Изварина Александра Сергеевна: другие произведения.

Арка 3. Полет стаи бабочек

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Peклaмa:


 Ваша оценка:

   Арка ?3.
   Полет стаи бабочек.
  
   Пролог.
  
   На тридцать пятом этаже жилая зона избранных располагалась совсем рядом с аграрным сектором, что на границе со Средней Зоной, и это накладывало свой отпечаток. Мало пасторальных пейзажей в многочисленных небольших городках, мало самой тихой и мирной атмосферы - здесь можно было увидеть самые настоящие перемены погоды, пусть и в виде искусственных дождей, предназначающихся для орошения посевов, и она искренне наслаждалась редким в Башне зрелищем потоков воды, льющихся с высоты, пусть даже сейчас и приходилось наблюдать за ними через оконное стекло отеля...
   - Все еще любуешься, провожатая?
   Голос собеседника прозвучал резко в почти полной тишине комнаты, и оставалось лишь повести плечами, концентрируясь вместо потоков воды за окном на отражении в оконном стекле, в частности - на отражении парня, развалившегося в одном из двух кресел гостиной. Собственный взгляд пробежался и по потрепанному плащу, и по коротким светло-каштановым волосам, и по виднеющимся из-под плаща татуировкам змей на шее, прежде чем остановиться на голубых, практически светящихся в полумраке глазах собеседника... устремленных в окно, словно он высматривал ее отражение. Раздражающий ублюдок. Так и хотелось его прибить - но останавливало лишь то, что на следующем задании он будет полезен. Несколько раз вдохнув и выдохнув, женщина машинально подбросила монету на ладони, прежде чем достаточно успокоиться для ответа.
   - У меня есть имя, если ты не помнишь, Дэниел, - собственный голос звучал сухо - настолько, насколько нужно, чтобы не показать негативного отношения к временному товарищу. - И, насколько мне известно, никому не запрещено иметь хобби.
   - Не понимаю, что можно найти в этой сырости, - презрительно фыркнул Дэниел, прежде чем плотнее закутаться в плащ и поморщиться. - И вообще... Разве наблюдение за пейзажами - это хобби?
   - После этого... хобби, по крайней мере, не приходится одежду от крови отстирывать, - неожиданно поддержала ее далеко не самая адекватная личность в их компании, и собственный взгляд помимо воли метнулся к сидящей на подлокотнике другого кресла светловолосой девушке. Странно, с чего такая поддержка? Учитывая ее полное отсутствие моральных ограничителей и любовь к веселью, было бы логично предположить, что Элия скорее уж поддержит Дэниела, чем выступит против него. - И вообще, занимайся своей стиркой сам! А то пришел, кинул плащ - и поминай, как звали!
   - Эй, я отправился на сбор душ!
   - Который нужен только тебе! Не команде!
   - Да сколько уже можно? - голос парня, занявшего стул рядом с окном, звучал негромко - но был прекрасно различим среди привычной перепалки этих двоих, одной из тех, что за последние два года успели достать всю команду. - Может, стоит остановить их, мисс Лиен?
   - Зачем, Нунг? Сейчас самое интересное будет, - флегматично потянула она, чуть повысив голос - но этого хватило, чтобы оба спорщика притихли и настороженно посмотрели на нее. - А нет, не будет. Впрочем, у нас все равно попкорна нет.
   - И не будет, - упрямо произнесла Элия, одарив ее прожигающим взглядом, прежде чем отвернуться. Ну не лицемерка ли? Столько говорит о веселье, а сама терпеть не может, когда веселятся за ее счет... ладно, по крайней мере, эта своеобразная гордость помогает притормаживать ее, что само по себе стоит многого. - Аргх, мне уже надоело ждать! Долго еще?
   - Терпение, подруга.
   - В жопу терпение, Эмма!
   - ... ну, или так, - лишь негромко рассмеялась девушка, сидящая в том же кресле, на подлокотнике которого уместилась Элия. Лиен лишь поморщилась при взгляде на нее - собственная интуиция и дар провожатого, что начал раскрываться за последний год, заставляли напрягаться каждую секунду, чтобы не выказывать признаков отвращения при взгляде на красивое лицо незаконной. Достаточно удобная в общении, красивая, сильная... она, тем не менее, чувствовалась невероятно неправильно. Неестественно. Отвратительно. - Однако меня тоже беспокоит задержка. Я понимаю, нашего основного адепта света мы встретим только в точке назначения.... но где Эллиот?
   - Он задерживается, - именно в этот момент дверь в номер распахнулась, и Лиен одним движением обернулась, кивком приветствуя вошедшую в номер невысокую блондинку. - Эллиот сейчас связался со мной... в связи со сбором информации он направится в точку встречи в одиночку.
   - Вот как всегда, - недовольно буркнула Элия. - Кто-то один всегда опаздывает... Лиен, с его путем все нормально?
   С его-то - да...
   ... а вот в остальном Лиен не была уверена.
   Иначе, кроме как авантюрой, она просто не могла это назвать. Адский Экспресс, о котором она слышала многое еще в свою бытность инструктором? План господина Караки? Поддержка семьи Агнис, что раньше была в составе семьи Кун, которым вообще не может быть веры? Само присутствие Элии здесь, когда ей не доверяет никто, кроме Эммы? От всего этого Лиен было не по себе - и, если бы не собственный дар, гарантирующий ее выживание, ноги бы ее здесь не было!
   Впрочем, и с даром все было не так уж и гладко.
   Тогда, год назад, на аква-арене, когда Джай - один из ее воспитанников, практически сын! - безжалостно переломал ей руку, Лиен сорвалась. Боль, страх и непонимание сплелись в единый клубок, и этого хватило, чтобы сорвать все оковы, которые она навесила на себя годы назад, неосознанно заблокировав и загнав в узкое русло свой дар. Тогда, слушая слова воспитанника, доносящиеся до нее как через вату, Лиен впервые за долгие годы, прошедшие с того дня, когда ублюдки из семьи Ари загоняли ее как животное, почувствовала паутину путей, пронизывающую все вокруг... как почувствовала и нити, что вились и переплетались вокруг Джая, с каждым его словом создавая все более путанный узор, который не удалось распутать за этот год. Впрочем, если быть честной с самой собой, она вообще не смогла многого сделать - так, восстановила подвижность руки после перелома и начала практически с нуля осваивать дар, не откликавшийся годами. Вот и сейчас подброшенная монета вновь взвилась в воздух...
   Совсем как когда-то давно, когда она, еще совсем ребенком, осваивала свой дар под руководством матери. Тогда весь мир вокруг виделся непонятной паутиной путей, и сейчас Лиен казалось, что за эти годы ничего не изменилось. Она словно шла по своему пути с закрытыми глазами, в кромешной темноте... и, если быть совсем уж честной с самой собой, она просто боялась открыть глаза.
   В конце концов, то, что она могла увидеть, разительно контрастировало со всем, во что она верила.
   Тогда, на аква-арене, Джай сказал многое - и его слова только добавили путаницы в тот клубок путей. Теоретически, его можно было бы распутать... но Лиен не хватало ни опыта, ни практики - а одна лишь сила не решала практически ничего. А значит, оставалось только работать привычными средствами: искать информацию практически "вручную", словно мозаику, складывая картину произошедшего. Так ли все было неоднозначно с предательством Арлен, что означают слова Джая о путях и провожатых, в конце концов, почему все это вообще произошло - ей придется найти ответы на эти вопросы, чтобы она могла двигаться дальше.
   - С ним все нормально, - наконец произнесла Лиен, прежде чем сообразила, что пауза начинает затягиваться. - Значит... проведем брифинг без него?
   - Боюсь, придется, - извиняюще улыбнулась Мишель, прежде чем обвести взглядом комнату и уже куда громче и уверенней продолжить. - Итак, мы начинаем.
  
   ***
  
   - ... в общем, на этом все. Ваши мнения?
   Произнеся эти слова, Агеро обвел взглядом собравшихся - как присутствующих здесь лично, так и тех, кто просто настроил режим конференции через светочи. Серьезные лица, внимательные взгляды... ну, у них были достаточно весомые причины быть предельно серьезными в отношении этого собрания - как и тех событий, что оное повлечет.
   - Значит, Адский Экспресс, да? - задумчиво покивал Бларод, окинув взглядом стоящую рядом с ним группу избранных, которые во время рассказа реагировали довольно бурно - что Кватро, буквально пылающий энтузиазмом, что нетерпеливо постукивающий по рукояти иглы Принц, что морщаяся Шаша, что предвкушающе усмехнувшийся Дан. - Будет сложно. Я не сомневаюсь в нашем уровне сил, но это - D-ранг. Мы тут новички, у нас нет особой информации о конкурентах, а учитывая, что Адский Экпресс - не только шанс быстро подняться, но и своеобразное доказательство сил в D-ранге, так что там можно столкнуться с куда более сильными и опытными избранными. Лично я бы предпочел продолжить восхождение стандартными темпами... но ведь тут есть что-то еще, верно?
   Как и ожидалось...
   - Верно, - вместо него ответила Тейлор - и Агеро перевел взгляд на доселе сидевшую рядом с ним девушку. Хоть ее лицо и было спокойно, но собственный дар сигнализировал о самой настоящей буре эмоций... и учитывая, с чем это было связано, он понимал и волнение, и смятение, и опаску, густо замешанные на застарелую ненависть. - У нас есть еще кое-какая информация. Цеффье...?
   - Кхм, я продолжу, - с этими словами ученая поднялась на ноги - и, обведя всех присутствующих взглядом, начала говорить. - Недавно... мне пришлось начать новое расследование в связи с активацией "Эмили".
   - "Эмили"? - на экране светоча было видно, как Андросси нависла над плечом Селены, отвечающей за связь со стороны ее команды. - А что не так с "Эмили"?
   - Хотя бы то, что "Эмили" была проектом Мастерских, связанным с некоторыми моими... контактами, - было видно, что Цеффье неприятно говорить об этом. Ну, немудрено... - Год назад, во время событий турнира при Мастерских, она была деактивирована. Официально - из-за технических неполадок, отладки системы и подготовки к выходу новой версии. Фактически - "Эмили" была похищена из Мастерских двумя учеными, которые занимались этим проектом. Думаю, их имена знакомы некоторым из вас. Нунг... и Мишель Лаит.
   От ошеломления, прокатившегося по конференц-залу, ему захотелось поморщиться. Ну, ничего удивительного... Бао, скаут из команды Бларода, был замешан в этой истории и, собственно, был одним из контактов Цеффье - и, насколько сам Агеро знал со слов Хачулинга, был знаком с тем самым Нунгом. Его реакция на это имя была проста и понятна - впрочем, как и реакция на другое имя другой частью их группы. Рагуил - или Ангел, как она предпочитала отзываться - чуть не грохнулась со стола, на котором сидела, Джай поперхнулся воздухом...
   ... тогда как на Баама вообще было страшно смотреть.
   Агеро прекрасно понимал, что времена, когда его друг был просто наивным и в чем-то даже невинным ребенком остались далеко в прошлом. Еще девять лет назад, когда Баам бесцеремонно телепортировался в залу, где Юри устраивала самому Агеро допрос, он увидел и жестокую сторону своего друга, а со временем эта сторона начала проглядывать куда чаще. Баам умел действовать жестко - это Кун запомнил еще семь лет назад, когда этот вежливый и улыбчивый паренек буквально раскатал тогдашнюю команду Беньямино Кассано, а последующие события только отточили это его умение. Баам умел ненавидеть - он ненавидел Эмму, отнявшего одного из дорогих ему людей, и ненавидел Чунхва, отобравшего у него шанс избежать жертв. Но даже ненавидя, он не позволял своей ненависти проявляться... но всему приходит конец - и сейчас, смотря на своего друга, Агеро видел проступившее во взгляде того ожесточение. Учтывая, под каким еще именем Баам знал эту "Мишель Лаит", это было вполне закономерно - но оттого, что он видел сейчас во взгляде Баама, ему стало страшно. Страшно за самого Баама.
   И оттого отчетливей было ощущение, что он принял верное решение.
   - ... особую пикантность ситуации придает информация, полученная с контрольно-пропускного пункта на тридцатом этаже, - вновь взял слово он, пользуясь воцарившеся в зале тишиной. - Согласно полученным данным, в день финала турнира Мишель Лаит и Нунг покинули этаж, воспользовавшись стандартным пропуском сотрудников Мастерских, но покинули его они в весьма интересной компании. В частности, на борту того же суспендолета присутствовала некая Лиен одна из оперативников FUG в статусе избранной участницы... и один из приоритетных объектов. Эмма Барнс
   - Ну дерьмо, - негромко прокоментировал ситуацию Ли Су, устало выдохнув - впрочем, судя по эмоциям, не он один пришел к тому же выводу. - Значит, Барнс и FUG зачем-то нужна эта "Эмили"? Но тогда...
   - ... они рассылают оповещения через "Эмили", - от прозвучавшего глубокого голоса Агеро лишь поморщился - преже чем кинуть взгляд на стоящую в стороне рыжеволосую девушку, сейчас скрестившую руки на груди. Да, Хва Рьюн была полезна... порой он даже понимал Баама, вступившегося за провожатую - понимал и уважал это решение.
   Сам Агеро свернул бы этой дряни шею.
   - "Эмили" оповещала об очередном скором отбытии Адского Экспресса и о грядущем концерте Ха Юры в городе Экспресса, - тем временем продолжила Рьюн, убедившись, что все ее слушают. - Эта программа не впервые информирует участников о тех или иных знаковых событиях - но в предыдущий промежуток ее работы такое случалось лишь единожды, когда рассылались оповещения о грядущем турнире при Мастерских. Один раз - за все время ее работы, и это контролировалось ее создателями. Сейчас я нахожу ситуацию похожей, и меня это тревожит.
   - FUG затевают что-то, связывая это со скорым отбытием Адского Экспресса, - задумчиво кивнула Госенг. - И они рассчитывают либо на достаточное количество зрителей, либо хотят получить большое число жертв. Но вот для чего...
   - Репутация.
   После высказывания Джая в конференц-зале повисла тяжелая тишина. И было отчего - в произошедшее год назад, как и в подоплеку оного, посвящены были все, и все прекрасно помнили, на что пошли FUG в том числе и ради репутации.
   - Репутация, - поморщился Джай, устало потирая виски. - Год назад по ним протоптались все, кому не лень. Крылатое Древо, королевские карательные войска, местами и десять семей их пощипали... Ходят слухи, что это начало конца FUG, и что от такого удара они просто не оправятся. Это, конечно, не так - они могут восстановиться... но репутация значит многое, и они хотят восстановить свое пошатнувшееся положение. Они планируют что-то на Адском Экспрессе. Что-то, связанное с Кандидатом.
   Что?
   На этих словах у Агеро перехватило дыхание. Что-то, связанное с Кандидатом? То есть - что-то, угрожающее Тейлор? Черт...
   Тогда вся спланированная операция превращается в ловушку.
   Жаль, он не получил этой информации раньше - но, судя по доносящейся от Джая волны боли, перемешанной со смятением и раздражением, это стало новостью и для него тоже. Раз так...
   - Что говорит твой дар? - повернулась к мальчику Рьюн. - Каковы следствия?
   - Ш-ш-ш, их слишком много, - еле слышно отозвался ее собеседник. Слишком много? - Я... все еще слышу возможные следствия. Наши смерти, массовая гибель других участников, гибель участников FUG, срыв их планов... Слишком много возможных последствий, и они противоречат друг другу. Проще говорить о причинах. Это связано с расколом FUG, это связано с амбициями Караки и интересами Мирцеа Ласлека Грейса, связано с Убийцами и Кандидатом, предполагает участие незаконного и связано с желанием получить другой осколок Шипа Энрю. На этом все.
   Да, плохо...
   - Хорошо, - задумчиво произнесла Тейлор... стоп, что?
   - Хорошо? - эхом откликнулся Ванг-Нан, распространяя вокруг себя волны опаски и недоумения. - И что тут хорошего?
   - Неоднозначность, - прищелкнула пальцами темноволосая девушка. О нет. Нет-нет-нет... - Слишком разные и противоречивые следствия значат одно - что бы ни случилось, у нас есть шансы. Меня еще обнадеживают интересы Мирцеа: хоть мы и встречались единожды, но он показался мне достаточно здравомыслящим человеком, к тому же - одобрил меня как Кандидата...
   - Карака сомневался в тебе, - возразил седой мальчик... вот только в его эмоциях разливалась задумчивость напополам с предвкушением. - Вот только когда Лиен слила мне эту информацию, я постарался запутать ее. Если нам повезет, они не уверены в нашем предательстве, а тебя считают просто пропавшей без вести. В таком случае, если будут участвовать две противоборствующие группы FUG...
   - ... одна из них будет лояльна к нам, а вторая не будет сразу бить на поражение, - слабо улыбнулась провожатая. - К тому же, я обеспокоилась подобным исходом развития событий, и подстраховалась еще три года назад. Я слила кое-какую информацию Джин-Сунгу и убедилась, что он донесет ее до Мирцеа. Я сказала ему, что весь первоначальный состав заложников Тейлор может перейти на сторону FUG, так что при встрече с лояльной нам фракцией можно будет разойтись миром.
   Нет. С него точно хватит.
   - Значит, вы все-таки намерены сесть на Адский Экспресс, - собственный голос звучал глухо. - Добровольно засунуть лапу в капкан. Вы... вы вообще серьезно?
   - Прости, - повернувшись к нему, Тейлор улыбнулась одними губами. - Но мне нужно быть там. Эмма... я не могу просто так оставить ее. Я не могу просто так оставить ее спутника, который может так бесконтрольно распространять своих потомков по Башне. На примере Баама, Чунхва и Дана мы видели, что ее спутник весьма и весьма активен - и я не хочу рисковать и потом выискивать по всей Башне потенциальных или состоявшихся паралюдей. Поэтому мне придется побывать хотя бы в городе Экспресса...
   ... а учитывая протокол "Прямое управление", который потребуется для изъятия спутников, и последствия активации этого протокола, Тейлор одну отпускать нельзя.
   - Я понимаю, что это слишком опасно, - с этими словами темноволосая девушка поднялась на ноги, и, окинув взглядом присутствующих, продолжила. - Я понимаю, что у вас нет никаких оснований рисковать своей жизнью ради подобной цели, и не прошу вас делать этого. Если вы хотите, вы вольны возвращаться к прохождению испытаний...
   - Я не согласен.
   Услышав этот голос, Агеро лишь помассировал переносицу. Прямо как девять лет назад...
   - Не стоит решать за всех, мисс Тейлор, - тем временем продолжил Баам, притянув к себе взгляды. - Да, это опасно - но нам не привыкать к таким ситуациям. Да, это не лучшая идея - но у некоторых из нас есть ряд целей, которые требуют нашего присутствия хотя бы в городе Экспресса. Лично я присоединюсь к вам. Мне нужно оказаться там... хочу расставить все по своим местам.
   Черт. Учитывая, что он имеет в виду под этими словами, и что произошло год назад...
   - Черт, - озвучила его мысли Андросси. - Мы на тридцать восьмом этаже, у нас испытание для перехода на тридцать девятый этаж через три дня... мы можем просто не успеть к старту Экспресса.
   - Что? - повернулся к светочу Ванг-Нан. - Вы идете?
   - У нас образовались... личные дела на одной из станций, так что если вы сядете на Адский Экспресс и мы успеем завершить все наши дела - мы поддержим, - вместо принцессы ответил Ли Су, предостерегающе шикнув на открывшего было рот Хатсу. Та-а-ак... а они-то во что ухитрились вляпаться? - Больше пока ничего обещать не можем. Если обстоятельства изменятся - мы дадим вам знать, но пока что... извините.
   - Прячьтесь дальше за своими панцирями, черепашки, - Рак лишь хмуро буркнул в ответ на эти слова. - Лично я отправляюсь за черной черепашкой! Я не буду снова упускать свою добычу!
   - Вы... - ошеломленно выдохнула Тейлор. Неужели и впрямь не ожидала? Она вообще понимает, какое влияние оказывает на людей? Впрочем...
   ... впрочем, ему же лучше. Пока Тейлор в полной мере не осознает своего влияния на людей, у нее куда меньше шансов собрать полностью лояльную ей команду. Самому Агеро с лихвой хватило и тех троих, кого она притащила из FUG - Джай был хотя бы полезен, Ангел просто за счет какого-то чутья помогала сглаживать неловкие моменты и была поддержкой для Тейлор, а Цеффье в сложившейся ситуации была необходима. С ними получалось мириться. Но с кем-то еще? Нет, увольте. Агеро был искренне рад, что лояльность Бао по отношению к Тейлор не так уж и сильна, как у тех троих, ее команда из Е-ранга изначально не претендовала на Тейлор, а Муле Лав мало того, что является офицером, так еще и был занят помощью Берри Евразия и обязанностями инструктора. Трое человек в подконтрольной ему команде были не так уж и плохи, но если их станет больше, если у Тейлор появится возможность мягко и постепенно отстраниться от него...
   В таком случае Тейлор может просто уйти.
   Агеро бы не сказал, что за этот год произошло многое - но в чем-то ему удалось разобраться, и замеченные еще год назад порывы Тейлор делать ноги и отмалчиваться, когда дело доходило до привязанностей и проявлений чувств, обещали стать проблемой. В принципе, он понимал, с чем это связано: логично пытаться не обрастать связями, когда придется рано или поздно уходить, и расставание по любому будет болезненным. Это было понятно и логично... но это не значило, что самого Агеро устраивал такой расклад событий.
   В конце концов, он определился с курсом действий.
   И отпускать Тейлор не был намерен.
   Чуть больше года назад, когда они впервые встретились на острове Сефия, Агеро показалось, что он потерял героя, в которого верил. Тейлор тогда была лишь бледной тенью себя, и Агеро сам не знает, как тогда смог удержаться и довести операцию до конца. Наверное, это было упрямство, инерция или знание, что отступать некуда было... но он дотянул - и чем дальше, тем яснее он понимал, что Тейлор была, есть и будет героем, что бы с ней не случилось. Да, те годы в FUG дались ей тяжело. Да, когда-то сияющий доспех идеалов потускнел от многочисленных царапин и вмятин, после чего был скрыт под плащом лжи. Но героя делал героем не его доспех - наоборот, стоило только доспеху померкнуть и не слепить отраженным светом, и Агеро за прошедший с той встречи год смог разглядеть за этим доспехом человека. Легко смущающегося и побаивающегося привязанностей и открытых проявлений чувств. Имеющего целую кучу слабостей и недостатков, начиная от привычки лезть на рожон и заканчивая вспыльчивостью. Боящегося уйти, но в то же время радующегося каждому мигу, проведенному в окружении близких. Настоящего. Живого. Можно даже сказать, открытого и честного - особенно по сравнению с его семьей.
   За этот год он снова узнал Тейлор, на этот раз - с другой стороны, и увиденное ему понравилось. Это была та самая Тейлор, которую он мог оградить от пути героя, и этот образ был по-настоящему живым и ярким - можно даже сказать, что он был ослеплен повторно...
   Тейлор нравилась ему и как герой, и как человек. И черта с два он снова отпустит ее.
   - А тебя вообще никто не спрашивал, - наконец произнес Агеро, подмечая, как расширились глаза девушки. - Или ты забыла о нашей сделке? Ты в моей команде, и ты не можешь уйти просто так. Мы все идем вместе.
   - И это не обсуждается, - уверенно поддержала его Ангел. М-да, а ведь год назад она была готова его с потрохами сожрать... - Мы идем все вместе. Идут ли остальные - их дело.
   Ее слова поддержал кивком Джай и Цеффье - улыбкой. Да уж... еще немного, и склонность Тейлор окружать себя верным ей людьми начнет становиться серьезной проблемой. Тот же Бао... Переведя взгляд на присоединившегося к ним год назад парня, Агеро лишь покачал головой. В том, что ученик офицера Ро присоединится к их авантюре, сомневаться не приходилось.
   А вот остальные...
   Уже другим взглядом он обвел собравшихся. Что бы там не произошло у команды Ли Су, на их помощь рассчитывать не стоит. Команда Ванг-Нана? Йо Госенг и так намеревалась уйти и покорять Башню самостоятельно, чтобы не рисковать своей сестрой, а значит, они уже лишаются одного из адептов света и одного скаута. Верди им рисковать просто не позволят - в конце концов, Крылатое Древо всерьез отнеслось к угрозе со стороны спутников, и если Цеффье от Тейлор сложно оттащить, то Верди, одну из двух людей, более-менее разбирающегося в теме спутников, опекают предельно плотно, и лишний раз ей рисковать не дадут.
   А значит, остаются всего девять человек. Учитывая, что в D-ранге пятеро - минимальное количество избранных в команде, из них придется сформировать одну-единственную команду.
   И он знает, как это сделать.
  
   ***
  
   Хоть Шаша и не могла терпеть людей - по крайней мере, большинство из них - она не могла не признать, что Кун Агеро Агнис заслуживает уважения. Особенно учитывая, что он добровольно связался с Тейлор, и даже как-то справлялся с последствиями этого. Шаша искренне уважала тех, кто способен на подобное.
   Просто потому, что ей самой это не удалось.
   Ее положение, конечно, нельзя было назвать незавидным, но и хорошего там было мало - чего уж там, даже у тройки рядовых оперативников FUG, завербованных Тейлор, было положение получше из-за ее покровительства, их полезности и заступничества Куна. Сама же Шаша... Ее не собирались отпускать самостоятельно покорять Башню, поскольку она была связана с FUG. Она могла свободно передвигаться только под присмотром кого-либо из ее команды. Ее не защищал даже статус парачеловека - все же Тейлор могла в любой момент забрать ее способности... О чем речь! Она выжила лишь благодаря заступничеству Йихва и Принца, и лишь присутствие последнего сглаживало общую неприятную картину. Хуже положение было только у ее бывшей нанимательницы, которой Баам сохранил жизнь из-за ее дара...
   Впрочем, кажется, что-то начинало меняться. Признаком того было сообщение от Куна, пришедшее через какой-то час после совещания с просьбой собраться у него в комнате - это было демонстрацией доверия, и даже то, что она не одна получила эту рассылку, не особо омрачало радость Шаши. В конце концов, без команды ее не отпустили бы... А так сейчас рядом Принц, занявший стратегическую позицию между ней и Йихва, с которой у самой Шаши до сих пор несколько напряженные отношения, рядом Бларод, практически принявший их с Принцем в свою команду, и Кватро, который оказался не таким уж и невыносимым засранцем. С Бао, присоединившимся к ним год назад и уже более-менее освоившимся после операции, пусть и с экзоскелетом, Шаша успела сработаться, как и с Даном, да и присутствие Ванг-Нана и Акраптора тоже добавляло уверенности. В общем, все обещало быть не так уж и плохо...
   ... ровно до того момента, как Бларод подал голос.
   - Во что ты хочешь нас втравить?
   Стоило только этим словам прозвучать, как Кун помрачнел - а у Шаши буквально мурашки пробежали по коже от дурного предчувствия. Что-то ей все это очень не нравится..
   - Давай-ка я объясню события с моей точки зрения, - тем временем продолжил Бларод, плюхнувшись в одно из двух кресел. - Мы все собрались здесь, на тридцать пятом этаже, ради попытки сесть на Адский Экспресс. Судя по количеству собранной информации, ты планировал подобное заранее - и заранее знал, насколько это опасно, раз никто из наших кураторов не в курсе... а они наверняка не в курсе, иначе бы нас сюда просто не отпустили бы до самого старта Экспресса. В пользу того, насколько это рисково, говорит и то, что ты заранее не включил в состав группы Верди и Госенг с ее сестрой...
   - Так, про Верди я, кажется, понимаю, - перебил его Ванг-Нан. - А что с Госенг и Мисенг?
   - ... не твое дело, - лишь через несколько секунд отозвался одноглазый удильщик. А? Она что-то упустила? - И ты прекрасно понял, о чем я, Кун.
   - Это и так было понятно, - спокойно произнес тот, занимая второе кресло напротив его собеседника. - В конце концов, я недаром спрашивал вас...
   - Не мели чушь! - негромко рыкнул его визави, подаваясь вперед. - Я видел, ты хотел отказаться... но передумал после того, как твоя Эбер решила рискнуть с Адским Экспрессом. Ты бы вообще не влез во все это, не будь шансов на успех... и вообще, постарался бы их максимизировать. Зная тебя, ты наверняка либо используешь грязные методы, либо будешь действовать на грани нарушения законов, либо планируешь что-то, что может оттолкнуть от тебя твоих товарищей. В иных обстоятельствах ты бы не стал дожидаться, пока Эбер не уедет за новыми контейнерами для шинхэо, а Баам не отправится на встречу с этим его учителем. Ты что-то планируешь, хочешь оградить от этого своих ближайших товарищей и хочешь, чтобы за них рисковал кто-то еще. Я не хочу совать голову в петлю просто так...
   - Но и остаться в стороне не можешь, любопытство и жадность не позволят, - в свою очередь Агеро тоже подался вперед, натянув на лицо донельзя поганую усмешку. - Не ты один видишь людей насквозь, и не надо ломать комедию. Ты уже готов согласиться... и хочешь лишь подстраховаться. Вывести меня на чистую воду. Чтобы потом неожиданно не обнаружились какие-нибудь подводные камни в нашей сделке, которые вновь приведут к гибели твоей команды, одноглазый.
   Черт... Шаша еле подавила удрученный вздох. Впрочем, чего она еще могла ожидать? Кун - это Кун, и невероятное терпение вкупе с талантом ужом выворачиваться из любых неприятностей не делали его хорошим, а собственное уважение к этому человеку не исключало порой возникающего желания прибить его.
   - Иди нахер, моль бледная, - беззлобно огрызнулся брюнет, откидываясь на спинку кресла. М-да, судя по всему, такое желание испытывала не она одна... - По крайней мере, я не использую их вслепую.
   - И я это ценю, - уверенно кивнул в ответ светловолосый парень, окидывая их всех взглядом. - Признаю, это опасно и рискованно... но у меня нет особого выбора, кроме как просить вас о содействии. Я хочу, чтобы вы убили Мишель Лаит и Эмму Барнс.
   ... что, простите?
   - Ты серьезно? - пораженно выдохнув, шагнул вперед Принц. - Убить незаконную?
   - А почему нет? - слабо усмехнулся Кун, поворачиваясь в его сторону. - Порталы не дают абсолютной неуязвимости. Яды, газы, ловушки... Бессмертных не бывает, и у вас есть все шансы сделать это. Среди вас есть адепт света с поразительной многозадачностью, скаут со столь же значительной многозадачностью и способностью к контролю техники, копейщик-сенсор, двое сильных хваёмса, портальщик, умелый удильщик, живучий Козырь и не менее живучий скаут с поразительной скоростью реакции. При грамотном подходе у вас есть все шансы.
   - Лично я - за, - мрачно произнес Дан, хрустнув костяшками. - Эмма... слишком многое мне задолжала.
   - Я тоже присоединюсь, - уверенно кивнул Бао. Да он совсем охренел? Он еще от операции толком не оправился, движется лишь за счет своей силы и экзоскелета - а все туда же! - Раз там замешаны "Эмили" и эта... Мишель Лаит, где-то рядом должна находиться и моя цель. Я в деле.
   - Остыньте, - бросил в их сторону Чанг, прежде чем смерить своего собеседника взглядом единственного глаза. Вполне предсказуемо и Дан, и Бао встрепенулись на эти слова... вот только последовавшая реплика заставила их остыть. - Допустим, это так, Кун. Допустим, у нас есть шанс, есть подходящие силы, а ты сможешь составить план, который гарантирует успешность данного предприятия и исключит потери с нашей стороны. Меня другое интересует: нахрена вот это все вообще? Ты бы и сам справился. У тебя в команде двое незаконных, одна из которых вообще способна манипулировать чужими способностями, и влет сможет обезвредить Барнс, после чего убить ее станет предельно легко. Да, мы ничего не знаем о способностях той девки из Мастерских, но она точно не может быть сильнее незаконной. Твои товарищи справились бы и сами, тем более, они это и собираются сделать - так что на кой ляд тебе нас привлекать?
   Какое-то время Кун молчал... и от его молчания Шаше становилось не по себе. Просто потому, что она начала понимать его причины.
   - Им нельзя сталкиваться, - негромко выдохнула Шаша... и, заметив, как присутствующие в комнате перевели на нее свои взгляды, продолжила. - Это опасно для них самих.
   - Опасно... о черт, - кажется, Йихва поняла, о чем речь. - Не хотелось бы этого признавать, но Шаша права. Я не знаю Баама так же хорошо, как Тейлор, но знаю одно - им нельзя сталкиваться с их целями.
   - Вы о чем? - лишь нахмурился Бларод, кинув на нее настороженный взгляд. - Чего я не знаю?
   - Того, что у Тейлор и Баама есть... определенные проблемы с психикой, - после небольшой паузы начал Агеро. - Они... сломаны. Давно. Они оба... девять лет назад, до того, как все произошло, они оба были довольно мягкими людьми. Чурались чужих смертей, избегали лишнего насилия, практически были пацифистами - но за эти годы многое произошло. Баам накрутил себя сам, пытаясь исправить чужие ошибки, и я не знаю, что конкретно произошло с Тейлор... но это их практически сломало. Настолько, что у меня есть все причины опасаться за их психическое состояние. Да, с последствиями удается бороться, но я не хочу допускать рецидива - и уж тем более не хочу усугублять сложившуюся ситуацию, что непременно произойдет, если они столкнутся со своими целями и будут вынуждены их убить. Это их обоих доломает.
   - Черт... знал же, что они двинутые, - как-то даже беспомощно выдохнул мужчина, устало потирая переносицу. - Все так серьезно?
   - Я не знаком с Баамом в достаточной степени, и не могу судить... но в случае с Тейлор все более чем серьезно, - скрестив руки на груди, покачал головой Акраптор. - Лично мне за глаза хватило того дня, когда она чуть не убилась об Урека Мазино из-за своих тараканов в голове...
   - Уверяю тебя, подобных случаев и раньше было более чем достаточно... и у Баама в том числе, - мгновенно помрачнел их лидер, словно что-то решая для себя. - Если кто не уверен - вспомните турнир год назад, этап личного зачета, когда Тейлор сорвалась... или то, что Баам вытворял в финале, когда он попытался убиться о Караку. Я не могу допустить повторения этого, и именно поэтому мне нужна ваша помощь.
   И вот что тут можно ответить, а? Шаша только устало вздохнула, прокручивая в голове услышанное - и еле подавила гримасу, поняв, что выбора у них нет. По крайней мере, лично у нее. Мало того, что к Бааму она привязалась еще семь лет назад, до того, как покинула команду Куна на двадцатом этаже, мало того, что она привязалась к Тейлор - она обязана влезть в эту авантюру еще и потому, что она уже контактировала с одной в край поехавшей незаконной, и повторения того же, но уже в двойном объеме и на постоянной основе, ей просто не нужно. К тому же, не стоит забывать, что она находится на испытательном сроке и должна, образно говоря, сотрудничать со следствием...
   - Я в деле, - собственный голос прозвучал твердо. - Не знаю, как остальные - а я готова это сделать.
   - Поддерживаю, - тут же произнес Ванг-Нан, широко усмехнувшись. - В конце концов, нужно же помогать друзьям, верно?
   - Я тоже участвую! - выступила на шаг вперед Йихва. - Это мой долг как дочери семьи Йеон!
   - О своих причинах я уже говорил, - мрачно произнес Бао, тогда как стоящий рядом Дан лишь кивнул в подтверждение. - Ничего не изменилось.
   - М-да... с ними было бы веселее, если бы они не сдерживались, - лишь раздосадовано выдохнул Кватро - но, заметив устремленный на него немигающий взгляд Куна, поспешил исправиться. - Впрочем, и так тоже неплохо! Эй, я смогу же сжечь кого-нибудь?
   - Думаю, потенциальных факелов будет достаточно, - невесело усмехнулся Акраптор. - Можете рассчитывать и на мое участие. Я с вами.
   - Как и я, - открыто улыбнулся Принц...
   Стоп. Что?
   Шаша, сглотнув, лишь перевела взгляд на стоявшего рядом парня. Не то, чтобы эти слова от Принца были такими уж неожиданными - но... ладно, они были неожиданными. В конце концов, после возвращения к команде Шаша провела достаточно времени с Принцем во время его реабилитации и прекрасно видела, что события у Руки Арлен ему дались тяжело. Казалось, что ее предательство и его ранения выбили из Принца все геройские замашки... и оттого страшнее было видеть, как он опять лезет на рожон. Подписываться на опасную операцию, связанную с устранением незаконной...
   Придется быть предельно осторожной не только из-за того, насколько опасна цель. Придется еще и прикрывать Принца, чтобы с ним, не дай все боги этой проклятой Башни, ничего не случилось.
   - Черт... похоже, у меня нет выбора, да? - обессиленно выдохнул Бларод, переводя взгляд на своего визави. - Хорошо. Мы сделаем это.
   - Отлично, - по лицу Агеро проскользнула неприятная улыбка. - Итак, давайте обсудим план.
  
   ***
  
   - Внимание, все пассажиры. С завтрашнего дня топ-идол, избранная D-класса дает концерты в центральном зале, а через три дня отбывает поезд для избранных D-класса, также известный как "Адский Экспресс". Надеемся, что многие избранные рискнут попробовать свои силы!
   Поморщившись от звука доносящегося через динамики голоса, Боро лишь осуждающе покачал головой. Да, избранные рискнут... чего уж там, они постоянно рискуют - за те века, что он крутится рядом с Адским Экспрессом, он видел много таких людей. Вот и его попутчики, сидящие напротив, не особо отличались.
   - Наконец-то мы почти в городе экспресса, учитель, - широко улыбнулся Ханул, чуть подаваясь вперед. Вот же надоедливый...
   - Не называй меня так, - раздраженно отозвался он, отрывая взгляд от нового путеводителя, посвященного Сачи, и окидывая взглядом сидящих напротив русоволосого парня и смуглую коротко стриженную темноволосую девушку. Что Ханул Канг, что Феликс буквально фонтанировали энтузиазмом и были полны надежд на удачную поездку - но это раздражало не так сильно как их легкомысленное отношение к текущей ситуации. - Наличие билета еще не делает меня учителем. Я простой избранный, как и вы.
   - Ну, ты смог удержать билет до сих пор, - только и пожала плечами Феликс. - Разве это не доказывает, что ты достойный избранный? А значит, и наставник для избранных D-класса, типа нас!
   - Единственное, почему я на это подрядился - на этом деле можно заработать, - сварливо отозвался Боро, осаждая начинающую повышать голос дуреху. - На поездку мне пригодятся деньжата... так что не обольщайтесь. Я взял вас в ученики, чтобы заработать немного денег перед Адским Эксрпессом.
   - Люди с билетами действительно отличаются... - лишь покачал головой парень в ответ на его слова. И это все, что он может сказать? Придурок... - Ты случайно не встречался с жуликом Сачи в городе Экспресса до этого?
   Разочарованный вздох удалось подавить. Нет, похоже, он все-таки зря связался с этими двумя. Мало того, что у них довольно посредственные навыки и нет особого потенциала, так еще и наличием мозгов они оба не обделены. Ну, хоть деньги получит...
   - Слушай, лучше тебе не поминать здесь его имя, - наконец произнес мужчина, отгоняя невеселые мысли. В конце концов, Сачи лишний раз поминать и впрямь не следует... - Говорить об охотниках за билетами в поезде - табу. Никогда не знаешь, когда они появятся.
   - Да плевать, - собеседник, похоже, наплевал на доводы логики. Боже... ну нахрена он вообще связался с этой парочкой, а? - Даже если ты нарвешься на Жулика Сачи... то, по слухам, он не так уж и силен, как ему приписывает молва. Я бы хотел испытать сам... силен ли жулик Сачи на самом деле.
   Идиот. Диагноз обжалованию не подлежит.
   - Есть еще кое-кто, о ком ходили похожие слухи, когда мы были избранными Е-класса, - тем временем подхватила за напарником девушка. - Ее звали Арлен Грейс... она исчезла во время битвы при Мастерской, поэтому у меня так и не было шанса сразиться с ней. Раз уж она пропала без вести, скорее всего, она не была такой сильной, как про нее рассказывают.
   - Арлен Грейс из FUG, да? - задумчиво потянул ветеран Экспресса, припоминая слухи, доносившиеся из Е-ранга. После того, что со всеми ними произошло на Экспрессе, он не мог не прислушиваться к этим слухам, и исчезновение еще одного Кандидата не успокоило Боро - это с равной вероятностью могло значить как ее слабость, так и то, что у "восходящей звезды FUG" оказалось достаточно мозгов, чтобы смыться до подхода королевских карательных войск и офицеров, которые вполне могли бы прибить ее, не разбираясь. В любом случае, она точно была интересной личностью... вот только сталкиваться с ней не хотелось. Не после того, что произошло со всеми ними на Экспрессе. - В любом случае, хватит так бездумно говорить о ней. Будете и дальше нести этот бред, она может на самом деле появиться. Имена имеют особую силу...
   - Ай! - его внимание отвлек голос девушки-проводницы, развозившей напитки и закуски - и именно это заставило Боро прерваться и насторожиться. Как только избранный ступает на один из вокзалов, с которых поезда направляются к городу Экспресса, он должен быть постоянно готов к битве - потому что она может начаться в любой, самый неподходящий момент... и этот момент, кажется, настал.
   Это стало отчетливо ясно, когда в вагон из тамбура ввалился парень, толкнувший проводницу - и побежал прочь, не останавливаясь на секунду, с выражением дикого ужаса на лице. Потом так же пролетела зверолюдка, еще одна девушка, темноволосый мужчина... а из-за их спин, из тамбура и другого вагона, донеслись панические крики. М-да. Не самая частая, но достаточно банальная ситуация - охотники за билетами разгулялись до такой степени, что сделали своим полем битвы весь вагон. Боро уже привык к подобному, и просто остался бы сидеть на своем месте, если бы не двое новичков напротив, сейчас оглядывающихся на сбегающих товарищей по несчастью. Надо ведь приглядеть за ними, в конце концов, полную оплату он получит только по прибытию в город Экспресса...
   - Посидите пока здесь, я пойду гляну, - лишь коротко бросил Боро, поднимаясь с сиденья и выхватывая иглу из арсенала. - Не высовывайтесь.
   - Но, учитель... - заикнулась было Феликс - но под его прожигающим взглядом осеклась. - Хорошо. Сидим и не высовываемся.
   - Эй, ты серьезно? - пораженно выдохнул Ханул...
   - Заткнись, придурок! - но тут же получил мощный подзатыльник. Вот и хорошо, они между собой все уладят...
   А у него есть задачка поважнее.
   К тамбуру и переходу в другой вагон Боро продвигался осторожно - беглецы кончились, их было от силы с десяток, но это не значило, что он не может напороться на засаду или ловушку. Впрочем, вопреки опасениям, ни того, ни другого не обнаружилось: тамбур и переходка были пусты, и лишь в тамбуре другого вагона лежало тело синекожего ящера с торчащим из груди трезубцем. Сила удара была достаточно велика, чтобы отбросить тело из вагона и выбить двери - и именно благодаря искареженным дверям Боро увидел то, что творилось в самом вагоне.
   В центре, в проходе между покореженными сиденьями, стояла девушка. Привлекательная блондинка стояла, тяжело дыша, и сперва Боро показалось, что бой с несколькими противниками, сейчас бездыханно лежащими рядом, ее вымотал - однако спустя несколько секунд, стоило только заметить, как девушка сжимает кулаки, до него дошло, что избранная напротив чуть ли не дрожит от злости.
   - Вот скажи мне, Джай... - обманчиво-спокойно начала она, обращаясь к сидящему на спинке одного из сидений седому смуглому мальчишке, перезаряжающему пистолет. - Как быстро успокоиться, если от раздражения и злости просто готова взорваться?
   - Сделай глубокий вдох, сосчитай трупы вокруг себя и выдохни, - флегматично отозвался мальчик, названный Джаем. - А еще лучше порадуйся, что мы не разбудили кое-кого, и подумай, как будешь оправдываться, когда кое-кто проснется.
   От этих слов девушка вздорогнула и покосилась в сторону - и только тогда Боро заметил еще двоих. Темноволосая коротко стриженная женщина в очках с тонкой оправой сидела в стороне, совершенно не обращая внимания на творящийся вокруг бардак, а рядом с ней сидел еще один человек, прислонившись головой к оконному стеклу и кемаря. С этого ракурса он мог разглядеть лишь худощавую фигуру неопределенного пола - то ли молодого парня, то ли плоской девушки - в свободных джинсах и мешковатой толстовке, капюшок которой падал на лицо и бросал тень так, что было видно лишь бледный подбородок. Невольно он позавидовал нервам спящего: чтобы спать даже на пути в Адский Экспресс, нужно иметь либо непрошибаемый пофигизм, либо потрясающую уверенность в собственных силах, либо колоссальный уровень оных... либо, чего уж там, быть вымотанным донельзя. Наверное, именно поэтому спящий не проснулся во время боя - вот только мгновенно заметавшейся девушке оттого было нелегче.
   - Черт, черт, черт! - кажется, блондинка не знала, куда деться. - Джай, что делать?
   - Совсем отупела, когда покрасилась? - раздраженно выдохнул ее собеседник. - Избавься от трупов, пока кое-кто не проснулся и не началось веселье. И вообще, зачем было устраивать бойню?
   - Эй! Ты сам сказал мне во время инструктажа - быть самой собой!
   - Я добавил "только не слишком", Ангел. Потому что это не совсем законно.
   - Тоже мне, умник выискался, - лишь презрительно фыркнула в его сторону та, дотрагиваясь до массивного браслета на запястье... и выпуская стайку летучих рыб, которые тут же начали обгладывать один из трупов. Анима, значит? - И вообще, ты тоже стрелял!
   - У меня были кое-какие сомнения... а когда я сомневаюсь в чем-то, я предпочту разрядить в это магазин, - демонстративно-невозмутимо отозвался Джай, вызвав негромкий рык своей собеседницы. - По крайней мере, не я это начал.
   - Эй, и не я тоже! Просто когда эти ублюдки начали трепаться, у меня кончилось терпение!
   - ... ага, и начались трупы. Ты что, забыла, что сама начала провоцировать на предмет "остались ли еще самоубийцы"? Порой я жалею, что у тебя в голове нет отдела, контролирующего поток слов.
   - Джай, хватит дразнить Ангел, - негромко произнесла доселе молчавшая женщина, не отрываясь от светоча. - Ангел, учись не поддаваться на провокации. И еще совет на будущее: лучше просто позволяй людям сомневаться в твоем интеллекте, а не открывай рот и не подтверждай их сомнения.
   - Цеффье, ты меня совсем не любишь... - уязвленно буркнула анима, отворачиваясь к своим шинхэо, сейчас до костей обглодавших первый труп и принявшихся за второй. Да уж, ну и компания...
   - Сложно любить ближнего, если он недалекий, - беззлобно поддел собеседницу стрелок, наконец убирая свое оружие.
   - Ты опять! - развернувшись к нему, блондинка наставила палец на товарища. - Не нужно меня обижать, Джай! Сам знаешь, я девушка ранимая, чуть что - сразу в слезы!
   - Ага, а потом с заплаканными глазами выясняешь, по кому случайно попала трезубцеми и где лучше спрятать труп, - на этот раз ее подколола Цеффье. Да уж, ну и команда! Не сдержав усмешку, Боро облегченно выдохнул, убрав иглу в арсенал...
   ... и вздрогнул, когда все трое спорщиков повернулись к нему.
   - А тебе чего? - не выдержав, вызверилась блондинка. - Тоже хочешь попробовать нас на зуб?
   - Просто интересовало, кто это так нашумел, - спокойно произнес седовласый мужчина, скрестив руки на груди. - Вас в том вагоне было слышно.
   - ... просто чудо, что мы никого не разбудили, - негромко проворчала темноволосая женщина, покосившись на сидящего рядом с ней человека. - Благодарю за предупреждение, конечно... вот только что вам надо?
   - Просто хотел удостовериться, что моим товарищам ничего не угрожает, - предельно честно произнес ветеран Экспресса, кидая быстрый взгляд на стайку шинхэо. Отдача общих приказов и роевой принцип контроля, да? Как анима, блондинка довольно средняя... разве что с шинхэо повезло. Зато остальные ее напарники - темные лошадки, и их уровень сил непонятен, в конце концов, их противники могли быть как достаточно опытными участниками, так и новичками в D-ранге. - Что, подозреваете все, что движется?
   - ... ага, а все, что не движется, то двигаем и подозреваем... так что лучше двигай отсюда, - лишь поморщилась анима, прежде чем развернуться и продолжить, но уже куда тише. - Аргх, да как только они узнали, что у нас есть билет? Я в последний раз так глупо себя только у Руки Арлен чувстовала!
   ... что? Боро лишь моргнул, услышав знакомое имя - и только через пару секунд до него дошло, что оно прозвучало совершенно в ином контексте. Верно, Арлен Грейс тут не при чем... и это просто участники, никак не связанные с FUG. На этот раз его пронесло. Мужчина лишь кивнул и уже было развернулся, чтобы уходить, когда почувствовал на себе чей-то тяжелый пристальный взгляд, от которого у него прокатились мурашки по коже. Это кто так его сверлит взглядом, а? Развернувшись, Боро еще раз взглянул на команду, устроившую погром в десятом вагоне - и лишь недоуменно нахмурился, когда понял, что взгляд принадлежал тому седому пацану, сейчас смотрящего на него практически идеально круглыми глазами. Хм? У него что-то на спине? Или мальчишка не новичок, и узнал его?
   - ... а ведь еще и скелеты прятать... - тем временем продолжала блондинка. - Эй, Джай, поднимай задницу и помоги мне, раз веселился наравне со мной! Что застыл?
   - Да так... понял кое-что интересное, - на этих словах мальчишка понял и соскользнул вниз со спинки сиденья, одним слитным движением оказываясь на ногах. - Кажется, мы с уважаемым... Боро имеем общих знакомых через ряд иных... знакомых.
   - Боро? - мгновенно вскинулась женщина. - Один из ветеранов Адского Экспресса?
   - Да... кажется, тут есть занятная история, - одними губами улыбнулся ее собеседник. - Уважаемый, может, присядете и мы побеседуем? Уверяю, у нас найдется достаточно общих тем для разговора...
   - А вот я в этом не так уж и уверен, - напряженно произнес тот, борясь с желанием вновь вызвать в видимый режим было убранный арсенал. Что-то не нравится ему все это... - Что за знакомые?
   - Да так... группа крайне разносторонних и примечательных личностей, скрывающаяся за трехбуквенной абривеатурой, - от смешка Джая у него прокатились мурашки по коже. Он же не имеет в виду... FUG? И как вообще он мог узнать?! - Ну вот, вы поняли, о чем речь. Я же говорил, что у нас найдутся общие темы для обсуждения! Как насчет обмена информацией? Вы расскажете нам кое-что о FUG, мы расскажем вам кое-что о FUG...
   - ... ты в этом уверен?
   От еще одного прозвучавшего в вагоне голоса, негромкого и хрипловатого со сна, вздрогнули они все - вот только, в отличи от самого Боро, Джаю и Ангел пришлось оборачиваться, чтобы взглянуть на завозившегося человека в толстовке, который все-таки проснулся.
   - Эм-м-м... прости, мы тебя разбудили, - нервно улыбнулась Ангел... тогда как ее шинхэо начали спешно толкать один из обглоданных скелетов под сиденье, пряча его от взгляда ее собеседника. - Сильно нашумели?
   - Ангел... не притворяйся, пожалуйста, - удрученно вздохнул ее собеседник. - Я достаточно хорошо контролирую обстановку, чтобы заметить, что живых пассажиров на поезде поубавилось. Оно действительно было нужно?
   - Ну-у-у...
   - Слушай, нам действительно жаль, - подал голос седой мальчик, обращаясь к своему собеседнику, который сдвинулся, устраиваясь поудобней. - Может... этот маленький рецидив останется между нами?
   - Если никто больше не проболтается - может, и останется, - было видно, как губы его собеседника раздвинулись в улыбке. - Так что именно ты устроил, Джай? Это так важно?
   - Это... да, это важно, - кивнув, выдохнул тот, прежде чем кинуть опасливый взгляд на Боро. - Наш... новый знакомый... Боро знает кое-что интересное. О FUG. И это связано с Адским Экспрессом в целом и нынешними планами FUG в частности.
   Что?! Планами... FUG? Да что вообще тут происходит?
   - Да? - а вот теперь в голосе человека в толстовке звучал отчетливый интерес. - Ладно, признаю, ты был прав. Мистер... Боро. Кажется, нам есть о чем поговорить.
   Боро оставалось лишь сглотнуть, когда в тени под капюшоном буквально засветились золотистые глаза собеседника.
  
   ***
  
   Перестук колес поезда успокаивал, и Тейлор лишь покосилась на тихо сопящего Агеро, раскинувшегося по всему сиденью и положившего голову ей на колени. Да уж, немудрено, что он уснул... особенно учитывая, что после финального совещания накануне перед отбытием он еще полночи над чем-то работал - и это если забыть о том, что Агеро вообще был типичной совой, и предпочитал, в идеале, спать практически до полудня. Если прибавить к совокупности факторов еще и мерный перестук колес, нет ничего удивительного, что Агеро сморило.
   Куда более удивительным - вернее, более смущающим - было другое. То, что Агеро уснул именно так... и то, что они едут вдвоем. Не то, чтобы Тейлор была так уж против его компании, да и кого-то еще сейчас видеть не хотелось - тот же Рак не удержался бы от подколок, как и Ангел с Джаем, Цеффье бы раздражала многозначительными взглядами и ехидными улыбками, и лишь Баам бы воздержался от любых намеков. Так что с этой точки зрения отсутствию других членов команды она была рада...
   Тем более, что за прошедший год это была далеко не первая подобная ситуация.
   Удрученно вздохнув, Тейлор лишь поморщилась, вспомнив, с чего все началось. Наверное, если бы не разговор с Марией год назад, она бы даже не задумалась ни над странным поведением Агеро, а все намеки отнесла бы лишь к разряду слухов - но именно тот разговор и снизошедшее на нее откровение стали поворотной точкой. Приходилось тщательно контролировать себя и свои мысли, чтобы не рассматривать чуть ли не каждое действие Агеро в свете открывшейся информации - но удавалось это далеко не всегда, и хуже были только три вещи.
   Во-первых, подобные ситуации, когда она не знала, куда деться от смущения, повторялись с завидной регулярностью.
   Во-вторых, благодаря Арахне, она прекрасно знала о даре Агеро и о компоненте Умника, которая обеспечивала понимание чужих эмоций, намерений и мотивов - как знала и то, что Агеро в курсе сложившейся ситуации, ибо "не думать о белой обезьяне" у нее просто не получалось.
   И, наконец, в-третьих - Тейлор не могла не признавать, что ее тянуло к Агеро.
   Заниматься самообманом она не любила, а потому оставалось только признать этот факт. Мало того, что Агеро был привлекателен чисто внешне, мало благодарности за всю помощь, спасение и доверие, мало того, что его надежность позволяла чувствовать себя в безопасности рядом с ним, а доверительные отношения сложились еще на втором этаже... Время, проведенное вдали от него, дало понять Тейлор, насколько Агеро дорог ей - а последний год, проведенный рядом, стал буквально контрольным в голову, позволив понять, насколько без Агеро было тяжело. За этот год вполне закономерно она узнала Агеро куда лучше, чем за единственный месяц, проведенный вместе на втором этаже. Привычки, мелкие недостатки, не замеченные ранее достоинства, забавные факты - вроде выпрямления волос, о чем Элия упоминала в их единственную встречу... Это было похоже на то, словно образ, который она выстраивала у себя в голове восемь лет, внезапно перестал быть двухмерным и черно-белым, обретя глубину и цвет. Да, он был неидеальным, несовершенным, что-то в нем нравилось, а что-то нет - но он был невероятно ярким и цельным, чем и привлекал.
   Но это же и пугало. Пугало тем, что ей придется уходить, тем, что она может сделать ему больно - порой это было невыносимо настолько, что хотелось ждать и сбежать, не дожидаясь, пока она достигнет своей цели и обстоятельства не поставят ее перед жестоким выбором. В такие моменты ее останавливали только две причины. Во-первых, она пообещала Агеро быть в составе его команды, когда признала свое поражение в их пари на втором этаже, и намеревалась как можно дольше выполнять это обещание,а во-вторых она прекрасно понимала, насколько больно терять кого-то или что-то, только-только обретенное - и понимала, что ее уход сейчас ударит не только по Агеро, это ударит по всем ее друзьям, начиная от Рака, который на этот раз ей не простит подобного, и заканчивая Баамом, которому и так было тяжело. Это заставляло держаться... ладно, чего уж врать себе! Ей нравилось быть рядом с ними. Зная, что рано или поздно ей придется отказаться почти от всех, кто ей дорог, чтобы исполнить свой долг, она могла лишь либо отстраниться от них, что только навредило бы ее друзьям, либо же наслаждаться каждым мигом, проведенным рядом с ними, чтобы потом вспоминать это время без сожалений об упущенных возможностях. Собственно, этого курса она и придерживалась...
   ... и проблема была лишь в том, что этот курс хотелось перенести и на отсутствующую личную жизнь. С этим желанием бороться было тяжелее всего, и помогало тут только осознание того, что Агеро не стоит связываться с ходячей фабрикой проблем еще и в личной жизни, не говоря уже и о том, что проведенное вместе время будет ограничено. Нет, лучше продолжать держать дистанцию.
   В конце концов, в жизни некоторых людей и без нее хватает историй с печальным концом.
   Вздохнув, Тейлор отвела взгляд от лица спящего парня и вновь взглянула на проносящийся за окном пейзаж, одновременно концентрируясь на насекомых, равномерно распределенных практически по всему составу. Довольно большая длина поезда - порядка четырехсот метров - и собственные места в предпоследнем вагоне не давали возможность получать информацию со всего поезда, но и имеющейся было вполне достаточно. За час пути удалось предотвратить одну драку, запустив неудачливому охотнику за билетами муравьев в ботинки, да еще аккуратно стянуть с помощью пятисантиметровых пчел три билета, один у того самого неудачливого охотника и еще два у двух его товарищей по несчастью, которые после обнаружения пропажи передрались между собой. Учитывая, что Рьюн писала о добыче билета для Рака перед отправлением, а Джай недавно отчитался о добыче билетов для всей их группы, теперь у их команды билетов хватит, и если все-таки потребуется сесть на Экспресс, чтобы достать Эмму, проблем быть не должно. Единственное, чего опасалась Тейлор - так это того, что у команды Ванг-Нана и присоединившихся к нему Бларода с Кватро и Бао могут быть проблемы с билетами, поскольку никто из них еще выходил на связь для дальнейшей координации действий... впрочем, хотелось верить, что со всеми проблемами они разберутся в городе Экспресса, и на сам поезд садиться не придется. Надежда на то, что все пройдет по плану и закончится хорошо, еще была...
   Впрочем, надежда была слабая. Собственная дрянная удача и плохое предчувствие как бы намекали, что будет не так уж и легко, и это стало отчетливо понятно, когда насекомые на самой границе ее чувствительности, на переходе из второго в третий вагон, заметили еще одного человека. Достаточно высокий красноволосый мужчина с единственным целым глазом красного цвета настолько неприятно напоминал Рьюн, что конкретно это описание и показанные на последнем совещании фотографии Тейлор вспомнила только через несколько секунд - а вспомнив, не удержалась от гримасы. Так называемый "Жулик" Сачи был одним из ветеранов Адского Экспресса и вершиной местной пищевой цепочки охотников за билетами, так что тот самый момент, когда он появился в поезде, знаменует начало безудержного веселья, сиречь охоты за билетами и особо изощренного мордобоя. Все, похоже, покой кончился...
   ... хотя, о чем это она? В конце концов, действие закона Мерфи она уже проверяла, и неоднократно, так что удивляться тут нечему.
  
  
   Глава 1.
  
   За все то время, что он был охотником за билетами, в результате чего закономерно заслужил свое нынешнее прозвище, Сачи сталкивался со многим. Особо хитровывернутые владельцы билетов, что желали попробовать его на зуб, чересчур осторожные тихушники, которых не удавалось выявить до самой посадки на Адский Экспресс, в конце концов, банальные ловушки, когда его пытались остановить толпой... Можно смело сказать, что за эти века он повидал многое - но вот с таким Сачи сталкивался впервые.
   В поезде, на который он сел, чтобы добраться до города Экспресса, не было ни одного владельца билета.
   Ни одного.
   Даже статистически это было маловероятным. Учитывая общее количество поездов, учитывая общее количество билетов - как минимум один билет на поезд всегда был! Конечно, может, один билет и был, к примеру, у какого-нибудь тихушника... но чем дальше, тем меньше это казалось маловероятным. В конце концов, собственная репутация вместе с узнаваемой внешностью и не афишируемым владением одной в меру подлой техникой шинсу, провоцирующей достаточно недоброжелательно настроенных к нему личностей на открытое проявление агрессии, делали свое дело и позволяли обнаруживать владельцев билетов - тогда как в этот раз обошлось практически без боев. Его попробовали атаковать лишь двое горе-охотников...
   И именно тогда Сачи напал на след.
   Просто потому, что по словам пары неудачников, у них ранее были билеты. И они пропали уже после того, как кто-то сел на поезд.
   Стоило только подумать над этим, как предвкушающая усмешка выползла на лицо. Достаточно умный и осторожный охотник за билетами, который сумел сделать свое дело и не попасться? Это было любопытно - и это было вызовом. Подобные кадры встречались нечасто, и были достаточно интересными противниками, которые могли порой заставить его выложиться на полную, если и вовсе не сохранить свой билет до самой посадки на Адский Экспресс. Единственной проблемой было то, что его еще нужно было найти, и если он достал билеты с помощью какой-то скрывающей техники шинсу, то он мог остаться скрытым и до конца поездки...
   Впрочем, опасался он зря. В предпоследнем вагоне ему улыбнулась удача.
   По привычке, зайдя из тамбура, Сачи окинул взглядом пассажиров, механически отмечая и узнавание в чужих глазах, и вытянутые лица, и легкую бледность... И на фоне всего этого резче выделился один-единственный взгляд, в котором сквозила открытая неприязнь. Проследив его, Сачи моргнул в замешательстве: неужели ошибся? Взгляд принадлежал достаточно высокой девушке-человеку, отличающейся длинными темными волосами и сильной бледностью. Учитывая же прислоненный к стене вагона под окном темно-серый крюк, демонстративно не убранный в арсенал и выдающий специализацию удильщицы, да заплетенные в хвост набок и повязанные красной лентой волосы, вывод возникал сам собой - девчонка была из семьи Ха. Чуть ли не целое поколение дочерей этой семьи выросло в восхищении от стремительного восхождения и успехов Ха Юри Захард и копировало ее стиль... так что в принадлежности девчонки и в занимаемой ей специализации вопросов не было - все же редко выходцы из семьи Ха становятся представителями "специализаций поддержки", куда больше среди них удильщиков, копейщиков и скаутов - даже скаутов среди них бывает меньше, чем удильщиков и копейщиков. Разве что...
   ... да, лежащий на том же сиденье и положивший голову на колени своей спутнице парень с узнаваемой внешностью семьи Кун мог быть адептом света, который тайком телепортировал билеты - или же скаутом, вытащившим их орбами. В пользу этого говорит и занимаемое им положение: наверняка парень притворился спящим и вообще лег, чтобы не потерять контроль над телом, орудуя светочем или орбом на дальней дистанции. С этим что-то начинает вырисовываться: охотник за билетами из семьи Кун, его телохранительница из семьи Ха, адепт света или скаут и удильщица или скаут... скорее даже адепт света и удильщица, учитывая выбор оружия девушки и потребность парня в телохранителе. Сильная комбинация. Паршивей было бы только адепт света и проводник - но конкретно этих двоих он видит впервые, и даже если они не новички в D-ранге, вряд ли их опыт сравним с его собственным, так что вряд ли он столкнется с чем-то неожиданным.
   С этой мыслью Сачи двинулся вперед, по проходу между сиденьями - и в тот же миг Кун открыл глаза, одним плавным движением садясь на скамье и оглядываясь.
   - ... а я-то думал, в чем дело... - в наступившей тишине его голос был достаточно хорошо слышен. - Как я понимаю, боя избежать не выйдет...
   - Если ты хотел доехать тихо и мирно, нужно было выбирать другого попутчика, - с этими словами его телохранительница подхватила крюк и поднялась на ноги. В то же время Сачи краем глаза заметил, что избранные начали потихоньку покидать вагон. Умно с их стороны... - Сам знаешь...
   - Да, у тебя просто талант попадать в неприятности... - лишь закатил глаза ее напарник. Хм? Звучит так, словно он не знает о краденных билетах... впрочем, наверное, не такая уж и слаженная они команда, да и разлад среди охотников за билетами - не редкость. Сачи лишь вздохнул - чтобы заметить, что Кун перевел на него взгляд. - Как я понимаю, все стороны против деэскалации конфликта?
   - В зависимости от того, готовы ли вы отдать билеты, - не удержался от подначки Сачи. Конечно, будет несколько жаль ослабить интенсивность боя, внося разлад между в меру интересными противниками... но упустить эту возможность? Нет, он не совсем идиот. Остается лишь чуть-чуть подождать, наблюдая за зарождающимся скандалом...
   - Уже? - Кун лишь бросил взгляд на свою напарницу. Хм? Неужели скандала не будет?
   - Они так знатно подставились... я просто не удержалась, - а вот от этих слов у Сачи дернулась бровь. Значит, билеты добыла все-таки Ха? Ладно, кое-какие стереотипы нужно будет отбросить... похоже, перед ним не двойка из удильщика и адепта света, а более стандартная комбинация из скаута и адепта света.
   - Похоже, мы вынуждены ответить на ваше предложение отказом, - наконец произнес означенный адепт света, поворачиваясь к нему... и все-таки вызывая светочи. Ну, хоть в чем-то он не ошибся. - Тей...
   - С удовольствием, - усмехнулась та, срываясь вперед с места...
   И в тот же миг Сачи взмахнул жезлом, превращая срывающуюся с него волну шинсу в пламя.
   К тому моменту уже все случайные свидетели, узнавшие его или по контексту разговора понявшие, что им тут не место, уже покинули вагон, и вполне закономерно Сачи не сдерживался. Пламя на несколько секунд перекрыло обзор, и в то же время Жулик покрепче перехватил жезл, готовясь отражать ответную атаку противников...
   ...но вот к чему он готов не был, так это к тому, что они контратакуют так быстро.
   Спасли только рефлексы, совершенствовавшиеся веками. Стоило только среди пламени мелькнуть белому проблеску - как Сачи отпрыгнул назад... всего на считанные сантиметры разминувшись с ударом крюка в руке Ха, окутанной отсветами гаснущего барьера шинсу. Да что же это такое? Тоже проводник?
   На какое-то мгновение все застыло. Стоило только опасть пламени, как взгляду открылся вагон с выбитыми от остаточного ударного эффекта волны шинсу стеклами и закопченным антуражем. Кун стоял чуть поодаль, укрывшись сформированным из светочей барьером - тогда как Ха застыла чуть поодаль от самого Сачи, все так же с крюком наперевес, но уже сформировав у себя над головой четыре баанга. Стандартное количество для D-ранга... нет, не стоит вновь полагаться на стандарты и стереотипы. Они уже подвели его, когда он просчитался и недооценил своих противников, и этот обидный просчет чуть не закончился ранением. Надо воспользоваться этой небольшой паузой, благо, его противники тоже успели хоть частично, но оценить его уровень и сейчас думают над тактикой - и самому Сачи это тоже не помешает.
   ... а вот что помешает - так это то, что данных для составления плана у него маловато. Да, адепт света из семьи Кун и проводник из семьи Ха. Да, возможный джеонсулса, использующий пять светочей, и лезущий в ближний бой проводник с четырьмя баангами и вполне сносными барьерами. И все... Больше ничего с уверенностью он утверждать не может. Разве что его противники могут реализовать стандартную тактику с бойцом ближней и средней дистанции...
   Следующий момент показал, что полагаться на стандарты и стереотипы все-таки не стоило.
   Просто потому, что Кун, выхватив нож, тоже попытался сократить дистанцию.
   Отгоняя пламенеющей волной шинсу уже обоих противников, Сачи захотелось выругаться. Да что же это такое! Эта парочка словно задалась целью обрушить все его стереотипы! Крутанувшись вокруг своей оси, чтобы пропустить удар крюком мимо себя - бок все равно обожгло болью! - Сачи лишь взмахнул жезлом, стремясь добраться до Куна - но спешно разорвал дистанцию, когда перед лицом мелькнул отблеск стали, а скулу обожгло болью. Все-таки достал, паршивец! И девчонка чуть не достала: лучи шинсу он опрометчиво заблокировал вспышками пламени, тогда как брошенный - и удерживаемый за леску - крюк опасно срезал прядь волос у лица.
   Все. В переносном смысле они оба его достали.
   Обычно Сачи в столь ограниченном пространстве сдержался бы. В поездах, идущих к городу Экспресса, он вообще предпочитал сдерживаться - слишком мало места, да и избранные предпочитают сражаться малыми группами, тогда как он предпочитает иметь возможность развернуться на всю катушку и сражаться против толп. Собственный навык, разработанный как раз для таких случаев, "Молчание Роз" и отточенный, требует достаточно места для полной активации, а в ограниченном пространстве вагона обычного поезда может просто разорвать весь вагон... но сейчас он не заботился. Эти двое - и, чего уж там, собственные ошибки, на которые они указали - достаточно вывели его из себя, чтобы больше не сдерживается. С этой мыслью Сачи снова разорвал дистанцию несколькими прыжками, перемещаясь к самому началу вагона - и пустил импульс шинсу в глаз, морщась от боли последствия давным-давно совершенного им греха...
   ... а спустя пару секунд все вокруг заполонили стремительно выросшие стебли с шипами, сформированными из шинсу.
   Буквально разрывая вагон.
   Как-то даже отстраненно Сачи наблюдал через просветы меж стеблей, как вторая половина вагона удаляется от основного состава, замедляя движение. Учитывая, что вагон был предпоследним... ну, кому-то из избранных не повезло, в город Экспресса они сегодня точно не попадут - ему самому удалось удержаться на ногах только благодаря тому, что одной рукой он вцепился в обугленную его же атакой спинку сиденья. Избранным в последнем вагоне еще повезло, что оставшийся последний вагон не слетел с путей. Что же до остального?
   Да, он достиг своей цели.
   Через лозы Сачи чувствовал обоих захваченных противников, пусть и окутанных пленкой шинсу каких-то барьеров. Даже жаль, что они долго не продержатся - впрочем, они не заслужили долго мучиться, тем более, они даже оказали ему услугу, указав на его просчеты и уязвимости в уже отработанной и привычной тактике. Надо будет быть поосторожней и разработать что-нибудь на случай боя в ограниченном пространстве и противодействия малым группам. С каким-то даже сожалением он ощутил, как барьер вокруг девчонки Ха исчез...
   Последующие события для Сачи расслоились на череду кадров.
   Раз - в собственном глазе вспыхнула боль, заставившая отпустить спинку сиденья, на которую он опирался, и пошатнуться.
   Два - Молчание Роз просто исчезло, и перед распадом стеблей Сачи успел ощутить, как потоки шинсу дестабилизируются, вибрируя каждый в разном ритме.
   Три - дестабилизированное шинсу ударило во все стороны волной.
   Четыре - рефлекторно вскинув руки и укрепив тело шинсу, он проломил своей спиной двери в тамбур и зацепился лишь между вагонами.
   Пять - остаток вагона ударной волной просто оторвало от крепления.
   Шесть - ему пришлось прыгать, отталкиваясь от сцепления между вагонами, чтобы запрыгнуть на крышу.
   Семь - дымчато-серый крюк тут же вонзился совсем рядом с местом его приземления.
   Восемь - Сачи еле успел уклониться от пронесшегося над его головой серебристого луча шинсу и обернуться.
   Девять - леска, прикрепленная к крюку, подтащила к крыше вагона массивную пластину арсенала, на которой стояли оба его противника, в следующую секунду спрыгнувшие на крышу.
   Какое-то время Сачи мрачно смотрел на порядком доставшую его парочку. Эти двое... Как, черт возьми, как они это сделали?! Молчание Роз - исключительно надежный навык, который доказал свою прочность как узы, и которые не отпускали цель до самой смерти оной! Что за навык позволяет дестабилизировать потоки шинсу?
   ... нет. Не время для вопросов. Нужно стать максимально серьезным - в конце концов, он не раз и не два чуть не поплатился за то, что недооценил этих двоих. Все, больше никакой недооценки. Время стать максимально серьезным.
   Двойка адепт-проводник. Поганое сочетание. Даже стандартные тактики порой пасуют - а с учетом того, что адепт света не так уж и слаб в ближнем бою и вообще наверняка джеонсулса, пусть и не использовал козыри, а проводник не чурается ближнего боя, использует такое коварное оружие как крюк и достаточно силен физически, чтобы ей не оторвало руку инерцией от использования торможения с помощью крюка, стандартные тактики можно смело выбрасывать в помойку. Утешает лишь одно: эти двое с учетом их способностей слишком приметны, и если бы они провели в D-ранге достаточно долго времени, Сачи бы услышал о них - но раз о них ничего не известно, значит они новички, только недавно из Е-ранга, и опыта им, в отличии от сил, не хватает. Этим можно воспользоваться...
   Тем более, обстоятельства на его стороне.
   Кинув взгляд за спины своих противников, стоящих спиной к началу состава, мужчина еле удержался от усмешки. Еще немного - и можно будет воспользоваться этими обстоятельствами, а пока что важно затянуть время. С этой мыслью Сачи, вновь укрепляя тело, шагнул вперед - как и одна из его противников, тогда как второй начал выводить свои светочи на позицию.
   От первого удара он уклонился. От второго тоже, послав в ответ волну пламени - а потом еле успел пригнуться, заметив движение на периферии зрения... которое оказалось Ха, делающей выпад крюком. Как и когда она там оказалась? Впрочем, ответ на этот вопрос он получил, когда пламя опало, и Ха атаковала его с того же места, где и стояла - а ее двойник пошел рябью, когда Сачи проткнул его ударом кулака. Иллюзия! Черт, да когда эти двое перестанут преподносить сюрпризы и цинично рвать его шаблоны? Впрочем, хватит уже игр! Метнувшись в сторону, чтобы выйти из формируемой светочами Куна зоны, Сачи лишь поморщился, когда от удара иллюзорного двойника плечо прострелила боль - эти иллюзии еще и боль передают! - и замахнулся жезлом, посылая еще одну волну шинсу в сторону Ха, заставляя ту отпрянуть от шквала пламени... и подставиться под другую волну шинсу.
   Без стихийного компонента.
   Просто отталкивая этой волной шинсу девчонку, замершую на секунду у самого края крыши вагона.
   От удара Ха просто снесло с крыши - минус один противник, наконец-то! - а сам Сачи тут же рухнул ничком, заметив приближающийся туннель... впрочем, краем глаза он успел заметить, что Кун повторил его маневр. Черт, не удалось от него так легко избавиться! Впрочем, это было бы слишком легко - если бы получилось, Сачи бы ожидал подвоха. Хорошо, что хотя бы от Ха удалось избавиться, все меньше мороки будет, когда поезд покинет туннель, и бой продолжится...
   Впрочем, когда поезд покинул туннель и мужчина поднялся на ноги, ему отчетливо стало не по себе.
   Просто потому, что у парня напротив, тоже поднявшегося с крыши вагона, был совершенно безумный взгляд... спустя какие-то пять секунд сменившийся ледяным спокойствием.
   Что было куда страшнее, чем замеченное безумие.
   - Ты труп, - это Кун произнес совершенно спокойно, как-то даже буднично, словно не угрожая и не обещая ничего, а просто констатируя факт... и почему-то в то, что эти слова действительно могут стать реальностью, Сачи поверил. В конце концов, он пока что уклонялся от создаваемой светочами зоны лишь за счет опыта и потому, что пацан явно не желал зацепить дружественным огнем свою напарницу, чье присутствие сейчас его не сдерживало... а с учетом его навыков в ближнем бою и пока что не использованных семейных способностей джеонсулса, он действительно может быть угрозой.
   Впрочем, теперь, не ограниченный стенами вагона, Сачи тоже может атаковать в полную силу. Главное - получить достаточно времени, чтобы подготовить атаку.
   - Ой, ну надо же... - собственные губы растянулись в ухмылке - и оставалось лишь надеяться, что оная выглядит издевательской, а не нервной. - У тебя с той Ха что-то было? Даже жаль разлучать голубков...
   - Ты даже не представляешь... - мрачно произнес парень... а от последовавшей за этими словами торжествующей усмешки у мужчины прокатились по коже мурашки дурного предчувствия. - Впрочем, я бы не советовал тебе делать эту ошибку. Пока не увидишь ее бездыханного тела, никогда нельзя сбрасывать ее со счетов.
   Что? Сачи почувствовал, как по коже пронесся холод от устремленного за его спину, в конец состава, взгляда противника. Да ну нахер! Он, наверное, просто провоцирует его обернуться, чтобы получить возможность для атаки! Осторожно сместившись, мужчина лишь бросил взгляд назад, в конец нынешнего последнего вагона...
   ... и почувствовал, как единственный глаз норовит вылезти из глазницы.
   Из туннеля, вслед за поедом, стремительно выползал огромный червь. Диаметром около шести метров, он был несколько уже поезда, но вполне мог сравняться в высоту - но присутствие шинхэо, пусть даже столь большого и необычного для этого этажа, не было тем, что выбило Сачи из колеи. Куда более шокирующим был вид знакомой фигуры, прижавшейся было к червю, пока тот полз в туннеле, но сейчас поднимающейся на ноги. Девчонка из семьи Ха выглядела донельзя потрепанно, что, впрочем, не удивительно. После падения поезда она, судя по траектории, успела прокатиться по гравию, и сейчас щеголяла запыленной и местами порванной одеждой, кое-где краснеющей от крови - но, судя по плотно сжатым губам и мрачному взгляду, она была готова продолжать бой.
   Который теперь обещал стать куда сложнее, учитывая, что так просто противников с состава не скинешь.
   Тем временем червь начал чуть отставать, что при скорости движения поезда было неудивительным - но он уже приблизился на достаточное расстояние, чтобы Ха, воспользовавшись его заминкой, вновь метнула крюк и перебралась на поезд на пластине арсенала, отозвав своего шинхэо в контейнер, сейчас поблескивающий через потрепанный рукав блузки. М-да... Зря он не воспользовался этой заминкой - впрочем, он впервые сталкивается со столь нетипичными противниками, так что удивление простительно. Теперь же бой продолжится, и хорошо, что он сконцентрировал достаточно шинсу для следующей атаки. С этой мыслью Сачи шагнул вперед...
   И в тот же момент его часы, выйдя из невидимого режима, достаточно громко загудели, оповещая о входящем вызове.
   Бросив взгляд на экран часов, мужчина еле сдержал гримасу. Боро... какого хрена он творит? С Боро у него отношения были более чем напряженные, и тому было достаточно причин - и старый знакомый прекрасно знал, что Сачи испытывает в его отношении, а потому старался лишний раз не отсвечивать, и тем более сам не шел на контакт. Сачи бы и этот вызов сбросил бы... если бы в тот же момент не загудели часы одного из его противников.
   Это было шансом. Этой паузой можно воспользоваться, чтобы проанализировать уже увиденное и составить более-менее жизнеспособную тактику для продолжения боя... а заодно можно и разобраться, какого хрена надо Боро. В конце концов, просто так он не напоминает о себе, и раз уж он решился хотя бы позвонить, значит, случилось что-то из ряда вон выходящее.
   - Прервемся? - кажется, у его противников тоже были причины воспользоваться этой паузой... ладно, пожалуй, придется прерваться. Кивнув задавшему вопрос Куну, Сачи уселся на крышу вагона и принял вызов.
   - Не мог бы ты позвонить попозже? - тем не менее, Сачи не собирался показывать, что ему нужен этот разговор. - Мне сейчас неудобно материться.
   - Слушай... я знаю, что ты не хочешь со мной разговаривать, - голос Боро через часы звучал устало. - Но это действительно важно. Для всех нас. У тебя есть право не слушать меня и прервать вызов сейчас... но после нашего разговора я собирался связаться с Акой. Можешь потом спросить у него, в чем дело, если ты не готов выслушать меня.
   Так, а вот теперь это начинает звучать более чем интересно. Что-то важное, заставившее Боро напомнить о себе? Более того - что-то важное для них всех? Ладно, ради важной информации можно немного потерпеть этого труса, тем более, что это лишь один разговор.
   - Говори, - кивнул аловолосый мужчина, кидая взгляд в сторону недавних противников, которые явно были заняты разговором со своим собеседником. Ну, вряд ли они подслушают...
   - Это касается FUG, - от следующих слов старого знакомого все мысли об этих двоих вылетели из головы. Что? FUG?! - Кажется... если мы сядем на Адский Экспресс на этот раз, мы влипнем по полной.
  
   ***
  
   Перевести дыхание удалось не сразу. В конце концов, хоть она и не успела разгуляться, скоротечный бой дался не так уж и легко. Мало столкновения с Жуликом Сачи - с его-то опытом! - так еще их с Агеро противник оказался очередным хваёмса, которых Тейлор на дух не переносила, так еще и в первые же две минуты боя ей пришлось применять "Мотыльков", а после - бросать крюк, чтобы вернуться на поезд, не говоря уже о том, что в результате последующего падения она прокатилась по гравию, и вновь выбила только-только вправленные леской под рукавом вывихнутые после предыдущего возвращения на крышу вагона суставы. Даже с предельным укреплением тела инерция вновь вывихнула ей запястье, локоть и плечо разом, и звонок от Джая стал спасением, позволяющим немного перевести дух, остановить кровь, вправить суставы и подумать над тем, что делать с таким неудобным противником в столь неудобной ситуации дальше.
   - ... я так понимаю, вам весело? - голос Джая звучал задумчиво. Ну... учитывая свист ветра, да общий уровень шума... да, он мог сделать выводы и без его способности.
   - Да так... чтобы мы, да не нашли приключений? - иронично отозвался Агеро, кинув на саму Тейлор обеспокоенный взгляд. М-да уж, с ее-то удачей... - Ничего, все нормально. Что-то случилось?
   - Да, удалось достать кое-какую информацию... - нерешительно потянул их собеседник, явно работая над формулировкой новости. - В общем... я наткнулся на следы деятельности FUG на Адском Экспрессе в прошлом. У меня есть один свидетель, а по прибытию в город Экспресса будут еще двое.
   - Свидетель? - собственный голос дрогнул. Возможность заполучить свидетеля и заполучить шанс расстроить планы FUG? Дайте два! - Получится его притащить к нам?
   - Притащить? Разве что Баам засветится - нам втроем, без него, придется выложиться, - в ответ раздался шорох, будто мальчик покачал головой. Это что за свидетель у него такой? - В конце концов, Боро, один из ветеранов Адского Экспресса - не та цель, которую я предпочту брать в замкнутом пространстве и без подготовки.
   Еще один из ветеранов Экспресса? Наверное, Агеро тоже пришла в голову эта мысль, потому что когда они переглянулись, во взгляде парня сквозило неверие. Если окажется, что и остальные двое свидетелей...
   - Джай, порадуй меня и скажи, что остальные двое свидетелей - не Ака Уильямс и Жулик Сачи, - негромко произнес он в сторону часов.
   - Увы, не могу, - нервно хмыкнул тот. Вот черт...
   Жулик Сачи раздражал Тейлор с первого взгляда. Мало того, что он сходу решил докопаться до них с Агеро, мало того, что он откуда-то узнал о билетах и вообще был хваёмса - он, ради своего же блага, был слишком похож на Рьюн. Красные волосы, единственный целый красный глаз... Сходства хватало, чтобы ее тянуло набить ему морду, и еще до начала боя ей приходилось сдерживаться, чтобы не проявлять неприязни слишком уж открыто - а сам же бой дал возможность хоть как-то выпустить эмоции, накопившиеся в отношении провожатой, за которую почему-то вступился Баам. И вот теперь узнать, что Сачи нужен им...
   Ладно. Она работала с людьми и хуже. А если совсем уж припрет, можно будет попросить о спарринге и уже там спустить пар и расквитаться за обидное и болезненное падение.
   - Как я понимаю, вы уже знакомы, - тем временем продолжил копейщик. - Агеро, я понимаю, что...
   - ... хорошо, я сдержусь, - лишь выдохнул адепт света, прикрывая глаза. - Пока что.
   - Боро сейчас разговаривает с ним - я попрошу его донести до Жулика Сачи, что мы все на одной стороне, - голос младшего Умника звучал недовольно. - Думаю, мы можем все обсудить, когда соберемся в городе Экспресса. Вы же прибываете через полчаса? Мы дождемся вас на платформе.
   - Хорошо... и пусть Ангел с Цеффье будут наготове, - кивнул в ответ старший. Кхм...
   - Все нормально, - вклинилась в разговор Тейлор, буквально кожей ощущая недоброе молчание Джая. - Я и сама могу справиться...
   - Моему дару виднее, - перебил ее друг, обрывая связь. Вот мелкий засранец! Пришлось несколько раз вдохнуть и выдохнуть, чтобы унять бушующие эмоции и повернуться к Агеро... смотрящему на нее слишком пристальным взглядом. Вот черт, со всех сторон обложили! Смущенно отведя взгляд, Тейлор укладкой взглянула на Сачи, который с мрачным лицом отключил часы и взглянул на них.
   - Значит, вы товарищи того шкета, который что-то знает о FUG, - в любых других обстоятельствах эти слова показались бы Тейлор угрозой - но сейчас, когда она не знала, куда деться от смущения и чувства вины, Сачи казался ей практически спасителем. - Боро... вступился за вас. Как по мне, это далеко не самая лучшая рекомендация.
   - Увы и ах, нам какое-то время придется поработать вместе, - сухо произнес Агеро, переводя свои часы в невидимый режим. - Но прежде предлагаю спуститься в вагон. Надеюсь, никто не против?
   - Да, пожалуй... - с этими словами Сачи попытался подняться на ноги... и не смог. Ох! Совсем забыла! - Что за черт?
   - Яд, - выдохнула Тейлор, вызывая из невидимого режима светоч и более-менее слушающейся правой рукой доставая аптечку, пытаясь не обращать внимания ни на пристальный взгляд Агеро, ни на ошеломленный - Сачи. - Я отравила тебя еще в вагоне. Яду пауков-странников нужно примерно пятнадцать минут на действие, в зависимости от веса жертвы, сопротивления и прочих факторов. Яд парализующего действия, и время для принятия противоядия еще не упущено.
   - Не знаю, радоваться мне или огорчаться, - иронично отозвался светловолосый парень. Интересно, он тоже настроен против Сачи из-за его сходства с Рьюн, или есть и иные причины? - Ладно, думаю, это можно пока что считать за ничью.
   Глядя, как помрачнел мужчина, девушка не сдержала усмешку. Кажется, если возникнут трудности, найдется, кому помочь уломать Сачи на спарринг...
   В вагон они спустились минут через пять. Противоядие подействовало, да и Сачи, что вполне ожидаемо в его возрасте, владел парой целительских техник, так что он довольно скоро пришло в себя, да и ей самой выдался шанс немного оправиться, особенно с учетом того, что вагон был пуст. В конце концов, они достаточно нашумели, еще когда предыдущий вагон - вернее, то, что осталось от него - отделился от состава, а потом они еще устроили и бой на крыше. По крайней мере, теперь весь вагон был в их полном распоряжении, и вряд ли кто-то побеспокоит их до прибытия в город Экспресса... да, лучше было бы только в том случае, если бы она могла завалиться в медотсек - но, увы и ах, он находился в последнем вагоне, так что как-то не сложилось. Оставалось лишь усесться на одно из свободных сидений и вновь запустить под рукав леску, телекинезом направляя ту, чтобы полностью окутать плечо - и дернуть. Ш-ш-ш...
   - Ты как? - от голоса усевшегося напротив парня Тейлор чуть не дернулась. Черт! Стоит только вспомнить реакцию Агеро... и ведь не получится отовраться...
   - Одна рука болит, вторая - охренела, - негромко отозвалась она, перемещая проволоку под рукавом и вправляя локтевой сустав. Да чтоб его... - Все в порядке...
   - Если ты скажешь, что бывало и хуже, я за себя не отвечаю, - мрачно произнес Агеро - и оставалось лишь закрыть рот, придерживая на языке готовую сорваться фразу. В конце концов, после столкновения с Муле Лавом и напрасного боя с Уреком ей действительно было хуже... а тут, чисто по ощущениям, она разве что ободрала кожу да вывихнула руку. Ничего страшного. Она, конечно, не нормальный целитель, и даже до Ангел в этом плане ей далеко - но кровь остановить она вполне может, как и затянуть небольшие раны, а об остальном позаботятся либо та же Ангел, либо Цеффье. В принципе, можно было бы вообще забить на это и не заморачиваться возможным появлением шрамов, если бы не острая реакция Агеро. Стоит только вспомнить, какой у него был взгляд, когда она вернулась на крышу вагона... бр-р-р, нет. - Тебе помочь?
   - Нет... думаю, и сама справлюсь, - смущенно отвела взгляд Тейлор. Кровь-то она уже остановила, осталось только забинтовать до встречи с Ангел, с чем она справится с помощью телекинеза - но вот порядком подранную одежду сменить не помешает, так что помощь Агеро как-то будет... не к месту, мягко говоря. - Ничего страшного не произошло, видишь?
   - Я вижу, что одна опытная самоубийца в очередной раз чуть не свернула себе шею, - устало вздохнул парень, подхватывая аптечку и усаживаясь на сиденье рядом с ней. - Серьезно, Тей... сколько можно? Эти твои замашки...
   - На этот раз я не провоцировала конфликт! - возмущенно отозвалась девушка. Замашки, ну надо же! - И не пыталась никого защищать! Я просто действовала из эгоистичных побуждений, забрав те билеты!
   - Кстати, как именно ты это сделала? - лишь нервно хмыкнул ее собеседник, разматывая бинт и начиная накладывать оный на освобожденного от оторванного ею рукава руку. - Я уловил лишь то, что ты отлевитировала их телекинезом к себе, и все...
   Уловил? Тейлор лишь нахмурилась на эти слова. Но ведь Агеро же... спал...
   ... или нет?
   Совсем другим взглядом она посмотрела на Агеро, вспоминая в памяти все двусмысленные, неловкие и смущающие ситуации, в которых оказывалась за этот год. Невольно складывавшаяся атмосфера, которую можно было назвать романтической, проведенные наедине моменты, вход в личное пространство, наконец, сегодняшний эпизод... Таких ситуаций хватало с лихвой, и все это было - вернее, выглядело - случайным стечением обстоятельств, и могло обуславливаться либо совпадением...
   ... либо же тонким расчетом.
   На который Агеро вполне способен.
   От этой мысли все заледенело внутри. В какой-то степени Тейлор понимала мотивы Агеро, в конце концов, порой ей приходилось прилагать значительные волевые усилия, чтобы сохранить статус-кво и не сорваться, и если Мария права, у ее родственника были все причины так поступать. Но именно то, что он шел на подобное... Это расходилось с ее собственными планами, и буквально ставило крест на всех ее усилиях. Невольно даже закралась мысль - может, а ну все это к черту, а? Не похоже, что ей удается держать дистанцию, так что не будет ли лучше попробовать завязать отношения? Может, Мария ошиблась - или, может, они с Агеро не уживутся как пара и отношения развалятся сами собой? Тогда удастся обойти и вопрос дальнейших перспектив, да и досада от так и не начатых отношений сменится памятью о неудачном опыте, так что, когда она уйдет, столько боли она не причинит...
   Черт, о чем только она думает? Нет, нет и еще раз нет! Как будто своего характера не знает! Стоит только увлечься и завязать отношения всерьез, как она не сможет остановиться - да и, чего уж там, не с ее удачей уповать на то, что проблема разрешится сама собой!
   Остается лишь один вопрос - и вот что со всем этим делать?
   - Кстати, мне это тоже интересно, - от голоса Сачи, усевшегося на то же сиденье, Эбер вздрогнула. Спаситель! - Как именно? Сначала я думал, что вы стянули билеты орбами или телепортацией через светочи... но теперь вариантов побольше. Иллюзии? Шинхэо?
   - Шинхэо, - кивнула Эбер, поворачиваясь к собеседнику. - Незаметно подвела, незаметно собрала, незаметно увела. Люди склонны не обращать внимания на небольших насекомых. Кстати... у вас раздавленный паук на боку.
   - Да чтоб вас обоих... - негромко выругался их визави, озирая собственное красное одеяние. - Когда?
   - Замаскировала под удар крюком, чтобы боль от укуса не показалась подозрительной, - покачала головой кейп, морщась, когда в очередной раз бинт слишком туго обхватил руку. Черт, надо было все-таки быть поаккуратней и не подставляться...
   - Стандартный прием анима... да уж, редко этот талант проявляется в семье Ха, - лишь нахмурился хваёмса, окидывая ее подозрительным взглядом. Эм-м-м... - Впервые о таком слышу.
   - Все случается впервые, - не слишком вежливо перебил его Кун, кидая на их недавнего противника недовольный взгляд. - Кстати, я Кун Агеро Агнис, лидер и адепт света моей команды.
   - Ха Тейра, проводник, - в свою очередь она представилась именем, теперь значащимся в ее личном деле. - Приятно познакомиться.
   - Знаешь, вот если это по твоим стандартам "приятное знакомство", то я вообще не удивлен, - сварливо произнес адепт света. Ну... как бы сказать...
   - А ты не заметил? - негромко рассмеялась младшая из проводников, привлекая взгляд своего напарника. - Чем поганей у меня с кем-то первое знакомство, тем больше шанс, что мы станем хорошими друзьями. Рак с его охотой, Ли Су с вопросами, ты и наша сделка... Зато если у меня от первой встречи с человеком остались только хорошие впечатления, значит, в определенный момент времени я всерьез захочу дружески пожать ему глотку. Так что, я думаю, мы сработаемся.
   От такой перспективы Агеро... м-м-м, в таких случаях обычно говорят перекосило - но Агеро слишком хорошо умеет держать лицо, чтобы допускать такие проявления эмоций в обстановке, приближенной к переговорам. Он выдал себя лишь чуть дернувшейся рукой и заметно сузившимися зрачками - а вот Сачи натурально перекосило, без всяких там оговорок. Да уж, знакомство не задалось...
   - И вот часто такое бывает? - с этими словами он обратился уже к Агеро. Эй!
   - При мне? Хм-м-м... ну, добрая половина известных мне случаев, - иронично отозвался его собеседник. Ну-у-у... да, тут и не поспоришь. - Все же... Тейра не слишком хорошо разбирается в людях. Можно сказать, у нее антиталант судить о людях с первого взгляда.
   После этих слов взгляд у Сачи стал практически затравленным. Ну... может быть, все не так уж и плохо? В конце концов, им же надо просто обменяться информацией, и вряд ли их сотрудничество затянутся надолго.
   Но это не значит, что даже из недолгого сотрудничества они не выжмут все, что смогут. И особенно это ощущение стало отчетливым, когда несколько минут спустя она встала, чтобы переодеться - и когда Агеро с хищной ухмылкой подался вперед, явно намереваясь задать какой-то вопрос Сачи. На какое-то мгновение Тейлор стало даже жаль одноглазого пирокинетика...
   ... впрочем, о чем это она? Слова "жалость" и "пирокинетик" вообще не должны стоять в одном предложении.
  
   К тому моменту, как они добрались до города Экспресса, Тейлор уже полностью пришла в себя и избавилась от запаленных джинсов с подранной толстовкой. К сожалению, за этот год, редко вылезая за пределы мастерской Цеффье и учебных залов, где Ло По Биа Рен гонял их вместе с Ангел и Верди, она так и не сменила толком гардероб, собственно, на то и не имелось особого повода - так что привычная повседневна одежда сменилась подзабытыми было вещами из гардероба Арлен Грейс, сиречь черными брюками и черной же рубашкой. Благо, без привычного плаща с визором и с измененной прической, скопированной у Юри, образ Кандидата рассыпался - и слава всему сущему.
   Ей уже хватило славы в качестве восходящей звезды FUG. Больше не нужно. Слишком уж часто эта слава сопровождалась целым букетом неприятностей...
   ... и, когда за окном замаячила платформа конечной станции, сиречь города Экспресса, предчувствие грядущих неприятностей вновь подняло голову.
   На перроне их уже ждали. Явно раздраженную чем-то Ангел, флегматичного Джая, загадочно улыбающуюся чему-то Цеффье и Баама, кутающегося в толстовку с капюшоном, она узнала издалека - в отличии от их спутников, и если высокого широкоплечего седого мужчину, Боро, еще можно было узнать после проведенного Агеро совещания перед посадкой на поезд, то оба его спутника, коренастый бледный парень и смуглая фигуристая коротко стриженная девушка, были незнакомы. И дело было тут не в самом факте знакомства - дело было в их энтузиазме, которым они, кажется, уже заразили Ангел. С учетом того, что Агеро передавал ей подготовиться, с учетом самого характера Ангел и ее отношения к пациентам...
   Тейлор отчетливо стало неуютно.
   - Тей... Тейра! - с этим возгласом Ангел ломанулась вперед, схватив саму Тейлор за плечи, стоило только той ступить на платформу. Да черт возьми! - Ты как? Джай говорил, что ты ранена! Больно? Что-то серьезное? Кто вообще посмел...?!
   - Спокойно, все в порядке, - сдержанно улыбнулась Тейлор, положив руку на плечо собеседнице. - Просто кожу ободрала, ничего серьезного. Посмотришь потом, чтобы не осталось шрамов?
   - Ну естественно! - энергично кивнула подруга, наконец-то разжимая хватку, чтобы отступить на шаг назад - и перевести возмущенный взгляд на Сачи. - Ты!!!
   - Успокойся, - припечатал Джай, выходя на шаг вперед и хватая свою напарницу за руку. - Это может подождать, сейчас у нас есть еще дела.
   - Верно, - с этими словами Боро выступил на шаг вперед. - Сачи... знаю, что ты не рад меня видеть, но это важно.
   - Все, что касается FUG - важно... а поубивать друг друга мы можем и позже, - нехотя кивнул в ответ тот. Ну надо же, какие теплые дружеские отношения... - Надеюсь, я ошибаюсь, и все будет не так плохо, как в прошлый раз.
   - Знаешь, как называется ситуация, когда единственная надежда базируется на шансе ошибочности своих выводов? - язвительно потянул его седовласый спутник. - Жопа, Сачи, жопа...
   - Жопа - это то, что мне придется сотрудничать с тобой, - довольно грубо отозвался Сачи. - Похоже, если судьба вновь свела нас вместе, то пришло время мне платить за свои грехи... Ладно, к делу. Значит, это и есть твои новые знакомые, владеющие информацией о... наших общих старых знакомых?
   - Не все... эти двое - мои ученики, Ханул Канг и Феликс, - с этими словами его визави кивнул в сторону коренастого парня и смуглой девушки. - Раз уж все так повернулось, мы распрощаемся у жилой зоны. Эти четверо...
   - Меня зовут Баам, - с этими словами ее друг выступил на шаг вперед. - Это Цеффье, Ангел и Джай. Мы рады познакомиться с вами, мистер Сачи.
   - Не скажу, что это взаимно, - хмуро произнес тот. - А мои спутники...
   - Кун Агеро Агнис, лидер команды, - кивнул в ответ Агеро. - А это - Ха Тейра, одна из наших проводников. Рады познакомиться. Может, продолжим разговор в жилой зоне? Наши товарищи уже должны были прибыть...
   - Да и нам надо будет встретить Ака, - поморщился Боро, явно вспоминая что-то. - Идемте.
   Да уж, знатной толпой они собрались... Тейлор лишь покачала головой, пропуская большую часть их группы вперед и пристраиваясь в конце процессии. Остается лишь надеяться, что они получат достаточно информации - и что им не придется выдать слишком многое. В конце концов, уж о чем-чем она не готова говорить, так это о годах, прожитых в качестве Арлен Грейс. Если уж она хочет продолжить достаточно спокойное восхождение и избежать большей части проблем, связанных с прошлым, эту часть своей жизни стоит скрыть так хорошо, как только сможет...
   - Прости... Ха Тейра, верно? - из мыслей ее вырвал голос той смуглой девушки, Феликс, замедливший шаг и пристроившейся рядом с ней.
   - Да. В чем дело? - сухо отозвалась Тейлор, смерив собеседницу взглядом. С чего это такой интерес? Она в чем-то прокололась? Вроде бы внешне на Ха похожа, сходство подчеркнула скопированной у Юри прической, ведет себя как дочь великой семьи, то есть как высокомерная стерва...
   - Просто... любопытно, - улыбнулась собеседница, стрельнув глазами. - Я слышала, скоро в город Экспресса прибывает Ха Юра, которая даст тут концерт... думала, ты что-то знаешь о ней, раз вы из одной семьи.
   Вот оно что, да?
   Украдкой Тейлор перевела дыхание. Все-таки нигде не прокололась... просто праздное любопытство, наверняка вызванное фанатским отношением. Отчасти это неудивительно - даже она сама, проведя в D-ранге всего месяц из-за работы с Цеффье и обучения у Ло По Биа Рена, успела услышать о Ха Юре, которая была поп-идолом и так называемой восходящей звездой эстрады, у которой и без того было достаточно фанатов, а недавнее ее заявление о грядущем концерте в городе Экспресса только подогрело ее популярность. Нет ничего удивительного в том, что эта Феликс пытается что-то разузнать об объекте своего интереса...
   - А ты ее фанатка, да? - насмешливо фыркнула она. - Нет, я ничего о ней не знаю. Мы... из разных ветвей, и ни разу не встречались.
   - Вот как... - раздосадовано потянула смуглая девушка. - Жаль. Ну ничего! Я все равно попаду на ее концерт и возьму у нее автограф!
   С этими словами Феликс ускорила шаг, нагоняя Ханула - а Тейлор облегченно выдохнула, радуясь, что избавилась от прилипчивой фанатки. Впрочем... даже тут были свои плюсы. Чего она не учла, так это возможного контакта с другими представителями семьи Ха. Конечно, многое можно свалить на происхождение из разных ветвей и разницу в воспитании, да и Джин-Сунг еще во время обучения периодически рассказывал ей истории из своей юности в семье Ха, но этого определенно недостаточно. Надо будет закрыть этот пробел при первой возможности... когда она выцепит какого-нибудь Ха, которого можно будет допросить и который потом никому ничего не расскажет.
   - Все нормально? - негромко произнес так же несколько отставший Джай, стоило только Феликс удалиться на достаточно приличное расстояние. - Ты словно поникла, Тей. Что-то произошло?
   Что из всего его интересует? Ее способность найти себе проблемы на ровном месте, собственные эмоции, досадная ошибка, допущенная после годового перерыва активной деятельности, или же проблемы во взаимоотношениях с Агеро? Нет... не стоит вываливать свои проблемы на окружающих.
   - Все нормально, - лишь выдохнула девушка, отводя взгляд от спины идущего впереди светловолосого парня. - Все хорошо, Джай.
   - Ага, я вижу... - ядовито отозвался мальчик... прежде чем прикрыть глаза - как и всегда, когда он активирует свою способность. Черт! - Ничего себе... а что, так можно было? Надо будет запомнить прием, на будущее...
   ... что?
   - Джай? - она лишь недоуменно развернулась к нему. То, что Джай увидел причину ее состояния, и так было понятно, но вот эта реакция...
   - В смысле - вот ведь хитровывернутый засранец! - поспешил исправиться тот, усугубив ее подозрения. Обложили со всех сторон! - Да как так можно было?
   - Переигрываешь, - устало покачала головой Эбер, отводя взгляд. И вот с этими людьми она собирается спасать мир...
   - А, черт, - безэмоционально отозвался друг, сбросив все маски. - Признаю, накосячил. Но признай...
   - Нет.
   - И все-таки...?
   - Нет.
   - Тей, ну в самом деле...
   - Даже не думай. Нет.
   - Что у вас там? - от неожиданно прозвучавшего голоса Агеро, обратившего внимание на их беседу, они с Джаем вздрогнули оба. Черт!
  
