Измайлова Кира: другие произведения.

Глава 2. Дело о полом холме

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
Оценка: 8.35*9  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Расследование продолжается!

  Глава 2. Дело о полом холме
  
  1.
  -Нортон, прими вызов, - произнес комм голосом шефа. - Вы возле Северного парка, верно?
  -А то вы на карте не видите, - ответил Текс. - Что там? Котенка с дерева снять не могут?
  -Ребенок пропал, - ответил Барнабас таким тоном, что Нортон сунул стаканчик с кофе Дженкису и загрузил координаты в навигатор. - Давайте поживее.
  -Пол... - кивнул Текс напарнику, а тот включил сирену, и автомобиль рванул с места на скорости, вдвое большей разрешенной.
  -Ты опять?.. - для порядка спросил Нортон.
  -Ага. На техосмотре вернули заводские настройки, а я их опять скрутил, - гордо ответил Дженкис. - Защиту еще поставили. Что там той защиты... Гляди, вроде это здесь?
  -Да, приехали, - кивнул тот, выбираясь из машины.
  Было жарко: солнце давно перевалило зенит, но пригревало так, что тянуло спрятаться в гостеприимной тени раскидистых деревьев, прилечь на травку и вздремнуть до наступления вечерней прохлады.
  Северный парк когда-то разбили на месте фатально пострадавшего жилого района. Чем сносить развалины, расчищать основательно загаженное место, проще показалось засыпать эти руины слоями земли, вынутой при рытье котлованов под новые небоскребы, и густо засадить деревьями и кустарником, чтобы не оползала.
  С тех пор минуло больше полувека, насыпи превратились сперва в пологие, а потом и в высокие холмы, которые летом осваивали велосипедисты-экстремалы, а зимой - сноубордисты и горнолыжники. Конечно, это были не горы, но высота и сложный рельеф искусственных холмов вполне устраивали тех, кто не мог себе позволить отправиться на настоящий горнолыжный курорт куда-нибудь за океан. Ну а школам для начинающих склонов и замысловатых трасс тут хватало с избытком! Нортон и сам когда-то катался здесь на лыжах, на обычных, правда, встать на горные не рискнул. Ну и в детстве на санках, конечно... И даже то, что снег был по большей части искусственным, никого не смущало. Кто его видел, тот настоящий снег, иначе как по визору? Редкие счастливцы (хотя это как посмотреть) с дальнего севера?
  Ну а еще тут имелось множество дорожек - пешеходных и велосипедных, - укромные рощи и газоны, пруды и ручьи, павильоны для отдыха, детские аттракционы, роллердромы, спортплощадки, лужайки... Словом, Северный парк недаром гордился званием самого благоустроенного места отдыха в Вайпертоне! Западный был покрупнее, но инфраструктура там оставляла желать лучшего, в Южном имелся ипподром, но добираться туда было не слишком удобно, а Восточный специализировался на водных видах отдыха: пляжи для загорающих и для игр, водные велосипеды, лодочные прогулки, серфинг на искусственных волнах, кайтинг, яхтинг и даже дайвинг, правда, на малых глубинах. За большими нужно было отправляться на побережье, и стоило это недешево.
  Так вот, именно в этом лесном раю и пропал ребенок...
  Это было немыслимо, и Нортон понимал, отчего на дело бросили его команду: могли понадобиться нестандартные решения, а с этим у них дела обстояли отлично.
  -Наконец-то! - кинулся к нему, стоило выбраться из машины, невысокий темнокожий мужчина в форме службы охраны парка. - Сьер, тут дело скверное!
  -Вы?..
  -Тино Инни, - коротко поклонился тот, - охранник.
  -Детектив Нортон. Это детективы Дженкис и Харди. Что тут приключилось?
  -Эта вот дама, - Инни указал на заплаканную женщину средних лет, к которой жался маленький мальчик, - заявила, что пропал ее старший сын, который играл здесь, в парке. Мы попытались найти его по маячку, но сигнала нет. И то, как он пропал... Вы лучше послушайте его брата!
  -Идем, - кивнул Нортон. - Пол...
  В таких случаях он всегда посылал напарника вперед, потому что Пол был обаятельным и умел располагать к себе женщин. Текс тоже умел, но не всегда и не всех, некоторые на его грубоватое обаяние не велись, а, напротив, пугались. Ну, на крайний случай, имелась еще Эл: по идее, женщине должно быть проще договориться с другой женщиной, чем твердокожему мужчине!
  -Детектив Дженкис, - отрекомендовался тот, - что произошло? Нам сообщили, пропал ваш сын, это так?
  -Да, - всхлипнула женщина
  "Рита Маккерн, - взглянул на свой браслет Нортон, - а пропавший - Ричард Маккерн, девяти лет."
  -Как вы узнали об этом?
  -Энди сказал... - она кивнула на мальчишку и тут же снова залилась слезами. - Я кинулась в парк, а тут... тут ничего не могут сделать!
  -Уж простите их, миз, разрешение таких ситуаций не в компетенции служащих парка, - мягко произнес Дженкис. - Разрешите задать пару вопросов мальчику? Это ведь ваш второй сын, я верно понимаю?
  -Да-да, пускай сам расскажет, а то я... я наверняка все перепутаю! - выдохнула женщина и, отцепив от себя сына, подтолкнула вперед. - Ну же, Энди, не молчи! Говори скорее, твой брат... там...
  Рыжий веснушчатый Энди с зареванной физиономией (ему было всего восемь, узнал Нортон, глянув на браслет) шмыгнул носом и с испугом уставился на громадного полицейского. Дженкиса он, кажется, и вовсе не заметил.
  -Позвольте, сьер? - шепотом спросила Эл, потрогав его за рукав, и Нортон кивнул. Может, девушки пацан не станет так бояться?
  Она тем временем присела на корточки возле мальчика и спокойно сказала:
  -Привет, меня зовут Эл, я из полиции. А ты Энди, верно?
  Тот покивал и вытер нос рукавом.
  -Энди, пожалуйста, расскажи, куда подевался твой брат, - попросила девушка. - Мы же не можем сами догадаться! Это только в кино супергерои умеют мысли читать, а мы-то простые полицейские... Ну, давай же, вдруг твоему брату очень нужна помощь? Чем скорее расскажешь, тем быстрее мы его найдем!
  -Мы играли, - выдавил Энди, снова утерев глаза. - Мы играли, как будто у нас тут крепость, а оттуда лезут мутанты, и надо их стрелять... И тут Дик поскользнулся и полетел в овраг.
  -Испугался, поди? - участливо спросил Пол, тоже присевший рядом. Один Текс торчал возле служебной машины, будто памятник самому себе.
  -Ужасно! - ответил мальчик. - Я за ним... А там нора!
  -Где - там? - спросила Эл.
  -Ну там, в овраге! Дик говорит такой - давай залезем, посмотрим, что внутри! Будем первооткрывателями, нам за это награду дадут... - Энди снова всхлипнул. - Лаз-то большущий! Ну мы и полезли... Только я хотел играть в этих... которые сокровища ищут, ой, нет, которые пещеры исследуют!
  -Спелеологи? - пришла на помощь Эл.
  -Ой, вроде да... Я поэтому сказал, что надо сходить за веревкой, фонари взять, лопатку какую-нибудь найти... - мальчик вздохнул. - Но Дик не послушал. Он сказал: а вдруг другой кто-нибудь найдет тайный лаз раньше нас? И никакой награды мы не получим! И велел, чтоб я ждал снаружи, если такой трус...
  -И ты полез за ним?
  -Ага... - Энди понурился. - Если бы веревка была, я б остался. Привязал бы Дика и это... страховал, вот. Но у нас ничего не было, вот и...
  -А что насчет связи? - встрял Нортон. - Вы же общались? Переговаривались вслух или как?
  -Мы по браслетам говорили, как будто мы разведчики и так выходим на связь, - пояснил Энди, явно переставший бояться. - У нас даже свои секретные слова есть, Дик придумал. Но слышно там очень плохо, я вообще не понимал,: сам это Дик отвечает, по браслету или я эхо слышу. А потом браслет совсем ловить перестал.
  -Интересно, что там может экранировать, если в подземке сигнал отлично проходит? - задумчиво протянул Дженкис.
  -Ты сравнил! В подземке точек доступа-то сколько? - ответил Нортон, который пытался найти планы парка, желательно, с подземными коммуникациями, и ругался про себя.
  В файлах городской и районной управ царил редкостный бардак, только в материалах последних лет навели какой-никакой порядок. А вот планов и схем полувековой давности было раз-два, и обчелся... Может, в архивах они и найдутся, но сколько времени отнимет поиск, и представить страшно!
  -А что дальше? - подбодрила Эл мальчишку.
  -Мы лезли и лезли, я устал уже, лаз-то немножко поднимается. И это там в начале совсем широко, а дальше уже надо на четвереньках ползти. А еще темно и душно, и не видно ничего... - Энди снова шмыгнул носом. - Ну то есть по бокам стенки, а впереди... ну, в браслете фонарик слабый, вот настолько видно, - показал он руками, - и все...
  -И ты?..
