе с клонами откинул его. Обнаружившаяся под ним ниша была наполовину заполнена различным хламом: пустыми картриджами, упаковками, деталями и инструментами. На первый взгляд казалось, что здесь просто мусор. Но... зачем прятать мусор? Спрыгнув в яму, я начал азартно расшвыривать этот хлам. Тогрута и капитан, переглянувшись, встали на краю тайника, наблюдая за моими действиями.
  
   Вскоре я докопался до дна - и был вознаграждён за свои действия. Там были спрятаны два чемоданчика полметра шириной и сантиметров пятнадцать в толщину.
  
   - Я бы даже и не подумал, что там что-то есть, - прокомментировал Уильямс.
  
   Замки на ящиках были закрыты, однако куда им против Силы... Открыв крышку первого, я залюбовался стройными рядами кредитов...
  
   Вообще, денежная система в Галактике была одновременно и простой, и - очень сложной. Основой платёжной системы был кредит. С самого начала - то есть практически от основания Республики - кредит опирался на богатство планеты Сципио и Межгалактический Банковский Клан. Однако единого, "эталонного" вида валюты не существовало. Республиканские кредитки, гордо называемые "республиканские датари", существовали в различных видах. Это могли быть монеты из неблагородных металлов, украшенные республиканским гербом и штампованным номиналом, слитки из драгоценного или полудрагоценного металла, бумажные купюры, кредитные чипы и даже своеобразные кредитные кубы, представлявшие собой металлический кубик золотистого цвета размером с кулак взрослого человека. Такое разнообразие внешнего вида республиканской кредитки объясняется культурными различиями государств и народов, входивших в состав Галактической Республики.
  
   В Старой Республике, ходили кредитные чипы, монеты и купюры различного номинала: одна десятая, две десятых, пять десятых, один, два, пять, десять, двадцать, пятьдесят, сто, двести, пятьсот, тысяча, две тысячи и пять тысяч кредитов. Наиболее распространенными были кредитки малого номинала: от одной десятой до двадцати кредитов. Львиной долей кредитов были монеты и кредитные чипы. Последние представляли собой пластиковые пластинки определенного номинала, принимавшиеся как уличными торговцами, так и платежными терминалами. Удобство кредитного чипа заключалось в том, что продавцу не требовалось рыскать по кассе в поисках сдачи. Достаточно было считать определенную сумму с чипа и вернуть его владельцу. Кроме этого, кредитные чипы не были персонифицированными, то есть для их использования не требовалось знать пин-код. В то же время, чипы были одноразовыми, и по списанию всей суммы превращались в обычный мусор.
  
   Но... "Не всё было гладко в королевстве Датском".
  
   Две сотни лет назад начался упадок влияния Галактической Республики. Датари постепенно утрачивали ценность за пределами Ядра и Внутреннего Кольца, уступая позиции валюте хаттов - пегаттам. Нараставший экономический кризис еще более усугубился, когда Межгалактический Банковский Клан - основной кредитор правительства Галактической Республики - зарегистрировал собственную валюту, обеспеченную реальными банковскими активами и промышленностью принадлежавшей Банковскому Клану. Этот факт стал серьезным ударом по экономической системе Республики.
  
   За десять лет до моего "попадания" республиканские кредитки редко принимали в мирах Внешнего Кольца, за исключением планет с высоким уровнем технического развития, часто торговавших с центральными регионами галактики. Вспоминается момент из фильма, когда Квай-Гон Джинн попытался заплатить Уотто за гипердвигатель республиканскими датари, и получил решительный отказ.
  
   Еще одной тенденцией последних лет пятидесяти был постепенный отказ периферийных регионов от электронных кредитных чипов и переход на монеты и слитки из драгоценного и полудрагоценного металла. Многие, от мелких уличных торгашей до крупных компаний, воспринимали республиканские - и не только - "электронные" деньги как нечто ненадежное, необеспеченное реальным сектором экономики. Наличием денег из драгоценного металла они рассчитывали обезопасить себя от внезапного падения курса республиканской кредитки, который, в свете Сепаратистского Кризиса, ожидался с минуты на минуту.
  
   А после начала войны Сепаратисты выпустили свою версию кредита... который также обеспечивался Банковским Кланом. Вот ведь ушлые мууны: и нашим, и вашим...
  
   Собственно, передо мной находились как раз кредиты - "слитки". Ящик был заполнен пластинками из драгметаллов - сплавов золота, платины, хрома - длиной в семьдесят пять, шириной в тринадцать и в пять миллиметров толщиной на сумму... да, если я правильно сосчитал, и все они одного номинала - несколько сот тысяч кредитов, может быть - полмиллиона.
  
   Пока я любовался деньгами, Асока вместе с клонами перевернула оставшиеся пять пластин в этом коридоре. К неудовольствию девочки, все остальные тайники были пусты.
  
   Насвистывая, я закрыл ящик с кредитами, и придвинул второй. Открыв его, я обнаружил в нём четыре странного вида бластерных пистолета, лежащих в специальных углублениях. Взглянув на реакцию Асоки и капитана, я понял, что эти образчики вооружения им знакомы. Что странно, даже клоны проявили реакцию. "Брезгливость?!".
  
   - К хатту наркотики, - сообщил Уильямс, - За дезинтеграторы им положена смертная казнь.
  
   - Дезинтеграторы? - я невольно отодвинулся от ящика.
  
   - Так точно, сэр. - сообщил ближайший клон, - Нам показывали на занятиях. Модель DX-2, производства "Синдиката Тенлосс". Вес - два с небольшим килограмма. Дальность стрельбы - семь метров. Обладает колоссальной бронебойностью и поражающим эффектом. Выстрел пробивает любую броню, даже бескаровую или кортозисную. Как и все дезинтеграторы, DX-2 является незаконным на большинстве планет Галактики.
  
   - Ну да, гадость, - согласно кивнула Асока.
  
   "Ещё бы. Помнится, учитель Арто говорил, что они под запретом не только в Республике, но и в большинстве преступных организаций. А мандолорцы так и вовсе без колебаний пристрелят любого, в чьих руках окажется данный "уберваффе". Хм... Что-то похожее было и земной истории... Точно! В каком же году в Европе появились арбалеты... нет, не помню, но точно в одиннадцатом веке. Оно оказалось настолько эффективным, что вызвало беспокойство церкви, и арбалеты были запрещены под страхом анафемы как "оружие, противное Богу и не годящееся для христиан". Впрочем, с оговоркой - использовать арбалеты против неверных католическая церковь все-таки разрешала. Поэтому изготовление арбалетов не остановилось, хотя впоследствии очередной папа вновь подтвердил этот запрет, который потерял свою основу после изобретения огнестрельного оружия. Видимо, здесь роль арбалетов заняли дезинтеграторы".
  
   - Какие будут приказания, сэр? - Уильямс привлёк моё внимание.
  
   "Вот же ж блин. И хочется, и... сильно колется. Ладно, хрен с ними, с дезинтеграторами. Попробуем извлечь из этого хотя бы минимальную пользу".
  
   - Так. Деньги я конфискую. Наркотики... уничтожить. Дезинтеграторы, - я снял с пояса меч и, активировав клинок, аккуратно настругал пистолеты на части, - Тоже. Команду... расстрелять и в утилизатор. Корабль перегнать на "Акаги". Всё.
  
   Отметив, что такое решение удовлетворило всех, даже Асоку, я направился к выходу из корабля.
  
  ***
  
  
  
   - Господин Джабба, господин Джабба!
  
   Один из стражников-никто вбежал в тронный зал. Упав на колени, он буквально пролетел последние полметра, скользя по отполированным плитам. Эти существа не так-то легко поддаются панике - было ясно, что он принес плохие вести и знал, как они будут восприняты.
  
   - Надеюсь, у тебя что-то важное, дурак, - сказал Джабба.
  
   Никто перевел дыхание и лишь затем заговорил:
  
   - Твой сын... - проговорил он наконец. - Неизвестный корабль вышел из гиперпространства... Он не отвечал на запросы. Наш крейсер был подбит ракетой... Корабль вошёл в атмосферу. Мы... мы попали в засаду. Господин. Ротту... похитили...
  
   Служанки, бывшие рядом с ним, охнули, приложив ладони ко рту, одна даже уронила поднос с кушаньями.
  
   Нет, таких новостей Джабба не ожидал. Ротта был на своей обычной вечерней прогулке: именно тогда, когда один Брат уже скрылся за горизонтом, а второй стремится к закату...
  
   По его телу пробежала судорога ужаса. Затем ужас завладел им всецело. Он выпрямился во весь рост, гневно взмахивая руками.
  
   - Найдите его! - заревел Джабба. - Найдите моего сына! Если с ним что-нибудь случится, вы заплатите жизнью!
  
   И это были не пустые слова.
  
  ***
  
  
  
   - В жизни бы не поверил, что мне доведется услышать от господина Джаббы такое! - пробормотал Палпатин, когда голографическое послание вновь высветилось на мерцающем голубом экране.
  
   Дроид Джаббы, ТЦ-70, передавал просьбу помочь в поисках Ротты, в то время как его явно взволнованный господин, слегка щурясь и мерно раскачиваясь, наблюдал за трансляцией послания.
  
   - Должно быть, он обезумел от горя, раз просит помощи извне.
  
   Канцлер окинул взглядом собравшихся в его кабинете джедаев, оценивая их реакцию. Судя по всему, новость никого не оставила равнодушным: сдвинутые брови, нервные подергивания лиц, приподнятые напряженные плечи свидетельствовали об охватившем всех тревожном беспокойстве. Разве что на мрачного и угрюмого Винду известие произвело иное впечатление, чем на остальных. Весьма редко, когда он выглядел таким спокойным и невозмутимым. Однако пока он лишь молча поглаживал свой подбородок. Другие - Йода, Пло Кун, Ки-Ади Мунди, Луминара Ундули, Болла Ропал - тоже не спешили высказать свое мнение. Никто особо не горел желанием выражать поддержку Джаббе.
  
   Наконец Палпатин мягко произнес:
  
   - Достойная работа для джедаев. Вы способны сделать то, чего не дано остальным. Что бы ни случилось, ничто и никто не ускользнет от вашего взгляда.
  
   "Кроме меня, конечно". Палпатин слегка усмехнулся про себя. Даже теперь, несмотря на многолетнюю тщательную подготовку джедаев, он без труда мог пройти между ними незамеченным, и каждый раз сам удивлялся этой легкости. "Вы не достойны звания защитников галактики". Однако вслух Палпатин произнес:
  
   - Что скажете на это, магистр Винду? - он вопросительно взглянул на невозмутимого коруна.
  
   Винду откинулся на спинку своего кресла:
  
   - Черные дни настанут для Республики, когда она начнет помогать преступникам и подонкам.
  
   - Суровые слова, мой друг. Но я уверен, ваш оппонент ценит вас столь же высоко.
  
   - Канцлер, без сомнения Джаббе известен исполнитель преступления - скорее всего, это гангстер из враждующего клана, - Голос Винду звучал бесстрастно, как и полагалось магистру, - Джабба и сам никогда не брезговал похищениями. Так почему он обратился к нам? Почему мы должны перебрасывать силы джедаев на выполнение обычного полицейского задания, когда идет война?
  
   - Потому что это долг чести, господин Винду.
  
   Палпатину не было нужды затрагивать моральную сторону дела, но такой поворот беседы показался ему забавным. "Ничтожные слепцы. Такими вы останетесь в истории, джедаи, после того как Орден канет в забвение. Неспособными видеть дальше собственного носа - начиная от меня и заканчивая вашими собственными обязанностями".
  
   - Пропал ребенок. Будь это человеческое дитя, разве стали бы мы вести этот разговор? Разве не долг любого родителя помочь в беде ребенку? Или хатты не оплакивают своих чад так же, как мы?
  
   - Разве стали бы мы вести этот разговор, - подхватил Винду, не клюнув на его уловку, - будь отцом ребенка хозяин "Черного Солнца"?
  
   - Да, стали бы - если бы могли успешно справиться с заданием.
  
   Палпатин сел на свое место и активировал голографическую схему. Она зависла в воздухе над его столом - разветвленная сеть перекрещивающихся линий и кластеров света, визуально представляющая главные точки известной части галактики. Коснувшись кнопок управления, он отключил уровни детализации, и целые солнечные системы, мигнув, бесследно исчезли - так легко, так невероятно легко! - оставив после себя лишь несколько извилистых цветных струек света, затерявшихся где-то у Внешнего Края. Струйки света на схеме обозначали дороги гиперпространства. И все они были подконтрольны хаттам. Как говорит пословица, "голограмма стоит тысячи слов".
  
   - Возможно, нам удастся заключить договор с хаттами. Джабба может оказать влияние на других хаттов. Всё-таки под их контролем значительные силы - кроме большого флота, они могут себе позволить нанять сотни тысяч наёмников, - Палпатин протянул эти слова, наблюдая за собеседниками.
  
   Винду сидел с таким видом, словно являлся монолитным воплощением отрицания. Наконец он, слегка наклонив голову набок, произнес:
  
   - И все же, я ощущаю тревогу. Это не простое похищение в целях выкупа или сведения счетов. Я чувствую это.
  
   Палпатин позволил себе грустную и вместе с тем чуть снисходительную улыбку, словно одновременно хотел сказать и "я разделяю твою озабоченность", и "ты ведь знаешь, что я прав".
  
   - Вы можете не одобрять сделки с хаттами, магистр Винду, но мы переживаем трудные времена, и потому не можем диктовать условия союзникам. Если от них больше пользы, чем вреда, мы обязаны с ними сотрудничать. Хатты контролируют гиперпространственные маршруты, жизненно необходимые нам для транспортировки войск и боевой техники к Внешнему Кольцу. Джедаи же славятся тем, что могут отыскать то, что не могут найти другие. Возможность взаимной выгоды очевидна.
  
   - Известно ли, где искать следует пропавшего, м-м? - спросил Йода.
  
   Палпатин задумчиво протянул:
  
   - Вряд-ли ребёнка отвезли на другой край Галактики. Полагаю, он может быть на одной из этих планет, - палец канцлера замер в районе Тета. - Следует как можно скорее направить туда разведку. Я распоряжусь об этом.
  
   - Но... Все наши силы брошены на борьбу с генералом Гривусом. У нас слишком мало джедаев... - ответил цереанин, поглаживая бородку. - К тому же, путь неблизкий.
  
   - К-хм, - мастер Ундули привлекла их внимание. - Отряд Рыцаря Викта действует как раз в том районе. Во всяком случае, ему недалеко.
  
   - Дело чрезвычайной важности. Следует направить туда как можно больше джедаев, - напомнил Канцлер.
  
   - Ещё мы можем выделить Скайуокера и Кеноби. Они только что взяли планету Кристофсис, - нехотя сообщил Винду.
  
   Но тут Пло Кун твёрдо произнёс.
  
   - И всё-же, стоит сообщить Викту.
  
   - Да. Чем больше сил мы привлечём к операции, тем быстрее сумеем решить эту проблему, - поддержала его Луминара.
  
   - Тогда... немедленно свяжитесь с ними, - Палпатин согласно кивнул.
  
  ***
  
  
  
   В одной из необитаемых систем, неподалёку от Чара, в космосе висела небольшая станция. Она появилась здесь недавно, ибо даже по внешнему виду было понятно, что она построена буквально только что.
  
   - Как продвигается погрузка? - поинтересовался адмирал Юларен.
  
   - Сэр, идёт полным ходом, погружено уже более трёх сотен тонн боеприпасов, двести тонн продовольствия, сорок тонн медикаментов и двадцать тонн иных грузов, - доложил один из клонов, находящихся в правой яме.
  
   - Отлично, - Вуллф повернулся обратно к иллюминатору, обозревая станцию. Всё лучше, чем просто ждать.
  
   "Хм, ну вообще-то, станция довольно большая. Почти семь сотен метров в диаметре, как-никак. А в... ну пусть будет "в высоту" - около километра. Станция состояла из восьми стандартных блоков, которые можно было менять в зависимости от назначения станции. По большей части, они были смешанного типа, как, например, эта - медицинско-грузовая, но были и полностью медицинские варианты, вмещающие до восьмидесяти тысяч раненых клонов.
  
   И всё-же, лучше бы она была побольше... Ставка Республики на "живую" армию вынуждала и по-особенному подходить к ее, так сказать, "эксплуатации". Большая ценность каждого клонированного бойца, заменить которого было попросту нечем, вынуждала всячески заботиться о них. Ведь раненого клона, в отличие от поврежденного дроида, нельзя было попросту бросить на поле боя на правах металлолома, рассчитывая вскоре получить нового. Кроме того, им требовалось продовольствие, боеприпасы, запчасти к технике. Или же попросту новая техника - взамен уничтоженной. Но Вуллф справедливо считал, что это приемлемая плата за ту эффективность, что обеспечивала армия клонов. Н-да... Армия. Снова...
  
   Родным миром адмирала был Корусант. Отец Вуллфа, Кастер Юларен, был легендарным преподавателем в Республиканском Флоте, который обучал кадетов. Вуллф шёл по следам отца, и закончив обучение в Академии, начал карьеру во флоте, служа капитаном на корабле Корпуса Юстиции. Действуя во Внешнем Кольце, Юларен боролся с работорговцами на Листенольском маршруте и уничтожил несколько пиратских баз в Неизведанных Регионах. Довелось Юларену поучаствовать в снятии блокады Маластара. В той битве при проливах Маластара, силы Республики были почти полностью уничтожены флотом Корпоративного Сектора, его кораблю чудом удалось уцелеть.
  
   Юларен был сторонником восстановления нормального флота, и после повышения всячески работал в этом направлении. Но, в конце концов, коррупция в сенате, противники его деятельности, и просто - враги - заставили его уйти в отставку. Однако он сразу был назначен в антикоррупционное подразделение в Кабинете Верховного канцлера. Во время исполнения должности специального агента его долгом было расследование правительственной коррупции, в особенности во время Сепаратистского кризиса. В конечном счете Юларен ушел со своей новой должности, и поселился на Анаксисе. Однако, долго прохлаждаться ему не пришлось.
  
   Разразилась война, и Канцлер Палпатин убедил его выйти из отставки, предложив ему чин адмирала в Республиканском флоте. Он согласился, и вот уже семь месяцев не вылезал с мостика корабля: сначала это был "Одобряющий", а теперь - новейший Звёздный Разрушитель "Охотник".
  
   Правда, были во всём этом и свои минусы.
  
   Джедаи. Факт, что армией будут командовать разумные, далёкие от военного дела, заставлял многих офицеров сомневаться в успешном завершении войны, и Вуллф не был исключением из общей массы. Попав под командование высшего джедая-генерала Оби-Вана Кеноби и джедая генерала Энакина Скайуокера, Юларен несколько приуныл. Он был обеспокоен безрассудной тактикой джедаев, и Скайуокера - в частности. Вуллф был готов воспринимать его как отважного пилота истребителя, нежели уважаемого генерала...
  
   - В темпе, капитан, в темпе. У нас нет времени, войскам требуются припасы.
  
   - Есть, сэр!
  
   - Адмирал, вызов с Корусанта!
  
   Пройдя по мостику между командными ямами, адмирал направился в заднюю часть рубки, где располагался тактический центр и центр связи.
  
   Перед ним появилась голограмма высшего генерала Винду.
  
   - Адмирал! Нужно немедленно связаться с магистром Кеноби!
  
   - Он не выходит на связь. Может, магнитная буря, а может, перезагружают систему связи. В любом случае, придётся подождать.
  
   Тут к ним присоединился главнокомандующий собственной персоной. Указав на него пальцем, Йода сообщил:
  
   - Гонца посылаем мы Оби-Вану, с подкреплением. Сопроводить их корабль должны вы.
  
   Юларен подавил в себе желание закатить глаза. "Вот прямо сейчас побегу и...". Однако ответил он по другому:
  
   - Конечно. Как только погрузим боеприпасы...
  
   - Не терпит время. Надо гонца отправить сейчас, - отрезал Йода.
  
   "Ну раз сейчас, так сейчас. Хотя... опять все планы банте под хвост".
  
   - Да. Задача ясна. Тогда я лично сопровожу их на звездолёте без груза, пока остальные корабли будут завершать погрузку.
  
  ***
  
  
  
   К Ноль-Седьмому шагнул ООМ-дроид.
  
   - Сэр, мы засекли вражескую эскадру в точке Z-14. Они преследуют наш конвой, номер S-34-ERT-5. По моим расчётам, последний корабль будет уничтожен через десять минут. Если отправимся сейчас, то прибудем к месту через семь минут. Прикажете атаковать?
  
   - Да. Приготовиться к бою. Группе два и три, взять противника в клещи. Они не должны уйти.
  
   Короткий гиперпрыжок, и вот перед дроидом-тактиком развернулась картина боя. Точнее, избиения. Вдалеке болталось множество обломков, а два уцелевших транспортника "Хардкелл" безуспешно пытались удрать от крейсеров и фрегатов Республиканцев.
  
   "Бунтарь", повинуясь командам капитана, двинулся вперёд, открыв огонь из всех орудий. Из ангаров "Барышников" посыпались "Стервятники" и "Гиены".
  
   Противник немедленно отреагировал: перестроившись и направившись прямо на них, запустил собственные истребители. И тут из гиперпространства - слева и справа от них - вышли две группы кораблей из эскадры Ноль-Седьмого. Теперь преимущество было на стороне Сепаратистов...
  
  ***
  
  
  
   Асока азартно наблюдала за погоней.
  
   - Ну же, ещё чуть-чуть... эх, мазилы, - девочка оживлённо комментировала стрельбу республиканских канониров.
  
   Бросив взгляд на учителя, она заметила, что тот начал хмурится.
  
   - Учитель?
  
   Тот не ответил. Асока воспользовалась их связью.
  
   Учитель?
  
   Да, я здесь...
  
   Очнувшись, джедай вскочил с ящика.
  
   - Лихтендаль. Приготовиться к обороне!
  
   - Есть, сэр! - первый лейтенант козырнул, - Всем кораблям приготовиться к бою!
  
   И тут же прямо перед ними появилась небольшая эскадра противника: "Бунтарь", два "Барышника" и пять фрегатов "Щедрость".
  
   - Атаковать противника! - скомандовал Цери. - Выпустить истребители!
  
   Учитель, однако, не разделял его энтузиазм, и бормотал:
  
   - Что-то здесь не так... что-то не так...
  
   - Сэр, из гиперпространства выходят корабли... слева и справа... это противник, сэр! - доложил клон-оператор. - Внимание, бомбардировщики!
  
   В тот же момент мостик корабля вздрогнул. Асока едва устояла на ногах. Слуха девочки достиг выкрик джедая:
  
   - Всем быстро вперёд! Прорываемся! Это единственный шанс!
  
  ***
  
  
  
   Лихтендаль облегчённо доложил:
  
   - Сэр, мы вошли в систему.
  
   Я бросил взгляд на безжизненную планету.
  
   - Хорошо. Сумераги, доложить о потерях...
  
   "Нас всё-таки поймали. Преследуя вражеский конвой, мы почти уничтожили его, но тут из гипера вышла вражеская эскадра в восемь вымпелов. Нам ничего не оставалось. как атаковать их, пока они не опомнились. Вот только дело было в том, что они нас ждали. Едва мы втянулись в сражение, из гипера вышли ещё две группы кораблей, по двенадцать штук в каждой. Они атаковали нас по флангам и частично - с тыла. Сила не всесильна, и такого я предусмотреть просто не смог. Что с того, что чувство опасности не покидало меня? Толку мало, если не знаешь конкретной цели. Пришлось импровизировать, и прорываться прямо по центру вражеского строя. Вражеский командир не ожидал такого решения. Оно было нелогичным, и потому - сработало. Мы спаслись, уйдя в экстренный гиперпрыжок... правда, не все. Пришлось заплатить большую цену за это".
  
   Ли Норьега начала доклад:
  
   - Сэр, мы потеряли "Тайдириум", два фрегата и один корвет "Консульский". "Решительный" и "Баннагер" сильно повреждёны. "Акаги" отделался довольно легко, но ангар по правому борту временно вышел из строя. Большие потери среди истребителей и бомбардировщиков: в строю восемьдесят четыре истребителя Z-95, двадцать два перехватчика "Актис", дюжина "Арков" и восемь Y-крылов.
  
   Я стиснул край тактического стола.
  
   "Мать его... больше половины флотилии. А вместе с "Тайдириумом" мы потеряли и два полка ополченцев. После Надиема мы разделили их пополам с "Банагерром", дабы не потерять всех на одном корабле. Ну вот и потеряли... половину. Несколько сотен клонов, находившихся в ангаре Акаги, были ранены или убиты - торпеда пробила бронестворки, и разорвалась рядом с бомбардировщиками. Слава силе, на них уже не было бомб или торпед. Но и так, четыре BTL\B были безвозвратно потеряны. Ладно, хрен с ней, с техникой... мы потеряли слишком много людей. Погибло много пилотов, и в их числе - полковник Сома Пэйрис. Женщина до последнего прикрывала наш отход... Несколько молодых пилотов обязаны ей жизнью. Кроме убитых, есть и раненые, несколько - тяжело. Их жизни сейчас под вопросом".
  
   В общем, поводы для веселья отсутствовали.
  
   - Слушайте приказ. Заняться ремонтом кораблей, ранеными и убитыми. Времени на всё - три часа. После этого мы уходим. Здесь стало слишком тесно...
  
  ***
  
  
  
   Энакин бежал вверх по лестнице, за его спиной отчётливо различались тяжёлые шаги клонов. Преодолев очередной лестничный пролёт, молодой человек скривился. Всё с самого начала пошло не так. Точнее, всё покатилось банте под хвост. Корабли сепаратистов блокировали планету Кристофсис, подавляя попытки сенатора Бейла Органы прорвать кольцо и доставить на планету продовольствие и медикаменты. Их было более ста семидесяти. И в эту кашу они с Оби-Ваном и угодили...
  
   Вообще-то, они и летели сюда, в этот сектор но... джедаи не ожидали такого накала боя.
  
   И даже новейшие корабли не особо им помогли. Ведь вражеской эскадрой командовал легендарный Тренч - который, как считалось, погиб двенадцать лет назад в битве у проливов Маластара - космическом сражении Корпуса Юстиции и флота Корпоративного Сектора. С огромным трудом им удалось уничтожить корабль Тренча, а затем и оттеснить остальные корабли противника, чтобы высадить на планету десант. Джедаи лично возглавили наземное наступление, которое поддержали местные ополченцы, которые из последних сил сдерживали наступление жестянок. Храбрые... глупцы. У них не было ни единого шанса: со стрелковым оружием против танков. Высадившись, клоны под их с учителем руководством начали решительную атаку. Всё шло к победе, они почти захватили столицу, однако дроид-тактик перехватил управление вражеским флотом, и вскоре корабли Сепаратистов вернулись, и не одни, а с подкреплением. Началось затяжное сражение за Кристофсис...
  
   Кристофсис был необычным - кристаллическим - миром в секторе Соверин. Вокруг планеты вращалась единственная луна, и более в системе больших небесных тел не было - лишь семь крупных астероидных колец. Постоянные бомбардировки метеоритами делали Кристофсис малопривлекательным местом для жизни, однако лет шестьсот назад семья аристократов из сектора Тапани организовала колонизацию планеты, потратив на это колоссальные деньги, обезопасив планету мощной системой противометеоритной защиты.
  
   Вскоре стала известна причина их "щедрости". Затраты их были огромны, но "инвестиции в кристаллы", как обозвали это предприятие в Галактике, быстро окупились, когда были обнаружены беспрецедентно огромные залежи минералов: чанлона, хфридиума, куадриллиума, и многих других; кроме того, этими минералами были богаты и астероидные поля системы. Ко всему прочему, на некоторых особо крупных был обнаружен и нергон-Четырнадцать.
  
   Жители этой планеты переименовали номерную тогда планету в системе DS-394-71 в их собственную честь, и богатство системы в конечном итоге превратили Кристофсис в богатейшее место Внешнего Кольца. Природные кристаллы этого мира также использовались в производстве: местные жители - в основном люди - освоили технологию их выращивания, и многие фирмы закупали кристаллы местного производства, для использования в различных сферах промышленности. Самые качественные образцы закупали оружейные концерны. Управляемая местным олигархическим правительством, планета процветала: строились новые города, открывались предприятия... Население возросло с нескольких сотен тысяч первых колонистов до внушительных трёх с половиной миллиардов разумных.
  
   Единственным недостатком планеты было то, что она была непригодна для выращивания каких-либо сельскохозяйственных растений или животных, и основной статьёй импорта было продовольствие.
  
   Естественно, что такой лакомый кусочек понадобился Сепаратистам... Они не собирались отступать, и прислали подкрепление, высадив на поверхности свежую армию дроидов, численностью в несколько миллионов боевых единиц, под командой генерала Уорма Лоатсома - керкойдеанца с планеты Керкойдия, который служил в её планетарных силах, а после начала войны перешёл на службу к КНС.
  
   Силы Республики не были столь же внушительными. Боевая группа состояла из двух эскадр, общим числом в девяносто кораблей, под командованием адмирала Юларена.
  
   В наземной операции участвовало несколько подразделений: Пятьсот Первый легион под его командованием, Седьмой Десантный Корпус под началом Кеноби, и семь бригад вспомогательных войск. Кристофсисианцы выставили ещё несколько полков. Сражение развернулось на южном полушарии планеты, там, где была расположена столица - Кристалл-сити. Осознавая важность её захвата - а также удержания - Оби-Ван и Энакин действовали именно там, и, взяв себе в помощь самых лучших бойцов, сражались в центре города.
  
   Вместе с Энакином сражалась рота "Торрент", из состава Пятьсот Первого. После битвы на Терра-Суле, Энакин отобрал в неё лучших бойцов. Рота стала элитой легиона. Под командованием капитана - Рекса - рота насчитывала сто сорок четыре клона, была укомплектована шагоходами типа АТ-ТЕ и тяжелой артиллерией.
  
   В числе бойцов роты был и KC-15Q-013, получивший прозвище "Скорч". Этот клон прибыл с пополнением новичков, дабы восполнить потери после сражения, вот только новичком он не был. Лицо клона пересекал ужасный шрам, левый глаз был заменён на протез и клон немного походил на дроидов КНС их красными фоторецепторами. Тогда как практически все клоны в легионе наносили на доспехи полосы синего цвета, этот боец с гордостью носил доспехи, полностью окрашенный в буро-зелёный цвет. Клон обладал превосходным боевым опытом и смекалкой, и стал заместителем Рекса, получив звание лейтенанта. Сейчас они и ещё несколько бойцов спешили вслед за ним на крышу здания, дабы ударить во фланг сепаратистам.
  
   За его учителем так-же следовали элитные бойцы Седьмого Десантного Корпуса - Двести Двенадцатый десантно-штурмовой батальон, под началом маршал-коммандера Коуди - командира Корпуса. Клоны-десантники были специально подготовленными солдатами для высадки с большого расстояния. Десантники проходили усложнённый курс тренировок, но этот батальон был элитой и гордостью Корпуса.
  
   Впрочем, времени на рассуждения сейчас не было - они достигли своей цели.
  
   Энакин прыгнул - и приземлился на спину дроида-октуптарры магна-три, достаточно жесткую, чтобы, балансируя на верхней панели его сферического тела, и не рухнуть с пятнадцатиметровой высоты. Клоны, используя ракетные ранцы, последовали за ним...
  
   Дроид был обезврежен, когда Энакин глубоко вогнал свой лазерный меч в его верхнюю панель. Один из спутников поверженного развернул свою пушку и выстрелил. Плазменным клинком джедай отбил удары, в то время как солдаты-клоны во главе с Рексом уже спешили ему на помощь. Открыв шквальный огонь, они расправились с двумя оставшимися октуптаррами. Затем они побежали сквозь руины, чтобы атаковать тыловую шеренгу боевых дроидов, к тому времени уже успевших сообразить, что им грозит арьергардный бой.
  
   Энакин понимал, что рискует. Как всегда бывало в такие моменты, его сознание в этот миг словно раздваивалось. Одна его половина убеждала, что он должен поступать именно так, а другая будто наблюдала за происходящим со стороны, одновременно и очарованная, и повергнутая в ужас. Его тело, казалось, обладало своей собственной сверхспособностью, независимой от высшей мозговой деятельности. Он инстинктивно чувствовал местонахождение каждого дроида и каждого солдата-клона. Он легко находил взглядом клинок лазерного меча Кеноби, пульсирующий синеватым светом сквозь дым сражения в самой гуще боевых дроидов. Оглушительный шум - пронзительные вопли, скрежет разрезаемого металла, взрывы такой силы, что, казалось, лопнет грудная клетка, - всего этого он не слышал. Мысли, терзавшие его в этот миг, были сильнее того, что творилось вокруг, сильнее страха и боли. Он просто врезался в шеренги врагов, яростно рубя и полосуя их.
  
   Осколки металла, раскаленные добела, то и дело пролетали перед его лицом. Некоторые из них должны были попасть прямо в него, но под натиском необъятной Силы внезапно изменяли траекторию. Скайуокер то внезапным прыжком обрушивался на неясно видимый в дыму сражения силуэт боевого супердроида и вонзал лазерный меч в его грудь, то, наполненный Силой, мертвой хваткой вцеплялся в боевого дроида, отрывая ему голову.
  
   Энакин все еще мог краем глаза видеть ненавистных тускенцев: тщетно они пытались спастись, укрывшись в гуще падающих дроидов. Солдаты в доспехах стремительно атаковали их, поражая огнем и виброклинками. Он бросился вдогонку за одним из них, но ему невольно помешал Рекс: обрушивая свой DS-15 на хрупкую шею В-1, отчаянно пытавшегося встать, он загородил путь. Молотя дроида правой рукой, левой он тянулся к патронташу, чтобы перезарядить ружье. Практически без паузы он вставил очередную обойму и вновь открыл огонь. Как раз в этот момент к нему повернулся В-2 - возможно, поспешив на помощь к первому, - и был в упор расстрелян очередью из карабина.
  
   Клинок рубил металл без труда, как если бы Скайуокер косил траву. Солдаты-клоны во главе с Рексом были так же, как он, накачаны адреналином, сражались не менее самоотверженно - слишком яростно, чтобы испытывать естественный страх. Особенно выделялся Скорч - этот клон без устали удерживал тяжёлую винтовку одной рукой, второй раскидывая гранаты, которые гроздьями покоились на его поясе. Череда взрывов разметала подходящую к ним коробку боевых дроидов. И все же, в тот момент, наполненные единой Силой, они ощущали себя иначе - свободными от этого охватившего Скайуокера дикого неистовства, этой душившей его ярости.
  
   Энакин стряхнул с себя сомнения. Его не пугала смерть. Минуя Рекса, он бросился в атаку на соседнюю шеренгу дроидов, почти задыхаясь в клубах дыма и стоявшей столбом пыли.
  
   Он жаждал убивать. Почему-то не имело значения, что на этот раз под ударами его лазерного меча падали дроиды. Ему было все равно. Он бросался от одного В-2 к другому, вонзая клинок в корпус каждого. Ему казалось, что он может так продолжать целую вечность, и его не покинет это чувство...
  
   Не ярости. Нет, не ярости. Но... Чем бы это ни было, он должен дать ему выход.
  
   Лишенные возможности маневрировать, дроиды сталкивались друг с другом. Клоны теснили противников, в упор расстреливая их в уязвимые места. Осколки с грохотом сыпались на доспехи солдат.
  
   - Энакин! - пронзительно завопил Оби-Ван. Он крутанул лазерным мечом вокруг головы и одним ударом уложил двух дроидов, разрубив их напополам. - Давай!
  
   Груды металла, запах гари и едкого дыма, воронки от взрывов... Так теперь выглядело поле боя, по которому еще только некоторое время назад маршировали безукоризненные ряды несметной армады. Вакханалия битвы стихла. Скайуокер стоял лицом к лицу с Кеноби, возле обезображенных, поверженных дроидов, во множестве громоздящихся вокруг. На поле боя воцарилась внезапная тишина, от которой у Энакина зазвенело в ушах.
  
   - Ты в порядке? - Кеноби пристально вглядывался в его лицо.
  
   Энакин перевел дыхание.
  
   - Да, учитель.
  
   Он обернулся, чтобы пересчитать раненых.
  
   - Рекс! Необходимо перегруппироваться. Скорч, заложи парочку зарядов...
  
   - С удовольствием, сэр!
  
   Однако, это было лишь затишье перед бурей. "Лязг-лязг-лязг" - снова донеслось издалека. Новая волна дроидов.
  
   - Нам потребуется подкрепление. Срочно, - сказал Энакин.
  
   Кеноби задрал голову, словно ожидая увидеть прибывший по их вызову звездолет:
  
   - Я до сих пор не могу связаться с адмиралом. Должно быть, причина тому - погодные условия.
  
   - В любом случае давай-ка вытащим этих ребят, - устало сказал Рекс.
  Кто-то из солдат взывал о помощи. Двое людей уже пробирались к раненому через груды искореженных останков дроидов. Нагромождение обломков - вот все, что видел Энакин вокруг. Однако, и у нас были потери: по меньшей мере, дюжина клонов из Двести Двенадцатого получила ранения.
  
   - Вы слышали, парни: давай вытащим всех ребят! Шевелись, раззявы! - проорал жизнерадостный Скорч, - Вы думаете, это хорошая драка? Хатта-с-два! Это всего лишь беззаботная прогулка по шлюхам и борделям! Все веселье начнётся потом! Шевелитесь, каракатицы беременные! Ваксер, тащи ещё заряды!
  
   Скайуокер хмыкнул, глядя на качающего головой Кеноби, который осуждающе смотрел на бойца. "И где только понабрался таких словечек. Хотя стоп, он же упоминал, что служил в Тринадцатом Легионе. А это... точно, легион Викта. Неужто у него?" Скайуокер не видел в этом ничего предосудительного - он и сам иногда употреблял словечки из арсенала своего детства, прошедшего на Татуине.
  
   Клоны уступали дроидам в численности, но зато они были людьми - подвижными, настойчивыми, целеустремленными. Дроиды были всего лишь машинами. Они пали жертвой собственной негибкости во всех отношениях. Помести их в ограниченное пространство - и они не только не способны уйти с линии огня, но и просто двигаться для них будет проблемой. Для того чтобы сражаться, им нужно много места - так они запрограммированы. Они не могут, как Рекс, использовать приклад бластера в качестве дубинки, или бросить гранату в люк и прыгнуть, как лейтенант Скорч, или самоотверженно сражаться, защищая жизнь собратьев, или даже думать. Они - машины. Всего лишь тупые машины.
  
   Энакин чувствовал себя так, словно трезвел после попойки, хотя и не пил. Сбитый с толку, смущенный этим непонятным чувством, он поспешил отогнать его от себя. Дроиды снова наступали, и нужно было эвакуировать раненых. Вместе с Кеноби и Рексом он бросился помогать выносить с поля боя тех, кто не мог передвигаться самостоятельно.
  
   Лязг-лязг-лязг.
  
   - Погодите, жестянки, - бормотал Скорч, подхватив очередную мину и укладывая её в выбоину мостовой, - Я ещё не оставил вам парочку сюрпризов!
  
   Внезапно металлические звуки маршировки стихли. Скайуокер напряженно вслушивался. Что это? Неужели близкие взрывы повредили его слух? Нет, со слухом было все в порядке. На поле что-то было не то. По какой-то причине наступление дроидов приостановлено. Присмотревшись, он ясно увидел: шеренги металлических истуканов замерли, словно ожидая дальнейших указаний.
  
   - Надеюсь, это не означает, что они готовятся применить дальнобойную артиллерию, - сказал Кеноби. Тыльной стороной перчатки вытер с бороды пыль и машинное масло. - Это будет выше наших сил.
  
   Энакин услышал это еще до того, как почувствовал. Звук был вполне отчетливый, и казался для них музыкой. Все находящиеся на поверхности одновременно посмотрели вверх, и то, что предстало их взору, было еще удивительнее, чем звук. Зрелище было настолько невероятным, что Энакин едва успел заметить, как дроиды вдруг как один повернулись кругом и начали отступать. Но - было уже поздно.
  
   Несколько канонерок заходили на колонны дроидов, поливая их из всех орудий, плюясь бластерными болтами и беспрестанно выпуская ракеты, которые рвались в рядах жестянок, поражая пехоту и танки.
  
   А позади них, на фоне зданий, показался десантный корабль, от которого отделялись канонерки, заходя на посадку в их тылу. Неподалёку от них два транспортных борта высадили два танка АТ-ТЕ, которые тут же открыли огонь. Другие канонерки высаживали клонов. А вот одна из них, сделав крутой вираж над улицей, повернула в сторону площади, на которой располагался штаб джедаев и пункт связи.
  
   - То-то, - пробурчал Рекс. Он облегченно и вместе с тем устало повел плечами. - Превосходство сил им явно не по вкусу.
  
   Энакин повернулся к Кеноби, стараясь выглядеть бесстрастным, хотя на самом деле он едва сдерживался от радостного возгласа: у джедаев не принято давать волю эмоциям.
  
   - Учитель, они отступают! Похоже, прибывшее подкрепление охладило их пыл. Пошли, Рекс, устроим товарищам достойный прием!
  
   - Это не наш крейсер. Но подкреплению я всё равно рад, - подошедший Скорч приложил руку к козырьку шлема, оглядывая новоприбывших.
  
   - Скоро они будут здесь, - произнес Кеноби. - Думаю, они доставили не только подкрепление, но и боеприпасы - и, быть может, моего нового падавана.
  
   Он весь словно светился изнутри. Чувствовалось, что битва вдохновила и зарядила его энергией. Кеноби подвесил лазерный меч к поясу и побежал по направлению к площади, служившей местом посадки космических судов.
  
   - Разумно ли бросать ученика-падавана в самую гущу битвы?
  
   - Я обсудил это с гранд-магистром Йодой.
  
   - Здесь не время и не место тренировать падавана, учитель. Это обуза, - сказал он, шагая рядом с Оби-Ваном.
  
   - Ну, я не знаю. - Кеноби прибавил шаг, затем перешел на размеренный бег и вырвался вперед. - Ты - не был обузой. По большей части - не был.
  
   - По большей части?! - возмутился Энакин.
  
   - В конце концов, знания получать лучше всего на практике. Тебе стоит попросить гранд-магистра Йоду дать тебе падавана. Ты многому смог бы научить. Я уверен, тебе это необходимо.
  
   Энакин переглянулся с Рексом за спиной Кеноби и недоуменно приподнял брови. Капитан в ответ лишь пожал плечами.
  
   - Нет, спасибо, - ответил Скайуокер. - Я возьму ученика, когда почувствую, что обладаю опытом, который не стыдно передать. Сейчас ученик будет меня тормозить. В данный момент просто нет возможности позволить себе такую роскошь.
  
   Энакин готов был поклясться, что Рекса забавляет этот разговор. Он не видел его лица под Т-образным забралом шлема, но заметил легкий наклон подбородка и благодаря Силе, которая связывала их воедино, безошибочно уловил его настроение. Рекс в знак одобрения украдкой показал Энакину большой палец. Тот подмигнул в ответ. "Спасибо, Рекс".
  
   Между тем канонерка приземлилась между двумя артиллерийскими установками и открыла створки десантного отсека - в тот момент, когда Энакин вместе с остальными достигли площадки. И увидели вышедших пассажиров.
  
   С борта воздушного судна сошли не солдаты-клоны и даже не ополченцы-снабженцы, доверху нагруженные контейнерами и ящиками с боеприпасами. И не юнлинг, который должен был стать новым учеником Оби-Вана.
  
   Вместо них на площадь вступила юная девушка. Уже не ребёнок, но ещё и не взрослая - года на три младше самого Энакина. Каштановые волосы обрамляли её лицо, на котором выделялись ярко-зелёные, с янтарными прожилками, глаза. Одеяние выдавало в ней падавана, - вот только кроме меча на поясе, на её плече покоилась монструозного вида бластерная винтовка, на фоне которой девушка буквально терялась. Следом за ней следовало пятеро бойцов-клонов в доспехах "Катарн" и клон-коммандер в обычных доспехах.
  
   Кеноби остолбенел, Энакин тоже - настолько это была странная компания. Коуди, как самый трезво соображающий сейчас, задал вопрос:
  
   - Э-м? А где наш корабль?! Где "Дух Республики"?!
  
   Девушка выпрямилась во весь свой рост и наклонив голову, глядя прямо на них, ответила:
  
   - Магистр Йода обеспокоен вашим молчанием. Он не мог с вами связаться и направил меня с посланием.
  
   - Направил тебя? - переспросил Кеноби. - Но где же адмирал Юларен? Где наше подкрепление? Резервные силы?
  
   - Адмирал сопроводил наш "Одобряющий" до системы, и тотчас же отбыл обратно - грузить боеприпасы. Корабль доставил только меня и части Сорок Второго легиона - один полк и три батальона - всё, что нам удалось вывезти с Квиилура. Коммандер Тапан командует этими частями. Ну, и команда "Омега", - девушка указала на элитных бойцов, - Найнер, Дарман, Атин, Фай и Корр.
  
   - Что за сообщение ты доставила? - спохватился Кеноби.
  
   - Гранд-магистр Йода хочет, чтобы вы немедленно вернулись в Храм. Для вас есть новое задание. Какое - не уточнили, но сказали, что возникла чрезвычайная ситуация
  
   - Забавно, у нас - тоже. Может, ты не заметила? - Энакин кивнул через плечо на все еще поднимавшиеся в воздух клубы дыма.
  
   - Разве они не получали наших сигналов бедствия? - спросил Кеноби.
  
   - По-видимому, это так. Может быть, нам удастся передать информацию с доставившим меня кораблем? Однако, нужно спешить, на орбите приличная свалка: Сепаратисты атакуют наши корабли.
  
   - Хорошая идея,... Оби-Ван замолк, - Прошу меня простить, но... кто ты такая?
  
   - Я - Этейн Тер-Мукан, падаван.
  
   - Ах, вот как. Должно быть, ты мой новый ученик... Но я рассчитывал на юнлинга... - растерянно пробормотал Оби-Ван.
  
   Этейн, казалось, секунду была в замешательстве. Затем она улыбнулась и отчеканила с непреклонной решимостью:
  
   - Нет, магистр Кеноби, я назначена не к вам, - она повернулась к Энакину и скинула винтовку с плеча, оперев её прикладом о мостовую. - Я ваш падаван, учитель Скайуокер.
  
   - Что? - растерянно переспросил Энакин, надеясь, что он ослышался, что это была шутка...
  
   - Я говорю, что гранд-магистр Йода определил меня вашим учеником, - прилежно повторила девушка.
  
   Скорч хохотнул, ткнув Рекса в плечо. Юноша расслышал его шёпот: "Я же говорил, что ему впаяют подопечного. Поверь, брат, у меня большой опыт".
  
   Молодой человек печально вздохнул. "Ну... зато с винтовкой".
  
  ***
  
  
  
   Джедаи вновь собрались в кабинете канцлера, дабы обсудить возникшую проблему.
  
   - Как продвигаются наши дела? Меня предупредили, что с минуты на минуту с нами свяжется господин Джабба, дабы узнать, как продвигаются поиски его сына, - сообщил Палпатин.
  
   - Мы не смогли связаться с Кеноби и Скайуокером. Пришлось отправить посыльного. Единственное, что известно - сражение на Кристофсисе разгорелось с новой силой, Сепаратисты высадили новую армию. Вполне возможно, что нам придётся направить туда дополнительные силы, - ответил магистр Винду, - Что же касается...
  
   Тут датапад в руках Шаак Ти пискнул. Тогрута глянула на экран.
  
   - На связь вышел рыцарь-джедай Микоре Викт, - сообщила она.
  
   - Отлично. Выводите его на проектор.
  
   - Приветствую вас, магистры. Я принял ваше послание,... приветствую вас, Канцлер, - с заминкой начал Викт.
  
   - Вы как раз вовремя. Где вы сейчас находитесь?
  
   - Неподалёку от Глоттала...
  
   - Превосходно. Вашим заданием будут поиски украденного сына Джаббы.
  
   Тут перед присутствующими появилась голограмма хатта, в сопровождении протокольного дроида. Джабба произнёс несколько фраз, и дроид поспешил перевести их.
  
   - Господин Джабба интересуется, ищут ли джедаи его сына.
  
   - Несомненно. Мы прилагаем все усилия, дабы как можно скорее вернуть ребёнка в родительские руки.
  
   Тут, неожиданно для всех, заговорил Викт. На хаттском. Произнеся довольно длинную фразу, тот выжидающе посмотрел на Джаббу. Тот оживился, и энергично ответил. После этого джедай кивнул, и умолк.
  
   Джабба же вновь обратился к остальным.
  
   - Господин Джабба надеется, что в течении трёх дней его сын окажется дома.
  
   Голограмма погасла.
  
   - Эм, Рыцарь Викт, - Шаак Ти внимательно посмотрела на Викта, - О чём вы говорили?
  
   - Я поинтересовался, как зовут его сына. Обычная вежливость, - спокойно ответил тот.
  
   - У вас есть мысли, с чего следует начать поиски? - спросил Пло Кун.
  
   - Да, - джедай сделал движение рукой, подавая кому-то знак, и перед ними появилась карта-схема.
  
   - Я думаю, сын Джаббы находится приблизительно здесь, - палец джедая очертил небольшой район Галактики к востоку от Пространства Хаттов, Для начала я проверю... Тет. Здесь проходит несколько оживлённых маршрутов, и в то же время - сама планета является настоящим захолустьем. Подходящее место для того, чтобы что-то спрятать. Или кого-то.
  
   - Отлично, отлично, - Палпатин расплылся в улыбке, - Отправляйтесь прямо сейчас.
  
   - Да. Магистры. Канцлер, - джедай отключился.
  
  ***
  
  
  
   Джедаи покинули кабинет Канцлера и отправились на посадочную площадку, дабы вернуться в Храм. Идущая позади всех Луминара хмурилась.
  
   - Что тревожит тебя, Луминара? - поинтересовался Пло Кун. Остальные джедаи повернулись к ним.
  
   - Странное совпадение, - пояснила мириаланка.
  
   - Какое-же?
  
   - И Канцлер Палпатин, и рыцарь Викт уверенно указали на систему Тет, как место поиска сына Джаббы.
  
   - Х-м. А ведь и правда. Возможно ли, что они что-то знают, чего не знаем мы?
  
   - Не думаю. Тут дело в чём-то другом, - задумчиво произнёс Винду.
  
  ***
  
  
  
   Асока подошла к учителю и толкнула его локтём в бок.
  
   - Учитель, я и не знала, что вы на хаттском разговаривать можете.
  
   - Да и сам не знал, - пробормотал тот.
  
   - Что? - переспросила Асока.
  
   - Нет, ничего...
  
   - Лихтендаль. Слушай мою команду. Взять курс на планету Тет. Расчётное время прибытия?
  
   - Уточняю, - Ли Норьега склонилась над ближайшим пультом, - Пять часов, сэр.
  
   - Значит, так. Через час - общее собрание, я изложу детали операции. Вкратце же... в операции на поверхности участвует только наш Легион, остальные части остаются на кораблях. "Акаги" обеспечит высадку и прикрытие, остальным ожидать атаки из космоса. А теперь - мне необходимо подумать... И да. Вызвать на совещание Блэма, Шайбу, Лаки... И ещё - самого толкового медика.
  
   - Асока, готовься. Будет жарко, - с этими словами джедай покинул мостик.
  
  ***
  
  
  
   Вернувшись в каюту, я сел на пол и начал размышлять - проблем нарисовалось выше крышы.
  
   Ещё и это моё знание хаттского... всплыло, блин. Ну да, учитель в своё время посоветовал выучить его. В памяти всплыли его слова: "Десятая часть Галактики говорит на этом языке, Микоре. Знание его может тебе пригодиться". Ну что же, спасибо, учитель, пригодилось. Да и не особо он сложный, в отличие от, скажем, языка твилеков или тех же вуки. Бр-р.
  
   Не везёт мне... или слишком везёт - это с какой стороны посмотреть. И угораздило же мне вляпаться в эти канонные события. Чего там Скайуокер на Кристофсисе, мышей не ловит? Давно должен был ускакать на поиски хаттёнка. Стоп. Интересно, кого ему в падаваны определят? И - определят ли вообще. От этого многое будет зависеть.
  
   Ладно, будем думать, как выпутаться из этой истории, не сильно напортачив... В моём активе - полное знание раскладов этого эпизода. Итак, Вентресс похищает Хатта. Зиро, дядя Джаббы - в сговоре с Дуку. Хаттёнок - на Тете. Вентресс - там же. Дуку - на Татуине, плетёт интриги против джедаев. Засады врага у Тета и на орбите Татуина. Блядь, ну и дерьмо. В идеале, надо вытащить Ротту с Тета, после чего передать его в белы рученьки Кеноби, пусть этот "дипломат" и разбирается, что делать дальше. Однако, учитывая обстоятельства, и то, что Сила намекает на неприятности - разбираться со всем этим придётся нам. А значит, нужно будет прихватить медика для хатта - помнится, ему поплохело, а также сообщить джедаям о том, что Зиро в сговоре с Дуку. Как это сделать и кого просить? Ну, сообщить можно после того, как Ротта окажется у нас.
  
   Основания?.. Да блять, да кому нужны эти обоснования? Арестовать, и баста!.. Фу-х, остынь, Мико. Остынь. Ладно, разберёмся. В случае чего можно попросить Винду. Мастер по числу арестов, мать его корунку. Это обеспечит нам прикрытие с тыла, если Джабба будет недружелюбен.
  
   С другой стороны, предстоит как минимум столкновение с Вентресс - что не есть хорошо. Ну, тут я надеюсь на свои новые мечи - и на Асоку. А вот столкновения с Дуку нужно избежать. Этот Зевс недоделанный... блин, разбомбить его с воздуха, что ли?... Не-ет, этот гад ползучий вывернется. А значит, ну его. Облетим. Побольше истребителей прикрытия, и дело в шляпе.
  
   А теперь нужно подробно вспомнить всё, что было в мультике насчёт сражения в храме на Тете, и составить план боя.
  
  ***
  
  
  
   Вентресс активировала систему связи. Перед ней появилась голограмма графа Дуку, закутанная в плащ.
  
   - Я исполнила всё в точности, как вы и приказывали, учитель. Маленький Хатт помещён в казематы, боевые дроиды развёрнуты на позициях. В соседней необитаемой системе ожидают боевые корабли. Если джедаи появятся здесь - их ждёт смерть.
  
   - Отлично. Твоя следующая задача - не допустить, чтобы хатт оказался в руках джедаев. Они уже начали его поиски.
  
   - Но... зачем он нам? - поинтересовалась датомирка.
  
   - Чтобы в нужный момент доставить его Джаббе. Целым и невредимым. Не подведи меня, - сурово произнёс Дуку.
  
   - Да, учитель, - Ассаж склонила голову.
  
   "Должно быть, маленького хатта используют для того, чтобы перетянуть на нашу сторону Джаббу, одного из королей преступного мира. Возможно, граф попутно подставит джедаев. Ей просто остаётся выполнять приказ.
  
   И надеяться на то, что джедаи найдут похищенного. Ведь в этом случае, она будет рядом. И ей не придётся искать их - они сами попадут в её руки.
  Глава 31
  Худшие враги - из бывших друзей:
  
  
  бьют по твоим слабостям, им одним ведомым,
  
  
  по наиболее уязвимому месту.
  
  
  (Грасиан-и-Моралес).
  
  
  
  ***
  
  
  
   К назначенному сроку, хорошенько всё обдумав и собравшись с мыслями, я прибыл в рубку корабля - на командно-штабной пункт. Вокруг тактического стола уже собрались все, кто мне был нужен. Последней, сразу за мной, прибежала Асока.
  
   - Итак, господа, сейчас я просвещу вас насчёт нашего задания. Суть его в том, что мы должны спасти сына Джаббы...
  
   - Сэр, - Лихтендаль прервал меня, - Это случаем не тот самый король бандитов, с Татуина?
  
   - В точку, Цери, в точку, - судя по виду атоанца, он не горит желанием сотрудничать с преступниками. - Только он скорее не бандит, а глава одной из влиятельных преступных организаций, и де-факто - один из глав государства хаттов, с которым приходится считаться даже Республике. То есть, масштаб куда как больше, чем просто у бандита... Так вот, его сын был похищен, и он обратился за помощью к республике. Канцлер - и джедаи - откликнулись на его просьбу.
  
   - Что нам известно, сэр? Где его вообще искать? Он может быть где угодно! - Мирро развёл руками.
  
   - Задачу облегчает то, что мы знаем, где его искать.
  
   "Во всяком случае, я знаю".
  
   - Итак, наша цель - планета Тет. Ли Норьега, короткую справку.
  
   - Тет - планета в одноименной системе сектора Бексел. Расположенного на спорной границе, между Внешним Кольцом и Диким Пространством. Имеет две луны, период вращения - двадцать семь часов. Атмосфера первого типа, пригодна для дыхания. Гравитация - ноль семьдесят пять. Климат умеренный. Судя по справочнику, ландшафт планеты состоит из лесов, равнин, джунглей, а также высоких скал.
  
   - Отлично. На одной из этих скал и находится наша цель: старый монастырь монахов БʼОммара. Пленный находится в одном из глубинных казематов, так что, зацепить его можно не бояться - но и перебарщивать с огневой поддержкой не стоит. А она нам понадобится. Маленького хатта хорошо охраняют: не менее трёх батальонов дроидов В-1, пара рот В-2, полсотни дроидов пауков DSD-1, а так же не менее двух эскадрилий стервятников. Плюс, где-то рядом, возможно, в соседней системе, есть небольшая эскадра противника, в пять-десять вымпелов.
  
   - То есть, его похитила КНС? Но зачем? - поинтересовалась Асока.
  
   - Всё просто, - быстро ответила Сумераги, - Вступление хаттов в войну...
  
   Дальше ей продолжать не пришлось. Все прекрасно поняли, чем это грозит Республике - если хатты выступят против неё.
  
   - Каков план атаки, генерал? - Блэм перешёл к конкретике.
  
   - Храм расположен на высоком уступе - метров четыреста высотой. Имеет один большой цилиндрический шпиль, и с десяток небольших. Главный двор окружён высокой стеной с широким проходом, однако, ворот там нет. Перед ними - большая посадочная площадка, способная вместить "Консульский". Перво-наперво, осуществляем огневой налёт. Истребители Z-95 и Y-крылы по одной эскадрилье. Однако, никаких ракет и бомб - только бластерные пушки. Одного боевого захода будет достаточно. Сразу за ними выдвигается первая волна - два челнока типа "Каппа" и пять челноков типа "Ню". Они доставят нас с Асокой, ударную группу клонов в размере одной роты, и восемь шагоходов: четыре АТ-ХТ и четыре АТ-РТ. Они обеспечат нам огневое превосходство. Как только мы подавим сопротивление на посадочной площадке и вступим во двор храма, садится вторая волна - двенадцать канонерок, десять из которых - с пехотой - ещё две роты, а две - с танками XT-130. Далее, зачищаем периметр, и готовимся к отражению атаки. "Саблям" приготовиться сбивать транспортники противника, а пехоте желательно установить парочку Z-6 на треногах. Ну, и гранатомёты не забудьте. Мы тем временем проникнем вглубь комплекса, найдём пленника - нужны будут сканеры, забираем, а затем сматываемся оттуда. Да, и не забыть взять с собой медика. Пусть быстренько подготовится к лечению пациента.
  
   "Кажется, всё, ничего больше не забыл. Челноки имеют хоть и меньшую огневую мощь, нежели LAAT, но у них есть неоспоримое преимущество - дефлекторные щиты. Они позволят нам высадится сразу на этот сраный уступ и не устраивать "гонки по вертикали", мать их за ногу".
  
   - Неплохой план. Пойду подготовлю всё необходимое, - Блэм козырнул и поспешил покинуть рубку.
  
   - Мы пойдём готовить снаряжение, - сообщил Шайба, и вместе с Лаки так-же покинул наше совещание.
  
   - Лихтендаль, Сумераги - на вас возможное отражение вражеской атаки.
  
   - Есть, сэр! - офицеры козырнули.
  
   - ОʼКоннор!
  
   - Да, генерал? - зелтронка внимательно посмотрела на меня.
  
   - Если что, будь готова ввести "Акаги" в атмосферу, чтобы быстрее подобрать нас. В этом случае, остальным осуществлять прикрытие.
  
   - Будет сделано, сэр!
  
   - Асока. Пойдём - нам тоже следует подготовится.
  
   - Да, учитель! - девочка закивала головой.
  
  ***
  
  
  
   Сумераги рассеяно перебирала в ладони прядь своих волос, уставившись на тактический стол.
  
   - Странно, - выдала она.
  
   - Что именно? - Цери повернулся к ней.
  
   - Ты же присутствовал на сеансе связи, и всё прекрасно слышал. Тебе не показалось, что генерал... знал об этом всём ещё до того, как оно произошло? Слишком много подробностей.
  
   - А я думал, ты уже перестала удивляться по этому поводу. Да и... джедаи.
  
   Ли Норьега кивнула, однако мысленно продолжала обдумывать ситуацию: списывать всё на джедайские способности - слишком просто.
  
  ***
  
  
  
   В ангаре "Акаги" клоны готовились к началу операции. Пока командиры проводили последний инструктаж бойцов, техники заканчивали обслуживание и погрузку техники.
  
   - Так... прямо... прямо. Стоп. Складывай культяпки! - скомандовал техник. АТ-PT согнул конечности, практически коснувшись кабиной пола. - Поднимай!
  
   Грузовая рампа челнока скользнула вверх.
  
   - Это всё? - поинтересовался подошедший клон-капитан.
  
   - Нет, сэр, остался ещё один, с левого борта.
  
   - Отлично, - повернувшись, капитан махнул рукой, - Первый и второй взвод, ко мне! Живо!
  
  ***
  
  
  
   Оставшиеся два часа пролетели практически незаметно. И вот, мы заняли место в челноке, и ждали, когда откроются створки ангара.
  
   - Сэр, мы в заданной точке! - в гарнитуре раздался голос Цери.
  
   - Командуйте, первый лейтенант.
  
   Створки открылись, и наши птички посыпались вниз. В иллюминаторе отчётливо было видно фиолетовое небо планеты, с белыми облаками. "Красиво". Когда мы вошли в атмосферу и снизились, стал различим и местный ландшафт. Далеко внизу причудливые деревья переплетались своими стволами, исходящими из общего основания. Мелькали речки и озёра.
  
   - Генерал, мы приближаемся к нашей цели, - сообщил пилот.
  
   - Приготовиться! - скомандовал я, сжимая бластерный пистолет в одной руке и рукоятку меча в другой. Асока ограничилась мечами. За нашими спинами два отделения клонов бряцали оружием и тихо переговаривались.
  
   - Пинни, на твоей линии помехи!
  
   Клон постучал по шлему.
  
   - Сейчас всё в норме, сержант.
  
   Освещение погасло, чтобы тотчас смениться тусклым красным светом.
  
   - Красный свет, приготовиться!
  
   - Добро пожаловать на свободу! - проорал пилот, опуская рампу челнока.
  
   - Зелёный свет!
  
   - Вперёд!
  
   - Давай-давай-давай, пошли!
  
   Высыпав наружу, мы, едва не спотыкаясь о кучу деталей от дроидов - истребители сделали своё дело - рванули к воротам, где виднелись боевые дроиды. Те попытались оказать нам сопротивление, но... Они явно были обескуражены огневым налётом. Возможно, их командир был уничтожен, и теперь они бестолково пытались определить, кто теперь главный. И чем больше было соединение, тем больше становилось время их реакции.
  
   Естественно, мы воспользовались таким преимуществом, и, добив дроидов на посадочной площадке, устремились во внутренний двор. Там нас уже ждали. В-1 и В-2, при поддержке нескольких DSD-1 и пары "Стервятников", открыли ураганный огонь. Наше продвижение замедлилось, и нам с Асокой пришлось приложить немалые усилия, дабы отразить все выстрелы. Не было и речи о том, чтобы отправить их по обратному адресу - заряды летели слишком часто. Но только лишь до того момента, как к нам подтянулись шагоходы. Их пушки и гранатомёты изрядно проредили противника, и мы смогли продолжить продвижение вперёд. Ну, а ещё через минуту позади нас начала высаживаться вторая волна клонов...
  
   Вскоре последний дроид был уничтожен.
  
   - Доложить статус! - скомандовал Шайба.
  
   - Пинни, ты паршивая банта! Как ты мог так глупо подставиться?! - клон-сержант склонился над бойцом, лежащим на земле.
  
   - Простите, сержант. Хаттов шлем барахлит...
  
   - Медика сюда! Ты испортил нам всю статистику, Пинни!
  
   - Обеспечить периметр! Лейтенант, разместите людей там и там - я указал на стены храма. - Шайба, бери два отделения, и за мной. Лаки, ты остаёшься здесь.
  
   Кстати, малая гравитация планеты что называется, "ощущалась": предметы были чуть легче, а походка - какой-то пружинистой. Впрочем, я довольно быстро акклиматизировался. Асока тоже, а клонам было всё равно, при какой гравитации воевать.
  
   Ворота храма были подняты, и мы беспрепятственно проникли внутрь. В коридорах строения царила кромешная тьма, так что клоны включили нашлемные фонарики.
  
   - Жутковатое местечко, - поёжился один из клонов.
  
   - Это БʼОммарский монастырь. Я читала о них на занятиях в храме, - пояснила Асока, - Из того, что я поняла, монахи этого ордена, достигая наибольшего состояния просветления, проходят операцию, при которой их мозг извлекают из головы и помещают в специальное устройство, поддерживающее его функционирование. Монахи считают, что так они наиболее отрешаются от физических препон и искушения, ограждаются от всех чувств и эмоций, дабы полностью отдаться размышлениям и созерцанию вселенной.
  
   Оглядевшись, девочка продолжила:
  
   - Судя по всему, это место давно покинуто. Но... почему?
  
   - Наверняка это место разграбили пираты. Или же работорговцы, - я пожал плечами.
  
   Тут впереди послышались чьи-то шаги. Клоны взяли оружие на изготовку. Из темноты медленно вышел протокольный дроид.
  
   - Ты кто такой? - спросила тогрута. Зеленовато-жёлтый отсвет клинков падал на "лицо" дроида.
  
   - Я - 4А-7, смотритель этого святого места, сэр. Вы спасли меня от этих воинственных дро... - в этот момент мой меч рассёк его напополам.
  
   Удивлённой девочке я пояснил:
  
   - Это шпион Сепаратистов... Шайба, две группы вперёд. Всё, что не похоже на хатта в пелёнках - уничтожить. Друзей здесь нет.
  
   - Есть, сэр! - Семнадцатый махнул рукой, и несколько клонов резво стартовали, обогнав нас.
  
   Через пять минут блуждания по катакомбам, сканер одного из отрядов засёк движение. Мы, переглянувшись, поспешили к ним.
  
   - Сэр, вот эта дверь, - клон-сержант указал на проход.
  
   Асока нажала кнопку, активировав свои лазерный меч, и встала сбоку от двери. Я осторожно открыл ее, используя Силу, второй рукой держа бластерный пистолет, на тот случай, если кто-нибудь попытается наброситься на нас. Но когда скрипящий механизм раскрыл двери, на нас обрушился не враг, а... вонь. Заглянув внутрь, я обнаружил цель наших поисков.
  
   Сын Джаббы вопил на тюфяке посреди камеры. Асока влетела внутрь и опустилась рядом с ним на колени.
  
   - Ох, да он же совсем малыш! - в ее голосе звучало столько же жалости, сколько тревоги. - Я думала, что он старше.
  
   - Ну да... Все дети хорошие... пока не вырастают, - я выглянул из камеры. - Медика сюда!
  
   Хаттёнок исходился в крике. Асока попыталась успокоить его:
  
   - Все хорошо, мелкий, ты сейчас отправишься домой. Ты отправишься домой, к папочке. Ну же, малыш, не плачь... Учитель, ты же знаешь хаттский? Может, скажешь ему что-нибудь?
  
   "Ещё бы не знать. Конечно, знаю. Вот только поймёт ли он? Впрочем, стоит попробовать".
  
   - Ротта, - я старался говорить как можно добрее. - Успокойся, Ротта. Мы пришли, чтобы отвезти тебя к отцу. Домой. К Джаббе. Понимаешь?
  
   Захлебывавшийся от рыданий, Ротта вмиг замолчал и заелозил, чтобы посмотреть, кто это говорит. Упоминание о отце успокоило его. Я буквально чувствовал его мысли. Ему не нравится здесь, в этом страшном месте, он просто хочет домой.
  
   В этот момент в помещение проник клон с меткой медика на плече и рюкзаком за плечами. Молча склонившись над хаттом, он констатировал:
  
   - Я не силён в хаттской медицине, но он не должен так вонять. Собственно, хатты воняют, как сдохшая три недели назад банта, но не настолько же! - достав какой-то прибор, он начал водить им над Роттой. Тот вновь заволновался.
  
   - Ты пугаешь его, - заявила Асока.
  
   "Так, надо что-то делать... точно!" Пошарив на поясе, я отыскал-таки в одном из карманов кредит номиналом в тысячу.
  
   - Ротта, - я показал мелкому сверкающий слиток, - Смотри, что у меня есть.
  
   Тот сразу примолк.
  
   - Я даю это тебе. Но ты не должен плакать, и делать всё, что скажет доктор. Договорились?
  
   Хаттёнок замахал короткими ручками и закивал, всем свои видом показывая - мол, давай сюда. Заполучив слиток, он завороженно уставился на него.
  
   - Смотри-ка, он понимает вас. Но почему он не говорит? - удивилась тогрута.
  
   - Коммандер, этому хатту на вид лет двадцать-двадцать пять. В этом возрасте они понимают речь, но ещё не говорят. Вот в пятьдесят вроде начинают говорить, - сообщил медик. - Вот, съешь это.
  
   Клон протянул Ротте небольшую таблетку, и тот послушно скушал оную.
  
   - Ага... - пробормотал я, - Отличная работа, сержант.
  
   Ротта довольно заурчал.
  
   - Вот это да! - сказала Асока, - Он такой симпати-ичный. Просто как игрушечка!
  
   "Вот бля... нашла игрушку".
  
   - Ты сама напросилась на то, чтобы нести его, Шпилька.
  
   - Ну и ладно, - она присела на корточки и сгребла Ротту в охапку, но я заметил удивление на ее лице, когда она поняла, что он гораздо тяжелее, чем кажется. - Учитель, а учить хаттский было сложно?
  
   - Пришлось потратить много времени, - уклончиво ответил я, - Но скажу так - это намного проще, чем выучить язык вуки.
  
   Активировав комлинк, я вызвал Лаки.
  
   - Это Викт, дело сделано. Как обстановка?
  
   Через комлинк донесся голос клона:
  
   - Здесь все спокойно, сэр. Нашли его?
  
   - Целого и невредимого. Мы выходим.
  
   - Я пошлю к вам ещё отделение - пусть убедится, что дроиды ничего не задумали. Нельзя рисковать теперь, когда малыш у нас.
  
   - Хорошая идея, Лаки. - я смерил хаттенка оценивающим взглядом. - И пусть захватят рюкзак, - "блин, чуть не забыл", - А, да. Сообщи на орбиту - пусть перешлют сообщение в Храм Джедаев, и в офис Канцлера.
  
   - Будет сделано, генерал!
  