   ***
  
   Вслушиваясь через сияние чужих звезд в разговоры вокруг, Баам не мог стереть улыбку с лица. Недовольное ворчание Ангел, которую успокаивает Цеффье, наполненная смутными намеками беседа Тейлор и Джая, восторженное щебетанье Феликс, проедающей мозг своему товарищу о Ха Юре, вялотекущая перепалка Боро и Жулика Сачи... Следить за каждым из этих разговоров не составляло труда даже до тех пор, пока они не вошли в лифт, поднимающийся к жилой зоне - собственно, там из-за ограниченного пространства и явно прослеживаемого повального нежелания выносить разговоры на всеобщее обозрения все "локальные" беседы поутихли.
   В ущерб другой беседе. На более важную тему.
   - Так что там за связь у вас с FUG, Кун? - повернулся Боро к Агеро, обозначившему себя в качестве лидера. - Информатор?
   - Скорее... перевеборванные участники, - на несколько секунд замялся тот. - И пленный. Не знаю, слышали ли вы о событиях годовой давности с участием FUG...
   - Сложно найти того, кто не слышал, - фыркнул Сачи, скрестив руки на груди. Ну да, в конце концов, те события получили широкую огласку... - FUG получили от Крылатого Древа по полной... признаю, у меня даже на душе потеплело от таких новостей. Значит, вам тогда удалось заполучить пленных в той авантюре? Каким вообще боком вы туда влезли?
   - ... выполняли кое-какую работу для Крылатого Древа, за что с нами щедро рассчитались, - уклончиво отозвался Агеро. - Мы думали, на том все и закончится... но когда пришло время принимать решение о посадке на Адский Экспресс, мы узнали, что кое-какие наши знакомые с той стороны желают присоединиться к приближающемуся веселью. Как оказалось, подобное происходит не впервые.
   - Они - не Кандидат, - на этих словах одноглазого проводника все члены их команды, присутствующие здесь, закономерно навострили уши. Значит, дело все-таки в Кандидате, да? Судя по услышанному, какой-то Кандидат в Убийцы был ранее связан с Адским Экспрессом... - Вряд ли это будет так уж погано.
   - Погано? - повернулся к нему светловолосый парень. - По шкале от одного до ста - насколько погано?
   - Позволь задать тебе встречный вопрос, - поморщился охотник за билетами. - На случай, если нам придется снова столкнуться с ним, у вас не завалялось в загашнике принцессы Захард, другого Кандидата или незаконного? Просто чтобы уравнять шансы.
   После этих слов в кабине лифта воцарилась тишина... да что уж там, Баам и сам не знал, что сказать в ответ на это. Если бы не очевидная принадлежность Жулика Сачи к мужскому полу, он бы поинтересовался, нет ли у него способностей провожатого.
   - ... думаю, в самом худшем случае мы что-нибудь придумаем, - собственный голос звучал негромко - но в замкнутом пространстве лифта и тишине этого хватило, чтобы все обернулись к нему. - К тому же, пока что мы не планируем садиться на Экспресс. Если нам удастся добыть информацию о происходящем до посадки, мы отступимся.
   - Знаешь, Баам... чем дальше, тем сильнее я сомневаюсь в том, что нам это удастся, - тихо выдохнула Тейлор, покачав головой. - В конце концов, если я что-то и знаю, так это то, что в подобных ситуациях не стоит дразнить судьбу своими надеждами и планами. Стоит только вспомнить, сколько раз они срывались...
   ... в том числе и по его вине.
   - Верно, лучше быть поосторожней, - в поддержку Тейлор вступился Боро. - В конце концов, есть то, что не стоит упоминать, чтобы оно не свершилось, и те, кого не стоит называть по имени, чтобы не столкнуться с ними. К слову... Вы уверены, что с вашими товарищами все нормально? В конце концов, тут можно попасть в неприятности еще до того, как окажутся в жилой зоне... особенно если они первым делом направятся не в жилую зону.
   - Они не выберут неверный путь, - уверенно произнес Баам. - Можете не волноваться.
   - Неверный путь? - а вот теперь и Сачи кинул на него заинтересованный взгляд, неприятно напомнив Хва Рьюн. - Один из них что, провожатый?
   М-м-м, и как бы ему сказать, чтобы не соврать и не шокировать?
   К счастью, на этот вопрос отвечать не пришлось. Именно в этот момент они прибыли на втором этаж города Экспресса, где и находилась жилая зона - и, стоило только дверям лифта разъехаться в стороны, как Баам лишь вздернул бровь, наблюдая за толпой избранных, собравшихся в гигантском коридоре, по бокам которого были расположены двери с номерами.
   - Ого! - лишь присвистнула Феликс, выглядывая из-за спины своего учителя. - Тут так... много людей...
   - Конечно, много, - лишь поморщился Боро, выходя из лифта вслед на Агеро. - Все те, у кого нет билетов, собрались тут - ведь в жилую зону им не попасть...
   - Не попасть в жилую зону? - повернулся к нему Ханул. - Это как так?
   - Только те, у кого есть билеты, могут получить комнату, - закатил глаза его учитель, прежде чем ответить. - К вам, кстати, это тоже относится... впрочем, и наличие билета еще ничего не гарантирует. Все тут ждут, когда появится участник с билетом, который откроет дверь, так что будьте осторожней, новички. Все присутствующие тут - наши враги.
   - Они ищут людей с билетами, - стоило только ему замолкнуть, как продолжил Сачи. - Все комнаты в жилой зоне имеют номера, и замки каждой комнаты можно открыть лишь билетом с подходящим номером. Замок особенный, поэтому билет не с тем номером не пройдет, но если номер совпадает, то владелец билета может зайти, как и все его сопровождающие. Поэтому все только и ждут, когда владелец билета откроет дверь, чтобы захватить билет, присвоив комнату себе, или же пройти с владельцем по его билету. Кстати, что там с вашими товарищами?
   - Они уже в жилой зоне, - отозвался Агеро, бросив взгляд на свои часы, выведенные из невидимого режима. - Комната пятьдесят два. Можно разделиться, и после встречи с нашими товарищами встретиться всем вместе, уже с Ака Уильямсом...
   - Я бы предпочел этого не делать, - нехотя произнес седовласый мужчина - и, поймав вопросительный взгляд, продолжил. - Не знаю уж, какой у вас уровень сил... но вы новички, и вы понятия не имеете, что представляет из себя Адский Экспресс или этот город. Лучше не разделя...
   - Эй, народ! - объяснения были прерваны раздавшимся слева голосом - и, вслед за остальными, Баам перевел взгляд на говорившего, которым оказался незнакомый молодой синекожый мужчина, в толпе достаточно незаметно приблизившийся к их группе. - У вас есть билеты? Если вы не "главные участники", как насчет того, чтобы присягнуть на верность сэру Ака? Если вы присягнете сэру Ака, он, возможно, даже возьмет вас на Адский Экспресс...
   После этих слов воцарилось неловкое молчание. В конце концов, билеты были почти у всей их группы, да и подобное предложение...
   - Я смотрю, на ловца и зверь бежит, - в окутавшей их группу тишине голос Сачи прозвучал особенно громко - и неожиданно для их визави, который, завидев Жулика Сачи за их спинами, стал заметно бледнее. - Ты, должно быть, приспешник Ака Уильямса... значит, он уже здесь. Боро, ты еще не связывался с ними?
   - Нет... малость увлекся, - лишь покачал головой тот. - Эй, малой... у нас есть послание для твоего босса. Передай ему, что мы хотим с ним встретиться и поговорить о наших общих знакомых, с которыми уже сталкивались на Экспрессе.
   - Общих знакомых... господин Боро? - теперь уже голос синекожего мужчины звучал недостаточно уверенно. - О чем вы?
   - Он поймет, - вместо него ответил аловолосый проводник. - А если Ака будет сомневаться... передай ему, что трагедия может повториться, и жертва Роэн может оказаться напрасной. Это он точно поймет. Пусть свяжется с нами, когда будет готов к разговору.
   - ... хорошо, - отступил на шаг назад его собеседник. - Я передам ему. До встречи... и желаю вам безопасно добраться до ваших комнат.
   Похоже, это пожелание будет особенно актуальным...
   Собственно, убедиться в этом Баам смог уже через несколько минут - когда уже у пятьдесят второй комнаты, после связи с Рьюн, их окружила группа участников. Восемь человек, судя по взглядам и занимаемым позициям, выглядят как слаженная команда... и, кинув взгляд на свою команду, Баам сделал шаг вперед. В конце концов, он чуть ли не единственный человек из них, кто не успел сегодня ввязаться в бой - и, раз уж он не устал, он может и сразиться, тем более, что силы можно не экономить. Просто сформировать один-единственный баанг с достаточным количеством су, вытянуть руку с ним - и отпустить мощную ударную волну в направлении противников, никто из которых после такого "подарка" просто не устоял на ногах. Достаточно легко...
   Вот только после слов о другом Кандидате собственный уровень сил, подросший за этот год, уже не внушает такой уверенности.
   - Вы опоздали!
   ... в отличии от голоса, раздавшегося за спиной.
   - Более того, привели каких-то шумных гостей... - от недовольного ворчания улыбка сама выползла на лицо, и Баам обернулся, приветственно кивая двум фигурам, стоящим в дверях комнат. - Честно говоря, это начинает надоедать, черепашки.
   - Не сердись, Рак... в конце концов, это не мягкосердечность, а прагматизм, - мягко улыбнулась Рьюн, лишь покачав головой в ответ на презрительный фырк Рака. - Добро пожаловать. Мы наконец-то в сборе.
   Верно. Теперь они все вместе...
   ... и да помогут их противникам все, в кого они верят.
   Вместе - тем более, таким составом - они просто не могут не справиться.
  
   ***
  
   Честно говоря, как только вскрылось, что FUG планируют что-то в отношении Адского Экспресса, Агеро был не в восторге от перспективы ввязаться в эту авантюру. Да, он хотел пройти D-ранг быстро, да, он хотел добраться до Марии... но перспектива положить свои жизни и вновь попасть в поле зрения FUG более чем не радовала, ведь на этот раз у них не будет ни прикрытия, ни возможности эвакуироваться, когда - не если, а когда! - что-то пойдет не так. Если бы не возможность убрать пару раздражителей, чтобы не допустить срыва что Тейлор, что Баама, он бы полностью отменил все свои планы, забил бы на Экспресс и продолжил восхождение, пусть даже для этого потребовалось бы и затиранить свою команду. Поэтому, собственно, он и не надеялся на многое: собственная команда, разделенная на три группы, должна была просто имитировать кипучую деятельность, тогда как сбором информации занялся бы он сам вместе с поддержавшим его план Джаем, а резерв, возглавленный Ванг-Наном, должен был попробовать на зуб Барнс и эту дрянь Мишель Лаит, раз уж они засветились...
   Но, тем не менее, ожиданий успеха особенно не было. И оттого контрастней выглядел результат их встречи с Жуликом Сачи.
   Помассировав переносицу, чтобы унять начинающуюся головную боль, Агеро откинулся на спинку дивана, обведя взглядом гостиную просторного номера и тот цирк, который сейчас представляла из себя их комната. Цеффье, судя по смеси веселья и предвкушения, доносящегося от нее, что-то выпытывала у Джая, Рак осаждал Баама с вопросами, Сачи с Боро продолжали вялотекущий спор - благо, хоть последний оставил своих учеников в его комнате, куда провел их по своему билету... Единственным островком спокойствия была замершая у окна Рьюн - впрочем, спокойна провожатая была разве что на вид; доносящиеся от нее волны напряжения, густо замешанные на недоумении, раздражении и непонимании, были чем угодно, но никак не спокойствием, что само по себе заставляло напрячься. Если уж провожатая находится в таком состоянии, то явно все не так гладко...
   Впрочем, не только эмоции Хва Рьюн вызывали у него обеспокоенность. Не меньше волновал и сдвоенный поток эмоций, доносившийся из-за стены единственной спальной комнаты в номере. И если возмущение, смешанное с обеспокоенностью, он еще мог нейтрализовать, просто поговорив с Ангел или сбагрив эту проблему на плечи давних товарищей полукровки, то вот другой поток... Смущение, легкое возмущение, растерянность и нерешительность, доносящиеся от Тейлор, вызывали у него двойственные чувства.
   С одной стороны, Агеро был раздосадован, что от волнения допустил ту оговорку и раскрыл часть своих махинаций перед Тейлор.
   С другой стороны, он не мог не порадоваться, что до нее наконец-то начало доходить.
   Когда в один момент Агеро понял, что его полностью устраивает сложившаяся ситуация, остро встал вопрос о том, что же делать дальше и как еще крепче привязать Тейлор к себе. Учитывая прослеживаемые реакции, приходилось действовать постепенно и предельно осторожно - шаг за шагом продавливать чужую решимость сохранить статус-кво и удержать дистанцию, зарождать сомнения, так сказать, приучать к своему присутствию... Этот подход, даже без применения собственной способности, давал свои результаты, и через какое-то время он рассчитывал перейти к более активным действиям...
   Вот только сегодня он сглупил, из-за волнения допустив просто непростительную оговорку, и теперь понятия не имеет, что делать дальше. Возвращаться к прошлому курсу действий, когда собственные махинации перестали быть секретом, просто не имеет смысла. Но что тогда? Сворачивать планы? Нет, на это не пойдет уже он... а значит, остается только один вариант. Он должен постепенно форсировать развитие событий - тем более, ситуация достаточно располагает. Риск потерять близких заставит кого угодно быть честнее с собой, и Тейлор тут далеко не исключение.
   Решено. Так он и сделает. Не слишком резко, конечно - но и чересчур затягивать он тоже не будет.
   Словно подтверждая правильность его решения, в чужих эмоциях, доносящихся из-за стены, промелькнула волна сдержанного раздражения - а спустя еще несколько секунд Ангел, хлопнув дверью, вернулась в гостиную, где первым делом окинула Сачи таким взглядом, что он бы воспламенился, будь у полукровки хоть мизерные способности хваёмса.
   - Как она? - подал голос со своего места Агеро, заставляя светловолосую девушку вздрогнуть. - Все будет в порядке?
   - Да... мне нужно было лишь стянуть поровнее - укрепление тела и барьеры смягчили большую часть ущерба, это выглядело страшнее, чем могло бы быть, - пожала плечами Ангел, немного успокаиваясь. - Кстати... уважаемый Сачи... тут мне кое-кто напел, что вас укусил паук-странник...
   М-да. А он еще когда-то думал, что Тейлор не умеет мстить. Нет, мстить она умеет, чисто по-женски, изощренно и с особым цинизмом - так, к примеру, с нее станется натравить свою лучшую подругу-целителя, достаточно ответственно относящуюся к своей роли, страдающую повышенным энтузиазмом и не страдающую наличием особого интеллекта, на своего врага, объявив его пациентом. Впрочем, не исключено и то, что Тейлор не имела в виду ничего подобного, а лишь хотела озаботиться выживаемостью одного из источников информации... впрочем, его это не должно волновать. Так или иначе, Ангел помотает нервы Сачи и частично отомстит за вымотанные его, Агеро, нервы - тогда как он сам получит возможность решить другие проблемы.
   С этой мыслью он поднялся с дивана, и, незамеченный благодаря развернувшей кипучую деятельность Ангел и вяло пытающемуся вырваться из метафорической хватки целительницы Сачи, пересек гостиную - чтобы на мгновение застыть на пороге комнаты, окидывая взглядом Тейлор, стоящую спиной к двери и застегивающую рубашку. Кхм... с одной стороны, он не так уж и вовремя зашел, но с другой же...
   - Как ты? - лишь произнес он, притворяя за собой дверь комнаты - и замечая, как вздрогнула девушка напротив, а исходящее от нее смущение можно было буквально ощутить кожей. Предсказуемая реакция...
   ... но не такая острая, как могла бы быть. Все хорошо. С этим уже можно иметь дело.
   - Лучше, чем могло бы быть, - наконец расправившись с рубашкой, Тейлор обернулась, слабо улыбаясь в ответ. - Каюсь, не сразу успела активировать барьер...
   - ... а еще скакала по краю крыши, - криво усмехнулся Агеро, скрестив руки на груди. - Признаюсь, даже у меня было искушение как-то воспользоваться этой возможностью...
   - Прости, - лишь негромко выдохнула девушка напротив, отводя взгляд. Ну да, всегда проще просить прощения, чем думать головой! - Я заставила тебя поволноваться... да еще и разбудила тогда...
   Кхм. А вот и тема, на которую он рассчитывал плавно перейти. Не радует только то, что Тейлор решила закрыть глаза на то, что поняла... ладно. Это нужно исправить.
   - Ничего страшного... в конце концов, кто рано встает, тот успевает придушить спящих, - нервно хмыкнул парень, проходя дальше в комнату и замирая напротив Тейлор. - Знаешь... я не хотел, чтобы это произошло. Я вообще не хотел ввязывать нас во все это. Адский Экспресс и без того достаточно опасен, так еще и все эти проблемы с FUG... как по мне, мы уже хлебнули достаточно этого. Мы и так в прошлый раз чуть не потеряли многих... а я чуть не потерял тебя.
   - Я... я тоже боялась потерять тебя, - даже без его способности было понятно, что брюнетка выдавливала ответ буквально через силу. А с даром же... Агеро чувствовал, что это правда - да и результаты допросов Рьюн подтверждали это, особенно тот факт, что Тейлор окончательно приняла личину Арлен Грейс из-за угрозы ему - но нежелание признавать правду вместе с опаской, смущением, из-за которого собеседница залилась краской, и проблесками радости буквально... м-м-м... били по мозгам, иначе и не скажешь. Его и так порой при разговорах клинило от чужих реакцией, а сейчас приходилось прилагать усилия, чтобы удержать самоконтроль - и поэтому он чуть не пропустил следующие слова. - Что тогда, что сейчас...
   - Да уж... когда увидел, как ты улетаешь с поезда, думал, у меня сердце разорвется... - продолжил гнуть линию он - и, уловив стремление собеседницы съехать с темы, поспешно добавил. - Вот только не надо шутить про камень, который не может разорваться, хорошо? Знаешь... я понял кое-что. Понял, что могу потерять тебя, и так и не успеть сделать кое-что.
   - Агеро? - от этих слов и так не знающая, куда деться Эбер окончательно залилась краской. Хм? Не перегнул ли он палку? Ладно, отступать уже поздно...
   - Я должен тебе кое в чем признаться, - негромко выдохнул Кун, ощущая, как буквально сжигая все мосты. Была ни была!
   - ... а хочу ли я это слышать? - ответ он еле услышал - в отличии от метафорического грохота не менее метафорических рушащихся баррикад. Сдалась!
   - Не знаю, проверим, - улыбку, лезущую на лицо, сдержать не удалось. - Я...
   - Кун!!! - от раздавшегося из-за спины голоса, ударившего по ушам одновременно с хлопком двери, он вздрогнул. Сачи? Какого хрена?! Обернувшись, Агеро смерил взбешенным взглядом одноглазого проводника, ввалившегося в комнату. Как он так быстро сбежал от Ангел? - Ака вышел на связь. Все готовы к встрече.
   ... ясно, как он так быстро сбежал - в конце концов, звонок от очередного носителя информации был достаточно важным поводом, который позволил бы выбраться из цепких ручек мстительной и не умеющей останавливаться целительницы. В какой-то степени он даже понимал Жулика Сачи...
   Но это не значило, что он был готов спустить с рук подобное.
   Хотя бы потому, что Тейлор, разом растеряв всю свою решимость, направилась к выходу - все же Сачи предоставил ей по-настоящему удобный предлог избежать выяснения отношений.
   - Я чему-то помешал? - в голосе пропустившего мимо себя девушку Сачи слышалось смятение. Он что, так и не понял? От этой мысли Агеро почувствовал, как у него от раздражения дергается бровь. Этот... сукин сын... разрушил такой момент... и ведь хрен знает, когда, с учетом назревающих проблем, выдастся другая возможность объясниться! Так что оставалось лишь с мрачным видом кивнуть и не менее мрачно провести пальцем по горлу.
   Нет. Своей смертью Жулик Сачи не умрет. Однозначно.
  
  
  Глава 2.
  
   Как правило, с возрастом становится все сложнее чему-то удивляться, и эту истину Сачи испытал на себе. Конечно, стариком он себя не считал - в конце концов, в его возрасте у избранных, можно сказать, жизнь только начинается - но и не мог не признавать, что юношеский задор вместе с наивностью утратил достаточно давно, а собственные поиски вообще научили различать любые вроде бы неожиданные ситуации, так сказать, с двух нот... и, тем не менее, сложившуюся ситуацию он находил достаточно необычной.
   Обведя взглядом компанию, собравшуюся в комнате Ака, он лишь кивнул своим мыслям. Боро, трусоватый сукин сын, решивший все-таки выбраться из дыры, куда он забивался, стоило только на горизонте замаячить возможности повторения той трагедии. Ака, чуть ли не заскрипевший зубами, когда узнал, что ради информации о FUG находится на одной территории с пусть и бывшими, но членами той организации. Сам Сачи, которому не хотелось ворошить прошлое... и их оппоненты, которые даже при поверхностном знакомстве виделись достаточно интересными, даже с высоты его возраста. Что тот темноволосый парень, представившийся как Баам, с одной атаки раскидавший избранных, попытавшихся захватить их комнату, что красноволосая и красноглазая девушка, названная им же "мисс Рьюн" - если верить собственным предчувствиям и обмолвкам их визави, являющаяся провожатой - усевшаяся на подлокотник дивана рядом с Баамом. Расположившаяся на стульях у письменного стола компания из седого смуглого мальчишки, достаточно коротко стриженой брюнетки и светловолосой девушки - Ангел, вроде бы - успевшей порядком достать самого Сачи за их недолгое знакомство, тоже была достаточно примечательной, а уж учитывая, как при словах о FUG застывала блондинка, стыдливо отводил взгляд мальчишка и морщилась брюнетка, они вполне могли быть теми самыми перевербованными участниками, о которых упоминал этот Кун. По сравнению с ними огромный аллигатор, так впечатливший его при первой встрече, но сейчас воспользовавшийся разрешением на сжатие, выглядел вполне нормальным...
   В отличии от еще двух членов этой команды.
   Переведя взгляд на пару, занявшую другой конец небольшого дивана, Сачи еле удержался от гримасы. Кун, который возглавлял этот цирк на выезде, с комфортом устроился на диване - тогда как Ха, словно нарочито подчеркивая свой статус то ли подчиненной, то ли телохранительницы, пристроилась на подлокотнике, копируя позу провожатой. Колоритная парочка, ничего не скажешь, даже если забыть про, мягко говоря, напряженные отношения между семьями Кун и Ха. А уж если вспомнить, как этого мальчишку чуть не переклинило, когда Сачи скинул его телохранительницу с поезда, и какую сцену он прервал... Стоило только вспомнить реакцию Куна, как по коже прокатились мурашки дрянного предчувствия. Да ладно, не может же все быть настолько плохо?
  - Итак, у нас тут, очевидно, кот в мешке, - первым начал разговор Ака, разорвав напряженное молчание. - И лично мне не очень хочется учиться видеть через мешковину. Вы говорите, что FUG нацелились на Адский Экспресс... но как мне узнать, что это не ловушка?
  - Никак - в том-то и все веселье, - иронично фыркнул в ответ Агеро, откидываясь на спинку дивана. - Уважаемые... я понимаю, что у вас маловато поводов доверять нам, но и у нас причин для доверия недостаточно. Мы можем обменяться информацией, а что с ней делать - решайте сами.
  - Допустим, я последую твоему совету, - подался вперед его старый друг. - Но тогда как вы можете быть уверены, что получите от нас правдивую информацию?
  - Этот малец может выцедить, - с этими словами Боро ткнул пальцем в седого мальчишку, резко заинтересовавшегося рисунком на обоях. - Он как-то выяснил, что я связан с FUG.
   После этих слов Ака повернулся в сторону тройки участников, держащихся обособленно - чего уж там, и сам Сачи не удержался от этого искушения. И в самом деле, как? На Серебряного Гнома ребенок не похож...
  - Вы вздрогнули, когда Ангел упомянула Руку Арлен, - нехотя пояснил мальчишка, заметив взгляды, в том числе, и своих товарищей. - Реакция была слишком острой. Услышанное вы увязали с именем Арлен Грейс, недавно пропавшего без вести Кандидата в Убийцы FUG - причиной тому травматический опыт, связанный с другим Кандидатом, которого вы встретили в относительно схожих условиях, а именно на Адском Экспрессе. Все просто.
  - ... смотря для кого, - собственный голос звучал глухо. - Провожатый?
  - Нет... у Джая иная способность, - после небольшой заминки взяла слово темноволосая женщина. - Его дар - причинно-следственное восприятие, он может воспринимать причины и следствия различных событий, как уже случившихся, так и моделируемых. Иными словами...
  - Он видит лишь конец и начало путей - но видит их с небывалой четкостью, доступной лишь сильнейшим из моих товарищей по несчастью, - перебила ее аловолосая девушка. Значит... все-таки она провожатая, да? - Предупреждая дальнейшие вопросы - да, я провожатая.
  - И она - тот самый пленный, ранее состоявший в FUG, - следующие слова Баама заставили бровь Сачи дернуться. Он... он вообще понимает, что сказал? Чтобы захватить в плен провожатую...
  - Позвольте не поверить этим словам, - впервые за долгие годы он действительно был солидарен с подаавшим голос Боро. - Я просто не могу представить себе ситуацию, в которой вы захватили в плен провожатую. А даже если это так... не понимаю, как у вас не может быть сомнений в ее лояльности.
  - ... ну, если это Баам, я не имею ничего против, - кокетливо произнеся палец к губам, произнесла Рьюн... стоп, что? - И у меня действительно есть причина быть верной ему.
  - Помнится мне, кое-кто обещал вам за подобное выбить второй глаз... - словно в сторону произнес Баам - но его пленница скривилась, услышав эти слова. - Надеюсь, мы прояснили этот вопрос?
  - Не совсем, - мрачно произнес Аки, обведя компанию напротив взглядом. - Я не знаю, что у вас за дела с этими подонками из FUG... Я согласен сотрудничать, но меня не покидает ощущение, что что-то тут не так. Предпочитаю не вляпываться в ситуации с двойным дном и не тянуть за собой своих людей.
  - Лучше двойное дно, чем крышка, - огрызнулся в ответ светловолосый парень. Хм, кому-то тут изменяет терпение? - Джай?
  - ... почти, еще немного, - устало потер виски его собеседник. Но... черт, его способность! Получается, этот мальчишка все время их беседы собирал информацию, притом, что они не сказали ничего по теме? Вот... паршивцы...
   Судя по взглядам, которыми обменялись Боро и Ака, они думали так же - и наверняка понимали и то, что такими темпами они рискуют упустить информацию. Конечно, оную можно попытаться выбить... но судя по тому, что уже показали Кун и Ха, если остальная часть команды соответствуют их уровню, то победа кого-либо в этом бою является достаточно спорным вопросом. Куда лучше попытаться договориться.
  - Хорошо, - наконец выдохнул Сачи, кое-как уняв бушующие эмоции. В конце концов, кто-то же должен вести себя разумно? - Я готов обменяться информацией. Кто начнет первым? Как я понял, вы поняли уже почти все...
  - Мы предпочли бы это услышать, - неожиданно возразил Джай. - Даже с усилением от Ангел у меня осталось всего десять запросов, если я хочу остаться относительно боеспособным в следующие несколько дней, и пятнадцать - если я выложусь на полную. Мне еще пригодится этот лимит, чтобы помочь в составлении плана, так что лучше расскажите сами, что же произошло на Адском Экспрессе шесть веков назад.
  - Что произошло? - поморщился Ака, отводя взгляд. - Здесь, на Адском Экспрессе... был Кандидат. Он называл себя Хоакином. Если быть кратким... он собрал всех избранных, севших на поезд, под своей эгидой, а затем начал собирать кровавую жатву. В конце концов, с поезда сошли живыми лишь пять человек, включая нас троих, и один из пятерых спустя какое-то время погиб. Вот и все.
  - Не совсем, - с этими словами мальчишка подался вперед. - Конечно, это не столь важно... но тогда избранным удалось остановить этого человека, назвавшегося Кандидатом... он представился как Хоакин, не так ли? Тогда вам удалось остановить его - пусть и ценой значительных жертв. Какое-то заклятие, буквально запечатавшее его...
   Что? Он лишь сглотнул, услышав эти слова. Мальчишка... докопался и до этого? Черт возьми, да что у него за способность такая?
  - Значит, все-таки Кандидат... - задумчиво потянул Кун, прежде чем покоситься на свою телохранительницу. - Ты знаешь что-нибудь о Кандидате по имени Хоакин, Тей?
  - Нет... все же Кандидатов было куда больше, чем тех, кто достиг звания Убийцы - и даже Убийцы сменяли друг друга, а о Кандидатах и говорить нечего, - негромко потянула та, словно вспоминая что-то. - Сходу и не припомню никого по имени Хоакин. Разве только то, что он оказался на Адском Экспрессе... это же поезд для участников? Не думаю, что офицер смог бы сесть на него.
  - Да, Адский Экспресс - фактически, одна большая зона испытаний, и присутствовать тут офицеры могут только при форс-мажорных обстоятельствах, - нахмурился Уильямс. Верно, это одна большая зона испытаний для участников D-ранга, единственное отличие которой от стандартных зон испытаний заключается в отсутствии хранителя. За ходом испытаний тут следит машинист Адского Экспресса и персонал оного. Офицеру, не связанному с ними, просто так не сесть на поезд... постойте-ка. Значит, Хоакин был...
  - Он был либо избранным, либо же имел поддержку со стороны персонала Адского Экспресса, - кивнула в ответ Ха, устраиваясь поудобней на подлокотнике. - И то, и другое - не уникальные случаи, так что особого удивления не вызывают. Думаю, все-таки Хоакин был офицером. Если бы он был все еще избранным на тот момент, когда стал Кандидатом, думаю, я бы запомнила подобное.
  - Допустим, - постучал по подлокотнику пальцами Сачи. Выстроенная девчонкой картина выглядела достаточно логично... но кое-что не давало ему покоя. - Однако у меня есть вопрос. Откуда вы столь многое знаете о FUG? Методы действий, личности Кандидатов... Это не то, чтобы закрытая информация - но подобное сложно узнать участникам, особенно новичкам в D-ранге, и не думайте, что отговорка с работой на Крылатое Древо сработает и на этот раз. Это куда больше, чем можно доверить наемным работникам. Это даже куда больше, чем могут знать связанные с FUG участники - вряд ли им выдавали подобную информацию, так сказать, для общего развития. Откуда. Вы. Это. Знаете?
   После этих слов в гостиной номера Ака воцарилась напряженная тишина. До Ака и Боро наконец-то дошло, что тут было не так, и былые товарищи перевели преисполненные подозрения взгляды на команду напротив. Если они все-таки солгали, если это все-таки ловушка...
   Нет. Что-то не так. С учетом того, что он успел раскопать, картина попросту не складывается.
  - Мы собирали эту информацию годами, - в наступившей тишине голос сидящего напротив адепта света звучал особенно громко. - Семейный архив, свидетельства родственников, в конце концов, контакты участников, нанятых FUG... Я собирал эту информацию практически с самого начала восхождения, когда FUG отняли у меня самого дорогого для меня человека - и не вам подозревать меня в причастности к этим ублюдкам.
  - Допустим, так оно и есть, - с этими словами одноглазый проводник подался вперед. Реакция, вроде бы, выглядит искренним... но ему нужно еще больше информации. Не факт, что надавить на собеседника выйдет - значит, нужно пойти иным путем. - Но не думаю, что у твоей телохранительницы есть доступ к архивам семьи Кун, или что она более осведомлена чем ты. Откуда она это знает?
  - Я... - было видно, что анима не хочет говорить об этом - но, выдохнув, словно перед прыжком в ледяную воду, она продолжила, подняв взгляд. - Я... провела несколько лет в FUG.
   Что? Сачи лишь озадаченно моргнул. Не то, чтобы он не ожидал чего-то в этом духе - в конце концов, собственные подозрения не давали ему покоя - но услышать признание так прямо и так быстро... Это было слишком легко. Настолько, что впору было подозревать какой-то подвох. Нет, не так - подвох тут определенно был. Слишком уж это расходилось с той информацией, которую он успел достать.
  - Тей... не стоит вспоминать об этом, - лидер ее команды осторожно положил ладонь поверх руки девушки, лежащей у нее на коленях - и только потом повернулся обратно, окидывая самого Сачи неприязненным взглядом. - В конце концов...
  - Все нормально, - натянуто улыбнулась Тейра. - Если нужно, то я скажу. Я... несколько лет я работала в FUG под прикрытием. Не скажу, что все прошло так уж гладко, да и внедрилась я незапланированно... но я воспользовалась сложившейся ситуацией, и год назад окончательно покинула FUG, подложив им свинью напоследок.
   Год назад? То есть... как раз во время того разгрома FUG, да? Что-то такое они говорили...
   ... ладно. По крайней мере, картина начинает складываться.
   Оставалось порадоваться, что до начала встречи у него было время пробежаться по личным делам новых знакомых, благо, те сообщили достаточно информации, чтобы найти их личные дела в открытом доступе - и если с Куном все было относительно просто, и картина прущего напролом отпрыска великой семьи складывалась без затей, то вот Ха... Без услышанного сейчас у Сачи были сплошные вопросы. Право носить фамилию девчонка получила всего год назад, когда была фактически удочерена семьей Ха - что само по себе было просто дико. Конечно, бастардов великих семей хватает, да даже не каждый законнорожденный ребенок получает право носить фамилию до начала восхождения, но в следующий раз это решение избранный может оспорить только в одном случае.
   Став офицером.
   Только тогда великая семья может даровать своему ранее непутевому отпрыску право носить фамилию и принять его в свои ряды; более ранний же пересмотр ничего не гарантирует, ведь неизвестно, насколько успешным будет тот или иной избранный. Чтобы получить право носить фамилию во время восхождения, надо совершить нечто экстраординарное - и работа под прикрытием в подобной организации, закончившаяся разгромом оной, вполне может подойти под этот критерий. Что там Кун говорил? Их щедро вознаградили за работу на Крылатое Древо в то время? Наверное, у кого-то из их нанимателей либо были связи в семье Ха, либо он сам принадлежал к ним, и смог протолкнуть решение признать бастарда. Судя по всему, девчонке даже имя изменили: среди избранных она под этим именем раньше не значилась, а сейчас последний иероглиф пишется так же, как и в имени Ха Юры - будто они из одного поколения. Что сказать, великие семьи и их традиции...
   Впрочем, куда больше внимания обращало на себя другое. Солидная часть личного дела девчонки была просто заблокирована для открытого допуска, и то, какой герб выползал по ссылке, вызывало просто мурашки по коже. Герб трех глаз, символ Империи Захарда... Одно только это свидетельствовало в пользу Ха Тейры - и проливало еще немного света на те обстоятельства. Если ему не изменяет память, то он слышал, что в тех событиях как-то применяла участие Ха Юри Захард - и не исключено, что Ха Тейра была именно ее агентом, а после в награду получила признание своей семьи, так сказать, в порядке исключения. Вполне жизнеспособная версия. Заодно этим можно объяснить и наличие в команде перевербованных участников FUG, и пленной провожатой: как Сачи уже успел убедиться при первой встрече, у Ха Тейры есть вполне себе разумная привычка прибирать к рукам все, что не прибито гвоздями к стенам, а то, что прибито - отдирать и опять же прибирать к рукам. Хотя... Кинув взгляд на Куна, мужчина кивнул своим мыслям. Кажется, он понимает, откуда эта привычка - ну, или же просто близкие друзья похожи друг на друга, как это зачастую бывает.
  - Вот оно как... - Ака скривился так, словно съел лимон - однако Сачи хорошо знал былого товарища, как знал и то, что Ака в состоянии усмирить свою гордость и действовать рационально тогда, когда это действительно нужно, и сейчас был именно такой момент. - Ладно... пожалуй, это можно считать информацией из достоверного источника, раз тебя еще не лишили фамилии, Ха. Итак... что вы знаете?
   На этих словах их визави переглянулись. Да, что-то они определенно знают... и вполне логично, что всю информацию они сливать не собираются. Отчасти Сачи был готов к такому исходу, как и к тому, что информацию придется буквально выбивать силой - но, честно говоря, боя не хотелось. Если остальная часть команды по уровню соответствует той парочке, с которой он успел столкнуться, сражаться с ними будет не лучшей идеей. Мало того, что на их стороне тот мальчишка со странной способностью и провожатой, мало того, что на их стороне численное преимущество - стоит только им начать сражение, как к ним присоединятся и остальные находящиеся в городе Экспресса участники. Не выносить бой за пределы комнаты не выйдет, а уж потом... в вопросе, к кому присоединиться в битве, вряд ли участники выберут их троих - куда логичней объединиться с их противниками и попытаться завалить их толпой. Нет, бой невыгоден. Но вот как тогда заполучить всю информацию...
  - Мы знаем, что FUG планируют использовать Адский Экспресс в этот раз для того, чтобы восстановить свою пошатнувшуюся репутацию и изменить складывающийся не в их пользу баланс сил, - начал Агеро, когда молчание затянулось совсем уж неприлично. - Мы знаем, что они как-то планируют использовать для этого Кандидата - но до получения информации от вас мы думали, что они как-то планируют вывести на сцену Арлен Грейс или заменить ее другим человеком, в свое время так и не получившим этого звания. Мы знаем, что в этом как-то замешан один из убийц, Карака, и что этот план может предполагать наличие больших человеческих жертв - начиная с города Экспресса, где сейчас и собираются новички, приманенные "Эмили".
   Что?
  - Эмили? - недоуменно откликнулся Боро. - А это еще кто?
  - Не "кто", а "что", - тут же отозвался Ака. Хм? И он тоже в курсе. - Это программа, которую сейчас активно используют избранные, в особенности - новички. В основном, они используют ее для отправки сообщений... но говорят, что эта программа может ответить на любой вопрос. Один из моих людей, Мунтари, говорил, что сегодня эта программа разослала напоминания о предстоящем старте Адского Экспресса, турнире на базе города Экспресса и концерте Ха Юры. Правда вот... я не совсем понимаю, как эта программа связана с FUG.
  - C FUG связаны некоторые ученые, работавшие над "Эмили" в Мастерских, и похитившие ее оттуда год назад, - неожиданно произнесла темноволосая женщина, мгновенно приковывая к себе взгляды. - Нам достоверно известно, что они поддерживают ряд членов FUG.
  - Значит, они собирают людей с помощью этой программы... - лишь поморщился сам Сачи. Он уже успел ознакомиться с этим, когда на предыдущем поезде допрашивал одного не слишком шустрого участника, как тому удавалось отслеживать его передвижения и какое-то время уклоняться от встречи... и замеченное им тревожило. С помощью этой программы можно собирать информацию, задавая вопросы пользователям - и, заработав доверие, манипулировать пользователями. Нет, подобным вещам никогда не стоит доверять, тем более, в таких обстоятельствах. - Если... они действительно планируют привлечь... то существо... тогда я, кажется, понимаю, зачем им могут понадобиться жертвы, тем более - в таком количестве.
  - О чем ты? - повернулся к нему седой мужчина. - Ты... что-то узнал?
  - Я не просто так ношу эту повязку, - оставалось лишь провести пальцем по закрывающей глазницу ткани и усмехнуться, когда помрачнел былой товарищ. - Я... в определенный момент я погрузился в исследования и докопался до источника силы Хоакина. Его сила зависит от человеческих душ - чем больше он поглотит, тем он опасней. Роэн... тогда она смогла нейтрализовать его. Если FUG хотят вернуть Хоакина, им нужно, чтобы он получил достаточно душ, и именно тут пригодится публика. Избранные, что желают сесть на Адский Экспресс, или что прибыли сюда ради концерта Ха Юры...
  - Если мы не остановим их, многие погибнут, - кивнул Баам, подтверждая его мысли. - Нужно остановить их.
   Остановить? Смешно. Им тогда не хватило сил остановить Хоакина, и даже жертва Роэн не особенно помогла - так что не факт, что в этот раз что-то получится. И даже если так...
  - Что вы планируете? - оставалось лишь кивнуть в ответ. - Вы подозревали что-то подобное, не так ли? Вряд ли вы выдвинулись сюда без плана... Что скажет ваша провожатая? Есть путь, чтобы остановить FUG?
  - Меня это тоже интересует, - с этими словами светловолосый парень повернулся к провожатой. - Рьюн?
  - Пути... есть, - нехотя произнесла та, отводя взгляд. - Я бы даже сказала, что слишком много путей. Они путаются, ветвятся... Я могу пока что сказать лишь одно. В городе Экспресса значительных жертв удастся избежать. Я бы даже сказала, что никто из не связанных с нами участников не умрет от рук FUG здесь в ближайшие несколько дней.
  - А связанных? - повернулся к ней темноволосый проводник. - Вы юлите, мисс Рьюн.
  - Я сказала достаточно, - резко отозвалась та, переведя взгляд единственного глаза собеседника. - Наша команда, и связанные с нами участники... Почти все мы, кроме двоих присутствующих в этой комнате, можем погибнуть в ближайшие несколько дней - и я тоже нахожусь в этом списке, не смотри так на меня, Кун. Я сейчас пытаюсь найти оптимальный путь, где мы все останемся живы, но пока лучший из замеченных мной раскладов - когда двое из нас попадают в плен, а еще одной вспарывают глотку.
   Ладно. Это звучит хреново. На что же он вообще подписался, связываясь с этими мелкими отморозками?
  - Значит, мы все можем сыграть в ящик, если влезем во все это, - мрачно произнес Боро, откидываясь на спинку дивана. - Вариант "сидеть тихо и не отсвечивать" вы не рассматривали? В конце концов, это видится действительно опасным делом...
  - За безопасные мы не беремся, - невесело улыбнулась Тейра, покачав головой. - В конце концов, мы прибыли сюда по личным причинам... так сказать, закопать топор войны вместе с врагом. Раз уж так... Рьюн, Джай, есть идеи?
  - ... мне потребуется время, чтобы закончит моделирование, - с этими словами седой мальчик устало прикрыл глаза. Интересно, где они вообще откопали этого умника? - Ангел... мне потребуется усиление от твоей способности. Цеффье...
  - А от меня, как я понимаю, потребуется обезболивающее? Хорошо, будет, - только и выдохнула темноволосая женщина. Цеффье, значит? Нужно будет запомнить.
   Что-то подсказывает ему, что с этой командой ему придется подзадержаться.
  
   Собственно, вскоре совещание утихло. Практически единогласно - как всегда, за исключением одного седого труса - было решено разойтись и собрать информацию, чтобы завтра перед турниром обменяться оной, составить план и подготовиться к возможным неприятностям. Новички ушли, разбежавшись по своим делам...
   ... а они остались. Вместе. Впервые за прошедшие века.
  - Поверить не могу, что вновь встретился с вами... тем более, при таких обстоятельствах, - недовольно выдохнул Боро, поднимаясь с дивана и, потянувшись, проходя по комнате, чтобы замереть у окна. - Я много слышал о вас за эти годы...
  - Ну, по крайней мере, мы не забились в какую-то нору, в отличии от некоего лузера, - огрызнулся в ответ Ака. - Ты ведь только перед стартом Экспресса всплывал, Боро, доводил сюда новичков - и бросал их на растерзание.
  - По крайней мере, я не стал жадным псом, который всегда охотится за новичками в городе Экспресса! - огрызнулся тот, разворачиваясь обратно и окидывая своего собеседника прожигающим взглядом. - Или опять скажешь, что изо всех сил стараешься попасть на Экспресс?
  - В отличие от тебя, я верю, что однажды смогу найти ее! - повысил голос их защитник. - А ради чего ты устраиваешь этот цирк?
   Все. Достали.
  - Так, ушлепки... - собственный голос звучал негромко - но обоим спорщикам это хватило, чтобы заткнуться и покоситься на него. - Я присоединился к вам, чтобы вести серьезные разговоры, а не выяснять, у кого длиннее. Либо мы возвращаемся к теме, либо я ухожу.
  - Нет... вернемся к теме, - нехотя произнес высокорослый мужчина, кинув недовольный взгляд на своего оппонента. - Сачи... все в порядке?
   Хм?
  - В смысле?
  - Ты бы не согласился вновь терпеть нас в обычных обстоятельствах. Я повторюсь - с тобой все в порядке?
   Как будто это обычные обстоятельства! Впрочем...
  - Мне по полной отымели мозг - я не в порядке, я просто охренел, - нервно хмыкнул он, отводя взгляд. - Эти новички... они немного странные и немного чокнутые. Ладно. Что вы думаете об услышанном?
  - Как по мне, молодежь темнит - впрочем, я бы на их месте тоже темнил... вот только нашу проблему это не решает, - с удрученным вздохом его седой собеседник прошествовал обратно и плюхнулся на диван напротив, вперив взгляд в самого Сачи. Хм? - Ну давай, мозг нашей команды, рассказывай, что успел нарыть. Ни за что не поверю, что ты еще ничего не нашел.
  - По крайней мере, соображать ты не разучился, - лишь скептически фыркнул Сачи - и, не вслушиваясь в возмущенный возглас, продолжил. - Ладно, есть кое-что... но предупреждаю, вам это не понравится.
  - Нам уже все это не нравится... давай, говори, - сбоку послышался горестный вздох Уильямса. - Что так плохо? Они связаны с FUG теснее, чем мы думаем?
  - О, ты не представляешь, насколько, - поганую усмешку, когда он повернулся к Боро, сдержать не удалось. - Те твои спутники... Трое из них - мальчишка, блондинка и медик - были в команде Кандидата в Убийцы FUG, Арлен Грейс, еще в F-ранге, да и потом, как раз перед событиями годовой давности... как и провожатая. Никакие мысли не навевает?
  - Разве что сомнения в их лояльности, - отозвался проводник новичков, лишь покачав головой. - В конце концов, раз они так просто предали человека, с кем были бок о бок несколько лет...
  - Кто знает, - повел плечами охотник за билетами. - Мы - чуть ли не последние люди, кто имеет право рассуждать о преданности и причинах, помните? В конце концов... никто из них не утверждал, что Арлен Грейс мертва, а этот мальчишка Кун прямым текстом утверждал, что еще остается вероятность ее выхода на сцену. Пусть это маловероятно, но я бы поставил на плен и планируемое FUG освобождение. Я пытался прощупать почву на предмет реакций...
  - Тогда, в лифте? - подался вперед Боро. - Ты тогда спрашивал об их ресурсах...
  - Да... и получил достаточно емкий ответ - думаю, в самом худшем случае найдется, кому решить эту проблему, - кивнул в ответ Сачи. Стоит только вспомнить их реакцию... нет, слишком много там намешано. - Это касательно этих четверых. С остальными ничего не проще. Ситуацию с Ха, я думаю, вы уже оценили...
  - Скажи еще, что с этим аллигатором не все так просто, - покачал в ответ головой Ака. - Его сородичи редко покоряют Башню...
  - Я сталкивался лишь с тремя, и они были ярко выраженными одиночками и адреналиновыми маньяками, - негромко хмыкнул аловолосый мужчина. Да уж, тех отморозков и вспоминать не хочется... радует лишь то, что при всей их силе им катастрофически не хватало мозгов. - Раз этот еще не попытался перерезать свою команду и двинуться дальше, значит, чем-то они его зацепили. Впрочем, речь не только о нем - да, необычно, но его товарищи явно держат его порывы в узде. Я о Куне и мальчишке-проводнике. Ты не узнал его, Ака? Сам же запрашивал у меня информацию год назад, когда турнир из Е-ранга транслировали... говорил, что хочешь прицениться к будущим новичкам...
  - Он? - пораженный взгляд здоровяка стал буквально бальзамом на сердце. - И впрямь... не узнал. Во время трансляции у него было донельзя наивное и невинное лицо.
  - Ты бы еще "наивного и невинного" Дэниела вспомнил, - нервный смешок вырвался сам собой. Да уж... на что Дэниела порой клинило, но чуть ли не каждый его новый знакомый при встрече считал проводника наивным идиотом, которого можно и нужно обвести вокруг пальца. - Просто мальчишка сейчас серьезен... и если мы действительно будем сотрудничать, это радует. Его способность будет кстати.
  - Способность? - тем временем седой мужчина переводил взгляд с самого Сачи на Ака и обратно. - Что за способность? И чем так примечателен мальчишка?
  - Скажем так... сильнейшим проводником в Е-ранге он не стал только из-за конкуренции в виде незаконной и Кандидата, и то эти трое никогда не сталкивались в бою - а учитывая, что из них троих он единственный не пропал без вести и продолжает восхождение, впору задуматься, не тесновато ли ему в этом рейтинге, - с каким-то садистским удовольствием откликнулся охотник за билетами, наблюдая, как вытягивается лицо собеседника. - Учитывая, что вошел он в Башню меньше десяти лет назад и не провалил ни одного испытания, уровень мальчишки наверняка будет повыше, чем у новичков в D-ранге. Баам, по прозвищу "Мираж", проводник, специализирующийся на иллюзиях... Да и способность у него крайне интересная. Контроль пространства. Телепортация. Он способен как перемещаться сам, так и перемещать окружающих. Согласись, неплохая возможность эвакуироваться, если все пойдет к черту?
  - Черт... Несколько веков назад я бы душу отдал, лишь бы заполучить его в свою команду! - как-то даже беспомощно выдохнул проводник новичков. Да уж... все бы они отдали. - Может быть... тогда бы мы ушли с Экспресса все вместе...
  - Что стало - то стало, - Ака, как обычно, резко прервал разговоры о прошлом. - Действительно, хорошо, что "Мираж" на нашей стороне. Не понимаю, как это должно не радовать.
  - Это ложка меда в бочке дегтя, - негромко возразил Сачи, и, поймав непонимающие взгляды былых товарищей, продолжил. - Особенно на фоне лидера их команды.
  - А что с ним не так? - нахмурился седовласый мужчина. - Кун, насколько я успел убедиться, и есть Кун. Расчетливый и изворотливый ублюдок, который знает куда больше, чем говорит, и пытается манипулировать окружающим. Не такой сноб, как его родственники - и то уже хорошо...
  - Это - хорошо... и то, что команда у него достаточно лояльная, тоже хорошо, - негромко потянул одноглазый. А вот что плохо... так это то, насколько он двинутый. Вспомнив прерванный момент и реакцию Куна - как и то, что он вновь провел пальцем по шее, намекающе буравя Сачи взглядом, прежде чем выйти из комнаты - он еле удержался от желания поежиться. Нет, парень был определенно жутковат для участника D-ранга, и Сачи определенно не хотел знать, что из него может вырасти. Особенно - с такими союзниками. - "Мираж", состоящий в его команде со второго этажа. Представитель Племен Охотников, проходивший испытания на втором этаже в то же время и в том же районе. В конце концов, та девчонка Ха, пусть она и зарегистрировалась в составе его команды всего год назад... примерно тогда же, когда команда практически распалась. Один человек умер. Еще одного чуть позже нашли мертвым. Один пропал без вести, но вскоре тоже оказался в списках погибших. И еще одна пропала... думаю, вы все слышали о ней. Эмма Барнс.
  - Незаконная? - этого имени с лихвой хватило, чтобы оба собеседника насторожились - и только несколько секунд спустя они сообразили, что сказали это в один голос, после чего обменялись неприязненными взглядами, а следующий вопрос уже задал их крупногабаритный товарищ. - Я слышал о ее исчезновении... говорят, она пропала без вести во время того же турнира. Ты не думал, что ее могли спрятать ее же товарищи? Все-таки девчонка - незаконная, а тогда там было буквально не протолкнуться из-за королевских карательных войск. Одной успешной провокации хватило бы, чтобы предъявить ей обвинения, начиная от нападения на офицеров карательных войск и заканчивая сотрудничеством с FUG... что-нибудь да приплели бы, и после этого ее смерть стала бы лишь вопросом времени.
  - Понятия не имею... но тут явно есть что-то большее - слишком уж болезненной была их реакция, - оставалось лишь покачать головой в ответ. - В любом случае... Даже без собранной об этой команде информации я не мог отделаться от ощущения подвоха, а теперь оно стало лишь сильнее. И больше всего я не могу понять одного - зачем они лезут во все это. Конечно, говорят, что FUG сейчас ослаблены... но у этих ребят грязные и очень длинные руки, так что быть их врагом - врагу не пожелаешь. Если эти новички принимали более чем активное участие в процессе надкусывания FUG, на их месте было бы разумней забиться куда-нибудь и не отсвечивать, пока о них немного не подзабудут, все же они не могли не нажить себе врагов. А вместо этого...
   Вместо этого они лезут на рожон.
   Так же, как когда-то это делал Дэниел.
   Прежде чем умереть.
  
  ***
  
  - Значит, пока что все тихо? - от прозвучавшего над ухом вопроса Шаша лишь поморщилась, прежде чем покоситься на светловолосую девушку, подпирающую противоположную стену. Да чтоб ее... Нахрена Ангел вообще приперлась? Им и без нее было хорошо! Тем более, в этом закутке, неподалеку от центра управления города Экспресса, не так уж и много места - для них с Принцем, светочей и разобранной для подключения к местной сети стенной панели хватило места, а вот с Ангел уже начало становиться тесновато. И так с трудом она вытурила отсюда Бету, когда тот исчерпал свою полезность! У-у-у... а стоит только вспомнить о том, что не вовремя припершаяся блондинка начисто порушила всю тщательно создаваемую романтическую атмосферу... аргх!
  - Да, пока все тихо... по крайней мере, у нас, - кое-как уняв бушующие эмоции, отозвалась Шаша, переводя взгляд на один из парящих рядом светочей, на экране которого отображался бой избранных за семь посадочных талонов в жилой зоне. Ну вот что за дикари, а? Нет бы как-то договориться, согласовать правила - вместо этого они устроили банальную резню...
   Впрочем, оная сейчас утихала - потому что высунувшаяся из какой-то дыры Ха Юра, заявив, что она тоже сядет на Экспресс, предложила до того боровшимся участникам один из билетов и место в своей команде. Вполне предсказуемо, это предложение было принято... но Шаша готова была съесть свои уши, если на этом все спокойно закончится. Уж больно знакомая улыбочка была у Ха Юры - насмешливая, покровительственная, словно бы говорящая "я что-то знаю, а вы нет". Точно такая же улыбка была у Куна, когда дело доходило до очередных его планов, и именно от этой ассоциации Шаше было не по себе. Нет, эта певичка явно была не так уж и проста...
   ... но это, как и предстоящий участникам турнир, не забота Шаши и ее команды. Они вообще не должны даже пытаться влезть во все это - у них другая задача, и, похоже, они с этим прекрасно справятся.
   Хотя ослаблять бдительность все равно не стоит.
  - Передай Куну, чтобы присмотрелся к этой певичке, - наконец решившись, Шаша кивнула в сторону светоча, отображающего турнир в жилой зоне. - Я не я, если она не попытается как-то подложить свинью своим противникам - и, вполне вероятно, кому-то из нас придется с ней столкнуться.
  - Думаешь? - чуть подалась вперед Ангел, пристально смотря на светоч. - Хотя... мне кажется, или они слишком похожи?
  - Лучше перестраховаться, чем получить на свою голову второго Куна, вынашивающего направленный против нас хитрый план, - лишь покачал головой Принц, вмешиваясь в разговор - и, стоило только им обеим обернуться на звук его голоса, он пожал плечами. - Что? Я, конечно, не принимал участие в событиях годовой давности, но мне и повседневного общения хватило, а об остальном я по вашим рассказам знаю...
  - Ты прав - лучше перестраховаться, - задумчиво кивнула светловолосая девушка, отводя взгляд. - Хорошо, я ему передам... хотя бы собрать информацию из открытых источников не повредит. Что-то еще?
  - Нет... пока что ничего нового, - покачала головой шатенка, прокручивая в голове все, что успела узнать. - Про лифты я уже сказала, про лабиринт Рьюн знает. Что еще... ах да! До конца турнира даже не суйтесь ко входу без Бао - там Миротик, иллюзорный охранник лабиринта, и без Бао вы просто не сможете его деактивировать, у нас нет ни пульта, ни кодов доступа, чтобы отключить его удаленно. Сунетесь туда без Бао - все поляжете...
  - Ага, ушастая дело говорит.
   Что? Шаша лишь вздрогнула, прежде чем обернуться ко входу в закуток, где стояла закутанная в мешковатый плащ достаточно высокая фигура. Кто это? Нет, не так... как этот тип вообще незаметно пробрался мимо ее светочей? Она же разместила их на достаточном расстоянии, чтобы перекрыть все подходы и вовремя заметить любопытствующих избранных, или, что куда хуже, офицеров. Чего уж там, она разве что технические ходы не перекрыла!
   ... а значит, все куда хуже. Значит, по их душу пожаловал кто-то из администрации.
  - Итак, кто тут у нас? - с этими словами вновь прибывший прошел в комнатку - и только здесь, в лучах неяркого света, удалось его рассмотреть. Человек, мужчина, светлый шатен, практически русый, с россыпью веснушек на лице и ярко-голубыми глазами... Пожалуй, его можно было бы назвать симпатичным - если бы от самого его присутствия мурашки не катились по коже табунами, а все инстинкты требовали бежать подальше и забиться в нору поглубже в надежде, что не найдут. Правильность этого побуждения подтвердили и слова собеседника. - Кажется, новички в этом году особенно любопытны... подумать только, подключиться к сети центра управления городом Экспресса! Мне вот только одно интересно - вы чисто за данными залезли, или решили что-то взломать?
   ... что? То есть, он не знает?
  - А тебе-то какое дело? - выступил на шаг вперед Принц, выхватывая иглу. - Ищешь боя?
  - Воу... хватить брызгать тестостероном, мальчик! - негромко хохотнул их визави. - Спокойно, я сюда не по вашу душу... просто проходил мимо и заметил светочи, которые, как оказывается, перекрывают все пути подхода к центру управления. Пришлось даже в технические туннели лезть! Эх, совсем молодежь не думает о старших...
  - Тогда хрена ли ты тут забыл, старик? - откровенно грубо отозвалась Ангел, отлипнув от стены и сделав шаг вперед, чтобы в следующее мгновение вызвать арсенал. - Ты вообще в курсе, сколько людей могли бы остаться в живых, если бы они не лезли не в свои дела?
  - Я так понял, что вы хотите оказаться в их числе? - в ту же секунду на плечи навалилось давление шинсу. Черт! Этот тип... что он вообще за чудовище? То, что давление шинсу спало всего лишь через несколько секунд, дело не облегчило. - Расслабьтесь, новички. У меня есть два правила. Во-первых, я никогда не убиваю без особой на то причины.
  - ... уже радует, - собственный голос звучал глухо. - А во-вторых?
  - Во-вторых, всегда можно найти причину кого-нибудь убить! - лучезарно улыбнулся мужчина напротив. Кха... да он издевается?! - Но сегодня явно не тот случай. Мне просто было любопытно, кто тут обосновался, достаточно наглый и одновременно достаточно осторожный. Позвольте представиться - меня зовут Дэниел Хатчид...
  - Приятно познакомиться, - машинально произнес единственный парень в их компании, сверля взглядом собеседника. - Меня зовут Принц, это - Ангел и Шаша...
  - Вот как? Я запомню, - Дэниел лишь прищурился на эти слова. - Знаете, ребятки... вы далеко пойдете, особенно если не будете оставлять неприкрытые пути, вроде технических туннелей. Я бы даже сказал, что вам хватит сил сесть на Адский Экспресс - но не в этот раз. В этот раз я участвую в турнире, а значит, всем остальным не видать билетов как своих ушей... ну, кроме зайки. Ей просто не видать билетов.
  - Звучит самонадеянно, - одними губами улыбнулась Ангел. - Кажется, кому-то не идут его зубы... и, пожалуй, я буду рада это исправить. До встречи на турнире, старик!
  - Я смотрю, молодежь совсем обнаглела... придется поставить вас на место, - добродушно усмехнулся Дэниел. - До встречи на турнире, новички.
   С этими словами он вышел из закутка, где они все ютились - и только тогда Шаша смогла перевести дух, облегченно выдыхая. Ну и жуткий же тип... У нее чуть сердце не остановилось, когда Ангел начала ему дерзить!
  - Ангел, какого черта? - кажется, Принц думал о том же. - Ты хоть раз можешь подумать, прежде чем говорить?!
  - Зато он ушел! - огрызнулась та, прежде чем перевести взгляд на саму Шашу. - Слушай... найди его. Судя по словам, он не в первый раз садится на Экспресс. Что-то же должно быть в его личном деле в открытом доступе?
  - Х-хорошо, - кое-как справившись с дрожью, Шаша подманила к себе один из светочей и начала поиск. Так... Дэниел Хатчид, да? - Ничего особенного - он в D-ранге уже больше шести веков. Проводник... как по мне, довольно средний - на момент последнего обновления личного дела контролировал всего три баанга. Хм... а вот это странно.
  - Что странно? - повернулся к ней брюнет.
  - Странно, что он как-то дошел практически до нижней планки С-ранга, но проходить испытания и покидать D-ранг не стал, - задумчиво отозвалась шатенка, прикусывая губу. Словно специально... - Предупреждая ваши возражения, скажу - нет, вполне мог. Он в последний раз проходил испытания больше двух веков назад, и время подготовиться к следующим у него было.
  - Может, он решил оставить восхождение? - нависла у нее над плечом блондинка. - В конце концов, некоторые избранные решают, что им не хватает сил, и в определенный момент просто уходят в Среднюю Зону...
  - Нет, тогда бы он не сел на Адский Экспресс, - возразил ей парень. - В конце концов, зачем оставившему испытания вся эта морока? Что-то не сходится...
  - Ну-ка, дайте мне глянуть! - с этими словами их собеседница еще больше подалась вперед - так, что ее локоны перекрыли Шаше часть обзора. - Хм, а это еще что? Информация уже двести лет как не обновлялась!
   Ну-ка... а вот это она упустила из виду. Уже другим взглядом Шаша пробежалась по личному делу. Так, последние пройденные испытания, уровень сил, статус...
   Стоп.
  - Народ... - собственный голос звучал глухо. - Вы видите то же, что и я?
  - Что именно? - в голосе второго адепта света, напротив, сквозили обеспокоенные нотки. - В чем дело, Шаша?
  - Текущий статус, - кое-как выдавила она, ткнув пальцем в экран. - Видите? "Мертв".
   После этих слов закуток, где они все расположились, окутало неудобное молчание. И, чего уж там, причины для этого были.
  - Вот и ответ, почему так долго не было обновлений... - нервный смешок удильщицы прозвучал особенно громко. - Но... черт! Тогда что вообще за херня это была? Призрак?!
  - Не смешно, - глухо произнес единственный парень в их компании. - Призраков не существует... к тому же, мы все знаем еще кое-кого, внесенного в списки погибших еще до нашего с ней знакомства. Одно-единственное слово в личном деле еще ничего не значит.
   ... и то верно. Ладно, это более-менее успокаивает. И все-таки...
  - Ангел, отчитайся об этом Куну, - наконец выдохнула Шаша, поворачиваясь к собеседнице. - Если кто-то не желает числиться среди живых, значит, у него есть на это причины... и ресурсы, чтобы это сделать. Это само по себе подозрительно - а уж в свете нашей ситуации...
  - Да, ему стоит об этом узнать, - кивнула в ответ та, выпрямляясь и отходя назад на пару шагов. Ну наконец-то! - Я передам ему.
   Это будет кстати. Но еще...
  - И будь поосторожней, - развернувшись, шатенка смерила взглядом возмущенно открывшую рот для ответа блондинку. - Я знаю, ты достаточно сильна и мобильна, тренировалась в контроле своих способностей анимы под руководством офицера Биа, да и спутник у тебя тоже есть... но этот старикашка - темная лошадка. Хуже того, он темная лошадка с многовековым опытом. Не лезь на рожон, пожалуйста. Ты не бессмертна.
  - Поддерживаю, - кивнул брюнет. - Я, конечно, могу в худшем случае помочь тебе протянуть до подхода помощи - но только если тебя не убьют с одного удара, и только если это произойдет рядом со мной. Будь осторожней. Бессмертных не существует.
  - Да поняла я, поняла! - раздраженно отозвалась блондинка. - Обещаю, что буду осторожней.
   ... и вот почему у нее такое ощущение, что при первой возможности кое-кто просто наплюет на это обещание?
  
  ***
  
  - Поправьте меня, если я ошибаюсь.
   Как-то так сложилось, что в своем узком кругу, когда дело доходило до связанных с FUG вопросов, они всегда собирались впятером. Без Куна, как лидера их команды, подобные совещания вообще были невозможны. Джай присутствовал из-за своей способности и подтвержденной лояльности, как и Рьюн - впрочем, второго ей не хватало, что компенсировалось ее статусом пленной и поручительством Баама, который так же присутствовал на их встречах и как поручитель Рьюн, и как непосредственно заинтересованная личность. Сама Тейлор присутствовала на тех же правах - ну, еще и как консультант. В конце концов, из всех членов FUG, перешедших на сторону Крылатого Древа, она была осведомлена практически наравне с Рьюн, но, в отличии от провожатой, у нее не было мотивов утаивать информацию.
   И именно поэтому Тейлор сейчас могла видеть, как от всей поступившей информации Кун практически закипает.
  - Итак, у нас есть провожатая, которая утверждает, что что-то перемешивает пути в городе Экспресса, - тем временем продолжил Агеро, устало потирая виски и стараясь не смотреть на отводящую взгляд Рьюн. - Утверждение сомнительное... было бы, если бы не сбоящая способность Джая, выдающая слишком много противоречивых следствий как уже случившихся, так и моделируемых событий. И все это - в то же время, когда FUG затевают что-то с участием Кандидата, а по городу Экспресса шатается призрак погибшего участника. Ну, дамы и господа, кто что об этом думает?
   А что тут думать-то...
  - Лично я склоняюсь к тому, что в вопросе вмешательства в работу способностей Рьюн и Джая стоит подозревать "Эмили", - негромко произнесла Тейлор - и, удостоверившись, что все ее слушают, продолжила. - Ранее мы уже отмечали, что с помощью этой программы можно как добывать информацию, так и сливать ее на сторону. Если стоящие за "Эмили" массово дезинформируют участников, то, фактически, они создают фальшивые пути и добавляют в уравнение дополнительные переменные, которые мешают работе спутника Джая, образно говоря, забивая информационный фон белым шумом ложных данных...
   ... что само по себе интересно. По крайней мере - ей.
   Над нейтрализацией способностей Рьюн Тейлор думала с того момента, как вообще узнала о них - в конце концов, способность к предвидению у противника слишком уж хлопотна, чтобы иметь с ней дело. Позже, когда остро встал вопрос необходимости возвращения домой, праздное любопытство и легкий интерес превратились в потребность: в переданных Арахной воспоминаниях Тейлор видела, как уничтожавшие миры существа вмешивались, стоило только им заметить угрозу циклу, да и недоброжелательно настроенных Умников никто не отменял, а потому к этому вопросу стоило подойти серьезней. Спутник Ангел, который способен не только усиливать, но и ослаблять другие спутники, был даже не полумерой - впрочем, как и спутник Цеффье, чья работа лишь полгода назад была откалибрована до изначально планируемых настроек... но там она опиралась лишь на ослабление способностей Умников, тогда как обработчики "Эмили" пошли иным путем. Не ослабление, а перегрузка ложной информацией. Может быть, если она заложит в работу спутника принципы создания иллюзий с помощью техник шинсу, это сработает? Или вообще пойти другим путем, воздействуя на спутники напрямую и ограничивая их в процессе сбора информации или вообще контакта с носителем? Столько идей... пожалуй, как только они закончат здесь, надо будет опробовать. Сейчас у нее просто нет людей, которые могут выступить носителями для спутников и которым она более-менее может доверять, чтобы вручить им такой потенциальный козырь. А если все выгорит, потом можно будет подумать над переводом способностей спутников в технику шинсу, как то они уже проделали с телепортацией Баама...
  - Принимается, - ход размышлений прервал голос Джая, устало потирая переносицу. - Моделирование подтвердило причину.
  - Ну, хоть в чем-то мы можем быть уверенными... - ворчливо отозвался светловолосый парень, откидываясь на спинку кресла. - Правда вот, меня в таком случае кое-что настораживает. Зачем они сделали это? Это было лишь для привлечения избранных, или они рассчитывали еще и на наше присутствие? Или же просто опасались вмешательства любой стороны, у которой есть провожатые?
  - Все сразу, - что? Она лишь моргнула, прежде чем повернуться к Рьюн - впрочем, как и остальные. - Мы уже выяснили, что участвующая группа связана с Каракой, который был осведомлен о моем предательстве... и, судя по всему, информация о том, на кого я работаю, так и не ушла дальше Риффлезо. Более того...
  - Лиен! - пораженно выдохнул седой мальчик. Лиен? А при чем тут она? Тейлор, конечно, знала, что ее старая знакомая выжила - но как она связана с этим? - Она... ох, че-е-ерт...
  - Джай? - лидер их группы лишь повернулся к говорившему. - В чем дело?
  - Лиен... она была лидером нашей команды до Тейлор, и нашим с Ангел учителем, - было видно, что мальчику тяжело говорить об этом. - А еще... она была провожатой.
   Что?
  - Что?! - лишь взвилась на ноги Хва. Она... тоже не знала? - Все это время? Но когда она отказалась от вашей команды... нет, ничего не понимаю. Если бы она была провожатой, она могла бы выстроить путь, на котором все вы остались живы!
  - Она не могла, - отвел взгляд ее собеседник. - Она вообще... долго не могла пользоваться своей силой. Психологический блок - того, что оставалось, ей хватало лишь на то, чтобы интуитивно чувствовать угрозу собственной жизни и подсознательно избегать всех обстоятельств, когда она могла бы погибнуть. Именно поэтому... тогда, на арене, я не стал убивать ее. Я вообще не планировал ее смерти, и специально оставил ей возможность спастись - опасался, что ее дар вновь сработает и дестабилизирует весь наш план. Вот только...
  - Порадуй меня и скажи, что она не лишилась этого блока, - на сказанные Куном слова Джай лишь поморщился. Ну черт побери... Теперь есть провожатая, которая противостоит им не гипотетически, а вполне реально. - Черт, ну просто великолепно! Ладно, хуже уже не будет...
  - Эм-м-м... - от глухо звучащего голоса копейщика ей стало не по себе. - Касательно "хуже"... Когда я развешивал ей лапшу на уши на аква-арене, она приняла меня за провожатого, и я толком не стал развеивать это заблуждение.
   После этих слов Агеро какое-то время молчал - впрочем, как и все они. А что еще можно сказать, после таких-то новостей?
  - Ладно, это плохо, - негромко произнес Баам, прежде чем Агеро, открывший для ответа рот, не прошелся по Джаю, втаптывая в грязь самоуважение того, как то прекрасно умеет. - Но с этим мы уже ничего поделать не можем. Они ждали, как минимум, одного провожатого, и на их стороне тоже есть провожатый. Но почему они ждали нашу команду?
  - Вот тут ничего конкретного не могу сказать, - в ответ Джай лишь покачал головой. - Даже от причин у меня начинает болеть голова... и нет, это еще не головная боль Умника. Слишком много тут всего намешано. Личные мотивы, желание получить информацию, приказы... кстати, о приказах! Некоторые приказы, до которых я смог докопаться, противоречат другим. Похоже, в команде FUG на лицо либо раскол, либо двойная игра некоторых членов.
  - Нужно подумать, не сможем ли мы этим воспользоваться, - задумчиво кивнул Агеро, к которому, похоже, возвращалось более-менее благодушное расположение. - Ладно, пока что нужно подготовиться к турниру... Тейлор, Баам, что тут у вас?
  - Насекомые по жилой зоне распределены - я уже начала собирать информацию, - улыбнулась Тейлор, вспоминая уже увиденное и услышанное. - Участники начинают формировать команды для турнира, обсуждать продемонстрированное другими участниками и разрабатывать стратегии.
  - С шинхэо-ретрансляторами проблем не возникло? - ответом стал обеспокоенный взгляд светловолосого парня. Ну в самом деле! Кажется, Агеро беспокоится за ее жизнь и здоровье больше, чем она сама...
   ... главное, ему этого не говорить. Иначе нарвется на очередную отповедь.
  - Нет, все работает исправно, - оставалось лишь кивнуть - и, наткнувшись на скептически поднятую бровь, устало выдохнуть. Хлопотная же у него способность! Впрочем... еще и до получения спутника Агеро видел ее насквозь, так что его псевдо-эмпатия тут не при чем. - Просто... немного непривычно, что подконтрольная зона увеличилась, и все...
  - У меня тоже все по плану, - положение спас вмешавшийся в разговор шатен. Фух... давно она не была так благодарна Бааму! - Все разнесенные насекомыми маяки я чувствую. Если потребуется, я уже сейчас могу телепортироваться в каждую из комнат.
  - Нет, пока что в этом нет нужды... - негромко произнес Кун, обводя их всех взглядом. - Ладно, на этом пока что все. До завтрашнего утра у вас есть время на отдых - и лучше воспользуйтесь им, не хочу, чтобы вы валились с ног от усталости. Джай... задержись немного. Все остальные свободны.
   Отдохнуть, да? Учитывая, что совсем скоро, меньше чем через сутки, она может столкнуться с Эммой... тут впору не об отдыхе говорить, а о том, чтобы вообще уснуть сегодня.
  
  ***
  
   Воспитание и обучение решает многое, и в этом Агеро за свою не такую уж и долгую жизнь убедился не раз и не два. На пути наверх ему встречались самые разнообразные и интересные разумные, некоторые из которых не уступали ему интеллектом, а некоторые и превосходили - но интеллект подобен драгоценному камню, и если его не огранить, он не засверкает. Ярчайшим тому примером был Бларод: умный сукин сын, быстро соображает, видит собеседников насквозь... но ему не хватало умений различать всю грязь, которая может существовать, и из этого вытекал и следующий недостаток в виде ограниченного воображения, что тянуло за собой неспособность порой видеть целиком всю картину. Сюда же шло и отсутствие тонкости и умения общаться намеками и оговорками, что порой затрудняло проведение переговоров - к примеру, как сейчас, когда их могут подслушать.
   Вообще, когда в окружении присутствуют люди, способные отслеживать чье-либо местоположение и действия за сотни метров, проведение переговоров превращается в искусство, и основными средствами выразительности этого искусства становятся намеки, метафоры и невербальные знаки. По этому поводу Агеро испытывал противоречивые чувства: с одной стороны, впору было радоваться, что ни Тейлор, ни Бааму пока что не хватало ни навыков, ни тонкости , чтобы понимать все его махинации, но с другой же это и раздражало - в конце концов, если они хотят достичь вершины освоенной части Башни, им придется обучиться этому...
   Впрочем, это еще может подождать. В отличии от назревающего разговора - и в отличии от его собеседника. В конце концов, Джай, чье настоящее имя стало известно в ходе допросов и проверок на лояльность год назад, хоть и мог похвастаться сравнимым воспитанием, но терпения ему порой не хватало, и сейчас наступил как раз тот момент.
  - Ты слишком сильно опекаешь их, - начал первым разговор собеседник, вольготно разваливаясь на диване. - Когда до них все дойдет, им это... не понравится.
   "Ты рискуешь многим. Все вскроется."
  - До Тейлор уже начало доходить... признаюсь, сам виноват - оговорился, - демонстративно-расслаблено пожал плечами Агеро. - И не понимаю, что тут такого страшного. Она вполне нормально отреагировала...
   "С чего ты взял?"
  - Ну, тебе повезло... - Джай - вернее, Виджай - лишь покосился на него, прежде чем вперить взгляд в окно. - Не все могут похвастаться этим. И не всегда. Порой лучше держать язык за зубами.
   "Ты понял, что я о многом умолчал."
  - Не всегда это удается, - прищурился в ответ светловолосый парень. - Я вот проболтался сегодня...
   "О чем именно?"
  - Ну, порой лучше раньше, чем позже, - лениво потянул седой мальчик, не отрывая демонстративно-равнодушного взгляда от окна. - В конце концов, правда - она как резинка от трусов: чем дольше оттягиваешь, тем больнее бьет. Лучше было бы выяснить отношения сейчас, чем, к примеру, на турнире и послать к черту и сам турнир, и всю подготовку к нему, а вместо этого страдать херней.
   "Турнир не состоится. Подготовка бессмысленна. Под прикрытием турнира что-то планируется".
   От услышанного перехватило дыхание - и только спустя пару секунд Агеро уложил поступившую информацию в голове. Раз Джай сказал об этом только сейчас, в контексте их беседы-прикрытия, это могло повлечь за собой выдачу и другой информации - к примеру, о команде поддержки и о его плане. Раз уж так... да, об этом стоило умолчать.
  - Мне вообще не нравится эта идея с турниром, - честно произнес он, наконец определившись с ответом. - Рассылка оповещений, сбор избранных... Рьюн, конечно, говорила, что жертв, не связанных с нашей командой, не будет...
   "Что именно?"
  - Она сказала, что их удастся избежать в городе Экспресса, - от следующих слов, прозвучавших в тишине комнаты, в горле встал ком. Черт возьми... - Но этот город - отнюдь не единственное место, где можно сесть на Адский Экспресс. Я узнавал... Обычно те, кому не хватило билета, или кто не успел на поезд, садятся на поезд на следующих станциях. К примеру - на тридцать шестом этаже, на станции "Деревянный Конь".
   "Наши противники планируют угнать Адский Экспресс."
   И с этими словами - как сказанными, так и не прозвучавшими - мозаика сложилась.
   Он уже знал, что FUG нужны жертвы - в конце концов, Сачи все-таки поделился информацией. Вполне логично, что этими жертвами должны были стать приманенные избранные, и поэтому слова Рьюн его не успокоили... как оказалось, не зря. В конце концов, если команде FUG удастся угнать Адский Экспресс, то те участники, что в то же время сражались за билеты на турнире, образно говоря, получат плевок в лицо. После этого на станцию "Деревянный Конь" набьется просто невероятная толпа, которая будет состоять как из получивших билеты участников, которые постараются восстановить пошатнувшуюся гордость, все-таки попав на Экспресс, так и из прочих, которые увидят в этом еще один шанс заполучить билет. И всей этой толпой собираются пожертвовать, чтобы разрушить то заклятие, сдерживающее Кандидата...
   А им это не выгодно.
   Мысли лихорадочно заметались. В самом деле, что делать? Если они допустят усиление FUG, то последующие действия со стороны этих ублюдков в отношении Тейлор и Баама станут лишь вопросом времени. Впору привлекать того же Хачулинга, чтобы на станции "Деревянный Конь" Кандидата останавливали офицеры, а не участники - пусть со слов Сачи и можно заключить, что сейчас он ослаблен, но это не дает Агеро никакого права рисковать своими подчиненными. Решено, тот вопрос он оставит на откуп Крылатому Древу... а пока что попытается разрешить его на ранней стадии, благо, он уже подготовил базу для дальнейших действий тут, в городе Экспресса.
  - Главное - нам не оказаться в их числе, - одними губами улыбнулся он, наконец определившись с дальнейшим курсом действий. - В конце концов, нам не обязательно садиться на Экспресс... мы же решили все проблемы разрешить здесь, помнишь?
   "Мы не дадим этому случиться. Нужно убить их всех."
   После этих слов Джай замер на несколько секунд - вот только замер он сам, но не его эмоции. Волнение, опаска, горечь напополам с грустью... впрочем, тут все ясно. Он достаточно сказал об этой Лиен, которая была его учителем - и вполне естественно, раз уж он упустил ее в прошлый раз, он не хочет убивать ее лично.
  - Звучит просто... - негромко рассмеялся Арора, отводя взгляд. - Главное, чтобы нам хватило на это сил. Агеро... я не хочу, чтобы это дошло до Ангел, но я боюсь не справиться. В конце концов, в нашей команде хватает людей куда сильней, умней или безжалостней меня.
   То, что он подразумевал под этими словами, было кристально ясно.
   "Я боюсь, что я не смогу убить Лиен. Пожалуйста, пусть это сделает кто-нибудь другой."
   Оставалось лишь прикрыть глаза в ответ на несказанное. М-да... впрочем, а чего он ожидал? Это он-то - Кун, это он привык радоваться, когда кто-то из родственников "отправился в путешествие для самопознания", и лично мечтал отправить некоторых, ту же мразь Газо, в такое же "путешествие"... а для нормальных людей такое просто дико. Даже то, что Джай согласился с необходимостью убить свою наставницу многих ужаснуло. Агеро же? Его это полностью устраивало - в противном случае, было бы куда больше хлопот, а ему их хватает и без того.
  - Для того и нужна команда - чтобы поддержать, когда тебе не хватает сил, - спокойно произнес он, ловя недоуменный взгляд ребенка напротив. Да, ответ на такое проявление слабости... впрочем, а чему он удивляется? Агеро прекрасно знал, что думает о нем большинство знакомых, и отторжения в этом вопросе у него не было. - Не волнуйся. Все пройдет по плану.
   И это был ответ на оба слоя их беседы...
   ... в конце концов, ему не привыкать.
   Еще год назад, после турнира при Мастерских, когда он только начал разгребать психологические проблемы подчиненных, Агеро принял для себя одно важное решение в не менее важном вопросе. Наблюдая за людьми, которых он запомнил светлыми и в какой-то степени невинными, но к тому моменту уже успевшими столкнуться со всяким дерьмом и сломаться, он понял, что не хочет вновь допустить того же - и потому собственное решение было закономерно. Он понял, что должен стать щитом, который заслонит дорогих ему людей от того, с чем они не справятся. Вся грязь, вся жестокость, с которыми им больше не нужно сталкиваться - он сможет принять это на себя, чтобы не заставлять больше страдать тех немногих, кто ему по-настоящему дорог. Тейлор, Мария, Баам... Ради их защиты он может сделать многое, и убийство тех, кто причиняет им боль - не самое страшное, на что он готов пойти.
   А в особо исключительных случаях этот список можно и расширить.
   Как, например, сейчас.
  
  ***
  
   Вид с высоты поражал. В конце концов, город Экспресса недаром еще называли "вертикальным городом" - представляя из себя гигантский небоскреб, этот город был красив не только снаружи, но и изнутри предоставлял своим гостям возможность насладиться прекрасными видами. И именно подобный вид грел ей душу: в конце концов, еще до восхождения в Башню она не могла свободно наблюдать за подобной красотой, а после, как и говорила Бааму, оказалась практически заперта в Мастерских, и что-то кроме них видела разве что со смотровых палуб суспендолетов, при переезде из одних лабораторий в другие. И вот теперь...
   Отсюда, из отведенных им комнат на вершине небоскреба, она практически могла видеть облака внизу. От этого зрелища захватывало дух - и голова кружилась от волнения, стоило только представить, насколько красивы настоящие облака, как поразительно настоящее небо и насколько прекрасной может быть истинная ночь, озаренная миллиардами звезд.
   Ночь, которая совсем скоро станет еще немного ближе.
   Собственные мысли невольно метнулись к другому человеку, который для нее был неразрывно связан с этим образом. Баам... Он уже должен быть здесь. В конце концов, в его окружении хватает умных людей, тот же мальчик-"провожатый", о котором так много говорила Лиен, и брат Элии - и они не дадут ему упустить след, и совсем скоро они снова встретятся, а дальше начнется ее работа.
   В конце концов, ее истории нужен герой, и пришло время создать его.
   От этой мысли по лицу Рейчел скользнула улыбка. Герои, о которых так много говорил учитель... Находясь рядом с ним, она прочла десятки и сотни историй, и образы героев разнились от одной к другой. Иногда героями были люди с исключительной силой, а иногда же люди обретали признание в качестве героев, обретая силу или особое оружие во время приключений - но куда интересней были те герои, что существовали в реальности, обычные люди, принявшие на свои плечи тот груз, от которого бежали остальные, и именно это покоряло сердца людей. Не сила, не оружие, и даже не их деяния; в конце концов, особенные люди с невероятным оружием, свершившие немыслимое, могли оказаться незамеченными и забытыми, поскольку о свершенном ими узнали немногие. Нет, героями делает знание - знание, что вдохновляет на свершения окружающих. Именно поэтому никто не рождается и не становится героями просто так. Героев из людей создают другие люди...
   И она, Рейчел, станет тем самым человеком, который создаст героя, возведя его на вершину в сиянии славы.
   Ведь только тот, кто уничтожит неуязвимых и бессмертных, способен стать настоящим героем.
  - О, вот и оно! - раздавшийся из-за спины голос сбил ее с мыслей, и Рейчел устало прикрыла глаза, сопротивляясь желанию поморщиться. Элия... кто бы знал, как ее достала эта энергичная особа! - Пришло сообщение от "Эмили". Бла-бла, турнир, бла-бла, завтра в два часа дня...
  - Наконец-то он начинается, - в раздавшемся следом голосе Эммы прозвучали нотки предвкушения. - Ловушка для идиотов... жаль, не будет времени посмотреть. Всегда нравилось смотреть на напрасные усилия идиотов.
  - Я попрошу господина По сделать запись для нас, - с этими словами Рейчел развернулась к комнате и улыбнулась... вот только собственная улыбка несколько померкла, когда дверь в помещение открылась, и на пороге появился человек, раздражающий ее практически так же сильно, как Элия. - С возвращением, Дэниел. Тебе удалось встретиться со старыми друзьями?
  - Нет, нашел лишь многообещающих новичков... это определенно было забавно, - стянув капюшон, улыбнулся тот. - Впрочем, не так забавно, как получить это сообщение. Это что, так интересно - получать сообщения, которые сама же и посылала?
  - Что дальше? Начнешь шутить про одинокую старость и сорок кошек? - с улыбкой парировала блондинка, и, дождавшись смешка от собеседника, продолжила. - Даже не надейся. В конце концов, есть человек, для которого я сияю ярче всего на свете...
   И скоро он будет в ее руках.
   Осталось совсем чуть-чуть.
  
  
  Глава 3.
  
  - Турнир за право обладания билетами на Адский Экспресс скоро начнется. Все избранные, желающие принять участие, пройдите, пожалуйста, в центр стадиона...
  - Что-то не так, - машинально двинувшаяся вперед Тейлор замерла, услышав негромкий голос Сачи. Хм? Обернувшись, она отметила обеспокоенный одноглазого проводника, продолжившего под вопросительным взглядом Агеро. - Турнир... не нравится мне все это. Традиционно, чтобы пресечь возможные беспорядки, турнир открывают офицеры, а не автоматизированные помощники Мастерских.
  - Будут проблемы? - так же тихо произнес Агеро, замедляя шаг. - С беспорядками все настолько серьезно?
  - Нет, обычно по мелочи... кто-то не может дождаться своей очереди и сразу навещает противников, кто-то устраивает разборки со старыми знакомыми, - откликнулся аловолосый мужчина, окидывая взглядом устремившуюся к центру стадиона толпу. - Просто... странно все это - особенно, учитывая, что вы говорили про возможную поддержку, которую... наши общие знакомые могут получить со стороны офицеров.
  - Могут, еще как могут, - поморщился светловолосый парень. Да уж... если в деле замешан Кандидат, то может произойти если не все, то очень и очень многое. - FUG ради своих целей могут пойти на многое... в деле с Арлен Грейс были задействованы спящие агенты, которые бездействовали веками - и, похоже, тут будут использованы те же меры. Кстати! Кажется, мы нашли одного из них - и, может быть, вы знакомы. Он уже достаточно давно находится в D-ранге, более шести веков, и вполне мог перейти в С-ранг еще пару веков назад.
  - И впрямь - похоже на спящего агента, - кивнул в ответ его собеседника. - К тому же, так долго в нижних рангах задерживаются единицы - те, кто не может пройти дольше пяти веков, как правило, прекращают восхождение. Как его зовут?
  - Дэниел Хатчид, - ответила брюнетка, было отвернувшись. Имя само сорвалось с языка - его было легко запомнить. - Так, если я не ошибаюсь...
  - ... что?
   От проскользнувших в голосе Жулика ноток стало не по себе - и, обернувшись, Тейлор подметила и мертвенную бледность их информатора, и расширившийся единственный видимый глаз. Хм? Они все-таки знакомы?
  - Вы... уверены? - его голос был еле слышен. - Это... не может быть он...
  - Ангел! - кажется, Кун не хотел убеждать их визави в чем-либо - потому и окликнул блондинку. - Как звали того типа, на которого ты наткнулась? Как он выглядел?
  - Дэниел Хатчид? Веснушчатый шатен, даже, скорее, русоволосый... глаза очень яркие, голубые... - подойдя, начала перечислять удильщица. - Высокий, немногим выше меня. Был одет в какой-то невнятный балахон. Что еще? Ах да, у него какие-то татуировки на руках и шее - я точно не рассмотрела, но там что-то, похожее на чешую...
  - Это... он, - кое-как выдавил их информатор. - Похоже на него... но это не может быть он.
  - Это может быть кто угодно, - в голосе адепта света звучала горечь. - Не только друзья - даже родственники, те, которым ты мог доверить жизнь. Мне жаль... но может быть все.
  - Нет, не в этом смысле! - помотал головой проводник, прежде чем потереть лицо, словно пытаясь прийти в себя. - Дэниел... мы даже друзьями не были - просто были неплохо знакомы. Встречались тут перед каждым стартом Экспресса еще шесть веков назад, ссорились... Я говорил, что с Адского Экспресса, когда мы столкнулись с Хоакином, сошло всего пять человек? Дэниел был одним из них. Он потерял тогда чуть ли не больше, чем мы все остальные вместе взятые... в конце концов, он любил Роэн - ту, благодаря которой мы выжили. Он не мог присоединиться к FUG, Хоакин отнял у него все... более того, он уже два века как вообще ни к кому не может присоединиться. Он умер два века назад.
   Что? Тейлор лишь моргнула на эти слова. И Ангел передавала, что в его личном деле "спящего агента" значится, что он мертв, но в личном деле незаконной Тейлор Эбер значится то же самое, не говоря уж о том, что Арлен Грейс считается пропавшей без вести. Документы - это одно дело... но вот показания очевидцев - совершенно другое. Впрочем...
  - Так, стоп, - негромко произнес Агеро, явно пытаясь уложить услышанное в голове. - Умер?
  - Да... два века назад, на Адском Экспрессе, - глухо произнес Сачи. - Он... это не может быть он. Он вообще не может быть в живых! Как такое вообще могло произойти? Кун... я должен найти его.
  - Он говорил, что будет участвовать в турнире... - начала было Ангел - но под взглядом Агеро осеклась. - Но если он действительно связан с FUG...
  - Глупо тратить такой ресурс, как спящего агента, просто на турнир, - покачал головой светловолосый парень. - Тем более, что если у него есть на руках билет... лично я бы ловил его у входа или на посадочной платформе.
  - Тогда я уйду, - помолчав несколько секунд, кивнул аловолосый мужчина. - Вы справитесь тут?
  - У нас есть козыри, - в исполнении Куна - и, чего уж там, с учетом контекста - эта фраза звучала более чем неоднозначно. - Идите. Удачи вам.
  - Спасибо, - нерешительно кивнул Жулик и уже развернулся - прежде, чем замереть. - И еще, Кун... Не говори пока об этом Боро и Ака. Я... я не знаю, как они отнесутся к этой новости. Мы все тяжело пережили те события - и смерть Дэниела тоже далась нам нелегко. Если это не Дэниел, а какой-нибудь двойник, то они будут в ярости... но если это и впрямь каким-то чудом вернувшийся с того света Дэниел, и если он и впрямь присоединился к FUG, это сильно ударит по ним. Не говори им пока, пожалуйста. Я... сам попытаюсь с этим разобраться. В конце концов, есть то, что могут сделать лишь самые безжалостные из нас.
   С этими словами он направился прочь - и оставалось лишь покачать головой, смотря ему вслед. Да уж... Стремление оградить близких от боли и неудобной правды Тейлор более чем понимала - как понимала и то, что должен сейчас чувствовать Сачи. Впору даже в какой-то степени пожалеть его: врагу не пожелаешь сделать такой выбор...
   ... вот только, честно говоря, ей было плевать на Сачи. Сейчас у нее в приоритете другие задачи - найти Эмму, вытрясти из нее душу вместе со спутником, и при этом сохранить всех ее друзей живыми и здоровыми. А все остальное может лететь к черту.
  - Что у вас там? - с мыслей ее сбил голос ушедшего вперед Ака, и Тейлор вздрогнула, смотря на обернувшегося гиганта. - А где Сачи?
  - Отошел куда-то... мол, знакомый какой-то, - без заминки оторвалась Ангел, за что Тейлор была ей безумно благодарна. - Сказал, что не успеет к турниру. Продолжим без него?
  - Придется, - недовольно выдохнув, повернулся обратно мужчина. Фух... - Ладно, идемте.
   Да, стоит ускориться - они и так уже значительно отстали из-за разговора...
  - Объявление всем избранным! - тем временем продолжал вещать автоматический помощник. - Для участия в турнире билет должен быть хотя бы у одного члена команды. Выигравшая команда получит посадочные билеты на Адский Экспресс. В команде должно быть пять участников. Тех, кто останется без команды, случайным образом соберут в команды по пятеро. Лидеры команд, прошу зарегистрировать составы ваших команд...
  - По пятеро, да? - задумчиво произнес Боро как раз в тот момент, когда они догнали основную часть группы. - Как будем делиться? Я с тобой в одной команде не буду, громила.
  - Аналогично, трусливая шавка, - процедил в его сторону Ака. - Мунтари...
  - Я с вами, сэр Ака, - стоящий рядом с ним синекожий мужчина кивнул, прежде чем обвести взглядом остальных присутствующих. - И еще восемь...
  - Меня можете не учитывать, - подала голос Рьюн. - У меня нет статуса избранной участницы, я не могу принимать участие в испытаниях под своим именем.
  - Тогда нас как раз, - кивнул Агеро, пробежавшись по ним беглым взглядом. - Баам... ты мне нужен в команде с Боро. Ангел, Цеффье - вы туда же. Кроко... будешь пятым.
  - Я - Рак Крушитель! - привычно рявкнул тот. - Запомни уже это, бесполезная черепашка!
  - Не сегодня, - ответом стала поганая улыбка светловолосого парня. И как ему не надоест? - Тейлор, Джай... мы войдем в команду к Ака Уильямсу. За место лидера команды я сейчас бороться не буду - и, Баам, тебе тоже не советую.
  - Неожиданно, - покосился на него гигант. - От кого-то из великой семьи такого не ожидал... и особенно от Куна. Не с вашей гордостью.
  - К черту гордость, здравомыслие важнее, - невозмутимо отозвался тот. - Не знаю, как будет составляться турнирная таблица, но если по имени лидера команды, у нас есть шанс пока что не засветиться. Нам вообще лучше как можно дольше не светиться.
  
   ... впрочем, совсем скоро стало ясно, что, по крайней мере, этот план может лететь к черту.
   Просто потому, что турнирная таблица высветила названия восьми команд - и первой, против команды Ха Юры, должна была выйти именно команда Баама.
  - Какого черта? - взбешенное шипение Агеро, сжавшего пальцами перила балкона, на котором они расположились, полностью выражало ее мысли. - Я же говорил! Что они там вообще творят?
  - Они тоже в замешательстве, - оставалось лишь покачать головой в ответ. Через глаза насекомых она могла видеть недоуменный взгляд Цеффье, слышать возмущенный возглас Ангел - и, что куда более дико, решительное выражение на лице Баама. Он, похоже, не особо удивлен случившимся... Ждал чего-то подобного? Но... стоп! - Я слышала через шинхэо, что Боро зарегистрировался в качестве лидера команды...
  - Тогда команда и должна была быть представлена его именем, - смерил их подозрительным взглядом Ака. - Разве только... стойте. Вы говорили, что FUG могут поддерживать здешние офицеры? Но если это так... зачем им это? Что такого в этом мальчишке?
  - Вы даже представить не можете, - раздраженно выдохнул светловолосый парень, смотря, как команда Баама начинает спускаться вниз, на площадку стадиона. - Но... признаю, я ожидал несколько иного.
  - Мне активировать способность? - покосился на него Джай, подходя чуть ближе. - Вчера я так и не достиг своего предела...
  - Нет - сейчас ты разделен с Ангел, и лучше не злоупотреблять твоей силой с самого начала, чтобы в самый важный момент не остаться без информации, - задумчиво отозвался его собеседник, провожая взглядом и вторую команду, одновременно с командой Баама приближающуюся к центру площадки. Ха Юра, да? Даже издали было видно, что певица достаточно красива, а уж вблизи, через глаза шинхэо, зрелище и вовсе поражало. - В конце концов, сегодня еще хватит возможности рискнуть...
  - Да, главный риск впереди, - неожиданно подал голос подчиненный Аки, кивая в сторону турнирной таблицы. Все верно, девять команд... - Лично меня настораживает команда без названия, проходящая сразу в финал. Сэр Ака, вы говорили...
  - Не удивлюсь, если то будут FUG, - глухо произнес тот, в свою очередь смотря на таблицу. - Вы говорили, что ожидали привлечения другого Кандидата, Арлен Грейс... может ли она быть там?
  - Сомневаюсь - слишком уж все это нарочито... да и FUG, думаю, не отказались бы от идеи пропиарить своего Кандидата, так что из ее присутствия устроили бы шоу, а не скрывали бы оное до последнего момента, - от слов Куна ее передернуло. Стоило только подумать... бр-р-р, нет, не надо ей такого счастья! - Нет, тут должно быть что-то другое... к тому же, шоу сейчас и впрямь хватает.
   Ну, с этим Тейлор не могла поспорить. Через глаза шинхэо, рассредоточенных по стадиону, она видела, насколько заинтересованы люди. В конце концов, Ха Юра была достаточно знаменита как певица, а ее происхождение из семьи Ха - хоть она и не выглядела как представители оной семьи - только подогревало интерес. Тейлор могла видеть, как некоторые перевешиваются через перила, как кто-то переводит в видимый режим светочи или переправляет поближе к арене орбы. Похоже, участники вознамерились следить за каждым движением или словом во время первого раунда... впрочем, как и она сама. Чего уж там - если бы не вынужденное разделения Джая и Ангел, она обратилась бы к другу за информацией о причинах такого хода со стороны администрации, но, увы и ах, ресурсы следовало беречь.
   Пока что - беречь.
   Потому что, как подсказывает собственный опыт и дурные предчувствия, скоро станет не до экономии ресурсов.
  
