laki, Рокова Яна: другие произведения.

Джекпот - 3. Или дело-то государственное.

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс "Мир боевых искусств. Wuxia" Переводы на Amazon!
Конкурсы романов на Author.Today
Конкурс Наследница на ПродаМан

Устали от серых будней?
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Диктор озвучит книги за 42 рубля
Peклaмa
Оценка: 8.33*11  Ваша оценка:

Обложка для

  
  
  
ДЖЕКПОТ - 3
  
  
Часть третья
  
  
  
  ***
  
  Домой Айвен, распрощавшись (или лучше сказать, 'расплевавшись') с Цайем, вернулся злой как разъяренный Дхарг. Ну еще бы! Не выспавшийся, обманутый в своих самых светлых ожиданиях на снисхождение вреднючей человечки и...
  Мало того, она так и не оценила его героический поступок с самоличным приготовлением торта и упорно продолжающей держать дистанцию, как будто что-то могло изменить их взаимное притяжение, так теперь он вынужден еще и разговора с Кошаком ждать целый час!
  Хотя, в свете последних событий, уже снова ничего не ясно получается.
  Внезапное появление Альены вместе с Кошаком с утра пораньше перед сонным демоном, в то время, когда Рыжик рассчитывал, что девушка в одиночестве мирно почивает в своей квартире, отравляло душу парня жуткими подозрениями. И сейчас, снедаемый неудовлетворенным немедленным возмездием за порушившиеся чаяния, Айв не находил себе места, метаясь по особняку.
  Слуга, сунувшийся было с предложением о завтраке, был удостоен настолько кровожадного взгляда, что вначале побледнел, сглотнул, а потом посчитал за лучшее медленно-медленно, бочком вдоль стеночки, испариться долой, куда подальше от хозяйских глаз. И теперь, не только одевшись потеплее, но и захватив парочку одеял, отсиживался в продуктовом погребе. Весьма наивно полагая, что если расстроенный чем-то хозяин и начнет крушить дом, то здесь можно переждать, словно в бункере, пока у сына Эмли II прояснится в мозгах.
  Благо, запасы еды при помощи приятелей рааса Айвена, как уничтожались, так и пополнялись с завидной регулярностью. Все свеженькое! Да еще из винного погреба початая бутылочка вина припрятана здесь же. На такой вот 'непредвиденный' случай, 'для сугреву'. Что-то приступы 'меланхолии' у хозяина стали случаться слишком часто, уж не сглазил ли кто? Или это учеба в Академии так на него повлияла, не самым лучшим образом?
  Ведь был себе обычный юноша, надежда и гордость отца, не чаявшего в нем души: спокойный, обходительный, воспитанный, с веселым нравом... Нет, ну, временами (ну только временами!) немного вспыльчивый, но у демонов это нормальное явление, тем более у Высших.
  А в последнее время, что-то с ним творилось непонятное - сам на себя перестал походить.
  Вот ежели бы кто спросил мнение слуги, то он бы посоветовал рааса Айвена домой, во Дворец отослать от греха подальше.
  Все-таки ж Наследник!
  
  Пока слуга прикидывал на себя решение государственных проблем, наверху наступила подозрительная тишина, и он решил рискнуть сделать разведывательную вылазку - вдруг, хозяину уже полегчало и он изволит велеть подавать ему завтрак?
  Какого же было удивление слуги, когда он увидел, что рааса Айвена и след простыл. А о том, что Наследник заглядывал в свой особняк, свидетельствовала лишь небольшая разруха в интерьере.
  Ну это было привычно и легко поправимо.
  Раас Айвен специально для таких случаев заранее заряжал несколько бытовых амулетов, уважая труд своих слуг, вынужденных приводить особняк в первозданный вид. Иначе пришлось бы срочно нанимать дополнительную артель уборщиков и заново закупать мебель и прочие предметы роскоши, украшавшие гостиную и парочку комнат, где Наследник давал выход своим чувствам в плохом настроении.
  'И кто же только осмелился прогневить нашего рааса с утра пораньше?' - недоумевал любопытный слуга.
  Хотя, не обязательно обладать развитым воображением, чтобы по собственному опыту догадаться, что это, скорее всего, связано с какой-нибудь девицей.
  'Ох уж эти женщины! Им все одно - что мужика из себя вывести, что нелюдя какого, уж и демоны им чем-то не угодили!' - поморщился слуга, сочувствуя своему хозяину, которого знал с пеленок, и поэтому был искренне привязан к сыну Повелителя.
  
  ***
  
  А Айвен в это время, пока в его собственном доме наводился порядок, уже топтался на пороге особняка Цая, буравя взглядом спину его слуги, чинно отправившегося докладывать Князю о прибытии гостей.
  
  - Ну и к чему весь этот пафос? - едва не прорычал Айв, все-таки допущенный в гостиную. Но, увидев наглого Кошака, продолжавшего как ни в чем не бывало, полировать длиннющие когти (Рыжик на мгновение зажмурился, решив, что ему померещилась эта демонстрация, будто у Кота они ничуть не уступают его собственным в боевой трансформации) нет... все же ногти (решил демон, помотав головой, отгоняя морок), и едва не лишился дара речи от возмущения:
  - Да я - там... а ты - тут?!! - возопил он так, что тоненько задребезжали бутылки с коллекционным вином на полках в буфетном шкафчике мореного дуба, служившим одним из функциональных украшений этой малой гостиной.
  Цай поднял голову и, слегка растягивая слова, с нарочитой ленцой, недовольно обронил:
  - Вы не слишком-то пунктуальны, раас Айвен. Я не ожидал визитов так рано...
  - Издеваешься?! - догадался Айв, срочно пытаясь взять себя в руки.
  - Ну что Вы, как можно? - насмешливо откликнулся оборотень, уставший выслушивать многочисленные титулы Наследника в докладе своего слуги. Но его здорово грела мысль о том, что он сидел в уютном кресле в то время, когда явившейся раньше времени демон вынужден был ожидать на пороге, пока его не представят должным образом. Мелкая гадость, но все равно невыразимо приятно выводить давнего приятеля из себя. Особенно сейчас.
  Цай трезво оценивал свои силы. И, если быть объективным, у Айва потенциал был выше. Только вот в последнее время с Рыжим творилось что-то непонятное. Самоконтроль демон утрачивал недопустимо часто при чистоте его крови (в чем оборотень ни капли не сомневался). С одной стороны было до забавного смешно видеть Рыжего, выступающего в непривычном амплуа, что само по себе являлось огромным преимуществом в предстоящей схватке.
  Но с другой - ему отчего-то хотелось посочувствовать парню (видимо из пресловутой мужской солидарности). Сам Цай искренне недоумевал, как можно НАСТОЛЬКО растерять весь здравый смысл, а заодно и голову где-то оставить, чтобы совершать ошибку за ошибкой, забывая о вбиваемых с самого детства элементарных нормах поведения для лиц благородного происхождения? Или это на бедного Рыжего все-таки итак негативно действует Клятва?
  Впрочем, Коту нравились сильные соперники, чтобы от ощущения победы оставалась искренняя радость, без привкуса досадной горчинки.
  Но сейчас Айвен был раззадорен уже основательно. И застывшая маска ледяного презрения на красивом лице (за коей он пытался скрыть бушующий в душе вулкан страстей, из которых быстрая и крайне жестокая расправа с зеленоглазым шла первым пунктом), выдавала его намерения. По крайней мере, для Цая, знавшего Айва с детства, не являлось загадкой, просчитать дальнейшее развитие событий. И оборотень внутренне подобрался, готовый к любым неожиданностям, но внешне все так же оставался спокойным и расслабленным.
  Ему было крайне необходимо выиграть еще немного времени.
  - Я не успел позавтракать, не желаете ли присоединиться, раас Айвен? Чай? Кофе? Что-нибудь более бодрящее? - кивнул Кот в сторону буфета с бутылками коллекционного вина и указал приглашающим жестом на соседнее кресло.
  - Благодарю, нет. Хотелось бы сохранять ясную голову, - сдержанно ответил демон, демонстративно отвернувшись от предложенного алкоголя.
  - Ну и правильно, дури-то своей хватает, - тихонько фыркнул Цай.
  - Что?! - насторожился Айв.
  - Я говорю: может быть, кусочек кекса? - спохватился оборотень, не желая пока выходить из образа. - Мой повар готовит изумительный кекс с цукатами, настоятельно рекомендую, - продолжал он испытывать терпение гостя. - Или в это время суток Вы предпочитаете торт? Тортик, конечно, не собственноручного приготовления, но вкусныыый...
  - Не желаю, - процедил Айвен, недобро сощурившись. - А не желает ли многомудрый раас Тогху прекратить паясничать и тянуть время?
  - К сожалению, я тоже не желаю, - постарался оборотень добавить в голос искренности. - И ничем не могу помочь. Я достаточно ясно высказался о точном времени встречи, так что придется немного потерпеть.
  Цай скосил глаза на дверной проем, в котором мелькнул слуга, и сделал какой-то знак. Впрочем, тут же обернулся, чтобы не выпускать взбешенного Рыжего из поля зрения.
  
  Сгорая от желания пнуть предложенное кресло ногой, а миниатюрную чашку кофе из фамильного фарфора Князей Независимого Рода разбить о голову как раз одного из представителей этого самого Рода, Айвен, все-таки с достоинством и даже несколько грациозно опустился в кресло напротив оборотня. И уже через минуту заставил себя вальяжно развалиться в нем, стараясь контролировать даже частоту дыхания, чтобы внимательный взгляд Кошака не выявил, насколько же ему действительно сейчас трудно изображать невозмутимость и выдержку.
  Кофе оба парня цедили через силу, почти не чувствуя вкуса бодрящего ароматного напитка.
  - Погода сегодня чудесная, Вы не находите? - светским тоном обронил Кошак, нарушив затянувшееся молчание, и без того атмосфера в гостиной была накалена предостаточно.
  - Не могу с Вами не согласиться, - поддержал Айвен, язвительно добавив:
  - В такой день даже умирать не хочется, не правда ли?
  Цай внутренне содрогнулся от ненавидящего взгляда Рыжего, прожигающего его до самых печенок, но вслух все же произнес:
  - Ох, ну откуда у Вас столь мрачные мысли? - начал миролюбиво оборотень. - Не буду я Вас убивать до смерти, так... немного поучу уму-разуму, как в прошлый раз... - и резко метнулся в сторону, потому что прекрасно знал - 'прошлого раза', и укладывания на лопатки в собственной гостиной, Рыжий ему простит еще не скоро.
  И точно! Едва Цай успел испариться, как кресло, на котором он только что сидел, оказалось вспорото чуть ли не до деревянного основания одним почти неуловимым движением острейших когтей, вышедшего из себя Наследника, жалобно звякнув выскочившими пружинами и некрасиво явив присутствующим 'внутренности' мягкой обивки.
  - Рыжий, ну вот что ты за нелюдь такой? - укоризненно покачал головой хозяин. - В гости приперся раньше времени, скандал учинил. Ну как тебе не стыдно? Что я своим родителям скажу, когда приедут навещать? Будут думать, что я с плохой компанией связался, переживать начнут за мой моральный облик. Нехорошо... Или мне прямо отцу твоему наябедничать, что тебе не по стереометрии надо подтягиваться, а нанять толкового репетитора по этикету? - вновь принялся ехидничать Кошак, почувствовав, что демон немного выпустил пар и теперь снова взял себя в руки.
  - Утомил... - устало рухнул Айв обратно в свое кресло, небрежным жестом 'исправив' причиненный интерьеру чужого дома урон. - Извини, я увлекся. Цай, ну, в самом деле, пошли уже, а? Я тебя по-быстрому прибью, даже мучить не буду. Мне к Альене очень надо.
  
  В это время в дверном проеме вновь показался слуга, ведущий за собой запыхавшегося юного нелюдя, одетого в форму личного вестового с хорошо узнаваемым гербом Князей Независимых Котов.
  Цай сделал знак подойти. Юноша быстро поклонился, вручил небольшую изящно украшенную инкрустацией из полудрагоценных камней шкатулку своему Князю, и еще раз поклонившись, поспешил покинуть гостиную, чувствуя, как в этом помещении накалена атмосфера.
  Несмотря на то, что он сейчас был в человеческой ипостаси, но буквально шерсть под кожей встала дыбом и заискрила. Оборачиваться в кота ему не очень-то хотелось. Это нелюди с благородной кровью перекидываются из одной ипостаси в другую практически мгновенно. А у простых, вроде него, процесс занимает гораздо больше времени, через боль выворачиваемых суставов, да и не слишком красивое зрелище, чтобы развлекать этим собравшихся. Судя по всему у обоих раасов есть занятие поинтереснее.
  Не зря, как только Князь связался с родителями, все хранилище амулетов и артефактов перевернули вверх тормашками, разыскивая эту шкатулку (или то, что в ней), и велели срочно доставить посылку в рекордно короткие сроки, перекинув его стационарным порталом до города. Видно, какая-то важная вещь. Пальцы до сих пор покалывало от охранной магической печати, чтобы никто чужой не смог открыть эту вещь.
  Юноша потряс руками, но пока помогало слабо.
  Срочно захотелось заныкаться в какую-нибудь щелочку и переждать надвигающуюся грозу.
  
  Слуга Цая, дернул вестового за рукав, указывая на коридор, ведущий на хозяйственную часть особняка.
  - Что, тоже почувствовал? - усмехнулся он. - Да не робей, у нас такое иногда случается. Особенно у этих двоих, - кивнул он назад, где остались оба рааса. - Пойдем на кухню, накормлю, заодно новости расскажешь. Домой-то попасть еще успеешь. Или у тебя еще какие-то поручения?
  - Да нет, - пожал плечами вестовой, - пока ничего нет. Если что, со мной свяжутся, - кивнул он на один из висящих на шее амулетов...
  
  - Ну, а теперь самое время нам и поговорить, - подмигнул Цай, бережно проведя пальцами по инкрустированной крышке шкатулки, после чего открыл ее и извлек массивный браслет благородного металла, тускло блеснувший вязью замысловатых символов, создающих неповторимый рисунок, выполненный искусным мастером древности.
  Айвен невольно содрогнулся. Парню даже не надо было объяснять, что это за браслет - про свойства этих редких артефактов он не раз читал у себя в библиотеке отцовского Дворца. Демон просто не ожидал от соперника такого шага:
  - Я ЭТО добровольно не одену!!! - взвился Рыжик.
  - Как хочешь, но тогда разговора не будет, - пожал плечами оборотень. - Не понимаю, что тебя так пугает, это же не брачный, - не удержался он от подколки.
  Но демон проглотил эту шпильку, лихорадочно просчитывая в уме варианты. Кошака он знает давно, слишком давно и достаточно хорошо, чтобы заподозрить в нечестной игре, когда ставки столь высоки. Цай далеко не дурак, и убивать его явно не будет. Не потому, что не сумеет, а потому, что и сам после долго не проживет, если даже дуэль будет честной. Эмли Хорн II, несмотря на все свое благородство, никому не простит смерти единственного сына и Наследника. И даже если не сам, то найдутся те, кто захотят выслужиться перед Повелителем, преподнеся ему утешительный презент в виде головы обидчика его мальчика. Не факт, что сами после этого доживут до старости. Чтобы не запятнать честь Рода, отец вполне может осудить их по справедливости. А уж в случае нечестного поединка - не только от Цая, но и от всего его Рода даже следа не останется!
  Нет, Цай не стал бы так рисковать.
  Только какие же тогда мотивы движут им, и что Котяра намерен сказать, если решил так подстраховаться?
  Айвен не желал верить в то, что это касается Альены. Вернее в то, что между ненавистным сейчас оборотнем и человечкой, в которой демон настолько отчаянно нуждался сам, произошло нечто такое, из-за чего прежде, чем объясниться, Кошак хочет нацепить на него эту вещь, обуздывающую магию Высших демонов.
  Но теперь еще острее встал вопрос - что же именно? И он собирался выяснить это немедленно.
  Самое смешное оказалось в том, что как ни парадоксально, но этим предложением Цай поставил перед демоном вопрос - а доверяет ли он ему? По всему выходило, что да. Другого выхода у него сейчас просто не было.
  - Цай, скажи лучше мне, а вот зачем тебе это нужно сейчас?
  - Да так... Не бери в голову, не засоряй бедную, все равно пока не скажу. А потом сам поймешь. Ну, ты одеваешь или как? - подкинул Цай браслет на ладони, поддразнивая, словно решаясь, не убрать ли его обратно в шкатулку. - Уговаривать не собираюсь.
  - Ладно, давай свой браслет! - хмуро протянул руку демон.
  
  Тщательно проверив (на предмет того, надежно ли застегнут замок) плотно облегающий запястье демона артефакт, Кот открыл портал и приглашающее кивнул:
  - Прошу...
  - Только после Вас! - огрызнулся Айвен. И, не дожидаясь, пока оборотень лениво проследует в мерцающую зыбь открывшегося портала, резко подскочил, сграбастал зеленоглазого в охапку, и через мгновение оба вывалились из межпространственного тоннеля в какой-то дикой полупустынной местности, плюхнувшись на сероватый колючий песок, как мешки с навозом, подняв небольшое облачко пыли.
  Несмотря на поднимающееся из-за горной гряды солнце, обещавшее прекрасную погоду, местность выглядела удручающе пустынной и неприветливой.

Пустынная местность в горах [из инета]

  - Тьфу! Рыжий! - возмущенно вскочил Цай, отплевываясь от залепивших лицо черных прядей волос. - Ну что ты за вредитель такой! - брезгливо отряхнул он испачкавшуюся одежду. - Я тебе вежливо предложил проследовать к месту 'беседы', а ты, как какой-то мужлан в кабацкой драке, все нахрапом!
  - Ты мне зубы не заговаривай, лучше вот что скажи, зачем тебе такие предосторожности? - даже не делая попытки подняться, все-таки решил уточнить демон.
  - Не хочу платить за восстановление половины города, - добродушно пояснил Кот.- Лучше уж тут.
  - А почему половины? Что, на весь силенок не хватило бы? - съязвил Айвен, прожигая соперника злым взглядом.
  - А за вторую половину тебе бы расплачиваться пришлось.
  - Хм, - скривился демон, - неужели ты считаешь, что мне, для того чтобы тебя прибить, полгорода разнести пришлось бы? Да и здесь... или в Клане Независимых Котов нехватка земель? Может быть, мне стоит предложить 'поговорить' на нашей территории?
  - Да не стоит, - небрежно отмахнулся оборотень. - Нам и здесь хорошо будет.
  
  - Хватит! - холодно оборвал его Айв, которому уже до смерти надоели эти пререкания. Он очень хотел получить ответы на возникшие вопросы, которых по мере нехватки информации становилось все больше. И очень уж демона пугали возможные варианты.
  - Я готов, выслушать твою версию, - поднялся он на ноги, неосознанно встав в боевую стойку.
  - Хорошо, в общем, дело такое... Видимо, довел ты девчонку основательно. Альена сегодня утром пришла ко мне сама и сделала предложение стать ее первым мужчиной, и я согласи...
  Хрясь!!!
  Ослепительная вспышка яркого света на пару мгновений лишила зрения обоих парней, чудовищный выброс магической силы раскидал соперников на несколько метров друг от друга. Тошнотворно запахло жареной плотью. И едва приложившийся копчиком о жесткую землю, усыпанную острыми крупными песчинками Цай успел поставить глухую защиту, задействовав родовой амулет, как невменяемый Айвен уже оказался рядом. Браслета на запястье демона больше не существовало. И о том, что он там был, свидетельствовал лишь безобразный шрам ожога, которого демон, кажется, даже не ощущал.
  - Дхарг тебя побери, - зачарованно протянул оборотень, представляя, как ему попадет дома за утрату бесценной вещички.
  Такого Цай не ожидал точно, будучи уверенным, что древний артефакт окажется более надежным.
  Видимо придется все-таки задействовать план 'Б'.
  
