Изварина Александра Сергеевна: другие произведения.

Арка 3. Полет стаи бабочек

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Новинки на КНИГОМАН!


Peклaмa:


 Ваша оценка:

   Арка ?3.
   Полет стаи бабочек.
  
   Пролог.
  
   На тридцать пятом этаже жилая зона избранных располагалась совсем рядом с аграрным сектором, что на границе со Средней Зоной, и это накладывало свой отпечаток. Мало пасторальных пейзажей в многочисленных небольших городках, мало самой тихой и мирной атмосферы - здесь можно было увидеть самые настоящие перемены погоды, пусть и в виде искусственных дождей, предназначающихся для орошения посевов, и она искренне наслаждалась редким в Башне зрелищем потоков воды, льющихся с высоты, пусть даже сейчас и приходилось наблюдать за ними через оконное стекло отеля...
   - Все еще любуешься, провожатая?
   Голос собеседника прозвучал резко в почти полной тишине комнаты, и оставалось лишь повести плечами, концентрируясь вместо потоков воды за окном на отражении в оконном стекле, в частности - на отражении парня, развалившегося в одном из двух кресел гостиной. Собственный взгляд пробежался и по потрепанному плащу, и по коротким светло-каштановым волосам, и по виднеющимся из-под плаща татуировкам змей на шее, прежде чем остановиться на голубых, практически светящихся в полумраке глазах собеседника... устремленных в окно, словно он высматривал ее отражение. Раздражающий ублюдок. Так и хотелось его прибить - но останавливало лишь то, что на следующем задании он будет полезен. Несколько раз вдохнув и выдохнув, женщина машинально подбросила монету на ладони, прежде чем достаточно успокоиться для ответа.
   - У меня есть имя, если ты не помнишь, Дэниел, - собственный голос звучал сухо - настолько, насколько нужно, чтобы не показать негативного отношения к временному товарищу. - И, насколько мне известно, никому не запрещено иметь хобби.
   - Не понимаю, что можно найти в этой сырости, - презрительно фыркнул Дэниел, прежде чем плотнее закутаться в плащ и поморщиться. - И вообще... Разве наблюдение за пейзажами - это хобби?
   - После этого... хобби, по крайней мере, не приходится одежду от крови отстирывать, - неожиданно поддержала ее далеко не самая адекватная личность в их компании, и собственный взгляд помимо воли метнулся к сидящей на подлокотнике другого кресла светловолосой девушке. Странно, с чего такая поддержка? Учитывая ее полное отсутствие моральных ограничителей и любовь к веселью, было бы логично предположить, что Элия скорее уж поддержит Дэниела, чем выступит против него. - И вообще, занимайся своей стиркой сам! А то пришел, кинул плащ - и поминай, как звали!
   - Эй, я отправился на сбор душ!
   - Который нужен только тебе! Не команде!
   - Да сколько уже можно? - голос парня, занявшего стул рядом с окном, звучал негромко - но был прекрасно различим среди привычной перепалки этих двоих, одной из тех, что за последние два года успели достать всю команду. - Может, стоит остановить их, мисс Лиен?
   - Зачем, Нунг? Сейчас самое интересное будет, - флегматично потянула она, чуть повысив голос - но этого хватило, чтобы оба спорщика притихли и настороженно посмотрели на нее. - А нет, не будет. Впрочем, у нас все равно попкорна нет.
   - И не будет, - упрямо произнесла Элия, одарив ее прожигающим взглядом, прежде чем отвернуться. Ну не лицемерка ли? Столько говорит о веселье, а сама терпеть не может, когда веселятся за ее счет... ладно, по крайней мере, эта своеобразная гордость помогает притормаживать ее, что само по себе стоит многого. - Аргх, мне уже надоело ждать! Долго еще?
   - Терпение, подруга.
   - В жопу терпение, Эмма!
   - ... ну, или так, - лишь негромко рассмеялась девушка, сидящая в том же кресле, на подлокотнике которого уместилась Элия. Лиен лишь поморщилась при взгляде на нее - собственная интуиция и дар провожатого, что начал раскрываться за последний год, заставляли напрягаться каждую секунду, чтобы не выказывать признаков отвращения при взгляде на красивое лицо незаконной. Достаточно удобная в общении, красивая, сильная... она, тем не менее, чувствовалась невероятно неправильно. Неестественно. Отвратительно. - Однако меня тоже беспокоит задержка. Я понимаю, нашего основного адепта света мы встретим только в точке назначения.... но где Эллиот?
   - Он задерживается, - именно в этот момент дверь в номер распахнулась, и Лиен одним движением обернулась, кивком приветствуя вошедшую в номер невысокую блондинку. - Эллиот сейчас связался со мной... в связи со сбором информации он направится в точку встречи в одиночку.
   - Вот как всегда, - недовольно буркнула Элия. - Кто-то один всегда опаздывает... Лиен, с его путем все нормально?
   С его-то - да...
   ... а вот в остальном Лиен не была уверена.
   Иначе, кроме как авантюрой, она просто не могла это назвать. Адский Экспресс, о котором она слышала многое еще в свою бытность инструктором? План господина Караки? Поддержка семьи Агнис, что раньше была в составе семьи Кун, которым вообще не может быть веры? Само присутствие Элии здесь, когда ей не доверяет никто, кроме Эммы? От всего этого Лиен было не по себе - и, если бы не собственный дар, гарантирующий ее выживание, ноги бы ее здесь не было!
   Впрочем, и с даром все было не так уж и гладко.
   Тогда, год назад, на аква-арене, когда Джай - один из ее воспитанников, практически сын! - безжалостно переломал ей руку, Лиен сорвалась. Боль, страх и непонимание сплелись в единый клубок, и этого хватило, чтобы сорвать все оковы, которые она навесила на себя годы назад, неосознанно заблокировав и загнав в узкое русло свой дар. Тогда, слушая слова воспитанника, доносящиеся до нее как через вату, Лиен впервые за долгие годы, прошедшие с того дня, когда ублюдки из семьи Ари загоняли ее как животное, почувствовала паутину путей, пронизывающую все вокруг... как почувствовала и нити, что вились и переплетались вокруг Джая, с каждым его словом создавая все более путанный узор, который не удалось распутать за этот год. Впрочем, если быть честной с самой собой, она вообще не смогла многого сделать - так, восстановила подвижность руки после перелома и начала практически с нуля осваивать дар, не откликавшийся годами. Вот и сейчас подброшенная монета вновь взвилась в воздух...
   Совсем как когда-то давно, когда она, еще совсем ребенком, осваивала свой дар под руководством матери. Тогда весь мир вокруг виделся непонятной паутиной путей, и сейчас Лиен казалось, что за эти годы ничего не изменилось. Она словно шла по своему пути с закрытыми глазами, в кромешной темноте... и, если быть совсем уж честной с самой собой, она просто боялась открыть глаза.
   В конце концов, то, что она могла увидеть, разительно контрастировало со всем, во что она верила.
   Тогда, на аква-арене, Джай сказал многое - и его слова только добавили путаницы в тот клубок путей. Теоретически, его можно было бы распутать... но Лиен не хватало ни опыта, ни практики - а одна лишь сила не решала практически ничего. А значит, оставалось только работать привычными средствами: искать информацию практически "вручную", словно мозаику, складывая картину произошедшего. Так ли все было неоднозначно с предательством Арлен, что означают слова Джая о путях и провожатых, в конце концов, почему все это вообще произошло - ей придется найти ответы на эти вопросы, чтобы она могла двигаться дальше.
   - С ним все нормально, - наконец произнесла Лиен, прежде чем сообразила, что пауза начинает затягиваться. - Значит... проведем брифинг без него?
   - Боюсь, придется, - извиняюще улыбнулась Мишель, прежде чем обвести взглядом комнату и уже куда громче и уверенней продолжить. - Итак, мы начинаем.
  
   ***
  
   - ... в общем, на этом все. Ваши мнения?
   Произнеся эти слова, Агеро обвел взглядом собравшихся - как присутствующих здесь лично, так и тех, кто просто настроил режим конференции через светочи. Серьезные лица, внимательные взгляды... ну, у них были достаточно весомые причины быть предельно серьезными в отношении этого собрания - как и тех событий, что оное повлечет.
   - Значит, Адский Экспресс, да? - задумчиво покивал Бларод, окинув взглядом стоящую рядом с ним группу ибранных, которые во время рассказа реагировали довольно бурно - что Кватро, буквально пылающий энтузиазмом, что нетерпеливо постукивающий по рукояти иглы Принц, что морщаяся Шаша, что предвкушающе усмехнувшийся Дан. - Будет сложно. Я не сомневаюсь в нашем уровне сил, но это - D-ранг. Мы тут новички, у нас нет особой информации о конкурентах, а учитывая, что Адский Экпресс - не только шанс быстро подняться, но и своеобразное доказательство сил в D-ранге, так что там можно столкнуться с куда более сильными и опытными избранными. Лично я бы предпочел продолжить восхождение стандартными темпами... но ведь тут есть что-то еще, верно?
   Как и ожидалось...
   - Верно, - вместо него ответила Тейлор - и Агеро перевел взгляд на доселе сидевшую рядом с ним девушку. Хоть ее лицо и было спокойно, но собственный дар сигнализировал о самой настоящей буре эмоций... и учитывая, с чем это было связано, он понимал и волнение, и смятение, и опаску, густо замешанные на застарелую ненависть. - У нас есть еще кое-какая информация. Цеффье...?
   - Кхм, я продолжу, - с этими словами ученая поднялась на ноги - и, обведя всех присутствующих взглядом, начала говорить. - Недавно... мне пришлось начать новое расследование в связи с активацией "Эмили".
   - "Эмили"? - на экране светоча было видно, как Андросси нависла над плечом Селены, отвечающей за связь со стороны ее команды. - А что не так с "Эмили"?
   - Хотя бы то, что "Эмили" была проектом Мастерских, связанным с некоторыми моими... контактами, - было видно, что Цеффье неприятно говорить об этом. Ну, немудрено... - Год назад, во время событий турнира при Мастерских, она была деактивирована. Официально - из-за технических неполадок, отладки системы и подготовки к выходу новой версии. Фактически - "Эмили" была похищена из Мастерских двумя учеными, которые занимались этим проектом. Думаю, их имена знакомы некоторым из вас. Нунг... и Мишель Лаит.
   От ошеломления, прокатившегося по конференц-залу, ему захотелось поморщиться. Ну, ничего удивительного... Бао, скаут из команды Бларода, был замешан в этой истории и, собственно, был одним из контактов Цеффье - и, насколько сам Агеро знал со слов Хачулинга, был знаком с тем самым Нунгом. Его реакция на это имя была проста и понятна - впрочем, как и реакция на другое имя другой частью их группы. Рагуил - или Ангел, как она предпочитала отзываться - чуть не грохнулась со стола, на котором сидела, Джай поперхнулся воздухом...
   ... тогда как на Баама вообще было страшно смотреть.
   Агеро прекрасно понимал, что времена, когда его друг был просто наивным и в чем-то даже невинным ребенком остались далеко в прошлом. Еще девять лет назад, когда Баам бесцеремонно телепортировался в залу, где Юри устраивала самому Агеро допрос, он увидел и жестокую сторону своего друга, а со временем эта сторона начала проглядывать куда чаще. Баам умел действовать жестко - это Кун запомнил еще семь лет назад, когда этот вежливый и улыбчивый паренек буквально раскатал тогдашнюю команду Беньямино Кассано, а последующие события только отточили это его умение. Баам умел ненавидеть - он ненавидел Эмму, отнявшего одного из дорогих ему людей, и ненавидел Чунхва, отобравшего у него шанс избежать жертв. Но даже ненавидя, он не позволял своей ненависти проявляться... но всему приходит конец - и сейчас, смотря на своего друга, Агеро видел проступившее во взгляде того ожесточение. Учтывая, под каким еще именем Баам знал эту "Мишель Лаит", это было вполне закономерно - но оттого, что он видел сейчас во взгляде Баама, ему стало страшно. Страшно за самого Баама.
   И оттого отчетливей было ощущение, что он принял верное решение.
   - ... особую пикантность ситуации придает информация, полученная с контрольно-пропускного пункта на тридцатом этаже, - вновь взял слово он, пользуясь воцарившеся в зале тишиной. - Согласно полученным данным, в день финала турнира Мишель Лаит и Нунг покинули этаж, воспользовавшись стандартным пропуском сотрудников Мастерских, но покинули его они в весьма интересной компании. В частности, на борту того же суспендолета присутствовала некая Лиен одна из оперативников FUG в статусе избранной участницы... и один из приоритетных объектов. Эмма Барнс
   - Ну дерьмо, - негромко прокоментировал ситуацию Ли Су, устало выдохнув - впрочем, судя по эмоциям, не он один пришел к тому же выводу. - Значит, Барнс и FUG зачем-то нужна эта "Эмили"? Но тогда...
   - ... они рассылают оповещения через "Эмили", - от прозвучавшего глубокого голоса Агеро лишь поморщился - преже чем кинуть взгляд на стоящую в стороне рыжеволосую девушку, сейчас скрестившую руки на груди. Да, Хва Рьюн была полезна... порой он даже понимал Баама, вступившегося за провожатую - понимал и уважал это решение.
   Сам Агеро свернул бы этой дряни шею.
   - "Эмили" оповещала об очередном скором отбытии Адского Экспресса и о грядущем концерте Ха Юры в городе Экспресса, - тем временем продолжила Рьюн, убедившись, что все ее слушают. - Эта программа не впервые информирует участников о тех или иных знаковых событиях - но в предыдущий промежуток ее работы такое случалось лишь единожды, когда рассылались оповещения о грядущем турнире при Мастерских. Один раз - за все время ее работы, и это контролировалось ее создателями. Сейчас я нахожу ситуацию похожей, и меня это тревожит.
   - FUG затевают что-то, связывая это со скорым отбытием Адского Экспресса, - задумчиво кивнула Госенг. - И они рассчитывают либо на достаточное количество зрителей, либо хотят получить большое число жертв. Но вот для чего...
   - Репутация.
   После высказывания Джая в конференц-зале повисла тяжелая тишина. И было отчего - в произошедшее год назад, как и в подоплеку оного, посвящены были все, и все прекрасно помнили, на что пошли FUG в том числе и ради репутации.
   - Репутация, - поморщился Джай, устало потирая виски. - Год назад по ним протоптались все, кому не лень. Крылатое Древо, королевские карательные войска, местами и десять семей их пощипали... Ходят слухи, что это начало конца FUG, и что от такого удара они просто не оправятся. Это, конечно, не так - они могут восстановиться... но репутация значит многое, и они хотят восстановить свое пошатнувшееся положение. Они планируют что-то на Адском Экспрессе. Что-то, связанное с Кандидатом.
   Что?
   На этих словах у Агеро перехватило дыхание. Что-то, связанное с Кандидатом? То есть - что-то, угрожающее Тейлор? Черт...
   Тогда вся спланированная операция превращается в ловушку.
   Жаль, он не получил этой информации раньше - но, судя по доносящейся от Джая волны боли, перемешанной со смятением и раздражением, это стало новостью и для него тоже. Раз так...
   - Что говорит твой дар? - повернулась к мальчику Рьюн. - Каковы следствия?
   - Ш-ш-ш, их слишком много, - еле слышно отозвался ее собеседник. Слишком много? - Я... все еще слышу возможные следствия. Наши смерти, массовая гибель других участников, гибель участников FUG, срыв их планов... Слишком много возможных последствий, и они противоречат друг другу. Проще говорить о причинах. Это связано с расколом FUG, это связано с амбициями Караки и интересами Мирцеа Ласлека Грейса, связано с Убийцами и Кандидатом, предполагает участие незаконного и связано с желанием получить другой осколок Шипа Энрю. На этом все.
   Да, плохо...
   - Хорошо, - задумчиво произнесла Тейлор... стоп, что?
   - Хорошо? - эхом откликнулся Ванг-Нан, распространяя вокруг себя волны опаски и недоумения. - И что тут хорошего?
   - Неоднозначность, - прищелкнула пальцами темноволосая девушка. О нет. Нет-нет-нет... - Слишком разные и противоречивые следствия значат одно - что бы ни случилось, у нас есть шансы. Меня еще обнадеживают интересы Мирцеа: хоть мы и встречались единожды, но он показался мне достаточно здравомыслящим человеком, к тому же - одобрил меня как Кандидата...
   - Карака сомневался в тебе, - возразил седой мальчик... вот только в его эмоциях разливалась задумчивость напополам с предвкушением. - Вот только когда Лиен слила мне эту информацию, я постарался запутать ее. Если нам повезет, они не уверены в нашем предательстве, а тебя считают просто пропавшей без вести. В таком случае, если будут участвовать две противоборствующие группы FUG...
   - ... одна из них будет лояльна к нам, а вторая не будет сразу бить на поражение, - слабо улыбнулась провожатая. - К тому же, я обеспокоилась подобным исходом развития событий, и подстраховалась еще три года назад. Я слила кое-какую информацию Джин-Сунгу и убедилась, что он донесет ее до Мирцеа. Я сказала ему, что весь первоначальный состав заложников Тейлор может перейти на сторону FUG, так что при встрече с лояльной нам фракцией можно будет разойтись миром.
   Нет. С него точно хватит.
   - Значит, вы все-таки намерены сесть на Адский Экспресс, - собственный голос звучал глухо. - Добровольно засунуть лапу в капкан. Вы... вы вообще серьезно?
   - Прости, - повернувшись к нему, Тейлор улыбнулась одними губами. - Но мне нужно быть там. Эмма... я не могу просто так оставить ее. Я не могу просто так оставить ее спутника, который может так бесконтрольно распространять своих потомков по Башне. На примере Баама, Чунхва и Дана мы видели, что ее спутник весьма и весьма активен - и я не хочу рисковать и потом выискивать по всей Башне потенциальных или состоявшихся паралюдей. Поэтому мне придется побывать хотя бы в городе Экспресса...
   ... а учитывая протокол "Прямое управление", который потребуется для изъятия спутников, и последствия активации этого протокола, Тейлор одну отпускать нельзя.
   - Я понимаю, что это слишком опасно, - с этими словами темноволосая девушка поднялась на ноги, и, окинув взглядом присутствующих, продолжила. - Я понимаю, что у вас нет никаких оснований рисковать своей жизнью ради подобной цели, и не прошу вас делать этого. Если вы хотите, вы вольны возвращаться к прохождению испытаний...
   - Я не согласен.
   Услышав этот голос, Агеро лишь помассировал переносицу. Прямо как девять лет назад...
   - Не стоит решать за всех, мисс Тейлор, - тем временем продолжил Баам, притянув к себе взгляды. - Да, это опасно - но нам не привыкать к таким ситуациям. Да, это не лучшая идея - но у некоторых из нас есть ряд целей, которые требуют нашего присутствия хотя бы в городе Экспресса. Лично я присоединюсь к вам. Мне нужно оказаться там... хочу расставить все по своим местам.
   Черт. Учитывая, что он имеет в виду под этими словами, и что произошло год назад...
   - Черт, - озвучила его мысли Андросси. - Мы на тридцать восьмом этаже, у нас испытание для перехода на тридцать девятый этаж через три дня... мы можем просто не успеть к старту Экспресса.
   - Что? - повернулся к светочу Ванг-Нан. - Вы идете?
   - У нас образовались... личные дела на одной из станций, так что если вы сядете на Адский Экспресс и мы успеем завершить все наши дела - мы поддержим, - вместо принцессы ответил Ли Су, предостерегающе шикнув на открывшего было рот Хатсу. Та-а-ак... а они-то во что ухитрились вляпаться? - Больше пока ничего обещать не можем. Если обстоятельства изменятся - мы дадим вам знать, но пока что... извините.
   - Прячьтесь дальше за своими панцирями, черепашки, - Рак лишь хмуро буркнул в ответ на эти слова. - Лично я отправляюсь за черной черепашкой! Я не буду снова упускать свою добычу!
   - Вы... - ошеломленно выдохнула Тейлор. Неужели и впрямь не ожидала? Она вообще понимает, какое влияние оказывает на людей? Впрочем...
   ... впрочем, ему же лучше. Пока Тейлор в полной мере не осознает своего влияния на людей, у нее куда меньше шансов собрать полностью лояльную ей команду. Самому Агеро с лихвой хватило и тех троих, кого она притащила из FUG - Джай был хотя бы полезен, Ангел просто за счет какого-то чутья помогала сглаживать неловкие моменты и была поддержкой для Тейлор, а Цеффье в сложившейся ситуации была необходима. С ними получалось мириться. Но с кем-то еще? Нет, увольте. Агеро был искренне рад, что лояльность Бао по отношению к Тейлор не так уж и сильна, как у тех троих, ее команда из Е-ранга изначально не претендовала на Тейлор, а Муле Лав мало того, что является офицером, так еще и был занят помощью Берри Евразия и обязанностями инструктора. Трое человек в подконтрольной ему команде были не так уж и плохи, но если их станет больше, если у Тейлор появится возможность мягко и постепенно отстраниться от него...
   В таком случае Тейлор может просто уйти.
   Агеро бы не сказал, что за этот год произошло многое - но в чем-то ему удалось разобраться, и замеченные еще год назад порывы Тейлор делать ноги и отмалчиваться, когда дело доходило до привязанностей и проявлений чувств, обещали стать проблемой. В принципе, он понимал, с чем это связано: логично пытаться не обрастать связями, когда придется рано или поздно уходить, и расставание по любому будет болезненным. Это было понятно и логично... но это не значило, что самого Агеро устраивал такой расклад событий.
   В конце концов, он определился с курсом действий.
   И отпускать Тейлор не был намерен.
   Чуть больше года назад, когда они впервые встретились на острове Сефия, Агеро показалось, что он потерял героя, в которого верил. Тейлор тогда была лишь бледной тенью себя, и Агеро сам не знает, как тогда смог удержаться и довести операцию до конца. Наверное, это было упрямство, инерция или знание, что отступать некуда было... но он дотянул - и чем дальше, тем яснее он понимал, что Тейлор была, есть и будет героем, что бы с ней не случилось. Да, те годы в FUG дались ей тяжело. Да, когда-то сияющий доспех идеалов потускнел от многочисленных царапин и вмятин, после чего был скрыт под плащом лжи. Но героя делал героем не его доспех - наоборот, стоило только доспеху померкнуть и не слепить отраженным светом, и Агеро за прошедший с той встречи год смог разглядеть за этим доспехом человека. Легко смущающегося и побаивающегося привязанностей и открытых проявлений чувств. Имеющего целую кучу слабостей и недостатков, начиная от привычки лезть на рожон и заканчивая вспыльчивостью. Боящегося уйти, но в то же время радующегося каждому мигу, проведенному в окружении близких. Настоящего. Живого. Можно даже сказать, открытого и честного - особенно по сравнению с его семьей.
   За этот год он снова узнал Тейлор, на этот раз - с другой стороны, и увиденное ему понравилось. Это была та самая Тейлор, которую он мог оградить от пути героя, и этот образ был по-настоящему живым и ярким - можно даже сказать, что он был ослеплен повторно...
   Тейлор нравилась ему и как герой, и как человек. И черта с два он снова отпустит ее.
   - А тебя вообще никто не спрашивал, - наконец произнес Агеро, подмечая, как расширились глаза девушки. - Или ты забыла о нашей сделке? Ты в моей команде, и ты не можешь уйти просто так. Мы все идем вместе.
   - И это не обсуждается, - уверенно поддержала его Ангел. М-да, а ведь год назад она была готова его с потрохами сожрать... - Мы идем все вместе. Идут ли остальные - их дело.
   Ее слова поддержал кивком Джай и Цеффье - улыбкой. Да уж... еще немного, и склонность Тейлор окружать себя верным ей людьми начнет становиться серьезной проблемой. Тот же Бао... Переведя взгляд на присоединившегося к ним год назад парня, Агеро лишь покачал головой. В том, что ученик офицера Ро присоединится к их авантюре, сомневаться не приходилось.
   А вот остальные...
   Уже другим взглядом он обвел собравшихся. Что бы там не произошло у команды Ли Су, на их помощь рассчитывать не стоит. Команда Ванг-Нана? Йо Госенг и так намеревалась уйти и покорять Башню самостоятельно, чтобы не рисковать своей сестрой, а значит, они уже лишаются одного из адептов света и одного скаута. Верди им рисковать просто не позволят - в конце концов, Крылатое Древо всерьез отнеслось к угрозе со стороны спутников, и если Цеффье от Тейлор сложно оттащить, то Верди, одну из двух людей, более-менее разбирающегося в теме спутников, опекают предельно плотно, и лишний раз ей рисковать не дадут.
   А значит, остаются всего девять человек. Учитывая, что в D-ранге пятеро - минимальное количество избранных в команде, из них придется сформировать одну-единственную команду.
   И он знает, как это сделать.
  
   ***
  
   Хоть Шаша и не могла терпеть людей - по крайней мере, большинство из них - она не могла не признать, что Кун Агеро Агнис заслуживает уважения. Особенно учитывая, что он добровольно связался с Тейлор, и даже как-то справлялся с последствиями этого. Шаша искренне уважала тех, кто способен на подобное.
   Просто потому, что ей самой это не удалось.
   Ее положение, конечно, нельзя было назвать незавидным, но и хорошего там было мало - чего уж там, даже у тройки рядовых оперативников FUG, завербованных Тейлор, было положение получше из-за ее покровительства, их полезности и заступничества Куна. Сама же Шаша... Ее не собирались отпускать самостоятельно покорять Башню, поскольку она была связана с FUG. Она могла свободно передвигаться только под присмотром кого-либо из ее команды. Ее не защищал даже статус парачеловека - все же Тейлор могла в любой момент забрать ее способности... О чем речь! Она выжила лишь благодаря заступничеству Йихва и Принца, и лишь присутствие последнего сглаживало общую неприятную картину. Хуже положение было только у ее бывшей нанимательницы, которой Баам сохранил жизнь из-за ее дара...
   Впрочем, кажется, что-то начинало меняться. Признаком того было сообщение от Куна, пришедшее через какой-то час после совещания с просьбой собраться у него в комнате - это было демонстрацией доверия, и даже то, что она не одна получила эту рассылку, не особо омрачало радость Шаши. В конце концов, без команды ее не отпустили бы... А так сейчас рядом Принц, занявший стратегическую позицию между ней и Йихва, с которой у самой Шаши до сих пор несколько напряженные отношения, рядом Бларод, практически принявший их с Принцем в свою команду, и Кватро, который оказался не таким уж и невыносимым засранцем. С Бао, присоединившимся к ним год назад и уже более-менее освоившимся после операции, пусть и с экзоскелетом, Шаша успела сработаться, как и с Даном, да и присутствие Ванг-Нана и Акраптора тоже добавляло уверенности. В общем, все обещало быть не так уж и плохо...
   ... ровно до того момента, как Бларод подал голос.
   - Во что ты хочешь нас втравить?
   Стоило только этим словам прозвучать, как Кун помрачнел - а у Шаши буквально мурашки пробежали по коже от дурного предчувствия. Что-то ей все это очень не нравится..
   - Давай-ка я объясню события с моей точки зрения, - тем временем продолжил Бларод, плюхнувшись в одно из двух кресел. - Мы все собрались здесь, на тридцать пятом этаже, ради попытки сесть на Адский Экспресс. Судя по количеству собранной информации, ты планировал подобное заранее - и заранее знал, насколько это опасно, раз никто из наших кураторов не в курсе... а они наверняка не в курсе, иначе бы нас сюда просто не отпустили бы до самого старта Экспресса. В пользу того, насколько это рисково, говорит и то, что ты заранее не включил в состав группы Верди и Госенг с ее сестрой...
   - Так, про Верди я, кажется, понимаю, - перебил его Ванг-Нан. - А что с Госенг и Мисенг?
   - ... не твое дело, - лишь через несколько секунд отозвался одноглазый удильщик. А? Она что-то упустила? - И ты прекрасно понял, о чем я, Кун.
   - Это и так было понятно, - спокойно произнес тот, занимая второе кресло напротив его собеседника. - В конце концов, я недаром спрашивал вас...
   - Не мели чушь! - негромко рыкнул его визави, подаваясь вперед. - Я видел, ты хотел отказаться... но передумал после того, как твоя Эбер решила рискнуть с Адским Экспрессом. Ты бы вообще не влез во все это, не будь шансов на успех... и вообще, постарался бы их максимизировать. Зная тебя, ты наверняка либо используешь грязные методы, либо будешь действовать на грани нарушения законов, либо планируешь что-то, что может оттолкнуть от тебя твоих товарищей. В иных обстоятельствах ты бы не стал дожидаться, пока Эбер не уедет за новыми контейнерами для шинхэо, а Баам не отправится на встречу с этим его учителем. Ты что-то планируешь, хочешь оградить от этого своих ближайших товарищей и хочешь, чтобы за них рисковал кто-то еще. Я не хочу совать голову в петлю просто так...
   - Но и остаться в стороне не можешь, любопытство и жадность не позволят, - в свою очередь Агеро тоже подался вперед, натянув на лицо донельзя поганую усмешку. - Не ты один видишь людей насквозь, и не надо ломать комедию. Ты уже готов согласиться... и хочешь лишь подстраховаться. Вывести меня на чистую воду. Чтобы потом неожиданно не обнаружились какие-нибудь подводные камни в нашей сделке, которые вновь приведут к гибели твоей команды, одноглазый.
   Черт... Шаша еле подавила удрученный вздох. Впрочем, чего она еще могла ожидать? Кун - это Кун, и невероятное терпение вкупе с талантом ужом выворачиваться из любых неприятностей не делали его хорошим, а собственное уважение к этому человеку не исключало порой возникающего желания прибить его.
   - Иди нахер, моль бледная, - беззлобно огрызнулся брюнет, откидываясь на спинку кресла. М-да, судя по всему, такое желание испытывала не она одна... - По крайней мере, я не использую их вслепую.
   - И я это ценю, - уверенно кивнул в ответ светловолосый парень, окидывая их всех взглядом. - Признаю, это опасно и рискованно... но у меня нет особого выбора, кроме как просить вас о содействии. Я хочу, чтобы вы убили Мишель Лаит и Эмму Барнс.
   ... что, простите?
   - Ты серьезно? - пораженно выдохнув, шагнул вперед Принц. - Убить незаконную?
   - А почему нет? - слабо усмехнулся Кун, поворачиваясь в его сторону. - Порталы не дают абсолютной неуязвимости. Яды, газы, ловушки... Бессмертных не бывает, и у вас есть все шансы сделать это. Среди вас есть адепт света с поразительной многозадачностью, скаут со столь же значительной многозадачностью и способностью к контролю техники, копейщик-сенсор, двое сильных хваёмса, портальщик, умелый удильщик, живучий Козырь и не менее живучий скаут с поразительной скоростью реакции. При грамотном подходе у вас есть все шансы.
   - Лично я - за, - мрачно произнес Дан, хрустнув костяшками. - Эмма... слишком многое мне задолжала.
   - Я тоже присоединюсь, - уверенно кивнул Бао. Да он совсем охренел? Он еще от операции толком не оправился, движется лишь за счет своей силы и экзоскелета - а все туда же! - Раз там замешаны "Эмили" и эта... Мишель Лаит, где-то рядом должна находиться и моя цель. Я в деле.
   - Остыньте, - бросил в их сторону Чанг, прежде чем смерить своего собеседника взглядом единственного глаза. Вполне предсказуемо и Дан, и Бао встрепенулись на эти слова... вот только последовавшая реплика заставила их остыть. - Допустим, это так, Кун. Допустим, у нас есть шанс, есть подходящие силы, а ты сможешь составить план, который гарантирует успешность данного предприятия и исключит потери с нашей стороны. Меня другое интересует: нахрена вот это все вообще? Ты бы и сам справился. У тебя в команде двое незаконных, одна из которых вообще способна манипулировать чужими способностями, и влет сможет обезвредить Барнс, после чего убить ее станет предельно легко. Да, мы ничего не знаем о способностях той девки из Мастерских, но она точно не может быть сильнее незаконной. Твои товарищи справились бы и сами, тем более, они это и собираются сделать - так что на кой ляд тебе нас привлекать?
   Какое-то время Кун молчал... и от его молчания Шаше становилось не по себе. Просто потому, что она начала понимать его причины.
   - Им нельзя сталкиваться, - негромко выдохнула Шаша... и, заметив, как присутствующие в комнате перевели на нее свои взгляды, продолжила. - Это опасно для них самих.
   - Опасно... о черт, - кажется, Йихва поняла, о чем речь. - Не хотелось бы этого признавать, но Шаша права. Я не знаю Баама так же хорошо, как Тейлор, но знаю одно - им нельзя сталкиваться с их целями.
   - Вы о чем? - лишь нахмурился Бларод, кинув на нее настороженный взгляд. - Чего я не знаю?
   - Того, что у Тейлор и Баама есть... определенные проблемы с психикой, - после небольшой паузы начал Агеро. - Они... сломаны. Давно. Они оба... девять лет назад, до того, как все произошло, они оба были довольно мягкими людьми. Чурались чужих смертей, избегали лишнего насилия, практически были пацифистами - но за эти годы многое произошло. Баам накрутил себя сам, пытаясь исправить чужие ошибки, и я не знаю, что конкретно произошло с Тейлор... но это их практически сломало. Настолько, что у меня есть все причины опасаться за их психическое состояние. Да, с последствиями удается бороться, но я не хочу допускать рецидива - и уж тем более не хочу усугублять сложившуюся ситуацию, что непременно произойдет, если они столкнутся со своими целями и будут вынуждены их убить. Это их обоих доломает.
   - Черт... знал же, что они двинутые, - как-то даже беспомощно выдохнул мужчина, устало потирая переносицу. - Все так серьезно?
   - Я не знаком с Баамом в достаточной степени, и не могу судить... но в случае с Тейлор все более чем серьезно, - скрестив руки на груди, покачал головой Акраптор. - Лично мне за глаза хватило того дня, когда она чуть не убилась об Урека Мазино из-за своих тараканов в голове...
   - Уверяю тебя, подобных случаев и раньше было более чем достаточно... и у Баама в том числе, - мгновенно помрачнел их лидер, словно что-то решая для себя. - Если кто не уверен - вспомните турнир год назад, этап личного зачета, когда Тейлор сорвалась... или то, что Баам вытворял в финале, когда он попытался убиться о Караку. Я не могу допустить повторения этого, и именно поэтому мне нужна ваша помощь.
   И вот что тут можно ответить, а? Шаша только устало вздохнула, прокручивая в голове услышанное - и еле подавила гримасу, поняв, что выбора у них нет. По крайней мере, лично у нее. Мало того, что к Бааму она привязалась еще семь лет назад, до того, как покинула команду Куна на двадцатом этаже, мало того, что она привязалась к Тейлор - она обязана влезть в эту авантюру еще и потому, что она уже контактировала с одной в край поехавшей незаконной, и повторения того же, но уже в двойном объеме и на постоянной основе, ей просто не нужно. К тому же, не стоит забывать, что она находится на испытательном сроке и должна, образно говоря, сотрудничать со следствием...
   - Я в деле, - собственный голос прозвучал твердо. - Не знаю, как остальные - а я готова это сделать.
   - Поддерживаю, - тут же произнес Ванг-Нан, широко усмехнувшись. - В конце концов, нужно же помогать друзьям, верно?
   - Я тоже участвую! - выступила на шаг вперед Йихва. - Это мой долг как дочери семьи Йеон!
   - О своих причинах я уже говорил, - мрачно произнес Бао, тогда как стоящий рядом Дан лишь кивнул в подтверждение. - Ничего не изменилось.
   - М-да... с ними было бы веселее, если бы они не сдерживались, - лишь раздосадовано выдохнул Кватро - но, заметив устремленный на него немигающий взгляд Куна, поспешил исправиться. - Впрочем, и так тоже неплохо! Эй, я смогу же сжечь кого-нибудь?
   - Думаю, потенциальных факелов будет достаточно, - невесело усмехнулся Акраптор. - Можете рассчитывать и на мое участие. Я с вами.
   - Как и я, - открыто улыбнулся Принц...
   Стоп. Что?
   Шаша, сглотнув, лишь перевела взгляд на стоявшего рядом парня. Не то, чтобы эти слова от Принца были такими уж неожиданными - но... ладно, они были неожиданными. В конце концов, после возвращения к команде Шаша провела достаточно времени с Принцем во время его реабилитации и прекрасно видела, что события у Руки Арлен ему дались тяжело. Казалось, что ее предательство и его ранения выбили из Принца все геройские замашки... и оттого страшнее было видеть, как он опять лезет на рожон. Подписываться на опасную операцию, связанную с устранением незаконной...
   Придется быть предельно осторожной не только из-за того, насколько опасна цель. Придется еще и прикрывать Принца, чтобы с ним, не дай все боги этой проклятой Башни, ничего не случилось.
   - Черт... похоже, у меня нет выбора, да? - обессиленно выдохнул Бларод, переводя взгляд на своего визави. - Хорошо. Мы сделаем это.
   - Отлично, - по лицу Агеро проскользнула неприятная улыбка. - Итак, давайте обсудим план.
  