  ***
  
  
  
   В одном из командных залов, находящимся в штабе Второй Секторальной Армии, только что закончилось совещание. Йода повернулся к магистру Винду.
  
   - Магистр Кеноби не выходил на связь?
  
   - Нет. Хотя мы послали ему сообщение - и при том с гонцом и небольшим подкреплением. Оно должно было дойти.
  
   - Странно, что Оби-Ван ещё не отбросил дроидов на Кристофсисе.
  
   - Вероятно, ситуация осложнилась.
  
   Активировав систему связи, корун приказал:
  
   - Свяжитесь с адмиралом Вурцем. Мне нужна его эскадра.
  
   Йода задумчиво прикрыл глаза.
  
   - Сложней чем думаем может быть эта загадка. На помощь магистру Кеноби отправлюсь и я.
  
  ***
  
  
  
   Асока вместе с учителем уже достигли выхода из монастыря, и вступили во внутренний двор, как ощущение опасности заставило их остановиться.
  
   - Учитель, что это?
  
   - Вентресс... - пробормотал учитель. - Она здесь. Чувствуешь?
  
   Девочка кивнула - она чувствовала эту пульсирующую боль, эту всепоглощающую ненависть, эту злобу, резкую и такую ослепляющую... Как будто этого было мало, Шайба подлил масла в огонь:
  
   - Сэр, с орбиты сообщают - в нашу сторону идут корабли. Четыре фрегата. Наши попытаются перехватить.
  
   - Дерьмо... Медик, сюда. Асока, передай ему хатта. Шайба, защищать его. Лаки, приготовиться к отражению атаки! Асока, за мной!
  
   Обернувшись ко входу в монастырь, учитель прокричал:
  
   - Вентресс! Ты здесь! Выходи! Тебе не спрятаться в тени - я тебя чую!
  
   В глубине коридора вспыхнули два красных клинка.
  
   - Ну что, Викт, вот мы и встретились, - Вентресс соединила две рукоятки лазерных мечей, так что получился один, с двумя лезвиями. Потом отбросила плащ. - Сегодня ты умрёшь.
  
   - Ты всегда такая злобная, или только по понедельникам?
  
   Асока сняла с пояса шото и активировала его, смотря прямо на Вентресс. Их глаза встретились. Асока невольно поёжилась - в этих океанах плескалась лишь злоба. Отгоняя страх, тогрута сосредоточилась и шагнула вперёд. Асока не считала себя героем, вовсе нет. Просто... в глубине своей души она тоже жаждала схватки. Учитель же спокойно стоял на месте, даже не колыхнувшись.
  
   - Что же ты, Викт? - крикнула Вентресс. - Хочешь, чтобы твоя маленькая ученица сделала за тебя всю грязную работу? Как же это в духе джедаев!
  
   - Ну... Потом не говори, что нас было двое. - Асока услышала характерный звук активации клинка, и вдоволь насладилась выражением лица датомирки.
  
   - Это мы сейчас выясним. - Вентресс подпустила Асоку поближе, а потом стала резко вращать своим лазерным мечом, как будто это жезл. Она явно пыталась выбить меч у Асоки из рук. - Ничего личного.
  
   Асока, заходи слева.
  
   Да, учитель.
  
   Асока сделала красивый выпад, а потом заблокировала клинок женщины своим шото. По крайней мере, она попыталась это сделать. Конечно же, Вентресс разгадала ее намерения и быстро отскочила назад, чтобы не получить удар основного меча по ногам. Асока уже вскочила на ноги и теперь собиралась обежать противницу и атаковать ее сзади. Ассаж ловко уклонилась в сторону, стараясь не подпускать к себе Асоку - и тут на неё напал человек. Лазерные лучи их клинков скрестились, и датомирка была отброшена назад - мощь удара учителя была... запредельной. Зашипев, как взбешённая нунда, Вентресс бросилась в атаку, пытаясь поразить джедая - и открылась со спины. Тогрута немедленно атаковала её...
  
   За их спинами послышались звуки боя: выстрелы бластерных винтовок, судорожное завывание шестиствольных лучемётов и взрывы ракет...
  
  ***
  
  
  
   Они дрались уже сорок пять секунд, и Вентресс по опыту знала, что такие дуэли обычно заканчиваются очень быстро. Она начала терять терпение. За это время Вентресс успела прекрасно изучить всю технику противников: девчонка чередовала быстрые удары с ложными выпадами, металась по площадке из конца в конец, как будто пытаясь вымотать противника, чтобы потом нанести сильный, сокрушительный удар. В общем, мерзавка дралась так же, как и все тогруты. Викт... Этот ублюдок действовал как обычно, незыблемо стоя в центре площади, пресекая её попытки заставить его отступить.
  
   Вот только цвет его клинка... Ассаж ещё не видела такого цвета у джедаев. Оранжевое лезвие буквально притягивало взгляд. "Так, времени нет". Судя по всему, засадный отряд уже приступил к действию. Нужно дождаться момента, когда боевые дроиды уничтожат клонов, и тогда участь джедаев будет решена.
  
   Улучив момент, Вентресс отбросила девчонку телекинезом, и, разъединив мечи, яростно атаковала джедая... чтобы в тот же миг отскочить - джедай держал уже два клинка. "Хатт". И тут подоспела ученица этого джедая, с удвоенной силой атакуя её со спины. Хаттов ублюдок неплохо натренировал эту мелкую мразь. Что же, тем интереснее будет убить её. Вентресс старалась подпустить ее поближе, не уклоняясь в сторону и не преследуя ее. Наконец, ей это надоело. Вентресс выпрямилась и опустила свой меч. Сейчас она заманит эту маленькую тогруту в смертельно опасную ловушку...
  
   Однако та, совершив гигантский прыжок, оказалась рядом с учителем - который стоял у арки, ведущей к посадочной площадке.
  
   - Извини, Ассаж. С тобой интересно проводить время, но нам пора. Труба зовёт, - весело проговорил джедай, и тут Ассаж почувствовала сильный толчок - двое джедаев одновременно толкнули её в сторону монастырских ворот. Сгруппировавшись в воздухе, датомирка приземлилась на колени. Бросив взгляд вперёд, она прикрыла лицо рукой - там сильно полыхнуло. А затем волна пыли накрыла всё вокруг...
  
   Спустя несколько десятков секунд, когда облако пыли рассеялось, датомирка рванула вперёд. Чутьё подсказывало, что джедаи удаляются. Достигнув ворот - от которых осталась только груда камней - она только и смогла, что с бессильной яростью наблюдать за удаляющимися челноками и канонерками. А далеко внизу чадно дымили три сбитых десантных баржи - одна вдалеке среди джунглей, а две - почти у самой скалы. На площадке же покоились остовы двух республиканских репульсорных танков. Их ракетные кассеты были пусты.
  
   Вентресс активировала комлинк.
  
   - Учитель. Я провалила задание. Сын Джаббы в их руках...
  
   - Это печальная новость. Но джедаи ещё не достигли Татуина.
  
   - Разрешите мне...
  
   - Нет. Этим делом займётся кое-кто другой. Ты же отправишься на Салюкемай.
  
   - Будет исполнено, учитель.
  
  ***
  
  
  
   Лихтендаль яростно сжал кулаки. Хаттов фрегат Сепаратистов всё же прорвался в атмосферу, и сейчас от него отделялись десантные баржи. Сверху на "Щедрость" падал Решительный, и судьба последнего из четырёх кораблей КНС была решена - но вот баржи под прикрытием "Стервятников" определённо достигнут монастыря...
  
   - Сэр, один из транспортников сбит огнём "Убедительного"... Корабль вступил в бой с фрегатом... Фиксирую пуски ракет... Сэр, обе баржи сбиты огнём с поверхности.
  
   - Цери, наземные силы запрашивают эвакуацию!
  
   - Отправить челноки и канонерки! - скомандовала ОʼКоннор.
  
   Атоанец облегчённо выдохнул. Вскоре в рубке раздался голос генерала Викта:
  
   - Отличная работа, Цери. Готовьтесь принять нас на борт. Как только мы прибудем, готовьтесь к незамедлительному прыжку. Курс - на Татуин. Вы передали сообщения на Корусант?
  
   - Нет, сэр. Противник заглушил нашу передачу, - отчитался Мирро.
  
   - Тогда отставить. Я сам свяжусь с командованием. После этого мы покинем систему.
  
  ***
  
  
  
   Большинство магистров покинуло Храм, отбыв в различные районы Галактики, и поэтому Шаак Ти оставалась в Храме. Находясь в Башне Совета, она медитировала, когда система связи пискнула, сообщая о срочном вызове.
  
   Мановением руки активировав проектор, тогрута улыбнулась - на связи был ни кто иной, как рыцарь Викт.
  
   - Рыцарь Викт...
  
   - Приветствую вас, магистр Ти. У нас мало времени, поэтому буду краток. Сын Джаббы у нас, в целости и сохранности. Мы летим на Татуин.
  
   - Это просто превосходно...
  
   - Магистр Шаак Ти. Мне нужно сообщить важные сведения, касающиеся этого дела.
  
   - Я внимательно слушаю.
  
   - Необходимо как можно скорее разыскать и арестовать Зиро Десайлика Тиуре. Это хатт.
  
   Тогрута выглядела озадаченной.
  
   - Но это же...
  
   - Да, дядя Джаббы. Он причастен к похищению Ротты, однако, сделал это под давлением графа Дуку. Нужно арестовать и допросить его.
  
   - Я... немедленно займусь этим вопросом.
  
  ***
  
  
  
   Едва оказавшись на борту корабля, Асока решительно отобрала Ротту у медика, и вместе с ним притопала на командный пункт.
  
   - Ути какой маленький... Но тяжёлый, - констатировала девочка, поставив рюкзак с хаттёнком на ящик. - Учитель, можно я за ним присмотрю?
  
   - Без проблем. Только отдохнуть не забудь. Мелкий вон тоже скоро отрубится, - я указал ей на позёвывающего хатта.
  
   - А что, что-то может случиться? - поинтересовался Блэм.
  
   - Ну... такого как на Тете - вряд ли, но маленькая заварушка - вполне. Так что...
  
   - Сколько парней готовить?
  
   Я прикинул в уме.
  
   - Думаю, один челнок типа "Каппа", да два взвода при двух шагоходах. Самое оно. Плюс, два истребителя ARC-170 в качестве эскорта.
  
   - Будет сделано, генерал.
  
   - Тогда... сколько нам там лететь?
  
   - Пятнадцать часов и восемь минут, генерал, - сообщила Сумераги.
  
   - О, вот как. Тогда... я отдыхать. Командуйте, Цери.
  
   - Есть, сэр!
  
  ***
  
  
  
   Достигнув каюты, я опустился в кресло и расслабился. Всё прошло даже лучше, чем я ожидал. Потерь удалось избежать... ну, больших потерь. Семнадцать раненых клонов, и шесть убитых - два экипажа танков ТХ-130. Танкисты с честью исполнили свой долг, сбив две баржи С-9979, но и сами стали жертвами "Стервятников". Маневрировать на узком козырьке посадочной площадки репульсорные машины были не в состоянии...
  
   Впрочем, клоны не испытывали сожаления - лишь только удовлетворение от хорошо сделанной работы. М-да... Интересная складывается ситуация. Джедаи - "опора Республики", "хранители мира" - сражаются бок о бок вместе с теми, на кого всем наплевать... Всё что клоны умеют - это воевать. Я вижу, что они не любят говорить о конце этой битвы - им попросту не выжить без войны, мирная жизнь - не для них. В лучшем случае они смогут стать фермерами, или работать на фабрике. Но даже их жизнь - слишком коротка. Они бедны, и никому они не нужны. И тем не менее, они воюют за Республику и демократию. Странно, не правда ли: они на самом дне бочки, но не знают об этом. Но, возможно, именно поэтому они называют себя братьями, воинами - потому что только так они могут выдержать то, что не выдержать больше никому. Возможно, это самые лучшие люди из тех, что я встречал...
  
   Налив себе в стакан полпальца какого-то пойла и молча отсалютовав в пустоту, я продолжил размышлять.
  
   Столкновение с Вентресс прошло... гладко. Асока уже как минимум ей не уступала, а кое в чём - и превосходила. К тому же, наша связь давала нам большое преимущество - мы могли обмениваться сообщениями так, что противник не мог и понять. Таким образом, мы действовали более слаженно. Ну, и нас было двое, как-никак.
  
   С Роттой тоже всё путём. Хаттёнок здоров и бодр, осталось доставить его папаше на Татуин, и при этом избежать встречи с Дуку. А там прибудут другие джедаи, тот же Оби-Ван: кому, как не ему, вести переговоры с хаттами. Впрочем... другой кандидатуры у Совета попросту нет - не Винду же посылать, в конце-концов? С его характером и неприязнью к разного рода криминальным элементам - Республике проще сразу войну хаттам объявить: последствия будут менее тяжёлыми.
  
   После этого, надеюсь, мы полетим на Корусант. Пора немного отдохнуть, восстановить свои силы.
  
   Я было устроился на койке, однако сон не шёл, и я решил заняться своим "образованием". Вернувшись за стол, я активировал датапад. Пора было завершить знакомство с записками семьи Ринауна. Собственно, за всё это время я почти завершил знакомство с этим внушительным трудом. Осталась последняя часть, составленная троюродным дедом командора - Давуатином. Открыв документ, я приглушил свет в каюте и приступил к чтению...
  
   Незаметно пролетели эти восемь часов. Закрыв файл, я облегчённо откинулся на спинку кресла. Ну что сказать? Много времени потрачено, очень много прочитано. Из всех тех данных, что могли мне помочь - как скачанных мною из Архива Джедаев, так из записей семьи Ринаунов - я собрал у себя в голове общую картину происходящего.
  
   Вывода было ровным счётом два.
  
   Во-первых, в ДДГ довольно хорошо развита тактика применения флота. Во всяком случае, лучше чем на Земле.
  
   Ну, что у нас было-то? Сначала убогие триремы с их таранами, потом всё то же бултыхание около берегов. Расцвет - и одновременно закат морской тактики - эра парусов. Тогда, когда армады кораблей Англии, Франции, Испании, Португалии - бороздили моря, сталкиваясь в жестоких, но красивых баталиях. Да... А потом понеслось. Эра пара наступила, но вслед за ней уже спешила эра нефти. Лебединой песней флота стало Ютландское сражение - последнее крупное эскадренное сражение, после чего всё полетело в тартарары. Появилась авиация. Американский флот в Пёрл-Харборе, "Марат" в Ленинграде, "Ямато", растерзанный полусотней торпед и бомб, "Тирпиц", получивший торпеды от подводной лодки, "Бисмарк", загнанный стаей шакалов... Техника флота не успевала за военным прогрессом: радары были несовершенны, средства наведения - тоже. А когда появились они - появились и ракеты, вместе с которыми тактика эскадренного боя окончательно канула в лету. Всё это стало попросту ненужным: появилась возможность поразить противника за сотни километров. Другим гробовщиком флота стали подлодки. Действуя вне плоскости боя, они свели всю тактику боя не к сражению между надводными кораблями, а к защите от подводных лодок. Помнится, сейчас один авианосец охраняет не меньше одного крейсера, десятка эсминцев, пары подводных лодок, и сотня самолётов и вертолётов. Ко всей этой армаде добавляются и суда обеспечения...
  
   Здесь же, в этой Галактике, нет понятия "под водой", и аналога подлодок попросту нет. Да, есть сомнительные стелс-проекты - но пара экспериментальных кораблей на всю Галактику - это даже не смешно. Зато эскадренный бой здесь развивался стремительно и энергично. Хотя, странно стравнивать морской и космический бой, но других аналогий попросту нет.
  
   Первые звездолеты, как гражданские суда, так и грозные боевые корабли, поначалу имели только металлическую листовую броню, защищавшую от мелких астероидов, космического мусора и артиллерийских орудий вражеских кораблей. После появления и распространения лучевого оружия листовая броня обрела специфический "зеркальный" облик. Хотя "зеркальные бронелисты" просуществовали сравнительно недолго - в частности, такие корабли были в империи Ксима Деспота - они всё же были отличительной особенностью боевых кораблей, и мода на зеркальность осталась. Именно этим объясняется хромированное покрытие кораблей и яхт Набу - дань древним традициям.
  
   Энергетическое оружие появилось довольно быстро, а так как корабельные реакторы могли обеспечить достаточное количество энергии для них, естественно, что такое оружие обосновалось на кораблях. Однако и другие оружейные системы - те же массдрайверы - составляли им конкуренцию.
  
   Сначала корабли покрывали бронёй, но затем компанию оной составили энергетические щиты. Дефлекторные - предназначенные для защиты от энергетического оружия, и корпускулярные - предназначенные для защиты от масс-драйверов, кинетических снарядов и ракет. Постепенно роль щитов увеличивалась, но почти пятнадцать тысяч лет броня оставалась единственной достойной защитой звездолетов. Живучесть корабля определялась в первую очередь рациональностью размещения броневых плит, толщиной и качеством брони.
  
   Где-то восемь тысяч лет назад разумные догадались, что снизив вес брони, при тех же габаритах можно увеличить реактор, и сделать щиты более мощными. Эргономика кораблей начала изменяться, и вместе с тем начался эффект маятника. Как только мощность дефлекторов начинал превышать огневые возможности бластеров и турболазеров - все в срочном порядке начинали строить корабли с масс-драйверами и с кучей ракетных установок. В ответ на это, начиналась установка корпускулярных щитов, что сводило на нет преимущества кинетических снарядов. В некоторые периоды на кораблях были оба вида вооружения и оба вида щитов. На некоторых видах кораблей масс-драйверы всё же оставались. За пару тысяч лет до Ревана - и ранее - это был единственный адекватный способ бомбардировки планетарной поверхности: турболазеры не обладали достаточной мощностью.
  
   Однако, прогресс не стоял на месте. Совершенствовалось всё. Системы наведения, броня, двигатели. Оружие.
  
   Энергетическое оружие сделало большой скачок. Огневая мощь турболазеров многократно возросла, превысив оную у тех же масс-драйверов. К тому же, на одинаковое количество места и выделяемой энергии турболазеров можно было установить больше. По моим грубым подсчётам, на данный момент времени один масс-драйвер длиной в километр, способный разгонять снаряд до шести километров в секунду, потреблял столько же энергии, сколько требовалось для стабильной работы сорока восьми обычных турболазеров, или же дюжины тяжёлых. Результат, что называется, налицо.
  
   Подобная... х-м, революция началась четыре тысячи лет назад, и ко времени Руусана корабли приняли тот облик, что я вижу сейчас. Точнее, тот что был до начала блокады Набу. Сейчас же начался новый виток развития кораблей. А значит - и тактики...
  
   Хотя по неизвестной мне причине многое в этой самой тактике очень похоже на обычное морское сражение, нюансы всё-же есть. Здесь плоскость боя - весь космос. Корабли обладают огромной манёвренностью и огневой мощью. Посему, за тридцать тысяч лет тактика флота намного опередила всё то, что когда-либо было у нас. И буксует эта система только лишь потому, что практических навыков сейчас ни у кого нет: больших боевых кораблей не строили очень давно, и опыта их боевого применения на начало войны ни у кого не было. С малыми кораблями и авиацией дело обстоит немного лучше, но... лишь ненамного.
  
   Во-вторых, в плане наземных операций... жуть жуткая. Двадцать тысяч лет назад все сражались толпа на толпу, и четыре тысячи лет назад ситуация была ровно такой же. Впереди всего стояла личная отвага, а командные действия... побоку. Да, были элитные подразделения - даже у Республики, но подобная тактика и стратегия не носила массового характера. Тысячу лет назад появилось нечто среднее между фалангой гоплитов Древней Греции и легионами Рима с их манипулярной тактикой. Она сохранилась со времён Руусана до сегодняшнего времени. Та же "армия" гунганов из первого эпизода наглядно её демонстрирует. Армия Дроидов Сепаратистов, использующая аналоги тактики времён Петра Первого, Фридриха Великого и Наполеона, шагнула далеко вперёд, заставив своих противников трепетать. Клоны же... рассыпной строй и манёвренная война начала двадцатого века, может быть, до первых месяцев Первой Мировой, пошатнули все постулаты. Но... как всегда, есть "но". Причём даже два.
  
   Первое и самое важное. Сила. Точнее, форсъюзеры. Во времена Ситхских войн во главе армий шли одарённые, весь стиль боя которых исключал какое-либо взаимодействие. Обычных же бойцов считали едва ли не мясом. Где-то полторы тысячи лет назад на планете Мизра в результате столкновения между ситхами и джедаями погибло около пятисот тысяч республиканцев, и около тысячи джедаев. Ситхи отделались тремястами тысячами своих бойцов, полутысячею одарённых и ста тысячами ситхских боевых животных.
  
   Спустя пятьсот лет, на Руусане вновь повторилась подобная мясорубка. Да... смотрел я записи... сущий ад. И - бардак. Части маневрировали как им вздумается, отступали, наступали, артиллерия громила своих и чужих, пылали небеса, взрывались звездолеты - бестолково сталкиваясь и унося в одночасье жизни тысяч людей и не-людей, осыпая обломками сражавшихся на поверхности; десантные корабли и суда снабжения с обеих сторон часто не долетали до цели, сотни джедаев, ситхов и солдат их армий порой даже не успевали высадиться, погибая на низкой орбите или в атмосфере планеты. А те одарённые, кто всё же достиг цели - во всём этом месиве, в поисках друг друга, по пути изничтожая обычных бойцов, искали друг друга и вступали в поединки.
  
   Мандолорцы... эти тоже брали за счёт личного мастерства и личной оснащённости. Если им попадался толковый Мандалор - они были готовы пойти за ним, и тогда всем в Галактике становилось весело. Но такое случалось очень редко, всего пару раз за всю историю. Сегодняшние же мандалорцы сугубо одиночки, за редким исключением - небольшие отряды. Собственно, так клонов и тренировали. Мандалорцы - самые меньшие подразделения - отделения по девять клонов, а уже каминоанцы составляли планы и инструкции для более больших формирований.
  
   Второй фактор... бля, даже не знаю, как это описать. Здесь напрочь отсутствует такое понятие как "род" войск. Есть флот, и есть армия, но на этом - всё. Здесь нет разделения авиации на ударную, штурмовую, фронтовую и стратегическую, на планетарную и космическую, здесь нет таких родов войск как кавалерия, артиллерия, танки. Основная стратегия - куча пехоты, и добавить к ним всё, что может стрелять. Если есть танки - хорошо, причём танками называют всё, что способно передвигаться, имеет вооружение и броню. Хорошо ещё двуногие шагоходы танками не назвали. Недавно Армия Республики сделала небольшой шажок, разделив флот и авиацию, но... оная осталась в подчинении флота, и армия - у которой неафишируемое соперничество с флотом (который презирает наземные силы) - может рассчитывать только на себя.
  
   Да, есть несколько небольших отрядов наёмников, или планетарных вооружённых формирований, стоящих на одном уровне с клонами или даже превосходящих их по подготовке - взять тех же Антарианских Рейнджеров, или "Ассоциацию Натори", но по масштабам Галактики - это капля в море... да нет, песчинка в пустыне! Не спорю, сейчас начались небольшие подвижки, но... очень медленные. И опыт этих реформ основывается на очень большом количестве пролитой крови. Слишком большом, я бы сказал.
  
   Собственно, я осилил не такой уж и большой объём доступной мне информации, но даже этого вполне достаточно для того, чтобы встать с костылей и идти дальше. Если в космических сражениях я могу рассчитывать только на Силу - за счёт которой и выигрывал до сих пор... ну, почти всегда, то вот в войне на поверхности планет я могу дать фору любому. Всё-же, представления о морской войне не такие распространённые, как о войне простой, наземной.
  
   Хотя и во флоте можно кое-что улучшить. Я-то знаю, какие проекты были успешными, а какие с треском провалились. И уж тем более следует повлиять на классификацию боевых кораблей: местная хромает на все четыре щупальца...
  
   А значит, пора начинать не только думать, но и делать. Пока есть время, стоит записать свои соображения по этому поводу. Если появится шанс, я буду знать, что мне нужно, и что делать. Активировав запись на датападе, я занял горизонтальное положение на койке, закинув руки за голову, и начал надиктовывать первые слова...
  
  ***
  
  
  
   Ринаун решительно вошёл в кабинет. Прибыв на Лантиллес семь часов назад вместе со своей эскадрой, он до сих пор был на ногах, побывав уже на трёх совещаниях и двух докладах. Однако, он успел отдохнуть во время полёта от Денногры, и был полон сил, так что все эти рутинные процедуры не стали для него непосильной ношей. Осталось последнее дело на сегодня: его вызвал командующий Двенадцатой Секторальной Армией для личного разговора. Кернатаун мог только строить догадки, о чём пойдёт речь - и поэтому отбросил волнение. Слишком расточительно тратить свои нервы по таким пустякам.
  
   Мофф был рядом с тактическим столом. Он склонился над голограммой сектора и щурился, став похожим на хищную птицу.
  
   - А, это вы, Ринаун, - Илиус Тербонн закусил нижнюю губу и принялся ее жевать, не сводя глаз с освещенной с одного бока сферы Баламака.
  
   Ринаун оценил обстановку: по-видимому, планировалось очередное наступление вглубь территории Сепаратистов. Рейд его эскадры был таким же ударом, призванным расстроить транспортное сообщение на территории противника.
  
   - Сэр, вы вызывали меня?
  
   - Да. У меня есть для вас новости, - буркнул Илиус.
  
   - Какие, сэр?
  
   - Вы же в курсе слухов о том, что нам пришлют много новых офицеров?
  
   Тербонн выпрямился, хрустнув спиною. Достал из шкафчика пузатую бутылку и громко стукнул ею об стол. Как ни странно, среди плывущих над столом восьми планет сектора Баламак бутылка смотрелась вполне органично.
  
   Ринаун отметил про себя, что раньше мофф никогда не предлагал ему выпить. Что говорило о переходе их отношений на другой качественный уровень.
  Словно прочитав его мысли, Тербонн дернул уголком рта - улыбнулся, значит.
  
   - После Трогана я решил, что с вами, Кернатаун, и напиться не зазорно.
  
   - Я это ценю, сэр.
  
   Пойло было еще то - внутри всё обожгло огнём. Впрочем, бывало и хуже...
  Мофф сразу же налил по второй.
  
   - Я постоянно забываю, что вы-то по сути совсем мальчишка... Сколько вам? Тридцать два? Тридцать три?.. Вы хоть были когда-нибудь этим самым мальчишкой?
  
   - Не помню.
  
   Тербонн хмыкнул.
  
   - Так вот. К нам в Секторальную Армию присылают сто восемьдесят семь новых офицеров. Прибудут они на этой неделе. Один из них займёт ваше место.
  
   - Сэр. Значит ли это, что меня повысят?
  
   - Именно. Только вот должности для контр-адмирала у нас нет.
  
   - Но...
  
   - Среди этих офицеров и так три контр-адмирала и один вице-адмирал. У нас просто не хватит должностей. А у тех, кто прибудет, есть хорошие связи в верхах. И рекомендации от командования. А джедаи... они там, на Корусанте, просто-напросто утвердили все назначения.
  
   - Вам это не по душе?
  
   - Правильно думаете - и глазом не моргнув, адмирал с размаху вылил содержимое стакана себе в горло. - Меня бесит то, что я обязан беспрекословно выполнять любые приказы джедаев.
  
   Голос адмирала звучал так, словно бы говорил кто-то другой. Видимо, сказывался большой возраст. Ринаун спокойно выдержал его взгляд, не торопясь сделал глоток.
  
   - Что же насчёт меня?
  
   Тербонн расстегнул верхнюю застёжку воротника.
  
   - Вас направят в резерв флота, на Корусант. Там вы будете ожидать, когда где-нибудь появится вакансия. Оставить вас здесь не получилось.
  
   - Сэр, но... моя эскадра...
  
   - Не волнуйтесь, командор. Её примет Монтилей Квинтест.
  
   Ринаун наморщил лоб.
  
   - А это...
  
   - Да, это племянник Хеллмана Квинтеса, начальника Алсаканской Академии. Парень толковый, так что за своих людей можете не беспокоиться. Как только он прибудет, сдадите ему эскадру, и с первым же рейсом вылетайте на Корусант.
  
   Ринаун посмотрел на остатки алкоголя в стакане и одним глотком допил его, подведя тем самым итог разговора.
  
  ***
  
  
  
   Немного отдохнув - часа четыре - я направился в рубку. Вскоре мы должны были достигнуть конечного пункта нашего путешествия.
  
   - Сэр, челнок подготовлен. Два взвода клонов ждут команды, - доложил Блэм. - Звено "Арков" готово вылететь в любой момент.
  
   - Отлично, маршал-коммандер. Просто отлично.
  
   - Сэр, разрешите обратится? - я повернул голову в сторону ОʼКоннор.
  
   - Да?
  
   - Генерал. Разрешите занять место за штурвалом челнока?
  
   Я задумался. "Хм, а почему бы и нет. Предчувствие... нехорошее. Значит, заварушки не избежать. А зелтронка - кроме нас с Асокой - самый лучший пилот, что у нас есть. Челнок - это не истребитель, тут сноровка нужна, и соответствующая подготовка".
  
   - Разрешаю.
  
   - Выходим из гиперпространства! - сообщил Цери. - Сэр, мы вышли в четырёхстах километрах от планеты - такова здесь безопасная зона. Дальше начинается территория Джаббы...
  
   - Прямо по курсу восемь крейсеров типа "Гозанти" и сорок восемь истребителей.
  
   - Сэр, у нас запрашивают цель визита и наши намерения, - доклады операторов посыпались одни за другим.
  
   - Сообщите, что мы прибыли с дипломатической миссией, - ответил я, бросая взгляд на обзорный экран. "Татуин... Нельзя не узнать эту песчаную планету. С тех пор, как Бесконечная Империя канула в лету - это место неизменно. Как говорят местные жители: только песок не меняется, всё остальное изменчиво. Для всей Галактики Татуин - всего лишь очередная дыра, захолустье на окраине. Дальше только Пзоб. Для меня же - легендарная планета, на которой всё и началось. Причём - целых два раза".
  
   - Лихтендаль, Блэм. Всё должно пройти нормально, но... если мы не выйдем на связь - плюйте на всё и высылайте пару рот под прикрытием истребителей.
  
   - Будет сделано, генерал, - заверил меня Блэм. - Я уже подготовился к такой ситуации.
  
   Я сосредоточился и позвал ученицу.
  
   "Асока."
  
   "Да, учитель?"
  
   "Бери хаттёнка, и дуй в ангар. Пора доставить его папаше".
  
   "Уже бегу".
  
  ***
  
  
  
   Пропахав носом борозду в песке, шаттл наконец остановился.
  
   - Bljatskaja twar!- я сплюнул на пол кабины. - Все живы?
  
   Асока пыталась успокоить Ротту, но тот тихонько плакал. Вся эта суета его пугала.
  
   - Один боец из восьмого отделения ранен - сломана рука, - доложил клон-капитан. - Один из шагоходов сильно повреждён.
  
   - Двое операторов вооружения пострадали, - доложила зелтронка, покинувшая кабину управления.
  
   - Грэйс, сможешь поднять шаттл?
  
   - Нет, сэр. Нам повредили двигатели. И... противник нас глушит.
  
   "Блядь. Долбанные истребители...".
  
   Сначала всё было нормально. Мы достигли атмосферы, и начали заходить на посадку. И тут нас атаковали. Снизу. Четыре "Беллбулаба" вмиг вынесли ракетами наше сопровождение, и взялись за нас. Мы смогли, прижавшись к дюнам, сбить трёх из них: всё же спаренная турель челнока могла дать прикурить даже небольшому корвету, не говоря уже о истребителях. Однако, наша удача была обусловлена и тем, что они старались подбить нас, а не уничтожить, а поэтому ограничились стрельбой из бластерных пушек. Хатт нужен был им живым. Четвёртый же истребитель, оставшись один, прекратил попытки подбить нас и выпустил четыре ракеты, намереваясь уничтожить. У него это почти получилось...
  
   - Капитан. Оставайтесь здесь, ждите подкрепления. Позаботьтесь о раненых. Истребители должны были вернуться на корабль... через пятнадцать минут. А они не вернутся. Поэтому, нам помогут с орбиты. Мы же выдвинемся в сторону дворца Джаббы.
  
   - Есть, сэр.
  
   Сделав пару шагов, я удивлённо поинтересовался.
  
   - Вы с нами, лейтенант?
  
   - Да, сэр. Составлю компанию, - кивнула ОʼКоннор.
  
   - Подтянись! - скомандовал Шайба. - Не отставать...
  
  ***
  
  
  
   Квинлан недовольно фыркнул - налетевший порыв ветра бросил в лицо горсть песка. Граф Дуку выдернул его с Квила, и направил сюда, на Татуин.
  
   - Я полагаю, истребители справились?
  
   - Да, сэр. Шаттл и сопровождение были сбиты. Они в двадцати восьми километрах от дворца хатта, - ООМ-дроид качнул головой.
  
   - Есть движение?
  
   - Пустыню пересекают сорок одна единица органических существ. Один из них - хатт. Удалились на десять километров. Ещё тридцать девять осталось на месте крушения. Секунду... Наблюдаем на месте крушения боевой шагоход. Приказы, сэр? - осведомился дроид.
  
   - Превосходно. Должно быть, это Викт. Тех, что на месте крушения - не трогать. Те, что идут по пустыне... Я займусь ими сам.
  
   Киффар вскочил на спидербайк и стартовал в направлении, которое указывал разведывательный дроид.
  
   "Думаю, это будет простенькая задачка. Возможно, мне даже удастся убедить этого джедая отдать мне хатта добровольно. Попутно склонив его на нашу сторону. Его ученица преданна ему, и наверняка последует за ним. Этот Викт... он не похож на джедая. Ему... не место в Ордене. Так же, как не было места и мне. Думаю, он поймёт мои доводы, и станет отличным соратником. Данные, предоставленные графом, говорят сами за себя. Однако... почему Дуку сам не отправился сюда?"
  
  ***
  
  
  
   Мы шли уже час по татуинской пустыне. Нам повезло наткнуться на небольшое каменное плато, возвышающееся над местностью, и сейчас мы двигались по нему. Всё легче, чем перебирать ногами по песку. Оба солнца - Тату-1 и Тату-2 - стремились к закату, и наша группа отбрасывала причудливые, длинные тени.
  
   Внезапно я почувствовал... чужое присутствие. Замерев на месте и показав остальным знак остановиться, я прислушался к ощущениям.
  
   - Тут кто-то есть.
  
   "Кто-то... разумный. И - одарённый. Кажется, встречи с Дуку нам не избежать. Вот дерьмо..."
  
   - Я тоже чувствую, - подтвердила мои опасения девочка.
  
   - Сэр, кто это? - осведомился Шайба, оглядывая пустыню в бинокль.
  
   - Кто бы это не был, его цель - хатт. Нужно разделиться.
  
   - Мы отобьёмся вместе, учитель, - Асока решительно положила ладони на рукоятки мечей.
  
   - Именно. И Ротта будет нам мешать.
  
   - Э-э? - удивилась Шпилька, остальные не отставали от неё.
  
   - Шайба, Лаки, Грэйс. Вам предстоит позаботится о хатте. Возьмите с собой всех бойцов. Идите... Назад, к месту падения.
  
   - А как же вы, сэр?
  
   - Мы отвлечём внимание.
  
   - И как мы это сделаем? - скептически спросила девочка.
  
   - Есть одна идейка. Нужна будет твоя помощь.
  
   "В конце концов, она хищница, должна хоть что-то уметь, пусть и на подсознательном уровне?"
  
   Мы с Асокой продолжали путь по пустыне. Начало смеркаться, и первые звёзды загорелись на небосводе.
  
   Внезапно нашего слуха достиг звук работающего двигателя. Мы замерли на месте, бок о бок, посередине плоской вершины, цепи каменных холмов, по обе стороны которых находились песчаные дюны. Впереди показался спидербайк. На нём восседала фигура, закутанная в джедайскую робу.
  
   - Учитель? - Асока настороженно замерла рядом со мной.
  
   Человек... да, это определённо человек, затормозил в десятке метров от нас, и спрыгнул на песок. Приблизившись, он скинул капюшон. Это был... не Дуку. И не человек, хотя и очень похож. Квинлан Вос улыбнулся и произнёс:
  
   - Вот так встреча! Рад вас видеть, рыцарь Викт, и вашу ученицу тоже. Я - мастер Квинлан Вос. Мне поручено передать, что хатт - больше не ваша забота...
  
  ***
  
  
  
   Квинлан хмыкнул. Попытка сбить его с толку, отправив большой отряд назад, была несостоятельной. Он чувствовал, что джедаи идут не одни: в рюкзаке за спиной человека находился кто-то живой. Хотя неодарённого такие действия без сомнения могли обмануть.
  
   Однако, его приветственные слова пропали впустую: джедай снял с пояса меч - с длинным эфесом, на взгляд киффара - даже слишком длинным, и, нарочито-картинно выбросив руку в сторону, активировал клинок - оранжевого цвета.
  
   - Предатель! - человек буквально выплюнул это слово.
  
   Его ученица также активировала два своих меча и заняла боевую стойку. Квинлан нахмурился.
  
   "Так... кажется, всё будет сложнее, чем я думал".
  
   - Так вы в курсе?..
  
   - Что вы предали Орден! - эмоционально выкрикнула маленькая тогрута.
  
   - Орден... Орден! - киффар начал закипать, - Орден прогнил и погряз в своих постулатах, Совет не видит ничего дальше своего носа! Все эти разговоры о Тьме, застилающей будущее... Ха, старые маразматики - проморгать возвращение ситхов. С таким подходом Республика проиграет эту войну. Джедаи будут уничтожены. Ты вроде не дурак, Викт, и понимаешь это. Присоединяйся к нам. Переходи на службу к графу Дуку, передай ему сына Джаббы, и он щедро вознаградит тебя...
  
   -...Предав, когда это будет нужно, - прервал его молодой джедай.
  
   - Граф Дуку никогда...
  
   - Граф Дуку - ситх. Хотя... какой из него ситх - так, посмешище. Однако... главному правилу он всё же следует. В этом основное различие ситхов и джедаев: джедай никогда не предаст своего ученика. А вот ситх сделает это тогда, когда ему будет нужно. Он предаст любого, даже собственного ученика. Впрочем, ученики отвечают такой же "любовью".
  
   Квинлан недовольно поморщился и положил руку на собственную рукоять светового меча.
  
   - И ты всерьёз будешь защищать этого мелкого слизняка? Он же хатт! Убийцы, работорговцы, преступники - вот кто такие хатты! Они должны быть уничтожены, стёрты с лица этой Галактики!
  
   - Они хотя бы не делают вид, что являются невинными блюстителями демократии, - насмешливо ответил Викт.
  
   Ярость начала охватывать Воса. Он выхватил рукоять своего клинка и активировал его лезвие. Песок рядом с ним окрасился в кроваво-красные оттенки.
  
   - Отдай маленького хатта, или ты умрёшь, Викт. А вместе с тобой - и твоя ученица.
  
   - Это мы ещё посмотрим! - девочка сделала шаг назад, и пригнулась к земле, - напоминая Квинлану хищницу, готовую к броску. Это было странно - на его памяти Шаак Ти - тоже принадлежащая к расе тогрут - так себя не вела. Джедай же молча поднял клинок над головой, заняв... да, первая позиция Шии-Чо. Странно... Восу казалось, что этот стиль использует разве что наутоланин Фисто.
  
   Квинлан попытался вывести джедая из равновесия.
  
   - Я смотрю, слухи не лгут. Ты слабак, Викт. Единственная твоя защита - эта девочка?
  
   Но тут человек несколько его удивил, ответив:
  
   - Именно так.
  
   Квинлан мысленно ругнулся. "Он что, издевается надо мной?! Похоже на то. Впрочем, это не важно".
  
   Прыгнув вперёд, киффар попытался провести обманный удар, однако его клинок был заблокирован мечами девочки, а джедай попытался проткнуть его внезапно увеличившимся клинком. Только деактивировав клинок, Вос смог отпрыгнуть.
  
   - Великолепный Шиак. И вас не смущает, что это приём ситхов?
  
   - "Нет невежества - есть знание" - меланхолично процитировал Викт, снимая с пояса второй меч... и присоединяя его к первому. Лёгкий щелчок - и в руках человека оказалась единая конструкция.
  
   Крутнув над головой получившийся жезл, джедай атаковал его, тогда как тогрута пыталась достать его сбоку. Сражаться с двумя противниками для Квинлана было не в новинку. Однако... стиль боя противников был не слишком приятен для него. Тогда как тогрута была подвижна, не пренебрегала различными прыжками, кувырками и перекатами, и не видела ничего плохого в том, чтобы атаковать со спины - к тому же эта странная особенность держать клинки обратным хватом делала приёмы её Атару ещё более опасными; человек же действовал прямолинейно, крепко стоя на ногах и нанося удары чрезвычайной силы, предпочитая Шии-Чо, которое органично сплеталось с элементами Соресу. Пару раз Квинлан думал, что достанет его - всё же подготовка Викта оставляла желать лучшего - однако тот просто-напросто заблокировал удары рукоятью своего клинка. Когда это случилось во второй раз, киффар понял, что эфесы обоих его мечей изготовлены из металла, противостоящего действию светового меча.
  
   И всё же, даже объединённых сил ученицы и учителя оказалось недостаточно: уловив момент, Квинлан отбросил девочку толчком и, прыгнув, в полёте рубанул по рюкзаку на спине джедая. Приземлившись и сделав перекат, Квинлан деактивировал собственный меч.
  
   - Ты потерпел поражение, джедай. Я только что убил маленького хатта.
  
   - Да? А по моему, ты убил маленькую нуну. Уж кто здесь остался с носом, так это ты, - Викт швырнул разрубленный рюкзак к ногам киффара.
  
   Вос недоумённо вгляделся в остатки рюкзака - и в следующий миг понял, что его действительно провели. Да и способности одарённого ясно говорили о том, что погибло живое существо - но не разумное. Подняв взгляд, он увидел, что его противники вновь встали плечом к плечу, готовясь атаковать. Джедай скинул плащ, оставшись в одной только безрукавке, и киффар понял, почему его удары были столь сильны, а блоки - надёжны. Левая рука человека до самого плеча отсутствовала, а её место занял протез.
  
   - Теперь вы точно умрёте, - Вос активировал клинок и прыгнул вперёд...
  
  ***
  
  
  
   Асока молниеносным движением заблокировала удар... ситха, и попыталась контратаковать его в шею ударом Сай Ча, однако тот легко избежал удара, и в свою очередь атаковал её; однако красный клинок был остановлен оранжевым - учитель вовремя пришёл на помощь, в свою очередь попытавшись поразить Воса классическим Сай Ток, однако предатель использовал Силовой Толчок, чтобы отбросить человека.
  
   "Спасибо, учитель".
  
   "Не за что... осторожно, справа".
  
   "Да".
  
   Продолжая фехтовать и отражать атаки киффара, они обменивались краткими сообщениями.
  
   "Он силён, учитель".
  
   "Да. Нужна решительная атака".
  
   "Нужно... Сейчас!"
  
   Асока выбросила руку вперёд - одновременно с учителем - используя телекинез и отбрасывая Квинлана на десяток метров. Тот элегантно приземлился на каменную поверхность пустоши и медленно направился к ним.
  
   "Учитель?"
  
   "Да. Долго мы не протянем, и действовать нужно решительно. Я заблокирую его клинок, а ты тем временем нанесёшь удар".
  
   "Как вы это сделаете? Он проворен".
  
   "Я разделю мечи".
  
   "Хорошо".
  
   Учитель поступил в точности как и говорил. Два его клинка надёжно зафиксировали красное лезвие ситха.
  
   "Давай!"
  
   Асока ринулась вперёд, ускорившись с помощью силы, буквально обтекла тело учителя и нанесла удар своими мечами. Вос в последний момент сумел уклониться от её Чо Мок, однако шото тогруты достигло своей цели, исполнив Сун Джем - клинок ситха был перерублен напополам: две неровных половинки клинка упали на песок. Взрыкнув, киффар, отпрыгнул на добрых тридцать метров, используя Сай - разновидность Прыжка Силы.
  
   Девочка вместе с учителем медленно направились к нему.
  
   - Всё кончено, Вос. Ты проиграл. Сдавайся, и мы сохраним тебе жизнь. Совет Джедаев решит твою судьбу. Но ты же знаешь - они отличаются завидным милосердием. Сдавайся, - учитель внимательно посмотрел на Квинлана Воса.
  
   Асока тоже смотрела на него, и начала замечать... хотя нет, она начала чувствовать, что происходит что-то нехорошее, что-то страшное. А уже затем она увидела.
  
   Глаза киффара наливались желтизной, и девочка почувствовала то самое ощущение, которое сопровождало Ассаж Вентресс... И Зул Ксис. Тёмная сторона Силы.
  
   - Вы думаете, что победили меня, не так ли? Вы ошибаетесь! Я покажу вам, что значит мощь Тёмной Стороны!
  
   Учитель?
  
   Он не сдастся. Придётся убить его.
  
   Десять шагов разделяли их - всего десять - и когда они с учителем сделали ещё два, намереваясь атаковать его, тот вскинул руки. Чувство опасности ударило по её нервам, но ни она, ни её учитель не успели среагировать - с рук ситха сорвались иссиня-голубоватые молнии, поразившие их.
  
   А затем пришла боль. Дикая боль, разрывавшая каждую клетку её тела.
  
   Девочка выронила мечи и попыталась выставить Барьер Силы. Ей это даже удалось - и пару секунд она сдерживала поток энергии, настолько Тёмной, что становилось страшно. Но... По связи, что была между ней и учителем, она чувствовала его боль, его страдания, и от этого становилось только хуже. Тогрута была измотана боем, и не смогла держать Барьер более двух секунд. И лучше бы она не пыталась его использовать: когда он пал, огромная волна энергии ударила в неё, отбрасывая назад. Асока не удержалась на вершине холма и скатилась вниз.
  
   Воздействие молний прекратилось - но вместе с болью, в тот момент, когда она достигла подножия гряды и уткнулась лицом в песок - её покинуло и сознание.
  
  ***
  
  
  
   Боль.
  
   Дикая боль, застилающая глаза тьмой. Заставляющая сердце биться так, как оно никогда не билось. Я чувствовал, как по всему телу вздулись вены, а мышцы сводила судорога.
  
   Хорошо...
  
   "Хорошо, что Асока выбыла из игры - и вся боль достаётся мне одному".
  
   Но... Как же больно!
  
   "Я здесь".
  
   Хаттова молния Силы! Я попытался выставить меч, так, как это сделал Оби-Ван в дуэли с Дуку - однако молнии пробили его, поразив меня, и мне пришлось отключить его, дабы не поранить самого себя. Видимо, Кеноби использовал что-то ещё, кроме своего меча. Хаттова Молния... Я и не знал, что Вос владеет ею... Рухнув на колени, я выставил руки в защитном жесте. Это всё, что я смог сделать.
  
   Сквозь боль я чувствовал радость и эйфорию, охватившую киффара - тот буквально упивался моими страданиями.
  
   "Я здесь. Я внутри тебя".
  
   Опустить правую руку. В левой зажат эфес меча - и на него приходится основной удар Молний.
  
   "Ты чувствуешь мою мощь. Ты знаешь, что можешь обладать ею".
  
   Боль возрастает неимоверно: протез служит эдаким проводником, и разряды терзают тело. Однако, правой я ещё могу двигать, в отличии от протеза, который вот-вот переклинит, несмотря на его простоту. У меня нет шанса на ошибку. Медленно припав на одно колено, я скрываю правый бок от Квинлана.
  
   И эта блядская сука в голове!
  
   "Ты мой!"
  
   "Иди нахуй, мразь! В тебе нет власти надо мной!"
  
   Из горла вырывается лишь хрип - сил на крики уже нет. А в ушах стоит хохот Воса.
  
   Больно!
  
   А правая рука медленно двигается к поясу.
  
   Больно, больно, больно!!!
  
   Туда, где находится кобура бластерного пистолета.
  
   Больно... Дышать я могу только через силу, и уже не только сердце готово выпрыгнуть из груди, но и мозг грозит разорвать черепную коробку.
  
   Но хотя бы этот сраный голос в голове пропал.
  
   Проходит минута, прежде чем мне удаётся отщёлкнуть застёжку кобуры и обхватить рукоятку бластера трясущейся ладонью.
  
   Как же легко было опустить руку - и как тяжело поднять её обратно!
  
   В глазах двоиться, но мне нет нужды целиться. Враг стоит прямо напротив меня.
  
   Поднять бластер. Спусковой крючок - такой тугой... Собираюсь с остатками сил - и вдавливаю его. Раз, другой третий.
  
   Молнии перестают терзать моё тело, но я продолжаю жать на спуск, покуда хватает сил. Я чувствую... смерть?
  
   Я достал его? Я достал его!!!
  
   "Слышишь, тварь, я победил его - без твоей помощи, ха-ха-ха!"
  
   Обессиленно падаю на бок, выронив пистолет. В глазах на мгновение проясняется - и я вижу миллионы звёзд над собой. Как же здесь ясно по ночам. И холодно...
  
   Я не чувствую боли, только... Холод.
  
   Асока? Она жива? Да... жива...
  
   Холодно...
  
   Тьма затапливает всё вокруг...
  
   Холодно... Сила, как же холодно...
  
  ***
  
  
  
   Асока резко очнулась, и тут же закашляла - песок забил ей рот и глаза. Ну ещё бы - ведь она уткнулась в него лицом. Кое-как проморгавшись, она оглядела громаду холмов и звёздное небо над головой. Поморщившись, она попыталась встать. Не с первой попытки, но ей это удалось. Как же больно...
  
   Больно!
  
   Враг!
  
   Учитель!
  
   Асока не чувствовала никого.
  
   Презирая боль, и загоняя её вглубь себя, девочка рванула вверх.
  
   Достигнув вершины, она буквально замерла. Квинлан Вос и учитель лежали в восьми шагах друг от друга. Киффар замер на коленях - он казался живым в этой позе - но девочка чувствовала, что он мёртв. Накидка на груди была прожжена тремя бластерными болтами, тогда как четвёртый пробил его шею - это было отчётливо видно - голова ситха была запрокинута назад.
  
   Учитель лежал на спине и... улыбался. Рядом с ним валялся бластерный пистолет.
  
   Бросившись к нему, Асока прильнула к телу. Вслушавшись, она ужаснулась. Сердце джедая не билось.
  
   Ужас начал охватывать девочку, однако она взяла себя в руки. Судорожно сдернув с пояса походную аптечку, тогрута разорвала застёжки на безрукавке человека и... охнула: теперь, окончательно проморгавшись, она видела всё отчётливо до единой детали. Тело джедая от левого плеча - там, где к коже прилегал протез - до середины, покрывали чёрно-красные отметины, как будто кожа была обуглена. Такие же пятна были на левом боку и шее, заходя на щёку джедая и его лоб. Замерев на пару секунд, девочка тряхнула лекку и начала действовать. Выхватив пару инъекторов, последовательно вколола ему несколько порций бакты - точнее, всё что у неё было, а так же пару стимуляторов, попутно пытаясь использовать Силу, чтобы провести лечение.
  
   Однако, это не дало результатов. Отчаявшись, девочка протянула руку, и, используя телекинез, начала напрямую массировать сердце учителя. Через пару секунд, показавшихся ей вечностью, тот судорожно дёрнулся, закашлялся, а затем - задышал и открыл глаза.
  
   - Учитель! - Асока обессилено упала ему на грудь. Выдержка, стальным канатом оплетающая её тело, лопнула, и она расплакалась.
  
   - Я тоже рад тебя видеть, Асока.
  
   - Дурак! Не смей меня так больше пугать! - выкрикнула девочка, крепко обнимая его за шею.
  
   - Не буду, - прошептал джедай. А затем аккуратно обнял её за талию. Они замерли.
  
   - Кажется, там кто-то летит... - пробормотал джедай и вновь потерял сознание.
  
   Асока встрепенулась и взглянула на небо: там летело несколько челноков, канонерок и истребителей. Это были свои.
  
   Вскочив, она начала соображать, как привлечь их внимание. Наконец, она наша выход. Выдернув из кармашка фаер, тогрута крутнула нижнюю часть и замахала ярко-красным факелом из искр и огня. Один из челноков, качнув крыльями, камнем ринулся вниз и осветил их прожектором.
  
   - Держитесь, учитель! Помощь уже близко!
  
  ***
  
  
  
   Скайуокер спрыгнул вниз, не дожидаясь, пока канонерка окончательно опустится на мостовую. Пробежав пару десятков метров, он достиг штаба, где вокруг пункта связи собрались остальные командиры. Оби-Ван и Тер-Мукан тоже были там.
  
   - Энакин! Ты справился!
  
   - Вы герой, сэр! - Рекс поддержал Кеноби, - Проникнуть в тыл врага и уничтожить проектор щита - нелёгкая задачка даже для джедая.
  
   - Как ваши успехи?
  
   Энакин прекрасно видел, что большинство клонов имеют потрёпанный вид, и даже Оби-Ван имел пару дырок в своём одеянии.
  
   - Пока я сдерживал дроидов, отряд твоей ученицы занял свою позицию. Когда ты взорвал проектор щита, они атаковали арьергард противника и уничтожили вражеского командира.
  
   - Это было трудно. Мы едва нашли его командирский ААТ среди прочих машин. Если бы не тот дроид-слуга... - устало произнесла девушка.
  
   - Что будем делать теперь, учитель? - поинтересовался Энакин. Однако человек не успел ничего ответить - один из клонов радостно вскрикнул:
  
   - Сэр! Есть связь с орбитой!
  
   Перед ними появилась голограмма адмирала Юларена.
  
   - Мы прорвали блокаду, армада сепаратистов отступает. Звездолёты с подкреплением уже на орбите, и идут на посадку.
  
   Подтверждая его слова, над их головами начали проноситься бомбардировщики, а вслед за ними и канонерки.
  
   - Должно быть, Орден прислал нам подкрепление, - Рэкс указал на четвёрку Одобряющих, заходящих на посадку в западной части города - там, где были их тылы. Ещё один садился на пустынном участке почти рядом с ними, -теперь мы покажем этим жестянкам, где находится свалка.
  
   - Может быть, прибыл ещё кто-то? - задумчиво произнёс Скайуокер, имея в виду джедаев. Вскоре, подтверждая его слова, на площадку вступил сам гранд-магистр Ордена Джедаев.
  
   - Вы более чем вовремя, - поприветствовал его Оби-Ван.
  
   - Спешить должны мы были, - ответил Йода, медленно ковыляя в сторону командного пункта. Через пять минут началось общее совещание, где к ним - в качестве голограмм - присоединились адмиралы Вурц и Юларен, а так же магистр Винду. Ну, и командиры легионов клонов и бригад ополчения. Минуты медленно потянулись длинной вереницей...
  
   Оглядевшись, Скайуокер понял, что кое-кого рядом не хватает. Покинув совещание, Энакин направился на поиски ученицы. Надо было с ней поговорить - ведь они даже не успели толком познакомиться.
  
   Молодой человек, ведомый Силой, быстро обнаружил Этейн. Она оказалась в центре довольно большой компании клонов, в числе которых были как бойцы отряда "Омега", так и клоны из Пятьсот Первого, а так же бойцы Седьмого Корпуса. Девушка что-то рассказывала, и те отвечали ей взрывами хохота.
  
   Заметив Энакина, девушка что-то быстро сказала клонам. Те расступились, пропуская её.
  
   - Смотрю, ты нашла с ними общий язык. Даже я редко слышу, чтобы клоны так смеялись и радовались. Обычно они более... сдержанны.
  
   - Я только хотела поднять их боевой дух, - объяснила Этейн. - Им нужно знать, что мы подвергались такому же риску, что и они. И что мы сядем рядом с ними и поговорим, и узнаем их имена, вместо того чтобы щелкать пальцами и называть их "клон". Никому не нравится, когда с ним обращаются как с чем-то, не имеющим значения.
  
   При всей ее показной серьёзности были моменты, когда она вела себя очень по-взрослому, как будто все могла понять.
  
   - Что ж... кажется, ты им понравилась. Это неплохо.
  
   - Они потеряли многих своих товарищей. Разве вы не чувствуете их боль?
  
   - Они солдаты, - сказал Энакин. - Это их работа.
  
   - И ваша тоже, но вам все время больно.
  
   - Знаешь... когда мне говорят "вы" - я чувствую себя древнее гранд-магистра Йоды. Зови меня Энакином. Или хотя бы на "ты".
  
   - Хорошо, учитель, - девушка немного смутилась. Энакин пристально оглядел её.
  
   - Пойдём, узнаем, что нам предстоит делать дальше.
  
   Вернувшись на командный пункт, Скайуокер обнаружил там только Оби-Вана и Йоду.
  
   - Кстати, Этейн упоминала о каком-то задании?.. - Кеноби встрепенулся.
  
   - Да. Пропал сын Джаббы...
  
   - Хатта? Джаббы Хатта? - неприязненно произнёс Энакин, поймав недоумённый взгляд Тер-Мукан.
  
   - Именно. Хм-м... Однако, это задание легло на плечи другого джедая. Не могли мы время терять. Рыцарь Викт отыскал пропавшего. Уже должен он доставить ребёнка на Татуин.
  
   - О, вот как? - Оби-Ван поднял бровь.
  
   - Отправиться на Татуин ты должен быть готовым. Переговоры с хаттами тебе поручат. Гиперпространственные пути их нужны Республике.
  
   - Я вылечу сразу, как только буду готов.
  
   - Скайуокер. Тебе поможет магистр Винду. Отбить планету должны вы полностью.
  
   - Мы займёмся этим, - молодой человек облегчённо выдохнул. Ему не хотелось возвращаться на Татуин.
  
   Возвращаться туда, где были лишь пустыня, песок и... боль.
  
  ***
  
  
  
   Открыв глаза, я обнаружил, что нахожусь в колбе с бактой. А напротив меня замерли Асока и несколько клонов-медиков.
  
   Шпилька?
  
   Учитель!!!
  
   Я буквально утонул в волне радости и счастья, исходившей от девочки.
  
   Сколько времени прошло?
  
   Двенадцать часов, учитель!
  
   Где мы?
  
   На борту "Акаги", мастер.
  
   Так. Вытаскивайте меня отсюда. Нам нужно на Татуин.
  
   Но!..
  
   Не спорь. Нужно доделать дело. А вот потом можно и отдохнуть.
  
   Хорошо.
  
   Через несколько минут меня вытащили из бактокамеры, через полчаса я, перекусив, приняв душ и размявшись, выслушал доклад Лихтендаля.
  
   Как оказалось, всё завершилось более-менее благополучно. Шайба довёл отряд до места крушения челнока, а через двадцать минут прибыло подкрепление. Отправив Ротту на "Акаги" под присмотром врача и ОʼКоннор, а так же Лаки, Шайба возглавил наши поиски. На возмущения со стороны патрульных кораблей Джаббы наш выдержанный аристократ Цери вышел из себя и пригрозил орбитальной бомбардировкой. Мне думается, все малость прихренели с такого заявления, и когда очухались, мы уже были на орбите, за пределами пространства Татуина.
  
   Шайба предусмотрительно подобрал тело Воса, и теперь оно покоилось в морозильнике. Асока же собрала мечи, в том числе и ситхский клинок. Ну, то что от него осталось.
  
   Выслушав доклад, я приказал готовиться к вылету - оставалось всего двенадцать часов до истечения срока, который установил Джабба. Но прежде я решил чутка собраться с мыслями.
  
   Чувствовал я себя на удивление хорошо - если не считать слабости и того, что иногда в глазах двоилось. Видимо, сказалось то, что меня практически сразу запихнули в бакту, в которой я проторчал более одиннадцати часов. Асока пояснила, что так им советовали на одном из занятий в Залах Исцеления. Иначе всё могло оказаться намного хуже. Но и так, я чуть не умер, а последствия Молний буквально остались на моём теле: я заимел приличную коллекцию шрамов... или ожогов - их можно назвать и так и этак. Хотя они и не были болезненными: на ощупь - обычная кожа, никаких неприятных ощущений. Хмыкнув, я осмотрелся в зеркале. Н-да... ну и рожа.
  
   Однако, в следующий раз я плюну на конспирацию, и буду задействовать все возможные ресурсы для того, чтобы выжить. Те ощущения, что я испытал - а Асока говорила, что ей пришлось заново запускать моё остановившееся сердце... в общем, повторения подобного мне категорически не хотелось. Одна Сила ведает, какими последствиями это аукнется. Да и сейчас, надо бы заглянуть в Храм Джедаев, подлечить тело и нервы. Всем нам...
  
   Ещё через час мы были уже на борту фрегата CR-90 - последнего, который у нас остался. Асока и остальные наотрез отказались лететь на чём бы то ни было другом. Поначалу они вообще кивали на "Одобряющий", но я зарезал их идею на корню, пояснив, что это будет чересчур.
  
   Итак, пора было завершить задание.
  
   Кореллианский фрегат совершил посадку в полусотне метров от дворца Джаббы. В полёте нас сопровождало четыре эскадрильи истребителей, а в атмосфере к нам присоединились два "Гозанти" и несколько истребителей. На планете наступило раннее утро: один Брат уже вовсю сиял на небосводе, тогда как второй всё ещё скрывался за горизонтом. Сойдя по трапу фрегата, мы направились к воротам. Я двигался впереди, за мной следовала Асока, с Роттой на руках - мелкий хатт радостно гукал, узнавая свой дом, завершали процессию Шайба и Лаки, увешанные оружием, и имеющие грозный вид.
  
   Мне стоило больших усилий убедить их в том, что не стоит тащить на планету полк клонов со всей бронетехникой. А они были готовы это сделать. Хатт, приятно, когда люди ценят тебя. Значит, всё, что я делал, было не зря.
  
   Около ворот нас встретил распорядитель и дворецкий Джаббы - Биб Фортуна. Бледнокожий твиʼлек склонился в поклоне.
  
   - Господин Джабба ожидает вас.
  
   - Веди, - буркнул я.
  
   Сделав жест рукой, он проследовал внутрь дворца. Мы шли вслед за ним. По дороге нам встретилось по меньшей мере полусотня наёмников, в основном гаморреанцев, но были и другие: мандалорцы, трандошане, никто... Ну, и многочисленные слуги. Увидев на руках тогруты Ротту, те облегчённо выдыхали и начинали радостно шептаться.
  
   Достигнув обширного зала, мы проследовали в центр помещения, встав напротив массивной плиты, которая являлась эдаким импровизированным троном Джаббы. Сам хатт возлежал на ней, его глаза - довольно большие - внимательно следили за нами. Я на мгновение склонил голову.
  
   - Великий Джабба Десилиджик Тиуре. Я, рыцарь джедай Микоре Викт, пришёл, чтобы вернуть тебе сына.
  
   Асока, повинуясь моему знаку, выступила вперёд и протянула Ротту Джаббе. Малыш, увидев отца, радостно запищал.
  
   - Малыш Ротта! Ты нашёлся! Я волновался за тебя, малыш! - радостно проговорил Джабба и бережно принял хаттёнка на руки.
  
   - Кроме того, нам удалось узнать, кто стоит за похищением твоего сына, - продолжил я, не дав Джаббе опомниться. Тот щелкнул пальцами, и Ротта перекочевал на руки к одной из рабынь.
  
   - Кто посмел совершить подобное злодеяние?
  
   - Это был граф Дуку. Однако, этот человек действовал не в одиночку: ему помог один хатт... по имени Зиро. Ваш родной дядя.
  
   Джабба нахмурился.
  
   - Доказательства.
  
   - Спросите его самого, - ответил я, молясь Силе, чтобы Шаак Ти не тянула резину.
  
   Джабба кивнул своему дроиду, и тот активировал шарообразный комлинк дальней связи, стоящий по левую руку от ложа хатта.
  
   - Господин, ваш дядя Зиро на линии связи, - сообщил протокольный дроид Джаббы.
  
   Однако вместо Зиро перед нами появилась голограмма магистра Шаак Ти.
  
   - Приветствую вас, почтенный Джабба. Я - магистр Ордена Джедаев, Шаак Ти. Ваш дядя Зиро был арестован нами несколько часов назад, по подозрению в организации похищения вашего сына. В результате обыска нами были обнаружены неопровержимые доказательства его вины - голозапись разговора с графом Дуку, сохранившаяся в памяти дроида-охранника марки IG-86.
  
   Перед нами появилась запись разговора...
  
  ***
  
  
  
   - ...Способен ли ты убить дитя? - Зиро вопросительно взглянул на собеседника.
  
   - А ты? - небрежно бросил Дуку. - Ведь он практически и твоя плоть и кровь.
  
   Хатт сощурился, полуприкрыв глаза мигательными перепонками. В мимике гуманоидов это соответствовало бы насмешливо поднятым бровям.
  
   - Ты не способен нас понять, хотя владеешь наречием хаттов лучше, чем думают многие, - проговорил Зиро после паузы. - Это дитя - потомок Джаббы. Не моё. И я сделаю все, что потребуется, - в интересах своего потомства.
  
   - Только не совершай необдуманных поступков, - вслух сказал граф. - Ничего не предпринимай, пока я не подготовлю почву. Задача в том, чтобы выиграть время. Извлечь максимум выгоды.
  
   - Не трудись объяснять хатту долговременную стратегию, - проскрежетал Зиро...
  
  ***
  
  
  
   Едва запись закончилась, Джабба дал волю своему гневу.
  
   - Мой дядя должен быть доставлен ко мне во дворец...
  
   - Он... - начала Шаак Ти, но я быстро перебил её.
  
   - Будет доставлен к вам как можно скорее. Несомненно, вам следует наказать его за совершённое.
  
   - Да, он умрет за свое непочтение ко мне. Однако, судя по всему, он - или Дуку - совсем спятил, если думает, что я поддамся на этот глупый шантаж и не воздам им по заслугам сразу же, как только получу такую возможность, - Джабба постепенно впадал в ярость, и я не мог не признать, что это выглядит очень устрашающе. Да и прочие присутствующие в зале притихли под давлением неосязаемой воли хатта, - Я один из верховных правителей хаттов. И я обязан доказать своему народу, что преступники будут сурово наказаны за подобные злодеяния. Если закрыть глаза на эти злодеяния, как мы сможем жить дальше?
  
   Я хмыкнул. Уроки учителя Арто не прошли даром, и я понимал все нюансы речи Джаббы. Он использовал не просто слово "таккана" - нарушение закона, а "чомма" - злодеяние. "Чомма" - это исключительно хаттское преступление. Преступления людей или других рас - "таккана" - ничего не значат для хаттов. Вот почему Республика всегда считала хаттов преступниками. У них всегда были иные моральные принципы. А Джедаи все еще считают, что законы и правила Республики единственно верные для всей Галактики и должны неукоснительно соблюдаться всеми живыми существами, живущими в ней.
  
   "Что ж, этим можно воспользоваться".
  
   - Ваш дядя уже арестован, и как только мы завершим все формальности, его доставят на Татуин. - я подтвердил ранее сказанные слова.
  
   Тут TC-70 - так, кажется, "зовут" дроида Джаббы - привлёк внимание своего хозяина.
  
   - Господин. На связи канцлер республики Шив Палпатин и рыцари Ордена Джедаев.
  
   Хатт милостиво кивнул, и протокольный дроид активировал проектор.
  
   К нашей беседе присоединились "власть имущие мира сего" - Йода, Винду, Оби-Ван, Палпатин и неожиданно - Скайуокер.
  
   - Я благодарю Республику за возвращённого сына, и за ту помощь, что они оказали клану Десилиджик, - пророкотал Джабба, и когда дроид перевёл его слова на общегалактический, Канцлер и джедаи чуточку расслабились. Ну ещё бы - если бы наше "предприятие" провалилось бы, если бы мы не спасли Ротту, а Дуку удалось очернить джедаев... В общем, Республике было бы проще объявить войну Хаттам. В этом случае последствия были бы менее тяжёлыми.
  
   Внезапно меня посетила интересная мысль. "Хм, кстати, а где же тогда был Дуку? Почему он не был на Татуине?"
  
   Голограмма Палпатина вежливо улыбнулась.
  
   - Отлично. Вижу, ребёнок наконец-то вернулся к своему отцу. Я рад, что эта история завершилась благополучно. Что же, теперь, я думаю, мы сможем заключить обещанный вами договор об использовании ваших гиперпространственных маршрутов нашими кораблями. Гранд-магистр?..
  
   - Пришлём мы к вам посла своего, магистра Оби-Вана Кеноби. Переговоры с ним вести вы будете, - Йода едва заметно качнул головой.
  
   Тут Джабба махнул рукой - почему-то в мою сторону - и выдал короткую фразу, смысл которой дошёл до меня только после того, как её перевёл протокольный дроид Джаббы:
  
   - Господин Джабба говорит, что согласен заключить договор с Республикой, ведь он дал своё слово. Однако, он сообщает, что будет вести переговоры с этим джедаем.
  
   Все внимательно посмотрели на меня и канцлер, и джедаи. И если реакцию Йоды и Палпатина было сложно просчитать, то вот остальные... "Шок, это по-нашему".
  
   Единственная мысль, посетившая мою голову, была полностью нецензурной.
  
   "Пиздец".
  Примечание к части
  Переработанный вариант.
  Глава 32
  Начало всех великих действий и мыслей ничтожно.
  Великие деяния часто рождаются
  на уличном перекрестке или у входа в ресторан.
  (Камю)
  
  ***
  
  
  
   Хотя внешне Палпатин сохранял полное спокойствие - что ничего ему не стоило, с его-то практикой - в глубине своей он был удивлён, если не сказать больше. Да, эпитет "шокирован" как нельзя точнее отражает суть данной ситуации.
  
   "Кто бы мог подумать... И ведь происходящее не спишешь на везение. Один раз - никаких проблем, два... возможно, но целая череда случайностей, преследующая одного человека... А случайны ли они вообще?"
  
   Судя по всему, джедаи тоже поколебались в своей невозмутимости. Один лишь Йода, казалось, был безразличен к происходящему. Палпатин усмехнулся: старый гранд-магистр предпочёл подобно ему самому спокойно обдумывать ситуацию. А подумать было над чем: почему произошло именно так, и как повернуть это к своей пользе. И почему никто не мог предвидеть такого развития событий.
  
   Надо признаться, подобное происшествие... Похоже на ситуацию в мёбиус-шахматах, когда незначительная фигура - пешка - внезапно совершает проход через все линии и замирает на центральной позиции, ломая выверенную стратегию всех противников. Возможно, следующий ход станет для неё последним, - однако на этот краткий миг пешка становится хозяином положения, определяя следующие ходы противников, заставляя считаться с собой.
  
   Палпатин мысленно улыбнулся.
  
   Сейчас всё это имеет отнюдь не философскую форму, а сугубо практическую. Как, что и почему. Прошлое - это фундамент настоящего, которое является опорой для будущего. Точно так же - на сходных базовых принципах - построена любая игра. Есть фигуры, и есть игроки, которые передвигают фигуры. Их тактика и стратегия - не более чем открытая книга для того, кто понимает, куда нужно смотреть. Но все игроки, однако, понимают это, и мнят о своей непобедимости. Наивные глупцы! Как бы игрок ни был гениален, всегда найдётся способ победить его или нейтрализовать его стратегию своей собственной. Однако подчас игроки не считаются с пешками - а зря. Такой подход как минимум глуп и расточителен.
  