  Цай быстро завертел головой, пытаясь сориентироваться на местности.
  Солнце, почти выплывшее из-за горной гряды, после этой вспышки уже не казалось таким слепящим. Кот снова замысловато выругался. Не выпуская из поля зрения беснующегося Айва, Цай постарался отступить от разъяренного демона так, чтобы горы оказались позади.
  - Как ты мог согласиться?! Ты же знаешь, как Альена нужна мне?! Я тебя уничтожу, тварь!!!
  Отвечать было некогда, да и нечего в данной ситуации. Самое главное было удержать сферу, трещавшую, словно скорлупка яйца, под напором магической атаки Высшего демона. Предусмотрительный оборотень тщательно старался рассчитать свои силы, оставаясь наглухо закрытым, но надолго этого запаса не хватит. Если же уменьшить подпитку внутренними резервами магии, демон просто взломает его убежище.
  Н-дя... пожалуй, в этот раз он слегка перестарался с поддразниванием, несмотря на то, что в данном случае, сказал лишь чистую правду.
  Несколько минут парни молча мерили друг друга оценивающими взглядами. Цай лихорадочно прикидывал, сможет ли он осуществить свою задумку.
  О том, чтобы контратаковать, речи уже не было. Демон перевоплотился. Две пары рогов на воинственно склоненной голове набычившегося Рыжего, трансформировавшееся лицо с раскрывшейся в оскале внушительных клыков пастью, разлившаяся лава в зрачках Айвена и огромные крылья, знаменами трепещущие за его спиной, наводили священный ужас.
  - Трус! Я тебя все равно из этой скорлупы выковыряю... - глухо прорычал демон, внезапно отступив. - Сейчас только передохну и...
  Цай только чудом успел сообразить, что Айвен блефовал, и вместо передышки сразу последует сокрушительная атака, но в последний момент все-таки успел увернуться.
  Только на этот маневр ушли почти все силы.
  Обессилено рухнув на землю, оборотень зажмурился. Подыхать так рано он вовсе не собирался, но ничего уже не мог поделать - его защитная сфера, жалобно потрескивая и мерцая, таяла вокруг него, словно весенний снег на жгучем солнце. Остатки магического кокона с шипением просачивались в серый песок. Уши заложило от мощного взрыва, и сознание оборотня покинуло хозяина...
  
  На его счастье, демон так же выложился по полной, и теперь недоумевающее глядел вдаль, где, клубясь, поднималось к небу кажущееся дымным пеплом облако и слышалось многократно повторяющееся оглушающее эхо камнепада.
  - Ух ты... - задумчиво почесал лохматый рыжий затылок демон, покосившись на приятеля, лениво прикидывая, сможет ли он сейчас встать и, подойдя, немного попинать его ногами? Или все-таки подождать, пока Кошак оклемается?
  Кодекс чести раасов, чтоб его!
  Самому Айву требовалась передышка. Злость на ненавистного оборотня никуда не ушла, только слегка притупилась. За Альену Рыжик готов был порвать глотки любому, ужасаясь неприятному чувству ревнивого собственника. Нужно срочно что-то решать с Клятвой. Так жить стало просто невыносимо. Когда Айв гонял потенциальных кавалеров от симпатичной девчушки, он не испытывал и десятой доли тех чувств и эмоций, что отравляли его существование теперь. Да он и сам затруднялся ответить, что сейчас более преобладало - желание придушить ее за это предложение Кошаку, или же бухнуться на колени, объявив о своей полной капитуляции, лишь бы не гнала прочь...
  И то, и другое решение казалось спонтанным и глупым.
  Закрыв глаза, Рыжик в изнеможении откинулся на спину, заложив руки под голову, не замечая больно впившихся в ожог на запястье песчинок. Сил на регенерацию кожного покрова в организме демона пока не было...
  
  Спустя несколько минут он услышал неровные шаги и лениво приоткрыл глаза:
  - Оклемался? - ехидно поинтересовался Айв, разглядывая помятого соперника.
  - Почти, - согласился Цай, присаживаясь рядом. - Ну и силен же ты, горы как не бывало! Теперь напрямую можно будет ездить, выгода почти в трех днях пути... Только замостить новую дорогу, но это уже проще...
  Айвен довольно хмыкнул, принимая сомнительный комплимент.
  - Вот уж точно про тебя поговорка - 'сила есть - ума не надо'.
  - Продолжим? - нахмурился демон, не желая выслушивать колкости.
  - Обязательно, - кивнул оборотень. - Только позже. Ты вообще-то соображать когда-нибудь начнешь? Дослушать не мог?
  - Хочешь поделиться подробностями? - снова завелся демон, вскочив.
  - Хочу! - непроизвольно отшатнулся Кот, быстро добавив:
  - Предложить-то она мне предложила... и я согласился... (Айв побагровел, сжав побелевшие в костяшках кулаки), но пока еще не осуществил!!!
  - Придурок! - с чувством выдохнул демон, чувствуя колоссальное облегчение от этой утешительной новости.
  - От придурка слышу, - парировал Цай. - Я твой интерес к Альене знаю...
  - Уверен? - скептически выгнул бровь Айвен.
  - Поверь мне, уверен абсолютно, - снисходительно кивнул оборотень. - А ты - в курсе моего... Так что, как бы там не повернулось, но в гости друг к другу мы еще дооолго будем ездить, лет так сто, как минимум. Не тащить же Альену сразу ко Двору - это и тебе, и мне не с руки. Пускай девочка слегка пообвыкнется, к новому положению приспособится.
  Демон недоверчиво хмыкнул:
  - И не надейся, что ТЫ будешь ездить с Альеной ко мне в гости. Только наоборот, МЫ, может быть, будем изредка тебя навещать, если хорошо попросишь...
  - Ты снова перебиваешь, - укоризненно покачал головой Цай. - Учти, Рыжий, не начнешь головой думать - уведу человечку! Даю тебе сроку - неделю. Не исправишься, сделаю, о чем она просила. И женюсь потом...
  - Размечтался. Я все равно не отстану - у меня Клятва!
  - И Клятва твоя мне не помешает, ты меня знаешь. Кстати говоря, насчет Клятвы тебе волноваться вообще не следует. Тем более, что она уже и не действует наверняка.
  - В смысле?
  - А ты не догадываешься, рогатенький? - с жалостью взглянул оборотень на приятеля.
  - Поясни, - насупился начавший нервничать Айв.
  - Ну хорошо, для особо одаренных, постараюсь подоходчивее, - снизошел Цай. - Как там твоя Клятва звучала, помнишь?
  - Если бы! - скривился демон.
  - А я вот помню. Нууу... нельзя же так! Повторяю дословно, для особо забывчивых: "Даю слово, что я сам добровольно согласен переспать с человечкой Альеной Эрс, если только она сама не откажется от этого при свидетелях, и осуществлю это не прибегая ни к магическим, ни к каким либо иным способам давления и принуждения. В случае же, если я этого не сделаю - то пусть я не смогу получить удовлетворения ни с одной особой женского пола - будь то человечка или представительница иной расы...".
  - Кажется, так, да... - подтвердил демон.
  - Кажется ему! - недовольно передразнил Цай. - Ну так вслушайся лучше вот в это место: '...если она не откажется от этого при свидетелях...'
  - И что с того? - все еще непонимающе сверлил Рыжик оборотня взглядом потемневших голубых глаз.
  - Так вот! Объясняю - Клятва уже не действует!!! Альена-то уж точно, причем абсолютно искренне, от тебя отказалась, когда пришла ко мне!
  - Дхарг!!! - присвистнул шокированный такой новостью Айвен, опускаясь рядом с оборотнем на песок, но тут же вскочил, схватился за голову, бросив полубезумный взгляд на заинтересованно следящего за ним Цая. - Ты ее не получишь! Слышишь?! Не смей выполнять ее идиотскую просьбу! Я сам!
  - Что ты 'сам' собрался делать, рогатенький? - рассмеялся зеленоглазый вредина.
  - Какого Дхарга ты мне морочил голову?! Я должен немедленно увидеть Алю!
  - Сядь! - окрик Кота резанул по ушам. - Я еще не все тебе рассказал. Кое-что, думаю, тебе так же полезно узнать. Репетиторство по стереометрии отодвигается на время, нам придется самим поработать репетиторами для нашей девочки.
  - Моей! - машинально поправил Айв, и тут же опомнился: - О чем ты?
  - Присядь, расскажу тебе еще одну страшную историю, - помрачнел Цай, приглашающее похлопав по песку рядом с собой. - Думаю, тебе будет любопытно узнать, почему именно сегодня Альена решилась прийти ко мне. Думаешь, я не вижу, что она к тебе неровно дышит?
  - Правда?! - обрадовался Айв, уловив только то, что Альена к нему неравнодушна, а остальное пропустив мимо ушей.
  - Не разочаровывай меня своим дебилизмом, иначе я это досадное упущение легко исправлю, и неровно дышать она будет ко мне! - резко ответил темноволосый парень.
  - Хорошо, что ты еще можешь сообщить? - недоверчиво покосился на сокурсника Айвен, нехотя уступая оборотню и опускаясь напротив него на песок...
  
  ***
  
  Расставляя чашки и доставая сладости, Альена краем глаза наблюдала за мнущей пальцы девушкой, скромно пристроившейся на самом краешке стула, время от времени шмыгая носом и украдкой смахивая набегающие слезинки.
  Не заметить, что ранняя гостья расстроена не на шутку и жутко нервничает, было трудно, и эта нервозность передавалась и человечке.
  Она совершенно не представляла, что гноме от нее понадобилось, но правила хорошего тона при неофициальной встрече диктовали сначала предложить угощение, а уж потом задавать вопросы.
  Гнома была чудо, как хороша для представительниц ее расы - невысокая, крепенькая, но выглядела при этом удивительно женственной. Точеные черты лица, аккуратные ушки, густые волосы, прибранные в строгие косы (правда, сейчас они немного разлохматились). Несколько портили впечатление заплаканные глаза, но это ведь временное явление.

Барб Эмффруль (гнома) [из инета]

  А вот прямые плечи, высокая упругая грудь, тонкая талия, крутые бедра, пропорциональное соотношение рук и ног к ее росту, делали ее очень привлекательной.
  Но впрочем, Альена не была парнем, и судить о том, кто же не оценил приятную внешность гномы, догадаться не могла.
  'Хотя, - тут же одернула она сама себя, - с чего это я решила, что незнакомая девица пришла ко мне искать сочувствия из-за сердечных невзгод? Может, у нее действительно что-то серьезное случилось?'
  Только вот при чем тут она, Альена искренне не понимала.
  - Угощайся, - приветливо предложила она своей гостье, - пододвинув той чашку с ароматно пахнувшим свежезаваренным чаем.
  - Благодарю...- тут она слегка замялась, но все же продолжила дальше. - Нет! Альена, я лучше уж сразу скажу, - решилась Барб. - Я Вас очень прошу... Он такой хороший... а тут свадьба, ну пожалуйста!!! Ну хотите, то есть, хочешь, я на колени перед тобой встану?
  - Н-нет, не надо, - быстро замотала головой ошарашенная внезапным натиском Альена, еще больше переставая понимать, что происходит.
  - Хорошо, не буду, - согласно кивнула гнома и почти без перехода продолжила свою путаную речь, перемежаемую всхлипами:
  - Я просто в отчаянии, не знаю, что мне делать! - жарко и жалобно причитала она, - Я-то люблю... не могу..., а он хороший... а свадьба с Айвеном, мне точно известно из проверенных источников - дело Повелителем решенное... а мой отец совсем ничего слышать не хочет и ничегошеньки не понимает... а тут эта Клятва!
  Не на шутку шокированная Альена в ужасе смотрела на рыдающую Барб, смутно начиная догадываться, что вот оно и пришло то, о чем намекал ректор. Нельзя Наследнику с таким 'недугом' жениться, от которого только с помощью исполненной Клятвы можно избавиться. Айва и эту девицу решили соединить, скорее всего, по каким-то политическим соображениям. Династические браки не редкость, а эта Барб Эмффруль, кажется приходится старшей дочерью Первому Восседающему. Так вот в чем дело...
  У Альены словно вышибли почву из-под ног, ведь прекрасно же знала, что с Айвом у нее никогда ничего не получится, но все на что-то надеялась...
  Эх, наивная дуреха... Да и что для Рыжика эти совместные занятия? Посмеяться разве что... Так вот с женатым парнем у нее не будет и этого!
  Как же быстро заканчиваются девичьи мечты простых человечек... Но она же знала, что так будет! И вообще этого рыжего гаденыша ненавидит за все!
  Только почему же так больно в груди? И отчего горький ком обиды, словно это он ее обманул, так и не исполнив дурацкую Клятву, застрял в горле?
  Альена судорожно сглотнула, не желая поддаваться истерике. А по всем признакам, приближалось нечто грандиозное, такого состояния она еще никогда не испытывала. Одновременно хотелось выть от бессильного отчаянья и, рыча, защищать СВОЕ, расцарапав ногтями симпатичную мордашку этой пришлой девице.
  Но нельзя! Кто она такая, чтобы отстаивать то, чего нет?
  Однако попранное самолюбие не позволяло смолчать в ответ, и Альена не выдержала противоречивости взбесившихся эмоций, и сорвалась на крик:
  - Ты что же, явилась сюда, надеясь на сочувствие?! Или тоже пришла уговаривать, чтобы я с ним переспала?!! При чем тут я? Почему до моих чувств и желаний никому нет дела???
  Гнома слегка ошарашено отпрянула:
  - Нееет...
  Но Альена, охваченная праведным негодованием, просто не услышала реплику 'соперницы':
  - Мне уже и так все очень доступно объяснили, что меня ждет в случае отказа. Тебе необязательно было унижаться, приходя меня просить об одолжении. И я согласна ради своей семьи даже на такое! Потому что мои родители не имеют титулов, но зато любят меня, как родную, и никогда бы не заставили выходить замуж за того, кого не принимает мое сердце... а вы... вы все... Короче, если это все, то можешь уходить, только оставьте меня в покое. Я согласна!
  - Да нет же, - быстро затараторила Барб. - Не надо!!! Наоборот! Пожалуйста, только не соглашайся!!! А я тебе за это... деньги! Или драгоценными камнями заплачу. Или убежище предоставлю, хочешь? Для всей семьи! Пожизненно! - с надеждой заглядывала она в лицо растерявшейся человечки. - Ты только не подумай плохого! Я против власти ничего не имею! Ну он в самом деле такой замечательный, Айвен... Я его очень уважаю, и Повелителя тоже... и вообще... А Айв... просто к нему привыкнуть надо. На самом деле у него масса достоинств, он же Наследник!
  - Ну еще бы! - язвительно согласилась Альена, но гнома не уловила горького сарказма в ее фразе.
  Альена немного отдышалась и нахмурилась, машинально отметив, что надо взять тайм-аут для обдумывания ситуации. Кто-то один из них явно не в себе. И она начала подозревать, что это все-таки счастливая невеста.
  - Ладно, пей чай, пока не остыл, - буркнула девушка, - потом еще раз попробуешь объяснить мне более внятно, чего ты хочешь. Тортиком угостись, Венька пек... - у самой альены почему-то кусок в горло не лез. Новость о свадьбе Айва ее расстроила гораздо сильнее, чем она могла бы предположить.
  Гнома сочла предложение Альены своевременным, и последовала совету человечки.
  Откусив предложенный кусочек, удивленно зажмурилась:
  - Ох, вкуснотища!!! - восхитилась она. - А кто такой Венька? Что-то я не слышала про этого кондитера? Я же жуткая сладкоежка - все кондитерские лавки знаю - и дорогие, и дешевые.
  - Так это... - смутилась Альена... - Это раас Айвен... его собственного изготовления, правда, не знаю, чей рецепт... Как-то не удосужилась поинтересоваться...
  'Наверное, прощальный подарочек' - горько добавила про себя Альена.
  - Кто? - поперхнулась гнома очередным кусочком, чуть не онемев от изумления. Раас Айвен для орсы Альены - 'Венька, который печет торты?'
  Это оказалось несколько выше ее понимания, поэтому девушка вначале застыла, а затем отмерла и невпопад добавила:
  - Так я же говорю, что он очень хороший, и вообще я против ничего не имею, и зла Наследнику вовсе не желаю, тем более что он такие восхитительные торты печет...
  - Да уж, это ему обязательно зачтется, - нервно хмыкнула человечка, ревниво косясь на восторгающуюся невесту.
  - Но насчет Клятвы... Пожалуйста, Альена! Хотя бы на месяц-два, может быть, что-то удастся изменить? А?
  
  ***
  
  - Ну? - нетерпеливо поторопил Рыжик.
  - Не нукай, не запрягал, и вообще, следи за речью, что за манеры? - недовольно поморщился Цай.
  - А ближе к теме? - начал закипать Айвен.
  - Хорошо. В общем, Альена-то ко мне пришла не просто так, ни с того ни с сего...
  - Еще скажи, что у нее раскрылись глаза на то, какой ты замечательный по сравнению со мной, - съязвил Рыжик. - Ни за что не поверю, что у нее настало помутнение рассудка.
  - Не перебивай, - одернул оборотень. - Ты прав в данном случае, хотя ход твоих мыслей мне нравится, - ехидно вставил он, - естественно, я - замечательный, особенно, если с тобой сравнивать.
  - Котяра, не нарывайся, - предупредил Айв, выразительно размяв пальцы. - Я почти восстановился, а у тебя на защиту магии хватит?
  - Н-да? - засомневался Цай. - Так быстро вернулись силы?
  - Поверь мне, ты многого о Высших демонах все-таки не знаешь, - снисходительно пояснил Айв. - И если действительно надо, то и резерв пополняется быстро. А я сейчас достаточно зол, чтобы мне ну очень сильно понадобилось восстановиться.
  - Ладно, уговорил, поверю на слово, - поежился Кот. - Короче, ты прав. Нашлись желающие тебе слегка подсобить да подсказать как ей в отношении себя вести...
  - Кто?!
  - Ректор разъяснительную беседу провел...
  - Что?!! - рявкнул Айв, вскакивая на ноги, снова выходя из образа, точнее, опять потеряв человеческие очертания, мгновенно трансформируясь в свою демоническую сущность.
  Только по счастливому стечению обстоятельств, Цай успел пригнуться, и новая порция разрушительной магической волны ушла в пустоту позади оборотня, продолжая рокотать запутавшимся в горной гряде эхом этого рева. Цай пришибленно обернулся.
  Ну да, так и есть, тоннель, пробитый в горах первым разрядом демона, увеличился почти вдвое.
  - Эм... - попробовал образумить он кровожадно скалившегося приятеля. - Ты бы поаккуратнее, а то здесь не дорога получится, а площадка для приземления стаи драконов - залетай, кто хошь, бери, что хошь. Эти горы все-таки какое-никакое, а препятствие на пути в земли нашего Клана. Родители вряд ли одобрят...
  - Какая площадка? - продолжал бушевать Айвен. - Причем тут драконы? Как он посмел ей такое советовать?
  - Все! Сел и остыл, живо! Иначе больше ничего не услышишь.
  - Дхарг!!!
  - Прекрати ругаться, Рыжий! Он ей не советовал ко мне идти. Вернее, Альбрехтиус поставил ей ультиматум - или она идет к тебе, или завалят на экзаменах. Но ты же знаешь нашу девочку - она выбрала третий вариант.
  - Вот, гнида какая! - с чувством произнес Айвен. - Это я не про Алечку, - спохватился он.
  - Ну, с этим я согласен, - кивнул Цай. - Но и ты попробуй представить себя на месте ректора. Его тоже понять можно - характер своего отца ты знаешь... вот Альбрехтиус и решил поостеречься...
  - А поподробнее? - попросил злющий демон, старательно сдерживаясь. В чем-то Цай был прав. Если рассматривать 'заботу' о его благополучии с государственной точки зрения, вроде и не подкопаешься. Крутой нрав отца в отношении подданных к Наследнику, то есть к самому себе, он знал прекрасно.
  Кот вкратце пересказал то, что поведала ему девушка ранним утром, и теперь, глядя на то, как по скулам холеного лица Айвена перекатываются желваки, даже ему было не по себе - видимо, все-таки постоянные стычки с демоном были не такими уж и серьезными. Впервые в жизни он реально начал понимать, почему с Высшими демонами никто не связывается...
  Застывшая маска ледяной отстраненности, за которой Айв пытался скрыть бушующие внутри эмоции, на лице сокурсника казалась жуткой в обрамлении ярко рыжих растрепанных волос, словно охваченная языками разгорающегося пламени. Эти плотно стиснутые челюсти и сжатые губы, хищно трепещущие крылья носа, мерцающие золтыми искрами зрачки. Закаменевшее статуей тело дополняло образ, сравнимый с античной статуей одного из древних Богов Возмездия, в Храме Справедливости, в который редко, кто рисковал обращаться, ибо совсем уж безгрешных, что людей, что нелюдей, не существовало в природе. А мнение о 'справедливости' у этого божка имелось своеобразное...
  В общем, даже находиться рядом с Рыжим сейчас было немного некомфортно. И Цай искренне радовался, что объектом недовольства служит не он, а ректор.
  Демон старательно подавлял внешние признаки агрессии, и все-таки не мог справиться.
  