   ***
  
   - Внимание, все пассажиры. С завтрашнего дня топ-идол, избранная D-класса дает концерты в центральном зале, а через три дня отбывает поезд для избранных D-класса, также известный как "Адский Экспресс". Надеемся, что многие избранные рискнут попробовать свои силы!
   Поморщившись от звука доносящегося через динамики голоса, Боро лишь осуждающе покачал головой. Да, избранные рискнут... чего уж там, они постоянно рискуют - за те века, что он крутится рядом с Адским Экспрессом, он видел много таких людей. Вот и его попутчики, сидящие напротив, не особо отличались.
   - Наконец-то мы почти в городе экспресса, учитель, - широко улыбнулся Ханул, чуть подаваясь вперед. Вот же надоедливый...
   - Не называй меня так, - раздраженно отозвался он, отрывая взгляд от нового путеводителя, посвященного Сачи, и окидывая взглядом сидящих напротив русоволосого парня и смуглую коротко стриженную темноволосую девушку. Что Ханул Канг, что Феликс буквально фонтанировали энтузиазмом и были полны надежд на удачную поездку - но это раздражало не так сильно как их легкомысленное отношение к текущей ситуации. - Наличие билета еще не делает меня учителем. Я простой избранный, как и вы.
   - Ну, ты смог удержать билет до сих пор, - только и пожала плечами Феликс. - Разве это не доказывает, что ты достойный избранный? А значит, и наставник для избранных D-класса, типа нас!
   - Единственное, почему я на это подрядился - на этом деле можно заработать, - сварливо отозвался Боро, осаждая начинающую повышать голос дуреху. - На поездку мне пригодятся деньжата... так что не обольщайтесь. Я взял вас в ученики, чтобы заработать немного денег перед Адским Эксрпессом.
   - Люди с билетами действительно отличаются... - лишь покачал головой парень в ответ на его слова. И это все, что он может сказать? Придурок... - Ты случайно не встречался с жуликом Сачи в городе Экспресса до этого?
   Разочарованный вздох удалось подавить. Нет, похоже, он все-таки зря связался с этими двумя. Мало того, что у них довольно посредственные навыки и нет особого потенциала, так еще и наличием мозгов они оба не обделены. Ну, хоть деньги получит...
   - Слушай, лучше тебе не поминать здесь его имя, - наконец произнес мужчина, отгоняя невеселые мысли. В конце концов, Сачи лишний раз поминать и впрямь не следует... - Говорить об охотниках за билетами в поезде - табу. Никогда не знаешь, когда они появятся.
   - Да плевать, - собеседник, похоже, наплевал на доводы логики. Боже... ну нахрена он вообще связался с этой парочкой, а? - Даже если ты нарвешься на Жулика Сачи... то, по слухам, он не так уж и силен, как ему приписывает молва. Я бы хотел испытать сам... силен ли жулик Сачи на самом деле.
   Идиот. Диагноз обжалованию не подлежит.
   - Есть еще кое-кто, о ком ходили похожие слухи, когда мы были избранными Е-класса, - тем временем подхватила за напарником девушка. - Ее звали Арлен Грейс... она исчезла во время битвы при Мастерской, поэтому у меня так и не было шанса сразиться с ней. Раз уж она пропала без вести, скорее всего, она не была такой сильной, как про нее рассказывают.
   - Арлен Грейс из FUG, да? - задумчиво потянул ветеран Экспресса, припоминая слухи, доносившиеся из Е-ранга. После того, что со всеми ними произошло на Экспрессе, он не мог не прислушиваться к этим слухам, и исчезновение еще одного Кандидата не успокоило Боро - это с равной вероятностью могло значить как ее слабость, так и то, что у "восходящей звезды FUG" оказалось достаточно мозгов, чтобы смыться до подхода королевских карательных войск и офицеров, которые вполне могли бы прибить ее, не разбираясь. В любом случае, она точно была интересной личностью... вот только сталкиваться с ней не хотелось. Не после того, что произошло со всеми ними на Экспрессе. - В любом случае, хватит так бездумно говорить о ней. Будете и дальше нести этот бред, она может на самом деле появиться. Имена имеют особую силу...
   - Ай! - его внимание отвлек голос девушки-проводницы, развозившей напитки и закуски - и именно это заставило Боро прерваться и насторожиться. Как только избранный ступает на один из вокзалов, с которых поезда направляются к городу Экспресса, он должен быть постоянно готов к битве - потому что она может начаться в любой, самый неподходящий момент... и этот момент, кажется, настал.
   Это стало отчетливо ясно, когда в вагон из тамбура ввалился парень, толкнувший проводницу - и побежал прочь, не останавливаясь на секунду, с выражением дикого ужаса на лице. Потом так же пролетела зверолюдка, еще одна девушка, темноволосый мужчина... а из-за их спин, из тамбура и другого вагона, донеслись панические крики. М-да. Не самая частая, но достаточно банальная ситуация - охотники за билетами разгулялись до такой степени, что сделали своим полем битвы весь вагон. Боро уже привык к подобному, и просто остался бы сидеть на своем месте, если бы не двое новичков напротив, сейчас оглядывающихся на сбегающих товарищей по несчастью. Надо ведь приглядеть за ними, в конце концов, полную оплату он получит только по прибытию в город Экспресса...
   - Посидите пока здесь, я пойду гляну, - лишь коротко бросил Боро, поднимаясь с сиденья и выхватывая иглу из арсенала. - Не высовывайтесь.
   - Но, учитель... - заикнулась было Феликс - но под его прожигающим взглядом осеклась. - Хорошо. Сидим и не высовываемся.
   - Эй, ты серьезно? - пораженно выдохнул Ханул...
   - Заткнись, придурок! - но тут же получил мощный подзатыльник. Вот и хорошо, они между собой все уладят...
   А у него есть задачка поважнее.
   К тамбуру и переходу в другой вагон Боро продвигался осторожно - беглецы кончились, их было от силы с десяток, но это не значило, что он не может напороться на засаду или ловушку. Впрочем, вопреки опасениям, ни того, ни другого не обнаружилось: тамбур и переходка были пусты, и лишь в тамбуре другого вагона лежало тело синекожего ящера с торчащим из груди трезубцем. Сила удара была достаточно велика, чтобы отбросить тело из вагона и выбить двери - и именно благодаря искареженным дверям Боро увидел то, что творилось в самом вагоне.
   В центре, в проходе между покореженными сиденьями, стояла девушка. Привлекательная блондинка стояла, тяжело дыша, и сперва Боро показалось, что бой с несколькими противниками, сейчас бездыханно лежащими рядом, ее вымотал - однако спустя несколько секунд, стоило только заметить, как девушка сжимает кулаки, до него дошло, что избранная напротив чуть ли не дрожит от злости.
   - Вот скажи мне, Джай... - обманчиво-спокойно начала она, обращаясь к сидящему на спинке одного из сидений седому смуглому мальчишке, перезаряжающему пистолет. - Как быстро успокоиться, если от раздражения и злости просто готова взорваться?
   - Сделай глубокий вдох, сосчитай трупы вокруг себя и выдохни, - флегматично отозвался мальчик, названный Джаем. - А еще лучше порадуйся, что мы не разбудили кое-кого, и подумай, как будешь оправдываться, когда кое-кто проснется.
   От этих слов девушка вздорогнула и покосилась в сторону - и только тогда Боро заметил еще двоих. Темноволосая коротко стриженная женщина в очках с тонкой оправой сидела в стороне, совершенно не обращая внимания на творящийся вокруг бардак, а рядом с ней сидел еще один человек, прислонившись головой к оконному стеклу и кемаря. С этого ракурса он мог разглядеть лишь худощавую фигуру неопределенного пола - то ли молодого парня, то ли плоской девушки - в свободных джинсах и мешковатой толстовке, капюшок которой падал на лицо и бросал тень так, что было видно лишь бледный подбородок. Невольно он позавидовал нервам спящего: чтобы спать даже на пути в Адский Экспресс, нужно иметь либо непрошибаемый пофигизм, либо потрясающую уверенность в собственных силах, либо колоссальный уровень оных... либо, чего уж там, быть вымотанным донельзя. Наверное, именно поэтому спящий не проснулся во время боя - вот только мгновенно заметавшейся девушке оттого было нелегче.
   - Черт, черт, черт! - кажется, блондинка не знала, куда деться. - Джай, что делать?
   - Совсем отупела, когда покрасилась? - раздраженно выдохнул ее собеседник. - Избавься от трупов, пока кое-кто не проснулся и не началось веселье. И вообще, зачем было устраивать бойню?
   - Эй! Ты сам сказал мне во время инструктажа - быть самой собой!
   - Я добавил "только не слишком", Ангел. Потому что это не совсем законно.
   - Тоже мне, умник выискался, - лишь презрительно фыркнула в его сторону та, дотрагиваясь до массивного браслета на запястье... и выпуская стайку летучих рыб, которые тут же начали обгладывать один из трупов. Анима, значит? - И вообще, ты тоже стрелял!
   - У меня были кое-какие сомнения... а когда я сомневаюсь в чем-то, я предпочту разрядить в это магазин, - демонстративно-невозмутимо отозвался Джай, вызвав негромкий рык своей собеседницы. - По крайней мере, не я это начал.
   - Эй, и не я тоже! Просто когда эти ублюдки начали трепаться, у меня кончилось терпение!
   - ... ага, и начались трупы. Ты что, забыла, что сама начала провоцировать на предмет "остались ли еще самоубийцы"? Порой я жалею, что у тебя в голове нет отдела, контролирующего поток слов.
   - Джай, хватит дразнить Ангел, - негромко произнесла доселе молчавшая женщина, не отрываясь от светоча. - Ангел, учись не поддаваться на провокации. И еще совет на будущее: лучше просто позволяй людям сомневаться в твоем интеллекте, а не открывай рот и не подтверждай их сомнения.
   - Цеффье, ты меня совсем не любишь... - уязвленно буркнула анима, отворачиваясь к своим шинхэо, сейчас до костей обглодавших первый труп и принявшихся за второй. Да уж, ну и компания...
   - Сложно любить ближнего, если он недалекий, - беззлобно поддел собеседницу стрелок, наконец убирая свое оружие.
   - Ты опять! - развернувшись к нему, блондинка наставила палец на товарища. - Не нужно меня обижать, Джай! Сам знаешь, я девушка ранимая, чуть что - сразу в слезы!
   - Ага, а потом с заплаканными глазами выясняешь, по кому случайно попала трезубцеми и где лучше спрятать труп, - на этот раз ее подколола Цеффье. Да уж, ну и команда! Не сдержав усмешку, Боро облегченно выдохнул, убрав иглу в арсенал...
   ... и вздрогнул, когда все трое спорщиков повернулись к нему.
   - А тебе чего? - не выдержав, вызверилась блондинка. - Тоже хочешь попробовать нас на зуб?
   - Просто интересовало, кто это так нашумел, - спокойно произнес седовласый мужчина, скрестив руки на груди. - Вас в том вагоне было слышно.
   - ... просто чудо, что мы никого не разбудили, - негромко проворчала темноволосая женщина, покосившись на сидящего рядом с ней человека. - Благодарю за предупреждение, конечно... вот только что вам надо?
   - Просто хотел удостовериться, что моим товарищам ничего не угрожает, - предельно честно произнес ветеран Экспресса, кидая быстрый взгляд на стайку шинхэо. Отдача общих приказов и роевой принцип контроля, да? Как анима, блондинка довольно средняя... разве что с шинхэо повезло. Зато остальные ее напарники - темные лошадки, и их уровень сил непонятен, в конце концов, их противники могли быть как достаточно опытными участниками, так и новичками в D-ранге. - Что, подозреваете все, что движется?
   - ... ага, а все, что не движется, то двигаем и подозреваем... так что лучше двигай отсюда, - лишь поморщилась анима, прежде чем развернуться и продолжить, но уже куда тише. - Аргх, да как только они узнали, что у нас есть билет? Я в последний раз так глупо себя только у Руки Арлен чувстовала!
   ... что? Боро лишь моргнул, услышав знакомое имя - и только через пару секунд до него дошло, что оно прозвучало совершенно в ином контексте. Верно, Арлен Грейс тут не при чем... и это просто участники, никак не связанные с FUG. На этот раз его пронесло. Мужчина лишь кивнул и уже было развернулся, чтобы уходить, когда почувствовал на себе чей-то тяжелый пристальный взгляд, от которого у него прокатились мурашки по коже. Это кто так его сверлит взглядом, а? Развернувшись, Боро еще раз взглянул на команду, устроившую погром в десятом вагоне - и лишь недоуменно нахмурился, когда понял, что взгляд принадлежал тому седому пацану, сейчас смотрящего на него практически идеально круглыми глазами. Хм? У него что-то на спине? Или мальчишка не новичок, и узнал его?
   - ... а ведь еще и скелеты прятать... - тем временем продолжала блондинка. - Эй, Джай, поднимай задницу и помоги мне, раз веселился наравне со мной! Что застыл?
   - Да так... понял кое-что интересное, - на этих словах мальчишка понял и соскользнул вниз со спинки сиденья, одним слитным движением оказываясь на ногах. - Кажется, мы с уважаемым... Боро имеем общих знакомых через ряд иных... знакомых.
   - Боро? - мгновенно вскинулась женщина. - Один из ветеранов Адского Экспресса?
   - Да... кажется, тут есть занятная история, - одними губами улыбнулся ее собеседник. - Уважаемый, может, присядете и мы побеседуем? Уверяю, у нас найдется достаточно общих тем для разговора...
   - А вот я в этом не так уж и уверен, - напряженно произнес тот, борясь с желанием вновь вызвать в видимый режим было убранный арсенал. Что-то не нравится ему все это... - Что за знакомые?
   - Да так... группа крайне разносторонних и примечательных личностей, скрывающаяся за трехбуквенной абривеатурой, - от смешка Джая у него прокатились мурашки по коже. Он же не имеет в виду... FUG? И как вообще он мог узнать?! - Ну вот, вы поняли, о чем речь. Я же говорил, что у нас найдутся общие темы для обсуждения! Как насчет обмена информацией? Вы расскажете нам кое-что о FUG, мы расскажем вам кое-что о FUG...
   - ... ты в этом уверен?
   От еще одного прозвучавшего в вагоне голоса, негромкого и хрипловатого со сна, вздрогнули они все - вот только, в отличи от самого Боро, Джаю и Ангел пришлось оборачиваться, чтобы взглянуть на завозившегося человека в толстовке, который все-таки проснулся.
   - Эм-м-м... прости, мы тебя разбудили, - нервно улыбнулась Ангел... тогда как ее шинхэо начали спешно толкать один из обглоданных скелетов под сиденье, пряча его от взгляда ее собеседника. - Сильно нашумели?
   - Ангел... не притворяйся, пожалуйста, - удрученно вздохнул ее собеседник. - Я достаточно хорошо контролирую обстановку, чтобы заметить, что живых пассажиров на поезде поубавилось. Оно действительно было нужно?
   - Ну-у-у...
   - Слушай, нам действительно жаль, - подал голос седой мальчик, обращаясь к своему собеседнику, который сдвинулся, устраиваясь поудобней. - Может... этот маленький рецидив останется между нами?
   - Если никто больше не проболтается - может, и останется, - было видно, как губы его собеседника раздвинулись в улыбке. - Так что именно ты устроил, Джай? Это так важно?
   - Это... да, это важно, - кивнув, выдохнул тот, прежде чем кинуть опасливый взгляд на Боро. - Наш... новый знакомый... Боро знает кое-что интересное. О FUG. И это связано с Адским Экспрессом в целом и нынешними планами FUG в частности.
   Что?! Планами... FUG? Да что вообще тут происходит?
   - Да? - а вот теперь в голосе человека в толстовке звучал отчетливый интерес. - Ладно, признаю, ты был прав. Мистер... Боро. Кажется, нам есть о чем поговорить.
   Боро оставалось лишь сглотнуть, когда в тени под капюшоном буквально засветились золотистые глаза собеседника.
  
   ***
  
   Перестук колес поезда успокаивал, и Тейлор лишь покосилась на тихо сопящего Агеро, раскинувшегося по всему сиденью и положившего голову ей на колени. Да уж, немудрено, что он уснул... особенно учитывая, что после финального совещания накануне перед отбытием он еще полночи над чем-то работал - и это если забыть о том, что Агеро вообще был типичной совой, и предпочитал, в идеале, спать практически до полудня. Если прибавить к совокупности факторов еще и мерный перестук колес, нет ничего удивительного, что Агеро сморило.
   Куда более удивительным - вернее, более смущающим - было другое. То, что Агеро уснул именно так... и то, что они едут вдвоем. Не то, чтобы Тейлор была так уж против его компании, да и кого-то еще сейчас видеть не хотелось - тот же Рак не удержался бы от подколок, как и Ангел с Джаем, Цеффье бы раздражала многозначительными взглядами и ехидными улыбками, и лишь Баам бы воздержался от любых намеков. Так что с этой точки зрения отсутствию других членов команды она была рада...
   Тем более, что за прошедший год это была далеко не первая подобная ситуация.
   Удрученно вздохнув, Тейлор лишь поморщилась, вспомнив, с чего все началось. Наверное, если бы не разговор с Марией год назад, она бы даже не задумалась ни над странным поведением Агеро, а все намеки отнесла бы лишь к разряду слухов - но именно тот разговор и снизошедшее на нее откровение стали поворотной точкой. Приходилось тщательно контролировать себя и свои мысли, чтобы не рассматривать чуть ли не каждое действие Агеро в свете открывшейся информации - но удавалось это далеко не всегда, и хуже были только три вещи.
   Во-первых, подобные ситуации, когда она не знала, куда деться от смущения, повторялись с завидной регулярностью.
   Во-вторых, благодаря Арахне, она прекрасно знала о даре Агеро и о компоненте Умника, которая обеспечивала понимание чужих эмоций, намерений и мотивов - как знала и то, что Агеро в курсе сложившейся ситуации, ибо "не думать о белой обезьяне" у нее просто не получалось.
   И, наконец, в-третьих - Тейлор не могла не признавать, что ее тянуло к Агеро.
   Заниматься самообманом она не любила, а потому оставалось только признать этот факт. Мало того, что Агеро был привлекателен чисто внешне, мало благодарности за всю помощь, спасение и доверие, мало того, что его надежность позволяла чувствовать себя в безопасности рядом с ним, а доверительные отношения сложились еще на втором этаже... Время, проведенное вдали от него, дало понять Тейлор, насколько Агеро дорог ей - а последний год, проведенный рядом, стал буквально контрольным в голову, позволив понять, насколько без Агеро было тяжело. За этот год вполне закономерно она узнала Агеро куда лучше, чем за единственный месяц, проведенный вместе на втором этаже. Привычки, мелкие недостатки, не замеченные ранее достоинства, забавные факты - вроде выпрямления волос, о чем Элия упоминала в их единственную встречу... Это было похоже на то, словно образ, который она выстраивала у себя в голове восемь лет, внезапно перестал быть двухмерным и черно-белым, обретя глубину и цвет. Да, он был неидеальным, несовершенным, что-то в нем нравилось, а что-то нет - но он был невероятно ярким и цельным, чем и привлекал.
   Но это же и пугало. Пугало тем, что ей придется уходить, тем, что она может сделать ему больно - порой это было невыносимо настолько, что хотелось ждать и сбежать, не дожидаясь, пока она достигнет своей цели и обстоятельства не поставят ее перед жестоким выбором. В такие моменты ее останавливали только две причины. Во-первых, она пообещала Агеро быть в составе его команды, когда признала свое поражение в их пари на втором этаже, и намеревалась как можно дольше выполнять это обещание,а во-вторых она прекрасно понимала, насколько больно терять кого-то или что-то, только-только обретенное - и понимала, что ее уход сейчас ударит не только по Агеро, это ударит по всем ее друзьям, начиная от Рака, который на этот раз ей не простит подобного, и заканчивая Баамом, которому и так было тяжело. Это заставляло держаться... ладно, чего уж врать себе! Ей нравилось быть рядом с ними. Зная, что рано или поздно ей придется отказаться почти от всех, кто ей дорог, чтобы исполнить свой долг, она могла лишь либо отстраниться от них, что только навредило бы ее друзьям, либо же наслаждаться каждым мигом, проведенным рядом с ними, чтобы потом вспоминать это время без сожалений об упущенных возможностях. Собственно, этого курса она и придерживалась...
   ... и проблема была лишь в том, что этот курс хотелось перенести и на отсутствующую личную жизнь. С этим желанием бороться было тяжелее всего, и помогало тут только осознание того, что Агеро не стоит связываться с ходячей фабрикой проблем еще и в личной жизни, не говоря уже и о том, что проведенное вместе время будет ограничено. Нет, лучше продолжать держать дистанцию.
   В конце концов, в жизни некоторых людей и без нее хватает историй с печальным концом.
   Вздохнув, Тейлор отвела взгляд от лица спящего парня и вновь взглянула на проносящийся за окном пейзаж, одновременно концентрируясь на насекомых, равномерно распределенных практически по всему составу. Довольно большая длина поезда - порядка четырехсот метров - и собственные места в предпоследнем вагоне не давали возможность получать информацию со всего поезда, но и имеющейся было вполне достаточно. За час пути удалось предотвратить одну драку, запустив неудачливому охотнику за билетами муравьев в ботинки, да еще аккуратно стянуть с помощью пятисантиметровых пчел три билета, один у того самого неудачливого охотника и еще два у двух его товарищей по несчастью, которые после обнаружения пропажи передрались между собой. Учитывая, что Рьюн писала о добыче билета для Рака перед отправлением, а Джай недавно отчитался о добыче билетов для всей их группы, теперь у их команды билетов хватит, и если все-таки потребуется сесть на Экспресс, чтобы достать Эмму, проблем быть не должно. Единственное, чего опасалась Тейлор - так это того, что у команды Ванг-Нана и присоединившихся к нему Бларода с Кватро и Бао могут быть проблемы с билетами, поскольку никто из них еще выходил на связь для дальнейшей координации действий... впрочем, хотелось верить, что со всеми проблемами они разберутся в городе Экспресса, и на сам поезд садиться не придется. Надежда на то, что все пройдет по плану и закончится хорошо, еще была...
   Впрочем, надежда была слабая. Собственная дрянная удача и плохое предчувствие как бы намекали, что будет не так уж и легко, и это стало отчетливо понятно, когда насекомые на самой границе ее чувствительности, на переходе из второго в третий вагон, заметили еще одного человека. Достаточно высокий красноволосый мужчина с единственным целым глазом красного цвета настолько неприятно напоминал Рьюн, что конкретно это описание и показанные на последнем совещании фотографии Тейлор вспомнила только через несколько секунд - а вспомнив, не удержалась от гримасы. Так называемый "Жулик" Сачи был одним из ветеранов Адского Экспресса и вершиной местной пищевой цепочки охотников за билетами, так что тот самый момент, когда он появился в поезде, знаменует начало безудержного веселья, сиречь охоты за билетами и особо изощренного мордобоя. Все, похоже, покой кончился...
   ... хотя, о чем это она? В конце концов, действие закона Мерфи она уже проверяла, и неоднократно, так что удивляться тут нечему.
  
  
   Глава 1.
  
   За все то время, что он был охотником за билетами, в результате чего закономерно заслужил свое нынешнее прозвище, Сачи сталкивался со многим. Особо хитровывернутые владельцы билетов, что желали попробовать его на зуб, чересчур осторожные тихушники, которых не удавалось выявить до самой посадки на Адский Экспресс, в конце концов, банальные ловушки, когда его пытались остановить толпой... Можно смело сказать, что за эти века он повидал многое - но вот с таким Сачи сталкивался впервые.
   В поезде, на который он сел, чтобы добраться до города Экспресса, не было ни одного владельца билета.
   Ни одного.
   Даже статистически это было маловероятным. Учитывая общее количество поездов, учитывая общее количество билетов - как минимум один билет на поезд всегда был! Конечно, может, один билет и был, к примеру, у какого-нибудь тихушника... но чем дальше, тем меньше это казалось маловероятным. В конце концов, собственная репутация вместе с узнаваемой внешностью и не афишируемым владением одной в меру подлой техникой шинсу, провоцирующей достаточно недоброжелательно настроенных к нему личностей на открытое проявление агрессии, делали свое дело и позволяли обнаруживать владельцев билетов - тогда как в этот раз обошлось практически без боев. Его попробовали атаковать лишь двое горе-охотников...
   И именно тогда Сачи напал на след.
   Просто потому, что по словам пары неудачников, у них ранее были билеты. И они пропали уже после того, как кто-то сел на поезд.
   Стоило только подумать над этим, как предвкушающая усмешка выползла на лицо. Достаточно умный и осторожных охотник за билетами, который сумел сделать свое дело и не попасться? Это было любопытно - и это было вызовом. Подобные кадры встречались нечасто, и были достаточно интересными противниками, которые могли порой заставить его выложиться на полную, если и вовсе не сохранить свой билет до самой посадки на Адский Экспресс. Единственной проблемой было то, что его еще нужно было найти, и если он достал билеты с помощью какой-то скрывающей техники шинсу, то он мог остаться скрытым и до конца поездки...
   Впрочем, опасался он зря. В предпоследнем вагоне ему улыбнулась удача.
   По привычке, зайдя из тамбура, Сачи окинул взглядом пассажиров, механически отмечая и узнавание в чужих глазах, и вытянутые лица, и легкую бледность... И на фоне всего этого резче выделился один-единственный взгляд, в котором сквозила открытая неприязнь. Проследив его, Сачи моргнул в замешательстве: неужели ошибся? Взгляд принадлежал достаточно высокой девушке-человеку, отличающейся длинными темными волосами и сильной бледностью. Учитывая же прислоненный к стене вагона под окном темно-серый крюк, демонстративно не убранный в арсенал и выдающий специализацию удильщицы, да заплетенные в хвост набок и повязанные красной лентой волосы, вывод возникал сам собой - девчонка была из семьи Ха. Чуть ли не целое поколение дочерей этой семьи выросло в восхищении от стремительного восхождения и успехов Ха Юри Захард и копировало ее стиль... так что в принадлежности девчонки и в занимаемой ей специализации вопросов не было - все же редко выходцы из семьи Ха становятся представителями "специализаций поддержки", куда больше среди них удильщиков, копейщиков и скаутов - даже скаутов среди них бывает меньше, чем удильщиков и копейщиков. Разве что...
   ... да, лежащий на том же сиденье и положивший голову на колени своей спутнице парень с узнаваемой внешностью семьи Кун мог быть адептом света, который тайком телепортировал билеты - или же скаутом, вытащившим их орбами. В пользу этого говорит и занимаемое им положение: наверняка парень притворился спящим и вообще лег, чтобы не потерять контроль над телом, орудуя светочем или орбом на дальней дистанции. С этим что-то начинает вырисовываться: охотник за билетами из семьи Кун, его телохранительница из семьи Ха, адепт света или скаут и удильщица или скаут... скорее даже адепт света и удильщица, учитывая выбор оружия девушки и потребность парня в телохранителе. Сильная комбинация. Паршивей было бы только адепт света и проводник - но конкретно этих двоих он видит впервые, и даже если они не новички в D-ранге, вряд ли их опыт сравним с его собственным, так что вряд ли он столкнется с чем-то неожиданным.
   С этой мыслью Сачи двинулся вперед, по проходу между сиденьями - и в тот же миг Кун открыл глаза, одним плавным движением садясь на скамье и оглядываясь.
   - ... а я-то думал, в чем дело... - в наступившей тишине его голос был достаточно хорошо слышен. - Как я понимаю, боя избежать не выйдет...
   - Если ты хотел доехать тихо и мирно, нужно было выбирать другого попутчика, - с этими словами его телохранительница подхватила крюк и поднялась на ноги. В то же время Сачи краем глаза заметил, что избранные начали потихоньку покидать вагон. Умно с их стороны... - Сам знаешь...
   - Да, у тебя просто талант попадать в неприятности... - лишь закатил глаза ее напарник. Хм? Звучит так, словно он не знает о краденных билетах... впрочем, наверное, не такая уж и слаженная они команда, да и разлад среди охотников за билетами - не редкость. Сачи лишь вздохнул - чтобы заметить, что Кун перевел на него взгляд. - Как я понимаю, все стороны против деэскалации конфликта?
   - В зависимости от того, готовы ли вы отдать билеты, - не удержался от подначки Сачи. Конечно, будет несколько жаль ослабить интенсивность боя, внося разлад между в меру интересными противниками... но упустить эту возможность? Нет, он не совсем идиот. Остается лишь чуть-чуть подождать, наблюдая за зарождающимся скандалом...
   - Уже? - Кун лишь бросил взгляд на свою напарницу. Хм? Неужели скандала не будет?
   - Они так знатно подставились... я просто не удержалась, - а вот от этих слов у Сачи дернулась бровь. Значит, билеты добыла все-таки Ха? Ладно, кое-какие стереотипы нужно будет отбросить... похоже, перед ним не двойка из удильщика и адепта света, а более стандартная комбинация из скаута и адепта света.
   - Похоже, мы вынуждены ответить на ваше предложение отказом, - наконец произнес означенный адепт света, поворачиваясь к нему... и все-таки вызывая светочи. Ну, хоть в чем-то он не ошибся. - Тей...
   - С удовольствием, - усмехнулась та, срываясь вперед с места...
   И в тот же миг Сачи взмахнул жезлом, превращая срывающуюся с него волну шинсу в пламя.
   К тому моменту уже все случайные свидетели, узнавшие его или по контексту разговора понявшие, что им тут не место, уже покинули вагон, и вполне закономерно Сачи не сдерживался. Пламя на несколько секунд перекрыло обзор, и в то же время Жулик покрепче перехватил жезл, готовясь отражать ответную атаку противников...
   ...но вот к чему он готов не был, так это к тому, что они контратакуют так быстро.
   Спасли только рефлексы, совершенствовавшиеся веками. Стоило только среди пламени мелькнуть белому проблеску - как Сачи отпрыгнул назад... всего на считанные сантиметры разминувшись с ударом крюка в руке Ха, окутанной отсветами гаснущего барьера шинсу. Да что же это такое? Тоже проводник?
   На какое-то мгновение все застыло. Стоило только опасть пламени, как взгляду открылся вагон с выбитыми от остаточного ударного эффекта волны шинсу стеклами и закопченным антуражем. Кун стоял чуть поодаль, укрывшись сформированным из светочей барьером - тогда как Ха застыла чуть поодаль от самого Сачи, все так же с крюком наперевес, но уже сформировав у себя над головой четыре баанга. Стандартное количество для D-ранга... нет, не стоит вновь полагаться на стандарты и стереотипы. Они уже подвели его, когда он просчитался и недооценил своих противников, и этот обидный просчет чуть не закончился ранением. Надо воспользоваться этой небольшой паузой, благо, его противники тоже успели хоть частично, но оценить его уровень и сейчас думают над тактикой - и самому Сачи это тоже не помешает.
   ... а вот что помешает - так это то, что данных для составления плана у него маловато. Да, адепт света из семьи Кун и проводник из семьи Ха. Да, возможный джеонсулса, использующий пять светочей, и лезущий в ближний бой проводник с четырьмя баангами и вполне сносными барьерами. И все... Больше ничего с уверенностью он утверждать не может. Разве что его противники могут реализовать стандартную тактику с бойцом ближней и средней дистанции...
   Следующий момент показал, что полагаться на стандарты и стереотипы все-таки не стоило.
   Просто потому, что Кун, выхватив нож, тоже попытался сократить дистанцию.
   Отгоняя пламенеющей волной шинсу уже обоих противников, Сачи захотелось выругаться. Да что же это такое! Эта парочка словно задалась целью обрушить все его стереотипы! Крутанувшись вокруг своей оси, чтобы пропустить удар крюком мимо себя - бок все равно обожгло болью! - Сачи лишь взмахнул жестом, стремясь добраться до Куна - но спешно разорвал дистанцию, когда перед лицом мелькнул отблеск стали, а скулу обожгло болью. Все-таки достал, паршивец! И девчонка чуть не достала: лучи шинсу он опрометчиво заблокировал вспышками пламени, тогда как брошенный - и удерживаемый за леску - крюк опасно срезал прядь волос у лица.
   Все. В переносном смысле они оба его достали.
   Обычно Сачи в столь ограниченном пространстве сдержался бы. В поездах, идущих к городу Экспресса, он вообще предпочитал сдерживаться - слишком мало места, да и избранные предпочитают сражаться малыми группами, тогда как он предпочитает иметь возможность развернуться на всю катушку и сражаться против толп. Собственный навык, разработанный как раз для таких случаев, "Молчание Роз" и отточенный, требует достаточно места для полной активации, а в ограниченном пространстве вагона обычного поезда может просто разорвать весь вагон... но сейчас он не заботился. Эти двое - и, чего уж там, собственные ошибки, на которые они указали - достаточно вывели его из себя, чтобы больше не сдерживается. С этой мыслью Сачи снова разорвал дистанцию несколькими прыжками, перемещаясь к самому началу вагона - и пустил импульс шинсу в глаз, морщась от боли последствия давным-давно совершенного им греха...
   ... а спустя пару секунд все вокруг заполонили стремительно выросшие стебли с шипами, сформированными из шинсу.
   Буквально разрывая вагон.
   Как-то даже отстраненно Сачи наблюдал через просветы меж стеблей, как вторая половина вагона удаляется от основного состава, замедляя движение. Учитывая, что вагон был предпоследним... ну, кому-то из избранных не повезло, в город Экспресса они сегодня точно не попадут - ему самому удалось удержаться на ногах только благодаря тому, что одной рукой он вцепился в обугленную его же атакой спинку сиденья. Избранным в последнем вагоне еще повезло, что оставшийся последний вагон не слетел с путей. Что же до остального?
   Да, он достиг своей цели.
   Через лозы Сачи чувствовал обоих захваченных противников, пусть и окутанных пленкой шинсу каких-то барьеров. Даже жаль, что они долго не продержатся - впрочем, они не заслужили долго мучиться, тем более, они даже оказали ему услугу, указав на его просчеты и уязвимости в уже отработанной и привычной тактике. Надо будет быть поосторожней и разработать что-нибудь на случай боя в ограниченном пространстве и противодействия малым группам. С каким-то даже сожалением он ощутил, как барьер вокруг девчонки Ха исчез...
   Последующие события для Сачи расслоились на череду кадров.
   Раз - в собственном глазе вспыхнула боль, заставившая отпустить спинку сиденья, на которую он опирался, и пошатнуться.
   Два - Молчание Роз просто исчезло, и перед распадом стеблей Сачи успел ощутить, как потоки шинсу дестабилизируются, вибрируя каждый в разном ритме.
   Три - дестабилизированное шинсу ударило во все стороны волной.
   Четыре - рефлекторно вскинув руки и укрепив тело шинсу, он проломил своей спиной двери в тамбур и зацепился лишь между вагонами.
   Пять - остаток вагона ударной волной просто оторвало от крепления.
   Шесть - ему пришлось прыгать, отталкиваясь от сцепления между вагонами, чтобы запрыгнуть на крышу.
   Семь - дымчато-серый крюк тут же вонзился совсем рядом с местом его приземления.
   Восемь - Сачи еле успел уклониться от пронесшегося над его головой серебристого луча шинсу и обернуться.
   Девять - леска, прикрепленная к крюку, подтащила к крыше вагона массивную пластину арсенала, на которой стояли оба его противника, в следующую секунду спрыгнувшие на крышу.
   Какое-то время Сачи мрачно смотрел на порядком доставшую его парочку. Эти двое... Как, черт возьми, как они это сделали?! Молчание Роз - исключительно надежный навык, который доказал свою прочность как узы, и которые не отпускали цель до самой смерти оной! Что за навык позволяет дестабилизировать потоки шинсу?
   ... нет. Не время для вопросов. Нужно стать максимально серьезным - в конце концов, он не раз и не два чуть не поплатился за то, что недооценил этих двоих. Все, больше никакой недооценки. Время стать максимально серьезным.
   Двойка адепт-проводник. Поганое сочетание. Даже стандартные тактики порой пасуют - а с учетом того, что адепт света не так уж и слаб в ближнем бою и вообще наверняка джеонсулса, пусть и не использовал козыри, а проводник не чурается ближнего боя, использует такое коварное оружие как крюк и достаточно силен физически, чтобы ей не оторвало руку инерцией от использования торможения с помощью крюка, стандартные тактики можно смело выбрасывать в помойку. Утешает лишь одно: эти двое с учетом их способностей слишком приметны, и если бы они провели в D-ранге достаточно долго времени, Сачи бы услышал о них - но раз о них ничего не известно, значит они новички, только недавно из Е-ранга, и опыта им, в отличии от сил, не хватает. Этим можно воспользоваться...
   Тем более, обстоятельства на его стороне.
   Кинув взгляд за спины своих противников, стоящих спиной к началу состава, мужчина еле удержался от усмешки. Еще немного - и можно будет воспользоваться этими обстоятельствами, а пока что важно затянуть время. С этой мыслью Сачи, вновь укрепляя тело, шагнул вперед - как и одна из его противников, тогда как второй начал выводить свои светочи на позицию.
   От первого удара он уклонился. От второго тоже, послав в ответ волну пламени - а потом еле успел пригнуться, заметив движение на периферии зрения... которое оказалось Ха, делающей выпад крюком. Как и когда она там оказалась? Впрочем, ответ на этот вопрос он получил, когда пламя опало, и Ха атаковала его с того же места, где и стояла - а ее двойник пошел рябью, когда Сачи проткнул его ударом кулака. Иллюзия! Черт, да когда эти двое перестанут преподносить сюрпризы и цинично рвать его шаблоны? Впрочем, хватит уже игр! Метнувшись в сторону, чтобы выйти из формируемой светочами Куна зоны, Сачи лишь поморщился, когда от удара иллюзорного двойника плечо прострелила боль - эти иллюзии еще и боль передают! - и замахнулся жезлом, посылая еще одну волну шинсу в сторону Ха, заставляя ту отпрянуть от шквала пламени... и подставиться под другую волну шинсу.
   Без стихийного компонента.
   Просто отталкивая этой волной шинсу девчонку, замершую на секунду у самого края крыши вагона.
   От удара Ха просто снесло с крыши - минус один противник, наконец-то! - а сам Сачи тут же рухнул ничком, заметив приближающийся туннель... впрочем, краем глаза он успел заметить, что Кун повторил его маневр. Черт, не удалось от него так легко избавиться! Впрочем, это было бы слишком легко - если бы получилось, Сачи бы ожидал подвоха. Хорошо, что хотя бы от Ха удалось избавиться, все меньше мороки будет, когда поезд покинет туннель, и бой продолжится...
   Впрочем, когда поезд покинул туннель и мужчина поднялся на ноги, ему отчетливо стало не по себе.
   Просто потому, что у парня напротив, тоже поднявшегося с крыши вагона, был совершенно безумный взгляд... спустя какие-то пять секунд сменившийся ледяным спокойствием.
   Что было куда страшнее, чем замеченное безумие.
   - Ты труп, - это Кун произнес совершенно спокойно, как-то даже буднично, словно не угрожая и не обещая ничего, а просто констатируя факт... и почему-то в то, что эти слова действительно могут стать реальностью, Сачи поверил. В конце концов, он пока что уклонялся от создаваемой светочами зоны лишь за счет опыта и потому, что пацан явно не желал зацепить дружественным огнем свою напарницу, чье присутствие сейчас его не сдерживало... а с учетом его навыков в ближнем бою и пока что не использованных семейных способностей джеонсулса, он действительно может быть угрозой.
   Впрочем, теперь, не ограниченный стенами вагона, Сачи тоже может атаковать в полную силу. Главное - получить достаточно времени, чтобы подготовить атаку.
   - Ой, ну надо же... - собственные губы растянулись в ухмылке - и оставалось лишь надеяться, что оная выглядит издевательской, а не нервной. - У тебя с той Ха что-то было? Даже жаль разлучать голубков...
   - Ты даже не представляешь... - мрачно произнес парень... а от последовавшей за этими словами торжествующей усмешки у мужчины прокатились по коже мурашки дурного предчувствия. - Впрочем, я бы не советовал тебе делать эту ошибку. Пока не увидишь ее бездыханного тела, никогда нельзя сбрасывать ее со счетов.
   Что? Сачи почувствовал, как по коже пронесся холод от устремленного за его спину, в конец состава, взгляда противника. Да ну нахер! Он, наверное, просто провоцирует его обернуться, чтобы получить возможность для атаки! Осторожно сместившись, мужчина лишь бросил взгляд назад, в конец нынешнего последнего вагона...
   ... и почувствовал, как единственный глаз норовит вылезти из глазницы.
   Из туннеля, вслед за поедом, стремительно выползал огромный червь. Диаметром около шести метров, он был несколько уже поезда, но вполне мог сравняться в высоту - но присутствие шинхэо, пусть даже столь большого и необычного для этого этажа, не было тем, что выбило Сачи из колеи. Куда более шокирующим был вид знакомой фигуры, прижавшейся было к червю, пока тот полз в туннеле, но сейчас поднимающейся на ноги. Девчонка из семьи Ха выглядела донельзя потрепанно, что, впрочем, не удивительно. После падения поезда она, судя по траектории, успела прокатиться по гравию, и сейчас щеголяла запыленной и местами порванной одеждой, кое-где краснеющей от крови - но, судя по плотно сжатым губам и мрачному взгляду, она была готова продолжать бой.
   Который теперь обещал стать куда сложнее, учитывая, что так просто противников с состава не скинешь.
   Тем временем червь начал чуть отставать, что при скорости движения поезда было неудивительным - но он уже приблизился на достаточное расстояние, чтобы Ха, воспользовавшись его заминкой, вновь метнула крюк и перебралась на поезд на пластине арсенала, отозвав своего шинхэо в контейнер, сейчас поблескивающий через потрепанный рукав блузки. М-да... Зря он не воспользовался этой заминкой - впрочем, он впервые сталкивается со столь нетипичными противниками, так что удивление простительно. Теперь же бой продолжится, и хорошо, что он сконцентрировал достаточно шинсу для следующей атаки. С этой мыслью Сачи шагнул вперед...
   И в тот же момент его часы, выйдя из невидимого режима, достаточно громко загудели, оповещая о входящем вызове.
   Бросив взгляд на экран часов, мужчина еле сдержал гримасу. Боро... какого хрена он творит? С Боро у него отношения были более чем напряженные, и тому было достаточно причин - и старый знакомый прекрасно знал, что Сачи испытывает в его отношении, а потому старался лишний раз не отсвечивать, и тем более сам не шел на контакт. Сачи бы и этот вызов сбросил бы... если бы в тот же момент не загудели часы одного из его противников.
   Это было шансом. Этой паузой можно воспользоваться, чтобы проанализировать уже увиденное и составить более-менее жизнеспособную тактику для продолжения боя... а заодно можно и разобраться, какого хрена надо Боро. В конце концов, просто так он не напоминает о себе, и раз уж он решился хотя бы позвонить, значит, случилось что-то из ряда вон выходящее.
   - Прервемся? - кажется, у его противников тоже были причины воспользоваться этой паузой... ладно, пожалуй, придется прерваться. Кивнув задавшему вопрос Куну, Сачи уселся на крышу вагона и принял вызов.
   - Не мог бы ты позвонить попозже? - тем не менее, Сачи не собирался показывать, что ему нужен этот разговор. - Мне сейчас неудобно материться.
   - Слушай... я знаю, что ты не хочешь со мной разговаривать, - голос Боро через часы звучал устало. - Но это действительно важно. Для всех нас. У тебя есть право не слушать меня и прервать вызов сейчас... но после нашего разговора я собирался связаться с Акой. Можешь потом спросить у него, в чем дело, если ты не готов выслушать меня.
   Так, а вот теперь это начинает звучать более чем интересно. Что-то важное, заставившее Боро напомнить о себе? Более того - что-то важное для них всех? Ладно, ради важной информации можно немного потерпеть этого труса, тем более, что это лишь один разговор.
   - Говори, - кивнул аловолосый мужчина, кидая взгляд в сторону недавних противников, которые явно были заняты разговором со своим собеседником. Ну, вряд ли они подслушают...
   - Это касается FUG, - от следующих слов старого знакомого все мысли об этих двоих вылетели из головы. Что? FUG?! - Кажется... если мы сядем на Адский Экспресс на этот раз, мы влипнем по полной.
  