   "Что-же... Пока всё идёт по плану. Впрочем, будет весьма забавно понаблюдать за дальнейшим развитием событий: сможет ли пешка продолжить игру?"
  
  ***
  
  
  
   "Нет, ну как так-то, а? Какого?!.."
  
   Пока я продолжал мысленно возмущаться и крыть последними словами всех - и джедаев, и канцлера, и самого Джаббу - за компанию, события пошли своим чередом.
  
   - Х-м-м, - Йода задумчиво шевельнул ухом, - Если желание таково ваше, рыцарь Викт проведёт переговоры с вами.
  
   Джабба благодушно кивнул.
  
   - Рыцарь Викт, - тут в разговор вступил очнувшийся Винду, - Совет желает выслушать ваш отчёт, а также дать вам соответствующие инструкции.
  
   Я постарался не показать присутствующим своего разочарования. "Эх, а я то, наивный, надеялся, что меня отмажут от этого дела... Как же не хочется лезть в такое "поодо". Да и ответственность... поистине государственного масштаба... Микоре, ты влип по самые помидоры".
  
   - Как только я вернусь на корабль, я немедленно свяжусь с вами, - решительно ответил я. Винду молча кивнул, и голограммы погасли.
  
   Повернувшись к Джаббе, я поинтересовался:
  
   - Когда вам будет угодно встретиться для переговоров? */здесь и до конца главы курсив - разговор на языке хаттов/.
  
   Джабба подозвал своего дворецкого, Фортуну, и что-то тихо ему проговорил. Тот поклонился и покинул зал.
  
   - Переговоры проведём... завтра. Сегодня же вечером вы приглашены на праздник. Мой сын вернулся домой благодаря вам, а это значит, что вы мои гости, - кратко сообщил Джабба.
  
   - Это большая честь для нас, - я поклонился. "Ага... попробовал бы я отказаться", - Тогда прошу меня простить - нужно утрясти кое-какие дела.
  
   Хатт махнул рукой, указывая, что мы можем удалиться.
  
   - Идём, Асока. Шайба, Лаки.
  
   Мы направились к выходу из "тронного зала" дворца.
  
   - Учитель? - девочка шла рядом со мной.
  
   - Что?
  
   - Э-э... я так понимаю, мы не летим домой? - поинтересовалась тогрута.
  
   - Пока что... нет. Я буду... вести переговоры с Джаббой.
  
   - У-у, - протянула она, - Скукотища... Учитель, можно я останусь на корабле?
  
   - Это да, - я печально вздохнул, - Кстати, сегодня вечером мы приглашены на праздник. И тут тебе уже никак не отвертеться.
  
   - Ну, это всяко веселее, чем все эти "разговоры", - ученица тряхнула лекку...
  
   У трапа фрегата, возле которого замерло отделение клонов в полной боевой, нас встретила ОʼКоннор.
  
   - Генерал! - зелтронка выглядела обеспокоенной, - Лих... Первый лейтенант Цери сообщает, что на орбиту вышли корабли: шесть "Дредноутов" и сорок "Гозанти". Все с опознавательными знаками хаттов. Сэр?..
  
   - Ну, Джабба заботится о безопасности, - уловив недоверчивое отношение Грэйс, я пояснил, - Всё нормально. По крайней мере, воевать прямо сейчас мы не будем. Передай Лихтендалю - пусть будет наготове, но на прицел хозяев брать не нужно. Это по меньшей мере неприлично.
  
   - Да, сэр, - девушка облегчённо вздохнула.
  
   Поднявшись на борт, я приказал:
  
   - Итак... мне выпала "честь" вести переговоры с Джаббой, так что... мы тут задержимся на два-три дня. И да, соедините меня с Корусантом - я буду в кают-компании. Асока, идём.
  
   - Я отдам соответствующие распоряжения, - ОʼКоннор козырнула, и мы направились по коридору в сторону турболифта. На кореллианце было аж четыре палубы. Рубка управления находилась на третьей, а кают-компания - на второй, поэтому мы с ученицей вышли первыми. Добравшись до довольно большого помещения - метров двадцати в длину и пятнадцати - в ширину, мы расположились в соседних креслах, которые были закреплены вокруг большого овального стола, в центре которого находился голографический проектор, а сам стол мог выполнять функции как обычного обеденного, так и тактического, правда, с сильно урезанными возможностями. Я откинулся на спинку кресла с облегчением. Казалось бы, всего полчаса на ногах был, но уже немного устал. Хаттов Квинлан Вос с его долбанными молниями...
  
   Асока, которая, несомненно, всё чувствовала - благодаря нашей связи, обеспокоенно положила ладошку мне на плечо и спросила:
  
   - Учитель, вам нехорошо?
  
   - Ну... Могло быть и лучше. Не беспокойся... Blin!
  
   Я едва удержался от того, чтобы не постучать головой об стол. "Болван".
  
   - Прости. Ты-то как? Тебе ведь тоже досталось?
  
   Тогрута улыбнулась.
  
   - По сравнению с вами - сущие пустяки, - тут ученица гордо вздёрнула подбородок, - У меня то почти получилось выставить полноценный Барьер.
  
   - Почти не считается!
  
   - А вот и да!
  
   - А вот и нет!
  
   - Ар-р, учитель! Вы издеваетесь, что ли? - глядя на надувшуюся тогруту, я расхохотался.
  
   - Ладно, уговорила: у тебя почти получилось создать Барьер Силы. Но это не повод задирать нос и бросать тренировки, - я протянул ладонь и легонько щёлкнул её по носу.
  
   - Да я понимаю, - Асока кивнула головой.
  
   Пока мы ожидали соединения с Корусантом, прошло некоторое время. По нашей просьбе один из членов команды корвета принёс нам поднос со стаканами и соком. Хоть мы и тренированные джедаи, мать его, но Татуин - это настоящая Сахара. Конечно, на борту корабля действовали системы кондиционирования, но вот снаружи...
  
   Через пару минут перед нами появились голограммы членов Совета. В этот раз - практически в полном составе, не хватало только Ади Галлии. Зато, вместо неё был Палпатин. Ну ещё бы, политические решения - в его компетенции. Проектор корабля услужливо высветил голограммы разумных в свободных креслах. Ощущение полного присутствия придавало разговору большую весомость. Можно сказать, больше жизни.
  
   - Уважаемый Совет, - мы с Асокой поприветствовали разумных - во дворце-то поздороваться не успели, а этикет соблюдать надо, - Канцлер, - отдельный кивок достался Палпатину.
  
   На пару секунд установилась тишина.
  
   - Рыцарь Викт, - Шаак Ти подалась вперёд, - Простите моё любопытство, но... что у вас с лицом? Я сперва решила, что это были помехи при связи, однако теперь мои сомнения рассеялись.
  
   Я машинально потёр щёку.
  
   - Думаю, будет лучше, если мы начнём по порядку...
  
   Я начал краткий пересказ событий, но практически сразу-же был прерван Мейсом Винду.
  
   - Как вы узнали, что сына Джаббы держат на Тете?
  
   - Это вполне логично, - я пожал плечами, - Планета по всем параметрам подходила для данной цели: удалённость от населённых регионов, что освобождает от лишних расспросов; наличие неподалёку нескольких гиперпространственных маршрутов...
  
   - Как вы узнали, что к похищению причастен Зиро Хатт? - поинтересовался Палпатин.
  
   Вот здесь я реально накосячил со своим предзнанием, не оставив себе мостов для отступления... Хотя мог бы сделать вид, что забрал голову того протокольного дроида, который был шпионом Вентресс... Ну, после драки кулаками не машут, а поэтому... Я постучал пальцем по лбу.
  
   - Я это увидел. Впрочем, это тоже легко объяснимо с точки зрения простейшей логики...
  
   Так как никто более не задал вопроса, я продолжил повествование, добравшись до момента штурма Храма. На этом месте я остановился и мысленно попросил Асоку продолжить. Тогрута с энтузиазмом - но в меру, ибо понимала, что сейчас не до шуток - начала описывать сам штурм, а также события после него. В частности, дуэль с Вентресс.
  
   - Почему вы не продолжили бой с Вентресс? - Оби-Ван подпёр кулаком подбородок.
  
   Девочка не растерялась.
  
   - Это не входило в нашу задачу.
  
   Своим ответом она поставила Кеноби в замешательство. Не дав ему опомниться - "меньше вопросов зададут - нам легче" - я подхватил нить рассказа. Добравшись до момента нашей встречи с Восом, я остановился, и передал слово Шпильке. Честно говоря, я с неохотой вспоминал об этом. Слишком... материальные воспоминания.
  
   Когда тогрута начала описывать наш бой, магистры подобрались. Палпатин... тоже проявил интерес, сложив пальцы домиком. Пока она излагала суть дела, магистры задавали уточняющие вопросы...
  
   - ...Квинлан использовал Молнию Силы? - Сейси Тин поморщился, - Наверняка, этому трюку его обучил граф Дуку. Я говорил, что вся эта история с его внедрением плохо кончится...
  
   - ...Ты использовала Барьер Силы? - Эван Пиелл недоверчиво хмыкнул. В голосе ланника слышалось открытое недоверие.
  
   - И всё же, она его использовала, - я вернул Пиелу ухмылку...
  
   Когда Асока была почти в самом конце рассказа, её резко прервали.
  
   - Квинлан Вос мёртв?
  
   - Да. Когда я очнулась, то обнаружила, что учитель и он лежат мёртвые...
  
   - Асока, - голограмма Пло Куна подёрнулась рябью - видимо, он был далековато от Корусанта, - Кажется, ты оговорилась. Твой учитель...
  
   - Он был мёртв! Его сердце не билось! - взорвалась девочка. Я поспешил успокоить её, приобняв рукой за плечи.
  
   - Моя ученица не ошиблась - я был мёртв. К счастью, Асоке удалось снова запустить моё сердце, и доставить на корабль, где меня поместили в бактокамеру.
  
   - Была ли необходимость убивать его? - поинтересовался Ки-Ади Мунди.
  
   - Да, - твёрдо ответил я, - У меня появился шанс, и я его использовал. Другого выхода просто не было. Иначе... он убил бы сначала меня, а потом и моего падавана.
  
   - Микоре? - голос магистра Ти слегка дрогнул, - Сколько времени Квинлан... Использовал на тебе Молнию?
  
   - Не знаю, - честно ответил я. - Может, минуту, может две. Я в тот момент не смотрел на часы. А что касается отметин на лице - и не только на лице - так они как раз от молний.
  
   Шаак Ти и Йода переглянулись. В нашей беседе наступил перерыв - мы рассказали всё, а магистры переваривали услышанное.
  
   - Думаю, нам следует перейти к делу, - Палпатин воспользовался возникшей паузой, - Рыцарь-джедай Микоре Викт... На вас ложится большая ответственность. Несомненно, господин Джабба сдержит своё слово, заключив договор с Республикой, однако... условия этого договора должны быть наиболее выгодны для нас. Поэтому, вы должны приложить для этого все ваши силы. Мой секретарь составит для вас краткий отчёт, в который войдёт всё то, что вы должны знать.
  
   Палпатин благодушно улыбнулся.
  
   - Благодарю вас, Канцлер, - я оперся руками на стол, - Первым делом, я настаиваю на срочной отправке арестованного Зиро на Татуин...
  
   - Он преступник, и судить его будет Республика! - отрезал Винду.
  
   - Технически, он гражданин другой страны, - я ответил как можно более "канцелярским" тоном: корун порядком раздражал, - И преступление совершено против одного из правителей этой страны...
  
   - Они преступники... - вновь было начал Винду, но был прерван кряхтением Йоды.
  
   - Х-м-м-м... Причина должна быть у решения такого, м-м?
  
   - Вы правы, гранд-магистр. Это одно из условий Джаббы. Без этого, переговоры будут под вопросом.
  
   Палпатин повернулся к Йоде.
  
   - Думаю, следует удовлетворить эту просьбу. После такого жеста Республики Джабба будет сговорчивее.
  
   - Но, Канцлер, - корун упрямо продолжал стоять на своём, - Республика...
  
   Однако, Палпатин был непреклонен.
  
   - Мы должны сделать всё что потребуется, дабы заключить этот договор... Микоре, Асока, - Палпатин неожиданно обратился к нам по имени, - Республика перед вами в неоплатном долгу. Вы, невзирая на опасности, исполняли свой долг джедаев, буквально не щадя свои жизни. Орден должен гордиться вами.
  
   После этой возвышенной речи Канцлера, наступила краткая пауза, после которой слово взял Кеноби:
  
   - Когда начнутся переговоры?
  
   - Завтра.
  
   - Тогда мы успеем прислать вам инструкции. Думаю, закончим на этом? - магистры и Канцлер молча кивнули.
  
   Голограммы начали гаснуть, оставляя нас в одиночестве. Асока потянулась к ёмкости и наполнила свой стакан, который мигом был осушен.
  
   - Фу-ух. Учитель, это довольно сложно. Но... интересно, - протянула она.
  
   - Молодец, Шпилька. Ты не сплоховала, так что... Я горжусь тобой.
  
   Девочка состроила забавную рожицу.
  
   - Ну ещё бы! Я же никто иная, как Асока Тано!
  
  ***
  
  
  
   Канцлер отключил систему связи, и откинулся на спинку своего кресла.
  
   "Кажется, новый ученик графа Дуку не оправдал надежд. А ведь с этим перебежчиком были связаны большие планы. Так бездарно умереть - не от меча, а от бластера - это надо умудриться. Но ещё более бездарно - поддаться Тёмной стороне, утратить над собой контроль, стать безумцем..."
  
   Палпатин много размышлял о так называемом "падении", ибо это была больная тема для всех одарённых. Однажды он сам чуть было не потерял над собой контроль. Это случилось в ту самую ночь, когда он убил своего учителя, Плэгаса. Страх того, что тот сможет выжить, не важно как - пусть даже в виде Призрака Силы - заставлял его наносить удары снова и снова, используя все подручные средства: клинок меча, Силу...
  
   Но все же для ситхов - и для истинных ситхов - все было несколько проще. Они принимали Тьму - как, впрочем, и Силу - всего лишь за ещё один инструмент, который должен подчиняться воле хозяина. Сила - Неделимая Сила - есть ничто иное как сила, и использовать её нужно по назначению. Джедаи же... несмотря на все свои ухищрения и все слова - "нет эмоций, только покой", они боялись Тьмы. Этот страх впитывался ими с первых дней пребывания в Храме, и оставался с ними навсегда, образуя некую форму, которая подчас могла принимать поистине материальную форму. Однако списывать на неё всё - просто неправильно, ибо она не влияет напрямую, а только лишь через самих разумных - и других живых существ. Словом, все беды идут от нас самих. Джедаи тысячелетиями боролись с ситхами только потому, что те использовали Тёмную сторону. Не было никаких отговорок и терзаний: встретил ситха - убей. Таково было непреложное правило, подпитываемое древним страхом. А страх, как известно, ведёт на Тёмную сторону.
  
   Джедаи учатся контролировать себя, но не Тёмную сторону. И поэтому, когда происходит "падение", они раскрываются, выплёскивая всё то, что так плотно утрамбовывали в себе все эти годы. В такие мгновения они теряют облик разумного, и лишь единицы могут противостоять накатывающему безумию...
  
   Палпатин усмехнулся. Для него безумие - непозволительная роскошь, которая обернётся не просто его гибелью, но и гибелью ситхов. Вернее, того учения, что так упорно передавалось на протяжении девятисот лет... Да... Это непозволительная роскошь для него. Безумцу незачем задумываться о завтрашнем дне, о следующей минуте, о последствиях или причинах своих действий. Его мозг зачастую сосредотачивается на одной мысли, которая сидит глубже всех. Древний инстинкт зверя.
  
   Все вокруг - враги. Убей врага, покажи, кто здесь главный...
  
   Сменив позу в кресле, Палпатин продолжал размышлять.
  
   "Что заставило графа Дуку устраниться из этой операции? Почему он направил туда своего ученика, и где был сам? Впрочем... на эти вопросы ответ будет получен очень скоро".
  
   Граф Дуку уже летит на Корусант.
  
  ***
  
  
  
   После завершения совещания, я решил порыться в своих заначках, дабы найти записи о хаттах. Да и в памяти покопаться не мешало - учитель что-то там мне говорил на эту тему.
  
   Так как вещи мои были на "Акаги", да и Асоки - тоже, тогрута, как отлынивающая от переговоров, была отправлена на челноке за шмотками - всё одно мы здесь пару дней задержимся...
  
   Через час нужный голодиск был доставлен в мои руки. Это время я потратил, копаясь в памяти. Ещё два часа ушло на изучение данных с диска.
  
   Я устало откинулся на спинку кресла, массируя ладонями виски. Ну что тут сказать... У Республики и хаттов, что называется, не сложилось. Точнее, у людей и хаттов. Эти две расы были как бы противоположными полюсами этой Галактики.
  
   Республика кичилась своим расположением, культурными ценностями и тем, что на её стороне были джедаи. Хатты могли похвастаться одной из древнейших - древнее Республики на несколько тысяч лет - высокоразвитых цивилизаций Галактики. И обе смотрели на всех остальных как на... дерьмо.
  
   И не удивительно. Обеим расам в самом начале своего существования пришлось бороться за своё выживание. Хатты тихо-мирно - десятки тысяч лет - жили на Варле - своей родине, вместе с ещё одной расой - своими дальними родственниками. Они развивались, прошли этапы развития от племенных поселений до Империи, охватившей всю планету, изучали технологии, вышли в космос... Но однажды - они потеряли свой дом. По одним данным - в результате того, что их солнце погибло, превратившись в белого карлика. По другим - Варла была разрушена войной - уж больно характерные следы покрывали её опустошённую поверхность. И Империя Хаттов переселилась на десятки тысяч световых лет - на планету Эвокар, которую они назвали на свой лад - Нал-Хатта. "Новый дом Хаттов". Постепенно хатты начали расширять свою Империю. И столкнулись с людьми.
  
   Н-да... Люди. Древние предки разумных двуногих обезьян - на удивление, в этой Галактике развитие рода людского пошло по той же дорожке - за много сотен тысяч лет до создания Галактической Республики обитали на планете Нотрон - который позднее назовут Корусант. Однако, по какому-то стечению обстоятельств, на планете развились две расы: люди, называвшие себя желл, и таунги. Считалось, что на планете было два удалённых материка, что и поспособствовало такому развитию событий. Надо ли говорить, что при первой же встрече расы начали войну? Она началась - если верить археологам - двести тысяч лет назад, и продлилась сто десять тысяч лет. Завершилось противостояние полным поражением таунгов и их изгнанием за пределы Нотрона. Беженцы осели на ничейной планете, находящейся за многие тысячи световых лет от Нотрона. Планета получила имя "Мандалор", в честь одного из вождей таунгов.
  
   Впрочем, и хатты отнюдь не были миролюбивыми. Пацифисты не создают могущественные империи и не превращают многочисленные народы в своих вассалов или даже рабов. В истории хаттов тоже были войны, одной из причин которых была ксенофобия, основанная на чрезмерном самомнении хаттов, традиционно считающих себя умнее, сильнее и талантливее всех остальных рас вместе взятых. Впрочем, глядя на большинство вассалов и рабов хаттов, можно смело заявить - у них были все основания так думать.
  
   Поначалу хатты - используя свою умелую политику - были, что называется, на "коне"... ну, или по местному, на банте. Им удалось отразить нападки Ксима Деспота, в долгой войне уничтожив его Империю. Однако, во время нового конфликта Республики и осколков империи Ксима - вмешались хатты. Возможно, они сознательно направили угрозу в сторону Республики. После долгой войны Республика победила - но "затаила добро". В результате, через пару лет Империя Хаттов перестала существовать. Точнее, перестал существовать институт императоров, доверие к которому было подорвано - не без помощи агентов Республики. Власть принял Совет Хаттов, созданный представителями влиятельнейших кланов.
  
   С тех пор и началось. Республика считала хаттов бандитами и гангстерами, хатты презрительно называли Республику кучкой дерьма. Время от времени между ними возникали конфликты.
  
   Например, двенадцать тысяч лет назад Канцлер Контиспекс начал Первый Крестовый Поход. Конечно, тут было несколько другое по смыслу слово, но у меня оно ассоциировалось именно с этим моментом из земной истории... Так вот. Крестовый поход представлял собой широкомасштабную войну против Пространства Хаттов, занимавшего обширную территорию в Среднем и Внешнем кольце со шматом территории в Регионе Экспансии. Причиной конфликта стала... банальная жажда наживы, да и расширение территории Республики всегда было благим делом. "Крестоносцы" - фанатики атаковали хаттов сразу с нескольких направлений - шесть флотов и армий штурмовали пограничные миры хаттов. Но Контиспекс явно переоценил возможности своей армии, ведомой в бой комиссарами-ксенофобами. Хатты сумели выдержать первый натиск и отстоять свои владения. Не помогло даже, то что "крестоносцы" свято верили, что несут на земли хаттов "очищение" и выполняют "святую миссию". "Бей хаттов - спасай Республику" - один из многих кличей, раздававшихся в те смутные времена.
  
   Следом за первым крестовым походом последовали второй и третий, начатые сыном Верховного Канцлера - Контиспексом II. Всего Галактика периода религиозного культа Пиус Деа, который длился тысячу лет, познала тридцать четыре крестовых похода - тридцать четыре раза Республика направляла свою армию и флот против нечеловеческих рас, десять из них - против хаттов. Счет локальным войнам шел на тысячи.
  
   За время крестовых походов досталось не только хаттам, которые были назначены главными врагами Республики в этот период, но и тысячам других рас: многие народы подверглись геноциду, значительно сократившему население десятков миров, а некоторые расы были уничтожены полностью.
  
   Джедаи вмешались только к концу эры, во времена правления Контиспекса XIX. Надо ли говорить, что вмешательство прошло по отработанному сценарию - устранения главаря? Который, впрочем, работал безотказно.
  
   Хотя в последующие годы подобных конфликтов не возникало, отношения между Республикой и Пространством Хаттов были очень натянутыми. И если до Руусана хатты всё же считались с военной мощью Республики, то вот после неё... Всё было просто - у вас нету флота, а у нас есть... А проверенным методам джедаев тут было нечего делать - на хаттов невозможно было повлиять внушением, а устранение отдельных членов привело бы к крупномасштабной войне - что в тех условиях было бы для Республики смертельно.
  
   Я глянул на кучу различных носителей информации, что лежали рядом на столе. "Так, где же я это видел... Ага!" Найдя нужный голодиск, я, вставив его в приёмник, задал поиск.
  
   Ну да. Судя по разведданным Республики - пятилетней давности - флот хаттов насчитывал... в общем, был очень большим. Одних только "Дредноутов" у них было около семисот, а "Гозанти" - десять тысяч. В частности, у клана Джаббы было двести семь только "Дредноутов" - ровно на семь больше, чем было во флоте "Катана". Весь корпус Юстиции для этой армады - на один зуб, и даже сейчас они могут дать прикурить и Армии Дроидов Сепаратистов, и Великой Армии Республики. Впрочем, хатты скорее придерживались политики сдерживания, нежели нападения. Как впрочем, и мира - ведь война - дело расточительное, даже для хаттов, а ведь об их богатствах в Галактике ходят легенды...
  
   Республика не любила хаттов, хатты платили ей тем же. Пространство Хаттов стало тем местом, куда стекались недовольные Республикой. Ну, и пираты, контрабандисты - куда же без них. Нар-Шаадда - луна Нал-Хатты - стала местом, где можно было купить любое удовольствие, доступное в этой Галактике. Естественно, что джедаи, вслед за Республикой, придерживались негативных взглядов. Могу поспорить на свой меч, в Ордене добрая половина придерживается взглядов, аналогичных тем, что проповедует Мейс Винду. "Хатты - преступники, их нужно судить".
  
   И вот теперь, спустя хрен знает сколько лет, Республике выпал шанс наладить отношения с хаттами. И я в это грандиозное действо умудрился вляпаться.
  
   Нестерпимо захотелось повыть на луну.
  
   "Твою жеж мать, а..."
  
  ***
  
  
  
   Когда сеанс связи завершился, джедаи чуток расслабились. А некоторые - дали волю эмоциям.
  
   - Я удивляюсь, как они вообще выжили в этом бою, - буркнул Аген Колар.
  
   - А вас не огорчает, что погиб дже... - начал было Кит Фисто, но был бесцеремонно прерван.
  
   - Вос - не джедай! Он предатель! Уж кто и виноват в его гибели - так только мы с вами. Мы послали его к Дуку, несмотря на то, что Вос был далеко не самой лучшей кандидатурой. Он был эмоционален и импульсивен. А Тёмная сторона - он уже был на ней. Не удивительно, что он вновь поддался ей. Если вам мало всего этого - нападения на джедая, попытка убить их, и самое главное - Молнии Силы, на которые и не все Ситхи то решаются, не говоря уже о джедаях... мне остаётся только поблагодарить Викта за уничтоженного врага. Что же до мнения остальных членов Совета... Я не знаю, что вам сказать, ибо вы не хотите слушать! - Сэйси Тин разразился бурной речью, заставившей голограммы других магистров с удивлением посмотреть на него. Икточи прикрыл глаза и замер в кресле. Такие эмоциональные речи никогда ранее не звучали из его уст. Тин вообще редко участвовал в дискуссиях, предпочитая думать и размышлять, лишь изредка вставляя слово-другое.
  
   - К-хм, - Пло Кун поспешил сменить тему, - Почему Джабба выбрал для переговоров Викта?
  
   - Причин может быть много. Главное, чтобы он справился, - Оби-Ван Кеноби скрестил руки на груди.
  
   - Знал я его учителя, - Йода прикрыл глаза, замолкнув на несколько секунд. - Опытный джедай, и дипломат превосходный. Передать ученику он многое успел, прежде чем тот рыцарем стал. Всё, что в его силах, сделает рыцарь. Объяснять не нужно ему, что значит договор этот для Республики.
  
   - Викт довольно... неплох, - цереанин Мунди теребил бородку, - Он показал себя как успешный генерал - один из немногих.
  
   Тисспиасец Оппо Ранцизис согласно кивнул.
  
   - Я могу по пальцам рук пересчитать тех, кто обладает талантом к управлению большим количеством войск, и многие из них сидят сейчас здесь. Есть несколько тысяч тех, кто успешно командует ротами, батальонами, полками, даже легионами, однако командование более массивными подразделениями - корпусами и уж тем более - армиями, под силу считанным единицам.
  
   - Ученицу он воспитывает на удивление достойно. Барьер Силы, да ещё в таком возрасте - это выдающееся достижение, - Шаак Ти заметила, что Пло Кун сказал это с некоей толикой гордости.
  
   - Мне кажется, он всё же пренебрегает некоторыми аспектами учёбы, - Винду задумчиво уставился на точку в окне.
  
   - Почему же? - насмешливо спросил Эван Пиелл, - Искусство словесности мало стоит против искусства войны. Те, кто сможет выжить, почешут синяки и ушибы.
  
   Молчание вновь воцарилось в зале Совета. Нарушил его Оппо Ранцизис.
  
   - Кто сообщит мастеру Толму... и Айле Секуре?
  
   Мастера переглянулись, после чего Шаак Ти тяжело вздохнула.
  
   - Я... поговорю с Айлой.
  
   - Я сообщу Толму, как только он выйдет на связь, - ответил ей Пло Кун.
  
   Пискнула система связи.
  
   "Срочное сообщение от мастера Рибио Дарте".
  
  ***
  
  
  
   Рыжеволосая женщина, стоящая в одном из ангаров Храма Джедаев, внимательно следила за посадкой военного челнока. Мон Мотма шагнула вперёд, направившись прямиком к Бейлу Органе, который покинул борт летательного аппарата, и аккуратно обняла его.
  
   - Бейл! Мы волновались за тебя... Что с рукой? - женщина взглядом указала на перевязь.
  
   Альдераанец пошевелил пальцами.
  
   - Ничего серьёзного - врачи вынули пару осколков. На Кристофсисе было... сложно. Мы попали под бомбардировку... было много жертв. Благодаря джедаям, всё разрешилось, но... - Бейл огляделся, - А теперь я спрашиваю себя, неужели всё так плохо... Что ты делаешь в Храме?
  
   - О, идём, расскажу по дороге...
  
   В одном из больших залов собралось высшее руководство Ордена Джедаев. Кроме них с Мотмой, в зале присутствовало ещё несколько сенаторов, в числе которых был и Аск Аак.
  
   Перед ними выступал... джедай. Голограмма отчётливо предавала его изображение: в нём только угадывался джедай - по большей части он был замотан в бинты. Голос его дрожал.
  
   - ...С трудом верится, что кто-то решился выбрать Малый Парцелус местом битвы. Не могу придумать худшего места для столкновения двух армий. И всё же, сепаратисты заняли планету, не ограничившись блокадой из кораблей. Я, по приказу Совета, и по плану, разработанному магистром Ранцизисом, со своим Двести Сороковым Корпусом высадился на планете. Жизнь на ней просто кишит. Повсюду эти леса и зловонные болота. Население половину жизни проводит, сражаясь с джунглями. Мы не смогли выгрузить ни одной единицы бронетехники. Всё приходилось делать собственными руками. У дроидов были те же проблемы - но разведка просчиталась, недооценила силы противника: их было в десять раз больше. И всё же, мы побеждали, трудно и тяжело, но побеждали. К нам прибыло подкрепление - ещё два легиона клонов. Мы смогли развернуть артиллерию. И тут, уже к Сепаратистам прибыло подкрепление. Наши силы на поверхности и в космосе оказались между молотом и наковальней. Мы держались изо всех сил, и казалось, что нам удастся выстоять. Но... Внезапно Сепаратисты решили, что своими боевыми дроидами они могут пожертвовать - они же неживые. И судьба планеты их тоже не заботила...
  
   В голосе джедая проскочили панические нотки.
  
   - Они начали орбитальную бомбардировку. Мои войска, дроиды - от всех осталось только мокрое место. И - огонь, огонь повсюду... Флора на планете источает смолистый цеотин: местные жители заправляют им лампы, используют в качестве топлива... Очень горючее вещество. Всё - леса, джунгли, даже болота вспыхивали под турболазерными выстрелами.
  
   Джедай судорожно закашлялся.
  
   - Всех, кто смог отступить и перегруппироваться, мы вывезли с планеты. Но раненых... Раненых мы вывезти не смогли. Они сгорели заживо. Это ужасно... Ужасно!.. Я думаю, планета всё ещё горит. Когда мы улетали... нам прислали предупреждение. Это был... Граф Дуку. Он сказал, что это урок тем планетам, что предают Конфедерацию...
  
   Голограмма подёрнулась рябью.
  
   - Малый Парцелус потерян для Республики. Я лишился девяноста восьми процентов своих войск. Они все клоны, но... они были хорошими солдатами. Они нравились мне. Сожалею, что пробыл с ними так мало...
  
   - Ещё один Джабиим! - Аск Аак выступил вперёд, гневно размахивая руками, - А я ещё имел глупость считать мастера Ранцизиса военным гением!
  
   Гран шевелил своими глазными отростками, что свидетельствовало о его раздражении.
  
   - Я всегда говорил, что Республике нужна сильная армия! Теперь же мы видим, что допустили ошибку, превратив миротворцев в генералов!
  
   - Сенатор Аск Аак! - Мотма решительно шагнула к грану, - Вы переходите все границы!
  
   - Границы? А по моему, их переходят джедаи! Такая некомпетентность грозит поражением республике! Тем более, все мы знаем, что лидером сепаратистов является граф Дуку. Бывший джедай, один из вас! - гран обвинительно ткнул пальцем в членов Совета, - Я сомневаюсь не только в их способностях, но и желании сражаться с ним! Откуда нам знать, что они с ним не заодно!
  
   - Ваши обвинения беспочвенны и граничат с идиотизмом! - взвился Органа, - Джедаи - хранители Республики!..
  
   Некоторое время спустя она вместе с Бейлом покинула совещание.
  
   - Аак Аск никогда не любил джедаев, - раздражённая женщина уселась в сидение аэроспидера.
  
   - Ну ещё бы. Они ограничили экспансию гранов, вмешавшись в их дела на Маластаре, - Бейл улыбнулся, усаживаясь рядом с ним. - Хотя... странно, то, что, являясь сторонником Палпатина, который сейчас заигрывает с джедаями, Аак Аск действует вопреки его курсу.
  
   - Но... джедаи не поддерживают нас, что в подобной ситуации было бы логично.
  
   - Может, им просто не до этого? - пробормотал альдераанец.
  
   - Сомневаюсь... Нам нужно искать других союзников.
  
  ***
  
  
  
   Тогрута влетела в кают-компанию и плюхнулась в кресло напротив учителя. Тот смотрел на какую-то диаграмму. Весь его вид указывал на то, что он весь этот день провёл здесь, в сидячем положении.
  
   - Всё готовитесь к этим переговорам? - поинтересовалась девочка, протягивая руку к графину с соком. Сегодня она решила потренироваться на открытом воздухе, и даже сейчас, по прошествии пары часов, не смотря на принятый душ, не могла отделаться от ощущения жары.
  
   - Ну да, - буркнул джедай, - А ты я погляжу, отлыниваешь?
  
   - Мне можно! - девочка хихикнула, - Я вам жизнь спасла, так что вот. - Асока, вытянув руки над головой, хрустнула пальцами.
  
   - И почему мне попалась такая корыстная ученица? - человек поднял взгляд к потолку.
  
   - И вовсе я не корыстная, - ответила тогрута. - Я чего пришла: там парочка гаморреанцев стоит. С ними слуга Джаббы, говорит, что праздник вскоре начнётся.
  
   - О, отлично. - Викт улыбнулся в пространство, - Хоть отдохнём.
  
   Девочка улыбнулась.
  
   - И почему мне достался такой ленивый учитель?
  
   - Ха-ха, очень смешно, - буркнул человек и потянулся. - Пошли, что-ли?
  
  ***
  
  
  
   Дворец встретил нас... оживлением. Горели огни, сотни разумных заполняли переходы, или находились в центральном, тронном зале, где на своей плите возлежал Джабба. Звучала музыка - легкая и ненавязчивая.
  
   У входа в главный зал нас встретил бледнокожий твилек.
  
   - Следуйте за мной, господа.
  
   Биб Фортуна провёл нас по узенькой лестнице на... мансарду, что ли. Или балкон, выходящий на центральный зал. Как оказалось, ещё две таких ложи располагались слева и справа от нас.
  
   - Располагайтесь. Вы - почётные гости на этот вечер. Отдыхайте, развлекайтесь, - твилек улыбнулся, демонстрируя нам свои заострённые акульи зубы.
  
   - Мы благодарим Джаббу за оказанную нам честь, - я кивком отпустил Фортуну и плюхнулся на роскошный диван. Асока осторожно опустилась рядом.
  
   - Ух ты, сколько здесь разных рас, - девочка вертела головой: с балкона открывался хороший вид, - Ой, учитель, а это кто?
  
   - Крокозябра, - задумчиво ответил я, смотря на... "Что это вообще за... такое?!"
  
   - Кроко... что? - тогрута удивлённо посмотрела на меня.
  
   - Не знаю я, что это за чудик. Но явно разумный - прислушайся к Силе.
  
   - Ну да, - спустя минуту девочка согласно кивнула. - Почему вы не знаете, кто это?
  
   - Галактика большая, - туманно ответил я, но ученица удовлетворилась таким ответом.
  
   Тут в нашу ложе вошло несколько слуг. Пока один из них приспускал шторы, другие внесли кушанья. Перед нами поставили несколько блюд и прозрачных кувшинов, наполненных напитками. А в центре стола водрузили поднос с слабопрожаренными моллюсками, которые ещё шевелились.
  
   Внизу музыканты выбили ритм - и по дворцу полетела музыка. Я не был меломаном, но это было похоже на смесь джаза и рок-н-ролла. Живая музыка... давненько я её не слышал. А на свободное пространство в центре зала выбежали несколько танцовщиц, закружившись в танце.
  
   - Учитель, это вообще съедобно? - прошептала тогрута.
  
   - Ну ты даёшь! А ещё хищница, - поддел я тогруту, и протянул руку к подносу. Взяв пытающегося уползти моллюска, я рассмотрел его. "Прикольная хрень, и вроде как съедобная. Да, точно". Это я знал, но память отказывала мне в описании вкусовых ощущений данного "продукта".
  
   Отломив голову, я высосал содержимое, приготовившись к неприятным ощущениям, но...
  
   "Твою мать... Это же... Это "Ролтон" со вкусом курицы! Твою мать... И на вкус, и по консистенции..." Я едва слюной не захлебнулся. "Сюда бы ещё колбасы чуток, да чаю чёрного кружку... с сахаром!"
  
   Звучала музыка, и на меня нахлынули воспоминания моей жизни до того момента, как я оказался здесь. И те воспоминания, которые образовались после. Они были ярче всего, а потому - болезненнее, ибо приятного за эти семь с небольшим месяцев было слишком мало.
  
   Хатт... Только в такие моменты - когда позволяешь себе расслабится, и чуть отпустить поводья - понимаешь, как же на самом деле ты устал. Без шуток: я здесь уже семь с небольшим месяцев, а за это время столько всего произошло... И по большей части - неприятного. Небесная Река оказалась отнюдь не сказкой, а жестокой реальностью. Меня пытались убить, покалечить, я лишился руки, и на лице моём остались шрамы, которые вряд ли удастся убрать. Раны, нанесённые Тёмной стороной, трудноизлечимы, - так кажется, говорила Баррис Оффи, и я не вижу смысла ей не верить в этом вопросе.
  
   Асока, чувствуя моё настроение, тихонько положила свою ладошку мне на плечо, намекая, что она здесь.
  
   "Твою мать. Не думал я, что будет настолько трудно... Было бы неплохо хоть ненадолго отстраниться от всего этого, и просто отдохнуть... От войны, от учёбы, от всех этих мелочных обязанностей... Н-да... Мечты и есть мечты, потому как они трудно осуществимы, а когда достигаешь их - есть риск потерять смысл жизни".
  
   Усмехнувшись, я налил себе полною кружку... чего-то там алкогольного и осушил, закусывая подвернувшимся под руку фруктом.
  
   "И ничего с этой ситуацией не поделаешь. Придётся идти наперекор всему, преодолевать препятствия, и может, когда-нибудь, я смогу... Не знаю конкретно, что я смогу, но знаю точно - это будет по-моему, и никак иначе".
  
   Из своих размышлений я был выдернут голосом Асоки.
  
   - Учитель, - девочка указала мне на входящего в ложу слугу. Вслед за которым вошла... сногсшибательная твиʼлечка с жёлтым оттенком кожи.
  
   - Господин Джабба посылает вам свою лучшую танцовщицу, дабы она усладила ваш взор своим танцем.
  
   В этот момент музыканты сменили мелодию, и какая-то певица - или даже парочка - затянули весёлую песенку. И твиʼлечка закружилась в танце, не слишком сложном, но таком грациозном и красивом, что захватывало дух. На некоторое время мы погрузились в созерцание: даже Асока заинтересовалась, с восхищением смотря на пируэты танцовщицы.
  
   Через некоторое время девочка поинтересовалась:
  
   - Учитель, эта девушка, она... рабыня? - намекая на характерный ошейник твиʼлечки.
  
   - Скорее всего.
  
   - Но... Мы же должны что-то сделать? Наш долг...
  
   - Какой долг? - я порядком изумился.
  
   - Ну... Перед Республикой! Джедаи не одобряют рабство!
  
   - Джедаи - может быть. А вот Республика - одобряет.
  
   - Как так?!
  
   "Вот блин... придётся лекцию читать".
  
   - Чтоб ты знала, Республика, несмотря на все свои заявления о неприятии рабства, охотно принимает в свои ряды общества, которые уже успели прославиться своей работорговлей едва ли не на всю Галактику. Примером... Да возьми хотя бы тот же Рилот. На нём рабство фактически узаконено и является государственной статьёй дохода. А ведь Рилот входит в состав Республики больше десяти тысяч лет. Республику вполне устраивает такое положение дел.
  
   - Но... - Асока была порядком озадачена, и поспешил немного её успокоить.
  
   - Да, джедаи борются с откровенной жестокостью по отношению к рабам - взять ту же операцию против зайгеррианских работорговцев, которые отличаются неприкрытой жестокостью. Но, это лишь частный случай. К рабству на территории Хаттов у Республики претензий нет.
  
   - Это почему?
  
   - Для хаттов раб - это не вещь, а... деньги. Большие деньги. А иногда - очень большие. Вот такая вот танцовщица, - я указал на твиʼлечку, - Может стоить несколько десятков тысяч кредитов, а на торгах, если попадётся особо выдающийся экземпляр - конкуренты могут взвинтить цену до нескольких сотен тысяч кредитов. Но даже самый дешёвый раб стоит денег. А деньги не принято бросать на ветер, и тем более, зариться на чужие деньги. В Пространстве Хаттов никто в здравом уме не станет бить чужого раба - ибо это сулит большими неприятностями как со стороны хозяина раба, так и со стороны хаттов. Таких личностей здесь... не любят.
  
   Сделав небольшую паузу, я продолжил:
  
   - Впрочем, многие сознательно идут в рабство, иногда - целыми расами, - я сосредоточился, призывая на помощь свою память, - К примеру, клатунианцы. Согласно древнему договору эта раса навечно стала рабами хаттов. В течение более двадцати пяти тысяч лет клатунианцы оставались рабами хаттов, были их слугами и даже солдатами, не считая свое положение унизительным. Водраны точно так же, и на тех же юридических основаниях, как и клатунианцы, в течение многих тысячелетий были вечными рабами хаттов, и не переживают по этому поводу. Были и другие расы и народы. Да что там: флот хаттов по большей части укомплектован рабами - и они будут яростно биться за своих господ.
  
   Девочка выглядела несколько ошарашенной. Ну да, её представления о Республике как о идеальном государстве сейчас серьёзно пошатнулись.
  
   - Но почему?..
  
   - Почему они идут на такие шаги, хочешь сказать? Причины могут быть разными. Те же клатунианцы искали защиты у хаттов, и те предоставили её. За соответствующую плату. В итоге, эта раса сейчас не вымерла, а вполне себе процветает. Или возьмём твиʼлеков. Они отличаются завидным здоровьем и плодовитостью; все рождённые дети выживают. Со временем они столкнулись с проблемой перенаселения и нехваткой продуктов питания. На Рилоте мало что растёт, а покупать - на это нужны деньги. Твиʼлеки нашли выход: они стали продавать своих женщин, которые в Галактике пользовались бешеной популярностью. Некоторые же разумные и вовсе годятся только на то, чтобы быть рабами.
  
   Девочка никак не прокомментировала моё высказывание, и я посчитал, что разговор на этом исчерпан.
  
   Меж тем праздник внизу набирал обороты, и вскоре Асока стала чувствовать себя здесь - даже для неё это было... слишком. "Хи-хи, её бы на нашу дискотеку".
  
   - Учитель, я пожалуй, пойду.
  
   - Без проблем, - я кивнул и потянулся за очередным фруктом.
  
  ***
  
  
  
   После ухода Асоки праздник ещё больше разгорелся. По местному времени наступил полный вечер - оба солнца Татуина ушли за горизонт, и наступало время оживления всего.
  
   Алкоголь лился рекой, танцы рабынь становились всё более откровенными. Я же... несколько расслабился.
  
   Глянув на улыбающуюся твиʼлечку, которая медленно и грациозно двигалась в такт музыке, я мысленно сплюнул. "А собственно, какого?.." И правда - стоило мне только поманить её пальцем, как она в мгновение ока оказалась у меня на коленях.
  
   - Господину понравился мой танец? - она прошептала эти слова, наклонившись к моему уху.
  
   - Несомненно, - я осторожно взял её за подбородок и поцеловал. Она охотно откликнулась, и через минуту я понял, что надо что-то решать. И... начал искать застёжки на её довольно скромном одеянии, заодно оценивая её габариты. Твиʼлечка лишь хихикала в ответ на мои действия. Оценка - как тактильная, так и последовавшая за ней визуальная - показала высший уровень качества...
  
  ***
  
  
  
   Вернувшись на корабль, Асока смогла быстро успокоится. Однако, некоторая тревога так и не покинула девочку. Пройдя в свою каюту, она было начала готовиться к вечерней медитации, но как только она погрузилась в неё, девочку постигло озарение. Тогрута наконец нашла причину беспокойства - она не чувствовала учителя. Тот, вероятно, закрылся от неё.
  
   "А меня ещё ругал за это! Так нечестно!"
  
   Потянувшись к учителю - и используя связь между ними - она смогла ощутить его эмоции. Довольно... странные. Асока напряглась - и смогла увидеть учителя. В прямом смысле слова увидеть: картинка, пусть и нечёткая, сформировалась у неё прямо в голове. И не успела она порадоваться новой способности, как ощутила, что кровь прихлынула к её лицу. Учитель и та твиʼлечка-танцовщица... Они... Они...
  
   Лишь запредельным усилием она смогла разорвать связь, однако навязчивая картинка так и стояла перед глазами. Впрочем, Асока хоть и "отключила" картинку, но от долетавших до неё ощущений и эмоций отделаться не смогла.
  
   Асока вскочила с места и заходила по комнате. "Он... Он... Он мой учитель!". И тут же смутилась. "Ну да, он учитель. Но не больше. Он хорошо относится ко мне, и говорил, что я ему как дочь... Но, но всё равно мой! Нечестно!"
  
   Тут в голове девочки возникли слова учителя, сказанные им когда-то. "Решать тебе. Я не могу навязывать тебе свою волю".
  
   Асока села на койку и обхватила колени руками.
  
   "Ну... да. Я не могу заставить его... Это было бы... Глупо. Да и всё равно, завтра он о ней и не вспомнит, а я всё равно останусь его ученицей. Если ему нужно, то... Я не буду мешать".
  
   Тогрута поразилась своим мыслям - и тут же гневно тряхнула головой.
  
   "Ему можно, а мне нет?! Вот уж... Враки!"
  
   Асока решительно сняла с пояса мечи и положила их на свою кровать. А затем покинула каюту. Ей не было нужды искать дорогу - её вела Сила. Сила же помогла ей, когда нужная дверь оказалась закрыта.
  
   Застыв в проёме, Асока огляделась. Прямо напротив неё на кровати лежала Грэйс ОʼКоннор. Падающий из коридора свет осветил её, и она приподнялась на одной руке, кулаком второй протирая глаза. Покрывало соскользнуло с её плеча, обнажая белоснежное бельё, надетое на девушке, выделяющееся на фоне её розовой кожи.
  
   - Ф-ф-ф... Асока? - Грйэс ещё толком не проснулась, а потому говорила довольно забавно, - Что случилось?..
  
   Асока молча закрыла дверь, а затем ускорилась, оказавшись рядом с койкой. Зелтронка от неожиданности попыталась отстранится, однако тогрута не дала ей этого сделать, придержав её голову за подбородок, а затем - впившись своими губами в губы Грэйс. Та машинально отвечала, слишком шокированная, чтобы что-то возразить. Асока, подталкиваемая как своими смутными желаниями, теми эмоциями, что долетали до неё от учителя, и ободрённая бездействием второго лейтенанта, усилила напор, одновременно начав совершать руками манипуляции над телом зелтронки.
  
   Сжав её грудь, тогрута добилась от неё того самого "запаха". Сейчас-то она знала, что это особые феромоны, но... Для неё это был именно запах. Такой сладкий, такой манящий... Сместившись, девочка начала целовать шею Грэйс. Та запрокинула голову, тяжело дыша и едва слышно постанывая. А Асока, окончательно осмелев, начала опускать руку с груди зелтронки сначала на живот, а затем - ещё ниже... Девушка обхватила её голову своими руками, прижимая к себе...
  
   Волна тепла и... удовольствия накрыла тогруту, и она с головой окунулась в неё.
  
  ***
  
  
  
   Асока очнулась уже утром: на это указывало время на настенных часах. Они лежали на кровати, обхватив друг друга руками и ногами. Грэйс тихонько сопела ей в шею. Глянув на неё, Асока поймала себя на не совсем характерной для неё мысли.
  
   "Моё. Не отдам".
  
   Хотя девочка понимала, что вчера явно... переборщила со своей решимостью. И тут датапад, лежащий на тумбочке в изголовье кровати, мерзко пискнул, разбудив зелтронку. ОʼКоннор разлепила глаза, подняла рассеянный взгляд и... улыбнулась.
  
   - Доброе утро.
  
   - Доброе, - ответила Асока. - Будильник?
  
   - Мне через три часа на вахту. Скучно торчать на корабле просто так, вот я и вызвалась подежурить, - пояснила зелтронка, потягиваясь. Затем она ладонью провела по щеке девочки.
  
   - Ай-яй-я-ай, коммандер Тано... Что же скажет ваш учитель на ваше поведение? - Грэйс не смогла удержать серьёзный тон, и хихикнула.
  
   Асока в тон ей ответила.
  
   - Учитель ничего не скажет. Он и сам был занят... одной красивой танцовщицей-твиʼлечкой.
  
   ОʼКоннор расхохоталась.
  
   - Каков предатель, а? Бросил бедных девушек...
  
   Выскользнув из кровати, она медленно направилась к небольшой двери, ведущей в душ. Асока лениво наблюдала за её походкой. Замерев на пороге, она обернулась.
  
   - Ты идёшь? - зелтронка облизнулась.
  
   Асока кивнула, поднимаясь с койки.
  
  ***
  
  
  
   Проснувшись, я поморщился. Вернулся я глубоко заполночь, а сейчас было уже позднее утро. Голова всё ещё болела после вчерашнего праздника. Ну ещё бы, "оторвался" я вчера по полной. "Блин, после такого выходного отпуск нужен, а мне на переговоры идти. Хм... Интересно, а эту тви'лечку можно рассматривать как взятку?" Приняв обезболивающее из аптечки, и перекусив, я ещё раз пробежался по тем данным, что мне прислали джедаи. В принципе, там не было ничего такого, чего я уже не знал. А вот в документе, присланном из канцелярии Канцлера (хи-хи), был представлен черновой вариант договора с хаттами. Точнее, набор основных тезисов, на которых этот договор может основываться. Ну там, на что Республика может согласится, и на что категорически соглашаться нельзя.
  
   А через несколько часов, когда наступило послеполуденное время, я уже был во дворце Джаббы. Меня провели в небольшое полутёмное помещение. Хатт указал мне на место напротив себя. Я устроился в кресле, подавив желание закинуть ноги на разделявший нас столик - уж больно он к этому располагал. Никаких кушаний и напитков не было, однако вместо них слуги внесли... кальян. Джабба принял мундштук и затянулся. Второй мундштук был презентован мне. "Индеец хренов". Пришлось раскурить "трубку мира". Надеюсь, тут хотя бы наркоты нет... да, точно нет. Я бы сразу почувствовал. Просто кальян".
  
   После этого ритуального действа, мы начали переговоры. Переводчик нам не требовался, так что мы говорили на хаттском - языке несколько грубоватом, но достаточно ёмком, чтобы парой слов высказать целое предложение. Особенно приветствуют хаттский любители крепкого словца, ибо по моему мнению, он лишь немного уступает русскому в этом вопросе. В-общем, мы остались беседовать наедине. И беседа наша была очень... интересной и содержательной.
  
   - Джабба Десилиджик Тиуре. Для меня большая честь говорить с вами.
  
   - Я давно не встречал джедаев, и не говорил с вами. Ты первый, кто посетил мой дворец официально. Впрочем, неофициально - тоже. Мы - Республика и Хатты - в прошлом имели множество разногласий, и говорили на языке неприязни. Но сейчас, надеюсь, мы переберемся с этого птичьего языка на язык нормальный. И будем говорить о реальном положении дел, джедай.
  
   - Республика всегда отличалась двоякими взглядами, - я кивнул, - И дело тут не в личной неприязни или "ксенофобии".
  
   Джабба глубоко затянулся.
  
   - Ты прав. Вопрос не столько в ксенофобии, сколько в зонах влияния, - хатт мундштуком очертил в воздухе некую фигуру. - Именно из-за этого и начиналось большинство конфликтов, другие же причины были вторичны. Не считать же за причину религиозные предпочтения людей?
  
   - Людей? - переспросил я. - Не Республики? Помнится, войну с вами начала как раз Республика. Или я ошибаюсь?
  
   - Именно. Мы, хатты, живём достаточно долго для того, чтобы видеть. Я слишком молод, чтобы помнить то время, что вы зовёте "до Руусана" - но его помнила моя мать. И судя по её словам, ситуация с тех пор мало изменилась. Люди всегда выделялись из общей массы. Вас попросту больше, чем других. И поэтому-то вас никто не любит. Впрочем, для Республики это норма. Ботаны не любят твилекков, суллустиане - маластарцев, каамаси и мон каламари не любят никого кроме себя, дуросы - космические скитальцы - тихо и молчаливо презирают всех остальных, неймодианцы ненавидят весь отличный от них примитивный мир, а несчастных ущербных клонированных придурков с одной из высокотехнологичных планет не любит вообще никто.
  
   - Ты имеешь в виду клонов? - я начал было закипать, однако хатт пояснил:
  
   - Нет. Разве ты не знаешь, что большинство каминоанцев - потомки клонов? Или же клоны в первом поколении. Что они ведут тщательную селекцию своей расы, основываясь только лишь на цвете глаз? - вертикальные зрачки хатта внимательно смотрели на меня.
  
   - Первый раз слышу, - честно признался я.
  
   - Однако, это именно так. Их раса была на грани уничтожения: природные катаклизмы разорили их планету, и все материки Камино скрылись под многокилометровой толщей воды; население сократилось до нескольких сотен тысяч особей, и поэтому обратилась к клонированию. Они успешно развили эту технологию, что позволило им выжить, а впоследствии - начать зарабатывать на ней. Да...
  
   Джабба ненадолго умолк, переводя дыхание.
  
   - Вы, люди, довольно предприимчивая раса, и плодовитая. За десятки тысяч лет вы расселились на стольких мирах, что другим попросту не хватает места. Все важные участки гиперпространственных путей контролируют именно люди, большая часть производственных мощностей Галактики сосредоточена в руках людей: Куат, Кореллия, Ренделия... Список можно продолжать бесконечно.
  
   - И все остальные расы молча смотрели на это? - я с интересом уставился на него. Джабба не говорил ничего такого, что бы я не знал... ну, почти ничего, но вот в таком контексте все эти факты я как-то не рассматривал.
  
   - Это становится очевидно тем, кто смотрит, Викт. Анвис Эддикус, Сайнет Меззилин, Эйксес Валорум, Вайла Песивас, Торис Дарус, Фрикс Песивас, Калпана Эддикус, Финис Валорум, а теперь и Шив Палпатин. Это всё ваши Канцлеры, джедай, сменившиеся за то время, что я живу на этом свете. И это только те, что я помню. Вы уже не помните их, для вас они - история. Но главное то, что среди них нет ни одного не-человека. Был один родианец, лет пятьсот назад, но на этом - всё.
  
   "Что-то многовато одинаковых фамилий. А ведь первым Канцлером после Руусана тоже был... Валорум! Не многовато ли совпадений?".
  
   - Хм. Я не ошибусь, сказав, что они родственники? Ну, все эти Валорумы?
  
   - Ты прав, джедай. Представители этой почтенной семьи занимают пост Канцлера на протяжении многих поколений, чередуясь с другими семьями. Вполне возможно, десять лет назад вашего Палпатина и избрали большинством голосов потому, что хотели избавиться от наследственных демократов.
  
   - Но... если людей не любят, то почему выбирают их на пост Канцлера?
  
   - Всё довольно просто. Людей не любят, но вас хотя бы изучили за эту бездну лет. К вам привыкли. Если на этом посту человек - то все условно равны.
  
   Джабба расхохотался. Во всяком случае, этот звук должен изображать смех у хаттов. Я дипломатично улыбнулся в ответ, глубже затягиваясь. Клубы дыма, выдыхаемые нами, уже скопились под потолком. Вся эта атмосфера уединённости способствовала нашей беседе. И хотя мы далеко ушли от темы переговоров, прерывать Джаббу я не спешил. Во-первых, это невежливо; во-вторых, он рассказывает очень важные и интересные вещи, а мне спешить некуда. Довольно интересно посмотреть на всё со стороны.
  
   - Но вот выбрать кого-то из другого вида? И в ущерб своему? Нет, Викт, никто на это не пойдёт. Тем более что люди навыдумывали себе "демократию", и теперь вынуждены ей следовать. А это означает, что пока люди у власти, остальные виды обладают относительной самостоятельностью и свободой. Как только один из видов усиливался экономически, людям его тут же помогали топить все прочие отстающие от него виды. Вспомни тот же Маластар - когда граны окончательно перешли все границы дозволенного, Сенат большинством голосов высказался против таких действий, и спустил вас, джедаев, с поводка. Так вы и живёте. Кто кого перехитрит. Кто кого опротестует.
  
   "Ну да, прямо картинка сената из первого эпизода перед глазами стоит. Да и второй эпизод не лучше. А уж третий, с его "аплодисментами"... Прав Джабба, ой прав..."
  
   - А сейчас? - я подался вперёд.
  
   - Посмотри, что творится в Галактике, джедай. Что это, как не война на почве ксенофобии? Сепаратистов поддерживает в первую очередь окраинные миры - планеты Среднего и Внешнего Колец. Республику - миры Ядра и Колоний. Посмотри на ваших лидеров, тех, кто сейчас в зените: Палпатин, Органа, Амидала... И посмотри на руководство Конфедерации: неймодианец Нут Ганрей, скакоанин Ват Тамбор, джеонозийский эрцгерцог Поггль Меньший, госсамка Шу Май, муун Сэн Хилл, куривар Пассел Ардженте, куаррен Тиккес, аквалиш По Нудо... Мне продолжать, джедай? - Джабба покровительственно глянул на меня.
  
   Я молча затянулся и, откинув голову назад, выпустил дым прямо в потолок. До меня, что называется, дошло. Как до жирафа. Тупого длинношеего жирафа-мутанта...
  
  ***
  
  
  
   Галактика всё равно когда-нибудь полыхнула. И так, что всем стало бы весело. Очень весело. И нынешняя Республика вряд-ли бы справилась с таким пожаром. Не с нынешним Сенатом, ни с нынешним Орденом. Про погрязший в своих дрязгах Сенат и говорить нечего, а джедаи... А что джедаи? Нас слишком мало для такой войны. Для большой войны. Нам попросту не удержать ситуацию под контролем: галактика развалилась бы на части.
  
   И тут на горизонте появился Палпатин, который спускает пар через контролируемый им конфликт. Он вычислил, сгруппировал, организовал, расставил, как шахматные фигуры, подчинил найденному им же самим лидеру, позаботился о создании возможности противодействия со своей стороны - и разыграл войну, как шахматную партию.
  
   Точнее, разыгрывает. Размышляя о действительности и моих воспоминаниях, очень легко потерять берега. Бесспорно, не всё пошло так, как было в каноне, частично благодаря мне - тот же Джабиим - но Палпатин умело сгладил все неровности. Почти все.
  
   Все сражения ведутся либо в космическом пространстве, либо на малозаселённых планетах армией клонов и армией дроидов. Палпатин предусмотрел даже это - потери среди гражданского населения. Малонаселённому Внешнему Кольцу, в котором обосновалась КНС, не нужно набирать органиков в свою армию - вместо них Сепаратисты клепают дроидов. Затраты на сборку одного такого дроида были гораздо меньше, чем на обеспечение и выучку одного хорошего солдата. А психологический фактор и вовсе не сравним.
  
   За Республику воюют клоны, которые, по сути, никому не нужны, о них никто не будет плакать. Ну да, ведь граждане не гибнут пачками на этой войне, а кто будет считать тех же жителей Джабиима, погибших во время войны? Капля в море... основная же масса жителей останется цела и невредима.
  
   Палпатин хочет править населённой Галактикой, а не разорённой войной и понёсшей огромные потери в живых существах.
  
   Что же насчёт людей... О, рассматривая слова Джаббы, как некий опорный пункт, становится ясна ставка Палпатина на людей. Их просто-напросто больше. Он умеет манипулировать разумными, и люди - не исключение.
  
   Он дал людям... надежду, шанс нового будущего - и люди за него ухватились. Они азартно пополняют государственный аппарат, они идут в армию - в тех же вспомогательных войсках не встретишь каамаси или гранов - большинство в них - люди; все кого я знаю или встречал: Ринаун, Тербонн, Трахта, мои офицеры - Мирро, Сумераги, Лихтендаль, ОʼКоннор... Да, у некоторых другой цвет кожи или волос, но всё это люди или близкие к ним расы. Такого подъёма не было вот уже полторы тысячи лет. Палпатин поставил амбиции человеческой расы себе на службу. Остаётся лишь... посочувствовать ему, ибо это поистине титанический труд... Труд, который был... нет, не напрасным, но всё-же... Да, точно, "Сизифов труд" - наиболее подходящее определение. Да, Палпатин стал Императором, обладающим неограниченной властью, уничтожил джедаев, построил огромную армию и флот, и...
  
   И тут начинаешь изумляться, как Палпатин смог всё это потерять... Поневоле начнёшь соглашаться с Квай-Гоном и его Живой Силой, которая предпочитает равновесие. Сначала она подыгрывала Ситхам - тут становится ясна "слепота" Йоды; а потом, когда качели унеслись на противоположный край - она начала подыгрывать уже джедаям. Вот только такие качели негативно отражаются на всей Галактике, ведь колебания затихают лишь спустя продолжительное время.
  
  ***
  
  
  
   Наверное, я молчал минут десять, не меньше, и когда снова посмотрел на Джаббу, тот спросил:
  
   - Скажи мне, Викт? Выиграет ли Республика эту войну?
  
   - Этого я тебе сказать не могу. Но я уверен, что Сепаратисты проиграют. Это лишь вопрос времени.
  
   - Но не означает ли поражение Конфедерации Независимых Систем победу Республики? Вашу победу?
  
   - Ни в коей мере.
  
   - Даже так? - Джабба несколько удивлённо посмотрел на меня..., но лишь несколько секунд, а затем понимающе кивнул.
  
   - Именно так.
  
   Собравшись с мыслями, я спросил.
  
   - Что же... Перейдём к делу. Насколько мне известно, твой клан входит в ваш Великий Совет. Но можешь ли ты говорить от его лица? Другие кланы могут не согласиться с твоим решением.
  
   - Они согласятся. Другие разумные бросают слова и обещания на ветер, не задумываясь о последствиях, но только не мы. Для хаттов Слово - не пустой звук. Когда вы доставите Зиро, он предстанет перед Советом, и будет осужден и наказан за свои злодеяния. Мы основываемся на голосе разума, джедай. Я дал Слово, что мы заключим договор, и мы его заключим. Впрочем, несколько планет, таких как Тойдария или Родия, на которых мы можем влиять лишь ограниченно, будут вне этого договора.
  
   - Я понимаю это. А также то, что следует крайне тщательно составить условия этого договора, дабы в дальнейшем не возникло недопонимания, - я перешёл к главному.
  
   - Что Республика может нам предложить? - лениво поинтересовался Джабба.
  
   - Думаю, вот что: корабли Республики получают право прохода по территориям Хаттов, и могут беспрепятственно использовать гипермаршруты, пролегающие в пределах ваших территорий. Однако, планетарные операции возможны только лишь с разрешения Совета Хаттов. Также, Пространство Хаттов сохраняет нейтралитет в войне, и ежели КНС нападёт на вас, Республика обязуется предоставить вам защиту. В то же время, Пространство Хаттов остаётся закрыто для кораблей Сепаратистов. Дабы пресечь попытки оных проникнуть на вашу территорию, мы установим патрулирование на границе Пространства.
  
   - Это может сильно ударить по торговле. Республика станет задерживать наши корабли - ведь они будут на границах, но не в нашем Пространстве? Я не могу согласиться на такое предложение.
  
   - Я понимаю твоё беспокойство, Джабба. Но у меня есть предложение, которое удовлетворит вас.
  
   - Излагай.
  
   - Кланы хаттов дают кораблям специальные пропуска, с регистрационным номером, как положено. Если у корабля будет такой пропуск, Республика обязывается его пропустить без какого-либо досмотра. Пропуск будет действовать на вашей территории, и, скажем, в сотне световых лет от неё. Естественно, что такой пропуск будет даваться не бесплатно: капитаны кораблей будут платить вам за них. Нарушителей и тех, кто будет подделывать пропуска, можно жестко наказать. А ведь ваши конкуренты в других местах Галактики будут лишены подобной привилегии, и Республика продолжит преследование преступников.
  
   Джабба надолго задумался. Я не торопил его, прекрасно понимая, что мы тут не в бирюльки играем. По сути, в этой небольшой комнате, на окраинной, захолустной планете, творится большая политика. Я бы даже сказал - история.
  
   Наконец, хатт благодушно хекнул.
  
   - Мне по душе твоё предложение. Оно сулит неплохую прибыль, ведь война не закончится через месяц или два... В чём твой интерес? Для Республики в этом нет выгоды: закрывать глаза на "пиратов" и "контрабандистов"?
  
   - Выгода есть лично для меня. Пять процентов на указанный мной счёт.
  
   Джабба удивлённо взмахнул мундштуком, зажатым в руке.
  
   - Не перестаю изумляться, как в людях уживаются качества различных рас. Вы можете быть предприимчивее тойдарианцев, и злобнее гаморреанцев. Иногда вы можете превосходить даже хаттов в их страсти к деньгам. Два.
  
   - Может быть потому, что мы живём меньше, а успеть нам нужно больше? Четыре.
  
   - Я думал, джедаи отказываются от материальных благ.
  
   - Не суди о всех джедаях по одному представителю. Ведь ты тоже необычный хатт, - я картинно попытался пустить колечко дыма, и у меня почти получилось, - Ни для кого не секрет, что прочие хатты не одобряют твоё увлечение танцовщицами, и то, что ты тратишь на них большие деньги. Впрочем... может быть, они не понимают толк в красоте?
  
   - И куда же ты потратишь эти деньги?
  
   - Не мне тебе говорить, что война - слишком затратное дело. А Республика не спешит открывать кошелёк. Поэтому, приходится крутится как можешь.
  
   Джабба усмехнулся.
  
   - Хм... два с половиной процента, джедай. Это моё последнее слово. Ибо война продлится достаточно долго, и суммы прибыли будут значительными.
  
  
   - Идёт. Но я не сомневаюсь, что ты можешь возместить убытки, за счёт других кланов хаттов, потребовав с них тот же процент, - я взял небольшую паузу, - Далее... Есть ещё одно предложение. Республика обязуется закупать у хаттов некоторое количество продовольствия каждый месяц, для передачи её в качестве гуманитарной помощи планетам, пострадавшим от войны. Однако, в свете того, что закупки будут осуществляться независимо от текущей ситуации, а также того, что Республика готова на осуществление предоплаты, ответным шагом с вашей стороны - в качестве жеста доброй воли - могла бы стать продажа этого самого продовольствия по довоенным ценам, которые, как вы знаете, сейчас существенно взлетели вверх.
  
   - Ваш Сенат готов тратить на благотворительность такие большие деньги, но не хочет оплачивать войну? Воистину, странные дела творятся в вашей Республике.
  
   Я смог только развести руками.
  
   - Таков наш Сенат.
  
   - Такой Сенат выгоден для нас. Мы готовы предоставить Республике... по семьсот пятьдесят тысяч тонн продовольствия ежемесячно. И не только по довоенным ценам, но - со скидкой. В качестве "жеста доброй воли" мы скинем... два с половиной процента.
  
   Я расхохотался, оценив шутку Джаббы...
  
  ***
  
  
  
   Дом Пятьсот по Республиканской улице - здание, стоящее выше всей суматохи города. Для одних оно олицетворяло власть и престиж. для других - место, где можно скрыться от сенатских интриг. К последним относилась и сенатор от Набу Падме Амидала, в прошлом - Наберрие, а ныне - тайно - Скайуокер.
  
   И всё же, не всегда удавалось ускользнуть от политики в этот уголок тишины и покоя: политика сама приходила сюда...
  
   Падме рассеянно слушала болтовню Мон Мотмы, однако её мысли сейчас занимала не она, а Энакин. Тот, как всегда, прислал сообщение в тот момент, когда она уже не находила себе места от беспокойства, новости с Кристофсиса были не самые радующие. И всё же, с ним было всё в порядке. Пара коротких строчек - почти ничего о себе - с припиской, что вскоре он прибудет обратно на Корусант...
  
   В её покои на самом верхнем этаже здания вошёл Бейл Органа.
  
   - Привет, Бейл, - Мон Мотма легкомысленно махнула тому рукой.
  
   Си-Три-Пи-О подал гостю поднос с кафом.
  
   - Падме, Мон. Я прибыл не один, - альдераанец указал на своего спутника, которого сидящие женщины сразу не заметили. Незнакомец откинул капюшон.
  
   - Финис Валорум, - констатировала Падме. - Мы с вами не виделись... давно.
  
   Человек заметно постарел, и даже взгляд его изменился.
  
   - Имеете в виду время моего позора и низвержения? Да... Чем больше высота, тем больнее падать.
  
   - Финис, - Органа ободряюще приобнял Валорума за плечо. - Я думаю, ты не несёшь ответственности за случившееся...
  
   - Ты один из немногих, Бейл. Впрочем, сам я никого не виню, - бывший Канцлер Республики подошёл к окну, смотря на ночной Корусант.
  
   - Меня подставили, очень изящно, смею заметить... Я провёл два года в уединении, просто пытаясь осмыслить и пережить это. С тех пор я только тем и занимался, что пытался осмыслить произошедшее. Размышлял, писал автобиографию. - Валорум тяжело вздохнул, - Я не питал никаких иллюзий насчёт возобновления карьеры. Но я очень внимательно наблюдал за столичными политиками...
  
   Валорум резко повернулся к Амидале, Мотме и Органе.
  
   -... И я не могу поверить собственным глазам! Вы что, все с ума посходили?!
  
   - Прошу прощения? - переспросила Падме, обмениваясь удивлённым взглядом с Мон.
  
   - Палпатин! Сенат вверяет в его руки все эти экстренные и чрезвычайные полномочия, а он требует всё большего и большего! И Сенат продолжает ему потакать!
  
   - Это временные полномочия... - начала было Мон Мотма, но Финис гневно взмахнул рукой.
  
   - Сенат выбросил на помойку свои фундаментальные права - права, на которых была построена Республика! Вы полагаете, что тиран, которого вы возвышаете собственными руками, откажется от всех благ, когда закончится кризис? Ха! - Валорум рассмеялся, - Палпатин не отдаст ничего! Тот, кто жаждет власти так же сильно, как Палпатин, никогда не станет ей делиться!
  
   Амидала возмутилась.
  
   - Это просто невозможно! У Сената по прежнему есть право вето, да и джедаи просто так не откажутся от своих прав!
  
   - И как долго, по вашему, это продлится? Любой, кто выступает против Палпатина, или встаёт у него на пути, в скором времени исчезает. Я знаю это. Палпатин подставил меня, и я вынужден был выйти в отставку. А он тут же занял моё место.
  
   - В таком случае, мы должны действовать, - решительно проговорила Мон Мотма.
  
   Падме повернулась к ней.
  
   - Что ты имеешь в виду?
  
   Мон Мотма, сенатор от сектора Чандрилла, встала и подошла к стоящему Валоруму.
  
   - Финис Валорум. Готовы ли вы снова, осознавая опасность, встать у Палпатина на пути?
  