  ***
  
  - Вот повезло... - предвкушающе улыбнулась Ангел, ступив на пол арены - и ойкнула, схлопотав заслуженный подзатыльник. - Цеффье! За что?!
  - Твоя неприязнь к членам великих семей - еще не повод срываться, особенно на публике, - идущая рядом женщина лишь отчитала блондинку, тут же недовольно надувшуюся. - Или ты забыла все указания?
  - Да-да, нельзя убивать идиотов в людных местах, кроме как для самозащиты или показательной расправы... - удрученно ответила она, потирая голову. - Блин, я так совсем плесенью покроюсь...
  - Тебе что, поезда не хватило?
  - Дурдом, - на лицо непроизвольно скользнула слабая улыбка от слов идущего рядом Боро. - Повезло, твою ж... Меня совсем не радует такой расклад. Команда Юры Ха... она ведь из великой семьи...
  - Хмпф... нечего трястись перед великими семьями, - голос Рака звучал недовольно. - Все они всего лишь паршивые черепашки. Знаю я одного парня из великой семьи, он всего лишь синяя и бесполезная черепашка...
  - Действительно, Рак? - не выдержав, Баам развернулся к аллигатору. - А я слышал, что год назад, когда ты все узнал, твоя охота на него увенчалась неудачей...
  - Бесполезная и изворотливая черепашка, - мрачно поправил друг. - Честное слово, хуже морской черепашки!
  - Вкратце оглашу правила! - автоматизированный помощник продолжал вещать все то время, что они шли к центру арены. - Только зарегистрированные команды имеют право принять участие. У каждого боя будут свои игровые условия. Каждая команда, вступая в бой, обязана внести один дополнительный билет за игру. Когда бой начнется, участник из каждой команды может вступить в него, внеся дополнительный билет в качестве платы. Если у команды нет билетов, чтобы оплатить участие других членов, она проигрывает. После боя все внесенные в оплату за участие билеты будут отданы победившей команде. Другими словами, чем больше у вас билетов, тем больше преимуществ за счет увеличения количества участников - но также это означает и больший риск, ведь при проигрыше вы потеряете большее количество билетов. В финальном же бою команда-победитель получит посадочный талон "высокого разряда", то есть посадочный билет в головном отсеке Адского Экспресса. На этом все!
  - Не нравится мне все это, - напряженно нахмурился Боро, стоило только инструкциям окончиться. - При таком раскладе можно все билеты профукать... Если бы не встреча с FUG, я бы предложил сдаться и искать другой возможности.
  - А вам так не терпится сесть на Адский Экспресс и встретиться с Кандидатом? - одними губами улыбнулся Баам - и, заметив, как помрачнел собеседник, продолжил. - Не волнуйтесь. Даже если мы проиграем, я всегда смогу украсть билет, если уж вы так стремитесь сложить там голову.
  - А ты, я смотрю, добрый малый, - нервно хмыкнул мужчина. Добрый? Это он-то? - Хотя, раз уж так... не думаю, что первый бой будет особо сложным. Меня больше настораживает безымянная команда. Это не может быть команда FUG? Или, не к ночи она будет помянута, Арлен Грейс?
   Пришлось прикусить щеку, чтобы удержать лезущую на лицо улыбку. Ох, если бы он знал...
  - Знаете, я не могу похвастаться таким же опытом, как вы... но одно я уяснил точно, - удостоверившись что собеседник его слушает, парень продолжил. - Когда в турнирах в самом конце обещает появиться свежий противник, с которым никто не сталкивался на арене и о котором ничего толком неизвестно - это один большой обман, и в лучшем случае его место займет просто какая-то пустышка. В худшем же...
   ... его вовсе не будет. И все это окажется одной большой ловушкой.
   Совсем как год назад.
  - Команды первого раунда, пройдите в центр стадиона! - тем временем продолжал вещать автоматизированный помощник. - Капитаны команд, пройдите, пожалуйста, к столу и предъявите свои билеты!
   Оставалось лишь вздохнуть - и подняться по ступенькам на невысокое белое возвышение, точно так же, как и команда напротив. Пятеро участников, все человеческой расы - трое темноволосых мужчин, отличающихся лишь оттенком волос и уровнем загара, светловолосый мечник в белой накидке и единственная девушка в команде, достаточно высокая и изящная, с ухоженными голубыми волосами и в очках, заслоняющих половину лица.
   Ха Юра. Его противник. И, если верить Рьюн - одна из его целей.
  - Приятно с тобой познакомиться... - улыбнувшись, негромко произнесла она, стоило им двоим оказаться у стола. - .... двадцать пятый Баам.
   В других обстоятельствах, услышав имя, от которого он отказался еще девять лет назад, Баам бы запаниковал. Стал искать подвох, извелся бы - но сейчас этого не произошло.
   В конце концов, он знал, на что шел.
   Он знал это уже примерно полгода - с того момента, как Рьюн, после, казалось бы, бесконечных допросов и проверок, отпустили под его ответственность, и настало время расплачиваться по счетам. Тейлор была освобождена, все остальные были живы, а значит, пришло время ему выполнять его часть сделки... и неожиданно оказалось, что это частично пересекается с его интересами, если и полностью не перекрывает их. Возможность защитить своих друзей, возможность встретиться с Рейчел и окончательно расставить все точки над "и", наконец, возможность узнать, как же он на самом деле связан с FUG и что им нужно именно от него - Баам жаждал всего этого, и пока не было необходимости рисковать жизнями дорогих ему людей, он был готов пойти очень и очень на многое...
   ... более того, в этом виделась какая-то извращенная справедливость. По крайней мере, он мог узнать, что чувствовала Тейлор девять лет назад, когда разоблачила себя как незаконную, поставив на кон свою безопасность, жизнь, мечты и идеалы ради достижения цели. Это чувство было не таким уж незнакомым, в конце концов, девять лет назад и он сам сделал подобный выбор, когда на одной чаше весов была Рейчел, а на другую он без раздумья бросил все, что у него было... но тогда у него не было практически ничего, как не было и времени задуматься над тем, что он творит - в отличии от того, что он делает сейчас. У него были месяцы на раздумья и планирование, было время взвесить решение, да и, в конце концов, сейчас у него было куда больше, чем у сходящего с ума от страха и одиночества мальчишки, что не видел в жизни ничего, кроме своей пещеры.
   Но, тем не менее, он принял то же самое решение. Потому что, при удаче, он потеряет лишь шанс на спокойное восхождение и столь же спокойную жизнь, сохранив остальное и обретя куда больше - и это было самой выгодной сделкой, которую он только мог себе представить. В конце концов, если невозможно взять все и сразу, стоит получить столько, сколько он сможет, не так ли?
   А ради этого требовалось лишь вспомнить. Вспомнить, что он не просто один из участников. Вспомнить, как его зовут на самом деле.
   И - немного подыграть сейчас.
  - Да начнется турнир! - прежде, чем он успел что-то сказать, вновь ожили динамики автоматического помощника. - В этом раунде игра называется "Бешеный желтый мяч"! А теперь мы огласим правила! Избранные участники, слушайте внимательно, чтобы потом не попасть в простак!
  - Откуда вы... знаете это имя? - негромко выдохнул Баам, буравя недоуменным взглядом лицо собеседницы. - Что вам известно?
  - А ты как думаешь? - кокетливо улыбнулась Ха Юра. - Откуда мне его знать, если я не проходила испытания вместе с тобой на втором этаже, а на третий ты уже явился просто как "Баам", изменив и написание твоего имени? Наверное, мне неоткуда это знать...
  - Арена шинсу, что поднимается позади вас - это поле, где будет проводиться игра, - кроме слов девушки напротив приходилось вслушиваться еще и в оглашаемые правила, и в другой ситуации это бы сбивало его... но благодаря Рьюн он знал, что услышит. - Правила игры очень просты: если игрок с мячом пробегает и достигает ворот команды противника, то команда этого игрока побеждает. Когда игра начнется, прозвучит свисток, по которому будет проведен вброс мяча в игру. Это определит, кто завладел мячом... однако команда, владеющая мячом, может продвинуться за раз не более, чем на две зоны поля. После этого мяч должен быть передан другой команде, и игра возобновится.
  - Разве что вам кто-то рассказал об этом, - глухо произнес шатен. - Кто-то, кто знал мое настоящее имя. Кто-то, кто знает, почему его нельзя просто так разглашать... а следовательно, кто-то, готовый предать меня.
  - И уже предавший однажды, - буквально промурлыкала голубоволосая девушка. - Сам понял, или мне сказать вслух?
  - ... следует также помнить, что если мяч задержится у игрока более, чем на десять секунд, он становится "бешеным желтым мячом", - оповещение системы звучало словно издалека. - Поэтому на пути к воротам противника вам лучше почаще отдавать пасы...
  - Рейчел, - пришлось приложить усилия, чтобы не прорычать это имя. - Вы ведь знаете ее?
  - Ой, какой нетерпеливый паренек... - издевательски потянула собеседница. - Тебе вот все прям сразу возьми и расскажи, да?
  - Игра начнется через пять минут! - на этот раз оповещение прозвучало особенно громко. - Определитесь, кто участвует от каждой команды и на какой позиции, и будьте готовы через пять минут!
   Да, игра начнется через пять минут...
   ... а вот его игра началась уже сейчас.
  
  ***
  
  - Знал бы ты, как я ненавижу сидеть в засаде, - негромко буркнул Бао, и, стоило только покоситься на него, тот продолжил. - Ждать непонятно чего, не выдавать своего присутствия... тем более, ждать в такой обстановке. Без обид, но если бы я предпочел оказаться в засаде в вентиляции, я бы хотел оказаться здесь с симпатичной девушкой.
  - Ты тоже на милашку не тянешь, - огрызнулся в ответ Ванг-Нан, с содроганием вспоминая и свою ошибку с Ниа, слава всем богам Башни, не зашедшую слишком далеко, не неудачный подкат к слишком женственному офицеру на втором этаже. Бр-р-р... ну, тут он, хотя бы, не может обознаться - что уже хорошо. - И я сам не в восторге. Но если мы выберемся из шахты, нас могут засечь... черт, неужели не было каких-то технических туннелей?
  - Там не особо больше места, - в голосе напарника звучало недовольство. - Ладно, надеюсь, это хоть возымеет толк...
  - Ну, если что, у нас есть еще две линии обороны, да и Кун обещал прислать помощь, случись что... - неуверенно потянул он. В самом деле, если им не удастся здесь, помощь определенно пригодится... если будет, к кому вообще высылать помощь.
   Ванг-Нан особых иллюзий не строил, и прекрасно понимал, что у них всех есть шансы полечь тут - даже у него; может, никто из рожденных в Башне и не может его убить, но среди целей затесалась незаконная, и попасть ей под горячую руку - раз плюнуть. Конечно, они все распланировали, Шаша рассредоточила по всему маршруту свои светочи, чтобы телепортировать их в случае опасности, да и Цеффье подсобила им... но волнение никак не унималось. И зачем только они согласились? Вот уж воистину, ветер в голове попутным не бывает! Влезать в разборки незаконных... да Тейлор бы и сама справилась! В конце концов, кто может лучше покончить с психованной стервой, нежели другая психованная стерва?
   ... вот только она рискует стать еще более психованной. Нет. Все-таки не вариант.
  - Знаешь, не особо утешает, - лишь покосился на него адепт света. Ну... да, что есть - то есть... - Ты хотя бы установил взрывчатку?
  - Спрашиваешь!
  - А ее хватит?
  - Не себе - да и ладно!
   Они могли бы так еще долго препираться, если бы в тот же момент у Ванг-Нана не пискнули часы. Хм? Шаша?
  - Цели на подходе, - голос другого адепта света их команды звучал напряженно. - Готовьтесь.
   Черт! Уже? Ванг-Нан лишь переключил окна на светоче, открывая окно с поступающего с его орба видео, на котором открывался вид на зал перед входом к Адскому Экспрессу - куда сейчас, из коридора, проходили ряд фигур. Довольно высокий парень с коротко стриженными светло-каштановыми волосами, не менее высокий тип в плаще с огромным мечом за спиной, рыжий парень в очках, от одного вида которого затаившийся рядом Бао буквально заскрипел зубами, невысокая блондинка в брючном деловом костюме, смутно знакомая коротко стриженная женщина - правда вот, в прошлую их встречу она была брюнеткой, а не щеголяла темно-красной, почти бордовой шевелюрой - сопровождали двух более знакомых ему девушек, пусть даже одну из них, рыжеволосую красавицу со сногшибательной фигурой, он разве что по телевизору видел, зато вторую Ванг-Нан узнал с первого взгляда. Кун Элия Агнис, сестра Агеро... пропавшая как раз год назад, во время турнира.
   Хотя, наверное, будет вернее сказать - предавшая их год назад.
   Ванг-Нан довольно равнодушно относился к такой вещи, как предательство - вернее, равнодушно он относился к этому раньше, еще довольно давно, до того, как его жизнь начала медленно катиться к черту под хвост. Его няня, его пропавшие товарищи, Ниа, пусть на него не было сил злиться, история Тейлор, в конце концов, Шаша, пусть у нее тоже были свои мотивы... Конечно, у Элии тоже наверняка они были - в конце концов, просто так люди не предают, ну, кроме как за деньги, но это вряд ли ее случай. Скорее всего, тут виной, какая-то мутная история между ней и Агеро, о которой сам Ванг-Нан слышал краем уха...
   Но, честно говоря, ему было все равно. Он - не искатель правды, чтобы лезть на рожон и задавать вопросы. Он лишь хочет помочь своим друзьям, убрав угрозу для них, и поэтому он будет действовать так же, как и привык.
   Грязно. И - без пощады.
  - Значит, Адский Экспресс там? - через светоч был прекрасно слышен беззаботный голос Элии, заложившей руки за голову и оглядывающей открывшейся перед ней вид. - Вот только нужно еще пройти через охранника Миротика... выглядит достаточно сильным. Мы успеем с ним покончить, пока та девчонка отвлекает объекты?
  - Не волнуйся, милашка, - с этими словами коротко стриженный шатен, "призрак", как его обозначила Ангел, двинулся вперед. - Я, старик, позабочусь обо всем. Я проведу вас за те ворота... туда, где расположен Адский Экспресс.
   Как-то это прозвучало...
  - А можно поменьше пафоса, Дэниел? - Элия буквально озвучила мысли Ванг-Нана. - И вообще... я, конечно, знаю, что ты любишь показушничать - но ты не думаешь, что надо делиться информацией с товарищами? Ты ни слова не сказал о том, как мы пройдем это препятствие... да и вообще, мы о ловушке узнали только по прибытию сюда!
  - Извини, но я лживое создание, - с беззаботной улыбкой отозвался Дэниел. - Ни дня без вранья не могу прожить. Ладно-ладно, не волнуйся! Я не лгал, когда заявил, что проведу вас... так что просто следуйте со мной!
   С этими словами лжец, закатив рукав и демонстрируя татуировку в виде змеи, обвившейся вокруг его руки, сформировал баанг - выстреливший фиолетовым шинсу. Проводник, да? Ну, Ангел предупреждала об этом...
  - Видимо, идиоты остаются идиотами независимо от момента! - кажется, в этот момент терпение светловолосой девушки не выдержало. - Без всякого плана! Напролом! Рейчел, ну хоть ты скажи что-нибудь!
  - Он нам нужен, - сухо произнесла миниатюрная блондинка. - Пока он выполняет свою работу - он волен развлекаться так, как считает нужным... впрочем, как и ты.
  - Да чтоб вас... - неразборчиво буркнула себе под нос ее собеседница, переводя взгляд на то место, где стоял Миротик, сейчас скрытое пылью - впрочем, пыль рассеивалась, открывая совершенно невредимого охранника и формирующиеся рядом с ним в воздухе копья. Ничего себе... его даже не зацепило?
  - Он нападает! - тем временем закричал проводник. - Ворон не считайте и защищайтесь!
   Собственно, его товарищи защищались. Красноволосая женщина и та самая блондинка, названная Рейчел, одновременно вскинули руки, создавая барьер из светочей, в который и ударила атака Миротика - вернее, ударила та атака; одновременно с другой стороны к группе участников из FUG устремились еще три копья шинсу.
  - Ну, вот и все, - расслабленно произнес Бао... впрочем, сам Ванг-Нан так не считал. В конце концов, он встречал достаточно монстров, которые бы наплевали на эту атаку, и глупо было предполагать, что в этой команде нет таких монстров. Уровень Элии он вполне себе представлял, "призрак" уже неплохо показал себя, а про незаконную и говорить не стоит.
   Впрочем, так и оказалось. Стоило только пыли рассеяться, как стало видно, что вся команда стоит у дальней стенки. Переместились порталом? Впрочем, это неважно.
  - Это начинает надоедать, - голос Эммы Барнс звучал скучающе. - Дэниел... если честно, то я разочарована. Ты был так уверен в себе, говорил, что можно на тебя положиться - но пока что я не увидела ничего особенного, и не похоже, что у тебя есть план, как завалить это чудовище. Хватит уже игр. Если тебе есть, что показать, приступай. Если нет - я примусь за дело сама.
  - Скучные вы... - лишь удрученно вздохнул ее собеседник. - Ладно, расскажу, что тут к чему. Охранник Миротик, он же иллюзорных охранник Экспресса, отвечает за поезд, который некому защищать от избранных, кроме капитана экспресса и наблюдателей, когда администрация занята турниром. Миротик охраняет ворота до отправления Экспресса, поэтому избранным их не открыть... ведь он, согласно своему имени, иллюзорный. Ни одна физическая атака на него не подействует. Идеальный охранник Адского Экспресса, который защищает то, что находится за воротами.
  - Звучит так, словно его нельзя убить... - потянул мечник в плаще.
  - Убить? Убить - нельзя, - усмешка Хатчида была поганой...
   А в следующий момент Ванг-Нан понял, почему.
   Просто потому, что это позер вытянул из рукава плаща небольшой пульт.
   Точно! Шаша же говорила, что этот хрен - создание Мастерских, а не живое существо! Чтобы отключить его, нужен либо пульт, либо коды доступа, которые можно ввести лишь с консоли в центре управления - и, кажется, у них есть пульт!
  - Не дай им отключить его! - собственный голос звучал панически. - Бао, закороти его нахрен!
   Тем временем Дэниел вытянул руку, показушно нажимая на пульт...
   ... и ничего не произошло.
  - Я заблокировал все, что мог, - негромко произнес сидящий рядом Бао. - У них не получится деактивировать Миротика, пока я рядом.
   Фух... Оставалось лишь облегченно выдохнуть, благодарно кивая напарнику. Все. Теперь эти уроды так просто не уйдут. Вот и сейчас на экране светоча видно, как Дэниел раз за разом жмет на кнопку - и ничего не происходит...
   ... в то время как рядом с Миротиком появляются новые копья.
  - Врассыпную! - наконец осознав безуспешность своих попыток, рявкнул шатен - и его товарищи послушались этого приказа, уходя из-под атаки Миротика. Какая жалость... и ведь ушли же все! Ванг-Нан только удрученно вздохнул, когда отпрыгнувший в сторону Дэниел заорал. - Да какого хрена?!
  - Я то же самое у тебя хочу спросить! - рявкнула Элия, приземляясь рядом с ним. - Что это за хрень?
  - Этот пульт должен был деактивировать его - но почему-то не работает! - еще несколько раз нажав на кнопку, ее собеседник раздраженно выдохнул, вновь пряча пульт в складках плаща. - Капитан Экспресса заверил меня, что он сработает!
  - Так у тебя был пульт все это время?! - было видно, что дочь семьи Кун еле удерживается, чтобы не попытаться придушить своего собеседника. - И ты ломал комедию, старикашка?
  - Согласись - было весело!
  - А сейчас нам всем станет очень грустно, идиот!
  - Меняем планы, - их спор прервал голос Рейчел, которую добравшийся до спорщиков мечник притащил буквально на руках. - Нужно отступать и добираться иным путем. Если вы дадите мне полчаса, чтобы выйти на связь с моими контактами, я смогу достать схему лабиринта и технических туннелей, и мы достигнем посадочной платформы иным путем.
   Ну уж нет!
  - Ну уж не-е-ет... - предвкушающе потянул Бао, прежде чем обернуться. - Ванг-Нан, я заблокировал выход.
   Вот и хорошо. Ловушка захлопнулась.
  - Подрывай, - лишь кивнул он, торопливо зажимая уши...
   ... а в следующий момент по ушам ударил грохот взрывов.
  - Твою мать! - пораженный крик Бао за этим грохотом - и ведь они же на приличном расстоянии! - он еле услышал. - И я еще спрашивал, хватит ли взрывчатки? Да ты чертов псих!
  - Стараюсь! - лишь хмыкнул в ответ он, отнимая руки от ушей. Уф-ф-ф... - Поверь моему опыту, когда нужно подорвать незаконную, со взрывчаткой бывает лишь один случай из двух: либо ее не бывает много, либо ее не бывает много, но закладывать уже некуда! Давай, поползли вперед - нужно проверить, в каком состоянии эти уроды!
  - Думаешь, они не подорвались?
  - Не смею даже надеяться! Давай, поползли! Я хочу высовываться не больше твоего, знаешь ли!
   Высовываться и впрямь не хотелось - но собственный орб во взрыве накрылся, как и светочи с барьером, защитивших их от взрывной волны, которая вполне могла бы размазать их по вентиляционной шахте, так что ползти пришлось. К счастью, недолго: солидный кусок стены попросту исчез, и ничто не мешало им с Бао осмотреть с высоты зал входа, сейчас лежащий в руинах. Уцелела только небольшая площадка перед самой дверью ко входу, где все еще стоял Миротик - и такая же площадка перед другой дверью, где в состоянии разной степени потрепанности находились участники из FUG. Рыжеволосый парень явно прикрылся от взрыва двумя огромными ладонями, образовавшими купол, сейчас закопченными и дымящимися. Вокруг Элии рассеивалась темная дымка шинсу, прикрывшая и ее, и жмущуюся к ней красноволосую женщину. Дэниел поднимался с пола, вправляя хрустнувшее плечо, в то время как на руках, сейчас не скрываемых плащом, быстро затягивались ожоги. Заметно помятая, но явно целая Рейчел выбиралась из-под прикрывшего ее своим телом мечника, который сейчас мог похвастаться наличием серьезных ожогов и явно пребывал без сознания...
   На ногах осталась только Эмма Барнс, воздух вокруг которой буквально рябил от барьеров. И от одного взгляда на нее Ванг-Нану стало не по себе.
  - Так, это даже не надоедает - это уже ни черта не смешно, - негромко рыкнула она, прежде чем повернуться к Дэниелу. - Хатчид... я так понимаю, что с пультом можно больше не пытаться? Это была какая-то защита от взлома?
  - Понятия не имею, - глухо произнес тот, наконец вставая на ноги. - Никогда с таким не сталкивался... но, думаю, пытаться открыть эту дверь ключом бесполезно.
  - Тогда попробуем отмычку, - на эти слова рыжеволосая девушка лишь повернулась к двери...
   ... а затем рядом с ней упал кусок двери, в которой образовалась дыра. А потом еще один. И еще. И из стены...
  - Ты чего творишь? - первым не выдержал Дэниел. - Нам яйца прищемят, если мы тут все порушим!
  - Во-первых, прищемят вам - у меня, в отличие от вас, яиц нет, - педантично произнесла его собеседница. - Во-вторых... ты получил этот пульт от капитана Экспресса. Предполагалось, что он позволит нам беспрепятственно пройти - а на деле что? Нерабочий пульт? Еще и эта ловушка? Нет, не мы первые тут нарушили условия сделки. В-третьих, ты сам говорил, что это иллюзорный охранник... фактически - это охранная система. То, что он стоит у двери, навевает на мысли, что он не может оттуда отойти. Значит, есть что-то, что поддерживает его работоспособность, и оно должно быть где-то рядом с ним...
  - ... а в-четвертых, нам плевать на последствия, - подала голос пришедшая в себя Элия. - Перед союзниками мы сможем оправдаться, а остальные могут идти к черту. В конце концов, мы плохие парни или как?
  - И это тоже, - скупо улыбнулась Эмма... а затем Миротик, замерцав, исчез. - Ну, вот и все.
  - Погодите немного! - воскликнула склонившаяся над телом своего защитника Рейчел. - Мы не можем двигаться так просто. Вас ничего не настораживает? Лиен предупреждала нас о возможной опасности, если мы пойдем этим путем...
   Да ладно? Ванг-Нан лишь недоуменно моргнул, переводя взгляд на женщину, стоящую за спиной Элии. Красные волосы, предупреждение, слова про путь... черт! Ведь Кун же говорил, что в составе группы есть провожатая! И как только из головы вылетело?
  - Думаешь, это была не ловушка, рассчитанная на взломщиков, а засада? - тем временем повернулась к ней Элия. - Как-то это... слишком. Кто вообще мог предположить, что мы решим захватить Экспресс? Более того - какой отмороженный на всю голову сукин сын мог установить ловушку там, где может зацепить ни в чем не повинных избранных?
  - Может, твой братец? - сухо произнесла сотрудница Мастерских. Кхм... - Из того, что я слышала о нем, можно сделать вывод, что он достаточно безжалостен для такого - и достаточно умен, чтобы догадаться о том, что все не так просто.
  - Ну, если смотреть на это с такой точки зрения... - лишь поежилась ее собеседница. - В принципе, он мог бы. Значит, меняем путь, Рейчел?
  - Нет, не стоит, - вместо той ответила Эмма. - Если это ловушка на нас, он не мог не знать, что я буду в составе нашей группы, и что меня подобным не остановить. Он осведомлен о моих слабостях и сильных сторонах, и если бы он хотел убить меня, он бы прибегнул к другим мерам. Нас зачем-то хотят задержать, и смена маршрута с ожиданием планов города Экспресса сработает ему на руку. Мы не имеем права задерживаться. Нужно продолжать движение.
  - ... тогда дайте мне оказать первую помощь Эллиоту, - лишь вздохнула Рейчел - и, поймав пристальный взгляд незаконной, продолжила. - Всего пару минут! Я окажу ему первую помощь и скрою в светоче, чтобы продолжить лечение уже на Экспрессе.
  - Пару минут мы можем продолжать, - задумчиво кивнул Дэниел. - Но не больше.
   ... а вот они ждать не могут.
  - Уходим, - ткнув напарника в плечо, практически одними губами произнес Ванг-Нан, прежде чем поползти обратно. В конце концов, мало ли до чего додумается эта компания, пока ожидает эти пару минут? На их месте Ванг-Нан бы проверил местность, мало ли, тут еще ожидает засада, и то, что эти уроды не предприняли подобное - непозволительная ошибка с их стороны... но рисковать и надеяться на подобные ошибки не хочется, поэтому обратно он полз в темпе.
   И только выбравшись из вентиляции в техническом туннеле, вызвал часы.
  - Шаша, первая линия обороны прорвана, - быстро заговорил он, стоило только соединению установиться. - Потери противника незначительны. Один человек выведен из строя, по наблюдениям - состояние тяжелое, но не критическое. Боевая сила группы снижена незначительно. Группа намерена продолжать продвижение.
  - ... как и планировалось, - ответ ушастой прозвучал лишь через несколько секунд. - Один выведен из строя - и то уже хорошо. Отлично сработали, ребята. Давайте, выдвигайтесь на точку сбора.
  - Хорошо, скоро будем, - лишь кивнул в ответ Ванг-Нан, обрывая соединение и оборачиваясь к выползшему из туннеля Бао. - Все слышал?
  - Да... хоть в ушах и до сих пор звенит от взрыва, - недовольно произнес тот. Ну-у-у... - Давай, пошли... стой! В сторону!
   А? Ванг-Нан лишь недоуменно выдохнул - но позволил напарнику отдернуть себя в сторону... а потом и отпрыгнул сам, когда на то место, где он только что стоял, с грохотом упала решетка вертикальной вентиляционной шахты - чтобы тут же быть придавленной гигантскими стеблями, вырвавшимися оттуда же, на которые спустя пару секунд упал человек. С первого взгляда Ванг-Нан было подумал, что тот весь в крови, но уже через какую-то секунду до него дошло, что человек с шеи и до ног был укутан в красные одежды, такого же оттенка, как недлинная взлохмаченная шевелюра и единственный видимый глаз. А это что еще за хрен с горы?
  - Да чтоб еще раз... - неразборчиво произнес тот, вставая на ноги - и напрягаясь, стоило только ему увидеть Ванг-Нана с Бао. - А вы еще кто?
  - Ну мы... это... - замялся было рогатый блондин, подбирая слова. И как бы избежать боя, одновременно не выдав ничего? - Просто... участники, ага.
  - Просто участников тут быть не должно, - в голосе их противника лязгнул металл, когда тот взял на изготовку свой жезл. Черт, еще один проводник? Похоже, придется драться! Переглянувшись с напарников, выводящим на позиции сферы орбов, Ванг-Нан лишь кивнул, вызывая свой арсенал...
   ... и замер, когда у их оппонента загудели часы.
  - Да что... нет, это уже слишком! - раздраженно выдохнул тот, бросая взгляд на часы - и опуская жезл. Серьезно? - Тайм-аут.
   От такой наглости Ванг-Нан лишь отвесил челюсть. Этот тип что, вообще не принимает их всерьез, раз считает возможным отвлекаться на разговор? Оставалось только стиснуть пальцы на уже подхваченной шинсу-бомбе, когда аловолосый мужчина принял вызов...
   ... но хватка непроизвольно разжалась, когда из часов раздался знакомый голос.
  - Сачи, мне нужна твоя помощь.
   Тейлор?! Ванг-Нан лишь перегнулся с Бао, явно узнавшим голос. Да что такое тут вообще творится?
  - Помощь? - кажется, названный Сачи мужчина тоже не понимал происходящего. - Мне немного не до того.
  - А у меня нет времени, - вместе с голосом их подруги слышался свист ветра. Это она вообще где? - Мне нужно, чтобы ты указал путь снаружи небоскреба к посадочной платформе.
   ... снаружи небоскреба? То есть - снаружи города Экспресса?! Да что она вообще там делает?
  - Я, конечно, могу... - в голосе ее собеседника звучало смятение. - Что вообще у вас там случилось?
   Ответ раздался лишь спустя пару секунд.
  - Нас поимели.
  
  ***
  
  - Можно я убью ее? - кое-как выдавила Тейлор, осознав смысл услышанных через шинхэо слов Ха Юры. Эта... дрянь...
  - Тей... нет, - в голосе стоявшего рядом Агеро, наконец-то оторвавшего взгляд от экрана светоча, звучала опаска. С чего это он? - Этим займусь я.
  - С чего это вы? - кажется, Мунтари тоже не понял... впрочем, это неудивительно - он-то контекста не знал. - Я, конечно, понимаю, что между семьями Кун и Ха натянутые отношения... кхм...
  - Дело не в том, что она - Ха, - раздраженно выдохнул светловолосый парень. - Дело в том, что эта дрянь знает кое-что, что ей знать не положено... и она могла это узнать только от кого-то, связанного с FUG.
  - Что? - а вот теперь не сдержался уже Ака, резко обратив внимание на происходящее на арене, где команда Баама совещалась касательно распределения ролей для грядущей игры. - FUG? То есть... Эта девчонка - одна из них?
  - По крайне мере, получить эту информацию она могла либо от нас, либо от них - и с нами она не связана, - нехотя отозвалась девушка, сжав пальцы на перилах балкона. его FUG, как раз из-за того, что он является незаконным... Нет, такую информацию абы кому не выдали бы! А значит... та девка, Рейчел, за которой гнался Баам, и которая кинула его год назад...
  - Итак, первый раунд турнира за обладание билетами на Адский Экспресс начинается! - оповещение автоматического помощника звучало словно издалека. - Игроки, принимающие участие во вбросе - пройдите, пожалуйста, к центру стадиона!
  - Тогда ее нельзя убивать, - негромко произнес синекожий мужчина, делая шаг вперед, к самому краю балкона. - Она может послужить источником информации.
  - Не только для нас, - неожиданно выдохнул Джай. Что? Он же... не имеет в виду... - Баам... я не знаю, как ему удается сохранять спокойствие, но Ха Юра наверняка рассчитывала сбить его с толку и заставить совершать ошибки. Пока что ей это не удалось - но именно пока что, и если она не достигнет результата... Тей. Ты права. Убей ее.
  - Что? Нет! - возмущенно повернулся к нему Кун. - Джай, мы говорили на эту тему!
   ... на какую такую тему?
  - Плевать! Сейчас другое важнее! Нужно убить ее, пока она не наговорила лишнего!
  - Этого не должно произойти! Тейлор не нужно больше убивать!
  - Тей - наш самый удобный вариант, чтобы незаметно убить кого-то! Особенно, на такой дистанции, и при таком количестве свидетелей!
  - Я не позволю этому случиться! И ты сам знаешь, почему!
  - Остыньте, оба, - голос светловолосого гиганта звучал негромко - но обоим спорщикам хватило этого, чтобы заткнуться. - Я не знаю, в чем дело, но мы не имеем права упускать источник информации, просто так убивая его. Признаю, я искренне ненавижу FUG... но пока что эта девчонка нужна нам живой.
   Тем временем внизу, на арене, началась игра. Из стола в центре вылетел мяч, больше похожий на желтую рогатую сферу с длинным хвостом из шинсу - и Баам, взвившись ввысь, поймал его... тогда как его противница и вовсе не двинулась. Что она задумала? Глазами насекомых Тейлор уловила недоумение, проскользнувшее по лицу Баама - но, тем не менее, тот явно решил первым делом разобраться с игрой. Он телепортировался, в одно мгновение оказавшись в паре метров перед светловолосым мужчиной в светлых одеждах, защитником второй линии команды Ха Юры, еще в первой, красной зоне - и, не останавливаясь, рванул вперед, переходя мимо замершего соляным столбом противника в следующую, оранжевую зону. Контроль обратного потока, который Баам скопировал еще девять лет назад, да? Нечасто он применяет этот навык...
   Но, тем не менее, это сработало - и окончательно это стало ясно, когда раздался гудок, знаменующий окончание первого этапа игры, не продлившегося и пяти секунд.
  - Команда Баама продвинулась на две зоны! Теперь очередь для атаки команды Ха Юры! - в оповещение автоматического помощника Тейлор толком не вслушивалась.
   Куда больше ее интересовали Ха Юры, тем временем неторопливо двинувшейся к Бааму.
  - Браво! Этого я и ожидала от тебя, двадцать пятый Баам, - хорошо поставленный голос звучал уверенно и достаточно громко. - Признаю, поначалу мне было сложно поверить Рейчел, когда она рассказала, кто же ты на самом деле - да и твои действия ввели меня в заблуждение. Затаиться, залечь на дно, мимикрировать под простого участника... конечно, это разумно, учитывая, что произошло с одной из твоих предшественниц - но, согласись, подобного сложно ожидать от незаконного.
   Блядь.
  - Блядь, - негромко выдохнул стоящий рядом Агеро. - Джай, ты...
  - Это я и имел в виду, - ядовито отозвался тот. - Согласись, лучше было бы позволить Тей убить ее?
   Определенно, это было бы лучше.
   Пальцы сами сжались на периллах, стоило только обвести взглядом команды, собравшиеся на балконе. Самым первым боем из-за участия Ха Юры и куда менее узнаваемого, но достаточно широко известного в узких кругах Боро интересовались многие, в результате чего рядом с ареной вились орбы и светочи - и неплохой акустики было достаточно, чтобы хорошо поставленный голос Ха Юры донесся до них, а через них - и до их обладателей. Пока еще немногие поняли, что произошло...
   ... но когда до них дойдет, все будет кончено.
   Бааму удавалось скрываться девять лет. Да, он не был незаметным, он получил определенную репутацию и жутковатую славу - но его считали не более чем перспективным и талантливым избранным, и относились соответствующе. Но то, что эта мразь разоблачила его как незаконного? Это уничтожит все. Впереди незаконных летела их слава, чаще всего дурная - что Фантаминум, пронесшийся с резней по дворцу Захарда, что убивший хранителя Энрю, что Урек с Крылатым Древом... Даже Эмму уже настигло, еще в Е-ранге ее считали излишне жестокой и вполне заслуженно опасались. Чего уж там, Тейлор не получила подобной репутации только потому, что ее считали мертвой!
   Нет, Ха Юра не просто разоблачила Баама. Она отняла у него возможность спокойного восхождения, равно как и возможность быть в безопасности со стороны королевских карательных войск и великих семей, и возможность элементарно нормально общаться с окружающими, без страха со стороны оных. Более того - эта дрянь несколькими фразами разрушила все их усилия по сокрытию Баама...
   И обесценила все, что для этого в свое время сделала Тейлор. Обесценила ее жертву, смерть Розель, смерти других людей, последовавшие за ее неверным выбором - все это было уничтожено несколькими словами, сказанными не в том месте и не в то время. Просто для того, чтобы выбить Баама из колеи. Просто потому, что другая дрянь предала ее друга.
   Они обе - и Ха Юра, и Рейчел - умрут. Это лишь вопрос времени и обстоятельств.
  - А она многое вам рассказала... предавший однажды предаст еще раз, не так ли? - несмотря на прозвучавшее, Бааму удавалось сохранять видимость спокойствия. - Вот уж действительно, мы в ответе за тех, кого вовремя не послали...
  - Ты... - Боро, успевший до окончания первого этапа поравняться с Юрой, явно никак не мог поверить в услышанное. - Ты что, действительно...
  - Ну, если кому-то тут полегчает, если я буду отрицать сказанное, конечно, я скажу, что я не незаконный, - сухо произнес шатен, кидая на него быстрый взгляд, прежде чем повернуться к своей собеседнице. - Меня другое интересует: и как многое она ухитрилась вам рассказать?
  - Быть того не может, - тем временем наконец отошел от шока стоящий неподалеку Мунтари. - Быть того не может. Этот новичок... он что, действительно незаконный?!
   Ладно. До кого-то начало доходить. Может, еще не поздно избавиться от свидетелей и спрятать трупы? Хотя, о чем это она...
   На такое она просто не сможет пойти.
   А значит - они уже проиграли.
  - Многое, - тем временем продолжала говорить голубоволосая девушка внизу. - Она рассказала мне о тебе, о том, что ты незаконный, и о твоей настоящей силе. Она рассказала мне о том, для чего ты вошел в Башню, что ты ищешь и почему тебя ищет FUG... как и о том, что последнее может быть тебе крайне интересно. Как насчет пари, двадцать пятый Баам? Если ты остановишь мою атаку в следующем розыгрыше, я расскажу тебе все - а если нет, ты отдашь мне свой билет и откажешься от посадки на Адский Экспресс. Я могу рассказать тебе о том, почему FUG на самом деле жаждут заполучить тебя, что скрывается в твоем прошлом и даже то, где находится Рейчел... Не желаешь это услышать?
   Черт! Черт-черт-черт! Учитывая, как была для него важна эта блондинистая дрянь, и учитывая, что эта дура наговорила...
  - Я желаю услышать... хруст вашей шеи, - следующие слова друга застали ее врасплох. А? - Ну, еще и шеи Рейчел, но не думаю, что эти звуки будут сильно отличаться. Просто погодите немного, мисс Ха Юра. Мы закончим этот бой... а потом вы мне все-все расскажете.
  - Теперь ты понимаешь, почему ее нужно было сразу убить? - в то же время продолжал давить Джай. - Всего один укус шинхэо Тей, и мы бы избежали кучи проблем...
  - Нет... Тей не должна ее убивать, - хрипло выдохнул светловолосый парень... в смысле? Он до сих пор отрицает необходимость этого? - Я сам убью ее.
   ... так. Это уже становится не смешно.
  - А меня вы спросить не забыли? - вкрадчиво произнесла девушка - но оба спорщика от ее голоса вздрогнули. Словно они что-то скрывают... так, стоп. Она даже не хочет думать о том, до чего могли договориться эти два изворотливых типа и что они могут прятать.
   Тем временем события внизу продолжали развиваться. То, что Баам отказался от пари, выглядящего очевидной ловушкой, не могло не радовать - в конце концов, умение вовремя послать нахрен является одним из главных умений в жизни - но его реакция заставляла всерьез опасаться последствий. То, как он перебросил мяч своей противнице, то, как он подобрался для атаки... Если он достаточно взвинчен, с него станется убить эту дрянь тут, на глазах у десятков свидетелей, которые уже осведомлены о его статусе незаконного, и подобный дебют ему очень скоро аукнется. Статус участника, конечно, вещь полезная, но провокаций, вроде той, которую провел в ее отношении Муле Лав еще три года назад, никто не отменял - и остается вероятность, что нечто подобное будет предпринято в отношении Баама, если его сочтут достаточно опасным.
   Этого допускать нельзя - факт.
   А вот как его остановить, чтобы он не зашел слишком далеко - совершенно другой вопрос.
   Однако, пока они вели разговор, события внизу продолжали разворачиваться. Начался следующий этап - и Ха Юра с мячом в одной руке и дурацким синим чемоданом на колесиках в другой сорвалась с места вперед, нацеливаясь обойти уже успевшего занять свою позицию Баама. Тот вытянул вперед руку, наверняка собираясь остановить ее контролем обратного потока или техникой дансулса...
   ... и ничего не произошло.
   Тейлор лишь пораженно моргнула, когда голубоволосая девушка пронеслась мимо ее друга. Как так? На нее не сработали атаки Баама? Что же за сопротивление шинсу у нее должно быть?!
   Тем временем Баам быстро справился с замешательством - в конце концов, ему действительно было чем ответить, даже если его цель невосприимчива к атакам шинсу. Вот и сейчас шатен снова телепортировался, уже перед практически подошедшей к границе следующей зоны противницей, и вскинул пистолет. Черт! С замиранием сердца Тейлор смотрела, как отшатывается назад Ха Юра, заслоняясь чемоданом в тот же момент, когда Баам нажал на курок.
   И именно поэтому она не сразу услышала оповещение.
  - Ха Юра держала мяч дольше десяти секунд.
   ... точно, в правилах же не говорилось о допустимости подобного! Если эта дрянь подорвется из-за своей же глупости, никому нельзя будет толком предъявить претензии! Предвкушающая улыбка сама собой выползла на лицо...
   Когда Ха Юра кинула мяч.
   В сторону Ангел.
  - Желтый мяч переходит в бешеный режим.
   Нет!
   Ангел спасли ее рефлексы. После тренировок с самой Тейлор и ее шинхэо, после Джая, оставляющего за собой взрывающиеся "подарки" и Цеффье с ее дымовыми гранатами, блондинка привыкла реагировать двумя путями: она либо отлетала куда подальше, либо же отбрасывала летящий в нее объект со всей силы и сама отлетала куда подальше. Вот и сейчас - древко моментально выхваченного из арсенала трезубца отбросило уже краснеющий мяч к центру стадиона, где он благополучно и взорвался, не зацепив никого.
   И только тогда Тейлор облегченно выдохнула.
   Однако облегчение тут же сменилось накатывающей яростью.
   Эта дрянь сама, своими руками, роет себе могилу. То, что она связалась с той белобрысой заразой, за которой гонялся Баам - ее право, в конце концов, самоубийц останавливать Тейлор не нанималась. Но то, что она разоблачила Баама, то, что она послала к черту все усилия их команды, то, что она попыталась убить Ангел...
   Она сама подписала себе приговор.
   И осталось лишь привести его в исполнение.
  - Ты... - тем временем, внизу, Баам явно готов был сорваться - у него голос буквально дрожал от злости. - Как ты...
  - А твои навыки контроля шинсу не настолько хороши, как я слышала, - Ха Юра же, однако, все так же продолжала его доводить. - Впрочем, я понимаю... в конце концов, не у тебя одного есть козыри в рукаве - и, в конце концов, я для тебя тут самый неудобный противник. Было бы куда неудачней, если бы я столкнулась с Арлен Грейс... если ты понимаешь, о чем я. Кстати, я удивлена, что не встретила ее здесь. Насколько мне известно, у нее есть все причины обратить внимание на Адский Экспресс в этом году.
  - Тей, нет, - в то же время Агеро положил ей руку на плечо. - Ее нужно убить, признаю... но не так. Ты только выдашь себя.
  - Есть люди, искать встречи с которыми неразумно, - в голосе шатена внизу звучал металл. - Так же, как и выдавать чужие тайны.
  - А он уже себя выдал, - негромко рыкнула в ответ Тейлор, начиная стягивать всех насекомых вверх, к потолку стадиона, подальше от взглядов избранных, следящих за происходящим внизу. Верно, если не убить всех тут, слухи о произошедшем неминуемо разойдутся...
   Впрочем, если подумать, все равно это было всего лишь вопросом времени.
   А значит - можно не сдерживаться.
  - Тайны - они как герпес... если ты владеешь ими, ты не можешь не делиться ими с окружающими, - доверительно произнесла голубоволосая девушка. - В конце концов, козыри на то и нужны, чтобы их использовать, верно? Поэтому я и удивлена отсутствию тут Кандидата. Подумать только, упустить такое преимущество... До последнего не могла поверить в это. Я бы даже решила, что вы замаскировали ее под мою родственницу из вашей команды, но это было бы слишком нагло с вашей стороны...
   А эта сука определенно не знает, когда нужно заткнуться, да? Тейлор лишь криво усмехнулась, потянувшись к насекомым, вьющимся вокруг команды внизу - и замерла, когда к ее шее оказалось прислонено древко посоха. Что за хрень? Оставалось лишь покоситься на Мунтари... который поглядывал на лидера своей команды.
  - Какого черта? - голос Ака Уильямса звучал напряженно. - Слова этой девчонки... Вы не только пригрели незаконного... но еще и сотрудничаете с FUG? Что за хрень вы тут устроили?
  - Хрень тут устроила эта стерва, а не мы, - процедил свкозь зубы Кун... прежде чем повысить голос. - Так что... успокойтесь. А ты, синий - руки убрал. Живо.
   В тот же момент собственные эмоции схлынули. Точно, способность Агеро... Она подействовала и на Мунтари - тот тут же отвел свой посох, вот только лицо его пораженно вытянулось, когда он понял, что сделал.
   Ладно. Больше нет времени, чтобы тянуть резину и сдерживаться.
   Повинуясь ее воле, насекомые, вьющиеся вокруг арены, собрались рядом с напряженно застывшей Ангел - чтобы вскоре опуститься на ее руку и сформировать одно-единственное слово.
   "Контейнер."
  - Что? - голос светловолосой девушки даже через шинхэо был еле слышен. - Тейлор... ты уверена?
   "Да. Выпусти шинхэо."
   Вот в чем плюс работы в паре с Ангел. Дело даже не в том, что как анима Ангел может контролировать некоторых из ее насекомых, и дело не в совместном использовании шинхэо-ретрансляторов - дело в том, что они могут хранить в контейнерах шинхэо друг друга, за счет чего у них обеих увеличивается возможный охват подконтрольной территории. Сама Тейлор хранила в своем контейнере несколько мелких летучих рыб, что Ангел использовала для разведки, и одну из любимых подругой крупных металлических рыб, что могла выполнять роль как транспорта, так и быть весьма и весьма болезненно атакой сразу для нескольких противников - тогда как у Ангел в ее контейнере был целый спектр насекомых, от самых мелких, для незаметной разведки, до более крупных, вроде пауков-странников и птицеедов, которые были средством устранения целей и которыми порой не гнушалась пользоваться и сама Ангел. Вот и сейчас она открыла контейнер, потихоньку выпуская шинхэо...
   А дальше все было лишь делом техники. В конце концов, сила Арахны, выражающаяся в контроле существ на определенной территории, не только прокачивала многозадачность - она давала хороший такой показатель мьен, и поэтому скрыть насекомых иллюзиями, сделав их полностью невидимыми, не составило труда.
   Осталось совсем чуть-чуть. Сформировать из насекомых силуэт - как тогда, на Зайгене - было несложно, разница была лишь в том, что тогда ей хватило и более-менее узнаваемого силуэта, тогда как сейчас приходилось сделать все детально. Опора - из более крупных насекомых, для устойчивости даже придать опоре куполообразную форму, на манер юбки в пол. Торс, руки, голову, волосы - из более мелких и летающих, которым не на что опереться. Для глаз нашлись и светлячки, которые она порой использовала для написания посланий в воздухе в темноте...
   И все это - пока что невидимое - сформировалось за спиной Ха Юры.
   В тот же момент, когда рой обрушился на стадион с потолка.
   Она слышала пораженные возгласы избранных на трибунах-балконах. Видела, как некоторые из них в ужасе отшатываются назад, а некоторые, более трусливые и благоразумные - и вовсе убегают прочь. Видела, как внизу потрясенно вскинула голову Ха Юра, не сдержав судорожный вздох. Чувствовала, как Агеро сжал руку на ее плече...
   Но все это было неважно. Особенно - на фоне того, что она отменила тысячи мелких иллюзий, скрывающих марионетку из насекомых за спиной Ха Юры, и что та сдвинулась, "положив руки" на плечи ее противнице.
   К чести этой дряни, отреагировала она быстро. Да, Ха Юра застыла на какое-то время от неожиданности - и, развернувшись в сторону марионетки, остолбенела на несколько секунд, прежде чем осознать увиденное, пока насекомые переползали на нее. Но стоило ей только осознать, что именно произошло, как голубоволосая девушка одним прыжком разорвала дистанцию, стряхивая насекомых с плеч и отбиваясь свободной рукой от подлетающих к ней ос. Поздно - один из пауков уже успел укусить ее, и ее смерть - лишь вопрос времени...
  - Данхва! - в голосе этой суки впервые с ее появления слышался страх. - Сейчас!
   ... что сейчас?
   В тот же момент светловолосый мужчина, защитник первой линии ее команды, взмахнул мечом - и по направлению к марионетке из насекомых понеслась желтая волна шинсу, сорвавшаяся с лезвия, тогда как сама Ха Юра несколькими прыжками достигла своего сообщника. Так их будет проще накрыть... впрочем, и сама Юра явно понимала, что время сдерживаться кончилось. Она бросила на пол чемодан, распахнувшийся от этого движения...
   ... и тут же, схватив за шкирку своего сообщника, сиганула в этот чемодан.
   Закрывая за собой крышку.
   Первоначальное удивление - в конце концов, в норме в чемодан Ха Юра не влезла бы даже одна, не то что с сообщником - быстро прошло; все же Тейлор прекрасно помнила, на что способна Манбарондена Агеро, и другой артефакт, который может искажать пространство внутри себя, а то и телепортировать грузы, вполне может существовать. Удивление-то прошло... а вот клокочущая злость осталось. Да, в ее жизни было достаточно дерьма. Да, она не раз и не два сталкивалась с тварями, которых хотела прикончить... но не каждая тварь от нее успевала убежать! Даже то, что паук успел укусить эту суку, вовсе не утешает!
  - Сбежала! - через насекомых, выживших после атаки мечника, она услышала раздосадованный возглас Баама. - Она сейчас где-то на второй этаже, в жилой зоне!
   ... а там толпа. И если Баам не успел навесить на эту дрянь маяк, так просто отследить он ее не сможет. Хреново.
   Но куда более хреново то, что она не знает, что же делать дальше.
   Окинув взглядом стадион, Тейлор еле сдержала досадливую гримасу. Турнир уже был надежно сорван. Избранные уже начали успокаиваться, когда она ослабила контроль над роем и когда Ха Юра исчезла - но они все еще были достаточно насторожены, а еще их было куда меньше, чем до начала турнира. Разумеется, некоторые сбежали... и даже если бы она решилась бы зачистить свидетелей, которых слишком много - она уже опоздала. Эта мразь уже выболтала все, что только могла - ну, кроме связи Арлен Грейс и Тейлор Эбер - и лишь вопрос времени, когда эта информация уйдет за пределы города Экспресса и разойдется. Тут уже ничего нельзя сделать...
   В отличие от другого.
   Ха Юра наговорила много - и не только того, что навредило им и могло вывести Баама из себя. Ха Юра непроизвольно выболтала другое. То, что Рейчел может быть тут, и про "причины"... Раз эта Рейчел слила ей информацию о Бааме, и раз она находится в одной группе с Эммой, которая тоже склонна выбалтывать чужие тайны, Ха Юра вполне могла намекать и на нее - что согласуется с уже имеющейся у них информацией.
   Эмма все-таки здесь. И если она не принимала участие в турнире, а FUG что-то планируют в отношении Адского Экспресса, искать ее стоит в другом месте - на посадочной платформе, где бы она ни находилась.
   В любом случае - тут делать больше нечего.
  - Надо за ней! - кажется, Ангел пришла к схожей мысли... и, выпустив крылья, рванула к Цеффье - чтобы, схватив ту в охапку, ломануться в направлении окон наружу. - Догоняйте!
   Разумно с ее стороны - учитывая, что лифт на втором этаже заблокирован. Еще из ресторана, куда они поднялись за пару часов до начала турнира, они увидели через светоч Агеро, что некоторые избранные в жилой зоне захватили лифт... вернее, это были избранные, завербованные Ха Юрой на вчерашней игре за посадочные талоны. Просто так выйти там не выйдет, можно нарваться на засаду, и поэтому Ангел, с ее трансформацией, будет куда проще спуститься по внешней стороне города Экспресса...
   ... впрочем, не только она может летать в их команде.
  - Уходим, - наконец произнесла Тейлор. - Нам тут делать больше нечего.
  - Не так быстро, - следующие слова Ака заставили ее напрячься. Этот... идиот... Они не имеют права терять время! - Никто из вас никуда не пойдет, пока вы не расскажете, что тут вообще происходит.
   Он серьезно?
  - У нас нет на это времени, - жестко произнес обернувшийся к нему Агеро. - Мы должны нагнать Ха Юру и остановить FUG.
  - С которым вы сами связаны! - повысил голос гигант. - Я знал, что вы многое умалчиваете - но это?! Эта Ха говорила о Кандидате... скажите, что это не так! Скажите мне в лицо, что не укрываете ее! Скажи, что вот эта вот девчонка - не Кандидат!
   А зачем? Все равно он не поверит...
  - ... а что ты хочешь услышать? - лишь негромко выдохнула девушка, опустив взгляд. Черт...
   Она знала, что ей не удастся прятаться вечно. FUG достаточно много вложили в ее обучение и продвижение, они делали ставку на нее, что отразилось и на пиаре - и теперь, когда они чуть оправились от полученной год назад трепки, они решили вновь использовать ее, так или иначе. Она знала, что однажды этот момент произойдет, знала, что ей не дадут продолжить восхождение спокойно, и что рано или поздно она вновь станет мишенью - но то, что это произойдет так рано, просто выбивало из колеи... как и реакция окружающих. Нет, умом Тейлор понимала, что у того же Ака, точащего зуб на FUG, как и у Муле Лава при их первой встрече, есть все причины ненавидеть всех, связанных с этой организацией.
   Но это не значит, что она была готова столкнуться с подобным.
   ... и, похоже, она все-таки слишком расслабилась за этот год.
   Умом Тейлор понимала, что у них есть на то все причины. Но чувство горечи от этого не исчезало.
  - Что ты хочешь услышать? - собственный голос звучал глухо. - Вы ведь все для себя уже решили... и, чего уж там, не сильно ошиблись. Впрочем, и мы не особо утаивали эту информацию. Вы и так знали, что у нас в команде хватает перевербованных членов FUG, что я тоже какое-то время тоже состояла в FUG, что мы принимали участие в событиях на тридцатом этаже год назад... Так чего именно ты хочешь, Ака Уильямс? Ты хочешь узнать правду? Или просто выплеснуть на кого-то накопившуюся ненависть? Если ты хочешь узнать правду - не стесняйся спрашивать, но никто не гарантирует, что ты сможешь вернуться к прежней жизни, поскольку ответы на вопросы потянут за собой новые вопросы, ответы на которые куда более чудовищны, нежели ты можешь себе представить. А если же ты хочешь ненавидеть кого-нибудь... ну что же, можешь ненавидеть меня. Мне от этого ничего не будет.
   Через глаза насекомых она увидела, как вытянулась лицо здоровяка, как отшатнулся на шаг Мунтари, побледнел Агеро и стыдливо отвел взгляд Джай. Да... вот так все и рухнуло...
   Недолго ей удалось пробыть вместе с ее командой, насладиться покоем и обществом друзей. Все вновь вернулось на свои места, и пришла пора платить за счастливые мгновения, проведенные рядом с дорогими ей людьми. По крайней мере... да, по крайней мере, сейчас она не состоит в FUG, каждый ее шаг не контролируется, и она может действовать без оглядки на заложников. А именно - она может добить Ха Юру, наконец-то найти Эмму и свернуть ей шею, и оградить своих друзей от своей репутации, взяв всю возможную вину на себя. Но прежде всего...
  - Тейлор! - по ушам ударил панический крик Агеро.
   ... прежде всего ей нужно убраться отсюда.
   Пока Агеро не начал говорить.
   Честно говоря, это было легко - с чисто технической стороны вопроса. Те маяки, что они создали с Баамом, чтобы облегчить ему распознавание целей и телепортацию, служили маяками и для самой Тейлор, поскольку были, фактически, недоделанным активируемым оружием, созданным с применением ее шинхэо. И, после использования бывшего спутника Чунхва, когда она успела ознакомиться с ощущениями, ей удалось, хоть криво и косо, но воссоздать телепортацию в виде техники шинсу - пусть и на короткие дистанции, всего до ста метров, пусть и только по маякам, пусть и требующую значительного количества су для каждого прыжка, но удалось. Именно поэтому Тейлор еще до того, как Агеро успел закончить фразу, переместилась в коридор - и еще раз, к следующему маяку, постепенно приближаясь к наружной стене города Экспресса. Ангел с Цеффье ломанулись через окно главного зала стадиона, то есть будут спускаться по другой стене этого гигантского небоскреба, так что их путем последовать не выйдет...
   Впрочем, у нее есть и другие варианты.
   Наконец остановившись рядом у последнего нужного маяка, воткнутого между стенных панелей у галереи, с одной стороны застекленной от пола до потолка, Тейлор ударила десятком лучей шинсу по стеклу, открывая путь наружу - и только когда снаружи ударил ветер, она перевела дух. Так, пока Агеро с Джаем не сориентировались и не запросили о помощи Баама, которому еще придется ее найти, есть немного времени, и нужно успокоиться, чтобы уже соображать трезво и не наделать ошибок, столкнувшись с Эммой. Хотя... да, ошибку она уже сделала. Надо было уходить не одной, в конце концов, с Эммой без активации протокола "Прямое управление" она просто не сможет сладить, а после, если затянет использование этого протокола, ей может понадобиться помощь. Да и путь еще надо найти, все же она тут впервые, и даже понятия не имеет, где платформа. Впрочем, о чем это она? Есть одна кандидатура на роль информатора, которая хорошо знакома с городом Экспресса и как раз направилась к посадочной платформе. С этой мыслью девушка, наконец определившаяся с дальнейшим курсом действий, вывела из невидимого режима часы, мельком порадовавшись, что еще вчера они обменялись контактными данными, и набрала номер.
  - Сачи, мне нужна твоя помощь, - только и выдохнула она, стоило установиться соединению. Только бы не отказал...
  - Помощь? - голос собеседника звучал недоуменно. - Мне немного не до того.
  - А у меня нет времени, - жестко произнесла Тейлор. Раз смог ответить - значит, сможет и помочь! - Мне нужно, чтобы ты указал путь снаружи небоскреба к посадочной платформе.
  - Я, конечно, могу... - судя по голосу, Сачи был в смятении. - Что вообще у вас там случилось?
   Что случилось? Ему ответить честно или цензурно?
  - Нас... поимели, - сдержаться не удалось - и, обреченно вздохнув, девушка продолжила. - На турнире оказался один из избранных, связанных с FUG, и... в общем, дерьмо попало в вентилятор. Турнир сорван, тот участник сбежал. Я... мне пришлось разделиться с командой. Двое наших уже направились к платформе по внешней стороне города Экспресса, но я отстала от них, и я не знаю дороги. Куда мне направляться? Судя по табличке на платформе у лифтов, вход должен быть где-то внизу, на первом этаже города...
  - ... он не там, - глухо произнес мужчина. А? - Вернее... не совсем там. На первом этаже вход мимо Миротика, охранника лабиринта, а затем - коридор и винтовая лестница, ведущая на крышу небоскреба, где и располагается настоящая платформа. Сами по себе коридор и лестница - еще одно испытание для завладевших билетами избранных, ведь даже после турнира по этому пути может пройти каждый, а поскольку путь для участников всего один, то на этом пути владельцы билетов порой лишаются оных. Если ты хочешь подняться сразу на платформу Адского Экспресса, то у тебя один путь - наверх. Не заблудишься, даже если захочешь.
  - Спасибо, Сачи, - невесело улыбнулась Эбер. Ну, вот и все - путь найден...
  - Больше не отвлекай меня... а то я тут не успел выбить из кое-кого информацию, - ворчливо отозвался тот. А? Он уже нашел кого-то? - Эй, крылатый, рогатый! А ну стоять!
  - Тейлор... в смысле, Тейра! Останови его! - от голоса Ванг-Нана, донесшегося через часы, она вздрогнула. Что? Какого хрена они там делают? Агеро же сказал, что они опаздывают...
   ... впрочем, Агеро с Джаем тоже много чего наговорили, когда увлеклись...
  - Мы же на одной стороне, верно? - тем временем продолжал говорить друг. - Нет смысла сражаться! Тем более, когда FUG уже тут!
   ... что?
  - Они тут? - подалась вперед Тейлор. Уже? Вернее - они уже столкнулись с кем-то, кроме Ха Юры?
  - Да, мы с Ванг-Наном не смогли остановить их, и они прорвались мимо Миротика! - вместо Ванг-Нана ответил Бао. - Мы серьезно ранили одного, но остальные не пострадали! Бларод с остальными еще попробует задержать их, чтобы не дать им угнать Адский Экспресс...
   Угнать Адский Экспресс? Да что вообще у них там твориться?!
  - Задержите их еще немного, я встречу их на платформе, - выдохнула Тейлор, коротким всплеском шинсу вызывая из контейнера единственного ее достаточно крупного летающего жука, еще одного из подогнанных Реном шинхэо, названного Атласом. - Удачи... и оставайтесь в живых.
   С этими словами она оборвала связь - и, запрыгнув на спину жука, вылетела из окна. Достаточно высоко, да и ветер сильный...
   Ну ничего. Много времени ей не нужно.
   Осталось совсем чуть-чуть.
  
  ***
  
   Еще три года назад, из записей Тейлор, Агеро узнал, что сила парачеловека возрастает в ситуациях, схожих с ситуацией триггера - и если поначалу этот вариант усиления он учитывал в раскладах, подметив, что в самом крайнем случае можно будет воспользоваться им, то после событий годичной давности, когда Баам дошел до второго триггера, этот вариант был безжалостно отброшен. Слишком уж наглядной была картина, слишком уж болезненными были последствия...
   С тех пор он даже не думал воспользоваться подобной ситуацией. Наоборот, стремился не допустить подобного даже сейчас, когда создавал план устранения Барнс - начать не с самых радикальных мер, играть в поддавки и усыпить чувство бдительности, чтобы не усиливать эту дрянь и не создать ситуацию, когда ей будет неоткуда бежать. О ее триггере Агеро ничего толком не знал, однако ее способности Движка и упомянутая Тейлор ситуация, при которой они обе оказались в Башне, подразумевала некое безвыходное положение - и именно поэтому резервной команде были отданы весьма и весьма четкие приказы.
   Таким образом, грубо говоря, приближение к условиям триггера - или и вовсе второй триггер - были тем, что Агеро не пожелал бы даже собственному врагу.
   И еще меньше он хотел испытывать подобное сам.
   Он прекрасно помнил ту ночь, когда шагнул за грань отчаяния. Когда все его планы оказались разрушены, когда Тейлор буквально исчезла прежде, чем он смог до нее дотянуться, когда он упустил из виду столь многое и остался на руинах собственных надежд - это было невыносимо, и он надеялся, что больше никогда не испытает этого чувства. Но сейчас? Когда он сам проглядел подобный ход со стороны противников? Когда Баам оказался разоблачен? Когда эта девка разгласила информацию на весь стадион, и некоторые свидетели уже покинули оный, и вполне могут быть на пути из города Экспресса? Когда Тейлор вновь исчезла, после слов этих придурков? О, сейчас Агеро ощущал практически такое же глубокое и беспросветное отчаяние...
   Хотя нет. Была еще и злость. На себя, недооценившего FUG. На Джая, не сказавшего раньше, чем все это закончится. На Тейлор, вновь сбежавшую и решающую все проблемы в одиночку. На Ха Юру, которая несколькими фразами разрушила все и обратила в пепел все его усилия... и, чего уж там, на двух временных... товарищей... чьи слова, насколько понял Агеро, послужили последней каплей для Тейлор - и которым определенно было мало.
   По крайней мере, они, хотя бы, были рядом. И - по крайней мере, на них, хотя бы, можно было отыграться.
  - ... сбежала, - тем временем раздраженно выдохнул Ака, прежде чем повернуться к самому Агеро. - Вы, двое... даже не думайте, что вы сможете уйти, не ответив на все вопросы.
   Вопросы? Он еще смеет чего-то требовать?!
  - А ты не знаешь, когда нужно заткнуться, да? - лишь негромко выдохнул Агеро - прежде чем поднять голову и, сконцентрировав шинсу, продолжить. - Молчать. Не двигаться... не дышать.
   Обычно у него не хватило бы сил отдать такие приказы. Собственная способность была скорее уж способностью дипломата, предназначенной для мягкого убеждения, и на отдачу таких вот коротких приказов, тем более, косвенно ставящих под угрозу жизнь цели, требовалось просто чудовищное количество шинсу, чтобы побороть сопротивление оному - но сейчас у него это было. Приближение к условиям триггера заставило спутника активизироваться, и тот устойчивый поток шинсу, который спутник поставлял ранее, теперь превратился в волну, угрожающую смести все на своем пути. И, вложив большую часть этой силы в слова, Агеро мог наблюдать, как его противники застыли, молча и не дыша.
   И это зрелище сейчас казалось просто великолепным.
   Может, у Ака Уильямса имелись все причины ненавидеть FUG. Может, он и так проявлял чудеса сдержанности в отношении их команды... но самому Агеро на это было плевать. Все, о чем он мог думать - так это о том, что один идиот только усугубил и без того непростую ситуацию.
  - Мы пошли вам на встречу, - собственный голос прозвучал сухо. - Мы поделились информацией, хотя мы могли ограничиться лишь присутствием Джая в вашем обществе в течении пяти-десяти минут... а чем ответили вы? Вы плюнули нам в лицо. Вы подняли на нас руку... более того, вы порушили все, над чем я трудился в последний год.
   Если бы не они... если бы не эти кретины...
   ... Тейлор бы не исчезла.
   Эта мысль отрезвила - и Агеро лишь моргнул, новым взглядом окидывая бледного Ака, уже задыхающегося Мунтари... и попавшего под его атаку Джая. Черт! Ведь его способность действует на всех, кто слышит его голос! Досадливо поморщившись, парень прервал поток шинсу - и отвел взгляд, когда со стороны его товарищей по несчастью послышалось три вздоха.
  - ... я на тебя ей нажалуюсь, - Джай, похоже, первым пришел в себя. Нажалуется он, как же! Впрочем...
  - Если будет, кому жаловаться, и если она будет в состоянии воспринимать информацию - можешь жаловаться сколько угодно, - негромко откликнулся Агеро. - Идем. Нам нужно нагнать ее, прежде чем она натворит дел.
  - ... стоять, - со стороны Ака послышался голос. Никак не унимается, да? - Если... Арлен Грейс сбежала... мы поможем вам остановить ее.
   Он все о том же, да?
  - Во-первых, ее имя не Арлен Грейс, - сухо произнес светловолосый парень. Да сколько еще людей будут трепать это имя? - Во-вторых, она не сбежала, а сдуру отправилась решать все проблемы в одиночку. А в-третьих... идите к черту.
  - Они могут помочь, - неожиданно возразил ему седой мальчик, потирая виски. Что? Он в очередной раз использовал свой дар? - Следствия... колеблются. Похоже, исход зависит от того, возьмем мы их с собой...
   Черт. Похоже, придется потерпеть их еще немного.
  - Мальчишка прав, - кивнул высокорослый мужчина, к которому уже вернулось самообладание. Хм? Похоже, он настолько сильно хочет отомстить FUG, что готов отставить разногласия в сторону... - Нам известен запасной ход. Более быстрый. Офицерский лифт, к которому можно попасть через тайный ход у ресторана. Конечно, без допуска он не запустится, да и запрещено это...
   ... но в обстановке, когда местные офицеры перешли на сторону FUG, это больше не имеет значения. А что до отсутствия допуска - всегда можно разломать кабину лифта и подняться по шахте на светоче. Сойдет как план
  - Тогда нам надо успеть к лифту, - вздохнув, Кун окончательно взял эмоции под контроль - и потянулся к часам, устанавливая соединение. - Баам... Прости, момент сейчас неподходящий, но нам нужна твоя помощь.
  
  ***
  
   Боро понимал, что на фоне товарищей ему особо нечем похвастать. Что Сачи с его талантом проводника и навыками сражения против крупных групп противников, что Ака с его специализацией защитника и особой способностью... На стороне же самого Боро было лишь два фактора, позволяющие ему раз за разом выпутываться из передряг и вообще дожить до его возраста. Первым фактором был навык чтения движения противника, происходящий из опыта Боро, который позволял обезвреживать цели с любым оружием и любыми навыками - но куда более важным Боро считал второй фактор.
   Интуиция.
   Именно она не раз и не два спасала ему жизнь. Она подсказывала, когда нужно сражаться до последнего, а когда убегать и залегать на дно. Она словно подсвечивала уязвимости противника, пока Боро не набрался опыта и не научился вычислять оные. Она не позволяла ему ввязываться в самые опасные авантюры, завершающиеся большим количеством жертв... ну, если он прислушивался к интуиции. Единственный раз, когда он этого не сделал, аукался Боро до сих пор, впрочем, как и всем им - и в этом, а не только в трусости, была большая часть его вины, как и в том, что былые друзья так и не простили его. Ведь когда-то давно они подшучивали, что для провожатого он слишком высокорослый, вот и все различие...
   Как бы то ни было, Боро привык прислушиваться к своей интуиции. И, похоже, зря в этот раз он не прислушался к ней с самого начала, когда понял, что в соседнем вагоне поезда, шедшего к городу Экспресса, происходит что-то не то. Стоило насторожиться еще когда его попутчики-ученики заговорили о Сачи и Арлен Грейс, и о том, что интуиция засвербила, стоило только услышать эти имена... Но он не уделил этому внимания. Расслабился. Счел слишком уж невероятным подобное развитие событий.
   И сейчас ему приходилось расплачиваться за это...
   Хотя нет. Еще не приходилось. Но предчувствия намекали, что и это не за горами.
   Боро давно не чувствовал подобного. Словно в этот момент решается многое, словно он стоит на перепутье... Он чувствовал подобное лишь дважды. В первый раз - незадолго до того, как он оказался в числе избранных, во второй же - при первой встрече с Хоакином. Оба раза решалась его судьба, но тогда оба раза он сразу не понял, что происходит.
   В отличие от того, что происходит сейчас.
   Сейчас он испытывал то же самое чувство при взгляде на стоящего чуть в отдалении темноволосого парня. Внешне Баам - или двадцать пятый Баам, как назвала его та стерва - выглядел совершенно обыденно. Обычная внешность, не самый высокий рост, обычная мешковатая толстовка и джинсы, даже пистолет в опущенной руке не сильно выделялся, завершая картину середнячка-избранного, которая резко расходилась со словами, сказанными Ха Юрой. Незаконный? Тем более - незаконный, которого не обнаружили раньше? Это было просто смешно, и поначалу Боро было решил, что та девка просто сошла с ума...
   Но Баам подтвердил ее слова.
   И это подвело итог всем предчувствиям Боро.
   Раньше, в подобные моменты, ему не хватало понимания происходящего, чтобы осознать, что он чувствует. Но теперь же? Даже сходу можно было сказать, что Ха Юра буквально бросила мясо пираньям. Еще один незаконный, которого не обнаружили ранее, учитывая, что сейчас восходит еще одна, а вторая недавно погибла, только-только начав восхождение - да может ли вообще быть такое, чтобы незаконный участник умер, причем так рано? Причем еще упоминание, что этот незамеченный ранее незаконный как-то связан с FUG? О, это гарантированно привлечет внимание. Даже сейчас, не особо раздумывая, Боро мог углядеть целый ряд последствий, начиная от интереса карательных войск как к самому незаконному, так и ко всем свидетелям произошедшего, и заканчивая истерией и поисками других возможных затаившихся незаконных, в качестве которых будут подозревать любого достаточно сильного участника. А уж учитывая, что он вряд ли видит всю картину целиком...
   Боро не знал, что будет дальше. С уверенностью он мог сказать только одно - он наконец узнал, что же это за предчувствие.
   Он чувствовал, что здесь и сейчас начинается совершенно новая история. И, в отличии от его собственного восхождения и истории с Хоакином, так и не вышедшей за пределы узкого круга осведомленных лиц, эта история прогремит на всю Башню.
  - Парень, ты влип, - когда пауза после исчезновения Ха Юры с ее подельником затянулась, он наконец смог сказать хоть что-то. - Ты хоть понимаешь, какой омут вы с этой дамочкой разбаламутили?
  - Понимаю... ну, с этим уже ничего поделать особо не получится, - обреченно выдохнул Баам, убирая пистолет. Да уж... оглянувшись на трибуны, Боро лишь покачал головой: свидетелей было более чем достаточно, и прикопать всех не получится. - По крайней мере, я могу воспользоваться сложившейся ситуацией.
   Что?! Он еще и планирует воспользоваться всем этим хаосом?
  - Да ты просто сумасшедший сукин сын... - пораженно выдохнул Боро, сам не зная, чего больше в его голосе - удивления или восхищения. - Что ты вообще планируешь делать?!
   Ответить на эти слова Баам не успел. Потому что в следующий момент раздалась трель его часов, оповещающая о вызове.
  - Баам... Прости, момент сейчас неподходящий, но нам нужна твоя помощь, - голос Куна звучал настолько убито, что Боро мгновенно стало не по себе... и, обернувшись, он лишь недоуменно моргнул, когда не увидел на балконе, занимаемом ранее командой Ака, никого. Что у них там вообще произошло?! - Тейлор... она сбежала на поиски Барнс в одиночку. Нам надо обогнать ее. Если она активирует протокол "Прямое управление" без поддержки, мы можем ее потерять.
   ... Тейлор? Не Тейра? И что еще за протокол?
  - Я могу переместить вас к крайним отметкам, которые я чувствую внизу, но мне еще надо разведать окружение, - лишь нахмурился незаконный. Отметкам? - Потребуется время...
  - Времени нет, - грубо прервал его собеседник. - Баам... у тебя остались маяки на третьем этаже, в ресторане... там есть тайный ход, Ака знает о нем. Перемести нас. Дальше мы сами. Мы постараемся обогнать Тей, чтобы встретиться с ней на платформе.
  - Хорошо... а я постараюсь нагнать Ха Юру, - задумчиво отозвался проводник. - Ангел и Цеффье сорвались за ней... и если там Эмма, они погибнут. Я должен спасти их.
  - Будь осторожен, - в голосе адепта света звучало беспокойство. - Они обе, конечно, Козыри... но не рискуйте. Встретимся на платформе, Баам.
  - Конечно, - слабо улыбнулся в ответ тот, прежде чем сбросить вызов и повернуться к самому Боро. - Простите... но, похоже, наши пути сейчас расходятся. Не думаю, что вы хотите рисковать головой, сталкиваясь с незаконной.
   ... а сам-то кто, а?
  - Эй, темная черепашка! - с этими словами аллигатор направился к ним. Хм? - Даже не думай уходить один! Если ты снова сбежишь, я никогда не прощу тебя!
  - Я и не думал оставлять тебя здесь, Рак, - шатен лишь улыбнулся, прежде чем повернуться к балкону, который их команда занимала ранее - и на котором сейчас стояла провожатая. Словно рисуясь, незаконный протянул руку в ее направлении... а в следующий момент аловолосая девушка уже стояла на арене, держась за его руку. - Теперь мы можем идти. Спасибо за помощь, мистер Боро. Приятно было поработать с вами.
   У самого же Боро в горле встал ком от этих слов - просто потому, что он понял, что ему напоминает команда напротив. Не отличающийся особым умом здоровяк, мутная рыжая личность, паренек с наивным лицом... Они были до жути похожи на его товарищей шестьсот лет назад - до того, как в тот раз сели на Адский Экспресс и столкнулись с Хоакином.
   До того, как все пошло к чертовой матери.
  - Прежде, чем вы уйдете... - собственный голос звучал глухо. - Что вы планируете делать?
  - Раз уж так сложилось... я собираюсь половить рыбу в мутной воде, - слабо улыбнулся Баам. - Вернее... пожалуй, вернее сказать, что я хочу половить чертей, обитающих в тихом омуте. И в таких масштабах лучше рыбачить с использованием динамита.
  - А ты не скромничаешь, парень? - нервно хмыкнул Боро. - Обычно в таких случаях говорят, что в тихий омут падает камень, распространяя круги по воде и вынуждая высунуться обитающих там чертей...
  - Скорее уж ты недооцениваешь ситуацию... а кое-кто все-таки скромничает, - негромко рассмеялась Рьюн. О чем она? - Это даже не камень... Это метеорит, он уже падает, и траектория падения известна. Пусть он еще не упал - но уже можно сказать, что нет больше никакого омута.
   От этих слов Боро замер.
   Потому что он понял, что именно видит.
   Провожатая права. Это даже не камень - потому что тогда хватило бы лишь отойти подальше, чтобы не забрызгало от падения камня, а круги по воде все равно было бы видно. Это и впрямь метеорит: по крайней мере, турнир это уже уничтожило, а ударная волна, сносящая все на своем пути, просто еще не успела распространиться. Тут не выйдет отойти, и даже убежать он не успеет - слишком близко находится к месту падения.
   В этот раз убежать и спрятаться не выйдет - впервые за шесть веков.
   Невеселая улыбка сама выползла на лицо. Все верно. Слишком долго он убегал и прятался. Раз за разом отступал, раз за разом забивался в редкостные дыры, убеждая себя, что все происходящее вокруг его не касается - но теперь убегать уже поздно, и остается лишь одно: остаться и сразиться. Неважно, зачем! Месть за Роэн, вставление палок в колеса FUG, или даже попытка помочь этим новичкам, что так похожи на его былую команду... В любом случае для него это - шаг вперед, первый после длительного простоя.
   Ну а то, что этот шаг является результатом пинка под зад, это уже совершенно другая история.
  - Я с вами, - наконец кивнул Боро, когда его собеседники начали уже оборачиваться - и, наткнувшись на недоуменные взгляды, дополнил. - Вряд ли вам не потребуется помощь в деле восстановления справедливости, не так ли?
  - Справедливости, да? - как-то странно произнес Баам, с этими словами извлекая из кармана толстовки монету - правда вот, покореженную и будто даже пробитую насквозь. Помолчав пару секунд, парень прокатил монету меж пальцев и подбросил... но результата Боро не увидел: незаконный сжал монету в кулаке, стоило ей только приземлиться на ладонь. - Хорошо. Идемте, мистер Боро... и пусть свершится справедливость.
  
  
  Глава 4.
  
   Перемещаться с помощью светочей - и, соответственно, прибегать к услугам адептов света - Хонг Данхва не любил. Мало дезориентации после телепортации, мало возможности угодить в ловушку, так еще и необходимость кому-то доверять... Пожалуй, будь условия менее критичными, он бы не согласился уйти вот так, отступая - по сути, сбегая - так еще и с помощью артефакта-светоча Ха Юры, но альтернатива была не особо лучше. Бой с разозленным незаконным? Конечно, уровень своих сил Данхва не принижал, но трезво оценивать оные тоже не забывал, и понимал, что бой с незаконным для него ничем хорошим не кончится, а если означенный незаконный еще и спровоцирован - то и подавно. Именно поэтому он все-таки был рад, что ему удалось сбежать...
   Вот только без неожиданностей не обошлось. Во-первых, они приземлились в лифтовой шахте - и он еле успел уцепиться за какой-то кабель, прежде чем Ха Юра вывела из невидимого режима один из светочей, чтобы увеличить его под их ногами. Во-вторых же...
   Стоило ей только опуститься на светоч, как его напарница пошатнулась, прежде чем упасть на колени.
  - Юра! - это Данхва выдохнул прежде, чем успел сообразить, что делает - впрочем, как и сделать шаг вперед. - Что с тобой?
  - Я... не знаю, - пальцы собеседницы зашарили по складкам ее одеяния. - Похоже на... яд...
   С замиранием сердца Данхва смотрел, как вытянувшая из складок одеяния шприц девушка всаживает его в себе шею. Яд? Но... когда? Впрочем, неважно! Он чуть не вздрогнул, когда светоч начал опускаться - и только спустя пару секунд сообразил, что он опускается слишком медленно, в отличии от падения, которое произошло бы, если девушка напротив утратила бы контроль над своим снаряжением.
  - ... и ведь предупреждали же... - следующие слова Юры звучали уже куда четче. - Значит, все-таки она тут...
  - Она? - недоуменно произнес мужчина. Если вспомнить, что его напарница говорила на арене... - Арлен Грейс?
  - Да... пожалуй, можно называть ее и так, - нехотя отозвалась девушка. В смысле - и так? - В таком случае, раз уж это пошло не по плану... вот что я скажу тебе. Увидишь насекомое - убивай его. Иначе бороться с анима, использующих насекомых в качестве шинхэо, просто нельзя.
  - Хорошо, я учту это, - оставалось лишь кивнуть в ответ. Анима, да? Сталкивался он с одним... хлопотный был противник - пока не удалось уничтожить его шинхэо. Впрочем, сейчас подобное вряд ли сработает, верно? Да и вообще... - Как я понял, все пошло не по плану. Ты говорила, что сможешь вывести противника из равновесия и заставить делать ошибки... Похоже, с первой частью ты переборщила.
  - Ну, моя мама всегда говорила мне - "все, что делаешь, делай хорошо", - негромко рассмеялась собеседница. - И что, Данхва? Ты зол на меня, что я втравила тебя в разборки с незаконным?
  - После того, что ты мне рассказала, я не могу на тебя злиться, - негромко ответил тот - и, наблюдая, как расширились глаза собеседницы, продолжил. - Да и то, что ты разоблачила его... в конце концов, у каждого есть свои тайны, но не каждый успевает закопать их от чужих глаз подальше. Но так злить его... как по мне, это было неразумно.
  - Это было недоразумение, - лишь покачала головой Ха - но, наткнувшись на его возмущенный взгляд, продолжила. - Ладно-ладно, недоразумение колоссальных пропорций! Согласно информации, которую я получила в отношении него, он должен был потерять над собой контроль и повестись на провокацию. Что-то пошло не так.
   Как будто он не заметил...
  - Черт с ним, - поморщился Хонг. - Меня больше волнует другое - наша команда. Это нормально оставлять их здесь?
  - Они все равно бесполезны, - прежде чем ответить, напарница развернулась к нему спиной. Так доверяет? Или просто не хочет смотреть в лицо? - К тому же, возможности моего чемодана ограничены. Да, он мог повысить мое сопротивление шинсу, да, он может телепортировать на куда большие расстояния, чем обычный светоч, оставляя за собой копию-обманку... но он может переносить за раз всего троих, и эта опция доступна лишь раз в день. Всех забрать оттуда было априори невозможно.
   Именно в этот момент их импровизированный лифт опустился на уровень закрытых створок - и в ответ на ожидающий взгляд собеседницы оставалось лишь занести Кришну, чтобы пустить с лезвия клинка волну шинсу, вышибающую створки. Ну, вот и все...
  - Надо поторопиться, пока поезд не уехал, - с этими словами адепт света шагнула в коридор, ведущий от лифта куда-то вперед - прежде чем начать ускоряться, постепенно переходя на бег, и оставалось лишь следовать за ней. - Заблокированный лифт и уничтоженная панель управления задержат наших противников на какое-то время, как и толпа в жилой зоне, но лучше не рисковать. Я не могу позволить Бааму помешать мне сесть на Адский Экспресс, и уж тем более не могу позволить ему добраться до Рейчел.
   Рейчел, да? Данхва не жаловался на слух - впрочем, равно как и на память, и прекрасно помнил, в каких обстоятельствах он слышал это имя. Кто-то, знавший о незаконным? Информатор Ха Юры?
  - Она так важна для тебя? - кое-как смог выдавить удильщик.
  - Рейчел? - на этих словах Юра обернулась к нему. - Она мой друг... лучший и единственный. Более того - она человек, который может указать мне путь к моей мечте, человек, благодаря которому вообще стала возможна эта авантюра. Рейчел дала мне то, чего я жажду всем сердцем: она дала мне надежду, и именно поэтому я буду защищать ее, пока могу это сделать - защищать от всего, пусть даже от Кандидата и незаконного.
   Вот оно как... Оставалось лишь молча кивнуть в ответ на эти слова. По крайней мере, такая преданность понятна - дай человеку надежду, и он будет готов сделать все, чтобы она воплотилась в жизнь, и неважно, что для того потребуется. Риск, провокация незаконного, возможный конфликт с Кандидатом...
   В иных обстоятельствах Данхва, наверное, отступился от безнадежного боя, отставив в сторону свою гордость и честь мечника - но сейчас он просто не мог этого сделать. Не после того, что узнал.
   Поэтому он мог лишь следовать за Ха Юрой.
   И неважно, чем ему придется для этого пожертвовать.
  - Какой у нас план? - собственный голос звучал глухо.
  - Ну, во-первых, не сдохнуть, - с улыбкой развернулась к нему Юра. Кхм... не очень-то обнадеживает. - Во-вторых же, мы просто должны успеть к платформе вперед Баама.
  - Вперед противника со способностью к телепортации? - собственный голос звучал скептически.
  - Его способность ограничена, - напарница лишь покачала головой в ответ на эти слова. Ограничена? - Во-первых, он ограничен дальностью - согласно полученной от Рейчел информации, он не может телепортироваться более чем на пятьсот метров. Во-вторых, он может телепортироваться лишь к определенным маякам, которыми для него являются люди...
  - Не особо утешает, - нахмурился Данхва, обдумывая услышанное. Учитывая, что стадион находится на четвертом этаже города Экспресса, а они сейчас на первом... - Я удивлен, что он нас еще не догнал.
  - Тому есть причины, - задумчиво потянула бегущая рядом девушка. - Как я и говорила, его способность ограничена. Маяки для телепортации - люди, с которыми у нашего противника образована эмоциональная связь, то есть хорошие знакомые. Их он может отслеживать на неограниченном расстоянии... но есть одно "но". Он смог телепортироваться к тебе, несмотря на то, что вы виделись впервые, и ты даже не успел стать объектом для ненависти. Значит, он либо преодолел это ограничение - либо же его сенсорика по каким-либо причинам ослабла, и мне кажется более вероятным второе, раз он до сих пор не нашел нас и тем более не обнаружил, что Рейчел уже здесь, в городе Экспресса. Именно по этой причине я переместила нас в шахту лифта на уровне второго этажа, чтобы, если его сенсорика все-таки ослабла, мы для него смешались с толпой других избранных, сейчас пытающихся прорваться к лифту...
  - Это его запутает и выиграет нам немного времени, - кивнул в ответ мужчина. Звучит разумно. Вот только... - Но когда он обнаружит, что мы тут...
  - Ему еще надо самому воспользоваться лифтом - даже если он спустится на светоче, надо еще открыть створки на четвертом этаже, которые я заблокировала, как и на третьем, и на втором, - в голосе Ха слышались торжествующие нотки. Не рановато ли праздновать успех, которого они еще не достигли? - Минут на пять это его займет... а в это время мы должны достигнуть лестницы, ведущей наверх, к платформе. Нам расчистят путь, а в самом худшем случае нас будет ждать участник, который сможет задержать Баама, пока мы поднимаемся. Хоть и впритык, но мы успеем.
  
  ***
  
   Так уж сложилось, что советы у Джая спрашивали только когда иного выхода не было - то есть, в критических ситуациях или же когда альтернативой становилось привлечение Рьюн, доверия которой не было от слова "совсем" - и виной тому было не нежелание Агеро лишний раз прибегать к его способностям и слишком уж сильно полагаться на оные, и уж тем более не юный возраст самого Джая. Нет, причина была куда прозаичней, и заключалась она в собственном мерзком характере. Новые товарищи достаточно быстро поняли, что у него лучше не просить советов, поскольку чувство юмора и любовь к зрелищам у него куда сильнее жалости и здравого смысла, а прошлое и острый язык многих заставляли держаться подальше. Впрочем, Джай не жаловался - сложившееся положение дел его полностью устраивало. Узкого круга его старой команды вполне хватало для общения, а неприязнь и ненависть окружающих были привычны настолько, что он даже научился ими наслаждаться; более того, его куда меньше дергали из-за нежелания лишний раз контактировать с ним, что тоже было достаточно неплохо.
   Да, советов у него не спрашивали. Но если бы кто-то сейчас обратился к нему за советом в отношении ветеранов Адского Экспресса, с которыми они вышли на контакт, Джай бы вынес однозначный вердикт.
   "Надо брать".
   Тому был целый ряд причин. Во-первых, они подобрались достаточно близко, чтобы не отпускать их с уже имеющейся у них информацией. Во-вторых, они были ценны и как источники информации - он, конечно, мог вытянуть из них все с помощью своей способности, но ему вот вообще не нравилось раз за разом перегружать оную способность до предела и потом мучиться мигренями. В-третьих, все трое контактов были достаточно уперты, и остановить их от посадки на Адский Экспресс в этот раз можно лишь прикончив всех троих, что еще может аукнуться - а раз предотвратить безобразие не выйдет, нужно возглавить процесс и обратить его к своей выгоде. В-четвертых, и на Адском Экспрессе они могут быть полезны, в конце концов, пушечного мяса много не бывает...
   Ну и еще одной важной причиной было то, что подобравшаяся компания была подходящей мишенью для спуска пара Агеро, не желающим срываться на собственной команде.
   Мельком взглянув на объект своих размышлений, сейчас ковыряющийся в панели управления офицерского лифта, Джай лишь покачал головой. Агеро сорвался... к счастью, не катастрофически, и особых последствий удалось избежать - но сам факт срыва не радовал, особенно со способностью лидера их команды, которую тому было сложнее не использовать, чем активировать. Стоит только вспомнить, как попал под дружественный огонь в этот раз... бр-р-р, не надо ему больше такого счастья.
   ... и ведь если не удастся решить возникшую проблему в ближайшем времени, все это может и повториться!
  - Значит, Арлен Грейс, да? - гулкий голос Ака сбил его с мысли. Да что же это такое! - Мы, конечно, предполагали, что вам как-то удалось захватить в плен Кандидата... но мне даже в голову не пришло, что вы притащите ее сюда.
  - Я же сказал - ее имя не Арлен! - Агеро лишь прошипел сквозь зубы. - Советую вам не называть ее так, иначе в следующий раз я не прерву внушение...
  - Хорошо, не Арлен Грейс - так не Арлен Грейс, - Мунтари попытался взять на себя роль примирителя. Ну-ну, с темпераментом его лидера и с эмоциональным состоянием самого Агеро... мягко говоря, не самая умная идея. - Просто... сэр Ака был удивлен тем, насколько плотно FUG замешан во всем этом...
  - Вот только не надо, а? - раздраженно отозвался его собеседник. - Мы сказали вам чистую правду...
   Нет. Это пора прекращать. Иначе они лишатся мобилизационного ресурса слишком рано.
  - Да ладно тебе... - негромко выдохнул Джай, словно признавая свое поражение - и надеясь, что собственное напряжение послужит достаточным сигналом для лидера его команды, чтобы поддержать игру. - У тебя же "чистая правда" и "вся правда" - чуть ли не диаметрально противоположные понятия.
   Этих слов временным товарищам хватило, чтобы тут же к нему обернуться - впрочем, как и Агеро, оторвавшемуся от своего занятия. Хм? Не переборщил ли он?
   ... хотя плевать. Сейчас не до тонкости.
  - Джай? - голос светловолосого парня звучал настороженно. - Ты...
  - Да ладно тебе, они же не совсем идиоты, - лишь хмыкнул тот, пожимая плечами. В конце концов, немного лести не повредит, верно? - А нам сейчас пригодится любая помощь, если мы хотим избежать худшего исхода. Так что... успокойтесь, пожалуйста. Тейлор на нашей стороне... вернее - на стороне Агеро. Ну а то, что она склонна глупить на эмоциях, это совершенно другой разговор...
  - Джай, - в голосе лидера их команды проскользнули опасные нотки. Начало доходить? - Не стоит выдавать все. Особенно...
  - Ее настоящее имя? - фыркнул седой мальчик, засовывая руки в карманы. - Брось. Ты и сам уже несколько раз оговорился под влиянием эмоций, а после того, что сказала Ха Юра и что продемонстрировал Тейлор... Доказательств ни у кого не будет, но слухи пойдут. Это только вопрос времени, когда информация о том, что она выжила, просочится за пределы нашего узкого круга - как тот вопрос, когда же ее нынешнюю личность вычислят.
   С каждым его словом Кун мрачнел все больше. Понял размер подставы, да?
   Ха Юра сегодня не только разоблачила Баама как незаконного. Упомянув Арлен Грейс, она жирно намекнула на сотрудничество незаконного с FUG, чего официальная власть просто не может допустить, и довольно скоро, стоит только разойтись информации, последуют попытки пресечь угрозу на корню. Более того - Ха Юра спровоцировала не Баама. Ха Юра спровоцировала Тейлор, и в контексте слов о незаконном появление в том же месте неизвестного анима, использующего насекомых-шинхэо в больших количествах, что говорит о чудовищной многозадачности, рано или поздно все, у кого есть хоть немного мозгов, увяжут с другой незаконной, числящейся погибшей. Поначалу это будут лишь слухи, неуверенные робкие "а вдруг", но, так или иначе, начало поисков - лишь вопрос времени, и ему даже страшно обращаться к своей силе, чтобы узнать, чем все то закончится.
   Впрочем - это лишь немногим страшнее, чем находиться рядом с Агеро, когда он в таком состоянии.
   От этих мыслей нервный смешок чуть не сорвался сам собой - и пришлось прикусить губу, чтобы слабый укол боли восстановил самообладание. И в самом деле, смешно! Стоит только подумать, что Хачулинг, фактически куратор их маленького кружка по интересам, называл Агеро самым здравомыслящим парачеловеком... Нет, большую часть времени Кун Агеро Агнис и впрямь вел себя достаточно разумно - все же достаточно высокий интеллект вместе с обучением семьи Кун и его способностью позволял тонко чувствовать ситуацию, а развитое критическое восприятие лидера их команды позволяло тому контролировать себя. Однако это не значит, что он был адекватен: Агеро все-таки был парачеловеком, и то, что последствия его триггера не бросались в глаза, лишь заслуга его самообладания и привычки. Восемь лет актерской игры - более чем достаточно, чтобы научиться не показывать слабости...
   Которых было более чем достаточно даже без последствий триггера.
   Особенно - без последствий триггера.
   В свое время, когда его интерес к прошлому Тейлор еще не ослаб, а способность была только-только получена, Джай использовал оную для того, чтобы выяснить все, что только возможно о людях, с которыми рано или поздно придется работать. Моделирование ситуаций, рассмотрение причин... Он узнал достаточно, и Агеро уже тогда немного пугал его. Жесткая конкуренция и давление с самого детства способствовали зарождению целого ряда психических расстройств, пусть и слабо выраженных, и подавленных - в этом не было ничего особенного, и это было терпимо, особенно при наличии якоря в лице Кун Марии Захард. Когда означенный якорь исчез из окружения Агеро, стало немного хуже, и расстройства начали усугубляться. Впрочем, он нашел, кем заменить этот якорь, и этим человеком стала Тейлор, чье сходство в ряде качеств с предыдущим якорем позволило быстро сформировать связь - и вот тогда-то все начало катиться к чертовой матери.
   Кратковременная ремиссия сменилась рецессией, когда FUG положили глаз на их общую подругу. Сам факт наличия якоря, растущее чувство вины, длительный стресс, вынужденная изоляция из-за опасности той операции, плюс необходимость все это подавлять - это подтолкнуло Агеро на грань триггера... хотя нет. Он годами находился на грани триггера, что не могло не сказаться на его психическом состоянии, а когда все-таки получил способности, все предсказуемо ухудшилось. Последствия триггера у него были не столь очевидными, все же его способность позволяла не сомневаться в окружающих и не способствовала развитию паранойи - но это не значит, что они не были такими уж безобидными, учитывая, что Тейлор и страх потерять ее неразрывно связаны с триггером лидера их команды.
   Иными словами, Агеро постепенно зацикливался на Тейлор.
   ... а учитывая, как это накладывалось на другие факторы и бушующие гормоны...
   Джай зябко повел плечами, отгоняя дурные мысли. Как хорошо, что подобное ему еще какое-то время не грозит - и что ему самому повезло не заполучить столь четко выраженного якоря! А вот Агеро это не обошло стороной. Казалось бы, ничего особо страшного тут не было, и было бы куда страшнее, если бы Тейлор была абсолютно равнодушна к нему - но интерес и постепенно растущая симпатия с ее стороны не оставляли ей выбора. Это фактически развязывало руки лидеру их команды, благодаря своей способности осведомленному об ответной реакции, и позволяло направлять его мании в более-менее конструктивное русло. В мирной обстановке все было вполне терпимо... но вот только стоило на горизонте нарисоваться какой-то угрозе благополучию Тейлор или самой Тейлор, Агеро начинало нещадно клинить, как совсем недавно, когда сам Джай попал под дружественный огонь. А учитывая, что скоро просочится информация о Бааме и пойдут слухи о Тейлор, все грозит усугубиться, и достанется всем, кто окажется достаточно близко.
   С этим нужно было что-то делать.
   Вот только Джай понятия не имел, что именно.
  - Нет... - кажется, Кун до последнего не мог поверить в происходящее. - Не может быть...
  - "Не может быть" что?... стоп, - а вот Мунтари, наоборот, сообразил достаточно быстро. - Незаконный? Анима? И... да нет. Вы же не серьезно! Тут не может быть двух незаконных?!
  - Ты еще проори это, - голос его собеседника сорвался на угрожающее шипение. - Еще раз скажешь это вслух, и лишишься языка.
  - Не смей угрожать моим людям, - Уильямс лишь прищурился. Ну просто великолепно, новый виток конфликта... - Значит, эта твоя... Ха Тейра... и впрямь...
  - Черт возьми... да, если вам от этого легче станет! - раздраженно выдохнув, адепт света развернулся обратно, к панели управления. - А теперь, может быть, хватит уже? Нам нужно успеть подняться к платформе, пока туда не добралась Тейлор, иначе она может сорваться с нарезки.
   ... а сам-то?
   Джай лишь покачал головой, осознавая масштаб проблемы. Тейлор сейчас где-то одна, и в любой момент может наткнуться на членов FUG. Агеро, наоборот - рядом, но он может слететь с катушек, стоит только чему-то пойти не так. Баам в одной группе с провожатой, которая, с одной стороны, обязательно подстрахует его, но с другой же плетет свои интриги. Ангел с Цеффье сорвались "за Ха Юрой", как то и было оговорено, но даже если они при столкновении с членами FUG максимально ослабят способность Эммы Барнс, риска для них никто не отменял...
   Похоже, в этот раз они вляпались по крупному. И даже если им удастся пройти по краю и никого не потерять, последствия уже начинают обрушиваться на всех них.
  
  ***
  
  - ... да чтоб я еще раз доверилась тебе... - раздраженно выдохнула Цеффье, в очередной раз стряхивая с куртки незамеченный ранее осколок стекла и краем глаза подмечая, как смутилась бегущая рядом девушка. - Вот скажи мне, Ангел... Одна ты летаешь нормально. На учениях и тренировках посадки с грузом у тебя проходят хорошо. Но почему, черт возьми, когда дело доходить до действий, ты приземляешься так, словно ты пьяна вусмерть?
  - Эй, это не моя вина! - возмущенно откликнулась та. - И вообще, сама бы попробовала! У меня нет дальнобойных атак, чтобы я могла тогда выбить то окно!
  - Шинхэо тебе на что, дурында?
  - Эй! Не трогай моих питомцев! И вообще, сама бы попробовала приземлиться лучше!
  - В отличие от тебя, я не умею летать!
  - Не умеешь - не учи!
   Вот... нахалка... Цеффье лишь мотнула головой, сообразив, что ввязывается в безнадежный спор - впрочем, отсутствие ответа удалось замять, когда впереди по коридору замерцал парящий орб, чтобы вскоре рядом с ним открылся портал. Фух, ну наконец-то! Оставалось лишь кивнуть напарнице и первой вбежать в портал, и только уже потом замедлиться, чуть не налетая на сидящего на ступенях гигантской винтовой лестницы мужчину. Черт, да чтоб его...
  - Поаккуратней, - раздраженно выдохнул Акраптор... и глухо выругался, когда из портала на него вывалилась Ангел. В своем репертуаре, чего уж там! - Да чтоб вас всех! Крылатая, ты как вообще можешь сражаться, с грацией мешка картошки-то?
  - Не твое дело! - огрызнулась та, поднимаясь со ступеней, по которым чуть не покатилась вниз. - Как будто я тебя оторвала от чего-то важного!
  - Еще пять минут - и оторвала бы! - прошипел мужчина, подхватывая оброненную винтовку и занимая прежнюю позицию...
   Стоп.
   Пять минут?
  - Они уже на подходе? - собственный голос дрогнул.
  - Да, совсем скоро будут тут, - покосился на нее собеседник. - Все пошло по плану - после предыдущей ловушки они насторожились и снизили темп. Если нам повезет, мы задержим их еще минут на пять...
  - А там и Агеро с Джаем должны подняться, чтобы нанести завершающий удар, - задумчиво отозвалась женщина. Годится. Ловушка на первой линии обороны, чтобы замедлить, вторая линия обороны, наоборот, ослабит бдительность и даст шанс ударить основной группе, в завершение предельно ослабляя противников и предоставляя шанс лидеру сводной команды нанести фатальный удар...
   Впрочем, это не значит, что они не попытаются убить столько, сколько смогут. Этот "призрак", который явно подзадержался среди живых, сестра Агеро, предавшая его, Мишель с ее подчиненным, активно впутавшиеся в этот балаган - они были куда слабее Барнс, которая, даже предельно ослабленная, будет им не по зубам, а значит, их всех можно убить. Сама же Цеффье с удовольствием устранит другую цель.
   Лиен.
   На провожатую - или кто она там - Цеффье была порядком зла. Бросить своих воспитанников? Более того - без какой-либо уважительной причины, оправдывая это побочными эффектами ее способности? Это было низко. Лучше бы брала свою силу под контроль, вместо того, чтобы мотать сопли на кулак и травмировать Ангел и Джая! Вспомнив, в каком состоянии двое ее друзей были первые месяцы и как чуть ли не шарахалась от нее Ангел, Цеффье лишь скрипнула зубами.
   Может, Лиен действительно не могла самостоятельно достучаться до своего дара. Может, были и иные причины... но Цеффье было на то плевать. Когда Агеро передал ей просьбу Джая, она согласилась не раздумывая - просто потому, что Джай попросил об этом. Если он так открыто признал свою слабость, если он находится в таком состоянии из-за этой суки...
   Лиен умрет. И ей плевать, что для этого потребуется.
   Кивнув своим мыслям - и мельком порадовавшись отсутствию что Джая, что Агеро, раскусившим бы ее намерения - Цеффье окинула взглядом собравшуюся на лестнице компанию. Акраптор, на время операции сменивший свой извечный зонт на одолженную Джаем винтовку, используемую мелким засранцем для выстрела транквилизаторами при захвате целей, расположился на ступенях, держа на прицеле вход в зал у основания лестницы, сейчас еле-еле подсвеченный в темноте. Бларод, которому вменялась в обязанности ликвидация противников при прорыве очередной линии обороны, просто уселся на ступенях с закрытыми глазами, положив на колени Нарумаду и явно о чем-то размышляя. Единственным непосредственно занятым участником засады сейчас был Принц, сидящий на ступенях рядом с Блародом и отслеживающий через светоч перемещения противника. Около него сейчас вилась и Ангел, ведомая любопытством, и невольно Цеффье вслушалась в беседу, рассеивающую тишину хода к платформе.
  - Это они, да? - привлеченная словами напарницы, Цеффье сделала несколько шагов, и теперь из-за спин юноши и девушки могла наблюдать за продвигающейся по коридору группе. Высокий светлый шатен в мешковатом плаще, девушка с коротко стриженными голубоватыми волосами, женщина с каре вишневого цвета, Мишель - или Рейчел, как она предпочитала себя называть - совсем не изменившаяся с прошлой их встречи, очкастый парень с чуть вьющимися рыжими волосами - и рыжеволосая девушка, самый опасный член этой команды. - Так значит, это и есть Эмма Барнс... выглядит лучше, чем по телевизору.
  - Я тебе более того скажу, крылатая - кто угодно лучше смотрится в оптический прицел, чем по телевизору, - грубовато перебил ее Акраптор, оторвавшись от прицела и бросив на блондинку недовольный взгляд. - А теперь будь любезна заткнуться, если не хочешь выдать нашу позицию.
   Светловолосая девушка послушно замолчала - и именно в тот момент на фоне прямоугольника выхода в коридор внизу заплясали тени приближающихся противников... остановившихся по сигналу провожатой на самом входе. Заметили все-таки, да? Теперь уже и Цеффье с любопытством вгляделась в светоч Принца, переключившийся на сигнал с других орбов, отображающих затемненную залу - в которой в один момент вспыхнуло пламя цвета фуксии, волной пронесшееся ко входу, и только благодаря порталу участникам из FUG удалось сместиться в сторону, в саму залу, в стороне от входа.
  - Ее способность начала усиливаться, - в наступившей тишине шепот Ангел звучал особенно глухо. Она уже чувствует его? На таком расстоянии? - Я ослабляю ее.
  - Не переборщи, - неожиданно произнес до того молчавший Бларод. Что? - Ослабь до стандартного значения. Если она заметит резкий упадок сил, план окажется под угрозой.
   Ну... с одной стороны, это верно. С другой же - риск для команды внизу слишком велик.
   Тем временем, когда отсветы от пламени рассеялись, картина внизу изменилась. Очевидно, поняв, что эффект неожиданности исчез, Шаша включила режим освещения на светочах, и теперь можно было видеть, как их противникам подход к лестнице преграждают трое - и если Йихва и Кватро находились на первой линии, чтобы не подставлять третьего в их команде под дружественный огонь, то означенный третий участник занимал позицию в тылу, стоя на нижней ступени лестницы, и на фоне буквально излучающих напряжение обоих хваёмса был демонстративно спокоен.
   В отличии от их противников.
  - Ну надо же... похоже, ты была права, блондиночка, - лениво потянул "призрак", бросив взгляд на помрачневшую Рейчел. - Без ловушки все-таки не обошлось, верно? И эта засада... кто это?
  - Идиоты, - вместо нее ответила Эмма Барнс.
  - А поконкретней? - покосился на нее Дэниел Хатчид.
  - Не знающие своего места идиоты... особенно вот тот, с визором, - лишь покачала головой рыжеволосая девушка, поворачиваясь к означенному человеку. - Мне казалось, ты прекрасно все уяснил для себя, Дан. Или новая сила так вскружила тебе голову?
  - Вот только не надо валить с больной головы на здоровую, а? - тот только улыбнулся в ответ, разводя руками. Интересно, не ошибся ли Агеро, ставя на вторую линию заграждения противника, которого с их целью связывает слишком много личного?
   ... хотя, с ее стороны это несколько лицемерно. Не ей ставить такие вопросы.
  - Если бы я все уяснил для себя, я бы присоединился к тебе год назад, - тем временем продолжал говорить Дан, и его голос даже без светоча разносился в помещении со столь прекрасной акустикой. - Мне казалось, что ты все прекрасно поняла, Эмма - иначе бы ты не попыталась всерьез убить меня тогда, прежде чем убежать, поджав хвост, от одного трупа и одного слабака. Кстати! Я все гадал, почему ты тогда не убила меня сразу, а устроила ту нелепую охоту. Не из-за сентиментальности ли? Может быть, потому, что я с моим стилем действий и привычкой убегать напоминал тебе ту твою бывшую подругу? Ну, ту самую, даже напоминаний о которой ты боишься?
   Чем дольше он говорил, тем бледнее становилась рыжеволосая девушка. Да уж... Как ни крути, а Агеро умел бить по больному - как и Дан, достаточно долго продержавшийся в его окружении и при подготовке операции обратившийся за советом к бывшему лидеру его команды. Вот и сейчас, всего несколькими фразами его противница была выведена из строя...
   ... но не ее окружение.
  - Пиздишь дохера! - с этим рыком голубоволосая девушка - согласно докладам, Элия Кун - встряхнула стоящую рядом с ней незаконную за плечо. - Эмма, не ведись на провокации! Что, застынешь соляным столбом от речи, которую, должно быть, весь этот год репетировали?
   Умная дрянь. Хотя, чего уж там, постановочность этого момента просто бросалась в глаза - Агеро явно переборщил с театральностью. Впрочем, на большее можно было и не рассчитывать: задачей второй линии было лишь задержать противника, в том числе и разговором, и ослабить бдительность что Барнс, что провожатой, убедив их в том, что именно Дан с Йихва и Кватро были их единственными противниками.
   И, кажется, это работало. По крайней мере, разговор продолжался.
  - Да... поменьше пафоса и бреда, Дан, - к сожалению, незаконная достаточно быстро восстановила самообладание. - Знаешь, ты мне гораздо больше нравился, когда не нес чушь. В самом деле... на что вы все надеетесь? Сидели бы, забившись по своим норам, и остались бы целы - а так... Ничего личного, господа, но пора умирать.
  