   ***
  
   Перевести дыхание удалось не сразу. В конце концов, хоть она и не успела разгуляться, скоротечный бой дался не так уж и легко. Мало столкновения с Жуликом Сачи - с его-то опытом! - так еще их с Агеро противник оказался очередным хваёмса, которых Тейлор на дух не переносила, так еще и в первые же две минуты боя ей пришлось применять "Мотыльков", а после - бросать крюк, чтобы вернуться на поезд, не говоря уже о том, что в результате последующего падения она прокатилась по гравию, и вновь выбила только-только вправленные леской под рукавом вывихнутые после предыдущего возвращения на крышу вагона суставы. Даже с предельным укреплением тела инерция вновь вывихнула ей запястье, локоть и плечо разом, и звонок от Джая стал спасением, позволяющим немного перевести дух, остановить кровь, вправить суставы и подумать над тем, что делать с таким неудобным противником в столь неудобной ситуации дальше.
   - ... я так понимаю, вам весело? - голос Джая звучал задумчиво. Ну... учитывая свист ветра, да общий уровень шума... да, он мог сделать выводы и без его способности.
   - Да так... чтобы мы, да не нашли приключений? - иронично отозвался Агеро, кинув на саму Тейлор обеспокоенный взгляд. М-да уж, с ее-то удачей... - Ничего, все нормально. Что-то случилось?
   - Да, удалось достать кое-какую информацию... - нерешительно потянул их собеседник, явно работая над формулировкой новости. - В общем... я наткнулся на следы деятельности FUG на Адском Экспрессе в прошлом. У меня есть один свидетель, а по прибытию в город Экспресса будут еще двое.
   - Свидетель? - собственный голос дрогнул. Возможность заполучить свидетеля и заполучить шанс расстроить планы FUG? Дайте два! - Получится его притащить к нам?
   - Притащить? Разве что Баам засветится - нам втроем, без него, придется выложиться, - в ответ раздался шорох, будто мальчик покачал головой. Это что за свидетель у него такой? - В конце концов, Боро, один из ветеранов Адского Экспресса - не та цель, которую я предпочту брать в замкнутом пространстве и без подготовки.
   Еще один из ветеранов Экспресса? Наверное, Агеро тоже пришла в голову эта мысль, потому что когда они переглянулись, во взгляде парня сквозило неверие. Если окажется, что и остальные двое свидетелей...
   - Джай, порадуй меня и скажи, что остальные двое свидетелей - не Ака Уильямс и Жулик Сачи, - негромко произнес он в сторону часов.
   - Увы, не могу, - нервно хмыкнул тот. Вот черт...
   Жулик Сачи раздражал Тейлор с первого взгляда. Мало того, что он сходу решил докопаться до них с Агеро, мало того, что он откуда-то узнал о билетах и вообще был хваёмса - он, ради своего же блага, был слишком похож на Рьюн. Красные волосы, единственный целый красный глаз... Сходства хватало, чтобы ее тянуло набить ему морду, и еще до начала боя ей приходилось сдерживаться, чтобы не проявлять неприязни слишком уж открыто - а сам же бой дал возможность хоть как-то выпустить эмоции, накопившиеся в отношении провожатой, за которую почему-то вступился Баам. И вот теперь узнать, что Сачи нужен им...
   Ладно. Она работала с людьми и хуже. А если совсем уж припрет, можно будет попросить о спарринге и уже там спустить пар и расквитаться за обидное и болезненное падение.
   - Как я понимаю, вы уже знакомы, - тем временем продолжил копейщик. - Агеро, я понимаю, что...
   - ... хорошо, я сдержусь, - лишь выдохнул адепт света, прикрывая глаза. - Пока что.
   - Боро сейчас разговаривает с ним - я попрошу его донести до Жулика Сачи, что мы все на одной стороне, - голос младшего Умника звучал недовольно. - Думаю, мы можем все обсудить, когда соберемся в городе Экспресса. Вы же прибываете через полчаса? Мы дождемся вас на платформе.
   - Хорошо... и пусть Ангел с Цеффье будут наготове, - кивнул в ответ старший. Кхм...
   - Все нормально, - вклинилась в разговор Тейлор, буквально кожей ощущая недоброе молчание Джая. - Я и сама могу справиться...
   - Моему дару виднее, - перебил ее друг, обрывая связь. Вот мелкий засранец! Пришлось несколько раз вдохнуть и выдохнуть, чтобы унять бушующие эмоции и повернуться к Агеро... смотрящему на нее слишком пристальным взглядом. Вот черт, со всех сторон обложили! Смущенно отведя взгляд, Тейлор укладкой взглянула на Сачи, который с мрачным лицом отключил часы и взглянул на них.
   - Значит, вы товарищи того шкета, который что-то знает о FUG, - в любых других обстоятельствах эти слова показались бы Тейлор угрозой - но сейчас, когда она не знала, куда деться от смущения и чувства вины, Сачи казался ей практически спасителем. - Боро... вступился за вас. Как по мне, это далеко не самая лучшая рекомендация.
   - Увы и ах, нам какое-то время придется поработать вместе, - сухо произнес Агеро, переводя свои часы в невидимый режим. - Но прежде предлагаю спуститься в вагон. Надеюсь, никто не против?
   - Да, пожалуй... - с этими словами Сачи попытался подняться на ноги... и не смог. Ох! Совсем забыла! - Что за черт?
   - Яд, - выдохнула Тейлор, вызывая из невидимого режима светоч и более-менее слушающейся правой рукой доставая аптечку, пытаясь не обращать внимания ни на пристальный взгляд Агеро, ни на ошеломленный - Сачи. - Я отравила тебя еще в вагоне. Яду пауков-странников нужно примерно пятнадцать минут на действие, в зависимости от веса жертвы, сопротивления и прочих факторов. Яд парализующего действия, и время для принятия противоядия еще не упущено.
   - Не знаю, радоваться мне или огорчаться, - иронично отозвался светловолосый парень. Интересно, он тоже настроен против Сачи из-за его сходства с Рьюн, или есть и иные причины? - Ладно, думаю, это можно пока что считать за ничью.
   Глядя, как помрачнел мужчина, девушка не сдержала усмешку. Кажется, если возникнут трудности, найдется, кому помочь уломать Сачи на спарринг...
   В вагон они спустились минут через пять. Противоядие подействовало, да и Сачи, что вполне ожидаемо в его возрасте, владел парой целительских техник, так что он довольно скоро пришло в себя, да и ей самой выдался шанс немного оправиться, особенно с учетом того, что вагон был пуст. В конце концов, они достаточно нашумели, еще когда предыдущий вагон - вернее, то, что осталось от него - отделился от состава, а потом они еще устроили и бой на крыше. По крайней мере, теперь весь вагон был в их полном распоряжении, и вряд ли кто-то побеспокоит их до прибытия в город Экспресса... да, лучше было бы только в том случае, если бы она могла завалиться в медотсек - но, увы и ах, он находился в последнем вагоне, так что как-то не сложилось. Оставалось лишь усесться на одно из свободных сидений и вновь запустить под рукав леску, телекинезом направляя ту, чтобы полностью окутать плечо - и дернуть. Ш-ш-ш...
   - Ты как? - от голоса усевшегося напротив парня Тейлор чуть не дернулась. Черт! Стоит только вспомнить реакцию Агеро... и ведь не получится отовраться...
   - Одна рука болит, вторая - охренела, - негромко отозвалась она, перемещая проволоку под рукавом и вправляя локтевой сустав. Да чтоб его... - Все в порядке...
   - Если ты скажешь, что бывало и хуже, я за себя не отвечаю, - мрачно произнес Агеро - и оставалось лишь закрыть рот, придерживая на языке готовую сорваться фразу. В конце концов, после столкновения с Муле Лавом и напрасного боя с Уреком ей действительно было хуже... а тут, чисто по ощущениям, она разве что ободрала кожу да вывихнула руку. Ничего страшного. Она, конечно, не нормальный целитель, и даже до Ангел в этом плане ей далеко - но кровь остановить она вполне может, как и затянуть небольшие раны, а об остальном позаботятся либо та же Ангел, либо Цеффье. В принципе, можно было бы вообще забить на это и не заморачиваться возможным появлением шрамов, если бы не острая реакция Агеро. Стоит только вспомнить, какой у него был взгляд, когда она вернулась на крышу вагона... бр-р-р, нет. - Тебе помочь?
   - Нет... думаю, и сама справлюсь, - смущенно отвела взгляд Тейлор. Кровь-то она уже остановила, осталось только забинтовать до встречи с Ангел, с чем она справится с помощью телекинеза - но вот порядком подранную одежду сменить не помешает, так что помощь Агеро как-то будет... не к месту, мягко говоря. - Ничего страшного не произошло, видишь?
   - Я вижу, что одна опытная самоубийца в очередной раз чуть не свернула себе шею, - устало вздохнул парень, подхватывая аптечку и усаживаясь на сиденье рядом с ней. - Серьезно, Тей... сколько можно? Эти твои замашки...
   - На этот раз я не провоцировала конфликт! - возмущенно отозвалась девушка. Замашки, ну надо же! - И не пыталась никого защищать! Я просто действовала из эгоистичных побуждений, забрав те билеты!
   - Кстати, как именно ты это сделала? - лишь нервно хмыкнул ее собеседник, разматывая бинт и начиная накладывать оный на освобожденного от оторванного ею рукава руку. - Я уловил лишь то, что ты отлевитировала их телекинезом к себе, и все...
   Уловил? Тейлор лишь нахмурилась на эти слова. Но ведь Агеро же... спал...
   ... или нет?
   Совсем другим взглядом она посмотрела на Агеро, вспоминая в памяти все двусмысленные, неловкие и смущающие ситуации, в которых оказывалась за этот год. Невольно складывавшаяся атмосфера, которую можно было назвать романтической, проведенные наедине моменты, вход в личное пространство, наконец, сегодняшний эпизод... Таких ситуаций хватало с лихвой, и все это было - вернее, выглядело - случайным стечением обстоятельств, и могло обуславливаться либо совпадением...
   ... либо же тонким расчетом.
   На который Агеро вполне способен.
   От этой мысли все заледенело внутри. В какой-то степени Тейлор понимала мотивы Агеро, в конце концов, порой ей приходилось прилагать значительные волевые усилия, чтобы сохранить статус-кво и не сорваться, и если Мария права, у ее родственника были все причины так поступать. Но именно то, что он шел на подобное... Это расходилось с ее собственными планами, и буквально ставило крест на всех ее усилиях. Невольно даже закралась мысль - может, а ну все это к черту, а? Не похоже, что ей удается держать дистанцию, так что не будет ли лучше попробовать завязать отношения? Может, Мария ошиблась - или, может, они с Агеро не уживутся как пара и отношения развалятся сами собой? Тогда удастся обойти и вопрос дальнейших перспектив, да и досада от так и не начатых отношений сменится памятью о неудачном опыте, так что, когда она уйдет, столько боли она не причинит...
   Черт, о чем только она думает? Нет, нет и еще раз нет! Как будто своего характера не знает! Стоит только увлечься и завязать отношения всерьез, как она не сможет остановиться - да и, чего уж там, не с ее удачей уповать на то, что проблема разрешится сама собой!
   Остается лишь один вопрос - и вот что со всем этим делать?
   - Кстати, мне это тоже интересно, - от голоса Сачи, усевшегося на то же сиденье, Эбер вздрогнула. Спаситель! - Как именно? Сначала я думал, что вы стянули билеты орбами или телепортацией через светочи... но теперь вариантов побольше. Иллюзии? Шинхэо?
   - Шинхэо, - кивнула Эбер, поворачиваясь к собеседнику. - Незаметно подвела, незаметно собрала, незаметно увела. Люди склонны не обращать внимания на небольших насекомых. Кстати... у вас раздавленный паук на боку.
   - Да чтоб вас обоих... - негромко выругался их визави, озирая собственное красное одеяние. - Когда?
   - Замаскировала под удар крюком, чтобы боль от укуса не показалась подозрительной, - покачала головой кейп, морщась, когда в очередной раз бинт слишком туго обхватил руку. Черт, надо было все-таки быть поаккуратней и не подставляться...
   - Стандартный прием анима... да уж, редко этот талант проявляется в семье Ха, - лишь нахмурился хваёмса, окидывая ее подозрительным взглядом. Эм-м-м... - Впервые о таком слышу.
   - Все случается впервые, - не слишком вежливо перебил его Кун, кидая на их недавнего противника недовольный взгляд. - Кстати, я Кун Агеро Агнис, лидер и адепт света моей команды.
   - Ха Тейра, проводник, - в свою очередь она представилась именем, теперь значащимся в ее личном деле. - Приятно познакомиться.
   - Знаешь, вот если это по твоим стандартам "приятное знакомство", то я вообще не удивлен, - сварливо произнес адепт света. Ну... как бы сказать...
   - А ты не заметил? - негромко рассмеялась младшая из проводников, привлекая взгляд своего напарника. - Чем поганей у меня с кем-то первое знакомство, тем больше шанс, что мы станем хорошими друзьями. Рак с его охотой, Ли Су с вопросами, ты и наша сделка... Зато если у меня от первой встречи с человеком остались только хорошие впечатления, значит, в определенный момент времени я всерьез захочу дружески пожать ему глотку. Так что, я думаю, мы сработаемся.
   От такой перспективы Агеро... м-м-м, в таких случаях обычно говорят перекосило - но Агеро слишком хорошо умеет держать лицо, чтобы допускать такие проявления эмоций в обстановке, приближенной к переговорам. Он выдал себя лишь чуть дернувшейся рукой и заметно сузившимися зрачками - а вот Сачи натурально перекосило, без всяких там оговорок. Да уж, знакомство не задалось...
   - И вот часто такое бывает? - с этими словами он обратился уже к Агеро. Эй!
   - При мне? Хм-м-м... ну, добрая половина известных мне случаев, - иронично отозвался его собеседник. Ну-у-у... да, тут и не поспоришь. - Все же... Тейра не слишком хорошо разбирается в людях. Можно сказать, у нее антиталант судить о людях с первого взгляда.
   После этих слов взгляд у Сачи стал практически затравленным. Ну... может быть, все не так уж и плохо? В конце концов, им же надо просто обменяться информацией, и вряд ли их сотрудничество затянутся надолго.
   Но это не значит, что даже из недолгого сотрудничества они не выжмут все, что смогут. И особенно это ощущение стало отчетливым, когда несколько минут спустя она встала, чтобы переодеться - и когда Агеро с хищной ухмылкой подался вперед, явно намереваясь задать какой-то вопрос Сачи. На какое-то мгновение Тейлор стало даже жаль одноглазого пирокинетика...
   ... впрочем, о чем это она? Слова "жалость" и "пирокинетик" вообще не должны стоять в одном предложении.
  
   К тому моменту, как они добрались до города Экспресса, Тейлор уже полностью пришла в себя и избавилась от запаленных джинсов с подранной толстовкой. К сожалению, за этот год, редко вылезая за пределы мастерской Цеффье и учебных залов, где Ло По Биа Рен гонял их вместе с Ангел и Верди, она так и не сменила толком гардероб, собственно, на то и не имелось особого повода - так что привычная повседневна одежда сменилась подзабытыми было вещами из гардероба Арлен Грейс, сиречь черными брюками и черной же рубашкой. Благо, без привычного плаща с визором и с измененной прической, скопированной у Юри, образ Кандидата рассыпался - и слава всему сущему.
   Ей уже хватило славы в качестве восходящей звезды FUG. Больше не нужно. Слишком уж часто эта слава сопровождалась целым букетом неприятностей...
   ... и, когда за окном замаячила платформа конечной станции, сиречь города Экспресса, предчувствие грядущих неприятностей вновь подняло голову.
   На перроне их уже ждали. Явно раздраженную чем-то Ангел, флегматичного Джая, загадочно улыбающуюся чему-то Цеффье и Баама, кутающегося в толстовку с капюшоном, она узнала издалека - в отличии от их спутников, и если высокого широкоплечего седого мужчину, Боро, еще можно было узнать после проведенного Агеро совещания перед посадкой на поезд, то оба его спутника, коренастый бледный парень и смуглая фигуристая коротко стриженная девушка, были незнакомы. И дело было тут не в самом факте знакомства - дело было в их энтузиазме, которым они, кажется, уже заразили Ангел. С учетом того, что Агеро передавал ей подготовиться, с учетом самого характера Ангел и ее отношения к пациентам...
   Тейлор отчетливо стало неуютно.
   - Тей... Тейра! - с этим возгласом Ангел ломанулась вперед, схватив саму Тейлор за плечи, стоило только той ступить на платформу. Да черт возьми! - Ты как? Джай говорил, что ты ранен! Больно? Что-то серьезное? Кто вообще посмел...?!
   - Спокойно, все в порядке, - сдержанно улыбнулась Тейлор, положив руку на плечо собеседнице. - Просто кожу ободрала, ничего серьезного. Посмотришь потом, чтобы не осталось шрамов?
   - Ну естественно! - энергично кивнула подруга, наконец-то разжимая хватку, чтобы отступить на шаг назад - и перевести возмущенный взгляд на Сачи. - Ты!!!
   - Успокойся, - припечатал Джай, выходя на шаг вперед и хватая свою напарницу за руку. - Это может подождать, сейчас у нас есть еще дела.
   - Верно, - с этими словами Боро выступил на шаг вперед. - Сачи... знаю, что ты не рад меня видеть, но это важно.
   - Все, что касается FUG - важно... а поубивать друг друга мы можем и позже, - нехотя кивнул в ответ тот. Ну надо же, какие теплые дружеские отношения... - Надеюсь, я ошибаюсь, и все будет не так плохо, как в прошлый раз.
   - Знаешь, как называется ситуация, когда единственная надежда базируется на шансе ошибочности своих выводов? - язвительно потянул его седовласый спутник. - Жопа, Сачи, жопа...
   - Жопа - это то, что мне придется сотрудничать с тобой, - довольно грубо отозвался Сачи. - Похоже, если судьба вновь свела нас вместе, то пришло время мне платить за свои грехи... Ладно, к делу. Значит, это и есть твои новые знакомые, владеющие информацией о... наших общих старых знакомых?
   - Не все... эти двое - мои ученики, Ханул Канг и Феликс, - с этими словами его визави кивнул в сторону коренастого парня и смуглой девушки. - Раз уж все так повернулось, мы распрощаемся у жилой зоны. Эти четверо...
   - Меня зовут Баам, - с этими словами ее друг выступил на шаг вперед. - Это Цеффье, Ангел и Джай. Мы рады познакомиться с вами, мистер Сачи.
   - Не скажу, что это взаимно, - хмуро произнес тот. - А мои спутники...
   - Кун Агеро Агнис, лидер команды, - кивнул в ответ Агеро. - А это - Ха Тейра, одна из наших проводников. Рады познакомиться. Может, продолжим разговор в жилой зоне? Наши товарищи уже должны были прибыть...
   - Да и нам надо будет встретить Ака, - поморщился Боро, явно вспоминая что-то. - Идемте.
   Да уж, знатной толпой они собрались... Тейлор лишь покачала головой, пропуская большую часть их группы вперед и пристраиваясь в конце процессии. Остается лишь надеяться, что они получат достаточно информации - и что им не придется выдать слишком многое. В конце концов, уж о чем-чем она не готова говорить, так это о годах, прожитых в качестве Арлен Грейс. Если уж она хочет продолжить достаточно спокойное восхождение и избежать большей части проблем, связанных с прошлым, эту часть своей жизни стоит скрыть так хорошо, как только сможет...
   - Прости... Ха Тейра, верно? - из мыслей ее вырвал голос той смуглой девушки, Феликс, замедливший шаг и пристроившейся рядом с ней.
   - Да. В чем дело? - сухо отозвалась Тейлор, смерив собеседницу взглядом. С чего это такой интерес? Она в чем-то прокололась? Вроде бы внешне на Ха похожа, сходство подчеркнула скопированной у Юри прической, ведет себя как дочь великой семьи, то есть как высокомерная стерва...
   - Просто... любопытно, - улыбнулась собеседница, стрельнув глазами. - Я слышала, скоро в город Экспресса прибывает Ха Юра, которая даст тут концерт... думала, ты что-то знаешь о ней, раз вы из одной семьи.
   Вот оно что, да?
   Украдкой Тейлор перевела дыхание. Все-таки нигде не прокололась... просто праздное любопытство, наверняка вызванное фанатским отношением. Отчасти это неудивительно - даже она сама, проведя в D-ранге всего месяц из-за работы с Цеффье и обучения у Ло По Биа Рена, успела услышать о Ха Юре, которая была поп-идолом и так называемой восходящей звездой эстрады, у которой и без того было достаточно фанатов, а недавнее ее заявление о грядущем концерте в городе Экспресса только подогрело ее популярность. Нет ничего удивительного в том, что эта Феликс пытается что-то разузнать об объекте своего интереса...
   - А ты ее фанатка, да? - насмешливо фыркнула она. - Нет, я ничего о ней не знаю. Мы... из разных ветвей, и ни разу не встречались.
   - Вот как... - раздосадовано потянула смуглая девушка. - Жаль. Ну ничего! Я все равно попаду на ее концерт и возьму у нее автограф!
   С этими словами Феликс ускорила шаг, нагоняя Ханула - а Тейлор облегченно выдохнула, радуясь, что избавилась от прилипчивой фанатки. Впрочем... даже тут были свои плюсы. Чего она не учла, так это возможного контакта с другими представителями семьи Ха. Конечно, многое можно свалить на происхождение из разных ветвей и разницу в воспитании, да и Джин-Сунг еще во время обучения периодически рассказывал ей истории из своей юности в семье Ха, но этого определенно недостаточно. Надо будет закрыть этот пробел при первой возможности... когда она выцепит какого-нибудь Ха, которого можно будет допросить и который потом никому ничего не расскажет.
   - Все нормально? - негромко произнес так же несколько отставший Джай, стоило только Феликс удалиться на достаточно приличное расстояние. - Ты словно поникла, Тей. Что-то произошло?
   Что из всего его интересует? Ее способность найти себе проблемы на ровном месте, собственные эмоции, досадная ошибка, допущенная после годового перерыва активной деятельности, или же проблемы во взаимоотношениях с Агеро? Нет... не стоит вываливать свои проблемы на окружающих.
   - Все нормально, - лишь выдохнула девушка, отводя взгляд от спины идущего впереди светловолосого парня. - Все хорошо, Джай.
   - Ага, я вижу... - ядовито отозвался мальчик... прежде чем прикрыть глаза - как и всегда, когда он активирует свою способность. Черт! - Ничего себе... а что, так можно было? Надо будет запомнить прием, на будущее...
   ... что?
   - Джай? - она лишь недоуменно развернулась к нему. То, что Джай увидел причину ее состояния, и так было понятно, но вот эта реакция...
   - В смысле - вот ведь хитровывернутый засранец! - поспешил исправиться тот, усугубив ее подозрения. Обложили со всех сторон! - Да как так можно было?
   - Переигрываешь, - устало покачала головой Эбер, отводя взгляд. И вот с этими людьми она собирается спасать мир...
   - А, черт, - безэмоционально отозвался друг, сбросив все маски. - Признаю, накосячил. Но признай...
   - Нет.
   - И все-таки...?
   - Нет.
   - Тей, ну в самом деле...
   - Даже не думай. Нет.
   - Что у вас там? - от неожиданно прозвучавшего голоса Агеро, обратившего внимание на их беседу, они с Джаем вздрогнули оба. Черт!
  