  ***
  
  
  
   Граф Дуку покинул кабину своего личного звездолёта, и вышел наружу, в ангар, скрытый в одном из зданий в промышленной зоне Корусанта. И тут же преклонил колено перед фигурой в чёрном плаще.
  
   - Сила с нами, Владыка Сидиус.
  
   - Владыка Тиранус. Я ждал вас.
  
   Двое ситхов пошли бок о бок, направляясь к переговорной комнате.
  
   - Джедаям удастся заключить договор с хаттами, - Сидиус первым нарушил молчание.
  
   - Какая неудача, Владыка. Войскам джедаев будет открыт путь к Внешнему Кольцу. Теперь нам будет тяжелее вести борьбу.
  
   - Меня интересует обстоятельства произошедшего. Почему на Татуине был Квинлан Вос, а не ты?
  
   Наследный граф Серенно поморщился. Потеря Воса отразилась на его самолюбии. Тем более, он не знал обстоятельств произошедшего, и не мог даже предположить, что пошло не так. Квинлан должен был склонить этого джедая на его сторону. Изучив все доступные ему материалы, Дуку пришёл к выводу, что подобный исход событий крайне вероятен. И Викт, и его ученица вряд ли бы устояли перед искушением Тёмной стороны. Однако, результат оказался шокирующим. Викт жив, а Вос - мёртв.
  
   Однако, Дуку подстраховался на этот счёт.
  
   - Возникла сложная ситуация на Малом Парцелусе. Потребовалось моё личное вмешательство, дабы исправить ситуацию в нашу пользу. Меня достигли некоторые слухи, я и подумать не мог, что этот сопляк Викт...
  
   Сидиус усмехнулся, и Дуку прервал свою речь.
  
   - О, Тиранус, он далеко не сопляк.
  
   - Вы заинтересовались этим джедаем?
  
   - Пока... нет. Я понаблюдаю за ним, и решу, что с ним делать.
  
   Дуку согласно кивнул, после чего переключился на новую тему.
  
   - Владыка. Меня достигли слухи, проверив которые, я узнал важную информацию. Мы можем потерять контроль над сенатом. У Канцлера Палпатина может появится соперник в борьбе за кресло...
  
   Сидиус взмахом руки прервал его.
  
   - Мне известно о Валоруме. Я приму соответствующие меры изнутри. Ты же обеспечишь их снаружи.
  
   - Владыка?
  
   Сидиус позволил себе усмехнуться.
  
   - Думаю, нападение на Корусант заставит сенаторов трястись от страха.
  
   - На Корусант?
  
   - Именно. Нападение будет более демонстративным, нежели стратегическим, однако необходимо создать видимость решительных действий.
  
   - Я думаю, трёх сотен кораблей будет достаточно... Я подготовлю их меньше чем за месяц. Но... Корусант хорошо охраняют, нам не провести корабли незамеченными через станции слежения.
  
   - Я позабочусь об этом. Одна из станций слежения - на Кидиет-Олго - будет выведена из строя моим человеком. Кроме того, этим нападением мы можем оттянуть силы джедаев в Центр. А вы тем временем, вновь отрежете Север и Юг друг от друга.
  
   - Владыка? Мы нападём на Хаттов?
  
   - Не думаю. Целью Армии Дроидов станет Родия и... Рилот.
  
   Дуку на секунду застыл в восхищении. План Сидиуса поражал своим размахом и продуманностью. Джедаи будут вынуждены метаться от одного края Галактики к другому, и потеряют инициативу.
  
   - Я сейчас же начну подготовку. Думаю, Уот Тамбор займётся Рилотом, а Ганрей - Родией, - граф скрестил руки на груди. - И всё же, это займёт некоторое время, которое Республика использует против нас.
  
   - Пусть джедаи радуются маленькой победе, друг мой. Но весь ход войны способствует нашей цели.
  
  ***
  
  
  
   Собравшиеся в кабинете Канцлера джедаи и сенаторы внимательным образом слушали голограмму рыцаря Викта.
  
   -... таким образом, удалось скорректировать спорные моменты и сгладить возникшие трудности. Дальнейшее взаимодействие по военным вопросам между Пространством Хаттов и Республикой будет проходить через командующего Тринадцатой Секторальной Армией моффа Андрэ Байлюра и мастера-джедая Идиана Кеепсала с нашей стороны и представителем Высшего Совета Хаттов, который будет избран для этой цели. Полная версия договора уже отправлена вам.
  
   Пло Кун, прибывший на Корусант несколькими часами ранее, обратился к джедаю
  
   - Рыцарь Викт. Отправляйтесь вместе со своими кораблями на Корусант. Вы должны будете лично отчитаться перед Советом и Канцлером. На Корусанте вас ждёт и заслуженный отдых.
  
   - Будет исполнено, магистр Пло. Вылетаем немедленно.
  
   Шаак Ти уловила тихий шёпот рыжеволосой женщины, стоящей около сенатора Бейла Органы.
  
   -...Нужно получить копию договора как можно скорее...
  
   Канцлер Палпатин встал из своего кресла.
  
   - Уважаемые сенаторы! Как только я ознакомлюсь с этим договором, и ратифицирую его, он будет передан вам для ознакомления. Магистр Шаак Ти, надеюсь, заслуги рыцаря Викта будут оценены Орденом Джедаев по достоинству. Он проделал колоссальную работу, и сомневаюсь, что кто-либо другой смог сделать больше.
  
   - Вне всякого сомнения, Канцлер, - тогрута почтительно склонила голову.
  Интерлюдия
  Зерно невидимо в земле, а только из него
  
  
  вырастает огромное дерево.
  
  
  Так же незаметна мысль, а только из мысли
  
  
  вырастают величайшие события жизни человеческой.
  
  
  (Л.Н. Толстой).
  
  
  
  ***
  
  
  
   Забегаловка "Сытый сарлакк" располагалась хоть и не на "поверхности" Корусанта, но и не в самом его низу - дальше шли уже нижние уровни, которых не достигал свет солнца. Заведение славилось своей недорогой, но сытной пищей, а посему посетителей в ней всегда было полным-полно. Завсегдатаи предпочитали обедать за длинным столом-стойкой, по другую сторону которого крутился официант и бармен в одном лице. Небольшой настенный голоэкран монотонно бормотал голосом диктора Центрального Республиканского Информационного Бюро:
  
   -...Число побед Республики превышает число поражений, но джедаям не удаётся помешать продвижению врага. Неуловимый генерал Гривус и его многомиллионная армия дроидов всё время оказываются на шаг впереди. До сих пор джедаям не удалось предугадать ни одного его шага. Ожесточённые сражения кипят по всему Внешнему Кольцу. Театр боевых действий продолжает расширяться: Сепаратисты угрожают всё большему числу миров...
  
   - Бак, кажись, ваш приёмник барахлит - картинки нет.
  
   - Ага. Снова настройка сбилась... - одна из официанток пнула ремонтного дроида, стоящего в уголке. - Эр-Четыре, почини наконец этот клятый экран.
  
   - Иду, мэм... И зачем всё время меня пинать, - дроид, неразборчиво бурча себе под нос, взлетел в воздух и, вскрыв боковую панель экрана, выдвинул универсальный штекер, который исчез внутри агрегата. Через пару секунд экран пошёл рябью, однако изображение так и не появилось. Зато голос диктора изменился.
  
   -...На Алланде запущен завод по переработке военных отходов. Слово нашему корреспонденту Йрактосу Гиндину...
  
   - Приветствую слушателей "GHT"! Республика запустила очередной завод по переработке дроидов, на сей раз на Алланде. Огромный поток захваченных и повреждённых дроидов направлен в промышленный район планеты номер девять, где их память полностью стирается, а корпуса переплавляются на сырьё для республиканской военной машины. Как вы знаете, сообщения об открытии подобных фабрик поступают все чаще и чаще. Хочу отметить, что не всем это по нраву.
  
   - Что ты имеешь в виду, Йрактос?
  
   - Союз Активистов за Права Машин выступил с критикой таких действий. Позавчера Вилам Олгрин, лидер радикального "Движения Олгрина за Права Искусственного Интеллекта", возглавил команду из тридцати человек, установившую блокаду космопорта Алланда на транспортном корабле, чтобы не дать грузовозу доставить военные трофеи. Патрульный корабль республиканского флота задержал нарушителей порядка. Как заявил официальный представитель следственных органов, "Движение Олгрина" никак не связано с Конфедерацией Независимых Систем...
  
   - Бак, твой дроид собирается чинить экран?
  
   Из глубины кухни показался хозяин забегаловки.
  
   - Чёртово ведро с мусором! Даю тебе пять минут, и если ты не наладишь этот хаттов экран, то отправишься на свалку!
  
   - Да-да, - пробурчал Эр-Четыре. Он это слышал по пять раз на дню, а потому неспешно продолжал копаться во внутренностях экрана.
  
   Наконец, изображение на экране появилось - но канал снова сменился. На экране оказался... неймодианец.
  
   - Нарушая свои собственные запреты на ношение оружия жителями Андо, Республика вооружает аквалишей-лоялистов, призывая их выступить против населения Андо, настоявшего на выходе планеты из состава Республики. Отдалённые Андоанские Свободные Колонии, представленные в Сенате Горотином Ваджером, остаются частью Республики, тогда как Андо присоединилась к КНС ещё в начале войны. Аборигены Андо, которых представляет сенатор По Нудо, также немедленно нарушили пункты договора и, наконец, получили возможность защитить себя с помощью вооружения, предоставленного Сепаратистами. Прямо противоречащие Раквишианскому мирному договору наёмные суда, арендованные андоанскими лоялистами, начинают сильно беспокоить местных жителей Андо. Естественно, сенатор Ваджер никак не прокомментировал обвинения в нарушении Договора, как и республиканские СМИ и медиа-агентства Андоанских Колоний...
  
   - Ну всё, жестянка, ты допрыгался. Эр-Четыре, какого хрена ты врубил "Теневое Вещание" КНС?! Под статью меня подвести хочешь? - взревел Бак Феррет, угрожающе размахивая изъятым у повара половником.
  
   Дроид-ремонтник обречённо пробормотал:
  
   - Сейчас исправлю...
  
  ***
  
  
  
   Палпатин удостоверился, что двери, ведущие в его личные покои, закрылись за его спиной, после чего, сделав несколько шагов, облегчённо опустился в кресло - усталость взяла своё...
  
   Несколько минут назад завершилось внеочередное заседание Сената, посвящённое обсуждению заключенного договора с хаттами. Оно длилось почти двенадцать часов - и это при том, что данный договор по своей сути был не политическим, а по большей части военным, что выводило его из-под юрисдикции Сената. Решения такого порядка были прописаны отдельным пунктом: "О чрезвычайных стратегических решениях", который позволял джедаям, если того требовала ситуация, действовать без дополнительного одобрения Сената и решать вопросы такого уровня самостоятельно; единственным бюрократическим препятствием в таком случае было согласие Канцлера. Ещё бы, ведь только обсуждение вопроса такого уровня могло затянуться на недели, если не на месяцы! А за это время можно было потерять инициативу, и договор мог стать бессмысленным...
  
   Но даже так, сенаторы оживлённо чесали языками, обсуждая каждый пункт договора - хотя все их слова были напрасными, ведь повлиять на это решение они уже не могли. Единственное, что радовало Палпатина - это то, что пунктом о закупках продовольствия у хаттов - для гуманитарных целей и по довоенным ценам - удалось заткнуть Лоялистов во главе с Амидалой и Органой. Те, едва ознакомившись с главными пунктами договора, удалились из зала. Наверняка отправились обсуждать, куда отправить продовольствие в первую очередь и как удачно - и выгодно - подать это для них самих и Комитета Лоялистов в частности. Как это знакомо...
  
   Договор... Палпатин усмехнулся. Этот молодой рыцарь-джедай снова смог всех удивить, включая его самого. Шив не исключал такой возможности - что ему удастся заключить этот договор - но вот его условия были на удивление... выгодными. Как для Республики, так и для хаттов. "Пешка смогла пережить этот ход, и теперь только от игроков зависит, продолжит ли она быть пешкой или же получит повышение. Жаль только, что у нас нет осведомителей во дворце Джаббы, а его слуги на редкость... преданные своему господину. Было бы интересно узнать подробности этих переговоров".
  
   Одна из внутренних дверей тихо открылась, пропуская в комнату его помощницу - Слай Мур. Умбаранка медленно обошла сидящего Палпатина и, встав за его спиной, опустила
  руки ему на плечи. Канцлер непроизвольно расслабился. На несколько минут опустилась тишина.
  
   - А почему просто не спросить? - тишину прервал мелодичный голос женщины.
  
   - Спросить? - Палпатин запрокинул голову, задумчиво смотря на Слай.
  
   - А почему нет? Что он из себя представляет, чего хочет, какие цели преследует и что собирается делать дальше?
  
   - Ты думаешь, он ответит?
  
   - Смотря кто будет спрашивать, - умбаранка улыбнулась и направилась к выходу из комнаты.
  
   "Хм... С одной стороны - можно продолжать терзать себя догадками на этот счёт, развлекая своё сознание, и при этом упустить из виду нечто действительно важное. Или же пойти на риск и разгадать задачу, после чего можно будет заняться другими вопросами? Впрочем, при её участии риск минимален, а значит..."
  
   - Ты хочешь поговорить с ним? - вопрос Палпатина остановил женщину в шаге от двери. - Что же... Я устрою вашу встречу.
  
   Слай Мур склонила голову, после чего покинула комнату.
  
   Палпатин удовлетворённо кивнул. Десяток минут наедине, в одной комнате - и умбаранка узнает ответы на все вопросы. А если удастся осуществить тактильный контакт... Способности этой женщины поражали даже его - но о них знало очень ограниченное число разумных - не более пяти во всей Галактике. Остальные считали её секретарём, помощницей, и, как высказывались некоторые недоброжелатели, любовницей. Иногда посторонние терялись в догадках, пытаясь определить её расу, ибо она предпочитала несколько иной стиль одежды, нежели остальные умбаранцы. Что вполне объяснимо: умбаранцы... редко покидают свою планету. Общество Умбары основывается на кастовой системе, состоящей из сотни рангов, и только представители самых высоких каст могут покидать свою родину.
  
   За всю свою жизнь Палпатин встретил только четырёх умбаранцев: трёх сенаторов от Умбары, сменившихся на протяжении пятнадцати лет, и... Слай Мур, которая не вписывалась в стандарты своей расы. Естественно, что она его заинтересовала. Он до сих пор помнит первый разговор...
  
   "Добрый вечер, госпожа Слай. Я рад, что вы откликнулись на моё приглашение".
  
   "Приветствую тебя, сенатор Шив Палпатин. Или... предпочтёте, чтобы я называла вас... Дарт Сидиус?"
  
   ...В тот момент ему потребовалась вся его выдержка, которая всё-же чуть не дала трещину. Да, Слай Мур была необычной женщиной, способной повергнуть в шок любого. Палпатину казалось, что она не считает себя частью умбаранского народа, хотя и родилась на Умбаре. Есть в ней что-то такое...
  
   ..."Осталось только подождать, пока Викт прибудет на Корусант. А там... нет ничего странного, что Канцлер захочет пообщаться с этим джедаем".
  
   Усмехнувшись, Палпатин встал из кресла. Пора было побеспокоиться о ещё одной проблеме. Пройдя в небольшую спальню, Канцлер переоблачился в чёрного цвета мантию. Остальная одежда также была заменена на менее броскую. Активировав настенную панель, Шив открыл потайную дверь, ведущую в небольшой турболифт, ведущий к нижнему уровню Сената. По дороге он накинул капюшон, скрывающий его лицо: посторонние смогут увидеть только его подбородок и краешки губ, которые то и дело чуть приподнимались...
  
   Пора было заняться Валорумом. Этот... безумец, подстрекаемый альдераанцем Органой и рыжей стервой Мон Мотмой, при полном попустительстве Амидалы, собрался выступить в Сенате с обвинительной речью против него. Не то чтобы Палпатина волновало это: он мог с ходу придумать несколько комбинаций, позволивших бы ему повернуть всё в свою пользу, однако... Подобная наглость не должна остаться безнаказанной. Финис Валорум - это битая карта, и негоже возвращать её в колоду...
  
   Через час Палпатин был уже в своём убежище. Прошествовав в комнату связи, ситх активировал терминал, терпеливо ожидая ответа. Через несколько минут перед ним появилась голограмма разумного. Дурос коснулся края своей широкополой шляпы, обозначая приветствие, и заговорил.
  
   - Наше почтение, Таинственный Господин. Никак вам снова потребовались мои услуги?
  
   - Кэд Бейн, - Палпатин позволил себе улыбнуться, - Вы зарекомендовали себя как надёжный... специалист в своём деле. После гибели Джанго Фетта вы заняли место лучшего охотника за головами в этой Галактике...
  
   - Я предпочту словам звон кредитов - он лучше услаждает мой слух. Что нужно сделать?
  
   - У меня есть для вас заказ. Финис Валорум.
  
   - Это часом не бывший Канцлер Республики?
  
   - Он самый, друг мой. Он самый.
  
   - Хм. Канцлеров, тем более бывших, я ещё не убивал, - дурос почесал подбородок, - Цена вопроса?
  
   - Пятьдесят тысяч. Срок - три дня.
  
   - Вам известно, где он?
  
   - Полагаю, что на Корусанте.
  
   - Тогда мы управимся за двое суток.
  
   - Чудно, - протянул Палпатин.
  
   - Жду ваших полновесных кредитов, Таинственный Господин, - Кэд Бэйн снова коснулся краешка своей шляпы и отключился.
  
   "Ещё одно дело сделано. Остаётся только ждать. Впрочем... можно проработать очередную директиву об усилениях мер безопасности... И повод подходящий будет. Решено".
  
   Покинув комнату, Палпатин направился к ожидающему его аэроспидеру.
  
  ***
  
  
  
   Шаак Ти в сопровождении Оби-Вана Кеноби вышла из турболифта, который доставил их прямиком на вершину Башни Верховного Совета. В зале их уже ждали остальные магистры. Сэйси Тин, Пло Кун, Ади Галлия, Мэйс Винду и Йода прибыли лично, остальные магистры - коих насчитывалось ещё пять - присутствовали в виде голограмм.
  
   - Задержались вы в Залах Исцеления, - констатировал гранд-магистр.
  
   - Как дела у мастера Котари? - поинтересовался Ки-Ади Мунди.
  
   Оби-Ван опустился в своё кресло и печально склонил голову.
  
   - Боюсь, ему осталось недолго, может быть, пара часов, не более: ранения слишком обширны, даже магистр Вокара не в силах помочь. Его падаван, Алиша, сейчас под присмотром целителей. Смотреть, как умирает учитель - не лучшее занятие...
  
   Шаак Ти подтверждающе кивнула.
  
   - Это так. Мы... потеряли ещё одного мастера джедая, и ещё один падаван остался без учителя. Боюсь, у нас назревает проблема.
  
   Ади Галлия с интересом посмотрела на тогруту.
  
   - К-хм... я давно не была в Храме, так что несколько... не в курсе происходящего. Поясните, магистр Ти?
  
   Дождавшись кивка Йоды, Шаак Ти начала говорить.
  
   - Проблема появилась не так уж и давно. Точнее, мы обратили на неё внимание буквально пару недель назад. У нас не хватает учителей для падаванов.
  
   - В смысле?
  
   - С начала войны и до сегодняшнего дня мы потеряли одного магистра, сто сорок восемь мастеров, шестьсот четырнадцать рыцарей и девяносто семь падаванов. Двести восемьдесят семь падаванов остались без своих учителей, полсотни успели потерять учителей дважды, а десяток падаванов - трижды. Один падаван потерял четырёх учителей - одного за другим, после чего покончил жизнь самоубийством.
  
   "И ведь никто не предполагал подобного развития событий. Никто даже не задумывался о таком. И теперь мы попросту не знаем, что делать"
  
   Сделав небольшую паузу, тогрута продолжила:
  
   - Как вы знаете, обучение подрастающего поколения должно осуществляться несмотря ни на что. Эти падаваны - будущее Ордена Джедаев. Но если с юнлингами у нас проблем нет, так как наставники не покидают храм и не участвуют в боевых действиях, то вот с обучением падаванов у нас проблемы. Их просто некому учить. Многие джедаи не обладают талантом к обучению, а те, кто могут - уже имеют учеников, либо не хотят брать тех, кто уже был в обучении у других, предпочитая брать закончивших обучение юнлингов. Заставить же взять падаванов... мы не можем. Я пыталась поговорить с некоторыми, но они привели следующие аргументы. Во-первых, мало кто горит желанием посылать на войну детей. Во-вторых, некоторые указывают, что никто из Совета сейчас не имеет падаванов.
  
   - Но... Мы заняты сейчас, - пробормотала магистр Галлия. - Слишком большая ответственность...
  
   - Рыцари и мастера отвечают точно так же.
  
   - А разве нельзя объединить падаванов в отряды, как это было на Джабииме?
  
   - И много их там выжило? - проворчал Эван Пиелл, - Двое из семи-восьми? Тем более, им было по семнадцать-восемнадцать лет минимум, что куда ни шло. А вот что делать с теми, кому едва исполнилось четырнадцать-пятнадцать? За такими нужен пригляд. Сколько их там таких?
  
   - Сто тридцать семь, - сообщила тогрута.
  
   - Тем более, они по факту стали юнлингами, а значит, не могут командовать войсками, - подытожил Оппо Ранцизис.
  
   - И что же нам тогда делать? - поинтересовалась Галлия.
  
   - С магистром Шаак Ти будем решать мы этот вопрос. Спешка не требуется сейчас, - Йода поднял голову и посмотрел на Мейса Винду.
  
   Корун чуть подался вперёд.
  
   - Итак, мы собрались, чтобы послушать предложения магистра Ранцизиса по поводу нашей стратегии. Прошу.
  
   Тасспиасец благодарно кивнул.
  
   - Как вы знаете, проведённая под нашим контролем военная реформа показала высокие результаты, однако я выявил несколько значительных просчётов, которые необходимо устранить как можно скорее. Проанализировав крупнейшие битвы, такие как Джабиим и Муунилист, а также недавнее сражение за Кристофсис... Магистр Кеноби, благодарю вас за доклад. Отдельно хочу отметить рапорт маршала-коммандера Коуди...
  
   - Коуди отличный командир. Я полностью доверяю ему в вопросах тактики, - Оби-Ван позволил себе улыбнуться.
  
   - Он неплохой боец. Мы отбивали с ним Скорр-Два в начале войны, - поддакнул Винду.
  
   - Так вот. Проанализировав данные, я пришёл к выводу, что если бы все те войска, что были задействованы в операциях, находились под единым и чётким командованием, а также были бы введены в бой одновременно и поддерживались бы достаточным количеством кораблей, то все эти операции были бы более успешными и завершились бы с меньшими для Республики потерями и в гораздо меньшие сроки.
  
   - Что вы предлагаете сделать, магистр Ранцизис? - Пло Кун заинтересованно посмотрел на него.
  
   - На данный момент самым крупным соединением в армии является корпус, вслед за которым следует Секторальная Армия. Флот же по большей части действует эскадрами, вследствие чего возникает недостаток огневой мощи: Сепаратисты всё ещё превосходят нас по числу кораблей. Поэтому я подготовил документ, согласно которому в Великой Армии Республики будут сформированы новые боевые части - системные армии.
  
   - Системные армии? - переспросила Шаак Ти. Хоть её и считали хорошим командиром, она понимала, что репутация связана не с талантом, а с её природной осторожностью, которая со временем только усилилась. А поэтому старалась внимательно слушать тех, кто хоть что-то понимал в этом деле. Магистр Ранцизис был в этом списке на первом месте. Что было легко объяснимо: тасспиасец владел редким даром Силы - Боевой Медитацией, и поэтому на нём было сосредоточено всё стратегическое планирование Великой Армии Республики. Да, ему подчинялся большой штат талантливых разумных - и джедаев, и простых офицеров, однако это нисколько не умаляло заслуг самого магистра.
  
   - Да. Общая численность данной группировки будет состоять не менее чем из четырёх корпусов и флотской боевой группы, состоящей из двух-четырёх эскадр общим числом в семьдесят два корабля различных типов, из которых не менее сорока восьми - линейных. Это минимальное количество, потребное для удержания или захвата планеты.
  
   - Это же не меньше двухсот тысяч разумных! - изумился Кит Фисто, - Не чрезмерно ли такое количество?
  
   - Как раз наоборот. Для Джабиима и четыреста тысяч оказалось маловато, а ведь нам, судя по всему, придётся брать укреплённые планеты Сепаратистов. Спешка при проведении операций такого масштаба может стать катастрофической.
  
   Активировав проектор, Ранцизис начал пояснять:
  
   - Формирование пройдёт в два этапа. На первом, будет создано одиннадцать системных армий. Дабы не возникло путаницы, мы присвоили им буквенно-цифровые обозначения. Пять системных армий будут сформированы во Второй Секторальной Армии: "Аурек-1", "Беш-2", "Креш-3", "Дорн-4", "Эск-5". В Третьей Секторальной Армии будут сформированы две системных армии - "Форн-6" и "Грек-7". "Херф-8", "Иск-9" - в Четвёртой Секторальной. "Жент-10" - в Семнадцатой, а "Крилл-11" - в Двадцатой Секторальной Армии. На втором этапе мы сформируем ещё девять системных армий...
  
   - Магистр Ранцизис, - цереанин Мунди погладил бородку, - Боюсь, у нас не хватит клонов для формирования этих армий. После заключения договора с хаттами, нам потребуется четыре миллиона клонов и две тысячи кораблей только для Тринадцатой Секторальной Армии, а ведь есть и иные потребности. Кроме того, поставки новых партий клонов не безграничны.
  
   - Я предусмотрел этот фактор. Только первые семь системных армий будут сформированы из клонов. Следующие четыре будут состоять наполовину из вспомогательных войск, ещё три системных армии будут иметь по одному корпусу клонов, а остальные шесть целиком будут сформированы из вспомогательных войск. В Седьмой Секторальной Армии будет образована системная армия "Летх-12", в Первой, на Корусанте, "Мерн-13". В Десятой Секторальной - "Нерн-14". Ещё одна армия - "Оск-15" - появится в Семнадцатой. В Восемнадцатой - сразу две: "Петх-16" и "Кек-17". Аналогично в Одиннадцатой - "Реш-18" и "Сент-19". В Четырнадцатой - "Трилл-20".
  
   - Кто возьмёт командование над этими группировками?
  
   - Наиболее талантливые из джедаев. Впрочем, по большей части они будут либо высшими генералами из состава Совета, либо же мастерами-джедаями. Магистр Винду примет командование над армией "Аурек-1", магистр Кеноби возглавит системную армию "Креш-3", в которую войдёт ваш Седьмой Корпус, а также Пятьсот первый легион рыцаря Скайуокера. Магистры Шаак Ти, Кит Фисто, Пло Кун и Ади Галлия возьмут командование над "Беш-2", "Дорн-4", "Форн-5" и "Херф-8" соответственно. Магистр Ки-Ади Мунди, на вас системная армия "Иск-9". ядром её станет ваш Двадцать Первый Корпус.
  
   - Полагаю, число армий превышает число членов Совета, тем более, не все могут себе позволить командовать войсками - у нас есть и другие дела, - поинтересовался Аген Колар.
  
   - Именно. Поэтому я отобрал наиболее подходящих для этого джедаев. Оставшиеся четыре армии возглавят мастера Луминара Ундули, Макс Лим, Коулман Ккай и Вулвиф Монн.
  
   - Подходящие кандидатуры. О доблести мастера Луминары не нужно напоминать. А с Монном мы брали Муунилист, - магистр Кеноби одобрительно кивнул.
  
   - Кому поручим командование - и формирование - оставшихся девяти системных армий? - кел-дор сделал пару пометок в датападе.
  
   - Системную армию "Лехт-12" будет формировать мастер Нейа Халкион, "Мерн-13" будет поручена рыцарю Микоре Викту, "Нерн-14" я хотел передать в руки мастера Там...
  
   - Викт? Он же рыцарь, - Винду встрепенулся. - Слишком большая ответственность...
  
   Тасспиасец недоумённо посмотрел на коруна.
  
   - Это идеальная кандидатура. Впрочем, если вы так настаиваете, то... кхм. Я вообще не понимаю, почему мы ещё не присвоили ему звание мастера.
  
   - Вы хотите обсудить этот вопрос? - поинтересовалась Ади Галлия.
  
   - Да, - подтвердил Ранцизис.
  
   Шаак Ти подобралась. После Руусанской реформы в Ордене Джедаев произошли большие перемены, коснулись они и процедуры присвоения званий. Так, для того, чтобы юнлинг мог претендовать на звание падавана, ему нужно было всего лишь иметь удовлетворительные отметки по всем предметам. Падавану для получения звания рыцаря требовалось пройти пять специальных испытаний, которые были соразмерны его силе - ибо заставлять выполнять невыполнимое было бы по меньшей мере странно. Ранги же мастеров и магистров присваивались исключительно Советом Джедаев после рассмотрения каждой кандидатуры. И если раньше решение должно было быть не только единогласным решением всех магистров, но и непреложным решением главы Ордена, то сейчас требовалось всего лишь большинство голосов, а гранд-магистр обладал небольшой привилегией в один дополнительный голос - дабы число голосов было нечётным.
  
   Двенадцать джедаев. Тринадцать голосов. Каждый должен кратко высказаться, объявив своё решение.
  
   - Итак, начнём. Магистр Оппо, думаю, вы первый.
  
   - Я считаю, что нужно дать рыцарю Викту звание мастера-джедая. По совокупности его заслуг это единственное верное решение.
  
   "Один-ноль".
  
   - Я нисколько не умаляю заслуг Викта, но, думаю, ему ещё рановато становиться мастером. Откровенно говоря, его потенциал не дотягивает до мастера-джедая, - Оби-Ван характерным жестом подпёр голову кулаком.
  
   "Один-один"
  
   - Слаб? Он победил Воса, а ведь киффар был мастером. Значит, он сам стал мастером, - бросил Эван Пиелл.
  
   "Два-один".
  
   - Викт довольно молод. Я считаю, что ему следует набраться побольше опыта, прежде чем претендовать на звание мастера, - пояснил цереанин Мунди.
  
   "Два-два"...
  
   Так как решение должно было быть вынесено быстро, магистры приводили краткие аргументы, характеризующие личность и действия джедая, а потому "голосование" не заняло много времени. Шаак Ти высказалась за присвоение Микоре звание мастера, её поддержали Пло Кун и Ади Галлия. Против выступили магистры Мейс Винду и Кит Фисто. Неожиданно против высказался гранд-магистр Йода; Аген Колар столь же неожиданно поддержал назначение Викта мастером. Таким образом, окончательное решение оказалось за магистром Сэйси Тином.
  
   Икточи окинул взглядом присутствующих и отложил датапад.
  
   - С одной стороны, вы правы, указывая на его молодость, и невысокий потенциал в силе. Но... многие из тех, кто превосходил его - сейчас мертвы, потому что были не способны подстроиться под новую обстановку, новые условия. А он - смог. Я ознакомился с его досье. Он умеет думать и понимать происходящее, а также имеет силу воли для принятия решений, что является решающим фактором для мастера. Викт прекрасно осознаёт свою ответственность, а потому воспримет это повышение не как награду, а как очередную проблему, которую нужно решить. И я думаю, что он решит её - и решит успешно. Поэтому я считаю, что нужно присвоить ему звание мастера-джедая - ибо звание рыцаря он попросту перерос. Выращивая растение, мы со временем перемещаем его в больший горшок - ибо оставив его в прежнем, мы рискуем погубить растение.
  
   Шаак Ти позволила себе мимолётную улыбку. Викт всё же станет мастером-джедаем.
  
   - Хм-м... - Йода прикрыл глаза, - Присвоит Совет звание мастера джедаю этому. Таково решение.
  
   - Значит, мы сможем порадовать Викта сразу же по прилёту оного на Корусант, - подытожил Пло Кун.
  
   - Мне не по душе это решение. Викт слишком... - буркнул корун.
  
   - Решение Совета непреложно, - отрезал Йода.
  
   - Кстати, - Шаак Ти переглянулась с Оби-Ваном Кеноби, - Это решение устроит и магистра Вокару Че.
  
   - В каком смысле? - удивилась Ади Галлия.
  
   Кеноби тяжело вздохнул.
  
   - Она была... красноречива, и высказала всё, что думает по поводу Совета и его решений. Мы должны были сразу же направить Викта в Храм на лечение, а не поручать ему вести переговоры. Как она сказала: "вы считаете его двужильным ранкором, а он ведёт себя как безмозглая банта, бездумно следуя вашим приказам".
  
   - Ну, раз он будет на Корусанте, то сможет и отдохнуть, и полечиться, - Пло Кун развёл руками. - Магистр Ранцизис, вы хотите продолжить?
  
   Тасспиасец поклонился.
  
   - Да, спасибо, магистр Пло. Теперь можно продолжить. Так... Да. "Мерн-13" будет поручена мастеру Микоре Викту, "Нерн-14" я хотел передать в руки мастера ТамʼГи Оррона, армия "Оск-15" будет подчинена...
  
  ***
  
  
  
   Впервые за несколько месяцев главы Конфедерации Независимых Систем собрались, чтобы обсудить накопившиеся вопросы и принять решения насчёт дальнейшей стратегии ведения войны с Республикой. Местом встречи была выбрана планета Боз Пити, расположенная в секторе Халла, неподалёку от Биммасаари. Планета славилась своими огромными захоронениями и гробницами: некогда населявший Боз Пити народ полностью вымер более четырёх тысяч лет назад, оставив после себя лишь надгробия и монументы.
  
   Эта пустая планета была использована Сепаратистами для создания мощного форпоста. Десяток заводов бесперебойно производили боевых дроидов, а на орбите планеты висел флот боевых кораблей числом в три сотни - и это при том, что он постоянно пополнялся.
  
   Там же, на поверхности планеты, находилась и укреплённая база, с возвышающейся в центре башней дальней связи, которая обеспечивала надёжное соединение практически с любой частью Галактики.
  
   Лидеры Сепаратистов собрались в большом круглом помещении на верхних этажах башни. Последним прибыл сам Генерал Гривус. При его появлении разумные непроизвольно вздрогнули. Дроид-тактик, стоящий у стены, беззвучно отдал честь Гривусу.
  
   А вот граф Дуку был в виде голограммы, как и эрц-герцог Джеонозиса. Последний объяснил личное отсутствие занятостью в связи с подготовкой к пробному запуску первого автоматического завода по производству боевых дроидов. Граф же имел ещё более вескую причину.
  
   - Прошу простить, друзья мои, но я был занят встречей с Владыкой Сидиусом. Он сообщил важные сведения, и теперь мы сможем эффективнее вести борьбу. Совет Сепаратистов снова нашёл безопасное тайное убежище, чтобы и дальше руководить военными действиями и управлять распределением жизненно важных ресурсов среди тысяч наших миров. И хотя мы потерпели поражения на крайне необходимых нам планетах, мы обязательно отомстим за неудачи на Муунилинсте и Джабииме, и, воспрянув духом, нанесём ответный удар. Наши армии дроидов неутомимы под чутким руководством самых проверенных генералов. Наши солдаты из плоти и крови обладают железной волей, подкреплённой знанием, что они сражаются за истину. Позади почти семь с половиной месяцев войны, но наш боевой дух не угас. Мы не доверяем Республике, ибо она доказала свою несостоятельность. Она лишает нас независимости и права на самостоятельное руководство, свободное от коррупции. Республика сама развязала эту никому не нужную бойню, сея смерть на бесчисленных планетах в пределах своей территории, которые лишь желали сами вершить свою судьбу.
  
   - Что насчёт неудачи в переговорах с хаттами? - проскрежетал Поггль Меньший.
  
   - Это временная неудача. Вскоре мы возьмём инициативу в свои руки.
  
   Нут Ганрей качнул головой.
  
   - Но джʼедаи очʼень сʼильны. Особʼенно после поʼявлʼения у них новых кораблʼей. А ваш Генʼерал Грʼивус оказʼался не такʼим уж и нʼепобедʼимым.
  
   Киборг закашлялся, злобно зыркая на неймодианца, собрался разразиться гневной речью, но сразу же умолк под взглядом графа, который дипломатично ответил неймодианцу:
  
   - За наши постоянные передислокации Республика заклеймила нас трусами. И это говорят те, кто сидит под защитой Службы Безопасности на Корусанте, пока мы все больше укореняемся на планетах, разбросанных по всей Галактике. Но это лишь делает таких болтунов удобной мишенью, и, помяните мое слово, Корусант окажется в руках Конфедерации быстрее, чем мы думаем.
  
   - Что вы имеете в виду? - переспросила Шу Май.
  
   - Следующие месяцы станут зарёй нашей победы, временем, когда Республика прекратит свое существование. Грядут перемены, которые с корнем вырвут всю гниль старой власти, и новый союз принесет справедливость в Галактику. Как я уже говорил, мой господин предоставил важные сведения. Уже скоро мы будем готовы осуществить атаку на Корусант.
  
   Лидеры КНС зашептались, переглядываясь друг с другом.
  
   - На Корусант?
  
   В разговор вмешался Гривус.
  
   - Мы заставим этих лживых и продажных сенаторов трястись от страха! Граф Дуку! Позвольте мне...
  
   - Друг мой, для вас будет иное задание. Как впрочем, и для остальных. Кроме нападения на Корусант, будет осуществлено вторжение на Родию и Рилот. Вы же, Генерал, будете отвлекать джедаев в другом месте, с помощью нового оружия.
  
   Пассел Ардженте привлёк внимание графа.
  
   - Кто осуществит нападение на Корусант?
  
   - Это будет отвлекающая атака, однако джедаи должны будут быть уверены в серьёзности наших намерений. Посему, мы поручим командование флотом одному из дроидов-тактиков, - стоящий у стены дроид выступил вперёд, - ТХ-07 проявил себя во многих операциях, и именно ему будет поручено осуществить нападение.
  
   - Милорд, - ТХ-07 почтительно склонил голову, - я готов выступить немедленно.
  
   - Но что делать с превосходством новых вражеских кораблей? - поинтересовался Сэн Хилл, - "Предусмотрительных" у нас не так много, "Бунтарей" требуется по три-четыре единицы на один республиканский "Охотник"; та же ситуация с фрегатами "Щедрость" - их нужно три-четыре. А ведь Корусант хорошо охраняют...
  
   - Не беспокойтесь. Наши инженеры не даром зарабатывают свои кредиты. - перед разумными появилась голограмма корабля. - Позвольте представить вам "Бунтарь-2" - "Инсургент". Наши друзья куаррены, - Дуку кивнул Тиккесу, - провели большую работу, глубоко модернизировав корабль.
  
   Куаррен тряхнул отростками, и встав, заговорил:
  
   - "Инсургент" станет достойным противником республиканским кораблям. При длине в два с половиной километра он управляется экипажем из трёхсот разумных и тридцати тысяч дроидов. Гипердвигатели второго класса обеспечивают приемлемую мобильность. Вооружение его состоит из четырёх тяжелых носовых турболазеров, двенадцати тяжелых турболазерных пушек, двадцати четырёх тяжелых турболазерных турелей, двадцати турболазерных пушек средней мощности, девяноста сдвоенных лазерных пушек, девяноста шести сдвоенных легких лазерных пушек и двухсот сорока легких скорострельных лазерных пушек. В ангаре корабля помещается до пятисот сорока истребителей "Стервятник" и двухсот бомбардировщиков "Гиена".
  
   Как только куаррен закончил, слово вновь взял граф Дуку.
  
   - В атаке на Корусант примут участие первые двенадцать кораблей этого класса, которые сейчас достраиваются на верфях Ханникау и Креннемоннена. Кроме них, в операции будет задействовано восемьдесят "Барышников", сорок "Бунтарей", двадцать восемь "Предусмотрительных" и сто сорок фрегатов "Щедрость".
  
   - Впечатляет, - отреагировал Уат Тамбор.
  
   - Несомненно, - человек улыбнулся, - Что же касается захвата Рилота... Эта операция будет поручена вам.
  
   - Каковы сроки её проведения?
  
   - Через полтора месяца.
  
   - Приел...и... - скакоанин повернул вентиль на костюме, - Приемлемо. К этому времени мы соберём достаточные силы, а также введём в строй первые "Волнорезы", - под недоумёнными взглядами Тамбор пояснил, - Это новая разработка наших скакоанских технологов.
  
   - Превосходно, - граф Дуку повернулся к Нуту Ганрею, - Чем порадует нас Торговая Федерация?
  
   Тот сделал знак своему сопровождающему.
  
   - Мы сосредоточʼлись на разрʼботке небʼльших кораблʼй. Вскоре наши флоты пополнят шестисотметровые фрегаты "Предатель" и двухсотметровые корветы "Стрела". Кроме того, мы начали производство охранных станций "Гнездо": двадцать метров в высоту, десять в диаметре. Экипаж - четыре дроида В-1. Спаренная средняя бластерная пушка. Несёт шесть истребителей "Стервятник" в откидных гондолах. Не имеет двигателей, однако это позволило оснастить станцию дефлекторным щитом. Полностью автономна и может быть размещена на орбите планеты или в глубоком космосе.
  
   - Чудно. Не сомневаюсь, что ваши производственные мощности позволят вам выпускать большое количество таких... изделий. Уважаемый Вице-король, я хочу поручить вам захват Родии.
  
   - Это будʼет лʼёгкая задачка.
  
   Граф Дуку заинтересованно посмотрел на него.
  
   - Откуда такая уверенность?
  
   Неймодианец самодовольно пояснил:
  
   - Мы подкупʼили сʼенатора Онаконду Фарра, а чʼерез нʼего повлʼияли на прʼавитʼельсво Родии. Планʼета готова присоʼединится к Конфедʼерации, воʼоружʼёные сʼилы так же перʼейдут на нашу стʼорону.
  
   - Прекрасная новость! - аквалишь По Нудо пару раз хлопнул в ладоши, - Это будет серьёзный удар по Республике...
  
  ***
  
  
  
   Обри Уин медленно двигалась по катакомбам в сторону покоев Карины Великой. Настал срок, назначенный Великой Королевой: она должна была продемонстрировать ей и эрц-герцогу свои успехи. Улыбка коснулась губ девушки. Они будут... удивлены.
  
   Поггль не знал и даже не догадывался, чем именно занимается джедайка - Королева не посвятила его в свои планы, оставив ему ведение дел внешних, чем он и занимался. Буквально пару часов назад закончилось совещание глав Конфедерации, на которых была определена дальнейшая стратегия действий. Впрочем, это мало волновало Обри.
  
   Достигнув тронного зала, она увидела эрц-герцога, стоящего перед королевой. Он как обычно опирался на свою костяную трость. Обри, подавив улыбку шагнула к ним.
  
   - Моя Королева.
  
   Карина Великая взмахнула лапами.
  
   - Надее-юсь, сейчас мы уви-идим результаты ваши-их трудо-ов.
  
   - Голокрон, добытый эрц-герцогом, оказался полезен, - прострекотала Обри, после чего сделала взмах рукой.
  
   "О да, очень полезен". Обри, имея талант к целительству, познала огромное количество секретов лечения Силой, вместе с которыми научилась манипулировать телами пациентов, ускоряя жизненные процессы для скорейшего заживления ран. Однако, ситхский голокрон открыл ей ещё больше.
  
   Из темноты вышли два... джеонозианца. Любой без труда узнал бы представителей расы, населяющей Джеонозис. Вот только выглядели они необычно: ростом около двух метров, с толстыми руками и ногами, под кожей которых перекатывались мускулы; полностью лишённые крыльев; с необычным, красным оттенком кожи. Эти воины сжимали в руках виброглефы, неподъёмные для обычного джеонозианца.
  
   - Что это такое? - удивлённо спросил Поггль.
  
   - Я ещё не придумала им названия, но раньше ситхи называли таких существ массаси. Генетически измененные воины: гора мышц и зачатки сознания.
  
   "Голокрон открыл ей множество тайн - и она с упоением окунулась в их изучение, постигая всё новые и новые вершины. Теперь, когда единая воля Улья сковывала её сознание - она могла не бояться Тьмы, а потому - с жадностью окунулась в неё. Ибо она предоставляла такие возможности, о которых раньше девушка и мечтать не могла".
  
   По щелчку пальцев из темноты выпрыгнули несколько новых... существ. На этот раз они были меньше обычного инсектоида, но зато обзавелись ещё двумя парами конечностей, которые были оснащены устрашающего вида когтями. Острые зубы украшали пасть этих монстров.
  
   - А этих существ называли йиргуноарками, - Обри погладила ближайшее существо по голове.
  
   - Ка-ак тако-ое возмо-ожно? - поинтересовалась Карина.
  
   - Природное выращивание существ имеет свои пределы, селекция так же долговременна и неэффективна. Она занимает поколения, тогда как алхимия действует мгновенно, сразу и навсегда. Используя Силу и алхимию, можно влиять на физическую материю, что я и сделала. В древности ситхи выводили специальных боевых существ, а также усиливали собственных воинов, дабы сокрушать своих врагов.
  
   "Однако, ситхи управляли не только живым, но ещё и мертвыми. Неорганическим, если можно так выразиться. И это было намного проще".
  
   Ещё одна серия щелчков - и из темноты выступили мёртвые воины Улья, уже много раз виденные Погглем и Королевой. Однако, на этот раз они не выглядели... вялыми и медлительными. Нет. Они двигались чётко и размеренно, их глаза, ранее затянутые белой пеленой, сейчас светились зелёными огнями. В довершении всего, они сжимали в руках бластеры.
  
   - Что-о ты-ы сде-елала-а с ни-ими-и?
  
   - Я всего лишь улучшила то, что уже было, - скромно ответила Обри.
  
   "О да, эта часть знаний, хранившихся в голокроне, была поистине потрясающей. Десять тысяч лет назад Датка Грауш - выдающийся ситхский алхимик - создал, в результате эксперимента, в котором использовал Силу и алхимию ситхов, существ, которых позднее прозвали Коррибанским зомби. Полученные в итоге существа были способны обращать представителей других видов в себе подобных через укус. На протяжении многих тысячелетий зомби защищали гробницы Тёмных Лордов в долине Голг Коррибана. Превратившись в ходячего мертвеца, существа обретали большую физическую силу и остроту зрения в темноте. Наступление нежити было очень трудно остановить, особенно если её было много. Зачатки интеллекта этих существ позволяли им владеть бластерами, термальными детонаторами и другими видами оружия, в зависимости от своей расы".
  
   "Ха-ха-ха!"
  
   Однако, воины Великой Королевы Карины уже были мертвы. А потому ей было намного легче улучшить их. Теперь их скорость реакции повысилась, и они стали ещё смертоноснее. А самое главное - беспрекословное подчинение Воле. Её Воле.
  
   - Я довольна тобой! - Королева благодушно кивнула головой.
  
   - А уж как я довольна... - впервые после долгих месяцев Обри заговорила на общегалактическом.
  
   - Ум-м? - удивлённо хмыкнула Карина.
  
   - Убить её.
  
   Едва последний звук покинул гортань девушки, как мертвецы вскинули бластеры. Слитный залп десятка бластеров пробил голову Карины. Великая Королева дёрнулась и обмякла. Массаси играючи управились с несколькими охранниками Поггля. Сам эрц-герцог в страхе замер, глядя на мёртвую Королеву.
  
   Наконец, он смог поражённо прострекотать.
  
   - Воля Улья... не исчезла!
  
   - Именно. Ибо теперь это моя ВОЛЯ! - смех Обри отражался от высокого свода помещения, и эхо вторило ей, - И ты будешь служить мне.
  
   Подкравшиеся сзади мертвецы надёжно зафиксировали Поггля. Тот попытался вырваться, однако ничего не смог сделать.
  
   "Да, голокрон хранил много тайн, в том числе, и как пойти против воли Улья, которая подчинила её себе. Однако, Обри освободилась не для того, чтобы бежать. Вовсе нет. Голокрон открыл ей нечто большее. Силу Тёмной стороны.
  
   "Со Страстью я приобретаю Силу". Её страстью стало познание секретов, которые открывали ей огромные возможности. "С Силой я приобретаю Власть". С этими знаниями она могла добиться своей цели - власти над всеми тайнами этого мира. "С Властью я приобретаю Победу". Однако, многие захотят убить её, в первую очередь джедаи, ибо они не примут её пути. Но власть позволит ей победить. "С Победой я разорву свои цепи". Да. Победить. Победить всех, дабы никто не смел стоять у неё на пути. "И Великая Сила освободит меня". Да. Именно так".
  
   Обри, улыбнувшись, подошла к нему.
  
   - Ты будешь служить мне. Как и вся ваша раса. Впрочем, живые меня мало интересуют. Ибо они слабы.
  
   Достав изо рта извивающегося красного червяка, Обри протянула руку и посадила его эрц-герцогу на голову. Тот мгновенно проник через ноздрю джеонозианца внутрь его тела.
  
   - Какая жалость, что ты нужен мне живым. Пока.
  
   Поггль дёрнулся, после чего выпрямился. Мертвецы отпустили его, сделав шаг назад.
  
   - Что насчёт других королев? - прострекотал Поггль.
  
   - Не беспокойся. Мои верные йиргуноарки уже заразили их, и теперь они подчиняются мне.
  
   Достав ещё одного червяка, Обри швырнула его к останкам Великой Королевы, которые всё ещё содрогались в спазмах.
  
   "Не пропадать же... Интересно, я смогу заставить её производить сразу мёртвых воинов и слуг?"
  
  ***
  
  
  
   Пять лет, проведённых на этой планете, мало сказались на нём. Да, привычная одежда сменились какими-то лохмотьями, от некоторых привычек пришлось отказаться, но любой, кто увидел бы его, безоговорочно узнал бы в нём прежнего Миттʼрауʼнуруодо.
  
   Да, он уже давно не вёл светских бесед, не говорил на чеунху, не стоял на мостике корабля - однако это по-прежнему был он. Самый молодой командир Чисских Экпансионистских Сил, изгнанный за свою необычную тактику ведения боя, которую остальные восприняли в штыки. Изучить противника, понять его суть и победить - ещё до боя. Таков был принцип Трауна. Для других же это считалось чуть ли не позором... Глупцы.
  
   Даже тут, на этой отдалённой планете, Траун оставался в своём уме, ибо ему было чем его занять. Изучение планеты, контакты с местными аборигенами, изучение их культуры и обычаев - этим он занял свою голову, потому как других забот у него не было. Пропитание он добывал с лёгкостью, однако ни один заряд мазера, оставленного ему в качестве оружия, не был использован: чисс обходился самостоятельно сконструированными ловушками...
  
   Траун как обычно сидел на своём излюбленном месте у небольшого озера, когда сложившийся порядок вещей был прерван происшествием. Звук... С неба донёсся звук работающего двигателя.
  
   Запрокинув голову, чисс отстранённо наблюдал, как к поселению местных жителей спускается несколько челноков.
  
   "Хм, интересно, кто это? Маловероятно, чтобы кто-то заинтересовался такой отдалённой и малозначительной планетой. Пираты? Возможно. А значит, нужно узнать подробности".
  
   Через пару минут он оказался рядом с деревней. Там уже были чужаки. Люди, судя по всему. В военной форме, они пытались общаться с аборигенами, однако никто друг друга не понимал, и даже дроид-переводчик не сильно им помог.
  
   Происходящее заинтересовало Трауна, и он приблизился к пришельцам, будучи готовым в любой момент открыть огонь. Те сразу заметили его, непроизвольно дёрнувшись за оружием. Чисс, однако, даже не шелохнулся. Люди тоже замерли в нерешительности.
  
   - Эй, ты кто? Ты не похож на местных дикарей! Э-э-э... Ты вообще понимаешь меня? - обратился к нему человек, одетый в несколько более шикарную форму.
  
   - Да, я понимаю общегалактический, - протянул чисс. - Меня зовут... Траун.
  
   "Вряд ли они смогут выговорить моё полное имя".
  
   Предводитель группы облегчённо вздохнул.
  
   - Слава Тронгу!.. Не подскажете, где мы? Наш навигационный компьютер был повреждён во время боя, и мы оказались неизвестно где. Здесь нет сетки гипермаяков, и мы не можем определить наши координаты. Если бы мы их знали, то могли бы вернуться обратно...
  
   - Вы в Неизведанных регионах. А планета... я мог бы указать вам её на карте. Этот район космоса хорошо известен мне.
  
   - А сам-то ты тут как оказался? - спросил один из людей, недоверчиво рассматривающий чисса.
  
   - Мой корабль разбился на этой планете пару лет назад. Мне... пришлось бежать, а потому я использовал первое попавшееся судно. К сожалению, оно оказалось ненадёжным.
  
   Человек усмехнулся.
  
   - Можешь дальше не рассказывать - я и сам всё вижу. Небось какая-нибудь дворцовая интрига случилась, после которой некоторым военным и дворянам пришлось бежать?
  
   - Можно сказать и так, - дипломатично ответил Траун. Сейчас подробности его жизни были бы излишни.
  
   - Ладно, это не моё дело. Меня зовут Даркмур, Дерриан Даркмур, капитан Космических Сил Рустибара. Раз так, то... прошу на борт.
  
   Короткий полёт, и челнок влетел в ангар довольно большого корабля неизвестной Трауну конструкции. На борту боевого судна - а это был именно боевой корабль, ощетинившийся стволами орудий - была эмблема в сине-белой гамме - незнакомая чиссу... Впрочем, это его сейчас не волновало.
  
   Впервые за долгие годы он вновь оказался в космосе. Человек провёл его в рубку корабля - огромного восьмисотметрового боевого корабля. Чиссу понадобилось пара минут, чтобы разобраться в приборе, остальное было делом техники - он в своё время хорошо изучил карту Галактики, хранившуюся в памяти "Охотника за выгодой", корабля, который он захватил когда-то очень давно...
  
   Когда расчёт прыжка был завершён, человек вновь обратился к нему.
  
   - Вот что, Траун... Мне нужен помощник на мой корабль. Прежний оказался никудышным трусом: из-за него нас и потрепало в прошлом бою. Вы же выглядите вменяемым разумным, да и выправка выдаёт в вас военного.
  
   - Я предпочту принять ваше предложение, командор Торполи... В любом случае, это намного продуктивнее, чем провести остаток жизни, изучая особенности местных форм жизни, которые, к слову, не блещут разнообразием.
  
   - Ха-ха, да вы остряк! И даже не поинтересуетесь, с кем мы воюем? - насмешливо спросил Даркмур.
  
   - Думаю, в скором времени вы просветите меня, - Траун ответил в тон человеку...
  
   Вскоре корабль совершил прыжок, унося Трауна прочь от его тюрьмы. На борту корабля была незнакомая ему эмблема - вот только вся остальная Галактика знала её очень хорошо.
  
   Это была эмблема Конфедерации Независимых Систем.
  
  ***
  
  
  
   Верховный Повелитель Шимррой Джамаане, управляющий многочисленными кастами народа йуужань-вонгов, обозревал огромный флот, летящий в пустоте. Он состоял из бессчётного числа кораблей, основную массу которых составляли корос-строна - огромные стокилометровые живые корабли дисковидной формы, несущие в себе будущее его народа, тех, кто должен был заселить Галактику, к которой они и направлялись.
  
   Этот полёт длился уже очень давно, и не осталось ни одного корабля, который бы помнил родную галактику йуужань-вонгов, сгинувшую в хаосе войны. Век живых кораблей был короток, и всё же, благодаря мастерам-формовщикам, технологии постоянно улучшались. Один из экспериментов молодого мастера Тагруунь Каад, корос-строна "Баану Миир", безукоризненно функционировал уже девять сотен лет, несмотря на то, что предельный срок жизни такого корабля составлял всего пять сотен лет. Но мастер-формовщик клялся Йун-НеʼШелой, что корабль-мир, несущий в себе около миллиона живых существ, проживёт тысячу лет.
  
   Верховный Повелитель усмехнулся. Жрецы Йун-Йуужаня обвиняли Каада в ереси, однако тот отвергал все обвинения в свой адрес. И Джимрой склонен был верить ему - ибо результат его деятельности был, что называется, налицо. Если мастер-формовщик окажется прав, они узнают это гораздо позже, чем флот доберётся до нового дома.
  
   Естественно, они летели не наобум. Это было бы излишне самонадеянно и чересчур рискованно с их стороны. Открыв новую галактику три тысячи лет назад, они неустанно исследовали её. Передовой отряд, действующий в районе, который имел местное название "Неизведанные Регионы", уже столкнулся с несколькими расами. Одни решили примкнуть к тем, кого называли "Пришельцами Издалека", другие яростно сражались с ними. Разведчики Йун-Харлы, оснащённые углитх-маскунами, позволяющими им незаметно действовать среди населяющих эту Галактику разумных, максимально осторожно собирали сведения о происходящем там, дабы по прибытию флота передать её на корабли. Иногда эта информация достигала не только его самого, но и остального флота, и тогда весь народ преисполнялся гнева.
  
   Ибо народы, населяющие Галактику, не только не почитали живое, отдавая предпочтение мёртвому, но и создавали богомерзких "дроидов", само существование которых нарушало равновесие бытия. Воины клялись Йун-Йаммуке - богу войны - что сокрушат еретиков и преподнесут их в жертву богам. Иногда Верховному правителю приходилось отдавать приказ распылить специальные вещества, подавляющие гнев воинов.
  
   Пусть берегут его для будущих сражений, ибо Шимрой, в отличие от Мастера Войны Цивонга Ла, не питал иллюзий о скорой победе. Ибо для него благополучие народа йуужань-вонгов было превыше воинской доблести, которая может дорого стоить.
  
   Но всё же, время для всего этого ещё не настало. Как доложил ему один из жрецов, Галактика увидит их только через сорок местных лет.
  
   Что ж. Он подождёт.
  Глава 33
  Того, кто не задумывается о далеких трудностях,
  
  
  непременно поджидают близкие неприятности.
  
  
  (Конфуций).
  
  
  
  ***
  
  
  
   Когда мой доклад "вышестоящей инстанции" завершился, и голограммы дальней связи погасли, я смог облегчённо выдохнуть. "Кажется, всё прошло на удивление гладко. Начальники остались довольны моей работой. Впрочем, поводов для упрёков я и не давал, так что... всё нормально. Хотя... какое-то странное чувство. Точнее, его отсутствие. Я не ощущаю удовлетворения от проделанной работы, нет чувства гордости за совершённое. Почему? Даже и не знаю. Может..."
  
   - Учитель? - голос Асоки вырвал меня из пелены размышлений.
  
   - А, да. - я ухмыльнулся. - Сообщи ОʼКоннор - пусть готовит корабль к отлёту. И пусть свяжется с Лихтендалем.
  
   - Мы летим на Корусант?
  
   - Да.
  
   - Вот здорово! Значит, сможем побывать в Храме?
  
   Я на пару секунд задумался.
  
   - Вряд ли нас сразу же кинут в бой, поэтому... минимум на неделю отдыха мы рассчитывать можем, но... учитывая обстановку - то не более двух недель.
  
   - Я понимаю, - кивнула девочка.
  
   Через полчаса CR-90 уже пристыковался к "Акаги". Ну да, "Одобряющий" - это не ИЗР, у него ангар раза в три скромнее. Мы даже "Консульский" в него не впихнём, не говоря уже о более громоздких судах вроде кореллианских фрегатов. К счастью, как раз для таких вот случаев корабли и оснащаются внешними стыковочными узлами, которые обеспечивают не только герметичный проход между кораблями, но и жёсткую сцепку.
  
   В ангаре нас встретили Лихтендаль и Блэм. Атоанец и клон поприветствовали нас.
  
   - Сэр, все корабли в полной боевой готовности. Ждём приказа.
  
   - Берите курс на Корусант, первый лейтенант. Сколько нам там лететь?
  
   - Полёт займёт двадцать часов, сэр.
  
   - Да мы вроде как и не устали, сэр, - буркнул Блэм.
  
   - Не переживай. Война никуда от нас не убежит, - заверил я клона.
  
   Повернувшись к ученице, я сообщил ей:
  
   - Сейчас отдыхаем пару часов, а затем - на тренировку. Немного разомнёмся.
  
   - Ага!
  
  ***
  
  
  
   Однако, несмотря на указания учителя, Асока задержалась в рубке корабля. Её взгляд зацепился за увлекательную картину: первый лейтенант Сумераги Ли Норьега и Жестяныч стояли по разные стороны тактического стола, и, судя по всему, сражались на симуляторе.
  
   Подойдя ближе, девочка поздоровалась и осмотрела "поле боя". К её изумлению, вместо пехотных отрядов там были проекции боевых кораблей. Тогрута тут же поинтересовалась у девушки:
  
   - Эм, Сумераги? Не отвлекаю?
  
   - Нет, коммандер Тано.
  
   - А разве он может управлять кораблями? Он же пехотинец? - Асока указала на Жестяныча.
  
   - Дроиды ООМ-серии довольно универсальны, и могут командовать как наземными отрядами, так и кораблями или группами кораблей, в зависимости от текущей ситуации, и притом без-каких-либо усовершенствований, в отличии от офицеров-органиков, которые по большей части разделяют специализацию, - пояснила Ли Норьега, наблюдая, как её Консульские атакуют последний фрегат "Щедрость".
  
   - Вот как? - тогрута заинтересованно уставилась на "поле боя", - Я и не знала. Надо будет попробовать...
  
   "Упс... у меня же скоро тренировка..."
  
   - Тогда... через пять-шесть часов жди меня здесь, - девочка хлопнула дроида по плечу.
  
   - Понял-понял, - Жестяныч козырнул.
  
  ***
  
  
  
   Однако, прежде чем отдыхать, я решил проверить свой протез. Было какое-то ощущение... Предчувствие... Нехорошее. Дальнейшее течение события показало, что я был прав в своих подозрениях.
  
   Один из дроидов медцентра подтвердил, что четыре из шестнадцати суставов кисти нуждаются в замене. Плюс, весь внешний корпус нужно было поменять: как сообщил IM-6, металл стал хрупким, появились многочисленные сколы и трещины. Вот только нужных деталей, кроме суставов, в медцентре не оказалось.
  
   Поразмышляв минут пять, я связался с нашими ремонтниками - и те меня обрадовали, доложив, что уже давно изготовили комплект запасных частей. Предусмотрительные ребята: инициатива, с какой стороны не посмотри. Правда, доставленные через полчаса панели и пластины были... новенькие: блестящие и отполированные. Мне даже показалось, что они хромированные, но клон-техник заверил, что это всего лишь отполированный металл. А красить они не стали, мотивируя тем, что я сам могу это сделать.
  
   Хмыкнув, я приказал дроиду начать установку деталей. Вот ещё, с покраской возиться... и так сойдёт. Какая разница-то? Чёрный, белый, серебристый... Я не настолько привередлив. Да и на назначенную тренировку скоро идти, а краска будет сохнуть какое-то время.
  
   Так что, я, с минуту полюбовавшись на серебристую ладонь - на которой были установлены специальные мягкие вставки, которые были довольно шершавыми, что позволяло уверенно удерживать предметы в искусственной руке - проверил подвижность, выполнив небольшой комплекс разминочных упражнений и отправился в тренировочный зал.
  
  ***
  
  
  
   Асока ушла от выпада джедая, и попыталась атаковать его в ноги, но её сдвоенный удар с лёгкостью был заблокирован коротким оранжевым лезвием. В следующий миг уже ей пришлось защищаться от ударов человека. Внезапно он отпрыгнул - что было удивительно, учитывая, какая неприязнь была у него к различного рода акробатике - и выхватил бластерный пистолет.
  
   Асока мгновенно сосредоточилась - и бластерные болты растеклись по выставленной ей защите.
  
   - Отлично! - учитель шутливо крутнул бластер, зачем-то поднёс его дулом к лицу и дунул, - Уже намного лучше.
  
   Асока радостно улыбнулась, деактивируя клинки. Покинув центр зала, они устроились на ковриках в одном из уголков.
  
   - Правда?
  
   - Точно-точно. Надеюсь, теперь тебя не подстрелят, если ты вдруг окажешься без мечей.
  
   - То есть, я выучила эту технику?
  
   - Ну... нет предела совершенству! - учитель назидательно воздел палец к потолку.
  
   На несколько минут они погрузились в молчание.
  
   - И всё же, хорошо, что вы стали моим учителем. Я от вас так много узнала... А то попала-бы в Корпус Обслуживания, - Асока скривилась, показывая своё отношение к тем неудачникам, что не удостоились чести стать падаванами. Учитель, однако, не разделил её эмоций.
  
   - Ну, и что это за покровительственно-порицающий тон? - хмыкнул учитель.
  
   - Эм... простите, учитель. Но... это же Корпус Обслуживания, - тогрута развела руками.
  
   - "Vse professii nujni, vse professii wajni" - учитель вновь сказанул что-то на странном языке, - Я хочу сказать, что не стоит так относится к тем, кто... В общем, гордится собой ещё куда ни шло, но вот презирать нижестоящих - это не дело. Корпус Обслуживания очень важен: без него, как и без остальных Корпусов, Орден Джедаев был бы неполноценен.
  
   - А чем они важны?
  
   - Ну...
  
   Учитель откашлялся и начал перечислять:
  
   - Для начала, Корпус Обслуживания. Он занимается хозяйственной деятельностью, и всем тем, что позволяет Ордену функционировать: от банального ухода за зданием Храма и готовкой пищи до рассылки информации и ремонта техники. Джедаи, состоящие в Сельскохозяйственном Корпусе, используют Силу для взращивания всего живого - и растений, и животных, их селекции и улучшении. Засуха, паразиты, болезни и нестабильность - с этим борются джедаи-аграрии: они достигли больших успехов в этом деле. К примеру, с помощью техники под названием Конситор-сато можно в разы ускорить рост растений без вреда для них. Этот Корпус, помимо всего прочего, обеспечивает питанием всех Джедаев, а многочисленные отделения по всей Галактике - капитулы - помогают нуждающимся на местах. Помнится, капитул на Танаабе с помощью своих улучшенных дента-бобов обеспечивает ими почти всё Внутренне Кольцо.
  
   - Хм, я и не знала...
  
   - Самообразование - тоже важная вещь, - Викт подпёр голову руками, - Медицинский корпус... ну тут всё понятно. Образовательный занимается обучением юнлингов, а Исследовательский... Тут несколько сложнее. Ранее это был один корпус, но сейчас он разделён на три... Точнее, два отделения со времени отделились от него, образовав самостоятельные Корпуса. Собственно Исследовательский - который ещё именуют Разведывательным - который занимается практическим изучением планет и населяющих их рас, растений и животных. Состоящих в нём джедаев редко можно увидеть в Храме. Порой падаваны улетают со своими учителями, чтобы вернуться только лишь для того, чтобы в свою очередь взять ученика, будучи уже рыцарями. А потом... потом они могут и не вернуться никогда: они открывают новые планеты, и в медитациях прокладывают новые пути сквозь гиперпространство. Есть Корпус Равновесия, который следит за Галактикой, соприкасаясь с Силой, и следя за всем миром в целом, пытаясь уловить колебаний обеих сторон Силы. Иногда говорят, что этот Корпус хранит равновесие - отсюда и произошло его название; и корпус Пророков - который сосредотачивает усилия всех своих членов на одной конкретной задаче или на месте. А почему пророков - тут всё просто. Они следят за пророчествами, а иногда - сообщают их. Есть ещё несколько Корпусов - одни практически неизвестные, навроде Корпуса Теней; другие же более открыты - вроде Корпуса Стражи, которые охраняют Храм.
  
   - Ого... я и не знала, что их так много... А чем занимаются эти Тени?
  
   - Без понятия. Знаю, что они есть, но никогда не видел. Может, их и нет?
  
   - Э-э-э... Это как?
  
   - Говорю же - не знаю.
  
   - Интересно, а меня бы взяли туда?
  
   - Тебя и не возьмут, ведь принадлежишь ты к великому Корпусу Равновесия...
  
   - Да ну вас, учитель!
  
  ***
  
  
  
   Завалившись в свою каюту, я сразу же направился в душ. Очередной урок с Асокой порядком вымотал меня. Не перестаю удивляться, как много она не знает. Или это я знаю слишком много?
  
   Кстати, о многом... Нужно ведь составить отчёт для Джасмилль... По прилёту на Корусант нужно будет сразу отправить его, а то я что-то подзадержался.
  
   Завершив водные процедуры и завернувшись в полотенце, я устроился за датападом.
  
   Так, что же написать то? В принципе - сообщить я могу не так уж и много. Что касается бомбардировщика BTL\B, то к этому агрегату претензий нет вообще. Прекрасная машина, которая и через сорок лет будет способна дать прикурить любому кораблю. А то, что Альянс переквалифицировал их в тяжёлые истребители... ну, они за это сполна поплатились.
  
   Так, что там дальше... Ага. Перехватчик Eta-2 "Актис". Ну, тут тоже вроде как претензий нет, за исключением цены оного пепелаца. Хотя... чем меньше аппарат такого класса, тем он дороже. Хотя на нём даже гипердвижка нет, что должно было сказаться на цене: не делают сейчас таких маленьких гипердвигателей. Плюс, массовое производство тоже должно цену снизить...
  
   А вот по ARC-170 у меня есть что сказать конструкторам. Слабовата у него задняя защита. Не спорю, мощность оборонительной пушки превосходит любой аналог, вот только накой такая мощность, если противники - в основном Стервятники, у которых нет щитов? Попросту говоря, мощность избыточна, что сказывается на скорострельности. Рациональнее заменить её на спаренную или даже счетверённую скорострельную пушку. Можно даже лазерную, как на LAAT, или даже с того же Y-бомбера турельную башенку. Должна влезть. В качестве же дополнительного аргумента можно присобачить две-четыре ракеты... ну, воздух-воздух, или космос-космос - грань между этими классами более чем призрачна. Можно даже те, что используют на всё тех же LAAT. Ну, как используют... по большей части они висят мёртвым грузом, а тут хоть польза будет...
  
   Закончив с отчётом, я со спокойной совестью отправился спать. Необходимо было передохнуть перед прилётом на Корусант.
  
  ***
  
  
  
   Падме Амидала стремительно достигла зала Сената. Сообщение, которое сегодня распространилось по всем новостным каналам, заставило её - и, как она полагала, не только её - взволноваться. В одной из гостиниц Корусанта, "Роял-Плаза", в собственном номере был убит Финис Валорум, бывший Канцлер Республики. Кто-то говорил, что это было обычное ограбление, другие - что это убийство было заказано Сепаратистами: Финис последние годы занимался благотворительностью, и даже сейчас помогал беженцам, пытающимся избежать хаоса войны. Естественно, что все сенаторы поспешили туда, где могли обсудить это и - решить, что же делать. Большинство уже были в своих ложах, немногие опоздавшие спешно продвигались по коридорам. Набуанка поспешила по направлению к своей репульсорной платформе. Достигнув нужного прохода, она обнаружила сиротливо сидящего там Джа-Джа Бинкса, который при её появлении взмахнул руками.
  
   - Твоя вовремя, сенатор Падме!
  
   - Джа-Джа, давно всё началось?
  
   - Не! Сначала было много-много шума, моя ничего не понимать, но Аммеда стукат посохои и говорить "тишина". Все умолкнуть! Сейчас сенатора с Рилота говорить. Всё слышно, - сообщил гунган.
  