  - Сам разберусь, ты не вмешивайся, - коротко рубанул Айвен, выслушав приятеля. - А что ты там насчет репетиторства говорил?
  - Я пока что сумел убедить Альену попытаться сдать экзамены самой, но ее надо будет по метафизике подтянуть, это уже твоя прерогатива. К тому же отличный повод заодно помириться, точнее, заново постараться расположить ее к себе.
  - Я-то только 'за!', - досадливо покачал головой Рыжик. - А если она не захочет?
  - Постарайся убедить, учить тебя, что ли? - фыркнул Цай. - Я слегка слукавил, что мне сегодня домой надо смотаться, а раз ты основной виновник ее неприятностей, ты-то, мол, и будешь курировать ее занятия, вернее, натаскивать. Вот тебе версия и достаточно серьезный повод. Но только давай без дураков, Айв, дело слишком серьезное, чтобы пустить на самотек. Разборки с Альбрехтиусом подождут.
  - С ректором я, безусловно, разберусь... но ты прав, не сейчас... Дхарг! Ты как всегда прав, Кошак, хоть мне это и прискорбно признавать, - задумчиво вздохнул демон. - Вначале надо с Аленой общий язык найти...
  - Не переживай, - хлопнул Цай сокурсника по плечу. - Какие твои годы, когда-нибудь тоже поумнеешь.
  Айвен недовольно сбросил руку соперника, но возмущаться вслух не стал. Цай сейчас не издевался, скорее просто по многолетней привычке не удержался от ехидства. Но что поделать - такая у него мерзкая кошачья натура.
  - На что я могу рассчитывать? Сколько ты 'дома' пробудешь?
  - Сутки у тебя в запасе есть, дальше скорректируем по обстоятельствам, - сдержанно ответил оборотень, понимая, что задетый Айвен обязательно разберется с шантажистом Альены, ничего не забудет, и зря ректор вообще вмешивался в их отношения.
  - Мало... но не вздумай объявляться раньше, договорились?
  - Я же пообещал. Все, возвращаемся в город, - подытожил зеленоглазый, поднимаясь. - Кстати, ты сэкономил моему отцу приличную сумму в статье на расходы по подрывным работам при строительстве дороги.
  - Ага, хочешь мне Княжескую премию выбить? А не боишься, что мой отец твоему ноту протеста вышлет?
  - Эх, рогатенький, - снисходительно улыбнулся Цай. - Если бы ты в последнее время чаще с родителем общался, или хотя бы копии отчетов ваших чиновников читал, был бы в курсе, что предварительное соглашение о строительстве этой прямой дороги по нашим и вашим землям было подписано месяц назад. Вся загвоздка заключалась в этом участке, проходящем через горную гряду, вроде как искали наиболее экономичный план рытья тоннеля. Так что, это мне премия причитается за сообразительность и привлечение дармовой рабочей силы, в количестве одного бешеного демона... А еще за бесплатное обеспечение строй материалами, щебенки-то ты тут не на одну дорогу накрошил.
  - Я тебя все-таки когда-нибудь прибью по-честному, - мечтательно закатил глаза Рыжик.
  - Фантазер, - усмехнулся Цай. - Пошли уже.
  - Погоди, - немного замялся Айв, но все-таки решился:
  - Благодарю Вас, раас Тогху, что не воспользовались ситуацией, - тихо произнес он.
  Цай внимательно взглянул на демона, приятно удивившись признательности, и не решился отшутиться в своей обычной манере, серьезно кивнув:
  - Не за что меня благодарить, раас Айвен. В данном случае я не мог поступить иначе. Я Вас прекрасно понимаю. Но если Вы допустите еще хоть один прокол, я от Альены уже не отступлюсь... У меня все-таки и свой интерес имеется. Я ясно выразился?
  - Яснее некуда, - тяжело вздохнул демон, принимая информацию к сведению, но сейчас снова качать права было бы несколько неуместно, и он молча открыл портал...
  
  ***
  
  Может быть, в нормальном состоянии Альена еще долго могла бы выслушивать все, что пытается сказать ей гнома, но только не сегодняшним утром. Ночь, щедро сдобренная кошмарами, раннее пробуждение, да и последующий забег по крышам явно не очень положительно сказался на состоянии ее нервной системы. Не говоря уже об утреннем визите к Цаю.
  Что было самым интересным, сейчас она сгорала со стыда за свое непристойное предложение больше, чем в те минуты, когда его делала. И уже даже не представляла, как теперь смотреть в насмешливо прищуренные зеленые глаза Кошака, когда ребята вернутся. А то, что они обязательно придут, раз пообещали, Альена даже не сомневалась. Правда, обещал Цай, но перед Котиком было так неловко. Хорошо, что есть небольшая отсрочка, Цай же хотел навестить родных... Но видеть одного Вени... то есть рааса Айвена, она тоже еще не была готова.
  Особенно сейчас.
  После столь занимательной информации про свадьбу и невесту, Альене хотелось побыть наедине с собственными мыслями, что-то бурно протестовало внутри нее против... даже не конкретно против этой счастливицы, с удовольствием смакующей торт, а вообще. Так не должно быть!
  Как же так? Неужели она и сама не заметила, что настолько привязалась к несносному демону, что известие о его скорой свадьбе причиняет почти физическую боль?
  'Не может быть... все-таки околдовал, поганец!' - расстроено сделала вывод Альена, решительно тряхнув головой, отгоняя посторонние мысли. Поплакать можно и позже, не показывать же свою слабость при посторонних. Не хватало еще, чтобы слухи и сплетни по Академии расползлись, что она пала жертвой обаяния Рыжего, став одной из списка его многочисленных побед. Нет уж! Такой сомнительной славы ни задаром, ни за какие деньги не надо!
  Если и придется с ним из-за Клятвы постель делить, пусть уж все считают, что это по принуждению. По крайней мере, надо попробовать хотя бы саму себя уверить, что демон ей совершенно безразличен. Получится ли?
  И Альена продолжала вынужденно слушать гостью, но никак не могла понять, чего же той все-таки от нее надо?
  Что ж за жизнь-то такая настала? Постоянно кто-то ее своим вниманием осаждает - ни выспаться нормально, ни умыться, ни подумать над создавшимся положением, ни из подъезда выйти, чтобы об какого-нибудь рыжего не споткнуться!
  Девушка попыталась задавить начинающееся раздражение в самом зародыше, и так хватало причин для уныния.
  Альена тяжело вздохнула и произнесла:
  - Послушай, Барб, у меня складывается впечатление, что мы с тобой друг друга не совсем понимаем.
  - Но все же очень просто! - расстроилась дочка Эмффруля, несчастно взглянув на хозяйку. Гноме очень важно было убедить человечку, чтобы та ей помогла, но что еще сказать, когда мысли с эмоциями бессовестно путались в голове, и вместо заготовленной по дороге речи, она вдруг вывалила поток бессвязных фраз.
  - Давай-ка, я сейчас еще чаю заварю, у меня есть отличный успокаивающий сбор. Ты его выпьешь и все-все мне подробненько расскажешь, хорошо?
  Барб ничего не оставалось делать, только кивнуть в ответ. Ей и самой было неловко за то, что она так настойчива, но все-таки непременно хотелось услышать твердое согласие человечки помочь.
  На какое-то время в кухне воцарилась благодатная тишина.
  Альена украдкой подглядывала за гостьей из-под полуопущенных ресниц и, помимо воли, ее губы растягивались в улыбке.
  Гнома аккуратно доела свой кусочек, и теперь смотрела такими несчастными глазами на оставшийся уже слегка скособоченный тортик, что Альена не выдержала, и молча отрезала еще кусочек, намереваясь положить его девушке на тарелочку. (Причем на лице гостьи действительно было что-то очень близко похожее на страдания - видимо, не прихвастнула, когда призналась, что она жуткая сладкоежка). Но тут Барб отчаянно запротестовала:
  - Не надо, не надо! Благодарю, Альена, мне хватило... правда, - неумело соврала она, спрятав вспыхнувшее лицо в ладошках, словно ребенок.
  Альена еле сдержала смех, чуть не забыв про загнанное вглубь желание расцарапать нахалке, забиравшей ее демона, смазливое румяное личико. И ведь понимала, что Барб если и 'виновата' перед ней, то лишь косвенно. Как гнома может оспаривать решения Повелителя, а тем паче родительской воли?
  Только любят ли 'молодые' друг друга? Впрочем, в династических браках это не главное достоинство союза.
  И Альена, малодушно скрестив пальчики, даже не замечая, что она творит, черпая собственные внутренние резервы магии, раз за разом произносила мысленно: 'Веник ее не любит, не любит... такую хорошую и пригожую, ну, пожалуйста, пусть он Барб не любиииит...'
  Ей почему-то казалось очень важным сейчас оградить своего 'неправильного эльфа' от посторонних посягательств, но даже в голову не пришло просить за себя, чтобы он 'полюбил' ее. Наверное, остатки здравого смысла (ну, насколько его осталось после бессонной ночи) все-таки подсказывали, что их с Веником счастливая любовная история нереальна. Она - орса. Он - раас, Наследник...
  Обида на несовершенство мироздания вообще, конкретно на Рыжика в частности, и бессильная злость что-либо изменить, смешались в кучу. Альена винила парня за все свои неприятности, но выковырять эту синеглазую занозу из сердца почему-то не получалось.
  Кого она просила сейчас в своем порыве, или кому мысленно жаловалась, человечка не осознавала, и спохватилась лишь, когда заметила, что гнома благоговейно смотрит на торт, от которого так опрометчиво отказалась....
  Альена рассердилась на себя за минутную слабость и постаралась взять себя в руки. Раз уж эта девица пришла сюда, надо все-таки попытаться понять, что ей нужно.
  - Может быть, все-таки передумаешь? - немного ехидно произнесла хозяйка, нарочно повернув к гостье тарелку с тортом непочатым боком, на котором каким-то чудом на подтаявшем креме еще умудрялись держаться 'цветочки' из фруктов.
  - Нет.... - сглотнув слюнки, чуть ли не с придыханием повторила гнома и добавила (прозвучало почти патетически) - Я не могу, раас Айвен его же тебе принес!
  - Ну нет, так нет, - пожала плечами человечка, слегка удивившись про себя. - Ну и хорошо. Как говорится - мое дело предложить - твое дело отказаться. Хотя от этого, может, не станешь? - вытащила она оставшиеся с вечера эклеры и поставила на стол:
  - Угощайся, - кивнула Альена Барб, - бери, очень вкусно! К этому раас Айвен точно руки не прикладывал.
  От такого соблазна гнома удержаться не смогла, взяла один. Только, заглянув в свою чашку, виновато вздохнула:
  - Альена... у меня чай закончился...
  - Не переживай, сейчас еще налью! - пообещала Альена, шустро вскакивая, чтобы поставить подогреть чайник. - Это Цаюшка принес меня побаловать. Я такие эклеры тоже не каждый день пробую.
  Услышав за спиной странный сдавленный стон, Альена обернулась от плиты и с изумлением уставилась на чуть не подавившуюся кусочком эклера гному, которая судорожно проглотила его, и, утерев невольно выступившие слезы, теперь в шоке смотрела на хозяйку квартиры:
  - А что, он тоже их сам испек? - осторожно прошептала она, словно их кто-то мог подслушать.
  - Ой, да нет же! - рассмеялась Альена ее предположению. - Он их только принес, ешь на здоровье. Мне все равно одной столько сладостей в себя не впихнуть.
  - Спасибо! - просияла Барб, но все-таки, вспомнив о манерах, принялась осторожно откусывать малюсенькими кусочками.
  Альена даже уже начала терять терпение, прикидывая, а не спрятать ли остатки их сладкого пиршества с глаз долой, чтобы не отвлекали?
  Но вот, наконец-то гнома насытилась (впрочем, судя по глазам, угостилась бы и еще, но человечка теперь из вредности делала вид, что не замечает жадного взгляда гномы, любовно ласкающего расставленные на столе яства).
  - Ты собиралась мне рассказать о своих проблемах более подробно, - напомнила Альена, выразительно кивнув на свой не слишком презентабельно выглядевший после путешествия по чердакам наряд. - Я просто надеялась еще привести себя в порядок...
  - Ах, да-да, извини, пожалуйста, Альена. Так на чем я остановилась-то? - попыталась сосредоточиться Барб, старательно отводя взгляд от стола. - А! Точно, с этой свадьбой же все связано! - страдальчески сморщилась она. - Повелитель и мой отец...
  Но договорить ей не удалось, потому что раздался весьма требовательный стук в дверь...
  Альена простонала, ну кто там еще так не вовремя?
  
  Настроившаяся на откровения и продуктивную беседу с гномой, Альена была раздражена помехой, распахивая дверь. И уж совсем не ожидала увидеть Айвена, вернувшегося с подрывных дорожных работ, выглядевшего слега помятым и запыленным, будто они расстались не пару часов назад, а, как минимум, месяц. Причем весь этот месяц бедный демон не имел возможности помыться и привести свою одежду в порядок.
  Пожалуй, даже после ночного путешествия по чердакам, Альена выглядела более опрятной, чем ее гость.
  - Ой... - отшатнулась она от неожиданности, сильнее распахивая дверь, чем и не замедлил воспользоваться Рыжик, быстро юркнув в прихожую.
  Ну не выгонять же его теперь...
  Альена поморщилась:
  - Ты откуда такой 'красивый'? Впрочем, потом расскажешь. У меня гости... Чай с тортиком будешь? - вспомнила она о законах гостеприимства.
  - Нет, водички бы холодной, попить и умыться, - облизнул демон пересохшие губы. - Я заниматься с тобой пришел... Цай сказал...
  - Проходи, - оборвала согласным кивком его объяснения человечка, закрывая дверь.
  
  Сидевшая за столом на кухне Барб оказалась как раз напротив небольшого коридорчика, ведущего в прихожую, и со своего места отлично видела, КТО пришел к Альене и в каком виде.
  Гнома застыла с надкусанным эклером в руке, судорожно моргнула, с трудом прикрыв расширившиеся от ужаса глаза, и сдавленно прошептала:
  - Нашел...
  
  Ругаться при посторонней девушке, которую вовсе не обязательно было вводить в курс их отношений с Рыжим, Альене очень не хотелось, хотя вопросов и претензий к Наследничку у нее накопилось предостаточно. Человечка только еще не определилась, чего же ей хочется больше - продолжать изводить демона ехидной вежливостью, или придушить собственными руками за то, что он посмел всколыхнуть какие-то доселе неведомые ей чувства. Да ладно бы это было то прекрасное томление и ожидание чего-то взрослого и чудесного, которое все чаще стало преследовать ее, когда этот 'неправильный эльф' оказывался поблизости. Так ведь теперь к ним примешивались еще и злость из-за неприятностей, связанных с его личностью, и ревность, и обида, и желание прибить, чтобы никому не достался, и неповадно было ему впредь дарить пустые надежды.
  
  Альена и сама понимала, как нелепы ее претензии по поводу несбыточных грез.
  Но все равно упрямо считала, дескать, если бы Айвен и дальше обходил ее десятой стороной, ей бы даже и в голову не пришло мечтать о нем, а значит, в любом случае, пусть косвенно, но виноват!
  А личные отношения, общение, каким бы оно не оказалось странным, все-таки сделали свое черное дело - она привязалась к нему сильнее, чем хотелось бы. И теперь вынуждена отдирать это сродство по живому. Ненавидя, и оплакивая в душе эти последние предсвадебные дни наедине с Рыжим.
  И потом она потеряет его навсегда...
  Альена старалась об этом даже не думать, но мысли все равно одолевали ее, жаля, как рой злющих лесных ос. Почему-то это 'навсегда' вдруг оказалось чем-то до невозможности горестным, и от этой обреченности и безысходности просто мутился рассудок. Девушка мужественно твердила себе, что это чувство утраты обязательно пройдет (ведь проходит же у всех его бывших подружек), но как же невыносимо неприятно было осознавать, что она волей-неволей, но замыкала этот многочисленный список его легких побед, и от этого чувствовала себя вываленной в грязи и опозоренной. Пусть даже самого ценного для порядочной девушки пока еще и не лишилась, но как же больно и обидно осознавать, что ее загнали в ловушку. И все равно нет никакой гарантии, что, чудом сдав экзамен, ее не вынудят потом пройти через это 'освобождение' Веника от Клятвы...
  Тем более перед предстоящей свадьбой.
  Как известно, браки заключаются, чтобы производить на свет здоровое потомство...
  Альена, может, и хотела бы пожелать Венику с гномой совета да любви (где-то в глубине души она оставалась доброй девочкой), но что-то (опять же внутри) отчаянно протестовало против этих неискренних пожеланий.
  Лучше бы было вообще им не видеться, пока не наступит час ее позора или триумфа на предстоящем экзамене!
  Да вот беда - пожалуй, лучшего репетитора ей и впрямь не найти за оставшиеся несколько суток. Как же не вовремя Цай решил погостить у родни!
  Альена понимала, что родственный долг - он порой бывает важнее всего остального, но сейчас она подспудно была обижена еще и на Кота, не сумевшего найти причину, чтобы перенести свой визит домой на более поздний срок.
  Все-таки наедине с Рыжим ей было некомфортно. И девушка опасалась, что они не столько плодотворно позанимаются, сколько просто повздорят, и она наговорит Венику в порыве откровенности что-нибудь такого, о чем впоследствии отчаянно пожалеет...
  
  - О, доброе утро, - растерялся Айв, зайдя на кухню и рассеянно скользнув взглядом по гостье Альены.
  - Доброе... - зачарованно прошептала дочка Эмффруля.
  
  Закусив губу, дрожавшей от нервного напряжения рукой Альена сунула Рыжику стакан воды. Девушка старалась не встречаться взглядом с демоном, не желая, чтобы он догадался о ее состоянии.
  Человечка покосилась на Барб, честно пытающуюся доесть свой несчастный эклер, но видно было, что пунцовая от смущения гнома уже просто давится вмиг опостылевшим лакомством. Видимо, разговора с ней не получится, если только попробовать сплавить Веника. Так ведь вряд ли теперь выгонишь! Разве, что попросить в комнате подождать. И Альена все же попыталась исправить положение:
  - Вен... Айв, судя по твоему виду, тебе не мешало бы передохнуть... Мы сейчас немножко поболтаем о своем, о девичьем, а ты иди пока на свой диванчик...
  - Да нет, Альен... - виновато пожал он плечами, выразительно указав на свой потрепанный пыльный наряд. - Я лучше тут где-нибудь в уголочке посижу, а то еще грязь тебе в комнату потащу...
  На самом деле Айвену было жутко любопытно, откуда здесь взялась Барб. Насколько он помнил, Альена с гномой раньше дружбы не водила. И ему очень хотелось послушать, о чем это девушки сплетничают с утра пораньше.
  - Ты не беспокойся, я уже связался со слугами, мне принесут, во что переодеться, - утешил он, пристраиваясь на стульчике, в самом деле, отодвинув его подальше от стола в самый угол крохотного помещения.
  - Вень... Айв, ты бы еще на коврике в коридоре пристроился, - фыркнула Альена. - В таком виде самое место...
  - Не вредничай, - добродушно улыбнулся демон. - И не стыдно тебе постоянно пугать меня ковриком в прихожей?
  Позабытая на время Барб издала какой-то удивленный всхлип.
  Альена хмыкнула:
  - Ах, ну да, тебе же по статусу не положено на простом коврике обитать... Нууу... тогда я даже не знаю... Может, шелковую занавеску сверху постелить? - лукаво предложила девушка, - правда, она уже старенькая, выгоревшая... но, может, и такая сойдет?
  На долю секунды глаза Айвена потемнели от негодования, но он тут же опомнился - да пусть хоть вообще на голом полу велит устроиться! Главное, что Алечка снова ехидничает, и перестала добавлять ставшее ненавистным 'раас' при обращении.
  Гнома перевела взгляд с одного на другую, и поняла, что она явно здесь лишняя.
  - Я, наверное, все-таки пойду... - живо поднялась Барб, мимоходом утянув Альену в коридор, под предлогом проводить до двери.
  Оглянувшись назад, чтобы убедиться, что из того угла, где пристроился демон, их теперь не видно, гнома быстро сделала пасс ладонью и склонилась к уху человечки, горячо зашептав:
  - Только, пожалуйста, ничего не говори ему, ладно? И помни о моей просьбе а я... я для тебя все, что хочешь, сделаю! Пожалуйста, Альена! Я на тебя очень рассчитываю...
  Оставив немного дезориентированную хозяйку квартиры в недоумении, что же все-таки она должна делать и чего не должна, гнома быстро выскользнула за дверь и поспешила удалиться подальше, а то кто этих Высших демонов знает, вдруг догадается, с какой просьбой она приходила? Тогда ей точно не найти оправданий.
  