   ***
  
   Вслушиваясь через сияние чужих звезд в разговоры вокруг, Баам не мог стереть улыбку с лица. Недовольное ворчание Ангел, которую успокаивает Цеффье, наполненная смутными намеками беседа Тейлор и Джая, восторженное щебетанье Феликс, проедающей мозг своему товарищу о Ха Юре, вялотекущая перепалка Боро и Жулика Сачи... Следить за каждым из этих разговоров не составляло труда даже до тех пор, пока они не вошли в лифт, поднимающийся к жилой зоне - собственно, там из-за ограниченного пространства и явно прослеживаемого повального нежелания выносить разговоры на всеобщее обозрения все "локальные" беседы поутихли.
   В ущерб другой беседе. На более важную тему.
   - Так что там за связь у вас с FUG, Кун? - повернулся Боро к Агеро, обозначившему себя в качестве лидера. - Информатор?
   - Скорее... перевеборванные участники, - на несколько секунд замялся тот. - И пленный. Не знаю, слышали ли вы о событиях годовой давности с участием FUG...
   - Сложно найти того, кто не слышал, - фыркнул Сачи, скрестив руки на груди. Ну да, в конце концов, те события получили широкую огласку... - FUG получили от Крылатого Древа по полной... признаю, у меня даже на душе потеплело от таких новостей. Значит, вам тогда удалось заполучить пленных в той авантюре? Каким вообще боком вы туда влезли?
   - ... выполняли кое-какую работу для Крылатого Древа, за что с нами щедро рассчитались, - уклончиво отозвался Агеро. - Мы думали, на том все и закончится... но когда пришло время принимать решение о посадке на Адский Экспресс, мы узнали, что кое-какие наши знакомые с той стороны желают присоединиться к приближающемуся веселью. Как оказалось, подобное происходит не впервые.
   - Они - не Кандидат, - на этих словах одноглазого проводника все члены их команды, присутствующие здесь, закономерно навострили уши. Значит, дело все-таки в Кандидате, да? Судя по услышанному, какой-то Кандидат в Убийцы был ранее связан с Адским Экспрессом... - Вряд ли это будет так уж погано.
   - Погано? - повернулся к нему светловолосый парень. - По шкале от одного до ста - насколько погано?
   - Позволь задать тебе встречный вопрос, - поморщился охотник за билетами. - На случай, если нам придется снова столкнуться с ним, у вас не завалялось в загашнике принцессы Захард, другого Кандидата или незаконного? Просто чтобы уравнять шансы.
   После этих слов в кабине лифта воцарилась тишина... да что уж там, Баам и сам не знал, что сказать в ответ на это. Если бы не очевидная принадлежность Жулика Сачи к мужскому полу, он бы поинтересовался, нет ли у него способностей провожатого.
   - ... думаю, в самом худшем случае мы что-нибудь придумаем, - собственный голос звучал негромко - но в замкнутом пространстве лифта и тишине этого хватило, чтобы все обернулись к нему. - К тому же, пока что мы не планируем садиться на Экспресс. Если нам удастся добыть информацию о происходящем до посадки, мы отступимся.
   - Знаешь, Баам... чем дальше, тем я сомневаюсь в том, что нам это удастся, - тихо выдохнула Тейлор, покачав головой. - В конце концов, если я что-то и знаю, так это то, что в подобных ситуациях не стоит дразнить судьбу своими надеждами и планами. Стоит только вспомнить, сколько раз они срывались...
   ... в том числе и по его вине.
   - Верно, лучше быть поосторожней, - в поддержку Тейлор вступился Боро. - В конце концов, есть то, что не стоит упоминать, чтобы оно не свершилось, и те, кого не стоит называть по имени, чтобы не столкнуться с ними. К слову... Вы уверены, что с вашими товарищами все нормально? В конце концов, тут можно попасть в неприятности еще до того, как окажутся в жилой зоне... особенно если они первым делом направятся не в жилую зону.
   - Они не выберут неверный путь, - уверенно произнес Баам. - Можете не волноваться.
   - Неверный путь? - а вот теперь и Сачи кинул на него заинтересованный взгляд, неприятно напомнив Хва Рьюн. - Один из них что, провожатый?
   М-м-м, и как бы ему сказать, чтобы не соврать и не шокировать?
   К счастью, на этот вопрос отвечать не пришлось. Именно в этот момент они прибыли на второй этаж города Экспресса, где и находилась жилая зона - и, стоило только дверям лифта разъехаться в стороны, как Баам лишь вздернул бровь, наблюдая за толпой избранных, собравшихся в гигантском коридоре, по бокам которого были расположены двери с номерами.
   - Ого! - лишь присвистнула Феликс, выглядывая из-за спины своего учителя. - Тут так... много людей...
   - Конечно, много, - лишь поморщился Боро, выходя из лифта вслед на Агеро. - Все те, у кого нет билетов, собрались тут - ведь в жилую зону им не попасть...
   - Не попасть в жилую зону? - повернулся к нему Ханул. - Это как так?
   - Только те, у кого есть билеты, могут получить комнату, - закатил глаза его учитель, прежде чем ответить. - К вам, кстати, это тоже относится... впрочем, и наличие билета еще ничего не гарантирует. Все тут ждут, когда появится участник с билетом, который откроет дверь, так что будьте осторожней, новички. Все присутствующие тут - наши враги.
   - Они ищут людей с билетами, - стоило только ему замолкнуть, как продолжил Сачи. - Все комнаты в жилой зоне имеют номера, и замки каждой комнаты можно открыть лишь билетом с подходящим номером. Замок особенный, поэтому билет не с тем номером не пройдет, но если номер совпадает - но владелец билета может зайти, как и все его сопровождающие. Поэтому все только и ждут, когда владелец билета откроет дверь, чтобы захватить билет, присвоив комнату себе, или же пройти с владельцем по его билету. Кстати, что там с вашими товарищами?
   - Они уже в жилой зоне, - отозвался Агеро, бросив взгляд на свои часы, выведенные из невидимого режима. - Комната пятьдесят два. Можно разделиться, и после встречи с нашими товарищами встретиться всем вместе, уже с Ака Уильямсом...
   - Я бы предпочел этого не делать, - нехотя произнес седовласый мужчина - и, поймав вопросительный взгляд, продолжил. - Не знаю уж, какой у вас уровень сил... но вы новички, и вы понятия не имеете, что представляет из себя Адский Экспресс или этот город. Лучше не разделя...
   - Эй, народ! - объяснения были прерваны раздавшимся слева голосом - и, вслед за остальными, Баам перевел взгляд на говорившего, которым оказался незнакомый молодой синекожый мужчина, в толпе достаточно незаметно приблизившийся к их группе. - У вас есть билеты? Если вы не "главные участники", как насчет того, чтобы присягнуть на верность сэру Ака? Если вы присягнете сэру Ака, он, возможно, даже возьмет вас на Адский Экспресс...
   После этих слов воцарилось неловкое молчание. В конце концов, билеты были почти у всей их группы, да и подобное предложение...
   - Я смотрю, на ловца и зверь бежит, - в окутавшей их группу тишине голос Сачи прозвучал особенно громко - и неожиданно для их визави, который, завидев Жулика Сачи за их спинами, стал заметно бледнее. - Ты, должно быть, приспешник Ака Уильямса... значит, он уже здесь. Боро, ты еще не связывался с ними?
   - Нет... малость увлекся, - лишь покачал головой тот. - Эй, малой... у нас есть послание для твоего босса. Передай ему, что мы хотим с ним встретиться и поговорить о наших общих знакомых, с которыми уже сталкивались на Экспрессе.
   - Общих знакомых... господин Боро? - теперь уже голос синекожего мужчины звучал недостаточно уверенно. - О чем вы?
   - Он поймет, - вместо него ответил аловолосый проводник. - А если Ака будет сомневаться... передай ему, что трагедия может повториться, и жертва Роэн может оказаться напрасной. Это он точно поймет. Пусть свяжется с нами, когда будет готов к разговору.
   - ... хорошо, - отступил на шаг назад его собеседник. - Я передам ему. До встречи... и желаю вам безопасно добраться до ваших комнат.
   Похоже, это пожелание будет особенно актуальным...
   Собственно, убедиться в этом Баам смог уже через несколько минут - когда уже у пятьдесят второй комнаты, после связи с Рьюн, их окружила группа участников. Восемь человек, судя по взглядам и занимаемым позициям, выглядят как слаженная команда... и, кинув взгляд на свою команду, Баам сделал шаг вперед. В конце концов, он чуть ли не единственный человек из них, кто не успел сегодня ввязаться в бой - и, раз уж он не устал, он может и сразиться, тем более, что силы можно не экономить. Просто сформировать один-единственный баанг с достаточным количеством су, вытянуть руку с ним - и отпустить мощную ударную волну в направлении противников, никто из которых после такого "подарка" просто не устоял на ногах. Достаточно легко...
   Вот только после слов о другом Кандидате собственный уровень сил, подросший за этот год, уже не внушает такой уверенности.
   - Вы опоздали!
   ... в отличии от голоса, раздавшегося за спиной.
   - Более того, привели каких-то шумных гостей... - от недовольного ворчания улыбка сама выползла на лицо, и Баам обернулся, приветственно кивая двум фигурам, стоящим в дверях комнат. - Честно говоря, это начинает надоедать, черепашки.
   - Не сердись, Рак... в конце концов, это не мягкосердечность, а прагматизм, - мягко улыбнулась Рьюн, лишь покачав головой в ответ на презрительный фырк Рака. - Добро пожаловать. Мы наконец-то в сборе.
   Верно. Теперь они все вместе...
   ... и да помогут их противникам все, в кого они верят.
   Вместе - тем более, таким составом - они просто не могут не справиться.
  
   ***
  
   Честно говоря, как только вскрылось, что FUG планируют что-то в отношении Адского Экспресса, Агеро был не в восторге от перспективы ввязаться в эту авантюру. Да, он хотел пройти D-ранг быстро, да, он хотел добраться до Марии... но перспектива положить свои жизни и вновь попасть в поле зрения FUG более чем не радовала, ведь на этот раз у них не будет ни прикрытия, ни возможности эвакуироваться, когда - не если, а когда! - что-то пойдет не так. Если бы не возможность убрать пару раздражителей, чтобы не допустить срыва что Тейлор, что Баама, он бы полностью отменил все свои планы, забил бы на Экспресс и продолжил восхождение, пусть даже для этого потребовалось бы и затиранить свою команду. Поэтому, собственно, он и не надеялся на многое: собственная команда, разделенная на три группы, должна была просто имитировать кипучую деятельность, тогда как сбором информации занялся бы он сам вместе с поддержавшим его план Джаем, а резерв, возглавленный Ванг-Наном, должен был попробовать на зуб Барнс и эту дрянь Мишель Лаит, раз уж они засветились...
   Но, тем не менее, ожиданий успеха особенно не было. И оттого контрастней выглядел результат их встречи с Жуликом Сачи.
   Помассировав переносицу, чтобы унять начинающуюся головную боль, Агеро откинулся на спинку дивана, обведя взглядом гостиную просторного номера и тот цирк, который сейчас представляла из себя их комната. Цеффье, судя по смеси веселья и предвкушения, доносящегося от нее, что-то выпытывала у Джая, Рак осаждал Баама с вопросами, Сачи с Боро продолжали вялотекущий спор - благо, хоть последний оставил своих учеников в его комнате, куда провел их по своему билету... Единственным островком спокойствия была замершая у окна Рьюн - впрочем, спокойна провожатая была разве что на вид; доносящиеся от нее волны напряжения, густо замешанные на недоумении, раздражении и непонимании, были чем угодно, но никак не спокойствием, что само по себе заставляло напрячься. Если уж провожатая находится в таком состоянии, то явно все не так гладко...
   Впрочем, не только эмоции Хва Рьюн вызывали у него обеспокоенность. Не меньше волновал и сдвоенный поток эмоций, доносившийся из-за стены единственной спальной комнаты в номере. И если возмущение, смешанное с обеспокоенностью, он еще мог нейтрализовать, просто поговорив с Ангел или сбагрив эту проблему на плечи давних товарищей полукровки, то вот другой поток... Смущение, легкое возмущение, растерянность и нерешительность, доносящиеся от Тейлор, вызывали у него двойственные чувства.
   С одной стороны, Агеро был раздосадован, что от волнения допустил ту оговорку и раскрыл часть своих махинаций перед Тейлор.
   С другой стороны, он не мог не порадоваться, что до нее наконец-то начало доходить.
   Когда в один момент Агеро понял, что его полностью устраивает сложившаяся ситуация, остро встал вопрос о том, что же делать дальше и как еще крепче привязать Тейлор к себе. Учитывая прослеживаемые реакции, приходилось действовать постепенно и предельно осторожно - шаг за шагом продавливать чужую решимость сохранить статус-кво и удержать дистанцию, зарождать сомнения, так сказать, приучать к своему присутствию... Этот подход, даже без применения собственной способности, давал свои результаты, и через какое-то время он рассчитывал перейти к более активным действиям...
   Вот только сегодня он сглупил, из-за волнения допустив просто непростительную оговорку, и теперь понятия не имеет, что делать дальше. Возвращаться к прошлому курсу действий, когда собственные махинации перестали быть секретом, просто не имеет смысла. Но что тогда? Сворачивать планы? Нет, на это не пойдет уже он... а значит, остается только один вариант. Он должен постепенно форсировать развитие событий - тем более, ситуация достаточно располагает. Риск потерять близких заставит кого угодно быть честнее с собой, и Тейлор тут далеко не исключение.
   Решено. Так он и сделает. Не слишком резко, конечно - но и чересчур затягивать он тоже не будет.
   Словно подтверждая правильность его решения, в чужих эмоциях, доносящихся из-за стены, промелькнула волна сдержанного раздражения - а спустя еще несколько секунд Ангел, хлопнув дверью, вернулась в гостиную, где первым делом окинула Сачи таким взглядом, что он бы воспламенился, будь у полукровки хоть мизерные способности хваёмса.
   - Как она? - подал голос со своего места Агеро, заставляя светловолосую девушку вздрогнуть. - Все будет в порядке?
   - Да... мне нужно было лишь стянуть поровнее - укрепление тела и барьеры смягчили большую часть ущерба, это выглядело страшнее, чем могло бы быть, - пожала плечами Ангел, немного успокаиваясь. - Кстати... уважаемый Сачи... тут мне кое-кто напел, что вас укусил паук-странник...
   М-да. А он еще когда-то думал, что Тейлор не умеет мстить. Нет, мстить она умеет, чисто по-женски, изощренно и с особым цинизмом - так, к примеру, с нее станется натравить свою лучшую подругу-целителя, достаточно ответственно относящуюся к своей роли, страдающую повышенным энтузиазмом и не страдающую наличием особого интеллекта, на своего врага, объявив его пациентом. Впрочем, не исключено и то, что Тейлор не имела в виду ничего подобного, а лишь хотела озаботиться выживаемостью одного из источников информации... впрочем, его это не должно волновать. Так или иначе, Ангел помотает нервы Сачи и частично отомстит за вымотанные его, Агеро, нервы - тогда как он сам получит возможность решить другие проблемы.
   С этой мыслью он поднялся с дивана, и, незамеченный благодаря развернувшей кипучую деятельность Ангел и вяло пытающемуся вырваться из метафорической хватки целительницы Сачи, пересек гостиную - чтобы на мгновение застыть на пороге комнаты, окидывая взглядом Тейлор, стоящую спиной к двери и застегивающую рубашку. Кхм... с одной стороны, он не так уж и вовремя зашел, но с другой же...
   - Как ты? - лишь произнес он, притворяя за собой дверь комнаты - и замечая, как вздрогнула девушка напротив, а исходящее от нее смущение можно было буквально ощутить кожей. Предсказуемая реакция...
   ... но не такая острая, как могла бы быть. Все хорошо. С этим уже можно иметь дело.
   - Лучше, чем могло бы быть, - наконец расправившись с рубашкой, Тейлор обернулась, слабо улыбаясь в ответ. - Каюсь, не сразу успела активировать барьер...
   - ... а еще скакала по краю крыши, - криво усмехнулся Агеро, скрестив руки на груди. - Признаюсь, даже у меня было искушение как-то воспользоваться этой возможностью...
   - Прости, - лишь негромко выдохнула девушка напротив, отводя взгляд. Ну да, всегда проще просить прощения, чем думать головой! - Я заставила тебя поволноваться... да еще и разбудила тогда...
   Кхм. А вот и тема, на которую он рассчитывал плавно перейти. Не радует только то, что Тейлор решила закрыть глаза на то, что поняла... ладно. Это нужно исправить.
   - Ничего страшного... в конце концов, кто рано встает, тот успевает придушить спящих, - нервно хмыкнул парень, проходя дальше в комнату и замирая напротив Тейлор. - Знаешь... я не хотел, чтобы это произошло. Я вообще не хотел ввязывать нас во все это. Адский Экспресс и без того достаточно опасен, так еще и все эти проблемы с FUG... как по мне, мы уже хлебнули достаточно этого. Мы и так в прошлый раз чуть не потеряли многих... а я чуть не потерял тебя.
   - Я... я тоже боялась потерять тебя, - даже без его способности было понятно, что брюнетка выдавливала ответ буквально через силу. А с даром же... Агеро чувствовал, что это правда - да и результаты допросов Рьюн подтверждали это, особенно тот факт, что Тейлор окончательно приняла личину Арлен Грейс из-за угрозы ему - но нежелание признавать правду вместе с опаской, смущением, из-за которого собеседница залилась краской, и проблесками радости буквально... м-м-м... били по мозгам, иначе и не скажешь. Его и так порой при разговорах клинило от чужих реакцией, а сейчас приходилось прилагать усилия, чтобы удержать самоконтроль - и поэтому он чуть не пропустил следующие слова. - Что тогда, что сейчас...
   - Да уж... когда увидел, как ты улетаешь с поезда, думал, у меня сердце разорвется... - продолжил гнуть линию он - и, уловив стремление собеседницы съехать с темы, поспешно добавил. - Вот только не надо шутить про камень, который не может разорваться, хорошо? Знаешь... я понял кое-что. Понял, что могу потерять тебя, и так и не успеть сделать кое-что.
   - Агеро? - от этих слов и так не знающая, куда деться Эбер окончательно залилась краской. Хм? Не перегнул ли он палку? Ладно, отступать уже поздно...
   - Я должен тебе кое в чем признаться, - негромко выдохнул Кун, ощущая, как буквально сжигая все мосты. Была ни была!
   - ... а хочу ли я это слышать? - ответ он еле услышал - в отличии от метафорического грохота не менее метафорических рушащихся баррикад. Сдалась!
   - Не знаю, проверим, - улыбку, лезущую на лицо, сдержать не удалось. - Я...
   - Кун!!! - от раздавшегося из-за спины голоса, ударившего по ушам одновременно с хлопком двери, он вздрогнул. Сачи? Какого хрена?! Обернувшись, Агеро смерил взбешенным взглядом одноглазого проводника, ввалившегося в комнату. Как он так быстро сбежал от Ангел? - Ака вышел на связь. Все готовы к встрече.
   ... ясно, как он так быстро сбежал - в конце концов, звонок от очередного носителя информации был достаточно важным поводом, который позволил бы выбраться из цепких ручек мстительной и не умеющей останавливаться целительницы. В какой-то степени он даже понимал Жулика Сачи...
   Но это не значило, что он был готов спустить с рук подобное.
   Хотя бы потому, что Тейлор, разом растеряв всю свою решимость, направилась к выходу - все же Сачи предоставил ей по-настоящему удобный предлог избежать выяснения отношений.
   - Я чему-то помешал? - в голосе пропустившего мимо себя девушку Сачи слышалось смятение. Он что, так и не понял? От этой мысли Агеро почувствовал, как у него от раздражения дергается бровь. Этот... сукин сын... разрушил такой момент... и ведь хрен знает, когда, с учетом назревающих проблем, выдастся другая возможность объясниться! Так что оставалось лишь с мрачным видом кивнуть и не менее мрачно провести пальцем по горлу.
   Нет. Своей смертью Жулик Сачи не умрет. Однозначно.
  
  
  Глава 2.
  
   Как правило, с возрастом становится все сложнее чему-то удивляться, и эту истину Сачи испытал на себе. Конечно, стариком он себя не считал - в конце концов, в его возрасте у избранных, можно сказать, жизнь только начинается - но и не мог не признавать, что юношеский задор вместе с наивностью утратил достаточно давно, а собственные поиски вообще научили различать любые вроде бы неожиданные ситуации, так сказать, с двух нот... и, тем не менее, сложившуюся ситуацию он находил достаточно необычной.
   Обведя взглядом компанию, собравшуюся в комнате Ака, он лишь кивнул своим мыслям. Боро, трусоватый сукин сын, решивший все-таки выбраться из дыры, куда он забивался, стоило только на горизонте замаячить возможности повторения той трагедии. Ака, чуть ли не заскрипевший зубами, когда узнал, что ради информации о FUG находится на одной территории с пусть и бывшими, но членами той организации. Сам Сачи, которому не хотелось ворошить прошлое... и их оппоненты, которые даже при поверхностном знакомстве виделись достаточно интересными, даже с высоты его возраста. Что тот темноволосый парень, представившийся как Баам, с одной атаки раскидавший избранных, попытавшихся захватить их комнату, что красноволосая и красноглазая девушка, названная им же "мисс Рьюн" - если верить собственным предчувствиям и обмолвкам их визави, являющаяся провожатой - усевшаяся на подлокотник дивана рядом с Баамом. Расположившаяся на стульях у письменного стола компания из седого смуглого мальчишки, достаточно коротко стриженой брюнетки и светловолосой девушки - Ангел, вроде бы - успевшей порядком достать самого Сачи за их недолгое знакомство, тоже была достаточно примечательной, а уж учитывая, как при словах о FUG застывала блондинка, стыдливо отводил взгляд мальчишка и морщилась брюнетка, они вполне могли быть теми самыми перевербованными участниками, о которых упоминал этот Кун. По сравнению с ними огромный аллигатор, так впечатливший его при первой встрече, но сейчас воспользовавшийся разрешением на сжатие, выглядел вполне нормальным...
   В отличии от еще двух членов этой команды.
   Переведя взгляд на пару, занявшую другой конец небольшого дивана, Сачи еле удержался от гримасы. Кун, который возглавлял этот цирк на выезде, с комфортом устроился на диване - тогда как Ха, словно нарочито подчеркивая свой статус то ли подчиненной, то ли телохранительницы, пристроилась на подлокотнике, копируя позу провожатой. Колоритная парочка, ничего не скажешь, даже если забыть про, мягко говоря, напряженные отношения между семьями Кун и Ха. А уж если вспомнить, как этого мальчишку чуть не переклинило, когда Сачи скинул его телохранительницу с поезда, и какую сцену он прервал... Стоило только вспомнить реакцию Куна, как по коже прокатились мурашки дрянного предчувствия. Да ладно, не может же все быть настолько плохо?
  - Итак, у нас тут, очевидно, кот в мешке, - первым начал разговор Ака, разорвав напряженное молчание. - И лично мне не очень хочется учиться видеть через мешковину. Вы говорите, что FUG нацелились на Адский Экспресс... но как мне узнать, что это не ловушка?
  - Никак - в том-то и все веселье, - иронично фыркнул в ответ Агеро, откидываясь на спинку дивана. - Уважаемые... я понимаю, что у вас маловато поводов доверять вам, но и у нас причин для доверия недостаточно. Мы можем обменяться информацией, а что с ней делать - решайте сами.
  - Допустим, я последую твоему совету, - подался вперед его старый друг. - Но тогда как вы можете быть уверены, что получите от нас правдивую информацию?
  - Этот малец может выцедить, - с этими словами Боро ткнул пальцем в седого мальчишку, резко заинтересовавшегося рисунком на обоях. - Он как-то выяснил, что я связан с FUG.
   После этих слов Ака повернулся в сторону тройки участников, держащихся обособленно - чего уж там, и сам Сачи не удержался от этого искушения. И в самом деле, как? На Серебряного Гнома ребенок не похож...
  - Вы вздрогнули, когда Ангел упомянула Руку Арлен, - нехотя пояснил мальчишка, заметив взгляды, в том числе, и своих товарищей. - Реакция была слишком острой. Услышанное вы увязали с именем Арлен Грейс, недавно пропавшего без вести Кандидата в Убийцы FUG - причиной тому травматический опыт, связанный с другим Кандидатом, которого вы встретили в относительно схожих условиях, а именно на Адском Экспрессе. Все просто.
  - ... смотря для кого, - собственный голос звучал глухо. - Провожатый?
  - Нет... у Джая иная способность, - после небольшой заминки взяла слово темноволосая женщина. - Его дар - причинно-следственное восприятие, он может воспринимать причины и следствия различных событий, как уже случившихся, так и моделируемых. Иными словами...
  - Он видит лишь конец и начало путей - но видит их с небывалой четкостью, доступной лишь сильнейшим из моих товарищей по несчастью, - перебила ее аловолосая девушка. Значит... все-таки она провожатая, да? - Предупреждая дальнейшие вопросы - да, я провожатая.
  - И она - тот самый пленный, ранее состоявший в FUG, - следующие слова Баама заставили бровь Сачи дернуться. Он... он вообще понимает, что сказал? Чтобы захватить в плен провожатую...
  - Позвольте не поверить этим словам, - впервые за долгие годы он действительно был солидарен с подпавшим голос Боро. - Я просто не могу представить себе ситуацию, в которой вы захватили в плен провожатую. А даже если это так... не понимаю, как у вас не может быть сомнений в ее лояльности.
  - ... ну, если это Баам, я не имею ничего против, - кокетливо произнеся палец к губам, произнесла Рьюн... стоп, что? - И у меня действительно есть причина быть верной ему.
  - Помнится мне, кое-кто обещал вам за подобное выбить второй глаз... - словно в сторону произнес Баам - но его пленница скривилась, услышав эти слова. - Надеюсь, мы прояснили этот вопрос?
  - Не совсем, - мрачно произнес Аки, обведя компанию напротив взглядом. - Я не знаю, что у вас за дела с этими подонками из FUG... Я согласен сотрудничать, но меня не покидает ощущение, что что-то тут не так. Предпочитаю не вляпываться в ситуации с двойным дном и не тянуть за собой своих людей.
  - Лучше двойное дно, чем крышка, - огрызнулся в ответ светловолосый парень. Хм, кому-то тут изменяет терпение? - Джай?
  - ... почти, еще немного, - устало потер виски его собеседник. Но... черт, его способность! Получается, этот мальчишка все время их беседы собирал информацию, притом, что они не сказали ничего по теме? Вот... паршивцы...
   Судя по взглядам, которыми обменялись Боро и Ака, они думали так же - и наверняка понимали и то, что такими темпами они рискуют упустить информацию. Конечно, оную можно попытаться выбить... но судя по тому, что уже показали Кун и Ха, если остальная часть команды соответствуют их уровню, то победа кого-либо в этом бою является достаточно спорным вопросом. Куда лучше попытаться договориться.
  - Хорошо, - наконец выдохнул Сачи, кое-как уняв бушующие эмоции. В конце концов, кто-то же должен вести себя разумно? - Я готов обменяться информацией. Кто начнет первым? Как я понял, вы поняли уже почти все...
  - Мы предпочли бы это услышать, - неожиданно возразил Джай. - Даже с усилением от Ангел у меня осталось всего десять запросов, если я хочу остаться относительно боеспособным в следующие несколько дней, и пятнадцать - если я выложусь на полную. Мне еще пригодится этот лимит, чтобы помочь в составлении плана, так что лучше расскажите сами, что же произошло на Адском Экспрессе шесть веков назад.
  - Что произошло? - поморщился Ака, отводя взгляд. - Здесь, на Адском Экспрессе... был Кандидат. Он называл себя Хоакином. Если быть кратким... он собрал всех избранных, севших на поезд, под своей эгидой, а затем начал собирать кровавую жатву. В конце концов, с поезда сошли живыми лишь пять человек, включая нас троих, и один из пятерых спустя какое-то время погиб. Вот и все.
  - Не совсем, - с этими словами мальчишка подался вперед. - Конечно, это не столь важно... но тогда избранным удалось остановить этого человека, назвавшегося Кандидатом... он представился как Хоакин, не так ли? Тогда вам удалось остановить его - пусть и ценой значительных жертв. Какое-то заклятие, буквально запечатавшее его...
   Что? Он лишь сглотнул, услышав эти слова. Мальчишка... докопался и до этого? Черт возьми, да что у него за способность такая?
  - Значит, все-таки Кандидат... - задумчиво потянул Кун, прежде чем покоситься на свою телохранительницу. - Ты знаешь что-нибудь о Кандидате по имени Хоакин, Тей?
  - Нет... все же Кандидатов было куда больше, чем тех, кто достиг звания Убийцы - и даже Убийцы сменяли друг друга, а о Кандидатах и говорить нечего, - негромко потянула та, словно вспоминая что-то. - Сходу и не припомню никого по имени Хоакин. Разве только то, что он оказался на Адском Экспрессе... это же поезд для участников? Не думаю, что офицер смог бы сесть на него.
  - Да, Адский Экспресс - фактически, одна большая зона испытаний, и присутствовать тут офицеры могут только при форс-мажорных обстоятельствах, - нахмурился Уильямс. Верно, это одна большая зона испытаний для участников D-ранга, единственное отличие которой от стандартных зон испытаний заключается в отсутствии хранителя. За ходом испытаний тут следит машинист Адского Экспресса и персонал оного. Офицеру, не связанному с ними, просто так не сесть на поезд... постойте-ка. Значит, Хоакин был...
  - Он был либо избранным, либо же имел поддержку со стороны персонала Адского Экспресса, - кивнула в ответ Ха, устраиваясь поудобней на подлокотнике. - И то, и другое - не уникальные случаи, так что особого удивления не вызывают. Думаю, все-таки Хоакин был офицером. Если бы он был все еще избранным на тот момент, когда стал Кандидатом, думаю, я бы запомнила подобное.
  - Допустим, - постучал по подлокотнику пальцами Сачи. Выстроенная девчонкой картина выглядела достаточно логично... но кое-что не давало ему покоя. - Однако у меня есть вопрос. Откуда вы столь многое знаете о FUG? Методы действий, личности Кандидатов... Это не то, чтобы закрытая информация - но подобное сложно узнать участникам, особенно новичкам в D-ранге, и не думайте, что отговорка с работой на Крылатое Древо сработает и на этот раз. Это куда больше, чем можно доверить наемным работникам. Это даже куда больше, чем могут знать связанные с FUG участники - вряд ли им выдавали подобную информацию, так сказать, для общего развития. Откуда. Вы. Это. Знаете?
   После этих слов в гостиной номера Ака воцарилась напряженная тишина. До Ака и Боро наконец-то дошло, что тут было не так, и былые товарищи перевели преисполненные подозрения взгляды на команду напротив. Если они все-таки солгали, если это все-таки ловушка...
   Нет. Что-то не так. С учетом того, что он успел раскопать, картина попросту не складывается.
  - Мы собирали эту информацию годами, - в наступившей тишине голос сидящего напротив адепта света звучал особенно громко. - Семейный архив, свидетельства родственников, в конце концов, контакты участников, нанятых FUG... Я собирал эту информацию практически с самого начала восхождения, когда FUG отняли у меня самого дорогого для меня человека - и не вам подозревать меня в причастности к этим ублюдкам.
  - Допустим, так оно и есть, - с этими словами одноглазый проводник подался вперед. Реакция, вроде бы, выглядит искренним... но ему нужно еще больше информации. Не факт, что надавить на собеседника выйдет - значит, нужно пойти иным путем. - Но не думаю, что у твоей телохранительницы есть доступ к архивам семьи Кун, или что она более осведомлена чем ты. Откуда она это знает?
  - Я... - было видно, что анима не хочет говорить об этом - но, выдохнув, словно перед прыжком в ледяную воду, она продолжила, подняв взгляд. - Я... провела несколько лет в FUG.
   Что? Сачи лишь озадаченно моргнул. Не то, чтобы он не ожидал чего-то в этом духе - в конце концов, собственные подозрения не давали ему покоя - но услышать признание так прямо и так быстро... Это было слишком легко. Настолько, что впору было подозревать какой-то подвох. Нет, не так - подвох тут определенно был. Слишком уж это расходилось с той информацией, которую он успел достать.
  - Тей... не стоит вспоминать об этом, - лидер ее команды осторожно положил ладонь поверх руки девушки, лежащей у нее на коленях - и только потом повернулся обратно, окидывая самого Сачи неприязненным взглядом. - В конце концов...
  - Все нормально, - натянуто улыбнулась Тейра. - Если нужно, то я скажу. Я... несколько лет я работала в FUG под прикрытием. Не скажу, что все прошло так уж гладко, да и внедрилась я незапланированно... но я воспользовалась сложившейся ситуацией, и год назад окончательно покинула FUG, подложив им свинью напоследок.
   Год назад? То есть... как раз во время того разгрома FUG, да? Что-то такое они говорили...
   ... ладно. По крайней мере, картина начинает складываться.
   Оставалось порадоваться, что до начала встречи у него было время пробежаться по личным делам новых знакомых, благо, те сообщили достаточно информации, чтобы найти их личные дела в открытом доступе - и если с Куном все было относительно просто, и картина прущего напролом отпрыска великой семьи складывалась без затей, то вот Ха... Без услышанного сейчас у Сачи были сплошные вопросы. Право носить фамилию девчонка получила всего год назад, когда была фактически удочерена семьей Ха - что само по себе было просто дико. Конечно, бастардов великих семей хватает, да даже не каждый законнорожденный ребенок получает право носить фамилию до начала восхождения, но в следующий раз это решение избранный может оспорить только в одном случае.
   Став офицером.
   Только тогда великая семья может даровать своему ранее непутевому отпрыску право носить фамилию и принять его в свои ряды; более ранний же пересмотр ничего не гарантирует, ведь неизвестно, насколько успешным будет тот или иной избранный. Чтобы получить право носить фамилию во время восхождения, надо совершить нечто экстраординарное - и работа под прикрытием в подобной организации, закончившаяся разгромом оной, вполне может подойти под этот критерий. Что там Кун говорил? Их щедро вознаградили за работу на Крылатое Древо в то время? Наверное, у кого-то из их нанимателей либо были связи в семье Ха, либо он сам принадлежал к ним, и смог протолкнуть решение признать бастарда. Судя по всему, девчонке даже имя изменили: среди избранных она под этим именем раньше не значилась, а сейчас последний иероглиф пишется так же, как и в имени Ха Юры - будто они из одного поколения. Что сказать, великие семьи и их традиции...
   Впрочем, куда больше внимания обращало на себя другое. Солидная часть личного дела девчонки была просто заблокирована для открытого допуска, и то, какой герб выползал по ссылке, вызывало просто мурашки по коже. Герб трех глаз, символ Империи Захарда... Одно только это свидетельствовало в пользу Ха Тейры - и проливало еще немного света на те обстоятельства. Если ему не изменяет память, то он слышал, что в тех событиях как-то применяла участие Ха Юри Захард - и не исключено, что Ха Тейра была именно ее агентом, а после в награду получила признание своей семьи, так сказать, в порядке исключения. Вполне жизнеспособная версия. Заодно этим можно объяснить и наличие в команде перевербованных участников FUG, и пленной провожатой: как Сачи уже успел убедиться при первой встрече, у Ха Тейры есть вполне себе разумная привычка прибирать к рукам все, что не прибито гвоздями к стенам, а то, что прибито - отдирать и опять же прибирать к рукам. Хотя... Кинув взгляд на Куна, мужчина кивнул своим мыслям. Кажется, он понимает, откуда эта привычка - ну, или же просто близкие друзья похожи друг на друга, как это зачастую бывает.
  - Вот оно как... - Ака скривился так, словно съел лимон - однако Сачи хорошо знал былого товарища, как знал и то, что Ака в состоянии усмирить свою гордость и действовать рационально тогда, когда это действительно нужно, и сейчас был именно такой момент. - Ладно... пожалуй, это можно считать информацией из достоверного источника, раз тебя еще не лишили фамилии, Ха. Итак... что вы знаете?
   На этих словах их визави переглянулись. Да, что-то они определенно знают... и вполне логично, что всю информацию они сливать не собираются. Отчасти Сачи был готов к такому исходу, как и к тому, что информацию придется буквально выбивать силой - но, честно говоря, боя не хотелось. Если остальная часть команды по уровню соответствует той парочке, с которой он успел столкнуться, сражаться с ними будет не лучшей идеей. Мало того, что на их стороне тот мальчишка со странной способностью и провожатой, мало того, что на их стороне численное преимущество - стоит только им начать сражение, как к ним присоединятся и остальные находящиеся в городе Экспресса участники. Не выносить бой за пределы комнаты не выйдет, а уж потом... в вопросе, к кому присоединиться в битве, вряд ли участники выберут их троих - куда логичней объединиться с их противниками и попытаться завалить их толпой. Нет, бой невыгоден. Но вот как тогда заполучить всю информацию...
  - Мы знаем, что FUG планируют использовать Адский Экспресс в этот раз для того, чтобы восстановить свою пошатнувшуюся репутацию и изменить складывающийся не в их пользу баланс сил, - начал Агеро, когда молчание затянулось совсем уж неприлично. - Мы знаем, что они как-то планируют использовать для этого Кандидата - но до получения информации от вас мы думали, что они как-то планируют вывести на сцену Арлен Грейс или заменить ее другим человеком, в свое время так и не получившим этого звания. Мы знаем, что в этом как-то замешан один из убийц, Карака, и что этот план может предполагать наличие больших человеческих жертв - начиная с города Экспресса, где сейчас и собираются новички, приманенные "Эмили".
   Что?
  - Эмили? - недоуменно откликнулся Боро. - А это еще кто?
  - Не "кто", а "что", - тут же отозвался Ака. Хм? И он тоже в курсе. - Это программа, которую сейчас активно используют избранные, в особенности - новички. В основном, они используют ее для отправки сообщений... но говорят, что эта программа может ответить на любой вопрос. Один из моих людей, Мунтари, говорил, что сегодня эта программа разослала напоминания о предстоящем старте Адского Экспресса, турнире на базе города Экспресса и концерте Ха Юры. Правда вот... я не совсем понимаю, как эта программа связана с FUG.
  - C FUG связаны некоторые ученые, работавшие над "Эмили" в Мастерских, и похитившие ее оттуда год назад, - неожиданно произнесла темноволосая женщина, мгновенно приковывая к себе взгляды. - Нам достоверно известно, что они поддерживают ряд членов FUG.
  - Значит, они собирают людей с помощью этой программы... - лишь поморщился сам Сачи. Он уже успел ознакомиться с этим, когда на предыдущем поезде допрашивал одного не слишком шустрого участника, как тому удавалось отслеживать его передвижения и какое-то время уклоняться от встречи... и замеченное им тревожило. С помощью этой программы можно собирать информацию, задавая вопросы пользователям - и, заработав доверие, манипулировать пользователями. Нет, подобным вещам никогда не стоит доверять, тем более, в таких обстоятельствах. - Если... они действительно планируют привлечь... то существо... тогда я, кажется, понимаю, зачем им могут понадобиться жертвы, тем более - в таком количестве.
  - О чем ты? - повернулся к нему седой мужчина. - Ты... что-то узнал?
  - Я не просто так ношу эту повязку, - оставалось лишь провести пальцем по закрывающей глазницу ткани и усмехнуться, когда помрачнел былой товарищ. - Я... в определенный момент я погрузился в исследования и докопался до источника силы Хоакина. Его сила зависит от человеческих душ - чем больше он поглотит, тем он опасней. Роэн... тогда она смогла нейтрализовать его. Если FUG хотят вернуть Хоакина, им нужно, чтобы он получил достаточно душ, и именно тут пригодится публика. Избранные, что желают сесть на Адский Экспресс, или что прибыли сюда ради концерта Ха Юры...
  - Если мы не остановим их, многие погибнут, - кивнул Баам, подтверждая его мысли. - Нужно остановить их.
   Остановить? Смешно. Им тогда не хватило сил остановить Хоакина, и даже жертва Роэн не особенно помогла - так что не факт, что в этот раз что-то получится. И даже если так...
  - Что вы панируете? - оставалось лишь кивнуть в ответ. - Вы подозревали что-то подобное, не так ли? Вряд ли вы выдвинулись сюда без плана... Что скажет ваша провожатая? Есть путь, чтобы остановить FUG?
  - Меня это тоже интересует, - с этими словами светловолосый парень повернулся к провожатой. - Рьюн?
  - Пути... есть, - нехотя произнесла та, отводя взгляд. - Я бы даже сказала, что слишком много путей. Они путаются, ветвятся... Я могу пока что сказать лишь одно. В городе Экспресса значительных жертв удастся избежать. Я бы даже сказала, что никто из не связанных с нами участников не умрет от рук FUG здесь в ближайшие несколько дней.
  - А связанных? - повернулся к ней темноволосый проводник. - Вы юлите, мисс Рьюн.
  - Я сказала достаточно, - резко отозвалась та, переведя взгляд единственного глаза собеседника. - Наша команда, и связанные с нами участники... Почти все мы, кроме двоих присутствующих в этой комнате, можем погибнуть в ближайшие несколько дней - и я тоже нахожусь в этом списке, не смотри так на меня, Кун. Я сейчас пытаюсь найти оптимальный путь, где мы все останемся живы, но пока лучший из замеченных мной раскладов - когда двое из нас попадают в плен, а еще одной вспарывают глотку.
   Ладно. Это звучит хреново. На что же он вообще подписался, связываясь с этими мелкими отморозками?
  - Значит, мы все можем сыграть в ящик, если влезем во все это, - мрачно произнес Боро, откидываясь на спинку дивана. - Вариант "сидеть тихо и не отсвечивать" вы не рассматривали? В конце концов, это видится действительно опасным делом...
  - За безопасные мы не беремся, - невесело улыбнулась Тейра, покачав головой. - В конце концов, мы прибыли сюда по личным причинам... так сказать, закопать топор войны вместе с врагом. Раз уж так... Рьюн, Джай, есть идеи?
  - ... мне потребуется время, чтобы закончит моделирование, - с этими словами седой мальчик устало прикрыл глаза. Интересно, где они вообще откопали этого умника? - Ангел... мне потребуется усиление от твоей способности. Цеффье...
  - А от меня, как я понимаю, потребуется обезболивающее? Хорошо, будет, - только и выдохнула темноволосая женщина. Цеффье, значит? Нужно будет запомнить.
   Что-то подсказывает ему, что с этой командой ему придется подзадержаться.
  