   Амидала сосредоточилась на выступлении Орн Фри Таа, платформа которого отделилась от стены и сейчас плавала рядом с центральной
  
   -...Этот ужасный акт саботажа, акт терроризма - убийство Финиса Валорума, предыдущего канцлера нашей Республики - говорит о том, что мы должны принять срочные меры! Первейшая обязанность любого правительства - защита жизни и безопасности граждан. Если правительство не в состоянии сделать это, мы должны вверить в его руки орудие, способное исправить ситуацию и исключить любую возможность повторения подобных происшествий! Я требую, моя планета требует, Республика требует - немедленного принятия закона об усилении мер безопасности! Мы должны быть уверены в своей защите!
  
   Как только тучный твиʼлек закончил говорить, сенаторы немедленно отреагировали: раздались аплодисменты, или же наоборот - неодобрительные выкрики.
  
   - Друзья, на моих плечах и без того лежит великая ответственность, - слово взял Канцлер Палпатин. - И я отнюдь не стремлюсь к большему. Однако, если такова будет ваша воля, то ради безопасности Республики я приму и эту новую ношу. Я подчинюсь вашим желаниям. Кто-нибудь хочет что-то добавить к уже сказанному уважаемым сенатором Фри Таа, или же мы начнём голосование?
  
   - Верховный Канцлер, я хотел бы высказаться! - Падме узнала голос Бейла Органы.
  
   Палпатин повернулся к Мас Аммеде, после чего чагрианин провозгласил:
  
   - Слово предоставляется сенатору от Альдераана Бейлу Органе!
  
   - Благодарю. - платформа альдераанца выплыла вперёд, - Я крайне признателен за возможность высказаться - как и за то, с какой неохотой вы готовы принять на себя новые обязанности и полномочия, - Бейл отвесил учтивый поклон в сторону Палпатина.
  
   - Сенат - это собрание разумно мыслящих существ, наделённых силой и властью! Когда власть разделена между многими, её не захватит кто-то один! Это было одним из основополагающих принципов при формировании Республики! Власть, которую Верховный Канцлер получит благодаря этому закону, принадлежит Сенату! Только мы в ответе за то, как с ней поступать!
  
   Падме недоумённо посмотрела на Органу. "Неужели он решил лично выступить против Канцлера? Теперь, когда Валорума больше нет, наши планы пошли насмарку. Но вот так, не посоветовавшись. Я понимаю, времени было мало... или же это просто попытка опротестовать новый законопроект? Но... не понимаю".
  
   Меж тем Органа продолжал говорить:
  
   - Более того, некоторые из полномочий, которые могут войти в этот закон, вообще нельзя передавать центральному правительству! Это права наших граждан, и мы не можем на них посягать. Мы сражаемся во имя Республики. Но что есть Республика, как не те базовые принципы, на которых она основана? Отвергая эти принципы, мы обесценим любую, даже самую яркую победу этой войны! Настали ужасные времена. Они пробуждают сильные эмоции. Но мы не должны поддаваться гневу. Эти времена призывают нас к великим свершениям, и я не совру, если скажу, что каждый в этом зале готов рисковать, если это приблизит конец войны! Мы своими решениями пишем историю. Но! Мы не можем допустить, чтобы события, какими бы они ужасными не были, изменили нас. Мы должны остаться собой. Мы не имеем права принимать этот закон!
  
   Однако, большинство сенаторов встретили речь Бейла негодующими выкриками:
  
   - Нет!
  
   - Позор!
  
   - Предатель!
  
   - Нет!
  
   - К порядку! - Мас Аммеда безуспешно пытался образумить самых крикливых разумных.
  
   "Неудивительно, что Органа не нашёл поддержки: сейчас большинство сенаторов напугано, и согласятся на всё, только бы их самих не постигла участь Валорума. но... Как странно: едва Валорум согласился встать на нашу сторону... Случайно ли его убийство? Нужно будет связаться с Энакином. Думаю, Ордену поручат расследование этого дела. Может быть, там знают гораздо больше, чем сообщили общественности..."
  
  ***
  
  
  
   И вот, мы снова на Корусанте. Со стороны посмотреть - так ничего и не изменилось: всё те же массивы зданий, видных даже с орбиты, цепочки аэроспидеров, разделившие небо на прямоугольники, треугольники и другие, более замысловатые фигуры.
  
   Запросив посадку, мы прождали на орбите около часа, после чего диспетчер направил нас в уже привычный район размещения войск. Пролетев над длинными рядами огромных казарм, наши корабли один за другим начали приземляться на площадках, расположенных между зданий. Мы с Асокой направились в ангар, откуда по приставленному мосту направились к зданию. Остальным предстояла рутинная работа: выгрузить технику и отряды, обеспечить текущий ремонт и обслуживание кораблей, пополнить запасы продовольствия и топлива... Нам же пришлось заняться довольно неприятным делом: транспортировать репульсорные носилки с упакованным в специальный контейнер телом Квинлана Воса. На верхней крышке покоился ящик поменьше - так, коробочка - в которой хранились обломки меча киффара - как доказательства его падения во Тьму. Даже через металл ощущались флюиды Тёмной Стороны. Ну и гадость...
  
   Нас же с ученицей уже ждали. На этот раз встречающими были магистр Шаак Ти и незнакомый мне капрал из Сенатской Гвардии, плюс, несколько джедаев из Корпуса Обслуживания.
  
   - Магистр Шаак Ти, - Асока вместе со мной синхронно поклонилась.
  
   - Рада видеть вас обоих. - тогрута улыбнулась, - И добро пожаловать домой. В этот раз вы... неплохо потрудились.
  
   Тогрута знаком указала на репульсорные носилки, которые перекочевали в руки джедаев. Те поспешили прочь, к одной из канонерок. Вероятно, после осмотра тела членами Совета, его похоронят по джедайским обычаям. Но мы с Асокой всё же пропустим эту церемонию...
  
   - Это наш долг - защищать Республику, - я попытался отделаться общими фразами, однако магистра это не смутило.
  
   - И всё же, договор между Республикой и Хаттами - далеко не рядовое событие. Высший Совет по достоинству оценил ваши заслуги, Микоре. Решением Совета вам присваивается звание мастера-джедая.
  
   - О как...
  
   "Надо же... мастер-джедай... стоп! Получается, я получил повышение, и теперь являюсь старшим генералом. Неплохо... Хотя - неожиданно, тем более, что награда не за мои подвиги на поле боя, а за дипломатическую деятельность. Ну, это вполне в духе Ордена".
  
   - Учитель! - взглянув на Асоку, я увидел, что девочка буквально светится от счастья, как будто её саму наградили. Эмоции, которые она излучала, были целиком и полностью положительными.
  
   - Э-э-э... Я должен сказать спасибо, - послав в сторону Шаак Ти благодарный кивок, я поинтересовался, - Каково наше новое задание?
  
   - О, вас ждёт большая работа. Однако, для начала, вам следует посетить залы исцеления. Главная целительница была... настойчива. Впрочем, - магистр протянула мне голодиск, - Здесь вся необходимая информация о вашем новом назначении. Так же хочу сообщить, что ваше запланированное на сегодняшнее утро выступление в Сенате перенесено на неопределённый срок в связи с чрезвычайным происшествием...
  
   "Ну, тут я не расстроен ну вот ни капельки".
  
   -... Сегодня утром был убит Финис Валорум, и Сенат занят обсуждением этого вопроса.
  
   - Вот как. Жаль... Очень жаль. Он же был предыдущим канцлером, если не ошибаюсь?
  
   - Да. Расследование поручено нам.
  
   Тут к нам приблизился капрал-гвардеец.
  
   - Сэр, разрешите доложить? - дождавшись моего кивка, человек быстро заговорил, - Канцлер Палпатин сожалеет, что ваше выступление не состоится, однако он желает выразить вам благодарность лично, поэтому приглашает вас завтра в одиннадцать сорок. Вы должны явиться в здание Сената, вас встретят и проводят.
  
   "Вот же... Я бы предпочёл перед Сенатом выступить - меньше волнений. Но отказать... Будет чересчур"
  
   - Я непременно буду.
  
   - Так же... - капрал протянул мне пластиковую?.. карточку, которая на первый взгляд напоминала входной билет. Или пригласительный. - Вы приглашены на банкет по случаю заключения договора между Республикой и Пространством Хаттов, который состоится завтра в девять часов вечера.
  
   "Ну... это уже интересно: приглашали ли кого-либо из джедаев на подобные мероприятия? Скорее всего да, вот только, боюсь, я буду одним из немногих, кто его посетит. Ну да ладно".
  
   - Сэр, - капрал протянул мне датапад, и я приложил к нему свой кодовый цилиндр. Гвардеец козырнул и молниеносно скрылся из виду.
  
   - Вы закончили? - поинтересовалась Шаак Ти.
  
   - Да. Прошу прощения за задержку. Думаю, нам пора лететь в Храм?
  
  ***
  
  
  
   Асока рассеянно оглядывалась по сторонам, высматривая, когда же появится учитель. Они пробыли в Залах Исцеления почти шесть часов. Непроизвольно хихикнув, девочка вспомнила забавную сцену в самом начале. Когда Вокара Че, заметив их приход, решительно направилась к ним, учитель самым бессовестным образом схватил её за плечи и выставил её перед разгневанной целительницей.
  
   Через десяток минут твиʼлечка выпустила пар и утащила джедая на обследование. Её саму осмотрели помошницы Главной Целительницы, однако это не заняло много времени, а вердикт был положительным: никаких отклонений не было зафиксировано.
  
   Теперь девочка смирно сидела на ближайшей каменной скамейке, ожидая, когда учителю удастся вырваться из лап целителей. "Можно будет его потом подколоть... Только надо придумать, как".
  
   Впрочем, вскоре учитель показался в дверном проёме, крутнув головой, он заметил её и направился к ней. Асока поспешила к нему. Однако, она замерла в паре шагов от человека - по залу разнёсся довольно разгневанный выкрик:
  
   - Ты!
  
   К человеку решительно шагнула мастер Айла Секура, которая выглядела... рассерженной, а на лице отчётливо виднелись дорожки от... слёз? Да, точно.
  
   - Зачем? Зачем ты убил его?
  
   Видя, что учитель несколько рассеян после лечебных процедур, тогрута шагнула вперёд.
  
   - Вы о чем, мастер Секура?
  
   - Зачем вы убили Квиналан Воса? - обвинительно бросила твиʼлечка.
  
   Асока старалась говорить медленно и спокойно: она чувствовала, что синекожая джедайка находится в возбуждённом состоянии.
  
   - Он напал на нас! Он был нашим врагом...
  
   - Чушь! Он джедай!
  
   - Он хотел помешать нам...
  
   - Это вы ему помешали!
  
   Асока рассержено фыркнула.
  
   - Неправда! Он приспешник графа Дуку! У него меч красный был! Если бы мой учитель не убил его, то...
  
   - А ещё награждать за это званием мастера! Да лучше бы твой учитель сдох там!..
  
   Девочка была в не себя от услышанного, а потому, прервав мастера, выкрикнула:
  
   - А он и умер! Умер! Вот только я своего учителя спасла, в отличие от вас!
  
  ***
  
  
  
   Уф... Всё прошло более-менее спокойно. нет, выволочку я конечно получил, но в основном словесную и - короткую. А затем Вокара Че занялась моим здоровьем.
  
   Честно говоря, за эти часа четыре я порядком размяк от многочисленных анализов и сканирований, а затем пришлось медитировать под присмотром хозяйки Залов Исцеления. Попутно мне вкололи кучу всяких лекарственных средств - на всякий случай. Окончательный вердикт был... поучительный. Твиʼлечка буркнула, что дуракам везёт, однако расслабляться не советовала: хотя явных признаков отклонений, вызванных Молнией Силы, у меня не наблюдалось, это не означало, что они не появятся в дальнейшем. Так что, время от времени мне посоветовали проходить обследование.
  
   Что касается моих отметин... Тут, как я и ожидал, ничего сделать было нельзя. Однако, в качестве "лечения" мне был всучен баллончик с... тональным кремом. Нет, взять то я его взял, но вот использовать... нет уж, увольте. Я лучше маску нацеплю.
  
   Завершив процедуры, и пообещав приходить по утрам на обследование, я покинул кабинет: надо было найти Асоку и покормить. Ну... и самому поесть не мешало бы. Вот только всё пошло несколько не по плану...
  
   Нам повстречалась Айла Секура. Вероятно, мастер уже увидела тело своего бывшего учителя - и теперь при виде нас воспылала праведным гневом. Так как я был слегка под кайфом, то вначале не разобрался в происходящем - уж больно динамично всё происходило, а когда собрался с мыслями - было уже поздно. Асока и Секура вступили в жаркий спор.
  
   "Нда... Если бы Асока впечатала Секуре пощёчину, это было бы менее... болезненно для последней. Слова ранят сильнее калёного железа". Твиʼлечка отшатнулась от девочки, лицо её нехорошо посерело.
  
   - Идёмте, учитель, - Асока ухватила меня за рукав мантии и потащила к выходу. Я молчаливо и покорно следовал за ней. В залах стояла тишина - поистине гробовая. Однако, и в коридоре девочка не успокоилась.
  
   - Нет, ну как она может так говорить? Ну как?
  
   - Асока, успокойся. Всё нормально.
  
   - Нормально? Нормально?! Она хотела, что бы вы умерли, а этот...
  
   - Тише, Шпилька, тише. Незачем так эмоционально реагировать. Она... сложно всё это. И грустно, - я успокаивающе потрепал девочку по макушке.
  
   Дальше мы продолжили свой путь в тишине. Однако, даже не сговариваясь, мы вскоре достигли наших комнат.
  
   - Знаете, я наверное, поем в своей комнате, - сообщила Асока.
  
   - Как удачно: я хотел предложить то же самое. Заодно и с новым заданием ознакомлюсь.
  
   - Расскажите потом? - девочка замерла в дверном проёме.
  
   - Естественно, - заверил я её.
  
   Благо, наши вещи уже были в комнатах... Ну, как вещи: это громко сказано, но по небольшому ранцу на каждого приходилось. Оные были доставлены пареньком из корпуса Обслуживания, которого мы отловили по пути к Залам Исцеления.
  
   Наскоро перекусив и окончательно взбодрившись, я приступил к изучению голодиска...
  
   Уже глубоко за ночь я лежал и размышлял над прочитанным. С одной стороны, я должен бы радоваться: меня повысили в звании: пять кубиков: два синих, два красных и один жёлтый, выстроившиеся в линию, сравняли меня в звании с моффами и несуществующими сейчас гранд-адмиралами.
  
   Одна из ступенек моего плана покорена: я пробился наверх, и теперь более заметен, чем раньше. Однако, это повлекло за собой проблемы в виде назначения командующим новообразуемой системной армией. Надо ли говорить, что мне везёт на число тринадцать? Так вот, я что-то такое читал - вроде бы одной из таких армий командовал Винду, а другой - Кеноби, но конкретики было мало.
  
   Со стороны план выглядел внушающе: системная армия должна иметь в своём составе минимум четыре корпуса и не менее семидесяти боевых кораблей. Это... только пехоты в моём подчинении окажется сто шестьдесят тысяч - двести тысяч, а всего органиков - до полумиллиона - в зависимости от количества кораблей и их типов. Дух захватывает от подобных цифр. Задачами таких армий станет проведение планетарных операций по захвату - или удержанию - планет или других крупных объектов навроде орбитальных колец, которых на данный момент насчитывается около трёх сотен по всей Галактике - собственными силами. то есть, ни на чью либо поддержку при ведении боевых действий рассчитывать не придётся.
  
   С другой стороны, то, что три из четырёх корпусов будут формироваться из вспомогательных войск... я сомневаюсь в их готовности сражаться. Времена ещё не те... Плюс, сроки уж больно нереальные: на формирование отводится четыре месяца. А так как я примерно знаю, что будет впереди - из крупного, Джеонозис, и вроде бы Рилот - думаю, что нас выдернут раньше. А значит, придётся попотеть...
  
   Далее... По штату нам положено двадцать четыре "Охотника" - но я сомневаюсь, что сумею выцарапать хотя бы половину. А значит, всучат какое-нибудь старье...
  
   Единственная более-менее приятная новость - это то, что у меня большие полномочия на закупку военной техники для наземных подразделений. Так как клоновская техника подходит не всем, да и не так её и много, я могу закупать - в разумных ценовых рамках - удовлетворяющие меня образцы вооружений. Судя по всему, командование, включив этот пункт, рассчитывало на индивидуальный подход каждого командующего, дабы проверить возможные варианты и убедится в их эффективности, а самые удачные - принять на вооружение.
  
   А так как военные заказы - штука очень заманчивая, у господ производителей и конструкторов, - которые не могли не прознать об этом - обильно потекут слюнки при подсчётах будущих барышей. А значит, я смогу реализовать некоторые из своих задумок. Ну, а если не хватит денег государственных... что-ж, придётся расстёгивать собственную мошну, вытаскивая кредиты, а то и кристаллы, которые могут сойти за "борзых щенков".
  
   Формироваться армия будет на Корусанте, а значит путь мой лежит в Штаб Первой Секторальной.
  
   С этими мыслями я готов был уснуть, когда со мной - используя нашу связь - заговорила Асока.
  
   "Учитель?"
  
  ***
  
  
  
   Асока никак не могла уснуть, раздумывая над произошедшим в Залах Исцеления. Её разрывали двоякие чувства: с одной стороны, она была возмущена поведением Айлы Секуры и её словами в адрес учителя; с другой, поостыв, он поняла, что немного сочувствует ей.
  
   Наконец, дабы разрешить сомнения, она обратилась к учителю.
  
   Да, Шпилька?
  
   Я хотела спросить... Наверное, мастер Секура опечалилась, узнав о смерти своего учителя?
  
   Скорее всего это именно так.
  
   Ну... Я не знаю... Вроде бы я должна сочувствовать ей, ведь я...
  
   Асока попыталась подобрать слова, но учитель опередил ей.
  
   Да. Я понимаю. Для меня потерять тебя - самая страшная вещь, которая может произойти.
  
   Но вы же не стали бы желать смерти?..
  
   Нет. Смерть была бы избавлением для того, кто... нет, не так. Он бы умолял меня о смерти...
  
   Асока поражённо замолкла. Слова учителя были... жестокими. И в то же время - приятными.
  
   А вы не боитесь умереть?
  
   Асока не удержалась - и тут же пожалела об этом. Уж больно это было бестактно. Но... После долгого молчания Викт всё же ответил.
  
   Скорее всего... нет. Я боюсь умереть бесцельно.
  
   Асока поспешила сменить тему.
  
   А что там с нашим заданием?
  
   А, скукотень. Будем формировать большое соединение из войск и кораблей. Задержимся на Корусанте месяца на два-три. Будет много работы.
  
   Вот блин...
  
   Это точно... Я удовлетворил твоё любопытство?
  
   Ой... простите, мастер. Вы наверное устали...
  
   Ничего. Ты сама отдыхай.
  
   От учителя пришло ощущение тепла и заботы.
  
   Хорошо.
  
   Асока поглубже зарылась под одеяло и вскоре начала засыпать.
  
  ***
  
  
  
   Утренние лечебные процедуры были довольно короткими - я уложился за час, так что большая часть утра оставалась в моём распоряжении. Нужно было, так сказать, продуктивно "освоить" его - ведь день обещал быть насыщенным: в обед у меня встреча с Палпатином, а вечером - "званый ужин". Но пока что время озаботится текущими проблемами, с остальным будем разбираться по мере поступления.
  
   Асока направилась на "Акаги". как она пояснила, хочет потренироваться на симуляторе с Жестянычем. Ну ладно, это дело полезное. Главное не забывать, что за виртуальными отрядами скрываются живые... люди, и не только, о чём я ей и напомнил. Заодно вручил ей и копию плана, которую она должна передать моим офицерам - в первую очередь Лихтендалю и Блэму. Сам же поспешил в храмовый ангар, и, реквизировав аэроспидер, направился к штабу Первой Секторальной Армии. Маршрут был уже знакомым, так что потеряться я не мог.
  
   Достигнув нужного места, я припарковал своё транспортное средство, после чего направился к зданию. Через некоторое время я уже был у дверей, ведущих в кабинет моффа. Капитан, судя по всему исполняющий обязанности адъютанта, учтиво кивнул.
  
   - Сэр, мофф Трахта сейчас занят. Ожидайте, я доложу о вашем визите.
  
   - Принято, - я бухнулся в кресло, парочка которых услужливо стояли вокруг небольшого столика.
  
   Человек скрылся за дверью, однако секунд через тридцать вылетел обратно.
  
   - Можете проходить.
  
   Кивнув, я поднялся из кресла и проследовал к услужливо открытой двери. Сидящий за своим столом Дикемиус поприветствовал меня, отсалютовав вилкой с наколотым на неё камʼтари.
  
   - А, Микоре. Рад видеть. Мы тут наслышаны о твоих успехах на почве укрепления связей.
  
   Я устроился в кресле напротив него.
  
   - Чего в кабинете завтракаешь? Занят сильно? Может, я не вовремя?
  
   - Да нет, как раз сейчас затишье, вот я и позволяю себе такую роскошь, как нормальная и полноценная еда. Вот недели две назад был аврал - так весь штаб три дня на стимуляторах проходил. Если бы не клоновский сухпай, все бы с ног попадали, а так вроде ничего: подумаешь, пара обмороков...
  
   - Ну да, клоновский сухпай - это вещь, - я улыбнулся.
  
   Мофф доскрёб остатки... ну, пусть будет салата, и отодвинул поднос в сторону. Дроид-слуга резво подхватил его и проследовал к выходу. Трахта пододвинул бутыль вина, и под мой кивок разлил нектар по бокалам. Я мельком глянул на этикетку.
  
   - Ого. "Виренское Выдержанное", разлив... НН-179! Неплохой выбор.
  
   - Должность обязывает, знаешь ли... Так, с чем пожаловал наш дипломат-герой? Кстати, с повышением! - мы звякнули бокалами.
  
   - Спасибо!.. Ты знаешь о системных армиях? - я перешёл сразу к делу.
  
   - А... - Трахта поморщился. - Видел я на днях эту мазню... Постой, хочешь сказать, на тебя спихнули одну из этих армий?
  
   - Ага. Тринадцатую.
  
   - Вот оно как...
  
   - Да. А так как она будет формироваться на Корусанте - то есть будет в зоне ответственности Первой Секторальной - то к кому как не к тебе мне идти?
  
   - Н-да... сочувствую тебе. Дерьма тебе разгребать придётся... непочатый край. Тем более, что задумка идиотская.
  
   - Чем это? - поймав взгляд Трахты, я поспешил пояснить, - Точнее, я понимаю, что идиотская, просто интересен твой взгляд на эту затею.
  
   - С чего бы начать... Ну, во-первых, я сомневаюсь в боевой ценности вспомогательных войск. Клоны ещё куда ни шло, но их мало и хватит их только на первые пять-десять армий, не больше. Дальше - больше. Сроки попросту нереальные. Четыре месяца... Ха, даю руку на отсечение, что вас выдернут через три, а за такое время наладить работу и взаимодействие такого количества войск и кораблей попросту невозможно.
  
   - Да ты оптимист... я рассчитываю максимум на два месяца.
  
   - Ну... В принципе верно... Во-вторых, у нас нехватка в кораблях, и полностью удовлетворить ваши запросы я просто не могу. То же касается и офицеров для кораблей.
  
   - Чувствую, за каждую посудину торговаться будем, - я поморщился.
  
   - Именно, - человек хохотнул. - Ну... в малых кораблях у нас недостатка нет, я бы даже сказал, что есть излишки, так что могу отсыпать сверх нормы; а вот в больших кораблях у нас серьёзный недостаток.
  
   - Всё так плохо?
  
   - Да... ну, где-то лучше, где-то хуже, но в общем картина не особо радостная. Мы ещё свои надобности не удовлетворили, а тут ещё прорву кораблей вынь да подай.
  
   - И что Первая Секторальная сможет выделить? На что я могу рассчитывать?
  
   - А знаешь... давай решим это прямо сейчас.
  
   Трахта активировал настольный проектор. Я в свою очередь включил свой переносной датапад.
  
   - Так... на двадцать четыре "Охотника" можешь даже и не рассчитывать. Могу выделить только восемь, и то они прибудут только через полтора месяца.
  
   Я нахмурился. "Хреново... я думал о двенадцати".
  
   - Всего восемь?
  
   - Именно. Первой Секторальной за следующие три месяца всего восемьдесят единиц выделят. Тем более, мы Корусант охраняем, а не какой-нибудь Рилот, так что восемьдесят "Охотников" - это много. Третьей секторальной за это же время всего шестнадцать единиц выделят. Но... У нас только Фаэрост штук тридцать кораблей сожрёт, так что не обижайся - нам они нужнее.
  
   - А что там? Я слышал, что какая-то блокада, но подробностей не знаю.
  
   - А, это... - Трахта вывел на проекторе участок карты, - Фаэрост, планета в сотне световых от Корусанта, на Короском маршруте. Принадлежит ТехноСоюзу. У них там десяток верфей, а самое главное - огромное количество ресурсов: боевые корабли клепают как пирожки. Сейчас полторы тысячи вражеских кораблей сдерживает всего семьсот наших. У нас недостаточно сил, дабы прорвать их кольцо обороны - да даже если и прорвём, у них запредельная ПКО; впрочем, и у них не хватит сил, чтобы прорваться - мы два куатовских восьмикилометровых "Доверителя" второй модели туда пригнали. Они конечно медленные и неповоротливые - что плохо, но в нашей ситуации не критично - в обороне и блокаде эти дредноуты особенно хороши. Так что, сложился относительный паритет в силах. Обе стороны - и КНС, и Республика - наращивают силы, однако решительных действий пока никто не предпринимает.
  
   - И всё равно... восемь кораблей - это мало.
  
   - Ничего не поделаешь. Попробуем компенсировать другими, - мофф пролистнул список, - Итак... Могу выделить тебе шестнадцать "Одобряющих" - вместе с твоими двумя будет восемнадцать. Так... ещё семь "Убедительных", и... восемь "Примирителей".
  
   - А это что за фрукт? - удивлённо спросил я.
  
   - Попытка сделать на базе "Одобряющего" полноценный авианосец - их не хватало в начальный период войны, сам знаешь. Разработала и производила его Ротана. Корабль полностью лишился десанта, ну и внутри кое-что поменяли. По орудиям всё как и у обычного "Одобряющего", только вот торпедных аппаратов нет. Зато корабль может принять сто сорок четыре истребителя и бомбардировщика. Успели сделать сотню единиц, но, как понимаешь, после появления "Охотника", "Примиритель" стал неактуален.
  
   - Ладно... давай.
  
   - Так... ещё есть четыре "Покорителя": тот же "Одобряющий", но предназначенный для поддержки десанта, а так же для планетарной бомбардировки. Двадцать четыре тяжёлых турболазера с дальностью стрельбы в атмосфере - сто двадцать километров, и две тяжёлых ракетно-торпедных пусковых установки с радиусом в двести - серьёзный аргумент. Все эти корабли можешь получить в течении пары дней.
  
   - Хм. Это конечно, всё хорошо, но... Десант я может быть, привезу, обеспечу высадку. А как прикажешь орбитальное прикрытие обеспечивать? А эскадренный бой? Системная армия должна полностью обеспечивать себя в кораблях, иначе смысла в таких подразделениях просто не будет.
  
   Трахта расхохотался.
  
   - Ох и жадный же ты, Викт... Ладно, лишь из уважения к тебе могу предложить двадцать четыре "Дредноута". Сейчас корабли проходят модернизацию на верфях Алланда, и вступят в строй через три недели.
  
   Я недоумённо посмотрел на Трахту, после чего он пояснил:
  
   - "Дредноуты" ренделийской постройки.
  
   - А есть разница? - я удивлённо уставился на офицера.
  
   - Ну ещё бы. "Рендели-Стар-Драйв" в своё время продавала права на постройку "Дредноутов" многим компаниям, так что существует около двадцати различных моделей. Ренделийские - самые лучшие. А эта модель - особенно. Они хоть и выпущены давно, однако являются схожими с теми кораблями, что Рендели выпустила для республиканского флота "Катана". Ну, ты же знаешь о пропавшем флоте? - дождавшись моего кивка, Трахта продолжил. - Ну, габариты всех кораблей одинаковые, не зависимо от серии, а вот начинка разнится. Во-первых, у этих броня качественнее процентов на десять, к тому же - несколько толще: около сорока сантиметров. Говорят, что при проектировании был использован тот же метод распределения брони, что и на мандолорском дредноуте "Безжалостный". Из-за этого эта модификация более угловата, нежели обычные "Дредноуты", которые имеют закруглённые обводы корпуса.
  
   - Это много?
  
   - На новейшем "Охотнике" самая бронированная часть - днище - состоит из тридцатисантиметровых листов, - просветил меня Дикемиус. - На прочих же "Дредноутах" броня около двадцати сантиметров... Во вторых, на этих кораблях заменили вооружение: теперь они несут по шесть тяжёлых турболазеров на турелях и восемь, установленных в корпусе; четырнадцать легких счетверённых турболазерных турелей; шестнадцать легких спаренных бластерных пушек; двенадцать средних ракетно-торпедных пусковых установки. Правда, боезапас всего по четыре торпеды на установку. Плюс, наконец-то в Дредноут смогли впихнуть более-менее приличного размера ангар на двенадцать истребителей. К тому же, эти корабли имеют возможность посадки на планету. На подготовленную площадку, разумеется.
  
   "Хм, неплохой кораблик получился... или был? Вот какого хатта испортили такой корабль? Точнее, как смогли испортить?"
  
   - Ладно, беру. А есть ещё что?
  
   - К сожалению, на этом всё... Впрочем, есть у меня один корабль - я прямо и не знаю, куда его определить, - Дикемиус машинально провёл ладонью по свой причёске.
  
   - Что за посудина?
  
   - А... - мофф махнул рукой, - Старьё трёхтысячелетней давности - дредноут типа "Неукротимый". Рухлядь, если честно. Модернизировать его - миллионов пятьдесят надо, но... На эти деньги можно новенький "Охотник" построить, так что никто их нам не даст. Нет, ты не подумай - корабль крепкий, одной брони там под два метра, вот только орудия его безнадёжно устарели, дефлекторный щит слабоват против современных кораблей. Их и строили-то во время последних Аласаканских войн, а те ребята предпочитали турболазерам и бластерам кинетику. "Неукротимый" в лучшие годы с лёгкостью держал полный залп алаксанского "Катта" - а это четыре трёхтонных болванки на десяти километрах в секунду! Так что, этому кораблю не страшны никакие современные ракеты и торпеды, - предо мной появилась голограмма корабля. - Вот только на два километра длинны у него маловато орудий. Пиратов гонять - самое то, а вот против тех же сепаратистских "Бунтарей" - уже слабоват. Корабль называется "Изысканный". Сейчас он болтается у Центакса-2 - второй луны Корусанта. Если хочешь, можешь забирать. Ты умный, найдёшь, куда пристроить.
  
   Я вздохнул. "Дерьмо почище "Дредноута"... Но. Два километра... Два сраных километра... И два метра брони... Хочу".
  
   - Давай своего "Изысканного"...
  
   - Ну вот и договорились. Кстати, можешь связаться с алландскими верфями, где сейчас модернизируют "Дредноуты". Это в трёхстах световых от нас, на Метелосском гиперпространственном маршруте. Там вполне смогут принять "Неукротимого" и модернизировать. Естественно, если есть деньги. Но тут проблем быть не должно: джедаи целую армию купили, что вам один корабль...
  
   - Есть у меня пара идей. Но тут думать надо. А что там по малым кораблям?
  
   - О, тут я тебя побалую. Тридцать шесть новеньких лёгких крейсеров "Арквитенс", двадцать четыре модернизированных "Гозанти". Двенадцать медицинских фрегатов типа "Пельта". Ну... ещё двенадцать сиенаровских "Мародёров" для патрулирования и тридцать шесть "Звёздных Челноков" в качестве судов снабжения.
  
   - Ну... утешил, нечего сказать. Корабли - это хорошо. А что насчёт пехоты и техники?
  
   - Техники у нас много, особенно тяжёлой. Скопилось, понимаешь. Принимай список: сам будешь разгребать, чего тебе нужно, а чего нет. Впрочем, тебе вроде как разрешено приобретать или заказывать необходимую тебе технику?
  
   - Да. Есть пара вещей, которые я хотел бы поменять...
  
   - Хм... кстати, можешь поискать фирмы на том же Алланде. Планета индустриальная, и выпускает всё, от сельхозтехники до танков и спидеров. Правда, с началом войны пошли перебои с поставками материалов... Но они и тут вывернулись. Сенатор Мальколм Крессент подсуетился, и теперь там перерабатывают всё то, что нам достаётся на полях сражений - дроиды и корабли Сепаратистов идут на переплавку.
  
   Мой датапад пискнул, сообщая о приходе очередного файла: список из десятка названий: "Алланд-ТехСистемз", "Бласт-Армс", "OPP", "AAM", "Карвон-БаттлТех"...
  
   - О, спасибо, ознакомлюсь.
  
   - Теперь перейдём к пехоте... так... корпус клонов и три корпуса вспомогательных войск?
  
   - Именно.
  
   - Что касается клонов: выделю тебе один легион опытных бойцов - Четыреста Шестнадцатый. А вот остальные два будут новенькие, из последней партии - прибудут через неделю: Две Тысячи Сто Первый и Две Тысячи Сто Второй легионы. Ну, еще пару полков космопехоты, и два полка клонов-скаутов. На этом, пожалуй, всё. Что касается "гражданских"... Тут посложнее. Придётся выдергивать по полку с каждой планеты, а то и по батальону. Это займёт около месяца, да и... сам понимаешь, взаимодействие между ними будет хреновое.
  
   - Придётся что-нибудь придумать.
  
   - Отлично. В таком случае, с проблемой разобрались. Где формирование происходить будет?
  
   - Военный район номер три, посадочные площадки c BA-1 по СQ-12 включительно, - я по памяти сообщил место нашего расположения.
  
   - Значит так. Черновик я набросал, спущу своим секретарям. Завтра утвержу, и послезавтра готовься принимать корабли. Когда подготовят план передислокации вспомогательных войск, отправлю его в твой штаб.
  
   - Отлично.
  
   "Блин, точно".
  
   - Ты что-то говорил по поводу нехватки офицеров?
  
   - Да. На высокие должности может и подберёшь кого - у нас на Корусанте около полусотни таких в резерве сидит, - Трахта перекинул на мой датапад список из сорока пяти имён, - А вот что насчёт остальных... Даже и не знаю. Попробуй слетать на Анаксис. В академии выпуск через восемь месяцев, однако...
  
   - Ну да. Гневно сощурить брови, выпятить грудь с красивой планкой, и мне преподнесут лучших кадетов на блюдечке, - беззлобно буркнул я.
  
   - Читаешь мысли, - ухмыльнулся Трахта.
  
  ***
  
  
  
   Собравшиеся в тактическом зале офицеры бурно обсуждали новое "предприятие".
  
   - Как думаешь, Сумераги? Это вообще осуществимо? - Кристен скептически всматривался в голограмму.
  
   - Зная нашего командира - вполне возможно, но работы предстоит... Очень много, - Ли Норьега завела выбившийся рыжий локон за ухо, - Нужно будет сделать столько...
  
   - Не нужно забывать и о том, что нашего командира повысили. Нужно будет отметить это! - задорно прервала её О'Коннор, - Кстати, где он? - зелтронка повернулась к Асоке Тано, которая увлечённо гоняла с Жестянычем в "кораблики".
  
   - Мастер занят. Какая-то там встреча... точно! Сначала он собирался в Штаб Первой Секторальной, а в обед у него встреча с Палпатином...
  
   - С Канцлером? - переспросил Мирро.
  
   - Ага... - тогрута вновь выпала из разговора.
  
   - Как думаешь, кто будет командовать всеми этими кораблями?
  
   - Ну уж точно не мы.
  
   - А нас разве не повысят?
  
   - Думаю, да но... генерал вполне разумный человек, и понимает, что у нас недостаточно опыта для таких масштабов, - пробормотал Лихтендаль.
  
   - Так, - Сумераги привлекла их внимание, хлопнув по краю стола. - Позовите Блэма, где он там застрял... Будем думать, что мы сможем сделать прямо сейчас...
  
  ***
  
  
  
   Достигнув посадочной площадки перед зданием Сената, я невольно запрокинул голову, оценивая размеры этого строения. Вблизи впечатление было... внушительным. Хотя не совру, если скажу, что Храм Джедаев более внушителен.
  
   - Генерал Викт? - передо мной вырос гвардеец в синих доспехах. - Следуйте за мной.
  
   Спустя полчаса я оказался в небольшом, но роскошно уставленном помещении. В комнате преобладали красные тона, что определённо указывало на владельца: Палпатин, как и Амидала, будучи выходцами с Набу, сохраняли любовь к белому и красному. Опустившись в одно из двух одинаковых кресел, я принялся ждать.
  
   Впрочем, настроение у меня было приподнятое. Среди имён офицеров, которые находились сейчас на Корусанте, был никто иной, как Кернатаун Ринаун собственной персоной, не иначе, с повышением его турнули сюда. Идиоты... Я ему навешу адмиральскую планку - и будет пахать на благо родины. Ещё обзавидуются все, какого я талантливого офицера откопал.
  
   Внезапно одна из дверей - причём совсем не та, в которую я вошёл, отворилась. Я повернул голову и уже собрался встать, чтобы поприветствовать Канцлера, но... Мои тревоги насчёт встречи с Дартом Сидусом улетучились.
  
   "Вот бля... не о том я волновался. Подумаешь, Палпатин... Плёвое дело".
  
   В кабинет вошла Слай Мур.
  Примечание к части
  **Глава была "слегонца" отшлифована**.
  Глава 34
  Да разве тайну долго убережешь,
  
  
  коли мирская молва, что морская волна,
  
  
  все выплескивает наружу.
  
  
  (Леонардо да Винчи).
  
  
  
  ***
  
  
  
   Слай Мур медленно вошла в комнату, в которой находился тот самый джедай, который заинтересовал Палпатина - и её саму. При её появлении тот несколько напрягся. Однако, такая реакция не была чем-то необычным: как и все умбаране, Слай имела мертвенно бледную кожу, а также чуть более впалые глаза, которые так же имели белесые вкрапления. Мало кто мог посчитать умбаран красивыми. "Отлично. То, что нужно".
  
   - К сожалению, Канцлер Палпатин не сможет поговорить с вами, и приносит в связи с этим свои извинения, - сообщила умбаранка, продолжая сканировать человека. Внешность его была ничем не примечательна - как для человека, так и для джедая.
  
   - Канцлер - человек занятой, я понимаю это, - ответил джедай, пристально разглядывая её саму. Поймав его взгляд, она смогла зачерпнуть крупицу его мыслей. Результат её... озадачил. Улыбнувшись, она опустилась в противоположное от джедая кресло. Разговор предстоял долгий и интересный.
  
   - Ты знаешь, кто я... Знаешь, какой силой владею... Интересно.
  
   Джедай дёрнулся, и... расслабился, откидываясь на спинку кресла.
  
   - Допустим, это так.
  
   Слай удовлетворённо кивнула.
  
   - И тебе есть, что скрывать. Ты... боишься меня.
  
   - Опасаюсь, - молодой человек впервые за всё время их встречи позволил себе улыбнуться. - Помощница Канцлера Палпатина - и Дарта Сидиуса - не тот разумный, которого стоит недооценивать.
  
   - О, так ты знаешь о маленьком секрете Канцлера?
  
   - Я... много чего знаю, о Палпатине - в том числе.
  
   - Тогда... покажи мне? - попросила Слай, протягивая к джедая свою руку - ладонью вверх.
  
   - Почему я должен делать это? - джедай предпринял попытку бунта - однако она понимала, что все эти действия целиком и полностью бесполезны. Это было понятно и Викту. В нём прекрасно различалось смятение и решимость, проходящее на фоне активной мысленной деятельности.
  
   - Ну... сам же сказал: не стоит недооценивать меня. В моих силах сделать тебя врагом Палпатина.
  
   Джедай принял ещё одну попытку.
  
   - А если я сейчас просто встану и уйду?
  
   - Время не имеет значения, ибо если ты хочешь поступить так, как задумал - тебе не избежать встречи со мной... Да, твои мысли для меня не секрет, более того - неосознанно ты сам показываешь мне это. Ты можешь не знать - а можешь и знать, что мои способности не лежат в привычной вам - одарённым - плоскости Силы, и преград для меня не существует... Ну почти, - Слай на мгновение прикрыла глаза, - Так что, в моей компетенции оценивать тех, кто претендует на внимание Канцлера. И решать, как к ним относится.
  
   Слай умолкла, ожидая реакции молодого человека. Тот нарушил тишину спустя пару минут.
  
   - А знаешь... Я, пожалуй, рискну, - с этими словами джедай протянул к ней правую руку.
  
   Слай наклонилась и обхватила его ладонь обеими своими ладонями... Теперь, когда контакт был полным, она смогла не просто увидеть верхний слой мыслей и воспоминаний джедая, но и самые глубокие его воспоминания.
  
   О да... на такое она даже и не рассчитывала. Джедай оказался поистине ценной находкой. Она не только узнала его прошлое - но и будущее. Будущее этого мира. Порой нечёткие отрывки, нарисованные причудливой кистью неизвестного художника, а порой длинные, цветные сны, наполненные деталями и звуками, настолько чёткие, что их невозможно было отличить от яви...
  
   Неизвестно, сколько времени прошло - должно быть, не менее часа - так, во всяком случае, ей показалось. Откинувшись на спинку кресла, она стала обдумывать то, что ей удалось узнать.
  
   - А ты полон сюрпризов, Микоре Викт... Не находишь? Или же к тебе нужно обращаться по другому?
  
   - Хм... Кто бы говорил... Ты тоже загадочная женщина. Я не могу, в отличие от тебя, читать мысли, а потому хочу спросить тебя: почему... - джедай сделал паузу, пытаясь подобрать слова, однако Слай они не требовались.
  
   - Хочешь спросить, почему я делаю это? Почему поддерживаю Палпатина?
  
   - Да.
  
   Пребывая в отличном настроении, умбаранка решила немного поговорить.
  
   - Знаешь... я родилась на Умбаре. Я запомнила, что все считали меня необычным ребёнком: тогда как остальные дети развлекали себя играми и шутками, я предпочитала только наблюдать за всем этим. Все смеялись на до мной, но, наблюдая, я многому научилась и многое узнала... Умбара. Планета вечного сумрака, где вся жизнь граждан подчинена скучным и размеренным правилам и законам, насколько бессмысленным, настолько же и сложным. Я поняла это очень рано - мне не было и десяти. Всё было так размеренно, так... консервативно, что становилось поистине страшно. Я обладала выдающимися способностями - которые тщательно скрывала и принижала - даже по сравнению с другими жителями Умбары, позволявшими мне заглядывать в души разумных - и то, что я там видела - вызывали во мне отвращение. Все были заняты мелкими бытовыми хлопотами, и даже не мечтали о большем, довольствуясь своим текущим положением. Продвижение на один ранг вверх большинство принимало за чудо. Прерогатива иметь высшие ранги была отдана сильнейшим - но и они, взойдя на вершину - останавливались. А затем падали вниз. Немногим удавалось удержаться надолго. Мир, замерший в развитии. Одно время я надеялась, что смогу хоть что-либо изменить, но... быстро отрезвела, а потому всеми силами стала стремиться вырваться из этого болота. Только несколько книг по истории были моей отдушиной, они оставляли мне надежду на лучшее. Когда мне было двадцать, я впервые покинула Умбару и увидела большой мир, который меня быстро разочаровал. Я наблюдала, и видела всё тот же покой и размеренность. Всё ту же аморфную массу. Как будто я не покидала родного дома. Я думала: "Как жаль, что я не родилась несколько тысяч лет назад, когда мир был пластичен и изменчив". Я не питала иллюзий по поводу своих возможностей: если я не смогла изменить свой собственный мир, то изменить целую Галактику... Не в моих силах. А потому оставалось только ждать и наблюдать.
  
   - А потом ты встретила Палпатина?
  
   - Да... Шив Палпатин - или же Дарт Сидиус, Владыка Ситхов. Он один из тех, кого я называю "Искажением Мира". Это те, кто имеет сильное желание изменить мир, и чувствуют, что для лучшего завтра потребуются большие жертвы. Это те, кто меняют этот мир - резко, если это необходимо, или же кропотливым трудом. Адас, первый король Корибана; Дарт Аннеду, Бессмертный Бог-Король Ситхов; Дарт Десолус, Великий Джедай, ставший не менее великим Ситхом; Лорд-Джедай Хот, сплотивший Орден и Армию Света... Перечислять имена можно долго... Палпатин оказался одним из таких существ. Я... заинтересовалась им, и при встрече узнала о нём всё. А потому - стала помогать ему, в меру своих сил и возможностей.
  
   - И тебя ничто не смущало в нём?
  
   - Мне... всё равно. Я заинтересована в поддержке любых усилий, которые изменят мир. Будет довольно забавно наблюдать, как весь устоявшийся порядок вещей в одночасье будет разрушен, а на освободившемся месте станет расти нечто новое.
  
   - Даже если это потребует огромных жертв?
  
   - Да. Мне всё равно как, главное - чтобы мир изменился.
  
   Умбаранка расхохоталась, краем глаза отмечая недоумённое выражение лица джедая. Мало кто слышал её смех, но на тех, кто всё же удостоился, он производил неизгладимое впечатление. Сам Палпатин в своих мыслях описывал его как "переливы тысячи звонких серебряных колокольчиков на весеннем ветру, звучащим в унисон звонкой капели тающего снега с крыш".
  
   - Что?..
  
   - Что я собираюсь делать с тобой, хочешь спросить?
  
   - Ну... Дальнейшая моя судьба - не пустяк, знаешь ли...
  
   - О, какая незадача... Ты привлёк внимание многих, в том числе и Палпатина. Прежде чем лично говорить с тобой, он попросил меня изучить "тебя", и узнать, чего ожидать от столь неоднозначной личности... Бесспорно, ты мог бы оказаться помехой, тем, кто мог бы разрушить мои ожидания, и тогда твоя участь была бы незавидной... Даже моя смерть ничего уже не решит, ибо Палпатину нужно определиться с тем, как поступить с тобой. К счастью для нас всех, ты не собираешься мешать Палпатину. И - не собираешься мешать мне. Ты заинтересовал меня, одно твое появление нарушает картину этого мира, и это... Прекрасно! Более того: без тебя всё вновь станет на предназначенный путь - а я ведь узнала от тебя всё. Всё, что произойдёт. И теперь, этот вариант развития событий мне уже не интересен. Что же до тебя... С тобой всё может пойти по другому. Будущее, которое было предопределено - трещит и шатается. - Слай расхохоталась. - "Искажение Мира". Вот что ты есть.
  
   Викт был настолько ошарашен, что едва смог выдавить...
  
   - То есть...
  
   - Можешь не волноваться - я помогу тебе. Дабы твой путь не был прерван, ты, как и задумывал, станешь соратником Палпатина... - женщина улыбнулась, глядя на поморщившегося джедая... Хотя... какой из него джедай... - Я понимаю, что ты со многим не согласен. Можно сказать, я разделяю твои опасения... А значит - позабочусь об этом, как и о некоторых других мелочах. Однако... Ты должен будешь изменить этот мир. Иди свое дорогой - только вперёд, не оглядываясь назад. Не разочаруй меня, Микоре Викт.
  
   С этими словами, Слай грациозно развернулась и медленно покинула комнату. По дороге женщина продолжала размышлять над тем, что ей удалось узнать.
  
   "Однако, как интересно... Стечение ли это неизвестных факторов? Или же сама Сила откликается мне в моих желаниях?"
  
   Мимолётная улыбка, украсившая её лицо, осталась никем не замеченной.
  
  ***
  
  
  
   Едва помошница Палпатина скрылась за дверью, я обессиленно растёкся в кресле.
  
   "Фуу-ух... интересно, Палпатин знает, что она за... Я даже слова то подобрать не могу подходящего... Что он пригрел у себя на груди... Впрочем, что это я: Палпатин - не тот человек, которого можно назвать дураком. Не сомневаюсь: он знает о своей "помошнице" если не всё, то очень многое. Хм. Извечное "я знаю, что он знает, что я знаю, что он знает...". Эти двое поистине стоят друг друга".
  
   Сосредоточившись, я начал медитировать, дабы успокоиться. С трудом, но мне это удалось. Но даже не смотря на это, организм требовал разрядки: слишком напряжённым прошел разговор, от которого зависела моя судьба. Хотя, не к такому разговору я готовился, совсем не к такому.
  
   Первоначально я готовился к встрече с Палпатином, который, кончено, одарённый, но в данный момент наш ситх скрывается в Силе, и не в его интересах раскрываться в данный момент. Точнее, он не стал бы нарушать свои планы из-за меня. Не такая у меня значимость, чтобы ломать все планы. А значит, на некоторый "запас прочности" в разговоре можно было рассчитывать.
  
   Я давно думал над тем, о чём я буду разговаривать с Сидиусом, и даже набросал - в голове, естественно - основные пункты, которыми, с одной стороны, мог бы его заинтересовать, а с другой - не дать ему поводов к моему устранению. Но... Всё, как всегда, пошло через одно место, и вместо Палпатина в кабинет заявилась Слай Мур. И весь мой план полетел к хаттам. Пришлось импровизировать.
  
   Однако, были и поводы для оптимизма. Во-первых, Слай не применёт рассказать Палпатину... Серьёзно, а что она ему расскажет? Вряд-ли про мою прошлую жизнь и то, как я оказался здесь... Несомненно, Слай выудила из меня то, что я не совсем "от мира сего". Впрочем, это для неё не помеха, либо же она и этому нашла обоснование: те же призраки и зомби здесь, в этой Галактике - не детские страшилки, а вполне реальные факты. Так или иначе, разглашать это совсем не в её интересах - впрочем, как и в моих. А вот дальше есть варианты, и гадать над ними - бессмысленно. В любом случае, она возьмёт на себя самое трудное. Повторного такого разговора, да ещё с Палпатином, я могу и не выдержать. Ну, а наша Наблюдательница подготовит почву, так сказать, для дальнейшего...
  
   Во-вторых, я её вроде как заинтересовал, что говорит о том, что она "прикроет" меня перед Палпатином, выставив в наилучшем свете. Думаю, после такого Палпатин будет настроен дружелюбно. Более-менее дружелюбно, то есть - не станет рубить сплеча, а как минимум подумает. Вот только как она меня выставит? И кем? Хороший вопрос...
  
   В-третьих... Она что-то там сказала про "некоторые моменты"... Что это может быть? А чёрт его знает. Может, ей не понравилось лицо императора после дуэли с Винду? Или чисто по женски посочувствует Амидале и намекнёт Сидиусу о детишках? Или ещё что? Гадать над вывертами женской логики - себе дороже: можно поломать аппарат под названием "мозг". Так или иначе, что-то может измениться - и это надо учитывать.
  
   Впрочем, через восемь часов начнётся званый банкет - хатт его знает, как правильно называть такое мероприятие - на котором я смогу конкретно так отдохнуть. Я надеюсь на это. Вот посижу минут двадцать ещё, и пойду готовится.
  
   Главное, не переборщить с алкоголем - впервые я испытал острое желание надраться до потери пульса.
  
  ***
  
  
  
   Амидала перебирала волосы Энакина, голова которого покоилась у неё на коленях. Став рыцарем, он избавился от забавной косички, и начал отращивать волосы, которые, к слову, были очень красивыми и приятными на ощупь.
  
   Маленькие моменты счастья, которые они могли себе позволить.
  
   - Уже улетаешь?
  
   Энакин забавно чихнул.
  
   - Мы и так задержались на Корусанте почти на неделю... Нас отправляют к Бестину - как сообщила разведка, Сепаратисты готовят диверсии на орбитальной верфи, за которыми может последовать нападение силами флота.
  
   - А Оби-Ван?
  
   - Учитель занят расследованием убийства Валорума. Ему помогает ещё несколько джедаев. Кажется, мастер-джедай Сири Тачи и...
  
   - Известны какие-нибудь подробности?
  
   - Оби-Ван ничего не говорил, а это значит, что он ничего не знает. Если было бы иначе, он сказал бы мне.
  
   Падме улыбнулась. "Всё такой же наивный и доверчивый".
  
   Тем временем Энакин поднялся, и притянув её к себе, крепко обнял.
  
   - Мне пора...
  
  ***
  
  
  
   Джасмилль Селанно покинула приёмную сенатора Гидеана Дану, и направилась к внешней посадочной площадке здания Сената. Однако, в политическую кузню Республики её привели куда более практичные дела, нежели интриги: некоторую информацию, относящуюся к корпоративным секретам Куата, лучше было передать - и получать - по проверенным и защищённым каналам.
  
   Внезапно она заметила того, кого никак не ожидала увидеть в этом месте - джедая Микоре Викта. Тот двигался по противоположному коридору как раз навстречу ей. Заметив её, молодой человек улыбнулся и ещё издалека поднял руку в приветственном жесте.
  
   - Не ожидал вас здесь увидеть, - сообщил Викт. - Признаться, я не сразу вас узнал.
  
   Женщина машинально одёрнула полы кремового пиджака.
  
   - Чем выше поднимаешься по карьерной лестнице в нашей корпорации, тем больше становятся требования ко всему, в том числе и к одежде.
  
   Они, не сговариваясь, повернули в коридор, ведущий к посадочной площадке. По пути джедай продолжил разговор.
  
   - Прошу прощения, но я совсем забыл отправить вам свой отчёт. Замотался в последние дни...
  
   - Я понимаю. - Джасмилль краем глаза рассматривала молодого человека. С их последней встречи тот немного изменился: добавилось немного уверенности и раскованности - и некоторого фатализма, что было странно для джедаев, но не для Викта; кроме того, новые отметины украсили левую половину его лица и женщина совершенно не могла понять, в результате чего они образовались. "Взрыв? Ожог? Нет, не похоже", - Война, и всё такое. Да. Вас тоже можно поздравить. Я смотрела передачу о ваших переговорах с Хаттами.
  
   - Смотрели?
  
   - Да, по голонету. Это довольно популярная тема сейчас. Правда, пока никому не удалось взять у вас интервью: инфоканалы неудовлетворились той выжимкой, что обычно даёт ваш Орден.
  
   Викт картинно воздел руки вверх.
  
   - О, Сила! Мне только этого и не хватало для полного счастья.
  
   Женщина рассмеялась.
  
   - Ну, положим, в барах и закусочных вас узнавать не будут - Орден не предоставил вашего изображения.
  
   - И на этом спасибо. Кстати, вы не заняты?
  
   - Нет, сейчас обеденный перерыв...
  
   Джедай тут же предложил.
  
   - Тогда, может, перекусим? Заодно и поговорим.
  
   - Хорошая идея, - Джасмилль была совсем не против поговорить с этим человеком, который, сам того не зная, поспособствовал её карьерному росту. - Какова будет тема разговора?
  
   - Кажется, именно к вам нужно обращаться по поводу получения военной техники? Мне предстоит формирование новой части...
  
   - На данный момент это не основная моя обязанность. Я теперь отвечаю за связь между различными производителями и корпорациями. Вопросами техники занимается мой заместитель, - с ноткой гордости в голосе сообщила Селанно.
  
   - Вот как? Мне казалось, они друг друга недолюбливают. Особенно Куат с Сиенаром.
  
   - И тем не менее, сотрудничать приходится. К примеру, один Куат не может обеспечить Республику необходимым количеством кораблей, несмотря на то, что сроки сборки даже Звёздных Разрушителей "Охотник" с каждой партией всё сокращаются и сокращаются, достигнув рекордных отметок в восемьдесят семь дней. Правда, это достигнуто тем, что некоторые узлы нам поставляют другие компании. Но даже в этой ситуации Куат обеспечивает всего шестьдесят процентов выпущенных кораблей: ещё четыре верфи ведут сборку "Охотников" или начнут их производство в ближайшие полгода.
  
   - Впечатляет. А Ротана?
  
   - Ротана полностью сосредоточена на "Одобряющих" и наземной технике, и ей не до производства "Охотников": она едва удовлетворяет нужды армии, хотя инженерам удаётся, несмотря на бешеный темп, немного модернизировать технику, а иногда даже расширять линейку, как в случае с тяжёлой самоходной огневой платформой...
  
   - Это SPHA что ли?
  
   - Она самая.
  
   В этот момент они достигли посадочной площадки, и женщина с некоторым самодовольством отметила восхищение во взгляде Викта, которым тот изучал её аэроспидер. Данная двухместная модель обошлась ей почти в семь тысяч кредитов, однако данное транспортное средство полностью оправдывало вложения.
  
   - Неплохая tachka, - джедай подвёл итог, усаживаясь на пассажирское кресло. - Так что там с самоходками?
  
   Джасмилль включила автопилот, и, выбрав маршрут, полуобернулась к Викту.
  
   - Как вы знаете, стандартное лазерное орудие хоть и обладает запредельной мощью и дальностью выстрела, которая позволяет ей сбивать корабли на высоте до ста тридцати километров, всё-же имеет некоторые недостатки. Посему, "Ротана" разработала и внедрила проекты новых вариантов. Это была последняя моя работа на прошлой должности, так что я прекрасно помню... Теперь, прежний вариант получил индекс SPHA-V. Установка SPHA-Т, оснащённая тяжёлым турболазером, который хоть и слабее лазера в полтора раза, имеет дальность стрельбы в двести километров. SPHA-I оснастили ионной пушкой, а SPHA-С - пусковой установкой тяжёлых ракет, с радиусом действия в пять сотен километров. Кроме того, дабы компенсировать недостатки энергетического оружия, был создан вариант установки с химическим масс-драйвером калибра двести восемьдесят миллиметров, способным посылать снаряды на расстояние до пятидесяти километров. Начальная скорость снаряда этой установки - получившей индекс SPHA-М - около километра в секунду. В конце этого месяца на Корусант поступило по две сотни единиц каждого образца.
  
   - Неплохо. Совсем неплохо.
  
   - Именно. Кроме того, совместная работа корпораций приносит интересные результаты. Примером может послужить недавний совместный проект "Кореллианской Инженерной корпорации", "Флотских Систем Сиенара" и "Куата" - лёгкий крейсер "Арквитенс". Кореллианцы предоставили двигатели, Сиенар - разработанный ими компактный, но довольно мощный модернизированный термоядерный реактор. Как сообщил Райт Сиенар, им впервые удалось добиться таких выдающихся результатов: обычный реактор того же типа и одинаковых габаритов выдаёт на восемь процентов меньше мощности, чем модернизированный. Кроме того, Сиенар предоставили и ракетное вооружение для корабля. Наконец, корпус и оставшееся вооружение разработал Куат.
  
   Её спутник кивнул головой.
  
   - Нахваливали мне этот корабль. Наверное, действительно хорош. А сейчас чем занимаетесь?
  
   - О, сейчас у нас довольно большая работа: подготовка инициативного проекта "Виктор". Я буду осуществлять координацию между Куатом и Ренделией, - самодовольно просветила его Джасмилль, и тут же спохватилась. Сведения были секретными... ну как секретными - для всей Галактики, но, по видимому, не для этого человека.
  
   - Виктор? Виктор... А, "Виктор". Победа, mat' её. Новый ударный корабль, Валлекс Блиссекс? - выдал Викт, и Джасмилль обречённо вздохнула.
  
   - Да, вы правы. И, я не хочу знать, откуда вы знаете об этом проекте...
  
   - На какой стадии он находится?
  
   - Разработка чертежей.
  
   - А почему именно Валлекс? А не Лира?
  
   Женщина пожала плечами.
  
   - Так решили наверху. Собственно, сформирована большая команда специалистов: сам Блиссекс, затем Дайсон, Лемелиск, Онеджи, Ли...
  
   В этот момент аэроспидер достиг точки назначения, и разговор на некоторое время прервался. Джасмилль вместе с Виктом покинули транспортное средство и направились ко входу в ресторан, двери которого распахнул роскошно одетый слуга.
  
   Выбрав столик, и подождав, пока официанты принесут заказ, Джасмилль поинтересовалась:
  
   - А почему вы заинтересованы в Лире Блиссекс? Не спорю, проект "Охотника" неплох, но её отец более опытен и компетентен...
  
   Джедай улыбнулся.
  
   - Ха... Я вас уверяю - Лира Блиссекс станет законодательницей кораблестроения в течение пары лет - и на ближайшую полусотню точно. А знаете... Есть предложение: что если сформировать вторую группу, и по результатам работы обеих выбрать наилучший проект?
  
   Женщина задумчиво протянула:
  
   - Идея хорошая, но... кто согласиться?
  
   - Думаю, можно привлечь Сиенара. Кроме того, даже я могу кое-что посоветовать. Ну... и о конкурентах я знаю немало.
  
   Джасмилль лихорадочно думала. "С одной стороны, начальство может быть недовольно, так как это будет против их политики, да и столь тесное сотрудничество с Сиенаром... С другой стороны, если эта личная инициатива будет подана как заказ Ордена - что вполне можно устроить, ведь теперь звание Викта вполне позволяет проводить такие действия... Да ещё и если проект выйдет на первое место... Тем более, мы нисколько не отстаём - Валлекс ещё размышляет над общей концепцией...
  
   - Если удастся добиться согласия Сиенара, тогда я могла бы связаться с Лирой и обговорить детали. Думаю, в течении месяца можно будет сформировать рабочий план...
  
   - А вы можете связаться с Сиенаром?
  
   - Кажется, он сейчас на Корусанте... Да, точно...
  
   - Хм. А по вашему, он случайно не будет на этом мероприятии? - с этими словами джедай протянул ей небольшую карточку.
  
   Приняв её, Джассмиль подавила в себе восхищённый вздох. Это было приглашение на светский раут, несомненно посвящённый заключению дипломатических отношений с Хаттами. Обычно такого рода мероприятия проводились в районе Ускру, который принадлежал Ромео Требланк. Венцом района был шикарнейший Галактический Оперный Театр, который любил посещать сам Канцлер Палпатин, там же располагался и Диагон-холл, элитный ресторан, способный вместить до десяти тысяч разумных, и использовавшийся для проведения таких вот сборищь. Как правило, на подобного рода мероприятия собиралось высшее общество не только Корусанта, но и всей Галактики: сенаторы и политики, промышленники и торговцы, а с недавних пор - и военные. Однако, приглашение можно было получить, но трудно было купить - цена приглашения могла достигать ста тысяч кредитов...
  
   - Несомненно, Сиенар будет присутствовать там, как представитель своей семьи, - Джасмилль наконец смогла ответить джедаю.
  
   - Тогда, почему бы нам не поговорить с ним прямо там? - молодой человек заговорщицки подмигнул.
  
   - А?
  
   - Я говорю, не составите мне компанию на этом вечере? - окончательно добил её Викт.
  
   Единственная трезвая мысль, посетившая голову женщины в этот момент, была довольно прозаична. "Хатт! Осталось семь часов - я не успею подготовить платье!"
  
  ***
  
  
  
   Дверь в личные покои Канцлера с легким шипением скользнула в сторону, и Палпатин, подняв взгляд, увидел свою помощницу, которая как раз была должна закончить встречу с джедаем Микоре Виктом. Которая, к слову, неожиданно затянулась, и заняла больше времени, чем он ожидал. Человек даже позволил завладеть собой лёгкому любопытству и нетерпению.
  
   - Канцлер, - Слай Мур церемониально склонила голову.
  
   - Признаться, я сгораю от любопытства. Как прошла встреча с нашим молодым человеком? - Палпатин указал умбаранке на кресло, в которое та немедленно села.
  
   - Плодотворно.
  
   - И?
  
   - Прошедшим по краю смерти открывается многое... - туманно сообщила женщина, и Палпатин недовольно поморщился. Впрочем, Слай тут же добавила:
  
   - Он знает.
  
   - Что знает?
  
   - Многое... Что было... Что есть... Что будет. Он знает, кто вы на самом деле.
  
   Палпатин внутренне напрягся.
  
   - Уверена?
  
   - Да.
  
   - Хм, - Палпатин озадаченно провёл ладонью по подбородку, - Интересно... И какова же его реакция? Точнее, почему она отсутствует?
  
   - Его сложно назвать джедаем - как, впрочем, и ситхом, но... Он разделяет часть ваших идей... Часть идей ситхов. Другая часть ему не по душе. К примеру, Правило Двух он считает пережитком времени. Однако, и некоторые постулаты Ордена им вполне осмысленно отвергаются.
  
   - Хм, - Канцлер хмыкнул во второй раз. - Неожиданно. И странно...
  
   - Именно. Однако, это не мешает ему с выбором стороны. Я считаю, он будет крайне полезен вам.
  
   - А будет ли он верен мне? - скептически поинтересовался Шив. Он с недоверием отнёсся к словам женщины.
  
   Которая его вновь ошарашила.
  
   - Не вам. Империи.
  
   - Даже так? - пробормотал Палпатин, откидываясь на спинку кресла. - Любопытно... Весьма любопытно.
  
   "Он заглянул так глубоко? Хм. Значит, у меня всё получилось... Но - всё равно странно... Очень странно. Чтобы джедай... Джедай!.. который, зная о том, что Орден будет уничтожен... Что Республика будет преобразована в Империю - и не предпринимает ничего, чтобы помешать мне, ситху? И верен этому, ещё не сформировавшемуся государству? Что он за человек?"
  
   - Да, - Слай Мур улыбнулась, - Кроме того, он неплохо осведомлён о Юужань-Вонгах.
  
   - О ком? - переспросил Палпатин, и был вознаграждён довольно подробным ответом умбаранки.
  
   - О Странниках Издалека, Скитальцах - под этими именами мы знали ту угрозу, что нависает над всеми нами: о ней вас предупреждал Митʼтраунʼоруодо. Раса, что бежала от войны, потому что их мир был разрушен столкновение двух других "народов" - Силентиум и Абоминор, которые являлись машинами. Так или иначе, и Юужань-Вонги когда-то имели связь с Силой - возможно, даже большую, чем имели раката; однако существа эти были лишены её - и теперь ненавидят всех тех, кто может ей пользоваться. И теперь миллиарды этих существ на сотнях тысяч кораблей летят к нам. С недобрыми намерениями - ибо все, кто не следуют их пути, который подразумевает неприятие любых механизмов - а в особенности дроидов - должны быть уничтожены или подчинены. Одарённые же будут либо поглощены ими - ибо они жаждут восстановить утраченную Силу - либо убиты... Они прибудут через сорок два года.
  
   - Хм, - Палпатин уже потерял счёт своим хмыканьям, - Почему же Пророки не предупредили нас?
  
   - Возможно, они видят только лишь то, что хотят видеть? С другой стороны, они не заходят так далеко, как зашёл Викт.
  
   Палпатин взял небольшую паузу, анализируя известные ему факты
  
   - Помнится, он из Корпуса Равновесия... Тогда это многое объясняет... Но не всё. Есть ещё что-то?
  
   - О да. Но... это нужно увидеть, - с этими словами умбаранка встала, и перейдя за спинку его кресла, положила руки на его плечи...
  
  ***
  
  
  
   Асока шла по одному из мостиков в Саду Тысячи Фонтанов, когда нос к носу столкнулась с Баррис Оффи. Лишь отменная реакция тогруты спасла её от позорного столкновения с молодой мириаланкой.
  
   - Ой... прошу прощения, - пробормотала девочка, однако ученица Луминары Ундули была как всегда невозмутима.
  
   - Довольно беспечно с твоей стороны...
  
   - Я же говорю - прощу прощения... А что ты здесь делаешь? Прилетела вместе с магистром Ундули?
  
   Баррис качнула головой.
  
   - Нет. Мастер сейчас занята новым заданием, так что я одна здесь.
  
   - А почему ты не... - девочка махнула рукой в сторону.
  
   - Мои навыки целителя важнее, чем умение пользоваться световым мечом.
  
   Асока развела руками.
  
   - Прости, совсем забыла... Я вот тоже жду, пока учитель со своими скучными делами разбирается...
  
   Мириаланка едва заметно улыбнулась.
  
   - Передай ему мои поздравления. Совет оказал твоему учителю большую честь, присвоив звание мастера-джедая. Это большая ответственность для него, и я надеюсь, что он не посрамит это звание. На тебя теперь, кстати, тоже легла большая ответственность. Быть учеником мастера - довольно почётное дело...
  
   Асока горделиво ей кивнула.
  
   - Это точно... А ты сейчас не занята?
  
   - Нет. Я, как ты могла заметить, до твоего появления наслаждалась покоем и красотой этого места...
  
   Асока, впрочем, не особо вслушивалась в дальнейшие слова.
  
   - Так может, пофехтуем? Знаешь, трудновато найти достойного соперника...
  
   - А чем тебе мастер Цин Драллиг не устраивает? - Баррис Оффи улыбнулась более открыто.
  
   Тогрута недоверчиво уставилась на девушку.
  
   - Шутишь? Ну-ну... Я пару часов как от него сбежала. Ладно бы учитель был рядом, так нет, я одна ему на глаза попалась... - тогрута тяжело вздохнула, - Вот и припахал меня к обучению мелкоты...
  
   - Воспитание юнлингов - непростая задача, требующая добросовестного подхода и толики терпения... - отозвалась Баррис.
  
   Асока тихонько фыркнула.
  
   "Интересно, она и раньше была такой занудливой, или стала после обучения у Луминары Ундули?"
  
  ***
  
  
  
   Тогда как Джасмилль умчалась по внезапно возникшим делам, я продолжил набивать желудок, попутно размышляя над полученной информацией и моими экспромтом. И чёрт меня дёрнул за язык...
  
   А вот о новых тяжёлых самоходках следует разузнать, и, по возможности, заполучить себе. На краю сознания мелькали идеи, как пристроить огневые возможности этих установок для нужд дредноута "Неукротимый". Но тут нужно сначала получить их... Но это всё потом, завтра или послезавтра. Сегодня я занят...
  
   И тут, что называется, до меня дошло. Мероприятие-то будет довольно высокого уровня - а это значит, что нужно правильно одеться. Идти туда в джедайской робе будет... Хм, ну как в институт в домашних трениках припереться! Вот только я не уверен в своей компетентности в этом вопросе. Не понимаю ничего в этой моде...
  
   Дальше в моей голове началась усиленная мозговая деятельность на тему, кого можно припрячь по этому вопросу. "Так... Джедаев бесполезно спрашивать - не поймут... Точно не Асоку - мода тогрут мне не пойдёт. И не ОʼКоннор - у зелтронов всё слишком откровенно. Ли Норьега? Кхм, вот уж кого бесполезно спрашивать, так это её... Точно. Лихтендаль может посоветовать что-нибудь путное.
  
   Не откладывая дело в долгий ящик, я снял с пояса комлинк и связался с Цери. Тот нисколько не удивился моему вопросу, и просветил, что, оказывается, для джедаев-генералов никто военную форму не разрабатывал. Я закономерно поинтересовался, откуда он знает такие подробности. На что атоанец меланхолично ответил, что существует справочник для комсостава, где подробно это описано. Иначе для неподготовленных может возникнуть некоторая путаница в связи с прошедшей реформой званий.
  
   М-да... Многовато мимо меня проходит информации. Ну да ладно.
  