  ***
  
  - ... умирать, да? - в наступившей тишине собственный голос звучал глухо - точно так же, как гул ее пламени, вспыхнувший секунду спустя, отсветы от которого окончательно развеяли мрак залы внизу винтовой лестницы и осветили лица ее противников.
   Лица людей, которых она хотела убить без каких-либо оговорок.
   Дело не в FUG, которые порядком ее бесили. Дело даже не в Элии, хоть Йихва и не могла терпеть предателей. Дело совсем в другом - она хотела видеть своих противников в огне лишь потому, что они были врагами Тейлор, которой Йихва была безмерно благодарна. Она и раньше была привязана к, как ей казалось когда-то, высокомерной засранке, не говоря уже о благодарности за то, что Тейлор своими действиями открыла ей глаза на происходящее и солидной доли уважения за благородство и мотивы ее подруги. Но когда, после событий при Мастерских, Тейлор не только помогла Цеффье с проявлением способностей ее спутника, но и заменила спутника самой Йихва, забрав себе порядком подпортившую ей нервы эмпатию и дав возможность контролировать пламя...
   Если быть совсем уж честной с самой собой, то Йихва и раньше осознавала, что она достаточно сильно верна Тейлор. Но после обретения столь желанного контроля над собственной неустойчивой силы? Ее преданность стала чуть ли абсолютной, встав вровень с преданностью своей семье. В конце концов, Йихва не было чуждо благородство и чувство благодарности, но, более того, она не любила оставаться в долгу - и именно поэтому она согласилась на участие в плане Агеро, чтобы закрыть все долги перед Тейлор. Если для этого потребуется не допустить встречи Тейлор с ее заклятым врагом, если для этого потребуется рискнуть своей жизнью, даже если для этого потребуется убивать...
   Йихва была готова пойти на это.
  - Не советую даже дергаться, - лениво произнес Кватро, покосившись на нее, прежде чем зажечь четыре баанга. - Знаете... не буду говорить за Зажигалку, но я убивал и раньше. Просто своих противников, зазнавшихся мудаков, не знающих своих пределов кретинов - и знаете, что я скажу? Они все неплохо горят. Люди вообще неплохо горят... даже в моем пламени, несмотря на то, что я уступаю любому Йеон.
   Вот позер, а? Собственные губы невольно дрогнули, складываясь в усмешку. Ему все мало болтовни... впрочем, оно и к лучшему. Как когда-то метко выразилась Тейлор - манера "коренных обитателей Башни" к ведению разговоров до, во время, после или даже вместо боя здорово экономит силы, не говоря уже о появлении возможности сливать дезинформацию, блефовать и тянуть время, что им как раз сейчас и нужно. Жаль лишь, что разговор и так почти полностью изжил себя.
  - Довольно болтовни, - наконец осознав, что пауза затягивается, кивнула Йихва. - Задай им жару, Кватро.
   И с этими словами все завертелось.
   Как и прогнозировал Агеро, Барнс, обычно не желающая мараться о слабых противников, не сошла с места и в тот момент - в отличии от ее окружения. Блондинка вскинула руки, создавая барьер из светочей, за которым она укрылась вместе с провожатой от атак Кватро, тогда как все остальные сорвались вперед, и Йихва оставалось лишь послать им навстречу новую волну пламени. Так глупо с их стороны...
   ... и разом трое человек погибли.
   Впрочем, уверенность в этом исчезла, когда в следующий момент из пламени вылетела Элия, окутанная темной дымкой шинсу и с занесенным копьем в руках. От шока Йихва толком не успела ничего сделать, лишь отшатнулась назад - и моргнула, когда обстановка вокруг сменилась, а она сама оказалась рядом с подхватившим ее за локоть Даном. Вытащил порталом, да?
   Впрочем, это было неважно.
   Вернее - не так важно, как то, что Элия выжила в ее пламени.
  - ... как? - сдавленно выдохнула Йихва. Собственный взгляд метался по демонстративно-расслабленной стойке девушки напротив, по окутывающим ее всполохам шинсу, по сжимаемому в руках противницы копью... черт! Что дало ей такую силу противостоять ее пламени? - Как... ты вообще смогла это сделать?
  - Давай без самовосхвалений, а? - ядовито улыбнулась Элия. Эта стерва...! Она же была с ними весь тот месяц, со взрыва в Руке Арлен и до начала турнира при Мастерских, и знает способности и слабости каждого в их команде! - Конечно, твое пламя, когда ты снимаешь ограничители, сжигает все на своем пути, и даже офицерам твоей семьи не так просто сладить с ним... но тебе никто не говорил, что переоценка своих способностей ведет в могилу, а, Йеон? Твое пламя, конечно, сильно - но это не абсолютная защита, а ведь даже на абсолютную защиту найдется отмычка. Твое пламя не может ничего мне сделать - в конце концов, эта отмычка создавалась в том числе и для противостояния тебе.
   Отмычка? Если подумать... да, эти темный дымок шинсу распространятся по телу Элии от ее копья - даже на расстоянии Йихва могла прекрасно видеть потоки, ползущие вверх по рукам копейщицы. Какой-то артефакт? Вполне может быть. Тот же Агеро как-то обмолвился, что ему доводилось влезть в сокровищницу главы семьи Кун и умыкнуть оттуда ряд артефактов - и вполне возможно, что он чем-то поделился с Элией, пока она еще сотрудничала с ними. Но... почему он ничего не сказал об этом?
  - Отмычка? - мысли Дана, кажется, текли в том же направлении.
  - Ой, вот только не надо так удивляться! - с этими словами светловолосая девушка сделала шаг вперед, словно для разминки крутанув копье в руках. - В конце концов, не только ваша команда заполучила призы на турнире при Мастерских. Я свой приз получила на отборочном этапе - и, как видите, ранее выбывание из первой игры того стоило. Мой приз, Кровавая Тамара, при активации дарует своему владельцу временную неуязвимость, что против столь горячих противников очень и очень кстати.
   ... а им, соответственно, очень и очень некстати. Неудобный противник. Более того - не единственный противник. Окинув взглядом Дэниела Хатчида, за спиной Элии вывалившегося из портала Дана и еле сумевшего остановиться перед стеной пламени, пожертвовав лишь рукавом, Йихва лишь поморщилась. Черт, черт, черт! И что делать? Ей нужно время, чтобы составить план!
   Хотя... да. Она знает, как ей выбрать время.
  - Я знала это, - солгала брюнетка, глядя в глаза собеседнице. Удивлена? Так, остается продолжать блефовать. - В конце концов, условия получения Кровавой Тамары были известны, а ты слишком рано выбыла из той игры - и вряд ли кто-нибудь еще смог удержать обладание таким козырем в секрете. Я спрашивала тебя не о том, Элия. Как ты вообще могла предать нас?
   Если до этих слов их противница выглядела удивленной, то после оных на ее лицо выползла улыбка. Пусть смеется, пусть - если раньше это покорежило бы гордость Йихва, то сейчас ей было плевать на смех противника.
   Значение имеет лишь то время, которое она может выиграть этим разговором.
  - И вот только я подумала, что ты обзавелась мозгами, как ты сама же разрушила столь благоприятное мнение о тебе... - хоть на лице Кун и красовалась улыбка, ледяной голос не оставлял сомнений: вопрос ударил по больному. - Вот только не делай вид, что ты не понимаешь, Йеон. Мы же с тобой похожи!
   ... что?
  - Похожи? - собственный голос дрогнул.
  - А ты так и не поняла? - горько рассмеялась собеседница. - Позволь тебе объяснить. У нас ведь было все! Влияние нашей семьи, наше положение там, перспективы, сила... Ведь ты тоже могла стать принцессой Захард, не так ли? Твоей силой восхищались, уверяли тебя, что однажды это обязательно произойдет - но этого так и не произошло! Как и со мной! Мы лишились будущего, и лишились не по своей вине! И если в твоем отсутствии контроля над пламенем никто не виноват, то меня лишил всего Агеро, когда я проиграла по его вине! Он разрушил мою жизнь... а теперь я разрушу его. В лучших традициях семьи Кун, как он и любит. Забавно, не правда ли? Он всерьез считал, что я ему благодарна за какую-то мнимую свободу, что я, мол, получила, вырвавшись из-под власти семьи. Наивно с его стороны думать, что я отказалась от мести! Нет, эта мразь обязательно получит свое. Я уже достаточно долго следила за тем, как он карабкается наверх и пытается быть счастлив - и теперь пришло время обрушить все, утопив его в безысходности. Скажи мне, Йеон: неужели ты не поступила бы так же с тем, кто лишил бы тебя всего?
   В горле встал ком от этих слов. Нет... то, что стоит за этими словами...
  - Вот поэтому я и не люблю сталкиваться со старыми знакомыми, - голос Дэниела Хатчида, влезшего в их разговор, для Йихва звучал словно издалека. - От их вопросов ты либо смущаешься, либо не знаешь, как им лучше врезать... Ты натрепалась языком, блондиночка?
  - По крайней мере, из-за этого я не пропускала совещаний, отморозок, - невозмутимо отозвалась его собеседница...
   Вот только Йихва уже ее не слушала.
   Собственные мысли метались в другом направлении. Их ждали. Ждали настолько, что обзавелись оружием, нейтрализующим ее силу - и кто знает, что у них еще есть в загашнике. План пока еще не провалился, но этот риск все возрастает: сила команды противника выше расчетной, и вряд ли на этом этапе им удастся вывести из строя всех, кроме основной цели. Время они уже потянули достаточно, и впору отступать, благо, убедительное поражение не придется особо разыгрывать - но они так и не сократили состав команды противника.
   Нужно продержаться еще немного, иначе Агеро с Джаем придется куда тяжелее.
  - Дан, - негромко выдохнула удильщица, удостоверившись, что их противники заняты короткой перепалкой - и увидев за полупрозрачным стеклом визора, как напарник покосился на нее, продолжила. - Меняемся. Я займусь "призраком".
  - Надолго? - лишь так же тихо произнес скаут.
  - Просто отвлеки на пару минут, а дальше по плану, - лишь покачала головой Йихва... и повысила голос, привлекая внимание противника. - Начинаем!
   С этим криком она бросилась в сторону, уходя от удара Элии - и, удостоверившись, что ее противница провалилась в портал, сформировала поток огня в хлыст, метя по Дэниелу. Вполне предсказуемо, тот уклонился... вот только огненный поток за его спиной от влияния шинсу расширился, превращаясь в настоящую волну, устремляющуюся обратно.
   Почувствовать это Дэниел успел - в конце концов, спутники просто фонтанируют шинсу, да и проявления их способностей особой тонкостью тоже не отличаются - но больше, кроме как начать оборачиваться, он не успел ничего. Огненная волна накрыла его, и проводник в пылающем балахоне покатился по полу, безуспешно пытаясь сбить ее пламя, а Йихва уже обернулась к новым целям... и еле успела среагировать, когда рядом с ней зарябил воздух, а минутой позже из портала выпал Кватро, лишь вскрикнувший, когда Йихва придержала его за плечо.
  - Кватро! - пораженно выдохнула девушка, уже подмечая и неестественно изломанную ногу проводника, на которую тот старался не опираться, и прижимаемую к груди руку, и общую бледность. - Ты...
  - Эй, поменьше паники, ок? - в хриплом голосе Кватро отчетливо слышалась боль. - В конце концов, в человеческом теле более двух сотен костей, а мне сломали всего... черт, сбился со счету!
   Нервный смешок вырвался сам собой. Черт, ну и придурок! Пришлось мотнуть головой, чтобы восстановить самообладание - и только тогда Йихва взглянула на приближающихся к ним противников. И красноволосая женщина с иглой наперевес, и очкастый парень, за спиной которого парили гигантские руки, вызывали у Йихва желание сжечь их к чертям...
   ... впрочем, а зачем сдерживаться? Ее от полного высвобождения пламени удерживает только присутствие Дана и Кватро, но они оба сейчас рядом с ней - и ничто не мешает ударить широкой фронтовой атакой. От этой мысли девушка не сдержала широкую усмешку - и, видимо, поняв что-то, провожатая напротив изменилась в лице и бросилась вперед.
   Но было поздно.
   Навстречу ей понеслась волна пламени.
  - Уходим, - в тот же миг на ее плече сомкнулась хватка Дана...
   ... а в следующее мгновение все изменилось.
   Йихва лишь поморщилась, когда хорошо освещенный зал у основания лестницы сменился полумраком одного из перекрестков технических туннелей, где они ранее оставили орб, изображение с которого Шаша и передала на визор Дана, чтобы он мог сформировать точку выхода портала. Фух... Даже хорошо, что Барнс не пользуется таким методом в командной работе, иначе бы им вообще стало грустно - но необходимость компенсировать слабости порталов Дана была, чего уж там, благом, как и сила самой Барнс. Если бы она не недооценивала противников, если бы она использовала мозги, им было бы совсем грустно.
   А так - шансы еще есть.
  - Состояние? - наконец переведя дух, Йихва повернулась к временным товарищам.
  - Травмы... не критичны, - кое-как выдавил Кватро - но под ее взглядом беспомощно выдохнул и уже тихо продолжил. - Состояние тяжелое. Этот очкастый мне ногу переломал! И ребра, по ощущениям...
  - Элия меня достала, но тоже ничего страшного... пришлось по касательной, - покачал головой Дан, зажимая плечо. Фух, все-таки не критично...
   А значит, все не так уж и плохо. Со своей задачей они справились - а дальше все должно пойти по плану.
  
  ***
  
  - Охренеть, - пораженно выдохнула Ангел, наблюдая за пламенем, утихающим на экране светоча. Вот эти двое там зажгли! Да уж, хорошо, что она на одной стороне с Йихва - превратиться в уголек Ангел отнюдь не хотелось...
   Вот только, кажется, и их противники избежали этой участи.
   Стоило только пламени рассеяться, как внизу открылась удручающая картина. Тот самый рыжеволосый парень - Бао, вроде бы - разжал висевшие над ним гигантские руки, сейчас обугленные до черноты, выпуская из хватки Лиен, тогда как в тот же момент из коридора вышли Барнс вместе с Рейчел. Переместились порталом, чтоб их! И эти двое...
  - Нунг! - только завидев своего товарища в столь плачевном состоянии, миниатюрная блондинка бросилась к нему навстречу. - Как ты? Фобос...
  - ... он не откликается, сонбэ, - голос ее собеседника звучал глухо. Хм? - Кажется, та Йеон... пережгла в этом дьяволе что-то важное. Боюсь, он теперь потерян.
  - Так, хватит упадочных настроений! - мотнула головой Рейчел. - Как только получится развернуть лабораторию на борту Экспресса, проверим, что с Фобосом - а пока что смени его. Думаю, пока что Дионис нам подойдет больше. Лиен, а с тобой все в порядке?
  - Нунг вовремя меня прикрыл, - от звука голоса ее собеседницы Ангел чуть не скрипнула зубами. Как она посмела вообще сюда явиться? Как она посмела, после всего того, что сделала?! - Ты же знаешь... я так просто не умру.
  - Хоть что-то радует, - только и фыркнула в ответ Барнс... и вздрогнула, когда ее часы сами собой вышли из невидимого режима. Входящий вызов? Выход на связь с кем-то из FUG? Ангел чуть ли не перегнулась через плечо Принца, смотря в экран. - Элия?
   ... что? Эта гнида выжила?
  - Йо, подруга! - голос этой никак не умирающей дряни звучал особенно громко. - Не потеряли нас?
  - Вы с Дэниелом живы? - повернулась к часам Рейчел. - Где вы?
  - Дан втолкнул нас в портал, и мы очутились неподалеку от зала с Миротиком... думаю, он хотел нас задержать, раз порталом убить не может, а в ближнем бою полный ноль, - недовольно отозвалась Элия. - Мы с Дэниелом разделились. Он остался караулить в зале Миротика, чтобы задержать возможных преследователей, тогда как я уже возвращаюсь. Ах да, кстати! Мы встретили Юру.
   ... кого?
  - Да, мы встретились, Рейчел, - еще один женский голос, прозвучавший через часы, был незнакомым. - Мы уже движемся сюда, все вместе. Совсем скоро мы встретимся.
  - Я... тоже жду этой встречи, - голос блондинки дрогнул.
  - Удачный момент, - тем временем Акраптор покосился на Бларода, командовавшего этой частью операции. - Если ударить, пока они разделены...
  - Да, если сработаем быстро, может и получиться, - кивнул тот, открывая глаза и поднимаясь на ноги - как и вскочивший следом Принц, как и сама Ангел, спешно выхватившая из арсенала трезубец и выпустившая трех металлических рыб из контейнера. Ну наконец-то! - Начинаем.
   Кивнув в ответ на эти слова, Акраптор приник к прицелу, нажимая на курок - и в тот же момент Ангел использовала свой дар на полную, максимально притушив единственный огонек, что она чувствовала внизу, в то же время изо всех сил разжигая огни, горящие рядом.
   ... а затем единственный огонек, что она чувствовала внизу, мигнул.
   Чтобы появиться в воздухе, меж пролетов винтовой лестницы, немногим выше их команды.
  - Сейчас! - заорал Акраптор, оборачиваясь к Цеффье, прежде чем броситься в сторону и отбросить винтовку, в тот же миг разрезанную порталом. Черт! Слишком уж быстро эта дрянь сообразила, что к чему! Если Цеффье не успеет, они все трупы!
   Следующие мгновения расслоились для Ангел на череду кадров.
   Раз - она посылает своих металлических рыб вперед.
   Два - Акраптор, уже подхвативший свой зонт, посылает луч шинсу в сторону одной из рыб, разделяя оную на целую стаю.
   Три - ему вторит Бларод, посылая волну шинсу с лезвия Нарумады.
   Четыре - под ногами у удильщика и копейщика открывается портал.
   Пять - Акраптор появляется в воздухе меж пролетами, совсем рядом с их целью, прежде чем устремиться вниз.
   Шесть - Принц посылает вслед за ними светоч, а сам устремляется к Барнс.
   Семь - Барнс перемещается порталом на другую сторону витка лестницы, тогда как Принц с разбега чуть не влетает в портал, успевая разорвать дистанцию и броситься в сторону...
   И в тот же момент Ангел накрывает осознание.
   У них получилось! Да, Барнс может пользоваться порталами - но они еще живы, а значит, Цеффье успела! Конечно, будет нелегко, учитывая, что Барнс может не хуже Баама устраивать путаницу на поле боя - но все они достаточно маневренны, чтобы справиться! Акраптора поддерживает Принц с его светочами, Бларод, как и Тейлор, активно использует крюки и арсенал, а Цеффье может помочь сама Ангел с ее трансформацией... Осталось дожать совсем немного! Ангел лишь кивнула вскинувшей игломет Цеффье, прежде чем высвободить крылья и запрыгнуть на перилла лестницы...
   Но она так и не взлетела.
   Поскольку в следующий миг между ними с Цеффье и Барнс в центре винтовой лестницы пронеслось что-то.
   Больше всего это было похоже на серебристую вспышку, и только спустя пару секунд Ангел смогла ухватить взглядом силуэт крупной рыбы с серебристой чешуей, на голове которой стояла Лиен. Точно! Она же год назад, во время турнира, за скорость выполнения задания в индивидуальном зачете получила светоч "Ставрида", способный на выборочное ускорению потоков шинсу!
   В следующий миг она в полной мере осознала, что это значит.
   Лиен бросилась вперед смазанной черно-красной вспышкой, занося иглу. Уклонилась от одной из железных рыб Ангел, крутанулась вокруг своей оси, пропуская мимо один из отравленных дротиков Цеффье, уже приблизившись практически вплотную...
   А после, завершая движение, ударом иглы вспорола горло Цеффье.
   Словно в заторможенном состоянии, Ангел наблюдала за брызнувшей на нее кровью напарницы, мимоходом отмечая, как Цеффье падает на ступени, начиная катиться вниз, и как ее ловит прервавший атаку Принц. Цеффье... она... нет! Это было настолько нереальным, что просто в голове не укладывалось! Этого не могло произойти!
   Цеффье не могла умереть!
  - Дан, вытащи нас отсюда! - из ступора ее вырвал крик Принца. - Прерываем операцию!
   ... прерывают. Как и договаривались. После слишком серьезных травм - или, в худшем случае, после смерти кого-либо из них.
   Эта мысль отрезвила - и, краем глаза заметив, как подхвативший на руки Цеффье Принц отступает в возникший за его спиной портал, Ангел бросилась на свою противницу с яростным воплем. Ну уж нет! Она не отступит, пока Лиен жива! Только не после того, что она сделала с ней и Джаем! Только не после того, как она убила Цеффье! Удильщица занесла трезубец - и еле успела его опустить, закрываясь от перемещенного Лиен светоча, сбившего ее с ног вниз. Ну уж нет! Девушка расправила крылья, замедляясь, чтобы оттолкнуться от перилл на другой стороне пролета, краем глаза подметила, как исчезают в очередном портале Бларод с окровавленным Акраптором, в последний момент выходя из-под удара того очкастого парня...
   И в тот же миг ветвистый разряд молнии ударил ее снизу.
   По ушам ударил чей-то крик - и сквозь пелену боли Ангел не сразу почувствовала, что падает. Боль от падения тоже не способствовала прояснению состояния, и только спустя какое-то время, когда темнота перед глазами начала рассеиваться, она поняла, что лежит на полу, на ступенях лестницы... судя по луже крови, практически в том же месте, где была убита Цеффье. Из-за собственных светлых прядей, закрывающих лицо, она могла видеть лишь силуэты ног стоящих рядом людей - но голоса были более чем знакомы.
  - ... неужели нужно было столько времени, чтобы активировать подавитель? - голос Элии звучал недовольно. - Если бы Баам был тут, добрую половину нашей команды можно было бы потом смывать со стен, а не просто убирать трупы!
  - Если бы это вообще подействовало на его способности, - педантично заметила Рейчел. - По крайней мере, мы убедились, что формированию порталов это точно мешает. Все меньше неприятных сюрпризов.
   ... ах. Значит, поэтому Дан ее до сих пор не вытащил.
   Эта мысль помогла окончательно прийти в себя, и Ангел лишь прикусила губу, осознав паршивость ситуации. Она одна тут. Технических ходов, ведущих к самой винтовой лестницы, они так и не нашли, так что если помощь и придет, то нескоро - и, судя по уже увиденному, наверняка безрезультатно. Противника они успели достаточно взбесить, и, в лучшем случае, Барнс ее просто быстро убьет - и, более того, Цеффье уже мертва...
   Жаль Тейлор - она уже потеряла достаточно друзей, и смерть самой Ангел, наверное, сильно ударит по ней. Жаль Джая - они заменили ему семью, а сейчас он в одночасье лишится и Цеффье, и ее. Ангел и сама хотела выжить, но она трезво оценивала свои возможности, и прекрасно понимала, что целой отсюда она не уйдет.
   А значит, остается лишь одно - подороже продать свою жизнь.
  - Ты, кстати, быстро, - тем временем продолжала Рейчел. - Я не думала, что в функционал Кровавой Тамары заложено еще и ускорение владельца...
  - Хех, нет уж, это мое личное качество, - негромко рассмеялась ее собеседница. - Ну так что дальше? Вы выдвигаетесь, а я остаюсь задерживать Баама?
  - Да, нам пора, - столь же тихо отозвался Нунг. - Не думаю, что у нас много времени. А что делать с ней? Убить?
  - Ну уж нет, - от голоса Барнс начавшая было приподниматься на руках Ангел замерла. Что? - Она мне нужна живой, пока не скажет, что они сделали с моей силой!
  - С твоей силой? - судя по недоуменному голосу Элии, не одна Ангел находилась в недоумении - правда вот, в отношении совершенно другого вопроса. - Но она же не должна сейчас работать из-за подавителя...
  - Она отказывала еще до подавителя! - повысила голос незаконная. Ах! Поняла! - С того момента, как тот белобрысый хрен выстрелил в меня каким-то дротиком! Сначала я на пределе дальности открыла портал, а потом вообще не могла создавать порталы внутри объектов! Они как-то ослабили мою способность - и пока я не выбью из этой дряни, что именно они сделали, она не сбежит от меня на тот свет!
   Чем дольше она говорила и чем громче становился ее голос, тем шире становилась улыбка, расплывающаяся по лицу Ангел. Все верно! Ведь изменения, которые Цеффье может вносить в чужие способности, отнюдь не временны! Она все же смогла ослабить эту дрянь!
   А с учетом того, что она знает об Эмме Барнс, этого более чем достаточно, чтобы уничтожить ее.
   Ангел прекрасно понимала, что ей куда проще уничтожить противника физически, чем словами. Более того - порой уничтожить противника физически было куда милосердней, чем вывернуть наизнанку его душу, но сейчас было не время для милосердия. И вообще было не время сдерживаться, пусть она и привыкла к этому за последние годы. Сдерживаться ради общества Тейлор, которым Ангел искренне наслаждалась, сдерживаться ради Цеффье, которая куда мягче их с Джаем, сдерживаться ради новых друзей... За эти годы она стала новым человеком, загнав в глубину то чудовище, которым она является - настолько глубоко, что она практически забыла об этой своей стороне, но факт оставался фактом: в ней была чудовищная сторона, пусть она и пряталась глубоко, и сейчас она рвалась наружу, желая уничтожить противника, пусть и морально, раз уж физически не получается. А что до того, сможет она или нет...
   Она не Тейлор, натренировавшаяся в этой области, не Агеро, который насквозь видит собеседника, не Джай с его способностью и даже не Дан, острый на язык - но и того, что она знает, вполне хватит, чтобы морально растоптать одну рыжую суку и дать шанс остальным ее товарищам отправить всех этих ублюдков на тот свет. По крайней мере, она может попытаться, а что выйдет, будет понятно разве что в процессе. В конце концов, только падая, можно понять, умеешь ли летать - и пришло ее время расправлять крылья.
   От этой мысли стало легко на душе - настолько легко, что Ангел не сдержала смех. В конце концов, когда нечего терять и ничем уже не помочь, что еще делать, кроме как смеяться в лицо противнику?
  -Ну неужели наконец-то заметила? - отсмеявшись, Ангел наконец приподнялась на руках, окидывая взглядом команду FUG. Какие настороженные взгляды... и правильно, что не расслабляются! В конце концов, в такой ситуации можно смеяться либо от отчаяния, либо имея план. - Ты бы еще позже спохватилась, рыжая!
  - Ты...! - Эмма сделала шаг вперед. - Что вы со мной сделали? Что за дрянь была в этом дротике?
   М-м-м, и что бы сказать...
  - Особая разработка Цеффье, - криво усмехнулась блондинка, ухватываясь за перилла, чтобы встать. Черт, ноги подкашиваются... - Неужели ты думала, что мы совсем не подготовились ко встрече с вами? Цеффье семь лет была в команде Тейлор, и все семь лет она вместе с Тейлор занималась как проблемой паралюдей, так и противодействию вам...
  - Дрянь! - в следующий миг ей под дых кулак, вынуждая согнуться пополам и упасть обратно на колени. Кха... - Как это нейтрализовать?! Говори!!!
   Нейтрализовать, ха-ха...
  - Никак, - широко улыбнулась она, не поднимая взгляда. Уж теперь-то... - Это была разработка Цеффье, то, над чем она работала годами... а теперь она умерла. Вы убили ее. И теперь, когда она мертва, никто не сможет вернуть обратно.
  - Нет! - яростный крик противницы буквально ударил по ушам. - Это невозможно! Рейчел!!! Скажи, что ты сможешь все исправить!
  - Я... не знаю, - запнулась миниатюрная блондинка, прежде чем ответить. - Это не моя специализация. Я посмотрю, что можно сделать, но...
  - Черт! - в следующий миг на голову обрушился удар, вынуждающий распластаться по ступеням... а затем еще один... и еще... черт, похоже, она так и не сможет нанести заключительный удар. - Так не должно было быть! Вы, уроды...
  - Довольно, госпожа Барнс.
   От прозвучавшего сквозь звон в ушах голоса Ангел не вздрогнула лишь потому, что уже дрожала от смеха - на этот раз истерического. Лиен? Она после всего этого еще и останавливает незаконную? Что, своими руками хочет добить предательницу?
  - С хера ли? - тем временем грубо отозвалась ее собеседница. - Она уже больше не нужна!
  - Я бы так не сказала, - голос Лиен звучал спокойно... стоп, что? - Ангел упомянула, что та женщина, Цеффье, не одна работала над тем проектом.
   ... что?
  - Что ты имеешь в виду? - со своего места полукровка Биа видела, как Барнс отошла на шаг назад. - Она упомянула только...
  - Арлен Грейс, - перебила ее бывшая наставница. Ох, черт! - Или Тейлор Эбер, как вы привыкли ее называть. В том или ином случае, они вместе работали над этим, и теперь, когда Цеффье мертва, Арлен является единственным человеком, который наверняка знает, как именно вернуть все ваши силы. Просто так она вряд ли будет сотрудничать, но если у вас будет заложник...
   Черт. Черт-черт-черт. С одной стороны, это ее шанс выжить. С другой же...
   Да о чем она вообще думает?
  - Заложник? - кое-как выдавила удильщица, прежде чем рассмеяться. - Вы совсем идиоты? Вы думаете, что Тейлор будет сотрудничать с вами, когда вы убили Цеффье?! Да она просто прикончит вас всех, как только вы заговорите об этом!
  - Не факт, - на этот раз отозвалась светловолосая копейщица. Вот дрянь! - Насколько мне известно, в прошлый раз тактика с заложниками сработала великолепно. Главное - получить результат... а дальше мы что-нибудь придумаем.
   Черт. В другое время, не будь ситуация столь серьезной, Ангел бы даже обрадовалась подобному стечению обстоятельств. В конце концов, если бы ее взяли в заложники, это бы не только способствовало ее выживанию - ее бы бесплатно кормили, поили, охраняли, не заставляли бы работать и в то же время предоставили бы ей шикарную возможность иметь кому-то мозг. Но сейчас? Когда мертва Цеффье? Когда это поставит все под угрозу?
   Она никогда не думала, что скажет это, но сейчас бы она предпочла сдохнуть.
   ... вот только выбора ей не дали.
   Потому что в следующий момент ей на голову обрушился очередной удар, и все скрыла темнота.
  
  ***
  
  - ... черт возьми, - негромко выругался Дан, стыдливо отводя взгляд от экрана светоча, где виднелось, как коротко стриженная провожатая взваливает на свой светоч в виде рыбы бессознательную Ангел. - Я... не могу вытащить ее.
  - Да чтоб их... - раздраженно выдохнул Бларод. Стоило предполагать что-то подобное! - Так сильно мешает?
  - Я... каждый раз, когда я открываю портал, я словно проламываю тонкую ледяную корку на поверхности воды - так это чувствуется, - поморщился его собеседник, до побеления костяшек сжимая пальцы на снятом визоре. - Соответственно, все пространство вокруг для меня - как ледяная корка, которая простирается повсюду, куда падает мой взгляд... за исключением людей. Я не могу открыть портал ближе, чем за полметра к человеку, мешает это ограничение Мантона или как его там, о котором рассказывал Баам - для меня это чувствуется как особо толстый лед, который мне не хватает сил разбить, сколько бы шинсу я не использовал. Поэтому мне приходится просчитывать траектории, подлавливать противников, когда они ускоряются... и сейчас вся винтовая лестница, с какого бы ракурса я не смотрел, для меня превратилась в подобный лед. Я... сейчас я бесполезен.
   Так, ну только его нытья там не хватало! Блароду что, и самому заныть? Сейчас практически любой из них бесполезен! Что-то может только он, с переданными ему Тейлор от Мисенг способностями Скрытника, да Принц с его ускорением - и то, это будет самоубийственная атака, пусть они и захватят кого-то с собой на тот свет. Дан не может телепортировать их туда, на самом верху, опасаясь вмешательства офицеров, орбов они не размещали. Кватро травмирован. Акраптор тоже. Йихва, в силу своих невеликих навыков медика, занята именно Акраптором, тогда как сам Бларод по мере сил латает своего напарника, накладывая ему шину. Принц же...
   Покосившись в сторону темноволосого парня, сидящего над телом женщины, Бларод лишь поморщился.
   О способности мальчишки он слышал от Ванг-Нана - разумеется, через Кватро - еще год назад, во время подготовки к турниру. Ранее, при их первой встрече, влиявший лишь на восприятие времени Принц после изменения его способностей теперь мог влиять на скорость процессов организма, и кроме этого больше ничего не изменилось. Он был способен влиять как на себя, так и на окружающих - и именно эта сторона его способности, позволившая выжить во время авантюры у Руки Арлен, сейчас поддерживала жизнь Цеффье, фактически погрузив ту в анабиоз. И все. Больше никто из них ничего не смог сделать: навыки той же Йихва не ушли дальше оказания первой помощи, а сам Бларод, хоть и умел немногим более, но точно не знал, как зашить распоротое горло. Тут могла бы помочь Ангел, не будь она взята в заложники, ее навыков хватило бы, пусть и впритык - а Цеффье сейчас помочь себе не могла при всем желании... и неизвестно, сможет ли она сделать хоть что-то еще.
   Вернее - неизвестно, насколько хватит сил Принца.
   Бларод знал, что еще год назад Принц провел несколько суток провел в подобном состоянии, пока не был искусственно выведен из оного - но то был затяжной момент триггера, да и Принц был в бессознательном состоянии. Сейчас же... Кто знает, как вообще работает его способность? Кто знает, не отключится ли она, если мальчишка потеряет концентрацию?
   Сама мысль об этом заставляла скрипеть зубами.
   Бларод терпеть не мог Цеффье. Ее привязанность к своим ученикам стоила жизни Чунхва, более того, из-за ее вмешательства ни он, ни Верди тогда не смогли ничего сделать - но ее роль и вхожесть в ближний круг Тейлор Эбер заставляли терпеть эту суку, и если она умрет, все здорово осложнится. Хуже того: хоть он терпеть не мог Цеффье, на время этой операции она была у него в подчинении, фактически была членом его команды, его человеком. А убивать его людей никто не имел право - он и так потерял достаточно подчиненных, и сегодня здорово переволновался, когда Кватро досталось. И вот теперь отпустить на тот свет еще кого-то? Нет, он не собирался этого делать.
  - Шаша, выйди на связь с Ванг-Наном, - наконец собравшись с мыслями, он повернулся в сторону часов. - Пусть заканчивает рассусоливать с тем типом и воспользуется порталом Дана. Мне нужна его способность тут, и как можно скорее, иначе Цеффье умрет.
  - ... хорошо, - ушастая отозвалась через несколько секунд. - И еще... Бларод... Тот тип, как ты высказался - вполне себе приличный проводник D-ранга, с опытом в несколько веков. Как правило, в таком возрасте проводники знают хотя бы азы исцеляющих техник... и Агеро подтверждал это, когда скидывал сводку про наших временных союзников.
   Даже так?
  - Тогда пусть тащат и его тоже! - повысил голос мужчина, наткнувшись на исполненный надежды взгляд второго адепта света их команды. - Хоть сколько угодно лапши ему на уши навешайте, но чтобы он был здесь и приступил к процессу! Дан, будь готов открыть портал, как только Ванг-Нан передаст изображение с орба... и знаешь что? Открой портал и для меня.
  - Что? - недоуменно перевел взгляд на него портальщик. - Ты...
  - Я продолжаю операцию.
   После этих слов к нему оказались прикованы взгляды всех подчиненных, сейчас собравшихся в этом коридоре. Неужели они не понимают?
  - Ты... кха... с ума сошел, - через силу произнес Акраптор, сплюнув кровь. - Они же нас... практически раскатали. Да и порталы...
  - Там не подействуют, - кивнул Бларод. - Но лестница - не единственное место, где мы можем задержать FUG, а эти уроды - не единственные, кого нам нужно убить. В конце концов...
  - ... я переместил еще одного, и еще двое движутся, - пораженно выдохнул Дан, поворачиваясь к светочу, на экране которого было видно передвижение в полутемном коридоре голубоволосой девушки и мечника в светлых одеждах. - И они рано или поздно, но догонят основную группу. Если Кун не приведет подкрепления, ему будет тяжело.
  - Вот именно, - оставалось лишь кивнуть в ответ. - Поэтому давай, открывай портал так близко к этому твоему "льду", как только сможешь. Я затаюсь в засаде, и ударю со всей силы. Может быть, хотя бы их выведу из строя.
  - Хорошо! - энергично кивнула темноволосая девушка, поднимаясь на ноги. Э-э-э, нет уж! - Тогда я...
  - Тогда ты остаешься тут, и присоединяешься к веселью не раньше, чем наш новый союзник заявит, что ему не нужно ассистирование, - жестко произнес мужчина, кивая в сторону их самого тяжелого пациента. - Сейчас это наша приоритетная задача, иначе нам всем головы открутят за ее смерть... так что ты остаешься, Йеон, и это не обсуждается. И даже если твоя помощь не понадобится, ты отправляешься сдерживать нашего "призрака": я без помощи Козыря не смогу нормально прикрыть еще и тебя. Уяснила?
  - ... прекрасно, - процедила сквозь зубы та, прежде чем снова опуститься на пол и вернуться к своему занятию. - Смотри, не сдохни там.
  - Не дождешься, - криво усмехнулся Бларод, кивая Дану - и шагая в портал, стоило только ряби появиться рядом с ним. Ну, вот и все...
   А теперь ему нужно лишь затаиться в темноте, выжидая для одного-единственного удара - что, собственно, он прекрасно умел еще до получения этой способности. Теперь же?
   У этих двоих нет ни единого шанса.
   У этих двоих нет ни единого шанса.
  
  
  Глава 5.
  
   Происходящее нравилось Данхва все меньше и меньше. Сначала - та пара соратников Юры, активно бранящиеся меж собой парень и девушка, вылетевшие из портала в разгромленном зале, первым делом попытались его прибить. Затем эта же девушка, представившаяся как Элия, набилась им в сопровождающие - но, не доведя их по затемненному коридору, она после поступившего на ее часы звонка исчезла в тенях, устремившись куда-то вперед. Слишком уж быстро все закручивалось, слишком уж многого он не знал, чтобы быть спокойным...
   Но, более того - ему не нравился этот коридор. Не нравилось слишком прямое и хорошо просматриваемое пространство, когда в конце их может ожидать засада копейщика, не нравились полумрак вдоль стен, и именно за эту мысль и уцепилась его интуиция. Тени были слишком жидкими, чтобы в них можно было спрятаться, но Данхва не мог отделаться от ощущения, что там кто-то есть - и в то же время он не мог сконцентрироваться на тенях, взгляд постоянно соскальзывал с них на еле-еле освещенный центр коридора. Более того, Кришна буквально гудел, словно умоляя выхватить клинок из ножен и использовать его, и именно поэтому Данхва был настороже.
   Это и спасло его, когда из коридора прямо напротив них понеслась искрящаяся бирюзовая волна шинсу.
   Первой реакцией, вбитой на уровень рефлексов, было отпрыгнуть и ударить в ответ - однако присутствие рядом Юры, от неожиданности сбившейся с шага, заставило его действовать иначе. Кришна был мгновенно выхвачен из ножен, и, активировав меч, мужчина атаковал в ответ, надеясь хоть немного ослабить вражескую атаку - и сразу же, стоило только волне шинсу сорваться с собственного клинка, Данхва метнулся к Юре, сбивая напарницу с ног и прикрывая собственной спиной, одновременно укрепляя тело.
   Это было больно. Боль пронеслась по телу горячей, обжигающей волной - и, если бы не укрепление тела и не встречная атака, это вполне могло бы и убить его, но он не только выжил, он даже остался в сознании и относительно боеспособен. Куда более важным было то, что Юра практически не пострадала - разорванный рукав и рана были не самым худшим, что вообще могло произойти...
   ... и еще может.
   Бой только начался.
   Этой мысли Данхва хватило, чтобы вскочить на ноги и развернуться по направлению атаки, откуда на них с Юрой из затемненного коридора выдвигался противник. Высокий мужчина человеческой расы, темноволосый и темноглазый, он был примечателен лишь отсутствием одного глаза и шрамом, пересекающим закрытую веком глазницу, и определенно не выглядел опасным - впрочем, как и многие, что Данхва встречались на его пути наверх. Но та атака, которую они чуть не проворонили, определенно заставляла насторожиться: перед ними либо достаточно сильный проводник, либо же их противник владеет активируемым оружием. Более того - избранный напротив достаточно осторожен, чтобы действовать из засады. Он специально ждал их, как-то сумел укрыться от предыдущей группы, и кто знает, какие еще сюрпризы могут быть скрыты в этих густых тенях вдоль стен.
  - Ну надо же... - издевательски потянул он, закидывая клинок на плечо. - Похоже, мне достался интересный улов. Вот интересно, почему мне вечно везет на парочки, а?
  - Следи за языком, одноглазый, - глухо произнесла Юра, подхватывая оброненный было чемодан и начиная отходить в сторону. Все верно, в бою с противником с подобными атаками нужно рассредоточиться...
   ... что не позволяет узкий коридор.
   Стоило только осознать ситуацию, как Данхва стало не по себе. Ловушка, в которую они попались, и впрямь была неплоха - узкий коридор не давал возможности для маневра, противник мог вполне задать ему жара, а у избранного напротив была либо какая-то способность, позволившая ему скрыть свое присутствие от товарищей Юры, либо какой-то артефакт с аналогичными свойствами, как чемодан Юры. Своих же сил может и не хватить, а на помощь Юры надеяться наверняка не стоит - адепты света редко что-то представляют из себя в ближнем бою.
   ...впрочем, шанс еще есть - если это действительно артефакт, то можно переломить ситуацию, лишив противника его козыря. С этой мыслью Данхва пробежался взглядом по противнику, подмечая и три дешевых на вид светоча из красного суспендия рядом с ним, и стандартный арсенал у него за спиной с дешевой иглой из того же красного суспендия, совершенно обычным крюком и несколькими однотипными малыми крюками, и несколько уходящих в темноту нитей-лесок от арсенала...
   Вот только меч в руках у противника был более чем необычен, и от одного взгляда на него перехватило дыхание. Обоюдоострый клинок с широким по сравнению с местными иглами лезвием - совершенно обычное оружие, в изобилии водившееся на родине Данхва и соседних двух этажах, среди избранных было достаточно непопулярным - если, конечно, не обладало особыми свойствами, как его Кришна или как меч собеседника, который Данхва узнал бы даже спьяну. Простое лезвие и гарда без лишнего декора не бросались в глаза, как и десять лет назад, когда он в последний раз видел этот меч вместе с его обладателем... вернее, предыдущим обладателем. И это вряд ли была ошибка - та бирюзовая волна шинсу, под которую они попали, вместе со знакомой неброской красотой клинка противника, исключали возможность недоразумения.
  - Нарумада, - хрипло выдохнул он.
  - Что? - с этим вопросом одновременно и мечник напротив, и Юра перевели на него взгляды, после чего напарница осторожно произнесла. - Вы... знакомы?
  - Нет... но мне знаком этот меч, - негромко произнес Данхва, делая шаг вперед. - Нарумада, один из семи священных мечей моего народа... этим мечом владел мой товарищ, Хонг Чунхва, еще до того, как я оказался в Башне. Откуда у тебя этот меч?
  - ... Хонг Чунхва, да? - голос противника звучал глухо. - Черт... не думал я, что все так обернется. Если уж ты знал Чунхва... прими мои соболезнования. Боюсь, на этом свете ты больше не увидишь его.
   Он лишь сжал кулаки в ответ на эти слова.
   Чунхва мертв. Его товарищ, его друг детства, его названный брат мертв. Он умер от рук какого-то... ворья... а обожаемая им Нарумада теперь в руках его убийцы. Более того - эта мразь имеет наглость издевательски соболезновать!
   Скрип зубов, наверное, отдался эхом от потолка коридора. Нет, теперь это уже было не просто сопровождением Ха Юры, не делом принципа и не вопросом чести. Это уже было слишком личным - и хрена с два он теперь отступит.
   А его нынешняя задача...
  - Мисс Юра, идите, - хрипло выдохнул он, перехватывая покрепче Кришну. - Я разберусь с ним... а вам надо сесть на поезд. Если я не успею нагнать вас - я не против остаться тут.
   В любой другой ситуации он бы ожидал услышать колкость в ответ, за которыми, как он успел убедиться в последние сутки, Юра в карман не лезла - но сейчас стоящая рядом девушка лишь кивнула, прежде чем отпрыгнуть в сторону и рвануть вперед, держась стены коридора... чтобы вскрикнуть, когда ей в плечо вцепились несколько крюков. Точно, лески! Как он вообще мог о них забыть! С криком ярости Данхва вновь активировал Кришну, посылая вперед волну шинсу и вынуждая противника отвлечься. Это позволило Юре прошмыгнуть вперед...
   А он остался наедине с этим ублюдком. Более чем неплохо.
  - А ты, похоже, фанат идола, да? - тем временем продолжал издеваться брюнет, воспользовавшись заминкой...
   А вот самого Данхва волновало другое.
   Почему этот тип не попытался преследовать Юру? У него есть товарищи? Боится столкнуться с командой Юры? Или счет более интересным противником самого Данхва, из-за наличия Кришны? В конце концов, если уж он смог убить Чунхва и завладеть Нарумадой, он мог завладеть и прочим - например, знанием о том, что из себя представляют священные мечи, чем они были и чем они могут стать... да, выглядит правдоподобно.
   Но проверить не мешает.
  - Я остался по иным причинам... и не делай вид, что не понял этого, - собственный голос звучал глухо. - Меня зовут Хонг Данхва. Я - владелец одного из семи священных мечей, Кришны.
  - Священных мечей? - лишь вздернул бровь его собеседник. Притворяется, что не понимает?
  - Вроде того, что у тебя в руках, - раздраженно выдохнул блондин. - Нарумада - одна из семи священных мечей моей родины, в которых запечатана душа могущественного шинхэо, и которые передаются из поколения в поколение. Так я в свое время завладел Кришной, так в свое время Чунхва получил Нарумаду... которая, как я вижу, не спасла ему жизнь.
  - Да, некрасиво вышло... - помрачнел брюнет, кидая короткий взгляд на лезвие Нарумады - прежде чем перевести взгляд единственного глаза на самого Данхва. - Как я понимаю, ты хочешь знать, как он умер? Раз уж ты был товарищем Чунхва... ты имеешь полное право знать, что с ним случилось, и я не стану от тебя ничего утаивать. Меня зовут Чанг Бларод, и я был лидером команды Чунхва.
   ... значит, он был предан собственной командой?
   На этом собственная выдержка кончилась, и Данхва с нечленораздельным криком сорвался вперед. Эта мразь... Плевать, что он знает! Плевать, что он может сказать! Он все равно все расскажет - но уже когда на ногах будет стоять лишь один из них, а второй - валяться в луже собственной крови!
   Сблизившись с противником, Данхва обрушил на подставленную Нарумаду свой клинок - и в тот же миг активировал оружие, заметив, как расширился единственный глаз противника... и как три светоча вспыхивают барьером. Адепт света? Или его кто-то поддерживает дистанционно, пристально наблюдая за боем? Впрочем, неважно! Нужно лишь больше сил, чтобы продавить этот барьер! Заблокировать ответный удар противника, заслониться еще одного, ударить снова...
   Вернее - попытаться ударить.
   Руку пронзило болью - и, пораженно выдохнув, Данхва покосился на занесенную было руку с мечом... в которую впился вылетевший откуда-то из тени крюк. Черт! И он же видел лески, и Юру тогда остановили именно с помощью крюков - но почему же не обратил внимание? Почему отвлекся?
   Стоп. Отвлекся?
   Он лишь перевел взгляд на заносящего меч для удара Бларода. И тогда он отвлекся, и на тенях не мог сконцентрироваться... Вот что за способность у этого типа! Он как-то управляет чужим вниманием! Отвлек, усыпил бдительность, заставил концентрироваться на другом... Наверное, и Чунхва он точно так же убил!
   А в следующий момент Чунхва стало не до размышлений.
   Меч противника опустился, прочертив полосу от плеча до бедра.
   От боли потемнело перед глазами - и, пошатнувшись, мужчина свалился на пол лицом вниз. В памяти сухо и отстраненно мелькнуло то, что такая рана не смертельна - просто рассечение мышц, лишь кроваво и болезненно - но это блекло перед волнами накатывающей боли. Вот уж воистину, только испробовав на своем опыте понимаешь, насколько это погано...
   ... плюс еще и потеря крови. Кровотечение еще нужно как-то остановить - а он в ближайшее время, когда не то, что двинуться, даже дышать больно, это сделать не сможет. Если же не остановить? Он умрет, пусть и не очень быстро.
  - Действительно - некрасиво вышло, - голос Бларода донесся до него словно издалека. Почему он ударил именно так? Мог пронзить сердце, мог перерезать горло... Хочет добыть какую-то информацию, или поиздеваться напоследок? - Не волнуйся, ты не умрешь. Да, не сможешь двигаться какое-то время, и не сможешь помочь своей напарнице... но ты не умрешь. Я не хочу убивать товарища Чунхва.
  - Что... не все из него выбил? - собственный голос от боли звучал хрипло.
  - Выбил?! - а вот в голосе собеседника звучало удивление. - Знаешь... я даже думать не хочу, что ты там себе надумал. Единственное, что я пытался выбить из Чунхва - так это информацию о лидере его предыдущей команды при нашей с ним первой личной встрече, но и в этом не преуспел. Все же остальное Чунхва рассказывал мне сам... как своему лидеру и другу. Рассказывал мне он и о своем друге детства, с которым однажды хочет встретиться - как рассказывал и о своих сомнениях, что когда-либо сможет посмотреть ему в глаза из-за всего того, что он успел натворить.
   ... что? О чем он вообще?
  - Чунхва вообще относился к себе слишком строго и винил себя во многом, что произошло... и, кажется, это заразно, - тем временем продолжал его противник. - Как я понимаю, ты винишь меня в его смерти? Пожалуй, ты имеешь на то полное право... в конце концов, я мог предотвратить его смерть, если бы остановил его.
   Нет. Не может быть. Значит, он...
  - ... как? - вопрос удалось выбить через силу. - Как он... умер?
  - Подорвался, когда вслепую бросился на противника чуть ли не с пеной у рта, - негромко выдохнул Бларод. - Я смотрю, вы оба склонны рваться вперед, не давая себе труда подумать. Точно, как и ты - полез мстить, потерял голову...
   ... и умер.
   От иронии Данхва захотелось рассмеяться. Что он там думал? Узнает все, когда на ногах останется лишь один из них, а второй будет валяться в луже собственной крови? Ну вот, узнал, и точно в таких же обстоятельствах...
   Это было последним, что он ощутил, прежде чем темнота накрыла его.
  
  ***
  
   Еще на пути к городу Экспресса, столкнувшись в поезде с незаконным и его командой - пусть даже еще не зная на тот момент, что те ребята из себя представляют - Боро понял, что в этот раз все будет иначе. Это было заметно, когда зашла речь о FUG, это проскользнуло, когда куда-то исчез Сачи, это нельзя было отрицать, когда та девка из семьи Ха выдала информацию о настоящем статусе Баама... и это в очередной раз стало явным, когда, выйдя из шахты лифта, они увидели разгромленный зал перед входом, примечательный полным отсутствием Миротика.
   Равно как и сидящей на развалинах фигурой в потрепанном коричневом балахоне.
  - К нам все-таки пожаловали гости, да? - тем временем, завидев их, этот человек поднялся на ноги - и Боро вздрогнул, услышав его голос. Это... да нет, быть того не может. Наверное, просто у этого типа похожий голос, и все! - Все-таки блондиночка была права... Увы и ах, уважаемые, боюсь, я не могу вам позволить продвинуться вперед, сорвать план и помешать нам.
   Чем дольше говорил этот тип, тем сильнее накатывало чувство узнавания. Знакомый голос, знакомые интонации, знакомая манера двигаться - даже то, что он еще до их прихода ел какое-то печенье, да и сейчас не прекращал его грызть... Это было слишком для простого совпадения.
   И, тем не менее - не могло быть реальностью.
  - ... Дэниел? - собственный голос дрогнул.
  - Ой, меня все-таки узнали, - огорченно выдохнул их собеседник, скидывая капюшон и открывая знакомое веснушчатое лицо. Нет, невозможно... да как это вообще могло произойти? - А ведь так хотелось этого избежать и не сталкиваться с мерзкими типами вроде тебя... но нет же, нужно первым делом столкнуться с тобой, урод бесячий!
  - Вы знакомы, черепашки? - голос Рака звучал словно через вату.
  - Да... но я тоже не думал его тут встретить, - кое-как выдавил Боро. Черт... что такое тут вообще творится? - Это... Дэниел Хатчид, мой бывший товарищ...
  - И компаньон Эммы Барнс, - издевательски поклонился Дэниел. Такой же фигляр, как и раньше... Боро лишь нахмурился, когда Дэниел перевел взгляд в сторону. - Впрочем, судя по вашей компании, кое-кого из вас интересует другое имя. Золотые глаза и каштановые волосы... должно быть, ты двадцать пятый Баам. Тот незаконный, о котором только и говорит Мишель Лаит - впрочем, ты знаешь и ее другое имя, верно?
  - Вы и сами это знаете, мистер Хатчид, - глухо произнес тот, выходя на шаг вперед. - Наверное, вы думаете, что я буду задавать вопросы, соглашаться на нелепые пари и позволять FUG тянуть время, чтобы воплотить в жизнь свои планы... вот только, извините уж, я не собираюсь этого делать.
   От услышанного в горле встал ком - и в тот же миг Боро накрыло осознание.
   FUG. Они знали, что в этот раз снова столкнутся с FUG в городе Экспресса. Они знали, что FUG заинтересованы в Хоакине. Они знали, что кто-то поддерживает их - может, офицеры, а может, и участники... и кто, учитывая все это, был бы уместней, чем Дэниел? Он знает тут все, он знает о том, что происходило на Адском Экспрессе, он знает о Хоакине...
   Теперь Дэниел с FUG. Он с ними - даже после того, что произошло с Роэн по вине Хоакина.
  - А что ты собираешься делать? - тем временем склонил голову к плечу былой - бывший - друг. - Прорваться мимо меня, как ты привык делать с противниками, оставив вместо себя своих товарищей разбираться со мной? Учти, что тем самым ты подпишешь им смертный приговор. Я не по зубам ни мелкому крокодилу, ни твоей провожатой, ни этому старому хрыщу.
   Этих слов хватило, чтобы определиться.
   Боро не знал, что произошло с Дэниелом. Он понятия не имел, как бывший друг вернулся в мир живых, и даже представить себе не мог, что должно произойти, чтобы Дэниел осознанно пытался добраться до Хоакина... но своим решением Дэниел обесценил все. Он обесценил жертву Роэн, обесценил все бесчисленные смерти избранных, убитых Хоакином - а значит, раз он после всего этого выступает вместе с FUG, то он их враг.
   А из всех присутствующих здесь у самого Боро куда больше опыта, и он знает Дэниела.
   Расклад, как ни крути, не ахти. Они с Дэниелом и раньше были примерно на одном уровне, и пусть сам Боро не останавливался в развитии - но и Дэниел, судя по всему, не пренебрегал тренировками. Конечно, бывший друг и раньше умел хорошо блефовать, но одно дело - просто молоть языком, и совершенно другое - осознанно выходить против незаконного. У Дэниела должен быть козырь в рукаве, и раз уж что-то должно сработать против незаконного, то и самому Боро определенно придется несладко. Пожалуй, в другой ситуации он бы уже убегал - но сейчас он принял решение больше не убегать, и сейчас он мог сделать хоть что-то.
   И этого чувства последние шестьсот лет ему здорово не хватало.
  - ... кого это ты стариком назвал, а, мелкий выскочка? - кривая усмешка сама выползла на лицо. Такая же перепалка, как и века назад... только в этот раз, похоже, последствия посерьезней будут. - Я сам задам тебе трепку... а вы идите, ребят. Нехорошо влезать в разговоры старых друзей, не находите?
  - Воу, неужели мне изменяет зрение, и мне кажется, что ты впервые поступаешь по чести? - лишь присвистнул шатен. - Признаю, я удивлен. Раньше тебе дела не было... что такого случилось, что ты отрастил яйца, а, старик? Впрочем, нет разницы. Я не намерен пропускать никого из вас.
  - Ты правда справишься? - тем временем повернулась к нему провожатая. - Нам нужно пять минут, не больше.
   Пять минут, да? Пожалуй... даже если у Дэниела есть какие-то козыри в рукавах, минут пять Боро сможет протянуть - где за счет накопленных навыков, где за счет знания противника и возможности заболтать бывшего друга.
  - Идите уже и не путайтесь под ногами! - раздраженно выдохнул он, прежде чем вывести из невидимого режима арсенал и выхватить иглу. - Не доросли еще влезать в разговоры старших!
  - Тогда удачи, - кивнула к нему Рьюн, прежде чем повернуться к незаконному. - Баам, прыгаем!
   В следующую секунду что незаконный, что оба его сопровождающих исчезли... но что было куда важнее - так это то, что в тот же момент Дэниела просто снесло волной шинсу в сторону, впечатывая в стену. Техника дансулса? А ведь Баам уже демонстрировал подобное в жилой зоне, правда, на порядок слабее...
   Впрочем, неважно - в конце концов, это была просто потрясающая возможность атаковать.
   И с этой мыслью Боро бросился вперед.
  
  ***
  
   Особого доверия Рьюн у Баама не было. Да, он был важен провожатой, да, та беспокоилась за его жизнь и психическое здоровье - но при всем этом Рьюн оставалась Рьюн, и ей не были чужды ни манипуляции, ни задействование окружающих втемную. Вот и сейчас он с некоторым опасением телепортировался к двум виднеющимся впереди звездам: конечно, на собственную реакцию Баам не жаловался, но противник - противнику рознь, а короткое столкновение с той же Ха Юрой, которая могла защититься от солидной части его арсенала благодаря своему светочу, настроило его действовать осторожней.
   Вот только это не понадобилось.
   С некоторым удивлением Баам, переместившись - и тут же переместив вслед за собой Рьюн и Рака - оглядел раскинувшуюся перед ним сцену. Местами на полу и стенах коридора были трещины, в нескольких местах - кровавые лужи, а у самой крупной на полу сидел Бларод, зашивая рану, тянущуюся через весь торс светловолосого мечника, ранее сбежавшего вместе с Ха Юрой, и от этой картины у Баама задергалась бровь. Помнится, Агеро говорил, что их вторая команда опаздывает и не прибудет вовремя? Судя по всему, они прибыли куда раньше... и судя по тому, что он видит Бларода здесь, они знали, куда направляться.
   Похоже, Рьюн все-таки была права, и Агеро решил разобраться с проблемой без привлечения что Баама, что Тейлор.
   Умом Баам понимал, что это разумное решение. В конце концов, Тейлор, задействовав протокол "Прямое управление", и впрямь сильно рискует, и у Агеро есть причины беспокоиться за нее даже без этого - впрочем, как и за самого Баама, учитывая, как он сорвался год назад. Умом он это понимал... но ему нужно было быть там, и, тем более - было нужно добраться до Рейчел самому.
   Отдавать свою цель кому-либо он не собирался.
  - Я смотрю, вам тут было весело, черепашки, - негромкое ворчание Рака вырвало его из размышлений - и Баам наткнулся на ошарашенный взгляд Бларода, оторвавшегося от своей работы. Еще одно подтверждение... - Что вы тут вообще устроили? Бесполезная черепашка сказал, что вы опоздаете!
  - Ну... так получилось, - Бларод лишь отвел взгляд. Да уж, получилось... - В общем, хреново все получилось.
  - Вы уже столкнулись с FUG... и не только сейчас, - прикрыв глаза, произнесла Рьюн. Что? То есть... - Засады. Несколько. Не всегда удачные...
  - Скорее уж... почти всегда неудачные, - ее собеседник помрачнел и продолжил, не поднимая взгляд. - Мы... В зале с Миротиком вывели из строя лишь одного. После, на следующей линии обороны, серьезно пострадал Кватро и был ранен Дан. Нам удалось ослабить Эмму Барнс, уменьшив дальность действия ее способности и убрав возможность создавать порталы внутри объектов - но на этом все успехи кончились. Акраптор ранен. Цеффье... тяжело ранена - ей перерезали горло, и сейчас лишь способность Принца удерживает ее в живых. Ангел захватили в плен, в качестве заложника.
   Что?
   Баам застыл от этих слов. Трое ранены? Цеффье чуть не погибла? И... Ангел? Черт! Он же предупреждал Рьюн, что никто не должен погибнуть! И она сама говорила, что одному из них перережут горло...
   ... так, стоп. Нужно успокоиться.
   Пока ничего непоправимого не произошло. Да, Ангел схватили, но ее еще можно освободить. Да, его друзья ранены - но они живы. На способность Принца можно положиться, в конце концов, однажды она спасла ему самому жизнь, а с усилением от Ванг-Нана она гарантированно поможет протянуть до подхода помощи. Кстати, о помощи...
  - Помощь уже в пути? - повернулся к провожатой Баам.
  - Да, он уже вылетел... я предупредила его, чтобы суспендолет был оснащен лазаретом, - кивнула в ответ Рьюн, кинув косой взгляд на вскинувшегося было Бларода. - Вот только медиков нам может не хватить...
  - Справимся как-нибудь, - кивнул Бларод, явно удерживаясь от желания задать кое-какие вопросы. Да уж... когда закончится, вопросов будет более чем достаточно - впрочем, когда закончится, он и будет на них отвечать. - Где собираться?
  - На платформе Экспресса... но не раньше, чем через пятнадцать минут - иначе рискуете попасть под раздачу, - покачала головой аловолосая девушка, прежде чем повернуться к самому Бааму. - Мы же расчистим вам путь. И... мой Бог, ты заметил?
  - Заметил что? - сухо произнес парень, вспоминая то, благодаря чему он не решился переместиться дальше. Словно где-то там, впереди, сияла пыль, так похожая на звезды и мешающая сосредоточиться на каком-то одном объекте... - То, что Рейчел все-таки подстраховалась насчет встречи со мной?
  - У них есть какое-то устройство, рассчитанное на противодействие тебе, но мешающее и открытию порталов, - неожиданно произнес мужчина. Что? То есть... и Эмме это тоже помешает? - Мы видели его через светочи Шаши. Его оставили на винтовой лестнице, где-то на полпути наверх.
  - Значит, нужно будет его отключить... вряд ли его оставили без защиты, так что придется разделиться, - задумчиво кивнула провожатая. - Рак... если что, ты идешь со мной и прикроешь меня, чтобы отключить устройство. Баам...
  - Я справлюсь с охраной, - оставалось лишь кивнуть, прежде чем развернуться и отправиться прочь по коридору. - Передай остальным, Бларод. Через пятнадцать минут мы ждем всех на платформе. И да... может, ты и не прислушаешься ко мне, но у меня есть все основания утверждать, что с противниками церемониться не стоит.
   Ответа не последовало - впрочем, это было ненужным. Баам не настолько переоценивал собственную стабильность, чтобы считать, что новая информация ему не повредит, а учитывая, с кем он мог столкнуться, он предпочитал не рисковать.
  
   И собственные ожидания оправдались.
   Стоило им только вылететь из коридора на освещенное пространство у лестницы, как в воздухе прямо перед глазами промелькнул электрический разряд. Уклониться удалось лишь благодаря рефлексам - ударив волной шинсу себе под ноги, Баам буквально отлетел в сторону, утягивая за собой Рьюн и подхватывая за плащ Рака, и только потом, приземлившись, посмотрел на противницу.
  - Йо! - Элия, сидящая на периллах, помахала им рукой. Словно и не было ее атаки... - Долго вы тащились.
   ... и словно не было последних семи лет - в конце концов, именно с этих слов семь лет назад и началось их знакомство.
   Разумеется, далеко не все было гладко. Он не сразу отнес Элию к числу своих друзей - в конце концов, Агеро основательно накрутил его, да и доверять практически стороннему человеку у него не было никаких причин. Но доверие, как и дружба, пришли со временем, и Элия была одним из немногих людей, которым Баам не лгал. Она знала слишком многое об их планах, она знала слишком многое о нем...
   И после всего этого - предала.
   Как будто те шесть лет, проведенные рядом, для нее ничего не значили.
  - ... пробки. И ублюдки на дорогах, - попытался отшутиться Баам, совсем как Агеро семь лет назад... получилось, мягко говоря, не очень. - Не скажу, что так уж и рад тебя видеть.
  - Вот за это ты мне и нравишься, Баам - куда честнее моего братишки! - широко улыбнулась Элия, прежде чем спрыгнуть с перилл на пол. Честнее? Учитывая все, во что он ввязался, это звучит как изощренная насмешка. - Знаешь, порой я искренне жалею, что мы не смогли остаться на одной стороне.
  - Тогда почему же вы ушли? - нахмурился парень, незаметно подталкивая мисс Рьюн в сторону. Раз уж нужно отключить устройство, и раз уж он не может использовать здесь свою способность - логичней отвлечь внимание разговором.
  - Ну, во-первых, с вами было скучно... слишком уж ты правильный, без обид, - скучающе потянула девушка напротив, закидывая руки за голову. Правильный? - А во-вторых... ладно, буду серьезней. Неужели ты и впрямь думал, что я простила моего мудаковатого братишку? После всего, что произошло со мной по его вине? После всего, что я пережила после изгнания? Нет, Баам. Такое простить невозможно... даже если бы это было заслуженно. Но чем я это заслужила? Я ведь не сделала ему ничего! Более того, к нему относились мягче, чем к остальным детям семьи Кун - просто потому, что он мой брат! А что я получила в ответ?
  - Значит, ты считаешь, что тебя незаслуженно обидели, - неожиданно произнесла Рьюн, мгновенно притягивая взгляд увлекшейся было монологом Элии. Да что она вообще творит?! Зачем привлекает к себе внимание? - Что, считаешь, что стоит вернуться и заслужить?
  - А не лицемерно ли с твоей стороны спрашивать подобное, а, провожатая? - на эти слова ее собеседница буквально оскалилась. - Помнится, как-то, когда зашел разговор о втором этаже, братец назвал тебя единственной и неповторимой... да, точно, вспомнила! Прямо так и сказал - сука, каких не бывает!
  - Кажется, я утрачиваю это уникальное звание... на пьедестале становится тесновато, - сухо ответила аловолосая девушка. - Ты так много говоришь о мести... Это погубит тебя, Кун Элия Агнис.
  - Я знаю, - последовавший ответ выбил его из колеи. Что?
  - Тогда почему ты еще с ними? - продолжала допытываться Хва.
  - Неужели не понятно? - издевательски потянула Кун, вызывая за спиной пластину арсенала и выхватывая из него темное копье. Похоже, разговоры закончились... - Начнем?
  - Баам, прикрой! - с этими словами Рьюн бросилась в сторону, утягивая за собой Рака...
   А самому Бааму оставалось вытянуть руки, формируя волну шинсу.
   Которая прошла насквозь через Элию, окутавшуюся темной пленкой шинсу.
   От этого зрелища мгновенно стало не по себе - но в тот же момент Элия с копьем наперевес рванула вперед, и Бааму стало не до размышлений. Оттолкнуться от пола еще одной волной шинсу, еще одной - ударить на пробу, снова отпрянуть, не получив результата...
   ... и в последний момент успеть шарахнуться в сторону, когда Элия исчезла - чтобы в следующую секунду появиться из его тени и ударить вверх копьем.
   Лишь благодаря собственной реакции этот удар не достиг цели, лишь вспоров одежду на плече и отдавшись вспышкой боли. Продолжи Элия атаковать, и он мог бы не суметь отреагировать - но, словно удовлетворенная результатом, его противница остановилась, и это же дало время на передышку и оценку результатов.
   Получалось не очень.
   Ситуация складывалась... противоречиво. С одной стороны, помехи, которые мешали ему телепортироваться, буквально насыщали воздух шинсу, делая пространство у винтовой лестницы практически идеальным полем боя для проводника - более того, на стороне Баама были универсальные и достаточно мощные техники дансулса вкупе с иллюзиями, позволяющими запутать противника, и новым козырем в рукаве. С другой же стороны, он не мог телепортироваться, а его техники на Элию почему-то не действовали, что серьезно осложняло ситуацию. На стороне же Элии были ее навыки джеонсулса и странная защита от его атак. Это точно не могло быть врожденной способностью... а значит, было чем-то иным. Особая техника шинсу? Какой-то артефакт, как чемодан Ха Юры? Если подумать... да, похоже на то. В конце концов, та же темная дымка шинсу, что окутывала Элию, исходит и от ее копья.
  - У тебя... интересное оружие, - негромко произнес Баам, дотрагиваясь до плеча, что отдалось болью. Да уж, неожиданно - до сегодняшнего дня его всерьез задевали лишь пятеро, и если гонявшие его на тренировках Хачулинг и мистер Лав были офицерами, Карака - вообще убийцей, а Тейлор и Хатсу хорошо знали все его замашки, то от Элии он такого не ожидал. Расслабился, чего уж там... - Помнится мне, год назад у тебя не было ничего подобного.
  - Ну, год назад и ты не мог перейти на "ты"... действительно, многое изменилось за столь короткий промежуток времени, - в ответ Элия лишь кокетливо улыбнулась. - А копье... Ну, не только братец получил кое-что интересное в турнире при Мастерских. Я первая прошла, помнишь? Наградой для первого участника, выстрелившего темной пулей, была Кровавая Тамара - артефакт, защищающий своего владельца... ну и имеющий еще несколько интересных свойств. Насколько я знаю, Зеркало Чистого Неба, которым пользуется Агеро, тоже не только запечатывать людей может...
   Черт. А вот это уже нехорошо. Зеркало Чистого Неба, насколько знал Баам, пристально следивший за окружающими в то время, было еще той мерзостью, несмотря на красивое название и сияющий вид - даже то, что для запечатывания целей требовалось пронзить оную в сердце, было чуть ли не самым безобидным условием, как и запечатывание - самой безобидной способностью. В конце концов, недаром Агеро, не гнушающийся самыми разнообразными средствами в достижении своих целей, до сих пор не использовал остальные два свойства. Конечно, особую опасность Зеркалу добавляло то, что оно словно специально было разработано для Агеро...
   ... но если Кровавая Тамара находится на том же уровне, то вместе с этим генератором помех, защитой от потоков шинсу и навыками самой Элии уже Баам находится в невыгодном положении.
  - Порой мне кажется, что Кровавая Тамара словно специально создана для противостояния Зеркалу Чистого Неба, - тем временем продолжала говорить его противница. - Мощная защита позволит избежать что банального удара в сердце, что более подлой способности Зеркала... а побочный эффект защиты позволяет делать то же самое и в переносном смысле. Отсутствие собственного потока шинсу при активации позволит избежать и способности самого владельца Зеркала. Наконец, возможность некоторой манипуляции потоками шинсу позволяет поймать юркую цель, не дав ей сбежать, и нанести болезненные раны, что поставит точку в любом сражении... Я уже говорила, что обожаю это оружие?
  - Ты слишком много говоришь, - процедил сквозь зубы шатен.
   Происходящее ему упорно не нравилось.
   Он прекрасно знал Элию - по крайней мере, он так думал. Легкомысленная и взбалмошная на первый взгляд, она легко производила впечатление пустоголовой авантюристки, лишь чудом остающейся в живых, но то была лишь маска. Кун Элия Агнис была дочерью семьи Кун, более того - она не без оснований была выбрана принцессой Захард, и, пообщавшись с Андросси, Баам прекрасно знал, что стояло за этими словами. По сути, на кандидатуру будущей принцессы Захард было плевать всем, кроме ее семьи, и там смотрели не только на уровень сил - ну, только уровнем силы руководствовались, если не оставалось других выживших претенденток, как в случае Андросси. Обычно смотрели совсем на другое. Насколько проницательна кандидатка, насколько наблюдательна, сможет ли она пережить попытки покушений и подковерную возню между принцессами, чтобы шанс семьи на укрепление положения не был потрачен впустую... Это Марии Кун повезло - скандал с ее участием чуть не прогремел, и, более того, насколько знал Баам, "выбор" в виде поединка произошел в последний момент, при свидетелях, после чего ничего переиграть было нельзя. Элия же? Она была идеальной кандидатурой в принцессы Захард по всем признакам, и, помноженное на специфику семьи Кун, это значит, что она была достаточно умна. И вот чтобы со всем этим так открыто разглашать информацию о собственной силе, не делая из этого крайне неприятного и фатального для противника сюрприза...
   Тут одно из двух. Либо Элия повредилась с умом от жажды мести или новой силы, либо же она развешивает ему лапшу на уши. И Баам не знал, что из этого страшнее.
  - Ой, а ты хочешь, чтобы мы перешли сразу к делу? - подмигнула ему светловолосая девушка, прежде чем снова броситься вперед - и Баам вновь разорвал дистанцию, отбрасывая себя волной шинсу... но когда силуэт его противницы вновь рассеялся темной дымкой, он сформировал баанг, концентрируя шинсу в идеальный диск, на который и запрыгнул, резко меняя траекторию.
   Это же позволило ему пропустить мимо и удар копья Элии, вышедшей из его тени прямо на стене.
  - Откуда столько удивления? - он лишь усмехнулся противнице, приземляясь на Голубом Оаре на пол - и обратно вскакивая на него, чтобы уклониться от удара справившейся с удивлением Кун. - Выглядишь так, будто ты одна могла обзаводиться козырями...
  - А вот теперь я скопирую тебя - ты слишком много говоришь! - рыкнула копейщица, перемежая ответ с атаками, наносимыми с завидной ритмичностью...
   Стоп.
   Баам лишь моргнул, когда до него дошло.
   В атаках Элии он мог прослеживать ритм - впервые за все время знакомства с ней. Он зачастую спарринговал с одной из немногих его друзей, осведомленных обо всем, а до двадцать третьего этажа, когда они начали расходиться после смерти Наре, Агеро часто проводил командные тренировки вместе с Ли Су, и Баам прекрасно знал тактику действий Элии. Она, как и всякий копейщик, перекрывала противнику обзор, как джеонсулса - использовала мощные электрические атаки, не стеснялась идти в рукопашную... но, более того, она всегда сражалась грязно. Убивающие или калечащие удары, грязные приемы, и, для полноты картины - никакого ритма. Так, любимый прием Алексея с переломом ритма боя никогда не работал на ней...
   ... а сейчас в ее ударах прослеживалась закономерность. Одна мощная атака после трех-четырех прощупывающих, настолько мощная, что со Скользящим Ударом еле-еле удавалось уходить, и копье неизменно пронзало оставленное техникой изображение самого Баама. И, что куда важнее - это происходило с примерно одинаковыми временными интервалами. Одна мощная атака, которая действительно могла бы нанести ему вред, раз в пять секунд. Что это такое? Обманный маневр? Или же очевидная слабость ее силы?
   В любом случае, пока не попробует - не узнает.
   Ввязаться в ритм было нетрудно - подловить же Элию было чуть труднее. В очередной раз не просто уклониться на Голубом Оаре, нет: до этого Баам ударил лучом шинсу, прошедшим через противницу и, тем не менее, затруднившим ей обзор - а после, пригнувшись, закрутил потоки шинсу вокруг собственной руки, формируя перенятую у мистера Муле "Верхнюю подачу" и одновременно ударяя вверх.
   Вслед за чем послышался отвратительный хруст.
  - ... сумасшедший сукин сын, - пораженно выдохнула Элия, отпрыгивая на несколько шагов назад и опуская левую руку, пальцы которой подрагивали. Сломана, или и вовсе перебита? - Как?
  - Слишком очевидная слабость... в конце концов, у вас никогда не было ритма боя, - одними губами улыбнулся Баам. - А у вашего оружия должны были быть слабые стороны. Мощная защита, перемещение, отсутствие собственного потока шинсу, контроль потоков шинсу... Слишком уж мощно это для оружия, которое можно получит в турнире Е-ранга - даже если вы наврали и на остальное, кроме продемонстрированного, Кровавая Тамара не способна, уже имеющегося должно хватить, чтобы это копье тянуло на C-ранг минимум. Значит, слабость должна быть мощной. Пятисекундная перезарядка, должно быть, на то не тянет... если, конечно, это не зависит от мощности применяемой способности оружия.
   Чем дольше он говорил, тем больше мрачнела Элия. Угадал, значит... и значит, это все-таки была не игра.
  - По крайней мере, думать ты не разучился... а то я всякого наслушалась что от Рейчел, что от Эммы, - мрачно произнесла копейщица, перехватывая свое оружие одной рукой и направляясь по кругу. - Уже хорошо. Знаешь, за что я люблю тебя, Баам? С тобой особо не заскучаешь. Только привыкнешь к тебе, подстроишься, даже подумаешь над тем, как перехватить контроль и что с этого поиметь - как ты сразу же выкидываешь новые коленца и заставляешь напрягатся, чтобы не потерять наработанное и упрочнить свое положение. Ты из тех людей, что вольно-невольно заставляют окружающих расти над собой, не дают происходящему скатываться в болото будней и привносят в жизнь что-то новое. Спасибо, Баам. Если бы не ты, я бы совсем расслабилась.
  - Определись уже, - сухо произнес проводник, копируя движение противницы. Что она замышляет? - То тебе было скучно со мной из-за моей правильности, то со мной не заскучаешь... Семь пятниц на неделе, честное слово.
  - Эй, как будто я не имею права на непостоянство и нелогичность! - нервно рассмеялась несостоявшаяся принцесса Захард. Смеяться, да в такой ситуации... или это блеф, и его постараются надуть, или же его противница задумала что-то особо неприятное. - Но спасибо тебе. Серьезно. Просто так никто не указывает на ошибки...
  - Обращайся, - криво усмехнулся незаконный, подбираясь. Попытается сбежать или атакует? Бить со всей силы или защищаться? - Всегда буду рад показать тебе ошибочность твоего текущего курса действий.
  - Вот так повалять в грязи меня еще не обещали, - нервно хмыкнула Элия. - Но тебе это не удастся!
   С этими словами она ринулась вперед.
   От первой атаки Бааму удалось уйти тем же Скользящим Ударом - копье встретило лишь фантомное изображение - после чего он начал действовать. Ударить лучом шинсу, от которого Элия уклонилась... но, тем не менее, атака свою задачу выполнила, озарив вспышкой весь зал у подножия лестницы. А вот теперь - за работу! Создать несколько иллюзорных двойников, над каждым из них зажечь баанг и периодически атаковать Элию лучами шинсу; это не даст ей расслабиться и заставит сосредоточиться на обороне. И в то же время - скрыть себя техникой невидимости, скрыть собственные потоки шинсу и осторожно направиться вперед.
   Стандартная атака из невидимости, за спиной противницы, просто не подействует. Не только он прекрасно знает тактику Элии - Элия так же прекрасно знает его тактику, как знает и его привычку атаковать из слепых зон. Именно поэтому разумней сформировать у нее за спиной, всего метрах в пяти перед собой, баанг, запуская создание еще одного двойника, имитирующего все ту же Верхнюю Подачу... и рвануть вперед, как только иллюзия развеялась от удара копьем. Теперь Элия будет ожидать атаки со спины, а не в лоб! Укрепить тело, бросить себя вперед техникой дансулса - и ударить. Со всей силы.
  - Чендж-ап.
   Атака, которой мистер Лав в свое время проломил самим Баамом стену, сработала безотказно. Элия, получив удар в живот, буквально сложилась пополам, прежде чем отлететь к противоположной стене и с размаху удариться об нее, сползая вниз. Вот и все. Баам лишь вздохнул, выпрямляясь...
   Вернее, попытавшись выпрямиться.
   Сделать этого он просто не смог.
   Собственное тело не слушалось, и он так и остался стоять в стойке, с одной рукой, выпрямленной для удара, и второй - прижатой к груди для защиты. Не получалось сдвинуться даже на миллиметр... более того, не получалось даже дышать, и только несколькими секундами спустя, отогнав нахлынувшую панику, Баам заметил, что копье Элии осталось тут, вонзенным в пол, в его собственную тень, совсем рядом с ним. Черт! Элия же говорила, что Кровавая Тамара может контролировать поток шинсу - и, судя по всему, это что-то вроде собственного контроля обратного потока!
   А тем временем на другом конце зала с пола поднималась на Элия. И, судя по ее торжествующей ухмылке - это он, Баам, на этот раз попал в ловушку.
   Так же, как и год назад.
   Если бы он мог дышать, наверное, тотчас же последовала гипервентиляция. Слишком уж это было похоже на западню в пещерах на втором этаже, когда он попался в ловушку. Слишком уж это было похоже на ужас год назад, когда он попался на крючок Рейчел. Снова ловушка, снова недостаточно ярко освещенное помещение, снова никакой возможности сбежать, снова собственные друзья где-то далеко, и уже кто-то чуть не умер. А что дальше? Если Элия здесь не одна? Если Рьюн и Рака, сразу же устремившихся наверх, там поджидает кто-то еще? Даже с даром Рьюн они не в безопасности, она уже говорила, что все пути здесь перепутаны!
  - Это было... интенсивно, - негромкий, полубезумный смех Элии добавил градуса страху. Она... черт, она не сошла с ума, а спланировала все это! Так же, как и раньше! Усыпить бдительность противника, навешать лапши на уши, подставиться, создать иллюзию собственной слабости - и поставить точку одним-единственным ходом, переламывающим ситуацию в ее пользу! - Как я и говорила, вот за это я и люблю тебя, Баам. Ты заставил меня практически на полную использовать способности этого копья, да и сломал собственный шаблон действий... браво. Я бы даже поаплодировала тебе, да вот только вторая рука не двигается. Это действительно было весело! Но... как говорит одна наша знакомая, не стоит смешивать работу и личное. Прости, Баам.
   С этими словами Элия доставила из вновь переведенного в видимый режим арсенала другое копье, ее старое, из блекло-голубого суспендия - прежде чем двинуться вперед.
   Тогда как он не мог сдвинуться с места.
   С каждым ее шагом паника нарастала все сильнее. Он умрет тут. Он умрет, если не найдет силы сдвинуться. Черт возьми! Да надо хотя бы баанг вызвать, чтобы волной шинсу оттолкнуть это клятое копье! И баанг не формируется... да до какой же степени эта дрянь контролирует потоки шинсу вокруг него?! Черт, черт, черт! Надо двигаться! Двигайся, дурацкое тело! Ну же!
   Даже если для этого придется использовать все, что у него есть, он спасется!
   В следующий миг по телу прокатилась волна шинсу. Даже не волна - практически девятый вал, как год назад, когда он похитил Шип. Эта волна смывала боль от полученной раны, смывала напряжение - но, более того, она буквально смела все незримые оковы, и Баам отскочил назад, в последний момент, прежде чем занесенное Элией копье пронзило его. Спасся! Все-таки выжил!
   ... но ничего еще не кончено. Надо бить в ответ.
  - Кат-фастболл! - выдохнул он.
   И в тот же миг с вытянутых вперед рук сорвался поток шинсу.
   Дистанционная версия Ченжд-апа и раньше была неплоха - но сейчас Элию буквально смело, вновь впечатывая в стену... пожалуй, не успей она вновь ухватиться за Кровавую Тамару и активировать ту защиту, эта атака убила бы ее, но Элия выжила, и теперь ситуация развернулась на сто восемьдесят градусов. Теперь уже Баам стоял на ногах, а Элия пыталась не сползти на пол, кое-как хватаясь за свое копье...
   ... и теперь он не собирался сдерживаться. Хватит. Доигрался.
  - О нет, - кажется, Элия что-то прочитала по его лицу...
   Впрочем, плевать.
  - О да, - Баам лишь усмехнулся в ответ.
  
  ***
  
   Дэниел и раньше был тем еще шустрым сукиным сыном - иные на Адский Экспресс не попадают: там нужны либо недюжинная сила, либо столь же недюжинные мозги, либо и то, и другое сразу. Еще шесть веков назад он был неплох как проводник: пусть количество баангов, подконтрольных ему, было вполне себе средним, но Дэниел брал охватом мьен и количеством су, скоростью реакции и техничностью, универсальностью имеющихся навыков и умением их применять. Но за эти же годы?
   Перенаправив волной шинсу атаку еще одного фиолетового сгустка шинсу, выпущенного Дэниелом, Боро лишь глухо выругался.
   На большее не хватило ни дыхания, ни сил.
   Атаки Дэниела стали... подлыми, иначе и не скажешь. Эти фиолетовые сгустки шинсу - раньше ведь атаки Дэниела были другого цвета! - вели себя странно. Порой действительно представляя из себя сгустки, а порой превращаясь и в лучи, они, казалось, произвольно выбирали траекторию и уклонение от них не спасало: им ничего не стоило развернуться и ударить в спину, что он уже не раз и не два испытал на себе. Не говоря уже о способности Дэниела исцеляться, продемонстрированной сразу после того, как Баам приложил его об стену...
   Боро и сам был небесталантен. Собственная бешеная интуиция, помноженная на его опыт, и навык чтения движений противника подчас могли переломить ситуацию - но лишь в тех случаях, когда он мог добраться до противника. Дэниел же такой возможности ему не давал: бывший друг хорошо знал манеру действий самого Боро, и не подпускал его, удерживая на дистанции. Он мог бы и прорваться - но тут уже Боро сподобился после первой же атаки Дэниела занять достаточно выгодную позицию, перекрывая ему проход в коридор, ведущий к платформе, что и привело к сложившейся патовой ситуации.
   Пока что - патовой.
   Но если Дэниел продолжит в том же темпе или усилит давление, Боро он буквально измотает.
  - Знаешь, меня это все достало, - голос Дэниела, прозвучавший между атаками, был воспринят Боро как шанс на спасение. Если завяжется разговор - будет шанс перевести дыхание и придумать хоть что-нибудь! - Эти ловушки, все это мельтешение... как крысы, честное слово.
  - Мы или эти детишки? - ничего умнее просто в голову не пришло.
  - Знаешь... мне порой кажется, что даже эту мелочь я готов потерпеть, - лицо собеседника стало кислым. Фух... хоть атаковать прекратил! - Но вы... Вы меня бесите. Вы прекрасно знаете, что представляет из себя Адский Экспресс - и все равно продолжаете переть туда!
  - Поменьше лицемерия, приятель, - хрипло выдохнул Боро. - Я прекрасно знаю, что на Экспрессе, несмотря на то, что про него говорят и что обещают доверчивым новичкам, есть лишь бесконечные потери и безграничное отчаяние. Недаром говорят, что этот поезд идет через ад... и поэтому я не хотел садиться на него. Если бы не информация о том, что вы вмешались, ноги бы моей здесь не было.
  - Я смотрю, ты, как и раньше, предпочитаешь убегать, - по лицу парня напротив пробежала тень. Черт... а он не разучился бить в ответ...
  - А ты, как и раньше, ведешь себя как импульсивный подросток, но толком ничего не говоришь, - резко произнес мужчина - и, увидев, что его противник недовольно дернулся, продолжил. - Ты много наговорил, Дэниел... но ты так и не сказал, что ты ищешь там.
  - И это все, что тебя интересует?
  - Меня интересует слишком многое. То, как ты вернулся с того света, то, почему ты присоединился к FUG... но ведь ты так просто не ответишь на эти вопросы, верно?
  - Верно, - по лицу Хатчида проскользнула неприятная ухмылка. - Ну, ситуацию чувствовать ты не разучился... в принципе, я могу ответить на этот вопрос и рассказать, почему я хочу вернуться в Ад. Но готов ли ты это услышать? Сейчас ты еще можешь уйти, Боро, в память о старом товариществе. Просто отойди в сторону, и останешься в живых... сейчас это предложение еще в силе - но если ты узнаешь, что за цель я преследую, так просто уйти ты не сможешь. Если я расскажу тебе, чего я жажду, ты не сможешь вновь забиться в свою нору, и тебе останется лишь либо умереть, пытаясь остановить меня, либо же просто стоять в стороне и беспомощно наблюдать... как в тот день, когда погибла Роэн.
   От этих слов пальцы сами собой сжались на рукояти иглы.
   Дэниел, прекрасно зная его больное место, цинично ударил прямо по нему.
   Гибель Роэн не прошла даром ни для кого из них, и Боро не был исключением. Знать, что бесконечный ужас заканчивается, чувствовать радость, что выжил... Эти чувства тогда кружили голову - но и цена была слишком велика, и образ Роэн, умирающей с улыбкой на губах, до сих пор стоял у него перед глазами. Тогда он мог только стоять и смотреть, как одна из немногих дорогих ему людей, единственный человек, объединяющий всю их команду, умирает, будучи не в силах что-то сделать. Этот день стал его худшим кошмаром, и вина густо перемешалась со страхом, заставляя раз за разом отступать и стыдливо отводить взгляд, чтобы не смотреть на былых друзей. И вот теперь, когда он решил не убегать...
   Сейчас отступить он просто не сможет.
  - Извини уж, но убегать я больше не намерен, - собственный голос звучал глухо. - Так что можешь считать, что я принимаю все риски и готов к последствиям. Раз уж ты заговорил о Роэн...
  - ... то это связано с ней? - негромко рассмеялся проводник. Нет... неужели это правда? - Ты всегда был догадлив, Боро. Да, это связано с Роэн. Я сяду на Адский Экспресс, открою ту комнату и верну Хоакина. Я верну ему всю его силу, все его части... и тогда душе Роэн не будет никакой нужды удерживать то проклятие. Она станет свободной, и я смогу вернуть ее к жизни.
   Чем дольше он говорил, тем меньше Боро верилось в реальность происходящего. Он до сих пор не мог поверить, что Дэниел все-таки жив, и куда менее вероятным казалось его сотрудничество с FUG, не говоря уже о намерении освободить Хоакина. Но если он делает это ради Роэн... да, Дэниел всегда был готов на все ради нее, даже на такое безумие.
   Но страшнее всего было то, что Боро ничего не мог противопоставить этому безумию.
   У него было недостаточно сил, чтобы даже добраться до Дэниела, не говоря уже о Хоакине. Еще немного - и он просто поляжет здесь, а Дэниел пройдет дальше. Еще немного, и он больше ничего не сможет сделать...
   Более того - он не хочет ничего делать.
   Все эти века Боро винил себя в произошедшем на Экспрессе. То, что они все-таки сели на поезд в тот раз, то, что они столкнулись с Хоакином, и то, что именно Роэн пожертвовала своей душой, а он даже толком не сказал ничего против... Вина грызла его давно, порой застилая все остальное - но чуть ли не сильнее вины было другое чувство.
   Он хотел снова увидеть Роэн. Чтобы она вновь была жива, чтобы она вновь была с ними, чтобы он мог попросить у нее за все прощения...
   И при всем этом Боро не мог даже помыслить о том, что такое возможно. В отличие от Дэниела, который не просто смог сделать хоть что-то - нет, ради этой цели былой товарищ вернулся из глубин Ада. И если это не просто бредни сумасшедшего... если это действительно возможно...
  - Вот твой ответ, - тем временем продолжил Дэниел. - Это то, что ты желал услышать. И что ты будешь делать дальше? Попробуешь атаковать меня или же бессильно отойдешь в сторону, наблюдая за возрождением Роэн?
  - Я выберу... третий вариант, - слабая усмешка сама скользнула на лицо.
   Боро признавал, что у него была масса недостатков. Он был жаден, порой он был слишком острым на язык и не знал меры, он был откровенно трусоват - но, паче того, он был достаточно эгоистичен, и ставил жизни дорогих ему людей выше остальных жизней. И если есть хоть малейший шанс вернуть Роэн... если он может искупить свою вину перед ней...
  - Я помогу тебе вернуть ее, - наконец собравшись с силами произнес он.
   С лица Дэниела можно было писать картину воплощенного удивления. Что, не ожидал такого ответа? Естественно, не ожидал... честно говоря, Боро и сам не ожидал от себя подобного. Чего уж там, сутки назад, скажи ему кто-нибудь о сделанном им сейчас выборе, он бы лишь покрутил пальцем у виска - но сутки назад он не принял решение не убегать, в том числе и от неудобной правды.
  - ... ты серьезно? - негромко выдохнул Дэниел.
  - Более чем, - горько рассмеялся Боро. - Знаешь... Ее лицо до сих пор стоит у меня перед глазами, и не проходит ни дня, чтобы я не винил себя в ее смерти. Порой я жалею, что не умер там вместо нее... и если есть хоть один шанс вернуть ее, я в деле.
  - Черт возьми, ты серьезен... - хмуро буркнул себе под нос собеседник, прежде чем помотать головой и вперить в самого Боро взгляд слишком ярких глаз с вертикальным зрачком. - Черт... знаешь, не думал я, что ты этого скажешь. Признаю, я думал о тебе куда хуже.
  - Ты думал обо мне верно... просто и у меня есть слабости - а Роэн была общей слабостью для всех нас, - твердо произнес мужчина. - Ну так что? Вынужденное сотрудничество, как в старые добрые времена?
  - Как в старые добрые времена... - беспомощно выдохнув, парень протянул ему руку. - Хорошо, идем! Но если ты предашь нас, я из тебя лично душу вытрясу.
  - Знаешь, ради Роэн я не только вас не предам - я даже с Хоакином буду вежлив и учтив... - негромко рассмеялся он...
   ... в конце концов, он давно научился лгать собеседникам в лицо.
   Он хотел снова увидеть Роэн - видят все боги этой проклятой Башни, он жаждал этого чуть ли не сильнее всего на свете. Он хотел ее увидеть... но если это бред Дэниела или обман, он просто так не будет убегать. Нет, он воспользуется покровительством Дэниела, затаится и сорвет этим уродам все их планы, пусть даже то будет стоить ему жизни.
   Больше он не будет убегать, и пришло время сразиться.
   Чем бы это для него не закончилось.
  
  ***
  
   Наконец завидев висящую над ступенями довольно крупную пирамидку из голубого суспендия, Рьюн сбавила темп, пытаясь отдышаться. Так и есть - глушилка обыкновенная... ладно, глушилка модифицированная, раз уж они нашли способ вмешаться в способности ее Бога. В конце концов, насколько бы удобной не была телепортация Баама и как бы они не изменилась год назад, при его втором триггере, у нее оставалось две слабости. Во-первых, Баам не мог телепортироваться в произвольную точку пространства, будучи привязан либо к людям, либо к искусственным маякам - а во-вторых, он не мог телепортироваться внутри объектов, и разброс его телепортации был от двадцати сантиметров до пяти метров от тела цели, и, очевидно, именно исходя из этого была модифицирована глушилка. Если создать множество сигналов шинсу со сходными параметрами и заполонить ими все пространство, то можно воспрепятствовать телепортации Баама в определенной области... в меру остроумная идея. Нужно будет, когда все закончится, рассказать о принципе действия Тейлор - та в ее поисках противодействия что провожатым, что Умникам цепляется практически за любую идею, и, грубо говоря, этот ход поможет несколько сгладить ситуацию с обозленной на саму Рьюн незаконной. А то, что это может когда-нибудь ей аукнуться...
   Учитывая риск не пережить ее путь, Рьюн не беспокоилась о последствиях.
  - Ну наконец-то, - недовольно произнес ее спутник. - Эй, красная черепашка, это и есть та фигня?
  - Да, Рак, это глушилка, - прикрыв единственный целый глаз, беспомощно выдохнула Рьюн. - Именно она мешает Бааму использовать его способности на полную.
  - Тогда просто разломаем ее, и дело с концом! - негромко рыкнул Рак, двинувшись вперед. Э-э-э, нет, так не пойдет!
  - Стоять! - девушка лишь схватила край плаща напарника, притормаживая того. - Никаких "разломать"! Нам она самим пригодится - если сегодня не выгорит с Барнс, потребуется какое-никакое противодействие ей, иначе умрут слишком многие.
  - Одноглазая черепашка сказала, что ядовитая черепашка уже ослабила ее! Она теперь не сможет никого разрезать!
  - Ты совсем идиот? Дан даже с ограничением Мантона может быть опасным противником, если использует свою силу с умом, а у Барнс хватит советчиков!
  - Тогда что ты вообще предлагаешь делать? - прорычал аллигатор. Черт, порой он здорово раздражает...
   ...но он единственный не особо внимательный и технически подкованный избранный в ее окружении, чтобы не обратить внимание на пару-другую ее манипуляций, и в то же время у него достаточный уровень сил и ему в достаточной степени доверяют, чтобы назначить ее охранником. Если бы вместо Рака был кто-нибудь другой, ей бы не удалось заманить Жулика Сачи к городу Экспесса по нужному маршруту в нужное время, организовывая его встречу с Куном, и уж тем более не удалось бы провернуть то, что она планирует сделать сейчас.
  - Я отключу глушилку, а потом мы заберем ее с собой, - лишь произнесла Хва, выходя вперед. - Это займет лишь чуть больше времени, но обеспечит нам преимущество... но в это время я буду вынуждена сосредоточиться лишь на путях, касающихся этой глушилки. Пожалуйста, пока я вожусь с ней - прикрой мою спину, Рак.
  - Еще ждать... - недовольно выдохнул тот - но просьбу выполнил, поворачиваясь к ней спиной и плотнее перехватывая копье. Вот и хорошо...
   Теперь ей ничто не помешает.
   Снять одну из защитных панелей. Подключить светоч. Активировать командную строку, найти протоколы. Прописать в протоколах среди возможных сообщений об ошибках и отчетах о работе несколько строк текста, запустить отправку этих отчетов вместе с загрузкой обновлений со светоча - и в тот же миг послать один-единственный всплеск шинсу, отключая глушилку на аппаратном уровне. Со стороны, в том числе и для получателя этого сообщения, контролирующего глушилку удаленно, все будет выглядеть так, словно отправку отчетов прервало уничтожение его козыря...
   ... но лишь для него.
   Не для того, кому она принадлежит на самом деле.
   Поймав себя на этой мысли, Рьюн помотала головой. Нет, нет и еще раз нет! Когда в ее окружении есть один ушлый засранец, насквозь видящий всех, кто подходит слишком близко, начиная от эмоций и заканчивая мотивами, о подобном даже думать нельзя. Лучше ей уж забыть о сделанном до того, как придется делать следующий шаг по этому пути - тем более, пока что от нее больше ничего не зависит. Большую часть работы она уже сделала, остальное сделает за нее получатель сообщения... в общем, как и всегда. Пока что об этом можно не беспокоиться.
   Сейчас у нее достаточно и других причин для беспокойства.
   Как, к примеру, то, что через несколько секунд ее жизнь может оборваться.
   С этой мыслью Рьюн плавно ушла в сторону - и вовремя; мимо ее плеча пронесся наконечник темного копья, которое, не попав цель, руки владелицы начали переиначивать на рубящий удар, и тут уже Рьюн пришлось присесть, пропуская атаку над головой... а в следующую секунду вмешался Рак, отвлекая внимание ее несостоявшейся убийцы на себя и позволяя разглядеть противницу. Ну да, Кун Элия Агнис собственной персоной... донельзя потрепанной персоной. Рьюн видела несостоявшуюся принцессу Захард всего несколько раз, да и то издали - но сейчас могла видеть, что от ухоженного, пусть и демонстративно-небрежного и неформального облика девушки не осталось ни следа. Лицо копейщицы было залито кровью, обильно перемазавшей и волосы, левая рука висела плетью, одежда была порядком потрепана и вымазана в крови...
   От этого зрелища Рьюн лишь нахмурилась - собственные эмоции были на диво противоречивы. С одной стороны, конечно же, она была рада, что Баам может действовать достаточно жестко... но, с другой стороны, он сейчас и так порой становится неподконтрольным, а если так дело пойдет и дальше, ее Бог может стать и вовсе невосприимчивым к манипуляциям, не говоря уже о том, что его и так не особо стабильное психическое состояние может ухудшится. Нужно срочно стабилизировать ситуацию, и, как только пройдет кризис, продолжить подталкивать Баама к его принцессе...
   Вот только важно, чтобы все закончилось.
   Потому что от вида телепортировавшегося следом за своей противницей Баама провожатой стало не по себе.
   На Баама было страшно смотреть. Смертельно-бледный, с подрагивающими от волнения пальцами и сузившимися от ярости зрачками, он выглядел пугающе для всех, кто знал его достаточно близко - но куда сильнее Рьюн испугалась парящего за его плечом Шипа. Черт... Бааму все же пришлось пробудить его сейчас! Похоже, Элия его серьезно довела, раз уж он рискнул так быстро прибегнуть к силе, которую толком не контролирует и которая может влиять на его разум - и остается надеяться лишь на то, что они смогут закончить все быстро, чтобы избежать серьезных последствий. Теперь, когда они деактивировали глушилку, Баам может очень быстро подняться наверх и там воспользоваться своей силой, пока не истек отведенный ему десятиминутный лимит использования сил Шипа...
   Черт, да кого она обманывает? Пока они там начешутся языками, пока обольют друг друга грязью... учитывая, что Баам вряд ли активировал Шип только что, десяти минут ему может и не хватить.
   И тогда может произойти что угодно. Начиная от смерти ее Бога, и заканчивая устроенной им резней.
  - Это копье... - в следующее мгновение ее сбил с мысли голос Рака, который пораженно смотрел на оружие Элии. Хм? - Ты!!!
   Отвечать на его реплику Кун не стала - лишь бросилась в сторону, в последний момент чудом уйдя от удара Баама, и исчезла в ее, Рьюн, тени. В тот же миг исчез и Баам...
   ... и только тогда сама провожатая обессилено уселась на ступенях, закрыв лицо руками.
   Как там она думала? Сейчас от нее больше ничего не зависит? Вот уж действительно - на данный момент больше ничего от нее не зависит, и остается лишь надеяться, что она была права, выстраивая все те пути, что привели всех нужных ей людей в город Экспресса. Если она не ошиблась, если не выбрала неверный ход действий среди паутины меняющихся дорог, все нужные ей люди сегодня останутся живы. Но если не так... если она просмотрела и просчиталась...
   Все пойдет крахом. И она даже не может проследить за происходящим, чтобы не попасть под раздачу.
   Рьюн давно не чувствовала себя настолько беспомощно.
  