  -Я попросил Дика подождать, сказал, что устал и не хочу дальше лезть. Мы поругались, и он меня лягнул, - мальчик показал грязное пятно на плече. - А потом Дик сказал - ладно, отдохни пока, а я дальше проберусь немножко, и назад. Там правда тесно было. Дик еще добавил, что правда надо возвращаться с совком хотя бы, с лопаткой там не развернешься... Ну, чтобы прокопать дальше.
  -А почему он решил, что там есть проход? Может, лаз вовсе завалило? - задала резонный впрос Эл.
  -Дик сказал, вроде бы дует откуда-то. А если сквозняк, значит, проход есть, - пояснил Энди. - Но я ничего не чувствовал. Наверно, Дик загораживал. А может, он просто придумал из вредности...
  -Значит, он полез дальше?
  -Ага... Я его сперва видел, ну, ноги, а потом он пропал. Я ему крикнул, он ответил, что еле пролез... - Мальчик поежился. - И что там большая пещера, он поглядит, и мы обратно поползем... А завтра придем с фонарями и прочим.
  -А потом?
  -Он что-то крикнул, только я не разобрал, - тихо ответил Энди. - Я еще позвал, но ничего не услышал. Я долго звал, правда! Но там только шумело что-то, ну, как ветер в трубе, наверно, от того сквозняка. И еще шуршало и скрипело, и я испугался, что лаз обвалится... - Губы у него задрожали, и он добавил: - Я вообще не помню, как вылез. Задом пятился, потому что развернуться боялся...
  -А почему ты сразу не позвал на помощь? - спросила Эл.
  -Я... я испугался... - прошептал мальчик. - Что мама ругаться станет...
  Миз Маккерн всхлипнула и прикрыла рот рукой.
  -А потом надо было идти домой, уроки делать, - закончил Энди. - И... и... ну все равно же маме бы ясно стало, что я один пришел, вот тогда я и...
  -Когда вы нашли лаз? - поинтересовался Дженкис. - Хотя бы примерно?
  -После школы, - сказал тот. - У меня уроки в полдень кончаются, я подождал Дика, мы перекусили и пошли сюда, мы всегда так делаем...
  -То есть было около половины второго, верно? - уточнил Пол, взглянув на браслет. - Плюс дорога... Какое-то время вы играли, потом обнаружили эту нору...
  -Да, сьер... - Энди посопел, потом сказал: - Только Дик прогулял последний урок, так что сюда мы пришли без четверти час, а лаз нашли как раз в половину второго или чуть позже.
  -Вы же секретные агенты и разведчики, - негромко сказала Эл. - Наверно, все свои действия записывали поминутно, я права?
  -Да, миз, - ответил мальчик, посмотрев на нее с уважением. Видимо, ему нечасто встречались настолько понимающие взрослые.
  -И сколько времени вы провели под землей?
  -Ну... сперва мы спорили, потом полчаса лезли в ту сторону, потом я еще ждал, а назад вылез гораздо быстрее, потому что боялся. Было без десяти три, - уточнил Энди, взглянув на браслет. - Я ждал-ждал тут, пока Дик вернется, а его не было и не было... В четыре я пошел домой, ну и...
  -А сейчас без пяти пять, - заключил Нортон. - Итого мальчик почти три часа находится под землей, из них два - непонятно, где и в каком состоянии.
  -Я сразу вас вызвал, - вставил охранник, - сам я тут ничего не сделаю. У меня вообще сейчас участок без присмотра. На дроны-то положиться нельзя - деревья же кругом, они в кронах застревают. Кто котят с деревьев снимает, а я - эти железяки... Руки бы пообрывать тем, кто их программировал!
  Эл фыркнула, видимо, припомнив слова Текса, но сделала вид, будто закашлялась. И то, будет еще всякая пигалица над старшим в отряде смеяться!
  -Так, сьер Инно, - сказал Нортон, - возвращайтесь к выполнению своих обязанностей. Здесь мы сами справимся...
  "Надеюсь", - подумал он и посмотрел в овраг.
  -Полезем? - негромко спросил Дженкис.
  -Да. Мальчишка мог удариться, потерять сознание, ему на голову мог свалиться камень... Если повезло, то он еще жив, и времени терять нельзя. И спасателей вызови непременно.
  -Погоди, ты один туда собрался, что ли?
  -А что там вдвоем делать? Это ж не наркопритон!
  -Втроем, - напомнила Эл. - Я пойду с вами. И погодите запрещать, сьер! Энди же сказал, что там очень тесно, а если так говорит ребенок...
  Текс вздохнул: что и говорить, он был мужчиной крупным, да и Пол, пусть и смотрелся на его фоне субтильным, вовсе таковым не являлся. А вот Эл была куда мельче и наверняка сумела бы протиснуться туда, куда Текс не рискнул бы сунуться.
  -Ну хорошо, - сдался он. - Значит, пойдем мы с вами, а ты, Пол, остаешься на связи... А, кстати... Энди? Дай-ка твой браслет, проверим, где именно пропадает его сигнал...
  Мальчик протянул ему требуемое.
  -Вы найдите Дика, сьер, пожалуйста, - попросил он, и губы у него задрожали. - Надо было сразу звать кого-нибудь, а я... я...
  -Миз, успокойте ребенка, - сказал Нортон женщине. - И, очень вас прошу, не говорите ему, что он виноват. Он и сам это понял, так что не надо накручивать, не то вы потом на психологах разоритесь!
  -А... а если Дик... - та снова прижала руку к губам и умоляюще уставилась на него.
  -Скажете мирозданию спасибо за то, что не оба, - мрачно ответил Текс. - Н-да... Идем, что время терять? Эл? Эл, вы куда подевались?
  -Она побежала к пункту проката, - ответил охранник, - вот только что умчалась.
  Нортон снова выругался про себя и полез в багажник. Трос - вот он, пригодится, мало ли. Тонкая веревка, фонари, аптечка...
  -Извините, я отлучилась на минуту, - выпалила запыхавшаяся Эл и сунула что-то в руки Тексу.
  -Это еще что?..
  -Наколенники и налокотники, - пояснила она, - тут роллердром рядом, я сбегала... Не знаю, как вы, а мне не хочется колени и локти ободрать. И форму жалко, нам за нее шеф шкуру спустит! Вот еще перчатки...
  Нортон вынужденно признал, что она права, подогнал защиту по себе и натянул перчатки, а потом выудил из багажника шлемы. Защита пустяковая, это же не спецназовское снаряжение, но от случайно свалившегося на голову камушка всяко убережет!
  -Пол, страхуй у входа, - сказал он, - связь держим постоянно. Я... Эл, куда вы?
  -Я пойду вперед, - серьезно сказала девушка. - Я же меньше. И вы сумеете меня вытащить, если я застряну, а я вас - вряд ли. Ну и, сьер, рассудите сами: там же не вооруженные террористы окопались! Это я к тому, что вы сейчас скажете - как можно пускать вперед себя девушку?
  -Да, вы правы, - нехотя произнес он. - Давайте, двигаем, время не ждет!
  
  2.
  Ползти по узкому лазу на четвереньках было неприятно. Нортон не страдал клаустрофобией, у него вообще фобий не имелось (иначе кто бы допустил его к службе?), но в замкнутом пространстве все равно чувствовал себя неуютно.
  Фонари у них были мощные, но что толку, если перед собой он видел только ноги и... хм... филейную часть девушки?
  -Сьер, не наступайте мне на пятки, - попросила вдруг она.
  -В смысле?
  -Вы так близко, что если я вдруг распрямлю ногу, то ударю вас по лицу, - пояснила она. - Хотя у вас же рефлексы... Перехватите и лодыжку мне сломаете. А потом будете меня отсюда вытаскивать.
  В наушнике гнусно заржал Дженкис.
  -Что со связью? - мрачно спросил Нортон, приостановившись, чтобы оторваться от девушки.
  -Вас обоих слышу хорошо, - был ответ, - а маячок школьного браслета... ну, мигает. Видимо, там что-то действительно экранирует! А еще я тут подгружаю все, что есть на тему коммуникаций в этом районе, но что-то ни шиша толкового пока не вижу.
  -Ладно, продолжай в том же духе, - вздохнул Нортон и посветил фонариком по сторонам. Никаких отнорков не наблюдалось, лаз вел вперед и немного вверх. - Эл, подождите минуту.
  -Ага.
  Он вынул нож - почти такой же, какой изъяли у "маньяка с бубенцами", как называл его Дженкис, - примерился и воткнул его в стенку лаза. Алое лезвие вошло в землю, как в масло.
  -Похоже, мы в трубе, - сообщил Нортон, расковыряв дырку побольше. - Она, правда, проржавела до такой степени, что ее пальцем проткнуть можно, но пока, сами видите, держится. Но схлопнуться, подозреваю, может в любой момент.
  -А земля откуда? - живо поинтересовалась Эл.
  -Ну, если это был водосток... - Текс задумался. - Ну да, скорее всего, так и есть. Дождевой слив, что-то в этом роде, тогда ясно, почему выход в овраге. За столько лет нанесло грязи, мусора всякого... А потом слив пересох. Почему, не знаю, может, где-то выше труба засорилась!