   Поинтересовавшись у Цери, что мне делать в этом случае, я получил закономерный ответ, что как джедай лучше должен знать... Поняв, что помощи мне не добиться, я направился к ближайшему справочному терминалу. Узнав необходимую информацию - точнее, координаты того места, где могли бы мне помочь в сложившейся ситуации - я нанял такси и отправится по указанному адресу, где было расположено что-то вроде ателье.
  
   Через два часа я, облегчив свой счёт на пару тысяч кредитов, обзавёлся вариацией джедайского одеяния, только более роскошным, выполненным из дорогих тканей и материалов. Особенно красиво выглядел белоснежный плащ... или накидка? Не особо я в этих штуках разбираюсь. Но могу с уверенностью сказать, что это не макинтош. Впрочем, как и в цветах: белый мне нахваливали продавцы-консультанты - мол, подходит он мне.
  
   Критически оглядев себя, я пришёл к выводу, что не должен ударить в грязь лицом...
  
  ***
  
  
  
   Райо Чо приветливо улыбнулась подошедшей к ним Лориан Маверик, которая вынырнула из огромной толпы разумных, что собрались сегодня на торжественный вечер. Событием, послужившим причиной этого мероприятия, стало заключение дипломатического соглашения между Республикой и Пространством Хаттов - впервые за многие и многие сотни лет. Среди собравшихся были политики и торговцы, промышленники и даже военные. Впрочем, присутствовало и несколько незнакомых ей хаттов - вероятно, проживающих на Корусанте.
  
   - Добрый вечер, сенатор...
  
   - Райо, рада тебя видеть. Это твои...
  
   Панторанка поспешила представить своих спутников:
  
   - Это мой отец, Грэхэм Чучи и мама - Райот Чучи.
  
   - Приятно познакомится. У вас замечательная дочка...
  
   - Не то слово, сенатор Маверик, - мужчина попытался приобнять её за плечи, однако под тяжёлым взглядом дочери стушевался. - Признаться, только благодаря ей мы попали на это мероприятие, хотя у Панторы и без этого договора с Пространством Хатов довольно давно сложились тёплые отношения.
  
   - О, вот как?
  
   - Да. Кроме нашего основного товара - блоʼку, мы поставляем на Нал-Хатту довольно большое количество предметов роскоши...
  
   - Мой муж может говорить о делах часами... Порой это бывает довольно скучно.
  
   Мимо них прошёл молодой и высокий военный, который молча раскланялся с ними.
  
   - Э-м-м, - Райо недоумённо посмотрела на Лориан, - Мне стыдно признаться, но я не знаю, кто это.
  
   - О, это капитан Уилхофф Таркин. Поговаривают, что он протеже самого Канцлера. Про него много болтают, однако все признают, что он не пользуется своими привилегиями, и всего добивается собственным трудом.
  
   - Таркин, Таркин... Он из тех самых Таркинов? С Эриаду? - Риот элегантно пошевелила ладонью.
  
   - Именно. Мне говорили, что он - племянник того самого Ранульфа Таркина...
  
   Пока её мать и Маверик увлечённо перебирали косточки родне бедного капитана, Райо скучающим взглядом провела по окружающим их людям - и было вновь вслушалась в разговор, однако довольно резко повернула голову обратно: её взгляд выловил знакомого ей человека. Это был Микоре Викт.
  
   "Странно. Я не думала, что джедай будет присутствовать на подобном мероприятии - даже если он и принимал самое живое участие в переговорах".
  
   Однако, не это нетипичное для представителей Ордена поведение поразило её - а то, что человека сопровождала довольно красивая женщина в скромном жёлтом платье. И хотя наряд джедая тоже не блистал по сравнению с нарядами присутствующих, которые по случаю разоделись в пух и прах - его уверенный вид вкупе с неосязаемой, но вполне ощутимой аурой прикрывали все их недостатки, и они не казались здесь лишними. Совсем наоборот - именно такими они привлекали к себе внимание большинства тех, мимо кого они проходили: Райо была не единственной, кто задержала на них свой взгляд.
  
   Джедай и женщина давно скрылись, однако панторанка всё ещё думала о них. Она ощущала... некую обиду. К ней пришло понимание: это было вполне серьёзное подтверждение слов матери, сказанных ей пару месяцев назад...
  
  ***
  
  
  
   Райт не любил подобные сборища - хуже были только ежегодные семейные ужины - и нашёл бы как минимум две дюжины способов провести это же время с куда большей пользой, однако... Есть такое слово - "надо", и поэтому, как представитель компании Сиенар он вынужден был присутствовать сегодня в этом зале.
  
   Однако это не помешало ему выбрать тихий уголок возле одного из окон, который с одной стороны был прикрыт колонной, а с другой - пышным растением. Здесь он был в относительной тишине - полностью отвязаться от "обязанностей" и разговоров было невозможно.
  
   - Добрый вечер, господин Сиенар, - очередной "посетитель" оторвал мужчину от собственных размышлений. Повернув голову, он увидел женщину, которая показалась ему знакомой.
  
   "А-а, это, кажется, куратор с "Куата"... Фамилия вроде бы Селанно".
  
   - Хочу представить вам кое-кого. - женщина качнула головой в сторону своего спутника. Тот представился.
  
   - Мастер-джедай Микоре Викт. Старший генерал.
  
   Райт оживился. "Хм, кажется, его имя уже мелькало где-то... Точно!"
  
   - О, какая встреча. Честно говоря, не ожидал, что сам виновник торжества посетит нас...
  
   - Буду откровенен - я здесь исключительно из-за вас. У меня есть к вам дело. Но... - джедай огляделся, - думаю, здесь не совсем подходящее место для серьёзного разговора. Поэтому, я хотел бы встретиться и переговорить с вами... скажем, завтра утром.
  
   Райт был заинтригован, однако по сложившейся привычке не мог не съязвить:
  
   - А нам есть о чём разговаривать?
  
   - Скажем так... Кроме пары мелких дел имеется и одно большое. Думаю, я смогу заинтересовать вас, - джедай улыбнулся.
  
   - Попробуйте, - в тон ему хмыкнул Райт. Однако в следующей момент сорокалетнему человеку стало совсем не до шуток. Викт с некоторой ленцой произнёс три слова, заставивших его напрячься.
  
   - Реактор солнечной ионизации...
  
  ***
  
  
  
   Покинув роскошные апартаменты Сиенара, я направился к своему спидеру. Настроение было отличным, ибо удача в кои-то веки сопутствовала мне...
  
   Стоило мне только упомянуть о секретной разработке самого Райта, как он проглотил наживку и, кажется, был готов устроить встречу прямо ночью. но, это был не наш метод. Клиент, что называется, должен был дозреть.
  
   Встретившись с Сиенаром утром, мы с Селанно начали объяснять ему суть дела. После довольно продолжительной дискуссии мы наработали первоначальный план сотрудничества. Сиенар предоставит нам свои наработки по новому типу реакторов, кроме того, производство новых кораблей будет развёрнуто на верфях Сиенара. Хотя последние годы они были сосредоточены на производстве небольших кораблей, опыт постройки серьёзных посудин у них имеется. Основное производство будет развёрнуто на Корулаге - там сосредоточено сорок пять процентов производственных мощностей "Сиенара", плюс, размещается отдел перспективных разработок. Дело оставалось за малым - договориться с Лирой Блиссэкс. Но тут, я думаю, никаких проблем не возникнет, учитывая некоторый фанатизм девочки в отношении корабликов. Как и с предложением Джасмилль к руководству "Куата". А значит, примерно через месяц начнётся соревнование "Куат-Ренделия" и "Куат-Сиенар".
  
   После того, как Селанно умчалась связываться с руководством, я пообщался с Райтом более предметно, а именно: выдал парочку своих запросов насчёт десантного транспортника. За основу я взял сиенаровский челнок типа "Каппа", и озадачил человека на тему выкидывания гипердвигателя, увеличения грузоподъёмности, вооружения и брони при тех же габаритах. ну, и сроки исполнения поставил очень жёсткие - месяц. А так же попросил подумать над ещё одним вариантом, в этот раз более малоразмерным, в габаритах LAAT или же чуть меньше. Главными требованиями были всё те же щиты и бронирование - и всё это за тот же месяц.
  
   Райт посетовал, что это не его епархия, но обнадёжил, что передаст мой заказ некой Нике Санте-Сиенар. Это меня вполне устроило.
  
   Затем Сиенар пригласил меня отобедать - на что я согласился. За трапезой мы довольно плотно пообщались, в частности, на тему истребителей. Я тонко - насколько это у меня получилось, не знаю, но всё же - намекнул ему на концепцию его же СИД - сдвоенного ионного двигателя, и в качестве задела предложил поэкспериментировать над куатовским "Актисом". Даже схемку ему набросал.
  
   Вот истребители, судя по всему, были его коньком, потому как Райт - вот ведь имечко в тему - довольно вежливо, но настойчиво выпроводил меня восвояси. Наверняка сейчас рванёт... хм, интересно, здесь кульман есть, а если есть, то как он называется?
  
   Надеюсь, я серьёзно не накосячил... очень надеюсь.
  
  ***
  
  
  
   Кэд Бейн, сидящий на одном из крутящихся стульев у барной стойки, нарочито-лениво поднёс стакан ко рту, краем глаза наблюдая за вошедшими в помещение бара разумными, в которых без труда угадывались джедаи. Одного из них дурос знал лично - это был небезызвестный Оби-Ван Кеноби. Вторая, человек со светлыми волосами, была ему незнакома.
  
   Женщина осталась около входа, а вот Кеноби направился прямо к нему. Наёмник, повернувшись, к нему, провёл по краю шляпы.
  
   - Моё непочтение, господин джедай.
  
   Публика отреагировала смехом.
  
   - Я вижу, ты в полном порядке.
  
   - А что мне сделается? Мне стареть ещё рано.
  
   Оби-Ван поморщился.
  
   - Перейдём к делу. Меня интересует информация.
  
   - И какая же? - насмешливо спросил Кэд.
  
   - Я думаю, тебе известно о убийстве Финиса Валорума? - джедай сел на стул рядом с Бэйном и жестом попросил у бармена выпить. Молчаливый родианец накапал тому энергетика.
  
   - Кто же этого не знает... Крутили давеча тут по многим каналам, - Кэд отмахнулся от джедая.
  
   - Мне кажется, ты знаешь больше, чем остальные. Ты можешь нам помочь...
  
   - Вам? Джедаям? Даже если я чего-нибудь знал, с какой стати я должен помогать вам?
  
   - И всё же... - Кеноби продолжал настойчиво гнуть свою линию, и дурос понял, что он не отстанет, а это значит - кто-то заложил его: у Кеноби была довольно обширная сеть знакомых и приятелей, которая снабжала его информацией.
  
   - Тебе не повезло, Кеноби: в данный момент я не настроен на общение с тобой.
  
   - Тогда... Я буду вынужден арестовать тебя.
  
   - Ну попробуй. - с этими словами Кэд резко вскочил, и, на мгновение активировав репульсор на одном из ботинков, попытался пнуть джедая. Кеноби отпрыгнул - и тут же получил стулом в грудь: удар дуроса был рассчитан именно на это. Наёмник прекрасно изучил джедаев, и знал, как им в случае чего противостоять. Бэйн, воспользовавшись паузой, рванул к выходу, однако путь ему преградила джедайка, активировавшая свой синий клинок.
  
   - Даже и не пытайся сбежать. Оби, ты там как? - джедайка демонстративно качнула головой.
  
   Кеноби за спиной Бэйна медленно поднимался, потирая ушибленную грудь.
  
   - Я в порядке, Сири. Не дай ему уйти.
  
   - Не переживай. У меня всё под контролем - в отличие от тебя.
  
   - Как это мило, - Кэд сорвал с пояса свои бластеры и трижды выстрелил парализующими зарядами в джедайку. Та без труда отразила выстрелы.
  
   - Ну, и на что ты...
  
   Жёлтый клинок пробил грудь женщины, и та удивлённо уставилась на лезвие. Толчок в спину - и наёмник увидел Орру Синг, которая в тот же миг снесла упавшей на колени женщине голову, а затем - столь же молниеносно скрылась в дверном проёме.
  
   - Прощевай, Кеноби, - Кэд проследовал за напарницей, которая поджидала его в открытом двухместном спидере.
  
   - Надеюсь, ты не потребуешь оплаты за переработку? - осклабился дурос, когда наёмница сдёрнула спидер с места.
  
   - У меня к этим ублюдкам личные счёты, - наёмница продемонстрировала Бэйну рукоятку светового меча - вроде бы того самого, что минуту назад покоился в руках убитой ею джедайки.
  
   Дурос хмыкнул и откинулся на спинку сиденья, придерживая рукой свою шляпу.
  
   - Тогда... Давай к кораблю. Пора на время покинуть Корусант - здесь стало слишком опасно.
  
  ***
  
  
  
   Михаэль Райда, глава компании "Алланд-ТехСистемз", бросил взгляд из окна своего офиса, расположенного на Алланде, в вышину. Там, на орбите, отчётливо просматривались его вотчина и детище его отца, перешедшее к нему по наследству...
  
   Уже довольно давно Алланд являлся местом ремонта - и постройки - различных гражданских кораблей: сотни верфей образовывали разомкнутый круг на высоте в пару сотен километров над экватором планеты. На поверхности так же располагались верфи, заводы и фабрики, что делало Алланд довольно выдающимся промышленным миром. Верфями - и большими орбитальными доками - владела и семья Михаэля. Они были ориентированы на крупнотоннажные транспортники и способны были принять корабли длинной до четырёх километров
  
   В данный момент времени компания переживала не лучшие времена: война внесла свои коррективы. Грузопоток несколько снизился, а значит, и обслуживание кораблей не требовалось. Что в свою очередь означало простой работников - и убытки для компании и его самого. Живительным глотком стал контракт на разборку трофейных судов Конфедерации, однако им досталась только небольшая часть: борьба среди компаний шла нешуточная...
  
   Неожиданно в кабинет заглянула секретарша.
  
   - Шеф! Тут какой-то тип на связи. Кажется, хочет арендовать один из наших доков...
  
   - Выводи его на меня, - скомандовал Михаэль.
  
   Через минуту перед ним появилась голограмма молодого человека.
  
   - Добрый день. Меня зовут Микоре Викт. Я - старший джедай-генерал Великой Армии Республики...
  
  ***
  
  
  
   Бирон Миттермаер кивнул в ответ на приветствие своего старпома и окинул взглядом мостик "Изысканного", боевого корабля, ранее приписанного к Космическим Силам Метеллоса, а ныне значившегося в рядах доблестного Республиканского Флота. Всё было в порядке - как и на протяжении сорока лет его пребывания на посту капитана дредноута...
  
   Многие молодые офицеры, пришедшие на корабль, удивлялись, как это древнее чудовище до сих пор находится в строю, однако Бирон не видел в этом ничего удивительного. Корабль был спроектирован и построен более трёх тысяч лет назад на верфях компании "Рендели-СтарДрайв" при поддержке "Вауфтхау ШипЯрд" в ответ на создание Алсаканцами собственных боевых кораблей. Первые корабли сошли со стапелей уже под залпы Семнадцатого Алсаканского Конфликта. Забегая вперёд, можно было отметить, что дредноуты сыграли в нём решающую роль, раз и навсегда поставив точку в десятитысячелетней конфронтации Корусанта и Алсакана.
  
   Конструкция корабля на тот момент была совершенна. Две тысячи метров в длину и четыреста семьдесят в диаметре, корпус издали напоминал цилиндр с выступающими по бокам утолщениями. Злые языки утверждали, что моделью для корабля послужил джедайский меч, но Миттермаер справедливо полагал, что у конструкторов были более веские причины.
  
   Так или иначе, из-за своей формы, а также из-за особенностей кораблей противника, дредноут типа "Неудержимый" нёс в своём нутре три термоядерных реактора, два десятка тяжёлых турболазеров, полусотню более лёгких пушек, а также несколько проекторов корпускулярного щита. И всё это было запечатано в толстую броню, доходившую в некоторых местах до двух метров.
  
   Бесспорно, три тысячи лет назад подобные корабли были весомым аргументом на поле боя. Их прочный каркас из супрастали надежно удерживал всю конструкцию корабля, тогда как четыре слоя дюрасталевой брони - невероятно прочной и гибкой, являвшейся сплавом карваниума, ломмита, карбона, мелиниума, нейтрониума и зерсиума, с покрытием из лантинида, обеспечивавшего защиту от ионных орудий - надёжно защищали корабль от всех видов кинетического оружия и от любых энергетических орудий того времени; между этими слоями была расположена сетка из нейраниума. Один миллиметр нейраниума блокировал излучение большинства сканеров, и мог даже некоторое время сдерживать воздействие светового меча. Однако если защитить с его помощью, например, корпус корабля, масса конструкции оказалась бы запредельной. Но даже такой ход конструкторов, как частичная защита, навсегда приковал корабли к космосу: никаким двигателям ни за что было не поднять такую тушу с поверхности планеты, прорвать оковы гравитации.
  
   А вот дефлекторый щит корабля оставлял желать лучшего, и даже три тысячи лет назад он был откровенно слабоватым. Что не помешало кораблям не только поставить точку в той войне, для которой они и были созданы, но и повидать, за свою более чем трех тысячелетнюю историю службы, множество кровопролитных вооруженных конфликтов. Они принимали участие в войне с орденом ситхов тысячу лет назад, поспособствовав гибели сотен кораблей флота ситхов. К примеру, при Марлеве-Четыре республиканский адмирал Линкс Баннагер, имея три таких корабля и десяток корветов, смог разгромить эскадру противника, состоявшую из пятидесяти боевых единиц. А легендарный дредноут под названием "Каллабет" был единственным кораблём, продержавшимся на орбите Руусана в течении всех семи битв.
  
   После этих войн, вступив в эпоху относительного мира, дредноуты стали своеобразным памятником ушедшей эпохи, оставшись не у дел. Вялотекущие локальные конфликты между ее субъектами, не требовали многочисленного флота и не вынуждали Республику совершенствовать свое вооружение. Все это привело к тому, что старые и дряхлые дредноуты длительное время оставались на вооружении. Впрочем, для разнообразных пиратов они оставались реальной угрозой ещё долгие и долгие годы...
  
   Миттермаер тяжело вздохнул. "Неукротимые", будучи весьма мощными кораблями своего времени, к началу этой войны безнадежно устарели. Турболазеры современников дредноута не шли ни в какое сравнение с новейшими образцами, а это значило, что, ежели корабль пошлют в бой, то он не сможет нанести противнику никакого урона. Собственно, как и противник им. Ну... во всяком случае, им потребуется очень много времени, дабы проковырять броню исполина...
  
   Что было самым печальным, так это то, что Бирон не видел перспективы. Денег на модернизацию не нашлось, со стапелей сходили всё новые и новые - а главное, более современные - боевые корабли, и ему оставалось только надеяться, что кораблю удастся пережить эту войну. Да, некоторые узлы вроде системы жизнеобеспечения, менялись, но не более того.
  
   Впрочем, начальство понимало всё это, а потому держало корабли в глубоком резерве, и сейчас его Изысканный болтался на орбите Центакса-2, будучи зачисленным в силы обороны Корусаната.
  
   - Капитан! К нам приближается челнок!
  
   - Кого там несёт? - буркнул мужчина.
  
   - Сэр, - голос связиста был ошарашенным. - Тут говорят, что к нам летит какой-то генерал Викт... И что наш корабль зачислен в состав его подразделения... и нам вскоре надлежит отправиться на Алланд, чтобы встать на верфь для модернизации...
  
   Миттермаер почесал затылок.
  
   "Интересно, мне радоваться, или же стоит погодить?"
  
  ***
  
  
  
   Н-да... корабль, конечно, со стороны внушительный, но вот когда дело доходит до начинки - тут хоть стой, хоть падай. Как там было? "...У этого инструмента войны есть и слабые стороны. Огромное энергопотребление, низкая маневренность, комплекс дополнительных систем, высокие требования к экипажу, слабость перед мелкими истребителями - к счастью для Галактики, эти корабли не обладают абсолютной мощью, хотя и превосходят любое другое оружие во всей известной истории...".
  
   Но всё же, здоровая махина. Два километра, восемнадцать тысяч человек экипажа... и такая смехотворная огневая мощь... Фрегат "Пельта" и то серьёзнее вооружён. Решение напрашивалось само собой: срочно, нет, экстренно отправлять сего мастодонта на Алланд, благо, с тамошними технарями я уже договорился.
  
   Чего-то серьёзного с кораблём мне не сделать - конструктор из меня так себе, но некоторую модернизацию я распланировать могу. Впрочем, всё было не так страшно, как казалось: нужно было поменять все орудия, установленные на этом корабле, на более новые: мне удалось раздобыть некоторое количество моделей из обновлённой линейки SPHA: десять артиллерийских, тридцать шесть с тяжёлыми турболазерами и двенадцать с ионными пушками соответственно, плюс, у меня были и стандартные лазерные установки. Все они пойдут на замену тому старью, что стоят на дредноуте. Смешно сказать - дальность стрельбы этих монстров исчислялась десятком километров... Конечно, в идеале хотелось бы заполучить корабельные системы вооружения, но увы и ах: всё идет в армию. Другого источника вооружения у меня попросту нет. А ставить трофейные пушки, которые чуть хуже... Ну его к хаттам. Так что, пришлось даже брать полевые AV-7 - авось сгодятся для вооружения корабля. С другой стороны, всё это досталось мне бесплатно. Ежели переводить на нынешние цены, я сэкономил полтора-два десятка миллионов кредитов.
  
   Ну и некоторую начинку требовалось заменить на более современную, и, главное, менее энергоёмкую, но это меньшее из того геморроя, что предстоит клонам и ремонтникам... Осталось дождаться, когда "Баннагер" с "Акаги" выйдут из профилактики, и можно будет лететь на Алланд.
  
   После того, как ситуация с "Изысканным" более-менее разрешилась, я принялся и за другие дела - коих было до хатта и больше. И ведь несмотря на то, что мне сопутствовала удача, большая часть планов и задумок требовала времени - и зачастую много времени., а ещё денег. Благо, Голонет обеспечивал меня нужной информацией.
  
   Первым делом я связался с Кайлом Соломоном и Фаленом Крофтом. Эти бравые ребята были главами "Ассоциации Натори". Эта самая "Ассоциация" была ни чем иным как легальной частной военной компанией, которая занималась обучением военному делу представителей различных рас и обеспечением безопасности коммерческих организаций. Ребята серьёзно подходили к своему делу: философия боевой подготовки учитывала физиологические, умственные и культурные особенности рас. Как гласил рекламный проспект, вуки обучали тактике боя в лесах и джунглях, дуросов готовили к бою в космическом пространстве. Представителей водных миров готовили для действий на воде и под водой, а привычных к высокой гравитации готовили как бойцов ближнего боя, исходя из свойственной им большой силы и выносливости. "Ассоциация" выгодно отличалась от большинства других подобных компаний наличием четкой военизированной структуры - ее оперативники формировались в отделения, роты и батальоны. Ряды этой компании пополнялись бывшими военными, оказавшимися в отставке, что прибавляло им несколько плюсов.
  
   Мой интерес к этой компании был банален: мне нужны были учителя и инструкторы, которые могли бы подтянуть уровень подготовки моих вспомогательных войск, которые в скором времени начнут прибывать в казармы. Конечно, у меня под рукой лучшие бойцы Галактики - клоны Джанго Фетта, однако учителя из них... Да, они прекрасно могут передавать опыт более молодым поколениям клонов, с натяжкой взяться за джедаев, но вот обычные разумные... Тут наступает заковыка. Клоны с их философией и методами обучения будут неэффективны. Обычные люди их просто не поймут, из-за чего определённо возникнет недопонимание, а то и открытые конфликты.
  
   А значит, необходимо привлечь специалистов. Да, найм обойдётся мне в копеечку - Республика-то хатта-с-два раскошелится на такое предприятие, и выложить мне под это дело придётся минимум десять миллионов, но оно того стоит...
  
   Ещё одной компанией, заинтересовавшей меня, стала фирма "Карвон-БаттлТех". Возглавляла её Дайлана Дио Марек. Данная фирма была дочерней компанией концерна "Карвон", который уже давно известен своими сельскохозяйственными и шахтёрскими машинами широкой линейки: колёсные и репульсорные, гусеничные и машины-шагоходы производства "Карвона" работали по всей Галактике. А с недавних пор дочерняя компания пыталась выйти и на рынок оружия, выпустив парочку необычных боевых машин - CAVw PX-3 и PX-4, которые были похожи на штатовские броневики времён Вьетнама. Ну, такие угловатые... Во! "M-113" они назывались. Тоже - на гусеничном ходу. Нет, для местных машины может и нормальные, особенно для периферийных миров, да дикарей пугать, но для серьёзной войны они слабоваты. Однако, есть у ребят потенциал, есть. Верным путём идут, а значит, нужно будет к ним заглянуть - всё одно мы на Алланде проторчим чёрт знает сколько.
  
   Ещё одним пунктом стала компания "Анахайм Кибернетикс". В рекламной голозаписи некий Нитин Малфой расхваливал забавного круглого дроида модели ZZ-2, который, как анонсировалось, был некоей универсальной платформой с мозгом третьего класса. При установке соответствующих модулей дроид размером в тридцать сантиметров мог выполнять функцию датапада, автопилота, обучающего терминала, мощной системы связи и даже - правда, ограниченно - астронавигатора. Ну, и дроида-тактика, дроида-медика или дроида-аналитика. "Колобок" мог быть оснащён репульсорной системой передвижения либо четырьмя гибкими манипуляторами - двумя ногами и двумя руками. И всё это было оснащено блоком самообучения и совершенствования.
  
   Данная платформа меня откровенно заинтересовала как своей универсальностью, так и функциями. Взять хотя бы автопилот. Если воткнуть его в АТ-PT, то можно будет избежать экипажа из двух человек. Дроид возьмёт на себя ходьбу, а органик - стрельбу и общее командование. А дроид-тактик - это вообще нужно как воздух. Когда там ещё подойдёт дроид-тактик на базе IM-6 - неизвестно...
  
   Было ещё несколько интересных моментов, но... тут требовалось личное присутствие, дабы осмотреть и взвесить, так что они были отложены на более поздние сроки.
  
   Впрочем, были и новости, которые очень даже порадовали меня. Начали поступать те самые два с половиной процента, выторгованные мной у Джаббы. Да... Всё-таки он торговался не просто из привычки или из любви к искусству: поступившие за сутки с небольшим двадцать восемь миллионов семьсот тысяч и тридцать два кредита указывали на то, что суммы, которые получили хатты, исчислялись десятками миллиардов. Интересно, по сколько они запросили с бедных торговцев? Хотя почему бедных? Это законопослушные торговцы и перевозчики могут жаловаться на налоги и прочее, но никак не бандиты и контрабандисты. У этих товарищей всегда водятся деньжата. Так почему бы их не выложить за гарантированную защиту от патрульных кораблей - хотя бы и в пространстве хаттов и на пару сотен световых от него?
  
   Всё одно, Республика не сможет надёжно перекрыть все границы - и раньше не могла - а значит, тот, кому надо пролететь, пролетит. Плюс, некоторым ушлым разумным известны обходные маршруты, и там, где на Республиканских картах лежит непроходимое... Э-э, непролетаемое и неизведанное пространство, тянутся тонкие ниточки секретных гиперпростарнственных маршрутов, по которым течёт контрабанда, рабы и наркотики.
  
   По одному из таких, кстати, проложенному через Ядро - центральную часть Галактики - в конце войны к Корусанту и прошла армада Гривуса - что стало полной неожиданностью для республиканского флота, и джедаев в частности.
  
   Разобравшись с основными задачами, я решил заняться, так сказать, кадрами своей будущей армии. А именно, набрать вышестоящих офицеров. Первым в списке значился Кернатаун Ринаун. Правда, его ещё пришлось поискать - Корусант-то большой, но это была меньшая из моих проблем.
  
  ***
  
  
  
   Кернатаун Ринаун глянул на часы. "Кажется, я сегодня немного раньше". Слегка качнув головой в сторону официанта, контр-адмирал направился в один из кабинетов, где вот уже пару недель собирался небольшой "кружок по интересам", состоящий из таких же как он офицеров-резервистов. Ресторан находился неподалёку от штаба Первой Секторальной, и обслуживал в основном военных. Так что люди могли чувствовать себя здесь довольно комфортно, особенно в атмосфере надвигающегося праздника: менее чем через две недели наступит новый, четырнадцатый год. Вот только поводов для радости у них не было. Торчать здесь, вдали от войны, ожидая назначений, было немного тоскливо.
  
   Погрузившись в чтение новостной сводки, Ринаун не сразу обратил внимание на деликатное покашливание, а когда наконец понял, что перед ним кто-то стоит... подняв голову, мужчина увидел перед собой улыбающегося Микоре Викта.
  
   - Добрый день, коман... прошу прощения, контр-адмирал. А как же Двенадцатая?
  
   Ринаун развёл руками.
  
   - Так получилось, что после повышения для меня не нашлось места в штате Секторальной Армии... Да вы присаживайтесь.
  
   Джедай сел в кресло напротив Кернатауна, и блаженно потянулся.
  
   - Я собственно, чего пришёл... Вы хотите стать адмиралом?
  
   - А в чём подвох? - Ринаун был осведомлён о формировании системных армий, и быстро догадался, зачем джедай вышел на него. Что не помешало ему задать этот вопрос.
  
   - Ну... будет очень много работы. Множество бессонных ночей и потрёпанные нервы. Ну, а в итоге... слава, почёт и уважение. Как вам такой расклад?
  
   Тут к ним подошла компания товарищей Ринауна. Мужчина указал им на своего собеседника.
  
   - Господа. Позвольте вам представить - Микоре Викт, старший генерал-джедай. Прибыл по мою душу. А это - контр-адмирал Лустиан Калген, командор Хеллман Грамб, командор Этан Клейрмур, вице-адмирал Солван Кобаяши, командор Бен Дел-Дала и лайн-капитан Артен Су.
  
   Джедай оглядел компанию из пяти мужчин и одной женщины, которые несколько оторопело глядели на молодого человека, и ухмыльнулся.
  
   - И все эти бравые ребята сидят в резерве? Непорядок...
  
   - Вы знакомы? - Клейрмур перевела взгляд с джедая на Ринауна.
  
   - Пересекались пару раз, - ответил контр-адмирал, - Думаю, я не покривлю истиной, сказав, что этот молодой человек - самый нормальный из всех джедаев, которых вы встречали.
  
   - Приятно познакомится, - низкорослый Кобаяши жестом подозвал официанта, - Так зачем вы искали Кернатауна?
  
   - Знаете, я... передумал. У меня есть предложение не только для контр-адмирала, но и для всех вас. От которого вы, естественно, не сможете отказаться - как от подарка на Новый Год.
  
   Ринаун тяжело вздохнул. "Во всяком случае, скучно нам не будет".
  
  ***
  
  
  
   Фэй закашлялась: очередной порыв ветра нанёс на уступ серные испарения, и дышать стало невозможно. К тому же, видимость снизилась до предела, и женщина могла полагаться только лишь на Силу, дабы отыскать свою противницу...
  
   Очередное задание Совета Джедаев было чрезвычайно важным. Разведка установила местонахождение секретного завода ТехноСоюза, на котором готовились к производству боевых отравляющих веществ. Располагался он на вулканической планете Квейта, в жерле одного из вулканов, и был защищён мощным щитом, что делало его обнаружение очень затруднительным.
  
   Совет, сообразно важности задания, выделил ей в помощь Джона Антиллеса - который и раздобыл сведения о отравляющем веществе. Джон был падаваном Тёмной Женщины, которая была известна своими суровыми и необычными методами обучения. Джон последовал примеру своего учителя и выбрал путь скитальца по Галактике, позволяя Силе вести себя. Такой помощник мог оказаться для неё полезным...
  
   Вот только вся эта история оказалась ловушкой. Лаборатория была, но... Там разрабатывали новые образцы турболазеров, но не отравляющие вещества. Кроме того, джедаев там уже ждали...
  
   Внезапно заострённых ушей женщины достиг пронзительный, нечеловеческий крик, а по чувствам её ударила волна боли, идущая от живого существа. Порыв сильного ветра, столь удачно подувшего в этот момент, снёс пелену испарений, и перед Фэй предстала ужасающая картина: в полусотне метров от неё, около лавового потока огромная фигура, закованная в броню, медленно погружала Антиллеса в лаву, удерживая парня своими руками.
  
   - Джон! - джедайка хотела рвануть к ним, но тут же замерла: из её груди выросли два красных клинка.
  
   - Ой, какая досада. Нельзя отвлекаться во время боя, - Ассаж Вентресс, стоящая позади неё, наклонила голову и прошептала ей на ухо, - тебе не следовало тягаться с нами. Любой джедай найдёт свою смерть...
  
   Угасающее сознание женщины успело уловить обрывки разговора врагов:
  
   -... Дурдж, ты закончил там?
  
   - Ещё минуту! Крепкий попался джедай...
  
  ***
  
  
  
   Кроме моих технических изысканий, были и другие дела. Беготня и суета, связанная с формированием системной армии, растянулась на пару дней, и это несмотря на то, что к нам добавилась довольно большая команда офицеров во главе с Ринауном. Все мы уставали как собаки, до хрипоты споря и обсуждая порой незначительные детали, а на меня ещё и взвалили общение с интендантами - что не добавляло мне настроения - Дарта Вейдера на них нет, прости Сила. А ведь в таком темпе нам придётся работать пару месяцев - за эти два дня мы смогли сделать только общие наброски: вся работа была ещё впереди.
  
   Отрадой была лишь надежда на отдых в пару дней: всё-таки Новый Год на носу. Четырнадцатый по местному исчислению, если быть точным. Так что я припряг пару разумных для организации стола, привлёк Мирро к подготовке алкогольной части праздненства, а сам в тайне готовился к презентации новогоднего дерева, мастеря в свободные минуты игрушки и герлянды.
  
   А тут ещё и вызов от Совета джедаев некстати пришёл. Точнее, его принесла Асока - которую я без зазрения совести запряг в работу. Хватит ей отдыхать, пора почувствовать на себе все прелести бумажной работы. Но, энтузиазм у неё, как ни странно, был.
  
   А вот у меня - куда-то улетучился...
  
  ***
  
  
  
   - Гранд-Магистр! Может, есть какой-то другой вариант?
  
   Илена Чен в который раз пыталась воззвать к здравомыслию Главы Ордена, однако тот оставался непреклонен.
  
   - Не можем мы падаванов оставить без обучения. Будущее Ордена это.
  
   Женщина сокрушённо вздохнула. Проблема с падаванами, оставшимися без учителей, уже давно появилась на горизонте, однако её, как одного из Наставников, меры, которые были предложены магистром Шаак Ти и одобренные Йодой, категорически не устраивали.
  
   Согласно решению, падаваны будут передаваться под присмотр джедаев, склонных к обучению, или уже имеющих своих падаванов. Кроме собственно "присмотра", джедаи будут должны осуществлять посильное обучение этих самых падаванов. Вместе с тем, падаваны не получат статуса учеников - что по мнению самой Чен было вопиющим нарушением уставов Ордена.
  
   Однако, она не могла не признавать, что оставлять проблему нерешённой было нельзя. И вот, они уже два дня занимались этой проблемой, распределив около пятидесяти учеников.
  
   - Кто там следующий?
  
   Шаак Ти сверилась с датападом.
  
   - Таллисибет Энвандунг-Эстерхази. Она здесь?
  
   Илена огляделась.
  
   - Должна сейчас подойти... Кого вы выбрали ей в наставники? Девочка немного своеобразная...
  
   - В смысле?
  
   - Её потенциал в Силе очень низок: две тысячи сто семь мидихлориан. Это вызывало некоторые проблемы с её обучением.
  
   - А почему её взяли в падаваны? Точнее, почему она ещё не в Корпусе Обслуживания?
  
   - Гранд-магистр настоял на этом.
  
   Тогрута повернулась к Йоде.
  
   - Силён свет в девочке. Не можем Орден позволить себе потерять её. Слаба она, х-м... И - сильна. С искушениями всегда боролась − с желанием обманывать, списывать, подставлять, дабы оценок лучших добиться. Трудно было ей, но достойно она выходила из испытаний, несмотря на возможности ограниченные свои. В порядке с ней будет всё − при условии, что в Ордене останется она. Не поддержи её мы, на Тёмную сторону обида могла бы увести её. Решить могла она, что предали её. Не хочу я повторения истории...
  
   - Так кому вы хотите её поручить?
  
   Шаак Ти ответила
  
   - Мастеру-джедаю Микоре Викту... А вот кстати, и он.
  
   - А... он согласится на это? - скептически поинтересовалась Илена. И её скептицизм был оправдан. Некоторые из джедаев, которых они наметили в качестве наставником, отказали им, с некоторым сарказмом цитируя постулаты кодекса. И женщина не могла их винить, ибо в чём-то они были правы.
  
   - Думаю да. По крайней мере, мне он ещё не отказывал, - Шаак Ти кивнула подошедшему молодому человеку...
  
  ***
  
  
  
   Таллисибет спешно шла по коридору Храма Джедаев, который вот уже тринадцать лет был её домом. Она попала сюда полуторогодовалым ребёнком. что не помешало ей впоследствии вспомнить, откуда она родом.
  
   Её домом был Ворзид-Пять, одна из планет Внешнего Кольца. Все жители Ворзида-пять были рабочими, так как планета была индустриальной, производя практически все виды товаров, в том числе - и для собственных нужд. Её родители были бедняками, и с радостью отдали дочку Поисковикам Ордена.
  
   Однако, как оказалось, она крайне слабо владела Силой. Девочка с трудом могла поднять стакан и переместить его в ладонь, но чаще всего он выскальзывал на полпути и разбивался; иногда Таллисибет сжимала его слишком сильно, из-за чего он лопался. В то же время она была увлечена фехтованием, а также к тринадцати годам овладела навыками рукопашного боя. В этом ей помогала её физическая сила, она была крупнее и выносливее своих одногодков, и уже в десять выглядела на все четырнадцать, а сейчас ей с лёгкостью можно было дать семнадцать - в то время, как ей оставалось полгода до пятнадцатилетия. Но всё же, физическая сила была ничем против Силы. Как казалось самой Таллисибет, ей лежала прямая дорога в корпус Обслуживания, однако по неизвестной ей причине её взяли в падаваны. Её учителем стала Чанкар Ким, мастер-джедай. Как она радовалась тогда...
  
   Но падаваном она пробыла всего три дня - а затем мастер Ким погибла на Арене Петранаки, на Джеонозисе. Известие о смерти учителя было для Таллисибет большим ударом. Она думала, что теперь-то её точно отправят в Сельскохозяйственный корпус. Но даже так в ней оставалось сомнение в том, что она сможет стать настоящим джедаем.
  
   Однако, гранд-магистр Йода оставил её на один год, среди учеников, ждущих переназначения. Спустя полгода после начала этой войны, её взял в падаваны мастер-джедай Джей Марук. Как она впоследствии узнала, гранд-магистр поспорил с Джеем, что если она войдёт в финальную четвёрку Турнира учеников Храма Джедаев, то Марук возьмёт её в падаваны. Вот только Таллисибет не просто вошла в четвёрку, но и выиграла соревнование. Впрочем, она чувствовала, что Марук взял её в ученики с неохотой, так как считал, что не создан для обучения.
  
   Однако первое же задание окончилось трагедией. Группу джедаев, в которую входили и они с учителем, атаковали дроиды-убийцы во главе с Асажж Вентресс. Как сказал Йода после того боя, Джей сражался красивее, чем когда-либо. Но довольно непродолжительный бой с Асажж закончился тем, что клинок Вентресс пронзил его грудь, оставив косую рану.
  
   Так она вновь осталась без учителя. И справедливо полагала, что теперь её точно никто не возьмёт в ученики. Однако теперь, спустя пару месяцев, в канун праздников, с ней связалась Илена Чен, одна из наставников, что занимались обучением юнлингов, и сообщила, что девочке следует прибыть в один из Малых Совещательных Залов, где будет решена её дальнейшая судьба.
  
   Влетев в помещение, она увидела группу джедаев, о чём-то горячо спорящих. Кроме мастера Чен, там были магистр Шаак Ти и сам Йода, а вот молодой джедай-человек был ей не знаком. При её появлении тот ткнул в её сторону рукой и что-то спросил. Получив, судя по всему, положительный ответ, джедай что-то ответил им, после чего решительно направился к ней. Остальные, переглянувшись, поспешили вслед за ним.
  
   Подойдя к ней, молодой человек бесцеремонно спросил:
  
   - Ты кто?
  
   - Таллисибет Энвандунг-Эстерхази, Мастер.
  
   Однако её ответ не удовлетворил человека.
  
   - Кто ты? - повторил он свой вопрос, прерывая Шаак Ти, которая было открыла свой рот.
  
   - Эм... Человек... Девушка... Я не понимаю, - растерянно пролепетала Таллисибет.
  
   Внезапно человек улыбнулся.
  
   - Значит так. С этого момента ты, - тычок пальцем ей в грудь, - Мой падаван. Совет, - тычок пальцем в подошедших джедаев, - Одобряет такое решение. Меня зовут Микоре Викт. Кажется, ты потеряла двух предыдущих учителей? Так вот, на этот раз тебе выбрали самого живучего. Но, время не ждёт, и у нас есть дела. Пошли собирать твои вещи, познакомимся по дороге.
  
   Бросив взгляд на Илену и Шаак Ти, девочка поняла по их ошарашенному виду, что они совсем не в курсе решения джедая.
  
   Нет, не так. Её нового учителя.
  Глава 35
  В природе каждое явление - запутанный клубок,
  
  
  в обществе каждый человек - камешек в мозаичном узоре.
  
  
  И в мире физическом, и в мире духовном все переплетено,
  
  
  нет ничего беспримесного, ничего обособленного.
  
  
  (Шамфор).
  
  
  
  ***
  
  
  
   Дождавшись появления моей новоиспечённой ученицы, за плечами которой был довольно скромный по размерам рюкзачок, я молча направился по коридору, пытаясь осмыслить, чего я такое сейчас отчебучил в Малом Совещательном зале. Последствие моего "выступления" - Таллисибет, закрыв дверь своей комнаты, молча шла чуть позади меня.
  
   Тяжело вздохнув, я на ходу обернулся и посмотрел на девочку. "Как будто мне других проблем мало... Но Шаак Ти сама виновата: то за одним присмотри, то за другим. А я ещё и не в настроении был - столько всего навалилось, и потому в ответ на очередную просьбу меня "понесло". Теперь вот придётся как-то разгребать. Хотя... Сам виноват, самому и расхлёбывать. Не отказываться же? Во-первых не поймут, ибо для джедаев слово что-то да значит, а во вторых - не хочется девочку обижать, ей и так с учителями не везло... Ага, девочку! Вот уж где диссонанс полнейший! При том, что она ровесница Асоки, росту в этой "девочке" сантиметров сто семьдесят пять, а то и еще на пару сантиметров повыше будет. Да и комплекция соответствующая, так что на вид легко можно дать семнадцать, а то и все восемнадцать лет. Хм... Этак Шпильку надо будет срочно в Кнопку переименовывать. Ох блин... ещё и ей всё это как-то объяснять... Но это ничто по сравнению с тем, какая буча поднимется в Совете... Поскорее бы на Алланд слинять, что-ли?".
  
   Энвандунг-Эстерхази - эх, ну и фамилия - видимо, почувствовала что-то, а потому спросила:
  
   - Эм... Учитель... - судя по всему, она немного волновалась, - Можно вопрос?
  
   - Конечно.
  
   Таллисибет всю дорогу до её комнаты молчала, и вот, кажется, набралась уверенности.
  
   - Мне показалось, или... ваше решение стало неожиданным для магистров и Наставницы?
  
   - Наставницы?
  
   - Мастер Илена Чен - инструктор по рукопашному бою, - пояснила девочка.
  
   - Да? Вот те раз... А с виду такая милая женщина.
  
   - Милая?!
  
   - Можно и так сказать, - я поспешил сменить тему, - Что же насчёт моего решения... Тут ты права - ещё какое неожиданное.
  
   - Вы... не хотели брать меня падаваном?
  
   - Понимаешь, тут не в этом дело. Первоначально, я должен был за тобой всего лишь присмотреть... Ну, и обучением заняться. Однако, ты при этом не являлась бы моей ученицей.
  
   - О, вот как, - Таллисибет несколько посмурнела, - Тогда почему вы взяли меня?..
  
   - Хороший вопрос, - "Как будто я на него знаю ответ", - Считай, что так будет честно.
  
   - И всё же, почему они так удивились? - мы несколько замедлились, разговаривая, и не заметили, как оказались на пересечении двух коридоров... По одному из которых к нам двигалась Асока в сопровождении Баррис Оффи. Заметив меня, тогрута улыбнулась и направилась ко мне.
  
   - Есть тут один нюанс, - обречённо ответил я.
  
  ***
  
  
  
   -... тем более, джедай не должен пренебрегать обучением и тренировками! - Асока завершила свою речь, и Баррис оставалось лишь тяжело вздохнуть... и согласиться с ней. Тогрута предвкушающе улыбнулась. Ей наконец-то удалось вытащить мириаланку на поединок, и девочка поняла, что не прогадала с партнёром - Баррис, несмотря на свои отговорки, была довольно неплохим мечником, который мог составить ей достойную конкуренцию. Даже учителю бы пришлось с ней повозиться... Хотя если он выкинет один из своих приёмчиков, благодаря которым обычно и побеждает её саму, то уж Баррис-то точно придётся туго...
  
   Тут Асока почувствовала, что её учитель уже где-то рядом. "Что-то больно быстро он... Я думала, часик у меня будет".
  
   В подтверждение её чувств, учитель показался слева от неё, выйдя на пересечение двух коридоров. Асока махнула ему рукой... И озадаченно склонила голову набок: рядом с учителем шла... "Кто это? С виду падаван? О, да это же Таллисибет, из "слабой группы" - я ещё помогала ей с фехтованием. Чего она тут забыла? Да и вид у учителя какой-то странный... Ему что, опять поручили присмотреть за падаванами?"
  
   Подойдя ближе, Асока поинтересовалась.
  
   - Учитель, ваша встреча уже закончилась?..
  
   И тут Таллисибет, чьи глаза слегка расширились, пролепетала:
  
   - Учитель?!
  
   Викт же на мгновение прикрыл глаза.
  
   - Привет, Баррис.
  
   - Добрый день, мастер Викт, - падаван Луминары Ундули непонимающе переводила свой взгляд с одного участника разговора на другого.
  
   - Да... добрый. Так. Асока - это...
  
   - Я знаю Бет, - прервала его девочка.
  
   - Вы знакомы? - человек повернулся к девушке.
  
   Та молча кивнула.
  
   - И всё же, представлю вас официально. Итак... Таллисибет, это - Асока Тано, мой падаван. Асока, это - Таллисибет Энвандунг-Эстерхази, мой падаван...
  
   - Падаван? - голос Асоки слился с голосом девушки. А вот Баррис ничего не произнесла - челюсть мириаланки немного отвисла, а глаза - остекленели.
  
   Викт развёл руками.
  
   - Ну... Так получилось. Не, вы не подумайте - это сам магистр Йода одобрил, - учитель сделал небольшой шаг назад.
  
   Асока с надеждой уставилась на Таллисибет, однако уже по её глазам поняла, что учитель не шутит, и теперь у него действительно два падавана.
  
   И тогрута была не в состоянии определить, что ей хочется сделать в данный момент - возмущаться - или... Возмущаться. Учитель откинул очередной номер, и на этот раз - довольно значимый. Уже тысячу лет - или больше, Асока точно не помнила - джедаи придерживались правила: один учитель воспитывает одного ученика. Оно соблюдалось неукоснительно - до сего момента и было совершенно непонятно - восхищаться таким поступком, или же наоборот, порицать.
  
   - Ну, ладно. Вперёд, нас ждут великие дела! Асока, Таллисибет - идёмте, - учитель улыбнувшись и махнув рукой, направился вперёд по коридору.
  
  ***
  
  
  
   Шаак Ти, как и другие присутствующие в Зале Совета джедаи, внимательно слушали доклад Оби-Вана Кеноби.
  
   -...Таким образом, мы потеряли след Кэда Бейна. Возможно, он всё ещё на Корусанте, или же - покинул планету. Остаётся только гадать о его текущем местонахождении. Другие информаторы ничего не знают о убийстве Валорума. Мы проверили всех, но никакой дополнительной информации сверх того, что нам уже известно, не получили. Таким образом, наши поиски зашли в тупик... Что касается появления Орры Синг - то мы экстренно связались с тюрьмой, куда она была помещена: заключённая сбежала оттуда более месяца назад.
  
   - И мы узнаём об этом только сейчас? - возмущённо выпалил Ки-Ади Мунди.
  
   - И как ей вообще удалось сбежать? - поинтересовался мастер Толм.
  
   - Начальник тюрьмы сменился, а прежний, видимо, не счёл нужным сообщать нам об этом происшествии, - Оби-Ван печально вздохнул.
  
   Пло Кун повернулся к Тёмной Женщине.
  
   - А разве, она, как одарённая, не должна содержаться на особом режиме?
  
   - Орра очень неординарная девочка, и вполне могла подготовиться к такому развитию событий... Нужно послать сообщение... мастеру Викту, - джедайка хмыкнула, - Ведь это он ответственен за её, пусть и недолгое, но заключение.
  
   Айла Секура, до того момента молчавшая, пробормотала:
  
   - А ведь он предлагал её убить...
  
   - Кто?
  
   - Викт. Предлагал убить Орру Синг. - отчеканила твиʼлечка.
  
   Аген Колар поморщился.
  
   - Как не печально это признавать, но... он был прав. С одарёнными всегда есть риск того, что они могут сбежать из плена. А Орра очень опасна.
  
   - Мы будем искать её? - поинтересовался наутоланин Фисто.
  
   - К сожалению, у нас есть более срочные дела, - Толм пожал плечами, - Так или иначе, мы ещё столкнёмся с ней.
  
   Магистр Винду откинулся на спинку кресла.
  
   - Итак, мы закончили?
  
   - Да, - Оби-Ван опустился в своё кресло, - У меня всё.
  
   - Тогда... вы свободны.
  
   Джедаи покинули Зал Совета, и магистры остались наедине.
  
   - Как продвигается ваша затея с падаванами? - поинтересовалась Ади Галлия, и Шаак Ти непроизвольно переглянулась с Йодой.
  
   - Хм-м-м... Лучше, чем быть могло...
  
   Тогрута едва заметно качнула головой.
  
   "Наверное, тут будет уместнее фраза: хуже уже не будет?"
  
   - Что-то случилось? - переспросил Пло Кун.
  
  ***
  
  
  
   Вернувшись на место нашего расположения, в один из корпусов военного комплекса, напротив которого на посадочной площадке "пришвартовался" наш "Акаги", я быстренько определил комнату для Таллисибет, а затем - вытащил своих учениц в небольшой тренировочный зал. Хотя это помещение и значилось как склад, но в данный момент пустовало, и посему было мной реквизировано для нужд... Реквизировано, в общем.
  
   Я прекрасно ощущал, что обе девочки находятся несколько не в своей тарелке, из-за сложившегося положения: всё-таки два падавана у одного учителя - такого не было уже... Давно, в общем. Учитывая взрывной характер тогруты и спокойный, но упорный человека, то можно получить вполне себе обычную ситуацию - "задериха" и "неспустиха", то есть - конфликт "интересов". Мне же подобное нужно в последнюю очередь, и если не предпринять меры сейчас, то в будущем можно будет огрести нехилые проблемы.
  
   Достигнув зала, я выложил на одинокий контейнер тренировочные мечи, после чего уселся в середине зала, жестом указав падаванам место перед собой.
  
   - Итак, для начала поговорим. Думаю, для вас эта ситуация несколько... странная, но так уж сложилось, и решения я своего не поменяю. Асока, Таллисибет - теперь вы одна команда, и должны научится действовать вместе.
  
   Ученицы переглянулись, и не нужно было быть одарённым, чтобы прочесть скептицизм в их взглядах. Я поспешил продолжить:
  
   - Как оказалось, вы знакомы - это упрощает дело. Хотя Асока и продвинулась с того времени, как стала моей ученицей, думаю, ты, Бет... Можно тебя так называть?.. - дождавшись кивка Энвандунг-Эстерхази, я продолжил, - Хорошо. Итак, Ты, Бет, тоже не стояла на месте - первое место в соревновании юнлингов, как-никак. Я заочно знаком с тобой. А вот ты меня не знаешь. Но! Этот недостаток легко устраним. Для начала, посмотрим на то, как ты владеешь световым мечом.
  
   Встав, я притянул один из тренировочных мечей и кинул его Бет. Та немедленно активировала его, и сделала пару пробных замахов, оценивая клинок. Активировав собственный меч, я насладился расширившимися глазами Энвандунг-Эстерхази. Но... Как оказалось, её поразил совсем не их цвет.
  
   - Мастер... А это нормально, что вы боевые клинки используете, а я - учебные?
  
   - А? А! У моих есть функция включения защитного поля.
  
   - Интересно... Ну да, в такую длинную рукоять вполне можно втиснуть... Я готова.
  
   Я тут же занял первую стойку Шии-Чо. А вот Таллисибет определённо изобразила что-то из Макаши... Да, двойной росчерк меча, обозначающий косой крест - приглашение к поединку. "Вполне ожидаемо - большая часть её поединков - тренировочные, против юнлингов, а значит, ближе всего к дуэли".
  
   - Макаши? Необычно... Хотя... С тобой занимался магистр Йода?
  
   - Да, немного... А как вы догадались?
  
   - Ну... Его прошлый ученик владеет именно Макаши.
  
   - А кто это? Я его знаю? - спросила Бет, обходя меня по кругу.
  
   - Хм... Это граф Дуку.
  
   - Он же вроде как победил магистра Кеноби и Скайуокера? - подала голос Асока. - Но как?
  
   - Основная слабость, которую приписывают Макаши - это поединок с несколькими противниками. Однако, для таких искусных фехтовальщиков, как Дуку, это не является проблемой...
  
   Тут Таллисибет неожиданно атаковала меня... и была отброшена мощным контр-выпадом. Впрочем, отброшено - это громко сказано: девушка отступила на полшага.
  
   - Вот ещё один недостаток Макаши - он не совсем уместен против более поздних сильных "стилей" - к примеру, Джем Со. Однако, это можно нивелировать Силой - или, как поступила Бет - силой физической.
  
   Перейдя в атаку, я начал прощупывать оборону девушки - и тут она перешла в контратаку, причём попыталась под видом одного из приёмов банально двинуть мне в челюсть. Смышлёная девочка... Я подставил своё плечо - левое, естественно, и на этот раз она действительно отпрыгнула, потряхивая ушибленной рукой.
  
   - Ну, в общем, мне всё ясно. Продолжим... Асока, бери мечи.
  
   Тогрута молча выполнила моё распоряжение, после чего демонстративно встала рядом со мной.
  
   - Э, нет! Твоё место рядом с Бет.
  
   - Учитель, мы же вас вдвоём уделаем, - уловив недоумённый взгляд Таллисибет, тогрута пояснила ей, - Он только с виду грозный, а так, я его в половине поединков побеждаю... А уж против двоих у него шансов нет...
  
   - Вдвоём, говоришь? Ну тогда слушайте условия поединка - победа засчитывается, если ваши мечи коснутся меня одновременно. Если мой клинок заденет одну из вас - обе проиграли...
  
   - Что?! - в голос завопили девушки, - Это не честно!
  
   - Что-что? Не слышу, - я ехидно ухмыльнулся, активируя второй клинок и присоединяя его к первому. - Начали!...
  
   Завершив тренировку, я "обрадовал" уставших девочек:
  
   - Так. С боевыми навыками разобрались - будем разбираться с социальными.
  
  ***
  
  
  
   Палпатин размышлял.
  
   Вернувшись пару часов назад из Галактической Оперы, он мог позволить себе небывалую по нынешним временам роскошь - почти восемь часов сна, однако именно сейчас человеку было совсем не до отдыха. Стыдно признаться, но он даже и не понял, о чём была эта опера - его мысли были заняты другим.
  
   Микоре Викт. Джедай, который заинтересовал его, на поверку оказался куда как загадочнее и опаснее, чем выглядел на первый взгляд. И дело было даже не в его поступках. Те видения - или предсказания, что вытащила из него Слай Мур, с одной стороны, радовали его, а с другой - заставляли серьёзно задуматься и даже разочароваться...
  
   Картины, показанные умбаранкой, иногда были настолько чёткими, что можно было подумать, что наблюдатель был прямо там, на месте событий. Но по большей части они походили на творчество неопытного художника, предпочитавшего прямые линии и острые углы. Казалось бы, что подобные видения могут быть фикцией, но Палпатин был уверен, что они реальны. Слишком часто он сталкивался с подобными проявлениями Силы, чтобы наплевательски относится к ним. А значит, нужно было принять их - и начать действовать. Ибо не все предсказания были благоприятными.
  
   Да, он получил подтверждение: его План удался. Фигура, закутанная в тёмную мантию, опирающаяся на трость - это был, несомненно, он; снова он, сидящий на троне; рослые гвардейцы вокруг; солдаты и офицеры, замершие в стройных шеренгах; величественные боевые корабли, бороздящие пространство. Он стал Императором. Смог построить Империю. Смог уничтожить Орден... Вот только разочарований было больше. И на самом первом месте были ученики. Бывший, настоящий, и - будущий.
  
   Палпатин раздражённо открыл глаза и закинул руки за голову, рассматривая потолок.
  
   Сейчас, когда до завершения его плана оставались считанные годы, он с удивлением узнал, что... Дарт Мол жив!
  
   "Вот только... Я совсем не ожидал такого, и считал забрака погибшим. Я читал отчёт, собственными глазами видел запись с камеры наблюдения: молодой Оби-Ван Кеноби рассёк забрака на уровне пояса, и тот рухнул в шахту вентиляции главного реактора дворцового комплекса Тида. Я был там, позднее, и не ощутил его, не нашёл. А после - вычеркнул из своих планов, посчитав, что Мол оказался слишком самоуверен. Однако, если верить этим "видениям" Викта, Мол сейчас жив-здоров: правда, нижнюю часть тела полностью заменил протез. Но даже таким Мол был серьёзной проблемой. Ибо в видении он не только был жив, но и, судя по всему, готовился отомстить, отомстить тому, кто предал его. Вот только... Кто спас его? Не мог же он сам выбраться оттуда? Не мог сам себе приделать новые ноги? Кто спас его?.. Или же...
  
   Палпатин вспомнил строчки старинного трактата. "Ситхи ставят жизнь превыше всего прочего. Они хотят контролировать её и подчинять себе. Поэтому, они и борются за жизнь каждой частицей своего естества". Может быть, ярость Мола была настолько неистовой, а познания - слишком глубокими, что он просто отказался умирать?
  
   С другой стороны, исключать возможность того, что некие силы помогли ему "выжить", Палпатин не мог. "Это точно не джедаи - слишком тонко для них, хотя провернуть тот же трюк, что и с Реваном, они бы не отказались... Дуку? Или старая тварь Талзин решила вылезти из своей норы? Или же - кто-то ещё? Это нужно срочно выяснить".
  
   Ибо пара картинок уверенно утверждала, что Мол не только жаждет отомстить, но и взял себе ученика. Ибо второй, желтокожий забрак с таким-же двойным красным клинком, каким владел сам Мол когда-то, мог являться только учеником Мола. А вторая картинка показывала, что Мол уже нашёл средство к исполнению мести - Мандалор. Мол собрался подчинить себе эту планету, и пойти на него - Сидиуса - войной.
  
   Это могло стать серьёзной проблемой. Хотя он и обучал Мола более как воина, делая его своим "мечом", нежели философом, но базовые основы учения ситхов ему всё-же преподавал. Теперь же Сидиус прекрасно осознавал, что многое забрак пропустил мимо своих ушей. Самое главное из этого - это то, что путь ситхов - это не только уничтожение. Вот только Мол этого так и не понял...
  
   Граф Дуку тоже не радовал: бесчисленные интриги, плетущиеся этим человеком вокруг Сидиуса, заставляли Палпатина задуматься о верности и преданности этого человека. Одна Вентресс чего стоит... неспроста граф готовит эту датомирскую ведьму, неспроста. Но... он хоть и считал Тирануса своим учеником, вновь сосредоточился не на философии, а на боевых качествах графа. Вот и получил то, что получил. Граф так до конца и не перешёл на Тёмную сторону, не принял её философии, оставаясь всё тем же джедаем-аристократом, каким был всегда.
  
   Однако, это было не так критично. Ибо Дарт Тиранус был всего лишь переходным этапом, разменной монетой в его плане.
  
   Самым большим разочарованием стал Энакин Скайуокер. Палпатин тяжело вздохнул. Тот, на кого он возлагал такие надежды, тот, кто должен был стать настоящим его учеником в полном смысле этого слова, тот, кто должен был вести за собой армию Империи и сокрушать его врагов, тот, кто мог бы впоследствии, в случае чего, быть опорой государства, стал... Чудовищем. Однако чудовищем жалким. Чем-то он напомнил ему Мола - такой же самоуверенный и полагающийся на свою Силу. Ибо даже столькие годы в Храме Джедаев, а потом страшные травмы - не смогли вытравить из Энакина то, что скопилось в нём за все те годы рабства и унижений, что тот претерпел.
  
   И к своему собственному сожалению, Палпатин увидел это только сейчас. Ибо Избранный верил в дружбу. И с друзьями себя вёл несколько иначе, чем с другими. А ведь он сам говорил этому мальчишке о своей дружбе... И тому удалось провести его. Внутренне же в Энакине всё ещё сидел мальчишка-раб. А как известно, самое заветное желание раба - самому стать рабовладельцем. Вот и то, что получилось после той вулканической планеты, стало таким рабовладельцем, держащим своих офицеров в страхе. Палпатина передёрнуло от всплывшей картинки, на которой двухметровая фигура, упакованная в костюм жизнеобеспечения - тот самый доспех, выполненный в традиционном для ситхов варианте, что сейчас покоится в его тайном медицинском центре; тот самый доспех, что он приготовил для самого себя на случай необратимых повреждений собственного тела; тот самый доспех, который пришлось использовать, дабы сохранить жизнь обугленному обрубку - именно в него был заключён Энакин, который посредством Силового Захвата душит какого-то высокопоставленного офицера. Но, на сильных личностей вроде Таркина аура страха не действовала. И Энакин пасовал перед такими людьми.
  
   Ещё одним фактом, который разочаровал его, было отсутствие у будущего ученика прогресса на военном поприще. Даже сейчас Скайуокер не блистал. Да, он был неплохим мечником и прекрасным пилотом истребителя, но славы так и не сыскал, даже несмотря на кампанию в средствах массовой информации, которую Палпатин тайно развернул. Да, у него были победы, но на общем фоне он не выделялся.
  
   Было ещё несколько менее значимых моментов, в основном - из отдалённого будущего, которые освещали видения молодого человека, однако, все эти проблемы были проблемами будущего. К примеру, огромная боевая станция. Неужели Таркин и Сиенар сумели убедить его в необходимости строительства такого монстра? Или же он сам согласился на это, дабы бросить кость "радикалам" и "милитаристам"? Вполне возможно.
  
   Проблему же самого Викта следовало решать немедленно. Однако, всё было не так просто, как казалось на первый взгляд. Поступившие вчера отчёты добавили красок в общую картину.
  
   Во-первых, как сообщил Айсард, со счетов Хаттов на счёт компании, зарегистрированной на имя Микоре Викта, начали поступать огромные средства - миллионы кредитов, десятки миллионов, и Палпатин недоумевал, за что эти деньги, и как Викту удалось вытрясти их из Джаббы. Как жаль, что подробности переговоров пока что останутся тайной - Слай не уделила этому моменту должного внимания. Другой отчёт был о действиях эскадры Викта в Диком пространстве: один от офицера разведки, некоей Санторини, другой от агента СБР Баракуса. Показательным был момент с орбитальной бомбардировкой Пзоба. Викт оказался не таким уж и мягким человеком, особенно - для джедая. И что не менее удивительно, так это то, что большинство его офицеров открыто поддерживало действия генерала Викта. Что говорит как минимум об умении этого джедая подбирать себе людей в команду. Хотя оная и была довольно "пёстрой".
  
   Так как сна не было ни в одном глазу, Палпатин раздражённо сел на кровати. Через пару минут, запахнувшись в халат, он проследовал в небольшую гостиную. Дроид-слуга тут же подал ему стакан с соком. Усевшись в кресло, Палпатин сделал небольшой глоток.
  
   Едва только услышав о том, что один из джедаев не только знает о том, что он - Канцлер Палпатин - на самом деле является тем самым Дартом Сидиусом, которого безуспешно ищет Совет Джедаев, но и о большей части его планов, первым его порывом было устранить угрозу. Однако, сразу же за этим известием последовали другие новости и факты, и на некоторое время его разум был занят осмысливанием и перевариванием оных. Теперь же, немного отойдя, он мог мыслить более трезво.
  
   Викт по прежнему был той угрозой, с которой нужно было разобраться в самые кратчайшие сроки. Однако теперь радикальный вариант действий не выглядел таким однозначным и гладким, как казалось ему с самого начала.
  
   Конечно, Палпатин не на секунду не сомневался, что сможет с лёгкостью одолеть Викта... Вот только раскрыться прямо сейчас Палпатин не мог. Было слишком рано. Если бы это случилось через год-два - тогда, когда в его руках была бы сосредоточена максимальная власть, доступная Канцлеру - он бы не раздумывал ни минуты. Вот только это случилось именно сейчас. И устранить угрозу собственными силами он не мог. А привлекать других... Тот же Дуку вполне бы мог сделать это, но теперь, в свете открывшихся фактов и неясных телодвижений Тирануса вокруг Викта, Сидиус ни за что не доверил бы это дело графу. Слишком опасно.
  
   Палпатин практически никогда не использовал бранные выражения - сказывалось воспитание, но сейчас его впервые за долгие годы посетило желание выдать пару крепких словечек из арсенала ситхов или хаттов.
  
   Сейчас этот Викт молчит - что очень странно, ибо Палпатин не мог понять всех его мотивов. Но вот если его устранение не удастся... А такой исход событий исключать нельзя, особенно - учитывая феноменальную живучесть и изрядную долю удачи, присущих этому Микоре Викту. И вот если он выживет - связать дважды два он сможет. А значит - из угрозы потенциальной он станет угрозой реальной. Его действия могут быть непредсказуемыми. Он может как раскрыть всё Совету, так и попросту попробовать устранить его самого. А так как Викт безусловно понимает, что в прямом поединке он не ровня Владыке Ситхов, то будет действовать другими методами - которые, учитывая отсутствие "щепетильности" у этого индивидуума, могут стать полной неожиданностью, и даже - принести свои плоды. Особенно, если при покушении пострадает его ученица: тогда этот "не-джедай-не-ситх" и вовсе может слететь с нарезки, и тогда... Сложно даже предположить, что он может натворить.
  
   Таким образом, вариант прямого устранения пока что придётся отложить.
  
   Канцлер раздраженно отставил пустой стакан. И тут в его голове замкнулась логическая цепочка. Прокрутив её в голове несколько раз, Палпатин понял, что отыскал приемлемое решение. Настроение сразу поднялось.
  
   "Говоришь, верен Империи? Ну так, послужи ей, Микоре Викт!". Если нельзя устранить проблему, значит нужно сделать так, чтобы проблема начала работать тебе на пользу. То есть, вместо устранения, его надо привлечь на свою сторону. А раз уж Энакин "оплошал", а Викт указал ему на это, то придётся джедаю сделать эту работу за Избранного. Стать лицом этой войны, сосредоточить на себе всё восхищение народа Республики, и - страхом, ужасом для Сепаратистов. Да, точно! Палпатин подавил в себе желание рассмеяться. Республиканский Генерал Гривус - это именно то, что нужно в данный момент. Идеальное дополнение к картине войны.
  
   К тому же, это явно отвечает и замыслам этого джедая: теперь ему прекрасно понятно, что Викт стремится выделится на военном поприще, и это ему пока что удаётся. Будет забавно выдвинуть его вперёд, сосредоточив на нём векторы силы: сделать его тем, вокруг кого сосредоточатся военные, среди которых Викт уже как минимум считается интересным и перспективным. И не только среди военных: телодвижения Викта на конструкторском поприще не остались для него незамеченными. Заодно, это без сомнения сосредоточит на нём его врагов, что поможет отвести от фигуры Канцлера часть подозрений.
  
   А если ещё и удастся поссорить его с Орденом... А затем "подобрать" его и возвысить, утерев джедаям лицо... Палпатин зажмурился от предвкушения того массива интриг, которые можно будет провернуть под сенью этого молодого пока деревца. Тем более, сам Микоре, как сообщила Слай, с изрядным скепсисом относится к постулатам Ордена Света, как, впрочем, и к Правилу Бэйна. Что немного импонировало самому Палпатину.
  
   Он считал, что Правило Двух, изобретённое этим лысым недоумком, существенно занижало потенциал Ордена Ситхов, и даже поставило его на грань уничтожения. Дарта Сидиуса прельщал иной вариант, непохожий на прежние принципы устройства. Никакой "демократии" не должно быть и в помине. Должен быть всего один Владыка, в руках которого должна быть сосредоточена вся власть над другими ситхами, одарёнными или простыми разумными - не важно. Ибо только так можно избежать повторения грызни за власть, которая во все времена была настоящим бичом ситхов. Это писали и Тёмные Пророки, эти же мысли были запечатлены и в голокроне царя Адаса.
  
   Пока же, следует показать Викту, что он благодушно расположен по отношению к нему. Думаю, несколько моих людей, отправленных к нему, будут отличным знаком... в соответствующей компании, дабы не выглядело странным для постороннего наблюдателя. Хм. Можно послать в их числе того же Таркина - Викт явно поймёт намёк. Да и с этого уроженца Эриаду будет полезно сбить спесь.
  
   Кроме того, можно намекнуть джедаю о скором нападении на Корусант... Впрочем, он и так должен быть здесь, на столичной планете, а значит - принять самое живое участие в сражении. Так что, намёки будут бессмысленны и даже вредны. Посмотрим, насколько удача будет благоволить этому разумному - он может оказаться полезным приобретением. Ну, а там, глядишь, и удастся взять молодого человека под контроль. Сделать его зависимым от себя. И тогда у него попросту не останется выбора... Так или иначе, его осторожность будет усыплена, и Палпатин сам сможет выбрать подходящий для него момент, чтобы устранить джедая.
  
   А вот Энакина наоборот, следует пару раз макнуть, что называется, в "поодо", дабы тот осознал, что его исключительность не является гарантом его успешности. Заставить его прочувствовать собственное бессилие - это как раз именно то, что нужно в сложившейся ситуации. Вообще, нужно больше влиять на него, подталкивать к определённым выводам и решениям. Иначе, можно упустить момент...
  
   Н-да... Сложившаяся ситуация вызывала много вопросов. Главные из них были к Пророкам Тёмной Стороны. Почему эти отпрыски Дарта Миллиенала, ныне находящиеся под управлением лорда Кронала, не предупредили его о грядущих проблемах, а наоборот, заваливали хвалебными речами и сулили успех во всех делах? Кажется, он слишком распустил их...
  