  
  Глава 6.
  
   Адский Экспресс поражал даже снаружи. До того Эмме казалось, что за прошедшие девять лет с начала восхождения она привыкла к масштабам Башни - но поезд, простирающийся практически от горизонта до горизонта, был точно куда больше, чем она могла представить. Это зрелище на какое-то мгновение заставило забыть даже собственные проблемы...
   Но забывать о них не следовало. Особенно - сейчас.
   Помотав головой, чтобы отогнать восторженные мысли и отрешиться от величественного зрелища, девушка лишь огляделась по сторонам, стараясь не обращать на парящего поодаль механического навигатора, больше похожего на громадного красного попугая - текущий состав ее команды беспокоил Эмму куда больше. Справа держалась Рейчел, явно радуясь отсутствию Элии; в иных обстоятельствах Эмма бы порадовалась временной передышки от вялых перепалок ее "подруг", невзлюбивших друг друга с первой встречи, но сейчас она жалела, что оставшаяся внизу Элия не отвлекает внимание Рейчел - от ее молчания и оценивающего взгляда сейчас, в момент собственной слабости, становилось не по себе, а если уж вспомнить их договор и сам факт взаимовыгодного сотрудничества... в общем, у нее были все причины опасаться бывшей сотрудницы Мастерских. Слева застыли Нунг и мрачная Лиен; эти всегда были куда тише остальных, а провожатая после захвата в заложники той блондинки, сейчас находящейся в ее светоче, окончательно затихла и сейчас смотрела в пустоту перед собой расфокусированным взглядом, явно думая о произошедшем.
   И - все.
   Никакого Дэниела, которому Эмма была выгодна как средство сдерживания Хоакина, и который остался внизу. Никакого Эллиота, который почитал ее как потенциального Кандидата, и мог встать на ее сторону, случись что - в столь тяжелом состоянии он ничего не сможет сделать. И уж тем более никакой Элии, которая, кажется, искренне наслаждалась обществом Эммы, и которая тоже осталась внизу, задерживать их возможных преследователей.
   Она вновь осталась совсем одна.
   Осталась уязвимой.
   Не имеющей возможности толком сбежать.
   Потребовалось вдохнуть и выдохнуть несколько раз, чтобы унять волнение и взять под контроль эмоции. Все нормально. Еще ничего не потеряно. Да, ее собственная сила ослабла - но здесь, наверху, вне зоны действия глушилки, ее способность вполне действует. Да, она больше не может атаковать порталами - но это не значит, что она не может использовать их вообще. Собственное перемещение, перемещение противников, посылка разных неприятных сюрпризов, вроде небольших метательных игл, которые она таскала с собой еще с третьего этажа, увидев, что может вытворять ими Андросси... в конце концов, она и тренировки с иглой не забрасывала! Во всяком случае, если что, отбиться она сможет...
   ... другое дело, что перевес уже не на ее стороне. Если раньше, обернись все катастрофой, она могла бы в лёгкую перебить своих сопровождающих и сбежать, как когда-то сбежала от Майкла, то теперь она просто не сможет - не хватит ни поражающего эффекта порталов, ни дальности, чтобы сбежать быстро и надежно. Не говоря уже о том, что условно верные ей люди могут просто не успеть прийти ей на помощь. Лиен, конечно, озаботилась мерами, чтобы в крайнем случае телепортировать к ним что Дэниела, что Элию, но не факт, что она сможет это сделать: это было оговорено даже заранее, и, в худшем случае, они оба должны вновь присоединиться к ним на станции "Деревянный Конь", пусть даже это и поставит под угрозу часть операции. Про Эллиота и говорить не стоит - как и про то, что его лояльность мгновенно закончится, если Эмма решит оборвать все связи и сбежать; она прекрасно понимала, что после исчезновения Тейлор потери другой незаконной постараются не допустить, и любая попытка дернуться в сторону может закончиться достаточно плачевно.
   Иллюзий собственной неуязвимости у нее не было и раньше - что двадцать первый этаж, что другие подобные случаи наглядно показали ей, что она не уязвима. А уж когда вскрылось участие в происходящем Крылатого Древа и слила информацию Элия, оповещая, что у ее брата было несколько планов устранения самой Эммы еще год назад... И от новых "товарищей" стоило ожидать того же - Тейлор ей и тут изрядно подгадила, и пусть даже Эмма сотрудничала с FUG добровольно, глупо было рассчитывать, что союзники не подобрали какие-либо меры противодействия, просто так, на всякий случай. В конце концов, она слышала от Лиен, что год назад в команде Тейлор состоял специально подобранный избранный, имевший неуязвимость к ее атакам - и оставалось лишь гадать, кто в окружении самой Эммы является подобным "козырем"...
   Вернее, являлся.
   Потому что сейчас она значительно ослабла, и ее, при должной фантазии, оснащении и подготовке, может прикончить любой.
   От этой мысли девушка лишь скрипнула зубами. Черт бы побрал Тейлор! Как же некстати она решилась показать зубы! И как грязно, по крысиному... Нет, избранная ей тактика была разумна - усыпить бдительность, бросить на убой пушечное мясо и значительно ослабить противника, чтобы в конце наверняка самой попытаться нанести удар - чего и следовало ожидать от крысы, которая при первых признаках опасности прячется в нору, и способна питаться лишь падалью. Это было разумно - вот только это не значило, что Эмме нравится чувствовать себя в роли добычи.
   Ничего. Она сильная. Она хищница. Она уже выжила.
   И с подобным она тоже справится.
  - Ничего себе он огромный... - с мысли ее сбил пораженный вздох Нунга. - Кажется, что он больше "Архимеда"...
  - Так оно и есть, - голос Рейчел, уставившейся в свой светоч, звучал отстраненно. - Кстати, вон та белая дверь...
  - Да, это и есть вход в Адский Экспресс.
   От еще одного голоса Эмма дернулась - и, оторвав взгляд от белого прямоугольника, на который указывала Рейчел, взглянула на стоящего чуть в стороне человека, быстрым шагом приближающегося к ним от невысокой надстройки на крыше, ведя на поводке шинхэо, напоминающего нечестивую помесь огромного черного разжиревшего кота и не менее толстого бульдога... впрочем, на фоне самого мужчины шинхэо выглядел более чем обыкновенным. Невысокий рост, смуглая кожа, черные вьющиеся и жесткие даже на вид волосы, странно-округлые глаза - все эти черты не были уродливыми или отталкивающими сами по себе, но все вместе они создавали достаточно неприятный облик. Да уж, похоже на описание, выданное Дэниелом...
  - Поро По, я полагаю? - наконец произнесла хоть что-то Эмма.
  - Да... именно со мной вы связались по прибытию, - кивнув, По обвел всю их компанию взглядом. - Я Поро По, администратор Адского Экспресса... точнее говоря, помощник офицера. Приятно познакомиться.
  - Взаимно, - вместо нее отозвалась Лиен, наконец отрываясь от своих размышлений. - Все по плану?
  - Только дождемся Ха Юру, и можно начинать, - лишь покачал головой их сопровождающий. Эту певичку... Да где вообще ее черти носят? - Капитан не тронется, пока она не сядет. Он ведь помогает вам, ребята, только из-за нее...
  - Не волнуйтесь, она скоро будет, - спокойно отозвалась Лиен, прикрыв глаза. - Уже практически поднялась. С вашего позволения, я подготовлю пока телепортацию для Дэниела и Элии.
   Да, это было бы кстати... Вздохнув, Эмма помотала головой, успокаиваясь. Да сколько можно нервничать? В конце концов, все идет по плану. Надо успокоиться, чтобы не уронить лицо и не дать окружающим повода для подозрений.
  - Надеюсь, они не задержатся... - только и выдохнула рыжеволосая девушка с разочарованным видом. - В конце концов, достойных противников среди этого сброда им практически нет - я бы даже сказала, что за редкими исключениями других таких убожеств днем с огнем не сыщешь.
  - Редкое исключение - это Баам, как я понимаю? - хмыкнула Рейчел, переведя на нее взгляд. Баам, да... учитывая, что она на самом деле узнала о нем от новой "подруги"...
   Если быть совсем уж честной с собой, то Эмма не знала. У Баама и раньше был потенциал - несмотря на всю вежливость и демонстративную мягкость, в нем порой проглядывало что-то темное. Это была даже не банальная сталь, завернутая в бархат, а пираньи под водой вроде бы спокойного озера в тропическом райском уголке. Как рыбы порой плавают у самого дна, так и Баам прекрасно прятал свою жестокую сторону - но порой она все равно прорывалась наружу, пусть и слабыми проблесками, и намеками, но она была, и именно поэтому Эмма хотела оставить его напоследок, как и Куна. Теперь же? Когда она знала о способностях Баама - настоящих способностях, а не то, что он говорил! - и его статусе незаконного... Это, мягко говоря, подстегнуло интерес.
   Баам был достойным противником. Более того - он был вызовом всем ее способностям...
   ... вот только - именно что был.
   Пришлось приложить усилия, чтобы не проявить досады. Сейчас Эмма как никогда жалела, что не особо развивалась как проводник. Да, она отточила создание баангов, да, она освоила простые атаки шинсу и щиты - плюс, вдобавок, она не забрасывала тренировки на стезе удильщика, начатые еще по рекомендации Рьюн... но по сравнению со всем арсеналом техник Баама это как-то меркло, не говоря уже о том, что его способность была в полной силе, а ее собственная, благодаря крысиным заходам Эбер, значительно ослабла. И еще Шип...
   Если они столкнутся до того, как она вернет себе все силы, это будет по-настоящему тяжело - даже с учетом всего того, что она знает о Бааме, даже с учетом возможности психологического давления, неизвестно, кто выйдет из боя победителем.
  - Ну, есть такое дело, - негромко рассмеялась Эмма, пряча смятение. - Знаешь, я даже рада, что мы запланировали встречу с ним. В конце концов, где я еще найду соперника своего уровня?
  - Поищи в местной канализации.
   Еще один голос застал ее врасплох - и крутанувшись от По, на которого она было отвлеклась, Эмма развернулась к надстройке на крыше, от которой и прозвучал голос... до боли знакомый голос. Кое-как проглотив ком в горле, девушка ошеломленно уставилась на компанию, стоящую около лифта, и если светловолосый здоровяк в юбке и с напомаженными губами был ей незнаком, как и синекожий мужчина с посохом в руках, то их сопровождающего она прекрасно знала - и вполне справедливо опасалась, учитывая, что он восемь лет готовился убить ее.
  - Что такое? Неужели вы думали уехать без нас? - лишь усмехнулся Агеро, крутя меж пальцев нож - и собственный взгляд помимо воли задержался на порхающем и раскидывающем отблески лезвии. - Признаю, я удивлен, что вы не перекрыли все пути отхода...
  - Вы... вы воспользовались администраторским лифтом? - пораженно выдохнул По, выступая на шаг вперед. - У вас же не должно быть доступа!
  - Кому нужен доступ, чтобы взломать створки и подняться на светоче? - голос его собеседника для Эммы звучал словно издалека. - И вот только не надо о возможных последствиях, хорошо? В конце концов, вы первыми нарушили правила. Фальшивый турнир, выданный определенной группе избранных пульт управления для отключения Миротика, планируемый угон поезда... даже интересно, что скажет на это правитель этажа, учитывая, что сей офицер достаточно лоялен Империи Захард, а нынешний политический курс в отношении FUG - давить где попадутся вместе со всеми возможными сочувствующими, чтобы не допустить их возвращения на предыдущие позиции? Даже если вы все-таки сядете на Адский Экспресс сегодня, похоже, это будет билет в один конец...
  - Ч-что мне делать? - голос их сопровождающего звучал тише и уже куда менее уверенней. - Дела приняли серьезный оборот! Это действительно...
   Именно в этот момент Эмма вышла из ступора - не из-за слов Поро По, и не из-за вскрывшейся бесхребетности их сопровождающего, а из-за того, что на площадке появился новый участник. Вылетевшая с винтовой лестницы снизу девушка с волосами насыщенно-голубого цвета была ей знакома разве что по изображениям на плакатах, но, тем не менее, этого хватило, чтобы узнать ее. Ха Юра, союзница Рейчел и та самая причина, по которой им помогает машинист Адского Экспресса... Все-таки прибыла.
   А значит - есть надежда уйти отсюда без боя и получить возможность восстановить свои силы.
  - Быстро садись на поезд, - негромко скомандовала Эмма, открывая портал перед певицей - и второй, уже на ступенях Адского Экспресса, на пределах ныне доступного ей радиуса. Раз уж машинист не тронется, пока эта певичка не сядет, лучше подстраховаться и пустить ее первой; случись с ней что, и они вряд ли смогут тем же составом убраться со станции, не говоря уже о том, что все их планы пойдут псу под хвост. - Живо!
   Подстегнутая ее голосом, Юра послушно кивнула и без особых колебаний шагнула в портал - и только затем Эмма, краем глаза увидев, как союзница Рейчел продолжает подниматься по ступеням, перевела дух. Как только она взойдет на борт, все будет кончено...
   ... а пока что нужно потянуть время, чтобы дать Дэниелу и Элии шанс добраться до них.
  - Ну и ну! - удивленно присвистнул светловолосый парень. Сам предоставляет ей шанс потянуть время? Ну, жаловаться она точно не будет... - Впервые вижу, как ты заботишься о своих союзниках. Я бы пошутил насчет того, что могло сдохнуть в лесу - но ты, кажется, начала думать головой. Неожиданно.
  - Ну, все приходится делать самой, если хочешь сделать что-то хорошо, - расслабленно пожала плечами рыжеволосая девушка, продолжая лихорадочно перебирать варианты. Почему он не атакует, когда это не в их пользу? Ждет подкрепления? Готовит какую-то ловушку? Помнится, Лиен говорила, что одно время среди людей Тейлор была девчонка-Скрытник... вот только через системы наблюдения ни тут, ни на одном из вокзалов, откуда стартуют поезда к городу Экспресса, ее не заметили. - А вот тебе, кажется, эта черта начала изменять. Ну в самом деле... На что ты надеешься, Кун? Хочешь задать банальные вопросы, зачем я все это сделала? Зачем я влезла во все это, почему тогда попыталась убить Тейлор, почему водила вас за нос восемь лет, почему убила Алексея и попыталась убить Дана...
  - Нет, - от прозвучавшего ответа она вздрогнула. Нет? Но... - Меня интересует другое, Эмма. А именно - насколько ты ослабла, и хватит ли мне сил, чтобы убить тебя.
   ... что?
   Нервный смешок сорвался сам собой. Он... он что, серьезно? Он хочет убить ее лично - и именно за этим устроил всю эту катавасию? Серию ловушек, смерти его людей - и все это только за этим? Впрочем... да, чего еще ожидать от человека, который восемь лет выжидал удобного момента для ее убийства? Эмма открыто улыбнулась, уже готовясь отвечать...
   И вздрогнула, когда со стороны раздался крик. Ха Юра? Развернувшись, она увидела, как союзница Рейчел катится по ступеням - и еле успевает уцепиться руками за одну, когда ее занесло вбок. Скрытник? Дистанционная атака? Впрочем, неважно! Когда еще одна рука Юры дернулась, словно по ней что-то попало, и разжалась, Эмма открыла под ногами падающей девушки портал, перемещая ее обратно на ступени - и тут же, заметив движение краем глаза, рефлекторно отпрянула в сторону, пропуская мимо себя лезвие ножа Куна. Значит, все-таки это была ловушка, да? Атаковать их шанс на побег, заставить отвлечься саму Эмму...
   Ничего. Она еще покажет, почему это была дурацкая идея.
   Краем глаза заметив, как бросившихся вперед здоровяка и синекожего останавливают Нунг и Лиен вместе с Поро По, Эмма кивнула своим мыслям. Как и оговаривалось - в самом худшем случае задача телепортации союзников перекладывается на плечи Рейчел, а они разбираются с остальными проблемами. Ну, по крайней мере, тактику действий против Куна она проработала. Первым делом - открыть портал за спиной, отпрыгнуть....
   ... и вместо портала удариться о барьер, созданный тремя светочами.
   Из пяти.
  - Эмма-Эмма... - это Кун протянул с каким-то садистским наслаждением. - Неужели ты забыла, против кого сражаешься?
  - Ты не сильнейший адепт света в D-ранге, - оскалилась Барнс, уклоняясь от очередного удара - чтобы удариться об еще один барьер. Да сколько можно?! - Прекрати ставить мне препятствия и сражайся нормально!
  - А ты не пытайся убегать, - вновь взмахнул ножом ее противник. Да когда у него уже руки отвалятся?! Раздраженно выдохнув, девушка отшатнулась назад...
   И еле успела присесть, когда лезвие ножа окуталось белым сиянием шинсу - и удлинилось, практически превращая нож в меч.
   Это было как в замедленной съемке. Вот она разворачивается, вот щеку обжигает болью, когда белое лезвие шинсу проносится мимо ее лица, вот мелькает пара отрезанных локонов - а затем она поскальзывается на очередном барьере шинсу, но на этот раз возникшем у нее под ногами и идущем наклонно. Чертов ублюдок! Он практически запер их обоих в барьере, меняющем форму по его желанию, да еще и с таким оружием в его руках - это же практически оружие компрессии, которое может достать до любой точки в этой импровизированной ловушке! Более того - по его воле светочи перемещаются, что либо загоняет ее в угол, либо же вынуждает ее сокращать дистанцию! Тут даже арсенал из невидимого режима не вывести, не говоря уже о том, что здесь практически негде открыть портал - Кун постоянно сокращает дистанцию и заставляет ее перемещаться, она просто не успевает создать портал на таком расстоянии, чтобы был достаточно далеко от нее! Этот сукин сын фактически навязал ей клинч!
   Ладно. Если Кун хочет войти в клинч - пусть получит то, чего хочет!
   Укрепив тело шинсу, девушка мстительно усмехнулась. В конце концов, пусть у нее и нет такой наследственности, но укреплять тело шинсу она может очень и очень хорошо. И отнюдь не ее проблема, что Кун этого не учел! Так, поднырнуть под горизонтальную атаку, проскользнуть за спину Куна, развернуться для удара... и уйти в нижний кувырок, чтобы не напороться на лезвие шинсу от ножа разворачивающегося противника, которое тот пропустил под своей рукой. Он заранее просчитал этот ее ход?! Черт! Раздраженно прошипев, Эмма сгруппировалась, чтобы вскочить на ноги...
   ... а в следующий момент ей прилетело с ноги по лицу.
   Стоило только темноте перед глазами рассеяться, как время для нее словно растянулось. Удар Куна отбросил ее в сторону, вынуждая удариться об один из барьеров и падать обратно - притом, что угол наклона барьера в очередной раз сменился, и теперь она практически катилась навстречу уже заканчивающему разворот парню, который вновь заносил нож, снова окутанный белым лезвием шинсу.
   И только спустя мгновение до Эммы дошло, что с такой траекторией - что ее падения, что движения ножа - ей просто отрубит голову.
   А увернуться она уже не успевает.
   Собственные мысли никогда не летели так быстро. Она не хочет умирать! Она должна снова выжить! А значит - нужно бороться и делать хоть что-то! Она не успевает увернуться, не успевает сгруппироваться, портал открыть негде... но у нее есть еще один шанс! В конце концов, пусть у нее не заладилось с классическими техниками проводника, классические лучи шинсу она освоила - а на таком расстоянии и с таким количеством шинсу, которое ей доступно, ее атаку просто не получится остановить!
   С этой мыслью девушка зажгла перед собой баанг.
   И - выстрелила.
   До того, как Куна закрыла золотистая вспышка ее шинсу, Эмма успела увидеть его пораженно распахнувшиеся глаза и выведенную из невидимого режима белую пластину брони. Ха, как будто это поможет! На таком расстоянии ее лучи шинсу пробьют насквозь и эту броню, и самого Куна! Даже то, что он начал сдвигать светочи за секунду до ее атаки, чтобы перестроить барьер, ему не поможет - он просто не успеет! А вот для нее это очень кстати: она наконец-то свободна! Спешно вызвав пластину арсенала, чтобы оттолкнуться от нее, Эмма взвилась в прыжок, ухода с изменившейся траектории движения ножа. Все, наконец-то! Девушка беззаботно улыбнулась, разворачиваясь в воздухе...
   Вот только эта улыбка мгновенно померкла.
   Просто потому, что в тот же момент над ее головой сформировались десятки и сотни баангов.
   Так быстро она никогда не действовала. Переместив за собой в облаке шинсу пластину арсенала, закрываясь ей от первых выстрелов - и, оттолкнувшись от нее, Эмма влетела в спешно раскрытый портал, чтобы выпасть из него у самых ступеней к Адскому Экспрессу. Фух, еле успела сгруппироваться... и, черт возьми, как же болит спина! Ее ничего давно так не задевало! Но... почему обычные лучи шинсу, более того - ослабленные ударом по арсеналу, ранили ее так сильно? У нее же хорошая сопротивляемость шинсу! Неужели она ослабла вместе с порталами? Или то лезвие шинсу от ножа Куна не только удлиняться может?
   Впрочем, сейчас это неважно.
   Выпрямившись, Эмма оглядела платформу - вернее, то, во что она превратилась. Выщербленная площадка, на которой несколько крохотных островков были лишь вокруг Рейчел, спешно создавшей барьер из светочей, Нунга, прикрывшего Дионисом Лиен, и его противника, стоящего над окровавленным телом синекожего мужчины - только сейчас она смогла соотнести образ этого накрашенного здоровяка с переданными Дэниелом описаниями ветеранов Адского Экспресса; пожалуй, у Ака Уильямса действительно были все шансы пережить эту атаку. Впрочем... нет, был еще один участок. Теперь, когда пыль и свет от лучшей шинсу рассеялись, она могла видеть, что и Кун выжил - он все-таки успел создать барьер из светочей, хотя под ним был еще один слой барьеров.
   Барьеров, похожих на рябь по воде. И, в сочетании с той атакой, от которой она еле ушла...
   Похоже, у нее серьезные проблемы.
   Кое-как сглотнув, чему мешал вставший в горле ком, Эмма оглянулась - и замерла, увидев парящего рядом с лестницей к Экспрессу огромного жука, наездница которого в тот же миг сошла с его спины и, наступив на созданный в воздухе барьер, спокойно и без лишней суеты перешла уже на ступени, после чего отозвала своего шинхэо. Если бы Эмма не знала, что они неминуемо столкнуться, она бы не поверила своим глазам...
   Но, тем не менее, это было правдой.
   Тейлор была здесь.
   С каким-то ошеломлением она смотрела на бывшую подругу, смотрела - и не узнавала. Исчезла затравленная девчонка, готовая забиться в свою скорлупу от любого направленного на нее взгляда, не было и героической идиотки со второго этажа, кутающегося в свое бронированное трико, и уж тем более это была не Арлен Грейс, неизменно прячущаяся за визором и пальто. Стоящая на пару десятков ступеней выше Тейлор выглядела совершенно иначе: узкие брюки, подчеркивающие длинные ноги, подогнанная по начинающей оформляться фигуре темная рубашка... но, более того, она не прятала лицо, на котором красовалось надменно-ледяное выражение. Невольно кольнула мысль, что сама Эмма сейчас выглядела отнюдь не так хорошо, как обычно. Ставшая привычной за этот год толстовка с капюшоном, позволяющим прикрывать волосы и лицо, была потрепана и наверняка окровавлена на спине, волосы, для удобства остриженные до плеч - нещадно взлохмачены, лицо, по которому пришелся удар Куна, болело, а губы нещадно саднили, если вообще не были разбиты. Словно они с бывшей подругой поменялись местами...
   И эту мысль буквально подтвердил взгляд Тейлор, надменно смотревшей на Эмму сверху вниз. С такой же гадливостью и презрением, как сама Эмма раньше, еще дома, смотрела на Тейлор - а сейчас получала такой же взгляд в ответ, вместе со снисходительной улыбкой.
  - Давно не виделись... - в воцарившейся на платформе тишине голос Тейлор был особенно хорошо слышен. - Здравствуй, Эмма.
   И с этими словами она сделала шаг вперед.
  
  ***
  
   У нее чуть сердце не остановилось, когда, взлетев над краем крыши, она увидела, что творится на платформе. Тяжелораненый - или вовсе мертвый - Мунтари, обороняющийся от атак сразу трех противников Ака... и Агеро, в которого Эмма выстрелила лучом шинсу в упор. Подобная атака в исполнении самой Тейлор даже без всяких ухищрений пробивала насквозь что стены, что тех, кто за оными прятался - и поэтому она не медлила ни секунды, благо, обхват собственного мьен позволял формировать баанги на расстоянии от тела. Именно поэтому Агеро прикрыло несколько щитов, и именно поэтому на Эмму, отпрянувшую в сторону, обрушился целый дождь лучей шинсу. Конечно, это зацепило ее лишь краем... но это заставило ее остановить бой - как, впрочем, и всех остальных. И только потому у Тейлор сейчас была возможность в более-менее спокойной обстановке взглянуть на бывшую подругу.
   Впрочем, Эмму она еле-еле узнавала.
   Как-то так сложилось, что с воспоминаниями об Эмме у нее была связана череда образов. Первый образ, самый ранний - улыбчивая и сияющая девочка с медными волосами, через которые просвечивало солнце; эту солнечную девочку не отпугивала ни вспыльчивость Тейлор, ни ее склонность лезть в драку - наоборот, она считала это крутым. Второй тоже был достаточно дружелюбным - веселая и энергичная девочка-подросток, с которой они когда-то могли разговаривать часами обо всем на свете, и которая вытаскивала Тейлор из апатии после смерти мамы. Третий образ был уже более холодным - изящную, красивую и ядовитую Эмму из Уинслоу было сложно понять, но легко было проникнуться к ней неприязнью. Четвертый был не более понятным - отстраненность Эммы в Аду Эванкхелла вообще долго не вписывалась в картину мира Тейлор, пока она не позволила себя обмануть и не приняла все это за чувство вины. Пятый образ до сих пор отдавался болью - лучезарная улыбка, в которой только потом, вспоминая произошедшее во время "подводной охоты", Тейлор разглядела торжествующие нотки; это снилось бы ей в кошмарах, имей она возможность видеть сны. Шестой образ сформировался без личного контакта - десятки изображений лощеной и уверенной в своих силах незаконной, что она видела в средствах массовой информации, рисовали ей картину победы Эммы...
   ... вот только ни один из этих образов не вязался с тем, что она видела своими глазами.
   Эмма изменилась. Изящные уложенные волосы были коротко острижены и не доставали даже до плеч - более того, сейчас они были растрепаны, а некоторые локоны были короче других, словно их что-то обкромсало. Хорошо сидящая на ней модная одежда сменилась невзрачными джинсами и бесформенной толстовкой, сейчас разодранной на спине и окровавленной. На лице не было макияжа... более того, угрюмое - даже затравленное - выражение с трудом давало узнать бывшую подругу.
   Словно они с Тейлор поменялись местами.
   Это было жалким зрелищем - настолько жалким, что первым побуждением было спросить, стоило ли все сделанное Эммой того. Этого не дало сделать только знание, что разговором можно морально уничтожить, что Эмма когда-то раз за разом проделывала с ней. С противником вообще лучше не разговаривать, если не нужно вытянуть из него информацию или потянуть время, чтобы получить те или иные преимущества...
   Но, к сожалению, ей сейчас нужно именно это. В конце концов, сражаться на узкой лестнице на невероятной высоте - далеко не самая лучшая идея; пусть у нее есть и летающий шинхэо, и крюки с метками для телепортации, и барьеры позволяют ей какое-то время маневрировать в воздухе, но полет - или падение - подразумевают под собой достаточно предсказуемую траекторию, на которой никто и ничто не помешают Эмме открыть портал. То, что она никого не разрезала порталами, уже хороший показатель, и значит, их с Цеффье план сработал... но рисковать не стоит.
   А значит, чтобы минимизировать риски, придется начать с разговора.
  - Давно не виделись... Здравствуй, Эмма, - с этими словами Тейлор сделала шаг вперед... и лишь поморщилась, когда Эмма, явно не осознавая того, отступила на шаг назад - а потом еще на один, и еще, по мере того, как Тейлор продолжала двигаться. Неужели ее бывшая подруга... боится? Это было бы смешно, не будь так грустно. Работу самой Тейлор это не особо осложняло - но, тем не менее, в какой-то степени это было обидно. - Куда же ты? Мы не виделись девять лет, а ты убегаешь, стоило только нам встретиться. Это невежливо, знаешь ли.
  - Норм вежливости для общения с мертвецами, к счастью, не существует, - огрызнулась Эмма, отступая еще немного, когда Тейлор, наконец, спустилась с лестницы. - Признаю, я была удивлена, когда узнала, что ты выжила, Тейлор. Как по мне, тебе стоило бы оставаться мертвой - или же, на худой конец, забиться в ту же нору, куда ты пряталась годами.
  - Нору... ну, вряд ли одну из тренировочных баз FUG - и не самую худшую, поверь мне - можно назвать норой, - только и хмыкнула брюнетка, отходя от края крыши. - Стоит признаться, там было даже неплохо: достаточно спокойно, да и совершенствоваться можно было без проблем. Признанных Кандидатов - по крайней мере, в моем случае - вообще неплохо готовят... я бы даже сказала, им обеспечивают все условия за согласие работать на FUG. Мне, к примеру, в числе прочего пообещали возможность без препятствий добыть твою голову...
   Этих слов хватило, чтобы Эмма застыла соляной статуей - тогда как сама Тейлор кинула предостерегающий взгляд в сторону Ака, который, понятливо кивнув, подобрал тело своего подчиненного и начал осторожно отступать... а вот Агеро, наоборот, не двигался с места, словно застыв от шока. Черт! Тогда, после завершения работы протокола "Прямое управление", придется бить прицельно, а не по площади, как она хотела - второй вариант был куда заманчивей, учитывая, что тут собрались практически все их цели. Лиен с Нунгом, Рейчел... она даже телепортировала светочем этого "призрака", Дэниела Хатчида!
   И не одного.
   Вместе с Боро.
   Не будь Эмма так шокировала, пожалуй, это могло бы стать фатальным для Тейлор - она застыла от удивления, увидев одного из ветеранов Экспресса вместе с участниками из FUG. Он... Как он мог? Вместе с товарищами он говорил о FUG с невероятной ненавистью, он рассказывал о жертвах, о всех погибших от рук другого Кандидата - а теперь присоединился к ним? Очередной предатель...
   Впрочем, с ним еще успеется разобраться - когда будет разбираться со всеми ними. А пока что у нее другая цель.
  - Нет... - ее размышления прервал неуверенный голос рыжеволосой девушки. - Этого... не может быть. Они не могли! Ты лжешь, Тейлор!
  - Они чуть не сделали тебя начинкой для Шипа, - невозмутимо продолжила та. - Или ты не знала? Карака говорил, что Шип должен быть завершен именно с твоей душой... и ведь это не все. Знаешь, год назад, во время турнира при Мастерских, по Архимеду бродил один мой хороший знакомый - и он потом говорил, что один сотрудник Мастерских, Нунг, вроде бы, слил ему интересную информацию. Мол, для завершения "Эмили" планируется переместить ее в новое тело. Тело участницы, желательно - с сильной способностью... он говорил о сильнейшей участнице Е-класса. Как ты думаешь, кого он имел в виду?
   Краем глаза увидев, как поморщилась Рейчел и вытянулось лицо Нунга, Тейлор лишь мысленно поаплодировала себе. Идея была и впрямь неплоха. Ложь, конечно, от первого и до последнего слова, в конце концов, Бао говорил отнюдь не об Эмме... но станет ли она сейчас это слушать?
  - Нет... - на Барнс было почти что жалко смотреть. - Нет... Такого не могло произойти!
  - Почти произошло, - это Эбер практически промурлыкала. - Почти, Эмма... Знаешь, это даже забавно. Душу - в Шип, тело - для "Эмили"... Практически безотходное производство. Я в восхищении.
  - ... ты лжешь, - на этот раз голос ее собеседницы звучал уже куда тише - и от этих слов гримаса чуть не выползла на лицо. Ну вот, переборщила... Тем временем Эмма взмахнула рукой - и перед ее товарищами возник ряд порталов. Черт! Планируют удрать!- Ты же все лжешь, да? Это просто ложь! Ты хочешь отвадить от меня моих союзников! Ты же хочешь отомстить за все, что произошло еще дома, Тейлор, верно? Вот только у тебя не получилось! И что ты собираешься делать дальше?
  - Думаю... это очевидно, - удрученно выдохнула она. В самом деле... что-то она заигралась. Растаптывать морально Эмму было просто невероятно приятно - пожалуй, она понимает, что чувствовала бывшая подруга, каждый раз после разговора оставляя саму Тейлор униженной и опустошенной. Это было так приятно, что сейчас приходится прилагать усилия, чтобы остановиться... но это нужно сделать - она и так уже пересекла грань, и все это давно пора заканчивать. - Я собираюсь наконец закончить все это и... активировать протокол "Прямое управление".
   На этот раз было куда проще, чем год назад, когда она применяла этот протокол не в лаборатории, под контролем Цеффье, а в боевых условиях, в зоне испытаний. Тем более в этот раз не нужно было подстраивать спутника под носителя и тем более изменять его функционал - нужно было совершить одно-простое действие, к тому же, заранее оговоренное с Арахной.
   [Разорвать связь спутника объекта "Эмма Барнс" с носителем. Задействовать процесс присоединения спутника к общности.]
   Все это не заняло и пяти секунд - Эмма не успела даже оправиться от удивления... вот только когда процесс был окончен, ее лицо вытянулось. Хм? Почувствовала что-то? Наверное, ее способность как-то влияла на ее восприятие - все же спутники, как правило, предоставляют своим носителям тот или иной аналог интерфейса, и у Эммы должно было быть нечто подобное, раз она заметила исчезновение своего спутника. Даже жаль... было бы куда интересней, если бы до последнего момента она так и не поняла, что происходит...
   Так, стоп. Не время играть в игры - она уже заигралась, и через порталы Эммы успели пройти практически все ее сообщники. Нужно заканчивать это. С этой мыслью Тейлор активировала несколько баангов над головой Эммы - и выстрелила лучами шинсу.
  - Черт! - бывшая подруга метнулась в сторону... не то, чтобы ее это спасло ее, как и уже пробитая пластина арсенала, безуспешно используемая в качестве щита. Вскрикнув от боли, Эмма рухнула на разбитый пол платформы. - Моя сила... верни мне мою силу! Верни ее, или та крылатая сука умрет!
   ... что?
   Тейлор опустила было поднятую руку от шока. Она сказала... да нет. Этого не могло произойти. Конечно, судя по эффекту, Цеффье с Ангел все-таки столкнулись с Эммой - но...
  - ... о чем ты? - собственный голос звучал глухо.
  - Она нам все рассказала, когда мы схватили ее! - продолжала говорить Эмма. - Она сказала, что вы с той дрянью, которую убила Лиен, разрабатывали оружие против меня! Раз у вас получилось сделать это - получится и обратно! Если ты не вернешь мне мои силы, мы просто убьем ту крылатую мразь!
   Они... все-таки схватили ее. Более того...
   Они убили Цеффье.
   На какое-то время Тейлор забыла, как дышать - и только потом кое-как смогла уложить происходящее в голове. Все верно... и тот слабый отклик, который она в таком состоянии почувствовала от Лиен - это Ангел, верно? Она поместила ее в светоч... и сейчас эта сука уже поднялась на борт Адского Экспресса! А Цеффье...
   Стоп.
   Тейлор прекрасно чувствовала спутники вокруг. Она чувствовала группу спутников внизу - похоже, Агеро все-таки солгал про вторую команду. Она чувствовала канал связи к самому Агеро, который так и не получил собственного спутника, а пользовался каналом к Арахне. Она чувствовала даже еще один отзвук, чуть в стороне... похоже, Джай опять использовал Колемана, дающего ему аналог способностей Скрытника. И она прекрасно чувствовала спутника Цеффье среди прочих внизу - и, раз уж ее спутник до сих пор не присоединился к общности, значит Цеффье еще жива.
   Она еще жива. Ангел еще можно освободить - к тому же, вряд ли Лиен, привязанная к своим воспитанникам, позволит ее убить. Но, для начала...
   Нужно убить Эмму.
   В этот же момент Эмма закричала - и, сморгнув, Тейлор увидела, как ее пытавшаяся встать противница упала на разбитый пол платформы; более-менее целая нога, на которой она держалась, была практически перебита. Выстрел? Джай! Обернувшись к надстройке, Тейлор соотнесла ощущаемую через Арахну отметку его спутника с дрожащим воздухом над плоской крышей - и больше не вздрагивала, когда еще один выстрел снова отправил на пол ее бывшую подругу, которая уже оперлась на руку и куда выстрелил Джай. И в самом деле, осталось только добить... Оставалось лишь поднять руку, как обычно на рейдах, когда она подавала Джаю сигнал к началу - и опустить, подавая сигнал стрелять.
   Вот только в третий раз Джай выстрелить не успел.
   Откуда-то сбоку к Эмме метнулась тень - и когда та остановилась, Тейлор с удивлением опознала в этой тени Элию. Истощенную, бледную, потрепанную, залитую собственной кровью, с исходящей от нее темной дымкой шинсу... но при всем этом сестра Агеро сохранила способность действовать - и, с коротким вскриком перекинув копье из черного суспендия из одной руки в другую, она наклонилась к Эмме...
   Прежде чем исчезнуть в ее тени.
   Совсем как Чунхва.
   И, стоило только ей исчезнуть, Тейлор увидела буквально вылетевшего с лестницы Баама с совершенно безумным взглядом... который, стоило ему только вылететь на крышу, застыл, смотря куда-то за спину самой Тейлор.
   Туда, где на ступенях к Адскому Экспрессу стояли те товарищи Эммы, что еще не успели сесть на поезд.
   В том числе - и Рейчел.
  
  ***
  
   Он редко увлекался боем - но если уж это происходило, то остановиться было сложно. Впервые испытав такой азарт в бою против команды Рон Мэй, Баам пытался это контролировать, и зачастую у него даже получалось это. Просто стоило напомнить себе о цели, напомнить о том, что будет, если он проиграет...
   Но сейчас ни одна такая мысль не приходила ему в голову.
   Сейчас Бааму хотелось просто и незатейливо уничтожить своего противника.
   До сегодняшнего дня у него не было какой-то особой ненависти к Элии. Была лишь общая неприязнь, как и ко всем предателям, вкупе с непониманием - в конце концов, он не мог понять, что именно двигало Элией, которая так много знала, так сильно была привязана к Хорьянгу и так легко их предала. Пожалуй, она была чуть ли не единственным человеком по ту сторону баррикад, чьи мотивы Баам хотел узнать... до сегодняшнего дня. Но после? Когда его друзья пострадали? Когда сам Баам вновь оказался в ловушке и чуть не умер?
   К черту все. Элия сама перешла грань - и он больше не будет сдерживаться. Элия однозначно обозначила себя как врага, и он должен уничтожить ее, чтобы больше не пострадал никто из его друзей.
   И именно поэтому он больше не сдерживался. Ни когда все-таки смог вырваться из ловушки благодаря Шипу, ни когда раз за разом настигал пытающуюся убежать от него Элию, ни после, когда сорвался в погоню за ней. В конце концов, Агеро сам предупреждал насчет ее! Вряд ли он будет горевать, если Баам добьет ее здесь и сейчас! С этой мыслью он вновь переместился за звездой Элии, к самой вершине лестницы...
   И застыл.
   Все, за чем он гнался до того, вдруг стало неважным. Баам больше не обращал внимания ни на Элию, метнувшуюся куда-то в сторону, ни на окровавленное тело Эммы, ни на товарищей, застывших на платформе - его внимание приковала к себе компания, застывшая на висящей в воздухе лестнице, устремленной к поезду колоссальных размеров. И если на рыжеволосого парня в очках, знакомого лишь по инструктажам и словам Бао, ему было плевать, а смуглого низкорослого мужчину он и вовсе не знал, то та, кто стояла между ними...
   Это была Рейчел.
   Рейчел все-таки была здесь.
   И, пропустив мимо метнувшуюся тенью Элию с Эммой в целой руке, Рейчел развернулась к нему и улыбнулась.
  - Ты все-таки пришел, Баам.
   От этих слов у него перехватило дыхание. Рейчел... хочет о чем-то поговорить с ним? Зачем? Неужели того, когда год назад она столкнула его в кратер к Шипу и бросила умирать, ей было недостаточно?
  - А ты... рассчитывала, что я умру там год назад? - собственный голос звучал глухо. - Знаешь... Тебе надо было лучше стараться. Меня не убила даже встреча с Каракой - не то, что какое-то там падение с высоты.
  - Вот оно как... вот, значит, что ты об этом думаешь, - в голосе Рейчел звучали огорченные нотки. А что еще он должен об этом думать? - Неужели ты думаешь, что мне нужно было выбрать другой ограничитель?
   Тот, который сам собой отключился через несколько минут? Значит, Рейчел тогда рассчитывала оставить его тогда в живых, именно потому и выбрала именно тот ограничитель... Но почему она вообще это сделала? Цеффье потом рассказала, что страховала его по приказу Рьюн, иначе бы сам Баам тогда расшибся в лепешку при падении - и об этой страховке Рейчел знать не могла...
   ... или могла? На что она вообще рассчитывает? Что ей вообще нужно? Если она хотела просто сбежать из Мастерских, почему не приняла его помощь и ввязалась во все это? Нет... если она поступила так, значит, ей нужно что-то большее.
   Что-то, ради чего она рискнула и его жизнью, и жизнями всех его друзей.
   Отчасти Баам мог понять подобное поведение. В конце концов, Рьюн вела себя практически так же - но Рьюн он мог хотя бы отчасти контролировать, и Рьюн все-таки вела его к его цели. Но Рьюн не была ему другом, и приняла судьбу, которая ее ждет, когда она закончит играть свою роль. Рейчел же? У нее было множество секретов от него, она вертит им втемную... по факту, не сильно отличается от Рьюн - кроме того, что Рьюн, в отличии от Рейчел, он может контролировать, и Рьюн всегда рядом.
   И оттого был силен соблазн все выяснить. Перетянуть Рейчел на свою сторону. Получить все и сразу...
   ... как он хотел год назад, во время памятной беседы с Рьюн, от которой на память остались дикий ужас потерять друзей, да простреленная им монета.
  - Я уже ни о чем не думаю, - наконец произнес Баам, делая шаг вперед. - Я просто не понимаю тебя, Рейчел. То, почему ты предала меня тогда, то, зачем ты ввязалась во все это... Я не понимаю тебя. Зачем, Рейчел? Зачем ты все это делаешь и заставляешь страдать тех, кто мне дорог?
  - ... прости, - улыбка с лица светловолосой девушки окончательно исчезла. - То, что произошло... прости, Баам. Я понимаю, что натворила много всего... и натворю еще больше. Мне нужно завершить одно дело, и в этом вопросе у меня просто нет выбора.
   Одно дело... черт возьми! Сколько можно темнить?! Конечно, это может быть чем-то действительно важным, и на Рейчел могут давить, но...
  - Вот как... я понял, - кое-как выдавил он. - Тогда у меня остался последний вопрос, Рейчел. Это твое дело... оно важнее меня?
  - Да, Баам, - последовавшие слова ударили как атака Караки. - Намного. Прости.
   Простить?
   Губы сами собой раздвинулись в горькой улыбке.
   Простить. Простить слив информации FUG, которые искали его чуть ли не с самого начала. Простить то предательство, чуть не убившее его и окончательно сломавшее. Простить травмы, боль и страх всех его друзей. Простить то, что сейчас где-то внизу может умирать Цеффье. Простить плен Ангел. Просто, мать ее, взять и простить!
  - Нет.
   Пожалуй, не будь этого разговора, Баам бы еще колебался, еще сохранил бы надежду на лучшее и однажды либо спас бы Рейчел жизнь, либо же вновь попытался оказаться с ней на одной стороне. Но теперь? Нет, Рейчел сама расставила все по местам - она перешла черту... и, более того, она перечеркнула все их прошлое, всю их дружбу и все те теплые воспоминания, что поддерживали Баама годами.
   Все это сгорело.
   И осталось лишь одно - решимость.
   Рейчел сделала свой выбор - как и он сам, еще год назад, на клятом тридцатом этаже. Он решил, что больше никогда не поставит своих друзей под удар, никогда не будет делать выбор между миражами, за которыми можно бесконечно гоняться с нулевым результатом, и тем, что у него есть и что ему дорого. И вот теперь? Простить? Снова глупо рискнув всем?
   Нет, это ему не по нраву.
   Такому исходу не бывать.
   И Рейчел, что бы там она ни планировала...
  - Никуда ты не уйдешь, - негромко выдохнул Баам, формируя перед собой баанг.
  
  ***
  
   Это было похоже на кошмар - кошмар без начала и конца.
   По крайней мере, Агеро так и не мог понять, когда все пошло к черту под хвост.
   Было ли это в тот момент, когда он не уследил за Тейлор и отпустил Баама со столь ненадежной командой, в результате чего они оба сорвались? Может быть, это произошло раньше, когда после слов Джая о способностях лидера его бывшей команды спешно пришлось перекраивать планы и принимать увеличившиеся риски? Или же он ошибся еще в самом начале, клюнув на удочку, стоило только ожить серверу Эмили?
   В каком-то уголке сознания билась мысль, что все могло быть куда хуже - к примеру, Тейлор могла бы выбрать не те слова, что позволило бы Барнс сделать хоть что-то, и ситуация могла повернуться на сто восемьдесят градусов. Это, безусловно, было бы куда хуже, и умом он это понимал... но лишь умом.
   Одного из его наибольших страхов удалось избежать.
   Вместо этого перед его глазами разворачивался совершенно другой кошмар.
   Он прекрасно знал, что для Тейлор годы вдали от него не прошли напрасно. Она несколько очерствела, стала более циничной, приобрела порой прорывающееся чернушное чувство юмора и нахваталась как от своих товарищей по команде, так и от членов FUG дурных привычек, начиная от привычки вести слишком много разговоров в боевой обстановке, и заканчивая привычкой убивать людей... и как раз это беспокоило его. Нет, определенные черты Агеро даже нравились. В конце концов, они увеличивали шансы Тейлор на выживание, да и общаться с ней стало несколько интересней - но другие же?
   Это были не ее черты. И от того, что порой проглядывало через привычный образ, порой пугало Агеро.
   Жесткость была не так уж и страшна. Не страшна была и готовность убивать. Но вот так вот? Тейлор словами растоптала Барнс, даже не разворачиваясь серьезно против нее. Одними словами - правдой, со смещенными акцентами... она просто сломала Барнс. Осознанно. Цинично.
   И - получая от этого удовольствие.
   Собственная псевдо-эмпатия рисовала недвусмысленную картину - Тейлор, пусть она то изначально и не планировала, осознанно и с удовольствием ломала Барнс, руша ее картину мира и загоняя ее в угол. В принципе, это было разумно, и сам Агеро поступил бы точно так же, если бы ему не надо было действовать быстро - он бы вообще обошелся без лишних разговоров, если бы не необходимость отвлечь внимание от Джая, использующего Колемана, и дать ему занять удобную позицию для стрельбы - но вот видеть такое от Тейлор...
   От нее это смотрелось просто чуждо, неестественно и дико.
   Более того - это шло вразрез с ее мечтой стать героем.
   Да, герои порой вынуждены действовать жестко и даже жестоко. Да, герои мстят и убивают... но так? И, тем более - чтобы это делала Тейлор? Это было просто ужасно. Это было тем самым сценарием, которого Агеро хотел избежать и всеми силами старался не допустить. Герой, которым он восхищается, и так уже однажды пал, и повторение падения Тейлор было одним из самых больших страхов Агеро. В конце концов, он был готов взять это на себя! Ему все равно ничего не будет оттого, что он снова погрузится в дерьмо с головой! Но вместо этого своими глазами видеть, как Тейлор переступает собственноручно начерченную когда-то границу?
   Это был кошмар, от которого хотелось проснуться.
   Именно поэтому он застыл соляным столбом, будучи не в силах двигаться и лишь наблюдая, как Тейлор все дальше заходит на запрещенную ей самой себе территорию. Ужас буквально сковывал... и только когда Джай выстрелил, холодная хватка страха хоть немного ослабла. Вернее, не когда выстрелил Джай, а в тот момент, когда Тейлор позволила ему убить свой объект мести, не срываясь даже когда Барнс обрушила на нее новости. О плене Ангел и ранении Цеффье самому Агеро рассказала Шаша, когда они вышли на связь по дороге к платформе, и хоть это и было в целом паршиво - но, тем не менее, еще ничего не было потеряно. Пока еще никто из них не умер, Джай успел сделать последний выстрел, хоть и не контрольный, а Ангел еще можно будет освободить... более того, Тейлор удалось сдержаться, правильно расставив приоритеты. Если бы она окончательно сорвалась и сама бы убила Барнс, это означало бы, что он все-таки проиграл - но пока еще шанс есть...
   Вернее, был.
   До того как на платформе не появился Баам, преследующий еле живую Элию.
   И - до того, как с ним заговорила эта его Рейчел.
   Баам был важен. Не так важен, как Тейлор - но Баам был одним из немногих близких друзей Агеро, который, после всего произошедшего, вполне закономерно беспокоился за его психическое здоровье. Год назад Андросси, наверное, каким-то чудом стабилизировала состояние Баама, она фактически стала его якорем, и друг смог как-то оправиться - но не сегодня. Агеро не знал, что именно произошло внизу, раз Элия появилась на платформе в таком состоянии, а Баам отчетливо фонтанировал желанием убивать, но учитывая активный Шип, все предупреждения Рьюн и встречу с Рейчел, которая много чего наговорила сейчас и которая фактически организовала второй триггер Баама год назад...
   Срыв был закономерен.
   И мощный выстрел шинсу - наверняка усиленный Шипом! - заставил Агеро отмереть.
   Хватит. Он уже достаточно долго стоял в стороне, наблюдая, как самый дорогой ему человек скатывается в бездну - и видеть повторения того же ужаса не хотелось. Да, этих мразей стоит убить - но не так! Не им! Это их окончательно доломает! Нужно сделать хоть что-то! Да, сейчас Рейчел прикрыла активация дьявола этого Нунга, а шинхэо их сопровождающего сорвался с поводка и ломанулся вперед - но надолго это не затянется! Если они не сбегут, Баам все-таки перешагнет свою черту и сломается...
   ... но им нельзя дать удрать!
  - Агеро! - голос Джая заставил его вздрогнуть. Что за... Он лишь ошеломленно повернулся к мальчишке, бегом приближающегося к нему. - Отправь меня за ними!
   ... что?
  - Ты с ума сошел! - пораженно выдохнул он.
  - Не сильнее, чем ты! - прошипел этот мелкий психопат. - Нам нельзя продолжать бой - Баам вот-вот достигнет своего предела, а поезд тронется в ближайшую минуту! Мы не успеем стянуть все силы сюда и сесть на Экспресс, а Ангел останется там! Используй Зеркало и отправь меня на борт, а мы сойдем на следующей станции!
   Черт побери...
   Джаю нет причин лгать; если он говорит, что Экспресс скоро отправляется - значит, все так и будет. Бой они тоже не могут продолжать, ведь если Баам на пределе, то он скоро выйдет из строя, а им троим придется отвлекаться на его защиту, все же после переметнувшегося Боро ни Аку, ни его подчиненного не стоит учитывать в планах. Садиться же на Адский Экспресс сейчас, в открытую, фактически втроем, учитывая поддержку со стороны офицеров, которые уже нарушили правила и могут пойти даже на убийство избранных - тоже не вариант. Но и Ангел они действительно не могут оставить; неважно, что наговорила Эмма, но за такой короткий срок и после ранения Цеффье вряд ли крылатая идиотка рассказала все, а вот месяц пути до следующей станции даст возможность противникам выбить из нее информацию и составить план противодействия. Тейлор поддержала атаку Баама, и не сможет незаметно выйти из боя - да и, чего уж там, Агеро и сам ее не отпустит...
   Мелкий прав. Похоже, все-таки придется лишаться оружия и оставлять его рисковать жизнью в одиночку. Конечно, на стороне Джая его способность, навыки и Колеман... но и противники уже показали наличие тузов в рукаве. Нет никаких гарантий успеха - но и бездействовать нельзя.
  - Черт бы тебя побрал, - раздраженно выдохнул Агеро, перехватывая поудобней нож. - Смотри, не сдохни там.
  - Не дождешься, - криво усмехнулся Джай... прежде чем Зеркало Чистого Неба вонзилось ему в сердце. Все, готово! Оставалось лишь развернуться, укрепить тело шинсу даже выходя за пределы - и бросить нож.
   В тот момент произошло сразу несколько событий.
   Сорвавшийся с поводка шинхэо, на пути увеличившийся в размерах, добрался до Баама и был взорван Хва Джеон-Гон Па-Суул.
   Его владелец, низкорослый сопровождающий группы Рейчел, запрыгнул на механического навигатора, чтобы спикировать вниз, мимо платформы небоскреба, уходя - вернее, практически уходя - от дождя из лучей шинсу.
   Тот рыжий парень, Нунг, оттолкнул Рейчел, заставив ту буквально упасть в провал входа в Экспресс - и, заслонившись от очередного выстрела шинсу активированным дьяволом, шагнул следом за ней, лишь на считанные сантиметры разминувшись с влетевшим следом Зеркалом.
   И, наконец - вход захлопнулся, а ведущие вверх ступени исчезли.
   Только тогда Агеро позволил себе выдохнуть, радуясь, что самое страшное осталось позади - вот только спокойствие длилось недолго. В тот самый момент, когда поезд тронулся, Шип за спиной Баама исчез, а сам его друг потрясенно упал на колени. Черт!
  - Черт возьми, Баам! - в ту же секунду Тейлор метнулась к нему. - Ты как? Все в порядке? Шип...
  - ... к черту Шип, - голос Баама звучал глухо - а та эмоциональная буря, что доносилась от него, заставила Агеро обреченно прикрыть глаза. Ну, Рейчел, ну, дрянь конопатая... - Почему? Почему она так со мной поступила? Чего ей не хватало?! Что такого ей нужно наверху? Что такого она нашла в этих проклятых звездах, которых ни разу не видела?! Почему это должно быть важнее нашей дружбы и всего остального?!
   Слов на это не было. Совсем. Он же почувствовал в тот момент, что Баам уже сделал свой выбор и нашел нужный ему ответ, а сейчас просто пошел эмоциональный откат, когда адреналин начал спадать и Шип оказался деактивированным - но это не значит, что Баама нужно просто оставить в покое и позволить ему быть погребенным под гнетом собственных эмоций. Да, он был подсознательно готов к подобному, да, это его не доломало, а к следующему разу он обязательно оправится от этого удара и будет готов бороться против этой мелкой твари... вот только сейчас его друг буквально фонтанировал болью, окончательно потеряв для себя то, ради чего вошел в Башню.
   И в таком состоянии его нельзя было оставлять одного.
   Понимала это и Тейлор. Опустившись на колени рядом с Баамом, она приобняла его за плечи, тогда как сам Агеро положил ему руку на плечо. Велик был соблазн заговорить - собственная сила буквально просилась быть использованной, и, примени он ее, можно было бы очень быстро все исправить. Конечно, у Баама хорошая сопротивляемость шинсу, и внушение самого Агеро оказывает минимальный эффект - но не сейчас, когда Баам практически дошел до грани из-за Шипа, а эмоциональное состояние друга сделает его более податливым к внушению. Меньше пары минут работы... нет, нельзя. Не сейчас, когда Баам настолько уязвим, а сам Агеро мучается соблазном накрутить его достаточно, чтобы при следующей встрече эту его Рейчел можно было бы смывать со стен, а не собирать по кусочкам. Потом он обязательно поговорит с Баамом - но не накручивая, а помогая ему прийти в себя...
   Но это будет потом.
   Сейчас же у него другие заботы.
  - Часы, видимый режим... общий канал, - негромко произнес он, и, покосившись на черную сферу, продолжил. - Общий сбор на платформе. Тащите свои задницы сюда, и живо.
   ... в конце концов, здесь слишком опасно оставаться. Тот тип, сопровождающий, просто ушел - и он сбежал лишь в лучшем случае, в худшем же готовит атаку. Да даже если забыть о нем, опасностей тут хватает: турнир сорван, и избранные скоро начнут покидать город Экспресса, а они и так уже достаточно засветились, чтобы уходить теми же путями. Значит, надо будет сбежать иначе - на тех же светочах, которые Шаша может поддерживать в достаточном количестве, они все смогут уйти с острова, на котором находится город, а на побережье можно будет добыть нормальный транспорт и подумать над дальнейшими действиями. Вот только...
  - Тейлор, - Агеро повернулся к стоящей на коленях девушке. - Ты успела деактивировать протокол "Прямое управление"?
   От его слов та вздрогнула. Не успела? Он лишь нахмурился... когда чужое ошеломление чуть не сбило его с ног. Что, черт побери, произошло?
  - Нет... протокол деактивирован, - голос Тейлор звучал рассеяно. Странно... вроде бы и не лжет, но ее реакция просто не соответствует услышанному. - Не волнуйся, я даже близко не подошла к своему пределу... я, по сравнению с вами, толком выдохнуться не успела. Но остальные...
  - Сейчас окажем первую помощь - и убираемся, чтобы не попасть под раздачу, - покачал головой светловолосый парень, отводя взгляд. Черт, о многом нужно сказать... но сейчас элементарно нет времени. Если он начнет задавать вопросы или выяснять отношения - тоже сорвется, а ему нужен трезвый ум, чтобы вытащить отсюда его людей. - Информация уже утекла на сторону. Скоро по расписанию пойдут первые поезда из города Экспресса, и когда за пределами города станет известно, кто здесь был и что творилось, тут будет не продохнуть от карательных войск. Нужно сматываться.
   Тем более - Экспресс уже ушел...
   ... а что-то другое, наоборот, приближается.
   Ошарашенно моргнув, Агеро вгляделся в стремительно приближающуюся черную точку. Суспендолет? И направляется прямо сюда? Так... что-то у него плохое предчувствие. Но не могли же так быстро настучать карательным войскам? И вряд ли кто-то из них был на этом этаже - он проверял через Хачулинга и его подчиненного, этот этаж не входил в зону интересов карательных войск, да и не успели бы они прибыть так быстро. Просто кто-то любопытствующий? Плановый визит? Да все равно - кто бы это ни был, ему это уже не нравится! После предыдущей встречи с одним таким любопытствующим он завел знакомство, которое ему нахрен не нужно, и лишь чудом не поседел! Если там окажется еще один монстр калибра "офицера Бидоу"... бр-р-р, нет, даже думать о подобном не хочется!
   Тем временем суспендолет завис над платформой - невысоко, всего за полметра до раздолбанного пола. Ну что сказать? У пилота явно руки не из задницы растут, раз он сумел обойтись без посадки. Впрочем...
   ... да, это было не так удивительно, как донесшийся из внешних динамиков голос.
  - Залезайте, живо!
  - ... учитель? - потрясенно выдохнула Тейлор, и Агеро ее прекрасно понимал. Какого хрена Ха Джин-Сунг тут забыл? Конечно, еще год назад стало ясно, что преданность этого типа FUG далека от безоговорочной, но... - Что тут вообще творится?
   Дурацкий вопрос. Учитывая, во что они влезли, и учитывая, что у части их команды могли остаться контакты с этим типом, он вполне мог появиться тут. Но если бы Ангел до такого не додумалась, Цеффье не стала бы темнить, Джай бы предупредил, а сама Тейлор не была бы так удивлена...
  - Рьюн, - только и произнес Агеро. Эта... манипулятивная дрянь...
   Нет. Как только они улетят отсюда, позаботятся о раненых и немного придут в себя, он из этой рыжей суки выбьет все ее планы.
  
  
  Глава 7.
  
   Прицельно кинув почти пустую упаковку из-под бинтов на тумбочку, Элия прошипела сквозь зубы; болело решительно все, что вообще могло болеть. А все босс, чтоб этой древней сволочи икалось! "Надо подтолкнуть его к пределу", говорил он! "Он должен использовать силу Шипа", говорил он! "Риски минимальны"... тьфу! Сам бы подставлялся под атаки взбешенного незаконного!
   ... а страдать-то ради его выгоды приходиться ей...
   От одной только мысли о произошедшем Элии стало не по себе. Если бы не Темное Копье, позволяющее игнорировать часть атак Баама, и не Кровавая Тамара, увеличивающая защиту и подстегивающая регенерацию, Элию можно было бы отмывать от стен. Баам даже без поддержки Шипа мог достаточно мощно бить - что исключительный талант в плане контроля шинсу, что его спутник позволяли ему концентрировать достаточное количество су, что немаловажно для техник дансулса. А учитывая, что мелкий, похоже, заполучил себе в наставники и вонсулса, не забывал про иллюзии и работал головой... С того момента, как Баам вычислил одну из уязвимостей Темного Копья, исход был предрешен.
   Элия знала, что тот бой она так или иначе проиграет.
   Вот только она и подумать не могла, что это будет так больно.
   Удрученный вздох вырвался сам собой. Да уж... А ведь это лишь вторая ее серьезная травма, учитывая и тот самый раз, когда ее прижали на нижних этажах после побега - ни до того, на родном этаже, ни после, во время восхождения, никому не удавалось зацепить ее достаточно серьезно. Хорошая наследственность и регулярные тренировки принесли закономерный результат в виде хорошего уровня сил, а поставляемое боссом великолепное снаряжение помогало ей нивелировать разницу даже с принцессами Захард; ту же Андросси, склонную увлекаться боем, и упускающую целый пласт возможностей в виде грязных приемов Марию она бы победила, а вот с теми же Лилил и Шилил Элия была бы на равных. Прочие же участники D-класса? Мало кто мог что-то противопоставить ей, и оттого болезненней было нынешнее поражение. Конечно, это был Баам, который является не только незаконным, но еще и парачеловеком, и владельцем Шипа, но... эх. Поражение от того менее обидным не становилось.
   Может быть, у нее были бы хоть какие-нибудь шансы сравнять счет, используй она не только Темное Копье, но и семейные техники джеонсулса - но приказ босса был недвусмысленным: она должна была не только подтолкнуть Баама к использованию Шипа, но и засветить врученное ей оружие, притом, как сам факт владения им, так и его функционал. Если все пройдет так, как говорил босс, то к следующей встрече что Баам, что другие подчиненные ее братца будут готовы к противостоянию со следующим владельцем копья. А сама же Элия? Сейчас она уже практически отыграла свою роль. Нужно лишь проследить за происходящим, а в остальном же можно спокойно плыть по течению...
   И, чего уж там, разобраться с последствиями.
   Насчет последствий боя Элия особо не волновалась. Рейчел получила обидный щелчок по носу - нечего плести свои интриги и влезать в планы босса. Может, хоть так до нее дойдет, что не стоит зарываться? По тому же разряду проходит и Нунг, лишившийся одного из своих дьяволов; в конце концов, босс не любил лишней самодеятельности, и если Рейчел этого не поняла за годы, проведенные рядом с ним, может, до нее дойдет через обрушение ее планов. На тяжелораненного Эллиота и Юру, которой выстрелом того мелкого перебило руку, Элии тоже было плевать - разве что собственные травмы вселяли некоторое беспокойство. Как ни крути, а Баам здорово разошелся, и результатом встречи с ним стала перебитая рука, ребра, которые Дэниел буквально по кусочкам собирал, ушиб внутренних органов, неприятное сотрясение и многочисленные рваные раны... но, как ни крути, это ненадолго. Одна из трех функций Кровавой Тамары обеспечивает владельца неплохой такой регенерацией, так что совсем скоро, уже к прибытию на следующую станцию, Элия уже встанет на ноги... а пока что она уязвима.
   Особенно - перед тем, кто сейчас находится в ее комнате.
  - Выходи, мелкий, - негромко произнесла она - чтобы в следующую секунду почувствовать, как фон шинсу в комнате изменился. Чуть-чуть, еле заметно, словно кто-то чуть сместился в сторону; и это при том, что источник шинсу просто не удавалось отследить... - Давай, выходи. Поговорим.
  - Поговорить-то мы поговорим... вот только своими ногами я уйду или меня унесут? - в следующий момент к горлу прижался нож, который держал ребенок, стоящий у нее за спиной. Черт... было бы даже смешно от банальности ситуации, не будь собственное состояние столь хреновым!
   Но, как бы то ни было, все не так плачевно. Если уж завязан разговор, у нее есть возможность побарахтаться.
  - А ты сам не понял? Агеро как-то говорил, что ты являешься Умником... - легкомысленно произнесла Элия, косясь в сторону, где на краю поля зрения виднелся невысокий силуэт. - Успокойся. Хотела бы я, чтобы тебя унесли - закричала бы...
  - Тогда бы я перерезал тебе горло, - прошептал на ухо Джай - но, тем не менее, ослабил нажим. Просто поверил доводам, или применил свою способность? - Хотя тебе это не помешало бы, верно? Кровавая Тамара способна защитить от подобного удара... впрочем, и другие твои артефакты хороши. Смотрю, тебя неплохо снабжают?
   От этих слов на лицо сама собой выползла улыбка. Понял-таки... уже хорошо. Будет больше шансов выжить, когда все закрутится.
  - Я вообще увлекаюсь редкостями... как говорится, победитель забирает себе все трофеи, - с улыбкой продолжила девушка, отодвигая кинжал от шеи и разворачиваясь к собеседнику. - Кстати, твой Колеман - определенно примечательная вещица. Обеспечение невидимости владельца и манипуляция потоками шинсу на определенной территории, обеспечивающая невнимательность окружающих... где-то я уже подобное видела. Точно! Отвод глаз той девочки, Мисенг, работал так же...
  - Даже не отрицаешь, - осуждающе покачал головой мальчик, опуская клинок. - Ты понимаешь, что это сведет тебя в могилу?
  - Ой, да ладно. Что вы с провожатой все заладили?
  - На твоем месте, если бы двое пророков предрекли мне смерть, я бы задумался.
  - Не беспокойся - я такая мразь, что умру разве что от бессердечного приступа, - усмехнулась в ответ Кун, пытаясь скрыть тревогу. Эти предупреждения... она, конечно, и сама осознавала, что может доиграться, но собственные страхи - одно дело, а слова провожатой и прогноз Умника - совершенно другое. - На твоем месте я бы побеспокоилась о другом. Рейчел занята лечением Эммы, и я не знаю, как долго она еще там провозится. Юра и Эллиот тоже пострадали... сейчас более-менее боеспособны только Лиен, Нунг, Дэниел и Боро. Тебе стоит поспешить.
  - Сам знаю, - огрызнулся ее собеседник, отступая на шаг назад. - Вот только это не все, что ты хотела сказать, не так ли?
  - Люблю догадливых, - лишь прищурилась копейщица. Не нравится ей эта часть плана... но приказ, так или иначе, нужно выполнять. - У вас не получится сойти на следующей станции - вы лишь умрете, если попытаетесь приблизиться. Ты можешь проверить это и сам... но я свое слово сказала. Мой тебе совет - не рискуй.
  - Тогда рискнет Тейлор - она нас тут не оставит, - в ответ стрелок покачал головой. Рискнет ли незаконная? О да, она рискнет, и не только она рискнет... что и нужно боссу. - Нам нужно сойти.
  - Как знаешь... я вас предупредила, - беззаботно отозвалась Элия, смотря, как ее собеседник направился к двери. - Передавай привет моему братцу, если доживешь!
   Стоило только мальчишке набросить на себя балахонистый плащ пыльного цвета и буквально раствориться в воздухе, как Элия откинулась на подушки, смотря в потолок. Как и планировалось, хех... В том, что Джай выживет, она не сомневалась - ему хватит мозгов, чтобы, освободив заложницу, держаться подальше от их группы, а учитывая, что он наверняка выполнит и ее, Элии, работу, это вообще шикарно. Конечно, она не видела его, сражающегося в полную силу, но и месяца наблюдения за его командой год назад хватило, чтобы понять одну простую истину: покинувший ее комнату мальчишка не был бойцом - он был убийцей, и убить одну-единственную цель, к тому же, предельно ослабленную, сможет в два счета. А уж потом Джай подстрахует Элию и в другом плане - если уж до подчиненных Агеро не дойдет, как именно она сражалась и на кого она работает. По крайней мере, с той стороны баррикад не будут бить по ней в полную силу...
   А значит, собственные шансы выжить увеличатся.
   От этой мысли по лицу расплылась довольная улыбка. И пусть у Элии болело все тело, пусть она будет восстанавливаться какое-то время и пусть она чуть не умерла сегодня, она была уверена в одном.
   Жизнь была прекрасна.
  
  ***
  
   Когда год назад Лиен приняла решение как можно быстрее встать на ноги и присоединиться к формируемой команде Эммы Барнс, она отчаянно хотела встретиться со своими учениками и получить ответы. Раз за разом она прокручивала в голове, как это произойдет - порой ей мнилось, что Джаю с Ангел заморочили голову, а порой казалось, что ученики стали частью какого-то плана верхушки FUG, о котором почему-то не был осведомлен господин Карака. Но, какими бы ни были собственные фантазии, неизменным оставалось лишь одно: все заканчивалось хорошо, она узнавала правду, какой бы невероятной та ни была, у нее получалось объясниться с Ангел и Джаем и остаться с ними на одной стороне.
   Но то были лишь фантазии.
   Реальность была далеко не столь приятной.
   Прикусив губу, провожатая взглянула на собственную ученицу, сидящую на кровати в одной из комнат. Из-за того, что солидная часть их группы поднялась на борт Адского Экспресса в потрепанном состоянии, Дэниел настоял на том, чтобы погодить с продвижением, и провел их в жилые комнаты для пассажиров Экспресса, которых в каждом вагоне было достаточно. Единственным недостатком было то, что комнаты были двухместные - но их было вполне достаточно, чтобы каждый из их группы при желании мог расположиться в отдельной комнате, да и порой это превращалось в достоинство, особенно когда дело казалось пострадавших, неблагонадежных элементов или пленных. Так, комната Ха Юры и Эммы Барнс превратилась в лазарет - обе девушки достаточно пострадали, а незаконная и вовсе была временно иммобилизована из-за меткого выстрела Джая, буквально уничтожившего ей колено. Эллиот и Нунг по тем же причинам заняли одну комнату, Рейчел стала соседкой Элии, которой явно не доверяла, а Дэниел присматривал за своим бывшим товарищем, присоединившимся к нему в городе Адского Экспресса. Лиен же? Ей пришлось делить комнату с Ангел, за которой могла присматривать лишь она - и чем дальше, тем яснее становилось, что это была неудачная мысль. Ангел явно слишком сильно привязалась к этой ее Цеффье, раз уж была в такой ярости после смерти той, и невольно закрадывалась мысль, что лучше самой Лиен не засыпать в одной комнате с воспитанницей, чтобы не быть убитой во сне.
   От этой мысли становилось горько. А ведь она хотела как лучше...
  - Ангел... - кое-как выдохнула она - и вздрогнула, когда воспитанница перевела на нее немигающий взгляд. - Я... принесла поесть.
  - Беспокоишься, чтобы я копыта с голоду не откинула? - ядовито отозвалась бывшая ученица, искривив губы в презрительной ухмылке - вот только ее взгляд остался пустым. Ч-черт... Не стоило все-таки убивать ту стриженную стерву... - Вот только скажи, Лиен - зачем? Помнится, Цеффье ты убила без колебаний...
  - Ангел, я не хочу тебя убивать, - с этими словами та поставила поднос с едой на кровать и отошла на шаг назад. - И Цеффье... Это было ошибкой.
  - Такой же, как и решение бросить нас! - в этот раз взгляд Ангел не был пустым - но от ярости и отвращения в оном оставалось лишь отшатнуться назад. Бросить? Она что... - Ты нас бросила тогда, Лиен! Буквально выбросила нас! А Цеффье все время была рядом.... интересно, ты именно поэтому убила ее? Зависть заела? Или решила вернуть нас обратно? Ну да, Джай же рассказал, что ты теперь можешь использовать свой дар...
  - Нет, - голос Лиен дрогнул. Бросила? Завидует? - Нет... ты все не так поняла...
  - А как я должна это понять?! - повысила голос та. - Нет, Лиен, я не понимаю, почему ты это сделала - и понимать не хочу! Ты бросила нас тогда! Ты была нам с Джаем как мать - и ушла! Ушла, когда нам было тяжелее всего! А теперь, когда мы только-только справились с последствиями смертей наших друзей, когда мы только-только приняли, что Пуонга больше нет с нами, когда Цеффье помогла нам и стала всем тем, чем была ты - ты решила вернуться и отнять у нас все! Более того, ты убила ее! Что, решила, раз мы с Джаем не достались тебе, то пусть никому не достанемся?
   От этих слов в горле встал ком.
   Просто потому, что Ангел была не так уж и не права.
   Все пошло к черту именно после того, как Цеффье присоединилась к команде Арлен. Сама Арлен начала слишком много проводить времени в обществе непонятно где и как завербованной ей женщины, Джай буквально увядал на глазах, а Ангел, до того пусть и редко, но общавшаяся с Лиен, напрочь оборвала все контакты. Если быть совсем уж честной с самой собой, Лиен до зубовного скрежета завидовала Цеффье - не обремененная дефектным даром провожатой и давлением сверху, она была свободна и могла быть вместе с теми, кто ей дорог. Более того, она была именно с Джаем и Ангел, и уже это было достаточным поводом для чернейшей зависти - которая переросла в ненависть после событий при Мастерских. Ведь Цеффье - или, как стало известно за тот проведенный рядом с ней месяц, София Амае - была именно оттуда, и именно там, по какому-то странному совпадению, пропала вся команда Лиен. Какой шанс, что в этом не участвовала Цеффье? Она была завербована со стороны, она не прошла проверок на лояльность, именно с ней были Джай и Ангел - и она вполне могла запудрить им мозги!
   Лиен ненавидела заниматься самообманом, и поэтому не могла не признавать, что она ненавидела Цеффье. И, судя по усмешке Ангел, которая стала еще шире и превратилась фактически в оскал, бывшая ученица это поняла.
  - Ты завидовала ей и ненавидела ее, - процедила сквозь зубы девушка напротив, вставая с кровати и подходя к самой Лиен. - Просто потому, что она сделала то, что ты не сочла нужным сделать. Она была с нами, как бы тяжело это ни было. Она пожертвовала многим ради нас. Она стала нам опорой и поддержкой, стала практически матерью - а ты лишила меня ее. И не только ее! Если ты так боялась, что мы умрем под твоим крылом, почему вообще взяла нашу команду? Из-за тебя погибли Да Вэй и Ченгук! Из-за тебя погиб Пуонг! Этого тебе было мало, да?
  - ... заткнись, - негромко выдохнула женщина.
  - Я вообще не понимаю, как ты набралась смелости даже тогда войти в состав команды Арлен! - продолжала говорить бывшая ученица. - Ты первая предала нас, Лиен! Притом предала худшим образом! Совсем как моя мамаша - она тоже отдала меня первому встречному, не забывая уверять меня, что мне так будет лучше! Напомнить тебе, чем все закончилось?
  - Заткнись, - собственный голос звучал глухо.
  - А знаешь, Джай давно собрал информацию и о тебе, и о твоем даре, - понизив голос, погано усмехнулась ее собеседница. - То, почему тебя еще не прибили за такое количество угробленных команд, то, почему погибли наши друзья... ты ведь даже не пыталась взять его под контроль, да? Конечно, зачем это нам! Проще было ныть и каждый раз сбегать, поджав хвост, после чего жалеть себя! А все те, кто погиб под твоим руководством? Тебе было плевать на них?
  - Заткнись! - не выдержав, сорвалась на крик провожатая.
   Да как у нее вообще язык повернулся? Раз Ангел знает о даре Лиен - значит, не может не понимать, что от нее тут ничего не зависело! Она ведь не хотела, чтобы кто-нибудь из этих детей умирал! Раз она знает об этом... почему так говорит? Вот уж воистину, чем ближе подпустишь себе другого, тем короче нож ему потребуется!
  - Заткнись, - уже куда тише продолжила Лиен. - Ты понятия не имеешь, о чем ты говоришь...
  - И не хочу, - оскалилась в ответ Ангел. - Ты нас бросила, Лиен - так что мне плевать и на твои причины, и на страдания. Все, что я знаю - ты систематически убиваешь тех, кто мне дорог. И знаешь что? Лучше бы ты сама сдохла вместо них!
   Стоило только Ангел сказать это, как внутри словно что-то оборвалось.
   Она когда-то пыталась умереть - когда у нее на руках умирали товарищи еще в самой первой, учебной, команде вскоре после присоединения к FUG. Лиен пыталась умереть, когда осознала, что товарищи вокруг нее умирают из-за ее дара, который спасает только ее, и больше ни на что не пригоден. Но каждый раз, когда она почти решалась, накатывал сковывающий льдом ужас о той, казалось бы, бесконечной охоте, воспоминания о красных - таких же, как у нее - глазах ее преследователей и тошнотворный, пусть и фантомный, запах собственной крови... и в результате ей не хватало сил. Когда ее друзья умирали, она даже убить себя не могла! Оставалось лишь жить с этой мыслью, винить себя за каждую потерю, минимизировать все контакты...
   Вот только у нее не вышло.
   Ни остаться одной тогда, ни вернуть воспитанников сейчас.
   Наверное, именно поэтому собственный дар посылал лишь дурные предчувствия и кошмары, намекая, что это дурная идея. Наверное, именно поэтому ей казалось, что лучше вывести Цеффье из строя, хоть проще было и убить ее. Может быть, если бы она не вошла в состав этой команды или не убила ту стриженную суку, у нее еще был бы шанс вернуть Ангел...
   Но она потеряла этот шанс.
   Буквально собственными руками обрубила все нити путей.
   И ничего тут уже не исправить.
   С этой мыслью Лиен укрепила тело шинсу, чтобы оттолкнуть от себя Ангел, коротко вскрикнувшую от боли - и тут же отступила на шаг назад, выходя из комнаты и запирая за собой дверь, а парой секунд спустя еще и блокируя выход светочем. Она успела вовремя: в тот же момент на дверь изнутри обрушился ряд ударов, а по ушам ударил полный ярости крик, но для Ангел уже было поздно. Она была заперта...
   И только осознав это, Лиен прислонилась спиной к двери, чтобы сползти по ней вниз, на пол.
   Плевать на то, что ее может увидеть Мишель, которая не упускает шанса проехаться окружающим по мозгам. Плевать на то, что языкатый Дэниел может застать ее в таком состоянии и ляпнуть что-нибудь, плевать на них всех. Сейчас у Лиен не было сил реагировать, и оставалось лишь оплакивать потерю воспитанников, которых она своими же руками отвадила от себя. Она могла лишь беззвучно плакать, стараясь не трястись...
   ... и потому смогла услышать выстрел, прозвучавший вдалеке.
   Слезы мгновенно остановились - а мозг заработал на полную. Избранных, использующих огнестрельное оружие, не так уж и много, а в D-ранге - и того меньше. Учитывая же, что в городе Экспресса было не так уж и много избранных, всего несколько сотен... ах, черт, да кого она обманывает? Джай же был там! Более того - он был на платформе, из-за него пострадала Юра, и именно он, с его Колеманом, свойства которого Лиен запомнила еще с награждения на "Архимеде", мог незаметно проникнуть на Адский Экспресс, чтобы вернуть Ангел! Странно лишь то, что он так рано раскрыл себя, но это же Джай, и где он - там и перестрелка. Наверное, напоролся на кого-то из охранников Экспресса...
   Вот только это не отменяет другого вопроса. Что ей делать? Что сказать Джаю, чтобы не потерять и его? Если он думает так же, как и Ангел, если он все выскажет ей в лицо... нет, она не переживет подобного. Лиен лишь сглотнула, пытаясь избавиться от кома в горле. Собственный дар, даже год спустя после крушения блока, предоставлял лишь смутные предчувствия, тревожные звонки интуиции и сны, не давая ответа. Что же ей делать?
   По крайней мере, одно она знает точно.
   Просто так ей сидеть нельзя.
   С этой мыслью Лиен сорвалась с места - и понеслась со всех ног к направлению стрельбы. Пусть это и кажется дурной затеей, но лишившись воспитанников в переносном плане, она не может допустить еще и их смерти - просто не переживет этого... да и предчувствие не настолько дурное, чтобы что-то угрожало ее жизни. Ей оставалось лишь ускорить темп - чтобы всего через несколько метров столкнуться с Дэниелом и Боро, вылетевшими из их комнаты. Черт, да чтоб их...
  - Что такое? - коротко спросил кое-как удержавшийся на ногах Дэниел, прежде чем направиться следом за ней. - У охранников тут нет дистанционного оружия, тем более огнестрельного!
  - Вслед за нами проник кто-то из команды Арлен, - негромко выдохнула Лиен, покривив душой - но, заметив недоверчивый взгляд некроманта, продолжила. - Как минимум - Джай, мой бывший ученик... как максимум кто-то еще с ним.
  - Как? - удивленно покосился на нее Боро. - Мы же быстро отбыли, и тогда в коридоре никого не было...
  - У Джая есть артефакт - плащ, обеспечивающий визуальную маскировку, сокрытие потоков шинсу и отвлечение внимания от его владельца, - это говорить не хотелось... но она не могла не признавать, что с бывшими учениками на одной стороне остаться не вышло, а значит, Джай стал ее врагом, как бы горько это ни было. - Он мог спрятаться и идти за нами... нам повезло, что он себя выдал.
  - Глупо рассчитывать на удачу! - раздраженно выдохнул некромант. - Если у него есть такой артефакт, он может проскользнуть мимо нас и вытащить нашу заложницу!
  - Тогда оставайся здесь и карауль... черт, да сколько можно?! - лишь рыкнула Лиен, когда выведенный из невидимого режима арсенал зацепился за угол на повороте - и чтобы не упасть от развернувшейся по инерции пластины с иглами, ей пришлось ухватиться за Дэниела, пошатнувшегося от ее хватки. - При встрече с тобой у меня вечно что-то падает!
  - Самооценка? - язвительно усмехнулся тот. Вот урод... - Ладно, бывайте!
   Черт с ним, она позже разберется с этой сволочью! Сейчас главное - найти Джая и вывести его из строя, притом, не убивая! Задача сложнее на порядок, чем просто убийство... но с ней есть Боро, которому нет доверия и которым легко можно пожертвовать, так что она справится. Кивнув этой мысли, Лиен вылетела из дверей жилого сектора в просторный зал, где до того они столкнулись с охранниками...
   ... и затормозила, не увидев никого. О том, что тут вообще была перестрелка, напоминали лишь несколько гильз - ну, и еще искрящийся механический охранник Экспресса, лишенный головы и лежащий на полу.
   Впрочем, это было не так плохо, как "голова" охранника, словно специально - хотя, почему "словно"? - поставленная на порядком раздолбанную конструкцию.
   Намек был недвусмысленным.
  - Черт, это плохо, - пораженно выдохнул Боро, остановившийся рядом. - Этот мелкий что, решил нас выманить?
  - Похоже на то, - Лиен лишь сжала пальцы на рукояти иглы, оглядываясь, прежде чем вывести из невидимого режима светочи. Вряд ли Колеман маскирует все потоки шинсу, а значит, есть шанс найти Джая светочем... - Джай... Он всегда с охотой участвовал в учениях - особенно когда один из их команды противостоял остальным, разделяя группу и выбивая их по одному. Он не был лучшим в этом плане, но за прошедшие годы многое могло измениться...
  - То есть, мы разделились против противника, сосредоточенного на устранении одиночных целей? - ядовито отозвался Боро. - И что ты планируешь делать, когда мы встретим его?
  - Навязать ближний бой, - сухо произнесла женщина, запуская поисковую программу на светоче. - Джай, конечно, способный мальчик... вот только в ближнем бою он откровенно слаб. И вообще в бою - он не боец, он убийца и диверсант. Пусть он и представитель побочной ветви великой семьи, и способен укреплять тело на достаточно высоком уровне, но ближний бой у него хромает на все, что только можно.
  - Что вообще у него по способностям? - раздраженно выдохнул мужчина, доставая из арсенала иглу из синего суспендия. - Есть неплохой артефакт, плюс мальчишка - стрелок...
  - Копейщик... но да, он предпочитает огнестрельное оружие, - покачала головой провожатая, не отрывая взгляд от светоча. Опасности она не чувствует, в жилом блоке ее предчувствия и то паршивей были - но это не значит, что нужно прекращать поиски. - Практически бездарен в плане контроля шинсу за пределами базовых приемов вроде усиления, но великолепный сенсор, способный буквально видеть потоки шинсу, когда снимает блокирующие эту способность линзы. Хорошо умеет устраивать засады и диверсии. Неплхой тактик. Плюс еще и обладает Колеманом...
  - То есть, он выманил нас, имея какой-то план, и сейчас может быть где угодно, готовя подлянку, - прошипел завсегдатай Экспресса, разворачиваясь к ней. - Эй, провожатая... ты не находишь, что ты оплошала, выйдя сюда?
  - Успокойся - я не чувствую опасности для нас, - только и покосилась на него адепт света, прежде чем перевести взгляд на светоч. Вроде бы никого вокруг, только девять отметок шинсу в жилом секторе...
   ... тогда как в ее команде девять человек, вместе с ней и Боро. Вместе с Ангел - десять.
  - Возвращаемся, - собственный голос дрогнул.
  - Что? - только и нахмурился Боро. - Разве нам не надо караулить его?
  - Мы лишь оттянули силы! - пораженно выдохнула Лиен, разворачиваясь и отступая ко входу в жилой сектор. Если вспомнить... да, она чуть не грохнулась в коридоре, когда ее арсенал зацепился за угол - тогда собственная интуиция буквально взвыла! Ее дар опять спас ей жизнь. - Джай уже там!
   ... и при всем этом она больше не чувствует угрозы для себя, и практически не чувствует для остальной группы.
   Но, если так...
   Что вообще задумал этот мелкий оболтус?
  
  ***
  
  - Черт побери, - негромкий голос Рейчел вырвал Юру из оцепенения, и та лишь покосилась на подругу, обессиленно рухнувшую на стул у постели бессознательной незаконной. - Черт побери. Это же надо было...
  - Все так плохо? - лишь нахмурилась она, садясь на кровати - и сдавленно охая от боли. Черт... как же она ненавидит копейщиков! - Мне казалось, что тебе легко удалось разобраться с ее ранами...
  - Да... что бы ни произошло на крыше, это практически лишило Эмму сопротивления шинсу, так что теперь применять исцеляющие техники к ней куда легче, и эффект они оказывают куда более действенный, - покачала головой подруга, откидываясь на спинку стула и устало потирая переносицу. - Из меня хреновый целитель, тут основную нагрузку берут специализированные светочи и прочее снаряжение, и раньше собственных сил вместе с сопротивлением шинсу Эммы мне хватило бы разве что для того, чтобы затянуть ей царапину. Теперь же? Я смогла затянуть раны на спине, практически не оставив шрамов, срастить перебитые кости в руке и ноге, справиться с пулей в легком... мне пришлось прибегать к помощи техники лишь для диагностики. И если бы не это - не знаю, вскрылась бы эта проблема до того, как Эмма придет в сознание...
  - Не томи, - негромко произнесла Юра, сочувственно смотря на подругу. Пусть Рейчел и не участвовала в бою, но после ей пришлось латать и незаконную, и саму Юру, и помогать Дэниелу буквально собирать по осколкам ребра Элии, и ведь еще есть ее помощник, Нунг, за лечение которого Рейчел еще не принималась... - В чем дело?
  - В том, что у нее повреждение мозга! - раздраженно выдохнула блондинка, ударив рукой по стоящей рядом тумбочке. - Один из отделов буквально зарубцевался, и я не знаю, что вообще могло привести к подобному эффекту и как это повлияет в дальнейшем! В худшем случае, у нас на руках будет овощ, от которого не то, что толку не будет - об Эмме придется заботиться, чтобы нам головы за ее преждевременную смерть не открутили! Не говоря уже о том, что даже с ослабленной способностью она все равно была достаточно сильным бойцом, а теперь мы лишились еще и огневой мощи, не говоря уже о нарушениях планов господина Караки!
  - С этим что-то можно сделать? - осторожно начала голубоволосая девушка. Если так... м-да, не думала она, что их дела так резко ухудшатся в самом начале. - Какая-то терапия, реабилитация?
  - Не знаю, - мотнула головой ее собеседница. - Пожалуй, учитель мог бы... но я больше не могу рассчитывать на его помощь. А без его помощи я не могу дать однозначного ответа так быстро - мне нужно, чтобы Эмма пришла в сознание, и только потом можно будет проводить больше обследований, локализовать проблему и принимать хоть какие-то меры противодействия. Сейчас же я бессильна...
   ... как и все они.
   При этой мысли Юра лишь поморщилась. Да уж... Провоцировать Баама было явно не лучшей идеей - пусть Рейчел и утверждала, что он уцепится за возможность свидеться с ней, она ошиблась. Баам вообще оказался практически неуязвим к манипуляциям, что было само по себе плохо, а уж когда в игру вступила другая незаконная, обрушив на арену свой рой, дела вообще приняли донельзя паршивый оборот. Не спас даже заранее подготовленный Рейчел антидот; если поначалу Юре удавалось держаться, то к моменту оказания помощи она уже еле дышала, и если бы Рейчел опоздала еще немного, наверное, быть бы ей хладным трупом. А ведь потом был еще и тот копейщик, подстреливший ее у самого входа в Экспресс, и теперь даже со всем снаряжением Рейчел, фактически представляющим из себя передвижной медкомплекс, ей придется ждать, пока срастется перебитая рука. И если бы она была одна такая! Из их команды только четверо были полностью боеспособны, она сама еле может двигаться, и что-то представляет из себя разве что за счет контроля светочей, а тот парень, Нунг, по словам Рейчел значительно просел в плане боевой мощи. Остается лишь надеяться, что к прибытию на следующей станции все они вернутся в строй, иначе у них могут быть серьезные проблемы.
   Впрочем, радует и другое: ничего страшного не произошло. Никто из них не умер. Что же до незаконной... Рейчел предупреждала, что есть существенный шанс, что рано или поздно Эммой Барнс придется пожертвовать, а для Юры все было еще легче, в конце концов, незаконная была ей никем. Юра вообще делила людей на три категории: те, кто еще полезен и должен остаться в живых, кого следует убить немедленно и кого следует убивать медленно. Исключения можно было пересчитать по пальцам одной руки, и Эмма Барнс определенно не входила в их список.
  - Рейчел... я думаю, раз ты сейчас не можешь ничего изменить, то и не следует волноваться об этом - лишь нервы попусту потратишь, - мягко заметила Юра, привлекая внимание собеседницы. - Лучше отдохни немного. До прибытия на следующую станцию еще достаточно времени, а на тебя смотреть страшно.
  - Не могу, - мотнула головой подруга. - Мне еще надо заняться Нунгом. Я успела погрузить его в искусственную кому, чтобы получить возможность заняться его дьяволами, и я не могу надолго оставить его в таком состоянии. Он и так нестабилен из-за имплантации нескольких дьяволов, долго не протянет, и лучше не усугублять ситуацию. Нужно как можно скорее откалибровать систему, пока не нарушился и без того шаткий баланс... Мне некогда отдыхать, Юра.
  - Тогда делай это и иди отдыхать! - надавила голосом та. - Раз уж так, лучше поторопись - ты тоже немного можешь сделать в таком состоянии, и хорошо, если не начнешь допускать ошибки. Раз уж так...
  - ... да, ты права, - одними губами улыбнулась Рейчел. - Спасибо, Юра. Ты сама как?
  - Мне уже лучше, - чуть покривила душой голубоволосая девушка. - Видишь, уже сижу сама! Совсем скоро вернулась в строй, и на следующей станции отыграемся. Теперь, когда мы знаем о противнике больше, можно будет скорректировать планы, верно?
  - Верно, - все с той же вымученной улыбкой блондинка поднялась на ноги и направилась к двери. - Давай, поправляйся. Я зайду чуть позже.
   Стоило только двери за подругой захлопнуться, как Юра обессиленно свалилась обратно на подушки. Черт... как же она ненавидит копейщиков! И анима тоже ненавидит! Такая жуткая слабость... это было донельзя унизительно. Ничего, она еще отыграется! Как бы ни были сильны незаконные, у них обязательно найдутся слабости, в том или ином смысле - а уж играть на чужих слабостях она умеет мастерски. Нужно только немного прийти в себя, и можно будет заняться составлением плана, а то мысли уже путаются, и нет сил даже проверить, что только что кольнуло ее в шею.
   Это было последней мыслью Юры, прежде чем все укрыла темнота.
  
  ***
  
   Стоя над обезвреженной Ха Юрой, Джай еле удерживался от того, чтобы зайти дальше. Учитывая, что натворила эта дрянь, и как она разрушила все планы его друзей, ей хотелось просто и незатейливо свернуть шею... но он сдержался, и это удалось сделать лишь потому, что лишнее убийство сейчас привлекло бы внимание и поставило бы под угрозу срыва его план. Он может убить лишь одного противника, если хочет спасти Ангел и уйти, не особо пострадав; даже одно-единственное убийство любого небоеспособного избранного из FUG привлечет внимание, благодаря медицинскому оборудованию, отслеживающему показатели пациентов, и именно поэтому Ха Юру пришлось лишь вывести из строя, используя транквилизатор. Он может убить кого-то одного, и выбор у него невелик. Элия может еще быть полезной, тот потрепанный взрывом мечник не станет серьезным препятствием для подкрепления, за Нунга его прибьет Бао, так что остаются либо Ха Юра, либо Эмма Барнс - и куда целесообразней убить последнюю. Элия не просто так засветила свое оружие, в конце концов, она прекрасно знала и о способностях Тейлор, так что вполне могла предположить лишение Барнс ее способности - а там либо она сама бы отдала то копье незаконной, либо же ее заставили бы это сделать. Это дало бы рыжей стерве возможность побарахтаться, а учитывая, что она достаточно много времени провела с друзьями Джая, она знает, куда и как бить, чтобы хоть напоследок навредить побольше. Нет уж, лучше убить ее сейчас и не рисковать. Ха Юра тоже может стать проблемой, но не такой острой, и ее усиливать точно не будут, тогда как в отношении Барнс это придется сделать...
   ... более того, Джай признавал целесообразность этого решения и в долгосрочной перспективе. В конце концов, Тейлор еще придется возвращаться на свою родину, уходить из Башни - и собственный дар почему-то говорил, что у нее могут быть проблемы, если она своими руками убьет Барнс или хотя бы будет знать, где и как та встретила свой конец. Может быть, смертью - или просто исчезновением - этой рыжей заинтересуются, и потребуют дать какие-то показания? Джай не мог с уверенностью это заявлять, но он мог сказать одно: если он может уменьшить количество проблем загодя, то у него нет причин этого делать. Тейлор не должна знать, где и как встретила свой конец ее противница? Отлично, она не будет этого знать.
   С этой мыслью Джай развернулся к бессознательной незаконной, доставая пистолет - и тут же нажимая на курок...
   ... но в последний момент его рука дернулась.
   Просто потому, что дверь распахнулась, открывая взгляд на Рейчел в окружении четырех светочей.
   Осознание накрыло внезапно - приборы для мониторинга показателей засекли действие транквилизатора! Черт, он должен был подумать об этом... почему он вообще упустил что-то подобное из виду? Теперь весь план под угрозой срыва! Вот и сейчас его противница направила все светочи вперед, явно намереваясь, как минимум, запереть его в барьере до подхода подкрепления - чего просто нельзя опускать! Раздосадовано прошипев, мальчик метнулся в сторону, запрыгивая на тумбочку, и оттолкнулся уже от нее, чтобы взмыть под самый потолок. Оттолкнуться уже от потолка, на лету вызвать из невидимого режима пластину арсенала, чтобы оттолкнуться и от нее, приземлиться перед Рейчел... черт, оставил пистолет на арсенале, а притягивать его слишком долго! Джай лишь поморщился, прежде чем укрепить собственное тело шинсу, выходя даже за все мыслимые пределы - и ударить по ноге Рейчел; пусть даже и собственную руку обожгло болью, но наградой стал мерзко звучащий хруст и болезненный возглас веснушчатой дряни. Получилось! Теперь можно и притянуть к себе арсенал, сменить чуть не свалившийся с пластины оного пистолет на излюбленную винтовку со штыком - прежде чем ринуться вперед, перекатом вылетая в коридор, чтобы, еще не выйдя из переката, выстрелить в направлении одного из смутно виднеющихся силуэтов...
   ... и только потом остановился, оценивая обстановку.
   Посреди коридора, примерно в пятидесяти метрах от него, стоял тот самый "призрак", Дэниел Хатчид, руки которого уже окутались фиолетовым сиянием шинсу - а за его спиной, из-за поворота, вылетели Боро и Лиен. Все верно, при планировании этой операции собственный дар утверждал, что надолго отвлечь их не выйдет... вот только что делать теперь, когда все пошло не по плану? Джай лишь на секунду прикрыл глаза, подавая запрос собственной силе - и усмехаясь, когда услышал ответы.
   Да. Пожалуй, все-таки еще ничего не потеряно.
   И именно с этой мыслью, не затягивая паузу и не завязывая разговоров, он бросился вперед.
   Первым отошел от ступора Боро - и он же ринулся вперед, что было вполне закономерно. Хоть его и называли "проводником", что путало многих, но под этими словами имелась в виду именно его роль проводника новичков на Адский Экспресс, но никак не специализация и не стиль боя. Боро был классическим удильщиком с не менее классическим оружием в виде иглы из достаточно качественного суспендия. Боец первой линии, достаточно сильный в атаке, способный и защищаться... В его личном деле, находящемся в открытом доступе, указывалось, что он способен адаптироваться к стилю противников, более того, собственная сила указывала, что затея атаковать его в ближнем бою окончится провалом - а значит, не имело смысла даже пробовать. Выстрелив один-единственный раз, чтобы вынудить удильщика отшатнуться в сторону, копейщик продолжил движение, метнувшись вперед и уходя от удара иглой в нижний перекат - чтобы в следующий момент бросить за спину гранату. Все, несколько секунд форы у него есть! Так, метнуться в сторону, чтобы предназначенная ему атака Хатчида ушла в направлении Боро - и теперь нацелиться на Лиен!
  - Сдохни уже! - крикнул он бывшей наставнице, которая вывела на позицию три из четырех доступных ей светоча... и вздрогнула, услышав его слова.
   Она промедлила всего какие-то мгновения, и этих мгновений ей не хватило, чтобы замкнуть зону подавления потоков шинсу и остановить Джая - который, выпрямившись и с разбегу оттолкнувшись прикладом винтовки от пола, пружиной взмыл вверх. Оттолкнуться от потолка, чтобы уйти от очередной атаки Хатчида, прыгнуть на светоч, вновь оттолкнуться уже от него...
   ... и в прыжке выстрелить.
   Не в Хатчида.
   Не в отшатнувшуюся в сторону Лиен.
   Выстрелить в дверь, которую она загораживала своим телом - вернее, в светоч, запирающий дверь.
   Приземлился на пол он в тот же момент, когда Ангел вылетела из комнаты и замерла рядом с ним, припав на одно колено и доставая из собственного вызванного арсенала трезубец. Вот и отлично! Одной проблемой меньше - теперь он уже не в одиночку против троих, а вдвоем против того же числа противников...
   ... которым, впрочем, его атака если и навредила, то морально. Боро успел уйти от взрыва, и лишь тряс головой - собственный дар подсказал, что его малость оглушило - а вот Лиен же... да, Ангел ей знатно проехалась по мозгам, и собственный клич вместе с "намерением убить" ее здорово ее подкосили. Впрочем, это не значит, что они не готовы сражаться.
   А значит - им с Ангел остается только одно.
   Драпать.
   Тем более, что он все-таки выполнил все поставленные задачи.
  - Эй, Ангел... - собственный голос звучал глухо. Черт, как же хорошо, что большинство избранных имеют привычку почесать языком до боя, во время оного, после и даже вместо! Не будь этой славной традиции - у него не было бы ни возможности отдышаться, ни попытаться сбежать! - У меня есть план.
  - Звучит как будто "у меня есть бомба", - опасливо покосилась на него напарница. Ну, так оно и есть... Оставалось лишь усмехнуться в ответ, перекидывая винтовку в одну руку - и заводя вторую за спину, туда, где под Колеманом, на поясе, в слишком больших для этого оружия ножнах покоилось Зеркало Чистого Неба. Черт, надо будет как-то объясниться с ней...
  - Ну, это точно окажет взрывной эффект, - собственные губы дрогнули в нервной усмешке. - Доверься мне.
   И в тот же момент он ударил Ангел.
   Коротко.
   Без замаха.
   Прямо в сердце.
   Это дало ему еще одну паузу. В конце концов, Зеркало запечатывает не мгновенно - и со стороны все выглядело так, словно он убил свою напарницу, отчего противники малость охренели. Впрочем, это ему на руку! Оскалившись, Джай бросил винтовку на пол - и сдернув с разгрузки еще одну гранату, но на этот раз дымовую, кинул ее под ноги противникам, от такого "подарка" бросившихся в разные стороны за секунду до детонации.
   А теперь - ходу! Зеркало как раз запечатало Ангел, так что можно подобрать винтовку - и, накинув Колеман, под прикрытием дыма броситься прочь, к выходу из жилого сектора. У него еще есть какое-то время, и есть эффект неожиданности. Пока противники выйдут за пределы дымовой завесы, пока сообразят, что к чему, пока запустят сканирующие протоколы на светочах - он уже будет достаточно далеко, и до него просто не достанут.
   Этот раунд остался за ним.
  