  -Логично, - ответил Пол. - Я тут ковыряю материалы: согласно проектной документации, сливы есть, иначе бы вся эта конструкция оползла после первого же хорошего дождичка. Ну, как обычно у нас - зарядит на недельку, потом машины посреди города тонут... Вот только учтенных стоков всего ничего. То ли потеряли документы, то ли просто бардак.
  -Ставлю на второе, - вздохнул Нортон. У него начало ныть плечо, потому что, в отличие от девушки, ему приходилось опираться на локти, и это было неприятно. - Эл, что там впереди?
  -Ничего нового, сьер, - ответила она, - все та же труба. Никаких ответвлений, никаких следов. Сами же чувствуете, тут земля как камень! А в пыли ничего не разглядишь.
  -Угу, видимо, глину откуда-то намыло, - вздохнул он. - Она и засохла намертво...
  Они пробирались по тоннелю (почему-то именовать его так было приятнее, чем лазом или даже трубой), пока Эл не притормозила.
  -Сьер, тут совсем узко, - сказала она. - Вы не протиснетесь, даже думать нечего. Наверно, труба просела.
  -А ребенок смог бы пролезть?
  -Думаю, смог бы. Миз Маккерн сказала, что хоть Энди с Диком погодки, старший почти на голову выше брата и крупнее, сложением в отца удался. Погодите, я попробую туда просочиться...
  -Эл! Вы это прекратите!
  -Сьер, там может быть ребенок, - серьезно сказала она, извернувшись в тесном нутре тоннеля так, чтобы взглянуть Тексу в лицо. - Вдруг он застрял, потерял сознание? Ранен? Я полезу вперед. Вы же сумеете меня вытащить, если что, правда?
  -Сумею, конечно, - буркнул он, признавая, что девушка права. - Держите трос и закрепите карабин как следует.
  -Конечно, сьер...
  Эл поползла вперед - уже не на четвереньках, по-пластунски, - и в свете фонаря Текс видел только ее пятки. Пару раз она выругалась - вернее, он решил, что это ругательства, потому что не знал этого языка, но мог оценить экспрессию, - потом сказала:
  -Ну и шкуродерка!
  -Эл, что там?
  -Игольное ушко, - мрачно ответила она. - Ну или бутылочное горлышко, как вам больше нравится?
  -Мне никак не нравится. Вылезайте оттуда, пока я вас за ноги не вытащил!
  -Погодите, сьер... Оттуда вправду сквозит. Видимо, Дик говорил Энди об этом месте...
  -Эл, вы не сможете пробраться туда, куда едва просочился девятилетний мальчишка!
  -Если голова пролезет, то и все остальное тоже, - философски ответила она и ввинтилась в узкий проход.
  Текс видел, как ноги девушки взбрыкнули, потом пропали, а потом он увидел впереди свет ее фонаря и услышал:
  -Ничего себе...
  -Что там такое? - Нортон распластался на полу, чтобы дать руке отдохнуть.
  -Тут вправду большая... пещера, наверно, не знаю, как ее еще назвать, - ответила Эл.
  Свет фонаря метался туда и сюда, видимо, она осматривала помещение.
  -Это не может быть пещера, холм искусственный, - напомнил Пол.
  -Да, вот тут стыки на стенах видно, вроде как каменные блоки. Наверно, какое-то техническое помещение, - сказала Эл. - О! Тут решетка!
  -Что за решетка? - заинтересовался Нортон.
  -Кто ж ее знает! Вмурована в пол и стены... потолок я не могу разглядеть. Прутья толстые, в мою руку, не меньше. Скорее всего, это несущая конструкция. Она ржавая, как я не знаю, что, а еще вся в какой-то плесени.
  -Откуда взялась плесень, если тут сухо, как в пустыне? - задал резонный вопрос Текс и услышал выразительное фырканье.
  -Прохода тут нет, - продолжила девушка, - но за решеткой лежит ботинок.
  -Детский? - насторожился Нортон.
  -Нет, мужской, наверно, побольше вашего будет, - ответила Эл. - Такие рабочие носят. Подметка испачкана в чем-то вроде цемента или той же засохшей глины, а верх как будто кто-то пожевал... Я до него не дотянусь, только сфотографировать могу. Но он тут очень давно лежит, это невооруженным взглядом определить можно!
  -Эл, выбирайтесь оттуда, - сказал Текс. Ему не давало покоя странное чувство, будто кто-то смотрит промеж лопаток, и от этого мучительно хочется почесать спину, но... Он лежит ничком, над ним свод тоннеля, так откуда бы взяться этому ощущению? - Пускай спасатели дронов запускают. Следов мальчика нет?
  -В том-то и дело, сьер, - серьезно ответила она, - ничего. Сейчас...
  -Эл?
  -Погодите, я пытаюсь на решетку залезть, тут есть перемычки. Ого! Смотрите!
  Связь была паршивой, свет фонаря плясал, но Текс все-таки кое-что рассмотрел.
  -В потолке по ту сторону решетки есть люк, - пояснила Эл, - наверно, это тоже какая-то технологическая шахта или вроде того. Замок... Замка не вижу. Похоже, люк давным давно не открывали, петли проржавели... Сьер?
  -Что?
  -Разрешите сбить петли?
  -Нет, - ответил он. - Не надо самодеятельности. Если это правда какой-то колодец... Его могло завалить много лет назад. Этак устроите камнепад, чего доброго!
  -Вы правы, - после паузы ответила Эл и с шумом спрыгнула наземь. - В любом случае, этим путем мальчик отсюда выбраться не мог. Допустим, он пробрался на ту сторону, залез на решетку, вот как я, но как открыл люк? И что, потом закрыл его за собой?
  -Эл, давайте будем рассуждать на вольном воздухе, - попросил Текс.
  -Конечно, сьер. Сейчас, я только сфотографирую тут все, и назад. За решеткой тоннель делает резкий поворот, не видно, куда он ведет дальше...
  -Эл, как думаешь, пацан в самом деле мог пролезть сквозь решетку? - вклинился Пол.
  -Сложно сказать... У меня не то что голова, даже плечо с трудом между прутьями проходит. Но он, конечно, поменьше будет, так что мог и просочиться. А еще...
  Девушка вдруг замолчала.
  -Эл! - окликнул Текс, привстав, насколько позволяла высота тоннеля. - Эл, что с вами?!
  -Ничего, сьер, - спокойно ответила она. - Я просто включила анализатор.
  -И?!
  -На решетке никакая не плесень. Это кровь. Свернувшаяся, но...
  -Эл, немедленно возвращайтесь! - выпалил Текс, потому что мурашки уже не просто бегали по спине, они норовили выдрать позвоночник! - Эл, я кому говорю? Это приказ!
  -Иду, сьер, - откликнулась девушка. - Я сохраняла данные. Вы получили файл?
  -Да, - с разницей в полсекунды сказали Нортон и Дженкис.
  -Отлично! Ползу назад!
  Свет в конце тоннеля снова померк, раздалось сопение, а потом Эл вдруг произнесла:
  -Я, кажется, застряла...
  -Но как? - Текс приподнялся на локтях. - Туда-то вы пролезли!
  -Да, но тут правда как бутылочное горлышко! С вашей стороны относительно широко, вроде как воронка, а тут узко, и обратно мне никак, - удрученно сказала она. - Голова и плечо пролезают, и только. Может, правда труба просела, а может это что-то вроде ливневой канализации: решетка, чтоб крупным мусором вроде каких-нибудь веток сток не забило, а узкое отверстие... как в ванне - через него выходит вода, чтобы не переполнился резервуар. А еще...
  -Эл, - перебил Текс, подобравшись так близко к дыре, как только мог, - хватит болтать. Давайте, лезьте, протиснитесь, насколько сможете, а я постараюсь вас вытянуть. Возможно, будет больно, но...
  -Броник и шлем сними, - посоветовал Пол. - Лишние пара сантиметров.
  -Точно! - обрадовалась Эл, и через пару секунд снаряжение прилетело Тексу точно в лоб. - Так правда легче... кажется...
  Еще пару минут она, шипя, ввинчивалась в узкий проход, пока не выдохнула обреченно:
  -Все, сьер, я точно застряла.
  Текс выругался про себя, протиснулся еще ближе и протянул руку в темноту.
  -Достанете?
  -Сейчас... Ну, еще чуточку!
  Он почувствовал прикосновение и, чуть не вывихнув на этот раз левое плечо, крепко схватил руку напарницы и потянул, не обращая внимания на болезненное ойканье. Почему-то Нортону казалось, что нельзя оставлять девушку в этой норе дожидаться спасателей, потому что...
  Текс не знал, почему, но ему казалось жизненно важным вытащить ее оттуда как можно скорее, и он не церемонился.
  Из узкого лаза он напарницу просто выдернул, как пробку из бутылки, и как не оторвал ей руку, сам не мог взять в толк. Она вывалилась прямо на него, а в тесном проходе очень сложно было распутать конечности. Текс, к слову, и не пытался - как словил локтем в лицо, так и держал девушку поперек туловища.
  -Цела? - спросил он.
  -Ага. Только вы меня пустите, а то неудобно же, - придушенно отозвалась она откуда-то у него из-под мышки.