   Да и часть плана с усилением мер безопасности стоит ускорить. "Восходящее солнце да окрасит город своим светом" - красиво звучит, словно слова величественной песни! Вот только ребятам из "Солнечной гвардии" придётся сменить свою жёлтую броню на красные доспехи, и выйти из тени... "Алая Гвардия" должна предстать в полной красе. Ведь личной безопасностью пренебрегать не стоит. Поводом же может послужить... Да хотя бы и нападение на Сенат! Особенно, если его провести одновременно с атакой на Корусант... Ха! Будет очень много шума. Однако, такое предприятие сможет потянуть разве что Кэд Бэйн...
  
   Внезапно ещё одна мысль заставила его подняться и проследовать в личный малый кабинет. Там, в одной из шкатулок, хранился предмет, который был ему сейчас нужен.
  
   Через минуту цепкий взгляд канцлера рассматривал небольшой медальон, выполненный из белоснежного камня, и закреплённый на самой обычной мелкозвенчатой цепочке. Этот артефакт был не то что бы жемчужиной его коллекции. Нет, он всего лишь был необычным. Очень древний, и в то же время - не подверженный влиянию Тёмной стороны, камень оставался нейтральным. Неизвестный минерал обладал свойством закрывать мысли того, кто носил его. Кроме того, медальон позволял держать разум под более полным контролем, открывая для владельца новые возможности. Правда, для одарённых его уровня такая безделушка была попросту бесполезна и могла даже ограничить их возможности. Для Викта же это будет существенным подспорьем, и одновременно - знаком того, что Палпатин оценил его и признал годным для дальнейшего сотрудничества. Ну, а то, что у медальона есть несколько побочных эффектов - не так уж и важно...
  
   Вернувшись в кровать, Палпатин блаженно вытянулся. Всё же, несколько часов сна можно себе позволить. "Что же касается медальона... Надо будет поручить это дело Слай Мур. Да..."
  
  ***
  
  
  
   Я миновал распахнутые створки одного из огромных ангаров, и направился к дальнему углу, где около скопления контейнеров собралось множество клонов, среди которых были Блэм, Эйч и Терн.
  
   При моём появлении клоны тут же построились.
  
   - Сэр! Хорошо, что вы прибыли.
  
   - А что стряслось?
  
   - Генерал, - Блэм выступил вперёд, - нам для ознакомления прислали новые варианты брони! Вот, мы и рассматриваем их. Я решил, что вам тоже будет полезно посмотреть. Может, что-то возьмём на вооружение?
  
   - Ну давай посмотрим. Это что?
  
   Тут на передний план вышел незнакомый клон-техник.
  
   - Сэр. Итак... Вот два варианта брони для ракетных десантников. Первый идентичен броне "Фазы-Один", а сам ракетный ранец конструктивно напоминает аналогичные реактивные ранцы из комплектов мандалороской брони. Заряда ранца хватает на десять - пятнадцать прыжков, или же на сто семь секунд работы. Второй вариант более тяжёлый, а сам ранец оборудован раскладными крыльями со встроенными репульсорами, что может обеспечить около получаса стабильного полёта. Правда, здесь ракетного топлива всего на пару прыжков.
  
   - Занятно. Что ещё есть?
  
   - Вот это - комплект облегчённой брони для разведчиков, который войдёт в общий комплект разрабатываемой сейчас брони "Фазы-Два". Кстати, - клон сложил гармошкой стенку одного из контейнеров, его напарник проделал то-же со вторым, - Вот несколько десятков разработанных на данный момент образцов. Работы ведутся как над бронёй в целом, так и над отдельными элементами и комплектующими. На данный момент готово восемь вариантов нагрудников, двенадцать вариантов шлемов, четыре варианта носимого снаряжения, и различные приспособления навроде дополнительных антенн связи, нашлемных биноклей или систем регенерации воздуха. Так же разработаны специальные арктические и пустынные варианты дополнительного обмундирования...
  
   Я внимательно слушал клона, но тут был открыт ещё один контейнер, и...
  
   - А это что за... twoju mat'?
  
   - Сэр? - переспросил удивлённый техник.
  
   - Это что за монстр?
  
   - Это тяжёлая силовая огнеупорная броня, оборудованная ракетным ранцем, двумя огнемётами, а также бластерным пистолетом. Вес - около шестидесяти килограммов...
  
   - И сколько у вас таких есть?
  
   - Около двух сотен, сэр. Прислали для обкатки...
  
   Блэм с сомнением оглядел броню.
  
   - Генерал, а зачем нам оно? Там всего на десять выстрелов смеси, да и против дроидов оно как-то...
  
   - Блэм! Ты что, вчера из пробирки вылез? Смотри: выкидываем к хаттам этот огнемёт, реактивный ранец - туда же. На его место вешаем энергонакопители, а на разъёмы... да хотя бы ту же Z-6. Или гранатомёт. Или ещё что-нибудь увесистое. - я постучал по массивным пластинам доспеха, - Эту хрень обычной стрелковкой не расковырять, так что сам подумай, чего она может натворить на поле боя.
  
   - Хм... Доспехов не так много... Но. Если сделать по одному ударному взводу на каждый батальон, - Блэм повернулся к технику, - Вы можете привезти ещё?
  
   - Без проблем - их делают поблизости, на Центаксе-Три. На спутнике разместили небольшой завод, для нужд ближайших Секторальных Армий...
  
   Я удовлетворённо улыбнулся.
  
   - Тогда... Блэм, подавай заявку. И давай заодно подумаем, как мы можем улучшить наше снаряжение.
  
   - Давайте, сэр...
  
   Через два часа у нас получился вполне приемлемый вариант. Хотя по сути он являлся сборной солянкой, результат получился впечатляющим.
  
   - Итак, Блэм, подготовь всё. И выдавай заказ этим ребятам.
  
   - Будет сделано, сэр.
  
  ***
  
  
  
   Тяжёлый транспортно-пассажирский "Коррелианский Звёздный Челнок" медленно причалили к платформе посадочного комплекса одного из космопортов Корусанта. Массивные створки начали подниматься вверх, и через минуту пассажиры наконец смогли выйти наружу. Вот только кроме сотен обычных гражданских мелькало слишком много людей в однообразной форме военного образца. За спиной каждого находился увесистый баул, и - различное стрелковое вооружение, сейчас находящееся в характерных чехлах. Горожане, проходящие мимо, с опаской посматривали на наёмников.
  
   Фален Крофт, заместитель главы "Ассоциации Натори", огляделся.
  
   - Что-то запаздывает наш наниматель.
  
   - Ничуть, - Кайл Соломон указал на дюжину клоновских LAAT, которые начали заходить на посадку рядом с их группой. Из первой выпрыгнул молодой человек, который направился прямо к ним. В нём Кайл узнал Микоре Викта - джедая, республиканского генерала, и их непосредственного нанимателя...
  
   Когда Викт связался с ними и предложил контракт, Кайл нисколько не сомневался в своём ответе.
  
   Во-первых, этот заказ мог поднять "Натори" на новый уровень. Шутка ли - джедай нанял четыре пятых специалистов организации. Он бы вполне мог нанять всех - однако полтысячи других инструкторов были уже заняты, так что заказчику пришлось довольствоваться всего двумя тысячами. Так что, это был не рядовой заказ. Тем более, и по сумме выплат, которые в сумме должны были составить около десяти-пятнадцати миллионов кредитов.
  
   Во-вторых, сам факт того, что их выбрали из множества других организаций, грел Соломону душу. Это было хоть и негласное, но всё-же признание их заслуг и талантов.
  
   - Соломон. Крофт. Как добрались? - подошедший джедай поприветствовал их, и мужчины ответили ему кивками.
  
   - Генерал Викт... Нам не привыкать мотаться по Галактике.
  
   - Сколько вас?
  
   - Сто восемьдесят три человека. Завтра прибудут ещё сто пятнадцать, остальные собираются в нашей штаб-квартире - на Сперине. Уже оттуда они на кораблях нашей организации направятся сюда. Некоторые, правда, ворчали - пришлось выдёргивать людей из отпусков... А что?
  
   - Хм. Ну да ладно. Просто первые ваши подопечные уже начали прибывать.
  
   - Вот как? Значит, мы как раз вовремя.
  
   - Нам хотелось бы увидеть обещанную часть оплаты, - в разговор вклинился Крофт.
  
   - Прошу простить моего компаньона - он сугубо прагматичная личность, - Кайл развёл руками.
  
   - Я прекрасно его понимаю, - джедай протянул им небольшой мешочек. - Здесь двадцать четыре камня. Будете пересчитывать?
  
   - Думаю, обойдёмся без этого... Так что там насчёт нашей работы? Мы готовы начать хоть сейчас. Правда, мы по большей части обучали представителей других рас...
  
   - О, не беспокойтесь, выбор у вас будет.
  
   - М?
  
   - Прошу на борт. Продолжим разговор по пути.
  
   Кайл вслед за джедаем загрузился в ближайшую канонерку. Его люди тем временем занимали места в других транспортах. Едва створки десантного отсека закрылись, джедай начал свои пояснения:
  
   - Сегодня утром прибыли восемнадцать тысяч разумных. Лишь два полка из них составляют единые слаженные подразделения, остальные - сборная солянка с разных планет. Вам нужно будет отобрать наименее компетентных из них, и заняться слабаками. Кроме всего прочего, среди прибывших есть полторы сотни эчани и две с чем-то тысячи дуросов. Из первых к концу месяца нужно вылепить мало-мальски годных командиров уровня рота-батальон. Дуросов готовьте как космодесант... Вообще, всех, кто выходит за стандарт, либо собирайте в спецчасти, либо выводите за штат, и готовьте как техников, ремонтников, медиков... Тех же, кто удостоится попасть в пехоту - гонять нещадно. Уделите время огневой подготовке - боеприпасы вам выделят в достатке. А вот рукопашный бой - это излишества, особенно против дроидов. Так что, в этом обойдитесь по-минимуму.
  
   - Желание клиента для нас - закон, - флегматично ответил Крофт.
  
  ***
  
  
  
   Контр-адмирал Лустиан Калген раздражённо откинулся на спинку кресла.
  
   - Эх... Как же мне надоело это старьё... Поскорее бы прибыли эти новые "Охотники". Единственные стоящие корабли - жаль только, что нам их мало выделили: у них ведь и орудия мощные, и авиакрыло почти в четыреста единиц...
  
   Ринаун хмыкнул.
  
   - Ты сам то веришь в то, что авиакрыло этих кораблей будет укомплектовано полностью?
  
   - Да, это было бы излишне оптимистично с вашей стороны, - подержал его лайн-капитан Артен Су.
  
   - Да знаю я!...
  
   Пока Микоре Викт, их непосредственный начальник, носился по всему Корусанту, присматривая за формированием наземных частей, Ринаун вместе с остальными флотскими командирами прорабатывали действия флота в той или иной ситуации. Основные проблемы, стоящие перед ними, были довольно тривиальны. Во-первых, корабли прибывали не группами, а по одному-два корабля. Во-вторых, они были не из одного подразделения, а надёрганы со всего района, подотчётного первой Секторальной. В-третьих, наладить взаимодействие различных типов кораблей, да ещё и при их впечатляющем количестве - дело не из лёгких...
  
   Тут в штабное помещение вошла Этайн Клейрмур, возвестившая:
  
   - Хаттов дроид!
  
   Мужчины понимающе переглянулись. Впервые столкнувшись с "адъютантом" джедая, который на поверку оказался дроидом OOM-серии, они пришли в некоторое замешательство. Увидев, как тот умело "сражается" на симуляторе, заинтересовались. А уж поучаствовав в паре сражений - и проиграв - они возгорели энтузиазмом. Теперь каждый из них проводил хотя бы по одному поединку с дроидом. Ибо военные сразу оценили потенциал этого дроида, и возможность сразиться с реальным врагом - пусть и на "виртуальном" поле боя. Ринаун как-то поинтересовался у Викта, почему этот В-1 демонстрирует такие результаты - которые наголову превосходят показатели обычных командиров противника. Джедай пояснил, что тут сложилось несколько факторов. С одной стороны, постоянная практика, а с другой - время работы дроида, который вот уже семь месяцев не входил в спящий режим. Что являлось бичом этой серии: более девяноста процентов времени дроиды B-1 находились в режиме ожидания, что негативно сказывалось на их навыках. Несмотря на семь с половиной месяцев войны, реальный боевой опыт дроидов спокойно умещается в две недели чистого времени. А ведь кроме проведения самого боя, его нужно ещё и проанализировать...
  
   - Опять проиграла?
  
   - Да, хатт его задери! Зато Кобаяши выиграл два раза подряд, - женщина указала на входящего вице-адмирала.
  
   - О чём спорим, господа?
  
   - Да никак не клеится у нас формирование. Будут у нас эти корабли или нет - тот ещё вопрос. Без полной уверенности сложно что-либо спрогнозировать...
  
   - Честно говоря, мне кажется, чем сложнее манёвры и действия, которые мы будем проводить в бою, тем меньше становится шанс на победу, потому что при сложных манёврах успех всегда будет зависеть от точного исполнения разных, предварительно подготовленных расчётов, которые по уже упомянутым непредвиденным причинам просто напросто обречены на провал. Да, не спорю - такая тактика эффективна в малочисленных и слаженных подразделениях, но у нас не тот масштаб, да и о слаженности действий говорить очень рано. А значит, время сложных тактических и стратегических решений просто-напросто ещё не пришло.
  
   - Что вы имеете в виду? - командор Бен Дел-Дала недоуменно склонил голову.
  
   - Как всем вам известно, - Солван ухмыльнулся, - Каждый военный корабль представляет из себя тактическую боевую единицу. Наиболее рациональным способом распределения боевых кораблей является организация их наименьшими подразделениями в соответствии с их ходовыми и огневыми качествами, а также тот факт, что оные подразделения должны составляться из кораблей исключительно одного класса, или, что ещё лучше - типа. Так что, мешать "Гозанти" с "Мародёрами" и "Арквитенсами"- это значит уменьшать боевые возможности подразделений.
  
   Ринаун вывел несколько схем на голопроектор.
  
   - В принципе верно. "Гозанти" - медленные, но хорошо бронированные корабли. Рациональнее будет использовать группы этих кораблей для ближнего эскорта крупных судов, в частности - "Охотников". Пара "Гозанти" великолепно прикроет вылет авиации. "Арквитенсы", несмотря на свои малые размеры, хорошо вооружены - на уровне лёгкого крейсера, и их у нас будет много. Четыре таких корабля вполне могут потрепать фрегат типа "Щедрость. "Мародёры" же - наиболее скоростные, и могут нести пару эскадрилий истребителей, что определяет их роль как разведывательно-патрульную.
  
   Кобаяши кивнул.
  
   - Именно. Итак, как я уже говорил, такие группы следует формировать из одинаковых кораблей. Наименьшая группа - два корабля. Ведущий и ведомый. Опыт малой авиации показывает, что это наиболее подходящее формирование. Трём кораблям сложнее взаимодействовать. Уже при численности в пять кораблей, они начинают мешать друг другу.
  
   - Значит, по две пары?
  
   - Да. Это идеальный вариант. Согласно старой классификации, это бригады. Пары кораблей, соответственно - полубригады. Однако, так как у нас кораблей достаточно много, следует придерживаться всё того же правила, и объединять бригады в дивизионы - по восемь боевых кораблей. Крупные корабли так же следует разделить на подобные формирования.
  
   - А уже из этих соединений лепить эскадры и флот.
  
   - Флот?
  
   - Ну... Почти полторы сотни боевых кораблей, более шестидесяти из них - крупные. Что это, как не флот.
  
   Молчавший Хеллман Грамб буркнул:
  
   - Причём задачи, стоящие перед этим флотом, намного сложнее, чем перед флотом обычным.
  
   - Вы так думаете, командор?
  
   - Без сомнения. Ибо наша задача - не патрулирование или эскадренный бой, а - обеспечение десантной операции, которая является наиболее сложной формой флотской деятельности.
  
   Кобаяши потёр подбородок.
  
   - Грамб знает что говорит. Помнится, на твоём счету четыре крупных десантных операции - ещё до войны. Особенно та, на Пенгалине-Шесть...
  
   - Да. Тогда мы обеспечивали десант трёх полков пехоты. Целью операции был захват хорошо укреплённой базы пиратов.
  
   - Х-м. Ну и в чём тут сложность? - поинтересовалась Клейрмур.
  
   - А давайте спросим первого лейтенанта Сумераги, - Грамб повернулся к проходящей мимо них девушке. - Что скажете?
  
   - Сэр?
  
   - Кажется, у вас довольно богатый опыт по части наземных операций. - Ринаун начал загибать пальцы, - Доновия, Диадо... Ну и Джабиим, естественно. Не поделитесь своими соображениями?
  
   Первый лейтенант на минуту задумалась, а потом начала говорить.
  
   - Основной задачей десантной операции является использование флота и транспортов для высадки на неподконтрольной нам планете, обороняемой или необороняемой противником, войск, для дальнейшего их самостоятельного действия, а также последующего прикрытия и снабжения этих самых войск. Таким образом, можно выделить семь основных пунктов. Первое: сосредоточение и подготовка войск в пункте назначения для действий на определённом театре боевых действий. Второе: перевозка войск к точке высадки. Третье: занятие всеми кораблями оптимальных позиций для боя и поддержки наземной операции. Четвёртое: подавление обороны противника посредством орбитальной бомбардировки опорных пунктов противника. Пятое: высадка авангарда наземных сил при поддержке флотской авиации. Шестой: дальнейшая высадка наземного контингента, и своевременное оказание необходимой помощи. Седьмое: удержание своих позиций флотом, для организации снабжения и обороны от контратаки вражеского флота. Из всего этого следует, что роль флота в проведении наземной операции нельзя недооценить. На данный момент мы обладаем самыми совершенными кораблями, каких ещё не было во флоте Республики. Один "Одобряющий" способен перевезти до шестнадцати тысяч разумных со всей необходимой техникой и снаряжением. В то же время, любая оплошность флотского командования может послужить причиной поражения наземных войск, которые остро нуждаются в орбитальном прикрытии. Таким образом, создаваемые системные армии, где флот и наземные отряды напрямую подчинёны общему командованию, наиболее отвечают текущим потребностям, нежели текущая организация линейных частей, когда флот и наземные отряды действуют разрозненно...
  
   - Спасибо, лейтенант. Можете идти.
  
   Ли Норьега козырнула и проследовала по своим делам.
  
   - Что скажите, господа? - Кернатаун оглядел Клэйрмур, которая закатила глаза.
  
   - Лаконично и по существу. Фактически, это можно ввести в учебное пособие.
  
   - Кажется, генерал умеет подбирать людей, - заключил Бен Дел-Дала. - Эти молодые люди довольно далеко продвинулись...
  
   - Да, должна признать - эти Ли Норьега и Цери довольно компетентные офицеры. Но вот что тут делает зелтронка - этого я в толк взять не могу. Не для красоты же? - женщина пожала плечами.
  
   - А почему бы и нет? Вполне себе версия, учитывая личность генерала, - буркнул Каллег.
  
   Тут они услышали шум, приближающийся к ним.
  
   - А вот и генерал, - заключил Ринаун, наблюдая за развернувшимся действом. В помещение вошёл Викт, в сопровождении ещё одного молодого офицера - второго лейтенанта Мирро, а также двух "агентов" - Фирмуса Баракуса и Селан Санторини. Последняя о чём-то горячо спорила с джедаем.
  
   - ... Или вы читать разучились?
  
   - Но, сэр!... Я рассчитывала, что пришлют кого-то поопытнее! И старше в звании! А нам прислали десяток нештатных агентов, которые едва курсы повышения квалификации закончили! И что мне прикажите делать с этими юнцами?
  
   - Что-что! Вперёд и с песней! - молодой человек раздражённо взмахнул рукой.
  
   - В смысле?
  
   - А я по чём знаю?! Вон Фирмус что-то не жалуется?
  
   - У него на это просто сил нет!...
  
   - Так, Санторини, хватит мне мозги компостировать. Меня не волнует как ты это сделаешь - грабь, разрушай, убивай - но наладь мне работу разведывательного отдела! Тебе дали людей? Дали. Что тебе ещё-то надо, а? В общем, работай, Санторини, работай! Ты меня поняла?
  
   - Да, сэр... - обречённо протянула женщина, - Разрешите идти?
  
   - Идите... Что там, Кристен?
  
   - Пара сообщений для вас. И посылка... Тут написано: ... не могу разобрать что, но, в-общем, получатель - вы.
  
   - Давай сюда. Фирмус?
  
   - Сэр, вот общий доклад о прибывших частях.
  
   - Это всё?
  
   - Да.
  
   - Тогда свободны. И отдохните немного.
  
   Джедай принял из рук офицера голодиск, после чего направился к ним.
  
   - Доброе утро, генерал, - поприветствовал его Ринаун.
  
   Тот молча плюхнулся в свободное кресло.
  
   - Утро добрым не бывает...
  
   - Боюсь, вы слишком много времени отдаёте работе. А ведь на вас ещё, и, как я знаю, обучение падаванов... - Кобаяши указал на лёгкий ожог на шее человека.
  
   - Запомните, господа: никто за нас нашу работу не сделает.
  
   - Сэр, разрешите спросить? - Клейрмур облокотилась локтями на стол. - Я случайно стала свидетелем одной из ваших тренировок... Не слишком ли это жестко? Все эти подначки, оскорбления...
  
   Джедай, глядя в потолок, медленно произнёс:
  
   - Используй слабости сильных, чтобы разделить их - и тогда ты получишь власть над ними. Используй власть, чтобы объединить слабых - и тогда ты получишь силу. Понимание того, когда следует использовать тот или иной метод, приносит тебе мудрость.
  
   - Они же всё-таки дети! - Этайн не сдавалась, и Ринаун её понимал.
  
   - А почему вы спрашиваете? - джедай удивленно рассматривал женщину, и та наконец пояснила.
  
   - У меня дочь их возраста. А удары, которыми вы обмениваетесь, отнюдь не детские.
  
   - Это верно. Бет при желании может кулаком пробить пару миллиметров дюрастали, - Викт потёр скулу.
  
   Офицеры переглянулись.
  
   - Кхм... Правда?
  
   - Да. Поэтому, не стоит мерить джедаев по меркам обычных разумных.
  
   - А в чём отличие, сэр? - поинтересовался Бен Дел-Дала. - Хотя некоторые из нас и взаимодействовали с джедаями во времена службы в Корпусе Юстиции, но сами понимаете, что взаимодействие это было сугубо официальное, и бесед на отвлечённые темы мы не вели.
  
   Викт ухмыльнулся.
  
   - Думаю, вас интересует более военный аспект, нежели психологический?
  
   - Вы как всегда правы, генерал. - Ринаун приготовился слушать.
  
   - Для начала... В общем, начнём с азов. Можно выделить три наиболее распространённые на данный момент категории командиров: обученные офицеры, дроиды-тактики и одарённые. В чём же отличие? В подходе к проблеме и её решению. Думаю, что не открою вам истину, если скажу, что исход сражения зависит от многих факторов: умения замечать слабые места противника, и вовремя направлять туда свои превосходящие силы, а так же способность занимать наивыгоднейшие позиции на поле боя. Кроме того, существует множество больших и малых причин, которые могут влиять на ход боя, а так же на его результат: умение грамотно распределять доступные силы, искусное использование различных видов боевых кораблей и авиации, удачное исполнение подчинёнными планов командования, численное превосходство противника, боевые качества капитанов и команды, и, наконец, многие случайности, которые предусмотреть заранее просто напросто невозможно...
  
   Викт откашлялся.
  
   - Так вот. Вы, офицеры, хорошо обучены, имеете опыт сражений, можете анализировать ситуацию и принимать решения исходя из ваших привычек, чувств, догадок. Ваши способности однако, ограничены. Дроиды-тактики намного превосходят обычных людей в плане обработки информации. Однако, это нивелируется способностью обычных разумных принимать как рациональные, так и нерациональные решения. Дроид же в большинстве случаев примет самое оптимальное решение - которое, однако, не является гарантом победы.
  
   - А джедаи?
  
   - Тут всё просто. Сила. Обычным разумным просто-напросто не понять, что это такое... Но я попробую объяснить. Перво-наперво - скорость реакции. Отбить бластерный болт мечом - это не только цирковой трюк, но и сложная вычислительная деятельность...
  
   - Поэтому джедаи - лучшие пилоты?
  
   - Именно. Другое, не менее важное свойство - предвидение. Вы можете попытаться спрогнозировать действия противника, дроид может составить миллионы действий в ответ на определённые ходы противника... Джедаи же просто-напросто знают, что произойдёт через минуту. Джедаи чувствуют опасность. Посему, хоть наш опыт и знания уступают вашим, а способности мозга не ставят нас вровень с процессорами дроидов, мы можем составить вам достойную конкуренцию...
  
   Разговор был прерван писком комлинка джедая.
  
   - Сэр! Тут несколько офицеров прибыло. Говорят, что назначены к нам, - Ринаун узнал голос О'Коннор.
  
   - Интересно. Давай их в главный тактический зал...
  
  ***
  
  
  
   В ожидании прошло несколько минут, в течении которых я усиленно размышлял над произошедшим. "Интересно, с какого рожна эти офицеры подвалили? Или мне в праздники фартит? Трахта же говорил, что у него их недостаток... Тогда откуда? Да ещё и эта посылка... Явно от Слай Мур: никому больше в этой Галактике не взбредёт в голову приписать к адресу получателя "Искажению от Наблюдателя"...
  
   - Сэр, вы же хотели за офицерами на Анаксис лететь? - поинтересовался Ринаун.
  
   - Да, после поездки на Алланд...
  
   Тут в зал вслед за Грэйс один за одним начали входить те самые офицеры. Я молча встал, а прибывшие тем временем выстроились в линию.
  
   - Капитан Пеллеон. Командир корабля типа "Одобряющий" - "Уравнитель". Прибыли в ваше распоряжение, - седовласый, но крепкий усач отдал честь. Где-то я его уже видел...
  
   - Капитан Рэй. БДК "Усердие". Направлен командованием под ваше начало. - а вот это был незнакомый мне, но колоритный чернокожий персонаж почти двух метров ростом. Вот кого в этой Галактике редко встретишь - так это негро... к-хм, корунов.
  
   А вот третий представился более скромно.
  
   - Капитан Таркин.
  
   "Серьёзно? Таркин? Ну да, узнаваемый профиль... Чего тут забыл наш "Звездец"?... Хотя... Человек Палпатина. Это всё объясняет. Эх, что там Мур написала - прочитать бы... Но не буду же я при всех... Мало ли там что. Но даже так вполне понятно: Слай Мур удалось заинтересовать Сидиуса моей фигурой настолько, что тот не стал сразу же "нести добро". А значит, можно чуточку расслабиться".
  
   Тут вперёд выступил совсем молодой пацан.
  
   - Группа досрочного выпуска флотской академии Префсбелта-Пять, сэр! Прибыли в ваше распоряжении! Мичманы Пзаалон, Дакюмеф, Рен, Зиндж, Келлеман, Вапаси, Сʼэрата, Кесслер и Старгейзер!
  
   "Н-да, что-то маловаты они... а эти вообще дети!"
  
   Я остановился напротив двух пацанов лет четырнадцати, выделявшихся из общей массы голубым цветом своих волос.
  
   - Вы кто будете?
  
   - Сэр! Наследный граф Сови Старгезер! Наследный герцог Крор Кесслер! - на перебой ответили ребята. Военная форма и мичманские кубики ярко контрастировали с их угловатой внешностью.
  
   Я обернулся к Ринауну за объяснениями, как к самому компетентному. Тот пояснил:
  
   - Судя по всему, эти господа с Талиенвана-Три. Вся тамошняя аристократия с рождения записана в гвардию планеты...
  
   "Ну, дальше всё ясно. Хрен там, что у них нет опыта, что они дети. В списках значится как офицер... Ну, штабисты и подмахнули документы не глядя".
  
   Парнишки тем временем приуныли. "И что с вами прикажите делать?"
  
   - Знаете что, Кернатаун. Придётся взять сих наследных отпрысков под своё крыло. Я возьму адъютантом Старгезера; вам достаётся Кесслер.
  
   - Это оптимальное решение, - обречённо вздохнул Кернатаун. Явно радуясь про себя, что на него не спихнули обоих "мичманов".
  
   Повернувшись к Пеллеону - знакомая фамилия - я поинтересовался:
  
   - Ваш корабль готов к вылету?
  
   - Так точно, сэр!
  
   - Тогда сажайте его на площадке... BD-5 и становитесь под загрузку. Завтра мы вылетаем на Алланд... Сумераги, распорядись там - пусть загружают ту сотню AV-7 и боекомплекты к ним! Дальше... Таркин, вы летите с нами. Так как вы без корабля, будете пока при штабе. Ваш непосредственный начальник - первый лейтенант Ли Норьега. Рэй - поступаете в распоряжение контр-адмирала Кобаяши. Теперь займёмся вами... - я ткнул пальцем в двух молодых людей - Ты и ты - шаг вперёд!
  
   - Мичман Венера Келлеман! - высокая стройная девушка контрастировала с низеньким, слегка полноватым молодым человеком с щегольскими усиками.
  
   - Мичман Зиндж!
  
   - Вы тоже летите с нами. Остальные - поступаете в распоряжение второго лейтенанта О'Коннор. Проверь их, и прогони через Жестяныча. Посмотрим, из какого они теста.
  
   Оглядев всех присутствующих, я вздохнул и покачал головой.
  
   - Ну, и что стоим, кого ждём? За работу, господа, за работу!
  Примечание к части
  Были внесены некоторый поправки технического толка.
  Глава 36
  Между воображением человека
  
  
  и обретением желанного лежит пространство,
  
  
  которое человек может преодолеть
  
  
  лишь своим страстным стремлением.
  
  
  (Джубран).
  
  
  
  ***
  
  
  
   Когда ему пришло сообщение из кадрового ведомства Первой Секторальной Армии о новом назначении, дополненное небольшим посланием от Канцлера Палпатина, Уилхафф сразу понял: вот тот самый момент, которого он так долго ждал почти двадцать лет. И впервые за столь долгий срок у него появился шанс продвинуться по службе, начать воплощать свои мечты в жизнь...
  
   Уилхафф Таркин родился в семействе Таркин, принадлежащем к древнему, богатому и могущественному клану, который обосновался на одной из планет Внешнего Кольца - Эриаду - более семисот лет назад, во время очередной Конкисты. За более чем двадцать пять тысяч лет было предпринято не менее трёх десятков подобных предприятий, однако по большей части они были провальными, и после каждой из них Внешнее Кольцо вновь становилось Диким Пространством, не подконтрольным ни Республике, ни кому-бы то ни было ещё. Зато различные бандиты и пираты чувствовали себя там вольготно и спокойно.
  
   Однако в отличии от других попыток колонизировать Внешнее Кольцо, последняя была более-менее успешной. Да, на многих планетах колонисты так и не закрепились, но всё же ситуация улучшилась. Эриаду - планета в секторе Сесвенна, стала новым домом для Таркинов, которые впоследствии стали одной из элитных семей планеты, влияющих на её политику.
  
   Он и его младший брат, Гидеон Таркин, выросли в семье с богатыми традициями, а потому довольно хорошо разбирались в политике, науке, искусстве и военном деле. Хотя Таркин гордился своей семейной историей служения Галактической Республике и достижений на Эриаду, он возмущался отсутствием уважения к своему основанному на Внешнем Кольце клану, полученному в сравнении с аристократическими семьями Центральных Миров, что разжигало в нем горячее стремление быть лучше.
  
   В юности Таркин поступил в военную академию. Привыкнув оправдывать каждый аспект семейного наследия, молодой Уилхафф Таркин оттачивал опыт во многих областях, создавая репутацию интеллектуального и одарённого человека со всесторонним умом. Он проявил большие способности тактика в ходе своего обучения, сделал первые шаги в теории ксенобиологии и показал большой талант поэта и философа.
  
   Однако, полностью раскрыть свой талант он не мог - мешала сама система, насыщенная препонами, бюрократией и взяточничеством. В свете всего этого Таркин стал воспринимать Галактическую Республику как загнивающее учреждение и понимал, что подобное будущее для Галактики не приведёт ни к чему хорошему. Он мечтал о новом государстве - сильном, милитаристском, авторитарном и антропоцентрическом; а потому обладал сильным стремлением подняться до эшелонов власти, где он мог бы повлиять на ситуацию.
  
   Но, для уроженца Внешнего Кольца это было очень непросто. Военная карьера не была столь успешной - масштабных конфликтов попросту не было, а продвижение в мирное время нельзя было назвать быстрым. Да, он поднялся до главного военного лица в своём секторе, но... Это заняло более десяти лет. Дальнейших перспектив не было. И потому Уилхафф решил заняться политикой. Однако, и на этом поприще он не сильно преуспел - никто не принимал всерьёз амбиции молодого выскочки.
  
   А потом он встретил Палпатина - тогда ещё молодого человека с Набу. Талант оного, и успехи в политике заставили Таркина уважать его. После нескольких бесед он удостоверился в том, что Палпатин разделяет его убеждения. Оставалось только ждать. И ожидание было вознаграждено - всего через два года случился инцидент на Набу, а Палпатин стал Канцлером.
  
   Таркин ранее пытался лавировать между различными политическими фракциями, но, увидев кардинальные изменения в политической ситуации, принял окончательное решение и стал работать в более тесном сотрудничестве с администрацией Палпатина. И не прогадал. Поддержка Канцлера - это не то, чем следует разбрасываться. Таркин получил некоторую известность в политических кругах Галактики за свои милитаристские взгляды, но самое главное - он вошёл в руководимую Палпатином растущую группу заговорщиков, куда также входили множество разумных: Сейт Пестаж, Кинман Дориан, Джанус Гриджатус, Сим Алу... Их целью было падение Старой Республики и установление так называемого "Нового Порядка".
  
   Уилхафф внимательно следил за разворачивающимся действом. Кризис Сепаратистов, а затем и вспыхнувшая война помогли Канцлеру серьёзно продвинуться вперёд, сосредоточивая в своих руках всё больше и больше власти. Таркин же был призван в армию - в звании капитана. Сначала он защищал Эриаду, а затем был отправлен на Корусант, в оперативный резерв. Теперь же, спустя три месяца после своего прибытия, он получил новое назначение. Нельзя сказать, что оно было престижным, да и то, что его направили под начало джедая, не радовало человека. По долгу службы он часто сталкивался с ними - и не понимал их.
  
   В руках Ордена была сосредоточена огромная власть - однако он ей не пользовался. Что не мешало его членам иметь огромное самомнение и привычку лезть в те сферы деятельности, в которых они были по меньшей мере некомпетентными. Однако, послание Канцлера, в котором тот посоветовал присмотреться к этому джедаю, заинтриговало его.
  
   Прибыв к месту службы в компании таких же переведённых офицеров, он наконец предстал перед тем самым джедаем - Микоре Виктом. Впечатление от встречи с ним было... странным. С одной стороны, это был весёлый молодой человек, совершенно не похожий на обычных, чопорных джедаев. Он запросто разговаривал со своими подчинёнными, называл их по именам, даже шутил. Ему очень подходило одно из определений, употреблявшихся в низших слоях общества Эриаду: "рубаха-парень". С другой же... Он был очень жёстким, без колебаний отдавал приказы, уверенный, что они будут исполнены без каких-либо возражений. А ещё его взгляд... Он оглядел каждого из прибывших, будто бы оценивая их, взвешивая и измеряя. Несколько неприятное ощущение.
  
   Сразу же после представления своему начальству офицеры получили своё назначение. И тут не обошлось без странностей. Его назначили под команду младшего по званию, да ещё и женщины. Проанализировав ситуацию, Уилхафф пришёл к выводу, что это некоего рода проверка: Викт явно знает о связи Таркина и Палпатина; возможно и то, что сам Викт имеет какие-то дела с Канцлером.
  
   Так или иначе, нужно было начинать работать.
  
   - Первый лейтенант, - когда "распределение" завершилось, и джедай отошёл в сторону, что-то обсуждая с двумя офицерами в звании контр-адмирала, Уилхафф привлёк внимание рыжеволосой женщины. - Позвольте узнать, в чём будут заключаться мои обязанности?
  
   Пристально оглядев её, он подчеркнул для себя несколько деталей. Во-первых, один из родителей девушки определённо был фондорианцем. Эта раса с планеты Фондор отличалась от обычных людей разве что отсутствием волос... И определёнными манерами и поведением, которые можно было заметить только опытным взглядом. А ещё они считают, что их раса умнее всех остальных в Галактике - что было в принципе верно - у них очень острый ум и они очень хорошо манипулируют бизнес-сделками. Неудивительно, что Фондор считается одной из богатейших планет... Была ещё пара штрихов: несколько отрешённый вид, лёгкая бледность, говорящая о большой занятости и неуставной бластерный пистолет в кобуре на поясе.
  
   - Капитан, - женщина подошла к нему ближе. - Меня зовут Сумераги Ли Норьега. Я заведую штабом всего этого беспорядка, ранее являвшегося Тринадцатым легионом, затем безымянным корпусом, а теперь - формируемой в данный момент системной армией "Мерн-Тринадцать". До сих пор все дела были на мне. Отрадно, что генерал наконец-то озаботился тем, чтобы расширить штат... Итак, что вам нужно запомнить: генерал Викт знает многое, но не всё. Ваша задача - вовремя информировать его по любому вопросу, с которым он к вам обратится.
  
   - Полагаю, это не праздное любопытство?
  
   - Именно. Если генерал Викт обладает нужной ему информацией - это значит то, что он владеет ситуацией. Что в свою очередь означает, что он сможет вытащить нас из любой передряги относительно целыми и невредимыми. Кроме того, на нас будет сосредоточено оперативное планирование операций. Посему, советую ознакомится с этими материалами - они могут вам помочь.
  
   Первый лейтенант протянула ему голодиск.
  
   Таркин самодовольно произнёс:
  
   - Я знаком с оперативным планированием флотских соединений...
  
   - А с наземными операциями? - слова Ли Норьеги заставили его опешить.
  
   - Разве они входят в нашу компетенцию?
  
   - В нашу компетенцию входит всё. - отрезала женщина. - Дальше... вы летите на Алланд вместе с генералом и ещё несколькими офицерами. Там находятся две дюжины "Дредноутов", которые войдут в наше соединение. Сейчас они в ремонте. Кроме того, на верфях планеты будет переоборудоваться ещё один наш корабль...
  
   Таркин незаметно вздохнул.
  
   "Кажется, работы будет много".
  
  ***
  
  
  
   Закончив импровизированное "совещание", я отправился к себе в комнату - пора было собрать вещи и переселяться на "Акаги". Через пару часов, край через пять-шесть, должна завершится погрузка артиллерии на "Уравнитель". Сразу же после этого мы вылетим на Алланд. Вслед за нами отправится "Изысканный". Ему, в отличие от нас, придётся пилить в гипере почти десять часов, тогда как мы управимся за полтора.
  
   Зайдя в свои "апартаменты", я закрыл замок на двери, после чего устроился за столом. Нужно было собирать вещи, но это можно было сделать довольно быстро. Любопытство же было сильнее. Вскрыв свёрток - точнее, самый тривиальный бумажный конверт, я обнаружил в нём небольшой голопроектор, а так же ещё свёрток поменьше.
  
   Активировав запись, я увидел появившуюся передо мной небольшую голограмму Слай Мур.
  
   - Я выполнила своё обещание. Однако, кое-кто настойчиво попросил следить за своими мыслями. Нехорошо получится, если посторонние узнают о них. Поэтому - не снимай его.
  
   В проекторе что-то щёлкнуло, и из корпуса вытянулась струйка дыма.
  
   "Предусмотрительно с её стороны. И вдвойне предусмотрительно с моей - открывать посылку в одиночестве... Итак, ей удалось заинтересовать мной Палпатина - можно перевести дух. Но что она имела в виду под "ним"?"
  
   Повертев в руках второй свёрток, я разорвал обёртку и вытряхнул содержимое на стол. На столешницу вывалился небольшой медальон, выполненный из какого-то белого материала - или же покрашенный в белый цвет, сделанный в виде равностороннего крестика. К оному прилагалась самая обычная мелкозвёнчатая цепочка - вроде как серебряная, но с уверенностью сказать было нельзя: в этой галактике ассортимент благородных металлов был несколько шире.
  
   Проведя ладонью над безделушкой и прислушавшись к своим чувствам, я не уловил ничего странного в этом медальоне.
  
   "Ну, и что это? Просто отличительный знак? Или же артефакт? Если да, то... Странно. В нём не чувствуется Тьмы. Значит, это не ситхский. Джедайский? Возможно: коллекция Дарта Сидиуса должна быть обширной. Так или иначе, он, если верить умбаранке, каким-то образом должен защищать мои мысли от постороннего вмешательства. В любом случае, это может оказаться полезным".
  
   Подумав несколько минут, я пожал плечами и надел украшение на шею. На всякий случай, ещё немного помедитировал - но никаких неприятных ощущений не уловил.
  
   "Ну что же, время не ждёт".
  
   Достав с полки рюкзак, я начал складывать в него свои невеликие пожитки...
  
  ***
  
  
  
   Джасмилль прервала своё монотонное хождение из угла в угол и остановилась возле большого экрана, на который транслировался вид на планету Куат. Белые облака покрывали незначительную часть видимого полушария, и поверхность планеты, цветовая гамма которой включала в себя все оттенки зелёного, была прекрасно видна. Хотя планета и считается индустриальной, климат и условия на планете мало отличимы от тех, что были пару тысяч лет назад: всё производство сосредоточена на огромном орбитальном кольце, которое считается крупнейшим в Галактике. На самой же планете расположены различные сельскохозяйственные угодья, а также несколько десятков городов-курортов, основная задача которых - обеспечивать отдых рабочему персоналу многочисленных верфей и заводов.
  
   Именно сюда Джасмилль и прибыла сутки назад. Здесь должно было быть принято решение... Тихонько фыркнув, женщина продолжила свою "прогулку" по холлу Совещательного Зала Пятой Секции орбитального кольца "Верфей Куата". Уже несколько часов она ожидала решения собрания Правления по поводу её собственной инициативы - конкурентного проекта.
  
   - Ваше беспокойство бессмысленно, - голос Лиры Блиссекс, которая спокойно восседала в одном из кресел, заставил Джасмилль вновь остановится.
  
   - Вы так думаете?
  
   - Да. Вероятность положительного решения этого вопроса составляет восемьдесят процентов. Онара не упустит такой шанс.
  
   Селанно мысленно вздохнула. "Называть главу "Верфей Куата" - строгую и властную пятидесятилетнюю женщину по имени - как раз в духе этой девчонки". Устало рухнув в соседнее кресло, женщина поинтересовалась:
  
   - И почему же?
  
   Лира оторвалась от датапада, и Селанно поняла, что взгляд конструктора стал более осмысленным.
  
   - Онара понимает, что взять весь "пирог" военных заказов не получится, даже если мы этого хотим, даже если нам это позволят - в чём я сомневаюсь. Наши верфи сейчас загружены на месяцы - нет, на годы вперёд; нам уже сейчас приходится отклонять часть гражданских заказов, чтобы удовлетворить потребности Республиканского Флота и Армии. А потому, придётся уступить часть заказов сторонним компаниям - хотя бы и "Сиенару". В таком случае, будет намного лучше принять ваше предложение: независимо от того, какой проект увидит свет, имя "Куата" будет в числе разработчиков нового боевого корабля, так что будет не важно - кто его строит. А ещё... - Лира слегка улыбнулась - Мне самой интересно принять участие в таком проекте. У меня есть несколько идей, которые я смогу реализовать. Работа над "Охотником" была интересной, но это пройденный этап. Проект "Наставника" давным-давно закончен, более того - работы над первым из семи кораблей вскоре будут завершены. Получается, что мне нечем заняться, - Лира развела руками.
  
   Джасмилль машинально перевела взгляд на схему орбитального кольца, которая высвечивалась на ближайшем проекторе. "Секция Восемь. Огромные закрытые верфи, на которых создавались величайшие суда, когда-либо выходившие со стапелей Куата - дредноуты "Наместник" и "Доверитель". А сейчас там осуществляется новый амбициозный проект - "Наставник". Собственно, это была не новая модель, а всего лишь переделка старой, но всё же... Он был достаточно "новым", чтобы дать ему имя. Как говорили сотрудники, первый корабль этой серии будет готов уже через три недели, остальные же шесть будут завершены в течении года. Куат не мог позволить себе огромное число кораблей - однако компенсировал этот недостаток размером и огневой мощью. Двух-с-половиной километровые "Наместники" и восьмикилометровые "Доверители" вот уже более сотни лет охраняют Куат, однако возникшие в последние годы угрозы в лице Конфедерации Независимых Систем требуют новых, ещё более мощных боевых кораблей. Благо, с началом войны Куату удалось выбить разрешение на отмену "Руусанских Постулатов", которые ограничивали класс гипердвигателей кораблей подобных размеров".
  
   В этот момент из дверей Зала появился распорядитель.
  
   - Можете войти.
  
   Селанно, переглянувшись с Блиссекс, поднялась из кресла.
  
  ***
  
  
  
   Асока дождалась, когда Таллисибет выйдет из своей каюты, и поинтересовалась:
  
   - Пойдём, перекусим?
  
   Они только что перенесли свои вещи на корабль, и это показалось тогруте хорошей идеей, тем более, что недавно они закончили очередную тренировку. Ну как очередную: девочки урывали любую минутку для тренировки, ибо, как считала тогрута, они должны были "утереть учителю нос". Таллисибет скептически отнеслась к такой трактовке событий, однако полностью поддержала её в стремлении совершенствовать навыки. В перерывах же Бет выступала слушателем рассказов Асоки.
  
   Честно признаться, теперь Тано была даже рада, что учитель взял Энвандунг: можно было поговорить с кем-то её возраста. Тем более, что они и раньше неплохо общались.
  
   - Можно и перекусить, - девочки направились к лифту. - Я смотрю, ты хорошо знаешь этот корабль.
  
   Асока взмахнула ладонью.
  
   - Да, мы много летали на нём. Правда, до Джабиима у нас другой был... Но его сбили.
  
   - Хорошо, что вас там не было.
  
   - Это точно... - выйдя из лифта, тогрута указал на ближайшую дверь. - Нам сюда. Это офицерская столовая.
  
   Зайдя в помещение, девочка обнаружила за одним из нескольких столиков учителя. Тот сосредоточенно поглощал какое-то блюдо.
  
   - Приятного аппетита, - Асока прошла к кухонному шкафу и выбрала себе обед.
  
   - А это удобно будет? - Бет склонилась к ней, - Ну, обедать с учителем?
  
   - Ой, да всё нормально: он нас даже и не заметит.
  
   Подождав, когда её подруга получит поднос, Асока устроилась напротив учителя. Пару минут они молчали, а затем одна мысль заставила тогруту отвлечься от пюре. Воздев ложку кверху, она поинтересовалась:
  
   - Я тут подумала... Вы как-то говорили, что я, как ваша ученица, числюсь в Корпусе Равновесия... Получается, что и Бет тоже?
  
   - Хм... вроде так.
  
   - Я же тебе говорила! - Асока победно уставилась на Таллисибет. Энвандунг-Эстерхази же в свою очередь вопросительно уставилась на джедая.
  
   - А вы... верите во все эти предсказания? Я хочу сказать, они сбываются? Ну вот к примеру - Избранный. Было такое древнее пророчество, и сейчас говорят, что Скайуокер... Ну, ученик магистра Кеноби - этот самый Избранный и есть?
  
   - Предсказания всегда верны - ибо даны они нам Силой, - Асока без труда узнала наставительный тон человека - тот самый, который появлялся у него при разговорах с ней, - Ты же не сомневаешься в поединке, когда Сила помогает тебе определить, куда противник нанесёт удар?
  
   - Это так, но...
  
   - Да, "но" здесь есть, и при том - довольно существенное. Предсказание обычно куда глубже, нежели боевое предвидение, и затрагивает обширные темы. Так или иначе, любое пророчество само собой верно. Однако, в отличие от боевого предвидения, оно может быть несколько... размытым и нечётким, и потому самое главное - правильно его истолковать. Многие погорели на этом в своё время. Одна Резня Падаванов чего стоит...
  
   - Вы о чём, учитель? - тогрута удивлённо склонила голову.
  
   - Это что-то связанное с ситхами, верно? - поинтересовалась Бет.
  
   - Ох уж мне это современное образование... - Викт тяжело вздохнул и отложил столовые приборы. - Ладно, так уж и быть, расскажу. Было это... почти четыре тысячи лет назад. Жили-были на свете пять мастеров-джедаев - Люсьен Дрей, Фелн, Ксамар, Куʼанилия и Раана Тей. Время тогда было неспокойное, и несмотря на то, что все, кроме Дрея, были превосходными провидцами, эти джедаи предпочли стать консулами, нежели протирать штаны в Храме. Естественно, что у них были свои падаваны... Так вот. Однажды эти пятеро джедаев вместе со своими учениками отправились на Тарис. На этой планете Сила текла свободно, и они вчетвером могли помедитировать, пока их ученики были на задании. Да, мастера устроили им тест на выживание, на Блуждающей луне в системе Тарис. Правда, атмосферы, пригодной дыхания там не было, и потому падаваны были облачены в скафандры. Вот только вся эта ситуация приняла неожиданный оборот. Во время медитации мастера увидели картины будущего: разрушение Академии на Тарисе и оккупацию Тариса мандалорцами и ситхами. Фелн увидел себя на Одрине и геноцид своего народа. Ксамар увидел, как он умирает от дружественного огня республиканского флота. КʼАнилия увидела Храм джедаев на Корусанте в руинах, валяющиеся повсюду трупы джедаев, включая главу Завета. Тей увидела себя на Тарисе, куда вторглись мандалорцы и ситхи, а затем она была поражена со спины кем-то, держащим световой меч.
  
   Викт сделал паузу, отхлебнув из своей кружки.
  
   - Во всех видениях мастера видели лорда ситхов в красном скафандре, вооруженного красным световым мечом, которого они тут же приняли за причину всех наступающих бедствий.
  
   Бет приглушённо охнула.
  
   - Вы хотите сказать?..
  
   - Да. Фелн первым из мастеров предположил, что фигура в красном скафандре символизировала одного из их падаванов, каждый из которых надел красный скафандр на время пребывания на луне. Тей предложила убить падаванов, чтобы избежать событий из видения. Фелн и Дрей охотно её поддержали, а КʼАнилия пассивно согласилась. Только Ксамар был против плана, он хотел связаться с главой Завета, матерью Люсьена, Криндой, которая была на Корусанте. Люсьен боялся, что смерть его матери - часть пророчества и только сделал вид, что связался с ней.
  
   - Но как они могли сделать... Нет, даже предполагать такое?!
  
   - Это тёмная история. Кто-то говорил, что Хаазин, правая рука Кринды Дрей, приказал Люсьену доставить падаванов на Корусант для суда. Однако, его решение было проигнорировано.
  
   - Они убили их?
  
   - Да. Правда, стечение обстоятельств заставило их действовать быстро - а потому необдуманно. Мастерам пришлось убить четырёх падаванов раньше, чем прибыл пятый. Он пришёл позднее, и застал мастеров над телами своих товарищей. Затем было много всего. Уцелевшего падавана обвинили в падении на Тёмную сторону, за ним гонялись... Потом наконец поймали - но его спасли. По ходу дела Тарис был захвачен мандалорцами, многие джедаи погибли, едва не произошёл очередной раскол Ордена. Так что, историю эту замяли. Родители убитых учеников были единственными, кто узнал о том, что действительно случилось с их детьми. Республика и Орден решили не рассказывать никому, что на самом деле произошло.
  
   Асока надолго умолкла. Таллисибет очнулась первой.
  
   - Я понимаю, почему нам об этом не рассказывали... Но... Разве пророчество о Избранном настолько же непонятно?
  
   - Естественно. Ну-ка, процитируй его.
  
   - К-хм. Учитель, я не помню его дословно... Но если кратко - то: "Появится Избранный, который уничтожит Ситхов".
  
   - Неуд тебе, Эстерхази. Если кратко, то смысл его таков - "Избранный восстановит Равновесие Силы". Ни о каких ситхах там не упоминается.
  
   - Но разве это не подразумевается? Разве не в этом его смысл?
  
   - Отнюдь. Хотя смысл есть во всём, он не всегда нужен. Подумай над тем, что такое равновесие. Это и тебя касается, Шпилька.
  
   Таллисибет качнула головой.
  
   - И всё же, странно... Мастер?
  
   - Да?
  
   - А вот если бы вам пришло видение... к примеру, что мы уничтожим Республику... Как бы вы поступили?
  
   Джедай рассмеялся.
  
   - А самомнение-то зашкаливает... - пробурчал он себе под нос, после чего продолжил уже более внятным тоном, - Знаете, если государство из сотен тысяч планет, с многотысячелетней историей смогут развалить две таких raspi..., к-хм, девочки, как вы... Значит, такое государство не имеет прав на существование. - с этими словами джедай встал, и поместив поднос в мусоросборник, вернулся к ним. - Все эти разговоры конечно, хорошо, но надо делом заняться. Сегодня же Новый Год! Поэтому, в целях сплочения коллектива, вечером состоится праздник. Явка обязатяльная.
  
   - Учитель, а это будет удобно? - неуверенно поинтересовалась Эстерхази.
  
   - Всё будет пучком, - заверил её Викт, хлопнув по плечу.
  
  ***
  
  
  
   "Хм... А если так?.. Нет, совсем не то... Вот была бы эта веточка чуть подлиннее - тогда и вовсе было бы идеально... Хм... Поместим-ка его сюда - но соседние точно придётся перевесить".
  
   Сделав шаг назад, я оглядел получившуюся композицию, после чего удовлетворённо кивнул и потянулся к оставшимся на столе разноцветным шарикам... Ну да, глупо конечно, но я очень любил... люблю наряжать ёлку. И пусть то растение, что я выцыганил у представителей АгроКорпуса Храма, очень отдалённо напоминало ель или сосну, а название её, довольно заковыристое, выветрилось из головы уже через пять минут - меня это не смущало. Сказал ёлка - значит ёлка. Новый Год - значит Новый Год, и никаких отговорок!
  
   Хотя здесь это довольно новый праздник, не имеющий под собой глубоких корней и не успевший обрасти ворохом традиций. Принятая тринадцать лет назад Великая Ресинхронизация упорядочила бесчисленный сонм планетарных календарей, и подвела итог под многовековым беспорядком летоисчисления самой Республики, в которой даты могли иметь по несколько десятков отправных точек. Возможно, это было самое великое достижение Канцлера Валорума за время его правления, которое не отличалось проявлением успехов на дипломатическом поприще. Судя по некоторым обрывкам дебатов, услышанных и увиденных мной в Голонете, многие считали именно так.
  
   Так вот, уже тринадцать лет новый календарь объединяет Республику, и граждане её готовятся встретить новый, четырнадцатый год. Но до сих пор единственным атрибутом празднования, принятым на большинстве планет, был салют. В остальном же каждое образование придерживалось своих коренных традиций. На Корусанте же и вовсе обходились только фейерверком - видел я его пару раз. Но... Этого мне было мало. И потому я развёл бурную деятельность, решив закатить небольшой праздник так, как я привык его отмечать там. Ну вот хотелось мне, и всё! Тем более, уже на следующий день мы должны отправится на Майгито...
  
   Раздобыть дерево - пришлось тащить его в горшке - было трудновато: я еле уговорил храмовых аграриев одолжить его мне, клятвенно пообещав вернуть в сохранности. С игрушками вышло легче - я их смастерил сам, запасясь деталями в мастерских. Дальше всё было делом техники: выбрать помещение, расставить нужным образом мебель. Пара дроидов под руководством женщины-офицера уже сервировала стол. Н-да... К сожалению, мандаринов в Небесную Реку не завезли, но, с другой стороны, были те же бло"ку, да и прочих разнообразных фруктов было просто бессчётное количество - примерно двадцать пять тысяч видов.
  
   Ну, и собственно, кульминация всего этого действа - гости! Хотя... Это громко сказано. Кроме нашей старой компании - меня и Асоки, да четвёрки офицеров, да Блэма с Шайбой, да трое оставшихся из первоначального состава Тринадцатого Легиона командиров полков - Эйча, Эрда и Терна, были Таллисибет и Сови Старгейзер, ну и с десяток офицеров: Ринаун тот же, и Пеллеон. Нет, я приглашал и ещё некоторых разумных, но они тактично отказались.
  
   - Учитель, что это? - я как раз заканчивал развешивать последнюю гирлянду, когда тишину нарушил голос тогруты.
  
   - Елка.
  
   - Эм... и зачем эта ёлка?
  
   - Для красоты.
  
   Таллисибет недоумённо огляделась.
  
   - Учитель, можно спросить? Для чего всё это? Ну... у джедаев же не принято такое, - в её голосе проглядывался изрядный скептицизм.
  
   Собственно, мне с трудом удалось уговорить её прийти сюда, а точнее - тогруте. Видимо, Асока всё же нашла нужные слова, но даже так у девочки остались сомнения.
  
   - Как бы тебе объяснить... Ты вот сколько на одной ноге простоять можешь?
  
   - Ну... Часа три.
  
   - А неделю?
  
   - Нет, конечно... Вы хотите сказать, что это что-то вроде отдыха?
  
   - Да. Если всё время сосредотачиваться на деле, то в ответственный момент можно сплоховать. Я не говорю про физическое состояние - скорее про эмоциональное. Мы же не дроиды, в конце-то концов.
  
   - Вам виднее, учитель. - Бет пожала плечами и неуверенно уселась в ближайшее кресло.
  
   Вскоре начали подтягиваться остальные приглашённые. Первыми прибыли клоны и мой свежеиспечённый адъютант, как самые пунктуальные. И они оправдали моё ожидание, явившись не в привычных всем доспехах, а в мундирах стандартной республиканской расцветки. Нет, ну серьёзно - не в доспехах же им сидеть за столом? Конечно, им было немного непривычно, но, с другой стороны, не все же клоны в доспехах ходят. После представления - Таллисибет и Сови не были знакомы с клонами-коммандерами - возникла небольшая заминка.
  
   Эстерхази что-то посчитала, для уверенности загибая пальцы, а потом недоуменно поинтересовалась:
  
   - Эм, я всё понимаю... Но в легионе или бригаде четыре полка. Как так получилось, что у вас их было шесть?
  
   Я даже опешил слегка. Подобные мысли меня не посещали тогда, не мучался я с этой загадкой и теперь, так что подобный вопрос застал меня врасплох. "Действительно, какого?.. хатта это было?". В этот момент слово взял Блэм:
  
   - Вы должны знать, коммандер, что загрузка "Одобряющего" позволяет вместить шесть полнокровных полков с частями обеспечения... или, если потесниться, все семь полков пехоты. А в начале войны считалось нецелесообразным гонять корабли впустую, плюс, превосходство дроидов было подавляющим, поэтому по предписанию командования производилась полная загрузка кораблей. "Лишние" полки просто-напросто приписывали к главному формированию. К примеру, Эрд был командиром второго полка Пятнадцатого легиона до перевода в наш Тринадцатый, где стал командиром шестого полка.
  
   - Правда, недолго в нашем Легионе было шесть полков: дроиды очень быстро довели численность легиона до штатной, - буркнул Эрд.
  
   - Простите за опоздание! - в этот момент четвёрка запыхавшихся офицеров вломилась в комнату.
  
   - Ух, какой запах! - О"Коннор сразу метнулась к растению и начала гладить ветки. - Как живое!.. Ой, оно и есть живое! И красивое! Отличная идея, генерал! Иногда так не хватает чего-нибудь подобного!..
  
   - Сейчас будет ещё красивее, - я щёлкнул рубильником, и потолочные светильники погасли. Взамен них замигали лампочки на гирляндах. Ну, или световые элементы - я особо не вникал в технические подробности.
  
   - Воу, - Кристен оглядел накрытый стол. Из-за его плеча выглядывал Лихтендаль. - Солидно.
  
   - Садитесь уже, - Ли Норьега подтолкнула их в спину. - Не видите, что ли? Только нас и ждут...
  
   До полуночи оставалось около полутора часов, но мы решили не ждать "боя курантов", а начать отмечать праздник уже сейчас. "Нужно проводить Старый Новый Год!" - возвестил я, остальные поддержали эту, как им показалось, весёлую идею. "Я знаю, что праздники встречают, но вот чтобы их провожать - такого точно нет нигде" - высказалась Асока. Слово за слово, мы откупорили бутылки и начали пробовать кушанья. Постепенно под действием алкоголя атмосфера стала более раскованной. Естественно, что Асока вместе с Бет и Сови обходились соками, зато остальные позволили себе расслабиться...
  
   - Слушайте, - я закусил очередной бокал какими-то орешками, - Я не настаиваю на ответе, но... Возможно, вам нужно было быть где-то в другом месте? Хочу сказать, что моё приглашение не было обязательным...
  
   - Нет, сэр. - Сумераги пожала плечами. - Честно говоря, мы даже не знали, как провести этот праздник, и ваше приглашение стало отличным выходом.
  
   - Оу. Но... У вас же есть семьи... Друзья там... Кстати, - я задумался, - Вы же давно в отпуске не были, если я правильно помню нормы.
  
   - Так то да, - Мирро ухмыльнулся, - Цери вообще отпуск по ранению положен.
  
   - Так чего ты тянул хатта за хвост? Недели две я бы тебе выделил... Ну ладно, неделю, - я недоумённо посмотрел на атоанца.
  
   - Это личное, сэр.
  
   - Э?
  
   - У него невеста есть, - О"Коннор заговорщицки подмигнула, - Но наш бравый друг предпочёл её продинамить.
  
   - Это почему это? - развеселился я. - Некрасивая, что ли?
  
   - Сэр!.. Там всё сложно. Тем более, её выбрали родители...
  
   - Н-да... Не знаю, посочувствовать тебе, или что.
  
   - Ну, если выбор родителей можно расценивать как приказ, - Блэм улыбнулся, - То остаётся только его выполнить.
  
   - Да вы сговорились, - Лихтендаль махнул рукой и повернулся к сидящему рядом с ним Старгейзеру, - Ведь несправедливо же, да?
  
   - Э-э-э... Ну... Вообще-то нет. - Сови, до того молчавший, робко улыбнулся, - Честно говоря, я не понимаю, что в этом такого? Я, к примеру, женат.
  
   Я, как и остальные, в шоке уставились на мичмана. Ринаун озадаченно крякнул, чуть не подавившись выпивкой. Клэйрмур поспешила похлопать его спине.
  
   - А ты полон сюрпризов, мальчик. - проворковала зелтронка.
  
   - Только я её ещё не видел. Нас тоже родители поженили... - быстро добавил тот, непроизвольно краснея. Но это нормально - О"Коннор кого хочешь может в краску вогнать.
  
   Постепенно тема разговоров сменилась, посыпались шутки и подколы. Народ выпускал пар, что скопился в них за эти месяцы. Нет, ну, а что? Поработали мы на славу. Каждый выкладывался по полной, и заслужил пусть и небольшой, но отдых. Даже Таллисибет включилась в общее веселье. Вряд ли её убедили мои слова насчёт сплочения коллектива, но вот пообвыкнув, она приняла это как данность, и перестала терзать себя лишними сомнениями.
  
   И вот, настал тот самый момент. Для праздника я выбрал комнату, бывшую чем-то вроде столовой неподалёку от наших кают в казармах. Они располагались на верхних этажах, и даже имели раздвижные окна. Возле них мы и столпились, когда первые фейерверки расцвели в небесах Корусанта. Зелёные, красные, жёлтые и белые они полыхали над нами, сплетаясь в причудливые гроздья, образуя затейливые композиции, и, растекаясь по небосводу, медленно опадали на никогда не спящий город.
  
   - Красиво, - прошептал Блэм.
  
   - Да. Вот только слишком напоминает... Взрывы, - буркнул Шайба.
  
   Я непроизвольно поморщился: в голове пронеслись картинки и неприятные ассоциации. Судя по всему, другие тоже на миг погрузились в воспоминания. Асока же и вовсе вздрогнула, машинально потерев бок. "Как бы горько это не было, но он прав. Для нас эта мирная жизнь никогда не будет простой".
  
  ***
  
  
  
   Завершив чтение отчёта, я отложил датапад в сторону и потянулся. Глянув на часы, я покачал головой. Лететь ещё полчаса, но несмотря на то, что образовалось свободное время, занять его чем-либо - отдыхом или тренировкой - я всё равно не успею. Посему, я решил пойти на мостик - давненько я не любовался на бесконечный поток звёзд...
  
   Поднявшись в рубку, я молча кивнул Мирро и направился к обзорным экранам. "Акаги" летел в гиперпространстве, и несмотря на то, что я видел это уже не одну сотню раз, вновь завороженно уставился на завораживающую картину. Однако, через пару минут я почувствовал чьё-то присутствие. Скосив глаза, я обнаружил рядом мнущегося Старгейзера.
  
   "Ну да, я же сам определил его себе... в адъютанты. Само собой, что он отправился с нами на Алланд. Его... "земляк" остался на Корусанте, так как Ринаун был занят формированием экипажей прибывающих кораблей. Со мной же отправились Кобаяши и Клейрмур - первый долгое время служил на "Дредноутах", Этайн тоже отметилась в командовании одним из детищ Ренделии.
  
   - Что-то хотел, Сови?
  
   Мичман - хотя корректнее было бы назвать его юнгой, видит Сила - смущённо покраснел. Видимо, нечасто его по имени называют.
  
   - Сэр... Говорят, если долго смотреть на гиперпространство, то можно сойти с ума...
  
   - Это лишь не более чем байки. На самом деле, это красиво.
  
   Несколько минут прошло в молчании, а затем Старгейзер набрался смелости и заговорил первым.
  
   - Сэр!.. Это... самое...
  
   - Ну давай, не стесняйся, - подбодрил я его
  
   - В-общем, почему... почему вы назначили меня своим адъютантом, а не...
  
   - Почему не поставил тебя на должность?
  
   - Да, сэр, - паренёк облегчённо закивал головой.
  
   - Скажи мне честно: у тебя есть хотя бы какой-то опыт? Кроме теории?
  
   - Сэр. Вообще то я много знаю, но... Я ещё не командовал кораблём. Только на симуляторе. Я не хочу сказать, что я не могу или... просто моя очередь ещё не подошла. А... Недавно нас зачислили в Республиканский флот, но дело закончилось лишь сменой формы и знаков различия. Только неделю назад нас отправили в академию Префсеболта, на ускоренные курсы переподготовки. Ну, знаете: появилось много новых кораблей, да и старая тактика ведения боёв немного устарела... Но мы едва успели прибыть и разместиться, как нас тут же отправили на Корусант.
  
   "А паренёк то соображает. И гонору сильного нет - не кичится своим происхождением... вроде бы".
  
   - Ну вот видишь - ты и сам понимаешь, что тебе пока рановато командовать: нужно подучиться и набраться опыта. Кстати, - я похлопал себя по карманам. В одном из карманов обнаружился искомый инфокристалл. - Вот, держи. Тут много интересного и полезного по части тактики и стратегии. Советую прочитать - буду спрашивать, как на экзамене.
  
   - Спасибо, сэр!
  
   - Ну, и как тут тебе? - я обвёл руками мостик.
  
   - Сэр! Всё отлично. Вот только... женщины.
  
   Я удивлённо посмотрел на Старгейзера.
  
   - Ты о чём? Хотя... - я машинально почесал подбородок. Если подумать, наш мичман - наследный граф. А граф - это феодал, а значит - знать. То есть - старые порядки и всё такое. - Кажется, я догадываюсь. У вас женщины не служат в армии?
  
   - Так точно, сэр.
  
   - Ну-ну. Дом, кухня, дети? Я прав?
  
   - Да, сэр. Что-то вроде этого.
  
   - Теперь ты не у себя дома - ты служишь во флоте Республики. А в ней, как ты знаешь, долбанная демократия, а значит - равноправие; посему тебе придётся привыкать к женщинам в форме. Скажу тебе по секрету - они не намного уступают мужчинам, а в чём-то даже и превосходят. Ну... - я заговорщицки подмигнул, - Ещё и глаз радуют.
  
   "Н-да, а я то думал, сильнее покраснеть он не сможет".
  
  ***
  
  
  
   Едва выйдя из шаттла, Солван провозгласил:
  
   - Наконец-то!
  
   Заметив недоумённые взгляды Викта и Клейрмур, он пояснил:
  
   - Наконец-то в этот хаттов корабль впихнули нормальный ангар!
  
   - Не такой уж он и большой. Всего-то двенадцать истребителей да пара челноков - вот и всё, - Этайн хмыкнула.
  
   - Не скажи. Вот раньше приходилось втискиваться в маленький одноместный ангар, в который не все челноки входили, или мучаться с внешними стыковочными узлами, которые, к слову, тоже не на каждом челноке предусмотрены.
  
   - Что-ж, - джедай улыбнулся, - Поверим вам на слово.
  
   Тут ближайшая дверь открылась: за ней обнаружилась кабина турболифта, из которой появилось несколько человек. Они направились к ним, после чего мужчина с капитанской планкой выступил вперёд.
  
   - Капитан Грандоло Ковани, сэр! Капитан "Дишатра", тяжёлого крейсера типа "Дредноут"!
  
   - Я - старший генерал-джедай Микоре Викт. Это контр-адмирал Кобаяши и командор Клейрмур. Ваш корабль наряду с другими "дредноутами", находящимися сейчас в ремонте, переходит под моё командование и зачисляется в состав новоформируемой системной армии "Мерн-Тринадцать". Я вкратце знаком с планом модернизации кораблей, но мне интересно ваше мнение, капитан.
  
   Солван качнул головой. "Умеет же генерал обставить дело так, что вроде бы он и начальник, и в то же время не кичится своим положением. Довольно удобная позиция".
  
   - Ничего особенного, сэр. Всего-то поменяли некоторую начинку, вроде проекторов щитов и системы жизнеобеспечения, да часть орудий заменили на более дальнобойные, современные и скорострельные. Ну, и ангар встроили. - человек улыбнулся, и Кобаяши многозначительно посмотрел на своих спутников.
  
   - Да поняли мы, поняли! - пробурчала Этайн.
  
   - Пройдёмте на мостик, генерал? - предложил Ковани.
  
   - Было бы неплохо. Заодно, и экскурсию устроим, - джедай направился к турболифту.
  
  ***
  
  
  
   Дайлано Дио Марек машинально посмотрела на часы. Едва указатель достиг полудня, в её кабинет вошёл молодой человек в джедайской робе.
  
   Женщина позволила себе слегка улыбнуться.
  
   - А вы довольно пунктуальны, Микоре.
  
   - Да? Не замечал за собой такого. - джедай молча уселся в кресло напротив неё.
  
   - Итак, что привело вас ко мне?
  
   - Как я уже говорил, ваша компания заинтересовала меня. И хотя "Карвон" более известен как производитель сельхозтехники, ваши образцы боевой техники достойны внимания, в особенности - CAVw PX-3 и PX-4.
  
   - Вы хотите заказать их у нас?
  
   - Не совсем. Не спорю, для своего времени машины были хороши, но они не соответствуют современным реалиям.
  
   Дайлана прищурилась. "Как же, для своего времени! Всего пять лет назад их начали производить, а теперь они уже устарели? Да как бы не так!"
  
   - Тогда, что вы хотите?
  
   - Заказать у вас кое-что совершенно новое. Для армии Республики. Но, для начала, я хотел бы послушать вас.
  