  Альена вернулась на кухню, застав Айвена облизывающим пальцы, измазанные в креме торта. Он проворно убрал руки за спину, невольно напомнив ей о самом младшем из сводных братьев. Тому частенько доставалось по рукам за то, что не мог дождаться общего приглашения к накрытому столу. Зрелище было комичным, учитывая немалый рост и внушительный разворот плеч демона, пытавшегося скопировать поведение балованного ребенка.
  Но Альена не позволила себе расслабиться. Пока слишком свежа задевающая ее самолюбие рана, она уперла руки в бока и язвительно поинтересовалась:
  - И что же ты со своей невестой-то не поздоровался по-человечески? Тьфу, все время забываю, что ты нелюдь, - махнула рукой девушка, тяжело вздохнув - мол, о чем тут еще спрашивать? - Меня так ты ни одного раза нормально-то и не поприветствовал,- расстроено продолжила она.
  - Эм... - на мгновение растерялся Айвен, но тут же просиял:
  - Так это легко исправить! - выдал он загадочную для человечки фразу.
  Не дав девушке опомниться, подскочил, схватил в охапку (нимало не заботясь, что перепачкает ее своей грязной одеждой) и с отчаянным восторгом изможденного пешим переходом по пустыне путника, уже и не чаявшего добраться до вожделенного оазиса, впился в губы ошалевшей от такого напора девушки...
  
  В первое мгновение Альена так растерялась от возмутительного поведения Рыжего, неправильно истолковавшего ее слова, что даже и не помыслила сопротивляться.
  Напротив! С каким-то сладостным упоением поддалась его натиску, словно желая урвать кусочек нечаянного уже внимания рааса Айвена. Ведь это тот, о ком она должна была запретить себе даже думать! Но ничего не могла с собой поделать. Слабое человеческое тело плавилось в умелых руках нелюдя, не оставившем ей ни малейшего шанса к сопротивлению. И девушка упивалась этой яростной борьбой их переплетающихся языков и терзающих губ, нагло исследовавших ее небо, не желая сдаваться, с тихим злорадством пытаясь отомстить за собственные переживания, совершенно забыв на время, что целуется по-настоящему впервые в жизни. И этот поцелуй совершенно не похож на те робкие и невинные, которые, как ей представлялось, должны были происходить вначале романтических отношений между девушкой и юношей.

Поцелуйчик [из инета]

  Айвен, оправдывая свою демоническую сущность, чуть ли не рычал, словно изголодавшийся пес над сахарной косточкой, чтобы никто не смел даже близко приближаться, нечаянно вмешавшись. Он так ждал этого, так надеялся, что когда-нибудь она признает сама! Хотя бы в том, что скучает без него и что он ей немного нравится! И вдруг такой подарок - практически ничем не завуалированное приглашение к решительному действию!
  А особенно в свете той информации, что успел вывалить на него Кошак менее часа тому назад, было вообще несложно понять, что демон сейчас находился в крайне затруднительном положении. Клятва там или не Клятва, но отступаться от этой человечки Айв был не намерен, а тем более уступать ее кому бы то ни было. Слишком долго он ходил рядом с ней вокруг да около... И сейчас, плохо соображая, подчиняясь только лишь инстинктам, которые требовали сделать ее СВОЕЙ немедленно, легко поддался соблазну.
  Да и Альена не отставала от него в каком-то умопомрачительном одурении, мгновенно подхватывая, повторяя его действия, 'изобретая' все новые способы собственной маленькой мести, чтобы он хоть на время забыл, что у него есть невеста.
  Ослабевшие колени подгибались, отяжелевшие вмиг веки налились свинцовой тяжестью, в легких не хватало воздуха. Голова кружилась от переизбытка испытываемых эмоций, но ее руки совершенно без участия разума вцепились в плечи парня в отчаянной попытке не отпустить, не отдавать его хотя бы сейчас гноме или какой бы то не было другой девушке. Ее ладони слепо шарили по его сильной шее, зарывались в рыжие потускневшие от пыли волосы...
  И ей даже не было стыдно за свое неподобающее поведение, за этот внезапный порыв...
  По крайней мере, в первые минуты. И лишь потом, когда обжигающе горячие губы парня коснулись ее обнажившегося плеча, словно клеймя, с явным намерением опуститься еще ниже (а она даже не поняла, когда он успел приспустить ее платье, все еще едва-едва прикрывающее грудь, чудом удерживаясь в рамках приличия на полураспущенной шнуровке), Альена словно протрезвела. И с ужасом поняла, как все скверно.
  И дело даже не в том, что рыжий гад совсем близок к осуществлению своей цели.
  Весь ужас заключался в том, что в данную минуту она была совершенно не против продолжения! Несмотря на все предостережения в отношении парней мудрой матушки и собственные принципы.
  Но ведь после пьянящей страсти неминуемо наступит тяжкое похмелье!
  Демон получит то, к чему так стремился, а как же она, вкусив предложенный им запретный плод, потом сможет жить без него? Сравнится ли хоть кто-то с ним, с его обжигающей страстью и неистовостью? Сможет ли она когда-нибудь забыть свой сладкий позор капитуляции перед этим конкретным нелюдем? И то невероятно правильное ощущение единения, что заставило их броситься в объятия друг к другу.
  Как стыдно!
  
  Чудовищным усилием воли, Альена заставила себя вынырнуть от отбирающего остатки самообладания дурмана, резко отвернула голову, избегая очередного поцелуя в губы, и уперлась ладошками в грудь теснившего ее парня, отталкивая и возмущенно пыхтя:
  - Веник! Как ты смеешь? Прекрати немедленно!!! - разъяренным шепотом произнесла Альена.
  - Алечка... - растерялся Рыжик, снова попробовав завладеть губами человечки, но девушка от злости на себя и на него, и на всю эту неподобающую ситуацию, дерзко прикусила губу демона, вызвав протестующий стон Айва, и резко вывернулась из его рук, отскочив в сторону. Хорошо, что в узком коридорчике рядом оказалась стена, к которой она в изнеможении и прислонилась. Ноги отказывались ей повиноваться, но дрожавшие от нервного возбуждения пальчики уже приводили в порядок сбившуюся в процессе одежду.
  Ничего себе, 'поздоровались'!
  - Маленькая моя, что я сделал не так? - с трудом переводя дыхание в отчаянии выпалил Рыжик, слизнув рубиновую каплю крови со своей прокушенной губы, но чуть солоноватый привкус не отрезвил, лишь придал всем ощущениям от только что пережитого новый восхитительный оттенок.
  Айвен и помыслить не мог, что Альена может оказаться настолько страстной, и его желание обладать ею не только не притупилось, а стало просто невыносимым.
  Соображал сейчас Рыжик с огромным трудом (если то, что он ненадолго прервался, возможно было отнести к его здравомыслию). Но видеть бушующий коктейль эмоций на лице девушки, ее мечущие молнии глаза, с все еще расширенными от недавнего потрясения зрачками, было непривычно.
  В темечко настойчиво долбилось: 'Остановись! Ты ее пугаешь! Так только все испортишь!'
  Но разве можно остановить такую бурю чувств и желаний, которые всколыхнула юная красавица?
  Тяжело дыша, Айв сделал осторожный шаг вперед, гипнотизируя человечку взглядом потемневших от вожделения глаз. Альена так же учащенно дышала, не в силах разорвать эту немую дуэль взглядов, понимая уже, что безнадежно проиграла, но все-таки протестующее выставив вперед ладони, в запрещающем приближаться жесте.
  - Ты... ты!!! - задыхаясь от негодования, выпалила девушка. - А как же свадьба?! Уже передумал? - попыталась она съехидничать, но вышло не слишком достоверно - не желчно, как ей хотелось бы, а скорее укоризненно, обнажая ее задетое самолюбие.
  - Кто тебе сказал? - зло спросил Айв, прищурившись.
  - Неважно! - бойко огрызнулась она.
  - Ты не так все поняла, Альена! - попытался он улыбнуться.
  - Мне уже неважно! Ты со своей проклятой Клятвой готов на все! Это же низко!
  - При чем тут Клятва?! - возмущенно запротестовал Айвен, чувствуя, что девушка не хочет слышать то, что он ей говорит. - Мое отношение к тебе никак с этой дурацкой Клятвой не связано! Я ее вообще по пьяни дал, не соображая, что говорю!
  - Как это? - удивилась Альена.
  - Вот так! - позволил демон проскользнуть обиде в своем голосе, но воспользовавшись секундным замешательством человечки, снова оказался совсем рядом, уперев ладони по обе стороны от вжавшейся в стену девушки, не дотрагиваясь до нее, но не оставляя ни малейшего шанса сбежать. - А вот ты?! Кошак мне популярно объяснил причину вашего совместного утреннего появления! Неужели я тебе настолько противен!? Или, может быть, ты сейчас хочешь что-нибудь еще добавить? - и мысленно продолжил: 'в свое оправдание?'
  - Что он тебе сказал?! - охнула человечка, закрывая ладонями вспыхнувшее лицо.
  Верить в сказанное демоном не хотелось. Да быть того не может, чтобы Цаюшка всю правду об ее визите рассказал, не мог он ее доверие предать!
  - Как красноречиво, - не удержавшись, съязвил демон, наслаждаясь хоть небольшой, но все-таки местью за ее глупую выходку. - Я не буду повторять, что именно он мне сказал, - великодушно прошептал он, щекоча теплым дыханием пунцовое от смущения ушко девушки, - но только запомни, моя маленькая, даже думать забудь о том, что он у тебя будет первым...
  - Что ты с ним сделал?! - ужаснулась Альена, вмиг позабыв и о Клятве, и о том, что за раскрытие ее замысла она хотела придушить болтливого не в меру Котяру собственными руками буквально минуту назад, только что догадавшись, отчего демон пришел в столь неподобающем для визитов виде.
  Они же, наверное, сцепились из-за нее! Не мог Цай все рассказать добровольно! А вдруг это несносный демон его пытал? С Рыжего станется!
  Альена живо представила 'подопытные' тушеные перцы, с которых демон сдирал кожицу в заведении папаши Джу, и ей чуть не стало дурно. Веник же как-то обмолвился, что спустит с Кошака шкуру.
  Она, получается, здесь млеет от удовольствия, целуется с демоном, в то время, как лучший друг, возможно, истекает кровью... Ох, только не это!
  - Да ничего с ним не сделалось, - поспешно заверил Айв побледневшую девушку, и невольно ухмыльнулся про себя, польщенный оценкой его боевых возможностей, но тут же ревниво опомнившийся - с чего это она так переживает за Кошака? - У кошек по девять жизней, забыла? - попытался отшутиться он.
  - Где Цай?! - требовательно повторила человечка, воинственно сжав кулачки, готовая ринуться в бой, если он вздумает ее задержать.
  Со стороны выглядело это, по меньшей мере, смешно. Миниатюрная девушка едва доставала до плеча физически отлично развитому нелюдю, но Айвен не решился усугублять. Возможно, истоки внезапной взаимной привязанности Цая и Альены таили в себе какой-то более глубинный смысл, нежели он предполагал ранее, будто она вызвана со стороны оборотня лишь простым желанием позлить извечного соперника за девичьи сердечки. И стоило бы на досуге немного подумать на эту тему, не ограничиваясь лишь поверхностной информацией, которой ему удалось разжиться при оформлении договора в банке. Надо бы получше покопаться в архивах, содержащих сведения о древних родах. Вдруг есть еще что-то, хотя Цай вроде бы и не скрываясь, объявил о своих намерениях. Но не может быть, чтобы у этого матерого манипулятора, как у ловкого шулера, не оказалось 'запасного' козырного туза в рукаве. А то и вовсе Джекпота...
  - Альена, я тебя не обманываю. Котяра твой ненаглядный домой отправился. На своих двоих. И ничего я ему не сделал. Он и так дома нагоняй теперь получит.
  - За что?
  - За дело! - резко оборвал демон, и уже более миролюбиво добавил, невольно потерев ноющее, подергивающее болью обожженное запястье. - Не будет всякими мощными артефактами разбрасываться. А насчет свадьбы...
  - Почему ты мне сам не сказал о предстоящей свадьбе? - перебила Альена, успокоившись насчет живучести друга. (Ну, в самом деле, не убьют же его родители за какую-то магическую игрушку). Всякое бывает.
  - Да потому что отец меня убеждал, что в ближайшее время ни о каком моем браке речи быть и не может! Вроде как я еще не перебесил... то есть не нагулял... короче, мне, дескать, надо сначала набраться опыта, - наконец-то нашел демон подходящее определение. - Я даже не знал, что он решил свадьбу в ближайшее время справить, а не обождать еще несколько лет. Видимо, внуков ему захотелось, - нехотя признался Рыжик. - И я хотел сказать тебе, но только чуть позже и по-другому...
  - Все! - не выдержала девушка, поняв, что не в силах обсуждать сейчас чужое 'счастье'. - Хватит мне зубы заговаривать!
  Сейчас Альена разозлилась по-настоящему. Еще неизвестно, что там Цай в самом деле Рыжему наговорил и что Веник сам себе домыслил! Сообразить, что она не хочет ему дарить свою первую боль - большого ума не надо. И сложить два и два, увидев их с Цаем вместе, Веник все-таки в состоянии. Да только пользоваться своим обаянием и лезть целоваться, когда не просят, подло! У самого невеста, а он... Гад рыжий!
  А ведь чуть не уговорила свою совесть, что пока еще можно, хотя бы попробовать, а как это целоваться с Высшим демоном, ведь есть еще время, пока он холост... Даже мысль промелькнула, чью же 'просьбу' исполнять - ректора, Барб, или собственное сердце слушать?
  Хороша бы она была, поддавшись искушению!
  - Идите-ка Вы отсюда, раас Авен, набираться 'опыта' в другом месте! Я Вам не подопытный кролик, чтобы на мне свои эксперименты ставить! - зло прошипела Альена. - И нечего на Цая наговаривать! Он не такой, как Вы!
  Айв слегка опешил, запоздало сообразив, что он, похоже, вновь сболтнул что-то не то, раз она снова перешла на 'Вы'. Вот ведь, проговорился! Говорил же Кошак, головой думать надо! Эх... Да что за напасть!
  Ну и что с того, что Альена в первый раз не с ним захотела быть?
  Ничего же не поправимого ведь не случилось бы! Ну, оказался бы Цай у нее первым, и что с того? Для него-то самого абсолютно ничего не поменялось бы!
  Котяра, по слухам, отличный любовник, и наверняка знает, как деликатно нужно провести ритуал превращения девушки в женщину, чтобы впоследствии она могла бы получать чувственное наслаждение, а не испытывать страх перед исполнением супружеского долга.
  Того, что даже без всякой Клятвы отказаться от человечки он уже не в силах, Айвен прекрасно понимал. Однако, только мысль о том, что ЕГО Алечка изведала бы ласки другого, была демону ненавистна, отравляя и калеча его разум, не позволяя взвешивать произносимые слова.
  И никакие самоуговоры успокоиться не помогали. Скорее уж становилось только хуже. От одной только мысли о человечке и этом наглом Кошаке хотелось разнести на мелкие кусочки всю округу.
  Вряд ли это был подсознательный страх, что когда-нибудь Альене придет в голову сравнить своих мужчин. Скорее, безнадежно раздутое эго и чувство собственничества самого демона отчаянно сопротивлялось.
  Девушка, занимающая все мысли, вдали от которой дышать становится трудно - не тот предмет, которым можно делиться даже с другом, не говоря уж о сопернике! Айв не хотел допускать, чтобы у нее появилась возможность помнить о ком-то еще, кто был с ней.
  Он, и именно он, должен быть тем единственным, кто разделит с ней ее боль, став ее причиной и утешением.
  Нужно было срочно спасать положение, пока Альена не натворила что-нибудь просто из чувства противоречия. А ректор еще свое получит! Если бы не его любезная подсказка - все было бы намного проще.
  Чудовищным усилием воли Айвен взял себя в руки, подавив желание дальше продолжать бесполезный спор на повышенных тонах. Глядя прямо в серые глаза, мечущие молнии, с трудом подбирая слова, произнес, стараясь, чтобы все сказанное им, прозвучало как можно более убедительным:
  - Альена, пожалуйста, прости меня. Цай сказал мне только о том, что у тебя проблемы с метафизикой, и ты пришла к нему за помощью. Меня просто обидело то, что ты предпочла ночью лазить неизвестно где и как, а не выйти и попросить меня помочь. Вот и... нафантазировал себе неизвестно чего.
  - Что? - удивилась девушка, не ожидавшая такого демарша со стороны упрямого демона.
  - Поверь, я - не такая уж и мразь, какой тебе представляюсь, - нарочно понизив голос, еще тише произнес Айв, вынуждая человечку прислушаться к тому, что именно он говорит. - Я знаю, ты сейчас нервничаешь из-за предстоящих экзаменов... но ведь я и пришел, чтобы помочь, зачем ты меня гонишь, Альен? И о свадьбе я действительно не думал пока. За это можешь простить?
  Кажется, подействовало.
  Альена открыла было рот, но закрыла, задумавшись.
  А что, если она и впрямь не права со своими обвинениями? Ведь вполне возможно, что Рыжик, отчего-то слишком ревностно относящийся к их отношениям, из-за простого намека, что она Цаю больше доверяет и что он ей нравится, так взбесился? Или действительно, вообще, просто разобиделся, что она со своими проблемами к Котику помчалась в то время, когда могла просто растолкать его в подъезде и все рассказать... Хотя... это по метафизике он может помочь, а вот в остальном...
  Альена смерила гостя недоверчивым взглядом, и устало произнесла:
  - До экзаменов совсем мало времени. Я должна хотя бы попытаться их сдать! Понимаешь? Для меня это принципиально важно! Ты пришел заниматься? Я готова. Или уходи и не мешай! И не надо мне твоих оправданий насчет свадьбы, ясно?!
  - Хорошо, ты права. Только не волнуйся и не ругайся. Сначала экзамены, - поспешно согласился с ее доводами Айвен. - Значит, мир?
  - Перемирие, - уклончиво поправила Альена, все еще сердито буравя его взглядом серых глаз.
  Демон даже невольно залюбовался милым личиком своего наваждения, и, забывшись, снова потянулся к ее губам.
  Альена широко распахнула ресницы, изумленно наблюдая за неотвратимо приближающимся лицом демона, не в силах заставить себя уклониться...
  
  Неизвестно, чем бы закончилось это странное противоборство взаимного притяжения, но тут раздался вежливый стук в дверь, и оба вздрогнули, невольно выныривая из пучины захватывающей их по новой стихии поглощающих чувств, которые они только вроде бы успели привести в норму. Чтобы можно было действительно заняться метафизикой, а не разными приятными глупостями.
  - Ну кто там еще? - почти простонала Альена, торопливо ныряя под рукой демона и сбегая, пользуясь неожиданной помощью извне.
  - Не открывай! - попробовал остановить ее Айвен, но человечка лишь дернула плечом:
  - Еще чего! Вдруг, это Цай вернулся? - отмахнулась она.
  Айв с досады впечатал кулак в стену, но постарался тут же взять себя в руки, и отправился следом за девушкой, уже распахнувшей входную дверь.
  