  Текс разжал руки и сдал назад, оказавшись нос к носу с Эл.
  -Ты как? - спросил он неуклюже, и даже не сразу сообразил, что говорит ей "ты".
  -Жутко перепугалась, - шепотом ответила она и вытерла нос тыльной стороной кисти, - что придется там застрять на пару часов, пока спасатели не откопают.
  -Давай выбираться, - после паузы произнес Текс и еще попятился, и пятился до тех пор, пока труба не расширилась достаточно, чтобы он сумел развернуться и пропустить Эл мимо себя.
  -Вперед, - велел Текс, подавив желание наподдать ей для ускорения по крепкой заднице, обтянутой форменными брюками. И никаких извращений, просто он хотел поскорее выбраться на волю!
  
  3.
  Обратный путь показался невыносимо долгим, хотя на самом деле занял минут двадцать, вряд ли больше, а свежий воздух Текс глотал, как глотают воду после долгого перехода по пустыне. В парке, должно быть, недавно покосили газоны (да, верно, прислушался он, неподалеку стрекотала косилка), и пахло одновременно остро и свежо свежескошенной травой и сладко - чуть подвядшей на солнце.
  -Хорошо-то как! - выдохнула Эл, стаскивая перчатки. - Пол, держи. Я ими за решетку хваталась, может, что осталось...
  -А пробы взять тебе ума не хватило? - проворчал тот.
  -Чем?! Что анализатор выцепил - все твое. Ну вот еще... - она выудила из кармана носовой платок. - Я им там прошлась по решетке, может, еще что-то обнаружится. Мой-то прибор мало что дает.
  -Сам знаю, - ответил Дженкис, успевший развернуть на капоте машины полевой анализатор. Конечно, он не шел ни в какое сравнение с оборудованием спецподразделений, тех же спасателей, но кое на что все же мог. - Давай сюда свои тряпки...
  -Ты спецов вызвал? - спросил Текс, оттирая лицо влажными салфетками: из тоннеля они вылезли чумазыми, как древние трубочисты. Сухо-то там было сухо, но пыли имелось в достатке, а попотеть пришлось изрядно!
  -Обижаешь... - Пол разглядывал экран. - Так... Да, это действительно кровь, вторая группа, резус отрицательный. Эл, это точно не твоя?
  Она вместо ответа ткнула пальцем в нашивку на рукаве - группа крови третья. Правда, резус тоже отрицательный.
  -Пошутить уже нельзя, - пробурчал Дженкис. - Еще тут слизь непонятного происхождения и... угу, частицы эпителия и волокна ткани. И еще что-то, но наша машинка это определить не может.
  Он переглянулся с Нортоном.
  -Ну, можно предположить, что мальчишка забрался в то помещение, - сказал Текс, - попытался пролезть сквозь решетку, оцарапался до крови, ну и кожу ободрал, отсюда и следы.
  -Там многовато крови для царапины, - покачал головой Дженкис, разглядывая снимки Эл.
  -Может, нос разбил? - предположила она. - От этого крови может быть море, плюс сопли, вот вам и слизь! А кожа... ну правда, решил протиснуться между прутьями, застрял, заревел от испуга, дернулся и ободрался. Или носом на прут налетел, некоторым тронуть достаточно, чтобы кровь потекла... Или доревелся до кровотечения, тоже бывает!
  -А сам-то он куда делся? - спросил Нортон, признавая, что такая версия имеет право на существование. - И почему следов крови на полу всего ничего?
  -Грунт темный, там не особенно видно, - живо ответила девушка. - Плюс высохнуть успело. А большая часть могла оказаться не на полу, а на самом Дике, на одежде.
  -Ну хорошо, допустим... А сам-то парень куда подевался?
  -Или пробрался на ту сторону и отправился дальше, - сказал Дженкис, - и где он там плутает, неизвестно. Или вылез обратно, пока брат бегал за подмогой, и прячется где-то. Кстати... Миз! Можно вас на секундочку?
  Миз Маккерн, ожидавшая поодаль (сердобольный охранник принес ей и мальчику раскладные стульчики), вскочила.
  -Вы что-нибудь нашли? - спросила она срывающимся голосом. Впрочем, она и так видела, что Текс с Эл вернулись с пустыми руками.
  -Ничего, миз, - приврал Пол. - Скажите, вы приятелей Дика обзвонили, как я просил? Одноклассников, еще кого-то, к кому он мог бы пойти?
  -Конечно, - всхлипнула женщина. - Энди и своих одноклассников спрашивал, и через учителей всех ребят из параллельных классов расспросили, никто не видел Дика после занятий!
  -Как вариант, он мог где-то спрятаться и заснуть от переживаний, - пробормотал Нортон. - Со мной как-то такое случилось. Решил поваляться на травке полчасика, да и уснул. Проснулся среди ночи, мои предки к тому времени весь район на уши поставили...
  -Сильно влетело? - участливо поинтересовался Дженкис.
  -Порядочно, - хмыкнул тот. - Мой отец считал, что детям нужно время от времени выписывать витамин "Р". Я два дня потом стоя ел.
  -А разве насилие над детьми не запрещено? - спросила Эл. - Вы так спокойно об этом говорите!
  -Запрещено, конечно, - серьезно ответил Нортон. - Но отец считал это просто методом воспитания. И, правду сказать, ремня я отведал всего раза два или три. До меня в определенном возрасте быстрее всего доходило через задницу. А вас не наказывали?
  -Бывало, - в тон ему ответила девушка. - Лишали сладкого и карманных денег или запирали в комнате, пока не одумаюсь. В последний раз я вылезла в окно и сбежала к приятельнице в другой округ, а когда меня нашли, было уже поздно - мне исполнилось восемнадцать, я поступила в академию и вселилась в общежитие. Ну а из академии меня даже папа не сумел выцарапать. Кричал, конечно, что я позорю семью, топал ногами и грозил отречься, но скоро остыл. Теперь даже гордится. У нас на семейных встречах любимая шуточка о том, что этак я родного отца за решетку могу упечь!
  -А вы что отвечаете? - неожиданно заинтересовался Текс.
  -Я говорю, что скорее брата посажу, если он пациента угробит по халатности, а экономическими преступлениями масштаба "Династии" другой отдел занимается.
  -Хватит трепаться, - призвал Пол. - Эл, ты когда в той пещере болталась, ничего странного не видела и не слышала?
  -Да вроде нет, если не считать того ботинка и крови на решетке.
  -Ну, кровь еще объяснима, а ботинок вообще при строительстве могли потерять, - хмыкнул он. - Я читал, как-то в контейнере с топливными элементами для реактора нашли брезентовую рукавицу и какие-то гайки. В цеху крышу чинили, рабочий и уронил... Так что ботинок - это ерунда.
  -А что не ерунда? - насторожился Нортон.
  -Погоди. Эл, ты точно ничего не слышала?
  -Да нет же! Я постоянно разговаривала с Тексом, ну, ты сам слышал. Ну... - девушка задумалась. - Вроде шуршало что-то... потрескивало и поскрипывало, но я решила, что это сквозняк так шумит. А вдобавок над головой целая гора, перекрытия эти старые, трубы, мало ли, что там может скрипеть! Не свалилось бы, и ладно...
  -Ясно... А теперь гляди сюда, - Дженкис развернулся так, чтобы голографический экран его браслета оказался на фоне темной машины - так было лучше видно. Что поделать, эти штучки заметно просвечивали, как ни старались их усовершенствовать. - Это ты откуда снимала?
  -Так... Это я опять залезла на решетку и пыталась сфотографировать изгиб коридора. Но там угол почти в девяносто градусов, фонарь хоть и добивает, но отойти настолько, чтобы заглянуть дальше за угол, некуда.
  -Угу... Вот, - тот ткнул пальцем, - это что такое?
  -Похоже на тень, - вгляделся Текс. - Может, какая-то конструкция? Эл ее фонарем подсветила, вот и...
  -Ага. А это? - Пол увеличил снимок до максимума.
  -Бликует что-то? Может, в стене какие-то металлические детали? Да хоть просто гладкий камень!
  -Ну-ну. И эти два блика перемещаются вот отсюда... - Дженкис открыл другой снимок, - сюда, потом ниже, оставаясь, отмечу, на равном расстоянии друг от друга, а потом вовсе исчезают. Оч-чень интересный оптический эффект!
  -Погоди, а что это, тогда, по-твоему? - нахмурился Текс.
  -По-моему, это глаза, - без тени иронии сказал напарник.
  -Пол, я не верю в монстров из канализации.
  -А зря. В позапрошлом году в другом округе аллигатора из ливневки выловили - приливом как-то занесло. Обратно он выбраться не сумел, оголодал и пару бродяг таки схарчил.
  -Но что может водиться в искусственных тоннелях? Бездомные собаки?
  -Великоваты глазки для собаки и перемещаются как-то странно... - пробормотал Пол. - Хотя кто его знает? Да даже если это и собака, то, знаешь, загрызть ребенка ей вполне по силам.
  -Час от часу не легче! - в сердцах произнес Текс. - И где эти спасатели? Группа быстрого реагирования, чтоб им! Пока они отреагируют, мы тут состаримся!