   Собственно, вскоре совещание утихло. Практически единогласно - как всегда, за исключением одного седого труса - было решено разойтись и собрать информацию, чтобы завтра перед турниром обменяться оной, составить план и подготовиться к возможным неприятностям. Новички ушли, разбежавшись по своим делам...
   ... а они остались. Вместе. Впервые за прошедшие века.
  - Поверить не могу, что вновь встретился с вами... тем более, при таких обстоятельствах, - недовольно выдохнул Боро, поднимаясь с дивана и, потянувшись, проходя по комнате, чтобы замереть у окна. - Я много слышал о вас за эти годы...
  - Ну, по крайней мере, мы не забились в какую-то нору, в отличии от некоего лузера, - огрызнулся в ответ Ака. - Ты ведь только перед стартом Экспресса всплывал, Боро, доводил сюда новичков - и бросал их на растерзание.
  - По крайней мере, я не стал жадным псом, который всегда охотится за новичками в городе Экспресса! - огрызнулся тот, разворачиваясь обратно и окидывая своего собеседника прожигающим взглядом. - Или опять скажешь, что изо всех сил стараешься попасть на Экспресс?
  - В отличие от тебя, я верю, что однажды смогу найти ее! - повысил голос их защитник. - А ради чего ты устраиваешь этот цирк?
   Все. Достали.
  - Так, ушлепки... - собственный голос звучал негромко - но обоим спорщикам это хватило, чтобы заткнуться и покоситься на него. - Я присоединился к вам, чтобы вести серьезные разговоры, а не выяснять, у кого длиннее. Либо мы возвращаемся к теме, либо я ухожу.
  - Нет... вернемся к теме, - нехотя произнес высокорослый мужчина, кинув недовольный взгляд на своего оппонента. - Сачи... все в порядке?
   Хм?
  - В смысле?
  - Ты бы не согласился вновь терпеть нас в обычных обстоятельствах. Я повторюсь - с тобой все в порядке?
   Как будто это обычные обстоятельства! Впрочем...
  - Мне по полной отымели мозг - я не в порядке, я просто охренел, - нервно хмыкнул он, отводя взгляд. - Эти новички... они немного странные и немного чокнутые. Ладно. Что вы думаете об услышанном?
  - Как по мне, молодежь темнит - впрочем, я бы на их месте тоже темнил... вот только нашу проблему это не решает, - с удрученным вздохом его седой собеседник прошествовал обратно и плюхнулся на диван напротив, вперив взгляд в самого Сачи. Хм? - Ну давай, мозг нашей команды, рассказывай, что успел нарыть. Ни за что не поверю, что ты еще ничего не нашел.
  - По крайней мере, соображать ты не разучился, - лишь скептически фыркнул Сачи - и, не вслушиваясь в возмущенный возглас, продолжил. - Ладно, есть кое-что... но предупреждаю, вам это не понравится.
  - Нам уже все это не нравится... давай, говори, - сбоку послышался горестный вздох Уильямса. - Что так плохо? Они связаны с FUG теснее, чем мы думаем?
  - О, ты не представляешь, насколько, - поганую усмешку, когда он повернулся к Боро, сдержать не удалось. - Те твои спутники... Трое из них - мальчишка, блондинка и медик - были в команде Кандидата в Убийцы FUG, Арлен Грейс, еще в F-ранге, да и потом, как раз перед событиями годовой давности... как и провожатая. Никакие мысли не навевает?
  - Разве что сомнения в их лояльности, - отозвался проводник новичков, лишь покачав головой. - В конце концов, раз они так просто предали человека, с кем были бок о бок несколько лет...
  - Кто знает, - повел плечами охотник за билетами. - Мы - чуть ли не последние люди, кто имеет право рассуждать о преданности и причинах, помните? В конце концов... никто из них не утверждал, что Арлен Грейс мертва, а этот мальчишка Кун прямым текстом утверждал, что еще остается вероятность ее выхода на сцену. Пусть это маловероятно, но я бы поставил на плен и планируемое FUG освобождение. Я пытался прощупать почву на предмет реакций...
  - Тогда, в лифте? - подался вперед Боро. - Ты тогда спрашивал об их ресурсах...
  - Да... и получил достаточно емкий ответ - думаю, в самом худшем случае найдется, кому решить эту проблему, - кивнул в ответ Сачи. Стоит только вспомнить их реакцию... нет, слишком много там намешано. - Это касательно этих четверых. С остальными ничего не проще. Ситуацию с Ха, я думаю, вы уже оценили...
  - Скажи еще, что с этим аллигатором не все так просто, - покачал в ответ головой Ака. - Его сородичи редко покоряют Башню...
  - Я сталкивался лишь с тремя, и они были ярко выраженными одиночками и адреналиновыми маньяками, - негромко хмыкнул аловолосый мужчина. Да уж, тех отморозков и вспоминать не хочется... радует лишь то, что при всей их силе им катастрофически не хватало мозгов. - Раз этот еще не попытался перерезать свою команду и двинуться дальше, значит, чем-то они его зацепили. Впрочем, речь не только о нем - да, необычно, но его товарищи явно держат его порывы в узде. Я о Куне и мальчишке-проводнике. Ты не узнал его, Ака? Сам же запрашивал у меня информацию год назад, когда турнир из Е-ранга транслировали... говорил, что хочешь прицениться к будущим новичкам...
  - Он? - пораженный взгляд здоровяка стал буквально бальзамом на сердце. - И впрямь... не узнал. Во время трансляции у него было донельзя наивное и невинное лицо.
  - Ты бы еще "наивного и невинного" Дэниела вспомнил, - нервный смешок вырвался сам собой. Да уж... на что Дэниела порой клинило, но чуть ли не каждый его новый знакомый при встрече считал проводника наивным идиотом, которого можно и нужно обвести вокруг пальца. - Просто мальчишка сейчас серьезен... и если мы действительно будем сотрудничать, это радует. Его способность будет кстати.
  - Способность? - тем временем седой мужчина переводил взгляд с самого Сачи на Ака и обратно. - Что за способность? И чем так примечателен мальчишка?
  - Скажем так... сильнейшим проводником в Е-ранге он не стал только из-за конкуренции в виде незаконной и Кандидата, и то эти трое никогда не сталкивались в бою - а учитывая, что из них троих он единственный не пропал без вести и продолжает восхождение, впору задуматься, не тесновато ли ему в этом рейтинге, - с каким-то садистским удовольствием откликнулся охотник за билетами, наблюдая, как вытягивается лицо собеседника. - Учитывая, что вошел он в Башню меньше десяти лет назад и не провалил ни одного испытания, уровень мальчишки наверняка будет повыше, чем у новичков в D-ранге. Баам, по прозвищу "Мираж", проводник, специализирующийся на иллюзиях... Да и способность у него крайне интересная. Контроль пространства. Телепортация. Он способен как перемещаться сам, так и перемещать окружающих. Согласись, неплохая возможность эвакуироваться, если все пойдет к черту?
  - Черт... Несколько веков назад я бы душу отдал, лишь бы заполучить его в свою команду! - как-то даже беспомощно выдохнул проводник новичков. Да уж... все бы они отдали. - Может быть... тогда бы мы ушли с Экспресса все вместе...
  - Что стало - то стало, - Ака, как обычно, резко прервал разговоры о прошлом. - Действительно, хорошо, что "Мираж" на нашей стороне. Не понимаю, как это должно не радовать.
  - Это ложка меда в бочке дегтя, - негромко возразил Сачи, и, поймав непонимающие взгляды былых товарищей, продолжил. - Особенно на фоне лидера их команды.
  - А что с ним не так? - нахмурился седовласый мужчина. - Кун, насколько я успел убедиться, и есть Кун. Расчетливый и изворотливый ублюдок, который знает куда больше, чем говорит, и пытается манипулировать окружающим. Не такой сноб, как его родственники - и то уже хорошо...
  - Это - хорошо... и то, что команда у него достаточно лояльная, тоже хорошо, - негромко потянул одноглазый. А вот что плохо... так это то, насколько он двинутый. Вспомнив прерванный момент и реакцию Куна - как и то, что он вновь провел пальцем по шее, намекающе буравя Сачи взглядом, прежде чем выйти из комнаты - он еле удержался от желания поежиться. Нет, парень был определенно жутковат для участника D-ранга, и Сачи определенно не хотел знать, что из него может вырасти. Особенно - с такими союзниками. - "Мираж", состоящий в его команде со второго этажа. Представитель Племен Охотников, проходивший испытания на втором этаже в то же время и в том же районе. В конце концов, та девчонка Ха, пусть она и зарегистрировалась в составе его команды всего год назад... примерно тогда же, когда команда практически распалась. Один человек умер. Еще одного чуть позже нашли мертвым. Один пропал без вести, но вскоре тоже оказался в списках погибших. И еще одна пропала... думаю, вы все слышали о ней. Эмма Барнс.
  - Незаконная? - этого имени с лихвой хватило, чтобы оба собеседника насторожились - и только несколько секунд спустя они сообразили, что сказали это в один голос, после чего обменялись неприязненными взглядами, а следующий вопрос уже задал их крупногабаритный товарищ. - Я слышал о ее исчезновении... говорят, она пропала без вести во время того же турнира. Ты не думал, что ее могли спрятать ее же товарищи? Все-таки девчонка - незаконная, а тогда там было буквально не протолкнуться из-за королевских карательных войск. Одной успешной провокации хватило бы, чтобы предъявить ей обвинения, начиная от нападения на офицеров карательных войск и заканчивая сотрудничеством с FUG... что-нибудь да приплели бы, и после этого ее смерть стала бы лишь вопросом времени.
  - Понятия не имею... но тут явно есть что-то большее - слишком уж болезненной была их реакция, - оставалось лишь покачать головой в ответ. - В любом случае... Даже без собранной об этой команде информации я не мог отделаться от ощущения подвоха, а теперь оно стало лишь сильнее. И больше всего я не могу понять одного - зачем они лезут во все это. Конечно, говорят, что FUG сейчас ослаблены... но у этих ребят грязные и очень длинные руки, так что быть их врагом - врагу не пожелаешь. Если эти новички принимали более чем активное участие в процессе надкусывания FUG, на их месте было бы разумней забиться куда-нибудь и не отсвечивать, пока о них немного не подзабудут, все же они не могли не нажить себе врагов. А вместо этого...
   Вместо этого они лезут на рожон.
   Так же, как когда-то это делал Дэниел.
   Прежде чем умереть.
  
  ***
  
  - Значит, пока что все тихо? - от прозвучавшего над ухом вопроса Шаша лишь поморщилась, прежде чем покоситься на светловолосую девушку, подпирающую противоположную стену. Да чтоб ее... Нахрена Ангел вообще приперлась? Им и без нее было хорошо! Тем более, в этом закутке, неподалеку от центра управления города Экспресса, не так уж и много места - для них с Принцем, светочей и разобранной для подключения к местной сети стенной панели хватило места, а вот с Ангел уже начало становиться тесновато. И так с трудом она вытурила отсюда Бету, когда тот исчерпал свою полезность! У-у-у... а стоит только вспомнить о том, что не вовремя припершаяся блондинка начисто порушила всю тщательно создаваемую романтическую атмосферу... аргх!
  - Да, пока все тихо... по крайней мере, у нас, - кое-как уняв бушующие эмоции, отозвалась Шаша, переводя взгляд на один из парящих рядом светочей, на экране которого отображался бой избранных за семь посадочных талонов в жилой зоне. Ну вот что за дикари, а? Нет бы как-то договориться, согласовать правила - вместо этого они устроили банальную резню...
   Впрочем, оная сейчас утихала - потому что высунувшаяся из какой-то дыры Ха Юра, заявив, что она тоже сядет на Экспресс, предложила до того боровшимся участникам один из билетов и место в своей команде. Вполне предсказуемо, это предложение было принято... но Шаша готова была съесть свои уши, если на этом все спокойно закончится. Уж больно знакомая улыбочка была у Ха Юры - насмешливая, покровительственная, словно бы говорящая "я что-то знаю, а вы нет". Точно такая же улыбка была у Куна, когда дело доходило до очередных его планов, и именно от этой ассоциации Шаше было не по себе. Нет, эта певичка явно была не так уж и проста...
   ... но это, как и предстоящий участникам турнир, не забота Шаши и ее команды. Они вообще не должны даже пытаться влезть во все это - у них другая задача, и, похоже, они с этим прекрасно справятся.
   Хотя ослаблять бдительность все равно не стоит.
  - Передай Куну, чтобы присмотрелся к этой певичке, - наконец решившись, Шаша кивнула в сторону светоча, отображающего турнир в жилой зоне. - Я не я, если она не попытается как-то подложить свинью своим противникам - и, вполне вероятно, кому-то из нас придется с ней столкнуться.
  - Думаешь? - чуть подалась вперед Ангел, пристально смотря на светоч. - Хотя... мне кажется, или они слишком похожи?
  - Лучше перестраховаться, чем получить на свою голову второго Куна, вынашивающего направленный против нас хитрый план, - лишь покачал головой Принц, вмешиваясь в разговор - и, стоило только им обеим обернуться на звук его голоса, он пожал плечами. - Что? Я, конечно, не принимал участие в событиях годовой давности, но мне и повседневного общения хватило, а об остальном я по вашим рассказам знаю...
  - Ты прав - лучше перестраховаться, - задумчиво кивнула светловолосая девушка, отводя взгляд. - Хорошо, я ему передам... хотя бы собрать информацию из открытых источников не повредит. Что-то еще?
  - Нет... пока что ничего нового, - покачала головой шатенка, прокручивая в голове все, что успела узнать. - Про лифты я уже сказала, про лабиринт Рьюн знает. Что еще... ах да! До конца турнира даже не суйтесь ко входу без Бао - там Миротик, иллюзорный охранник лабиринта, и без Бао вы просто не сможете его деактивировать, у нас нет ни пульта, ни кодов доступа, чтобы отключить его удаленно. Сунетесь туда без Бао - все поляжете...
  - Ага, ушастая дело говорит.
   Что? Шаша лишь вздрогнула, прежде чем обернуться ко входу в закуток, где стояла закутанная в мешковатый плащ достаточно высокая фигура. Кто это? Нет, не так... как этот тип вообще незаметно пробрался мимо ее светочей? Она же разместила их на достаточном расстоянии, чтобы перекрыть все подходы и вовремя заметить любопытствующих избранных, или, что куда хуже, офицеров. Чего уж там, она разве что технические ходы не перекрыла!
   ... а значит, все куда хуже. Значит, по их душу пожаловал кто-то из администрации.
  - Итак, кто тут у нас? - с этими словами вновь прибывший прошел в комнатку - и только здесь, в лучах неяркого света, удалось его рассмотреть. Человек, мужчина, светлый шатен, практически русый, с россыпью веснушек на лице и ярко-голубыми глазами... Пожалуй, его можно было бы назвать симпатичным - если бы от самого его присутствия мурашки не катились по коже табунами, а все инстинкты требовали бежать подальше и забиться в нору поглубже в надежде, что не найдут. Правильность этого побуждения подтвердили и слова собеседника. - Кажется, новички в этом году особенно любопытны... подумать только, подключиться к сети центра управления городом Экспресса! Мне вот только одно интересно - вы чисто за данными залезли, или решили что-то взломать?
   ... что? То есть, он не знает?
  - А тебе-то какое дело? - выступил на шаг вперед Принц, выхватывая иглу. - Ищешь боя?
  - Воу... хватить брызгать тестостероном, мальчик! - негромко хохотнул их визави. - Спокойно, я сюда не по вашу душу... просто проходил мимо и заметил светочи, которые, как оказывается, перекрывают все пути подхода к центру управления. Пришлось даже в технические туннели лезть! Эх, совсем молодежь не думает о старших...
  - Тогда хрена ли ты тут забыл, старик? - откровенно грубо отозвалась Ангел, отлипнув от стены и сделав шаг вперед, чтобы в следующее мгновение вызвать арсенал. - Ты вообще в курсе, сколько людей могли бы остаться в живых, если бы они не лезли не в свои дела?
  - Я так понял, что вы хотите оказаться в их числе? - в ту же секунду на плечи навалилось давление шинсу. Черт! Этот тип... что он вообще за чудовище? То, что давление шинсу спало всего лишь через несколько секунд, дело не облегчило. - Расслабьтесь, новички. У меня есть два правила. Во-первых, я никогда не убиваю без особой на то причины.
  - ... уже радует, - собственный голос звучал глухо. - А во-вторых?
  - Во-вторых, всегда можно найти причину кого-нибудь убить! - лучезарно улыбнулся мужчина напротив. Кха... да он издевается?! - Но сегодня явно не тот случай. Мне просто было любопытно, кто тут обосновался, достаточно наглый и одновременно достаточно осторожный. Позвольте представиться - меня зовут Дэниел Хатчид...
  - Приятно познакомиться, - машинально произнес единственный парень в их компании, сверля взглядом собеседника. - Меня зовут Принц, это - Ангел и Шаша...
  - Вот как? Я запомню, - Дэниел лишь прищурился на эти слова. - Знаете, ребятки... вы далеко пойдете, особенно если не будете оставлять неприкрытые пути, вроде технических туннелей. Я бы даже сказал, что вам хватит сил сесть на Адский Экспресс - но не в этот раз. В этот раз я участвую в турнире, а значит, всем остальным не видать билетов как своих ушей... ну, кроме зайки. Ей просто не видать билетов.
  - Звучит самонадеянно, - одними губами улыбнулась Ангел. - Кажется, кому-то не идут его зубы... и, пожалуй, я буду рада это исправить. До встречи на турнире, старик!
  - Я смотрю, молодежь совсем обнаглела... придется поставить вас на место, - добродушно усмехнулся Дэниел. - До встречи на турнире, новички.
   С этими словами он вышел из закутка, где они все ютились - и только тогда Шаша смогла перевести дух, облегченно выдыхая. Ну и жуткий же тип... У нее чуть сердце не остановилось, когда Ангел начала ему дерзить!
  - Ангел, какого черта? - кажется, Принц думал о том же. - Ты хоть раз можешь подумать, прежде чем говорить?!
  - Зато он ушел! - огрызнулась та, прежде чем перевести взгляд на саму Шашу. - Слушай... найди его. Судя по словам, он не в первый раз садится на Экспресс. Что-то же должно быть в его личном деле в открытом доступе?
  - Х-хорошо, - кое-как справившись с дрожью, Шаша подманила к себе один из светочей и начала поиск. Так... Дэниел Хатчид, да? - Ничего особенного - он в D-ранге уже больше шести веков. Проводник... как по мне, довольно средний - на момент последнего обновления личного дела контролировал всего три баанга. Хм... а вот это странно.
  - Что странно? - повернулся к ней брюнет.
  - Странно, что он как-то дошел практически до нижней планки С-ранга, но проходить испытания и покидать D-ранг не стал, - задумчиво отозвалась шатенка, прикусывая губу. Словно специально... - Предупреждая ваши возражения, скажу - нет, вполне мог. Он в последний раз проходил испытания больше двух веков назад, и время подготовиться к следующим у него было.
  - Может, он решил оставить восхождение? - нависла у нее над плечом блондинка. - В конце концов, некоторые избранные решают, что им не хватает сил, и в определенный момент просто уходят в Среднюю Зону...
  - Нет, тогда бы он не сел на Адский Экспресс, - возразил ей парень. - В конце концов, зачем оставившему испытания вся эта морока? Что-то не сходится...
  - Ну-ка, дайте мне глянуть! - с этими словами их собеседница еще больше подалась вперед - так, что ее локоны перекрыли Шаше часть обзора. - Хм, а это еще что? Информация уже двести лет как не обновлялась!
   Ну-ка... а вот это она упустила из виду. Уже другим взглядом Шаша пробежалась по личному делу. Так, последние пройденные испытания, уровень сил, статус...
   Стоп.
  - Народ... - собственный голос звучал глухо. - Вы видите то же, что и я?
  - Что именно? - в голосе второго адепта света, напротив, сквозили обеспокоенные нотки. - В чем дело, Шаша?
  - Текущий статус, - кое-как выдавила она, ткнув пальцем в экран. - Видите? "Мертв".
   После этих слов закуток, где они все расположились, окутало неудобное молчание. И, чего уж там, причины для этого были.
  - Вот и ответ, почему так долго не было обновлений... - нервный смешок удильщицы прозвучал особенно громко. - Но... черт! Тогда что вообще за херня это была? Призрак?!
  - Не смешно, - глухо произнес единственный парень в их компании. - Призраков не существует... к тому же, мы все знаем еще кое-кого, внесенного в списки погибших еще до нашего с ней знакомства. Одно-единственное слово в личном деле еще ничего не значит.
   ... и то верно. Ладно, это более-менее успокаивает. И все-таки...
  - Ангел, отчитайся об этом Куну, - наконец выдохнула Шаша, поворачиваясь к собеседнице. - Если кто-то не желает числиться среди живых, значит, у него есть на это причины... и ресурсы, чтобы это сделать. Это само по себе подозрительно - а уж в свете нашей ситуации...
  - Да, ему стоит об этом узнать, - кивнула в ответ та, выпрямляясь и отходя назад на пару шагов. Ну наконец-то! - Я передам ему.
   Это будет кстати. Но еще...
  - И будь поосторожней, - развернувшись, шатенка смерила взглядом возмущенно открывшую рот для ответа блондинку. - Я знаю, ты достаточно сильна и мобильна, тренировалась в контроле своих способностей анимы под руководством офицера Биа, да и спутник у тебя тоже есть... но этот старикашка - темная лошадка. Хуже того, он темная лошадка с многовековым опытом. Не лезь на рожон, пожалуйста. Ты не бессмертна.
  - Поддерживаю, - кивнул брюнет. - Я, конечно, могу в худшем случае помочь тебе протянуть до подхода помощи - но только если тебя не убьют с одного удара, и только если это произойдет рядом со мной. Будь осторожней. Бессмертных не существует.
  - Да поняла я, поняла! - раздраженно отозвалась блондинка. - Обещаю, что буду осторожней.
   ... и вот почему у нее такое ощущение, что при первой возможности кое-кто просто наплюет на это обещание?
  
  ***
  
  - Поправьте меня, если я ошибаюсь.
   Как-то так сложилось, что в своем узком кругу, когда дело доходило до связанных с FUG вопросов, они всегда собирались впятером. Без Куна, как лидера их команды, подобные совещания вообще были невозможны. Джай присутствовал из-за своей способности и подтвержденной лояльности, как и Рьюн - впрочем, второго ей не хватало, что компенсировалось ее статусом пленной и поручительством Баама, который так же присутствовал на их встречах и как поручитель Рьюн, и как непосредственно заинтересованная личность. Сама Тейлор присутствовала на тех же правах - ну, еще и как консультант. В конце концов, из всех членов FUG, перешедших на сторону Крылатого Древа, она была осведомлена практически наравне с Рьюн, но, в отличии от провожатой, у нее не было мотивов утаивать информацию.
   И именно поэтому Тейлор сейчас могла видеть, как от всей поступившей информации Кун практически закипает.
  - Итак, у нас есть провожатая, которая утверждает, что что-то перемешивает пути в городе Экспресса, - тем временем продолжил Агеро, устало потирая виски и стараясь не смотреть на отводящую взгляд Рьюн. - Утверждение сомнительное... было бы, если бы не сбоящая способность Джая, выдающая слишком много противоречивых следствий как уже случившихся, так и моделируемых событий. И все это - в то же время, когда FUG затевают что-то с участием Кандидата, а по городу Экспресса шатается призрак погибшего участника. Ну, дамы и господа, кто что об этом думает?
   А что тут думать-то...
  - Лично я склоняюсь к тому, что в вопросе вмешательства в работу способностей Рьюн и Джая стоит подозревать "Эмили", - негромко произнесла Тейлор - и, удостоверившись, что все ее слушают, продолжила. - Ранее мы уже отмечали, что с помощью этой программы можно как добывать информацию, так и сливать ее на сторону. Если стоящие за "Эмили" массово дезинформируют участников, то, фактически, они создают фальшивые пути и добавляют в уравнение дополнительные переменные, которые мешают работе спутника Джая, образно говоря, забивая информационный фон белым шумом ложных данных...
   ... что само по себе интересно. По крайней мере - ей.
   Над нейтрализацией способностей Рьюн Тейлор думала с того момента, как вообще узнала о них - в конце концов, способность к предвидению у противника слишком уж хлопотна, чтобы иметь с ней дело. Позже, когда остро встал вопрос необходимости возвращения домой, праздное любопытство и легкий интерес превратились в потребность: в переданных Арахной воспоминаниях Тейлор видела, как уничтожавшие миры существа вмешивались, стоило только им заметить угрозу циклу, да и недоброжелательно настроенных Умников никто не отменял, а потому к этому вопросу стоило подойти серьезней. Спутник Ангел, который способен не только усиливать, но и ослаблять другие спутники, был даже не полумерой - впрочем, как и спутник Цеффье, чья работа лишь полгода назад была откалибрована до изначально планируемых настроек... но там она опиралась лишь на ослабление способностей Умников, тогда как обработчики "Эмили" пошли иным путем. Не ослабление, а перегрузка ложной информацией. Может быть, если она заложит в работу спутника принципы создания иллюзий с помощью техник шинсу, это сработает? Или вообще пойти другим путем, воздействуя на спутники напрямую и ограничивая их в процессе сбора информации или вообще контакта с носителем? Столько идей... пожалуй, как только они закончат здесь, надо будет опробовать. Сейчас у нее просто нет людей, которые могут выступить носителями для спутников и которым она более-менее может доверять, чтобы вручить им такой потенциальный козырь. А если все выгорит, потом можно будет подумать над переводом способностей спутников в технику шинсу, как то они уже проделали с телепортацией Баама...
  - Принимается, - ход размышлений прервал голос Джая, устало потирая переносицу. - Моделирование подтвердило причину.
  - Ну, хоть в чем-то мы можем быть уверенными... - ворчливо отозвался светловолосый парень, откидываясь на спинку кресла. - Правда вот, меня в таком случае кое-что настораживает. Зачем они сделали это? Это было лишь для привлечения избранных, или они рассчитывали еще и на наше присутствие? Или же просто опасались вмешательства любой стороны, у которой есть провожатые?
  - Все сразу, - что? Она лишь моргнула, прежде чем повернуться к Рьюн - впрочем, как и остальные. - Мы уже выяснили, что участвующая группа связана с Каракой, который был осведомлен о моем предательстве... и, судя по всему, информация о том, на кого я работаю, так и не ушла дальше Риффлезо. Более того...
  - Лиен! - пораженно выдохнул седой мальчик. Лиен? А при чем тут она? Тейлор, конечно, знала, что ее старая знакомая выжила - но как она связана с этим? - Она... ох, че-е-ерт...
  - Джай? - лидер их группы лишь повернулся к говорившему. - В чем дело?
  - Лиен... она была лидером нашей команды до Тейлор, и нашим с Ангел учителем, - было видно, что мальчику тяжело говорить об этом. - А еще... она была провожатой.
   Что?
  - Что?! - лишь взвилась на ноги Хва. Она... тоже не знала? - Все это время? Но когда она отказалась от вашей команды... нет, ничего не понимаю. Если бы она была провожатой, она могла бы выстроить путь, на котором все вы остались живы!
  - Она не могла, - отвел взгляд ее собеседник. - Она вообще... долго не могла пользоваться своей силой. Психологический блок - того, что оставалось, ей хватало лишь на то, чтобы интуитивно чувствовать угрозу собственной жизни и подсознательно избегать всех обстоятельств, когда она могла бы погибнуть. Именно поэтому... тогда, на арене, я не стал убивать ее. Я вообще не планировал ее смерти, и специально оставил ей возможность спастись - опасался, что ее дар вновь сработает и дестабилизирует весь наш план. Вот только...
  - Порадуй меня и скажи, что она не лишилась этого блока, - на сказанные Куном слова Джай лишь поморщился. Ну черт побери... Теперь есть провожатая, которая противостоит им не гипотетически, а вполне реально. - Черт, ну просто великолепно! Ладно, хуже уже не будет...
  - Эм-м-м... - от глухо звучащего голоса копейщика ей стало не по себе. - Касательно "хуже"... Когда я развешивал ей лапшу на уши на аква-арене, она приняла меня за провожатого, и я толком не стал развеивать это заблуждение.
   После этих слов Агеро какое-то время молчал - впрочем, как и все они. А что еще можно сказать, после таких-то новостей?
  - Ладно, это плохо, - негромко произнес Баам, прежде чем Агеро, открывший для ответа рот, не прошелся по Джаю, втаптывая в грязь самоуважение того, как то прекрасно умеет. - Но с этим мы уже ничего поделать не можем. Они ждали, как минимум, одного провожатого, и на их стороне тоже есть провожатый. Но почему они ждали нашу команду?
  - Вот тут ничего конкретного не могу сказать, - в ответ Джай лишь покачал головой. - Даже от причин у меня начинает болеть голова... и нет, это еще не головная боль Умника. Слишком много тут всего намешано. Личные мотивы, желание получить информацию, приказы... кстати, о приказах! Некоторые приказы, до которых я смог докопаться, противоречат другим. Похоже, в команде FUG на лицо либо раскол, либо двойная игра некоторых членов.
  - Нужно подумать, не сможем ли мы этим воспользоваться, - задумчиво кивнул Агеро, к которому, похоже, возвращалось более-менее благодушное расположение. - Ладно, пока что нужно подготовиться к турниру... Тейлор, Баам, что тут у вас?
  - Насекомые по жилой зоне распределены - я уже начала собирать информацию, - улыбнулась Тейлор, вспоминая уже увиденное и услышанное. - Участники начинают формировать команды для турнира, обсуждать продемонстрированное другими участниками и разрабатывать стратегии.
  - С шинхэо-ретрансляторами проблем не возникло? - ответом стал обеспокоенный взгляд светловолосого парня. Ну в самом деле! Кажется, Агеро беспокоится за ее жизнь и здоровье больше, чем она сама...
   ... главное, ему этого не говорить. Иначе нарвется на очередную отповедь.
  - Нет, все работает исправно, - оставалось лишь кивнуть - и, наткнувшись на скептически поднятую бровь, устало выдохнуть. Хлопотная же у него способность! Впрочем... еще и до получения спутника Агеро видел ее насквозь, так что его псевдо-эмпатия тут не при чем. - Просто... немного непривычно, что подконтрольная зона увеличилась, и все...
  - У меня тоже все по плану, - положение спас вмешавшийся в разговор шатен. Фух... давно она не была так благодарна Бааму! - Все разнесенные насекомыми маяки я чувствую. Если потребуется, я уже сейчас могу телепортироваться в каждую из комнат.
  - Нет, пока что в этом нет нужды... - негромко произнес Кун, обводя их всех взглядом. - Ладно, на этом пока что все. До завтрашнего утра у вас есть время на отдых - и лучше воспользуйтесь им, не хочу, чтобы вы валились с ног от усталости. Джай... задержись немного. Все остальные свободны.
   Отдохнуть, да? Учитывая, что совсем скоро, меньше чем через сутки, она может столкнуться с Эммой... тут впору не об отдыхе говорить, а о том, чтобы вообще уснуть сегодня.
  