  - Альен, доброе утро! - из-за открывшего было рот спины слуги Айва, высунулся довольный Кэтч. - А Рыжий у тебя?
  - С чего это ты с утра пораньше решил его искать у меня? - возмутилась человечка, но тут за ее спиной возник демон, и пришлось только скрипнуть зубами.
  - Ну вот! Я так и знал! - обрадовался оборотень.
  - Привет, Кэтч, чего хотел? - недовольно буркнул Айвен, отстраняя смутившуюся Альену в сторону, чтобы забрать принесенные ему слугой свои вещи.
  - Так я это... - немного сник Кэтчер, сообразив, наконец, что ему здесь не очень-то и рады.
  - Благодарю, - сухо кивнул Айв слуге. - Обед на две персоны сюда через три часа доставите, - и чуть шевельнул кистью, разрешая ему испариться, что тот, поспешно откланявшись, не замедлил и сделать.
  - Так что ты хотел-то? - нетерпеливо повторил демон, выразительно глядя на дружка.
  - Да я просто хотел убедиться, что с тобой все в порядке, - фыркнул оборотень. - А то тут такие слухи пошли, что, мол, ты с Цаем чего-то не поделил...
  - Интересно, кому это надо язык укоротить? - хмыкнул Айвен. - Нам нечего делить с Кошаком. Я своего не уступлю. И он в курсе. Так что не беспокойся.
  - Ну, тогда ладно... - приуныл Кэтч. - Я-то надеялся...
  - На что? - хихикнула опомнившаяся Альена, высовываясь, - что Веника придется по кусочкам собирать после беседы с Котиком? Я бы тоже на такое посмотрела.
  Кэтч хрюкнул, представив забавное зрелище, но отрицательно помотал головой, заметив негодующий взгляд демона.
  - На то, что хоть в этом доме завтраком кормят! - нашелся он.
  - А что, девчонки тебя даже не покормили? Или ты не оправдал их надежды и завтрака не заслужил? - поддел Айвен, припомнив, что накануне оставил дружков в компании Илоны.
  - Ох, там все так сложно, - простодушно признался оборотень, широко зевнув, невольно выдавая, что ночка и у него выдалась бессонной. - Ну, подробности я тебе потом расскажу... Кор-то снова с Элькой сбежал. Мне пришлось одному отдуваться...
  - Ага, давай потом... - поспешно согласился Айв, собираясь захлопнуть дверь, но оборотень взмолился:
  - Айв, я, в самом деле, жутко голоден и хочу спать. Только в общежитии Академии сейчас подрыхнуть не дадут. И твои слуги затеяли грандиозную уборку в особняке. Как-то мне неловко туда соваться в отсутствии хозяина...
  - Интересно, с каких это пор? - отпустил ехидную шпильку демон.
  - С таких! Ты разве не в курсе, что твой отец твой будет с визитом в Академии со дня на день? А вдруг, сегодня приедет, и что тогда? Налейте хоть кофейку, а то челюсти выворачивает. И я вас оставлю, пойду где-нибудь еще пристанище искать.
  - Погоди, а с чего ты взял, что отец здесь будет? - взволнованно переспросил Айвен, почувствовав, как рядом вздрогнула человечка, и поспешно приобнял ее, успокаивая. - Или опять слухи?
  - Не знаю, слухи или нет, - пожал плечами Кэтч. - Дома надо ночевать, тогда и на связь с родителем сам выходил бы, а не твой слуга.
  - Это он тебе сказал? - озадачился Айвен, прикидывая, зачем это мог отец искать его среди ночи. Неужели почувствовал отголоски затраченной магии?
  Дхарг! Ну точно!
  Цай со своим дурацким тоннелем в горах невольно подставил их обоих! Чтобы энергию зря не расходовать! Придумал же куда его привести! Будто других мест на континенте мало! Конечно теперь все, кому положено и не положено, уже в курсе, что на землях Независимого Клана Кошек резвился Высший демон. Вот незадача!
  'Поделом Кошаку дома влетит!' - мстительно подумал Айвен, чувствуя, что самому влетит тоже. И неизвестно еще, только ли за эту выходку.
  Настроение слегка испортилось. Теперь еще и перед отцом отчитываться придется за свою несдержанность. Если только Котяра не соврал, и договоренность о строительстве дороги действительно существует, надо бы вместе придумать, чего родителям врать. Не признаваться же, что они всамделишную дуэль устроили. Может быть, и удастся убедить и тех, и других, что, дескать, просто показывали удаль молодецкую, поспорив. Тут как раз и про тоннель очень к месту получится.
  Вмешивать Альену Айв не желал категорически. Да и Цай, скорее всего, согласится с такой версией. Хотя за утраченный-то браслет ограничения Силы Высших демонов, наверняка, ему устроят хорошую выволочку.
  'Откуда у этих Кошек вообще такая редкость, интересно? Хорошо, что ее больше не существует', - быстро пронеслось в голове у демона.
  - Да ничего он толком не сказал, - нахмурился оборотень, очень похоже пытаясь передразнить манеру речи слуги: - 'Недосуг, мол, мне сейчас завтраком кормить гостей рааса Айвена, когда сам Повелитель может нагрянуть с инспекцией. До сих пор, дескать, в дрожь бросает, оттого, что не смогли толком объяснить, где наш молодой хозяин проводит ночь, и все ли с ним в порядке'. Как-то так. В общем, вежливо дали понять, что нам с Кором лучше пока пожить у себя в общаге. Вот я и пошел тебя искать...
  - Ладно, страдалец, - сжалилась Альена над полусонным парнем, снова чуть не свернувшим себе челюсть в отчаянном зевке, который он поспешно прикрыл ладонью, - заходи, кофе тебе налью. Даже тортиком угощу.
  - Нееет! И разговоров про торты и самих тортов мне на сегодня хватит, - поспешно отказался Кэтч. И взглянув на недоуменно выгнувшего бровь друга, уже и думать забывшего, что он 'откупился' от надоедливой бывшей подружки ее любимым лакомством, которым Илонка и потчевала Кэтча и своих подруг, пригласив их в гости, добавил:
  - Об этом я тебе тоже потом расскажу.
  - Ладно, - нехотя посторонился Айвен, чтобы впустить дружка в квартиру человечки. - Иди пей кофе и вали ко мне домой, отсыпайся. Только передай моим слугам, пожалуйста, а то я сам забыл сказать, чтобы связались с Наставником. Пусть пришлют в особняк все мои пособия по метафизике. ВСЕ, ты понял?
  - Зачем тебе? - удивился Кэтч.
  - Не твое дело! - сухо оборвал Айвен, не желая распространяться, и тут же поймал благодарный взгляд Альены.
  - Ну вот! - возмутился оборотень. - Как всегда! Чуть что - скажи, накажи, сделай, передай! Пойди туда, не знаю, куда! А в благодарность только гадости! Знаешь, как я натерпелся из-за твоей пресловутой солидарности?! - снова припомнил свой ночной позор вспыхнувший Кэтчер. Можно подумать, ему было легко под разными предлогами уклоняться от намеков раззадоренных девчонок, чтобы не приставали.
  - О! Кстати, о благодарности! - просиял Айв. - Я отменяю свое проклятие, теперь можешь вволю предаваться маленьким радостям. И Кор тоже.
  - Да неужто? - быстро взглянул Кэтч в спину удалившейся на кухню девушки. - Гыыы... - ехидно осклабился он в усмешке. - Так тебя можно поздравить?
  - Тише, придурок! Ни слова больше! - грубым шепотом оборвал его перепугавшийся нового витка разборок с Альеной Айвен. - А не то...
  - Ладно, ладно, молчу... - продолжал ухмыляться оборотень, - только кофе выпью и оставлю вас продолжать...
  - Заткнись! - пихнул его в бок демон. - Я сейчас переоденусь, но когда выйду, чтоб и духу твоего здесь не было, иначе точно передумаю насчет 'солидарности', - выразительно погрозил он внушительным кулаком, скрываясь в ванной с узелком чистых вещей, принесенных ему слугой...
  - Как скажешь, Рыжик, - фыркнул Кэтчер.
  Настроение у него поднялось на несколько пунктов от таких приятных новостей.
  Наконец-то все возвратится в привычное русло. А то ведь и впрямь, надоел уже Айв с этой своей человечкой таскаться. Совсем их с Кором забросил. А так весело было потусоваться втроем...
  
  ***
  
  Домой Цаю сегодня возвращаться не очень хотелось, но признаться в содеянном, рассказать что, мол, так и так... а браслета-то больше не существует - надо, как ни крути.
  И как теперь сейчас перед хранителем сокровищницы оправдываться, куда редкий по своим качествам браслет подевал, он никак не мог сообразить.

Браслет [из инета]

  Зеленоглазый брюнет досадливо сморщился, припомнив, как нагрубил по кристаллу связи вредному въедливому типу, числящемуся в хранителях, уломав его под свое честное слово (в обход отца и деда), что обязательно вернет артефакт не позднее заката, лишь бы срочно доставили!
  Цай, впервые нарушив правило после долгого отсутствия появляться дома, как и подобает порядочному Князю Независимого Рода, через парадный вход, телепортиловался прямо в свою комнату, и уже полчаса сидел в ней, мучительно ища выход, даже не поздоровавшись с родней, которые, наверняка почувствовали его появление в доме.
  Дело принимало скверный оборот. И кому из родственников теперь обратиться за помощью и прикрытием? Или сразу идти виниться перед отцом или дедом? А, может, как обычно, к бабуле?
  Она ко всем в семье подход найти сумеет...
  'Точно, вот решение моего вопроса! - обрадовано решил Цай, с огромным облегчением настраивая портал в покои своей бабушки. - А если уж отец и дед простят, то и хранителю ничего не останется делать. Жаловаться-то некому!'
  Но Котик рано обрадовался. К его огромному разочарованию, не успев схлопнуть за собой портал, он услышал ехидный голос отца:
  'Далеко ли собрался, родной? А иди-ка ты сначала со мной побеседуй!'
  И живенько переместил его в свой кабинет.
  Цай даже досадливо охнуть не успел, вывалившись на ковер посреди комнаты. Правда, кошачьи инстинкты сработали безупречно, и он тут же мягко, пружинисто вскочил, как ни в чем не бывало, даже не ушибся.
  Только вот отец был не один! В просторном кабинете родителя собралась вся семья, включая укоризненно поджавшую губы маму Галви, хмурящегося деда Сейцу
  и любимую бабушку Вальесу, в глазах которой он по-прежнему оставался ненаглядным озорным котенком, которому прощались всякие шалости.
  Бывшая человечка души не чаяла в единственном внуке. И века, проведенные среди оборотней, не отняли у нее изначально заложенного природой сочувствия и понимания. А, может быть, она просто умела чувствовать не так, как остальные Независимые, оттого и разбиралась в искренности поступков. Цай никогда не был подлым, и если уж пакостил, то не со зла, а по недомыслию или, не представляя последствий своего озорства.
  И бабушка всегда была на его стороне.
  Вот и сейчас первым делом он подскочил к ней, приветствуя поцелуем ухоженную руку выглядевшей совсем молодо женщины, чтобы почувствовать легкое пожатие тонких, унизанных перстнями пальчиков, и получить свой благословенный поцелуй в макушку:
  - Здравствуй, Котенок, - шепнула она. - Давно же ты в гости не заглядывал. Я соскучилась.
  - Прости, бабуль, - виновато вздохнул Цай, выпрямляясь, чтобы поприветствовать остальную родню. - Я тоже скучал.
  Вальеса тепло улыбнулась. Так ласково 'бабулей' называл ее только этот милый мальчик (это было его законное право, остальным и в голову бы ни пришло назвать выглядевшую максимум лет на тридцать по человеческим меркам красивую женщину 'бабушкой').
  - Ну, церемонии оставим на потом, сын, - сердито прервал Эцор Равиль III, недовольно покосившись на свою мать, испортившую ему представление. - И доброго дня желать нам сейчас было бы несколько неуместно. Мы уже утомились ждать тебя, когда ты соизволишь почтить нас своим присутствием.
  - Вот именно! - язвительно вставил дед. - Поздороваться мог бы и сразу по прибытии. И правила хорошего тона забыл, и манеры. Это теперь в Академиях учат такому?
  - Да, любезный наш сын, расскажи-ка нам, с какой это ты такой компанией связался, что тебе артефакт из хранилища потребовался? И что это ты такое с браслетом задумал, из-за чего наш хранитель к нам с твоей матушкой бесцеремонно ввалился в спальню ни свет ни заря? Трясется весь от негодования, двух слов толком связать не может, дескать, его маячок указывает на утрату артефакта вселенского значения. Таких, мол, всего-то оставалось штуки четыре на весь континент. А теперь и этого нет, - гневно расхаживал отец по кабинету, заложив руки за спину. - А главное, у НАШЕГО Рода больше нет бесценной вещички!
  - И как это понимать? - снова перехватил инициативу сердитый-пресердитый дед.
  В голосе старшего Кота то и дело проскакивали рычащие нотки раздраженного льва.
  Цай слегка растерялся. Он-то надеялся, что про браслет пока ничего неизвестно! Под напором обвинений старших мужчин, Сейцу и Эцора, парень виновато опустил голову, и тут Вальеса не выдержала прессинга любимца. Шумно собрав клацнувший костяными пластинами изящный веер, чтобы привлечь к себе внимание, не повышая голоса, женщина произнесла:
  - Перестаньте рычать на нашего мальчика. Наверняка не все так страшно. И вообще он у нас хороший, нечего на него наговаривать. Он и сам нам все сейчас расскажет и объяснит...
  - Мама! - возмутился отец Цая, обернувшись на женщин. - Нечего его жалеть!
  - Но... - попыталась было вступиться и Галви.
  - Милая, а ты уж теперь вообще не вмешивайся! - невольно поежился отец, заметив гневно сверкнувшие глаза своей Кошечки, на миг выпустившей когти взамен безупречно ухоженных длинных ногтей. - Он у вас вообще от рук отбился, а вы, женщины, все ему потакаете!
  Обе женщины жили душа в душу, даром, что свекровь с невесткой. И если уж объединялись в своих интересах, то мужчинам приходилось туго. Правда, и за своих любимых (мужа, сына, внука), Вальеса, как и Галви, была готова порвать на клочки любого, кто посмел бы их ненароком обидеть. Перед подданными женщины старательно придерживались выбранной тактики поведения, не смея подрывать авторитет своих мужчин в глазах приближенных и челяди, но в узком семейном кругу с ними очень даже считались.
  В процессе воспитания единственного Наследника Князей Независимого Рода Котов-оборотней взрослые всем скопом принимали самое непосредственное участие. И поэтому Галви тут же возмутилась:
  - Мы с самого начала были против того, чтобы посылать его в Академию! Это вы настояли. Мол, все мужчины в нашем Роду Академию магии заканчивали!
  - Да все едино! - желчно вставил Сейцу. - Что посылали, что нет! Он уже и учится-то не хочет! Виданное ли дело, репетитора нанял!
  - Позорище! - поддакнул Эцор.
  - И по какой дисциплине! По стереометрии!!! - снова вступил дед. - Да если бы хоть капля мозгов была, хоть сделал бы это втихомолку, не в городе! Дома бы мы тебе быстро репетитора организовали, чтобы никто не догадался, что ты бездарь! До чего докатился! Князю Рода Равилей, раасу Тогху понадобился репетитор по стереометрии! Позор на мою седую голову! - тут дед явно слукавил - в его густых, отливающих серебром локонах, заплетенных в клановую косу, не было пока ни единого седого волоса.
  - Твоя бабушка Вальеса, даром что женщина, да и то подсказала бы непонятное, а ты деньги неизвестно на кого тратишь! - продолжал разоряться отец. - Ну, и что ты молчишь? - требовательно уставился Эцор на Цая, ожидая немедленных объяснений.
  Зря они так.
  Цай решил, что лучшая защита - это нападение, и в свою очередь возмутился:
  - Вы же сами мне ренту определили, обещая, что не будете вмешиваться в мою самостоятельную жизнь! А мои собственные земли по праву рождения, и подаренные на совершеннолетие неплохой доход приносят, почему я должен отчитываться? Значит все-таки везде твои соглядатаи, отец? Все еще не доверяешь, как несмышленышу? Нашли чем попрекать! При чем тут репетитор?! Нет у меня никаких проблем!
  - А как же тогда прикажешь понимать донесение моего казначея? Или это ему приходят неточные отчеты доходов-расходов наших земель?! - скептически выгнул бровь Эцор.
  Про репетиторство ему сообщили накануне вечером, и он еще обдумывал, как поступить, решив, что утро вечера мудренее, но утреннее известие о том, что, мол, Цай потребовал браслет Ограничения Силы Высших демонов и сломал его - уже выходило за всякие рамки. И поэтому сейчас Эцор смешал все претензии к сыну в одну кучу.
  
  - Папа, дед! Прежде чем ругать, вы бы хоть глянули, кого я нанял в репетиторы! - достал из подпространственного кармана Цай свой экземпляр договора.
  - Ну-ка, ну-ка, что там такого необычного? - требовательно протянул дед руку, и Цаю пришлось вручить ему бумаги.
  - Так... Князь Независимого Рода... тра-та-та... - бормоча вполголоса, быстро скользил Сейцу цепким взглядом по витиеватым строчкам подписей, - Цай Равиль IV, ага... раас Тогху... правильно... Ага. Вот! Орса Альена Эрс... - поднял он ошарашенный взгляд на жену.
  Впрочем, Цай уже прекрасно знал, что дед увидит в документе, и теперь тоже смотрел на замершую бабушку.
  В кабинете воцарилась почти священная тишина, и ее нарушил только тихий сдавленный вздох, слетевший с губ молодой женщины, неверяще произнесшей:
  - Нашел... Не может быть! Котенок мой, ты ее нашел! - Вальеса подалась вперед, словно хотела подняться с удобного кресла, но вдруг отказали ноги, и она так и осталась сидеть, до боли стиснув тонкими ухоженными пальцами веер, который таскала везде по привычке той моды, которая царила несколько веков назад. Выразительные глаза бывшей человечки увлажнились непролитыми слезами. Она все еще боялась поверить.
  - Мама, не волнуйся, - тут же опомнился Эцор. - Подожди, Цай, ты уверен, что это именно она?
  - Ну тут же все черным по белому написано в официальном документе, - кивнул Кот, с умилением отмечая, с каким благоговением все семейство уставилось на этот договор. Вот уж не ожидал, что все настолько серьезно, он-то думал, что это просто уже красивая семейная легенда, в которую верят по привычке...
  - Покажите мне, - взмолилась Вальеса, протянув чуть заметно дрожащую руку.
  Отец все-таки желал убедиться лично, поэтому, взяв у Сейцу бумаги, прежде чем отдать их своей матери, мельком взглянул на договор и возмутился:
  - А почему это ты девушке такую плату за услуги назначил?
  Цай растерялся, ну вот, только вроде появился повод порадоваться, а тут снова не угодил, и в недоумении возразил, поджав губы:
  - Это достойная оплата для репетитора Князя!
  Уступать Цай не собирался. Пусть казначей как хочет выкручивается, а уменьшать оговоренную сумму Кот не желал.
  - Достойная? - переспросил отец. - Для простого репетира, может, и достойная. А для нашей девочки - маленькая! - отрезал отец, еще больше удивив Цая. - Молодой девушке этих денег и один раз в модную лавку сходить не хватит, уж я-то знаю! - выразительно покосился он на жену. - А впрочем, разницы нет, какая зарплата, поскольку все равно в кратчайшие же сроки содержание ей определим соответствующее... - резюмировал Эцор.
  - Да дайте же мне взглянуть! - властно подала голос бабушка. - Котенок, расскажи нам, как ты ее нашел? Где?
  - Да! - спохватилась Галви. - Как узнал, что это именно она? Какая она, хорошенькая? Альена, да?
  - Да, мам, ее зовут Альена. Очень милая девушка, - ответил Цай на вопрос, не лукавя против истины.
  Неизвестно, как на самом деле Альена относилась к Айву, но для Кота эта человечка была самым дорогим существом, и по определению не могла быть плохой, потому что у Независимых Котов-оборотней слишком развиты родственные чувства, и не имеет значения, в каком соотношении разбавленная кровь...
  - Алечка... - прошептала бабушка, наконец-то шмыгнув носом, пытаясь разобрать расплывающиеся перед глазами строчки договора, - девочка моя...
  Но тут же, словно опомнившись, решительно вскинула гордую голову:
  - Так, родные мои! Это дело не терпит отлагательств! Ехать за Алечкой надо немедленно! Сейцу, надевай парадный мундир!
  - С полными регалиями? - ужаснулся дед Цая, не слишком любивший парадное облачение.
  - Ну, конечно! Пусть малышка сразу поймет, что мы ей очень рады! Давайте-ка быстренько все переодеваться и через полчаса общий сбор! Галви! Ох, девочка моя, тебе-то получаса не хватит... ладно, остаешься дома. Котенок, вели подать карету! Нет, лучше телепортом, так быстрее... Или... лучше торжественно? - задумалась она на минутку. - Нет! Лучше телепортом! Эцор, ты тоже оставайся - как раз успеете подготовить все должным образом к нашему приезду.
  - Мама! - возмутился сын Вальесы, которому тоже не терпелось увидеть девочку.
  - Я тоже не хочу мучиться в ожидании, - насупилась Галви. - Давайте все вместе поедем! Сразу и перезнакомимся. Я быстро соберусь, - пообещала она, но смутилась под скептическим взглядом мужа, который прекрасно знал, что быстро она еще никуда ни разу не собиралась.
  - Подождите!!! - перепугался Цай такого напора. - Альена ни сном, ни духом, что у нее именитая родня объявилась! Как вы себе представляете ее ошарашить такой радостной новостью! Я что, здесь самый умный? Да она росла и воспитывалась, как орса!!! Это в Академии мы все равны, и титулы неуместны, а как она будет с вами общаться? Она же сразу стесняться начнет!
  - А действительно, - первой опомнилась Галви. - Я-то помню, как в ваш Род входила. Особенно первые два визита для знакомства, - слегка зарумянилась мать Цая.
  - Ты так мило краснела и запиналась на каждом слове, Галви, - улыбнулся Сейцор. - Я сразу понял, что наш сын сделал прекрасный выбор.
  - Лучше не напоминайте, - усмехнулась невестка.
  - Ну а что вы предлагаете? - поджала губы Вальеса. - Давайте тогда немедленно пошлем приглашение!
  - Нет, бабуль, я сначала попробую ее подготовить. Расскажу Але то, что она, скорее всего, даже не знает. Насколько я понял, у нее в семье не распространяются насчет... дальних предков... - аккуратно обобщил он.
  - Они никогда мне этого не простят, - грустно покачала головой Вальеса, но тут Сейцор подошел и положил сухую горячую ладонь на плечо любимой женщины, ободряюще сжав:
  - 'Они' - приемные родители Альены, и вообще не имеют права тебя судить. Перестань себя винить. Мы нашли твою девочку, и ты обязательно ее увидишь. Я уверен, она поймет и полюбит тебя. Ты уже давно не принадлежишь людскому роду. Оставь прошлое, родная моя. У тебя есть, для кого жить в настоящем.
  Вальеса благодарно опустила ладошку поверх руки мужа:
  - Я знаю...
  - Мама, действительно, не стоит торопить события, - поддержал Цая Эцор.
  - Ну расскажи же нам еще о ней! - Галви нетерпеливо поманила сына, указывая на свободное кресло напротив.
  - Ну что рассказать? - задумчиво завел глаза к расписному потолку Цай.
  - Все! - снова воодушевившись, потребовала бабушка. - Котенок, расскажи нам о ней все-все! Как долго ты с ней знаком?
  - Нууу, я давно ее приметил, она еще на первом курсе меня заинтересовала, но близко сошелся совсем недавно. Альене как раз семнадцать исполнилось, и теперь она может сама документы подписывать. Вот так и нашел, специально выдумав предлог, чтобы не пугать раньше времени...
  