  -Вон они, - кивнула Эл на два больших фургона, бесшумно остановившихся неподалеку.
  -Ага, помяни их, они и появятся, - пробормотал Пол. - Эй, парни! Двигайте сюда!
  Выслушав отчет о ситуации и ознакомившись с материалами, руководитель группы, старый знакомый Нортона по фамилии Медина заметно помрачнел.
  -Н-да, дела, - сказал он и принялся раздавать распоряжения, потом пояснил: - Сейчас запустим внутрь дронов, а еще попробуем тепловизором с поверхности поискать. Ну и другие пустоты разведаем, может, там за поворотом коридор разветвляется. А бардак в документации невероятный, это ты прав, Пол!
  Нортон только вздохнул: когда за сто лет город дважды капитально перестраивают (при этом в первый раз возводят почти с нуля, а во второй - заменяя морально и физически устаревшие дома современными и строясь уже по генеральному плану, а не абы как, лишь бы воткнуть еще одну многоэтажку на свободное место), поди найди хоть что-нибудь... Все знали, что под Вайпертоном сохранилась уйма старых коммуникационных тоннелей, есть даже пара затопленных когда-то и заброшенных веток метро - на них периодически натыкались при строительстве и реконструкции, - но разведать их все и привести планы в порядок ни один из градоначальников так и не смог. Всегда находились более важные проблемы, требующие скорейшего разрешения, и эту откладывали в долгий ящик...
  Но здесь ведь были даже не подземные коммуникации, а надземные! Этот холм торчал у всех на виду много лет, но если бы мальчишки не нашли случайно лаз, никто и не узнал бы, что внутри это сооружение напоминает, скорее всего, муравейник! И поди знай, какие еще сюрпризы там могут скрываться... Отличное место для хранения краденого, например, просто для нелегального убежища, для тайной лаборатории - если там есть такие большие залы, а вентиляция неплоха, можно наладить скромное производство!
  -В принципе, вы тут больше не нужны, - сказал Медина. - Дроны пошли внутрь, это надолго. Ну и сканер мы запустили.
  -Да мы уж подождем, - Нортон кивнул на женщину, к которой жался несчастный Энди. - Срочных вызовов нет пока, а так... вдруг пригодимся?
  -Дело ваше. - Медина поманил приятеля в сторону, попросил прикурить и спросил негромко: - Как девчонка-то? Я когда услышал, как тебя осчастливили, подумал - ну все, старина Текс точно взбесится! А ты, я смотрю, вроде держишься...
  -Да ну тебя, - беззлобно ответил Нортон. - Поначалу... да, поначалу бесился. Но вообще - только я этого не говорил! - она боевая девчонка. Не трусливая, голова на плечах имеется. И с Полом они вон быстро спелась, пока я в госпитале валялся... Короче, работать можно.
  -И то хорошо, - хмыкнул тот. - А то помню я твои закидоны на тему "женщине в полиции не место!"
  -Я и сейчас так считаю, - пожал плечами Текс. - Но с Барнабасом не поспоришь, да и вообще, сам знаешь, вслух о таком говорить не положено. Заклюют!
  -Это точно, - кивнул Медина.
  -Ладно уж, вроде немного притерлись, - продолжал Нортон. - В дела она старается вникать как следует, субординацию не нарушает, думать умеет, чего еще надо?
  -Не сглазь, а то возьмет и взбрыкнет! - засмеялся Медина.
  -Уже... - буркнул Текс, потерев сперва скулу, куда ему прилетело острым локтем во время операции по извлечению Эл из поздемелья, а потом лоб, в который он получил-таки ботинком. А она ведь предупреждала, чтоб не наступал ей на пятки! Сам виноват, одним словом, что толку жаловаться? - И чувство юмора у нее людоедское.
  -У тебя будто лучше!
  -Нет, у меня просто юмор черный, - проворчал Нортон. - А у нее именно людоедский. А может, это и не юмор вовсе, никогда не поймешь, шутит она или всерьез говорит... Ладно, хватит сплетничать!
  -Да брось! - Медина тщательно затушил окурок. - Ребята ставки делают на то, сколько ты еще продержишься с таким взрывпакетом в команде!
  -Почему не бомбой?
  -Маловата, - пояснил тот, гнусно ухмыляясь.
  -Мал клоп, да вонюч, - вспомнил Текс старую поговорку. Он, правда, видел (и имел сомнительное удовольствие обонять) только травяных клопов, но ему и того хватило, чтобы прочувствовать смысл народной мудрости.
  -Возможно, тебе виднее.
  -И как, много ты уже выиграл? - поинтересовался Нортон, тоже невольно начиная улыбаться.
  -Порядочно, - заверил Медина, весело блестя черными глазами. - Так что, друг мой, продержись хотя бы до осени! Я в долгу не останусь, ты меня знаешь...
  -Поставь за меня сотню, - сказал тот и ткнул пальцем в браслет, переводя приятелю деньги, - на то, что я дотяну до Нового года.
  -Да, ты всегда был склонен себя переоценивать, - серьезно ответил тот. - Ну да деньги твои... Пойдем, вон Либби машет, может, нашли что?
  Либби - вообще-то Джейн Либерман, средних лет бойкая женщина, с которой Текс закрутил скоротечный роман года три назад, - в самом деле размахивала руками, привлекая их внимание.
  -А на комм брякнуть сложно? - спросил Медина, подходя к фургону.
  -Ты ж еще не настолько ослеп, чтобы меня не заметить, - с обычной непостижимой логикой ответила Либби.
  Не заметить ведущего эксперта и впрямь было сложно: другой дамы настолько выдающихся габаритов Текс никогда не встречал. При этом толстой Либби не была, она была очень крупной, рослой, фигуристой и весьма спортивной - в юности она занималась вольной борьбой и не растеряла форму, хотя немного располнела с возрастом. К полутора центнерам красоты прилагалась тонна обаяния и, пусть любители воздушных нимф были равнодушны к внушительным прелестям Либби, на ее долю оставалось немало поклонников.
  Вот и Нортон не устоял однажды, и те две недели были поистине незабываемы во всех смыслах слова: ломать ребра ему было не впервой, но не в такой же ситуации! Еще и ребята хохотали, как гиены, узнав, чему, то есть, кому он обязан такой травмой... Словом, Либби зашла навестить его в госпитале, принесла фруктов, а потом роман сам собою рассосался, чему Нортон был очень рад: он категорически не умел прекращать отношения с женщинами. Либо его бросали, либо он уходил, но объясняться... это было выше его сил.
  Ну а Либби просто сказала: "Ты классный парень, Текс, но, чую, дальше у нас не склеится, так что останемся коллегами, ладно?", и этим дело ограничилось. И хорошо, что разошлись миром и сохранили приятельские отношения: они все-таки частенько пересекались по служебной надобности...
  -Что успели нарыть? - спросил Медина, потирая руки.
  -Нарыть пока не нарыли, а разведать успели, - Либби поманила их в фургон, где была развернута аппаратура. Скучавшие поблизости Дженкис и Эл тоже подтянулись и кое-как разместились внутри машины - большую часть пространства занимали приборы и сама эксперт. - При желании это не так уж долго...
  -Погоди, а где Маккерн с сыном? - спросил Текс.
  -Во втором фургоне. Она наотрез отказалась ехать домой. Ну, перекусить м им с пацаном организовали, он дрыхнет сейчас.
  -Где ее муж-то? - поинтересовался Медина.
  -В командировке аж на другой стороне шарика, - ответил Нортон.- Она просила пока ему не сообщать, у него какая-то важная деловая встреча. Боится, что он все бросит и рванет домой, а какой тут от него прок?
  -Угу, ясно... Так, смотрите, - сказала Либби и указала на экран. - Вот те схемы, которые удалось найти в архивах. Коммуникации обозначены зелеными линиями. Даже ваша труба нашлась - вот она.
  -Ага... Как мы и думали, часть ливневой канализации?
  -Она самая. А та пещера - коллектор, Эл правильно догадалась, - произнесла она, и девушка довольно улыбнулась. - Вот и колодец, который ведет на следующий ярус. Там, по идее, еще кое-какая электрика должна быть, но не представляю, в каком она теперь состоянии.
  -Да сгнила наверно, давным-давно, - сказал Пол. - Сейчас-то там сухо, а раньше что было? Неизвестно... Ну или крысы ее погрызли, это они запросто!
  -Не перебивай, - одернула Либби и движением руки развернула поверх схемы коммуникаций еще одну. - Вот, друзья мои, то были известные тоннели, а это - те пустоты, которые мы обнаружили при сканировании. Красные линии видите? Часть совпадает с планом... не везде, правда, но тому виной, надо думать, обрушения. А часть...
  -Да это не холм, а кусок сыра какой-то! - присмотревшись, восклинул Дженкис. - Сколько же там дыр?
  -Сам видишь, полным-полно, - ворчливо ответила эксперт и ткнула пальцем в экран. - Вот отсюда, из коллектора неизвестный тоннель ведет вверх. Но глядите, от него отходят другие! На плане их нет и быть не может, в них нет никакой необходимости.
  -Но они существуют... И что, ты хочешь сказать, кто-то прокопал эти лазы нарочно? Крот-мутант, что ли? - пресерьезно спросил Текс.