  ***
  
   Воспитание и обучение решает многое, и в этом Агеро за свою не такую уж и долгую жизнь убедился не раз и не два. На пути наверх ему встречались самые разнообразные и интересные разумные, некоторые из которых не уступали ему интеллектом, а некоторые и превосходили - но интеллект подобен драгоценному камню, и если его не огранить, он не засверкает. Ярчайшим тому примером был Бларод: умный сукин сын, быстро соображает, видит собеседников насквозь... но ему не хватало умений различать всю грязь, которая может существовать, и из этого вытекал и следующий недостаток в виде ограниченного воображения, что тянуло за собой неспособность порой видеть целиком всю картину. Сюда же шло и отсутствие тонкости и умения общаться намеками и оговорками, что порой затрудняло проведение переговоров - к примеру, как сейчас, когда их могут подслушать.
   Вообще, когда в окружении присутствуют люди, способные отслеживать чье-либо местоположение и действия за сотни метров, проведение переговоров превращается в искусство, и основными средствами выразительности этого искусства становятся намеки, метафоры и невербальные знаки. По этому поводу Агеро испытывал противоречивые чувства: с одной стороны, впору было радоваться, что ни Тейлор, ни Бааму пока что не хватало ни навыков, ни тонкости , чтобы понимать все его махинации, но с другой же это и раздражало - в конце концов, если они хотят достичь вершины освоенной части Башни, им придется обучиться этому...
   Впрочем, это еще может подождать. В отличии от назревающего разговора - и в отличии от его собеседника. В конце концов, Джай, чье настоящее имя стало известно в ходе допросов и проверок на лояльность год назад, хоть и мог похвастаться сравнимым воспитанием, но терпения ему порой не хватало, и сейчас наступил как раз тот момент.
  - Ты слишком сильно опекаешь их, - начал первым разговор собеседник, вольготно разваливаясь на диване. - Когда до них все дойдет, им это... не понравится.
   "Ты рискуешь многим. Все вскроется."
  - До Тейлор уже начало доходить... признаюсь, сам виноват - оговорился, - демонстративно-расслаблено пожал плечами Агеро. - И не понимаю, что тут такого страшного. Она вполне нормально отреагировала...
   "С чего ты взял?"
  - Ну, тебе повезло... - Джай - вернее, Виджай - лишь покосился на него, прежде чем вперить взгляд в окно. - Не все могут похвастаться этим. И не всегда. Порой лучше держать язык за зубами.
   "Ты понял, что я о многом умолчал."
  - Не всегда это удается, - прищурился в ответ светловолосый парень. - Я вот проболтался сегодня...
   "О чем именно?"
  - Ну, порой лучше раньше, чем позже, - лениво потянул седой мальчик, не отрывая демонстративно-равнодушного взгляда от окна. - В конце концов, правда - она как резинка от трусов: чем дольше оттягиваешь, тем больнее бьет. Лучше было бы выяснить отношения сейчас, чем, к примеру, на турнире и послать к черту и сам турнир, и всю подготовку к нему, а вместо этого страдать херней.
   "Турнир не состоится. Подготовка бессмысленна. Под прикрытием турнира что-то планируется".
   От услышанного перехватило дыхание - и только спустя пару секунд Агеро уложил поступившую информацию в голове. Раз Джай сказал об этом только сейчас, в контексте их беседы-прикрытия, это могло повлечь за собой выдачу и другой информации - к примеру, о команде поддержки и о его плане. Раз уж так... да, об этом стоило умолчать.
  - Мне вообще не нравится эта идея с турниром, - честно произнес он, наконец определившись с ответом. - Рассылка оповещений, сбор избранных... Рьюн, конечно, говорила, что жертв, не связанных с нашей командой, не будет...
   "Что именно?"
  - Она сказала, что их удастся избежать в городе Экспресса, - от следующих слов, прозвучавших в тишине комнаты, в горле встал ком. Черт возьми... - Но этот город - отнюдь не единственное место, где можно сесть на Адский Экспресс. Я узнавал... Обычно те, кому не хватило билета, или кто не успел на поезд, садятся на поезд на следующих станциях. К примеру - на тридцать шестом этаже, на станции "Деревянный Конь".
   "Наши противники планируют угнать Адский Экспресс."
   И с этими словами - как сказанными, так и не прозвучавшими - мозаика сложилась.
   Он уже знал, что FUG нужны жертвы - в конце концов, Сачи все-таки поделился информацией. Вполне логично, что этими жертвами должны были стать приманенные избранные, и поэтому слова Рьюн его не успокоили... как оказалось, не зря. В конце концов, если команде FUG удастся угнать Адский Экспресс, то те участники, что в то же время сражались за билеты на турнире, образно говоря, получат плевок в лицо. После этого на станцию "Деревянный Конь" набьется просто невероятная толпа, которая будет состоять как из получивших билеты участников, которые постараются восстановить пошатнувшуюся гордость, все-таки попав на Экспресс, так и из прочих, которые увидят в этом еще один шанс заполучить билет. И всей этой толпой собираются пожертвовать, чтобы разрушить то заклятие, сдерживающее Кандидата...
   А им это не выгодно.
   Мысли лихорадочно заметались. В самом деле, что делать? Если они допустят усиление FUG, то последующие действия со стороны этих ублюдков в отношении Тейлор и Баама станут лишь вопросом времени. Впору привлекать того же Хачулинга, чтобы на станции "Деревянный Конь" Кандидата останавливали офицеры, а не участники - пусть со слов Сачи и можно заключить, что сейчас он ослаблен, но это не дает Агеро никакого права рисковать своими подчиненными. Решено, тот вопрос он оставит на откуп Крылатому Древу... а пока что попытается разрешить его на ранней стадии, благо, он уже подготовил базу для дальнейших действий тут, в городе Экспресса.
  - Главное - нам не оказаться в их числе, - одними губами улыбнулся он, наконец определившись с дальнейшим курсом действий. - В конце концов, нам не обязательно садиться на Экспресс... мы же решили все проблемы разрешить здесь, помнишь?
   "Мы не дадим этому случиться. Нужно убить их всех."
   После этих слов Джай замер на несколько секунд - вот только замер он сам, но не его эмоции. Волнение, опаска, горечь напополам с грустью... впрочем, тут все ясно. Он достаточно сказал об этой Лиен, которая была его учителем - и вполне естественно, раз уж он упустил ее в прошлый раз, он не хочет убивать ее лично.
  - Звучит просто... - негромко рассмеялся Арора, отводя взгляд. - Главное, чтобы нам хватило на это сил. Агеро... я не хочу, чтобы это дошло до Ангел, но я боюсь не справиться. В конце концов, в нашей команде хватает людей куда сильней, умней или безжалостней меня.
   То, что он подразумевал под этими словами, было кристально ясно.
   "Я боюсь, что я не смогу убить Лиен. Пожалуйста, пусть это сделает кто-нибудь другой."
   Оставалось лишь прикрыть глаза в ответ на несказанное. М-да... впрочем, а чего он ожидал? Это он-то - Кун, это он привык радоваться, когда кто-то из родственников "отправился в путешествие для самопознания", и лично мечтал отправить некоторых, ту же мразь Газо, в такое же "путешествие"... а для нормальных людей такое просто дико. Даже то, что Джай согласился с необходимостью убить свою наставницу многих ужаснуло. Агеро же? Его это полностью устраивало - в противном случае, было бы куда больше хлопот, а ему их хватает и без того.
  - Для того и нужна команда - чтобы поддержать, когда тебе не хватает сил, - спокойно произнес он, ловя недоуменный взгляд ребенка напротив. Да, ответ на такое проявление слабости... впрочем, а чему он удивляется? Агеро прекрасно знал, что думает о нем большинство знакомых, и отторжения в этом вопросе у него не было. - Не волнуйся. Все пройдет по плану.
   И это был ответ на оба слоя их беседы...
   ... в конце концов, ему не привыкать.
   Еще год назад, после турнира при Мастерских, когда он только начал разгребать психологические проблемы подчиненных, Агеро принял для себя одно важное решение в не менее важном вопросе. Наблюдая за людьми, которых он запомнил светлыми и в какой-то степени невинными, но к тому моменту уже успевшими столкнуться со всяким дерьмом и сломаться, он понял, что не хочет вновь допустить того же - и потому собственное решение было закономерно. Он понял, что должен стать щитом, который заслонит дорогих ему людей от того, с чем они не справятся. Вся грязь, вся жестокость, с которыми им больше не нужно сталкиваться - он сможет принять это на себя, чтобы не заставлять больше страдать тех немногих, кто ему по-настоящему дорог. Тейлор, Мария, Баам... Ради их защиты он может сделать многое, и убийство тех, кто причиняет им боль - не самое страшное, на что он готов пойти.
   А в особо исключительных случаях этот список можно и расширить.
   Как, например, сейчас.
  
  ***
  
   Вид с высоты поражал. В конце концов, город Экспресса недаром еще называли "вертикальным городом" - представляя из себя гигантский небоскреб, этот город был красив не только снаружи, но и изнутри предоставлял своим гостям возможность насладиться прекрасными видами. И именно подобный вид грел ей душу: в конце концов, еще до восхождения в Башню она не могла свободно наблюдать за подобной красотой, а после, как и говорила Бааму, оказалась практически заперта в Мастерских, и что-то кроме них видела разве что со смотровых палуб суспендолетов, при переезде из одних лабораторий в другие. И вот теперь...
   Отсюда, из отведенных им комнат на вершине небоскреба, она практически могла видеть облака внизу. От этого зрелища захватывало дух - и голова кружилась от волнения, стоило только представить, насколько красивы настоящие облака, как поразительно настоящее небо и насколько прекрасной может быть истинная ночь, озаренная миллиардами звезд.
   Ночь, которая совсем скоро станет еще немного ближе.
   Собственные мысли невольно метнулись к другому человеку, который для нее был неразрывно связан с этим образом. Баам... Он уже должен быть здесь. В конце концов, в его окружении хватает умных людей, тот же мальчик-"провожатый", о котором так много говорила Лиен, и брат Элии - и они не дадут ему упустить след, и совсем скоро они снова встретятся, а дальше начнется ее работа.
   В конце концов, ее истории нужен герой, и пришло время создать его.
   От этой мысли по лицу Рейчел скользнула улыбка. Герои, о которых так много говорил учитель... Находясь рядом с ним, она прочла десятки и сотни историй, и образы героев разнились от одной к другой. Иногда героями были люди с исключительной силой, а иногда же люди обретали признание в качестве героев, обретая силу или особое оружие во время приключений - но куда интересней были те герои, что существовали в реальности, обычные люди, принявшие на свои плечи тот груз, от которого бежали остальные, и именно это покоряло сердца людей. Не сила, не оружие, и даже не их деяния; в конце концов, особенные люди с невероятным оружием, свершившие немыслимое, могли оказаться незамеченными и забытыми, поскольку о свершенном ими узнали немногие. Нет, героями делает знание - знание, что вдохновляет на свершения окружающих. Именно поэтому никто не рождается и не становится героями просто так. Героев из людей создают другие люди...
   И она, Рейчел, станет тем самым человеком, который создаст героя, возведя его на вершину в сиянии славы.
   Ведь только тот, кто уничтожит неуязвимых и бессмертных, способен стать настоящим героем.
  - О, вот и оно! - раздавшийся из-за спины голос сбил ее с мыслей, и Рейчел устало прикрыла глаза, сопротивляясь желанию поморщиться. Элия... кто бы знал, как ее достала эта энергичная особа! - Пришло сообщение от "Эмили". Бла-бла, турнир, бла-бла, завтра в два часа дня...
  - Наконец-то он начинается, - в раздавшемся следом голосе Эммы прозвучали нотки предвкушения. - Ловушка для идиотов... жаль, не будет времени посмотреть. Всегда нравилось смотреть на напрасные усилия идиотов.
  - Я попрошу господина По сделать запись для нас, - с этими словами Рейчел развернулась к комнате и улыбнулась... вот только собственная улыбка несколько померкла, когда дверь в помещение открылась, и на пороге появился человек, раздражающий ее практически так же сильно, как Элия. - С возвращением, Дэниел. Тебе удалось встретиться со старыми друзьями?
  - Нет, нашел лишь многообещающих новичков... это определенно было забавно, - стянув капюшон, улыбнулся тот. - Впрочем, не так забавно, как получить это сообщение. Это что, так интересно - получать сообщения, которые сама же и посылала?
  - Что дальше? Начнешь шутить про одинокую старость и сорок кошек? - с улыбкой парировала блондинка, и, дождавшись смешка от собеседника, продолжила. - Даже не надейся. В конце концов, есть человек, для которого я сияю ярче всего на свете...
   И скоро он будет в ее руках.
   Осталось совсем чуть-чуть.
  
  
  Глава 3.
  
  - Турнир за право обладания билетами на Адский Экспресс скоро начнется. Все избранные, желающие принять участие, пройдите, пожалуйста, в центр стадиона...
  - Что-то не так, - машинально двинувшаяся вперед Тейлор замерла, услышав негромкий голос Сачи. Хм? Обернувшись, она отметила обеспокоенный одноглазого проводника, продолжившего под вопросительным взглядом Агеро. - Турнир... не нравится мне все это. Традиционно, чтобы пресечь возможные беспорядки, турнир открывают офицеры, а не автоматизированные помощники Мастерских.
  - Будут проблемы? - так же тихо произнес Агеро, замедляя шаг. - С беспорядками все настолько серьезно?
  - Нет, обычно по мелочи... кто-то не может дождаться своей очереди и сразу навещает противников, кто-то устраивает разборки со старыми знакомыми, - откликнулся аловолосый мужчина, окидывая взглядом устремившуюся к центру стадиона толпу. - Просто... странно все это - особенно, учитывая, что вы говорили про возможную поддержку, которую... наши общие знакомые могут получить со стороны офицеров.
  - Могут, еще как могут, - поморщился светловолосый парень. Да уж... если в деле замешан Кандидат, то может произойти если не все, то очень и очень многое. - FUG ради своих целей могут пойти на многое... в деле с Арлен Грейс были задействованы спящие агенты, которые бездействовали веками - и, похоже, тут будут использованы те же меры. Кстати! Кажется, мы нашли одного из них - и, может быть, вы знакомы. Он уже достаточно давно находится в D-ранге, более шести веков, и вполне мог перейти в С-ранг еще пару веков назад.
  - И впрямь - похоже на спящего агента, - кивнул в ответ его собеседника. - К тому же, так долго в нижних рангах задерживаются единицы - те, кто не может пройти дольше пяти веков, как правило, прекращают восхождение. Как его зовут?
  - Дэниел Хатчид, - ответила брюнетка, было отвернувшись. Имя само сорвалось с языка - его было легко запомнить. - Так, если я не ошибаюсь...
  - ... что?
   От проскользнувших в голосе Жулика ноток стало не по себе - и, обернувшись, Тейлор подметила и мертвенную бледность их информатора, и расширившийся единственный видимый глаз. Хм? Они все-таки знакомы?
  - Вы... уверены? - его голос был еле слышен. - Это... не может быть он...
  - Ангел! - кажется, Кун не хотел убеждать их визави в чем-либо - потому и окликнул блондинку. - Как звали того типа, на которого ты наткнулась? Как он выглядел?
  - Дэниел Хатчид? Веснушчатый шатен, даже, скорее, русоволосый... глаза очень яркие, голубые... - подойдя, начала перечислять удильщица. - Высокий, немногим выше меня. Был одет в какой-то невнятный балахон. Что еще? Ах да, у него какие-то татуировки на руках и шее - я точно не рассмотрела, но там что-то, похожее на чешую...
  - Это... он, - кое-как выдавил их информатор. - Похоже на него... но это не может быть он.
  - Это может быть кто угодно, - в голосе адепта света звучала горечь. - Не только друзья - даже родственники, те, которым ты мог доверить жизнь. Мне жаль... но может быть все.
  - Нет, не в этом смысле! - помотал головой проводник, прежде чем потереть лицо, словно пытаясь прийти в себя. - Дэниел... мы даже друзьями не были - просто были неплохо знакомы. Встречались тут перед каждым стартом Экспресса еще шесть веков назад, ссорились... Я говорил, что с Адского Экспресса, когда мы столкнулись с Хоакином, сошло всего пять человек? Дэниел был одним из них. Он потерял тогда чуть ли не больше, чем мы все остальные вместе взятые... в конце концов, он любил Роэн - ту, благодаря которой мы выжили. Он не мог присоединиться к FUG, Хоакин отнял у него все... более того, он уже два века как вообще ни к кому не может присоединиться. Он умер два века назад.
   Что? Тейлор лишь моргнула на эти слова. И Ангел передавала, что в его личном деле "спящего агента" значится, что он мертв, но в личном деле незаконной Тейлор Эбер значится то же самое, не говоря уж о том, что Арлен Грейс считается пропавшей без вести. Документы - это одно дело... но вот показания очевидцев - совершенно другое. Впрочем...
  - Так, стоп, - негромко произнес Агеро, явно пытаясь уложить услышанное в голове. - Умер?
  - Да... два века назад, на Адском Экспрессе, - глухо произнес Сачи. - Он... это не может быть он. Он вообще не может быть в живых! Как такое вообще могло произойти? Кун... я должен найти его.
  - Он говорил, что будет участвовать в турнире... - начала было Ангел - но под взглядом Агеро осеклась. - Но если он действительно связан с FUG...
  - Глупо тратить такой ресурс, как спящего агента, просто на турнир, - покачал головой светловолосый парень. - Тем более, что если у него есть на руках билет... лично я бы ловил его у входа или на посадочной платформе.
  - Тогда я уйду, - помолчав несколько секунд, кивнул аловолосый мужчина. - Вы справитесь тут?
  - У нас есть козыри, - в исполнении Куна - и, чего уж там, с учетом контекста - эта фраза звучала более чем неоднозначно. - Идите. Удачи вам.
  - Спасибо, - нерешительно кивнул Жулик и уже развернулся - прежде, чем замереть. - И еще, Кун... Не говори пока об этом Боро и Ака. Я... я не знаю, как они отнесутся к этой новости. Мы все тяжело пережили те события - и смерть Дэниела тоже далась нам нелегко. Если это не Дэниел, а какой-нибудь двойник, то они будут в ярости... но если это и впрямь каким-то чудом вернувшийся с того света Дэниел, и если он и впрямь присоединился к FUG, это сильно ударит по ним. Не говори им пока, пожалуйста. Я... сам попытаюсь с этим разобраться. В конце концов, есть то, что могут сделать лишь самые безжалостные из нас.
   С этими словами он направился прочь - и оставалось лишь покачать головой, смотря ему вслед. Да уж... Стремление оградить близких от боли и неудобной правды Тейлор более чем понимала - как понимала и то, что должен сейчас чувствовать Сачи. Впору даже в какой-то степени пожалеть его: врагу не пожелаешь сделать такой выбор...
   ... вот только, честно говоря, ей было плевать на Сачи. Сейчас у нее в приоритете другие задачи - найти Эмму, вытрясти из нее душу вместе со спутником, и при этом сохранить всех ее друзей живыми и здоровыми. А все остальное может лететь к черту.
  - Что у вас там? - с мыслей ее сбил голос ушедшего вперед Ака, и Тейлор вздрогнула, смотря на обернувшегося гиганта. - А где Сачи?
  - Отошел куда-то... мол, знакомый какой-то, - без заминки оторвалась Ангел, за что Тейлор была ей безумно благодарна. - Сказал, что не успеет к турниру. Продолжим без него?
  - Придется, - недовольно выдохнув, повернулся обратно мужчина. Фух... - Ладно, идемте.
   Да, стоит ускориться - они и так уже значительно отстали из-за разговора...
  - Объявление всем избранным! - тем временем продолжал вещать автоматический помощник. - Для участия в турнире билет должен быть хотя бы у одного члена команды. Выигравшая команда получит посадочные билеты на Адский Экспресс. В команде должно быть пять участников. Тех, кто останется без команды, случайным образом соберут в команды по пятеро. Лидеры команд, прошу зарегистрировать составы ваших команд...
  - По пятеро, да? - задумчиво произнес Боро как раз в тот момент, когда они догнали основную часть группы. - Как будем делиться? Я с тобой в одной команде не буду, громила.
  - Аналогично, трусливая шавка, - процедил в его сторону Ака. - Мунтари...
  - Я с вами, сэр Ака, - стоящий рядом с ним синекожий мужчина кивнул, прежде чем обвести взглядом остальных присутствующих. - И еще восемь...
  - Меня можете не учитывать, - подала голос Рьюн. - У меня нет статуса избранной участницы, я не могу принимать участие в испытаниях под своим именем.
  - Тогда нас как раз, - кивнул Агеро, пробежавшись по ним беглым взглядом. - Баам... ты мне нужен в команде с Боро. Ангел, Цеффье - вы туда же. Кроко... будешь пятым.
  - Я - Рак Крушитель! - привычно рявкнул тот. - Запомни уже это, бесполезная черепашка!
  - Не сегодня, - ответом стала поганая улыбка светловолосого парня. И как ему не надоест? - Тейлор, Джай... мы войдем в команду к Ака Уильямсу. За место лидера команды я сейчас бороться не буду - и, Баам, тебе тоже не советую.
  - Неожиданно, - покосился на него гигант. - От кого-то из великой семьи такого не ожидал... и особенно от Куна. Не с вашей гордостью.
  - К черту гордость, здравомыслие важнее, - невозмутимо отозвался тот. - Не знаю, как будет составляться турнирная таблица, но если по имени лидера команды, у нас есть шанс пока что не засветиться. Нам вообще лучше как можно дольше не светиться.
  
   ... впрочем, совсем скоро стало ясно, что, по крайней мере, этот план может лететь к черту.
   Просто потому, что турнирная таблица высветила названия восьми команд - и первой, против команды Ха Юры, должна была выйти именно команда Баама.
  - Какого черта? - взбешенное шипение Агеро, сжавшего пальцами перила балкона, на котором они расположились, полностью выражало ее мысли. - Я же говорил! Что они там вообще творят?
  - Они тоже в замешательстве, - оставалось лишь покачать головой в ответ. Через глаза насекомых она могла видеть недоуменный взгляд Цеффье, слышать возмущенный возглас Ангел - и, что куда более дико, решительное выражение на лице Баама. Он, похоже, не особо удивлен случившимся... Ждал чего-то подобного? Но... стоп! - Я слышала через шинхэо, что Боро зарегистрировался в качестве лидера команды...
  - Тогда команда и должна была быть представлена его именем, - смерил их подозрительным взглядом Ака. - Разве только... стойте. Вы говорили, что FUG могут поддерживать здешние офицеры? Но если это так... зачем им это? Что такого в этом мальчишке?
  - Вы даже представить не можете, - раздраженно выдохнул светловолосый парень, смотря, как команда Баама начинает спускаться вниз, на площадку стадиона. - Но... признаю, я ожидал несколько иного.
  - Мне активировать способность? - покосился на него Джай, подходя чуть ближе. - Вчера я так и не достиг своего предела...
  - Нет - сейчас ты разделен с Ангел, и лучше не злоупотреблять твоей силой с самого начала, чтобы в самый важный момент не остаться без информации, - задумчиво отозвался его собеседник, провожая взглядом и вторую команду, одновременно с командой Баама приближающуюся к центру площадки. Ха Юра, да? Даже издали было видно, что певица достаточно красива, а уж вблизи, через глаза шинхэо, зрелище и вовсе поражало. - В конце концов, сегодня еще хватит возможности рискнуть...
  - Да, главный риск впереди, - неожиданно подал голос подчиненный Аки, кивая в сторону турнирной таблицы. Все верно, девять команд... - Лично меня настораживает команда без названия, проходящая сразу в финал. Сэр Ака, вы говорили...
  - Не удивлюсь, если то будут FUG, - глухо произнес тот, в свою очередь смотря на таблицу. - Вы говорили, что ожидали привлечения другого Кандидата, Арлен Грейс... может ли она быть там?
  - Сомневаюсь - слишком уж все это нарочито... да и FUG, думаю, не отказались бы от идеи пропиарить своего Кандидата, так что из ее присутствия устроили бы шоу, а не скрывали бы оное до последнего момента, - от слов Куна ее передернуло. Стоило только подумать... бр-р-р, нет, не надо ей такого счастья! - Нет, тут должно быть что-то другое... к тому же, шоу сейчас и впрямь хватает.
   Ну, с этим Тейлор не могла поспорить. Через глаза шинхэо, рассредоточенных по стадиону, она видела, насколько заинтересованы люди. В конце концов, Ха Юра была достаточно знаменита как певица, а ее происхождение из семьи Ха - хоть она и не выглядела как представители оной семьи - только подогревало интерес. Тейлор могла видеть, как некоторые перевешиваются через перила, как кто-то переводит в видимый режим светочи или переправляет поближе к арене орбы. Похоже, участники вознамерились следить за каждым движением или словом во время первого раунда... впрочем, как и она сама. Чего уж там - если бы не вынужденное разделения Джая и Ангел, она обратилась бы к другу за информацией о причинах такого хода со стороны администрации, но, увы и ах, ресурсы следовало беречь.
   Пока что - беречь.
   Потому что, как подсказывает собственный опыт и дурные предчувствия, скоро станет не до экономии ресурсов.
  
  ***
  
  - Вот повезло... - предвкушающе улыбнулась Ангел, ступив на пол арены - и ойкнула, схлопотав заслуженный подзатыльник. - Цеффье! За что?!
  - Твоя неприязнь к членам великих семей - еще не повод срываться, особенно на публике, - идущая рядом женщина лишь отчитала блондинку, тут же недовольно надувшуюся. - Или ты забыла все указания?
  - Да-да, нельзя убивать идиотов в людных местах, кроме как для самозащиты или показательной расправы... - удрученно ответила она, потирая голову. - Блин, я так совсем плесенью покроюсь...
  - Тебе что, поезда не хватило?
  - Дурдом, - на лицо непроизвольно скользнула слабая улыбка от слов идущего рядом Боро. - Повезло, твою ж... Меня совсем не радует такой расклад. Команда Юры Ха... она ведь из великой семьи...
  - Хмпф... нечего трястись перед великими семьями, - голос Рака звучал недовольно. - Все они всего лишь паршивые черепашки. Знаю я одного парня из великой семьи, он всего лишь синяя и бесполезная черепашка...
  - Действительно, Рак? - не выдержав, Баам развернулся к аллигатору. - А я слышал, что год назад, когда ты все узнал, твоя охота на него увенчалась неудачей...
  - Бесполезная и изворотливая черепашка, - мрачно поправил друг. - Честное слово, хуже морской черепашки!
  - Вкратце оглашу правила! - автоматизированный помощник продолжал вещать все то время, что они шли к центру арены. - Только зарегистрированные команды имеют право принять участие. У каждого боя будут свои игровые условия. Каждая команда, вступая в бой, обязана внести один дополнительный билет за игру. Когда бой начнется, участник из каждой команды может вступить в него, внеся дополнительный билет в качестве платы. Если у команды нет билетов, чтобы оплатить участие других членов, она проигрывает. После боя все внесенные в оплату за участие билеты будут отданы победившей команде. Другими словами, чем больше у вас билетов, тем больше преимуществ за счет увеличения количества участников - но также это означает и больший риск, ведь при проигрыше вы потеряете большее количество билетов. В финальном же бою команда-победитель получит посадочный талон "высокого разряда", то есть посадочный билет в головном отсеке Адского Экспресса. На этом все!
  - Не нравится мне все это, - напряженно нахмурился Боро, стоило только инструкциям окончиться. - При таком раскладе можно все билеты профукать... Если бы не встреча с FUG, я бы предложил сдаться и искать другой возможности.
  - А вам так не терпится сесть на Адский Экспресс и встретиться с Кандидатом? - одними губами улыбнулся Баам - и, заметив, как помрачнел собеседник, продолжил. - Не волнуйтесь. Даже если мы проиграем, я всегда смогу украсть билет, если уж вы так стремитесь сложить там голову.
  - А ты, я смотрю, добрый малый, - нервно хмыкнул мужчина. Добрый? Это он-то? - Хотя, раз уж так... не думаю, что первый бой будет особо сложным. Меня больше настораживает безымянная команда. Это не может быть команда FUG? Или, не к ночи она будет помянута, Арлен Грейс?
   Пришлось прикусить щеку, чтобы удержать лезущую на лицо улыбку. Ох, если бы он знал...
  - Знаете, я не могу похвастаться таким же опытом, как вы... но одно я уяснил точно, - удостоверившись что собеседник его слушает, парень продолжил. - Когда в турнирах в самом конце обещает появиться свежий противник, с которым никто не сталкивался на арене и о котором ничего толком неизвестно - это один большой обман, и в лучшем случае его место займет просто какая-то пустышка. В худшем же...
   ... его вовсе не будет. И все это окажется одной большой ловушкой.
   Совсем как год назад.
  - Команды первого раунда, пройдите в центр стадиона! - тем временем продолжал вещать автоматизированный помощник. - Капитаны команд, пройдите, пожалуйста, к столу и предъявите свои билеты!
   Оставалось лишь вздохнуть - и подняться по ступенькам на невысокое белое возвышение, точно так же, как и команда напротив. Пятеро участников, все человеческой расы - трое темноволосых мужчин, отличающихся лишь оттенком волос и уровнем загара, светловолосый мечник в белой накидке и единственная девушка в команде, достаточно высокая и изящная, с ухоженными голубыми волосами и в очках, заслоняющих половину лица.
   Ха Юра. Его противник. И, если верить Рьюн - одна из его целей.
  - Приятно с тобой познакомиться... - улыбнувшись, негромко произнесла она, стоило им двоим оказаться у стола. - .... двадцать пятый Баам.
   В других обстоятельствах, услышав имя, от которого он отказался еще девять лет назад, Баам бы запаниковал. Стал искать подвох, извелся бы - но сейчас этого не произошло.
   В конце концов, он знал, на что шел.
   Он знал это уже примерно полгода - с того момента, как Рьюн, после, казалось бы, бесконечных допросов и проверок, отпустили под его ответственность, и настало время расплачиваться по счетам. Тейлор была освобождена, все остальные были живы, а значит, пришло время ему выполнять его часть сделки... и неожиданно оказалось, что это частично пересекается с его интересами, если и полностью не перекрывает их. Возможность защитить своих друзей, возможность встретиться с Рейчел и окончательно расставить все точки над "и", наконец, возможность узнать, как же он на самом деле связан с FUG и что им нужно именно от него - Баам жаждал всего этого, и пока не было необходимости рисковать жизнями дорогих ему людей, он был готов пойти очень и очень на многое...
   ... более того, в этом виделась какая-то извращенная справедливость. По крайней мере, он мог узнать, что чувствовала Тейлор девять лет назад, когда разоблачила себя как незаконную, поставив на кон свою безопасность, жизнь, мечты и идеалы ради достижения цели. Это чувство было не таким уж незнакомым, в конце концов, девять лет назад и он сам сделал подобный выбор, когда на одной чаше весов была Рейчел, а на другую он без раздумья бросил все, что у него было... но тогда у него не было практически ничего, как не было и времени задуматься над тем, что он творит - в отличии от того, что он делает сейчас. У него были месяцы на раздумья и планирование, было время взвесить решение, да и, в конце концов, сейчас у него было куда больше, чем у сходящего с ума от страха и одиночества мальчишки, что не видел в жизни ничего, кроме своей пещеры.
   Но, тем не менее, он принял то же самое решение. Потому что, при удаче, он потеряет лишь шанс на спокойное восхождение и столь же спокойную жизнь, сохранив остальное и обретя куда больше - и это было самой выгодной сделкой, которую он только мог себе представить. В конце концов, если невозможно взять все и сразу, стоит получить столько, сколько он сможет, не так ли?
   А ради этого требовалось лишь вспомнить. Вспомнить, что он не просто один из участников. Вспомнить, как его зовут на самом деле.
   И - немного подыграть сейчас.
  - Да начнется турнир! - прежде, чем он успел что-то сказать, вновь ожили динамики автоматического помощника. - В этом раунде игра называется "Бешеный желтый мяч"! А теперь мы огласим правила! Избранные участники, слушайте внимательно, чтобы потом не попасть в простак!
  - Откуда вы... знаете это имя? - негромко выдохнул Баам, буравя недоуменным взглядом лицо собеседницы. - Что вам известно?
  - А ты как думаешь? - кокетливо улыбнулась Ха Юра. - Откуда мне его знать, если я не проходила испытания вместе с тобой на втором этаже, а на третий ты уже явился просто как "Баам", изменив и написание твоего имени? Наверное, мне неоткуда это знать...
  - Арена шинсу, что поднимается позади вас - это поле, где будет проводиться игра, - кроме слов девушки напротив приходилось вслушиваться еще и в оглашаемые правила, и в другой ситуации это бы сбивало его... но благодаря Рьюн он знал, что услышит. - Правила игры очень просты: если игрок с мячом пробегает и достигает ворот команды противника, то команда этого игрока побеждает. Когда игра начнется, прозвучит свисток, по которому будет проведен вброс мяча в игру. Это определит, кто завладел мячом... однако команда, владеющая мячом, может продвинуться за раз не более, чем на две зоны поля. После этого мяч должен быть передан другой команде, и игра возобновится.
  - Разве что вам кто-то рассказал об этом, - глухо произнес шатен. - Кто-то, кто знал мое настоящее имя. Кто-то, кто знает, почему его нельзя просто так разглашать... а следовательно, кто-то, готовый предать меня.
  - И уже предавший однажды, - буквально промурлыкала голубоволосая девушка. - Сам понял, или мне сказать вслух?
  - ... следует также помнить, что если мяч задержится у игрока более, чем на десять секунд, он становится "бешеным желтым мячом", - оповещение системы звучало словно издалека. - Поэтому на пути к воротам противника вам лучше почаще отдавать пасы...
  - Рейчел, - пришлось приложить усилия, чтобы не прорычать это имя. - Вы ведь знаете ее?
  - Ой, какой нетерпеливый паренек... - издевательски потянула собеседница. - Тебе вот все прям сразу возьми и расскажи, да?
  - Игра начнется через пять минут! - на этот раз оповещение прозвучало особенно громко. - Определитесь, кто участвует от каждой команды и на какой позиции, и будьте готовы через пять минут!
   Да, игра начнется через пять минут...
   ... а вот его игра началась уже сейчас.
  