  Цай действительно отметил смешливую девчонку, которая в тот год поступила на первый курс Академии магии. Несомненное портретное сходство юной Вальесы не могло не броситься в глаза любящему внуку. Только немного другой цвет волос и глаз. Он почти неделю приглядывался к малышке, прежде чем рискнул узнать кто она такая и откуда, боясь давать себе ложную надежду. И к тому же, он уже тогда числился сердцеедом, дотошно пополняя список побед в своем негласном соревновании с Айвом. Правда, тогда еще они не прославились на всю Академию. Были в ней старшекурсники и поудачливее.
  Но его интерес могли растолковать не совсем верно. И подобной славы растлителя малолетних ему очень не хотелось. Человечки, не достигшие возраста согласия, то есть семнадцатилетия, автоматически считались недоступными, и штрафом в наказание за 'порчу' будущей магички вряд ли удалось бы отделаться. Вылетел бы из престижного учебного заведения, и вся недолга.
  Скорее всего, Рыжий придерживался такого же мнения. Ведь он также, сразу же отметив эту сероглазую девчонку, не стал добиваться ее внимания, а просто, постоянно меняя своих разовых подруг, упорно гонял он Альены наметившихся было ухажеров, ожидая ее взросления.
  Даже смешно! Ее сокурсники, которых распугал Айв, ведь так же могли ограничиваться лишь поцелуями, ну, может, потискали бы немножко при случае. Ведь до семнадцати лет Альене было еще расти и расти...
  Хотя, после выяснения подробностей в канцелярии, о том, что это приемная дочь каких-то орсы и орсана Джаунсов, Цай и сам гонял бы от девочки ушлых кавалеров, если бы Айвен не сумел справиться со своей задачей.
  Правда, в канцелярии его заподозрили совсем в другом, потому что молоденькая дриада, которая там работала, была страшно огорчена неминуемым близким разрывом, подозревая, что Цай заигрывает с ней только лишь для того, чтобы навести справки о какой-то малолетке! Дриада была в ярости, бросив родовитому оборотню совершенно необоснованные обвинения прямо в лицо.
  Айв здорово потешался, застав, правда, лишь фрагмент некрасивой сцены ревности. И в отместку Цай не стал ничего говорить Рыжему, решив посмотреть, как далеко тот готов зайти в грядущих отношениях с подрастающей человечкой.
  Ну а потом как раз и появился повод познакомиться поближе. Айвен не подвел ожидания оборотня.
  
  - И ты молчал? Мы бы что-нибудь придумали, чтобы раньше проверить! - ахнула Вальеса.
  - Бабуль, не сердись. Я ведь тоже боялся ошибиться.
  - Ладно, рассказывай дальше!
  - Я даже не знаю, с чего начать, - растерялся Кот. - Вы уж лучше вопросы задавайте, отвечу...
  
  А дальше вопросы посыпались, как из рога изобилия, пришлось рассказывать, причем о ситуации с Айвеном тоже. Закончил Цай тем, что пока что они с Альеной друзья, а дальше пока неизвестно. И вполне может так повернуться, что станут чем-то больше, чем просто друзья...
  Родственники ахали, охали, поддакивали, но вот после этого заявления, дед, прищурив колдовские кошачьи зрачки, лукаво поинтересовался:
  - Я что-то не пойму, внучок, так Алечка тебе нравится не только как родственница? Так ты и жениться готов?
  - Естественно, - немного смутившись под пристальным перекрестьем взглядов родни, кивнул Цай. - Ты, дедушка, прекрасно знаешь, что разница в поколениях позволит сделать нам это без неприятных последствий для потомства.
  - Котятки выйдут очаровательными, если она достанется тебе, - улыбнулась каким-то своим мыслям Вальеса. - Но все-таки сгораю от нетерпения, как хочется ее увидеть своими глазами! Какой же ты у нас молодец, Цай. Ты обязательно и впредь за девочкой приглядывать должен! И вообще, надо все-таки ее к нам пригласить. Я немедленно прикажу подготовить гостевые покои.
  - А может, ну его, этого демона? Что, Наследник Повелителя себе другую девушку не найдет? - задумчиво вмешалась Галви. - Женись сам, сынок.
  - Эх... мама, если бы было все так просто, - тихо ответил Цай, погрустнев.
  Он пока еще даже себе думать запрещал на эту тему, определившись только с главным.
  - Нет! Я все-таки немедленно хочу ее увидеть! - решительно поднялась Вальеса.
  - Я тоже! - подхватила невестка. - Может, все-таки мы прямо сейчас отправимся все вместе?
  - Ну вот, опять вы за свое! - встрепенулся Цай. - Давайте вы уж лучше потерпите немножко. А я попробую ее в гости к нам пригласить. Вот и наглядитесь вдоволь.
  - Действительно, мама, мы же уже условились! - укоризненно покачал головой Эцор. - Давайте, вы тут все подготовите, а я пока сам загляну в Академию, погляжу, как там, да что? Молодец, сынок, что догадался все-таки точно узнать про нашу малышку.
  - А я всегда говорила, что наш Котенок - самый смышленый и замечательный мальчик на свете, - вставила Галви, нежно взглянув на сына, привыкшего к немного преувеличенным оценкам его действий. - А то накинулись, как коршуны!
  Цай снова закатил глаза. Нет, такого суматошного настроения из-за известия об Альене он от родственников не ожидал. То прибить готовы были, а то вдруг стал такой хороший и милый. И про браслет все благополучно забыли на радостях.
  - Папа! Не надо! Я сначала сам поговорю с Алей.
  - Наверное, ты прав, сын, - вздохнув, произнес отец. - Как это мы заявимся в Академию и представимся Альене? У нее все-таки уже есть любящая семья.
  - Ну так они же не родные! - возразила Галви.
   - Это неважно. Главное, у девочки есть дом, в который она счастлива будет вернуться. А для того, чтобы и наш дом оказался ей дорогим сердцу, нужно время. Лучше уж пусть Цай пригласит ее погостить.
  - Это немного неприлично для юной девицы...
  - Ничего страшного, пусть возьмет с собой подружек. Или придется ждать до осени. Можно отправить официальное приглашение на утиную охоту... Правда, женщин эта забава мало привлекает.
  - А может быть, устроить какое-нибудь торжество? Балы, танцы, наряды? - снова вмешалась Галви. - Уж мы сумеем нарядить Алечку, чтобы затмила всех местных красавиц, - предвкушающе прикрыла выразительные глаза мать Цая, всегда мечтавшая о дочке, но боги почему-то больше не дали им с мужем детей...
  - А это мысль, про охоту, - усмехнулся Цай. - Тем более, я уже хвастался нашими угодьями. А вот начет балов я как-то сомневаюсь. Попробую для начала осторожно выяснить, не потребуется ли Альене учитель танцев, чтобы она чувствовала себя расковано. Вряд ли орс обучают так же, как и раас... только бы Рыжий не спутал нам все планы.
  - Ох, и когда вы только с Айвеном прекратите друг перед другом распускать хвосты, словно павлины? - ворчливо заметил дед.
  - Сейцу, милый, далеко ли ты сам ушел от мальчишек своим поведением? - тепло улыбнулась Вальеса, напомнив мужу об инциденте на последнем балу в гостях у соседей, когда ему показалось, что давний знакомый слишком много внимания уделяет его прекрасной спутнице жизни.
  Цай с интересом взглянул на смутившегося деда, но Сейцу, чтобы замять неприятную тему, быстренько оттащил внука в сторону и тихонько поинтересовался:
  - А зачем браслет-то нужен был?
  - Ну как... Мне же надо было с Айвом побеседовать. У него свой интерес к нашему котенку имеется, и весьма серьезный... Без драки он мне Алю не уступит, но сейчас устраивать драку... он же бешеный, даже не дал бы мне договорить то, что я должен был сказать.
  - И что? - возник рядом Эцор, невольно прислушиваясь к беседе своего отца и сына.
  - А ничего... - развел руками Цай. - И с браслетом не дослушал... сжег его, придурок!
  - Не выражайся! - одернул Сейцу внука.
  А отец только головой покачал:
  - Н-да... силен демоненок... пожалуй, покруче Эмли будет, как в полную силу войдет. Тех, кто на такое способен, чтобы браслет Обуздания Силы спалить, давно на свет не рождалось...
  - Браслет жалко. Я его у хранителя под честное слово брал, - повинился Цай.
  - Не переживай, я улажу с хранителем, - пообещал Эцор. - Молодец, что догадался взять.
  - Да, без браслета и родовая защита бы не помогла... - поддержал дед. И, покосившись на все еще пребывающую в каком-то непонятном радостно-возбужденном состоянии жену, улыбнулся. - Спасибо, внучек, за то, что ты все-таки нашел девочку. Я обещал Вальесе...
  - Я тебя тоже люблю, дед, - фыркнул Цай.
  Дед улыбнулся. Он естественно любил своего единственного внука (а как же иначе?), но никогда, ни при каких обстоятельствах не произносил вслух, что безумно привязан к нему. Достаточно и того, что Вальеса щедро одаривала их Котенка своей любовью, не скупясь на слова и поступки.
  - Да, пап... - замялся парень. - Тебе еще про гору в наших пустынных землях будут докладывать, что, дескать, ее больше нет...
  - Что?!! - в один голос вскричали оба старших мужчины, вновь багровея, потому что тут же предположили себе множество вариантов развития событий (и ни один им не нравился, запоздало пугая возможной опасностью для их мальчика).
  - Так вот, ее и вправду нет, пап. Ты только не ругайся. Я тоже могу все объяснить... - тихо закончил Цай, отступая ближе к женщинам. - Рыжий немного погорячился... Зато теперь не надо тратиться на рытье тоннеля...
  - Цай!!! - рыкнул дед.
  - Котенок, проводи-ка меня в мои покои, - живо поднялась Вальеса, невольно заметившая напряжение в компании тихо беседующих мужчин, поняв, что внука надо спасать еще от чего-то.
  - С удовольствием, бабуль! - быстро сориентировался парень, галантно подав Вальесе руку.
  Ну... этой женщине в доме Равилей не возражали...
  
  Галви тихонько улыбнулась, восхищаясь мудростью свекрови.
  Мужчины скоро остынут и начнут трезво мыслить, не порываясь немедленно оторвать Котенку уши, усы, хвост и спустить шкурку. Правда, по-настоящему дело никогда до такого серьезного наказания не доходило, но Цаюшка здорово переживал, когда его предпринимательские ходы, сулящие немалую экономическую выгоду, не бывали сразу оценены отцом и дедом по достоинству. Мальчик мыслил масштабно, и уже много лет пытался доказать, что он взрослый. Но других котят в семье не было, так что приходится ему отдуваться, бедному.
  Галви вздохнула.
  Раньше сын свою женитьбу даже обсуждать не хотел, уговаривая родителей подарить ему сестренку или братишку, чтобы они могли перенести свою гипер опеку на младших. Ну это и понятно. В Роду Независимых Котов-оборотней что мужчины, что женщины слишком дорожат своей свободой, чтобы в раннем возрасте вступать в брак.
  Интересно, что же на самом деле он испытывает к этой девочке, Альене, если готов поступиться своей независимостью?
  
  - Нет, ну куда это годится? - возмутился Эцор, оглянувшись на своего отца. - Ты до сих пор считаешь, что у мальчишек забавы детские?!
  - Ну, сынок, маленькие детки - маленькие бедки, - успокаиваясь, философски выдал Сейцу. - Главное, наш мальчик цел и невредим.
  - И куда только Эмли смотрит?! Совсем распустил своего демоненка! Они когда-нибудь прибью друг друга по-настоящему, и что тогда? Будем воевать или искать подходящего некроманта?
  - Уверена, что у Повелителя уже есть на примете парочка черных магов на такой 'непредвиденный случай', - усмехнулась Галви, поднимаясь.
  - Зачем ему два? - удивился Эцор.
  - Ну как? Эмли ведь так же трясется над своим Рыжиком, как мы над нашим Котенком, поэтому сначала от большой родительской любви собственноручно шкуру спустит, чтобы впредь неповадно погибать было во цвете лет. Вот потом второй некромант и понадобится, - пошутила мать Цая. - Ладно, пойду-ка я тоже к себе...
  - К себе, как же, - хмыкнул Эцор, провожая жену взглядом. - Затискают Цая наши женщины...
  - Надо все-таки Алечку пригласить в гости - пусть ее тискают, - согласился Сейцу.
  - Алю - само собой. И надо с Эмли поговорить... все-таки меня это затянувшееся противостояние детей пугает.
  - Не переживай. Не прибьют они друг друга... За без малого двести лет не прибили, и сейчас не прибьют, - уверенно ответил дед Цая. - Но ты прав, с Повелителем стоит потолковать о недопустимом поведении наших детей. Единственные наследники династий не имеют права так рисковать. Кстати, я не собираюсь ждать доклада. Хочу сам посмотреть 'на гору, которой больше нет', - иронично усмехнулся Сейцу. - Ты со мной или как?
  - С тобой, конечно!
  
  ***
  
  Где-то в глубине души, возможно, даже где-то очень-очень глубоко, так, что и сама сразу не поняла, отчего так странно себя чувствует - вроде бы злиться должна, а не выходит - Альена была рада неожиданному визиту дружка этого несносного, рыжего... рааса Айвена.
  Но мысли о том, что все, произошедшее этим утром, случилось как-то спонтанно и не слишком правильно, ее не отпускали. Причем касалось это не только поцелуя, но и визита к Цаю...
  Демон по-хозяйски скрылся в ванной, и оттуда почти тотчас послышался приглушенный звук льющейся воды. Однако на кухне по-прежнему сидел незваный гость, с любопытством вертящий головой по сторонам, и отчаянно сдерживающийся, чтобы не задать кучу накопившихся вопросов. Любопытство, распирающее оборотня, буквально читалось на его лице. Только вот, видимо, вопросы были такие, что юной девушке (несмотря на намек Айва), задавать их все-таки было не этично.
  Альена не пожадничала и кофе Кэтчу, напросившемуся в гости, заварила вкусный. Ей хотелось остаться одной - следовало бы о многом поразмыслить, но как нарочно с самого утра визитеры устроили в ее квартиру просто какое-то паломничество, не оставив девушке такого шанса.
  Кэтч попытался что-то спросить, но Альена перебила, кивнув в направлении ванной:
  - Кэтчер, а он там надолго?
  - Кхм... - чуть не подавился оборотень, обжегшись. - Не знаю, - честно признался парень. Обычно Айв любил поплескаться, только вряд ли он сейчас позволит себе такую роскошь, зная, что рядом с человечкой кто-то посторонний.
  К тому же намек дружка, что тот явно не желает его видеть в ближайшее время, направили ход мыслей Кэтча в правильное русло.
  'Чтоб духу твоего не было!' - мысленно передразнил он, слегка задетый таким пренебрежением. Эх, видно и впрямь, когда появляется очередная подруга, мужская дружба дает трещину.
  Что Кор, что Айв словно помешались. Ну ладно бы еще можно понять вампира - Элька и впрямь девица - слюной захлебнуться можно... Одно слово - суккуба! Хотя в человечке есть что-то такое... Кэтч сразу так и мог подобрать правильное определение, исподтишка наблюдая за задумчивой Альеной, прибирающей со стола остатки их пиршества с гномой (впрочем, Кэтч не знал, что до него у девушки были еще гости).
  Элька - это само совершенство - воплощение женского начала, возбуждающее, будоражащее воображение... А Альена - другая, чем-то тоже неуловимо привлекательная, но по-своему. То ли влажной глубиной темно-серых выразительных глаз, то ли хрупким телосложением, пока девушка еще не превратилась в отменную серцеедку, как большинство магичек, независимо от происхождения. Она словно задержалась на какое-то время, подобно цветку розы в тугом бутоне, перед тем, как полностью раскрыться...
  
  Шум воды ненадолго стих, вырвав оборотня из блаженного созерцания чужой подружки и неожиданно пришедшего философско-поэтического настроения. Опомнившись, парень перестал крутить в ладонях чашку с горячим напитком и сделал большой глоток, тут же обжегшись.
  Выпучив глаза и покраснев от натуги (не выплевывать же теперь!) он мучительно протолкнул в обожженную глотку ставший вмиг безвкусным кофе, проглотив заодно и все ругательства, чуть было не слетевшие с языка. В гостях все-таки не пристало выражаться площадной бранью. Сам виноват, напросился.
  Но Альена, сосредоточенная на своих проблемах, эту маленькую заминку даже и не заметила.
  Кэтчер отдышался (наконец-то его осенило применить толику магии, чтобы слегка остудить кофе), и теперь уже жадно утолял жажду и ублажал пострадавшее горло, чтобы поспешно покончить с завтраком и смыться, пока Айвен не вышел из ванны и не застал его здесь. Раздражать Рыжика лишний раз почему-то не хотелось. Мало ли, на какое проклятье демон еще 'расщедрится' в сердцах. Лучше уж поберечься...
  - Спасибо, хозяюшка, - выдавил Кэтчер, слизнув последнюю капельку с края фарфоровой чашки, - ну, я пошел...
  Альена рассеянно кивнула, даже не удосужившись проводить гостя, настолько она была поглощена своими раздумьями.
  Кэтчер хмыкнул, живо представив, о чем может переживать девушка, получившая ночью сомнительное для первого раза удовольствие, но ни утешать человечку, ни язвить по этому поводу, он не собирался. Что она, одна такая, что ли?
  Их у Айва за сотню давно перевалило, правда, раньше он вроде бы с девственницами не связывался...
  Впрочем, полусонному оборотню, отчаянно борющемуся с приступами зевоты, несмотря на выпитый крепкий кофе, даже в голову не пришло, отчего это Айвен встретил его в таком непотребном виде. А, может быть, просто в подсознании отложилось, что у демона с этой девчонкой ничего просто так гладко не выходит. Скорее всего, как обычно повздорили - слегка до или после - вот он и выглядит помятым, и хочет остаться с ней наедине, чтобы продолжить... выяснять отношения.
  Кэтчер все-таки не удержался и фыркнул, жалея, что не может позабавиться, оставшись наблюдателем. Альенка все-таки очень странно влияла на друга. Другая бы, например, испугалась лишний раз злить Рыжего, но эта где-то весь страх растеряла. Достаточно вспомнить, как она самонадеянно ринулась приводить демона в чувство, когда Айв вышел из себя, явив вторую ипостась... И, что самое невероятное - Рыжик ей потакал, позволяя капризничать и все делать по-своему.
  
  Сквозь слегка глумливые мысли до сознания парня дошло, что вода в ванной совсем перестала литься, а это значит, что Айв намерен выйти с минуты на минуту. Дважды повторять Рыжий не любил. Поэтому, чтобы не нарываться, Кэтчер живо справился с простеньким замком и поторопился покинуть не слишком гостеприимную квартирку, даже не удосужившись захлопнуть за собой дверь...
  