  ***
  
   Порой Рьюн отчетливо понимала, насколько хренова ее жизнь. Что показательно, впервые такие мысли появились у нее, когда она связалась с Тейлор - и чем дальше, тем от смутных предчувствий и мимолетных мыслей она перешла в твердой уверенности в этом вопросе. Сначала Рьюн заполучила шрамы на половину лица, потом ей пришлось возиться с балансирующей на грани срыва незаконной, затем она хваталась за голову, разгребая хаос со спутниками...
   ... и чем дальше, тем тяжелее были последствия.
   По крайней мере, в этот раз все обошлось. Риски не превысили расчетных, равно как и потери. Никто не погиб, на Адский Экспресс им бы все равно пришлось попасть, и даже ее глупый Бог отделался бы легче, чем мог - Шип он деактивировал вовремя, и отделался лишь нервным истощением. Обследование в частной клинике в соседнем городе, куда их затащил Джин-Сунг, не показало никаких ухудшений состояния Баама, и сейчас спал, утомленный последствиями активации Шипа и собственными эмоциями.
   Покачав головой от этой мысли, Рьюн вновь взглянула на парня, спящего перед ней на кровати. Эмоциональный пик пройден, после пробуждения ему будет уже куда легче - тем более что на рефлексии у него будет не так уж и много времени. После того, что произошло в городе Экспресса, разойдутся слухи о незаконном... впрочем, им и без этого проблем хватает. Им все еще нужно сесть на Экспресс, а значит нужно успеть и пройти испытания до того, как этот клятый поезд достигнет следующей станции, а затем еще и добраться туда. Проблем на месте тоже вряд ли выйдет избежать, а уж о том, что должно произойти потом, сейчас и вовсе думать не хотелось. Наступает очередной режим авралов, когда только и остается, что хвататься за голову и судорожно метаться, пытаясь все успеть и прикрыть все бреши - и скоро у ее Бога не будет ни времени, ни возможности отдохнуть, что, в свою очередь, тоже может подтолкнуть его к грани, которой в этот раз удалось избежать. Пусть поспит, пока еще может...
   А с остальным пока что она разберется.
   Кинув взгляд в сторону двери, провожатая не поморщилась. Как будто она не знает, кто ждет в коридоре снаружи, и что ее ожидает, когда она выйдет из палаты! Невольно закрадывается мысль, что этой встречи можно и избежать - достаточно всего лишь выйти в окно, и, манипулируя своим посохом, спокойно спуститься и спрятаться, пока этот психопат не остынет. И ведь может же так сделать, тот же Джин-Сунг ее прикроет, если выдать ему информацию... вот только проблемы это не решить. Кун сам по себе - одна большая проблема, а уж когда затронуты его якоря, он начинает ехать крышей, и затаивший зло Кун - чуть ли не последнее, что ей нужно. Даже если он не будет пытаться мстить в ближайшее время, а потом остынет, он все равно будет пристально следить за ее действиями, и вполне может что-нибудь усмотреть, что для ее планов категорически противопоказано. Конечно, отвлечение в виде Тейлор сработало как надо, и начальный толчок ее планам был дан - но работа не была закончена, а значит, нужно дать Куну возможность спустить пар и как-то его отвлечь.
   Вздохнув, девушка встала со стула и направилась к двери. Тихо открыла ее, бросила предостерегающий взгляд на стоящего у противоположной стены коридора парня, указывая глазами на спящего Баама, так же тихо закрыла... и только потом все завертелось.
   Вернее - сорвался с места Кун, снося ее в сторону и впечатывая в стену.
  - Какого хрена?! - на шее сомкнулась хватка Агеро. Кха... да что же у них всех за мания? Сначала Баам пытался ее придушить, теперь еще и этот псих... - Ты понимаешь, что ты натворила?! Если в городе Экспресса и были перемешаны пути, то вне его - нет! Ты не могла не предвидеть, к чему приведет наше прибытие туда!
  - Кха... - стоило ей только беспомощно хватануть воздух, как собеседник ослабил хватку - не достаточно, чтобы вырваться, но вполне достаточно, чтобы была возможность дышать. Чертов отморозок... Она лишь прокашлялась - и только потом начала говорить. - Это... был его... выбор...
  - Что?!
   Эти слова сработали - и визави от неожиданности разжал хватку. Фух...
  - ... это был его выбор, - негромко повторила Рьюн, потирая горло и украдкой, из-под упавших на лицо прядей, смотря на собеседника. - Неужели ты не понял, Кун? Ты достаточно хорошо знаешь Баама...
  - Ты лжешь, - прошипел тот. Вот как? - Баам... никогда бы этого не сделал. Он бы не подверг себя риску просто ради мести.
  - Ради мести - не подверг бы, - покачала головой девушка. - Но по иной причине? Если бы у него появилась возможность узнать, кем же он является? Почему он до появления в Башне находился в той пещере под присмотром Рейчел, почему FUG искали его, наконец, почему он важен самому Еретику... Баам хочет знать ответы на эти вопросы - и готов на многое ради этого. Более того... Баам принял все риски не только из-за жажды узнать все. И разоблачение, и последующие проблемы он считает своим искуплением.
  - Нет, - с лица парня напротив мгновенно схлынула кровь - более того, он в шоке отшатнулся на шаг назад. - Ты же не имеешь в виду...
  - Баам - слишком хороший человек, для его же блага, - пользуясь разрывом дистанции, Хва отвела взгляд, откидывая с лица волосы. - И он во многом винит себя, начиная еще со второго этажа. Смерть того однорогого ублюдка, похищение Тейлор, последовавшие смерти его друзей... Что бы там ни говорил Баам и как бы себя ни вел - себе он этого не простил. Он все эти годы винил себя в том, что тогда, перед разоблачением твоей Тейлор, не успел сделать этого первым - и когда он узнал про путь, гарантированно приводящий его к цели и минимизирующий жертвы, но требующий его разоблачения, он не раздумывал.
  - Он порой вообще головой не думает! - рассерженно прошипел Кун, подаваясь вперед. Ой-ей... такими темпами это ничем хорошим не кончится! - А ты?! Почему ты рассказала ему об этом пути? Почему ты позволила ему пройти по нему? Мы ведь могли всего этого избежать! Был бы другой шанс убить эту его Рейчел и забрать спутника Барнс! Мы могли бы просто пройти мимо этого проклятого Экспресса...
  - Не могли бы, - мотнула головой Рьюн - и видя, как застыл ее собеседник, продолжила. - У нас бы не получилось. FUG нужна часть Шипа, которой завладел Баам, не говоря уже о том, что сомнения в лояльности Тейлор еще не окрепли окончательно... в нее вложили достаточно, чтобы попытаться окупить это, и неважно, как - вернув ее на их сторону или убив руками нового Кандидата, если она не захочет возвращаться. Они нужны FUG, и Адский Экспресс - слишком удобная ловушка, чтобы их не попытались заманить туда. Активация Эмили была приглашением, и если бы оно не сработало, были бы предприняты иные меры. Как бы ты отнесся к тому, что кто-нибудь из команды Андросси Захард был бы похищен, чтобы выманить Баама? Хватило бы приглашения только для него - все остальные потянулись бы по цепочке... Адский Экспресс - путь, которого мы не можем избежать, и чем сильнее мы будем пытаться, тем больше будет жертв.
  - Ты прекрасно знаешь, что мне плевать на большинство членов моих команд, - прищурился парачеловек. Ну да, как такое не заметить... - Так что прекрати увиливать и отвечай прямо. Зачем все это? Почему я должен рисковать моими близкими и засовывать голову в ловушку? Что такого произойдет, если мы просто отойдем в сторону и позволим им заниматься собственными планами, а еще лучше - свяжемся с Крылатым Древом и запросим помощи офицеров?
  - Много чего! - прошипела в ответ провожатая. Скользкая дорожка, особенно с учетом способности ее собеседника... но она знает, как по ней пройти. - Во-первых, у офицеров нет права просто так находиться на Адском Экспрессе - это одна большая зона испытаний, и войти могут только представители Империи Захард при исполнении, иначе неминуем открытый конфликт с персоналом, поддерживающим FUG. Во-вторых, промедление может стоить вам Умника и Козыря - сами они не смогут выбраться с Адского Экспресса, учитывая, с кем им предстоит столкнуться. В-третьих, Баама ты все равно не остановишь - он попрет напролом, желая теперь не только узнать правду о собственном прошлом, но и расквитаться с той конопатой сукой. В-четвертых же... Тейлор ты тоже потеряешь.
   От этих слов ее собеседник замер - а сама Рьюн подавила вспышку ликования; с псевдо-эмпатией собеседника это воистину неуместно. Но, черт побери, сработало же! Вот уж воистину - легко манипулировать влюбленными... и даже Куном. Конечно, довольно скоро он поймет всю подоплеку, и второй раз такой трюк не пройдет, но ей это и не нужно. Главное - отвлечь этого психопата сейчас и не заполучить новых травм.
  - ... что ты имеешь в виду? - через силу выдавил адепт света. - Тейлор, она...
  - Умрет? Нет, - продолжила за него проводник. - Более того - у нее хорошие шансы выйти из всего этого, став сильнее, обзавестись новыми союзниками и получить поддержку с неожиданной стороны. Но при всем этом... Кун, ты серьезно думаешь, что она останется рядом с тобой? Никуда не уйдет, не исчезнет?
   Чем дольше она говорила, тем бледнее становился Кун. Да уж, это было подло с ее стороны - привязанность этого мальчишки к его незаконной является самой большой его уязвимостью, а страх потерять ее затмевает все остальное. Если у этой манипуляции не будет нужного ей результата, этот путь приведет к ее, Рьюн, смерти...
   ... но если получится, то окупится очень и очень многое.
   А значит - нужно продолжать говорить.
  - Нет, - негромко выдохнул Агеро, явно будучи не в силах поверить в услышанное. - Нет. Не может быть... она не уйдет. Она обещала, что будет в моей команде, и никуда не уйдет!
  - ... без достаточно веских причин, я знаю, - ядовито отозвалась Рьюн. - И то - обсудив с тобой... Ты сам-то в это веришь, Кун? После того, как она сбежала от тебя сегодня, в одиночку отправившись на платформу Экспресса? Ну давай, скажи мне, что она не хотела подвергать тебя и остальную свою команду опасности... дальше сам додумаешься, или мне пояснить на пальцах? Вот уж воистину - любовь нечаянно нагрянет, мозги все съест и тихо свалит!
   Последние ее слова Кун не слушал - впрочем, в том уже не было необходимости.
   Слова попали в цель.
   Кун прекрасно знает, что привычка заботиться о выживании товарищей у его Тейлор уже давно перешла на уровень рефлекса. Он прекрасно знает, что его незаконная ради блага своих друзей готова на многое, и однажды она уже пожертвовала почти всем, отказавшись от своей мечты, целей и идеалов - и если вопрос будет стоять между жизнями ее друзей и ее счастьем, Тейлор вполне может отказаться от второго ради первого. Собственно, она то и планировала, и Рьюн могла лишь догадываться, на что надеется Агеро, прекрасно осведомленный обо всем этом. А сейчас же, когда Рьюн упомянула возможность ухода Тейлор, когда она заговорила о сомнениях FUG в ее предательстве и прямым текстом сказала, что она может вернуться на их сторону... И без того накрученный Кун вполне в силах связать все это воедино, и прийти к нужному Рьюн выводу. Более того - его собственный дар обманет его; Тейлор в своих реакциях достаточно предсказуема, а те слова, которые она может сказать, вместе с ее эмоциями окончательно накрутят Куна, и ловушка захлопнется.
   Осталось подождать совсем немного. А пока что...
   Кун отступил. С нечитаемым лицом он сделал шаг назад, развернулся и деревянной походкой направился по коридору - впрочем, ускоряясь с каждым шагом, пока не перешел на бег. Ну, бежать ему недалеко, а там он займется выяснением отношений с Тейлор - и на какое-то время ему станет не до Рьюн; в конце концов, как бы этот манипулятор ни ненавидел провожатую, у него совершенно иные приоритеты.
   ... главное, чтобы его приоритеты не привели к разрушению госпиталя в процессе выяснения отношений.
  
  ***
  
   Еще несколько лет назад, когда они только завербовали Цеффье, Тейлор привыкла к постоянным обследованиям, а в последний год оные и вовсе участились. Активация протокола "Прямое управление" в полевых условиях дала серьезный повод для беспокойства, и на протяжении всего года в процессе отладки протокола она раз за разом оказывалась в лаборатории и Цеффье. Это происходило настолько часто, что стало привычным и убило весь страх перед любыми медицинскими процедурами - вот и сейчас Тейлор абсолютно спокойно собиралась после обследования потоками шинсу, эдакого аналога томографии...
   Хотя нет. Спокойствием тут и не пахло.
   Тейлор была растеряна - и поводов для того у нее было более чем достаточно.
   Происходящее в городе Экспресса до сих пор не желало укладываться в голове. Планы FUG в отношении еще одного Кандидата, разоблачение Баама, почти случившееся ее собственное разоблачение, подставившийся под удар Эммы Агеро, похищение Ангел, ранение Цеффье, побег Эммы вместе с Элией, отправившийся по их следам в одиночку Джай, сорвавшийся Баам - наконец, вытащивший их Джин-Сунг... Этого было слишком много, не говоря уже о выкрутасах Арахны. Похоже, напарница решила подстраховаться, создавая возможность деактивации протокола "Прямое управление" через собственный путь отхода, закрепившийся у Агеро, и в какой-то мере Тейлор понимала это ее решение. В конце концов, Арахна неоднократно демонстрировала свою привязанность, и вряд ли она захочет потерять Тейлор в качестве носителя, так что подобная подстраховка была даже логичной - и настораживало лишь то, что Арахна не сказала о подобном самой Тейлор. Интересно, что она еще умолчала? С этим обязательно нужно будет разобраться, как только у нее выдастся возможность поспать - хотя, скорее всего, это будет нескоро.
   В ближайшее время Тейлор определенно будет не до сна.
   У нее и без того достаточно забот.
   Надо проверить Цеффье - хоть Сачи и смог затянуть ее рану, а после ей занялись уже в клинике, волнение за подругу, прошедшую на волосок от смерти, от этого меньше не становилось. Надо будет удостовериться, что с Баамом все хорошо - эта мелкая блондинистая дрянь в очередной раз проехалась по мозгам ее другу, которого встреча с ней буквально подкосила. Надо будет все-таки поговорить с Джин-Сунгом, как бы ни хотелось избежать этого неудобного разговора - Тейлор была благодарна учителю и за прикрытие информации о ее настоящих мотивах присоединения к FUG, и за спасение Баама в прошлый раз, и за предоставленные новые документы, и за то, что он их вытащил сегодня; Джин-Сунга однозначно нужно было поблагодарить, да и не мешало бы прояснить вопрос, почему он все это сделал, просто чтобы иметь возможность предсказать его поведение. В конце концов, надо записаться на испытание, чтобы нагнать Адский Эспресс и вытащить Ангел и Джая, и с этим тянуть нельзя - а к испытаний еще и подготовиться надо... Удрученно вздохнув от осознания масштаба предстоящей работы, Тейлор поправила волосы - и направилась к выходу из медицинского кабинета. Все, достаточно она отдыхала, пора начинать! Сначала, по мере продвижения, нужно будет проведать Цеффье и Баама, может быть, навестить Кватро...
   ... вот только ничего из этого она сделать не успела.
   Стоило только прикрыть за собой дверь кабинета и сделать несколько шагов по коридору, как Тейлор наткнулась взглядом на вылетевшего из-за поворота Агеро, затормозившего, стоило ему только увидеть ее. А уж обеспокоенное выражение на его лице... Чтобы Агеро, да так открыто проявлял эмоции и носился сломя голову? Наверняка что-то случилось.
  - Агеро... все в порядке? - собственный голос дрогнул. Что-то произошло с Цеффье? Нет, о Цеффье Агеро так не беспокоится... неужели с Баамом беда? - Что-то случилось?
  - Нет... пока еще ничего не случилось, - напряженный ответ вогнал ее в еще большее недоумение. Но... в чем тогда дело? - Просто... волновался.
   Да? Ну, похоже на правду... вот только все равно слишком острая для него реакция. А, ладно, чего гадать-то?
  - И я... тоже волновалась, - вымученно улыбнулась Тейлор. Подумать только, сколько всего произошло! - Сегодня всем, по крайней мере, повезло выжить... но не все легко отделались. Баам, Цеффье, Кватро...
   ... и сам Агеро в том числе.
   Стоило только вспомнить луч шинсу, несущийся к Агеро на той крыше, как все тело сковало ледяным страхом. Тогда она не думала, возводя барьеры, действовала лишь на рефлексах, и толком не успела испугаться - но позднее, когда накрыло осознание, что ее друзья пострадали сегодня, и, более того, что Агеро на самом деле мог умереть... Тейлор не трясло от страха только потому, что она привыкла этот самый страх скрывать, вот только это не значило, что ей удавалось взять собственные эмоции под контроль. А ведь Агеро и так читает ее как открытую книгу, с его псевдо-эмпатией! Наверное, им лучше будет поговорить, когда она успокоится, чтобы не ездить ему по мозгам?
  - Да, им не повезло... но могло быть и хуже, - в голосе Агеро прозвучали стальные нотки. А? Она что-то не то сказала? - Тейлор... черт возьми, какого хрена ты там вытворяла?! Сначала ты фактически разоблачила себя, обрушив рой на ту дрянь, а потом и вовсе направилась на платформу в одиночку! О чем ты вообще думала?!
  - О вас я думала! - не сдержавшись, повысила голос девушка. Неужели он не понимает? - Что было бы, если бы вас увязали с Кандидатом? Мунтари сразу догадался - а что было бы, когда догадались и другие? После того, как позиции FUG пошатнулись год назад, их стараются бить везде, где только заметят! Вы и так можете оказаться под ударом из-за того, что та дрянь разгласила всем информацию о Бааме - и я не хочу еще больше подвергать ваши жизни опасности!
  - "Вы"? - прищурился парень. В смысле? К чему это он? - Вот, значит, что ты думаешь?
  - А что я должна думать? - огрызнулась Эбер. Конечно, она знала, что Агеро довольно равнодушно относится к жизням большинства окружающих - но всему должен быть предел! - Я не собираюсь ставить вас под удар! С меня хватит!
  - Даже не думай! - в свою очередь, повысил голос Кун. Что-о-о? - Скажи еще, что ты одна собираешься отправиться за Ангел и Джаем!
  - Вот что я не собираюсь сделать - так это рисковать кем-то еще! - в запале выпалила проводник. - И если для этого потребуется отправиться за ними в одиночку, тогда я сделаю это!
  - А ты ничего не забыла, Тейлор? - сделав шаг вперед, адепт света встряхнул ее за плечи. Да что он вообще себе позволяет? - Ты говорила, что будешь в моей команде! Что ты никуда не исчезнешь! Что не попытаешься уйти, не сказав мне!
  - Я говорю - доволен?! - перешла на крик она, подмечая, как отшатнулся от этих слов Агеро. Может, хоть так он поймет! - Я не могу рисковать вами, но и Ангел с Джаем я тоже не могу оставить там! Да, это рискованно, но...
  - Пойми, ты не имеешь права собой рисковать! - в ответ собеседник тоже перешел на крик. - Ты хоть понимаешь, что никто тебя не заменит?!
  - Ты заменишь! Если я умру, то ты станешь следующим владельцем Арахны и спасешь Башню!
  - К черту Башню - ты нужна мне! Я люблю тебя, дурная самоубийца!
  - Та же херня, чертов манипулятор! - выпалила в ответ Тейлор...
   ... и осеклась, поняв, что сказала - и что услышала.
   Она знала, что Агеро что-то испытывает в ее отношении - в конце концов, слова Марии, сказанные ей год назад на тридцатом этаже, были подтверждены поступками Агеро не раз и не два. Она знала, что Агеро знает и о ее чувствах - в конце концов, с его способностью упустить подобное из виду было сложно. Она даже знала, что его не устраивает сложившееся положение дел... чего уж там, не прерви их Сачи вчера, они могли бы прояснить все для себя.
   Тейлор знала, что рано или поздно этот момент настанет.
   Но это отнюдь не значило, что она была к этому готова.
   С одной стороны, она была счастлива. После долгого периода изоляции - что еще дома, что после начала восхождения, в FUG - она даже помыслить не могла о том, что может рассчитывать на крепкую дружбу, не говоря уже об отношениях и взаимности. Более того, это был Агеро, к которому ее тянуло со страшной силой... нет, не так. Если бы ее просто тянуло, это было бы не так страшно - она прекрасно понимала, что отношения могут быть достаточно короткими, и подразумевать под собой лишь удовлетворение потребностей. Куда страшнее было другое: Агеро был ей действительно дорог, и не хотелось давать ему напрасную надежду и причинять боль, что в их случае будет неминуемо, ведь однажды ей придется уйти, и ставить личное счастье - и счастье Агеро - выше миллиардов жизней она не имела права. Как бы тяжело и обидно это ни было, Тейлор была полна решимости держать дистанцию, и оттого делала вид, что не замечает всех "совпадений" и "неловких случайностей"...
   И именно поэтому сейчас она разрывалась от противоречий. С одной стороны, собственное сердце буквально заходилось от счастья; одно дело - чужие слова, намеки, слухи и недомолвки, и другое дело - признание прямым текстом! Но с другой же, в горле стоял ком от горечи - оттого, что она знала, что ничем хорошим это не закончится.
   ... впрочем, может быть, еще не поздно? Агеро, конечно, тоже осекся - но может быть, получится убедить его, что ему послышалось? Надежда, конечно, откровенно зыбкая, но...
   Додумать эту мысль Тейлор не успела. Сбоку раздался какой-то грохот кафель - и она вместе с Агеро синхронно повернулась, чтобы увидеть стоящего у самого поворота коридора Бларода и чуть не упавшего Кватро, уронившего костыль, на который рыжий проводник до того опирался. Они... ох черт!
   Они все слышали!
  - Извините, ошиблись коридором, - с каменным лицом произнес Бларод, отступая на шаг назад и утягивая за собой хромающего Кватро - а затем на еще один шаг, и еще, пока они не скрылись за поворотом. Вот черт... Бларод, конечно, не то чтобы трепло - но...
   Хотя ему нет нужды что-то выбалтывать. Учитывая, что они с Агеро не стеснялись орать друг на друга, окружающие точно в курсе - и собственная попытка заболтать Агеро, и так имеющая откровенно мизерные шансы на успех, точно ничего не изменит.
  - Я не ослышался? - вкрадчивый голос Агеро заставил ее вздрогнуть. - Тейлор, ты...
   Черт. Отступать уже некуда. Контроль над ситуацией стремительно уплывает у нее из рук.
  - Да, - негромко выдохнула Тейлор, переводя взгляд на парня напротив. Раз уж так... Ей остается лишь признать поражение. - Я люблю тебя, Агеро.
   Какое-то время они оба молчали, и если Тейлор не знала, куда деть себя от смущения, то Агеро явно осмысливал услышанное - притом настолько долго, что начали поднимать голову уже было подзабытая неуверенность и комплексы, от которых, как казалось Тейлор, она давно избавилась. А что, если Мария ошиблась в своем предположении? Что, если Тейлор сама себя накрутила, а все "доказательства", которые она считала весомыми, были лишь обычным проявлением для Агеро, которого она не успела узнать толком на втором этаже? Может быть, она приняла желаемое за действительное?
  - Вот оно как, - наконец произнес парень, и от этих слов Тейлор запаниковала еще больше. - Вот оно как... И вот при всем этом ты думала уйти, Тейлор?
   ... что?
  - Я... не хотела уходить, - ошарашено отозвалась та - и под испытывающим взглядом собеседника была вынуждена продолжить. - Я не хочу уходить... да и как будто у меня это получится, верно? Баам понесется вслед за своей Рейчел, хотя бы ради того, чтобы открутить ей голову, у Бао те же мотивы, Цеффье тоже не оставит Ангел и Джая... Я не уйду, Агеро, и не хочу уходить. Наоборот... я хочу остаться с вами до самого конца. Я хочу остаться с тобой до самого конца. Я знаю, вечно это не продлится, и рано или поздно мне придется тебя покинуть - но до тех пор... я хотела хотя бы быть рядом, и...
   На этих словах Тейлор вновь осеклась. Просто потому, что по губам Агеро расползлась улыбка.
   ... он что, смеется?
  - Хватит ржать, - уязвленно буркнула девушка, отводя взгляд. - Хватит ржать, пока я тебе признаюсь!
  - Даже не думал, - негромко фыркнул парень, подаваясь вперед - и обнимая ее. Черт... кажется, у нее лицо буквально пылает от смущения. - Я тоже люблю тебя, Тейлор... черт возьми. Заставила ты меня поволноваться.
   Да уж, поволноваться - это слабо сказано. Чтобы Агеро не просто не контролировал себя, а примчался, ввязался в скандал и наорал на нее... С чего он вообще так себя накрутил? Чтобы Агеро потерял самоконтроль, требуется что-то неординарное - к примеру, чтобы кто-нибудь на фоне произошедшего протоптался по всем его больным мозолям разом...
   ... хотя, кажется, у нее есть догадка.
  - Рьюн? - лишь негромко выдохнула она, утыкаясь в плечо собеседника.
  - Рьюн, - только и удрученно вздохнул тот. Да уж... Эта одноглазая сволочь наверняка могла провернуть что-то подобное - и вопрос только зачем. Впрочем, зачем гадать?
  - Знаешь... если мы не разбудили Баама, можно найти эту стерву, выбить из нее все и прикопать по-быстрому, пока Баам не проснулся, - от представленной картины по губам расползлась улыбка.
  - Ну уж нет, - с этими словами Кун разжал объятия. А? Она лишь недоуменно взглянула на парня напротив, улыбка которого стала какой-то странной, а во взгляде прослеживались хищные отблески. - Рьюн мы еще успеем прикопать... а тебя я больше никуда не отпущу. Я не хочу, чтобы ты исчезала - тем более сейчас, когда все только-только встало на свои места.
   В следующее мгновение Агеро подался чуть вперед, касаясь губами ее губ.
   И возражений больше не осталось.
   Рьюн подождет - они еще успеют открутить ей голову потом. Все будет потом: и попытки справиться с последствиями, и объяснения собственных слов об Арахне, которые Агеро неминуемо потребует, и все проблемы. Все это будет потом, а сейчас же она потеряла последние остатки контроля над ситуацией, чтобы сделать хоть что-то.
   ... и к черту контроль.
  
  ***
  
   Меньше всего Ангел ожидала, что Джай однажды предаст ее - фигурально говоря, ударит в самое сердце, что и произошло фактически. Это было больно, это было обидно до слез, в тот момент она чувствовала лишь жгучее недоумение и непонимание...
   ... которые только усилились, стоило ей только очнуться в каком-то затемненном коридоре - чего она, после произошедшего, вообще не ожидала.
   Более того - она не ожидала увидеть стоящего напротив Джая, сжимающего в руке нож.
   Рефлексы сработали прежде разума - и Ангел ударила напарника, с ноги, вкладывая в удар не только весь вес, но и шинсу. Пусть Джай и успел вскинуть руки, блокируя удар, но сила оного и собственный вес сыграли с напарником дурную шутку, и его отбросило к противоположной стене коридора... и только потом Ангел перевела дух, ощупывая собственную грудь, которая до сих пор болела.
   Ощупывая - и не находя ни раны, ни следов крови на блузке.
  - Успокоилась? - хриплый голос Джая разорвал тишину. Успокоилась ли она? Да она сейчас взорвется от злости! Что тут вообще происходит? - Честное слово, Ангел... я же просил довериться мне.
   Довериться? Но... стоп.
  - Ты! - возмущенно наставив палец на собеседника, воскликнула Ангел. - Ты все спланировал заранее!
  - Естественно, я все спланировал... кха, ты можешь сдерживать силу, идиотка крылатая? - закашлялся тот, поднимаясь на ноги. Эм-м-м... - Да, я все спланировал... ты думаешь, иначе у меня были бы хоть какие-то шансы вытащить тебя? Против превосходящего противника, против сильной провожатой, пусть даже еле обученной и неопытной... и то по самой грани прошел! Если бы не Зеркало Чистого Неба, у меня бы не вышло сбежать - Колеман бы не смог достаточно хорошо скрыть нас обоих!
   Зеркало Чистого Неба? Ангел лишь с опаской покосилась на оброненный напарником клинок, сейчас лежащий на полу чуть в стороне. Верно, Цеффье же рассказывала, как именно Агеро вытащил ее с помощью этого клинка. Значит, Джай использовал его точно так же...
  - Ты хоть представляешь, сколько мне пришлось всего сделать? - тем временем продолжал выговаривать мальчик. Черт, даже как-то стыдно стало... - Мне пришлось сначала тащиться по их пятам, потом, когда все немного успокоилось - выманивать одного из охранников, чтобы отвлечь их внимание и избежать срабатывания дара Лиен, после я чуть не столкнулся с ней, когда проник в жилой сектор, затем чуть не попался в зону подавления потоков шинсу Рейчел, а потом, в качестве вишенки на торте, сражался с провожатой, одним из ветеранов Экспресса и его ровесником со столь же солидным боевым опытом! И все, что я получаю - удар, чуть не сломавший мне руки? Честное слово, Ангел...
  - ... прости, - кое-как выдавила девушка. Черт... стоит только подумать, что она могла потерять еще и Джая... - Прости. Прости...
  - Эй, ты чего? - а вот теперь в голосе копейщика сквозили обеспокоенное нотки. - Ангел... я не Агеро, в чужих эмоциях не разбираюсь, и не могу вот так просто понять, что творится у тебя в голове. Все в порядке?
   Все ли в порядке? Он еще спрашивает, все ли в порядке?! После того, как погибла Цеффье, после того, как ее убила Лиен... и после того, как он сам мог умереть! Да ничего тут не в порядке! Она открыла было рот для резкой отповеди...
   ... и закрыла.
   Нет. Джай этого не заслужил. Он и так достаточно сделал для нее, и он не заслуживает за это терпеть ее поганый характер. Теперь... когда Цеффье мертва... Он и Тейлор - все, что у нее осталось, и она просто не имеет права отталкивать немногих дорогих ей людей своим норовом.
  - Главное, что ты жив - а со всем остальным мы сможем справиться, - несмело улыбнулась удильщица. - Я бы не перенесла, если бы ты умер... пожалуйста, не рискуй так больше, Джай. Черт, да как ты вообще пробрался сюда?
  - Все так же - Зеркалом, - наконец подойдя к отлетевшему в сторону клинку, тот поднял его с пола и крутанул меж пальцев. Зеркалом? Но... - Агеро запечатал меня в Зеркало еще на платформе, а когда расстояние между ним и Зеркалом стало достаточным, я смог освободиться. Что? Не рада меня видеть?
  - Рада, - негромко отозвалась анима, сжимая руки в кулаки. Теперь, когда она тут не одна... - Вместе у нас будет шанс убить Лиен.
  - Держу пари, что Цеффье думала точно так же при их встрече, - сухо произнес тактик их старой команды, убирая кинжал в ножны. Да он... да как у него вообще язык повернулся?! - Ангел... Лиен - провожатая, сильная провожатая, пусть даже она необученная и неопытная. Она могла почувствовать угрозу для всей их группы, именно поэтому у меня почти не было времени... мне повезло, что ты ее выбила из колеи, и она действовала на эмоциях. Если бы не это, у меня не было бы шансов, даже при том, что я не намеревался убить ее. Любая провожатая никогда осознанно не ступит на путь, который приведет ее к смерти - и Лиен сильна именно в том плане, более того, она подсознательно избегает любой опасности для своей жизни.
  - Да плевать, - ожесточенно произнесла она. Должен же быть хоть какой-то шанс убить ее! - Пойми, я не могу отступить!
  - Ты хочешь там сдохнуть?
  - Я хочу, чтобы сдохла она - и плевать, что для этого потребуется! Она убила Цеффье!
  - Цеффье жива! - рявкнул напарник, выйдя из себя - и Ангел осеклась на полуслове.
   Жива? Цеффье жива? Но... она же своими глазами видела, как Лиен вспорола ей горло... было столько крови...
   Да как вообще можно было выжить при таких обстоятельствах?!
  - Честное слово, Ангел... без обид, но ты та еще дура, - тем временем собеседник лишь закатил глаза, очевидно, что-то прочитав на ее лице. Дура? Но... - Тебе на что сенсорный компонент твоей способности! Ты же чувствуешь спутников и их местоположение - и если бы Цеффье умерла, ее спутник бы переместился к Тейлор!
   ... и то верно. Тогда она не почувствовала ничего подобного - иначе бы окончательно слетела с нарезки. Но...
  - ... как? - собственный голос звучал откровенно жалко. Как вообще можно было выжить с такой раной?
  - Скажу кратко: теперь мы оба должны Принцу по гроб жизни, - вымученно улыбнулся Джай. Верно! Способность этого позера позволяет ему регулировать скорость всех процессов в организме - а ведь по словам Тейлор, до второго триггера он был еще и в какой-то степени Эпицентром, так что он мог применить свою способность и на Цеффье! - У нее была возможность протянуть до подхода помощи... учитывая, что в прошлый раз Принц был в таком состоянии больше суток, у них были все шансы добраться до клиники в соседнем городе, даже если они не смогли заручиться помощью какого-либо целителя. Цеффье жива, Ангел. Да, тяжело ранена, да, могут быть неприятные последствия - но она жива...
   Чем дольше говорил Джай, тем сильнее становился ком в горле - и под конец Ангел уже не могла сдержать слезы. Жива! Все-таки выжила!
   Цеффье жива!
   На этой мысли остатки выдержки покинули ее, и Ангел разрыдалась - безобразно, громко, в голос, будучи не в силах сдержать слезы. Даже сил стоять толком не было, и она обессиленно рухнула на колени, продолжая заливаться слезами облегчения... а через несколько секунд она почувствовала, как ее осторожно обняли за плечи.
  - Все хорошо, - голос напарника - почти что брата - звучал успокаивающе. - Все хорошо, Ангел. Мы все живы, и у нас есть все шансы дожить до конца этого бардака. Все будет хорошо, Ангел...
   И Ангел как никогда хотелось поверить ему.
  
  ***
  
   Рейчел прекрасно осознавала, что ее собственная группа до жути несбалансирована; одних только адептов света в команде было трое. Трое! На девять человек! Дошло до того, что Нунгу пришлось исполнять роль скаута, хотя он по тактике действий скорее удильщик - а одного копейщика в лице неблагонадежной Элии было достаточно лишь пока что. Она прекрасно знала, что столь несбалансированный состав команды рано или поздно ей аукнется...
   Вот он и аукнулся. Причем - очень рано, да еще и когда большая часть ее команды была в небоеспособном состоянии.
   Вспомнив верткого мальчишку, который сумел добраться до Эммы и одним ударом переломал кости свода стопы самой Рейчел, девушка не удержалась от болезненной гримасы. Вот же шустрая обезьяна! И ведь успел освободить еще и источник информации, притом - достаточно технично... использовав один из артефатов, к созданию которых приложил руку учитель. Аргх! Зачем было тратить время, если подобная вещь попала в руки этой компании отморозков? Неужели нельзя было вмешаться в механизм распределения призов? А теперь, как результат - сама Рейчел получила сложный перелом, который еще нужно срастить правильно, Боро отделался легкой контузией и сломал нос, перепутав направление прыжка после взрыва дымовухи...
   ... впрочем, они, по крайней мере, остались живы.
   В отличие от Эммы.
   Кинув взгляд на лежащую в реанимационной капсуле рыжеволосую девушку, Рейчел сглотнула вставший в горле ком. Этот мелкий ублюдок добил незаконную - пусть он и не успел сделать контрольный выстрел, когда Рейчел его спугнула, но и того хватило. Выстрел пришелся прямо в сердце, и пусть даже Рейчел могла залечить повреждения и перезапустить пострадавший орган, она упустила время, пока валялась на полу и пыталась прийти в себя от боли. За это время кислород перестал поступать к мозгу - и пусть даже она, первым делом придя в себя, оказала помощь Эмме, время вышло. Аппаратура диагностировала смерть мозга, и сейчас в реанимационной капсуле лежал лишь овощ.
  - Припоминаю, ты говорила когда-то... - от раздавшегося из-за спины голоса девушка вздрогнула. Черт! Как же ее бесит эта сучка!
  - Заткнись, - раздраженно выдохнула Рейчел.
  - "После посадки на Экспресс нам ничего не угрожает"... - издевательски потянула Элия. - Так, помнится, было?
  - Черт, да сколько можно? - взбешенное шипение сорвалось само собой - и только потом она обернулась, пристально смотря на собеседницу. - Что ты тут забыла?
  - Просто пришла проведать тех, кто пострадал сильнее, чем я! - светловолосая девушка лишь подняла руки в защитном жесте. - Значит, Дэниел не солгал? Эмма действительно мертва, Рейчел?
  - Смерть мозга... тело еще живо, но толку от этого практически никакого нет, - устало выдохнула та, отворачиваясь обратно и окидывая взглядом композицию. Теперь специализированное оборудование занимало почти всю комнату - но если Юра на соседней кровати просто была без сознания, все же транквилизатор не очень хорошо наложился на пост-эффекты яда, образовав воистину убойный "коктейль", то вот Эмма... - Черт, Карака с нас всех шкуры спустит.
  - И правильно сделает, - в голосе Кун звучало недовольство. Да уж... - Операция только-только началась, а мы уже знатно накосячили. Эмма мертва, Баам чуть не сорвался... вернее, на мне он все-таки сорвался...
   От этих слов Рейчел лишь зябко повела плечами.
   В конце концов, Баам был отдельным поводом для беспокойства.
   Она долго собирала информацию о нем - от учителя, у которого был свой человек в окружении Баама, от Лиен, которая провела с ним рядом месяц... Она долго моделировала его реакции и составляла этот план, согласно которому Баам должен был успеть на платформу лишь в последний момент перед уходом Экспресса, и встретить ее лишь, в лучшем для него случае, на следующей станции. Баам должен был купиться на провокацию, Баам не должен был буквально загонять Элию - но, тем не менее, он сделал это.
   А значит, либо ей слили дезинформацию, либо же Баам изменился.
   В любом случае, она просчиталась.
  - Этого не должно было произойти, - собственный голос звучал глухо. - Баам не должен был так отреагировать. Я не знаю, что изменилось... но он не должен был игнорировать провокации Юры, не должен был так жестко противостоять тебя - и уж тем более не должен был впадать в неистовство на платформе.
  - Но, тем не менее, он сделал все это, - парящий в воздухе светоч, на котором сидела Рейчел, чтобы не беспокоить травмированную ногу, чуть дрогнул, когда Элия села на него за спиной Рейчел, приобнимая за плечи. Да уж, сделал... - Честно говоря, я не понимаю, на что ты рассчитывала. После того, что ты с ним сделала год назад... на его месте я бы не стала разводить разговоры, а просто телепортировалась к тебе и отвернула бы к тебе голову. Или ты все еще думаешь, что ты для него звезда, что сияет ярче всего на свете? Хватит заниматься самообманом. Никакая ты не звезда, а обыкновенный мусор - и Баам это уже понял.
   От этих слов ее бровь дернулся. Эта... дрянь...
  - Следи за языком, - сухо произнесла она. - После смерти Эммы у тебя тут нет протекции... более того, сейчас ты уязвима, а я - окружена сторонниками.
  - Ай, да не кипятись ты так, - это копейщица прошептала ей на ухо - негромко, чуть ли не интимно. - Мусор тоже может сиять. Порой стекло сверкает ярче бриллиантов, просто потому, что нуждается в самоутверждении...
  - Ну, ты это узнала на своем примере, верно? - ядовито откликнулась адепт света. - Несостоявшаяся принцесса Захард...
   Хватка собеседницы на плечах стала болезненно-крепкой.
  - Как же ты меня бесишь, стерва, - из голоса Элии исчезли все игривые нотки.
  - Руки убрала, сучка, - процедила сквозь зубы Рейчел, поводя плечами - и облегченно выдыхая, когда объятия собеседницы разжались. - Выметайся, пока цела, Кун. Вали нахер, пока тебя не сожрали с потрохами.
  - Ну, как знаешь, - с сожалением произнесла та, уже явно восстановившая самообладание, вставая со светоча - и, судя по звукам шагов, направляясь к двери. - А я-то хотела поделиться с тобой своими догадками... кто бы мог подумать, что Хачулинг был прав, утверждая, что у изучения паралюдей есть перспективы!
   ... что?
   Рейчел лишь ошарашенно моргнула, когда до нее дошло услышанное. Изучение паралюдей? Эмма иногда употребляла это слово в контексте обладателей особых способностей - но, более того, тот же самый термин употребила их бывшая пленница еще в городе Экспресса. И, раз уж все обернулось так...
  - О чем ты? - отбросив гордость, блондинка развернула светоч импульсом шинсу на сто восемьдесят градусов - и подавила желание поморщиться, столкнувшись с насмешливым взглядом собеседницы. - Исследование паралюдей?
  - Да... проект Хачулинга - он заинтересовался способностью Баама к телепортации, и начал вычислять механизмы работы, пробуждения подобных способностей, влияния оных на владельца, распространения способностей и прочего, - легкомысленно махнула рукой Кун. Что? И вся эта информация все время была у нее под носом? - Меня эта тема не очень интересовала - но так как я крутилась рядом с Хачулингом, я была вынуждена слушать его и изображать интерес. Похоже, он все-таки был прав - хотя бы в вопросе взаимоотношения пробуждения способностей или их изменения с изменениями в психике владельца...
   ... черт возьми.
   От пришедшей в голову мысли ей стало не по себе.
   Когда она продумывала план действий в городе Экспресса после запуска Эмили, она использовала часть мощностей активируемого оружия для вычисления действий Баама на основе собранной программой информации - и не могла не заметить, что его способности изменились. Ей удалось достать информацию о прохождении им испытания на тридцать пятом этаже от одного из его противников; согласно оной, Баам мог телепортироваться к любому из их группы и просто тянул время по условиям испытания, но в то же время его сенсорика ослабла. Это стало ясно, когда тот парень рассказал, что Баам перепутал одного из противников со своим товарищем - и это дало Рейчел шанс. Но если способности Баама изменились...
  - Говори, - жестко произнесла она. - Что случилось с Баамом?
  - Он сошел с ума, - ответ копейщицы выбил ее из колеи. Что? - Мне известно, как он обрел свои способности. Он попал в ловушку в пещерах, в темноте, в безнадежном бою против офицера, и не смог сбежать, когда от него отвернулись все возможные союзники, а его друзья находились на волосок от смерти - и подобные ситуации только усиливают его. А год назад, когда ты столкнула его на арене, он, по-видимому, получил второй триггер. Только представь: темнота, отсутствие возможности сбежать, угроза для его друзей, предательство самого дорогого ему человека... Как ты думаешь, Рейчел - можешь ли ты по прежнему быть его ярчайшей звездой, когда по твоей вине могли погибнуть другие дорогие ему люди?
   Эти слова прозвучали для Рейчел приговором.
   Она во многом надеялась на Баама. Он должен был стать ее героем, практически - послушным оружием, которым можно будет вертеть как ее душе угодно, и уж тем более не видеть ее своим врагом. Но сейчас же? Если Элия не соврала... и ведь все произошедшее прекрасно вписывается в эту гипотезу! Если она права, Баам на полном серьезе желает ее, Рейчел, смерти!
   И уж тем более не может быть тем героем, который так нужен ей.
   Рейчел прекрасно помнила слова учителя - как наставления и инструкции, так и обычные пространные беседы, и уж тем более она запомнила его слова о героях. Время и место каждого подвига, каждой легенды определяется не случайно... но если не будет героя, не будет и легенды - а ей нужна именно легенда, самая яркая и пронзительная, та, что изменит Башню и откроет ей путь к ее мечте. Так должно было быть, все было распланировано...
   ... но ее герой умер, так и не родившись.
   И она понятия не имела, что делать дальше.
  - Элия... - собственный голос звучал глухо. - Почему ты мне все это рассказываешь?
  - А ты как думаешь? - лишь вздернула бровь девушка напротив. - Ты, вообще-то, чуть ли не прямым текстом угрожала меня скормить Хоакину. Должна же я была как-то купить свою безопасность?
  - Не вешай мне лапшу на уши, - нахмурилась Рейчел. - Благодаря былому покровительству Эммы, ты прекрасно осведомлена о наших планах - и, явись ты с ними обратно к своему братцу, тебе бы мгновенно простили все, начиная от предательства и заканчивая твоим козловатым характером. Всего-то и надо было, что продержаться до следующей станции - а после выйти на них! Почему ты мне это рассказываешь?
  - Ну... раз уж зашла речь, позволь мне ответить вопросом на вопрос, - из тона Элии исчезли все шутливые нотки, а такого серьезного взгляда на лице "заклятой подруги" Рейчел никогда еще не видела. - Как ты думаешь, почему я на самом деле присоединилась к Эмме?
   И в самом деле... почему? Рейчел лишь ошарашено моргнула, пытаясь найти ответ. Определенно не ради веселья, что бы там ни говорила Элия Эмме, и не ради мести - иначе бы она попыталась убить своего брата на платформе в городе Экспресса; с эффектом неожиданности у нее были бы все шансы. Но тогда ради чего? Что заставляет ее так рисковать и терпеть все это.
  - Я не знаю, - наконец выдохнула блондинка, признавая свое поражение. - Ни малейшей догадки. Признаю, ты тут меня сделала.
  - Как и всех вокруг, - слабо улыбнулась ее собеседница. - Ну, раз уж мы заговорили об этом... Я и впрямь хочу мести - но не Агеро. Я хочу мести всей этой проклятой Башне, и именно поэтому я прекратила шпионить за Эммой и окончательно присоединилась к ней, когда узнала, что ее вербуешь ты, и что у тебя есть шанс заполучить контроль над Эмили.
  - Эмили? - от пришедшей в голову мысли она замерла. Да нет... - Ты хочешь ее использовать...
  - Чтобы отомстить, - уверенно кивнула Кун. - Собрать информацию с ее помощью, раскопать все грязное белье, что прячут великие семьи, Империя Захарда и разнообразные организации - а затем бросить все это дерьмо в самый большой в Башне вентилятор, чтобы никто не ушел обиженным. Я хочу погрузить Башню в эпоху позора... и, если я буду рядом с тобой, у меня есть все шансы сделать это. Ну, теперь, когда ты услышала... как насчет того, чтобы поставить Башню на уши вместе со мной?
   Черт. Черт-черт-черт. Если и раньше у нее были сомнения в адекватности Элии, то теперь...
   Теперь Рейчел была уверена, что стоящая перед ней девушка - чокнутая на всю голову.
   Нет, в какой-то мере ей нужно было то же самое - но не настолько же! Учитель за такое достанет ее где угодно и сожрет ее со всем дерьмом! Элии просто нельзя давать полный доступ к Эмили... но и отпускать ее нельзя. В конце концов, у нее сейчас каждый человек на счету - и, в конце концов, разрыв сотрудничества с Элией не гарантирует окончание ее попыток добраться до Эмили.
   А значит - Элию, как она и планировала ранее, нужно использовать до поры, до времени. К тому же...
   ... частично это входит и в планы самой Рейчел.
   Смерть Эммы, конечно, обидна и чувствительна, но не так уж и страшна - в конце концов, Карака не рассчитывал только на незаконную, иначе бы он оставил в стороне и Уайта, и попытки вернуть принадлежащую Бааму часть Шипа, и надежду получить еще одну часть, которую можно будет завершить душой незаконной... а вот тело Рейчел может и оставить себе. В конце концов, она не кормила Нунга одной лишь ложью - и у нее были свои планы на то, что получится, а уж после фиаско с Баамом эти планы стали особенно актуальны.
   Да, у нее не получилось создать своего героя. Но значит ли это, что она должна оставаться? В конце концов, достижение своих целей, когда все идет наперекор, может считаться чудом - и она намеревалась создать это чудо.
  - Думаю, это может быть началом прекрасной дружбы, - натянув на лицо нежную улыбку, Рейчел протянула собеседнице ладонь для рукопожатия. - Ну, будем жить душа в душу?
  - Поочередно плевать в души друг другу? Мне нравится такой стиль общения, - оскалилась в ответ Элия, протягивая руку в ответ. - Итак, будем дружить вместе против кого-нибудь еще!
   ... и почему у нее только что появилось плохое предчувствие?
  
  
  Глава 8.
  
   Хождение по комнате успокаивало. Десять шагов от одной стены до другой, развернуться - и по новой, еще десять шагов, и опять, и снова. Это хоть немного помогало сбавить градус напряжения, раз уж от волнения не получалось заняться другими делами.
   И да - у Марии были все причины волноваться.
   После встречи с Агеро год назад, она начала отслеживать все, в чем он мог быть замешан - а учитывая, что брат сбавил активность, кроме испытания на тридцать пятом этаже, где засветился тот парень, Баам, она могла зацепиться лишь за другой ориентир, город Экспресса. Памятуя их разговор на тридцатом этаже и обещание Агеро, Мария искренне надеялась, что у него все пройдет гладко, и вскоре Агеро нагонит ее... но надежда - надеждой, а самой удостовериться лишним не будет. Дошло даже до того, что за месяц до старта Экспресса она отправила Рана на тридцать пятый этаж, чтобы он подкупил несколько избранных, которые должны будут проникнуть в город Экспресса и узнать, чем закончилась авантюра Агеро...
   И она узнала. Судя по всему - одной из первых.
   Когда Мария услышала от одного из шпионов Рана, Ханула - или как там его? - что именно произошло в городе Экспресса, она схватилась за голову. FUG? Незаконный? Вернее - незаконным оказался тот тихий парень Баам, подчиненный Агеро? Еще и Тейлор проявила свое присутствие, спустив рой на участников турнира? От таких новостей голова шла кругом, впрочем, как и от попыток представить последствия. В болото D-ранга был брошен знатных размеров камень, перебаламутивший все, и скоро последствия станут заметны всем. Это она-то узнала все довольно рано, и то потому, что была заинтересована в происходящем в городе Экспресса, но долго эта фора не продлится - FUG не потрудились убрать свидетелей, да и Агеро не задавался той же целью, а оные свидетели молчать не станут, и вопрос лишь в том, когда информация дойдет до всех заинтересованных лиц. Та же сестрица Машенни активно интересовалась произошедшим на тридцатом этаже и FUG, и Марии было не по себе даже от попыток представить ее реакцию. А ведь есть и королевские карательные войска, и великие семьи, которые тоже не ожидали появления еще одного незаконного...
   ... впрочем, никто не ожидал. Особенно - на фоне того, что сейчас есть еще два незаконных участника, покоряющих Башню... вернее, одна из них покоряет открыто, а вторая затаилась. От пришедшей в голову мысли Мария нервно хихикнула - интересно, сколько еще таких вот "затаившихся" незаконных? Про Тейлор она и раньше знала, теперь узнала и про Баама - а что дальше? Может, она знает еще кого-то из этой компании?
   Черт, какая же чушь ей в голову лезет!
   Помотав головой, девушка кинула мимолетный взгляд на собственные часы, выведенные из невидимого режима. Как только она узнала, что именно произошло в городе Экспресса, первым порывом было позвонить брату - и от этого порыва, как и от порыва спуститься на тридцать пятый этаж, ее остановило лишь осознание, что проблемы Агеро на том могли не закончиться, и ее вызов может серьезно навредить ему. Именно поэтому она ограничилась кратким сообщением с просьбой выйти на связь, как только это станет возможным - и именно поэтому она сейчас металась по комнате, ожидая ответа. Десять шагов от одной стены до другой - и по новой, и опять, и снова...
   ... и сбиться с шага, когда часы все-таки загудели, оповещая о входящем вызове.
   Метнувшись к часам, Мария лишь облегченно выдохнула. Агеро! Конечно, это еще не значит, что все закончилось хорошо и брат в полном порядке - но, по крайней мере, можно больше не волноваться и не терзаться догадками! Оставалось лишь принять вызов и замереть, услышав знакомый голос.
  - Здравствуй, Мария. Ты просила связаться с тобой?
   От сквозившей в голосе брата усталости ей стало совестно - и стало не по себе. Конечно, это было естественно, что Агеро могли вымотать произошедшие события - в конце концов, с FUG ничего не бывает просто - но он практически всегда контролировал свои эмоции, и не демонстрировал собственные слабости так открыто. Что бы там ни произошло, это сильно ударило по Агеро... а тут еще и она со своим волнением подливает масла в огонь.
  - Здравствуй... Агеро, - собственный голос слушался с трудом. - Как ты? Ты в порядке? В смысле... Агеро... я знаю, что произошло в городе Экспресса.
   Какое-то время брат молчал - и за это время в ее голове пронеслись десятки мыслей. Все ли у него хорошо? Тот парень, Ханул, толком не знает ни о чем, что произошло после срыва турнира - ему известно только то, что Агеро вскоре после турнира покинул стадион, а потом на пути к платформе были найдены массивные разрушения, в том числе и почти уничтоженная платформа Адского Экспресса. Не пострадал ли Агеро в боевых действиях, принесших такие разрушения? Все ли нормально с его командой? Черт возьми...
   Ладно. По крайней мере, он жив - а со всем остальным она справится.
  - ... ты быстро, - наконец произнес он. Ну... и вот что ему на это сказать? - Там был кто-то из твоих людей?
  - Информаторы Рана, - предельно честно ответила Мария. - Насколько мне известно, никто не пострадал. Я... беспокоилась. С тобой все в порядке?
  - Знаешь... на фоне всего, что произошло, лично у меня все хорошо, - ответом стал суховатый смешок Агеро. Даже так? - Не пострадал, исполнил одну свою заветную мечту, даже... в выигрыше остался. Жив, цел, здоров.
  - А остальные? - негромко откликнулась девушка, затаив дыхание. Раз Агеро сказал "лично у него"... значит, что-то пошло не так. - Все нормально?
  - Ну... по крайней мере, никто не умер, - ответ парня прозвучал лишь через несколько секунд. - Есть двое тяжелораненных в моей команде, еще один - в союзной. У трех - средние и легкие ранения. Одну из подчиненных похитили, еще один направился за ней на Адский Экспресс.
   Паршиво. Особенно - учитывая слова про Адский Экспресс. Учитывая, что Мария узнала про этот поезд, и учитывая, что звонок вообще прошел, Агеро сесть на Экспресс не удалось - а значит, один из его людей оказался там. В одиночку. Против, судя по всему, связанных с FUG избранных. Агеро, конечно, не из тех людей, кто готов отдать жизнь за своих подчиненных - но ради кого-то важного он может и рискнуть. Рискнул же он год назад ради Тейлор?
  - ... сочувствую, - наконец определилась с ответом она, наконец усаживаясь в кресло и подтягивая часы к себе. - Как Тейлор? Я слышала, она проявила свою силу...
  - Характер свой она проявила, - ворчливо отозвался брат. Она прямо-таки может видеть недовольное выражение на его лице... - Ну... по крайней мере, все закончилось нормально. Думаю, вопрос с Барнс окончательно решен.
  - С Барнс? - собственная бровь дернулась. Неужели вторая незаконная мертва? - Стесняюсь спросить... кого мне поздравить с победой?
  - Можете смело приносить поздравления мне, - от ответа адепта света она замерла. Барнс убил... Агеро? Как?! Как ему хватило сил убить незаконную, тем более, с такой способностью? - Признаюсь честно - впервые почувствовал такое удовлетворение, вмазав кому-то с ноги по лицу...
  - А мне только-только показалось, что ты начал любить людей... - с притворным сожалением вздохнула скаут. В самом деле, чего она ожидала от Агеро? Он, конечно, был дорог ей - но от этого Мария не закрывала глаза на его недостатки. - Тогда поздравляю. Слушай, Агеро... на этом же ничего не закончено? Конечно, раз в этом замешано FUG, было бы разумней отступить. Вы и так раньше достаточно быстро продвигались, а я, в случае возникновения претензий, смогу оправдаться перед старейшинами, так что можно было бы вернуться к прежнему курсу действий... аргх, да кого я обманываю? Глупо же надеяться, что вы отступите?
  - Прости, - негромко произнес ее собеседник. Да вашу же Башню... - У нас не получится. С Барнс все закончилось - но она не была единственной проблемой. Нам нужно освободить заложников, да и Баам не отступит, пока не расправится со своим объектом мести - и остановить его не выйдет, не после произошедшего на станции. Более того... нам придется туда идти. FUG затевают что-то с участием еще одного Кандидата, и мы не можем позволить им достичь своих целей: если прощелкаем клювом сейчас, это прихватит нас за задницу позднее. Нам придется туда сунуться, как бы тяжело это ни было. Боюсь, придется запросить поддержки у Крылатого Древа. А ведь нас только-только отпустили в "свободное плавание"...
  - Агеро, не сомневайся и проси о помощи, - надавила голосом Мария. - В такой ситуации это не признак слабости... это вообще не признак слабости, если уж так пошло - это просто глупость и упрямство. Как бы ты ни был силен, союзники сделают тебя сильнее.
  - Я прекрасно это знаю, - негромко отозвался тот. - Поэтому и говорил, что придется запросить помощи. Ни Тейлор, ни наши... информаторы раньше не слышали о Кандидате по имени Хоакин - а раз так, вряд ли он может быть избранным, такое обычно запоминается.
   Значит, офицер - и офицер не из последних, раз заслужил титул Кандидата в Убийцы. Вдвойне паршиво.
  - Я могу чем-нибудь помочь? - собственный голос дрогнул. Офицер... черт! И они собираются буквально сунуть голову в ловушку! - Как я понимаю, ваши противники сели на Экспресс... вы же собираетесь нагнать их на станции "Деревянный Конь"?
  - Мария, даже не думай! - поспешно выпалил Агеро. - Только тебя там и не хватало! У меня и так сердце чуть не остановилось... кхм. Я не хочу, чтобы еще и ты рисковала собой, ввязываясь в эту авантюру.
  - Я не это имела в виду, - покривила душой девушка. Конечно, Агеро с какой-то точки зрения прав... но и она не может оставить его там - да и, в конце концов, чем больше уровень сил его команды, тем лучше, а принцесса Захард на его стороне Агеро определенно не повредит. Старейшины же? Пожалуй, она сможет оправдаться - в конце концов, она представительница великой семьи и принцесса Захард, и она просто не может пройти мимо бесчинств FUG. - Просто... тебе не нужна никакая помощь? Баллы, снаряжение, в конце концов, транспорт... Раз уж семья обеспечивает меня финансированием, это должно пойти на благие цели - и я смогу отчитаться за эти деньги, в конце концов, они направлены на борьбу с FUG.
  - Нет... у нас и транспорт образовался недавно, - как-то странно отозвался парень. И почему ей кажется, что там есть какая-то история? - Хотя... честно говоря, кое-какая помощь нам пригодится. У нас, конечно, есть под рукой определенные ресурсы - но мы не можем открыто сотрудничать с этим офицером, и я не знаю, насколько мы можем рассчитывать на него в данном вопросе. Нам нужен офицер, достаточно сильный, чтобы задержать Адский Экспресс на станции "Деревянный Конь", если у нас возникнут проблемы, и тот, который сможет наплевать на последствия, чтобы сделать это - неважно, будет ли он находиться на той стороне закона или прикрываться какими-либо приказами. Я постараюсь запросить помощи у Крылатого Древа в этом вопросе, но у нас слишком мало времени: не знаю, успеет ли кто-то прибыть нам на помощь, все же Адский Экспресс уже на пути к другому этажу, а из всех моих людей испытания прошла лишь моя команда, тогда как мне нужны специалисты из обеих. Если у тебя есть такая возможность...
  - Я посмотрю, что можно сделать, - задумчиво отозвалась она. Офицер, достаточно сильный, который не побоится последствий... конечно, у нее есть кандидатура на примете, но последствия могут оказаться как бы не хуже. Нужно дважды подумать, прежде чем привлечь эту личность, но если ее все-таки привлечь - то получится и остановить Экспресс, и решить проблему с новым Кандидатом, кем бы он ни был. - Агеро... пожалуйста, не рискуй, прошу тебя. Я не знаю, что буду делать, если тебя не станет.
  - Знаешь, никогда не думал, что скажу это... но я не могу ничего обещать, - ответ брата прозвучал как приговор. Да чтоб ему Захард приснился! - Мне жаль. Я постараюсь вернуться. Эй, Мария...
  - Даже не вздумай! - отчаянно выдохнула та. - Агеро...
  - Давай встретимся, когда все это закончится, и будем покорять Башню вместе? - в голосе собеседника слышалась улыбка. - Знаешь... я пойму, если ты откажешься. Я должен был сказать эти слова еще десять лет назад, а не подталкивать тебя наверх в одиночку. Если бы я мог все изменить...
  - ... то я бы согласилась, - собственный голос звучал глухо. - И я согласна сейчас. Агеро... береги себя.
  - Постараюсь, - с этими словами он оборвал связь...
   ... а Мария так и осталась сидеть рядом с потемневшей сферой часов, кусая губы и обдумывая услышанное.
   Она не может потерять Агеро. Не тогда, когда они все-таки оказались на одной стороне. Не тогда, когда они вот-вот воссоединились. А значит - нужно хоть что-то сделать, и, несмотря на все уговоры Агеро, все-таки встретиться с ним на станции "Деревянный Конь" и защитить его. Конечно, у него и без того сильная команда, в которой, как выяснилось, аж двое незаконных... но, судя по событиям при Мастерских год назад, эти двое склонны сами постоянно влипать в неприятности и втягивать за собой окружающих, совсем как сейчас, так что на них особо рассчитывать не стоит. В конце концов, если есть необходимость сделать все хорошо, нужно делать все самой! И вопрос, идти или не идти, тут даже не стоит.
   Вопрос тут лишь в том, что именно ей делать, и на кого она может рассчитывать.
   С этой мыслью Мария поднялась к креслу и направилась к выходу из комнаты - впрочем, достигнув оного и открыв дверь в общую гостиную, она замерла, не продвигаясь дальше. И тому была причина: в просторной комнате ее товарищи горячо спорили, порой переходя на повышенные тона, и спор этот касался ее размышлений.
  - А я говорю - не стоит нам в это лезть! - на удивление, осторожничал именно Ран... впрочем, и немудрено. Год назад, вскоре после прибытия на "Архимед", он был слишком неосторожен - и тогда вскрылось, на кого именно он работает и что делает, так что не было ничего удивительного в том, что его мнение совпадало с мнением Агеро. - Слишком уж велики риски. Мало того, что мы неминуемо ввяжемся в противостояние с FUG... там еще минимум один незаконный будет - и даже то, что он будет на нашей стороне, дело не облегчит, наоборот, мы рискуем попасть под удар, находясь рядом с ним. А если нам придется и схлестнуться со второй? Не думал уж я, что вы хотите попасть под режущий портал...
  - Ран, ты серьезно? - вполне закономерно, Динх, адепт света их команды, занимал совершенно противоположную сторону - змеелюд, предпочитающий человеческую трансформированную форму, в которой отличался от человека лишь чешуей на висках и вытянутыми зрачками, был той еще подколодной змеей, и не упускал случая язвительно пройтись даже по своим товарищам, не говоря уже о Ране, который своим холодным и порой снобистским отношением бесил языкастого полукровку. - Может, ты в кои-то веки ответишь своими словами, а не словами своего таинственного нанимателя?
   Что? Девушка лишь моргнула, услышав эти слова. Они тоже знают? Впрочем... Переведя взгляд на Кенту, она лишь кивнула своим мыслям. В конце концов, что Динх, что Майя - они оба пришли в команду вместе с Кентой, и были преданы ему, фактическому лидеру, тогда как сама Мария взяла на себя формальное лидерство и проведение всевозможных переговоров. Кента, так же, как и она, осведомленный о роли Рана, вполне мог рассказать им - и если Майя, предпочитающая молчать большую часть времени, вряд ли бы выдала подобное, то Динх в пылу спора вполне мог проболтаться. Вот и сейчас Ран, вряд ли знавший об осведомленности большей части их команды, лишь беспомощно хватал ртом воздух, пытаясь уложить услышанное в голове...
   ... впрочем, как и сидевший на диване рядом с ним Новик, от услышанного даже оторвавшийся от часов и переписки с кем-то и заинтересованно взглянувший на своего вечного соперника. Ну да, он-то единственный в их команде, кто не знал об этом секрете Рана!
  - И давно вы знаете? - кое-как выдавил кузен. Даже жалко его как-то стало...
  - Около года, - лаконично произнесла Майя, кинув быстрый взгляд на Кенту, отвернувшегося к окну и явно о чем-то размышляющего. - Не отвлекайся, Ран. Мнение твоего нанимателя нам известно. Что скажешь ты?
  - ... черт, он меня уволит, и правильно сделает... - обреченно выдохнул мальчик. - Честно? Я хочу втоптать их в грязь, чтобы показать этим отбросам из FUG их место. Они и так уже получили свое год назад, и этого хватило бы, чтобы уяснить, что не нужно высовываться из дыр, по которым они забились - но раз они этого не сделали, сами виноваты.
  - Согласен, - подтвердил Новик, наконец оканчивая переписку и переводя часы в невидимый режим. - К тому же... не знаю, как вы, а у меня не выйдет избежать посадки на Экспресс - а значит, мне нужно достать билет и оказаться на станции "Деревянный Конь".
  - В смысле? - повернулся к нему адепт света. - Ты-то что там забыл?
  - А ты как думаешь? - равнодушно отозвался копейщик. - Ха Юра, хоть она всего лишь и певица - но она из семьи Ха, и она чуть ли не прямым текстом призналась, что присоединилась к FUG. За одно это ей уже светит изгнание из семьи, а с учетом нынешней ситуации, когда этих подонков теснят везде, где только могут, ее не оставят бродить просто так, и либо попытаются схватить живьем, чтобы выбить всю информацию и ударить еще сильнее, либо просто убьют. Учитывая, что ничего не известно о ее провале в городе Экспресса, ее будут искать вокруг этого поезда - в том числе, и на следующей станции... а учитывая скорость движения Экспресса, то, что мы узнали о произошедшем чуть ли не первыми и то, что семья может не успеть послать ликвидаторов к прибытию Адского Экспресса на станцию "Деревянный Конь", привлекут членов семьи из числа избранных, которые находятся в D-ранге и которые могут быстро оказаться в нужном месте. Я подхожу под эти критерии, пусть я и из побочной ветви, и мне стоит в любой момент ждать приказа выдвигаться. Выйдет что у меня или нет - вопрос отдельный, но отсидеться в стороне у меня не получится. Следовательно, я в деле.
  - Становится еще интересней... - предвкушающе оскалился змеелюд, прежде чем повернуться к своему боссу. - А ты, босс? Не то, чтобы я сомневался... но ты сам говорил, что нет смысла вступать в битву, где нет победы.
   И то верно...
   Мария еле сдержала тяжелый вздох. Кента... С ним было все сложно. Надежный товарищ и, как она смеяла надеяться, верный друг был закрытой книгой - проще было сказать, что в отношении Кенты было просто и понятно. Его прошлое, которое он не стремился разглашать, было покрыто мраком, и даже привлечение ресурсов семьи для поисков какой-либо информации о нем не дало никаких результатов. Его причина покорять Башню тоже была тайной: каждый раз Кента отговаривался и переводил тему, и ответа от него Мария до сих пор не получила. Кента, несмотря на личину грубоватого и недалекого простолюдина, был на диво проницателен, хваток, а его собственная вспыльчивость, свойственная как хваемса, так и полукровкам не означало, что ему была чужда осторожность - собственно, именно с его руки ее команда миновала значительную долю откровенно опасных ситуаций. Так или иначе, при всем своем нежелании спускать окружающим собственную недооценку и любви к хорошему бою, Кента избегал безнадежных ситуаций - как верно подметил Динх, его босс не считал нужным вступать в бой, где нет победы, говоря, что это удел глупцов. Вполне может, что он сейчас именно так характеризует сложившуюся ситуацию...
  - Я иду, - следующие слова Кенты выбили ее из колеи. А? Он... он что, серьезно? - У меня... тоже есть там свои интересы.
   Ах, вот оно что. Мария лишь кивнула своим мыслям. Разумеется, это тоже стоило учесть! Она не знала, где Кента ухитрился пересечься с незаконной еще до ее исчезновения, да и в таких обстоятельствах, что она ухитрилась... м-м-м, скажем так, серьезно травмировать его - но это явно не оставило Кенту равнодушным, что и вылилось в их вторую встречу при Мастерских, когда Тейлор не дала ему взять реванш, оторвав своему противнику ногу. Мария даже подумала бы, что Кента все еще жаждет мести, если бы не их разговор после отлета с тридцатого этажа, когда она перестала обижаться на друга за тот вырубающий удар на арене: по словам самого Кенты, они решили все разногласия, и конфликтов с командой Агеро в целом и отдельными лицами с его стороны больше не будет. Впрочем, это не значило, что ее друг не хочет в некотором смысле сравнять счет, например, самоутвердиться за счет помощи и спасения своей былой противницы, которая после этого окажется ему должна. Очень похоже на мышление Кенты, который не забывал искать во всем свою выгоду.
  - Да?! Эм-м-м... в смысле... - замялся Динх, явно не ожидавший того ответа. - Понял, босс. Ну, удачи вам там, что ли? А мы с Маей, как я понимаю, остаемся придерживать Марию...
  - В этом нет нужды, - негромко отозвался тот, чуть повернув голову - так, что в отражении в стекле, прекрасно просматриваемом из-за темноты за окном, стал виден его взгляд... обращенный как раз на нее. Ой. - Вы ее не удержите. Особенно теперь, когда она все слышала.
   Кхм...
   Оставалось лишь натянуть на лицо невозмутимое выражение, когда все остальные повернулись к ее комнате. Ну, Кента... аргх, впрочем, да о чем это она? Как будто ей это невыгодно.
  - Верно, - негромко произнесла Мария, проходя в общую гостиную. - Вы не остановите меня... и у вас нет на то причин. Агеро запросил нашей помощи.
   Ну а то, в чем, по его мнению, должна заключаться эта помощь - совершенно другой разговор...
  - Помощи? - лишь нахмурился Ран, чуть подаваясь вперед. - Как я понимаю, слова моего информатора отображают далеко не всю ситуацию?
  - Верно, - она только и кивнула в ответ, продолжая говорить. - Им не удалось сесть на Адский Экспресс, в отличии от FUG, захвативших заложников. Более того - ожидаются проблемы на станции "Деревянный Конь", где Агеро и его команда рассчитывают сесть на Экспресс. Не думаю, что в таком вопросе ему помешает помощь более-менее опытной команды D-ранга... тем более что даже у меня есть законный повод присутствовать там, раз в деле замешаны FUG.
  - Круто, - лишь пожал плечами Дин, откидываясь на спинку дивана. - Значит, мы с Майей тоже с вами?
  - Мы сделаем так, как скажет господин Кента, - тут же осадила его голосом змеелюдка. - Господин Кента?
  - Вы, двое... вы можете пойти с нами, но лишь при двух условиях, - с этими словами Кента отвернулся от окна, окинув тяжелым взглядом обоих своих подчиненных. - Во-первых, вы оба будете выбирать себе лишь противников своего уровня, и не соваться в битвы против тех, кто вам точно не по зубам. И во-вторых... как только обстановка накалится, вы оба покинете станцию. Тут же. Без вопросов и оговорок. Уползете так быстро, как только сможете. Я ясно выражаюсь?
   Оба змеелюда лишь переглянулись на эти слова - и Мария прекрасно понимала их смятение: что Майя, что Динх пусть и были достаточно сильны, но они меркли на фоне остальных своих товарищах. Ее титул принцессы Захард говорил сам за себя, Кенту порой называли сильнейшим удильщиком D-ранга, и официально это не утвердилось лишь из-за слишком быстрого темпа их восхождения, Ран был практически гением, если соотносить его успехи с его возрастом, а Новик, хоть и не носил фамилию Ха, но прекрасно мог использовать их семейные техники. Оба же змеелюда не могли похвастаться ни хорошим наследием, ни высоким уровнем сил: они по всем параметрам были чуть выше среднего в своих специализациях в D-ранге, и были теоретически грамотны в своих специализациях, но они оба неуклонно приближались к своему пределу, и, похоже, после перехода в С-ранг им придется, как минимум, на какое-то время остановиться в своем восхождении. Они и сами осознавали это, и непохоже, что они были готовы смириться с таким раскладом, результатом чего стала возросшая в последнее время рискованность обоих, словно они стремились доказать, что со всем справятся. Хотя, почему "словно"? Вот и этот вопрос Динха и невысказанная просьба Майи укладывались в стройную теорию - как и возможность того, что они оба наплюют на условия Кенты. Конечно, это произойдет позднее, в конце концов, сейчас им куда важнее получить разрешение отправляться вместе с основной командой, а сейчас...
  - Предельно, босс, - уверенно кивнул Динх. - Сделаем именно так, как вы и сказали... хотя, как по мне, все это лишние хлопоты. Ну в самом деле, не может же все быть так плохо? Я имею в виду...
   Мария лишь прикрыла глаза, пытаясь подавить болезненную гримасу. Ой, идиот...
  - ... что может пойти не так?
   Диагноз - идиот. Однозначно.
  - Идиот! - кажется, Майя, метнувшаяся к напарнику и отвесившая ему тяжелый подзатыльник, разделяла ее мысли. - Соображай, что говоришь! Не стоит дразнить богов удачи, особенно - в таком деле!
  - Ай, да ладно тебе... - лишь поморщился парень, потирая затылок. - В самом деле, народ...
  - Динх, отнесись к этому серьезно, - негромко произнесла Мария - но остальные обернулись на звук ее голоса. - Агеро, конечно, предупредил, что Эмма Барнс выбыла из игры, так что участь быть разрезанным порталом или грохнуться с высоты станции не грозит никому из нас - но это не значит, что все будет так уж просто. Если бы ситуация не была откровенно паршивой, Агеро бы не запросил поддержки, так что не лезьте на рожон.
  - Ясно, ясно... - недовольно отозвался ее собеседник, отводя взгляд. - Ну и, раз уж все так паршиво, что мы будем делать?
  - Во-первых, мы воспользуемся ресурсами моей семьи, чтобы в полной мере подготовиться к противостоянию с FUG, - от ее взгляда обидевшийся было адепт света заинтересованно взглянул на нее. - Да, Динх: я достану даже хорошие светочи для тебя, может быть, найдется что-то ранга D0. Транспорт тоже будет... если кому-то нужно обновить оружие и прочее снаряжение, говорите, я включу это в список. Во-вторых, нам нужно прибыть на станцию раньше, чтобы по возможности установить ловушки и подготовить пути отхода. И в-третьих... раз уж Агеро запросил помощи, то ничего не помешает нам сделать то же. Год назад, при Мастерских, FUG откровенно нарушили все правила, использовав офицеров на арене испытаний, так что есть вероятность, что они повторят этот ход - и эту вероятность нельзя оставлять без внимания.
  - Постой-ка... - голос Рана звучал негромко от волнения. - Мария... только не говори, что собираешься вызвать ее.
  - Ты сам за меня это сказал, - со слабой улыбкой повернулась к кузену та. - Нам нужно быть готовыми... и сестрица вполне может переломить ситуацию в нашу пользу. Помнится мне, ты хотел как-то встретиться с ней?
  - Когда я стану офицером, - мотнул головой мальчик. - Не сейчас. Тем более... я не знаю обо всех манипуляциях Агеро, но вряд ли он будет рад столкнуться с ней там.
   А вот это здравая мысль - особенно учитывая, что у него в команде двое незаконных, одна из которых была Кандидатом в Убийцы FUG. Если это вскроется, потребуется настоящее чудо, чтобы они смогли оправдаться...
   ... вот только все это будет иметь значение, если Агеро будет жив. А его жизнь куда важнее.
  - Она все равно узнает, раньше или позже - и если эту информацию ей подадим именно мы, и именно так, как это удобно нам, у нас есть шансы избежать проблем, - спокойно произнесла принцесса Захард, выводя из невидимого режима часы. - Конечно, для этого нам потребуется выдать Баама... но он уже сам себя выдал, и мы можем попытаться лишь смягчить последствия.
   С этими словами она выбрала один из контактов в списке, нажала на вызов - и только после этого перевела дух. В конце концов, еще не факт, что ей удастся так быстро связаться с ее потенциальной спасительницей и головной болью в одном лице: существовал определенный регламент общения даже внутри семьи Кун, не говоря уже о другой иерархии, и нижестоящие могли лишь запрашивать позволения говорить, надеясь, что им сочтут нужным ответить... впрочем, то не относилось к чрезвычайному положению - которое хоть и не было объявлено сестрицей год назад, но ее слова о том, что Мария может обращаться к ней в любой момент, когда узнает "или вспомнит" что-нибудь интересное, сложно толковать иначе. Вот и сейчас долго ждать не пришлось: на вызов ответили быстро.
  - ... Мария? - голос собеседницы был хриплым, и только тогда до нее дошло, что сейчас уже глубокая ночь. М-да, нехорошо вышло с ее стороны... - Что-то случилось?
  - Доброй ночи, сестрица, - собравшись с духом, произнесла она. Это было страшно, как и то, что наверняка произойдет по ее вине - и Мария ощущала себя так, словно делала шаг с обрыва...
   Но одновременно у нее на душе было легко.
   Словно все наконец приобрело предельно четкое направление.
   Словно наконец она нашла верный путь.
  - Прости, если прервала твой сон... но я узнала кое-что важное, - стоило только осознать это, как на лицо сама собой выползла привычная вежливая улыбка, а в собственном голосе замелькали нелюбимые, но привычные вкрадчивые нотки. - Думаю, это заинтересует тебя, сестрица Машенни.
  
  ***
  
   Тейлор люто и бешено ненавидела режим аврала - пусть оный и случался нечасто, но тех немногочисленных случаев, когда приходилось судорожно метаться, затыкая все дыры в планах, пытаясь успеть хоть что-то и бодрствуя по несколько дней, ей хватило за глаза. К примеру, на двадцатом этаже, когда после испытания Цеффье с Ангел спешно латали ее, и в то же время они с Джаем перекраивали уже давно сформированные планы и пытались составить график, чтобы и не выдать себя, и продолжить исследования Цеффье. Или на тридцатом этаже - тогда им опять приходилось переделывать все планы накануне финала турнира, ей самой пришлось спешно обучать Баама "Мотылькам", а ведь до того была и ночь, когда Джай пытался раскопать все подводные камни турнира, и собственная бессонница от волнения предыдущей ночью, после встречи с Агеро - первой встречи за восемь лет! - и данного им обещания, и ведь были попытки помочь Бао...
   Конечно, ей не хотелось заниматься самообманом - но мысль, что это было последним таким авралом, была очень и очень привлекательна. За год, прошедший с того события, жизнь успела войти в размеренную колею, а со всеми проблемами они разбирались сообща и постепенно... м-да. Главное слово - постепенно.
   Что сейчас им не грозило от слова "совсем".
   Если быть совсем уж честной с самой собой, ей сейчас не хотелось ничего делать. Хотелось посидеть рядом с Цеффье и дождаться, пока та придет в сознание, чтобы убедиться, что у нее все хорошо. Хотелось проведать остальных пострадавших, того же Акраптора и Дана, чтобы извиниться перед ними за произошедшее. Хотелось узнать, что с Баамом, и помочь ему как-то справиться с произошедшим, когда он придет в себя... в конце концов, хотелось поспать, хоть и не факт, что она уснет от волнения после всего случившегося - слишком уж многое произошло за этот, казалось бы, бесконечный день, начиная от разоблачения Баама и встречи с Эммой, и заканчивая скандалом с Агеро и взаимным признанием. Кто бы мог подумать, что у нее все-таки не получится удержать дистанцию, и что все произойдет так! Прокрутив в голове воспоминания о произошедшем, Тейлор лишь покачала головой. Кто бы мог подумать, что Агеро может так самозабвенно орать на собеседника... да и, чего уж там, она и сама не могла подумать, что может на эмоциях выболтать столь многое...
   Так. Не думать сейчас об этом. Не думать - а то собственное лицо, кажется, уже начинает пылать от стыда и смущения.
   А ей и без того предстоит тяжелый разговор.
   Помотав головой, чтобы отогнать мешающие мысли, Тейлор спустилась с крыльца клиники, прежде чем направиться к стоящему на парковке суспендолету. Достаточно простой и столь же надежный малый транспортник, предназначенный для поездок на относительно малые расстояния, суспендолет был достаточно невелик - большую часть в нем занимал пассажирский отсек с двумя рядами сидений, расположенных спинками друг к другу, а остальное место занимали рубка и технический отсек. Эта модель суспендолета была достаточно распространена, более того, она практически официально считалась транспортом избранных, и такие транспортники можно было арендовать или и вовсе купить практически на каждом этаже... и именно в нем они пролетели небольшое расстояние от города Экспресса до Лоники, довольно крупного города в Средней Зоне тридцать пятого этажа. Это было одной из причин, почему ей не хотелось подниматься на борт - тогда как второй же, не менее веской причиной, был виднеющийся через открытый люк Джин-Сунг, сидящий на одном из пассажирских сидений, и вскинувшимся, услышав звук шагов в тишине ночной парковки.
   Все. Поздно теперь отступать. Впрочем, это изначально не имело смысла - этот разговор нужен ей, как бы страшно и тяжело не было.
  - Учитель, - остановившись у самого трапа, почтительно произнесла Тейлор - и замерла, не зная, что сказать дальше. В самом деле, а что говорить-то? Сразу задать все крутящиеся в голове вопросы? Попытаться зайти издали, поинтересовавшись, как прошли три года с их последней встречи и триггера Джин-Сунга? Нет, в прошлый раз, когда она попыталась спросить у него что-то не по делу - еще восемь лет назад, подумать только! - она так и не получила ответа...
   Впрочем, на этот раз, кажется, что-то определенно изменилось. Хотя бы потому, что Джин-Сунг улыбнулся - и это была не его обычная беззаботная улыбка: она была вымученной, явно натянутой на лицо через силу. Словно он был вымотан до предела, словно у него больше не было сил по-прежнему дурачиться... м-да, похоже, эти три года, что бы ни произошло за это время, дались ему определенно нелегко.
  - Проходи, Тейлор, - от звука его голоса та вздрогнула - это был чуть ли не первый раз, когда Джин-Сунг назвал ее так... ну, кроме их первой встречи, все же даже на занятиях офицер, пока она не получила данное ей FUG имя, предпочитал звать ее "ученицей". - Все-таки ты не улетела? Я видел, как с остальной группой избранных уходил тот шумный крокодил из вашей команды...
  - Рака пришлось отправить вместе с остальными в гостиницу - он слишком шумел, а персонал клиники и без того посматривал в его сторону, - поднявшись по трапу, одними губами улыбнулась Тейлор, вспоминая, и как Шаша утаскивала за ухо почти не сопротивляющегося Принца, негромко его отчитывая, и неохотно ушедшего Аку, и Сачи, не желавшего уходить даже в гостиницу без получения объяснений... Не ушли лишь пострадавшие Мунтари, Кватро и Цеффье, еще находящиеся под наблюдением, в одной из палат под присмотром Рьюн отсыпался Баам, где-то бродил Бларод, который беспокоился за Кватро и желал о чем-то расспросить захваченного им сообщника Ха Юры - ну, и еще Агеро, который уже сейчас, не дожидаясь утра, начал разбираться с последствиями, как и она сама...
   Вот только понять бы еще, с чего именно начать!
  - Спасибо за то, что помогли, учитель, - наконец определилась с ответом Тейлор, усаживаясь рядом и украдкой смотря на собеседника. - И за то, что помогли раньше. У меня так и не было возможности поблагодарить вас и за спасение Баама год назад, и за предоставленный шанс...
  - Оставь... раз уж ты продолжаешь восхождение под другим именем, значит, наверняка прочитала и то послание, - лишь качнул головой Джин-Сунг, продолжая крутить пачку сигарет в руках. Ну... и то верно... - К тому же... даже без моих личных причин, этот шаг был наиболее логичным. Одно дело - амбиции и мечты FUG, и совершенно другое - стоящее под вопросом существование Башни.
   Что?
   От этих слов у нее перехватило дыхание. Джин-Сунг... он...
  - Вы знаете? Откуда?! - собственный голос звучал жалко. Конечно, Арахна говорила, что его спутник направлен на сбор информации - но это слишком общая характеристика, и чтобы докопаться до подобного? - Ваш спутник, он... в смысле...
  - То существо, которое предоставляет способности? - лишь кивнул в ответ сидящий рядом мужчина. - Да, с помощью его я и узнал. Мой спутник предоставил мне способность считывать информацию о прошлом объекта при тактильном контакте - и под объектами он воспринимает... слишком многое, начиная от обычных предметов и заканчивая живым активируемым оружием и целыми зданиями. Достаточно было пройти по ряду объектов, где бывали вы с Рьюн, чтобы все узнать.
  - Вот оно как... Действительно, удобная способность для расследования, - нервно хмыкнула девушка, отводя взгляд. Вот только... - Простите. Мне следовало лучше контролировать это. Если бы не моя небрежность, вам бы не пришлось... пройти через триггер.
  - Оставь, ученица, - вздохнул Ха, убирая пачку сигарет в карман, так и не закурив. - В конце концов, не отметай я свои подозрения и реши прояснить происходящее раньше, ничего бы из того, что отвернуло тебя от FUG и разрушило все, не произошло бы. Есть ситуации, в которых просто нет виноватых.
   Ну, она бы так не сказала - сама бы Тейлор включила в список виноватых торопившегося и пожадничавшего Хан-Сунга вместе с Эммой, слепо преследовавшей свои мотивы, и Рьюн, плетущей свои интриги... но первый уже мертв, вторая, по словам Агеро, все-таки не избежала пули Джая, а вот третью защищает Баам, так что на какое-то время одноглазая сука задержится среди живых. Так что... да, смысл не особо изменился. Мстить некому, вымещать злость не на ком.
  - Знаете, учитель... при первой нашей встрече я желала вашей смерти, - наконец собравшись с мыслями, начала Эбер - и, поймав на себе удивленный взгляд собеседника, продолжила. - Вот только как-то так получается, что те, с кем у меня не задается знакомство, становятся моими лучшими друзьями и верными соратниками - так и вы оказались неплохим человеком, и я искренне жалела, что не получится остаться с вами на одной стороне. Вы многое сделали для меня, а я даже сказать вам спасибо сразу не смогла... я понимаю, что мне пока еще на многое не хватает сил, но если от меня будет что-то зависеть, я обязательно помогу вам.
  - Тогда... пожалуй, у меня есть к тебе одна просьба, - голос офицера звучал глухо. Хм? - Тот спутник, что достался мне... Я видел, что ты с помощью твоей Арахны можешь забирать чужие спутники. Забери его.
   Что?
   Услышанное не укладывалось у нее в голове. Так легко отказывается от спутника... Конечно, спутники могли манипулировать носителем, влияли на его эмоциональное состояние, а в отдельных случаях получаемая в результате триггера сила была чуть ли не худшей насмешкой, как в случае Цеффье до того, как Тейлор отрегулировала ее способности - но... нет, как-то это слишком было.
  - Забери его, - тем временем повторил удильщик, смотря куда-то в пустоту. - Эта способность... Да, для расследований она удобна - но для меня это единственный плюс. Эта способность буквально упрашивает использовать ее в бою, использовать ее на оружии, а учитывая, что после этого я перенимаю стиль его предыдущего владельца, это полностью ломает мой собственный стиль боя. Более того... я так больше не могу. Знаешь, будь я чуть более мнительным, я бы подумал, что ты решила отомстить мне, вручив именно эту способность - местью это было бы достаточно изощренной.
  - ... это не месть, - кое-как выдавила проводник. Кажется, тут все-таки тот же случай, что и у Цеффье... - Учитель... вы...
  - Помнишь, после того, как Мирцеа одобрил твою кандидатуру, ты спросила меня, почему я присоединился к FUG? - развернулся к ней Джин-Сунг. Да, было такое дело... как раз после того случая она зареклась задавать ему личные вопросы. - У меня была... весомая причина, как мне казалось. Я присоседился к FUG вскоре после смерти дорогой для меня женщины, практически сразу же, всего несколько часов спустя - когда меня, израненного и опустошенного, нашел Мирцеа. После встречи с ним я наконец-то определился с тем, что мне делать дальше, нашел причину жить после ее смерти. В конце концов, именно в тот день, стремясь спасти ее, я отказался от всего остального и своими руками уничтожил одну из побочных ветвей семьи Ха, главе которой и была продана Виен - вот только все было безуспешно, и она умерла у меня на руках. Я веками помнил ее последние слова, просьбу не забывать ее, что бы ни случилось, и именно поэтому присоединился к FUG. Чтобы такого больше не произошло. Чтобы отомстить всем ублюдкам, действующим так же...
   От этих слов Тейлор стало не по себе. Учитывая способность Джин-Сунга... кажется, она знает, к чему движется разговор.
  - ... вот только оказалось, что я ошибся, и значение имели те ее слова, которые я забыл, - голос собеседника звучал глухо. - Она не хотела нового витка ненависти и насилия... а я надругался над ее памятью, своими руками, систематически, век за веком. И теперь у меня просто не получается это забыть! С момента получения этой способности я вообще больше ничего не забываю, а старые воспоминания день ото дня становятся все четче и четче. Поэтому я прошу тебя, Тейлор: забери эту способность. Она уже разрушила все, что не дорушил в своей жизни я, и я так больше не могу.
   Черт возьми. А она-то думала, что же такого случилось с Джин-Сунгом за эти три года...
   Тейлор еще шесть лет назад, до начала повторного восхождения, успела понять, что Джин-Сунг является не таким уж и плохим человеком. Демонстративно легкомысленный и безалаберный, он был достаточно ответственным, и принимал все последствия своих действий - если уж прибегать к религиозным терминам, несмотря на все, совершенное "демоном-убийцей из семьи Ха", его не ждал ад после смерти, просто потому, что люди вроде него уже при жизни живут в аду. Джин-Сунг жил в этом аду... и адом для него была его собственная память, не дающая ему покоя. В сложившейся ситуации способность, предоставляемая ему спутником, действительно была изощренной местью и чуть не худшим наказанием - и Тейлор просто не могла мучить так человека, которому она столь многим обязана. А значит...
  - Активировать протокол "Прямое управление", - эти слова она произнесла без особой надежды на успех... и облегченно выдохнула, когда почувствовала, как перестает чувствовать парящих над клумбой светлячков. Всего один-единственный запрос...
   [Разорвать связь спутника объекта "Ха Джин-Сунг" с носителем. Задействовать процесс присоединения спутника к общности.]
  - Подействовало? - нахмурился мужчина, прислушиваясь к своим ощущениям. Ну, скоро и сам поймет...
  - Деактивировать протокол "Прямое управление"... да, подействовало, - негромко выдохнула девушка, помотав головой. Начинает ломить виски... ладно, похоже, не стоило активировать этот протокол дважды в день, пусть и на короткие интервалы - в конце концов, у нее есть свой предел. - Я забрала вашего спутника, учитель... но что вы будете делать теперь?
  - Что ты имеешь в виду? - рассеяно отозвался тот, явно пребывая мыслями где-то еще. Ладно... она может и пояснить.
  - Удаление спутника ничего толком не решит, - помотала головой Эбер - и, наткнувшись на вопросительный взгляд собеседника, продолжила. - Да, он не будет больше влиять на вашу психику, не будет и других неудобств... но сложившуюся ситуацию это не особо исправит. Что вы будете делать теперь?
  - Ах, вот ты о чем... - мгновенно помрачнел Ха. Словно спустился с небес на землю, честное слово... - Не волнуйся, я не вернулся к выполнению своих обязанностей... я все решил для себя еще год назад, когда после взрыва в Руке Арлен спас этого твоего Куна, отпустил и не стал докладывать Мирцеа о всех тех образах, что считал с твоей маски, хранившейся у него. Я решил все для себя еще тогда... и пусть я не заявил о своем намерении открыто, но да, я покинул FUG.
   Что? Но...
  - Но разве вы здесь не из-за сложившейся ситуации? - смущенно произнесла незаконная. Она-то думала... - Мне казалось, вы прибыли сюда, чтобы забрать меня...
  - Нет... со мной связалась Рьюн и сказала, что вам будет нужен транспорт и помощь, - удивленно отозвался офицер. Рьюн? Эта... стерва... - То есть... так, постой, ученица. При всем твоем желании покинуть FUG, ты была готова пойти вместе со мной?
  - Ну... все равно обо мне рано или поздно вспомнили бы - и сейчас не худший момент, чтобы, как минимум, прояснить ситуацию, - нервно хмыкнула она, отводя взгляд. - Несколько рановато... и резковато на мой вкус, но могло бы быть и куда хуже. Все равно бы у меня не получилось остаться в стороне, раз уж FUG настолько нужен Кандидат, что неважно, я это буду, Эмма или Хоакин, на которого они нацелились.
  - Постой-постой, - взгляд удильщика стал настороженным. - Что за Хоакин?
  - Какой-то Кандидат, связанный с Адский Экспрессом, - пожала плечами проводник. - Мы... Благодаря Рьюн и способностью Джая, мы выяснили, что у FUG есть какие-то планы в отношении Адского Экспресса - а столкнувшись в городе Экспресса с нашими новыми информаторами, мы узнали, что это уже происходило раньше, шесть веков назад, когда на Экспрессе присутствовал какой-то Кандидат по имени Хоакин, но который был запечатан. Вы что-нибудь знаете о нем, учитель?
  - Хоакин... нет, это имя мне ни о чем не говорит... - задумчиво произнес Джин-Сунг - и осекся, словно вспоминая о чем-то. Хм? - Но... был один довольно высокопоставленный член FUG, связанный с Адский Экспрессом. И если этот Хоакин является тем, о ком я думаю... у нас серьезные проблемы. Вот что я скажу тебе, Тейлор: забудьте об Экспрессе. Не знаю, что именно вам там нужно - но даже не думайте об этом, и возвращайтесь к покорению Башни.
   Забыть об Экспрессе? То есть - оставить там Джая и Ангел?
  - Нет.
  - Что, прости? - повернулся к ней собеседник. - Ученица... скажи мне, что ты пошутила.
  - Нет. Не-а. Ни за что. Даже не надейтесь, - буквально отчеканила слова девушка. - Я не могу отступить. Там остались мои друзья, и я не отступлю, пока не вытащу их оттуда. В идеале, они должны сойти на следующей станции... но если у них не получится сделать это самостоятельно, я сяду на Адский Экспресс и вытащу их, кто бы не встал на моем пути.
  - Ты хоть понимаешь, что это опасно? - вкрадчиво произнес сидящий рядом мужчина. - Если под именем Хоакина скрывается тот, о ком я думаю, то он просто убьет тебя.
  - А у меня есть выбор? - голос девушки сорвался на шипение. - Они важны для меня - и для моего плана, и как друзья! Я не оставлю их там... и я не единственная в нашей команде, кто не может отступить от Адского Экспресса. Даже если вы остановите меня, учитель - тот же Баам легко сбежит и отправится на следующую станцию, чтобы сесть на этот клятый поезд и отомстить...
  - Баам, да? - обессиленно выдохнул Ха, откидываясь на спинку сиденья. - Черт... Мирцеа, если узнает, с меня шкуру спустит - и правильно сделает.
   Хм?
  - Мирцеа? - удивленно произнесла Эбер. А он-то тут при чем? Конечно, Баам - незаконный, но... - Баам так важен? Конечно, он незаконный, но...
  - Дело не только в этом, - покачал головой офицер. - Мирцеа... он с самого начала знал о существовании Баама, как и о том, что Баам должен был однажды войти в Башню. Он ждал этого, рассчитывал, что именно Баам станет Кандидатом... но его место заняла ты, а Баам исчез из нашего поля зрения. Собственно, это и было основной причиной, почему прижали Хан-Сунга; потеря незаконного, более того, ключевого элемента в планах Мирцеа - не то, что можно простить. Более того... может быть, мне показалось, но у Мирцеа есть какой-то личный интерес в этом вопросе. Когда год назад Баам присоединился к твоей команде, Мирцеа не скрывал радости от тех новостей.
  - Значит, текущие новости наверняка придутся ему как серпом по... кхм, горлу, - в последний момент сдержалась незаконная - и была вынуждена продолжить под требовательным взглядом собеседника - Вы еще пока что не знаете, новости еще не распространились... но сегодня, во время турнира в городе Экспресса, Ха Юра из команды Эммы публично разоблачила Баама как незаконного.
   Этих слов Джин-Сунгу хватило, чтобы застыть соляной статуей - и немудрено. Последствия тут легко можно было просчитать, и шторм дерьма уже виднелся на горизонте. Насколько Тейлор знала от Агеро, самого Баама и Дана, их команду из-за присутствия Эммы просто нещадно прессовали на испытаниях, а уж о проблемах от других участников, желающих проверить силу незаконной и самоутвердиться, как и о бесконечных провокациях со стороны офицеров, и говорить не стоит. Более того - после относительно позднего разоблачения Баама начнется самая настоящая охота на ведьм. В конце концов, Баам успешно выдавал себя за избранного участника, пусть и достаточно сильного, и рано или поздно кто-нибудь всерьез задастся вопросом, а нет ли среди других сильных избранных незаконных. Саму Тейлор пока что защищает фамилия в ее фальшивых документах - но что-то подсказывает, что вечно это не продлится, особенно теперь, когда FUG вновь начали поднимать голову.
  - Дерьмо, - негромко выдохнул собеседник - и девушка лишь удивленно моргнула. А ведь это впервые на ее памяти, когда Джин-Сунг переходит на ругань. - Публично, говоришь?
  - Где-то к этому моменту присутствовавшие на турнире в городе Экспресса избранные уже должны были не только покинуть город, но и прибыть на вокзалы для пересадки, - задумчиво отозвалась проводник. - А если учесть, что свидетели могли с кем-то связаться еще в городе Экспресса и рассказать о произошедшем... Думаю, слухи уже начали распространяться. Скоро будет ивестно, что очередной турнир Адского Экспресса был сорван при участии FUG, как и то, что в D-ранге появился еще один незаконный, скрывавшийся под личиной избранного участника. Уж не знаю, зачем то Караке...
  - ... а вот я, кажется, догадываюсь, - мрачно произнес удильщик, отводя взгляд и смотря куда-то вдаль. - Похоже, год назад я наговорил лишнего, когда останавливал его от убийства Баама... черт. Впервые не знаю, как Мирцеа отреагирует на это...
   Хм. А ведь это идея! В конце концов, это проблему надо как-то решать - и если силовой вариант не вызывает вопросов, все же у них есть возможность вызвать помощь с тридцатого этажа, да и у самой Тейлор найдется пара козырей в рукаве, то дальнейшее развитие событий вызывает опасение. То, что во всем этом замешан Карака, один из Убийц... Даже со всеми возможными козырями ни у нее, ни у ее друзей вместе взятых нет особых шансов против него - а значит, эту проблему надо свалить на чужие плечи. Идеальным было бы привлечение Джин-Сунга, но, судя по услышанному, его способность здорово проехалась ему по мозгам, и не стоит ожидать от него готовности сражаться. Значит, решить проблему должен кто-то еще, и Мирцеа тут подходит идеально. Если Джин-Сунг не ошибся, основатель FUG кровно заинтересован в происходящем из-за Баама, а значит, непременно вмешается, и это вмешательство, как минимум, позволит временно остановить Караку, а как максимум, станет началом грызни внутри этой организации. Да и не помешает немного подправить собственную репутацию - как бы ни было заманчиво резко оборвать все связи, но с учетом ее дрянной удачи рано или поздно она вновь столкнется с Мирцеа, и было бы неплохо, если бы он не начал бить на поражение при первой же встрече.
  - Посмотрим, - наконец произнесла Тейлор, сообразив, что пауза начинает затягиваться. - Учитель... есть ли какой-нибудь способ быстро связаться с Мирцеа?
  - Так, постой, - тот лишь одарил ее недоуменным взглядом. - Ученица... скажи мне честно - ты совсем с ума сошла?
  - Нет, у меня просто есть идея, - задумчиво отозвалась она. В принципе... если сделать акцент именно на действия Караки и Риффлезо в отношении Баама, может и сработать. - Все равно имеющиеся проблемы нужно как-то решать... и, думаю, будет лучше, если эти проблемы будут решать заинтересованные лица. Не знаю, что вы имели в виду, говоря так о Хоакине - но он не единственная составляющая проблемы, а к решению подобных вопросов нужно подходить комплексно. Ну так что, есть способ связи?
  - Есть-то есть... - недовольно потянул Джин-Сунг, прикрывая глаза. - Эх, ученица... Каждый раз, когда я думаю, что вижу тебя насквозь, ты выкидываешь еще какой-то сюрприз, начиная от расположения к себе Мирцеа и заканчивая способностью годами водить нас за нос. Признавайся - от своего Куна нахваталась?
  - И Рьюн, не забывайте про Рьюн, - от этих слов лицо собеседника перекосило. Интересно, он тоже жаждет добраться до провожатой? Впрочем, о чем это она! Чуть ли не каждый, оказавшийся достаточно близко к Рьюн, желает свернуть ей шею. - Ну так что...?
  - Ты просто не знаешь, когда нужно остановиться, - сидящий рядом мужчина лишь пораженно выдохнул, словно признавая свое поражение. - Допустим, я тебе дам данные часов Мирцеа для связи. Но ты уверена, что хочешь это сделать? Я думал, ты жаждешь покинуть FUG...
  - Жажду... но FUG как маньяк-убийца - просто так не отпускает, - невесело усмехнулась девушка. - В любом случае, о моем присутствии тут скоро станет известно... признаюсь, я не сдержалась, когда та дрянь при свидетелях начала разглашать информацию о Бааме, и использовала свою способность. Мирцеа все равно поймет, что я где-то рядом с Баамом - и, учитывая что вы говорили о его личном интересе, рано или поздно мы столкнемся. Вряд ли у меня удастся провести подобную встречу на своих условиях, но подстраховаться заранее я должна, тем более, кажется, на этот раз у меня есть все шансы выйти сухой из воды. Так что передайте его данные часов... пожалуйста, учитель. Лучше я сама свяжусь с ним и все объясню, не впутывая в это вас.
   ... в конце концов, Джин-Сунг не хочет возвращаться в FUG, и это его право. Он и так прошел по грани - сначала, раз уж он все понял, он отпустил Агеро и не стал передавать вытянутую из него информацию Мирцеа, потом спас и отпустил Баама... да что там, одна фамилия в ее нынешних документах чего стоит! Тейлор прекрасно понимала, что просто так никто бы не позволил носить ей эту фамилию - а значит, у Джин-Сунга остались какие-то связи в его семье, которыми он и воспользовался, и из-за этого у него тоже могут быть проблемы. Лучше не рисковать. Джин-Сунг, конечно, силен, но если он вызовет гнев Мирцеа, пятнадцатого по силе в Башне... нет, даже думать об этом не хотелось.
  - А кто-то тут нагл без меры, да? - криво усмехнулся Ха. В смысле? - Не бери на себя слишком многое, ученица... в конце концов, шанс у тебя не так велик, как тебе кажется. Прости за это.
  - О чем вы? - лишь недоуменно отозвалась Эбер. Она чего-то не знает? Чего-то не учла?
  - Я... нарушил и то обещание, что дал тебе, - усмешка офицера была невеселой. Он... нет, не может быть! - Хоть положение Хан-Сунга и не было самым устойчивым, но его убийство мне бы пришлось объяснить - и мне пришлось рассказать Мирцеа как о заложниках, так и об ошибках Хан-Сунга. Так что теперь...
  - ... он может и не поверить мне, - через силу выдавила незаконная. Черт, как же хреново! И ведь ситуация только обострилась, в конце концов, тот приказ, что она получила при Мастерской...
   ... стоп.
  - Учитель, у меня есть еще один вопрос, - собственный голос звучал глухо. - Мирцеа знал о заложниках, ведь так? Но почему тогда при встрече с Каракой перед турниром при Мастерских был отдан приказ убить Андросси? Конечно, она - принцесса Захард... но она одна из моих друзей, и была среди моих заложников.
  - Что? - а вот теперь был удивлен ее визави. Он... не знал? - Карака отдал такой приказ?
  - Вы не знали? - удивленно откликнулась проводник. Если это так... - Я думала, что этот приказ... я думала, что моими заложниками было решено пожертвовать.
  - Нет... наоборот, Мирцеа убедил меня, что после перехода в D-ранг за ними будут присматривать, чтобы исключить все возможные несчастные случаи, - помотал головой удильщик. Это что, такая изощренная издевка? - Тейлор... Несмотря на полученную информацию, Мирцеа практически не изменил своего отношения к тебе. Да, ты была завербована против твоей воли, но ты смогла принять идеологию FUG и продемонстрировала свою верность. Более того, ему уже через несколько часов после событий при Руке Арлен доложили, что Баам присоединился к FUG только из-за тебя, что тоже сыграло свою роль. Насколько мне известно, Мирцеа все еще планировал использовать тебя в качестве Кандидата, и уж тем более не стал бы подвергать твою верность столь жесткому испытанию, устраняя заложников. То, что этот приказ был отдан... наверное, Карака решил воспользоваться ситуацией.
   Черт возьми. Почему каждый раз все катится под откос из-за очередного ублюдка, которому захотелось всего и сразу? Сначала - Хан-Сунг, теперь - Карака...
  - Допустим, - несколько раз вдохнув и выдохнув, чтобы успокоится, продолжила говорить она. - И что вы тогда предлагаете, учитель?
  - Я сам выйду на связь с ним и подтвержу твои слова, - помотал головой тот. Что?! Но он же...
  - Учитель... зачем? - ответ удалось выдавить с трудом. - Вы же хотели остаться в стороне...
  - Ну, во-первых, как ты и сказала - FUG так просто не отпускает, - невесело усмехнулся Джин-Сунг. - А во-вторых же... Каким бы я был учителем, если бы позволил ученице рисковать головой без подстраховки? Я, конечно, не хочу возвращаться к прежней жизни... но я не хочу скатываться ни в трусость, ни в откровенную подлость. Так что выйдем на связь вместе. Давай, если нужно как-то подготовиться - у тебя есть немного времени, пока я устанавливаю связь через светоч...
   Ну, это разумно. Вряд ли разговор через часы, без передачи изображения, даст нужную степень достоверности, чтобы Мирцеа им поверил, да и его реакции это не позволит так хорошо отслеживать. Вот только лгать в глаза она умеет куда хуже, чем играть голосом... а значит, надо настроиться, накрутить себя. Как однажды сказала Рьюн, порой Тейлор Эбер нужно отступить на второй план и освободить место для Арлен Грейс - и сейчас ей вновь надо вытащить эту маску из памяти, вновь стать не незаконной, которая ненавидит FUG и до сих пор не может простить смертей своих друзей, а Кандидатом, разделяющим идеологию своей организации и не сделавшей ничего плохого. В конце концов, она же однажды уже обманула Мирцеа, не сказав ни слова лжи? Значит, и сейчас у нее есть все шансы.
   Просто закрыть глаза в качестве Тейлор Эбер, и открыть их уже как Арлен Грейс.
   Просто немного сместить приоритеты.
  - ... готово, - с мысли ее сбил голос Джин-Сунга, и оставалось лишь искоса взглянуть на учителя. - Ты готова, Тейлор?
  - Сейчас - Арлен, - она лишь обозначила улыбку уголками губ. - И да, готова.
   Учитель замялся лишь на пару секунд, прежде чем осуждающе покачать головой - и направить вызов через светоч. Только тогда кольнула непрошенная мысль: а вдруг вызов останется без ответа? В конце концов, в Башне не было такой вещи, как часовые пояса, на всех этажах было одинаковое время, а значит, и у Мирцеа, где бы он сейчас ни находился, тоже была глубокая ночь, и он попросту может спать. Слишком уж нагло с их стороны... ладно, раз уж вызов отправлен, не стоит отступать. В конце концов, чрезвычайные обстоятельства могут многое списать, верно? А сейчас обстоятельства у них самые что ни на есть чрезвычайные...
   ... впрочем, опасалась она зря.
   Вызов прошел, и откликнулся на него Мирцеа довольно быстро - меньше чем через минуту поверхность светоча мигнула, чтобы показать изображение немолодого человека, сидящего за письменным столом. Похоже, он все еще работал в этот час... ну что же, ей даже лучше, что не пришлось будить. Было бы неприятно, если бы первый Убийца принял этот вызов за сон... впрочем, судя по неверящему выражению на лице Мирцеа, ему было трудно поверить в реальность происходящего.
  - Джин-Сунг, - как бы то ни было, их собеседник быстро взял себя в руки. - Юная Арлен... рад видеть вас обоих. Правда вот, признаю, не ожидал вызова от вас сейчас. Думал, что вы свяжетесь раньше.
   От упрека, прозвучавшего в его голосе, стало не по себе - и Тейлор лишь смущенно переглянулась с учителем. Да-а-а, нехорошо вышло...
  - Простите, милорд... обстоятельства были сильнее нас, - негромко произнесла она. В конце концов, она всего лишь Кандидат, ей не зазорно извиниться... - Слишком много всего произошло за этот год.
  - Охотно верю, - Мирцеа усмехнулся одним уголком губ. - Рад, что вам все-таки удалось выйти на связь. С вами обоими все в порядке?
  - Ну, насколько это возможно, - пожал плечами Джин-Сунг, устраиваясь поудобней на сиденье. - Вот только Баам... впрочем, насколько мне известно, с ним ничего серьезного не произошло. Арлен?
  - Он несколько... перенапрягся, - уклончиво отозвалась она - но под пристальным взглядом Мирцеа продолжила. - Дошел до предела использования Шипа, но, к счастью, не пересек грани. Сейчас он просто отсыпается.
  - ... я ему даже завидую, - ответ их визави был еле слышен. Ну, неудивительно, в такое-то время суток... - Хорошо. Значит, он с вами? Где вы?
  - Скоро всей Башне будет известно, где он, - раздраженно выдохнула девушка. В конце концов, нужно же брать быка за рога и переходить к теме? Заметив недоуменный взгляд немолодого мужчины, она кивнула, прежде чем продолжить. - Как я и сказала... слишком много чего произошло. Сегодня - вернее, уже вчера - в городе Экспресса, при свидетелях, одна участница из команды Эммы Барнс публично разоблачила Баама как незаконного.
   Какое-то время Мирцеа молчал. Учитывая, каковыми могут быть последствия... его легко можно понять, особенно с учетом его интереса в отношении Баама. Тейлор прекрасно поняла, как вышла из себя, став свидетелем тех событий - и вряд ли Мирцеа дойдет до той степени злости, но какую-никакую реакцию они уже заполучили.
  - Юто! - повысив голос, произнес он в сторону. Юто? То есть, настоящий? - Новости с... тридцать пятого этажа, и срочно. Локализация - город Экспресса и все, что связано с этим поездом. Параметры поиска - "незаконный" и "FUG". А вы двое... рассказывайте.
  - Это долгая история, - чуть качнул головой сидящий рядом с ней мужчина. - Очень долгая.
  - Полагаю, я могу уделить этому время, - надавил голосом их собеседник. - Рассказывайте. С самого начала. Что у вас там стряслось? Что вообще произошло при Мастерских?
  - Пожалуй... проще будет начать именно с событий, произошедших на тридцатом этаже, - кашлянула Эбер, и, когда взгляд Грейса метнулся к ней, продолжила. - Все началось с того, что базу FUG на острове Сефия посетил лорд Карака...
   Она говорила долго. Говорила, в каких обстоятельствах стало известно про Шип, и про запланированное участие Эммы в этом вопросе - и, отводя взгляд, говорила, что сперва испугалась за Баама. Рассказывала про приказ Караки в отношении ее заложников - и подмечала, как сузились глаза Мирцеа, как и в тот момент рассказа, когда зашла речь о поведении Баама после прибытия на борт, после встречи с этой его Рейчел. Вспоминала, в каких обстоятельствах ей стало известно о пропаже Эммы, какие меры были приняты этой самой Рейчел и Риффлезо - и, подняв взгляд, открыто и не таясь рассказала о своем срыве. И потом, когда слово взял Джин-Сунг, переключившийся на рассказ о том, как он остановил Караку от убийства Баама, Тейлор подмечала, как с каждым словом мрачнеет утративший контроль над эмоциями Мирцеа.
  - ... тогда я отступил, удостоверившись, что они все выберутся с острова без встречи с королевскими карательными войсками, - закончив ту часть рассказа, Ха наконец-то перевел дух. - Полагаю, это и привело к сегодняшним событиям... но, увы, я не знаю всего - нам с Арлен пришлось разделиться...
  - Я знаю ненамного больше, - покачала головой та. Конечно, придется говорить... но тут надо быть осторожней. - Моя команда специально собирала информацию касательно Адского Экспресса, надеясь сесть на поезд и сократить темпы восхождения, и поэтому мы насторожились, наткнувшись на след. С помощью Рьюн, Цеффье из моей старой команды и... еще одного человека стало известно, что была вновь запущено активируемое оружие "Эмили" - притом, что год назад оно было украдено из Мастерских. Более того, через Эмили для избранных D-класса передала оповещение о грядущем старте Адского Экспресса...
  - Постой, девочка, - осадил ее голосом основатель FUG. - Почему ты вообще решила, что эти события связаны?
  - Потому что у меня есть контакты, которым удалось добыть информацию с контрольно-пропускного пункта на тридцатом этаже, - нехотя отозвалась Кандидат. Не хочется этого говорить... но ведь придется же, верно? - И да, они заслуживают доверия - это контакты еще со второго этажа, и они остались верными мне. В общем... согласно полученным от них данным, в тот день в одной группе покинули этаж Карака, Эмма Барнс, провожатая Лиен и двое сотрудников Мастерских, в числе которых была та самая Рейчел. Она вполне могла активировать "Эмили"... и только в городе Экспресса нам стали известны ее причины. По словам моих информаторов, ранее на Адском Экспрессе действовал некий Кандидат по имени Хоакин, который был запечатан, и который черпал силу из душ - и, насколько мне известно, перед командой Эммы стоит задача освободить его.
   Если до этих слов она думала, что раньше Мирцеа утратил контроль над своими эмоциями, то по сравнению с его новой реакцией он был абсолютно спокоен. От услышанного основатель FUG побледнел и подался вперед, с силой стискивая пальцами столешницу - настолько, что дерево затрещало под его хваткой. Заметив свою реакцию, Мирцеа успокоился, разжал хватку... но Тейлор уже видела достаточно. Похоже, ситуация куда серьезней, чем ей казалось.
  - Значит, он все-таки не хочет оставаться в своей норе... ладно, это может стать проблемой, - следующие слова первого Убийцы подтвердили ее догадку. - Вот что я скажу тебе, юная Арлен: держись подальше от Адского Экспресса, и придержи Баама. Джин-Сунг! Проследи за этим.
   Черт возьми. Не хотела ведь идти на обострение конфликта... ладно, к черту все. Все равно рано или поздно пришлось бы окончательно рвать связи - и, похоже, на этот раз переговоры увенчаются неудачей.
  - Прошу прощения, милорд, но я не могу исполнить ваш приказ.
   От ее слов застыл и сидящий рядом Джин-Сунг, и изображение Мирцеа на экране светоча. Пожалуй, зря она так резко ответила... но сделанного не воротишь.
  - Юная Арлен... кажется, ты не понимаешь, во что ввязываешься, - негромко произнес Мирцеа, в голосе которого сквозили ледяные нотки. - Ты можешь сколько угодно быть незаконной, ты можешь быть сильной анима - но тебе пока что нечего противопоставить одному из Убийц, даже сильно ослабленному. Даже в таком состоянии Уайт тебе не по зубам.
   Ладно. Она не может предполагать, насколько паршива та ситуация.
   О Уайте в свое время Тейлор слышала многое - Рьюн, еще давно рассказывавшая ей о структуре FUG, достаточно времени уделила этому Убийце. Сильный удильщик, по слухам, как-то связанный с семьей Арье, использовал непонятное колдовство, что бы ни скрывалось за этим термином, и так же черпал силу из душ. Он был объявлен погибшим, в конце концов, в свое время он был побежден двумя принцессами Захард, Гарам и Урам, вот только его тело не было найдено. Больше внимания Рьюн уделяла другому - по ее словам, Уайт был невероятно жесток даже по меркам FUG и даже безумен, а уж если кто-то в FUG признавал другого отморозком, это что-то да значило. И вот теперь ей предстояло столкнуться с ним...
   Стоп.
   От следующей мысли кровь заледенела в жилах.
  - Черт возьми! - вскочила на ноги Тейлор. Маска Арлен Грейс уже слетела - но на это было уже плевать. - Ангел и Джай сейчас там! Если это действительно Уайт, они не смогут выбраться сами!
  - Успокойся! - повысил голос Мирцеа. - Не глупи, девочка. Они, конечно, твои люди...
   ... и друзья. Вот только это не аргумент для Мирцеа, верно? И про их способности она не имеет права раскрывать информацию направо и налево... а значит, придется давить на другое.
  - Дело не в этом, - девушка лишь прикрыла глаза, пытаясь успокоиться. - Вернее, не только в них. Я не спорю, учитель может легко остановить меня, как и практически всю мою команду... но остановит ли он Баама? Баама, который легко может телепортироваться на расстояние до километра за раз? Более того - найдет ли его учитель в людном городе, учитывая, что тут полно источников шинсу, а избранные постоянно отбывают и прибывают? От Баама сложно спрятаться и убежать... но верно и обратное. И прятаться, и убегать он умеет просто превосходно - а его способность к телепортации только облегчает ему дело. При всем моем уважении, милорд, мотивированного Баама не остановит никто и ничто, и у него есть достаточно весомая мотивация, чтобы сесть на Адский Экспресс. А учитывая, что меня и нашу команду остановит учитель, Баам будет там один. Ни поддержки. Ни прикрытия. Ничего.
   Наблюдая, как с каждым словом мрачнеет Мирцеа, Тейлор еле удержалась от гримасы. Дожилась - шантажирует жизнью своего же друга... но иного выхода она просто не видела. Баама и впрямь остановить не получится, а значит, нужно обеспечить ему поддержку. Убийца, даже ослабленный - не тот противник, против которого они готовы выйти по одиночке, а вот вместе...
  - Да чтоб вас всех... - негромко выдохнул седой мужчина, откидываясь на спинку стула. - Ладно. Допустим. И что же ты предлагаешь, девочка? Что вы можете предпринять против Караки, ослабленного Уайт и другой незаконной с ее неприятной способностью?
  - Во-первых, Эмма больше не проблема - даже если она и выживет, она больше никогда не откроет ни одного портала, - с мрачным удовлетворением произнесла Эбер. А вот ей самой этот спутник пригодится... - Во-вторых, от Караки и ослабленного Уайта мы будем убегать со всех ног. В-третьих же... Если нам все-таки доведется столкнуться с ними, то у меня есть несколько козырей в рукаве, которые позволят нам выжить и отступить. Способность Эммы теперь принадлежит мне, и я не постесняюсь ее использовать.
   Какое-то время Мирцеа молчал, задумчиво постукивая пальцами по столу, и Тейлор затаила дыхание, ожидая ответа. Конечно, если он все-таки запретит им приближаться к Адскому Экспрессу, они все равно ослушаются этого приказа - но, так или иначе, Мирцеа может осложнить им жизнь. Если она подобрала неверные слова, если в чем-то ошиблась...
  - Пожалуй... если вы действительно не будете вступать в бой, и после покинете Экспресс при первой возможности, у вас есть шансы, - задумчиво кивнул основатель FUG. - Особенно, если вы с Баамом все-таки объединились. Ох... не думал я, что снова увижу подобное.
   Хм?
  - Снова, милорд? - осторожно произнес его бывший порученец. - О чем вы?
  - Об объединении незаконных в одну команду, - вздохнув, отвел взгляд первый Убийца. - Вы и так сильны, но на одной стороне... Арлен, как ты думаешь, почему столь многие поверили в смерть Тейлор Эбер на втором этаже? Не задавались вопросами, могла ли ты тогда выжить, не сомневались, была ли ты незаконная - а просто поверили?
  - Честно говоря, нет, - ошарашенно отозвалась она. Если подумать... да, это и впрямь странно. - Почему, милорд?
  - Радость заставляет забывать об осторожности, - невесело усмехнулся их визави. Радость? Но тогда она еще никому не успела перейти дорогу... - Радость и облегчение, что удалось избежать возникновения команды, сметающей все на своем пути. Для примера... м-м-м... можешь взглянуть на текущую ситуацию в том же D-ранге - насколько я знаю, сейчас две принцессы-участницы из семьи Биа объединились для покорения Башни, и, насколько мне известно, им заменяют практически все испытания, поскольку их противники просто отказываются сражаться против них. Даже одна принцесса Захард считается страшным противником, не то, что две в одной команде... а ведь незаконные куда сильнее в перспективе. Именно поэтому в твою смерть так легко поверили, девочка - просто от облегчения, что двое незаконных не объединят усилия для достижения своих целей. Такое на моей памяти было лишь однажды, когда Захард и те, кого сейчас называют "десятью воинами" и главами великих семей, покоряли Башню вместе.
   ... ладно. Теперь понятно - повторение тех же событий империи Захарда невыгодно, особенно с учетом репутации незаконных и приносимого ими хаоса.
  - Теперь ты понимаешь, юная Арлен? - тем временем продолжал говорить Мирцеа. - Под каким бы именем ты сейчас не восходила, тебе нельзя разоблачать себя как незаконную. Просто незаконный - одно дело. Незаконный, скрывавшийся под личиной простого участника, заставляет напрячься. Но двое незаконных в одной команде?
  - Да, это прямо-таки намекает принять меры незамедлительно, пока еще не поздно, - сглотнув ком в горле, кивнула та. А ведь еще неизвестно о том, что их поддерживает Урек, да и Кента пока еще успешно прячется... впрочем, новости о смерти Эммы пока что тоже не распространились. - Я постараюсь пока что не высовываться, милорд. Я не могу ничего обещать... но теперь я буду еще осторожней.
  - Надеюсь на это, - сухо произнес их собеседник, бросив взгляд куда-то за пределы экрана светоча. - Так... в ближайшее время у меня прибыть не получится, так что справляйтесь сами. Джин-Сунг - начни пока обучение Баама, ему это точно лишним не будет. Ты же займешься Каракой и Уайтом, если они покажутся до моего прибытия. Арлен... присмотри за Баамом на Адском Экспрессе, если вы все же подниметесь на борт.
  - Вы могли бы не говорить этого, милорд, - слабо улыбнулась девушка. - Баам мой друг, и я не могу позволить себе потерять его.
  - Именно поэтому ты и спрятала его девять лет назад, верно? - усмешка немолодого мужчины была невеселой. Ну-у-у... - Можешь не оправдываться. Конечно, было бы лучше, если бы он с самого начала был под моим присмотром... но что сделано, то сделано. К тому же, девять лет назад ему самому для сотрудничества потребовались бы заложники, верно?
   Черт. Оставалось лишь прикусить губу. И вот что на это ответить?
  - Он... и так многое пережил, - собственный голос слушался с трудом. - Баам даже сейчас остался очень добрым человеком, не в пример лучше меня, а девять лет назад... я не знаю, милорд.
  - Можешь не продолжать, - лишь покачал головой Грейс. - Пока что ты поступала правильно, Арлен - за что спасибо тебе. Все же остальное обсудим при личной встрече. Как только я освобожусь, я встречу всех вас на одной из станций Адского Экспресса, а до тех пор... не лезьте на рожон, вы оба. И берегите себя.
   Именно в этот момент он разорвал соединение - и Тейлор закрыла ладонями лицо, потирая его, отгоняя усталость и словно стирая маску. Черт... не так она думала провести разговор, совсем не так. Одно дело - просто переваливание информации на чужие плечи, и совершенно другое - встреча с Мирцеа. Может, удастся этого избежать? К примеру, быстро завершить дела на Адском Экспрессе и свалить, пока не поздно... аргх, да кого она обманывает?
  - Я идиотка, - лишь негромко выдохнула она.
  - Ну, не все так плачевно, - лишь похлопал ее по плечу Джин-Сунг. - Зная упорство Мирцеа и его интерес к Бааму, вы бы все равно достаточно быстро встретились... а так, по крайней мере, мы можем в чем-то на него рассчитывать. Вряд ли Карака начал реализацию своих планов на пустом месте - и, раз уж Мирцеа об этом не знает, в FUG зреет раскол.
  - То есть, мы можем столкнуться не только с Каракой, - сухо произнесла Тейлор, отнимая ладони от лица. Хоть взбодрилась немного... чего уж там, после этих новостей вообще не удастся уснуть. - Просто великолепно. И Мирцеа еще не скоро прибудет... хотя это сомнительный минус.
  - Ну, до его прихода нам придется продержаться самостоятельно, - удрученно вздохнул Джин-Сунг, сгорбившись на сиденье. - Эй, Тейлор... Ты говорила про козыри в рукаве. Вы точно справитесь?
  - Как минимум, убежать сможем, - криво усмехнулась та, вставая на ноги. Как бы им еще и от Мирцеа не пришлось убегать! - Спасибо за помощь, учитель. Не знаю, что бы я делала...
  - Опять бы глупо полезла на рожон, как на двадцать первом этаже? - ответ мужчины заставил ее поперхнуться воздухом. Черт, да сколько можно? Чуть ли не каждый считает своим долгом упрекнуть ее этим! - Ладно, хватит на сегодня. И так был длинный день - а завтра еще нужно будет определиться с дальнейшим курсом действий. Отдохни, Арлен. Скоро тебе понадобится много сил.
  - Всем нам, учитель, - устало улыбнулась девушка. - Спокойной вам ночи.
   Уснуть бы еще этой ночью... впрочем, как будто до утра осталось так много времени!
  