  ***
  
  - Знал бы ты, как я ненавижу сидеть в засаде, - негромко буркнул Бао, и, стоило только покоситься на него, тот продолжил. - Ждать непонятно чего, не выдавать своего присутствия... тем более, ждать в такой обстановке. Без обид, но если бы я предпочел оказаться в засаде в вентиляции, я бы хотел оказаться здесь с симпатичной девушкой.
  - Ты тоже на милашку не тянешь, - огрызнулся в ответ Ванг-Нан, с содроганием вспоминая и свою ошибку с Ниа, слава всем богам Башни, не зашедшую слишком далеко, не неудачный подкат к слишком женственному офицеру на втором этаже. Бр-р-р... ну, тут он, хотя бы, не может обознаться - что уже хорошо. - И я сам не в восторге. Но если мы выберемся из шахты, нас могут засечь... черт, неужели не было каких-то технических туннелей?
  - Там не особо больше места, - в голосе напарника звучало недовольство. - Ладно, надеюсь, это хоть возымеет толк...
  - Ну, если что, у нас есть еще две линии обороны, да и Кун обещал прислать помощь, случись что... - неуверенно потянул он. В самом деле, если им не удастся здесь, помощь определенно пригодится... если будет, к кому вообще высылать помощь.
   Ванг-Нан особых иллюзий не строил, и прекрасно понимал, что у них всех есть шансы полечь тут - даже у него; может, никто из рожденных в Башне и не может его убить, но среди целей затесалась незаконная, и попасть ей под горячую руку - раз плюнуть. Конечно, они все распланировали, Шаша рассредоточила по всему маршруту свои светочи, чтобы телепортировать их в случае опасности, да и Цеффье подсобила им... но волнение никак не унималось. И зачем только они согласились? Вот уж воистину, ветер в голове попутным не бывает! Влезать в разборки незаконных... да Тейлор бы и сама справилась! В конце концов, кто может лучше покончить с психованной стервой, нежели другая психованная стерва?
   ... вот только она рискует стать еще более психованной. Нет. Все-таки не вариант.
  - Знаешь, не особо утешает, - лишь покосился на него адепт света. Ну... да, что есть - то есть... - Ты хотя бы установил взрывчатку?
  - Спрашиваешь!
  - А ее хватит?
  - Не себе - да и ладно!
   Они могли бы так еще долго препираться, если бы в тот же момент у Ванг-Нана не пискнули часы. Хм? Шаша?
  - Цели на подходе, - голос другого адепта света их команды звучал напряженно. - Готовьтесь.
   Черт! Уже? Ванг-Нан лишь переключил окна на светоче, открывая окно с поступающего с его орба видео, на котором открывался вид на зал перед входом к Адскому Экспрессу - куда сейчас, из коридора, проходили ряд фигур. Довольно высокий парень с коротко стриженными светло-каштановыми волосами, не менее высокий тип в плаще с огромным мечом за спиной, рыжий парень в очках, от одного вида которого затаившийся рядом Бао буквально заскрипел зубами, невысокая блондинка в брючном деловом костюме, смутно знакомая коротко стриженная женщина - правда вот, в прошлую их встречу она была брюнеткой, а не щеголяла темно-красной, почти бордовой шевелюрой - сопровождали двух более знакомых ему девушек, пусть даже одну из них, рыжеволосую красавицу со сногшибательной фигурой, он разве что по телевизору видел, зато вторую Ванг-Нан узнал с первого взгляда. Кун Элия Агнис, сестра Агеро... пропавшая как раз год назад, во время турнира.
   Хотя, наверное, будет вернее сказать - предавшая их год назад.
   Ванг-Нан довольно равнодушно относился к такой вещи, как предательство - вернее, равнодушно он относился к этому раньше, еще довольно давно, до того, как его жизнь начала медленно катиться к черту под хвост. Его няня, его пропавшие товарищи, Ниа, пусть на него не было сил злиться, история Тейлор, в конце концов, Шаша, пусть у нее тоже были свои мотивы... Конечно, у Элии тоже наверняка они были - в конце концов, просто так люди не предают, ну, кроме как за деньги, но это вряд ли ее случай. Скорее всего, тут виной, какая-то мутная история между ней и Агеро, о которой сам Ванг-Нан слышал краем уха...
   Но, честно говоря, ему было все равно. Он - не искатель правды, чтобы лезть на рожон и задавать вопросы. Он лишь хочет помочь своим друзьям, убрав угрозу для них, и поэтому он будет действовать так же, как и привык.
   Грязно. И - без пощады.
  - Значит, Адский Экспресс там? - через светоч был прекрасно слышен беззаботный голос Элии, заложившей руки за голову и оглядывающей открывшейся перед ней вид. - Вот только нужно еще пройти через охранника Миротика... выглядит достаточно сильным. Мы успеем с ним покончить, пока та девчонка отвлекает объекты?
  - Не волнуйся, милашка, - с этими словами коротко стриженный шатен, "призрак", как его обозначила Ангел, двинулся вперед. - Я, старик, позабочусь обо всем. Я проведу вас за те ворота... туда, где расположен Адский Экспресс.
   Как-то это прозвучало...
  - А можно поменьше пафоса, Дэниел? - Элия буквально озвучила мысли Ванг-Нана. - И вообще... я, конечно, знаю, что ты любишь показушничать - но ты не думаешь, что надо делиться информацией с товарищами? Ты ни слова не сказал о том, как мы пройдем это препятствие... да и вообще, мы о ловушке узнали только по прибытию сюда!
  - Извини, но я лживое создание, - с беззаботной улыбкой отозвался Дэниел. - Ни дня без вранья не могу прожить. Ладно-ладно, не волнуйся! Я не лгал, когда заявил, что проведу вас... так что просто следуйте со мной!
   С этими словами лжец, закатив рукав и демонстрируя татуировку в виде змеи, обвившейся вокруг его руки, сформировал баанг - выстреливший фиолетовым шинсу. Проводник, да? Ну, Ангел предупреждала об этом...
  - Видимо, идиоты остаются идиотами независимо от момента! - кажется, в этот момент терпение светловолосой девушки не выдержало. - Без всякого плана! Напролом! Рейчел, ну хоть ты скажи что-нибудь!
  - Он нам нужен, - сухо произнесла миниатюрная блондинка. - Пока он выполняет свою работу - он волен развлекаться так, как считает нужным... впрочем, как и ты.
  - Да чтоб вас... - неразборчиво буркнула себе под нос ее собеседница, переводя взгляд на то место, где стоял Миротик, сейчас скрытое пылью - впрочем, пыль рассеивалась, открывая совершенно невредимого охранника и формирующиеся рядом с ним в воздухе копья. Ничего себе... его даже не зацепило?
  - Он нападает! - тем временем закричал проводник. - Ворон не считайте и защищайтесь!
   Собственно, его товарищи защищались. Красноволосая женщина и та самая блондинка, названная Рейчел, одновременно вскинули руки, создавая барьер из светочей, в который и ударила атака Миротика - вернее, ударила та атака; одновременно с другой стороны к группе участников из FUG устремились еще три копья шинсу.
  - Ну, вот и все, - расслабленно произнес Бао... впрочем, сам Ванг-Нан так не считал. В конце концов, он встречал достаточно монстров, которые бы наплевали на эту атаку, и глупо было предполагать, что в этой команде нет таких монстров. Уровень Элии он вполне себе представлял, "призрак" уже неплохо показал себя, а про незаконную и говорить не стоит.
   Впрочем, так и оказалось. Стоило только пыли рассеяться, как стало видно, что вся команда стоит у дальней стенки. Переместились порталом? Впрочем, это неважно.
  - Это начинает надоедать, - голос Эммы Барнс звучал скучающе. - Дэниел... если честно, то я разочарована. Ты был так уверен в себе, говорил, что можно на тебя положиться - но пока что я не увидела ничего особенного, и не похоже, что у тебя есть план, как завалить это чудовище. Хватит уже игр. Если тебе есть, что показать, приступай. Если нет - я примусь за дело сама.
  - Скучные вы... - лишь удрученно вздохнул ее собеседник. - Ладно, расскажу, что тут к чему. Охранник Миротик, он же иллюзорных охранник Экспресса, отвечает за поезд, который некому защищать от избранных, кроме капитана экспресса и наблюдателей, когда администрация занята турниром. Миротик охраняет ворота до отправления Экспресса, поэтому избранным их не открыть... ведь он, согласно своему имени, иллюзорный. Ни одна физическая атака на него не подействует. Идеальный охранник Адского Экспресса, который защищает то, что находится за воротами.
  - Звучит так, словно его нельзя убить... - потянул мечник в плаще.
  - Убить? Убить - нельзя, - усмешка Хатчида была поганой...
   А в следующий момент Ванг-Нан понял, почему.
   Просто потому, что это позер вытянул из рукава плаща небольшой пульт.
   Точно! Шаша же говорила, что этот хрен - создание Мастерских, а не живое существо! Чтобы отключить его, нужен либо пульт, либо коды доступа, которые можно ввести лишь с консоли в центре управления - и, кажется, у них есть пульт!
  - Не дай им отключить его! - собственный голос звучал панически. - Бао, закороти его нахрен!
   Тем временем Дэниел вытянул руку, показушно нажимая на пульт...
   ... и ничего не произошло.
  - Я заблокировал все, что мог, - негромко произнес сидящий рядом Бао. - У них не получится деактивировать Миротика, пока я рядом.
   Фух... Оставалось лишь облегченно выдохнуть, благодарно кивая напарнику. Все. Теперь эти уроды так просто не уйдут. Вот и сейчас на экране светоча видно, как Дэниел раз за разом жмет на кнопку - и ничего не происходит...
   ... в то время как рядом с Миротиком появляются новые копья.
  - Врассыпную! - наконец осознав безуспешность своих попыток, рявкнул шатен - и его товарищи послушались этого приказа, уходя из-под атаки Миротика. Какая жалость... и ведь ушли же все! Ванг-Нан только удрученно вздохнул, когда отпрыгнувший в сторону Дэниел заорал. - Да какого хрена?!
  - Я то же самое у тебя хочу спросить! - рявкнула Элия, приземляясь рядом с ним. - Что это за хрень?
  - Этот пульт должен был деактивировать его - но почему-то не работает! - еще несколько раз нажав на кнопку, ее собеседник раздраженно выдохнул, вновь пряча пульт в складках плаща. - Капитан Экспресса заверил меня, что он сработает!
  - Так у тебя был пульт все это время?! - было видно, что дочь семьи Кун еле удерживается, чтобы не попытаться придушить своего собеседника. - И ты ломал комедию, старикашка?
  - Согласись - было весело!
  - А сейчас нам всем станет очень грустно, идиот!
  - Меняем планы, - их спор прервал голос Рейчел, которую добравшийся до спорщиков мечник притащил буквально на руках. - Нужно отступать и добираться иным путем. Если вы дадите мне полчаса, чтобы выйти на связь с моими контактами, я смогу достать схему лабиринта и технических туннелей, и мы достигнем посадочной платформы иным путем.
   Ну уж нет!
  - Ну уж не-е-ет... - предвкушающе потянул Бао, прежде чем обернуться. - Ванг-Нан, я заблокировал выход.
   Вот и хорошо. Ловушка захлопнулась.
  - Подрывай, - лишь кивнул он, торопливо зажимая уши...
   ... а в следующий момент по ушам ударил грохот взрывов.
  - Твою мать! - пораженный крик Бао за этим грохотом - и ведь они же на приличном расстоянии! - он еле услышал. - И я еще спрашивал, хватит ли взрывчатки? Да ты чертов псих!
  - Стараюсь! - лишь хмыкнул в ответ он, отнимая руки от ушей. Уф-ф-ф... - Поверь моему опыту, когда нужно подорвать незаконную, со взрывчаткой бывает лишь один случай из двух: либо ее не бывает много, либо ее не бывает много, но закладывать уже некуда! Давай, поползли вперед - нужно проверить, в каком состоянии эти уроды!
  - Думаешь, они не подорвались?
  - Не смею даже надеяться! Давай, поползли! Я хочу высовываться не больше твоего, знаешь ли!
   Высовываться и впрямь не хотелось - но собственный орб во взрыве накрылся, как и светочи с барьером, защитивших их от взрывной волны, которая вполне могла бы размазать их по вентиляционной шахте, так что ползти пришлось. К счастью, недолго: солидный кусок стены попросту исчез, и ничто не мешало им с Бао осмотреть с высоты зал входа, сейчас лежащий в руинах. Уцелела только небольшая площадка перед самой дверью ко входу, где все еще стоял Миротик - и такая же площадка перед другой дверью, где в состоянии разной степени потрепанности находились участники из FUG. Рыжеволосый парень явно прикрылся от взрыва двумя огромными ладонями, образовавшими купол, сейчас закопченными и дымящимися. Вокруг Элии рассеивалась темная дымка шинсу, прикрывшая и ее, и жмущуюся к ней красноволосую женщину. Дэниел поднимался с пола, вправляя хрустнувшее плечо, в то время как на руках, сейчас не скрываемых плащом, быстро затягивались ожоги. Заметно помятая, но явно целая Рейчел выбиралась из-под прикрывшего ее своим телом мечника, который сейчас мог похвастаться наличием серьезных ожогов и явно пребывал без сознания...
   На ногах осталась только Эмма Барнс, воздух вокруг которой буквально рябил от барьеров. И от одного взгляда на нее Ванг-Нану стало не по себе.
  - Так, это даже не надоедает - это уже ни черта не смешно, - негромко рыкнула она, прежде чем повернуться к Дэниелу. - Хатчид... я так понимаю, что с пультом можно больше не пытаться? Это была какая-то защита от взлома?
  - Понятия не имею, - глухо произнес тот, наконец вставая на ноги. - Никогда с таким не сталкивался... но, думаю, пытаться открыть эту дверь ключом бесполезно.
  - Тогда попробуем отмычку, - на эти слова рыжеволосая девушка лишь повернулась к двери...
   ... а затем рядом с ней упал кусок двери, в которой образовалась дыра. А потом еще один. И еще. И из стены...
  - Ты чего творишь? - первым не выдержал Дэниел. - Нам яйца прищемят, если мы тут все порушим!
  - Во-первых, прищемят вам - у меня, в отличие от вас, яиц нет, - педантично произнесла его собеседница. - Во-вторых... ты получил этот пульт от капитана Экспресса. Предполагалось, что он позволит нам беспрепятственно пройти - а на деле что? Нерабочий пульт? Еще и эта ловушка? Нет, не мы первые тут нарушили условия сделки. В-третьих, ты сам говорил, что это иллюзорный охранник... фактически - это охранная система. То, что он стоит у двери, навевает на мысли, что он не может оттуда отойти. Значит, есть что-то, что поддерживает его работоспособность, и оно должно быть где-то рядом с ним...
  - ... а в-четвертых, нам плевать на последствия, - подала голос пришедшая в себя Элия. - Перед союзниками мы сможем оправдаться, а остальные могут идти к черту. В конце концов, мы плохие парни или как?
  - И это тоже, - скупо улыбнулась Эмма... а затем Миротик, замерцав, исчез. - Ну, вот и все.
  - Погодите немного! - воскликнула склонившаяся над телом своего защитника Рейчел. - Мы не можем двигаться так просто. Вас ничего не настораживает? Лиен предупреждала нас о возможной опасности, если мы пойдем этим путем...
   Да ладно? Ванг-Нан лишь недоуменно моргнул, переводя взгляд на женщину, стоящую за спиной Элии. Красные волосы, предупреждение, слова про путь... черт! Ведь Кун же говорил, что в составе группы есть провожатая! И как только из головы вылетело?
  - Думаешь, это была не ловушка, рассчитанная на взломщиков, а засада? - тем временем повернулась к ней Элия. - Как-то это... слишком. Кто вообще мог предположить, что мы решим захватить Экспресс? Более того - какой отмороженный на всю голову сукин сын мог установить ловушку там, где может зацепить ни в чем не повинных избранных?
  - Может, твой братец? - сухо произнесла сотрудница Мастерских. Кхм... - Из того, что я слышала о нем, можно сделать вывод, что он достаточно безжалостен для такого - и достаточно умен, чтобы догадаться о том, что все не так просто.
  - Ну, если смотреть на это с такой точки зрения... - лишь поежилась ее собеседница. - В принципе, он мог бы. Значит, меняем путь, Рейчел?
  - Нет, не стоит, - вместо той ответила Эмма. - Если это ловушка на нас, он не мог не знать, что я буду в составе нашей группы, и что меня подобным не остановить. Он осведомлен о моих слабостях и сильных сторонах, и если бы он хотел убить меня, он бы прибегнул к другим мерам. Нас зачем-то хотят задержать, и смена маршрута с ожиданием планов города Экспресса сработает ему на руку. Мы не имеем права задерживаться. Нужно продолжать движение.
  - ... тогда дайте мне оказать первую помощь Эллиоту, - лишь вздохнула Рейчел - и, поймав пристальный взгляд незаконной, продолжила. - Всего пару минут! Я окажу ему первую помощь и скрою в светоче, чтобы продолжить лечение уже на Экспрессе.
  - Пару минут мы можем продолжать, - задумчиво кивнул Дэниел. - Но не больше.
   ... а вот они ждать не могут.
  - Уходим, - ткнув напарника в плечо, практически одними губами произнес Ванг-Нан, прежде чем поползти обратно. В конце концов, мало ли до чего додумается эта компания, пока ожидает эти пару минут? На их месте Ванг-Нан бы проверил местность, мало ли, тут еще ожидает засада, и то, что эти уроды не предприняли подобное - непозволительная ошибка с их стороны... но рисковать и надеяться на подобные ошибки не хочется, поэтому обратно он полз в темпе.
   И только выбравшись из вентиляции в техническом туннеле, вызвал часы.
  - Шаша, первая линия обороны прорвана, - быстро заговорил он, стоило только соединению установиться. - Потери противника незначительны. Один человек выведен из строя, по наблюдениям - состояние тяжелое, но не критическое. Боевая сила группы снижена незначительно. Группа намерена продолжать продвижение.
  - ... как и планировалось, - ответ ушастой прозвучал лишь через несколько секунд. - Один выведен из строя - и то уже хорошо. Отлично сработали, ребята. Давайте, выдвигайтесь на точку сбора.
  - Хорошо, скоро будем, - лишь кивнул в ответ Ванг-Нан, обрывая соединение и оборачиваясь к выползшему из туннеля Бао. - Все слышал?
  - Да... хоть в ушах и до сих пор звенит от взрыва, - недовольно произнес тот. Ну-у-у... - Давай, пошли... стой! В сторону!
   А? Ванг-Нан лишь недоуменно выдохнул - но позволил напарнику отдернуть себя в сторону... а потом и отпрыгнул сам, когда на то место, где он только что стоял, с грохотом упала решетка вертикальной вентиляционной шахты - чтобы тут же быть придавленной гигантскими стеблями, вырвавшимися оттуда же, на которые спустя пару секунд упал человек. С первого взгляда Ванг-Нан было подумал, что тот весь в крови, но уже через какую-то секунду до него дошло, что человек с шеи и до ног был укутан в красные одежды, такого же оттенка, как недлинная взлохмаченная шевелюра и единственный видимый глаз. А это что еще за хрен с горы?
  - Да чтоб еще раз... - неразборчиво произнес тот, вставая на ноги - и напрягаясь, стоило только ему увидеть Ванг-Нана с Бао. - А вы еще кто?
  - Ну мы... это... - замялся было рогатый блондин, подбирая слова. И как бы избежать боя, одновременно не выдав ничего? - Просто... участники, ага.
  - Просто участников тут быть не должно, - в голосе их противника лязгнул металл, когда тот взял на изготовку свой жезл. Черт, еще один проводник? Похоже, придется драться! Переглянувшись с напарников, выводящим на позиции сферы орбов, Ванг-Нан лишь кивнул, вызывая свой арсенал...
   ... и замер, когда у их оппонента загудели часы.
  - Да что... нет, это уже слишком! - раздраженно выдохнул тот, бросая взгляд на часы - и опуская жезл. Серьезно? - Тайм-аут.
   От такой наглости Ванг-Нан лишь отвесил челюсть. Этот тип что, вообще не принимает их всерьез, раз считает возможным отвлекаться на разговор? Оставалось только стиснуть пальцы на уже подхваченной шинсу-бомбе, когда аловолосый мужчина принял вызов...
   ... но хватка непроизвольно разжалась, когда из часов раздался знакомый голос.
  - Сачи, мне нужна твоя помощь.
   Тейлор?! Ванг-Нан лишь перегнулся с Бао, явно узнавшим голос. Да что такое тут вообще творится?
  - Помощь? - кажется, названный Сачи мужчина тоже не понимал происходящего. - Мне немного не до того.
  - А у меня нет времени, - вместе с голосом их подруги слышался свист ветра. Это она вообще где? - Мне нужно, чтобы ты указал путь снаружи небоскреба к посадочной платформе.
   ... снаружи небоскреба? То есть - снаружи города Экспресса?! Да что она вообще там делает?
  - Я, конечно, могу... - в голосе ее собеседника звучало смятение. - Что вообще у вас там случилось?
   Ответ раздался лишь спустя пару секунд.
  - Нас поимели.
  