  -Крот или не крот, выяснять вам. А я пока могу только подтвердить, что кровь на решетке принадлежит Ричарду Маккерну, - мрачно сказала Либби и воткнула стилус в тяжелый узел волос на затылке. - И... секунду. Что у вас там?
  Она выслушала сообщение, отключила связь и тяжело вздохнула.
  -Дроны обнаружили кое-что. Вот, полюбуйтесь...
  Взглянув на снимок, Текс подавил желание выругаться, а Эл невольно зажала рот ладонью. Ну, подумал он, ей простительно, в академии, наверно, такого не показывают даже на картинках. И если даже Эл бывала в морге, там тоже вряд ли имелось такое.
  Дрон заснял руку. Детскую руку. Правда, узнать ее в этом ошметке плоти можно было только по сохранившейся части кисти, по иронии судьбы - с замолчавшим браслетом на запястье.
  -Ее что, жевали, что ли? - подала голос Эл.
  -Скорее уж, дробилкой прошлись, - ответил Пол, прокашлявшись. - Либби, там никаких вентиляторов нету? А то ведь если человека в промышленный затянет, фарш получается, тебе ли не знать!
  -Нет, - покачала та головой, видно, тоже вспомнив то дельце, - конструкцией не предусмотрено. Да и зачем они?
  -Чтоб ремонтники не задохнулись.
  -Там и естественной тяги более чем достаточно. - Либби почесала в затылке и развернула еще один экран. - Я вот слушала записи ваших переговоров... Ботинок там, значит, валялся? Вроде как пожеванный?
  -Мне так показалось, - ответила Эл.
  -Ну, его уже притащили... И, - женщина развернулась к ним, - тебе не показалось. Он в самом деле изжеван. И если это сделала не та же тварь, что оторвала мальчику руку, то я съем свой диплом!
  -Вот так и слазил техник проверить коллектор... - пробормотал Дженкис.
  -За давностью лет уже ничего не установишь, - сказала Либби, - этому ботинку лет сорок самое меньшее. И следов крови на нем нет, так что...
  -Угу, техник кинул им в страшилище и утек через люк, пока то жевало добычу, - мрачно пошутил Нортон. - И никто ему не поверил, сказали, поди, пить надо меньше, особенно на службе.
  -Ну, насчет этого ты не промахнулся, - ответила эксперт. - Пустые бутылки там в закоулках валяются. Дешевое пойло, его давно не производят. Ну и на этикетках год обозначен, ясное дело, так что можно примерно представить, когда там отдыхал техник. Этот, с ботинком, или другой, уже не важно - больше тридцати лет прошло с тех пор, как последнее плановое техобслуживание проводили.
  -Слушай-ка! - заинтересовался Пол. - А не отыскать ли этих техников? Наверняка они еще живы, могут припомнить что-нибудь интересное!
  -Ну вот и займись, - согласился Текс. - Надеюсь, хоть записи о нанятых работниках сохранились?
  -Ага, есть, - через пару минут ответил Дженкис. - Пойду в нашу машину, попробую выцепить кого-нибудь из этих ребят и убедить их, что я не чокнулся, с такими-то вопросами!
  -Я в тебя верю, - серьезно сказал ему Нортон. - Либби, а ты над чем колдуешь?
  -Да вот гляжу на снимки, которые Эл сделала.
  -На которых Пол глаза какие-то нашел?
  -Они самые... Погоди, сейчас компьютер это дело обработает, посмотрим, что там может быть и какого размера...
  Ждать пришлось довольно долго - компьютеру не хватало данных для построения модели, да и качество снимков оставляло желать лучшего. Наконец, он все-таки выдал... что-то.
  -Ну-ка, поглядим... - Либби развернула изображение и протяжно присвистнула. - Значит, Текс, говоришь, ты не веришь в монстров из канализации?
  -Кажется, теперь верю... - ответил он, посмотрев на страшилище, сконструированное умной машиной. - Но что это за тварь?!
  -Я откуда знаю? - пожала женщина могучими плечами и повертела модель (удалось достроить только часть щетинистой головы с двумя круглыми глазами, длинными не то усами, не то рогами и вытянутыми отростками неясного назначения, а еще мощную когтистую лапу). - Но это явно не крот.
  -Да уж, это какой-то жукоглазый пришелец, - пробормотала Эл. - А оно большое?
  -Пожалуй, с крупную собаку вроде овчарки, а то и больше. Точнее не скажу, неизвестно же, какое у нее тело! Если это одна голова или головогрудь... - Либби развела руками. - Можно только гадать.
  -Что-то мне эта тварь напоминает... - протянул Текс и поскреб в коротко стриженном затылке. - Правда жука какого-то. Но где я мог видеть такое страшилище?
  -В книжке? - поддела Либби. Все знали, что Текс Нортон - не большой любитель чтения. - В музее? В школьной коллекции?
  -Да не сбивай ты с мысли! - Он глубоко задумался, но на ум ничего не шло. - Ладно, я выйду покурю...
  -Уж будь любезен, не дыми возле машины, - тут же сказала эксперт, - я твой горлодер не переношу! А я пока попробую поиск соответствия изображений запустить, вдруг что найдется?
  -Давай, - кивнул Текс и выбрался из фургона.
  
  4.
  Уже сгустились сумерки. Впрочем, в большом городе никогда не бывает полной темноты, и если нигде ничего не светится, значит, либо жители ждут авианалета, либо отрубились разом все подстанции. Так или этак - все одно катастрофа.
  Сам Текс войны и последующей катастрофы, понятное дело, не помнил, тогда еще и его отца в помине не было. А дед вот помнил и под настроение рассказывал кое-что о том, о чем не писали в открытых источниках и уж тем более в школьных учебниках. И про мародерство рассказывал, и про грабежи и погромы, и про самосуды... Он сам-то, тогда еще подросток, выжил в этом хаосе только потому, что прибился к какой-то банде, как раз грабежами и промышлявшей, и сумел не умереть с голоду. Правда, после войны отсидел пять лет и вышел по амнистии - ему дали бы больше, но Дину Нортону на момент совершения преступлений было всего одиннадцать. К тому же, когда навели какой-никакой порядок, волна преступлений схлынула, а народные дружины начали попросту зачищать банды, он сдался добровольно и сдал подельников. Не хотелось ему получить пулю в голову, как многим другим, он предпочел разгребать завалы: техники не хватало, топлива - тем более, и на такие работы отправляли как раз каторжан.
  Дина, как малолетнего, хоть на радиоактивные руины не посылали, а после таких работ перемерло множество народу: какая защита, какая техника безопасности, о чем вообще речь?!
  Ну а биологически зараженные места просто оцепляли и выжигали, порой вместе с жителями. Впрочем, дураков лезть в карантинные зоны что-то не находилось: все памятны были пандемии давно забытой чумы, холеры и вовсе неведомых болезней, прокатившихся по планете после катастрофы. Во время нее ведь не только атомные станции пострадали, но и учреждения, занимавшиеся разработкой вакцин, да и просто исследованием вирусов и прочего в том же роде, и что именно вырвалось на свободу, до сих пор в точности не установили: многие данные были засекречены, часть оказалась уничтожена...
  То и дело вспыхивал то один, то другой очаг какой-нибудь замысловатой лихорадки, сибирской язвы, а то и чего похуже. Правда, их уже научились локализовать, да и смертность значительно снизилась. А это тоже было важно: за время хаоса население планеты сократилось примерно в семь раз...
  Ну а когда дед Текса освободился, то устроился разнорабочим на стройку - рук не хватало, а он худо-бедно научился управляться с допотопными механизмами, которые время от времени пригоняли на расчистку руин, вот и пригодилось. Кое-как закончил школу, потом строительное училище, вкалывал до седьмого пота, чтобы обеспечить семью (с бабушкой Нортона дед познакомился на стройке - она там подвизалась на отделочных работах), словом, выбился в люди.
  Последние годы он был прорабом и считал, что сделал неплохую карьеру. Ну а как смог позволить себе выйти на пенсию, прикупил участок бросовой земли недалеко от города, сам выстроил там крохотный коттедж, сам расчистил свою "усадьбу", припомнив старые навыки, и разбил маленький садик. Сказал, хватит с него каменных джунглей, хочется пожить среди зелени...
  Дед умер, когда Текс только отправился на службу, бабушка еще раньше, а в тот коттеджик теперь приезжали на выходные его мать с отцом, ну и сам он наведывался под настроение. В детстве-то готов был там неделями торчать: слушать рассказы деда и бабушки, помогать им в саду, гонять с соседскими пацанами по округе... Словом, Текс считал, что детство у него удалось, а что читать он, в отличие от отца (кстати, инженера-строителя), не любил, ну так...
  Дед вон тоже не любил, однако же не пропал! Учебники, справочники, энциклопедии и нормативные документы - это другое, без этого никак, а тратить пару дней на какие-то фантазии? Увольте! Если захочется развлечься, можно визор посмотреть.