  ***
  
  Раздраженно натыкаясь взглядом на рассевшегося на стуле Кэтча, где до этого сидела Барб, я все думала о Венике. Точнее о том, как это демону удалось настолько заморочить мне голову, что я совершенно растаяла от его наглого поцелуя, выпав из реальности, в которой у него совсем в скором времени назначена свадьба с гномой. Ну что за невезение! Обиднее всего было осознавать, что мне поцелуй очень даже понравился, прямо до дрожи в коленях, и безумно хотелось повторить. Только мое состояние отравляло осознание того, что я просто ворую эту толику радости, сулящую мне впоследствии только горькие воспоминания о несбывшихся мечтах.
  Нет! Так нельзя! Вот сейчас Веник закончит плескаться, и надо будет заняться метафизикой, оставив химические реакции тела, неосмотрительно запущенные противным демоном, в покое. Так будет правильно и разумно...
  Все равно ведь ничего другого не остается в моем положении. Не тащить же его в постель? Он-то, может, и не против будет, а вот я...
  Пусть хотя бы не так сильно страдает самолюбие и гордость. Если мне удастся сдать все экзамены самостоятельно, может быть, появится хоть крохотный шанс самой диктовать условия всяким ректорам?
  Ну хотя бы я буду знать, что сделала все, что в моих силах, прежде чем сломаться под давлением обстоятельств..
  Хотя...
  Нет! - решительно мотнула я головой, отгоняя непрошеное видение сонного Рыжика на моем новом диване, целующего меня в шею...
  И тут, словно дразня и провоцируя меня на новый виток переживаний, Рыжий соизволил выползти из ванной...
  Мокрые волосы, умильно превратившиеся в волнистые огненные змейки, прилипли к обнаженным плечам, из-под них по шее стекают капельки воды, оставаясь радужными бриллиантиками на сильном теле, словно подмигивая мне, - мол, присмотрись повнимательнее к данному индивидууму - разве не хорош?!
  Да кто бы спорил - неотразим!
  Домашние шелковые штаны цвета горького шоколада с затейливым рисунком лампасов по внешним сторонам, здорово меня смутили. Слишком уж сильно они смахивали на шальвары какого-нибудь восточного князька, собравшегося направить свои стопы в многочисленный гарем прекрасных наложниц, где с нетерпением и приятным томлением волоокие пери поджидают своего господина.
  Кроме штанов, на демоне больше ничего не было. В руках этот ходячий соблазн комкал рубаху.
  - Альен, а полотенца размерчиком побольше у тебя случайно нет?
  - В смысле? - проморгалась я, слегка покраснев, отгоняя непрошеное видение и глупые мысли, и наконец-то оторвала взгляд от мужественного тела демона, взглянув в ее лукаво искрящиеся смехом глаза.
  Наверное, он ожидал именно такой реакции, и специально не стал сразу надевать рубаху, извращенец!
  С досады я нахмурилась, но Рыжик не позволил своей улыбке расплыться, и серьезно объяснил:
  - Там у тебя висит какой... хм.. лоскуток 20х40, еле хватило только на...
  - Что?! - возмутилась я, живо вообразив, что именно он вытирал моим любимым мягоньким полотенцем для лица, раз он штаны уже напялил. - Моим полотенцем, которым я личико вытираю, ты свои... (опомнилась я, чтобы не произнести вслух), но гневный взгляд уже выразительно скользнул ниже подтянутого живота с восхитительными кубиками пресса и очаровательной ямочкой пупочной впадины.
  Я подавилась возмущением и невольно сглотнула, вспыхнув еще сильнее - даже уши зарделись, хоть я их и нее видела, а только чувствовала нестерпимый жар. Пусть теперь гадает - от чего именно со мной такая метаморфоза приключилась.
  Веник, кажется, к моему немалому облегчению, понял все должным образом, потому что поспешно принялся оправдываться, причем своеобразно:
  - Альеночка, ну что ты сразу ругаться опять надумала? - укоризненно покачал он головой. - Вот уж не знал, что ты такая жадина. Я только рога им вытер! А то они от влаги тускнеют...
  - Тускнеют? - ошарашено переспросила я, надеясь, что ослышалась.
  - Ага, - виновато пожал Веник плечами и тихо добавил:
  - И кожа вокруг них шелушиться начинает... очень неприятно...
  Зря он ожидал от меня сочувствия, потому что теперь я снова разозлилась:
  - Айв! Ты что, в моей малюсенькой ванной вторую ипостась принимал? - охнула я, устремляясь вперед с намерением самой убедиться, что он ничего мне там не разворотил.
  - Да нет же! - ловко поймал меня демон, не дав проскользнуть в узкую щелочку между его телом и стеной неширокого коридорчика. - Они у меня в нормальном состоянии маленькие совсем, даже не видно, вот смотри!
  Удерживая меня одной рукой за талию, Венька быстро склонился, раздвинув второй рукой мокрые пряди надо лбом, и представил 'доказательства'.
  Хих... действительно есть! Крошечные совсем, не больше полутора сантиметров, только лишь наметка того, где появляется устрашающее великолепие этого 'козлика':
  И если бы он сам не показал, я бы никогда и не заподозрила - из-за его густой шевелюры рожки были совсем незаметны. Конечно, я тут же потянулась потрогать их - мало ли, обман зрения бывает.
  - Ой! - не ожидал демон, слегка отпрянув, но я уже перехватила его шею рукой, не позволяя ему ускользнуть, и с восторгом провела по выступающим шишечкам пальцами.
  - Алечка, - охрипшим голосом предостерег Рыжик, - не надо...
  - Ну подожди! - фыркнула я. - А это точно рожки? Может, тебе тесно в ванной было, и ты себе шишек наставил?
  Прибалдевший от незатейливой ласки Рыжик возмущено вскинулся, но наметившуюся было идиллию взаимного изучения реакций наших тел на прикосновения друг к другу, вспугнула неугомонная соседка, наблюдавшая эту сценку в щель неприкрытой Кэтчем входной двери, о чем тут же не замедлила оповестить:
  - Ох, ну до чего же молодежь нынче бесстыжая пошла! Хоть бы дверь прикрыли! Срамота!!!
  От неожиданности я нелепо пискнула и живо отпихнула от себя демона, досадливо скривившись.
  Мои пальчики все еще продолжали ощущать смешные бугорки, и в животе появилось странное томление от близости с Рыжим извращенцем, разгуливающем по моей квартире в непотребном виде, словно по собственной спальне.
  Веник, надо отдать ему должное, сориентировался быстрее: подскочил к двери и захлопнул ее, чуть не прищемив нос соседке, сунувшейся было то ли с нравоучениями, то ли чтобы получше рассмотреть, настолько ли непристойно то, чем мы занимались.
  Но я даже была ей немножко благодарна, отвесив себе мысленный подзатыльник - это ж надо! Только что убеждала себя, что нам следует заниматься метафизикой, а Рыжий чуть весь настрой не сбил, негодник!
  
  Когда он обернулся, пряча улыбку, и с плавной грациозностью хищника двинулся ко мне с явным намерением продолжить, я уже почти взяла себя в руки, чтобы достаточно нейтральным голосом поинтересоваться, хочет ли он кофе, или мы сразу приступим к занятиям.
   - Я не против, - туманно ответил Веник, но у меня создалось впечатление, что под 'занятиями' он имел нечто другое, в отличие от меня.
  - Не против чего? Кофе или метафизики? - попыталась я уточнить.
  - Давай сначала кофе, - поскучнел он. - И, если можно, полотенце, а то волосы мокрые и рубашка сразу намокнет, - объяснил он свое эффектное появление лишь в одних штанах.
  Вообще-то, он мне и без рубашки почему-то нравился. Но я решила, что не стоит испытывать судьбу. Вряд ли бдительная соседка сумеет что-то разглядеть через закрытую дверь и вовремя вмешаться.
  
  Кофе мы с Венькой пили молча. Не знаю, как он, а я старательно не поднимала глаз от своей чашки, сосредоточившись только на ней. Опасаясь, что иначе парень, сидевший напротив с невозмутимым видом (мол, он вовсе и не причастен к тому, что я никак не могу обуздать свои мысли, упорно возвращающиеся к утреннему поцелую и своим ощущениям от вида полуобнаженного демона), все-таки получит бонус. Так и хотелось встать, подойти вплотную, практически не оставляя воздушной прослойки между нашими телами, и снова зарыться пальчиками в его шевелюру. Мне же ведь не пригрезилось, что он неожиданно чуть не сомлел, пока я, удовлетворяя свое любопытство, ощупывала крохотные шишечки рогов Высшего демона, только что не замурлыкавшего, словно котенок...
  Хотя на безобидного котеночка Веник все-таки не тянул, скорее был похож на разомлевшего кота...
  Ох... мысли невольно перескочили на Цая. Я о нем чуть не забыла!
  И сейчас почему-то уже не казалось таким правильным мое решение подарить свою невинность Кошаку...
  Все-таки Веник на меня неправильно влияет.
  Пожалуй, Цай прав - сначала надо сходить в салон, расслабиться, привести в порядок мысли, чувства и, заодно, тело, а уж потом думать, кто из них окажется более достойным кандидатом-напарником для преодоления этого дурацкого рубежа, делавшего из девушки женщину.
  Эх... хорошо бы еще действительно решение такого важного вопроса зависело только от моих желаний...
  Судя по энциклопедическим данным, почерпнутым мной из анатомического атласа в недрах библиотеки Академии, сам процесс - не такое уж и хитрое действие, вот только психологическую составляющую со счетов не сбросить... И мнению девчонок, особенно Элькиного типа, я бы не стала слепо доверять.
  
  Сон про судебное заседание холодным отголоском затаившегося страха все равно бродил где-то на задворках сознания.
  'Нет уж, Рыжий! Хотя бы за мои страдания, пусть даже 'мнимые' - не быть тебе первым!' - мстительно решила я, наконец-то домучив свою чашку с остывшим напитком.
  Взглянув на Веньку, сыто откинувшегося на спинку стула и страдальчески взирающего на последний эклерчик, который он, похоже, тоже вознамерился уничтожить, я невольно ухмыльнулась.
  Что-то я не припомню, когда это демон с раннего утра полюбил трескать сладости.
  Или это он специально, чтобы я лакомилась его тортиком, а не эклерами, принесенными Котярой?
  Вот жулик...
  - Не мучайся, Вень, - пожалела я парня. - Пошли заниматься, а то скоро тебе обед доставят, а ты еще и проголодаться не успеешь.
  - Я не... - запротестовал уличенный Рыжик, но потом махнул рукой. - Пойдем. И обед принесут не мне, а нам. И только через три часа. Не волнуйся, я уже проголодаюсь к тому времени... наверное... - судорожно постучал он себя по груди, словно желая протолкнуть застрявший поперек горла кусок прямиком в желудок (последний эклер явно был лишним).
  "Чудовище мое, глупое" - с нежной укоризной покачала я головой, сама удивляясь своей реакции на предмет моего постоянного раздражения. Если он меня и к чужим эклерам ревновать начнет, то я даже не знаю, получатся ли у нас занятия метафизикой. Или сразу следует признать затею Цая по привлечению Рыжего несостоятельной?
  
  ***
  
  Вообще-то мне стало немножко неловко оттого, что Альена догадалась о причине моей внезапной любви к сладкому, но с другой стороны - а что такого? И ни капельки не стыдно, что я все съел! А вот нечего всяким там котам моим девушкам эклеры носить!
  Если они Альеночке нравятся, я сам пойду и куплю, сколько ей захочется! Хоть всю лавку вместе с хозяином и оборудованием! А еще лучше дворцового кондитера озадачу. Его искусство по созданию новых рецептов разных сладостей не зря на весь мир славятся! Уж сколько раз пытались переманить чужие посольства, не скупясь на посулы всяческих благ. Отец даже одно время (после пятой попытки переманить нашего кондитера и третей генеральной уборки кухни от незапланированной грязи) специально обученных людей к нему приставил, чтобы иностранные вербовщики его не раздражали. А то он одно время сильно жаловался, что совсем проходу не дают и добром понять не хотят, что вот никто его не держит, а он сам не соглашается с кухни Повелителя уходить. Вот и пришлось озаботиться, чтобы нашего лучшего мастера по созданию сладких шедевров лишний раз не расстраивали... Потому, как хоть и кондитер, но все же демон! Вообще-то это уникальный случай, чтобы демон выбрал своим призванием кондитерское мастерство, ну чего только не случается в жизни.
  Я не успел придумать достаточно вескую причину, чтобы сгладить уличающую меня ревность. Но Альена ограничилась неодобрительным взглядом, отобрала мою пустую чашку, попутно прихватив остальную посуду со стола, и отвернулась к раковине.
  - Тебе помочь? - вызвался я, шагнув к ней.
  Почему-то меня словно магнитом тянуло прикоснуться к человечке, пусть даже и так, просто встав рядом помогая мыть или вытирать посуду. Совершенно дурацкое желание, ничего глупее не придумаешь. Раньше со мной ничего подобного не происходило. Все-таки магическая мойка посуды для меня более привлекательна... но не в этом случае, когда я с Альеной наедине.
  Что за наваждение?
  От неожиданности она чуть не уронила блюдце, прошипев что-то неразборчивое, но тут же осеклась.
  - Соскучился по мытью посуды? - обернувшись, лукаво подмигнула человечка. - Нет, Веничек, я сама справлюсь. У меня посуды не так много, а у тебя все-таки еще слишком большой процент потерь при подобном священнодействии, - подколола она меня. - Пошли в комнату! - внезапно оставила она посуду и поспешила прочь с кухни.
  А меня словно кто под локоть толкнул. Я в два прыжка оказался позади нее и попробовал задержать, невольно надеясь снова прижать ее к стенке в коридорчике и повторить наш утренний поцелуй. Отчего-то очень захотелось поэкспериментировать, чтобы сравнить, так же это будет, как утром, или на сытый желудок все-таки другие ощущения?
  Ага, размечтался, 'испытатель'. Альена резко шлепнула меня по руке и, поджав губы, молча продолжила путь в направлении комнаты.
  Эх... Ну вот что с ней такое? Чем я опять не угодил?
  - Альеночка, радость моя... ну что случилось? - выдавил я, старясь придать голосу как можно больше вкрадчивости, хотя, признаться, такая ситуация меня раздражала.
  Обычно девушки сразу таяли и снисходили до объяснений своего каприза. Но Альена только хмыкнула:
  - Все в порядке, раас Айвен, давайте заниматься. Мне экзамены сдавать, а Вы вроде собирались мне помочь, а не пытаться... объедать (сдается мне, что она в последний момент заменила слово 'соблазнять'... умная девочка).
  - Да и вообще у Вас свадьба на носу, а Вы со своими глупостями! - припечатала она.
  - Ничего у меня на носу нет! - глупо отшутился я, скосив глаза на кончик собственного носа, приотставая на шаг.
  Далась ей эта свадьба! Я же пытался уже объяснить, что раз отец решил, то переубеждать его повременить бесполезно. Я вообще-то и сам еще не готов к столь быстрой развязке событий, так что Альену искренне понимаю. Но поделать-то ничего нельзя! Если отец внуков захотел, тут уж никакие отговорки не помогут. Просто надо смириться. Все равно это уже решенный вопрос, и свадьба неизбежна. Но раз ее это так сильно напрягает, попробую еще раз:
  - Альеночка, солнышко, ну что ты так переживаешь? Позволь тебе заметить, что многие люди и нелюди выходят замуж и женятся по воле родителей, ничего страшного, уверяю! Я понимаю, что немножко рановато... но не стоит так сильно переживать...
  - Скажи лучше об этом Барб, она что-то не слишком вдохновилась подобной статистикой, - перебила Альена.
  - Ну, у гномов-то вообще этот вопрос не обсуждается. Как родители решат, так и будет, - пожал я плечами, слегка недоумевая, зачем она привела такой пример, и какое отношение к сложившейся у меня с человечкой ситуации имеет эта гнома. - Я лично готов хоть сейчас в Храм! - слегка покривил душой. Вообще-то мне самому было немного страшновато расставаться со свободой, но перспективы вдохновляли. - Повторю еще раз, у меня самые честные намерения...
  Но человечка вместо того, чтобы утешиться, обернулась и зло прошипела:
  - И слышать больше не хочу ничего на эту тему, ясно? Давайте лучше заниматься, раас Айвен!
  Мне стало обидно. Я, между прочим, хотел ее подбодрить, а она снова на 'Вы' перешла. А что такого я сказал-то? Или переживает за то, как она в роли невесты выглядеть будет? Так если идут приготовления к свадьбе, наверняка отец позаботиться обо всем, в том числе и о свадебных нарядах, чтобы невеста единственного сына затмила всех придворных модниц. Так что здесь волноваться не о чем. А что до происхождения и приданого - так этот вопрос демонов (особенно в таком случае, как у меня), вообще не волнует.
  В конце то концов, я же ей вроде не противен, если судить по утреннему поцелую, а, наоборот, скорее нравлюсь!
  Ну и ладно, пусть слегка отдышится и 'переварит' новость.
  - Альен, я больше не заикнусь о свадьбе, если ты перестанешь мне 'выкать', - поставил я условие.
  Девушка смерила меня взглядом, о чем-то мучительно размышляя, и, наконец, милостиво кивнула.
  - Договорились...
  
  - Ну-с... - протянул я, устраиваясь на 'своем' диване рядом с Альеной и в который раз невольно радуясь тому, что так предусмотрительно обменял предыдущий кошмар с выпирающими пружинами, гордо именуемый человечкой 'диваном', на этот. Пусть он и не такой роскошный, как у меня в особняке, но вполне пригодный для того, чтобы нормально выспаться.
  Альена почему-то отодвинулась, неодобрительно покосившись на меня, но я сделал вид, что не заметил. Наверное, она права. Даже сквозь слои ткани мое бедро опалило тепло ее тела, и невольно возникли совсем иные желания, преследующие другую цель, нежели ту, ради которой я и пришел по совету Кошака.
  - У нас на повестке дня метафизика, Вень... или еще кофе? - чуть ехидно напомнила Альена.
  - Угу, я помню, - скривился я. Только вместо кофе лучше бы еще раз под ледяной душ, причем, желательно, чтобы льда в нем было не меньше половины. Ну да ладно, буду вырабатывать силу воли. - Итак, метафизика...
  Альена ободряюще кивнула и уставилась на меня преданным взглядом. Издевается, не иначе. Ну что ж... Начнем с самого начала...
  - Как ты наверняка уже успела узнать, - менторским тоном начал я, чтобы избавиться от неподобающих серьезным занятиям мыслей, - метафизика представляет собой раздел философии, рассуждающий о строении мира, в приложении не к физическим понятиям, а к идеальным абстрактным величинам. Это учение, исходящее из признания равноправными, не сводимыми друг к другу двух начал - духа и материи, идеального и материального.
  - С определением данной дисциплины я знакома - все-таки два семестра изучали, - благосклонно кивнула вредная человечка, слегка сбивая правильный настрой. - Ближе к теме давай. У меня с практикой проблемы.
  
  Через час я смог убедиться, что, к сожалению, она права. Метафизика шла плохо... Точнее никак она не шла.
  Причем, сложные определения Альена еще могла оттарабанить, не особенно вникая в смысл произносимого, то вот с пониманием глубинных процессов в приложении к конкретным вопросам того, что стоит за этими формулировками, дело шло туго. Моя 'ученица' начинала путаться, злиться и расстраиваться.
  - Альен, ну ты же сама только что сказала мне правило, по которому определяется идеальное и реальное, - схватился я за голову в отчаянии. - Ну вот что сложного объяснить мне, когда вот этот стул - идеальный предмет, а когда реальный, и какое воздействие прикладывается к реальному предмету, чтобы он стал идеальным?
  - Не понимаю! - захныкала человечка, закрывая лицо ладошками. - Я же тебе говорила - с формулировками у меня все нормально...
  - А я не понимаю, как это ты стереометрию воспринимаешь, а в таких простых вещах путаешься! - сорвался я.
  - Для меня это слишком абстрактно, - призналась она, несчастным взглядом буравя стул, - вот цифры... преобразования... и это 'реальное-идеальное'...
  Когда я по пятому разу объяснил ей разницу и не увидел должной реакции, захотелось побиться головой об стену. Я-то надеялся, что все будет просто...
  Н-да, Кошак, спасибо тебе за совет! Лучшего, чтобы нас окончательно рассорить и не придумаешь. Кажется, еще немного, и мы просто придушим друг друга, чтобы не мучиться. Самое главное, что у меня в голове не укладывалось, что моя умная девочка могла так непроходимо тупить...
  Но, с другой стороны, если она не понимает, значит, это у меня не получается объяснить... И, выходит, что наставник из меня хуже, чем просто посредственный. А этот прискорбный вывод оказался очень неприятным. Всегда обидно признавать собственное поражение.
  