  ***
  
   Блароду нравилось забираться куда-нибудь на верхотуру - настолько, что знакомые порой шутили, что ему бы больше подошла специализация копейщика, на что сам Бларод совершенно не обижался. Что бы они понимали! Мало возможности под настроение погреться под светом ламп с потолка этажа или полюбоваться хорошими видами, наличие хорошей точки обзора позволяло насладиться происходящими внизу зрелищами, к примеру, как сейчас. Конечно, вид с крыши был бы получше, но и из окна рекреации на верхнем этаже клиники было прекрасно видно, как внизу, в парке, Верди что-то втолковывает внимательно слушающему ее Данхва, который достаточно быстрыми темпами шел на поправку.
   Впрочем, самого Бларода больше радовало другое. Старый друг Чунхва взялся за ум, что само по себе было неплохо. Воистину, близкие друзья похожи друг на друга: что один мечник, что другой были вроде бы и достаточно умными и проницательными в спокойной обстановке, но на эмоциях оба были склонны не думать лишний раз и слепо бросаться на противника, а особенно ярко эта черта у них проявлялась, когда они пылали жаждой мести. Вот и тогда, чтобы достучаться до Данхва, потребовалось ранить его так, чтобы он лишний раз дернулся не мог - и уже потом, прибыв в Лонику, Бларод вызвал с тридцатого этажа вернувшуюся туда после прохождения испытаний Верди. В конце концов, Чунхва неплохо относился к детям, и была надежда, что он не один такой... собственно, расчет оправдался. Данхва охотней воспринимал информацию из уст Верди, чем от самого Бларода, в чем тот не винил нового знакомого - в их компании подозрительней, чем у него, было только лицо Куна, да и то из-за характерной внешности этой семейки. У самого же Бларода была внешность типичного головореза, а отсутствие одного глаза и здоровенный шрам тоже не добавляли доверия, и незнакомые люди порой были склонны подозревать его во всех смертных грехах, совсем как Данхва, обвинивший его и в воровстве Нарумады, и в убийстве Чунхва. Именно поэтому он еще раньше, при необходимости провести переговоры, перекладывал эту обязанность на плечи Верди: оппоненты в первую очередь обращали внимания на юный возраст и невинную внешность анимы, слишком поздно понимая, что за этим фасадом скрывается недюжинный ум, редкостная цепкость и, чего уж там, сформировавшийся под влиянием его команды паршивый характер. Вот и сейчас Верди старательно окучивала Данхва, при самом Блароде ни разу не вспомнившего свою бывшую сообщницу, что было вполне понятно. Что бы ни двигало правильным и благородным мечником в их первую встречу, эти мотивы, похоже, отступили на второй план - в конце концов, своя рубашка ближе к телу, а когда Верди рассказала Данхва, что его друг погиб по вине избранных из FUG, Данхва оказался перед выбором. Конечно, результатов он еще не слышал... но, зная цепкость Верди, Бларод мог поставить свою душу на то, что светловолосый мечник никуда от них не денется.
   А вот он сам...
   Тяжело вздохнув, Бларод обернулся на шум шагов, приветственно кивая подошедшему Куну. Как бы ни хотелось дать волю своему нраву и языку, делать этого не стоило: после событий у Руки Арлен больше года назад у и без того не страдающего лишней доброжелательностью Куна начал портиться характер. С учетом же его способности сейчас сказавший что-то против рисковал не только заполучить лишний шрам и лишиться чего-нибудь нужного, но и получить в довесок прополосканный мозг, как тот офицер Муле, мельком виденный Блародом после тех событий - бедолага едва мог переставлять ноги от шока, и его напарник, офицер Биа, его буквально уводил. Сам Бларод достаточно высоко ценил свою психическую стабильность, чтобы не возникать, особенно когда Кун был достаточно накручен, и было глупо надеяться, что спустя пару дней после событий в городе Экспресса этот отморозок успел успокоиться. Пусть он и выглядел достаточно уравновешенно и собранно, точно так же он выглядел и во время перелета к Лонике - что не помешало ему несколькими часами позже, забыв о самоконтроле, орать на свою незаконную. Нет уж, Куна в таком состоянии лучше не трогать даже десятиметровой палкой...
   ... но контактировать с ним все равно придется. В конце концов, нужно решить, что делать дальше, и этот вопрос на потом откладывать не стоило.
  - Как Кватро? - подойдя, первым начал разговор Агеро. - Я слышал, его травмы не так уж и тяжелы, как казалось поначалу...
  - Ряд переломов... но на Экспресс он не сядет, - надавил голосом Бларод - и перевел дух, когда собеседник кивнул. М-да, каким бы отморозком ни был Агеро, он прекрасно понимает, какие границы не стоит переходить, и именно поэтому тогда не позволил сесть на Экспресс Госенг с ее сестрой, а сейчас позволяет оставить тут Кватро. Конечно, потом придется вытерпеть истерику друга и дожидаться, пока он тоже пройдет все испытания, но рыжий придурок будет жив, и это того стоит. А вот остальные... - Кстати, то, что случилось с Цеффье...
  - Это не было рассчитано, - голос парня звучал недовольно. - Впрочем, я предполагаю, что к этому привело... черт, говорил же ей не нацеливаться на провожатую!
  - В смысле? - повернулся к нему мужчина. - Что она сказала?
  - Она... еще нескоро что-нибудь скажет, - помрачнел Кун. То есть... - Рану ей затянули, вот только нет времени доводить лечение до ума, и ей стоит поберечь горло. Провожатая задела ей гортань, повреждены голосовые связки, и даже с шинсу-терапией потребуется время, чтобы восстановиться. Пока что Цеффье общается лишь с помощью светоча, а с учетом того, что у нас откровенно мало времени, в ближайшие пару-тройку месяцев это не изменится.
  - Отвратно, - без зазрений совести солгал Чанг. Цеффье он терпеть не мог, в конце концов, из-за ее воспитанников с промытыми мозгами погиб Чунхва... и то, что она на какое-то время заткнется, определенно грело ему душу. - Впрочем, по крайней мере, она жива. К слову, что-нибудь слышно про того типа, Мунтари? При эвакуации он выглядел отвратно...
  - Ему досталась в противники провожатая... проще сказать, что сейчас с ним нормально, - покачал головой собеседник. - В ближайшее время он вряд ли встанет на ноги... я слышал, он только сегодня пришел в себя. Ака оставит его тут.
  - Да уж... нам повезло, что он на нашей стороне, как и Жулик Сачи - всяко шансы повыше будут. И это еще не говоря о том офицере... - удрученно вздохнул мужчина, отворачиваясь к окну и опираясь на подоконник. Стоит только вспомнить, что вытащивший их со станции тип оказался мало того, что высшим офицером, так еще и тем самым "демоном-убийцей из семьи Ха", о котором Бларод так много слышал от Кватро. - Признаю, твоя незаконная умеет притягивать интересных союзников... тем более такого калибра. Уж не знаю, какова она в постели, но мозги она здорово ебет...
   Только когда по коже прошелся холодок, Бларод сообразил, что именно ляпнул. Черт! И ведь хотел же воздержаться от всевозможных колкостей... Сглотнув через силу, он обернулся к Куну, от одного вида которого стало не по себе: вроде бы спокойный парень лишь смотрел на него немигающим взглядом, но Бларод прекрасно помнил, что именно так Кун и выглядел в последний раз, когда удильщик мог смотреть двумя глазами.
  - Я вот не понял... - голос парня звучал вкрадчиво. - У тебя что, глаз лишний появился?
   С-сука...
   Бларод еле сдержался от ответных оскорблений. В конце концов... времена, когда он ненавидел Куна, остались в прошлом - и теперь ненависть отступила перед легким страхом. Именно поэтому он старался сдерживать свой характер и не затрагивать слишком острых тем в разговоре с этим типом... а вот сейчас не удержался, и надо как-то исправлять ситуацию.
  - Да ладно тебе, я просто пытался разрядить обстановку... извини уж, если шутка не понравилась, - лишь фыркнул он, прилагая недюжинные усилия, чтобы сохранить хотя бы видимость спокойствия. - Ты еще Кватро не слышал. Помнится, он при мне сострил, что с учетом Хва Джеон-Гон Па-Суул метафора "бабочки в животе" при близком знакомстве с Тейлор может обрести совершенно новое значение...
  - Знаешь, даже его попытка каламбурить поудачней твоих шуток, - хмыкнул этот отморозок - но, тем не менее, отвел взгляд и чуть расслабился. Фух, вроде бы успокоился... - Ладно, вспомнили былое - и хватит. Как говорится, кто старое помянет, тому глаз вон, бестактная ты скотина...
   Нет. Не успокоился.
  - Эй, я просто честный и прямолинейный человек! - собственный голос звучал достаточно ровно - но это не значит, что он был спокоен. Черт! Что делать?
  - Каждая бестактная скотина на полном серьезе считает себя честным и прямолинейным человеком, - в голос парня напротив вернулись до жути знакомые вкрадчивые нотки. - Как я понимаю, инстинкт самосохранения у тебя вместе с остатками глаза хирургическим путем удалили?
  - Кстати, о самосохранении! - теперь уже пришлось прилагать усилия, чтобы не поддаваться панике. Сменить тему, нужно срочно сменить тему! - Любопытную историю я слышал о тебе, Кун! Говорят, ты чуть не убил Барнс лично...
  - Много чего говорят, - ровно произнес тот - вот только нотки в его голосе из вкрадчивых превратились в мечтательные. - Но да, было дело. Знал бы ты, как приятно было отвесить ей в лицо с ноги!
  - Ну, месть - чуть ли не самое чистое и искреннее чувство, - с облегчением хмыкнул Чанг. Вроде бы не сорвался... но с этим типом никогда нельзя быть уверенным до конца. - И что дальше? Теперь одной угрозой меньше...
  - Но все цели не достигнуты, - возразил Кун, подходя и опираясь на подоконник рядом. - Баам, когда отошел от произошедшего, заявил, что не отступит, пока не убьет ту веснушчатую дрянь - а учитывая, что после Экспресса она может забиться куда угодно, он неминуемо сорвется туда. У Тейлор осталась там та парочка отморозков. Бао из твоей команды тоже сорвется... Похоже, нам не избежать посадки на Экспресс.
  - Похоже, тебя это сильно беспокоит, - настороженно произнес удильщик. Глупо было надеяться, что Кун так просто отвлечется на разговор о своих успехах... но раз он все-таки отвлекся, похоже, все и впрямь серьезно. - Колись, в чем дело? Я не хочу вести людей на убой.
  - Вряд ли ты их поведешь, - от ответа адепта света он вздрогнул. Кун отказывается от подкрепления и резервной команды? Захард ему приснись, да насколько же все плохо? - Не хочу говорить это здесь... но ставки серьезно возросли. Даже с помощью высшего офицера, даже со спутниками и забранным спутником Барнс мы все сильно рискуем, так что поговори до собрания со своими. Будь моя воля, я бы отправился минимальным составом - но я не знаю, чего там ждать, поэтому скажу тебе вот что. На следующую станцию отправятся лишь те, кто действительно готов рискнуть своей жизнью, а на Адский Экспресс сядет лишь моя команда... ну, за исключением Бао. Остальные пойдут лишь в качестве подстраховки на случай возможных проблем на станции, чтобы основная группа не тратила силы.
   Черт, а вот это серьезно. Очень и очень серьезно. Тут они тоже рисковали, и они знали, что опасности не избежать - но Кун не предупреждал настолько прямо, притом, что этот тип не из тех, кто бросает слова на ветер.
  - Тогда мы лишаемся обоих адептов света разом, - мрачно произнес Бларод - и, заметив недоуменный взгляд собеседника, продолжил. - Принца не пустит Шаша, она над ним буквально трясется... ее, конечно, можно заставить, но тогда бы я не ждал от нее особых результатов: ее основной мотиватор для содействия - Принц, а без него она вполне может бросить команду. Акраптор тоже под вопросом: он, конечно, человек надежный, вот только слишком себе на уме. Пока ничего не скажу. Ванг-Нан и Йихва пойдут чисто из принципа - даже у рогатого, несмотря на всю его козловатость, в определенные моменты благородство чуть ли не из ушей прет, а про Йеон и говорить нечего. Дана вообще не отгонишь, он же зацепился за идею быть полезным команде... да и идиотом я буду, если оставлю команду без портальщика. Ах да, Кун... я тут хотел поговорить о еще одном Кандидате.
  - Хонг Данхва, верно? - проследил его взгляд Агеро. Все понял, да? - Вошел в Башню девять лет назад, примерно в одно время с нами. Прошел F-ранг за три года, потратил пять лет на прохождение испытаний в Е-ранге, получил D-ранг год назад, вместе с командой успел пройти испытания на тридцать пятом и тридцать шестом этажах, есть информация о проваленном испытании на тридцать седьмом этаже. Текущий статус остальных четверых членов его команды - мертвы, убиты на испытании полгода назад своим противником из семьи Хендо. Типичная ситуация: относительно высокие темпы восхождения с крайне редкими провалами вскружили избранным головы, и они решили ускориться. Вероятнее всего, Хонг Данхва решил сесть на Адский Экспресс, чтобы продолжить восхождение, поскольку не нашел новую команду... может, имеющиеся варианты не удовлетворили, а может, он и вовсе не стал искать новую команду, еще не отойдя от смерти товарищей. Хочешь завербовать его?
  - Уж лучше мы, чем FUG... благо, он оценил многолетнюю дружбу с Чунхва выше мимолетного знакомства с той певичкой, - покачал головой мужчина. - У нас и так страдает совокупная боевая мощь, так что еще один удильщик лишним не будет. Так у нас есть шесть человек... вот только отсутствие адепта света меня все равно тревожит.
  - Тогда разделитесь после прохождения испытаний, - лишь вздохнул парень. Да уж, ситуация... - Тем более, что Данхва к вашим испытаниям не допустят, раз у него уже есть пропуск. Насколько я знаю, вы вообще не проходили испытаний на тридцать пятом этаже?
  - Когда? Мы с Кватро, Верди и Раком вообще только две недели назад получили D-ранг, - покосился на него Чанг. - Кстати, про Рака...
  - Он, в отличии от вас, уже прошел испытания, - ворчливо отозвался Кун. Что?! - И не смотри так... Кроко присоединился к одной команде избранных накануне их испытания, прошел оное вместе с ними и получил пропуск на тридцать шестой этаж, чтобы не отстать от нас. Чуть ли не впервые его вспыльчивость и нетерпеливость сыграли на пользу этому крокодилу... а кое-кто, тем временем, предпочел провести вечер в баре и наутро маялся с похмельем, пока Рак записывался на испытание.
  - Между прочим, мы с Акраптором и Ванг-Наном праздновали воссоединение в D-ранге! - огрызнулся удильщик. Вот... засранец... - Если уж не веселишься, не мешай это делать другим!
  - Одно дело - веселиться, а другое - упускать возможности, - голосом припечатал адепт света. - Знаешь, мне все чаще и чаще кажется, что твои проблемы с алкоголем пора как-то решать...
  - У меня нет проблем с алкоголем! - возмущенно отозвался Бларод. Откуда столько скепсиса во взгляде. - У нас отличные отношения! И восхождению это не мешает!
  - Пока не мешает... еще раз допустишь такой промах, и я тебе так мозг взболтаю, что можно будет через уши вытаскивать, - сухо произнес Агеро. И ведь может же, сукин сын... - В общем, я сказал. Инструктируй команду, проходите испытания, и встретимся через месяц на тридцать седьмом этаже, на станции "Деревянный Конь". Ах да: узнаю, что заливал глаза перед операцией - угрозу исполню.
   Бровь от услышанного нервно дернулась. Этот... ублюдок... он не мог упустить случая еще раз пройтись по его травме.
  - Иди к черту, - не выдержав, прошипел мужчина.
  - Да ладно тебе... в конце концов, чувство черного юмора - как полный комплект глаз: у кого-то есть, а кому-то не хватает, - погано усмехнулся Агеро, прежде чем развернуться - и уже потом, отойдя на пару шагов, бросил за плечо. - И да: если уж вздумал начать подшучивать, запомни, какими должны быть хорошие каламбуры. Так сказать, глаз за глаз...
   Оставалось лишь цепляться за остатки самоконтроля, чтобы не заскрипеть зубами в спину уходящему собеседнику. Вот сволочь, а?
  
  ***
  
   Лиен откровенно не нравились отдельные моменты этого плана. Она могла понять желание провозгласить Эмму Барнс новым Кандидатом, могла понять желание заполучить Шип - она вообще могла многое понять. Но прибегать к помощи того, что осталось от Уайта? Учитывая его репутацию, и учитывая, что потребуется для его возвращения... Вот только она ни на что не могла повлиять. В конце концов, это "не нравится" было ее личным мнением, продиктованным ее взглядами и осторожностью, а не голосом интуиции, что можно было бы списать на проявления ее дара - и поэтому она не рискнула лгать в лицо господину Караке, просто потому, что ложь могла быть разоблачена. Впрочем, как будто к ней прислушивались!
   Горькая улыбка скользнула по лицу. Когда ее дар наконец-то пробудился от долгой спячки, она было поверила, что все будет хорошо. Что она сможет встретиться с Джаем и Ангел, что сможет найти путь вернуть их и остаться на одной стороне, что больше ее товарищи не будут умирать рядом с ней... Вот только все это уже начало превращаться в кошмар. Ангел ненавидела ее и прямым текстом пожелала ей смерти, Джай попытался ее убить, оба воспитанника, по словам узнавшей действие того ножа-артефакта Элии, сбежали, а Эмма умерла. Хоть незаконная никогда не нравилась провожатой, та не могла не испытывать муки совести: в конце концов, Эмма была одной из ее товарищей, и Лиен в какой-то степени отвечала за ее жизнь. Да даже если забыть об ответственности, ничем хорошим это не кончится! Господин Карака связывал с их задачей на Адском Экспрессе целый ряд планов, и раз уж со смертью Эммы Барнс провалился один из них, то им придется приложить куда больше усилий для достижения остальных целей, а значит, зайти еще дальше. В случае же Хоакина? Придется дать ему больше свободы, а значит, они привлекут к себе больше внимания и окажутся в большей опасности. Это Лиен понимала даже без помощи своего дара, и эту же точку зрения она попыталась донести до своих товарищей - вот только как будто ее послушались! У Мишель были свои планы, связанные с Хоакином, Нунг был предан ей, как и Юра, Боро и Дэниел тоже возлагали надежды на его возвращение, вставший за последние пару дней на ноги Эллиот был чуть ли не фанатиком, а Элия...
   Лиен лишь вздохнула, покосившись на стоящую рядом девушку, с искренним интересом осматривающую дверь, за которой и находилась частица Уайта. Конечно, собственная интуиция подсказывала, что Элия не столь легкомысленна и пустоголова, как хочет казаться - но после смерти Эммы Барнс лишившаяся ее покровительства Кун оказалась в достаточно шатком положении, и была прижата Рейчел, так что на ее помощь тоже не стоит рассчитывать.
   Как и на кого-либо тут.
   Она была совсем одна.
   Тем временем стоящий вплотную к дверям Дэниел толкнул створки, распахивая их, скрип от чего и привлек ее внимание - и Лиен лишь моргнула, увидев в темноте за дверями светлое пятно, прежде чем вглядеться получше. В абсолютно темной комнате на троноподобном стуле сидел человек; несмотря на то, что он сидел спиной к их команде, были прекрасно видны белые волосы и столь же белые одеяния, светлые настолько, что, казалось, светились в окружающем мраке, и только спустя пару секунд Лиен разглядела и столь же белую корону, и невысокий рост сидевшего, и слишком длинный для него меч. Значит, это и есть Уайт?
  - Наконец-то ты здесь... Мы думали, ты уже и не придешь, - в тишине комнаты его слова прозвучали особенно громко. - Давно не виделись, Дэниел.
   С этими словами он развернулся, и Лиен смогла увидеть его лицо. Бледная кожа, тонкие черты лица, светло-серые, почти белые глаза... очень сильно похож на Арье. Впрочем, хорошо, что не Ари - ей в свое время понадобились значительные усилия, чтобы не связывать воспоминания о загонявших ее ублюдков с Джаем, и не переносить на него отношение к его семье. Если бы сейчас ей пришлось работать под началом кого-то из Ари, она бы просто не выдержала.
   ... впрочем, не отличался спокойствием и ее собеседник.
  - Боро, сукин ты сын! - пораженно выдохнул он, разрушив первое впечатление. - Как у тебя хватило наглости явиться сюда?!
  - И я тоже рад тебя видеть, Хоакин, - ядовито отозвался тот, кладя ладонь на рукоять иглы, прикрепленную к поясу - после столкновения с Джаем удильщик вообще не убирал оружие в арсенал, просто на всякий случай. - Я тут слышал о сделке, которую ты заключил с Дэниелом...
  - Как же просто вас купить... - издевательски отозвался Уайт, к которому, похоже, вернулось самообладание. - Не волнуйся, Мы держим свое слово... но не просто так, и если Дэниел уже выполняет свою часть сделки, то тебе еще придется доказать свою преданность Нам.
  - Не волнуйся... если ты исполнишь, что обещал, я сделаю что угодно, - решительно произнес Боро. Похоже, теперь на него ни в чем нельзя надеяться...
  - Мы посмотрим, - с этими словами их собеседник встал с кресла и направился к выходу. - Ну и ну, Дэниел... Мало того, что ты заставил Нас ждать столько, что Мы аж заснули от скуки, так еще и привел причудливую компанию. Боро, одна из Кун, одна из расы грязнокровок... воистину отвратительно, но Нам не стоит жаловаться - в конце концов, твои сородичи действительно полезны, провожатая.
  - Милорд Уа... - начала было она - но была встречена холодным взглядом практически белых глаз.
  - Тише, - от шипения Уайта ей стало не по себе - не настолько жутко, когда она буквально на волосок разминалась со смертельной опасностью, но достаточно, чтобы замереть. - Не смей называть имя Нашего Величества своим ртом. Для тебя Мы - Хоакин, и Мы жаждем вернуть свой трон... а с поддержкой FUG Мы возьмем под контроль всю Башню и покажем всем Наше величие.
   Наверное, это бы прозвучало более внушительно, если бы это не сказал кто-то столь низкого роста - но именно от этих слов Лиен отмерла. В самом деле, ей пока что не угрожает смерть...
  - Почему все так на Нас смотрят? - кажется, и сам Уайт - или как ему нравится себя называть - осознал, насколько забавны его слова. - Это из-за Нашего внешнего вида? Ну... полагаю, детская внешность не придает особой веры в Наши силы. Эй, ты там! Скажи-ка, ты действительно не чувствуешь в Нас величия из-за того, что мы выглядим как слабое дитя?
  - Вовсе нет, сэр Хоакин, - с этими словами Эллиот, на которого пал взор Хоакина, преклонил колено. - Я, верный пес Ямы, Буэлсар Эллиот, ощущаю вашу мощь и в таком виде.
  - Пес Ямы? Должно быть, верный пес Убийцы Бэйроуда Ямы... ну, когда Мы вернем свою силу, Мы выскажем ему свою признательность, - надменно усмехнулся монстр в облике подростка, почти что ребенка, прежде чем повернуться к Элии. - И одна из Кун... вот уж удивительные контрасты. Твои братья и сестры ведь служат только себе.
  - Служба себе привела меня на службу вам, милорд, - одними губами улыбнулась Элия. - В конце концов, мне не хватит сил, чтобы отомстить изгнавшему меня отцу - сколь бы сильной и перспективной я ни была, я никогда не стану вровень с Эдваном Куном.
  - Вот как? В любом случае, он падет, рано или поздно, - легкомысленно произнес ее собеседник, прежде чем окинуть взглядом последних членов их команды. - А это еще кто?
  - Приветствую, сэр Хоакин, - мягко улыбнулась Мишель, делая шаг вперед. - Меня зовут Мишель Лаит... или Рейчел, как вам будет угодно. Это - мой компаньон и мой помощник, Ха Юра и Нунг. Мы пришли помочь вам, сэр Хоакин.
  - Помочь нам? - в голосе того звучал скепсис. - И как вы это сделаете?
  - Мы обеспечим стабильный приток душ к Адскому Экспрессу, - эти слова Мишель буквально промурлыкала... и они вполне закономерно заинтересовали Убийцу. - Все, что нужно для вашего восстановления... мы приманим этих людей с помощью живого активируемого оружия, "Эмили", настройщиками которого мы и являемся. Это оружие может управлять людьми при помощи информации, пусть даже оно еще и не завершено... над чем мы сейчас работаем. Совсем скоро оно будет способно на большее.
  - Звучит полезно... ну, пожалуй, вы все-таки пригодитесь, - снисходительно улыбнулся Убийца - но, оглядев их, он нахмурился. - Знаешь, Дэниел, я бы даже всерьез заинтересовался столь занятной командой, которую ты собрал... не будь они в столь плачевном состоянии. Похоже, они совсем слабы.
   Он почувствовал? Лиен лишь ошарашенно моргнула. Конечно, Мишель после столкновения с Джаем до сих пор ходит с трудом, Боро совсем недавно избавился от последствий тех же событий, а Элия, Эллиот и Юра только-только оправились от своих травм - но так легко почувствовать это...
  - Скорее уж, наш оппонент оказался слаб, - Мишель лишь кинула быстрый взгляд на парящий в стороне кристалл суспендия, в котором смутно угадывался силуэт девушки. - Мне жаль, сэр Хоакин, но я вынуждена сообщить вам, что в ваше отсутствие у FUG появился новый Кандидат в Убийцы, Арлен Грейс - она достаточно сильна, чтобы убить последнюю известную незаконную участницу.
   Кхм. Насколько ей известно, отнюдь не Арлен добилась столь плачевного состояния Эммы, после которого ту оставалось только добить. Лиен лишь открыла рот, чтобы поправить сотрудницу Мастерский...
   ... и закрыла, когда холодок дурного предчувствия пробежал по коже.
   На Хоакина было страшно смотреть. И без того не отличающийся здоровым цветом кожи, он побледнел до белого цвета, а глаза от ярости сузились настолько, что зрачки превратились в точки.
  - То есть, Кандидат в Убийцы? - от его голоса провожатой вообще захотелось забиться в угол. Черт! Она же чувствовала, что все это будет одной огромной ошибкой! - Расскажи мне о ней... и живо.
  - Непременно, сэр Хоакин, - светловолосая девушка даже не переменилась в лице, коротко поклонившись. - Итак, с чего бы мне начать...
  
  ***
  
  - Ты уверен?
   Пришлось прилагать усилия, чтобы не сорваться от повторенного в очередной раз вопроса напарницы - и Джай лишь прикрыл глаза, прислонившись спиной к стене. Холод металлических пластин пробирался через тонкую ткань майки, помогая остыть как в прямом, так и в переносном смысле, что сейчас ему крайне необходимо. Адский Экспресс сам по себе был весьма и весьма сложным испытанием, а уж с присутствием Ангел, с учетом ее шила колоссальных размеров в одном месте, порой тут становилось и вовсе невыносимо. Стоит только вспомнить, как она первые дни рвалась покрошить Лиен на мелкие кусочки...
  - Да, Ангел, я уверен, - раздраженно выдохнул он, открывая глаза и окидывая взглядом собеседницу. - Мы не вернемся на путь, которым идет Лиен, и не пойдем по их следу по расчищенной дороге. Продолжим движение по этому пути. И да - именно по ночам.
  - Но...
   Так. Все. Его терпение вышло.
  - Ангел, послушай меня, - собственный голос звучал глухо. - Мой дар не ошибается... он может путаться лишь в следствиях, но причины выводит все, и порой их даже слишком много. Знаешь, какова причина нашей смерти, если мы пойдем даже соседним путем с Лиен? Нас сожрет оголодавший ослабленный Убийца. Он почувствует нас, если мы подойдем достаточно близко, и неминуемо заметит, если мы пойдем тем же путем. Именно поэтому я выбрал самый дальний путь от их группы, чтобы исключить случайности и минимизировать все риски! Более того - мы двигаемся ночью потому, что их группа ослаблена и движется в дневное время, чтобы натыкаться на меньшее количество охранников!
  - ... а мы натыкаемся на большее, - негромко выдохнула Ангел. - Джай, я все понимаю. Я понимаю, что это опасно и рискованно, понимаю, что мы не имеем права умирать... но и ты пойми - я почти на пределе. Еще немного, и я просто свалюсь.
   От этих слов гримаса сама выползла на лицо - в конце концов, состояние Ангел было заметно невооруженным глазом. Бледная кожа, синяки под глазами, сеточка полопавшихся сосудов на склере, заострившиеся черты лица... да уж, им посадка на Экспресс не пошла на пользу.
   Конечно, у них было многое. На Адском Экспрессе в вагонах хватало жилых комнат, на особых складах была провизия и даже сменная одежда... но это не могло приглушить чувства усталости. В конце концов, прохождение Экспресса даже в дневное время было рассчитано на полную команду избранных - а они двигались в ночное время, и всего лишь вдвоем. Если бы не шинсу, фон которого здесь был достаточно высок, и не их спутники, им бы уже не хватило сил. А так...
   Ангел была права. Силы у них еще были - пока что были. Такими темпами они оба уже скоро свалятся от истощения. И если бы не оставалось совсем немного, Джай бы уже сам морально не выдержал... но надежда была. А то, что с шансами было куда хуже, было совершенно иной историей, хоть и прекрасно знакомой. В конце концов, когда все было иначе?
  - Потерпи немного, - негромко произнес Джай, не сразу сообразив, что пауза затянулась. - В конце концов, нам нужно лишь пройти испытания для права перехода на тридцать седьмой этаж, а потом продержаться всего несколько дней. Обещаю, если мы поторопимся сейчас, то послезавтра уже можно будет перейти на передвижение по Экспрессу днем, тогда мы значительно обгоним Лиен.
  - Вот только для этого нам нужно завалить охранника на испытании, - мрачно произнесла напарница. - Иначе нас ссадят с Экспресса... что лично мне чем дальше, тем сильнее кажется неплохой идеей. Может, ну его, а? Конечно, придется помотаться, чтобы вернуться к Тейлор, но...
  - Не получится у нас сойти с Экспресса, - он лишь покачал головой - и поморщился, заметив удивленный взгляд напарницы. Как бы не сорвалась в очередную истерику... - Администратор Экспресса сотрудничает с FUG, помнишь? У него на борту голодный Убийца, питающийся душами - и двое потенциально-опасных элементов, которые просто напрашиваются скормить их союзнику. Пока мы прячемся по углам, убиваем охранников и выполняем условия пребывания на Экспрессе, нас не замечают... но если мы попадемся на глаза, к примеру, когда нас потребуется высадить, будет худо. Я в таком случае ни балла за наши жизни не дам.
  - Ну черт, - пораженно выдохнув, девушка плюхнулась на пол рядом с ним, прислоняясь спиной к стене. Даже без истерики? Похоже, она и впрямь вымоталась... - Со всех сторон обложили... И ведь, как я понимаю, нам и на станции сойти не удастся?
  - Если Убийца высунется из поезда? Без вариантов, - сухо рассмеялся мальчик. Стоит только подумать... нет, он сам из Экспресса даже носа не высунет, и Ангел не даст! - Не хотелось бы этого говорить, но вся надежда только на наших. Если никому не удастся подняться на борт, мы просто свалимся от истощения, провалим испытания и умрем.
  - Ну черт, - повторилась собеседница, запрокидывая голову - и ударяясь затылком о стену. - Всегда боялась сдохнуть именно так: на каком-нибудь рейде, не дождавшись подмоги, быть вымотанной бесчисленными противниками и просто свалиться от усталости. Черт! Если помощь придет, я буду несколько дней просыпаться лишь для того, чтобы пожрать!
  - Не ты одна, - невесело усмехнулся копейщик. Правда вот, нужно будет сперва передать информацию и убедиться, что с Лиен все хорошо - и только потом сваливаться... - Не беспокойся, Ангел, все будет хорошо. Если хочешь, утешай себя первым правилом коммивояжера.
  - Это когда оказываешься в такой глубокой жопе, как никто другой до тебя, первым делом оглядываешься на предмет неразработанных полезных ископаемых? - фыркнула удильщица. Ну, есть и такое дело... - Знаешь, Джай, мы не первые, кто побывал здесь, и вряд ли первые, кто оказался здесь в таких обстоятельствах.
  - Ну, тогда можешь утешать себя тем, что стала сильнее, - негромко рассмеялся тот. Да уж... у такого марафона были и свои положительные результаты, вот только еще вопрос, когда они смогут в полную меру ими воспользоваться. - Не волнуйся. Сейчас для нас главное - пройти это испытание и обогнать Лиен, а потом можно будет немного расслабиться. У меня есть план, как помочь нашим подняться на борт и сократить численность противника.
  - ... и вот буквально только что ты говорил, что не стоит лезть на рожон, - недовольно проворчала Ангел. - Как я понимаю, засада?
  - И взрывчатка. Много взрывчатки.
  - Джай, черт возьми! Ты же говорил, что с этим покончено!
  - Почему ты мне до сих пор веришь?
  - Каждый раз, когда кто-то из наших использует взрывчатку, все идет к черту под хвост!
  - Не беспокойся. На этот раз я предусмотрю все - у меня есть несколько дней и усиление от твоей способности, чтобы составить план.
  - Дурацкий план!
  - Я знаю, - негромко рассмеялся Джай. - Ну так что, ты со мной?
  - Да черт с тобой... естественно, - вздохнув, поднялась на ноги напарница. - Ладно! Взорвем все здесь к такой-то матери!
  
  
  Глава 9.
  
   Юри привыкла к тому, что с самого детства она была на особом положении в семье. Сходство с бабушкой - и внешнее, и не только - плюс замеченный рано высокий потенциал привели к тому, что на нее возлагались достаточно большие надежды, а с учетом того, что она оправдывала ожидание, и позволялось ей немало - и до того, как она стала офицером, и до того, как состоялась в качестве принцессы Захард. Это проявлялось и в отношении Ха Юрин, порой уделявшей внучке свое ценное время не только по важным вопросам, но и просто так, как сказал бы Эван, "в порядке налаживания взаимоотношений". Если быть совсем уж честной с самой собой, можно было говорить о фаворитизме - и тут уж Юри не жаловалась, сложившееся положение ей нравилось.
   И оттого контрастней, на фоне привычного положения дел, выглядел отчетливо-формальный вызов на ковер к бабушке.
  - Я даже и не знаю, что тебе сказать.
   Юри бы закатила глаза, если бы не пристальный взгляд собеседницы. Похоже, бабушка зла, и не стоит провоцировать ее - в конце концов, они похожи не только внешне, и Юри прекрасно представляла, как бы она повела себя в такой ситуации. Сейчас ее спасает только выдержка бабушки и родственные связи, но даже ей лучше не рисковать. Но, с другой стороны...
   ... а что ей самой сказать-то? Особенно, после таких новостей!
   Вспомнив, с каким превосходством в голосе Машенни рассказывала ей о слухах с тридцать пятого этажа, Юри подавила желание поморщиться. Ну, Баам, ну, отмочил... И Тейлор не лучше! Совсем соображалка отказала, да? Сложно было подумать, что появление сильного анимы, контролирующего насекомых, в контексте появления еще одного незаконного непременно свяжут с ней? И если к самой Юри тут особых претензий не будет, в конце концов, ей не вменялось в задачи убить Тейлор, и про успех выполнения этой задачи отчитывалась отнюдь не она, то вот за мелкую возьмутся всерьез, когда слетит ее нынешняя маска.
   Юри лишь вздохнула - и, напоровшись на вопросительный взгляд темно-красных глаз, смотрящий на нее с практически такого же лица, как у нее, смущенно отвела взгляд. М-да... Пожалуй, она погорячилась, подумав про отсутствие особых претензий к ней. В конце концов, с Тейлор вполне могут связать и саму Юри, а уж бабушка, знающая чуть побольше остальных, дошла до этой мысли быстрее и имеет закономерно больше претензий.
  - Знаешь, Юри, я была рада, что ты наконец-то взялась за голову и начала расти над собой не только в смысле чистой силы, - вздохнув, собеседница встала из-за стола - и Юри покосилась обратно на нее, подмечая и водопад черных локонов, в "домашней" обстановке не убранных ни в какую прическу, и темную строгую рубашку, не скрываемую сейчас пиджаком, еще в самом начале разговора брошенным собеседницей на спинку стула... Все это вписывалось в привычную неформальную атмосферу, обычно создаваемую бабушкой на их встречах - вот только сейчас практически вся атмосфера убивалась тем, что Юри сидела в кресле посетителя в рабочем кабинете бабушки, тогда как Юрин с самого начала разговора заняла место за столом. Впрочем, сейчас бабушка отошла к окну и отвернулась, что вызывало смешанную реакцию самой Юри: с одной стороны, это задавало неформальный тон беседе, с другой же - уничтожало даже мизерную возможность прочитать реакции собеседницы.
  - Впрочем, очевидно, я погорячилась, - тем временем продолжила Юрин, не поворачиваясь обратно. - Ты все так же легкомысленна и не думаешь о последствиях. Ты действительно думала, что можешь продолжать скрывать свою связь с незаконным участником?
  - Я, вроде бы, не давала поводов подозревать меня в связи с Двадцать Пятым Баамом, что бы ты под этим не имела в виду, - не упустила возможность ввернуть шпильку Юри - впрочем, это не осталось без ответа.
   Вернее, ответ был. Но бабушка обратила внимание совершенно на другое.
  - А я не давала поводов подозревать меня в идиотизме, - понизила голос ее собеседница - но от этого в помещении словно упала температура. Ладно... теперь ей начинает становиться жутковато. - Я не про этого мальчишку... и после этих слов можешь не отрицать, что ты знала про него, девочка. Я про другое - та незаконная, которая как-то ухитрилась прихватить твой Черный Март, Тейлор Эбер. Что, будешь утверждать, что она мертва? Даже после того, как я фактически лично признала документы для этого твоего таинственного агента со схожим именем и точно такой же внешностью? К слову свидетели говорили, что в тот день в городе Экспресса из семьи Ха присутствовала не только Ха Юра... Даже не думай, что можешь это отрицать, малышка Юри.
  - А почему нет, бабушка? - в собственном голосе звучала надежда.
  - Потому что я тебе накостыляю, - с этими словами та повернулась обратно в помещение - и Юри осеклась под взбешенным взглядом женщины напротив. - Ну что, надумала рассказывать, как обзавелась своей личной карманной незаконной?
  - Это очень долгая и печальная история, - поспешно выпалила девушка. Черт, как бы съехать с темы?
  - А я люблю печальные истории, - похоже, бабушка не намеревалась дать ей шанса отбрехаться. Ладно, последняя попытка...
  - Читать?
  - Создавать. Давай, рассказывай.
   Оставалось лишь беспомощно вздохнуть. Черт... Ладно. Прикрыть мелочь не удастся - прав был Эван, утверждая, что после тех выкрутасов в городе Экспресса ее раскрытие является лишь вопросом времени.
  - Хорошо, - беспомощно выдохнула принцесса Захард, и продолжила, заметив тень улыбки на лице собеседницы. - Что именно тебя интересует?
  - Меня интересует, как тебе вообще хватило наглости на это, - с этими словами глава семьи Ха подошла обратно, и, плюхнувшись за стол, притянула к себе чашку с кофе. Бр-р-р, как она вообще может пить эту горькую гадость? - Сымитировать смерть незаконной, подтолкнуть ее к FUG... интересно, откуда ты вообще узнала, что этот говнюк Мирцеа обеими руками вцепится в незаконного участника? Ладно, это даже не первостепенный вопрос. Куда важнее другое - эти ходы позволили твоему агенту занять достаточно высокое положение в организации, получить доступ к информации и слить все тебе... Просто и изящно. Я вот только трех вещей не понимаю, Юри: откуда ты узнала про незаконных, как у тебя хватило наглости и почему ты выдернула своего агента так рано, до того, как ты смогла прихватить за яйца всех выкормышей Мирцеа.
   Кхм, как бы сказать...
  - Ну... это сложно, - смущенно отвела взгляд она, но гнетущая тишина в комнате вынудила ее продолжить. - В общем... оно само.
  - Само? - в отдавшемся от потолке возгласе звучали изумленные нотки. - Так, девочка... Ты же не хочешь сказать, что ты сама совершенно случайно наткнулась на незаконную на первом этаже, что она случайно засветилась и попалась сначала на глаза Мирцеа, а потом и в лапы этому говнюку, что она сама собирала информацию... а ты просто воспользовалась всей этой цепочкой совпадений?
  - Ну, в общем-то... - начала мямлить Юри - но под орлиным взглядом собеседницы осеклась. - Да, как-то так. За рядом мелких исключений. Почти все произошло совершенно случайно.
   Какое-то время ее собеседница молчала, и Юри всерьез обеспокоилась за состояние бабушки, рассеянно крутившей в руках чашку с кофе. Может, не стоило так резко во всем признаваться? Пожалуй, надо было аккуратней подвести к этому, зайти со стороны...
  - Так... во-первых, случайности не случаются случайно, и лучше бы тебе запомнить это, - негромко начала Юрин, еще раз глотнув кофе и отставив чашку в сторону. - Во-вторых же... я не знаю, как тебя назвать, девочка - просто раздолбайкой или самой везучей раздолбайкой в Башне. Чтобы все это произошло вокруг тебя совершенно случайно, а ты сумела мало того, что поиметь с этого выгоду, так еще и обзавестись собственной карманной незаконной...
  - Кхм... скорее уж, незаконным, - негромко произнесла девушка и чуть не дернулась, когда собеседница повернулась к ней. Так и знала, что придется объясняться! Но лучше уж сделать это сейчас, чем потом огрести от разозленной бабушки, когда вскроются все недопонимания. - Я работала преимущественно с Баамом. Тейлор же... Не знаю. Она перспективная девочка, принципиальная, верная, упорная и в то же время совершенно не амбициозная - но, насколько я знаю, вокруг нее вился один паренек из семьи Кун, еще избранный, но уже достаточно изворотливый.
  - Кун? - лицо женщины напротив перекосилось. Да уж, как ни крути, а натянутые отношения с семьей Кун никуда не делись... - К черту Кунов. Вот что я скажу тебе, Юри - держи подальше от своих дел всех потомков Эдвана. Он просто какой-то сферический мудак.
  - Может, феерический? - та лишь негромко кашлянула, силясь скрыть смех.
  - Нет, именно сферический - мудак, с какой стороны не посмотри, - лишь фыркнула ее собеседница. Эм-м-м... - Вот только проблема в том, что здесь, в Башне, мудаком быть легко, почетно и выгодно, поэтому что Эдван, что его потомство прекрасно чувствуют себя в этом мире, полном мудаков. Я серьезно, девочка - держи их подальше. Чем плохо связываться с этой братией, так это тем, что они костьми лягут, но вывернутся, чтобы кинуть и поиметь.
   Это да - тот мелкий Кун именно что такой... вот только вспомнив его речь перед тем, как она все-таки решила ему довериться, Юри лишь покачала головой. Предельная искренность, готовность сносить стены, чтобы добраться до своего героя, чуть ли не фанатичная верность...
   Может, Кун Агеро Агнис и был мудаком. Но он был мудаком, чьи мотивы и приоритеты были понятны Юри - более того, они были ей выгодны, как и сами действия мальчишки. За это его стоило терпеть.
  - Это да, мелкий Кун как раз готов... - от воспоминаний по лицу расползлась предвкушающая улыбка. - Вот только ты одного не знаешь, бабушка. Это Кун Агеро Агнис. Помнишь, ты говорила мне о нем...
  - Тот сын Эдвана? - тон бабушки мгновенно изменился. Да уж, не любит она главу семьи Кун... настолько, что относительно неплохо относится к одному из его сыновей, подложившего отцу неплохую такую свинью. - Ладно... может быть, все не так уж и плохо. Но все равно - поосторожней, Юри. Конечно, ты поступила достаточно разумно, что попыталась привязать к нам девочку формальным удочерением, но этого мало. Раз уж ты заговорила об этом отпрыске Эдвана, ты уверена, что он может как-то влезть в твои планы, не так ли?
  - Более того - сам этот план с FUG по большей части придуман им, - криво усмехнулась принцесса Захард, и, заметив, что лицо ее собеседницы вытянулось, продолжила. - В конце концов, недаром он уже заполучил одно крыло... да и Тейлор сама не уйдет от него. Что-то я такое слышала, что она дала клятву покорять Башню в его команде, вроде бы это результат какого-то пари между ними...
  - Хоть свое имя на кон не поставила - уже хорошо, - фыркнула глава семьи Ха, откидываясь на спинку стула. - Значит, эта твоя подопечная умеет держать слово? Ну, с этим тоже можно работать. Подумай над тем, что можно сделать, чтобы привязать к нам девочку... раз уж ты все равно ввязала в это семью.
   Ой. Что-то ей не нравится, как это прозвучало...
  - Бабушка? - негромко кашлянула она, привлекая к себе внимание. - О чем ты? Если это о том, какую роль выполняла Тейлор во время ее, кхм, внедрения...
  - Отчасти и об этом... хотя тут все не так уж и однозначно, - недовольно отозвалась та, отводя взгляд. - Даже то, что Кандидатом был именно твой человек, более того, что Кандидат был незаконным, можно списать - при определенных обстоятельствах, в зависимости от того, как подать эту информацию. Но вот имя, под которым она продвигалась... Немногие помнят его, малышка Юри. А те, кто помнит - предпочли бы или скрыть правду о предыдущей владелице этого имени и связанных с ней событиях, или найти ее саму, или и вовсе прибить твою незаконную, чтобы не оскверняла память Арлен Грейс.
  - То есть... так, я не понимаю, - мотнула головой Юри, чуть подаваясь вперед. Предыдущая владелица этого имени? Осквернять память? Да что вообще тут творится? - Все так плохо, бабушка? Хотя бы по шкале от одного до десяти?
  - Двадцать! - раздраженно рявкнула Юрин. Ой-ей... - Юри... Я порядком расстроена, что ты в этом вопросе использовала меня вслепую - это может навлечь беду на семью. И если противостояние с теми же Йеон мы можем пережить, а у меня найдется, что противопоставить этой пироманьячке, то вот Захард...
  - Захард? - пораженно выдохнула девушка. Король Башни? А он-то тут при чем? - Ему-то зачем во все это влезать?
  - Затем, что Арлен Грейс звали женщину, которую он так и не смог добиться, - от того, насколько тихо прозвучал голос женщины, ей стало не по себе... а от сказанных слов кровь и вовсе заледенела. Если это действительно так... если бабушка не ошибается... аргх, да кого она обманывает!
  - Захард... в свое время он был буквально помешан на Арлен, - задумчиво продолжала говорить бабушка, смотря куда-то вдаль. - Он был готов на все ради нее... и ее избранник не смог его остановить. Некрасивая история вышла, в общем говоря. В то время перед всеми нами встал вопрос, кого поддержать, Захарда или Арлен - и тогда мы все, хоть и не понесли поражения, но потеряли что-то очень важное, а Захард окончательно потерял Арлен. Если раньше он был буквально помешан на ней, то после тех событий и вовсе свихнулся на этой почве. А теперь представь... как он отреагирует, если на горизонте появляется девушка с тем же именем, более того, даже похожая внешне? К тому же, достаточно знаменитая, чтобы о ней заговорили даже наверху?
  - Он... может лично заинтересоваться? - собственный голос от волнения звучал хрипло. Если это так, если третий по силе человек в Башне влезет во все это... - Ох черт...
  - Теперь ты поняла это, да? - криво усмехнулась глава семьи Ха. - Ты знатно оплошала, девочка, поставив всю семью под удар, если похождения твоей незаконной вскроются... и тебя оправдывает только то, что, во-первых, ты не знала, а во-вторых, смогла заполучить даже не одного, а двух карманных незаконных. Поэтому будем играть от противного - мы делаем ставку не на Арлен Грейс, а на Тейлор Эбер, которая верна тебе настолько, что помогла поднадкусывать выкормышей Мирцеа, и тем доказала свою преданности тебе, после чего была удочерена семьей Ха, чтобы быть у тебя под рукой. Молись, чтобы это сработало, малышка Юри. Молись и бойся - если это вскроется... я не могу предсказать, как он отреагирует на это, и, боюсь, мы все окажемся под ударом. В общем, будь готова зачищать всех свидетелей, в чьей лояльности ты не уверена.
   О, а вот и хорошая возможность сменить тему!
  - Кстати, о свидетелях... - негромко начала она - и не сдержала усмешку, когда бабушка перевела взгляд обратно. - Ха Юра. Та девчонка, что разгласила информацию о Бааме и чуть не вынесла на всеобщее обозрения связь Тейлор с Арлен Грейс. Бабушка, она чуть ли не прямым текстом созналась в причастности к FUG...
  - Весьма удобный повод, - хмыкнула та, кидая взгляд на светоч, парящий над ее столом. - Спускай с поводка ликвидаторов... впрочем, это займет время. Тогда, пожалуй, отдадим приказ для всех членов семьи Ха, находящихся в D-ранге - найти и убить Ха Юру и всех ее сообщников, связанных с FUG. Отдельно, назначим еще награду за ее голову, чтобы наверняка... гордость, конечно, важна, но сохранение информации в тайне важнее. И еще, Юри! Я ожидаю, что ты лично убедишься в том, что она мертва - как ты уже наверняка знаешь, нельзя быть уверенной в смерти цели, пока лично не увидела ее бездыханное тело с несовместимыми с жизнью повреждениями.
  - Будет исполнено, бабушка, - послушно кивнула Юри, поднимаясь с кресла. - На этом все?
  - Размечталась, - осадила ее голосом Юрин. - Поработай над лояльностью своих незаконных, посмотри, как их можно зацепить покрепче... если с Тейлор Эбер ты хоть начала работу, то с этим мальчиком, Баамом, могла бы сработать и лучше. К слову, я ожидаю, что ты впредь будешь предупреждать меня о подобных авантюрах, просто чтобы я не втянула семью в новые неприятности из-за того, что ты что-то там не знала и о чем-то не подумала. И еще...
   От того, как собеседница понизила голос, она чуть не втянула голову в плечи. Жутко-то как...
  - Ты молодец, Юри, - следующие слова женщины напротив выбила ее из колеи. А? - Да, ты не владела всей информацией, да, ты рискнула... но я бы на твоем месте поступила точно так же, разве что постаралась бы получше замести следы и принять больше мер предосторожности... а уж на что-то, вроде выступления этой твоей Тейлор под именем Арлен Грейс, ты и вовсе не могла повлиять. В общем и целом, пока что ты сработала более чем неплохо. Пока что мы в выигрыше, и двое незаконных нам определенно не повредят в том, что намечается. Продолжай в том же духе - конечно, с учетом моих предупреждений.
  - Да, бабушка, - оставалось лишь кивнуть в ответ, пряча собственное смятение. - Я не разочарую тебя.
  - Просто будь осторожней, - лишь покачала головой та. - Удачи, малышка Юри.
   Намек выметаться был прозрачен, и Юри не задержалась в кабинете, быстрым шагом выйдя в приемную - где, к счастью, не пришлось сдерживать облегченный вздох: Мира, секретарь бабушки, сейчас отсутствовала, а при Эване можно было особо не сдерживаться, в конце концов, ее компаньон-провожатый уже давно привык и к ее характеру, и к ее заскокам.
  - Вижу, все прошло хорошо, госпожа Юри? - завидев ее, Эван поднялся на ноги - и, подхватив и закинув на плечи свой неизменный рюкзак, направился к ней. - Я же говорил, что ничего страшного не произойдет...
  - Это не тебе бабушка мозг песочила, - недовольно буркнула Юри, прежде чем обернуться к двери - и поспешно направиться к выходу из приемной. Бабушку она, конечно, любила... но после этого разговора хотелось оказаться где-нибудь подальше. Мало ли что? Она и так многое умолчала, и неизвестно, как глава семьи Ха отреагирует на информацию о спутниках... - Давай, пойдем отсюда. Бабушка нас озадачила одной... просьбой, с выполнением которой не стоит мешкать.
  - Адский Экспресс, да? - от негромкого голоса своего компаньона она чуть не вздрогнула, и лишь кинула на того вопросительный взгляд, вынуждая продолжить. - Практически все пути, которые я пытался выстроить, вели на этажи группы D-ранга. В свете недавних новостей...
  - Да, нам нужно именно туда... удостовериться, что одна болтливая дрянь заткнется навечно, и пропесочить мозги двум идиотам на тему осторожности, - кивнула девушка, первой выходя из прихожей. В конце концов, пусть ее разговоры в главной резиденции семьи Ха вряд ли кто-то решит подслушивать, осторожность определенно не помешает - не та это информация, чтобы так быстро ее обнародовать. - Надеюсь, детишки не угробят себя до нашей встречи...
  - Будем надеяться, - с сомнением в голосе отозвался идущий рядом мужчина. Что? Дела настолько плохи, что даже он, с его даром, сомневается в благоприятном исходе? - Они... вообще безрассудны, сами по себе, и это уже не говоря об их возрасте. Столь молодые избранные всегда опрометчиво рвутся в бой. Они хорошие бойцы именно потому, что так молоды и хотят показать себя - я уже не говорю о том, что эта жажда подогревается. Испытания, проходящие в виде разнообразных игр и называющиеся так же... Все это вселяет в избранных веру в то, что это какая-то игра, и именно поэтому они так бесстрашны. Учитывая же безрассудство... скажем так, отдельной группы участников...
  - Эван, ты в курсе, что ворчать про молодость - первый признак старости? - от ее слов собеседник возмущенно поперхнулся воздухом... вот только самой Юри было не до того, чтобы смеяться над его реакцией. Черт возьми, эти придурки и впрямь могут полезть на рожон! А учитывая все обстоятельства, и разглашенная Юджи три года назад информация о спутниках... да, все это может закончиться очень и очень плохо. - Не накручивай себя заранее. Смею надеяться, они справятся и сами... в конце концов, Голубика отчитывался, что сейчас они оба в одной команде.
  - Поверить не могу, - недовольно проворчал в ответ Эдрок. - Вы так спокойно относитесь к этому, госпожа Юри...
  - Кто сказал, что я спокойна? - негромко рассмеялась Ха, не замедляя шага. Черт, кажется, она от волнения изведется еще до прибытия на этажи D-ранга? - Эх, Эван, знал бы ты, какая грусть разъедает меня! Понимаешь, моя тоска больше самой вселенной - я смотрю в свою душу, и вижу лишь безграничную пустоту, что непроглядно-черна и невероятно густа, как и тот крик, который я задушила в себе...
  - Как я понимаю, вы не хотите работать, - провожатый лишь привычно отпустил колкость в ответ.
   Ох, знал бы он, насколько он прав!
   Юри сейчас и в самом деле ничего не хотелось делать. Конечно, она признавала себе, что в последние несколько лет была не так загружена, как большая часть ее знакомых - но ей хватало и уже имеющегося, даже без новостей, обрушенных на нее бабушкой. Черт! Если бы она заранее знала, чем все это грозит... впрочем, о чем это она? Права бабушка - ничего бы не изменилось, разве что она постаралась бы подстелить соломки и действовала бы поосторожней, вот и все.
   Нужно было успокоиться и принять случившееся как данность. Это было бы правильным... вот только собственное волнение от осознания этого не утихало.
   В конце концов, она не могла не волноваться, когда ее желание находится на расстоянии вытянутой руки.
   Юри желала перемен - и особой тайной для окружающих это не было. Это знало ее окружение, наверняка это знали и не только ее сторонники. Она жаждала перемен, и именно поэтому тогда, девять лет назад, она сорвалась на встречу с новым незаконным и поддержала Тейлор, в надежде на то, что с помощью еще одной незаконной удастся переломить сложившееся положение дел и изменить хоть что-то. Эта надежда окрепла, когда в поле зрения появился и Баам; в конце концов, один незаконный, сиречь Урек, хорошо, два - еще лучше, а трое - просто отлично. Именно поэтому она ухватилась обеими руками за план брата Голубики, именно поэтому влезла во все это...
   И собственные надежды оправдались. Перемены уже были на горизонте.
   Но - несколько другого толка.
   Угроза Башне кого угодно заставит стать серьезней - даже, как говорит бабушка, раздолбайку вроде самой Юри. И именно в тот момент, когда Юджи спокойным и ровным тоном отчитывался по переданной Тейлор информацией, именно тогда, когда она читала копию записей с ее часов, Юри поняла одно: все. Игры кончились. Перемены уже маячат на горизонте, и Башня теперь изменится независимо от того, хочет Юри этих изменений или нет - и она может лишь постараться, чтобы Башня и вообще устояла. Конечно, она жаждет перемен, и, если быть совсем уж честной с самой собой, она бы не отказалась увидеть тот мифический внешний мир, о котором так упоенно говорил Урек, но это не значит, что она готова пойти на разрушение Башни... тем более, неизвестно, выживет ли она сама, если все так уж плохо. Нет, в этом вопросе лучше не рисковать, а значит, нужно подстраховать детишек.
   А с остальным они справятся и сами.
   Пожалуй, девять лет назад, говоря Уреку, что можно будет запастись попкорном и просто наблюдать за происходящим, она не так уж и сильно ошибалась...
  - ... но я серьезно, госпожа Юри, - голос провожатого вырвал ее из размышлений. Да уж, куда-то не туда ушли ее мысли... - Вы слишком беззаботны. Я не понимаю, как вы так живете...
  - Я живу как положено, - с усмешкой ответила принцесса Захард. Ну а то, что положено у нее на все... это совершенно отдельная история, к делу не относящаяся. - Не волнуйся, Эван! В этот раз я нашла весомую мотивацию быть серьезней.
  - Скорее уж, это мотивация нашла вас, - идущий рядом скаут лишь покачал головой в ответ. Да неужели? Юри лишь хмыкнула в ответ на эту реплику - интересно, чем таким занят Эван, раз нескоро понял, что у нее на уме? Обычно он ведь видит ее насквозь... - Госпожа Юри, эта... просьба госпожи Юрин...
  - Не волнуйся, трусишка Эван, мы со всем справимся, - насмешливо отозвалась удильщица, ускоряя шаг. - Идем, провожатый А-ранга! Проложи мне путь!
  - Звучит так, как будто вы сомневаетесь в моих способностях, - презрительно хмыкнул тут. - Это всего лишь этажи D-ранга... пожалуй, я бы нацелился на тридцать седьмой этаж. К моменту прибытия Адского Экспресса на тридцать шестой этаж мы уже опоздали, так что, чтобы отыскать хоть что-то, лучше будет проложить курс к станции "Деревянный Конь" на тридцать седьмом этаже. Тихий и спокойный этаж...
  - Ну, как всегда - хорошо там, где нас нет, - лишь покачала головой Юри. Впрочем...
   Хорошо там точно не будет.
   Просто потому, что они уже в пути.
  
  ***
  
  - Заканчиваем, - негромко произнес Джин-Сунг, и Баам с трудом подавил желание растянуться на каменных плитах площадки, по которой их с Тейлор уже который день гонял высший офицер. - Это последняя тренировка перед испытанием. Ну что вам сказать...
  - Все так плохо? - лишь негромко выдохнул Баам, усаживаясь прямо на камень. К черту гордость!
  - Ну, не так уж и плохо... но могло бы быть и лучше, - покачал головой их наставник. - У вас обоих, впрочем. Ну, кто первый хочет разнос?
  - Давайте с меня начнем, что ли, - устало вздохнув, Тейлор последовала примеру Баама. - Что, потеряла форму?
  - Не особо... просто прогресс замедлился, - их собеседник напротив окинул заговорившую девушку задумчивым взглядом. - Отсутствие в последнее время боев на грани твоих способностей плюс привычные и относительно однообразные противники сделали свое дело. Да и оружие сыграло свою роль - сразу видно, что ты уже привыкаешь полагаться на свой крюк, притом, что толком его не использовала. Признаю, оружие хорошее, убирающее необходимость в сближении для применении твоей мощнейшей атаки... но ты начала расслабляться. Конечно, если оценивать тебя не только как рукопашника, тебе есть, чем компенсировать изменение стиля боя, но учитывая, с кем вам наверняка придется столкнуться... могло бы быть и лучше.
   Да уж, не особо впечатляет. Баам лишь повел плечами - и вздрогнул, когда взгляд собеседника повернулся к нему.
  - Что касается тебя, Баам... - надавил голосом Джин-Сунг. - Руки бы оторвать тому, кто тебя учил.
   Кхм...
  - Пришлось действовать в условиях цейтнота, - тот только пожал плечами в ответ. Учитывая, что Хачулинг говорил после его предыдущей встречи с Джин-Сунгом... пожалуй, будет лучше избегать новой встречи этих двоих так долго, как это вообще возможно. - Меня готовили лишь как шпиона, для наиболее эффективного использования моей способности. Не предполагалось, что я буду вступать в серьезные столкновения. Конечно, учитель предполагал, что после завершения операции "Эвридика" он займется моим обучением нормально...
  - Вот только и времени было маловато, и переучивать уже труднее, чем учить, - недовольно отозвался мужчина. - Вижу, что процесс уже пошел: техники вонсулса ты вписал в свой стиль вполне органично. Но... стиля боя, по крайней мере, на ближней дистанции, как такового у тебя и нет. Ты мельтешишь, сокращаешь и разрываешь дистанцию, ломаешь темп боя, отталкиваешь противника техниками дансулса, быстро перемещаешься с помощью техник вонсулса, атакуешь на дистанции как стандартными лучами шинсу, так и техниками - вот только достаточно сильно ты можешь ударить лишь с помощью Шипа, все остальное годится лишь против избранных D-ранга, ну, может, и на С-ранг еще потянет. Не спорю, ты хорошо умеешь скрывать собственный поток шинсу, неплохо действуешь скрытно в условиях невидимости, в связи с чем твои иллюзорные двойники, способные имитировать даже звуки, достаточно хороши, а использование техники невидимости на те или иные объекты местности позволяет контролировать поле боя. Чисто по тактике действий, ты скорее скаут: скрытно подобрался, ударил, если не ударил - помельтешил, чтобы отвлечь противника и отступил. Практически все твои навыки направлены на это, и ты сам, исходя из этих данных и твоей ограниченной телепортации, скорее уж командный игрок, которому для полного раскрытия его потенциала нужны напарники.
   Ну, учитывая, что грядет, без напарников он точно не останется.
  - В общем и целом, теперь по тактике, - закончив разнос, их наставник вздохнул, прежде чем продолжить. - В паре вы работаете неплохо. Конечно, сказывается то, что опыта взаимодействия друг с другом у вас маловато, года для притирки было определенно недостаточно, но и имеющееся уже внушает определенные надежды. Чисто по тактике вы - скаут-проводник и проводник-удильщик, именно в таком порядке. Баам крайне мобилен, и именно ему лучше действовать на ближней дистанции, так как для него будет проще как отступление, так и лобовая атака: Хва Джеон-Гон Па-Суул в его исполнении с поддержкой от Шипа должно быть достаточным, чтобы смести большинство целей в случае столкновения, а все остальное даст возможность подобраться на достаточно близкое расстояние для удара или отвлечь противника. На Тейлор же - прикрытие на дистанции: барьеры для физических атак и шинсу, лучши для отвлечения, телепортация на тот случай, если Баам не сможет отступить самостоятельно, или если потребуется поддержать его на передовой. Не знаю, получится ли что с шинхэо...
  - Имеющиеся у меня скорее уж пригодны для шпионажа и скрытного использования, ну, есть еще пара образцов в качестве транспорта... в общем, нет, не получится, - удрученно отозвалась девушка, пожимая плечами. - Я привыкла использовать их достаточно скрытно, лишь для разведки или вывода из строя противников...
  - М-да, тут есть часть и нашей вины, - отведя взгляд, Ха лишь смущенно потер шею. - Ладно, что есть - то есть. В общем, в случае столкновения с превосходящим противником работаете в паре, и не стесняйтесь импровизировать, все же тактика действия двойки скаут-проводник достаточно предсказуема даже для участника, не говоря уже о ком-то, имеющим опыт высшего офицера. Собственно... на этом пока что все.
  - Все? - это они с Тейлор выдохнули хором, после чего удивленно переглянулись. Да, Баам не ожидал, что получится так быстро...
  - А что вас удивляет? - лишь пожал плечами их собеседник. - Как я и сказал, это последняя тренировка перед испытанием... с вами, конечно, еще работать и работать, но сейчас на это попросту нет времени - вам надо еще пройти испытание и разобраться с Экспрессом, притом, не в состоянии загнанных лошадей. Но пока что у вас более чем удовлетворительные результаты. Баам, тебе еще далеко до нормального рукопашника, тем более, против Уайта, но хотя бы основа базы у тебя уже поставлена. Тейлор... ну, Кулак Багряной Души у тебя выходит кривовато, все же ты учишься не так быстро, да и твой собственный цвет шинсу делает эту технику не очень узнаваемой - но за полукровку Ха ты вполне можешь сойти, если не будешь демонстрировать способности анимы. Пока что с вас этого хватит, что для противостояния Уайту, что для противодействия возможным попыткам устранить команду с незаконным участником. Пока что вам этого хватит, а как разберемся с текучкой, продолжим ваше обучение. Ну... как я и сказал ранее, можете идти - вам не повредит отдохнуть перед испытанием. Ах да, Баам! Задержись на пару слов.
   Ох... Понял все-таки? Впрочем, удивительней было бы другое - если бы высший офицер не заметил, что именно делал Баам. Так что тут скорее стоит удивляться, что он не стал говорить об этом прямым текстом, а дождался конца этой муштры длиной почти что в месяц.
  - Учитель? - замерла было поднявшаяся на ноги Эбер. - Что...?
  - Все в порядке, ученица, - лишь мотнул головой Ха. - Можешь идти. Ах да... Замечу тут хоть одно насекомое - кое-кто лишится своего шинхэо. Я предупредил.
   На это его собеседница лишь скривилась - но развернулась и направилась прочь... и, что характерно, вслед за ней с тренировочной площадки направились и все светлячки, разгоняющие полумрак наступающей ночи. Показательно, слишком показательно. Вспомнив Андросси, Баам было покачал головой - похоже на обиду... впрочем, он и Тейлор тоже неплохо знал.
  - Как будто она послушает, - лишь фыркнул он, когда силуэт девушки растворился в тенях на тропе меж деревьев. - Вы же знали, что она научилась контролировать и других шинхэо? Она не любит использовать кого-то, кроме насекомых, но вполне может...
  - Пусть сначала остынет, - понимающе усмехнулся офицер. Ну, и то верно... - Я о другом хотел поговорить. Ты думаешь, я не заметил твоих возросших физических характеристик? Или того, что порой ты реагируешь быстрее, чем успеваешь задуматься? У тебя поначалу было на лице написано, что ты сам не ожидал от себя такого. И, кстати, не рассчитывай, что я перепутаю укрепление тела шинсу с возрастанием характеристик..
  - И не собирался, - мотнул головой незаконный. Ну да, глупо было на это рассчитывать... - Просто... не хотел пока что это афишировать. По крайней мере, пока сам с этим не разберусь.
  - Сам, да? - задумчиво потянул удильщик, подходя и садясь рядом. - Дай-ка я расскажу тебе кое-что, Баам... есть у меня в запасе крайне интересная история. Знаешь, когда меня направили обучать Тейлор - я получил информацию, когда она только-только начала проходить испытания на втором этаже - мне скинули данные по возможным направлением обучения. В том числе, и возможность подготовки ее по моему профилю, как удильщика или просто бойца ближнего боя... но для того требовалось одно условие. Так называемый дьявол, находившийся в озере-чаше на втором этаже, в зоне испытаний. Его предполагалось имплантировать Тейлор, что способствовало бы росту ее физических характеристик, а в перспективе - и контролю Шипа, который мог быть ей передан. Вот только дьявол был украден буквально за несколько часов до начала операции по изъятию Тейлор из числа участников...
  - А потом он был украден еще раз, мной и Рьюн, уже с тридцатого этажа, из одной стационарной Мастерской, - в сторону произнес проводник, подмечая, как заледенел взгляд его собеседника. Интересно, это из-за информации о краже или из-за упоминания Рьюн, на которую у многих из них имеется зуб? - Я прекрасно понял вас, мистер Джин-Сунг. Да, мы с Рьюн имплантировали дьявола мне, как раз в расчете на похищение Шипа...
  - Вот только ты, похоже, используешь его не только для контроля осколка оружия Энрю, - покачал головой тот. - Баам... Возможно, Рьюн предупредила тебя, но и я не могу оставить это без внимания. Будь осторожен. Дьявол - не то, что можно так просто использовать, и заемная сила всегда остается заемной. Более того... рассматривалась возможность, что дьявол сможет влиять на носителя.
  - Да, Рьюн предупреждала об этом, - кивнул в ответ Баам. - Она упоминала, что если я превышу лимит использования Шипа, то откроюсь для влияния дьявола...
   ... впрочем, ему не потребовалось соблюдать это условие.
   Сжав пальцы в кулак и почувствовав не только пульсацию крови, но и буквально гудящее шинсу под кожей, Баам не сдержал усмешки. Он прекрасно помнил, что видел, отрубившись от усталости после событий в городе Экспресса - говорящий с ним сгусток шинсу в пустоте определенно не был тем, что можно так просто забыть... вернее, не получалось забыть его предложение, предложение силы, столь нужной Бааму. Просто протянуть руку, просто взять чуть-что - это было заманчиво.
   И он не удержался.
   Да, ничего не бывает просто так, а особенно не бывает бесплатного сыра в мышеловке. Да, за использование заемной силы придется платить, что уже донесла до него Рьюн, негромко и неспешно объяснившая ему всю глубину последствий, стоило только проснуться в той клинике. Да, он во время боя порой начинает терять контроль над телом... но пока что он справляется. Тем более, используй он Шип на полную и подойди к своим пределам, могло бы быть куда хуже - а пока что у него есть шанс оправиться, если все закончится быстро.
   Что, собственно, от него и требуется.
  - Рад, что ты это понимаешь... но я хотел с тобой поговорить не только об этом, - голос Джин-Сунга вырвал его из размышлений. - Я понимаю, у тебя могут быть весомые причины использовать дьявола и желать его силы... и как раз об этом я и хотел поговорить с тобой. Может быть, это прозвучит лицемерно с моей стороны, учитывая все то, что я успел натворить, но месть не приведет ни к чему хорошему.
  - Месть, да? - лишь покачал головой парень. - Боюсь, вы ошиблись, мистер Джин-Сунг. Это не месть. Конечно, у меня хватает и подобных мотивов... но я хочу убить Рейчел не из мести. Я... я должен убить ее, чтобы больше никто из моих друзей не пострадал. Из-за ее вмешательства год назад чуть не погибли и мои друзья, и я сам. Из-за ее действий сейчас пострадали мои товарищи. Пока еще никто конкретно из-за нее не умер... и я не хочу, чтобы это произошло. Если для этого я должен убить Рейчел, прорвавшись через всех ее союзников, я сделаю это. Она слишком много знает обо мне, она использует меня вслепую ради своих целей, и я не знаю, чего она хочет и как далеко ради этого зайдет... если честно, я и не хочу знать. Рейчел уже сделала свой выбор - как и я сам. Я должен убить ее, чтобы никто из тех, кто мне дорог, больше не пострадал из-за ее манипуляций.
   ... а ведь все могло бы быть иначе...
   От этой мысли на лицо выползла невеселая усмешка. И в самом деле, несмотря на собственную показательную решимость закончить все в городе Экспресса, до встречи с Рейчел Баам сомневался. Он прекрасно помнил все оговорки Рейчел на борту "Архимеда", помнил тот эпизод с ограничителем, и понимал, что у того может быть своя подоплека. Именно поэтому он все-таки заговорил с Рейчел на платформе в городе Экспресса - чтобы получить исчерпывающий ответ.
   Как и сказал когда-то Хеадон, он заплатит всем за возможность исполнить свою мечту. Судя по ее словам, Рейчел не собиралась останавливаться - она и так перла к своей цели с грацией и осторожностью стального угря, сметающего все на своем пути, и если так пойдет и дальше, страхи Баама воплотятся в жизнь, и он действительно потеряет все из-а Рейчел.
   А этого он допускать не собирался.
   Права была Рьюн год назад - ему все равно придется сделать выбор, ведь невозможно заполучить все и сразу. Чем-то одним придется пожертвовать, и Баам уже определился.
   Рейчел должна умереть, чтобы остальные его друзья могли жить спокойно.
  - Ох, ребенок-ребенок... - голос сидящего рядом мужчины звучал глухо. - Допустим, это так. Допустим, с какой-то точки зрения ты действительно поступаешь правильно... не смотри на меня так, не собираюсь я тебя отговаривать. Просто запомни одно - ты не один. У тебя достаточно верных друзей, которые могут помочь, и на которых можно положиться. Они готовы поддержать тебя, и не стесняйся пользоваться этим. Не взваливай все на себя, иначе перегоришь.
   О да. Переложить все на чужие плечи... чтобы его друзья пострадали, исправляя его ошибки? Нет уж, он справится со всем этим сам...
   ... вот только в лицо Джин-Сунгу он этого говорить не будет. В конце концов, ему не нужны скандалы.
  - Я попытаюсь... но не знаю, как сложатся обстоятельства, - с этими словами он поднялся на ноги. - Спасибо за совет, мистер Джин-Сунг. И за обучение тоже.
  - Главное, чтобы из всего этого вышел толк, - ответный взгляд офицера не оставил сомнений - он видел Баама насквозь, и понял, что особым успехом его речь не увенчалась. - Только не глупи, хорошо? У тебя есть друзья, которые не перенесут твою смерть.
  - Пока что мне удается выживать, - одними губами улыбнулся незаконный, прежде чем направиться прочь с площадки. Собственные же мысли уже метнулись в совершенно другом направлении: да, выживать ему пока что удавалось... и, кажется, скоро придется вновь доказывать это, притом, еще до встречи с Уайтом.
   В конце концов, Баам не забыл, что значит проходить испытания в команде с незаконным.
   И то, что на этот раз в этой роли выступал он сам, вряд ли что-то изменит.
  