  Отец считал Текса крайне приземленным человеком, огорчался тому, что сын не выказал ни малейшего желания делать карьеру в строительной отрасли, а вместо того выбрал службу в полиции. И то академию не потянул, начал с самых низов! Текс же себя ущербным не чувствовал и не видел ни малейшего смысла в том, чтобы надрываться и гнаться за какой-то там карьерой, если его вполне устраивает нынешняя работа. Свое дело он знает и любит, так чего ж еще желать?
  "Каждый сверчок знай свой шесток, - приговаривал дед, когда они с маленьким Тексом ковырялись в саду. - Иные мечутся, все им хочется забраться повыше. Ну и забираются спустя годы, а жизнь-то уже прошла. Ну получил ты ту должность, заработал язву и эту... депрессию, пить начал, жена ушла. Поди как радостно! Нет уж, каждый хорош на своем месте..."
  -Каждый сверчок... - пробормотал Текс. Какая-то мысль вертелась у него в голове, но он никак не мог ее поймать. Что-то, связанное с дедом и его словами, а еще почему-то с садом. - Ну конечно!
  Он затушил окурок и сунулся в фургон.
  -Либби! Я вроде понял, на кого эта тварь смахивает!
  -Ну? - обернулась она, а Эл молча протянула ему стаканчик с кофе.
  -Спасибо... Слушай, это вылитая медведка! Я у деда в саду таких знаешь, сколько выкопал? Просто эта больно уж здоровая, сразу не сообразишь, на что она похожа...
  -Сто баллов из ста, Текс! - ухмыльнулась Либби и посторонилась, открывая экран. - Ты думал самую чуточку медленнее, чем наш компьютер. В самом деле, поиск соответствий выдал, что это реально похоже на медведку. Только вот медведок такого размера не существует!
  -Ну извини, - развел он руками, чуть не расплескав кофе. - Объяснять такие вещи - не моя задача.
  -Угу, это нам корячиться... - кивнула она. - Идите-ка отсюда, мне надо с начальством связаться, подумать, кого еще к этому дельцу привлечь.
  Текс машинально подал руку Эл, помогая спуститься с высокой подножки, и запоздало подумал, что она и оскорбиться может. Многие женщины, которых он знавал, считали, что эти якобы джентльменские жесты унижают их достоинство. Что унизительного в том, чтобы помочь кому-то, руку подать, дверь придержать, к примеру, Текс понять не мог, но старался держать свои взгляды при себе. Вот почему Пол не возмущается, если у него заняты обе руки, а Текс открывает перед ним дверь, а секретарь Барнабаса, красотка Лена делает такое лицо, будто ей сделали непристойное предложение?
  -Текс, а как вы догадались? - спросила Эл, и он отвлекся от философских размышлений. - Ой, извините, оно само сорвалось, сьер!
  -Знаешь, пусть лучше и дальше срывается, - честно сказал он, - не люблю я официоза в команде.
  -Хорошо, - улыбнулась она. - Так как вы догадались?
  -Я почему-то вспомнил деда и его присказку, - Текс коротко пересказал ей свои размышления. - А потом еще припомнил, что как-то назвал медведку жуком, а дед сказал: это неправильно, ее ближайшие родственники - сверчки и кузнечики. Это когда дед садом занялся, начитался всякого про вредителей, - пояснил он. - Так-то образования у него было всего ничего, и уж точно в училище про всяких жучков-паучков не рассказывали...
  -А сверчки ведь поют... - задумчиво произнесла девушка. - То есть как-то там лапками и крыльями звуки издают.
  -Медведки тоже так умеют. А еще они могут плавать и даже летать, - припомнил Текс дедову брошюрку о садовых вредителях. - Ну а когда тоннели роют, портят корни растений, подгрызают. Едят все, что попадется, личинок там, червяков...
  -Ну... если эта вымахала до размеров собаки, Дик вполне мог показаться ей личинкой, - негромко сказала Эл. - Он же был совсем маленький. А Либби верно сказала - собака запросто может загрызть ребенка.
  -Думаешь, он пробрался-таки за решетку и наткнулся на эту тварь?
  -Видимо, так. Они же с Энди переговаривались, шумели... А медведки, наверно, хорошо слышат, если под землей живут? Или она просто поблизости оказалась. Или Дик вправду ободрался, когда лез сквозь решетку, а она почуяла запах крови...
  -А потом мальчик побежал от нее... - выговорил Текс и закурил, стараясь не воображать, как это могло выглядеть. - Но эти твари очень шустрые. Должно быть, он запаниковал и не сумел протиснуться обратно.
  -Нет, скорее, она его все же в тоннеле поймала, - покачала головой Эл. - Вряд ли она, как собака, добычу с собой поволокла, а руку нашли там, в глубине. Ну и следы бы на полу остались. Крови-то наверняка было много.
  -Да, пожалуй. Кстати, Энди говорил, что слышал какое-то шуршание и пощелкивание. И ты слышала. Видимо, это медведка и шумела этими своими... как их? Надкрыльями или что у нее? А, неважно! - Нортон помолчал и добавил: - А я как чувствовал, что надо тебя оттуда поскорее вытащить.
  -Текс, там же решетка! - улыбнулась девушка. - Вряд ли бы она пробралась сквозь прутья.
  -А кто ее знает, как она умеет сплющиваться? - резонно ответил он.
  -Если раньше оттуда не выбралась...
  -Всегда бывает первый раз, - мрачно сказал Текс. - Интересно, чем же она там питалась? Крысами, что ли? Те вполне могли там водиться, их и в канализации полно.
  -Наверно. На поверхность она вряд ли вылезала, а если вылезала, то ночью, а то б ее давно заметили.
  -В парке-то? Может, видел кто издалека, а принял за собаку. Непонятно другое - она там порядочно тоннелей нарыла, а куда земля девалась? Отвалы снаружи были бы видны. И я сам помню, как на поверхности дорожки выглядят.
  -Под травой не так заметно, могли и внимания не обратить. А земля... Ну, Либби же сказала, что часть старых тоннелей засыпана, так может, это не из-за обрушений, а просто медведка туда лишнюю землю отбрасывала?
  -Кто ее разберет, - пробормотал Текс. - Она много понарыла.
  -Может, она не одна? Вон сколько тоннелей, правда что!
  -Да... Ах ты ж!..
  Текс рванул дверцу фургона.
  -Ты сдурел? - возмущенно спросила Либби, чуть не подавившись булочкой. - В чем дело?
  -Быстро давай схему тоннелей! Там, где неучтенные показаны!
  -Объясни хоть, в чем дело, - попросила та, разворачивая еще один экран.
  -Видишь? - Текс ткнул пальцем в несколько линий. - Вот вертикальные ходы. Вот горизонтальные, а вот эти идут по спирали. А значит... значит где-то вот здесь должно быть гнездо! Тоже дед научил, - пояснил он, покосившись через плечо на девушку. - Медведки так обустраиваются.
  -Час от часу не легче, - пробормотала Либби. - Если есть гнездо, наверно, и особь не одна была, иначе как она размножилась? Так, даю отмашку, пускай ищут... Но все же, чем они там питались?
  -Может, и друг другом, - мрачно ответил Нортон. - Я как-то банку с медведками забыл в сарае. Ну а когда вспомнил, там осталась только одна...
  -А еще в старину на кораблях так с крысами боролись, - подала голос Эл. - Сажали в бочку крыс и не кормили, тогда они начинали драться и пожирать друг друга. Выживала самая злая и сильная, "крысиный волк", ее запускали обратно в трюм, и она убивала обычных крыс.
  -Бр-р! - передернулась Либби. - Ну вас с вашими историями...
  -Не так интересно, чем они питались, как то, откуда взялись, - сказал Текс. - Не самозародились же!
  -Может, с грунтом откуда-то занесло? - предположила Эл. - Тут же... хм... место загрязненное было, вот они за много лет и того... развились.
  -Уж скажи "мутировали", - буркнула эксперт. - Вот это, я понимаю, головная боль! Теперь ищи, куда они могли расползтись...
  -И разлететься, - напомнил Текс. - Они летают хорошо. И плавают.
  -Нападение гигантских медведок-убийц... - взялась за голову Либби. - Отличное название для той бредятины, которую ты по визору смотришь, но в новостях я бы такое услышать не хотела!
  -Ты погоди волноваться. Может, они правда жили тут, жрали друг друга, выживали только самые большие и сильные. Еще они ж могли в спячку впадать, - сказал Текс. - Если бы они отсюда распространились, об этом уже давно бы узнали, такую тварь сложно не заметить!
  -Будем надеяться, что ты прав... - женщина раздавала указания дронам. - Если гнездо есть, надо выковырнуть его неповрежденным, то-то наши высоколобые умники порадуются! Такой материал! Да и саму их родительницу живой бы взять...
  В фургон заглянул Дженкис.
  -Вы чего тут? - спросил он. - Все ищете монстра? А я обзвонил тех рабочих, кого нашел.
  -И что?
  -Да ничего. Видеть они ничего не видели, но это местечко всегда пользовалось дурной славой, - ответил он. - Поодиночке вообще никто ходить не желал, говорили, мерещится что-то. То ли стук, то ли шорохи какие-то. Ну а после того, как один парень вылетел из шахты чуть ли не в истерике, рабочие вообще начали отказываться спускаться на нижние ярусы. Ну тогда особо и нужды в этом не было...