   - М-м? - женщина лихорадочно соображала. Военные заказы - это не шутка. Упустить такой шанс - она бы себе этого не простила. Тем более, это шанс доказать папаше, что её затея с военной техникой была верной. Джедай меж тем пояснил:
  
   - У вас широкий ассортимент техники: есть колёсная, есть гусеничная. Вы производите репульсорные грузовые платформы и шахтёрские машины-шагоходы. Я хотел бы узнать ваше мнение о всех этих шасси.
  
   - Думаю, я смогу удовлетворить ваше любопытство. - Дайлана сложила пальцы домиком. - Я постараюсь говорить наиболее понятно и кратко. Самое распространённое и простое - это репульсорное шасси. Скоростное, экономичное и недорогое, а главное - грузоподъёмное и в достаточной мере проходимое. Ну, и экологичное - куда же без этого. Однако оно не слишком проходимо - любое крупное препятствие, а также особенности рельефа в виде крутых склонов затруднят передвижение техники... Колёсное шасси - это нечто среднее между гусеницей и шагоходом. Оно обеспечивает должную скорость и манёвренность, а также, как показывает опыт куатовских "Джаггернаутов" - и прочность. В то же время, оно менее скоростное, чем репульсорное, а так же более затратное - нужны двигатель, трансмиссия, подвеска... Таким образом, остаются два "соперника" - гусеничные машины и шагоходы.
  
   - Соперника?
  
   - Именно. Если брать общую картину, то шагоход имеет перед гусеницей преимущество - но только в том случае, если у оного шагохода более пяти пар ног. В этом случае потеря одной конечности не является критичной, тогда как повреждение гусеницы выводит технику из строя. И чем больше ног у шагохода, тем больше повреждений он может выдержать. Однако, у шагоходов с меньшим количеством ног есть проблемы с устойчивостью, то есть они подвержены опрокидыванию. Опять же, гусеничное шасси не может обеспечить ту же дальность стрельбы для бластерных и лазерных пушек, что и шагоход. А при увеличении габаритов шагоход начинает заметно выигрывать.
  
   - Но разве увеличение габаритов не означает больший расход материалов?
  
   - Да, вы правы. С одной стороны может показаться, что гусеницы как минимум экономичнее - на них уходит меньше материалов. Однако, это палка о двух концах: материалов уходит конечно меньше - иногда в два раза, но вот определённых материалов требуется больше. К примеру, на шасси клоновского танка АТ-ТЕ уходит около двенадцати тонн дюрастали и всего пятьдесят килограммов бронзия. На аналогичное гусеничное шасси для сорокатонной машины ушло бы четыре тонны дюрастали и... семьсот килограммов бронзия. К тому же, общая компоновка гусеничного шасси требует большего количества деталей с большей степенью обработки.
  
   - Теперь понимаю. Сколько там дюрасталь за тонну стоит? Двести пятьдесят?
  
   - По довоенным ценам, а сейчас - почти восемьсот. Бронзий подскочил с тысячи четырёхсот до двух тысяч кредитов за тонну - это связано с тем, что основные месторождения находятся во Внешнем Кольце, а оно, как известно, почти полностью под контролем Сепаратистов.
  
   - Внушительно. Теперь я хочу спросить вас вот о чём. Почему вы сделали исключительно лёгкие машины? Я имею в виду CAVw? Судя по характеристикам, вы явно занизили их боевые возможности - а ведь они могли бы быть лучше?
  
   Дио тяжело вздохнула.
  
   - Существует запрет на использование гусеничных машин весом более сорока тонн в пределах... Проще будет сказать, где они разрешены - Внешнее Кольцо. Это обусловлено правовым актом Семнадцать-Креш-Мерн-Два-дроб-Восемь от пятьсот шестьдесят седьмого года до Ресинхронизации. Проект был выдвинут сенатором от Альдераана, его поддержали ведущие планеты Ядра и Колоний, которые заботятся о биосфере своих планет. Так что... Если бы мы и хотели что-то сделать - то мы бы нарушили закон, - женщина развела руками.
  
   - Ну, думаю, законы я возьму на себя. Напомните мне - этот закон действует на частных производителей?
  
   - Кажется, это так.
  
   - Тогда это плёвое дело. Оформим всё как военный заказ. - молодой человек развёл руками.
  
   - То есть?..
  
   - Да, я хочу заказать у вас боевую технику. Точнее, целую линейку.
  
   - Это займёт много времени... Проектирование...
  
   - Я думаю, что смогу помочь вам. Как насчёт единой модульной системы?
  
   - В смысле?
  
   - Берём один корпус, и на его основе делаем два шасси: гусеничное и репульсорное. На основе этих шасси делаем танки, транспортёры пехоты, самоходные установки...
  
   - Я согласна! - Дайлана поспешила сбавить тон, - Это позволит упростить производство. Думаю, мы уложимся в неделю?
  
   - Неделю?
  
   - Ну, если хорошенько подумать, и составить общие схемы, то уже через пару дней мы соберём опытный образец, а через неделю начнём испытания.
  
   - Тогда, - джедай улыбнулся, - Обговорим детали...
  
  ***
  
  
  
   Время текло медленно, а дел было невпроворот. Модернизация "Изысканного" текла своим чередом, на "Дредноутах" завершались ремонтные работы, я же носился по Алланду, аки фанера над Парижем.
  
   Работа над тем, что получило название "Единой системы бронетанкового вооружения", шла ударными темпами. Был разработан единый корпус, со скошенным лбом и закруглёнными краями, длинной около девяти метров, шириной в три целых четыре десятых метра и высотой в два метра. На его основе был разработан комплекс шасси - гусеничный и репульсорный. Я решил, что раз шагоходы у меня уже есть, стоит обратить внимание и на гусеницы.
  
   Однако, было много трудностей и нюансов. Благо, посоветоваться было с кем. В итоге, у нас вышло ровно десять образцов техники, по пять на каждом шасси. Два варианта танков, два - бронемашин пехоты, две машины поддержки пехоты, машина ПВО, медтранспорт, самоходная артиллерийская установка и грузовой транспортёр. Большая часть вооружения этих машин состояла из бластерных пушек различной мощности, закупленных здесь же, на Алланде, однако были предусмотрены варианты с химическими масс-драйверными пушками единым калибром семьдесят семь миллиметров, однако двух вариантов - один длинноствольный и один короткоствольный; это позволяло использовать один боеприпас, но имеющий разную начальную скорость. Кроме того, короткий ствол позволял установить орудие в передней части корпуса, не выходя за общий габарит. Ещё я позаботился о наличие гранатомётов, особенно на машинах с бластерными пушками, которые не могут вести навесную стрельбу. Естественно, я предусмотрел то, чтобы калибр оных совпадал с гранатомётами АТ-РТ. Для арт-установки же я выбрал стосорокамиллиметровую пушку, впечатлившую меня своими возможностями. Конечно, можно было поискать что-то помощнее, но на Алланде не выпускали орудий большего калибра, а зависеть от поставок извне не хотел ни я, ни Дайлана. Машины поддержки были оснащены ракетными комплексами двух вариантов - ближнего и дальнего радиусов действия, с боекомплектом различных типов ракет, в том числе - и противоистребительных. Гусеничные машины получились чуть тяжелее - около тридцати семи тонн против тридцати у репульсорных; зато репульсорные вышли скоростнее - двести сорок километров в час против семидесяти. Ну, и просторнее - бронемашина на гусеницах вмещала девять клонов, тогда как репульсорная - восемнадцать.
  
   Кроме того, я сделал ещё несколько крупных заказов. В "Анахайм Кибернетикс" было закуплено несколько тысяч ZZ-2. Эти забавные дроиды, похожие на колобков, оказались на удивление сообразительными и полезными. В частности, их можно было установить как в бронетехнику, так и в истребители. Да, эти шарики уступали астродроидам, но были более универсальными. Пару таких дроидов я, поиграв с настройками голоса, торжественно вручил Асоке и Таллисибет. Девочки пришли в восторг от писклявых голосов "колобков". М-дя, были бы пушистые и живые - рисковали бы быть задушенными и затисканными.
  
   Далее, я закупил несколько образцов уже готового вооружения. Для клонов я откопал гранатомёт GD-7. Этот девайс хоть и был слабее стандартного клоновского, но был, во-первых, четырёхзарядным, во-вторых, перезаряжать его было куда как легче; в третьих-же, ассортимент выстрелов был побогаче: бронебойный, фугасный, ионный и, самое главное, зенитный. На мой вопрос, почему этот гранатомёт не закупили Республика или КНС, я получил довольно обескураживающий ответ. Против техники ВАР этот агрегат был слабоват, особенно против тяжёлых машин, да и стоит дорого. А заказы Республики урвала Ротана, что было вполне закономерно.
  
   Настоящей находкой стал и атмосферный истребитель АS-23. Выполненный на основе аэроспидера, он, при длине в четыре метра разгонялся до внушительной тысячи километров в час, однако не зря он был "атмосферным" - высота полёта ограничивалась пятью километрами. Тем не менее, такая машина была нужна как воздух. И хотя вооружение её состояло только из двух скорострельных бластерных пушек, директор "АлландАйрМашин" уверил меня, что истребитель можно оснастить двумя протонными бомбами небольшой мощности. Ну, или небольшими ракетами. Благо, это для меня не проблема - есть кого припахать.
  
   Правда, потратиться на всё это пришлось преизрядно: несмотря на тот факт, что все эти покупки оформлялись как военные закупки, и платить за них должна была Республика, мне пришлось раскошелится на различного рода взятки и авансы. Без них всё было бы более проблематично, а главное - дольше. Таковы порядки в Республике, мать её демократию! На одну модернизацию "Изысканного" ушло более двадцати миллионов. Одно утешало - денежки от хаттов продолжали падать. Правда, основной поток закончился за неделю, а дальше суммы стремительно уменьшились. Ну это и понятно - основная масса уже закупила себе "визы", остались только тормоза. Однако, учитывая предприимчивость расы Джаббы, не удивлюсь, если они установили месячный абонемент. А значит, через месяц датапад порадует меня перезвоном поступивших сообщений. Сейчас же на моём счёте значилась сумма в сорок с небольшим миллионов кредитов. С одной стороны, много, но для чего-то серьёзного - ничтожно мало.
  
   В перерывах между делами я продолжал заниматься с ученицами. Обе девочки далеко продвинулись, их действия становились всё слаженнее и слаженнее. Самое главное в этом было то, что ни одна из них не воспринимала другую как помеху - что было бы вполне естественно. А так, поставив перед ними цель, я сплотил их, заставил подружиться. С одной стороны, это немного некрасиво, но... Выхода у меня особого и не было. Да и они не протестовали...
  
  ***
  
  
  
   Тогрута прыгнула на меня сзади, в то время как Бет пыталась навязать мне ближний бой, ударив в скулу. Развернувшись, я отразил удар Асоки, свободной рукой перехватывая запястье Энвандуг. Резкий рывок - и вот уже обе девочки сидят на полу, потирая ушибленные лбы.
  
   - Хатт! - буркнула Асока. - Второй раз уже за этот день!
  
   - Чего-то вы рассеяные сегодня, - я деактивировал клинок. - Ладно, пойду я - дела...
  
   - Мастер, - Бет поднялась с пола, - Мне интересно, почему вы столько времени занимаетесь... подготовкой всего этого, - девочка хмыкнула. - Разве джедаю можно этим заниматься? Ведь наше дело командовать...
  
   - Хм... Вот скажи-ка мне: ты о своём клинке заботишься? Чистишь, обслуживаешь? - я указал на рукоятку её меча.
  
   - Ну да.
  
   - Так вот. Считай, что все эти войска - мой клинок. И я о нём забочусь, дабы в бою он не подвёл меня.
  
   - Необычная трактовка, - Эстерхази рассеянно оглянулась, - Довольно внушительный клинок получается.
  
   - Но принцип-то тот же... Ну всё, мне пора.
  
   Уходя, я уловил голос Асоки:
  
   - Давай отработаем этот момент, чтобы снова лбами не биться. А потом... давай сразимся на симуляторе?..
  
  ***
  
  
  
   Помешав горячий каф ложечкой, капитан "Изысканного", Бирон Миттермаер сделал небольшой глоток и отставил чашечку. Бросив взгляд на обзорный экран, он поморщился: вот уже две недели вид был одним и тем же - внутренности огромного ангара.
  
   В этот момент ожил настольный комлинк.
  
   - Капитан. К вам с докладом инженеры пришли.
  
   - Пригласи их, Кави.
  
   Допив каф, Бирон повернулся к вошедшему Неики Маугви, главному инженеру верфей "Алланд-Тех-Системз", которого сопровождал клон-инженер с майорской колодкой.
  
   - Господа, - Бирон кивнул, - Выглядите уставшими.
  
   - Работаем не покладая рук, сэр, - сообщил клон, снимая шлем и откладывая его на ближайший столик.
  
   - Ну, и как там мой малыш?
  
   - Неплохо, сэр. Мы выкинули все устаревшие орудия, а также заменили проекторы дефлекторных щитов на более новые. Таким образом, удалось почти вдвое поднять их мощность - благо, теперь один из трёх реакторов корабля почти полностью сосредоточен на дефлекторном щите. Второй обеспечивает работу корпускулярного, а третий - двигателей и прочих систем корабля.
  
   - Как продвигается процесс установки вооружения? -Миттермаер обратился к Маугви.
  
   Человек сверился с датападом.
  
   - Сэр, мы завершили установку шести масс-драйверных орудий в носовой части корабля. Планировали десять, но места просто не нашлось, устанавливать их по другому - просто нет смысла... Старое орудие мы выкинули - оно не только изношено, но и маломощно. Да и боеприпасов к нему - считанные единицы. Далее... Завершена перепланировка помещений, отведённых для хранения боеприпасов для них, а также - для орудий типа AV-7. Двадцать пять из тридцати шести тяжёлых турболазеров оснащены родными реакторами, установка оставшихся завершится в течении трёх дней - или же раньше, если клоны успеют распотрошить оставшиеся шагоходы. Все тяжёлые ионные орудия - двенадцать единиц - распределены и готовы к употреблению. Это же касается и тяжёлых лазерных пушек - установлено двадцать четыре единицы. С ними пришлось повозиться, но мы справились. Однако, угол наведения их сильно ограничен - всё-таки размер у них не маленький.
  
   - А что там с этой идеей генерала насчёт AV-7?
  
   - Знаете... Это довольно необычно, и хотя подобная установка орудий уступает в эффективности турелям и башенным установкам, некоторые плюсы у неё есть. Самый главный - орудия лучше защищены, а значит, менее уязвимы. Мы сформировали из ста двадцати установок двадцать четыре батареи по пять орудий, которые распределены по двенадцать батарей на борт. Правда, в некоторых местах пришлось прорезать броню, устанавливать силовые экраны, а также устанавливать систему специальных створок.
  
   Миттермаер довольно прищурился. Огневая мощь его корабля возросла... даже не в разы - на порядки. Теперь его корабль может смертельно удивить многих. И всё же, некоторые моменты беспокоили старого капитана.
  
   - Вы обдумали мои пожелания?
  
   - Да, сэр. - слово взял клон, - к сожалению, число мест, куда можно установить орудийные системы, сильно ограничено. Собственно, это несколько выступов на корпусе корабля, а также несколько технических люков и проёмов, которые мы уже использовали.
  
   - Не томи, майор.
  
   - Сэр. Мы использовали оборонительные орудия с установок SPHA - их там по двенадцать единиц противопехотных скорострелок. Огневой мощи этих малышек хватит против сепаратистских "Стервятников" и "Гиен", но вот с истребителями посильнее они уже не справятся. Мы тут разработали проект выносных турелей, соединённых армированным кабелем с пунктами управления, расположенными в выступах. - клон активировал на проекторе голограмму корабля, - Итого: мы разместили около четырёхсот огневых точек по всему корпусу корабля, в особенности - вокруг выступов. Однако, такие турели очень уязвимы к повреждениям, так как расположены на поверхности брони, а не за ней, и поэтому практически не защищены. Но есть и хорошая новость: у нас есть ещё пять сотен таких скорострелок, поэтому мы сделаем запасные турели, которые в случае чего можно будет просто-напросто заменить.
  
   - И на том спасибо. Каковы ориентировочные сроки завершения всех работ? Я должен сообщить генералу.
  
   - Через пять дней, сэр.
  
  ***
  
  
  
   Краллов - один из городов Корулага - в это время года не блистал ни погодой, ни красотой. "Хатт, как же медленно тянется время! Уже почти семь часов прошло." Райт машинально дожёвывал последнюю булочку, когда в кабинет ворвался запыхавшийся техник.
  
   - Господин Сиенар! Господин Сиенар! Первая птичка готова!
  
   - Сейчас буду! - человек проглотил остатки перекуса и запил их водой, после чего поспешил к выходу из кабинета.
  
   "Могу понять Тарли - он настолько увлёкся, что забыл про коммуникатор".
  
   Почти две недели он и его команда билась над новым истребителем, и вот, первая партия машин начала сходить с конвейера. Новая машина должна была стать надёжной и дешёвой заменой куатовскому перехватчику.
  
   Ета-2 - "Актис" - один из самых маленьких, но в то же время - самый быстрый и маневренный истребитель-перехватчик за последние пару десятков лет. Уже сейчас, из-за популярности среди членов Ордена Джедаев машина получила прозвище "джедайский перехватчик" - а ведь до этого Дельта-7 считалась идеалом. Ну ещё бы - создавая новый истребитель, инженеры Куата опирались на рекомендациях опытных пилотов Ордена.
  
   На взгляд самого Райта перехватчик был почти идеальным. Ну... почти.
  
   Войдя в ангар, мужчина остановился около "Актиса". Миниатюрная машина, имеющая в длину всего около шести метров, была максимально компактна. В законцовках двух носовых обтекателей машины располагались посадочные опоры и весь выдвигающий их механизм. Вдоль обтекателей были установлены лазерные пушки, габариты которых не выступали за габариты перехватчика. По бокам обтекателей были установлены две легкие ионные пушки. Их мощности было достаточно для успешного противостояния легким истребителям КНС, но они с трудом пробивали щиты и броню тяжелых истребителей и бомбардировщиков сепаратистов. Наружу корпуса выступали только стволы, все остальные элементы конструкции, в том числе энергетический накопитель и электропроводка, были утоплены в корпусе. На левом обтекателе наличествовало гнездо для астродроида серии R2 или R5 выполнявшего роль штурмана и, реже, оператора вооружения. Вся силовая установка находилась в корме и под креслом пилота. За ним были смонтированы два блока системы жизнеобеспечения. Чуть дальше располагался миниатюрный реактор и твердое топливо для него. Два ионных движка перехватчика были всего метр в длину, но в то же время достаточно мощными, чтобы разогнать легкую машину до огромных скоростей.
  
   Из-за стремления максимально уменьшить габариты перехватчика, в нем не нашлось места для дефлекторного щита и гипердвигателя. Хотя даже если бы габариты машины позволяли, перехватчик вряд ли стали бы оснащать этими системами. Ведь даже без них Ета-2 получился слишком дорогим - базовая модель обходилась казне Республики в двести девяносто тысяч кредитов.
  
   Были и другие недостатки. Из-за установки сравнительно мощного реактора в крошечный корпус, а также по причине плотной компоновки, у Eta-2 имелась постоянная проблема с перегревом. Даже радиаторные плоскости, и обширная система теплоотводов не решали проблему. Беспокойство доставляли и лазерные пушки, скромные конденсаторы которых не позволяли вести длительную стрельбу, не опасаясь перегрева.
  
   Обернувшись, Райт улыбнулся. На ранее пустой площадке стояло его собственное творение, которое он назвал "СИД-Прототип". По форме и габаритам он почти полностью соответствовал куатовскому истребителю, но были и существенные отличия, прежде всего - в начинке самого истребителя.
  
   Главным отличием стала силовая установка и двигатели перехватчика. В качестве реактора Райт использовал свою новую разработку - реактор солнечной ионизации. Это была поистине революционная разработка. Для сравнения, термоядерный двигатель сходного размера в сравнении с новым вырабатывал на семьдесят процентов меньше энергии. Правда, были и трудности: чем меньше был реактор солнечной ионизации, тем больше он вырабатывал тепла, и требовал обширной системы охлаждения. Вместе с тем, конструктивная особенность самого реактора при малых размерах исключала возможность установки встроенной системы охлаждения. С большими реакторами такой проблемы не возникало, наоборот - чем больше был реактор, тем проще было охладить его; кроме того, при увеличении размера большая часть выделяемого тепла удерживалась в рабочей зоне, и охлаждение требовалось минимальное. Посему, пришлось устанавливать внешние панели охлаждения, а также дополнительные откидные. Подобные выдвижные панели были установлены и по бортам куатовсокого перехватчика - четыре штуки. В них находилась большая часть системы охлаждения двигателя и орудий. Однако, для СИД-Прототипа этого оказалось мало, и радиаторами пришлось покрыть почти весь корпус.
  
   Однако, реактор солнечной ионизации позволил установить на перехватчик "СИД" - сдвоенный ионный двигатель - одну из давних разработок Райта. Первые чертежи были созданы им около восьми лет назад, и с тех пор не одна сотня двигателей сгорела на стендах, однако в конце концов Райту удалось добиться желаемого результата. Этот движок использует электромагнитное поле для ускорения заряженных частиц до релятивистских скоростей и имеет два независимо управляемых сопла, что позволяет достигать невероятной точности маневрирования. Уже по первым испытаниям стало понятно, что новая машина хоть и немного уступает "Актису" в скорости - на сотню-другую километров в час, но наголову превосходит его в манёвренности.
  
   Так как перехватчик делался по заказу одного человека - Микоре Викта, то Сиенар прекрасно представлял себе конечный результат, так как клиент высказал чёткие и конкретные требования. Во-первых, он отказался от дополнительного вооружения, и посоветовал сосредоточится на двух основных пушках. Таким образом, Райту удалось повысить их скорострельность, а главное - мощность самого выстрела и количество этих самых выстрелов. Вторым шагом стал отказ от астродроида. После моделирования оказалось, что его отсутствие не сказалось на боевых качествах перехватчика, но позволило немного снизить его стоимость. В новом истребителе отсутствовала и встроенная система жизнеобеспечения. Так как перехватчик должен был предназначаться для клонов, и базироваться на авианесущих кораблях - в частности, на "Охотниках", то решено было использовать систему жизнеобеспечения лётных костюмов клонов, как более надёжную. Это сокращало ресурс полёта до двенадцати часов против двух суток у "Актиса", однако позволило сократить стоимость аппарата почти на восемьдесят тысяч кредитов.
  
   Многофункциональные шлемы этих костюмов позволили отказаться от обширного остекления кабины - вся информация выводилась на внутренние дисплеи с внешних датчиков, что повысило прочность корпуса перехватчика. Кроме того, была добавлена система катапультирования лётчика, и хотя надежды на неё было мало, Викт настоял на её установке. Попутно поразмышляв над белым цветом лётного костюма клонов, и выдав идею перекрасить его в чёрный - так лётчик будет менее заметен для врагов.
  
   Таким образом, удалось скомпоновать все системы в цилиндрической кабине с завальцованными краями - хотя первоначально она должна была быть круглой, но... Не смотря на плотную и аскетичную компоновку, в круглый корпус нельзя было всунуть достаточно мощные энергонакопители. Зато образовалось место - и, главное, энергия, для дефлекторного щита. Да, он был откровенно слабоватым, и мог выдержать разве что пару-тройку попаданий бластерных пушек "Стревятника" - но и это был прогресс - на других подобных аппаратах вроде "Актиса" или "Лавины" дефлекторный щит отсутствовал.
  
   - Что скажешь, Тарли?
  
   Тарли Хадсон, главный техник производственного комплекса, воздел большой палец вверх.
  
   - Господин Сиенар, машина - просто конфетка, военные её с руками оторвут. Особенно в свете того, что стоимость её - сто пятьдесят пять тысяч кредитов. Это конечно больше чем у "Лавины", но заметно меньше куатовского перехватчика... Мы запустили в производство пять тысяч единиц, последние будут готовы через месяц - но это при авральной работе. Если будет дополнительный заказ - а он будет, не сомневаюсь, то мы сможем даже снизить цену - на пять-десять тысяч. Хотя... - человек обернулся к дальнему углу ангара. Райт машинально посмотрел туда же: на одном из стендов возвышалась многометровая шестигранная конструкция, а на соседних - несколько вариантов кабины.
  
   - Ты прав. Нужно успеть собрать сливки: через полгода "Прототип" безнадёжно устареет. Как там дела с панелями охлаждения?
  
   - Работаем, сэр. Довольно интересная идея вам в голову пришла.
  
   - Ну да, ну да. - вообще то, это был один из набросков молодого джедая, которые Райт переосмыслил, но технику это знать не обязательно. Если же кратко, то джедай предложил концепцию радиаторов, которые могут позволить использование более мощных реакторов солнечной ионизации без риска зажарить пилота заживо. В конструировании их помог и опыт работы над Прототипом.
  
   Вообще, в планах Сиенара - довольно амбициозных - лежало создание линейки машин, полностью перекрывающей запросы Великой Армии Республики, и таким образом он хотел монополизировать данную область военных заказов. Для удешевления и упрощения ремонта большая часть узлов и деталей должна быть унифицирована, что упростит сборку, а также последующие ремонт и техническое обслуживание. Однако, даже он сам признавал, что для претворения в жизнь всех его идей и пожеланий Викта придётся совершить поистине технологический скачок. Или приборы и узлы были слишком большими, или слишком сложными, капризными - или же отсутствовали вовсе. Так что, необходимо было создавать их с нуля.
  
   Большая часть специалистов Исследовательского Центра Перспективных Разработок сейчас корпели над чертежами, или не вылезали из лабораторий и цехов. Райт пообещал любому премию в пару сотен тысяч кредитов, если будет создано и скомпоновано то, чего он хочет. Но даже так, вернуться к работе и закончить начатое он сможет разве что через полгода.
  
   Благо, впереди предвиделась ещё одна большая работа.
  
  ***
  
  
  
   Идя по коридору, я уловил странные эманации, витавшие в воздухе. Определив направление, я проследовал по коридору до лифта, а затем спустился на пару этажей, дабы достигнуть казарм. В одном из больших залов, исполняющих роль тактических, я обнаружил большую группу клонов, преимущественно состоящую из командиров от лейтенанта и выше, о чём то спорящих - небывалое дело для них. Разглядев - хотя, скорее почувствовав - присутствие Шайбы, я направился сквозь толпу к нему. Клоны при моём появлении немного приутихли.
  
   - О чём спорим? Что делаем?
  
   - Да так, сэр... Рисуем.
  
   Я немного прихренел с такого ответа. "Клоны, да ещё и рисуют... Может, кто-то веселящий газ распылил? Хотя у них должен быть иммунитет - их и не к такому готовили".
  
   - Э-э-э... Рисуете? И что же?
  
   - Эмблему, сэр! - пояснил один из капитанов. - Мы хотим сделать знак для нашей системной армии. У нас то в Легионе уже есть знамя - так почему бы его не придумать и для армии?
  
   - Резонно. И что вы успели наваять?
  
   - Ну... Пока что остановились на таком варианте, - Шайба подтолкнул ко мне датапад.
  
   Поймав скользящий по покрытию стола девайс, я взглянул на экран. На абсолютно чёрном фоне отчётливо выделялись стилизованные серебристые... хотя нет, скорее хромированные символы и знаки. Центральной фигурой этой "композиции" была рука с поднятым вверх кулаком. Сбоку же находились символы ауребеша, обозначавшие букву "Мерн" и цифру "тринадцать". До кучи, всё это было обведено чем-то вроде круга.
  
   Скосив глаз на свой протез, я тихонько хмыкнул.
  
   - В принципе, неплохо. Блэм в курсе?
  
   - Так точно, сэр.
  
   - Ну тогда ладно. Рисуйте, художники. - вернув датапад, я отправился по своим делам.
  
  ***
  
  
  
   Я не мог в это поверить - но по прошествии почти трёх недель мы наконец то можем отправиться обратно на Корусант. Все дела были завершены, все корабли готовы к вылету. Оставалось дождаться погрузки на "Одобряющие" последних контейнеров с вооружением, и можно было отправляться.
  
   По этому случаю, я решил организовать небольшой праздник для офицеров. Для этой цели был выбран довольно обширный зал на "Изысканном", в который мы и закатили хоть и скромный, но всё же фуршет.
  
   Посреди пиршества мне в голову пришла мысль, которую я тут же поспешил озвучить:
  
   - Итак, господа офицеры... Я тут подумал - а не устроить ли нам учебные действия, пока мы летим на Корусант?
  
   Кобаяши прищёлкнул пальцами.
  
   - Интересная мысль. Можно будет отработать боевое маневрирование.
  
   Активировав тактический стол, я вывел на проекторе карту ближайших систем.
  
   - Мы сейчас здесь - на Алланде. Устроим несколько промежуточных остановок. Первую - в системе DTR-13564 - немного постреляем, потом летим к Норкронии, затем к DTR-13467, где снова постреляем по астероидам, потом отправимся к Метеллосу. Уже оттуда совершим прыжок к Корусанту.
  
   - Довольно обширная программа, - Клейрмур с сомнением уставилась на меня.
  
   - Я понимаю, но нам особо-то торопиться некуда, так что лишние двенадцать-двадцать часов ничего не решат. А ведь ребята на "Дредноутах" застоялись. Да и ваших старичков, Миттермаер, не мешает встряхнуть.
  
   - Всецело поддерживаю, сэр! - ответил старый капитан, салютуя своим бокалом.
  Примечание к части
  -
  Глава 37
  Будущее - в настоящем, но будущее - и в прошлом.
  
  
  Это мы создаем его. Если оно плохо, в этом наша вина.
  
  
  (А. Франс).
  
  
  
  ***
  
  
  
   Если лететь по прямой, то район Гэларб в Коко-Тауне был на расстоянии приблизительно сорока девяти кварталов от Храма, и Оби-Ван преодолел большую часть из них, а через минуту - увидел цель своей поездки - небольшой ресторанчик, принадлежащий его другу и информатору. Честно говоря, Декс - так звали бесалиска - заполучил это место не без его помощи. Ещё бы: забегаловка была расположена возле главного транспортного узла района, который гарантировал Дексу непрекращающийся поток голодных клиентов. Пешеходы и наземный транспорт текли мимо без перерыва, направляясь в сторону главной транспортной развязки и обратно. Все многоэтажные здания возвышались по обочинам трассы, но сама забегаловка располагалась на открытом месте, предлагая панорамный вид пейзажа города-планеты.
  
   Правда, в этот раз насладиться стаканчиком-другим бодрящего напитка, сидя на кожаном диванчике, не удастся: бесалиск настоял, чтобы встреча была наиболее конфиденциальной. Поэтому, едва нужное ему здание показалась справа от него, Оби-Ван, используя Силу, заставил спидербайк выбросить небольшое облачко дыма, и, включив аварийный сигнал, свернул на обочину, опустившись на крышу здания, как раз напротив входа в забегаловку. В надежде, что удастся избежать дополнительной известности, он повернулся спиной к тротуару и полосам движения транспорта и начал копаться в совершенно исправном спидербайке.
  
   Спустя несколько минут к нему приблизился дроид-ремонтник, одетый в кепку с логотипом забегаловки.
  
   - Господин, вам нужна помощь?
  
   Кеноби кивнул.
  
   - Да, точно. Кажется, что-то сломалось.
  
   - Извините, - произнес дроид, - Но Декс сказал проводить вас, чтобы вы чинили свой байк позади заведения. Вы загораживаете вход.
  
   - О. Ну разумеется.
  
   Потянув за собой совершенно исправный спидербайк, джедай проследовал за дроидом. Дабы не привлекать лишнего внимания, человек опустился на корточки, и, откинув боковую панель, стал копаться во внутренностях транспортного средства.
  
   - Наконец-то закончилась утренняя запарка, - произнес позади него напряженный голос Декса. - Я выкроил пару-тройку минуток для тебя, Оби-Ван. Затем мне надо будет вернуться обратно на кухню.
  
   Выпуская глубоко задержанное дыхание, неторопливо ослабляя свою хватку на рукояти светового меча, которую он крепко сжал от неожиданности, Оби-Ван, повернулся к другу.
  
   - Вся эта тщательно отрепетированная постановка была действительно необходима?
  
   Глубоко посаженные глаза Декса прижмурились, затем широко открылись. Его зобный мешок надулся, являясь верным признаком раздражения.
  
   - Не все довольны тем, как складывается эта война. Многие недовольны этой войной.
  
   Уязвленный, мужчина покачал головой.
  
   - Это не честно!... Нам не нужен этот конфликт. Но мы не можем не сражаться. Сепаратисты готовы применить любую, самую зверскую тактику, какую можно представить, чтобы вызвать желание отделиться на планетах, у которых нет причин покидать Республику. Они должны быть остановлены.
  
   - Это правда, - признал Декс. - Но если вы сделаете эту войну более опрятной и аккуратной, возможно, люди не станут возражать, если она продлиться ещё какое-то время. Или же вам попросту нужен свежий, не зашоренный взгляд. Не воинов, как вы, а кого-то другого.
  
   Пристыженный джедай кивнул.
  
   - Справедливое замечание. Мне жаль, Декс. Я ненавижу признавать это, но я слегка на грани.
  
   Прислонившись к гладкой задней стене забегаловки, бесалиск достал из кармана своего фартука пачку, извлек из нее амбрианскую сигару, зажигалку, и закурил. Он глубоко затянулся, затем выдохнул ароматный розовый травяной дым.
  
   - На Кристофсисе было хреново, а?
  
   Оби-Ван хмыкнул.
  
   - С чего ты так решил? По всему судя, фото и видео-репортажи новостей Голонета были выдержанны в позитивном ключе.
  
   Декс, прищурившись, разглядывал его, машинально поправляя фартук нижней парой рук.
  
   - И как это было? Я полагаю, они сняли это где-нибудь на Алдераане, с поставляющей спецэффекты головизорной компанией.
  
   Кеноби непроизвольно для себя присвистнул.
  
   - С каких пор ты стал таким циником?
  
   - Война обнажает все лучшие стороны моей натуры, - хмыкнул Декс и загасил окурок сигары о стену забегаловки. Отправив его в мусорный контейнер и проследив за его полётом, Декс кивнул и почесал подбородок. - Ты прав. Не обращай внимание на мои капризы, Оби-Ван. Похоже, что не только ты находишься на грани.
  
   - Ты говорил, что у тебя имеется какая-то важная информация, Декс, - напомнил ему Оби-Ван.
  
   - Ты бы лучше продолжил заниматься заменой батареи - ответил он. - Просто на случай, если за нами наблюдают.
  
   - Не наблюдают - успокоил его Оби-Ван, но, тем не менее, вернулся к возне с байком. - Декс, что происходит?
  
   Декс достал следующую сигару. Закурил ее, медленно затягиваясь. На этот раз он глотал дым. Затем потер рукой лоб.
  
   - Может быть... возможно... я знаю, где вы можете наложить свои лапы на этот кусок чизка, Гривуса.
  
   Джедай вытаращился на него, сердце неистово забилось. "Если удастся уничтожить лучшего генерала Дуку, то война будет выиграна наполовину. Да что там, на все три четверти!"
  
   - Где, Декс? Где он?
  
   - Прямо сейчас? - Декс состроил гримасу, означающую у бесалисков улыбку. - Без понятия. Но я знаю, где он мог бы появится в ближайшем будущем.
  
   - Мог бы появиться? Декс...
  
   - Шпионаж - не точная наука, Кеноби, - ответил Декс, постепенно закипая. - Если тебе нужны гарантии, то ты обратился не по адресу.
  
   - Извини. Но Йода и другие магистры станут задавать вопросы. Я должен был убедиться, спрашивая тебя об этом.
  
   Декс неистово дымил своей второй сигарой.
  
   - Они мне не доверяют?
  
   - Они не знают тебя так, как я. Это не совсем одно и то же.
  
   С заключительным поворотом и щелчком, Оби-Ван подсоединил аккумуляторную батарею. Выпрямившись, потянулся, затем выдернул сигару из пальцев Декса.
  
   - Тебе в самом деле пора прекратить курить эту пакость. Она не идёт на пользу твоему организму. - бросив окурок на землю он и раздавил его каблуком своего ботинка. - Теперь. О Гривусе.
  
   Декс демонстративно достал третью сигару и закурил ее. - Тут до меня дошел один слушок, - сказал он, погружаясь в облако розового дыма. - Гривуса видели на Фондоре.
  
   Кеноби непроизвольно вздрогнул. Фондор... Широкую известность планете принесли орбитальные верфи, построенные при поддержке Техносоюза задолго до начала войны. По своим параметрам эти верфи уступали разве что Куату и Кореллии. И хотя Фондор значился в числе тех, кто примкнул к Конфедерации Независимых Систем, но идеи сепаратистов не нашли поддержки у широких слоёв населения, поэтому реальная поддержка, оказываемая КНС, была невелика. Но всё это было не важно. Фондор - это Римманский Торговый маршрут. Тайферра - а значит - бакта. На фоне захвата Тайферры Гривусом, даже потеря важных гиперпространственных путей, выглядела бы тривиально.
  
   "Только бы он был неправ. Только бы это было ошибкой".
  
   - Декс, ты действительно уверен в этом?
  
   - Это мой источник, - ответил повар. - И она не новичок в этой игре.
  
   - И ты доверяешь ей? - это была вежливая формулировка вопроса, не лжец ли она.
  
   Кулаки Декса сжались.
  
   - Я ей доверяю.
  
  ***
  
  
  
   - Генерал. Мы стартуем. Следующий пункт назначения - система Фью. Разведчики сообщили точные координаты нахождения республиканской эскадры, - доложил ООМ-дроид.
  
   - Совершайте гиперпрыжок! - скомандовал Гривус, предвкушающе потирая металлические ладони - привычка, не имеющая сейчас смысла, но всё же - привычка. Скоро, очень скоро, он обрушится карающим мечом на республиканские корабли. Теперь у него козырь - его новый корабль...
  
   Когда месяц назад граф Дуку вызвал его на Паммаант, Гривус был несколько раздражён. Ещё бы - в последнее время он довольствовался малозначащими операциями, мотаясь по всей Галактике, служа скорее пугалом, нежели реальной боевой силой - и от того он всё больше зверел. Однако, по прибытии на планету, на которой заправляли куаррены, он понял, что это было всего лишь ещё одной частью плана человека. Граф Дуку просто выжидал момент, а потом - вручил ему "Покоритель".
  
   Корабль создавали величайшие умы куарренов и суллустиан в конструкторском бюро верфей Памманта еще до начала войны в режиме строжайшей секретности. Большая заслуга в создании корабля принадлежала суллустианцу по имени Раггл Шмонг, который и пришёл к графу с этим проектом три года назад. Работы были начаты в самый короткий срок, в обстановке строжайшей секретности. После Джеонозиса сборка "Покорителя" из готовых модулей велась под видом крейсеров типа "Предусмотрительный". Несмотря на нехитрую маскировку, традиционно слепая и глухая разведка Галактической Республики прошляпила этот факт. И вот теперь в его руках находится самый большой, самый мощный, самый совершенный боевой корабль во флоте Конфедерации Независимых Систем!
  
   Огромный корабль имел почти пять километров в длину и... Да, он был медлительным, как в обычном космосе, так и в гиперпространстве - несмотря на шестнадцать огромных двигателей, которые и приводили эту громадину в движение. Но его задачей и не были скоростные атаки на коммуникациях. Да, куаррены так и не смогли произвести достаточно толстые листы брони, чтобы защитить корабль, и потому пришлось делать аж три слоя брони, состоящих из более тонких листов, расположенных в два ряда. Да, его щит был слабоватым, но при его размере без малого в пять километров и это было достижением. Да, у него было не так много орудий как хотелось бы - но не артиллерия была изюминкой этого корабля.
  
   Главным оружием "Покорителей" стали две кольцевые импульсные ионные пушки огромной мощности и размера, расположенные по бортам корабля. Да, ионные пушки уже многие тысячи лет устанавливали на боевые звездолеты, но еще никто и никогда не создавал установки такой мощности и не делал их основным оружием боевого корабля. Помимо мощности выстрела, гарантировано выводивших из строя все бортовые системы звездолета длиной до полутора километров, новые ионные пушки имели большую площадь поражения, позволяя за один выстрел накрыть сразу несколько целей. Пушки фокусировали мощный ионный импульс, временно выводивший из строя или полностью сжигавший электронику кораблей противника, после чего беспомощная цель расстреливалась из обычного вооружения. Выходило из строя абсолютно все, от вооружения и систем жизнеобеспечения, до систем связи.
  
   Из-за монструозных размеров самих орудий и пришлось ограничивать вооружение и щит корабля. Впрочем, "Покоритель", уже только из-за своих размеров, брони и огневой мощи - и без ионных пушек был весьма опасным соперником в классическом линейном бою. Суммарная мощность орудийных стволов направленных вперед была такова, что попавшийся на пути "Охотник" попросту "сдуло" бы с просторов вселенной. Легкие лазерные пушки, игравшие роль зенитных орудий, располагались вдоль всего корпуса огромного крейсера. Дополнительную защиту тяжелого крейсера от истребителей и бомбардировщиков обеспечивала внушительная авиагруппа.
  
   Впрочем, корабль и так был очень живуч: сразу три капитанских мостика, разнесенных на большое расстояние друг от друга, позволяли исключить потерю управляемости при гибели экипажа в одном из них. Но и это не было пределом - на корабле было ещё несколько вспомогательных мостиков, укрытых прочной бронёй.
  
   Остальные мелочи не интересовали киборга. Приняв этот корабль, Гривус получил и подробные инструкции о дальнейших действиях. Для начала, он совершил длительное путешествие на корабле, прячась, как нунда, при любой опасности. Целью его был Фондор. Там, на верфях ТехноСоюза, корабль в кратчайшие сроки был дооборудован недостающими элементами - куаррены просто-напросто не успевали сделать всё в срок, а производители ионных орудий и вовсе отставали от графика на целый год.
  
   Едва корабль стал полностью боеготовым, Гривус сорвался с места. За неполных три дня он атаковал сначала Ваник, затем Ичтор. На орбите Вондара он уничтожил целый республиканский флот - более двадцати кораблей в один миг превратились в обломки. Гривус и так не стремился брать пленных или оставлять свидетелей - а теперь это было прямым приказом Дуку. С которым генерал не стал спорить: никакой пощады врагу, в особенности - джедаям.
  
   Теперь же его путь лежал в систему Фью, после чего он направиться к Абрегадо - откуда атакует Ипигин. Затем - затем он найдёт новую цель. И какой бы она не была - он сокрушит её.
  
  ***
  
  
  
   Арес Нуна - мастер-джедай - повернулся к офицеру связи.
  
   - Итак, отправьте это сообщение на Таллан, высшему генералу Оппо Ранцизису. "Передаёт генерал Арес Нун. Начинаю прочёсывание системы Фью и прилегающего района. Сепаратисты пока себя никак не проявляют".
  
   Повернувшись к стоящему на мостике клону, мужчина поинтересовался:
  
   - Прямо как в той старой байке про космочервя, а, коммандер Кайт? Который прячется и ждёт, что его найдут, - фьюри был в хорошем настроении, так как эта система была его родной, а был здесь он... давно, в общем.
  
   Коммандер Кайт, командир легиона, который был приписан к их патрульной группировке, состоящей из трёх кораблей типа "Охотник", под названиями "Похвальный", "Праведный гнев" и "Сияющий", недоумённо пожал плечами.
  
   - Что-то не припомню, сэр. Если это не входит в воинский устав, то, боюсь, я с ней не знаком.
  
   Арес тяжело вздохнул, и подошёл к клону, который стоял у обзорных иллюминаторов.
  
   - У вас своеобразный взгляд на мир, Кайт. Опасный для врагов.
  
   Клон провёл ладонью по щеке, на которой красовался внушительны ожёг - след от взрыва термального детонатора.
  
   - Я лишь надеюсь, что встречусь с жестянками на поверхности какой-нибудь планетёнки. На худой конец, сойдёт и астероид. Лучше погибнуть там, имея твёрдую почву под ногами, чем сдохнуть здесь, на этой палубе, где ничего нельзя сделать.
  
   - Надеюсь, коммандер, вам не придётся столкнуться с таким выбором.
  
   За спиной Нуна началось какое-то шевеление. Повернув своё ухо, фьюри прислушался.
  
   - Сэр,... Капитан!
  
   - Что, мичман?
  
   - Тут какая-то несуразица, сэр. Вероятно, приборы вышли из строя: они утверждают, что прямо перед нами из гиперпространтва выходит что-то очень крупное. Но этого не может быть...
  
   - Насколько крупное?..
  
   Мичман излишне сильно - это было явственно слышно - щёлкал клавишами и тумблерам перед собой.
  
   - Четыре... Может, пять километров... С уверенностью сказать не могу. Движется оно медленно.
  
   - Чт... - Арес хотел обратится к капитану, но тут из гиперпространства перпендикулярно их курсу вышел корабль.
  
   - Дерьмо... - вырвалось из горла джедая.
  
   - Хаттова задница, - вторил ему Кайт.
  
   Тут один за одним посыпались доклады:
  
   - Сэр, это не куатский дредноут... Не отвечают на позывные... Это Сепаратисты!
  
   - Не может быть! - Арес лихорадочно рассматривал исполинский корабль. "Четыре... Нет, всё же пять километров! Такая громадина! Как КНС смогла построить такое - и главное, сохранить это в тайне?! Неужели этот корабль и уничтожил наш Четвёртый Флот?
  
   Однако ступор был не долгим.
  
   - Срочное сообщение в штаб!.. - Арес бросился к консоли связи.
  
   - Сэр, невозможно - противник глушит все каналы
  
   - Генерал! Мы засекли энергетическую реакцию!
  
   Рубку "Охотника" осветила яркая вспышка, а затем на республиканские корабли накатилась ионная волна...
  
  ***
  
  
  
   Уловив приближение капитана корвета, Йода открыл глаза.
  
   - Генерал, - человек почтительно поклонился, - Мы прибудем на Корусант через несколько минут.
  
   - Радостная весть. - на самом деле гранд-магистр Ордена Джедаев уже столько раз возвращался сюда, в Храм Джедаев что потерял счёт, и это при том, что покидал он Храм очень редко. Но... Жизнь у него была длинная, настолько длинная, что самые ранние эпизоды начали стираться из памяти...
  
   Он прекрасно знал, что о нём ходит множество слухов и даже легенд, вот только в ответ на вопросы он мог лишь многозначительно молчать, что порождало новые слухи. Кто-то считал, что он - результат одного из экспериментов ситхов, или же - древних Джеʼдайа. Некоторые учёные считали, что Йода - один из расы уиллов, загадочных невысоких жёлто-зеленых существ с большими ушами, с планеты Грентарик. Они предполагают, что уиллы появились в результате неудачного генетического эксперимента над расой ланников, проведённого расой раката с целью выведения расы, более чувствительной к Силе, чем они. Ответ же был прост - Йода не мог подтвердить или опровергнуть ни одну из них. Он не знал, кем он был на самом деле. Он не знал, родился ли он естественным путём - или же является искусственным созданием. Он спрашивал об этом Йаддль, но та предпочитала отмалчиваться. Позднее, уже после её гибели, он понял, что она сама не знала ответа на этот вопрос.
  
   Всё, что ему было известно, так это то, что в один прекрасный день его обнаружили в спасательной капсуле, упавшей на отдаленную планету - Ариадну - местные жители. Сам он этого не помнил - был слишком мал. Так или иначе, одна из семей приютила его, а после того, как он смог говорить, и главное, понимать то, что ему говорят - он и узнал о своём происхождении.
  
   Йода нахмурился. Это было очень, очень давно... Так давно, что уже стало стираться из памяти. Но всё же, некоторые детали оставались чёткими. Он рос, учился... Ну, рос, это громко сказано - в те годы он был разве что на пару пальцев выше, чем сейчас. Так или иначе, друзей у него было мало. Точнее, всего один. Ер... Яр... Юрген. Точно. Его звали Юрген.
  
   Они оба увлекались техникой, чем в последствии, повзрослев, и зарабатывали себе на жизнь, чиня нехитрые конструкции примитивнейших сельскохозяйственных аппаратов. А потом... Потом они нашли корабль. Он пролежал в болоте не одну сотню лет, но каким-то чудом, с помощью тех инструментов, что у них были, ему с другом удалось его восстановить. Жаждя приключений и перемен, они отправились в путь, оставив позади родной дом. Впоследствии, Йода так и не смог его отыскать. Но всё же, кое-что он привёз с той планеты: тот самый стиль речи, над которым так любили посмеиваться молодые джедаи.
  
   Они же с Юргеном, после полёта в гиперпространстве, во время которого они только и делали, что чинили разваливающийся корабль, рухнули на другую планету. Им очень повезло, что они вообще долетели до неё. Там их и обнаружил мастер-джедай Нʼката Дель Гормо, принадлежавший к расе хисалриан, который открыл им, что они оба весьма чувствительны к Силе. Мастер Гормо привёл их в свой дом и начал обучать их путям Силы, чтобы они стали джедаями. Они провели там несколько лет, после чего Дель Гормо решил, что им следует идти дальше. Проходивший мимо планеты корабль Галактической Республики принял их сигнал и принял на борт двоих друзей, которые к тому времени уже стали джедаями. Их учитель остался на той планете. Тем не менее, покинув планету и добравшись до Корусанта, Йода вступил в ряды Ордена как юнлинг. При его росте это не стало большой проблемой.
  
   Это было почти девять сотен лет назад. Да... Он успел застать в живых легендарную ныне Фэй Ковен - первого Гранд-Магистра после Руусана, и ту, кто реформировал Орден, сделав его таким, какой он есть сейчас. Он до сих помнит её глаза, - наполненные горечью, и в то же время - решимостью. Нелёгкие испытания выпали на её долю. Орден потерял более пятидесяти тысяч джедаев в той войне, и только через двести лет он стал насчитывать восемь тысяч разумных.
  
   Так или иначе, годы текли, а Йода совершенствовался. Он познавал новые возможности, которые ему открывала Сила. Но, предпочитая сражению искусство словесности и дипломатии, в котором он достиг небывалых вершин, он мало кому уступал и в бое на мечах. Став полноправным рыцарем-джедаем, в пятьдесят лет он стал мастером, а позднее - и магистром, войдя в Высший Совет. За это время он поучаствовал в воспитании нескольких десятков падаванов, став их наставником, а позднее Йода много времени уделял юнлингам. В то же время он довольно много путешествовал тогда - ибо он попросту не знал о сроке своей жизни, а потому не заморачивался над тем, чтобы что-то успеть или куда-то торопиться. Он медленно старел, настолько медленно, что можно было подумать, что время не властно над ним. Лишь волосы его со временем становились всё белее и всё реже.
  
   Став гранд-магистром, Йода почувствовал всю ту ответственность, что легла на его невысокие плечи. Однако, он справился. Орден не развалился, а продолжал существовать, оберегая Республику, даже тогда, когда она не совсем хотела этого. Открывались давно утерянные знания, джедаи из Агро-Корпуса выводили новые, более урожайные сорта растений, исследователи открывали новые планеты и гиперпространственные пути... Так продолжалось очень долго - почти триста лет.
  
   Однако, покой не мог длиться вечно: две сотни лет назад Йода, наряду с другими мастерами того времени, обнаружил, что форма Силы начинает течь, становясь мутной и неопределённой. Изучив страшную тайну в молчаливой медитации, Высший Совет джедаев, в котором Йода был в то время старейшим членом, пришёл к единогласному выводу: мощь Тёмной стороны стала расти. Значило ли это то, что ситхи вернулись? Возможно. Как и то, что галактику ожидают великие потрясения. Но только теперь стало ясно, что обе версии были верны.
  
   - Гранд-магистр. Мы прибыли.
  
   Открыв глаза, Йода поспешил к трапу. Там его уже ждала Шаак Ти вместе с Эваном Пиелом.
  
   - Добро пожаловать домой, гранд-магистр, - тогрута поклонилась, - До нас дошли тревожные вести о произошедшем на Ругосе.
  
   - Непредвиденного не случилось ничего. В Совете обсудим вопрос этот.
  
  ***
  
  
  
   Ринаун выслушал доклад О'Коннор касательно поступивших сегодня кораблей - прибыли сразу восемь корветов "Мародёр", и уже собирался отпустить её, как в штаб с небольшим интервалом вошли сначала маршал-коммандер Блэм, в сопровождении мичмана С'эраты, который что-то объяснял клону, а затем - первый лейтенант Ли Норьега.
  
   - Когда возвращается генерал? - поинтересовалась Сумераги.
  
   - Приблизительно через сорок часов. Он затеял что-то вроде учений по пути на Корусант, - за две с половиной недели совместной работы Кернатаун полностью удостоверился в компетентности этого офицера, а потому позволял ей некоторые вольности - тем более, что, судя по всему, генерал Викт собирался при окончательном формировании штата повысить девушку, утвердив её должность начальника штаба более высоким званием.
  
   - Отлично. Тогда, я не буду пересылать ему сообщение - ознакомится, когда прилетит.
  
   - Какое сообщение?
  
   - Это прислали из главного офиса "Тяжёлого машиностроения Ротаны". Они предлагают генералу ознакомится с перечнем как новой, так и модернизированной техники. Тут написано: "в соответствии с вашими пожеланиями и предложениями, отправленными вами в наше испытательное бюро". К письму прилагаются материалы по образцам вооружений.
  
   С'Эрата ухмыльнулся, и Ринаун непроизвольно нахмурил брови.
  
   - Что-то смешное, мичман?
  
   - Никак нет, сэр! Просто я подумал: почему они решили сделать это именно сейчас, а не после того, как генерал Викт отправлял им эти пожелания? Я ведь прав, полагая, что командующий сделал это давно?
  
   - Да, - односложно ответила Ли Норьга.
  
   - Ответ на твой вопрос довольно прост, мичман. Пока командир был простым рыцарем, никто не беспокоился о его мнении. "Съест то, что дают". Но как только они прочухали, что их денежки могут утечь в чужой карман..., - О'Коннор развела руками.
  
   - А там есть что-то стоящее? - Блэм хрустнул пальцами и выжидательно посмотрел на первого лейтенанта. Ли Норьега, вздохнув, передала тому голодиск.
  
   - Здесь копия файлов. По сути, тут всего несколько новых образцов. Остальное - старые, но модернизированные, такие как АТ-ТЕ(м), АТ-XТ(м)... Но есть и новинки: канонерка UAAT, орудийная платформа АТ-АР, репульсорный танк UТ-АT, пехотный транспорт AT-OT, машина поддержки АТ-АА...
  
   - Но станет ли генерал менять своё решение? Думается, он не возгорит энтузиазмом при этой новости.
  
   - Я буду настаивать на этом, - Ли Норьега тряхнула своими рыжими волосами.
  
   - Почему?
  
   - По своей сути, те десять образцов боевой техники, что заказал генерал, полностью покрывают нужды вспомогательной армии. Некоторые образцы, в особенности репульсорные, наголову превосходят те, что находятся на вооружении как КНС, так и Республики, в особенности - репульсорный танк. Однообразность линейки и высокая взаимозаменяемость деталей и узлов значительно сократит проблемы при снабжении частей. - Сумераги активировала датапад, после чего на пару мгновений погрузилась в чтение, - Где же... Ага. На данный момент к нам поступило девяносто восемь тысяч разумных из вспомогательных войск, некоторые части - вместе со своей техникой, которой набралось уже сто четыре вида, по большей части - репульсорной, но есть и экзотические варианты. В частности, есть сорок бронемашин на воздушной подушке... Думаю, не надо пояснять, что подобное разнообразие губительно скажется на эффективности отрядов. Переход на узкую линейку техники в этом случае наиболее предпочтителен, что генерал нам и продемонстрировал. Однако, для клонов, в связи со спецификой применения отрядов, подобная техника является неполноценной и ущербной, так как по отдельности каждая машина не может выполнить тот объём задач, который перед ними стоит. Нужны более универсальные боевые единицы, способные эффективно действовать в любой обстановке.
  
   - Вы так думаете?
  
   - Да. Я не сильна в конструировании, но я прекрасно понимаю, какая машина нужна для выполнения тех или иных задач.
  
   - Ну, вам и карты в руки, - Ринаун примирительно развёл руками, - Я в этом не разбираюсь.
  
  ***
  
  
  
   Достигнув Зала Совета, Шаак Ти обнаружила там только Кита Фисто: остальные магистры ещё не прибыли.
  
   - Кажется, мы первые. - устроившись в кресле, тогрута вновь спросила Йоду.
  
   - Как прошли переговоры? - интерес Шаак Ти был не праздным.
  
   Теперь, когда Республика заключила договор с Хаттами, ей пришлось охранять и защищать ещё большую территорию. Особенно трудная ситуация была во Внешнем Кольце, где бесчинствовали Сепаратисты. Джедаи давно искали места для создания новых баз и опорных пунктов, чтобы более успешно противостоять Конфедерации Независимых Систем. Неделю назад Канцлер Палпатин связался с тойдарианским королём Катуунко, и попросил короля разрешить им построить базу на планете Тойдария. В ходе разговора Катуунко согласился провести переговоры, но пожелал, чтобы дипломатом являлся джедай. Встречу договорились провести на коралловой луне Ругос через три дня.
  
   На встречу отправился сам гранд-магистр Йода. Как оказалось, он знал Катуунко, что называется, "ещё яйцом", и имел дружеские отношения с королевской семьёй Тойдарии: четыре сотни лет назад Йода предотвратил зарождающийся мятеж, который грозил расколоть Тойдарию на два непримиримых лагеря...
  
   - Успешно довольно. Заключил я договор с Катуунко. Появление дроидов помехой не стало.
  
   - Кто их возглавлял? - Эван Пиелл подался вперёд. - Граф Дуку?
  
   - Осторожен граф, осторожен... Ученицу свою послал он, дабы помешать мне переговоры вести.
  
   - Я так понимаю, вам не составило труда победить её? - Кит Фисто широко улыбнулся.
  
   - Ушла она вовремя, - Йода лукаво посмотрел на наутоланина. - Опасней стала графа Дуку приспешница эта. Намного опаснее. Умнее...
  
   - Что вы имеете в виду, гранд-магистр? - женщина удивлённо склонила голову.
  
   - Легко слишком дроидов победили мы. Слишком легко.
  
   - Что в этом плохого?
  
   - Не просто разместить базу Катуунко разрешил. Полную поддержку в борьбе с Конфедерацией Тойдария Республике пообещала.
  
   - Союзник? Не так их много у Республики... Однако, вместо пользы одни проблемы могут быть от них, - Эван Пиел провёл пальцем по своему шраму.
  
   - Ответственность теперь за них несём мы. Случится ежели что, джедаев винить станут в том.
  
   Тут в одном из кресел появилась голограмма Ади Галлии. За ней последовал Ки-Ади Мунди...
  
  ***
  
  
  
   Мейс Винду стремительно влетел в Зал Совета.
  
   - Прошу прощения за задержку. У нас важные новости.
  
   В этот момент голограмма Оппо Ранцизиса приподнялась на пару мгновений, чтобы сообщить:
  
   - Вероятно, я уже знаю, о чём пойдёт речь.
  
   Тут Мейс заметил, как Оби-Ван Кеноби вздрогнул, а затем спросил:
  
   - Тайферра? Гривус?
  
   - Нет. Я был у Канцлера, когда ему сообщили о разгроме очередного отряда кораблей в Двадцатой Секторальной Армии. Более того - в этот раз первыми на месте событий оказался какой-то фрахтовик. Он и сообщил об этом - но не в специальную службу, а на один из новостных каналов. Сами понимаете, какую реакцию это вызвало.
  
   - Нам что-то известно?
  
   - Очень мало. Сейчас отряд адмирала Оппурина обследует место трагедии... Секунду... Он готов дать первый отчёт.
  
   - Выслушаем его, - корун кивнул.
  
   - ...Мы всё ещё анализируем информацию об атаке, но можем подтвердить, что целевая группа генерала Ареса Нуна натолкнулась на вражеские силы во время патрулирования. Выживших снова нет, - адмирал Оппурин закончил свой доклад.
  
   - Уничтожение целевой группы генерала Нуна было упомянуто в "Новостях Голонета" и спровоцировало рост напряжения среди населения Республики. На месте сражение была найдена аудиозапись, которую сейчас крутят в прямом эфире новостей, - дополнил наутоланин Фисто, вглядываясь в экран датапада.
  
   Пло Кун привлёк всеобщее внимание.
  
   - Я немедленно отправляюсь на помощь магистру Оппо Ранцизису. Мы должны как можно скорее определить, что это за новое оружие Сепаратистов. Я соберу отряд из девяти кораблей - думаю, этого будет достаточно.
  
   - Решение верное ваше, - Йода шевельнул ухом. Остальные члены совета поддержали Пло Куна.
  
   - Тогда, я прошу меня простить, - голограмма кел-дора исчезла.
  
   - Нам известно, где находится Дуку? - поинтересовалась Шаак Ти. - Возможно, за этим стоит граф?
  
   - В Сепаратистском конвенте на Чаносанте готовится он участвовать. Оплот своего предательства расширить стремится. - ответил Йода.
  
   - Тогда, боюсь, это дело рук Гривуса. - Оби-Ван начал нервно теребить рукава своей мантии.
  
   Мейс недоумённо посмотрел на человека, и тот пересказал то, что ему удалось узнать...
  
   Вскоре присутствующие виртуально Магистры, которые выполняли сейчас свои миссии в отдаленных частях Галактики, заявили, что всецело полагаются на суждение Йоды и стремительно покинули собрание. Прочие, присутствовавшие в Зале Совета повторили их слова поддержки и также удалились, оставив только Йоду и его, Мэйса Винду, для принятия окончательного решения. Из всех магистров, они были наиболее опытными в военных делах, лучшими стратегами. Из них всех, они двое были наиболее близки к Палпатину. И наставление Палпатина во время этого кризиса было одной из наиважнейших задач джедаев.
  
   В общем-то, это и было его "работой" - общаться с политиками. Однако, несмотря на то, что все считали, что он успешно справляется с этим делом, на самом деле Винду недолюбливал политиков, и считал свою неприязнь обоснованной: у них имеется странная привычка к составлению правил, которые на них самих не распространяются.
  
   - Так, - сказал Йода, рассматривая Мэйса Винду полуприкрытыми глазами. - Верите этому Декстеру Джеттстеру вы, не так ли?
  
   Скрестив ноги на другой медитационной подушке, Мэйс, покачав головой, вздохнул.
  
   - Оби-Ван верит ему.
  
   - И в Оби-Вана вы верите.
  
   Мэйс нахмурился.
  
   - А вы?
  
   На этот раз вздохнул Йода.
  
   - Да.
  
   - Тогда, что вы предлагаете, нам делать?
  
   - Действительно, что? Вот вопрос, - Йода весело посмотрел на него, и корун на секунду прикрыл глаза. Иногда оптимизм Учителя Учителей просто зашкаливал.
  
   Несколько минут прошли в молчании.
  
   - Бросаться безрассудно навстречу Гривусу, не должны мы, - наконец произнес Йода. - Коварный противник он. Существо погрязшее в злобе и ненависти. Не остановится ни перед чем его желание увидеть нас побежденными. Уничтожить десятки тысяч готов он, лишь бы отвлечь нас от нашей цели.
  
   Мейс согласно кивнул, мрачно обдумывая это. Не раз уже Гривус прибегал к подобной варварской тактике. До недавних пор в меньшем масштабе, но успешность такой тактики наводила на мысль, что в дальнейшем он перейдет к более крупным разрушениям. Его боевые дроиды стерли с лица земли целый мегаполис на Кабале, с целью отвлечь войска Республики, с тем, чтобы он смог оттуда сбежать. Суровый Ки-Ади-Мунди плакал, сообщая об этом. Плакал, сообщая о мужчинах, убитых без малейшей жалости. Плакал, сообщая об убитых матерях, с младенцами на руках.
  
   Проблема с Гривусом - наибольшая проблема, с которой они столкнулись - состояла в том, что его армия была лишена эмоций. Машины ничего не чувствовали. Они могли убивать, и убивать, и продолжать убивать, не опасаясь пресытиться видом крови.
  
   - Такое впечатление, будто он располагает бесконечным количеством кораблей и боевых дроидов, - пробормотал Мэйс. - Ясно, что он и Дуку планировали эту войну в течение многих месяцев. А кто знает, возможно и лет. Мы отчаянно играем с ним в догонялки в то время как этот самозваный генерал и его армия опережают нас на три шага на каждом повороте.
  
   - Осторожны будьте, - резко предостерег его Йода. - Отчаяния джедай не должен чувствовать.
  
   Мэйс изумленно уставился на него. Затем кивнул.
  
   - Простите меня, Учитель. Вы правы. После всего что произошло, я позволил почувствовать себя... подавленным.
  
   Йода внимательно на него посмотрел.
  
   - Зацикливаться на одном не должны вы. Отвлекаться на мелочи мы не можем себе позволить. Не тогда, когда Гривуса победить мы должны.
  
   Какое-то мгновение Мэйс ничего не говорил. Затем он поднял пристальный взгляд.
  
   - Разве вас не встревожил тот факт, что мы ещё не нашли Дарта Сидиуса? Мы ищем его, но безуспешно. Такое чувство, что его не существует. Но, наблюдая за тем, что творится в Галактике, я понимаю - так не бывает, Йода. Не без чужого вмешательства. Кто бы ни был этот Дарт Сидиус, и не важно какую маску он носит, чтобы жить среди нас, но его влияние растет. Влияние хаоса темной стороны нарастает. Оно распространяется как яд.
  
   Йода ничего не сказал.
  
   - Простите, Йода, - наконец произнес Мэйс. - Но... для рыцарей джедаев и падаванов, даже для других Мастеров и членов Совета, я важный и мудрый Мэйс Винду. Ничто не способно нарушить мое спокойствие. Никакая опасность не способна потревожить меня. Но я не только джедай, я также человек. Здесь, наедине с вами, я могу признать правду. Я должен признать это. Я боюсь.
  
   - В таком случае высвободите свои страхи, Мэйс Винду, - ответил Йода. - Вы знаете слова ставшие притчей. Вы знаете правду. Страх ведет к гневу.
  
   - К ненависти, вслед за страданием, - кивнув головой согласился Мэйс. - Это делает нас уязвимыми для темной стороны. Да. Я знаю. И я знаю, что должен контролировать свои эмоции. Особенно теперь, когда темная сторона окружает нас. Я пытаюсь, Йода, я...
  
   -Ха! - хмыкнул Йода, и хлопнул по подушке для медитации. - Пытаешься или нет!
  
   - Не пытаюсь, - подытожил Мэйс криво усмехнувшись. - Вы правы, - он провел рукой по лицу. - Я устал. Это не оправдание, но это так.
  
   Это было заметно даже для него самого. Начиная с Джеонозиса он доводил себя до границ своих возможностей. Преодолевал эти границы и продолжал двигаться дальше. Он чувствовал боль за каждого потерянного и раненого джедая. Каждое поражение Республики оставляло кровоточащую рану в его сердце. Несмотря на его собственную серьезную самодисциплину, Йода волновался за него.
  
   - Если не отдохнёшь ты, эта война убьет тебя не пролив ни единой капли крови. Вашим наставником я был, Мэйс, - мягко сказал Йода. - Теперь ваш друг я. Страхам своим не должны поддаваться вы. Темная сторона так испытывает вас. Бороться с этим вы должны, нуждаемся мы в вас. Нуждаюсь в вас я. Победить темную сторону в одиночку, не смогу я.
  
  ***
  
  
  
   Посадив свой "Последний звонок" в столичном космопорте, Ассаж Вентресс отправилась прямиком к зданию "Дюфре-отеля", где проходила так называемая "открытая конференция", в которой участвовали и представители Конфедерации Независимых Систем, и которое уже успели окрестить "собранием на Чаносанте". Сама планета была из разряда нейтральных, однако самой датомирке было прекрасно известно, что правительство планеты тайно поддерживает Сепаратистов.
  
   Сама конференция была не столь важна: главное, что она транслировалась не только по "Теневому Вещанию", но и по республиканскому "Голонету".
  
   Беспрепятственно пройдя на территорию отеля, Ассаж проследовала в ложу графа Дуку, которая находилась на втором ярусе овального помещения. Встав за спиной Дуку, Вентресс принялась терпеливо ждать. Она уже давно поняла: урок может начаться в любой миг. От нечего делать, она начала вслушиваться в слова, доносившиеся снизу. После недолгих раздумий она узнала голос Коба Мондрея, талантливого оратора и известную медийную личность.
  
   "Наверное, он был выбран в качестве ведущего этой конференции".
  
   - Сегодня сенатор Даггибас Скоритолс с ЯгʼДхул подтвердил, что Республика тайно вербует в свои ряды гивинских астронавигаторов-теоретиков, для развязывания "астронавигационной гонки"! Слово уважаемому сенатору!
  
   - "Наш внутренний подсчет показывает, что более ста двадцати пяти авторитетных гивинских теоретиков, включая четырех посвященных математиков, были завербованы для участия в проекте, предназначенном для разработки военных операций Республики. Сейчас они предпринимают попытки преодолеть ограничения скорости в гиперпространстве и рассчитать более быстрые маршруты для врага, прокомментировал Скоритолс для СМИ ЯгʼДхул. Это заявление было подтверждено Советом Сепаратистов".
  
   - Вы слышали комментарий уважаемого сенатора Скоритолиса! Итак, Республика продолжает обострять конфликт! Что скажет представитель Конфедерации?
  
   - Войну выиграют не большие орудия и быстрые корабли, - Датомирка без труда опознала голос Старшины ТехноСоюза Уота Тамбора. - Важность новейших астронавигационных данных и гиперпространственных вычислений невозможно переоценить. Имея точные подпространственные координаты, опытный навигатор предположительно может провести военное судно через всю Галактику за незначительную часть времени, необходимого для стандартного прыжка...
  
   - Ты уже вернулась? - голос графа вырвал её из раздумий.
  
   - Да, учитель. Позвольте...
  
   - Не стоит. Я уже осведомлён о произошедшем. Ты всё сделала правильно, в точности, как я и сказал.
  
   Вентресс скрипнула зубами.
  
   - Но... это позорное бегство...
  
   - Поверь, так было нужно. Что же до Йоды... боюсь, пока что он тебе не по зубам. Даже я с трудом могу выдерживать его натиск.
  
   Не дождавшись дальнейших комментариев, Ассаж поинтересовалась:
  
   - Каким будет моё новое задание?
  
   Дуку приглушил свет в ложе, после чего обернулся.
  
   - У меня есть для тебя задание. На этот раз, ты не должна будешь сдерживаться.
  
   - Я вся во внимании, учитель.
  
   - Что скажешь о новой игрушке нашего Генерала? - Дуку заинтересованно уставился на неё.
  
   Вентресс поморщилась. Монстр для монстра. Она присутствовала на Памаанте перед тем, как Гривус получил свой новый корабль. Тяжелые крейсера типа "Покоритель" должны были стать флагманскими кораблями крупных корабельных соединений флота КНС. Однако ей тогда показалось, что игра не стоила свеч. Огромный и чрезвычайно дорогой корабль, который было трудно строить на сравнительно небольших верфях, лояльных Конфедерации, был явно не тем, в чем больше всего нуждался их флот. Да, по силе он был равен нескольким флотам - но он не мог быть сразу в нескольких местах.
  
   - Я не кораблестроитель, и не могу судить... - Вентресс постаралась ответить как можно более нейтрально.