  ***
  
   Смотря через глаза захваченной под контроль птицы на идущего по лесной тропе Баама, Тейлор лишь покачала головой, прежде чем разорвать контроль над временным шинхэо. Ну естественно, она не застала сам разговор, просто потому что провозилась, пока успокаивалась и подыскивала подходящее животное на роль шинхэо... Это было естественно, и теперь, когда собственные эмоции улеглись, она понимала, что как раз такого результата и следовало ожидать.
   Вот только волнение от этого не унималось.
  - Ты слишком сильно опекаешь его, - негромко произнес Агеро - и Тейлор открыла глаза, разрывая связь с органами чувств временного шинхэо. - Пока ему не до этого, но когда он поймет...
  - Он выйдет из себя, - согласно кивнула Тейлор. Да, ей бы такое точно не понравилось... пожалуй, следует прекращать так делать. Естественно - когда все немного устаканится. - Вот только скажи мне, что поводов для беспокойства нет.
  - После его срыва в городе Экспресса? Я не слепой идиот, - покачал головой сидящий рядом парень, отрываясь от своего светоча. - Признаю, в какой-то степени я понимаю Баама - у него есть все причины желать смерти этой его Рейчел... но я боюсь, что будет, если он снова столкнется с ней лично...
   После этих слов в гостиной бункера их команды воцарилось неловкое молчание... что и неудивительно после событий месячной давности. Тейлор лишь прикрыла глаза - ту тему они оба старательно обходили, и тому было достаточно причин, в конце концов, они оба тогда наломали дров. Вот только, похоже, вечно избегать этого разговора не выйдет...
  - Именно поэтому ты и попытался решить этот вопрос без нас, - наконец произнесла девушка, отводя взгляд. Если быть совсем уж честной с самой собой... - Признаю, это было... неплохое решение.
  - Не думал, что ты примешь это так легко, - смешок собеседника звучал нервно. - Одно время, помнится, ты была зациклена на Барнс...
  - Можно сказать, я перегорела, - невесело усмехнулась Эбер. Конечно, воспоминания о собственном триггере, предшествующей тому травле и последующем предательстве Эммы были болезненны... но у нее хватало и других поводов для беспокойства, затмевающим разборки двух девчонок и школьную травлю. - В некотором смысле я даже благодарна Эмме. Если бы не она, я бы не получила свои способности. Если бы не она, я бы не остановилась на принятии идеологии FUG, а полностью доверилась им. В конце концов, если бы не ее предательство, оставившее меня наедине с Арахной, я бы не смогла до всего докопаться... Да, я ненавижу ее - но не срываюсь в бешенство. Ее нужно было убить, чтобы забрать ее спутник и исключить возможность дальнейшего противодействия.
  - Только не говори, что на этом все, - недоверчиво хмыкнул Кун. Ну...
  - И не собиралась, - она лишь обратно повернулась к нему. - Признаюсь... я несколько побаивалась той встречи - боялась, что сорвусь, или что Эмма сможет вновь вывести меня из равновесия, сказав что-то. Вот только... как я и сказала, все перегорело. В какой-то степени я даже была разочарована тем, что увидела.
  - Всем бы такую реакцию, - негромко буркнул под нос адепт света. Ну да... Бааму тут повезло меньше. - И ведь это придется как-то решать...
   В идеале - убить до того, как до нее доберется Баам... вот только вслух Тейлор этого не сказала. В конце концов, порой она, не сдержавшись, отшучивалась в привычном после нескольких лет в обществе Ангел духе, с чернушным юмором и следами, так сказать, "профессиональной деформации", что вызывало острую реакцию окружающих, осведомленных о ее проблеме с FUG. Так что нет, лучше сдержать свои насильственные порывы и оставить свое мнение при себе, чтобы не беспокоить окружающих.
  - Если ее не решит кто-то за вас, - с мысли ее сбил голос Рьюн - и оставалось лишь сжать руки в кулаки, чтобы относительно спокойно повернуться к выходящей из кухни провожатой. В смысле - решить проблему за них? Она сама хочет убить ту конопатую мелочь! - Я думала, вы не забыли, кто на данный момент находится в окружении цели Баама.
  - Элия... - лишь мрачно выдохнул Агеро...
   И Тейлор нечего было на это сказать.
   Она не знала Элию достаточно хорошо, чтобы твердо сказать что-то о ней, а их единственная встреча не располагала к долгим задушевным разговорам. Все, что Тейлор знала о сестре Агеро из сторонних источников - то, что она была типичной Кун, что она лишилась возможности стать принцессой Захард из-за своего брата, о чем не особенно горевала раньше, что она была дружна с погибшим год назад Беньямино Илмаром, что пыталась перетянуть Баама к себе... вот и все. Ну, кроме того, что она предала их год назад, исчезнув с "Архимеда" одновременно с Эммой - больше Тейлор не было достоверно известно ровным счетом ничего, и в ход вступали догадки, в виде слов По Бидоу Густанга, откуда-то осведомленном об операции "Эвридика", и бывшего копья Рака, оказавшегося в руках Элии месяц назад. Намек был достаточно жирным, чтобы его игнорировать...
   Вот только она не знала, что и думать.
   Допустим, Элия все-таки работала на главу семьи Бидоу. Но почему тогда он поддерживает FUG? Внедрение туда Элии, вручение ей копья Рака, которое было модифицировано за счет спутника, может, еще какая-нибудь поддержка - зачем все это? И, раз уж он ставит на FUG, почему не вмешался ранее в операцию "Эвридика", почему вообще засветил то самое копье, которым сейчас орудует Элия? Чего он вообще хочет, поддерживая то одну, то другую сторону, словно подбрасывая дрова в огонь? И сама Элия... Раньше Тейлор просто думала, что нужно будет прибить ее при первой встрече, но сейчас уже ни в чем не была уверена. И это она, человек, еле-еле знакомый с сей взбалмошной особой - а каково Агеро, который, несмотря на давнюю неприязнь между ним и его сестрой, проработал с ней бок о бок несколько лет и восстановил было утраченное доверие?
   Все это было слишком сложно. Настолько, что думать об этом не хотелось... но придется. В конце концов, впереди еще Адский Экспресс и неминуемое столкновение с Элией, которая может стать для Агеро не меньшей уязвимостью, чем для Баама - эта его Рейчел, и с этим надо будет что-то делать.
   Но что именно - Тейлор попросту не представляла.
  - Ты так уверенно говоришь об этом... - негромко потянул Агеро, скользнув по своей собеседнице неприязненным взглядом. - Прости уж, но у меня маловато причин доверять тебе, особенно в этом вопросе.
  - А у меня нет причин лгать, - сухо произнесла Рьюн, проходя в гостиную и садясь на диван напротив. - Мне нужен Баам, поэтому я действую в его интересах... а он заинтересован в том, чтобы его друзья были живы, здоровы, адекватны - ну, насколько это вообще возможно в нашем случае - и счастливы, опять же, насколько это возможно. Я успела достаточно понять при встрече с Элией, чтобы быть уверенной, что, несмотря на мотивы ее начальства, она симпатизирует нашей стороне, Кун.
  - Вот оно как? - подался вперед светловолосый тот. - Она вообще добровольно работает на... того человека, или как?
  - Сложно сказать... Джай бы лучше разглядел начало пути, - покачала головой его собеседница, откидываясь на спинку дивана. - Хотя, я склоняюсь к тому, что сотрудничество полностью добровольно: в конце концов, кто-то в его возрасте не может не понимать, что одной лишь силой или страхом можно заполучить себе лишь раба, а раб склонен бунтовать, в лучшем случае просто скверно выполняя свою работу, а в худшем вставляя палки в колеса везде, где только может. Конечно, опыт несравним, и твою сестру могут использовать вслепую... но в подобных делах это лишь приведет к увеличению неконтролируемых факторов, что может поставить все под угрозу. Меня больше волнует другое - ее копье.
  - Спутник, пошедший на его создание... - тихо произнесла Тейлор, прокручивая в памяти слова По Бидоу Густанга - и собственные ощущения на платформе города Экспресса, когда она увидела то копье в руках Элии, уже находясь в режиме "Прямого управления". Ничего, ни единой тени... значит ли это, что спутник мертв, или же его присутствие смогли как-то замаскировать? - Боюсь, если он жив, я не смогу так просто его забрать, я попросту не чувствую его. А раз так...
  - Раз так, могущественное оружие с большим потенциалом может оказаться в руках нашего противника, - кивнула в ответ их пленница. - С момента посадки на Адский Экспресс нам придется быть предельно осторожными, чтобы не словить удар копьем откуда-то из теней... если оно покинет руки Элии. Впрочем, это еще не самый худший вариант.
  - Каков тогда самый худший? - только и нахмурился светловолосый парень. Да уж, на фоне того, что Джин-Сунг рассказал о присутствии Уайта, и принимая во внимание наличие такого копья...
  - Хуже всего будет то, если эта Рейчел сможет наткнуться на что-то, что сможет помешать работе спутников в частности и будет направлено на паралюдей в целом, - покачала головой аловолосая девушка. Кхм... - Этот... человек... он откуда-то узнал о спутниках. Насколько мне известно, Элия была посвящена в ваши дела, могла получить доступ к этой информации, а значит, именно она могла слить эти данные ему. В то же время, Баам говорил, что у этой его Рейчел в Мастерских был довольно высокопоставленный учитель....
  - Черт, - лишь негромко выдохнула брюнетка. Если эта догадка верна... то у них всех очень и очень большие проблемы. - И ты говоришь об этом только сейчас?
  - Это бы все равно ничего не изменило... если бы он хотел убить нас, думаю, у него было бы достаточно шансов, - вместо нее отозвался Кун, в свою очередь откидываясь на спинку дивана и устало потирая переносицу. Ну... стоит только вспомнить их встречу в Менае, или уже ставшего практически шуткой в их узком кругу "офицера Бидоу"... - Ладно, намек понят. С Элией нужно быть поосторожней. Что по Рейчел?
  - Не знаю, - мотнула головой Хва. Ну просто невероятно... - Я смогла передать Элии сообщение с просьбой встретиться, когда мы сядем на Адский Экспресс - глушилка на лестнице перед платформой, мешавшая способностям Баама, хоть и контролировалась Рейчел, но все технические отчеты стекались на светоч Элии. Я смогла вставить сообщение о встрече в один из отчетов, так что мы сможем получить информацию при личной встрече. До тех же пор я не могу сказать ничего точнее. Недостаточно информации, чтобы выстроить надежны путь.
  - Тогда нам придется добыть информацию... после испытания, - Агеро лишь метнул взгляд в сторону светоча. - Ладно, надо обсудить дальнейший план действий. Цеффье! Кроко! Спускайтесь вниз, нужно обсудить предстоящее испытание.
  - Я - Рак Крушитель! И тебе неймется, что ли, белая черепашка? - ответ Рака раздался лишь спустя несколько секунд со стороны лестницы, ведущей на второй этаж бункера, к жилым комнатам. - Мы уже обсуждали! И информацию по команде противника нашли, и стратегии обговорили...
   На этих словах Тейлор не сдержала смешок. Да-а-а, информация по противнику и стратегии... хорошая шутка, особенно в их ситуации.
  - Не думаю, что нам это поможет, - лишь кивнула она, заметив, как Рак спускается с лестницы. - В конце концов, Баам открыто заявил о себе как о незаконном, а информацию о команде противников можно получить абсолютно легально, за неделю до испытания... После событий в городе Экспресса и шумихе месяц назад эти данные уже могли разойтись, и нас ждут либо противники, у которых хватает тузов в рукаве, либо же смена испытания из-за того, что от боя с нами откажутся.
   Спустившаяся следом за раком Цеффье лишь утвердительно кивнула, прежде чем вывести из невидимого режима светоч и набрать на нем текст.
   "Помню, латала тебя после боя на Зайгене. Действительно, отказ противников с последующей заменой испытания - худший вариант."
  - Согласен - это дает возможность подстроить какую-нибудь ловушку, в которую мы просто не имеем права вляпаться, - нехотя кивнул Агеро. - Пока в команде была Эмма, несколько раз против нас пробовали предпринять подобное... и не исключено, что в этот раз ситуация повторится. В конце концов, Баам подтвердил свой статус незаконного участника, а учитывая намеки о связи с FUG, которые рассыпала Ха Юра, его наверняка попробуют на зуб, как и всю нашу команду...
   В этот же момент дверь за спиной скрипнула. И то верно, Баам уже должен был дойти...
  - Кто тут поминал мое имя всуе? - голос ее друга звучал бодро - и, обернувшись, Тейлор кивнула Бааму, зашедшему в помещение. - По какому поводу сбор?
  - Обсуждаем завтрашнее испытание... ждали только тебя, - улыбнулся ему светловолосый парень. - Есть кое-какие вопросы, которые нужно рассмотреть заранее, просто на всякий случай. Ну, раз теперь все в сборе... начнем?
  
   Порой Тейлор казалось, что она заполучила не способность контроля над существами в определенном радиусе, а совершенно другую, куда менее полезную и опасную для нее же самой - а именно способность накаркать худший вариант развития событий.
  - Да вы издеваетесь, - пораженно выдохнула она, когда стоящий напротив офицер перестал говорить. Хотелось высказаться иначе, но она и так с трудом приучила себя не срываться на мат в присутствии друзей... да и, чего уж там, ситуация была не настолько хреновой, чтобы материться вслух. По крайней мере, им вряд ли придется сражаться с офицером...
   Ха-ха! Как будто от этого все становится легче!
  - По-моему, я высказался достаточно четко, - сухощавый администратор испытания, больше похожий на богомола, чем на человека - настолько худым и вытянутым он выглядел, даже прежняя худоба Тейлор не шла ни в какое сравнение; впечатление дополнялось кожей нездорового оттенка, то ли желтоватого, то ли зеленоватого, что завершало сходство с насекомым. - Ввиду отказа ваших противников от теста, оный был заменен испытанием под названием "Шар". Ваша задача - найти шар на очерченной территории, не выходя за нее, и лопнуть его.
   На территории, да? Тейлор лишь покосилась за окно суспендолета, за которым были видны скалистый утес, испещренный отверстиями пещер, с такого расстояния выглядящими крошечными... но вблизи они будут наверняка больше. Положение осложнялось тем, что под самым основанием утеса раскинулось огромное озеро, в которое изливались водопадами множество ручьев, текущих с одной стороны каньона, с горы. Даже издали было видно, насколько скользки камни узких горных троп, а шум воды может несколько осложнять связь... в общем, неприятная картина. По отдельности - вроде бы ничего особенного, с укреплением тела шинсу вполне можно пройти, и даже падение смертельным не станет...
   ... вот только будь она проклята, если все будет так уж просто.
  - Звучит слишком просто, - кажется, Агеро разделял ее опасения. - В чем подвох? Ограничение по времени, иные факторы?
  - Зрите в корень, юный Кун, - усмешка офицера была неприятной. - Время испытания ограничено тремя часами, да и в ходе испытания могут возникнуть некоторые... препятствия. Здесь, на этом этаже, довольно крупна популяция белых стальных угрей, и они предпочитают места подобные этому... так что настоятельно советую вам быть осторожней, чтобы ненароком не влезть в это логово.
   Ну охренеть. Еще и стальные угри... Порой ей кажется, что эта проклятая Башня искренне ненавидит ее.
  - Значит, за три часа перебаламутить тут все, найти шар, лопнуть его и не быть сожранными угрями в процессе, - в противовес ее волнению, голос Баама звучал спокойно. Кха... интересно, он блефует, или и впрямь спокоен. - Звучит достаточно просто. Когда мы можем начать?
  - Если вы готовы принять испытание - оно начнется, как только вы спуститесь в подготовленную для него зону, - администратор улыбнулся еще шире. - Как я понимаю, отказываться вы не собираетесь?
   Как будто они могут отказаться!
  - ... черт возьми, ненавижу угрей, - негромко буркнула Тейлор, как только за спинами команды закрылся шлюз суспендолета-челнока, направляющегося к зоне испытаний. - Ненавижу гребаные шары... и испытания с участием шинхэо тоже ненавижу.
   В ответ на эту тираду Цеффье лишь похлопала ее по плечу, привлекая внимание - и следом набрала текст на светоче.
   "Да ладно. Не может же все быть так плохо? По крайней мере, в этот раз ты вряд ли наткнешься на противника, который будет тебе не по зубам..."
   Так, что-то ей стало не по себе. Не стоит так нагло дразнить Мерфи!
  - Не стоит так дразнить удачу, - предостерегающе произнес Агеро, окинув Цеффье недовольным взглядом. - С нашей удачей мы вполне можем наткнуться на того же Энрю, который мог забиться в какую-нибудь дыру, так что не надо каркать. Тем более... в прошлый раз, насколько мне известно, испытание с участием шинхэо действительно пошло к черту под хвост.
  - Для меня - в позапрошлый, - ворчливо отозвалась Тейлор, доставая арсенал и начиная проверять оружие. Морской Черт - есть, запасная учебная игла - есть, малые метательные крюки с метками для телепортации - есть... - В прошлый раз была Зайгена, куча чертовых паразитов у нее внутри и... высший офицер в придачу. Да еще и стальные угри...
  - Что с ними не так? - негромко произнес Баам, отрываясь от вида за окном. - Я слышал, это довольно крупные шинхэо...
  - К черту размер, - покачал головой светловолосый парень. Вот, понимает! - Стальные угри отличаются тремя характеристиками. Во-первых, у них очень крепкая чешуя. Во-вторых, в естественных условиях они живут крупными стаями. А в-третьих... они давят шинсу. Их чешуя настолько крепка потому, что они рождаются и живут в местах с высокой концентрацией шинсу - и их организмы адаптировались таким образом, что они сами производят шинсу, бессознательно выплескивая в окружающее пространство. В гнездовьях стальных угрей порой даже офицерам приходится несладко... так что слушайте и запоминайте. Без толку по чешуе не бить. Уязвимые места - глаза. Шинсу не атаковать, просто укрепляйте тела, это поможет хоть немного побороть давление шинсу. Рак! У тебя должны быть запасные метательные копья - выдай всем, так хоть будет шанс достать до мозга угря через глазницы. Запомните, это единственное уязвимое место!
  - Еще и пасть. Изнутри, - мрачно выдохнула брюнетка - и замерла, когда взгляды товарищей по команде обратились на нее. Эм-м-м... - Ну, в прошлый раз подействовало же?
  - Прошлый раз? - голос Куна звучал вкрадчиво. Что-то ей не по себе стало... - Помнится, ты как-то говорила о встрече со стальным угрем...
   Черт.
  - Еще до... начала восхождения, - отвернулась к окну Эбер. Зря она это ляпнула... ладно, сказанного не воротишь. - Тогда... определялось, буду я вообще покорять Башню или нет. Мне назначили испытание, тоже "Шар", но надо было пройти мимо одного стального угря, а у меня не было практически никаких умений, не было опыта, а из всего снаряжения был только дрянной нож... ну, потом мне в руки попало еще одно оружие - то самое, с которым вы с Раком меня встретили на втором этаже. Вариантов у меня тогда особо не было. Пришлось дожидаться, пока угорь меня проглотит, потом пырнуть его иглой в пасть изнутри - и бежать, пока он не оклемался.
  - Пока проглотит, говоришь? - в голосе Рака сквозили задумчивые нотки. О нет, нет-нет-нет... - А что, неплохая идея, черная черепашка! Надо будет попробовать!
   Чертов псих!
  - Так, без самодеятельности! - повысил голос Агеро, обеспокоенный взгляд которого говорил яснее любых слов. - В пасть угрю не лезть, этот ход применяется только в самом крайнем случае! Рак, раздай остальным запасные копья - лишним не будет... сам будешь вместе со мной на позиции, поддерживать дистанционными атаками. Баам - ты на передовой; у тебя чуть ли не самое большое сопротивление шинсу в нашей команде, да и ты сможешь быстро отступить в случае чего. Цеффье... из-за твоих проблем с голосом идешь с Тей - я верю в твои силы, но, случись что, ты можешь просто не успеть позвать на помощь. Тейра... сможешь провести тайную разведку?
  - Я этот навык годами оттачивала, - лишь фыркнула та. В конце концов, она достаточно хорошо наловчилась использовать насекомых так, чтобы их не заметили...
  - Тогда план таков, - кивнул лидер их команды. - Тейра, Цеффье - на вас разведка. Баам - главная ударная сила и эвакуатор. Мы с Раком - дистанционная поддержка. Все всё поняли?
   Именно в этот момент суспендолет с легким толчком приземлился. Ну, вот и все...
  - Тогда начинаем!
  
  ***
  
   В жизни Цеффье было не так много вещей, которые она ненавидела: к ним можно было смело отнести бывших коллег, взрывы, перестрелки в тесных коридорах и скользкие камни. Особенно последние были сейчас донельзя актуальны: узкая скальная тропа, вившаяся по утесу и скользкая из-за брызг небольших многочисленных водопадов, напоминала ей скользкий каменистый пляж, по которому когда-то, семь лет назад, удалялась от суспендолета Мастерских навстречу новой жизни, которая ее небезосновательно пугала. Тогда ее хватало лишь на то, чтобы молча тащиться следом за Тейлор, и то она молчала лишь потому, что от волнения перехватило горло - и именно поэтому сейчас Цеффье, как она привыкла себя называть за эти годы, ощущала странное сходство с теми событиями. Она вновь быстро шла по скользким камням, стараясь не оступиться, вновь впереди шла Тейлор, вновь впереди были перемены, которых она до сих пор полностью не могла осознать, и вся разница была лишь в том, что сейчас ей было даже запрещено пытаться говорить, чтобы не повредить и без того пострадавшее горло.
  - Клянусь, если мы навернемся отсюда, я использую всех своих спутников и постараюсь дотянуться до той гниды, которая нас отправила на это испытание, - тишину, кроме рокота водопадов, разбавляло лишь бурчание Тейлор, находившейся не в лучшем расположении духа еще с того момента, как им объявили о замене испытания. - Это же надо было...
   Оставалось лишь набрать текст на светоче, который женщина парой секунд спустя послала вперед - и улыбнуться, когда Тейлор негромко выругалась себе под нос.
   "По крайней мере, мы были готовы к тому, что произойдет нечто подобное, не так ли?"
  - Так-то так... но это просто кошмар, - лишь буркнула собеседница в сторону. - Ненавижу этих мерзких тварей. Честное слово, хуже пирокинетиков!
   На это Цеффье лишь покачала головой, прежде чем набрать еще одно сообщение.
   "Мне казалось, что хуже пирокинетиков быть не может..."
  - Может, - развернувшись, идущая впереди девушка окинула ее колким взглядом. - Стальные угри... порой мне кажется, что они могут потеснить с первого места даже разъяренного дракона. Тот, по крайней мере, хотел просто сжечь, а эти еще и сожрать норовят. И ведь не прибьешь так просто!
   ... нет, прибить как раз можно. Цеффье прекрасно знает, что у обоих незаконных в их команде есть по одной достаточно мощной атаке, которая может гарантированно убить этих шинхэо - но больно уж атаки узнаваемые, так что это не вариант. Скорее всего, за ними и так достаточно пристально наблюдают, чтобы в случае успеха убедиться, что незаконный действительно погибнет, и лучше не рисковать, показывая особых козырей. В конце концов, одно дело - незаконный, пусть и достаточно умный, чтобы затаиться до поры до времени, и совершенно другое - как-то связанный с FUG незаконный, если и вовсе не двое незаконных в одной команде. Все ниже градус эскалации.
   Вздохнув, женщина помотала головой, прежде чем набрать новую запись и направить светоч вперед.
   "Теперь мы знаем, чего ожидать, и знаем, что делать. Мы справимся. Скажи другое - ты не заметила пока что нашу цель?".
  - Нет, ни следа шара, - помотала головой Эбер, прежде чем развернуться к озеру. Отсюда, с нижней тропы, до поверхности было от силы с десяток метров, и Цеффье, проследив взгляд напарницы, залюбовалась отражающей синеву потолка гладью озера, где-то в глубине которого таились опасные для них шинхэо. Действительно, завораживающее зрелище... вот только долго любоваться им нет времени - лимит оного как-то не располагает к наслаждению видами. Тейлор, очевидно, это тоже понимала, поскольку в следующий миг направилась по тропе...
   ... а сама Цеффье застыла, будучи не в силах оторвать взгляд от чешуйчатой головы, высунувшейся из-под поверхности воды где-то в пятидесяти метров от них. Ничего себе размеры у этого шинхэо! И то, что он высунулся... зачем ему вообще это?
   Впрочем, ответ стал понятен в следующий момент.
   Когда угорь прыгнул.
   Горло пронзило болью, когда она пыталась закричать, предупреждая Тейлор - но с собственных губ не сорвалось ни звука, когда буквально вылетевших из воды угорь снес начавшую разворачиваться напарницу с ног, отбросив в какую-то пещеру, и лишь чудом Цеффье успела шарахнуться в сторону, когда другой угорь выпрыгнул из воды и впечатался в камень утеса совсем рядом с ней. Черт! Как же тяжело двигаться - и это с уже активным укреплением тела и поддержкой от спутника, который повышает сопротивление шинсу! Даже руки с копьем было тяжело вскинуть... нет! Нельзя сдаваться! Она не может провалить испытание!
   Она не может умереть здесь, не увидев Ангел и Джая!
   Это было последней мыслью Цеффье перед тем, как угорь проглотил ее...
   ... а первой мыслью - вернее, первым чувством - после того было отвращение.
   Это действительно было мерзко. Слюнявая скользкая пасть, теснота, темнота, отвратительный запах - от этого к горлу чуть не подступила рвота, и Цеффье удержалась лишь волевым усилием. Не время! Если эта тварь ее проглотит, не факт, что она выберется! С этой мыслью Цеффье покрепче ухватилась за слишком длинное для столь ограниченного пространства метательное копье - и со всей дури, со всей имеющейся силы всадила острие в небо.
   Эффект превзошел все ожидания. Потоком воздуха ее просто вынесло из пасти, и женщина кувырком покатилась по тропе, чуть не соскальзывая на камнях и даже влетев под один из водопадов... но что раздражало от силы пятнадцать минут назад, то сейчас же и радовало: по крайней мере, она была просто промокшей до нитки, а не липкой от слюней этой твари, которая от боли свалилась с тропы и сейчас извивалась на "мелководье" в три-четыре метра глубиной рядом с утесом. Черт, надо с ним что-то делать, пока он не пришел в себя! Цеффье повернулась было к светочу, чтобы выйти на связь с Агеро и позвать на помощь...
   Но это не понадобилось. В следующее мгновение углом глаза скаут уловила смутную тень - чтобы, обернувшись к угрю, увидеть кое-как удерживающегося на мотающейся голове шинхэо Баама, которому тряска не помешала всадить этой твари копье в глаз, сопроводив удар всплеском шинсу, из-за которого копье погрузилось в голову его противника чуть ли не на половину древка. Все?
  - Минус один, - удовлетворенно произнес Баам, прежде чем волной шинсу оттолкнуться от все еще бьющегося в слабеющих конвульсиях тела шинхэо, чтобы в один прыжок оказаться на тропе. - Цеффье, с Тейрой все в порядке?
   Черт побери! Тейлор! Цеффье лишь пораженно выдохнула, прежде чем развернуться к пещере неподалеку, из которой торчал хвост угря... впрочем, торчал он недолго. Пара секунд - и шинхэо, как пробка из бутылки, вылетел в обратном направлении, а еще через несколько секунд она смогла увидеть серебристые отсветы опадающего купола шинсу вокруг Тейлор, выбежавшей из пещеры. Фух, все-таки жива! Женщина лишь перевела дух - и попыталась закричать, когда отброшенный было шинхэо одним прыжком вновь вылетел из воды, устремляясь к своей цели, вскинувшей ему навстречу кулак...
   ... а в следующий миг угорь взорвался.
   На кровавые ошметки.
   От этого зрелища у Цеффье встал ком в горле. Черт возьми, она все-таки применила Хва Джеон-Гон Па-Суул! И так открыто... если кто-нибудь опознает эту технику... черт.
  - Черт, - только услышав голос Агеро через часы, Цеффье вспомнила об активном протоколе связи. Если бы она только могла позвать на помощь чуть раньше... если бы только у нее был голос... - Тейра, ну я же просил соизмерять силу ударов!
   ... что?
  - Прости, вышла из себя, - Тейлор ответила через несколько минут, переведя взгляд на свои часы, где тоже был активирован общий канал связи. - Ненавижу этих тварей...
  - Вышла из себя она... - ворчливо отозвался лидер их команды. - Сейчас ты вышла из себя и разорвала его на кусочки, не рассчитав силу, а потом что? Мне ребра переломаешь?
   На это Тейлор не нашла что ответить, и лишь открывала и закрывала рот, постепенно краснея - а сама Цеффье беззвучно рассмеялась... но не над шуткой, а от облегчения. Вот ведь хитрый засранец! Да и Тейлор тоже хороша - ударила не открытой ладонью, как обычно применяется этот прием, а кулаком, имитируя обычный удар, пусть и слишком сильный что для избранной D-класса, что для представительницы семьи Ха. Хорошо, что хоть додумалась до этого... и хорошо, что Агеро прикрыл. Может быть, если им повезет, на этот эпизод и не обратят внимания?
   ... вот только, уловив краем глаза, как зарябила вода в озере чуть вдалеке, где это не могло быть следами от впадения в озеро водопадов, Цеффье поняла, что о последствиях можно будет подумать и потом. Для начала им надо еще разобраться с испытанием и не быть съеденными.
   И да - пожалуй, она тоже начинает ненавидеть испытания с участием шинхэо.
  
  ***
  
  - Вот уж не думал, что этих тварей привлекает кровь... - негромко произнес он, наблюдая через светоч, как угри в отдалении начали подплывать к избранным на нижней тропе. - Рак! Твое время.
  - Ну наконец-то! - облегченно выдохнул тот, поднимаясь и выводя из невидимого режима пластину арсенала. - Сейчас Рак Крушитель покажет разницу между собой и вами, мелкие черепашки!
   Как всегда - шумен и склонен переоценивать себя... впрочем, сейчас он может проследить, чтобы этот упертый крокодил не расшибся в лепешку, раз уж они теперь в одной команде. Вот и сейчас поначалу стоило некоторого труда удержать Рака на предназначенной ему позиции копейщика, хотя он вполне мог бы и сражаться на передовой, если бы не его привычка недооценивать противника... ну и, чего уж там, потребность команды в нормальном копейщике, который может прикрывать спины бойцам первой линии. Рак вообще сам по себе не был слабейшим членом их команды: высокое природное сопротивление шинсу вместе с соответственно высокой силой зверолюда было привлекательным сочетанием, а умение чувствовать потоки шинсу было просто вишенкой на торте. Ему бы еще чуть больше мозгов, выдержки и осторожности...
   ... ладно, это придет и с опытом. На фоне той же Цеффье, которая могла нормально действовать лишь из засады, Рак смотрелся более чем выигрышно - и, чего уж там, имел куда больший потенциал. Главное тут получить возможность реализовать его.
   А для этого нужно хотя бы пройти это испытание.
  - Что по шару? - с этими словами Агеро повернулся к собственным часам. - Кто-нибудь заметил нашу цель?
  - Нет, в окрестностях не обнаружено ничего похожего, - первым отозвался Баам. Так... это начинает напрягать.
  - В пещерах я тоже ничего не заметила, - ответ Тейлор также не внушил оптимизма... особенно учитывая, что они с Цеффье начали поиски сверху утеса, постепенно спускаясь по тропе к озеру. Это само по себе было плохо - с начала испытания прошло уже прилично времени, а они обыскали тут практически все в очерченной для них зоне испытания. Местность наверху утеса, пещеры - разве что под воду не заглядывали!
   Стоп.
   От пришедшей в голову мысли ему захотелось побиться головой о собственный светоч. Ну в самом деле, сложно было раньше догадаться? Учитывая их дурную удачу, учитывая саму ситуацию с желанием администратора испытания если не завалить Баама, то попробовать его на зуб подобное решение было попросту очевидно.
  - Шар под водой, - пораженно выдохнул он.
  - Что? - ответом стал сдвоенный возглас обоих незаконных, после чего Тейлор продолжила. - Да они издеваются?!
  - Это единственный вариант, который я вижу в сложившейся ситуации, с учетом всех наших обстоятельств, - покачал головой светловолосый парень. - Шар должен быть где-то под водой. Тейра... проверь, пожалуйста.
  - Да черт побери... - на экране светоча было видно, как младшая брюнетка в их команде, отражая атаку очередного угря, не разорвала его своей фирменной техникой, а отбросила обратно в воду - после чего под поверхностью в совершенно противоположном направлении заскользил темный силуэт. - Черт возьми! Агеро... ты был прав. Кажется, я... чувствую нашу цель.
  - Укажи направление и примерные координаты! - лишь выпалил тот, лихорадочно обдумывая дальнейшие варианты. Лопнуть шар с помощью шинхэо? Слишком подозрительно. Заставить Тейлор использовать ее барьеры, чтобы проникнуть под воду и уничтожить цель? Не вариант - Ха Тейра, согласно ее личному делу, является не проводником, а удильщиком, и поэтому характерные техники шинсу лучше не демонстрировать, особенно сейчас, когда вокруг хватает подозревающих личностей. А раз так... - Баам! Используй техники дансулса, чтобы добраться до цели, и уничтожь шар!
  - Хорошо! - через светоч было видно, как шатен кивнул - прежде чем сорваться с места, ускоряясь волной шинсу. Он совершал огромные прыжки, отталкиваясь мощными волнами дансулса от тех же угрей и постепенно смещаясь в указанном Тейлор направлении - чтобы несколькими секундами спустя, зависнув в стороне над водой и удерживая себя в воздухе волнами шинсу, начать разгонять теми же техниками дансулса толщу вод. Шар должен быть где-то на глубине семи-восьми метров, в конце концов, там не так уж и глубоко... - Есть! Вижу цель!
   С этими словами он сиганул вниз...
   ... а еще через несколько секунд Агеро прикрыл глаза, услышав оповещение автоматического помощника, парящего над озером.
  - Испытание завершено! Команда Куна Агеро Агниса выполнила условия испытания.
   Вот и все. Наконец-то. В этот раз все обошлось без жертв.
   ... впрочем, он не обольщался. В конце концов, проверки на прочность Барнс тоже начинались не сразу, и градус эскалации нарастал постепенно. За них еще возьмутся всерьез, и именно поэтому Агеро еще таил надежду разобраться со всеми проблемами на Адском Экспрессе как можно скорее и продолжить движение на этом поезде, пока это будет возможно. Это даст ажиотажу чуть-чуть спасть, и, к тому же, в случае успеха их не будут ожидать так рано на этажах выше. Даже если им удастся подняться всего на пару этажей, это само по себе будет неплохо, не говоря уже о более благоприятных для них вариантах.
   По крайней мере, первый этап они выполнили. Следующая задача - сесть на Адский Экспресс...
   А для начала нужно убраться отсюда.
  - Отсупаем, - негромко произнес Агеро - и лишь моргнул, когда на край обрыва рядом с ним телепортировался Баам, а спустя пару секунд рядом с ним очутились промокшая до нитки и заляпанная кровью Цеффье и взъерошенная Тейлор, испачкавшаяся в крови и каменной пыли. Да уж... и это они еще легко отделались, по сравнению с тем, в каком состоянии его команда порой выходила с испытаний вместе с Барнс. - Все целы?
  - Научилась проходить сквозь стены, как и мечтала с детства, - сквозь зубы процедила Тейлор, отряхиваясь. - Как оказалось, для этого нужны не сверхспособности и техники шинсу, а просто ярость и долбанные стальные угри.
   Цеффье лишь кивнула, а на парящем рядом с ней светоче высветилась короткая и емкая надпись.
   "Мерзкие твари".
  - Да ладно, не все так плохо, - оптимистично произнес Баам, протягивая Раку одно из его копий и отряхивая руки. Ну... он, в отличии от этих двоих, не так потрепано выглядит. - Впрочем, у меня есть идея, как можно исправить день. Как насчет отпраздновать право перехода на следующий этаж чем-то вкусным? Предлагаю стального угря.
   М-м-м, учитывая, что при правильном приготовлении это блюдо весьма и весьма вкусно, это имеет определенный смысл... а учитывая еще и их ситуацию, само предложение получает дополнительную смысловую окраску. Вот и Тейлор с Цеффье переглянулись, обмениваясь совершенно одинаковыми ухмылками. В самом деле, кто бы сомневался!
  - Я нахожу это символичным, - наконец произнесла Тейлор. - Хотели сожрать нас, и сами стали едой...
  - Темная черепашка сечет... - одобрительно прогудел Рак. Интересно, когда это он успел нахвататься всяких словечек? Надо будет спросить с Бларода при следующей встрече... - Идем! Я проголодался!
   И вот так всегда...
  
   Впрочем, отдых следовало устроить. Команда и так вкалывала как проклятая, тренируясь этот месяц - и стоило поработать над снятием напряжения, прежде чем влезать в очередное рисковое дело. Конечно, в иной ситуации он мог бы пренебречь подобным... но не когда предоставлялась возможность совместить приятное с полезным. Как оказалось, до станции "Деревянный Конь", расположенной в Средней Зоне на тридцать седьмом этаже, в периоды активности Адского Экспресса ходил парящий корабль, и они успевали на последний рейс, который должен был прибыть на станцию за час до прибытия туда Экспресса: самое то, чтобы немного сбросить напряжение, но определенно недостаточно, чтобы чрезмерно расслабиться и потерять осторожность. Впрочем, хорошо, что они вообще успевают - не будет необходимости вмешиваться ни Джин-Сунгу, ни таинственному помощнику, обещанному Марией. Конечно, у них будет маловато времени осмотреться... но Бларод уже отчитался, что его команда уже там, а значит, к происходящему они будут готовы.
   Его же задача - позаботиться о своей команде.
  - Так мирно... - с мысли его сбил негромкий голос Тейлор, сидящей рядом за барной стойкой - и, помотав головой, Агеро вопросительно взглянул на собеседницу, которая лишь мотнула головой в сторону общего зала, где с их места можно было различить и Рака, что-то втолковывающего Цеффье, и Баама, стоящего у одного из окон и копающегося в собственных часах под комментарии Рьюн, прислонившейся рядом с ним к стене. - Не хочется думать, что скоро это все закончится.
  - Ну, надеюсь, это продлится недолго, - с сомнением в голосе отозвался Агеро. Вряд ли, если все затянется, они справятся с темпами восхождения на Адском Экспрессе, где, судя по информации от Ака и Сачи, нужно успевать проходить по два испытания за месяц... - Главное, чтобы все прошло по плану. Надеюсь, нам не придется сталкиваться с инцидентами вроде того, что произошел в городе Экспресса?
  - Я постараюсь, - слабо улыбнулась сидящая рядом девушка. Ох...
  - Тейлор, послушай меня, пожалуйста, - устало вздохнул парень. Как, черт возьми, ей вбить это в голову? - Ты, конечно, ведешь себя героически - но это не отменяет того, что чуть ли не каждый раз ты рискуешь. Когда-нибудь тебе изменит удача.
  - У тебя есть идея получше? - вопросительно вздернула бровь собеседница. Вот же...
  - Я бы сказал тебе хранить то, что имеешь, и не высовываться... - собственный голос звучал устало. - Но ты же меня не послушаешь?
  - Эй, я тогда в дракона превращусь! - негромко рассмеялась в ответ Эбер. Хм? - Буду лежать и лишь охранять груду сокровищ...
   Ох, вот она о чем!
  - Я не это имел в виду... - терпеливо начал Кун - вот только закончить он не успел.
  - А прохожих кушать можно? - никак не унималась его девушка. Да черт возьми!
  - Тейлор... даже драконов в конце концов убивают, - кое-как выдавил он - и на этих словах смех собеседницы как отрезало. - Ты прекрасно знаешь, что нет тех, кого нельзя убить или сломать. Даже дракон может быть убитым. Даже герой может пасть.
  - Знаю, - лишь отвела взгляд проводник - а следом ударило застарелой тоской. Черт! Не стоило ему поднимать эту тему... - Знаешь, Агеро... я еще девять лет назад, когда... когда все произошло, поняла, что больше не смогу быть героем - а восемь лет назад, когда узнала все об Арахне, утвердилась в этом мнении. Я не могу позволить себе быть героем, потому что спасение мира наверняка потребует отложить в сторону и принципы, и идеалы... так что ничего страшного.
   Черт. Черт-черт-черт. И вот что ему сказать на это, а?
  - Ну... может быть, не все так уж и плохо, - осторожно начал адепт света. - Должен же где-то быть настоящий герой, который сможет остаться собой в любых обстоятельствах?
  - Знаешь... а ты прав, - неожиданно улыбнулась Тейлор, поворачиваясь к нему. Хм? - И я даже знаю одного такого героя. Агеро... ты мой герой. Я могу двигаться дальше лишь потому, что ты помог мне поверить в чудо и дал надежду. Ты герой моей норовящей скатиться в пропасть жизни, который находит волю и силы спасать меня от ужаса, созданного мной же.
   Пришлось прикусить щеку, чтобы сдержать смех. Главное - не засмеяться, не засмеяться...
   ... черт, не вышло.
  - Хватит ржать! - Тейлор выглядела неожиданно уязвленно... впрочем, о чем это он? - Я морально не готова разговаривать с гиеной!
  - Прости... я не над этим смеюсь, - покачал головой Агеро, сдерживая очередной нервный смешок. Ох... как хорошо, что поблизости нет больше никого из знакомых! - Просто... помнишь "офицера Бидоу"?
  - Такого забудешь, - зябко передернула плечами сидящая рядом девушка. Да уж, что верно, то верно... - И как он с этим связан?
  - Еще год назад, перед последним этапом турнира при Мастерских, при нашей предпоследней встрече он назвал меня героем, - лишь вздохнул светловолосый парень, и, наткнувшись на недоуменный взгляд собеседницы, продолжил. - Просто за то, что я делал то, что я делал. Черт... главное, чтобы об этом не узнал никто. Позора же не оберусь...
  - Нема, как могила, - теперь уже губы брюнетки дрожали, словно она сдерживала смех... впрочем, почему "словно"? Собственный дар рисовал достаточно отчетливую картину. - Знаешь... я до сих пор боюсь подумать, что бы было, если бы мы тогда с тобой не встретились. Наверное, я так и не нашла бы смелости вновь довериться кому-то.
  - Аналогично, - сдержанно улыбнулся Агеро. Кто бы мог подумать, что из его авантюры на втором этаже получится что-то подобное! - Сойдемся на мысли, что мы сделали жизнь друг друга лучше...
  - Согласна, - с этими словами Тейлор чуть подалась вперед...
   Вот только движение она закончить не успела.
  - Внимание, уважаемые пассажиры! - голос из динамиков заставил их обоих вздрогнуть. - Парящий корабль "Сон А" прибывает на станцию "Деревянный Конь" через пятнадцать минут! Повторяем...
   Ну, вот и все. Закончилось их недолгое пребывание в тихом и мирном раю, и теперь пришло время направиться в ад, чтобы забрать все долги. Совсем скоро они окунутся в очередную пучину проблем...
   ... но сейчас у них есть еще немного времени.
   С этой мыслью Агеро и сам подался вперед, втягивая девушку напротив в поцелуй.
   И - отчаянно надеясь, что это не будет последним их моментом вместе.
  
  
  Глава 10.
  
  - Это даже символично, - лишь негромко произнесла Тейлор, сходя по трапу парящего корабля на причальную площадку станции "Деревянный Конь", представляющую из себя грубо выглядящего коня из стилизованных деревянных сегментов, парящего в воздухе за счет кристаллов суспендия. - Интересно, к созданию этой станции тоже приложил руку кто-то из Мастерских?
  - С чего ты взяла? - повернулся к ней Агеро. Учитывая, как много у них связано с Мастерскими...
  - Да так... если вдуматься, получается забавная отсылка к истории моей родины, - на этих словах насторожились уже и остальные. - Тот же народ, что оставил после себя легенды об Орфее и Эвридике, из мифологии которого я взяла имя Арахны и к которому принадлежал ученый, именем которого назван "Архимед"... У них был один забавный эпос, долгое время считавшийся легендой - о войне двух городов-государств, об осаде города Трои. Город осаждался долго и безрезультатно, и, несмотря на потери среди защитников, его стены продолжали стоять, пока завоеватели не решились на хитрость. Однажды ночью они погрузились на свои корабли и уплыли, а утром защитники Трои нашли перед своими воротами огромного деревянного коня, которого сочли знаком уважения со стороны их несостоявшихся захватчиков. Было решено, что деревянный конь станет даром богам, и поэтому троянцы втащили его за ворота, после чего начали праздновать избавление от захватчиков... а ночью прятавшиеся в коне их противники вышли наружу, открыли ворота и впустили в город свою армию. Таким образом, Троя пала.
   А ведь аллюзия и впрямь забавна. Совсем скоро их ждет встреча с одним из тех существ, которых FUG называет богами - и, учитывая его способность усиливаться за счет поглощенных душ, все, кто собрались на этой станции, уже предназначены ему в жертву. Отступление ее товарищей на тридцать пятом этаже тоже вписывается... а теперь они затесались среди жертв, чтобы завершить свои планы. Судя по негромкому смешку Рака, усмешке Цеффье, веселому взгляду единственного глаза Рьюн и слабой улыбке Баама, шутка была прекрасно понята.
  - Остается лишь надеяться, что нам удастся повторить этот ход, - негромко хмыкнул Агеро, настороженно оглядываясь. - Что-то не нравится мне все это...
   Хм?
  - Думаешь, что-то пройдет не по плану, Агеро? - кинул на него быстрый взгляд Баам.
  - Знаешь... Если я в чем-то и убедился, так это в том, что никогда нельзя быть абсолютно уверенным в том или ином плане, и нужно иметь минимум несколько их, просто на случай худшего развития событий, - нехотя отозвался тот, вызывая из невидимого режима часы и набирая сообщение. - Ладно... По крайней мере, Сачи и Ака уже здесь, да и команда Бларода занимает позиции для поддержки. Надеюсь, все пройдет хорошо.
   Цеффье лишь задумчиво покачала головой, набирая текст на светоче и разворачивая экран ко всем им.
   "Какие-то конкретные причины для беспокойства?"
  - Не то чтобы... просто мне не нравится обилие моих родственников на этой станции, - недовольно проворчал лидер их команды, указывая взглядом на прислонившегося к стене неподалеку типа в плаще с капюшоном, из-под которого виднелись характерные голубоватые волосы. А ведь и верно - еще на парящем корабле Тейлор видела других представителей семьи Кун, девочку-подростка лет тринадцати на вид и парня от силы на год ее старше, державшихся по отдельности... - Их слишком много.
  - Много? - даже по чешуйчатой морде Рака было видно, что ему не нравится услышанное. - Я видел лишь двоих - мелкая девчонка на корабле и этот тип.
   Цеффье лишь кивнула, прежде чем вновь притянуть к себе светоч.
   "Четверо. Двое подростков на этом парящем корабле, этот тип и женщина на террасе, справа."
   Справа? Тейлор лишь повернулась, поднимая взгляд на террасу над коридором, где располагалось какое-то кафе - и у самого края, у перилл, за столиком сидела молодая женщина с целым водопадом голубых локонов. Синее платье, широкополая синяя шляпа, скрывающая лицо...
  - Согласен, всего четверо, - задумчиво кивнул Баам. - В пределах нормы для массового события в D-классе, особенно учитывая очередное оповещение Эмили о концерте Ха Юры на Адском Экспрессе.
  - Четверо незамаскированных, - надавил голосом светловолосый парень. Что? - Я знаю, о чем говорю... у моих родственников слишком характерная внешность, и маскируют ее тоже характерно. Краска для волос светлых цветов, так как у нас достаточно светлая кожа, перекраска бровей и ресниц - все это позволяет быстро замаскироваться, и столь же быстро избавиться от маскировки. Конечно, такое не распространено широко... но встречается, и если знать, куда смотреть и что искать, это можно быстро обнаружить. В конце концов, у нас характерный цвет глаз, а использование линз еще менее распространено... но даже так, даже с полной маскировкой, остается привычная цветовая гамма семьи, о которой порой просто забывают, и характерное для большинства представителей великих семей надменное поведение.
  - Допустим, - нахмурившись, отозвалась брюнетка. Как-то это слишком зыбко... - Агеро... прости, но это звучит слишком притянуто. Ты уверен?
  - Да, - глухо произнес тот. - Один из замаскированных... я узнал его. Кун Этьен Агнис, мой относительно близкий родственник, из той же ветви. Он получил право носить фамилию семьи и был отправлен на испытания где-то за пару лет до изгнания ветви Агнис, но провалился еще на втором этаже - что-то связанное с предательством, обычная история, кто-то хотел освободить себе место в списке специализации, устранив более сильного конкурента. Я запомнил его, потому что ему досталось по возвращению. А та мелочь на парящем корабле - Кун Киара Агнис, она еще одно время вилась вокруг Элии, надеясь попасть в ее ближний круг.
   Черт возьми. Это действительно хреново.
  - Эй, белая черепашка... - голос крокодила звучал настороженно. - Ты же не хочешь сказать, что тут куча твоих родственников?
  - Я уже сказал это! - раздраженно выдохнул Кун. - Более того - тут не только избранные. Этьен, насколько мне известно, провалился, Киара так и не стала избранной - по крайней мере, на моей памяти... У них нет причин быть здесь, ну, разве что случилось что-то невероятное и все они внезапно воспылали любовью к музыке, вследствие чего решили посетить концерт Ха Юры.
  - Хорошая шутка, - от голоса доселе молчавшей Ха Рьюн, плетущейся за спиной Баама, вздрогнули они все. - Но тут все гораздо проще. Как правило, без мотива нет действия - и к семье Кун это относится в полной мере. Каков у них может быть мотив участвовать во всем этом? Почему такое количество изгнанников из семьи Кун, даже не-избранных, собралось на этой станции? Подумайте. Что нам известно о станциях Адского Экспресса? Что их объединяет?
  - Сами по себе станции свободны от влияния офицеров, и фактически являются независимыми городами для избранных, где зачастую действуют свои правила и законы, - негромко забормотал адепт света, явно перебирая варианты. - Если станция находится в Средней Зоне, как "Деревянный Конь", сюда есть шанс попасть и у не-избранных, что обычно не рационально, так как статус участника является необходимым условием для посадки на Адский Экспресс, обладателя часов без соответствующего идентификатора машинист просто вышвырнет обратно. Это неразумно... а значит, они рассчитывают на невмешательство офицеров.
  - Меня волнует другое, - покачала головой проводник - и, убедившись, что ее слушают, продолжила. - Мы заметили четверых незамаскированных изгнанников семьи Кун. Агеро...
  - Еще семеро.
  - Итого - одиннадцать, и мы только-только прибыли на станцию. Это не может не волновать. Такое количество задействованных лиц предполагает организацию, хотя бы на уровне альянса команд, а отсутствие статуса избранных у, как минимум, ряда вовлеченных, заставляет предположить, что на транспортировку всех задействованных лиц потребовалось больше времени. Они знали заранее, что им нужно будет собраться тут, а значит, какую бы цель они ни преследовали, им сообщили об этом заранее. С учетом того, куда именно они прибыли, их цель как-то связана с Адским Экспрессом...
  - Черт, - пораженно выдохнул Агеро, осознав, к чему она ведет. - Элия.
   Конечно, они могут ошибаться. Может быть, информацию слила не Элия. Может быть, они просто хотят отомстить Агеро за изгнание ветви Агнис, чему он послужил причиной... черт! Это ни хрена не просто! У них и так достаточно проблем с Адским Экспрессом, а тут еще и родственники Агеро, явно прибывшие сюда не с мирными намерениями! Неизвестно, что им нужно - и хорошо еще, если это просто месть по личным мотивам, а не участие в плане FUG. Впрочем, если это не так... нет, неизвестно, что хуже. Ведь с учетом того, что они узнали у Рака, с учетом возможной связи Элии с По Бидоу Густангом , вполне может статься, что они вляпываются в то еще дерьмо. И с ними нет Джая, который мог бы предсказать последствия, а Рьюн вполне может использовать всех их втемную, так что нужно действовать предельно осторожно. Они не знают, что планирует Элия, не знают, что тут вообще происходит...
   ... и все еще остается возможность, что приманка в виде деревянного коня оставлена именно для них.
  - Бларод, - от мыслей ее оторвал голос Агеро, и Тейлор лишь моргнула, смотря на парня, уже активировавшего связь на часах. - Срочно. У меня есть к тебе дело, которое гарантированно пойдет на пользу твоему самоуважению...
   Нервный смешок удалось подавить. Это да - невооруженным глазом было видно, что Бларод терпеть не может Агеро, и идея выбить информацию из кого-то из родственников лидера их команды придется по душе одноглазому удильщику. Если бы не крайне ограниченное время до прибытия Адского Экспресса, можно было бы и вовсе расслабиться, но сейчас они не могли себе этого позволить, и Тейлор послала короткий импульс шинсу в контейнер с разведывательными шинхэо, осторожно выпуская их и распространяя во все стороны, чтобы оглядеть круглую площадку станции, куда они уже прибыли в поисках очередных представителей семьи Кун. Вот двое голубоволосых людей о чем-то переговариваются у колонны, вот та самая девочка-подросток с парящего корабля буквально летит навстречу высокому мужчине с почти белыми волосами, вот через толпу движется еще одна девушка, но уже постарше...
   И - подозрительно знакомая.
   У Тейлор встал ком в горле, стоило ей только узнать двигающуюся через толпу Кун. Длинные светлые волосы, на концах плавно переходящие к синему цвету, словно точеные черты лица, ультрамариново-синие глаза - внешность у Кун Марии Захард была яркой, и столь же яркой будет реакция Агеро, когда он осознает, что его сестра прибыла сюда при всей опасности подобного шага. Присутствие рядом с Марией Луна на этом фоне было не столь значительно: да, Тейлор прекрасно помнила обстоятельства их предыдущих встреч, однако они в той или иной мере уладили разногласия, и если и сцепятся, то точно не перед лицом большей угрозы.
   Угрозы, которая теперь относится и к этим двоим.
  - Тейлор? - голос Агеро звучал словно через вату - и только услышав его, она поняла, что сделала все только хуже. Со своими эмоциями, да по его псевдо-эмпатии... - Что случилось?
  - Кое-что плохое, - кое-как выдавила Тейлор, уже собственными глазами, а не через насекомых, видя, как приближаются замеченные ими двое. - Мне... жаль, что так вышло.
  - О чем ты? - собеседник проследил ее взгляд... и побледнел. Ну вот и все... - Черт возьми...
  - А я думала, ты будешь куда больше рад меня видеть, - слабо улыбнулась Мария, оказавшись достаточно близко к ним. - Здравствуй, Агеро.
   Оставалось лишь пожалеть лидера их команды. Мало того, что они с Баамом ввязывают их всех в неприятности, мало предательства Элии и ее двойной работы, мало встречи со своими родственниками на этой станции, так еще и одна из небезразличных ему людей оказалась под ударом... Тейлор лишь покачала головой, подавив невеселую усмешку.
   Пожалуй, они нашли себе проблем еще до посадки на Адский Экспресс.
  
  ***
  
  - Да чтоб вас...! - негромко выругался их пленник, разломав своим телом несколько ящиков, на которых его бросил Бларод. - Ты хоть знаешь, кто я?
  - Очередной мертвец, - сухо произнес одноглазый мужчина, доставая из ножен Нарумаду и краем глаза замечая, как напарница перекрывает выход из закутка, куда они затащили цель, указанную Куном. - Ну что, будешь говорить, или мне перейти к более весомым аргументам? Советую не запираться, Кун.
  - Ты что, ослеп? - огрызнулся его собеседник... вот только панически заметавшийся взгляд стал лучшим ответом. - Я что, похож на Куна?
  - Скажи еще, что ты абсолютно не подозрителен... посмотрись в зеркало - у тебя же морда куновская! - криво усмехнулся Бларод. - Тем более, нам прекрасно известно, кто ты. Кун Этьен Агнис, провалившийся на втором этаже избранный... не находишь, что у тебя маловато поводов даже находиться на одном из этажей D-ранга, не говоря уже о приближении к Адскому Экспрессу?
   От этих слов парень напротив, которого с представителями семьи Кун сейчас роднило только бледное лицо и синие глаза, замер. Дошло, да?
  - Этот мелкий ублюдок... - раздраженно выдохнул он. - Значит, вы работаете на него?
  - Следи за языком, Кун... если не хочешь, чтобы я сожгла его к чертям захардовым, - повысила голос Йихва - и, чуть повернувшись к напарнице, Бларод смог увидеть, как та зажгла над ладонью сферу пламени, похожую на баанг. - И отвечай на вопросы, если не хочешь, чтобы я не сожгла тебе ничего другого. Кто вас здесь тут собрал? Кун Элия Агнис?
  - По крайней мере, она не предала нас, хоть и продула своему братцу! - оскалился Этьен, подбираясь в комок. Готовится к атаке? Бларод лишь покачал головой, уводя пару малых крюков на леске за спину и распространяя на них свою сил - чтобы подвести вплотную к противнику, который продолжал говорить, то ли будучи спровоцирован, то ли просто пудря им мозги. - Она собрала нас, помогла найти новое убежище, и даже предоставила нам шанс отомстить! Скоро и этот ублюдок Агеро, и его шлюха будут мертвы - и вы вместе с ними! Пройдет меньше часа, и те из вас, кто останутся в живых, будут завидовать мертвым!
   М-да, а Кун все-таки умеет вызывать ненависть окружающих... впрочем, у него хотя бы мозги есть, чтобы не выбалтывать все при первой же провокации, в отличии от этого идиота. Вот уж действительно - есть люди, рождением которых боги показывают, что у них есть чувство юмора! Этому имбецилу еще повезло, что он не высказал подобного в лицо самому Куну: тут не зона испытаний, а команда этого отморозка уже привыкла к его заскокам, так что просто потерей глаза он бы не отделался...
   ... впрочем, ему и так не повезло.
   Хотя бы потому, что не один Кун резко реагировал на подобные выпады.
   Йихва одним движением сорвалась вперед, слишком быстро, чтобы ее противник сумел что-то противопоставить ей - но недостаточно быстро, чтобы он вообще не успел среагировать. Их пленник выхватил откуда-то из складок плаща несколько небольших игл, которые, впрочем, тут же вспыхнули в его руке, вынуждая мужчину их бросить... а в следующий момент хваемса уже оказалась достаточно близко, чтобы с размаху впечатать кулак ему в челюсть.
  - Я же сказала - следи за языком, - процедила сквозь зубы она, окидывая презрительным взглядом их пленника, кулем свалившегося на пол, которому сейчас было не до разговоров. Ну, в конце концов, ничто так не сбивает человека с мысли, как прямой удар в челюсть... - В следующий раз я не буду столь сдержанной.
  - Ах, так это была сдержанность... - не удержался от подначки одноглазый мужчина - и, поймав раздраженный взгляд напарницы, продолжил. - Йеон, нормальные люди обычно не поджигают собеседников, после чего говорят о сдержанности.
  - Где ты видишь нормальных людей, Чанг? - недовольно откликнулась девушка. - И вообще, я сдерживаюсь, как могу! В конце концов, сдержанность украшает человека...
  - Как и определенная репутация среди его врагов, - хмыкнул тот, поворачиваясь к их визави, сейчас севшему на полу и потирающему челюсть. - Не советую запираться, парень. Йихва не стесняется применять свою силу, и поверь - она действительно может многое. Лучше тебе говорить, иначе одними обожженными пальцами не отделаешься.
  - А смысл? - зло откликнулся светловолосый мужчина. - Все равно ведь отсюда выйду либо я, либо вы!
  - Ну, ты можешь попытаться, - добродушно усмехнулся Чанг, окидывая взглядом подобравшегося собеседника. - Вот только, во-первых, не факт, что у тебя получится... в конце концов, Кун недаром купил нашу помощь.
  - А во-вторых? - мрачно произнес их пленник.
  - А во-вторых, если все расскажешь, обещаю убить тебя быстро, - собственная улыбка вышла кривой. - Знаешь, я уже столько лет в команде с хваёмса... он даже не из семьи Йеон - но, уверяю тебя, даже обычные легкие ожоги крайне неприятны. А уж ожоги от пламени семьи Йеон, к тому же, если представитель этой семьи склонен увлекаться... Поверь мне, это больно. Если бы не возможность того, что ты сорвешь голос от криков до того, как решишь нам что-то рассказать, я бы не сомневался. Ну что, будешь говорить, Кун? Всего несколько вопросов - сколько вас, какой уровень силы...
  - Да черта с два! - негромко рыкнул тот, чтобы прямо с корточек прыгнуть вперед, занося скрюченные пальцы, вокруг которых уже заплясали разряды электричества. Э-э-э, нет, не так быстро! Дернув пальцами, Бларод послал по лескам крюков импульс шинсу, вынуждая их взвиться, чтобы вонзить их в плечи противнику, вынуждая того остановиться...
   И дрогнул, заметив движение краем глаза.
   Развернуться он не успел - и поэтому прекрасно заметил, как вильнувший чуть в сторону и вверх из-за его движения крюк вонзился в шею пленнику, буквально распарывая ее. Будь у него хоть еще секунда, или заметь светловолосый мужчина леску он бы успел уклониться или пригнуться, но собственная способность надежно скрыла крюк до последнего момента, а там было уже поздно, и оставалось лишь досадливо поморщиться, когда во все стороны брызнула кровь, прежде чем развернуться, готовясь принять на блок удар от очередного голубоволосого ублюдка...
   ... который, впрочем, таковым не оказался - и сам не стремился атаковать, соорудив перед собой барьер из трех светочей.
  - Весело тут у вас, - с приторно-вежливой улыбкой заметил вновь прибывший адепт света, оглядывая картину, и Бларод непроизвольно скривился. Захваченного пленника случайно убили, не успев вытянуть из него всю информацию, а значит, придется добывать еще одного "языка" и тратить на него время, которого и так мало... не говоря уже что об этом типе, что о девушке-змеелюдке, скрывающейся у него за спиной. - Это частная вечеринка, или мы можем присоединиться?
  - Какого черта вам нужно? - грубо отозвался удильщик, окидывая вновь прибывших еще одним взглядом. Девушка-змеелюдка безоружна, впрочем, это еще не показатель - практически любая специализация может использовать любое оружие, и не стоит мыслить стереотипами. Ее напарник же? С такого близкого расстояния можно было разглядеть чешую на висках и вытянутые зрачки темноволосого парня - либо полукровка, либо змеелюд под трансформацией, все же уже к D-рангу многие зверолюды получают разрешение на сжатие или трансформацию, поскольку их истинная форма может мешать прохождению испытаний. Достоверно известно только то, что он адепт света... и все.
   Слишком мало информации. Слишком велик риск.
  - Да так... увидели, как кто-то куда-то тащит кого-то, заинтересовались... а подслушав ваш разговор, выяснили, что он из семьи Кун, - все с той же неестественно-широкой для человека улыбкой продолжил парень. - Согласитесь, это еще интересней? В конце концов, имея аж сразу двух представителей этой семейки в команде, не можешь не влезть в их дела. Вряд ли Марии понравится, что ее родственники так просто умирают...
  - Ты что, плохо знаешь Марию? - сухо произнесла змеелюдка за его спиной, спрятав руки в широких рукавах цветастого кимоно. Марию? Еще одна, или это ему так специфично везет? - Она, несмотря на свою доброту, умеет расставлять приоритеты, и к большей части своих родственников относится довольно прохладно.
  - Зато Рану это не понравится, - возразил ее собеседник. - Ты вспомни, как он взволновался, увидев, сколько тут его родственников...
   Еще одно знакомое имя. Оставалось переглянуться с подошедшей Йихва - и демонстративно опустить крюк, привлекая внимание спорщиков. Конечно, опрометчиво... но, случись что, Йихва сможет прикрыть его от первой атаки, а затем он контратакует. Отработанная за этот месяц связка не должна дать сбой.
  - Один вопрос, - напряженно произнесла напарница, воспользовавшись паузой. - Вы состоите в команде с Кун Марией Захард, Кун Раном и тем здоровяком, Кентой?
  - Опачки... - пораженно выдохнул змеелюд. - Так вы знакомы, Йеон?
  - Виделись год назад, когда они спускались на тридцатый этаж ради турнира при Мастерских, - лишь кивнула та, явно успокаиваясь. Впрочем, Бларод ее понимал - он и сам запомнил колоритную команду несостоявшихся противников, и помнил предупреждение Куна не вступать с ними в бой. - Не знаю, как много они вам рассказывали... но мы на одной стороне. Я Йеон Йихва, а это - лидер нашей команды, Чанг Бларод. Мы временно работаем под руководством Агеро... в смысле...
  - ... порой мне кажется, что у этого родственника Марии, о котором она говорит не переставая, слишком длинные руки, - произнесла в сторону змеелюдка. - Да... мы из команды Кун Марии Захард. Я Майя, проводник команды, а этот ушлепок - Динх, наш адепт света.
  - Иди к черту, - беззлобно отозвался тот, переводя светочи в невидимый режим. - Что тут вообще происходит? Кента отрядил нас занять позицию и быть готовым к неприятностям, но вы...
  - А мы наткнулись на неприятности, - только и поморщился Бларод, кидая взгляд на тело их противника. - Думаю, вы все слышали... как по мне, достаточно подозрительно, что провалившиеся избранные стекаются к этой станции, и куда более подозрительно то, что все опознанные - из одной семьи и одной ветви.
  - Агнис... Мария предупреждала об избранных этой ветви, - кивнула Майя, задумчиво поднеся палец к подбородку. - Да, проблемы могут быть. Как я понимаю, нужен еще один язык?
  - Нет.
   Хм? Бларод лишь повернулся к собственным часам с активированным протоколом связи, о котором он уже успел забыть. Собственная оплошность не прибавила оптимизма, как и очередное напоминание о женщине, которая попросила соединить с ней сразу же, как только они захватят в плен одну из целей, "чтобы собрать максимум информации для создания оптимального пути": Рьюн ему откровенно не нравилась, слишком уж мутной была провожатая, и слишком уж легко была готова пожертвовать окружающими. Но мириться приходится со всем, что несет выгоду, и поэтому приходилось мириться с манипулятивными замашками провожатой - сейчас, в отсутствии этого мелкого отморозка Джая, ее дар было попросту нечем заменить.
  - В смысле? - тем временем произнесла Йихва, обернувшись к часам. - Не нужен?
  - Да, он выболтал достаточно, чтобы построить достаточно устойчивый путь, - отозвалась Рьюн. - Они прибыли на станцию по приказу Элии... ей как-то удалось получить контроль, как минимум, над частью ветви Агнис, желающей возмездия за свое изгнание. Задача вызванных ей изгнанников Кун - не дать никому уйти со станции, чтобы FUG могли в полной мере достигнуть своих целей. Учитывая... специфическую ситуацию нашего противника... он не может отдалятся от Экспресса - а значит, прибывших на станцию избранных попытаются согнать к посадочной площадке, и неважно, барьерами из светочей, техниками шинсу или каким-то запечатывающим ритуалом...
   Чем дольше она говорила, тем отчетливей становилась паршивость ситуации. Кун так и не сказал, кто именно их противник - но учитывая и его предупреждения, и оговорки провожатой, стоит ожидать худшего. Парящая станция, с которой своим ходом смогут уйти лишь единицы избранных, барьеры, которые должны всех согнать в одном месте и не дать сбежать...
  - Ловушка, - наконец выдохнул он. - Но любая ловушка предполагает определенное положение тех, кто ее ставил. Сможешь вычислить?
  - Акраптору вполне под силу отследить их - площадь станции невелика, а с помощью Ванг-Нана он накроет все своим даром, - негромко потянула провожатая. Хм... и то верно - у копейщика его команды не самая мощная способность, но сейчас она подходит идеально. - Если дело в ловушке из светочей, то Бао может переломить ситуацию в нашу пользу... но меня больше волнует вопрос эвакуации - как вашей команды, так и других избранных. Здесь на причальной площадке есть достаточно малых суспендолетов, на которых можно покинуть станцию, но это слишком очевидный путь отхода. Готова поспорить, что они будут сломаны.
   Дерьмово. С ними нет Шаши, которая смогла бы помочь им всем спуститься своими светочами - и пусть Бао может вытянуть подобный трюк просто за счет своей способности и навыков, у него недостаточное количество светочей... да и про других избранных тоже надо подумать. Кун отдельно предупредил о необходимости сработать максимально чисто, мол, от этого зависит успех всей операции, а значит, нужно попытаться свести к минимуму количество жертв и проработать возможность массовой эвакуации.
  - Значит, придется это исправить, - жестко произнес он. - Мы можем приступать к работе, или у тебя что-то еще?
  - Нет... пока что больше ничего мне не известно, - замялась на несколько секунд собеседница. - Удачи. Она нам всем сегодня пригодится.
   М-да. Пожелание удачи со стороны провожатой - чуть ли не лучшее подтверждение того, что дела весьма и весьма хреновы. Вздохнув, Бларод разорвал соединение, и только после того посмотрел на двух стоящих неподалеку избранных, заметно побледневших за время разговора. А ведь они знают куда меньше...
  - А ведь Кента сказал нам валить при первых признаках опасности... - рассеяно потянул Динх, как-то даже беспомощно вздыхая. - Боюсь, не выйдет. Получается, мы с вами в одной лодке?
  - Получается, что так, - удрученно покачала головой Майя. - Нам только потребуется получить подтверждение от Кенты-сама...
  - Да сколько угодно, - буркнулш одноглазый мужчина, склонившись над трупом. Так, оружие, вылетевший в видимый режим арсенал, светоч, часы... так, последние пара вещей им определенно пригодятся.
  - Не думала, что ты еще и мародерством не брезгуешь, - в голосе напарницы звучали пренебрежительные нотки. - И как только Кватро тебя терпит...
  - Во-первых, на то и нужны друзья - чтобы справляться с заскоками друг друга, - спокойно отозвался Чанг. Как будто его можно этим пронять! - А во-вторых, в любом человеке можно найти что-то хорошее, если его обыскать. Как думаешь, Бао сможет что-то выцепить с его часов?
  - О... думаю, сможет, - теперь, выпрямившись, он мог видеть удивление на лице Йеон. Ну да, подобные грязные методы - выше ее достоинства... - Я слышала о его похождениях на тридцатом этаже... по сравнению с успешным взломом подписи часов принудительная активация с пеленгом ближайших должна быть достаточно легкой. Вопрос разве только в том, успеет ли он - больше никто не разбирается в технике, чтобы найти поломки в суспендолетах...
  - Запеленговать контакты из часов могу и я, - голос Динхва прозвучал неожиданно. Хм? - Как ты и сказала, Йеон - это не так уж и сложно. Десять минут максимум, и эти данные будут у меня.
   Тогда все становится гораздо проще. Если есть возможность найти этих ублюдков - значит, получится обернуть их ловушку против них самих, вовремя их убив. Вот только поработать для этого придется...
   ... ладно. Черт с ними, с проблемами. В конце концов, когда еще он сможет безнаказанно поубивать выходцев из семьи Кун?
  - Тогда начинай, - с этими словами он перебросил адепту света сферу часов. - Давайте, не будем рассусоливать. У нас еще много работы.
  
  ***
  
  - О чем ты только думала? - раздраженно выдохнул Агеро, в очередной момент проходя мимо Марии, облокотившейся о перила балкона на внешней стороне станции. - Поверить не могу, что ты способна на такую глупость. Я же говорил тебе не соваться сюда!
  - Ты много о чем говорил, - вроде бы и спокойно отозвалась Мария - вот только собственный дар давал понять, что собеседница не на шутку взволнована. - К примеру, о том, что тебе не помешает помощь. Что-то я не видела тут Андросси... и вряд ли тебе повредит помощь принцессы Захард.
  - Плевать на помощь! - выпалил парень, замедляя шаг и останавливаясь напротив собеседницы. - Ты хоть понимаешь, что поставила себя под удар? Ты вообще заметила, сколько тут наших родственников?
  - Заметила, - не сморгнув глазом, отозвалась девушка. - И что с того? Конечно, мне запрещено приближаться к тебе, Агеро, и не стоило делать этого при таком количестве свидетелей, но я смогу оправдаться...
  - Да не в этом дело! - не выдержав, выпалил тот. Черт возьми! - Они все - из ветви Агнис!
   Какое-то время Мария молчала - и, взглянув на нее, Агеро заметил, как по ее лицу разливается мертвенная бледность. Дошло?
  - ... ой, - наконец сестра нашла силы сказать хоть что-то. - Значит... это была ловушка? Как в тот раз, при Мастерских?
  - Если бы это была только ловушка - я бы сам сюда не сунулся, - устало выдохнул адепт света, потирая лицо руками. Вот как будто Уайта им мало! - И если бы все дело было в наших родственниках, я бы не паниковал, в конце концов, у меня подобрались сильные команды, да и состав избранных привык бороться с противниками, отличающимися численным перевесом. Ты думаешь, я зря говорил про FUG?
  - Если это обычные избранные, пусть и связанные с ними, наших сил должно хватить, - на этот раз скаут уже не скрывала смятение. - В конце концов, на твоей стороне, кроме меня, аж двое...
  - Мария! - лишь воскликнул он - и удовлетворенно подметил, что собеседница замолчала. Конечно, это скоро перестанет быть секретом, а их противники все равно уже в курсе... но не стоит выносить это на всеобщее обозрение раньше времени. - Пожалуйста, не говори об этом где-нибудь, где даже теоретически нас могут подслушать.
  - Хорошо, не буду, - это сестра произнесла уже куда тише. - Агеро... я не понимаю причины твоего беспокойства. Это же не может быть хуже Мастерских?
   Кривая усмешка сама выползла на лицо. Ох, если бы она знала...
   ... впрочем, о чем это он? В конце концов, теперь эта информация уже не повредит.
  - Нас заманили в ловушку, у наших противников есть фактически двое заложников, которые сами не смогут сойти с поезда, есть оружие, которое нам надо отобрать, и несколько мразей, которых нужно прибить, - язвительно начал он. - И это не говоря о том, что ситуация осложняется планами FUG, скорым прибытием сюда одного из Убийц и наличием целой кучи наших родственников, небезосновательно жаждущих нашей с тобой крови. Так что ты там говорила про Мастерские?
   С каждым сказанным словом лицо Марии вытягивалось все сильнее - а стоило только сказать про Убийцу, как она и вовсе застыла соляной статуей. Немудрено: в конце концов, не каждый высший офицер может выйти живым из боя с Убийцей, а они, пусть и достаточно сильные, но избранные D-класса... ну, может, некоторые и С-класс вытянут с натяжкой. У них нет такого уровня сил, нет возможности контролировать достаточное количество су для действительно мощных атак, и, самое главное - не хватает того самого опыта, которым могут похвастаться высшие офицеры, лишь немногие из которых младше пяти веков. Это совершенно иная лига, и бояться тут не зазорно...
  - ... значит, я не зря воспользовалась ее помощью, - голос Марии звучал еле слышно. Хм? Чьей это помощью? - Ладно. Признаю, была неправа. Еще не поздно отсюда сбежать?
  - Честно говоря - не знаю, - мотнул головой Агеро. Впрочем... зная их родственников... - На месте наших противников я бы попытался перекрыть все пути отхода - в конце концов, команда прикрытия должна иметь возможность куда-то отступить.
  - Кстати, об этом, - мгновенно помрачнела собеседница, а в ее эмоциях разлилась непонятная решимость. - Агеро, если ты думаешь, что у тебя выйдет уговорить меня уйти...
   Думал ли он о подобном? Еще бы! И у него даже вышло бы - собственный дар буквально просил быть использованным, тем более, ситуация для этого подходящая. Просто подобрать слова, использовать побольше шинсу... вот только эффект будет заметен очень быстро - сильное внушение требует достаточно много шинсу, чтобы продавить естественное сопротивление цели, и это не то, что может не заметить хороший скаут. Используй он свой дар - и потеряет Марию окончательно...
   ... а значит, придется смириться с произошедшим.
  - Как будто у меня выйдет... - обессиленно вздохнул парень, подходя и опираясь на перила рядом с Марией. - Я не хочу потерять тебя... так или иначе. Раз уж ты пришла - лучше нам будет сражаться бок о бок, чтобы убедиться, что мы все выживем.
  - Как ты и говорил, помнишь? - слабо улыбнулась стоящая рядом девушка, поворачиваясь к нему. - Мы будем покорять Башню вместе, как только разберемся со всем этим... и это мы тоже сделаем вместе. В конце концов, что может остановить команду, в которой есть принцесса Захард, двое незаконных и ты в качестве лидера?
   Ну, учитывая, что Кента в какой-то степени привязан к Марии, он бы сказал про троих незаконных... но не сейчас. Мало того, что их могут подслушать - так еще и неизвестно, рассказал ли сам Морской Дракон о своем происхождении. А уж тайны его союзников, тем более, подобные, Агеро не намеревался выдавать.
  - Много чего... не будь столь самонадеянной, - ворчливо отозвался он, чтобы получить в ответ беззаботный смех собеседницы. - Черт возьми... поверить не могу, что разрешил тебе в этом участвовать.
  - Ну, делать глупости несмотря на весь свой интеллект - твое призвание, - негромко рассмеялась скаут, и, поймав его недоуменный взгляд, продолжила. - В конце концов, ты же любишь Тейлор?
   ... кхм. Что, простите?
  - Что? - лишь тупо переспросил адепт света, изумленно смотря на собеседницу. Она-то откуда узнала? - Как ты...
  - Это было видно... еще год назад, когда ты объяснял мне на аква-арене, почему ты хочешь спасти ее, - улыбка Марии была достаточно невеселой. - Все твое поведение, все слухи, которые ходили вокруг тебя и которые ты не особо опровергал... мне пришлось чуть покопать, но без твоего подтверждения это были лишь догадки.
   ... да уж, права Мария - что-то он много делает глупостей в последнее время. Давно его так не разводили... последней, помнится, была еще Элия, когда-то давно, в детстве. Судьба, что ли, у него такая?
  - И когда ты научилась подкалывать окружающих, а? - криво усмехнулся Агеро - и, почувствовав отзвук чужого зарождающегося смущения, продолжил. - Ладно, ничего страшного. Что стало - то стало. Знаешь... давай поговорим обо всем после, хорошо? У нас тут на носу прибытие Убийцы, а мы выясняем отношения...
  - Да, глупо вышло, - мгновенно встрепенулась собеседница. - Я пойду, извещу мою команду. Может быть, кто-то захочет уйти...
   В таком случае он сам их "уйдет" - в конце концов, он не может позволить, чтобы рядом с одним из немногих дорогих ему людей находились лица с сомнительной лояльностью. С командой Марии все равно придется что-то решать, все же количество людей в одной команде крайне ограниченно, а значит, придется либо отпускать в свободное плавание что Рана, что того типа из семьи Ха, либо же формировать еще одну резервную команду - благо, кадров хватает. Но все это может подождать, в отличии от их ситуации...
   ... которая напомнила о себе частым перестуком каблуков по коридору, ведущему к балкону - и, обернувшись, Агеро наткнулся взглядом на приближающуюся Рьюн. Хм? С чего она вообще пришла к нему в одиночку? Или команда послала провожатую к нему лишь потому, что ее не жалко?
  - Есть новости, - коротко кивнула она, провожая взглядом уходящую Марию. - Блароду с Йихва удалось достать информацию.
  - Хорошо, - напряженно отозвался Агеро, вслушиваясь в бурлящие эмоции собеседницы. Что-то тут не так... - Ты не находишь, что остальной команде тоже не повредит узнать это?
  - Они уже узнали... однако часть новостей касалась ветви Агнис, - покачала головой Рьюн... стоп, что? - Так я и думала. Вряд ли бы ты обрадовался, если бы я вынесла это на всеобщее обозрение.
  - Допустим, - процедил сквозь зубы он. Черт возьми... - Что ты узнала?
  - "Язык" не выдал многого - но мне хватило и обрывков, чтобы составить четкую картину, - деловито кивнула собеседница. - Элия собрала под своей рукой изгнанников из семьи Кун и заручилась поддержкой радикалов из их числа, желающих мести настолько, что они практически в полном составе примкнули к FUG. Их задача здесь - не дать никому уйти со станции, испортив суспендолеты, а также согнать всех избранных к Адскому Экспрессу, подставляя их под удар Уайта.
   Черт. Это неприятно... но, учитывая наличие резервной группы и навыки Бао - ничего страшного тут нет. Но тогда в чем дело?
  - Это непохоже на слишком личную тему, - нахмурился светловолосый парень, прокручивая в голове услышанное. Должна быть какая-то зацепка... - Ближе к теме, Рьюн. Что ты раскопала?
  - Я недаром сказала про радикалов, - одними уголками губ улыбнулась та. Что за... черт возьми! - Да, Элия собрала всех под своей рукой. Да, она притащила сюда радикалов... но она знает наши возможности, и знает, что никто из них не уйдет отсюда живым.
  - Она убьет их нашими руками, - собственный голос звучал глухо. Звучит вполне логично... - Однако ей не простят такого. Я хорошо знаю свою семью, и сейчас, в тех условиях, когда они не могут позволить себе трату человеческих ресурсов, Элии просто не простят уничтожения этой группы. Она оттолкнет их этим от себя.
  - Более того - она оттолкнет их этим от FUG, - криво усмехнулась аловолосая девушка. - Сейчас, когда поутихшая было истерия начинает набирать обороты, открыто заявить о причастности к FUG - изощренный способ самоубийства. Если бы они могли что-то получить с этого, ситуация бы оказалась не столь плачевной...
  - ... но они останутся в проигрыше, - продолжил Кун. Черт возьми, как же все просто! - Более того, присутствие на месте происшествия большого количества тел с характерной внешностью бросит тень на семью Кун, чье положение и так пошатнулось в последние несколько веков, и даже имеющаяся информация об изгнании ветви Агнис, произошедшем десять лет назад, не уймет паранойю заинтересованных лиц. С учетом традиции семей самостоятельно разбираться с предателями, ветвь Агнис окажется под ударом как со стороны карательных войск, так и со стороны семьи Кун...
  - ... и будут вынуждены искать защиты, - улыбка Хва стала настолько предвкушающей, что ему стало не по себе. - Вопрос только - у кого.
   Хм?
  - К чему это ты? - нахмурился он. Что-то ему это не нравится...
  - Я узнавала это... честно говоря, я заинтересовалась этой темой еще девять лет назад, когда пыталась просчитать твои действия, - отвела взгляд провожатая. А вот это было нагло... - Наблюдала, собирала информацию, пробивала тебя через информаторов FUG... Уже к вечеру второго дня у меня на руках был минимум информации, но и там были весьма пикантные кусочки. Думаю, ты и сам в курсе, что не был формально изгнан...
  - В курсе, - сухо произнес парачеловек. Если задуматься... ох ты ж черт! - Ты же не имеешь в виду...
  - Ни ты, ни твоя сестра не были формально изгнаны - по факту, вы оба сбежали, и все еще числитесь представителями семьи Кун, - в единственном глазу проводника плескалось торжество. - Следовательно, существует юридическая возможность основания новой ветви с позволения главы семьи, и условий для вхождения в побочную ветвь великой семьи немного: это достаточно близкие по меркам великой семьи родственные связи и принесение вассальной клятвы офицеру, который выдвигает себя как основателя или главу новой ветви. Кстати, вассальная клятва может быть принесена в любой момент, и это может послужить основанием для отсрочки приговора...
   От услышанного шла кругом голова. Нет, он прекрасно знал это - в конце концов, еще в детстве, ища пути возвыситься, он перерывал семейную библиотеку, уделяя внимание всему, что могло бы однажды сыграть ему на руку, и своды законов исключениями не были, вот только возможность с основанием новой ветви была им забракована; в конце концов, подчиненные, связанные четкой иерархией, имеют больше возможностей подсидеть свое начальство, а рисковать ему тогда не хотелось. Но слышать все это сейчас...
  - Я не офицер, - кое-как выдавил адепт света, уцепившись за единственную зацепку. - И не факт, что им стану. Много всего может случиться...
  - Много, - не стала спорить собеседница. - Однако утопающие склонны хвататься за соломинку... и когда последствия действий Элии станут очевидны, в первую очередь представители ветви Агнис вспомнят о тебе, как об ее брате.
  - При том, что они небезосновательно считают меня причиной всех своих бед?
  - Соломинка, Кун. Соломинка. Как говорится, выбирая между большим и меньшим злом...
   М-да. Вот так он и стал меньшим злом. Вот только...
   ... вот только это объясняет далеко не все. Как бы сказал Джай - "есть следствия, нет причин", а без причин ничего не бывает. Причины же - это чьи-то мотивы, и, не учтя оные, он может влететь по-крупному.
  - Допустим, - наконец собравшись с мыслями, начал Агеро. - Допустим, все так и есть, и все будет развиваться именно так. Но зачем это Элии? И почему мы с ней оба все-таки не были изгнанны?
  - Честно? Понятия не имею, - легкомысленно пожала плечами Рьюн - но нотки превосходства, издевки и ехидства в ее эмоциях сказали куда больше. Вот... стерва... - Может быть, ей это выгодно. Может быть, она так своеобразно хочет извиниться за твои вымотанные нервы, или помотать их еще больше, но уже чужими руками. Может, это выгодно По Бидоу Густангу, который тоже заинтересован тобой. Может, это сентиментальность... а может, вообще все разом, или же я ошибаюсь. Мотивы безумцев сложно понять - и ты не единственный из вас двоих, кто балансирует на грани адекватности. Пока я не встречусь с ней лично, я не могу ничего утверждать наверняка. Что же до вашего с ней статуса? Это вопрос не ко мне, Кун, а к твоему отцу - и я пока что не доросла лезть в дела глав великих семей.
   ... к отцу, да? Черт... похоже, старый хрен хотел как-то его использовать, раз не изгнал и так и не отправил за ним охотников за головами - и это было самым паршивым, просто потому, что Агеро не знал, чего ожидать от отца. Очень легко поступить как-то не так и навлечь на себя его гнев, однако даже в случае успеха планов главы семьи Кун безопасность самого Агеро не гарантирована. А ведь он и так привлек к себе много внимания, засветившись сначала с Тейлор, потом с Эммой, а теперь и с Баамом - и неизвестно, каковы будут последствия у этого.
   Впрочем, плевать. Что сделано - то сделано, и остается лишь распутать паутину последствий.
  - Ладно, с этим разберемся потом, - устало выдохнул он, потирая переносицу. Пожалуй, Рьюн за эти новости заслужила немного снисхождения - как и за прошлый ее взбрык, благодаря которому получилось вытянуть правду из Тейлор. Пусть живет. Пока. - Сейчас у нас другая задача. Нужно найти здесь лисью нору, чтобы разрушить логово и выпустить гончих выгонять лису из кустов, начиная охоту.
  - Ой? Похоже, кто-то решил взяться за дело всерьез... - шутливо произнесла Рьюн. - Или это ваше семейное развлечение, как у пауков в банке?
  - Пауки делают это из необходимости, представители семьи Кун - из удовольствия, - невесело отшутился Агеро. - Ладно, за работу.
  
  ***
  
   Глядя в спину удаляющейся Рьюн, Тейлор лишь покачала головой. Да уж, ну и новости... Агеро определенно стоит узнать о них - вот только взволнованного за кого-то из близких Агеро лучше не трогать даже десятиметровой палкой, и если она еще попыталась отправиться к нему с этими новостями, то всем остальным, кроме Рака, просто не хватило смелости. Именно поэтому предложение Рьюн лично отчитаться ему было встречено такой радостью...
   Но сейчас Рьюн ушла. И обстановка начала накаляться.
   Переведя взгляд на их собеседников, Тейлор удержалась от гримасы. Лун и еще двое участников из команды Марии - уже знакомый Ран и высокий красноглазый брюнет, представившийся как "Новик, просто Новик", были определенно не той компанией, с которой хотелось находиться в одном помещении. Ее же товарищи? Сачи с Ака еще не подтянулись, Цеффье сейчас было чисто физически сложно встрять в разговор, от Рака в плане дипломатии помощи можно не ждать, а Баам же сейчас, без тормошащей его Рьюн, начал скатываться в мрачное напряжение, ожидая встречи с этой его Рейчел.
  - Значит, ты все-таки незаконный, - вот только, похоже, Баама найдется кому тормошить. Взглянув на Кенту, она еле удержалась от удрученного вздоха: чуть подавшийся вперед мужчина отчетливо демонстрировал заинтересованность. - Мне стоило догадаться еще год назад. Простой избранный не смог бы выжить при столкновении с Убийцей.
  - Мной, в основном, проламывали деревья, а я блефовал и тянул время, - от ответа Баама она еле удержалась от нервного смешка. Кажется, подобный подход заразен... - Мне просто повезло. Стань Карака серьезней или не слушай он меня - и меня было бы проще отмыть с арены, чем собрать по кусочкам.
  - И все равно... подобный подход достаточно разумен, - судя по прищуру его собеседника, он не собирался так просто оставлять свою жертву. - В конце концов, есть битвы, в которых победить нельзя... и сражаться без шансов на победу - верх глупости.
   А вот теперь шпилька была уже в ее адрес. Ну что же, она не обижается...
  - Порой шансы бывают не столь очевидны, - негромко произнесла Тейлор, притягивая к себе внимание Кенты. - А порой просто приходится совершать глупости, чтобы не умирать, не попробовав победить.
  - От тебя я вообще не желаю этого слышать... учитывая, как эпично ты облажалась, - криво усмехнулся их визави - а Тейлор почувствовала, как у нее дергается бровь. Вот... зараза... - Кстати, я удивлен, что тебе хватает наглости светить лицом.
  - Тогда я не успела примелькаться, а остальное можно списать на сходство, - пришлось прилагать усилия, чтобы собственный голос звучал спокойно. - И вообще, меня не должны искать. Покойников, как правило, не ищут...
  - Покойник покойнику рознь, - язвительно отозвался мужчина. - Я тут недавно слышал кое-какие интересные слухи про одну покойницу, Тейлор Эбер. Кто-то говорит, что она инсценировала свою смерть девять лет назад и продолжила восхождение как обычная участница, кто-то - что она и вовсе вернулась из ада, где ее не смогли удержать... После того, как в городе Адского Экспресса на ту певичку буквально обрушилась одна из казней египетских и на фоне новостей об одном незаконном сейчас начали вспоминать и другую, вроде бы умершую.
  - А кое-кто еще и боится, что незаконные объединятся в одну команду для покорения Башни, - не удержалась от ответной шпильки девушка и еле подавила усмешку, наблюдая, как собеседника буквально перекосило. Ну да, она тоже не в восторге от этой перспективы...
  - А я всегда говорил - жизнь нужно прожить так, чтобы после смерти тебя боялись... - негромко произнес себе под нос Новик, но в воцарившейся тишине это было отчетливо слышно. - Кстати, я еще кое-что интересное слышал. Лидер вашей команды, Кун Агеро Агнис - его теперь называют Коллекционером Незаконных, или просто Коллекционером. В конце концов, в его команде в разное время состояли все трое замеченных незаконных "младшего поколения"...
   От этих слов - и, очевидно, от перспективы попасть в "коллекцию" - Кенту натурально передернуло, а Тейлор все-таки не удержалась от улыбки. Ох, знал бы этот Новик, как подколол своего товарища! И ведь Кента даже не может ему ничего сказать, чтобы не спалиться...
  - Да уж, повезло ему, - ворчливо произнес Ран, отводя взгляд. - На мой взгляд, слишком уж ему везет для честного человека... а нет, он не честный. Тогда все нормально.
  - Никакой солидарности... чего и следовало ожидать от кого-то из семьи Кун, - лишь покачал головой красноглазый мужчина.
  - Не желаю этого слышать от так и не получившего фамилию Ха, - не остался в долгу светловолосый мальчик. Ха, значит? Ну, похож на описания этой семьи...
  - Значит, ты здесь тоже за Ха Юрой? - негромко произнесла Тейлор, привлекая внимание мужчины. В конце концов, надо же как-то свернуть со скользкой темы и не допустить начала мордобоя...
  - Тоже? - лишь переспросил Новик, скользнув взглядом по ее лицу, задержавшись на связывающей волосы ленте - и только потом кивнув своим мыслям. - Значит, ты тоже получила рассылку?
  - Прельстилась вознаграждением, - соврала она, вспомнив оповещение, пришедшее на ее часы с неизвестного номера, в котором значился приказ найти и убить Ха Юру в кратчайшие сроки. - Ну и личные мотивы, чего уж там... так что не рассчитывай, что я уступлю тебе эту цель.
  - Даже и не думал, родственница, - хрустнул костяшками пальцев ее собеседник. - Кто первый до нее достанет - того и деньги.
   Ну... учитывая состав их группы и все способности... скорее всего, первым достанет Баам. Хотя, это зависит от того, не будет ли там рядом этой его Рейчел - тогда ему вообще будет наплевать на все.
  - ... кхм, родственница? - из мыслей ее вырвал голос Луна, неверяще смотрящего на нее. Кхм... да, действительно, зная подтекст - звучит более чем абсурдно. - Ты...
  - Прости, у меня не было возможности нормально представиться в нашу прошлую встречу, - криво усмехнулась девушка. - Меня зовут Ха Тейра.
  - Хорошая шутка, - кое-как выдавил Ран. Конечно, он же был на той арене... и он прекрасно помнит, что с арены убиралась Тейлор Эбер, она же Арлен Грейс, но никак не Ха Тейра. - Из тебя Ха... Да кто тебе вообще разрешил носить эту фамилию?
  - А вот это уже не твое дело, - скрестив руки на груди, произнесла она. Такая реакция... это что-то принципиальное?
  - Ран... не лезь, - голос Кенты прозвучал неожиданно. Что? Зачем он... - У всех есть свое право на тайны. Уважай чужое... тем более, сейчас не время ссориться. Мне не нравится эта ситуация - будь все более-менее сносно, Мария с ее братцем не выясняли бы отношения так долго. Что вообще происходит?
   Они с Баамом лишь беспомощно переглянулись. Ну... как вообще можно сказать дракону, что он влезает во внутренние разборки FUG, и что у него есть реальный шанс подставиться под удар Убийцы?
  - Нам придется столкнуться с Убийцей.
   Этот голос прозвучал из коридора, по которому направилась Рьюн - и, повернувшись, Тейлор окинула взглядом стоящую в проеме комнаты Марию, из-за своего высказывания приковавшую к себе все внимание. Черт... Раз она еще здесь и в сознании - значит, у Агеро не получилось уговорить ее остаться в стороне.
  - ... прости, что? - негромко кашлянул Новик. - С Убийцей? Мария... без обид, но это не смешно.
  - А я и не смеюсь, - сухо произнесла та, окидывая взглядом помещение, прежде чем пройти мимо. - Агеро многое не рассказал, но, судя по услышанному, легко не будет. Не беспокойтесь, у нас шанс есть: я заранее предупредила сестрицу Машенни, и она уже должна быть здесь.
  - Машенни? - лишь нахмурился Баам. - Как в имени "Кун Машенни Захард"?
  - Да, ее, - слабо улыбнулась Мария. - Я не знаю, хватит ли ей сил... но мы не будем совсем уж беззащитны.
   Черт возьми! Тейлор лишь панически переглянулась с Баамом. Учитывая, что и они тоже подстраховались, и Джин-Сунг должен был прибыть на станцию... как бы эти двое не прибили друг друга! И ведь выйти на связь и предупредить не выйдет, он заранее предупредил, что во избежание казусов заблокирует запуск всех протоколов связи на своих часах...
  - С нашей стороны тоже есть поддержка... главное лишь, чтобы они не сцепились, - осторожно произнес ее друг, чуть наклоняясь вперед. - Что же до самой стратегии... Тейра, ты знаешь больше.
  - Кхм... ну, как-то так, - смущенно кашлянула та, притягивая к себе взгляды собравшихся в комнате. - Наш противник - Уайт... вернее, то, что от него осталось после столкновения с двумя принцессами Захард. Ослаблен, при предыдущих контактах с избранными выдавал себя за Кандидата и избранного D-класса по имени Хоакин. Касательно тактики могу сказать лишь приблизительно: он из семьи Арье, классический их мечник, так что не вздумайте атаковать из слепой зоны. Точные навыки неизвестны. Свидетели сообщали, что он использует души для усиления, так что с высокой вероятностью каждая смерть неподалеку от него сделает его сильнее.
  - Если же смерть произойдет от его рук - это точно усилит его, - от входа раздался новый голос. Сачи? Обернувшись, Тейлор приветливо кивнула и вошедшему в помещение проводнику, и кое-как пролезшему за ним Ака. - Собственно, если кратко - то это все.
  - Слишком мало, чтобы на что-то рассчитывать, - недовольно покачал головой Кента. - Есть что-то еще? Что скажет наш главный эксперт по Убийцам?
   Эм-м-м...
  - Скажу главное - не все Убийцы одинаково разумны, - негромко начала Тейлор. - Даже FUG признают Уайта поехавшим психопатом, а если уж эти отморозки так кого-то называют - то есть за что. Сачи, Ака... вы сталкивались с ним и раньше. Как он себя вел?
  - Как поехавший психопат, - буркнул в сторону Ака. - Устраивал игры на выживание и наблюдал за тем, как избранные убивают друг друга. Упивался насилием, жестокостью и чужими смертями. Надменен донельзя... хотя, чего уж там, имеет на это полное право. Учитывая все обстоятельства, по прибытию на станцию наверняка попытается устроить резню, и у него вполне может получиться. В норме поезд стоит на станции час, и первые полчаса сесть на Экспресс не получится - это время дается только затем, чтобы уже имеющиеся пассажиры могли сойти с поезда.
  - Вот в это время им и должны заняться, - продолжил Баам. - А нам нужно как-то разобраться со всем остальным - со свитой Уайта и изгнанниками из семьи Кун, после чего мы сядем на Экспресс. В бой с Уайтом вы не вступаете: это работа для нас с Тейрой, и то лишь в самом худшем случае.
  - Еще и я, - подала голос Мария. Ч-черт, если с ней что-то случится... - На этом все. Возражения не принимаются.
  - Нет.
   Услышав этот голос, Тейлор лишь недоуменно повернулась к Кенте. В смысле?
  - Я тоже пойду, - встал со своего места тот. Что? Но он же говорил... - Моя сила идеально подходит для этого. Дадите мне минуту - и мне найдется, что ему противопоставить.
  - Неожиданно, - не удержалась от подначки Тейлор. - Не ты ли говорил о битвах, где нельзя победить, и отсутствии шансов?
  - А кто сказал, что здесь нельзя победить? - повернулся к ней Лун. - Если бы это было так - вы бы не потащились сюда, и Марии ее брат не позволил бы рисковать. Значит, надежда есть.
   Надежда-то есть... но, учитывая ее дрянную удачу, с шансами определенно будет куда хуже.
  - Надежда есть, - глухо повторила Тейлор, поднимаясь на ноги. - И она заключается в том, что мы вступаем в бой лишь в самом крайнем случае, если других вариантов не будет. Уайта найдется, кому остановить, а наша задача - прорваться к Экспрессу и сесть на поезд, как только это вообще будет возможно.
  - Отличный план, - одобрительно кивнул Кента.
   ... и почему ей кажется, что все пойдет насмарку?
  
  ***
  
   Машенни редко удавалось насладиться моментами спокойствия. Просто посидеть и попить хорошего чая, насладиться видами, уложить мысли в голове - все это требовало времени, и куда важным было то, чтобы ее не дергали постоянно. "Сестрицы"-конкуренты, которые словно специально подгадывали момент, высокопоставленные родственники, считающие, что она должна работать лишь на благо семьи, собственные агенты и союзники, от которых она постоянно получала новости в последний злосчастный месяц... После этой нервотрепки, наложившейся на собственное ожидание исполнения обещания Репеллисты, выпавшая ей возможность сегодня посидеть и попить чая в спокойной обстановке была воистину бесценной. Практически все, как она любила! В одном из кафе этой станции оказался достаточно неплохой чай, впрочем, неплохой только по ее меркам - по меркам же D-ранга это было чуть ли не лучшее, что она могла достать на этой группе этажей. С самой станции открывался великолепный вид на горное плато внизу, и даже собственные часы молчали...
   Вот только от этого ее глодали плохие предчувствия.
   Эта тишина казалась затишьем перед бурей.
   Нахмурившись, Машенни сделала еще глоток из кружки и прокрутила в голове все, что успела увидеть на этой станции. Взбудораженная ожиданием концерта Ха Юры толпа не была чем-то необычным и вызывала лишь досаду - в самом деле, насколько безмозглыми нужно быть, чтобы искать общества своего кумира, который запятнал себя связью с FUG? Чуть более удивительным было присутствие на станции большого количества ее родственников, впрочем, и тому могла найтись причина: Мария - девочка деятельна, и могла стянуть сюда все доступные ей ресурсы для подстраховки. Сама младшая сестренка тоже была тут, с балкона, на котором расположилась Машенни, была прекрасно видна причальная площадка, и Машенни вполне могла видеть и прибытие Марии, и присутствие в ее команде этого талантливого ребенка, Рана, который не побоялся в лицо сказать ей - принцессе Захард и высшему офицеру! - что однажды убьет ее в качестве испытания своих сил. Такая наглость была достойна восхищения, да и мальчик был достаточно перспективным, чтобы к нему присмотреться. В конце концов, не только же отцу возиться со своими проектами?
   ... один из которых она уже успела увидеть. Притом, именно здесь.
   Вспомнив увиденного мальчишку, шедшего в окружении своей команды, Машенни лишь покачала головой. Для нее до сих пор было загадкой, почему отец не только не послал ликвидаторов за Агеро, но и позволил ему сохранить фамилию - у него должна быть иная причина, кроме выкрутасов мелкого засранца, которых на момент принятия решения не было и в помине. Подумать только, "Коллекционер Незаконных"! Нужно иметь наглость, чтобы покрывать даже одного из этой братии годами - не говоря уже о том, что в его команде были аж трое, все так называемое "младшее поколение"! Конечно, определенный вес мальчишке это приносило, как и кучу сопутствующих проблем, к примеру, ее собственный интерес - все же незаконный, почти десять лет прятавшийся под личиной избранного участника, был достаточно интересен, даже если забыть об информации от Марии. Подумать только, участник Е-ранга, пусть и незаконный, смог оторвать руку Караке!
   Нет, с мальчишкой обязательно надо будет встретиться, хотя бы прощупать на предмет его дальнейших действий, чтобы знать, чего ожидать. А заодно - и прояснить остальные вопросы. Исчезновение Арлен Грейс, которую упоминала та певичка, слухи о возвращении в мир живых Тейлор Эбер, текущее местоположение Ло По Биа Рена, который что-то знает, и которого сейчас не только она разыскивает, чтобы задать вопросы... в конце концов, надо же узнать, с чего это Юри вдруг развила такую активность несколько лет назад!
   И - нужно не забыть вбить немного мозгов Марии, чтобы так не подставлялась с нарушением навешанных ей старейшинами запретов.
   Против контактов с этим ее Агеро сама Машенни ничего не имела, в конце концов, чем бы дитя не тешилось, лишь бы выполняло свою работу. В конце концов, безгрешных не существует, а привязанность Марии к своему брату дает самой Машенни собрать шикарный компромат на младшую сестренку, который можно будет однажды пустить в ход - если, конечно, вопрос обнародования информации будет еще актуальным. Черт... да о чем эта дурная девчонка вообще думала, открыто нарушая приказ старейшин при таком количестве свидетелей? Нет, нужно будет определенно вправить ей мозги. В конце концов, одно дело - нарушать правила, и совершенно другое - нарушать правила и попадаться на этом. Машенни лишь раздраженно вздохнула, отставляя чашку с недопитым чаем...
   И замирая.
   Что-то было не так.
   Какое-то время она сидела, прислушиваясь к собственным ощущениям. Фон шинсу был относительно невысоким, каким он и должен быть на этом этаже, а отдельные источники шинсу, которые она чувствовала неподалеку, не выбивались из общей массы среднестатистических избранных. В поле зрения тоже ничего не было: кафе на балконе, где она расположилась, было полупустым, никто не выглядел подозрительным и не делал резких движений, а виднеющаяся толпа внизу не показывала никаких признаков тревоги или агрессии. Слух тоже ничего не цепляло...
   И только через некоторое время до Машенни дошло.
   Она чувствовала запах. Не слишком неприятный, резкий - и прекрасно знакомый. Табачный дым. Сигареты. В обычных обстоятельствах она бы не обратила на это внимание - но здесь, в D-ранге? Нет, это само по себе было подозрительно. Сигареты - слишком уж дорогой продукт, имеющий крайне ограниченную категорию покупателей, наслаждающихся этой дрянью, в результате чего объемы производства практически не было смысла увеличивать, и, соответственно, просто так сигареты на нижние этажи не попадали. Чаще всего они расходились среди представителей великих семей и офицеров, и именно поэтому присутствие этого запаха здесь было неестественным. Оставалось лишь обернуться, обводя взглядом кафе, пометить недокуренную сигарету в пепельнице всего за пару шагов от нее, и только потом уставиться на мужчину, удаляющегося от того же столика. Высокий рост, темные брюки и рубашка, то ли вьющиеся, то ли и вовсе завитые каштановые волосы - он выглядел заурядно, и, обескураженная этим контрастом, принцесса Захард смотрела ему вслед до самого выхода в коридор...
   ... когда он повернулся боком, сворачивая куда-то в сторону.
   И она увидела его лицо.
   Она интересовалась FUG после событий годичной давности, она давно создала для себя список противников, с которыми категорически не хотела сталкиваться - и этот человек был связан с обеими группами людей. Ха Джин-Сунг, так называемый "демон-убийца из семьи Ха", один из высокопоставленных членов FUG, по непроверенным слухам, личный порученец Еретика - и высший офицер из первой сотни рейтинга.
   И сейчас подобный противник был с ней на одной станции.
   По разные стороны баррикад.
   В горле мгновенно пересохло. Вот, значит, что имела в виду Мария, прося ее помощи? И ведь не говорила ничего, дрянь мелкая... решила убить ее руками Ха Джин-Сунга? Нет... не ее стиль, слишком много неконтролируемых факторов и риска. Мария бы так не поступила, а значит, про личность "силовой поддержки FUG" она не знала.
   Вот только это не отменяет другого вопроса - что ей делать дальше?
   Она может попытаться уйти. До прибытия Адского Экспресса, с которым Мария в их беседе месяц назад связывала махинации FUG, еще есть немного времени. Можно просто взять один из малых суспендолетов и уйти отсюда... но тогда она не достигнет своих целей и наверняка потеряет такой ценный актив, как Мария. Но если же останется? Сражаться с Ха Джин-Сунгом... черт. Даже с активацией Желтого Мая ей придется выложиться на полную и задействовать все свои козыри, чтобы получить шанс выжить. Впрочем...
   ... если тот незаконный, двадцать пятый Баам, действительно смог оторвать руку Караке, он может выровнять шансы в ее пользу.
   Ладно. Шансы у нее есть. Надо поторопиться. Машенни лишь кивнула своим мыслям, вставая из-за стола и разворачиваясь - чтобы в следующий момент заметить темную точку на фоне вечернего потолка.
   И понять, что это такое, не составило труда.
   Адский Экспресс уже почти прибыл.
 Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  А.Мур "Мой ненастоящий муж" (Современный любовный роман) | | Я.Ольга "Допрыгалась" (Юмористическое фэнтези) | | Д.Вознесенская "Право Ангела." (Любовное фэнтези) | | Я.Ольга "Владычицу звали?" (Юмористическое фэнтези) | | А.Ветрова "Перейти черту" (Современный любовный роман) | | А.Красников "Забытые земли. Противостояние" (Приключенческое фэнтези) | | Е.Истомина "Ман Магическая Академия Наоборот " (Любовная фантастика) | | Л.и "Хозяйка мертвой воды. Флакон 1: От ран душевных и телесных" (Приключенческое фэнтези) | | М.Старр "Пирожки для принца" (Юмористическое фэнтези) | | В.Старский ""Темный Мир" Трансформация 2" (Боевая фантастика) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Атрион. Влюблен и опасен" Е.Шепельский "Пропаданец" Е.Сафонова "Риджийский гамбит. Интегрировать свет" В.Карелова "Академия Истины" С.Бакшеев "Композитор" А.Медведева "Как не везет попаданкам!" Н.Сапункова "Невеста без места" И.Котова "Королевская кровь. Медвежье солнце"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"