  ***
  
  - Можно я убью ее? - кое-как выдавила Тейлор, осознав смысл услышанных через шинхэо слов Ха Юры. Эта... дрянь...
  - Тей... нет, - в голосе стоявшего рядом Агеро, наконец-то оторвавшего взгляд от экрана светоча, звучала опаска. С чего это он? - Этим займусь я.
  - С чего это вы? - кажется, Мунтари тоже не понял... впрочем, это неудивительно - он-то контекста не знал. - Я, конечно, понимаю, что между семьями Кун и Ха натянутые отношения... кхм...
  - Дело не в том, что она - Ха, - раздраженно выдохнул светловолосый парень. - Дело в том, что эта дрянь знает кое-что, что ей знать не положено... и она могла это узнать только от кого-то, связанного с FUG.
  - Что? - а вот теперь не сдержался уже Ака, резко обратив внимание на происходящее на арене, где команда Баама совещалась касательно распределения ролей для грядущей игры. - FUG? То есть... Эта девчонка - одна из них?
  - По крайне мере, получить эту информацию она могла либо от нас, либо от них - и с нами она не связана, - нехотя отозвалась девушка, сжав пальцы на перилах балкона. его FUG, как раз из-за того, что он является незаконным... Нет, такую информацию абы кому не выдали бы! А значит... та девка, Рейчел, за которой гнался Баам, и которая кинула его год назад...
  - Итак, первый раунд турнира за обладание билетами на Адский Экспресс начинается! - оповещение автоматического помощника звучало словно издалека. - Игроки, принимающие участие во вбросе - пройдите, пожалуйста, к центру стадиона!
  - Тогда ее нельзя убивать, - негромко произнес синекожий мужчина, делая шаг вперед, к самому краю балкона. - Она может послужить источником информации.
  - Не только для нас, - неожиданно выдохнул Джай. Что? Он же... не имеет в виду... - Баам... я не знаю, как ему удается сохранять спокойствие, но Ха Юра наверняка рассчитывала сбить его с толку и заставить совершать ошибки. Пока что ей это не удалось - но именно пока что, и если она не достигнет результата... Тей. Ты права. Убей ее.
  - Что? Нет! - возмущенно повернулся к нему Кун. - Джай, мы говорили на эту тему!
   ... на какую такую тему?
  - Плевать! Сейчас другое важнее! Нужно убить ее, пока она не наговорила лишнего!
  - Этого не должно произойти! Тейлор не нужно больше убивать!
  - Тей - наш самый удобный вариант, чтобы незаметно убить кого-то! Особенно, на такой дистанции, и при таком количестве свидетелей!
  - Я не позволю этому случиться! И ты сам знаешь, почему!
  - Остыньте, оба, - голос светловолосого гиганта звучал негромко - но обоим спорщикам хватило этого, чтобы заткнуться. - Я не знаю, в чем дело, но мы не имеем права упускать источник информации, просто так убивая его. Признаю, я искренне ненавижу FUG... но пока что эта девчонка нужна нам живой.
   Тем временем внизу, на арене, началась игра. Из стола в центре вылетел мяч, больше похожий на желтую рогатую сферу с длинным хвостом из шинсу - и Баам, взвившись ввысь, поймал его... тогда как его противница и вовсе не двинулась. Что она задумала? Глазами насекомых Тейлор уловила недоумение, проскользнувшее по лицу Баама - но, тем не менее, тот явно решил первым делом разобраться с игрой. Он телепортировался, в одно мгновение оказавшись в паре метров перед светловолосым мужчиной в светлых одеждах, защитником второй линии команды Ха Юры, еще в первой, красной зоне - и, не останавливаясь, рванул вперед, переходя мимо замершего соляным столбом противника в следующую, оранжевую зону. Контроль обратного потока, который Баам скопировал еще девять лет назад, да? Нечасто он применяет этот навык...
   Но, тем не менее, это сработало - и окончательно это стало ясно, когда раздался гудок, знаменующий окончание первого этапа игры, не продлившегося и пяти секунд.
  - Команда Баама продвинулась на две зоны! Теперь очередь для атаки команды Ха Юры! - в оповещение автоматического помощника Тейлор толком не вслушивалась.
   Куда больше ее интересовали Ха Юры, тем временем неторопливо двинувшейся к Бааму.
  - Браво! Этого я и ожидала от тебя, двадцать пятый Баам, - хорошо поставленный голос звучал уверенно и достаточно громко. - Признаю, поначалу мне было сложно поверить Рейчел, когда она рассказала, кто же ты на самом деле - да и твои действия ввели меня в заблуждение. Затаиться, залечь на дно, мимикрировать под простого участника... конечно, это разумно, учитывая, что произошло с одной из твоих предшественниц - но, согласись, подобного сложно ожидать от незаконного.
   Блядь.
  - Блядь, - негромко выдохнул стоящий рядом Агеро. - Джай, ты...
  - Это я и имел в виду, - ядовито отозвался тот. - Согласись, лучше было бы позволить Тей убить ее?
   Определенно, это было бы лучше.
   Пальцы сами сжались на периллах, стоило только обвести взглядом команды, собравшиеся на балконе. Самым первым боем из-за участия Ха Юры и куда менее узнаваемого, но достаточно широко известного в узких кругах Боро интересовались многие, в результате чего рядом с ареной вились орбы и светочи - и неплохой акустики было достаточно, чтобы хорошо поставленный голос Ха Юры донесся до них, а через них - и до их обладателей. Пока еще немногие поняли, что произошло...
   ... но когда до них дойдет, все будет кончено.
   Бааму удавалось скрываться девять лет. Да, он не был незаметным, он получил определенную репутацию и жутковатую славу - но его считали не более чем перспективным и талантливым избранным, и относились соответствующе. Но то, что эта мразь разоблачила его как незаконного? Это уничтожит все. Впереди незаконных летела их слава, чаще всего дурная - что Фантаминум, пронесшийся с резней по дворцу Захарда, что убивший хранителя Энрю, что Урек с Крылатым Древом... Даже Эмму уже настигло, еще в Е-ранге ее считали излишне жестокой и вполне заслуженно опасались. Чего уж там, Тейлор не получила подобной репутации только потому, что ее считали мертвой!
   Нет, Ха Юра не просто разоблачила Баама. Она отняла у него возможность спокойного восхождения, равно как и возможность быть в безопасности со стороны королевских карательных войск и великих семей, и возможность элементарно нормально общаться с окружающими, без страха со стороны оных. Более того - эта дрянь несколькими фразами разрушила все их усилия по сокрытию Баама...
   И обесценила все, что для этого в свое время сделала Тейлор. Обесценила ее жертву, смерть Розель, смерти других людей, последовавшие за ее неверным выбором - все это было уничтожено несколькими словами, сказанными не в том месте и не в то время. Просто для того, чтобы выбить Баама из колеи. Просто потому, что другая дрянь предала ее друга.
   Они обе - и Ха Юра, и Рейчел - умрут. Это лишь вопрос времени и обстоятельств.
  - А она многое вам рассказала... предавший однажды предаст еще раз, не так ли? - несмотря на прозвучавшее, Бааму удавалось сохранять видимость спокойствия. - Вот уж действительно, мы в ответе за тех, кого вовремя не послали...
  - Ты... - Боро, успевший до окончания первого этапа поравняться с Юрой, явно никак не мог поверить в услышанное. - Ты что, действительно...
  - Ну, если кому-то тут полегчает, если я буду отрицать сказанное, конечно, я скажу, что я не незаконный, - сухо произнес шатен, кидая на него быстрый взгляд, прежде чем повернуться к своей собеседнице. - Меня другое интересует: и как многое она ухитрилась вам рассказать?
  - Быть того не может, - тем временем наконец отошел от шока стоящий неподалеку Мунтари. - Быть того не может. Этот новичок... он что, действительно незаконный?!
   Ладно. До кого-то начало доходить. Может, еще не поздно избавиться от свидетелей и спрятать трупы? Хотя, о чем это она...
   На такое она просто не сможет пойти.
   А значит - они уже проиграли.
  - Многое, - тем временем продолжала говорить голубоволосая девушка внизу. - Она рассказала мне о тебе, о том, что ты незаконный, и о твоей настоящей силе. Она рассказала мне о том, для чего ты вошел в Башню, что ты ищешь и почему тебя ищет FUG... как и о том, что последнее может быть тебе крайне интересно. Как насчет пари, двадцать пятый Баам? Если ты остановишь мою атаку в следующем розыгрыше, я расскажу тебе все - а если нет, ты отдашь мне свой билет и откажешься от посадки на Адский Экспресс. Я могу рассказать тебе о том, почему FUG на самом деле жаждут заполучить тебя, что скрывается в твоем прошлом и даже то, где находится Рейчел... Не желаешь это услышать?
   Черт! Черт-черт-черт! Учитывая, как была для него важна эта блондинистая дрянь, и учитывая, что эта дура наговорила...
  - Я желаю услышать... хруст вашей шеи, - следующие слова друга застали ее врасплох. А? - Ну, еле и шеи Рейчел, но не думаю, что эти звуки будут сильно отличаться. Просто погодите немного, мисс Ха Юра. Мы закончим этот бой... а потом вы мне все-все расскажете.
  - Теперь ты понимаешь, почему ее нужно было сразу убить? - в то же время продолжал давить Джай. - Всего один укус шинхэо Тей, и мы бы избежали кучи проблем...
  - Нет... Тей не должна ее убивать, - хрипло выдохнул светловолосый парень... в смысле? Он до сих пор отрицает необходимость этого? - Я сам убью ее.
   ... так. Это уже становится не смешно.
  - А меня вы спросить не забыли? - вкрадчиво произнесла девушка - но оба спорщика от ее голоса вздрогнули. Словно они что-то скрывают... так, стоп. Она даже не хочет думать о том, до чего могли договориться эти два изворотливых типа и что они могут прятать.
   Тем временем события внизу продолжали развиваться. То, что Баам отказался от пари, выглядящего очевидной ловушкой, не могло не радовать - в конце концов, умение вовремя послать нахрен является одним из главных умений в жизни - но его реакция заставляла всерьез опасаться последствий. То, как он перебросил мяч своей противнице, то, как он подобрался для атаки... Если он достаточно взвинчен, с него станется убить эту дрянь тут, на глазах у десятков свидетелей, которые уже осведомлены о его статусе незаконного, и подобный дебют ему очень скоро аукнется. Статус участника, конечно, вещь полезная, но провокаций, вроде той, которую провел в ее отношении Муле Лав еще три года назад, никто не отменял - и остается вероятность, что нечто подобное будет предпринято в отношении Баама, если его сочтут достаточно опасным.
   Этого допускать нельзя - факт.
   А вот как его остановить, чтобы он не зашел слишком далеко - совершенно другой вопрос.
   Однако, пока они вели разговор, события внизу продолжали разворачиваться. Начался следующий этап - и Ха Юра с мячом в одной руке и дурацким синим чемоданом на колесиках в другой сорвалась с места вперед, нацеливаясь обойти уже успевшего занять свою позицию Баама. Тот вытянул вперед руку, наверняка собираясь остановить ее контролем обратного потока или техникой дансулса...
   ... и ничего не произошло.
   Тейлор лишь пораженно моргнула, когда голубоволосая девушка пронеслась мимо ее друга. Как так? На нее не сработали атаки Баама? Что же за сопротивление шинсу у нее должно быть?!
   Тем временем Баам быстро справился с замешательством - в конце концов, ему действительно было чем ответить, даже если его цель невосприимчива к атакам шинсу. Вот и сейчас шатен снова телепортировался, уже перед практически подошедшей к границе следующей зоны противницей, и вскинул пистолет. Черт! С замиранием сердца Тейлор смотрела, как отшатывается назад Ха Юра, заслоняясь чемоданом в тот же момент, когда Баам нажал на курок.
   И именно поэтому она не сразу услышала оповещение.
  - Ха Юра держала мяч дольше десяти секунд.
   ... точно, в правилах же не говорилось о допустимости подобного! Если эта дрянь подорвется из-за своей же глупости, никому нельзя будет толком предъявить претензии! Предвкушающая улыбка сама собой выползла на лицо...
   Когда Ха Юра кинула мяч.
   В сторону Ангел.
  - Желтый мяч переходит в бешеный режим.
   Нет!
   Ангел спасли ее рефлексы. После тренировок с самой Тейлор и ее шинхэо, после Джая, оставляющего за собой взрывающиеся "подарки" и Цеффье с ее дымовыми гранатами, блондинка привыкла реагировать двумя путями: она либо отлетала куда подальше, либо же отбрасывала летящий в нее объект со всей силы и сама отлетала куда подальше. Вот и сейчас - древко моментально выхваченного из арсенала трезубца отбросило уже краснеющий мяч к центру стадиона, где он благополучно и взорвался, не зацепив никого.
   И только тогда Тейлор облегченно выдохнула.
   Однако облегчение тут же сменилось накатывающей яростью.
   Эта дрянь сама, своими руками, роет себе могилу. То, что она связалась с той белобрысой заразой, за которой гонялся Баам - ее право, в конце концов, самоубийц останавливать Тейлор не нанималась. Но то, что она разоблачила Баама, то, что она послала к черту все усилия их команды, то, что она попыталась убить Ангел...
   Она сама подписала себе приговор.
   И осталось лишь привести его в исполнение.
  - Ты... - тем временем, внизу, Баам явно готов был сорваться - у него голос буквально дрожал от злости. - Как ты...
  - А твои навыки контроля шинсу не настолько хороши, как я слышала, - Ха Юра же, однако, все так же продолжала его доводить. - Впрочем, я понимаю... в конце концов, не у тебя одного есть козыри в рукаве - и, в конце концов, я для тебя тут самый неудобный противник. Было бы куда неудачней, если бы я столкнулась с Арлен Грейс... если ты понимаешь, о чем я. Кстати, я удивлена, что не встретила ее здесь. Насколько мне известно, у нее есть все причины обратить внимание на Адский Экспресс в этом году.
  - Тей, нет, - в то же время Агеро положил ей руку на плечо. - Ее нужно убить, признаю... но не так. Ты только выдашь себя.
  - Есть люди, искать встречи с которыми неразумно, - в голосе шатена внизу звучал металл. - Так же, как и выдавать чужие тайны.
  - А он уже себя выдал, - негромко рыкнула в ответ Тейлор, начиная стягивать всех насекомых вверх, к потолку стадиона, подальше от взглядов избранных, следящих за происходящим внизу. Верно, если не убить всех тут, слухи о произошедшем неминуемо разойдутся...
   Впрочем, если подумать, все равно это было всего лишь вопросом времени.
   А значит - можно не сдерживаться.
  - Тайны - они как герпес... если ты владеешь ими, ты не можешь не делиться ими с окружающими, - доверительно произнесла голубоволосая девушка. - В конце концов, козыри на то и нужны, чтобы их использовать, верно? Поэтому я и удивлена отсутствию тут Кандидата. Подумать только, упустить такое преимущество... До последнего не могла поверить в это. Я бы даже решила, что вы замаскировали ее под мою родственницу из вашей команды, но это было бы слишком нагло с вашей стороны...
   А эта сука определенно не знает, когда нужно заткнуться, да? Тейлор лишь криво усмехнулась, потянувшись к насекомым, вьющимся вокруг команды внизу - и замерла, когда к ее шее оказалось прислонено древко посоха. Что за хрень? Оставалось лишь покоситься на Мунтари... который поглядывал на лидера своей команды.
  - Какого черта? - голос Ака Уильямса звучал напряженно. - Слова этой девчонки... Вы не только пригрели незаконного... но еще и сотрудничаете с FUG? Что за хрень вы тут устроили?
  - Хрень тут устроила эта стерва, а не мы, - процедил свкозь зубы Кун... прежде чем повысить голос. - Так что... успокойтесь. А ты, синий - руки убрал. Живо.
   В тот же момент собственные эмоции схлынули. Точно, способность Агеро... Она подействовала и на Мунтари - тот тут же отвел свой посох, вот только лицо его пораженно вытянулось, когда он понял, что сделал.
   Ладно. Больше нет времени, чтобы тянуть резину и сдерживаться.
   Повинуясь ее воле, насекомые, вьющиеся вокруг арены, собрались рядом с напряженно застывшей Ангел - чтобы вскоре опуститься на ее руку и сформировать одно-единственное слово.
   "Контейнер."
  - Что? - голос светловолосой девушки даже через шинхэо был еле слышен. - Тейлор... ты уверена?
   "Да. Выпусти шинхэо."
   Вот в чем плюс работы в паре с Ангел. Дело даже не в том, что как анима Ангел может контролировать некоторых из ее насекомых, и дело не в совместном использовании шинхэо-ретрансляторов - дело в том, что они могут хранить в контейнерах шинхэо друг друга, за счет чего у них обеих увеличивается возможный охват подконтрольной территории. Сама Тейлор хранила в своем контейнере несколько мелких летучих рыб, что Ангел использовала для разведки, и одну из любимых подругой крупных металлических рыб, что могла выполнять роль как транспорта, так и быть весьма и весьма болезненно атакой сразу для нескольких противников - тогда как у Ангел в ее контейнере был целый спектр насекомых, от самых мелких, для незаметной разведки, до более крупных, вроде пауков-странников и птицеедов, которые были средством устранения целей и которыми порой не гнушалась пользоваться и сама Ангел. Вот и сейчас она открыла контейнер, потихоньку выпуская шинхэо...
   А дальше все было лишь делом техники. В конце концов, сила Арахны, выражающаяся в контроле существ на определенной территории, не только прокачивала многозадачность - она давала хороший такой показатель мьен, и поэтому скрыть насекомых иллюзиями, сделав их полностью невидимыми, не составило труда.
   Осталось совсем чуть-чуть. Сформировать из насекомых силуэт - как тогда, на Зайгене - было несложно, разница была лишь в том, что тогда ей хватило и более-менее узнаваемого силуэта, тогда как сейчас приходилось сделать все детально. Опора - из более крупных насекомых, для устойчивости даже придать опоре куполообразную форму, на манер юбки в пол. Торс, руки, голову, волосы - из более мелких и летающих, которым не на что опереться. Для глаз нашлись и светлячки, которые она порой использовала для написания посланий в воздухе в темноте...
   И все это - пока что невидимое - сформировалось за спиной Ха Юры.
   В тот же момент, когда рой обрушился на стадион с потолка.
   Она слышала пораженные возгласы избранных на трибунах-балконах. Видела, как некоторые из них в ужасе отшатываются назад, а некоторые, более трусливые и благоразумные - и вовсе убегают прочь. Видела, как внизу потрясенно вскинула голову Ха Юра, не сдержав судорожный вздох. Чувствовала, как Агеро сжал руку на ее плече...
   Но все это было неважно. Особенно - на фоне того, что она отменила тысячи мелких иллюзий, скрывающих марионетку из насекомых за спиной Ха Юры, и что та сдвинулась, "положив руки" на плечи ее противнице.
   К чести этой дряни, отреагировала она быстро. Да, Ха Юра застыла на какое-то время от неожиданности - и, развернувшись в сторону марионетки, остолбенела на несколько секунд, прежде чем осознать увиденное, пока насекомые переползали на нее. Но стоило ей только осознать, что именно произошло, как голубоволосая девушка одним прыжком разорвала дистанцию, стряхивая насекомых с плеч и отбиваясь свободной рукой от подлетающих к ней ос. Поздно - один из пауков уже успел укусить ее, и ее смерть - лишь вопрос времени...
  - Данхва! - в голосе этой суки впервые с ее появления слышался страх. - Сейчас!
   ... что сейчас?
   В тот же момент светловолосый мужчина, защитник первой линии ее команды, взмахнул мечом - и по направлению к марионетке из насекомых понеслась желтая волна шинсу, сорвавшаяся с лезвия, тогда как сама Ха Юра несколькими прыжками достигла своего сообщника. Так их будет проще накрыть... впрочем, и сама Юра явно понимала, что время сдерживаться кончилось. Она бросила на пол чемодан, распахнувшийся от этого движения...
   ... и тут же, схватив за шкирку своего сообщника, сиганула в этот чемодан.
   Закрывая за собой крышку.
   Первоначальное удивление - в конце концов, в норме в чемодан Ха Юра не влезла бы даже одна, не то что с сообщником - быстро прошло; все же Тейлор прекрасно помнила, на что способна Манбарондена Агеро, и другой артефакт, который может искажать пространство внутри себя, а то и телепортировать грузы, вполне может существовать. Удивление-то прошло... а вот клокочущая злость осталось. Да, в ее жизни было достаточно дерьма. Да, она не раз и не два сталкивалась с тварями, которых хотела прикончить... но не каждая тварь от нее успевала убежать! Даже то, что паук успел укусить эту суку, вовсе не утешает!
  - Сбежала! - через насекомых, выживших после атаки мечника, она услышала раздосадованный возглас Баама. - Она сейчас где-то на второй этаже, в жилой зоне!
   ... а там толпа. И если Баам не успел навесить на эту дрянь маяк, так просто отследить он ее не сможет. Хреново.
   Но куда более хреново то, что она не знает, что же делать дальше.
   Окинув взглядом стадион, Тейлор еле сдержала досадливую гримасу. Турнир уже был надежно сорван. Избранные уже начали успокаиваться, когда она ослабила контроль над роем и когда Ха Юра исчезла - но они все еще были достаточно насторожены, а еще их было куда меньше, чем до начала турнира. Разумеется, некоторые сбежали... и даже если бы она решилась бы зачистить свидетелей, которых слишком много - она уже опоздала. Эта мразь уже выболтала все, что только могла - ну, кроме связи Арлен Грейс и Тейлор Эбер - и лишь вопрос времени, когда эта информация уйдет за пределы города Экспресса и разойдется. Тут уже ничего нельзя сделать...
   В отличие от другого.
   Ха Юра наговорила много - и не только того, что навредило им и могло вывести Баама из себя. Ха Юра непроизвольно выболтала другое. То, что Рейчел может быть тут, и про "причины"... Раз эта Рейчел слила ей информацию о Бааме, и раз она находится в одной группе с Эммой, которая тоже склонна выбалтывать чужие тайны, Ха Юра вполне могла намекать и на нее - что согласуется с уже имеющейся у них информацией.
   Эмма все-таки здесь. И если она не принимала участие в турнире, а FUG что-то планируют в отношении Адского Экспресса, искать ее стоит в другом месте - на посадочной платформе, где бы она ни находилась.
   В любом случае - тут делать больше нечего.
  - Надо за ней! - кажется, Ангел пришла к схожей мысли... и, выпустив крылья, рванула к Цеффье - чтобы, схватив ту в охапку, ломануться в направлении окон наружу. - Догоняйте!
   Разумно с ее стороны - учитывая, что лифт на втором этаже заблокирован. Еще из ресторана, куда они поднялись за пару часов до начала турнира, они увидели через светоч Агеро, что некоторые избранные в жилой зоне захватили лифт... вернее, это были избранные, завербованные Ха Юрой на вчерашней игре за посадочные талоны. Просто так выйти там не выйдет, можно нарваться на засаду, и поэтому Ангел, с ее трансформацией, будет куда проще спуститься по внешней стороне города Экспресса...
   ... впрочем, не только она может летать в их команде.
  - Уходим, - наконец произнесла Тейлор. - Нам тут делать больше нечего.
  - Не так быстро, - следующие слова Ака заставили ее напрячься. Этот... идиот... Они не имеют права терять время! - Никто из вас никуда не пойдет, пока вы не расскажете, что тут вообще происходит.
   Он серьезно?
  - У нас нет на это времени, - жестко произнес обернувшийся к нему Агеро. - Мы должны нагнать Ха Юру и остановить FUG.
  - С которым вы сами связаны! - повысил голос гигант. - Я знал, что вы многое умалчиваете - но это?! Эта Ха говорила о Кандидате... скажите, что это не так! Скажите мне в лицо, что не укрываете ее! Скажи, что вот эта вот девчонка - не Кандидат!
   А зачем? Все равно он не поверит...
  - ... а что ты хочешь услышать? - лишь негромко выдохнула девушка, опустив взгляд. Черт...
   Она знала, что ей не удастся прятаться вечно. FUG достаточно много вложили в ее обучение и продвижение, они делали ставку на нее, что отразилось и на пиаре - и теперь, когда они чуть оправились от полученной год назад трепки, они решили вновь использовать ее, так или иначе. Она знала, что однажды этот момент произойдет, знала, что ей не дадут продолжить восхождение спокойно, и что рано или поздно она вновь станет мишенью - но то, что это произойдет так рано, просто выбивало из колеи... как и реакция окружающих. Нет, умом Тейлор понимала, что у того же Ака, точащего зуб на FUG, как и у Муле Лава при их первой встрече, есть все причины ненавидеть всех, связанных с этой организацией.
   Но это не значит, что она была готова столкнуться с подобным.
   ... и, похоже, она все-таки слишком расслабилась за этот год.
   Умом Тейлор понимала, что у них есть на то все причины. Но чувство горечи от этого не исчезало.
  - Что ты хочешь услышать? - собственный голос звучал глухо. - Вы ведь все для себя уже решили... и, чего уж там, не сильно ошиблись. Впрочем, и мы не особо утаивали эту информацию. Вы и так знали, что у нас в команде хватает перевербованных членов FUG, что я тоже какое-то время тоже состояла в FUG, что мы принимали участие в событиях на тридцатом этаже год назад... Так чего именно ты хочешь, Ака Уильямс? Ты хочешь узнать правду? Или просто выплеснуть на кого-то накопившуюся ненависть? Если ты хочешь узнать правду - не стесняйся спрашивать, но никто не гарантирует, что ты сможешь вернуться к прежней жизни, поскольку ответы на вопросы потянут за собой новые вопросы, ответы на которые куда более чудовищны, нежели ты можешь себе представить. А если же ты хочешь ненавидеть кого-нибудь... ну что же, можешь ненавидеть меня. Мне от этого ничего не будет.
   Через глаза насекомых она увидела, как вытянулась лицо здоровяка, как отшатнулся на шаг Мунтари, побледнел Агеро и стыдливо отвел взгляд Джай. Да... вот так все и рухнуло...
   Недолго ей удалось пробыть вместе с ее командой, насладиться покоем и обществом друзей. Все вновь вернулось на свои места, и пришла пора платить за счастливые мгновения, проведенные рядом с дорогими ей людьми. По крайней мере... да, по крайней мере, сейчас она не состоит в FUG, каждый ее шаг не контролируется, и она может действовать без оглядки на заложников. А именно - она может добить Ха Юру, наконец-то найти Эмму и свернуть ей шею, и оградить своих друзей от своей репутации, взяв всю возможную вину на себя. Но прежде всего...
  - Тейлор! - по ушам ударил панический крик Агеро.
   ... прежде всего ей нужно убраться отсюда.
   Пока Агеро не начал говорить.
   Честно говоря, это было легко - с чисто технической стороны вопроса. Те маяки, что они создали с Баамом, чтобы облегчить ему распознавание целей и телепортацию, служили маяками и для самой Тейлор, поскольку были, фактически, недоделанным активируемым оружием, созданным с применением ее шинхэо. И, после использования бывшего спутника Чунхва, когда она успела ознакомиться с ощущениями, ей удалось, хоть криво и косо, но воссоздать телепортацию в виде техники шинсу - пусть и на короткие дистанции, всего до ста метров, пусть и только по маякам, пусть и требующую значительного количества су для каждого прыжка, но удалось. Именно поэтому Тейлор еще до того, как Агеро успел закончить фразу, переместилась в коридор - и еще раз, к следующему маяку, постепенно приближаясь к наружной стене города Экспресса. Ангел с Цеффье ломанулись через окно главного зала стадиона, то есть будут спускаться по другой стене этого гигантского небоскреба, так что их путем последовать не выйдет...
   Впрочем, у нее есть и другие варианты.
   Наконец остановившись рядом у последнего нужного маяка, воткнутого между стенных панелей у галереи, с одной стороны застекленной от пола до потолка, Тейлор ударила десятком лучей шинсу по стеклу, открывая путь наружу - и только когда снаружи ударил ветер, она перевела дух. Так, пока Агеро с Джаем не сориентировались и не запросили о помощи Баама, которому еще придется ее найти, есть немного времени, и нужно успокоиться, чтобы уже соображать трезво и не наделать ошибок, столкнувшись с Эммой. Хотя... да, ошибку она уже сделала. Надо было уходить не одной, в конце концов, с Эммой без активации протокола "Прямое управление" она просто не сможет сладить, а после, если затянет использование этого протокола, ей может понадобиться помощь. Да и путь еще надо найти, все же она тут впервые, и даже понятия не имеет, где платформа. Впрочем, о чем это она? Есть одна кандидатура на роль информатора, которая хорошо знакома с городом Экспресса и как раз направилась к посадочной платформе. С этой мыслью девушка, наконец определившаяся с дальнейшим курсом действий, вывела из невидимого режима часы, мельком порадовавшись, что еще вчера они обменялись контактными данными, и набрала номер.
  - Сачи, мне нужна твоя помощь, - только и выдохнула она, стоило установиться соединению. Только бы не отказал...
  - Помощь? - голос собеседника звучал недоуменно. - Мне немного не до того.
  - А у меня нет времени, - жестко произнесла Тейлор. Раз смог ответить - значит, сможет и помочь! - Мне нужно, чтобы ты указал путь снаружи небоскреба к посадочной платформе.
  - Я, конечно, могу... - судя по голосу, Сачи был в смятении. - Что вообще у вас там случилось?
   Что случилось? Ему ответить честно или цензурно?
  - Нас... поимели, - сдержаться не удалось - и, обреченно вздохнув, девушка продолжила. - На турнире оказался один из избранных, связанных с FUG, и... в общем, дерьмо попало в вентилятор. Турнир сорван, тот участник сбежал. Я... мне пришлось разделиться с командой. Двое наших уже направились к платформе по внешней стороне города Экспресса, но я отстала от них, и я не знаю дороги. Куда мне направляться? Судя по табличке на платформе у лифтов, вход должен быть где-то внизу, на первом этаже города...
  - ... он не там, - глухо произнес мужчина. А? - Вернее... не совсем там. На первом этаже вход мимо Миротика, охранника лабиринта, а затем - коридор и винтовая лестница, ведущая на крышу небоскреба, где и располагается настоящая платформа. Сами по себе коридор и лестница - еще одно испытание для завладевших билетами избранных, ведь даже после турнира по этому пути может пройти каждый, а поскольку путь для участников всего один, то на этом пути владельцы билетов порой лишаются оных. Если ты хочешь подняться сразу на платформу Адского Экспресса, то у тебя один путь - наверх. Не заблудишься, даже если захочешь.
  - Спасибо, Сачи, - невесело улыбнулась Эбер. Ну, вот и все - путь найден...
  - Больше не отвлекай меня... а то я тут не успел выбить из кое-кого информацию, - ворчливо отозвался тот. А? Он уже нашел кого-то? - Эй, крылатый, рогатый! А ну стоять!
  - Тейлор... в смысле, Тейра! Останови его! - от голоса Ванг-Нана, донесшегося через часы, она вздрогнула. Что? Какого хрена они там делают? Агеро же сказал, что они опаздывают...
   ... впрочем, Агеро с Джаем тоже много чего наговорили, когда увлеклись...
  - Мы же на одной стороне, верно? - тем временем продолжал говорить друг. - Нет смысла сражаться! Тем более, когда FUG уже тут!
   ... что?
  - Они тут? - подалась вперед Тейлор. Уже? Вернее - они уже столкнулись с кем-то, кроме Ха Юры?
  - Да, мы с Ванг-Наном не смогли остановить их, и они прорвались мимо Миротика! - вместо Ванг-Нана ответил Бао. - Мы серьезно ранили одного, но остальные не пострадали! Бларод с остальными еще попробует задержать их, чтобы не дать им угнать Адский Экспресс...
   Угнать Адский Экспресс? Да что вообще у них там твориться?!
  - Задержите их еще немного, я встречу их на платформе, - выдохнула Тейлор, коротким всплеском шинсу вызывая из контейнера единственного ее достаточно крупного летающего жука, еще одного из подогнанных Реном шинхэо, названного Атласом. - Удачи... и оставайтесь в живых.
   С этими словами она оборвала связь - и, запрыгнув на спину жука, вылетела из окна. Достаточно высоко, да и ветер сильный...
   Ну ничего. Много времени ей не нужно.
   Осталось совсем чуть-чуть.
  
  ***
  
   Еще три года назад, из записей Тейлор, Агеро узнал, что сила парачеловека возрастает в ситуациях, схожих с ситуацией триггера - и если поначалу этот вариант усиления он учитывал в раскладах, подметив, что в самом крайнем случае можно будет воспользоваться им, то после событий годичной давности, когда Баам дошел до второго триггера, этот вариант был безжалостно отброшен. Слишком уж наглядной была картина, слишком уж болезненными были последствия...
   С тех пор он даже не думал воспользоваться подобной ситуацией. Наоборот, стремился не допустить подобного даже сейчас, когда создавал план устранения Барнс - начать не с самых радикальных мер, играть в поддавки и усыпить чувство бдительности, чтобы не усиливать эту дрянь и не создать ситуацию, когда ей будет неоткуда бежать. О ее триггере Агеро ничего толком не знал, однако ее способности Движка и упомянутая Тейлор ситуация, при которой они обе оказались в Башне, подразумевала некое безвыходное положение - и именно поэтому резервной команде были отданы весьма и весьма четкие приказы.
   Таким образом, грубо говоря, приближение к условиям триггера - или и вовсе второй триггер - были тем, что Агеро не пожелал бы даже собственному врагу.
   И еще меньше он хотел испытывать подобное сам.
   Он прекрасно помнил ту ночь, когда шагнул за грань отчаяния. Когда все его планы оказались разрушены, когда Тейлор буквально исчезла прежде, чем он смог до нее дотянуться, когда он упустил из виду столь многое и остался на руинах собственных надежд - это было невыносимо, и он надеялся, что больше никогда не испытает этого чувства. Но сейчас? Когда он сам проглядел подобный ход со стороны противников? Когда Баам оказался разоблачен? Когда эта девка разгласила информацию на весь стадион, и некоторые свидетели уже покинули оный, и вполне могут быть на пути из города Экспресса? Когда Тейлор вновь исчезла, после слов этих придурков? О, сейчас Агеро ощущал практически такое же глубокое и беспросветное отчаяние...
   Хотя нет. Была еще и злость. На себя, недооценившего FUG. На Джая, не сказавшего раньше, чем все это закончится. На Тейлор, вновь сбежавшую и решающую все проблемы в одиночку. На Ха Юру, которая несколькими фразами разрушила все и обратила в пепел все его усилия... и, чего уж там, на двух временных... товарищей... чьи слова, насколько понял Агеро, послужили последней каплей для Тейлор - и которым определенно было мало.
   По крайней мере, они, хотя бы, были рядом. И - по крайней мере, на них, хотя бы, можно было отыграться.
  - ... сбежала, - тем временем раздраженно выдохнул Ака, прежде чем повернуться к самому Агеро. - Вы, двое... даже не думайте, что вы сможете уйти, не ответив на все вопросы.
   Вопросы? Он еще смеет чего-то требовать?!
  - А ты не знаешь, когда нужно заткнуться, да? - лишь негромко выдохнул Агеро - прежде чем поднять голову и, сконцентрировав шинсу, продолжить. - Молчать. Не двигаться... не дышать.
   Обычно у него не хватило бы сил отдать такие приказы. Собственная способность была скорее уж способностью дипломата, предназначенной для мягкого убеждения, и на отдачу таких вот коротких приказов, тем более, косвенно ставящих под угрозу жизнь цели, требовалось просто чудовищное количество шинсу, чтобы побороть сопротивление оному - но сейчас у него это было. Приближение к условиям триггера заставило спутника активизироваться, и тот устойчивый поток шинсу, который спутник поставлял ранее, теперь превратился в волну, угрожающую смести все на своем пути. И, вложив большую часть этой силы в слова, Агеро мог наблюдать, как его противники застыли, молча и не дыша.
   И это зрелище сейчас казалось просто великолепным.
   Может, у Ака Уильямса имелись все причины ненавидеть FUG. Может, он и так проявлял чудеса сдержанности в отношении их команды... но самому Агеро на это было плевать. Все, о чем он мог думать - так это о том, что один идиот только усугубил и без того непростую ситуацию.
  - Мы пошли вам на встречу, - собственный голос прозвучал сухо. - Мы поделились информацией, хотя мы могли ограничиться лишь присутствием Джая в вашем обществе в течении пяти-десяти минут... а чем ответили вы? Вы плюнули нам в лицо. Вы подняли на нас руку... более того, вы порушили все, над чем я трудился в последний год.
   Если бы не они... если бы не эти кретины...
   ... Тейлор бы не исчезла.
   Эта мысль отрезвила - и Агеро лишь моргнул, новым взглядом окидывая бледного Ака, уже задыхающегося Мунтари... и попавшего под его атаку Джая. Черт! Ведь его способность действует на всех, кто слышит его голос! Досадливо поморщившись, парень прервал поток шинсу - и отвел взгляд, когда со стороны его товарищей по несчастью послышалось три вздоха.
  - ... я на тебя ей нажалуюсь, - Джай, похоже, первым пришел в себя. Нажалуется он, как же! Впрочем...
  - Если будет, кому жаловаться, и если она будет в состоянии воспринимать информацию - можешь жаловаться сколько угодно, - негромко откликнулся Агеро. - Идем. Нам нужно нагнать ее, прежде чем она натворит дел.
  - ... стоять, - со стороны Ака послышался голос. Никак не унимается, да? - Если... Арлен Грейс сбежала... мы поможем вам остановить ее.
   Он все о том же, да?
  - Во-первых, ее имя не Арлен Грейс, - сухо произнес светловолосый парень. Да сколько еще людей будут трепать это имя? - Во-вторых, она не сбежала, а сдуру отправилась решать все проблемы в одиночку. А в-третьих... идите к черту.
  - Они могут помочь, - неожиданно возразил ему седой мальчик, потирая виски. Что? Он в очередной раз использовал свой дар? - Следствия... колеблются. Похоже, исход зависит от того, возьмем мы их с собой...
   Черт. Похоже, придется потерпеть их еще немного.
  - Мальчишка прав, - кивнул высокорослый мужчина, к которому уже вернулось самообладание. Хм? Похоже, он настолько сильно хочет отомстить FUG, что готов отставить разногласия в сторону... - Нам известен запасной ход. Более быстрый. Офицерский лифт, к которому можно попасть через тайный ход у ресторана. Конечно, без допуска он не запустится, да и запрещено это...
   ... но в обстановке, когда местные офицеры перешли на сторону FUG, это больше не имеет значения. А что до отсутствия допуска - всегда можно разломать кабину лифта и подняться по шахте на светоче. Сойдет как план
  - Тогда нам надо успеть к лифту, - вздохну, Кун окончательно взял эмоции под контроль - и потянулся к часам, устанавливая соединение. - Баам... Прости, момент сейчас неподходящий, но нам нужна твоя помощь.
  
  ***
  
   Боро понимал, что на фоне товарищей ему особо нечем похвастать. Что Сачи с его талантом проводника и навыками сражения против крупных групп противников, что Ака с его специализацией защитника и особой способностью... На стороне же самого Боро было лишь два фактора, позволяющие ему раз за разом выпутываться из передряг и вообще дожить до его возраста. Первым фактором был навык чтения движения противника, происходящий из опыта Боро, который позволял обезвреживать цели с любым оружием и любыми навыками - но куда более важным Боро считал второй фактор.
   Интуиция.
   Именно она не раз и не два спасала ему жизнь. Она подсказывала, когда нужно сражаться до последнего, а когда убегать и залегать на дно. Она словно подсвечивала уязвимости противника, пока Боро не набрался опыта и не научился вычислять оные. Она не позволяла ему ввязываться в самые опасные авантюры, завершающиеся большим количеством жертв... ну, если он прислушивался к интуиции. Единственный раз, когда он этого не сделал, аукался Боро до сих пор, впрочем, как и всем им - и в этом, а не только в трусости, была большая часть его вины, как и в том, что былые друзья так и не простили его. Ведь когда-то давно они подшучивали, что для провожатого он слишком высокорослый, вот и все различие...
   Как бы то ни было, Боро привык прислушиваться к своей интуиции. И, похоже, зря в этот раз он не прислушался к ней с самого начала, когда понял, что в соседнем вагоне поезда, шедшего к городу Экспресса, происходит что-то не то. Стоило насторожиться еще когда его попутчики-ученики заговорили о Сачи и Арлен Грейс, и о том, что интуиция засвербила, стоило только услышать эти имена... Но он не уделил этому внимания. Расслабился. Счел слишком уж невероятным подобное развитие событий.
   И сейчас ему приходилось расплачиваться за это...
   Хотя нет. Еще не приходилось. Но предчувствия намекали, что и это не за горами.
   Боро давно не чувствовал подобного. Словно в этот момент решается многое, словно он стоит на перепутье... Он чувствовал подобное лишь дважды. В первый раз - незадолго до того, как он оказался в числе избранных, во второй же - при первой встрече с Хоакином. Оба раза решалась его судьба, но тогда оба раза он сразу не понял, что происходит.
   В отличие от того, что происходит сейчас.
   Сейчас он испытывал то же самое чувство при взгляде на стоящего чуть в отдалении темноволосого парня. Внешне Баам - или двадцать пятый Баам, как назвала его та стерва - выглядел совершенно обыденно. Обычная внешность, не самый высокий рост, обычная мешковатая толстовка и джинсы, даже пистолет в опущенной руке не сильно выделялся, завершая картину середнячка-избранного, которая резко расходилась со словами, сказанными Ха Юрой. Незаконный? Тем более - незаконный, которого не обнаружили раньше? Это было просто смешно, и поначалу Боро было решил, что та девка просто сошла с ума...
   Но Баам подтвердил ее слова.
   И это подвело итог всем предчувствиям Боро.
   Раньше, в подобные моменты, ему не хватало понимания происходящего, чтобы осознать, что он чувствует. Но теперь же? Даже сходу можно было сказать, что Ха Юра буквально бросила мясо пираньям. Еще один незаконный, которого не обнаружили ранее, учитывая, что сейчас восходит еще одна, а вторая недавно погибла, только-только начав восхождение - да может ли вообще быть такое, чтобы незаконный участник умер, причем так рано? Причем еще упоминание, что этот незамеченный ранее незаконный как-то связан с FUG? О, это гарантированно привлечет внимание. Даже сейчас, не особо раздумывая, Боро мог углядеть целый ряд последствий, начиная от интереса карательных войск как к самому незаконному, так и ко всем свидетелям произошедшего, и заканчивая истерией и поисками других возможных затаившихся незаконных, в качестве которых будут подозревать любого достаточно сильного участника. А уж учитывая, что он вряд ли видит всю картину целиком...
   Боро не знал, что будет дальше. С уверенностью он мог сказать только одно - он наконец узнал, что же это за предчувствие.
   Он чувствовал, что здесь и сейчас начинается совершенно новая история. И, в отличии от его собственного восхождения и истории с Хоакином, так и не вышедшей за пределы узкого круга осведомленных лиц, эта история прогремит на всю Башню.
  - Парень, ты влип, - когда пауза после исчезновения Ха Юры с ее подельником затянулась, он наконец смог сказать хоть что-то. - Ты хоть понимаешь, какой омут вы с этой дамочкой разбаламутили?
  - Понимаю... ну, с этим уже ничего поделать особо не получится, - обреченно выдохнул Баам, убирая пистолет. Да уж... оглянувшись на трибуны, Боро лишь покачал головой: свидетелей было более чем достаточно, и прикопать всех не получится. - По крайней мере, я могу воспользоваться сложившейся ситуацией.
   Что?! Он еще и планирует воспользоваться всем этим хаосом?
  - Да ты просто сумасшедший сукин сын... - пораженно выдохнул Боро, сам не зная, чего больше в его голосе - удивления или восхищения. - Что ты вообще планируешь делать?!
   Ответить на эти слова Баам не успел. Потому что в следующий момент раздалась трель его часов, оповещающая о вызове.
  - Баам... Прости, момент сейчас неподходящий, но нам нужна твоя помощь, - голос Куна звучал настолько убито, что Боро мгновенно стало не по себе... и, обернувшись, он лишь недоуменно моргнул, когда не увидел на балконе, занимаемом ранее командой Ака, никого. Что у них там вообще произошло?! - Тейлор... она сбежала на поиски Барнс в одиночку. Нам надо обогнать ее. Если она активирует протокол "Прямое управление" без поддержки, мы можем ее потерять.
   ... Тейлор? Не Тейра? И что еще за протокол?
  - Я могу переместить вас к крайним отметкам, которые я чувствую внизу, но мне еще надо разведать окружение, - лишь нахмурился незаконный. Отметкам? - Потребуется время...
  - Времени нет, - грубо прервал его собеседник. - Баам... у тебя остались маяки на третьем этаже, в ресторане... там есть тайный ход, Ака знает о нем. Перемести нас. Дальше мы сами. Мы постараемся обогнать Тей, чтобы встретиться с ней на платформе.
  - Хорошо... а я постараюсь нагнать Ха Юру, - задумчиво отозвался проводник. - Ангел и Цеффье сорвались за ней... и если там Эмма, они погибнут. Я должен спасти их.
  - Будь осторожен, - в голосе адепта света звучало беспокойство. - Они обе, конечно, Козыри... но не рискуйте. Встретимся на платформе, Баам.
  - Конечно, - слабо улыбнулся в ответ тот, прежде чем сбросить вызов и повернуться к самому Боро. - Простите... но, похоже, наши пути сейчас расходятся. Не думаю, что вы хотите рисковать головой, сталкиваясь с незаконной.
   ... а сам-то кто, а?
  - Эй, темная черепашка! - с этими словами аллигатор направился к ним. Хм? - Даже не думай уходить один! Если ты снова сбежишь, я никогда не прощу тебя!
  - Я и не думал оставлять тебя здесь, Рак, - шатен лишь улыбнулся, прежде чем повернуться к балкону, который их команда занимала ранее - и на котором сейчас стояла провожатая. Словно рисуясь, незаконный протянул руку в ее направлении... а в следующий момент аловолосая девушка уже стояла на арене, держась за его руку. - Теперь мы можем идти. Спасибо за помощь, мистер Боро. Приятно было поработать с вами.
   У самого же Боро в горле встал ком от этих слов - просто потому, что он понял, что ему напоминает команда напротив. Не отличающийся особым умом здоровяк, мутная рыжая личность, паренек с наивным лицом... Они были до жути похожи на его товарищей шестьсот лет назад - до того, как в тот раз сели на Адский Экспресс и столкнулись с Хоакином.
   До того, как все пошло к чертовой матери.
  - Прежде, чем вы уйдете... - собственный голос звучал глухо. - Что вы планируете делать?
  - Раз уж так сложилось... я собираюсь половить рыбу в мутной воде, - слабо улыбнулся Баам. - Вернее... пожалуй, вернее сказать, что я хочу половить чертей, обитающих в тихом омуте. И в таких масштабах лучше рыбачить с использованием динамита.
  - А ты не скромничаешь, парень? - нервно хмыкнул Боро. - Обычно в таких случаях говорят, что в тихий омут падает камень, распространяя круги по воде и вынуждая высунуться обитающих там чертей...
  - Скорее уж ты недооцениваешь ситуацию... а кое-кто все-таки скромничаешь, - негромко рассмеялась Рьюн. О чем она? - Это даже не камень... Это метеорит, он уже падает, и траектория падения известна. Пусть он еще не упал - но уже можно сказать, что нет больше никакого омута.
   От этих слов Боро замер.
   Потому что он понял, что именно видит.
   Провожатая права. Это даже не камень - потому что тогда хватило бы лишь отойти подальше, чтобы не забрызгало от падения камня, а круги по воде все равно было бы видно. Это и впрямь метеорит: по крайней мере, турнир это уже уничтожило, а ударная волна, сносящая все на своем пути, просто еще не успела распространиться. Тут не выйдет отойти, и даже убежать он не успеет - слишком близко находится к месту падения.
   В этот раз убежать и спрятаться не выйдет - впервые за шесть веков.
   Невеселая улыбка сама выползла на лицо. Все верно. Слишком долго он убегал и прятался. Раз за разом отступал, раз за разом забивался в редкостные дыры, убеждая себя, что все происходящее вокруг его не касается - но теперь убегать уже поздно, и остается лишь одно: остаться и сразиться. Неважно, зачем! Месть за Роэн, вставление палок в колеса FUG, или даже попытка помочь этим новичкам, что так похожи на его былую команду... В любом случае для него это - шаг вперед, первый после длительного простоя.
   Ну а то, что этот шаг является результатом пинка под зад, это уже совершенно другая история.
  - Я с вами, - наконец кивнул Боро, когда его собеседники начали уже оборачиваться - и, наткнувшись на недоуменные взгляды, дополнил. - Вряд ли вам не потребуется помощь в деле восстановления справедливости, не так ли?
  - Справедливости, да? - как-то странно произнес Баам, с этими словами извлекая из кармана толстовки монету - правда вот, покореженную и будто даже пробитую насквозь. Помолчав пару секунд, парень прокатил монету меж пальцев и подбросил... но результата Боро не увидел: незаконный сжал монету в кулаке, стоило ей только приземлиться на ладонь. - Хорошо. Идемте, мистер Боро... и пусть свершится справедливость.
 Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  А.Субботина "Плохиш" (Романтическая проза) | | М.Боталова "Академия Невест" (Любовное фэнтези) | | Т.Михаль "Когда я стала ведьмой" (Юмористическое фэнтези) | | Есения "Ядовитый привкус любви" (Современный любовный роман) | | С.Волкова "Жена навеки (...и смерть не разлучит нас)" (Любовное фэнтези) | | Д.Вознесенская "Игры Стихий" (Попаданцы в другие миры) | | О.Обская "Невеста на неделю, или Моя навеки" (Попаданцы в другие миры) | | Л.Каминская "Не принц, но сойдёшь " (Юмористическое фэнтези) | | Д.Сугралинов "Level Up 2. Герой" (ЛитРПГ) | | Д.Эйджи "Пятнадцать" (ЛитРПГ) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Арьяр "Академия Тьмы и Теней.Советница Его Темнейшества" С.Бакшеев "На линии огня" Г.Гончарова "Тайяна.Влюбиться в небо" Р.Шторм "Академия магических близнецов" В.Кучеренко "Синергия" Н.Нэльте "Слепая совесть" Т.Сотер "Факультет боевой магии.Сложные отношения"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"