  -А парень с истерикой, случайно, не тот, что ботинок потерял?
  -Он, наверно. Но его самого я не нашел, он куда-то на заработки уехал да и пропал с концами. А его коллеги говорят, он твердил о каком-то чудовище. Но, поскольку парень нехило закладывал за воротник, решили, что он просто допился, вот и попросили на выход. Ну а он с радостью взял расчет и смылся, - завершил Дженкис.
  -Значит, эта дрянь тут не вчера завелась... - мрачно проговорила Либби. - Ладно, я вызвала всех, кого могла, от дератизаторов до службы отлова, попытаемся выкурить наших монстров.
  -Ты же их живьем хотела взять, - напомнил Текс.
  -Ну не в тоннели же за ними лезть! Попробуем воду пустить... но тут надо смотреть, как бы холм не просел, там все ржавое, как не знаю что... А вот гнездо достаточно высоко, думаю, удастся его выкопать. Ну а вы, - покосилась она на зипперов, - пойдите, скажите матери, что сын погиб.
  -Это точно? - спросила зачем-то Эл, хотя и так было ясно: если мальчишке оторвали руку, он наверняка уже погиб от потери крови, а то и просто от шока. Ну, если ему хватило сил вырваться, если он сумел остановить кровотечение, он еще может лежать где-то без сознания, но что-то в это не верилось.
  -Точно, - ответила Либби, увеличила фрагмент карты и указала: - Вот тут дроны обнаружили фрагменты одежды. Кроссовки... видно, тварь не может их сжевать. И содержимое кишечника вместе с частями этого самого кишечника. Без шансов.
  -Ясно...
  Эл потрогала Текса за рукав.
  -Я скажу ей, хорошо?
  -Подожди, - попросил он. - Пусть сперва выловят хоть одну гадину. Думаю, при виде нее все вопросы отпадут, а так ты замучаешься ее убеждать, что эти вот найденные ошметки... Короче, больше от Дика ничего не осталось.
  -Психолог наготове, если что, - сказала Либби. - Но ты прав, Текс, подождем результатов.
  
  5.
  Ждать пришлось до утра: сперва оцепили район и подогнали спецтехнику, потом сняли верхушку холма ("А я еще удивлялся, почему там ничего не растет, ну чисто Лысая гора!" - сказал Дженкис, а Нортон припомнил, что медведки впрямь уничтожают растительность над своим "инкубатором", чтобы земля лучше прогревалась) и вынули-таки гнездо неповрежденным. Да что там, рядом обнаружились еще две кладки, поменьше размером... Так или иначе, материала для исследований хватало с избытком.
  Техника сияла огнями в темноте, невдалеке сверкали небоскребы, с гулом проносились воздушные такси, и никто не знал, что здесь, в парке, ведется масштабный инсектицид. Кроме журналистов, которые неведомым образом пронюхали о странной ночной деятельности в парке и явились изрядной компанией.
  Журналистов Текс очень не любил: отчего-то ему попадались исключительно те, кто даже простейшую фразу умудрялся вывернуть наизнанку и подать таким образом, что изначальный посыл не просто утрачивался, а приобретал прямо противиположное значение. Из-за этого шеф не раз устраивал подчиненным втык, мол, нечего нести чушь на камеры! Однако подчиненные тоже были не лыком шиты, и все ходы у них были записаны, так что в итоге Барнабас просто приказал на любые вопросы отвечать классическим "без комментариев" и добавил, что пресс-служба не просто так придумана, ее сотрудникам и отдуваться, а рядовые зипперы пускай занимаются своим делом и не лезут в знаменитости.
  Так или иначе, Нортон отправил Эл вздремнуть (от нее проку было мало, девушка выглядела слишком неубедительно для того, чтобы гонять прессу), а сам вместе с Дженкисом отправился выуживать из кустов любителей горячих сенсаций. К счастью, подъехали еще несколько экипажей, и жизнь заметно упростилась. Особенно после того, как Алекс Савельев, старый приятель Нортона (бывший снайпер, служивший в Конфедерации по программе обмена), сбил дрон съемочной группы одного скандального телеканала метким выстрелом. И заявил, что привык стрелять на звук, на блик, и уж тем более на вспышки и свет прожекторов. После этого прессу все-таки удалось отогнать на порядочное расстояние, установить кордон и ждать результатов работы специалистов в относительном спокойствии.
  К рассвету одну из медведок все же выволокли наружу - она успела покалечить несколько дронов, прежде чем ее удалось загнать в тупик и набросить сеть. Обездвиженная, она едва ворочала передними лапами - мощными, с зазубринами или выростами, Текс не знал, как это называется.
  Если эту тварь поставить вертикально, ростом она оказалась бы с Эл, а то и с Пола: туловище у нее было немаленьким. У ребенка против нее шансов не было, разве что он отсиделся бы в укромном уголке, но... не с оторванной же рукой! А в любую нору это чудище живо прокопало бы ход.
  Нортон разбудил напарницу, чтобы тоже посмотрела на монстра. Девушка, правда, едва взглянула на него и отправилась к Рите Маккерн, которая так и ночевала в фургоне спасателей вместе с младшим сыном.
  "Мои соболезнования, миз, - услышал он, - такого никто даже предположить не мог. Взгляните сами, что нашли специалисты... Нет-нет, Энди этого видеть не нужно!"
  Заплакала навзрыд женщина, вслед за ней заревел и мальчик, и кто-то из спасателей двинулся к ним с аптечкой.
  Эл же вернулась к автомобилю, возле которого стоял Текс.
  -Дайте закурить, - невыразительно попросила она.
  -А ты разве... - он осекся.
  -Да, - сказала Эл. - Изредка. Кисет дома оставила, а у вас почти такой табак, как я люблю... Спасибо.
  -Как там Маккерн?
  -Врачи ее успокоили. Энди... Энди еще маленький. Он все-таки увидел монстра, и этого ему достаточно: чудовище съело его брата. Но это не монстр из-под кровати или из шкафа, а вполне реальное существо, его поймали и потащили исследовать. Думаю, у него больших проблем не будет, а вот у матери...
  -Психологию вам в академии тоже читали? - не удержался Текс.
  -Конечно. Куда ж без нее с этой работой! - невесело усмехнулась Эл и вдруг душераздирающе зевнула.
  -Едем в управление, - сказал Нортон. - Там у нас диванчик удобный. Или тебя домой забросить?
  -Перед экзаменами я и по трое суток не спала, ерунда, - ответила она. - Это нервное. Едемте, правда, в управление, шеф ждет, наверно!
  Конечно же, шеф их ожидал. Возможно, он тоже ночевал на посту, во всяком случае, блестящая лысина подернулась по краям щетиной, как будто полынью начало затягивать свежим ледком.
  -Вас никуда нельзя отправлять, - сказал Барнабас страдальчески. - Вы, по-моему, в состоянии найти йети в городском сортире!
  -Он туда не влезет, - сказал Дженкис. - Там даже мне тесно.
  -Слово "аллегория" вам знакомо? - нахмурился шеф. - Ладно... За эту операцию вам вынесена благодарность. Результаты пока не полны, а как появятся, будут засекречены, как пить дать... Но вам их все равно сольет Либби, я знаю, - добавил он. - Идите, отдыхайте. Отгул вам всем, заслужили.
  -Спать по домам? - спросил Пол, когда они вышли из здания управления и остановились возле выезда из подземного гаража.
  -Ага, - кивнула Эл и щелкнула брелком.
  Через полминуты из темноты стоянки брызнули светом фары, а потом перед мужчинами появился ярко-синий кабриолет "ларра-гранада", приземистый, двухместный... мечта, а не машина!
  -Права не подарили мне вместе с машиной, - серьезно сказала Эл, предвосхитив вопрос Пола. - Сперва я сдала на ученические и ездила на жуткой развалюхе: сосед по общежитию разрешал мне брать ее в обмен на готовку. Ну а позже меня научили водить все, что движется. Когда же я закончила академию, папа подарил мне эту машинку. Да, может, кого подвезти?
  -Спасибо, не нужно, - улыбнулся Текс, подзывая свой "элмобиль", не новый, но надежный. - Мы хорошо поработали, миз!
  -Так держать, сьер! - услышал он прежде, чем рев двигателя заглушил остальные слова.
  
Оценка: 8.35*9  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com А.Ефремов "История Бессмертного-4. Конец эпохи"(ЛитРПГ) В.Лесневская "Жена Командира. Непокорная"(Постапокалипсис) А.Вильде "Джеральдина"(Киберпанк) К.Федоров "Имперское наследство. Вольный стрелок"(Боевая фантастика) А.Найт "Наперегонки со смертью"(Боевик) Т.Май "Светлая для тёмного 2"(Любовное фэнтези) В.Кретов "Легенда 4, Вторжение"(ЛитРПГ) Д.Сугралинов "99 мир — 2. Север"(Боевая фантастика) М.Атаманов "Альянс Неудачников-2. На службе Фараона"(ЛитРПГ) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана"(Любовное фэнтези)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Твой последний шазам" С.Лыжина "Последние дни Константинополя.Ромеи и турки" С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"