  ***
  
  Если бы на месте девушки был кто-то другой, Айвен, наверное, уже давно бы не выдержал и сорвался, обзывая незадачливого ученичка по меньшей мере тупицей. А так приходилось терпеть и пытаться объяснить все буквально на пальцах.
  В конце концов, демон все-таки не выдержал и раздраженно захлопнул учебник, лежавший у него на коленях.
  - Нет, я так больше не могу! Так дело дальше не пойдет! - рявкнул он, в очередной раз раздраженно взлохматив рыжую гриву. - Вот скажи, а как ты раньше-то экзамены по метафизике сдавала?!
  
  Толстенный том почти на треть уменьшился в толщину, диванные пружины обреченно пискнули, кофейные чашки в раковине тихонечко задребезжали. Доски пола вокруг дивана слегка вздыбились, а затем по ним во всей квартире прокатилась легкая волна. Оконные стекла слегка завибрировали, но все же устояли. Взметнувшиеся и затрепыхавшиеся под потолком занавески плавно опустились на положенное место.
  Не дождавшись незамедлительного ответа, Айвен резко обернулся и растерялся, поняв, что Альена слегка перепугалась и теперь смотрит на него широко распахнутыми глазами с плещущимся в них откровенным испугом.
  Девушка только что, пожалуй, впервые почувствовала, что он реально не человек и силен не по-человечески. Однако на смену невольной робости почти тотчас пришла злость. Ну что теперь, если этот предмет дается ей с трудом? Он вот сейчас в легком раздражении заставил все вокруг плясать хоровод, а ей потом пол самой чинить или новые рамы вставлять?
  - Как сдавала, говоришь? - недобро прищурившись, тихо произнесла она. - А вот обыкновенно сдавала!
  - Как это 'обыкновенно'? - съехидничал демон, все еще злясь и на нее, и на свое неумение объяснить. - Как Элька, что ли?
  - Хам!!!
  - Тупица!
  Ой, зря это демон так 'забылся'. Если на намек о флиртующей с преподами на экзаменах суккубы Альена еще не среагировала, как подобает (видимо, все-таки у нее была другая методика сдачи несчастной метафизики), то откровенное указание на ее слабые умственные данные, все-таки задело девчонку за живое.
  Подскочив, она вознамерилась было въехать демону по уху, позабыв, что приличным девицам не следует драться, как базарным торговкам, и Айвену пришлось срочно перехватить разбушевавшуюся человечку за руки. Ее перекошенное справедливым негодованием личико здорово позабавило демона, легко удерживающего злющую девушку. И желание надавать ей затрещин, вколачивая пройденный материал, тотчас сменилось на более прагматичное (или, скорее, романтичное). Благо диван был под зад... то есть под боком.
  Рыжик попытался притянуть ее к себе ближе, только вот не ожидал, что Альена воспротивится и попытается его укусить за запястье удерживающей руки.
  - Зубки не сломай, сладкая моя, - хмыкнул Айв, приготовившись к атаке, но Альена вдруг замерла и совершенно обыкновенным голосом, в котором уже не бушевала ярость, поинтересовалась:
  - Веник, что это у тебя с рукой? Ну-ка, отпусти! - потребовала она.
  - А что? - демон уже почти позабыл о том, что развалившийся браслет Подчинения оставил уродливый шрам, который не удалось сразу ликвидировать.
  Цай вообще не знал, лечатся ли такие раны, но, судя по тому, что выглядел ожог уже не так фатально, как утром, регенерация кожи все-таки шла, хоть и очень медленно.
  - Где ты умудрился так ободраться? - удивилась Альена, приглядываясь, осторожно поворачивая руку демона, которую теперь уже она удерживала за ладонь своими пальчиками. - Почему ты еще не восстановился? Может, надо чем-нибудь смазать? - участливо спросила девушка.
  Айвен тихо млел от внезапной заботы, понимая, что признаваться в том, откуда взялся этот медленно заживающий шрам, он не будет.
  - Ну что ты молчишь? - забеспокоилась она. - Очень больно?
  - Нет, солнышко, уже не очень. А если ты меня поцелуешь - вообще все пройдет, - попытался он свернуть тему, заискивающе взглянув ей в глаза и причмокнув губами.
  - Обойдешься! - фыркнула вредная девчонка. - Могу только подуть... ну или поплевать - типа 'три раза - не моя зараза...'
  - И все пройдет? - недоверчиво хмыкнул демон, слегка обидевшись.
  - Не уверена, - хихикнула Альена, отступая.
  - Постой! - попытался он снова схватить ее, но человечка ловко увернулась. - Извини за 'тупицу'...
  - Так и быть, на первый раз прощаю... вообще-то, это не я бестолковая, это ты плохо объясняешь, - выдала она, и демон застонал, пожалев о том, что извинился за свои слова.
  - Так! - разозлился Айв. - Продолжим! Садись и слушай еще раз!
  
  Неизвестно, получилось бы у него на этот раз или нет, но их занятия прервал прибывший обед, принесенный слугами в четырех плетеных корзинах.
  - Ух ты! - обрадовалась Альена, открыв дверь и почувствовав восхитительный аромат пищи. - Я, оказывается, успела проголодаться.
  - Я тоже, - буркнул возникший за ее спиной демон.
  - Где прикажете накрывать, аса? - осведомился слуга, почему-то решив спросить у нее, а не у своего хозяина.
  Альена нерешительно оглянулась на кухоньку, и вздохнула:
  - Лучше в комнате...
  - Хорошо, аса Альена. Сейчас все организуем, - поклонился слуга, торопливо проходя в комнату.
  - Пошли руки мыть, пока нам накрывают стол... - рассмеявшись, перехватил демон подругу за талию, словно сомнамбула рванувшую следом за слугами с корзинами, из которых доносились возбуждающий аппетит ароматы. Ему даже удалось на мгновение прижаться к девушке всем телом, за что тут же получил острым локотком под дых и пока восстанавливал дыхание, Альена уже захлопнула дверь в ванную перед его носом.
  
  Когда Альена с Айвеном вернулись в комнату, относительно благополучно миновав узкий коридорчик, где демон вновь потерпел фиаско в приставании с поцелуями (хотя бы в благодарность за то, что он позаботился об обеде!), на столе уже стояли зажженные свечи. Правда, смотрелись они немного неуместно при дневном свете, проникающем в окна, несмотря на плотно задернутые шторы. Но уютная романтика во всей этой красоте явно присутствовала!
  А на белоснежной скатерти с золотистой вышивкой были расставлены и блюда с изысканной снедью, салатиками и закусками и легкое вино. Из огромной вазы с нарочитой небрежностью свисали несколько кисточек винограда, притулившегося среди экзотических спелых фруктов, радующих глаз разнообразием форм и цветовой гаммы. Несколько блюд были все еще накрыты серебряными крышками-колпаками, чтобы сохранить тепло. Судя по всему, скромный обед представлял собой не менее пяти перемен основных блюд.
  - А неплохо демоны питаются, - вполголоса пробормотала Альена, усаживаясь на любезно отодвинутый слугой стул.
  - Простите, раас Айвен, можно Вас отвлечь на одну минуту? - решился задать вопрос дворецкий, пока еще хозяин не уселся за стол.
  - Извини, Альеночка, - улыбнулся Айвен, заметив огорчение, мелькнувшее на лице девушки, которой предстояло еще несколько минут просто любоваться на расставленные яства, пожирая их взглядом, так как неприлично было хватать еду раньше того, за чей счет выставлено угощение.
  Самое интересное, что если бы слуги Айвена не постарались создать соответствующую атмосферу, невольно напоминая о правилах поведения в высшем обществе, никто не стал бы и заморачиваться, что прилично, а что нет - полуголодное существование большинства студентов резко делает их весьма демократичными и неразборчивыми в поисках пропитания и способа принятия пищи. По крайней мере, на время учебы.
  И теперь насупившаяся Альена сидела и мучительно припоминала, для какого именно блюда нужна эта дюжина вилок слева от изящных тонких фарфоровых тарелок с узнаваемыми вензелями Дома Повелителя.
  Почему-то не хотелось показывать Рыжику, что она не в силах справиться с этой почти непосильной задачей. Определилась пока только с тремя. И теперь даже радовалась внезапной задержке демона, лихорадочно припоминая, для чего же нужны остальные?
  Наверное, все-таки хорошо, что застолья с придворными, под их любопытствующим перекрестьем взглядов, ей не видать.
  'Вот пусть Барб и отдувается!' - мстительно подумала она о сопернице, теряя аппетит...
  
  Демон тем временем отошел со слугой в сторонку.
  - Раас Айвен, Вы позволите спросить? - голос дворецкого был тих, и в нем, как-то странно проскальзывали нотки неуверенности в своем праве озвучивать одолевавшие его сомнения.
  - Да? - терпеливо отозвался демон. Как бы ему не хотелось сейчас побыстрее остаться наедине с Альеной, но проявлять излишнюю грубость в разговоре со слугой в данном случае он считал неуместным. Да и повод, из-за которого дворецкий решил сам принести в квартиру девушки обед, вряд ли был пустяковым, все же у него был не тот характер. - Я слушаю тебя.
  - Кхм... - слуга слегка откашлялся, глубоко вздохнул и, собравшись с духом продолжил, - понимаете, мне бы хотелось уточнить один вопрос по поводу пособий по метафизике, которые посланцы Вашего уважаемого Наставника доставляют в особняк...
  - А что с ними не так? - недоумение Авена было абсолютно искренним.
  - Понимаете, Вы не могли бы уточнить, а слон и мамонт действительно входят в их число? Или же данных животных можно отправить назад в Заповедники Повелителя?
  - Что? - опешил Рыжик. - Какой мамонт? И при чем здесь слон?
  - Мамонт обыкновенный, шерстистый... хм... коричневый. Слон, ну... - слегка замялся дворецкий, - ну слон, как слон, серый.
  Рыжик никак не мог понять, всерьез слуга говорит ему все это или же... что 'или', он еще не знал, но подозревал, что с психикой у дворецкого в последнее время стало твориться что-то не то.
  А слуга, как ни в чем ни бывало, продолжил:
  - В сопроводительной записке сказано: 'Пособия по метафизике рааса Айвена в возрасте восьми лет'. Понимаете, я бы не побеспокоил Вас этой проблемой, но нам их сюда, - слуга выразительно обвел глазами прихожую Альены, - тоже вести? Или же Вы их посмотрите у себя дома, в особняке?
  - Хм... - хмыкнул Айв, невольно оглянувшись на незадачливую ученицу. - Это хорошо, что Наставник так пошутил. Пособия для восьмилетних демонов мне как раз будут кстати. Благодарю за обед. Вы можете идти, мы сами наведаемся в особняк, - поблагодарил он дворецкого за ценную информацию.
  Теперь-то точно Алечке не удастся отвертеться и продолжить испытывать его терпение, рассказывая сказки о том, что она не понимает соотношений... Если можно было научить ребенка, то уж взрослую девицу и подавно. Надо только основы объяснить, и она быстро все поймет!
  По крайней мере, демон на это очень рассчитывал...
  
  ***
  
  Сейцу и Эцору действительно было с чего озадаченно хмуриться, разглядывая странный пейзаж, открывшийся их взорам. Очень уж он напоминал им что-то из краткого курса по астрономии, когда на практическом занятии наставники допускали их полюбоваться через мощный телескоп фрагментами поверхности естественного спутника их мира, проявлявшегося ясными ночами под куполом звездного неба.
  Правда, когда-то старший из двух оборотней, прибывших на место утреннего 'развлечения' Цая и Айвена, уже видел подобное и в реальности. Нечто похожее сотворил из замков заговорщиков отец демоненка, усмиряя недоброй памяти мятеж. Но замок, пусть даже и большой, все-таки по своим размерам совсем не слегка отличается от хотя маленькой, но горы. И это навевало определенные и отнюдь не веселые думы... хотя бы потому, что Эмли было тогда за что мстить...
  Раньше в этой безлюдной местности была нормальная такая горная цепь, вдоль которой пролегала граница земель Независимого Клана Котов-Оборотней и земель Повелителя. И эта гора, от которой осталось лишь смутное воспоминание, стояла себе, никого не трогала. И простояла бы еще не один год, а то и не одно столетие, прежде чем была бы достигнута договоренность о том, на кого же все-таки возлягут расходы по строительству удобной короткой дороги, и, соответственно, длинного тоннеля на этом участке. А теперь после 'разговора по душам' Цая и демоненка Эмли, про подрывные работы речи уже не шло... поскольку взрывать было попросту нечего...
  Развлеклись мальчики, ничего не скажешь...
  Теперь на месте намеченного и согласованного в предварительных планах будущих усовершенствований путей сообщения между государствами тоннеля или горной дороги через перевал образовалась долина шириной в добрый километр. В которой уже (причем абсолютно непонятно откуда) взялось небольшое озерцо, заполнявшееся водой то ли из ручейка, протекающего когда-то в недрах гор, то ли от бьющего из-под земли ключа. Водичка в нем, правда, была еще грязноватой из-за взбаламученного дна. Хотя по предварительным разведданным, здесь, в этой пустынной местности, вроде бы не должно было быть никакой воды. Если только неожиданно не прорвался к поверхности источник артезианских вод, скрытый на громадной глубине.
  А еще кругом возвышались груды щебня и просто битого камня.
  Оба Кота никак не могли определиться с выражением своих чувств по поводу этого безобразия. С одной стороны, конечно же, колоссальная экономия получилась, что не могло не радовать. А с другой - их Клан безвозвратно утратил бесценный артефакт - браслет подчинения Высшего Демона, что не могло не отравлять радость того, что единственный Наследник, Цай, остался цел и невредим.
  Оба мужчины были слишком увлечены перевариванием свалившейся на их головы новостью, поэтому чуть не подпрыгнули, не уловив момента прибытия постороннего, когда услышали сочащийся ехидством знакомый голос позади:
  - Ну, и как мы теперь территорию делить будем?
  - Эмли!!! - выдохнул Эцор. - Какого?!! Не стоило тебе так тихо подкрадываться... - смущенно убрал отец Цая руку за спину, стряхивая готовое сорваться с кончиков пальцев заклинание уничтожения непрошенного нарушителя границы их земель.
  - Ну что ты так разнервничался, Эцор? - хитро прищурился Эмли Хорн. - К тому же моя защита все равно сильнее, - не преминул поддеть он.
  - О боги! - закатил глаза Сейцу, раздраженно окинув взглядом обоих. - Вы двое ведете себя чуть лучше ваших детей, а потом еще удивляемся, в кого Цай и Айв такие... непримиримые, - смягчил он свое определение.
  Оба мужчины слегка покраснели от ядовитого замечания старшего представителя семейства Котов.
  - Здравствуй, Повелитель, - подчеркнуто изыскано склонил голову дед Цая перед Эмли в ритуальном поклоне, признавая превосходство более сильного владетеля соседнего государства, показывая тем самым пример 'молодежи'. Вообще-то он был заметно младше демона, но, когда ему это было выгодно, старший оборотень легко мог забыть о таком мелком и 'незначительном' факте.
  - Прошу меня извинить, - церемонно и слегка язвительно протянул Эмли, возвращая приветствие, - но я сегодня с неофициальным визитом. Хотелось самому взглянуть, что тут творится. Правда, не ожидал, что вы уже окажетесь на месте. Хотя... это раньше эта пустошь никому не нужна была... и граница, - неопределенно махнул он рукой, - присутствовала только условная. А теперь по какой стороне проводим - как на бумаге было или иначе? - слегка нахмурился он, мысленно припоминая, что на заверенных по всем правилам картам значился пограничный пунктир по склону горы со стороны государства Котов.
  - Интересный вопрос, - озадаченно поскреб гладкий подбородок Эцор.
  - Если как на карте... вот задачка, - строго произнес Эмли хорошо поставленным голосом, которому привыкли повиноваться (правда, должного впечатления на обоих представителей Клана Оборотней эта речь не произвела), - вроде бы простая, но... ведь и тогда горы труднопроходимые были! А теперь - шляйся не хочу!!!
  Эцор удивленно взглянул на царственного соседа, но заметив в уголках его глаз озорные смешинки, рассмеялся со вздохом облегчения.
  - Я чуть было не купился, - буркнул Сейцу, наконец-то соизволив проявить более открытые чувства, и, дружески обнявшись с Эмли, отпустил его, чтобы тот мог так же сердечно поздороваться и с его сыном.
  Слегка отойдя от шока первого впечатления от преобразований, мужчины, посмеиваясь, обменивались мнениями, шутками и замечаниями по поводу получившейся неразберихи.
  - Пожалуй, гномы теперь потеряют свою монополию на гранитный щебень и строительный камень, - заметил Эцор.
  - Это точно, - хмыкнул Эмли, обозрев груды обломков бывшей горы, прикидывая, действительно ли теперь можно обойтись, не привлекая посторонних подрядчиков.
  - А вообще, если серьезно, Эмли, ты бы сына все-таки приструнил слегка.
  - Да, попридержал бы его на коротком поводке хоть какое-то время, а то я даже предположить не могу, что он отчудит в следующий раз, - выразительно обвел рукой Эцор руины, поддерживая заявление отца.
  - Да ладно тебе, повеселился ребенок, - беспечно пожал плечами Высший демон. - Оба мальчика слегка размялись...
  - Ах, повеселился? - возмутился Сейцу. - Да он браслет Обуздания сперва сжег!!!
  - Что?!! - чуть не подпрыгнул на месте Эмли.
  - Что-что, - хмуро передразнил Эцор. - Радуйся! Теперь нет у нас больше на тебя этой управы.
  - Хм... - заинтересовался Повелитель, лихорадочно соображая, позволить ли своему невольному облегчению от доброй вести прорваться сквозь ожидаемое возмущение и запоздалый страх - кто посмел надеть на его мальчика браслет чудовищной Силы, способный удержать под контролем магию Высших демонов?!
  Родительские чувства, как и всегда, победили:
  - Ну и кто этот несчастный, отважившийся потягаться с моей кровиночкой? - недобро прищурился Повелитель.
  - Цай, - нехотя признался Сейцу, слегка поежившись под пронзительным взглядом давнего приятеля. - Что с них взять, 'ребенки' еще, - передразнил он отца Айвена.
  - Уф... ну, это еще нормально, - пробормотал себе под нос заметно успокоившийся Повелитель, усмиряя свой гнев и признавая правоту Сейцу. Однако обеспокоенность случившимся все еще сквозила:
  - И ради чего была такая предосторожность?
  - Ну, насколько мы поняли, парням надо было поговорить об одной... девушке... Догадываешься о ком, или ты не в курсе увлечений наших детей?
  - Ах, об Альене, видимо, - с облегчением, выдохнул Эмли. - Тогда понятно, с чего это Айв вспылил... можно не беспокоиться.
  - Ты так считаешь? - изумленно переспросил Эцор, слегка нахмурившись, и вопросительно взглянул на отца, ища поддержки.
  - Эмли, в самом деле, может, ты приструнишь сына? Пусть он девочку в покое оставит, зачем ей голову задурманивать разными... эээ... - замялся старший Оборотень, - несбыточными мечтами? Ты ведь еще не в курсе того, наверное, что она нам родственницей приходится? Да и у Айва, судя по слухам, совсем скоро свадьба с дочерью Первого Восседающего...
  Губы Повелителя слегка изогнулись в подобии усмешки, но он все же ответил:
  - Да, нет... я-то как раз в курсе насчет того, что эта девочка - родня твоей жены, Сейцу, намного дольше, чем ты. И насчет свадьбы гномы - не слухи вовсе. Барб Эмффруль по моей воле замуж выходит. Это решенный вопрос. А вот в личные дела моего сына, касающиеся такой тонкой материи, как сердечная привязанность, я не лезу. Да и вам не советую. Вспомните себя в таких же ситуациях, - с мягким укором покачал головой отец Айвена. - Много вы слушали советов старших родичей, считая, что встретили свою единственную-неповторимую?
  - Ты это сейчас на что намекаешь? - подозрительно взглянул дед Цая на Повелителя.
  - Догадайся с трех раз, - вместо разъяснения ехидно рассмеялся тот, быстренько переведя разговор в более безопасное русло, перейдя от личных предпочтений к общему вопросу, где же все-таки проводить призрачную границу владений своей огромной империи и небольшого государства Независимых Котов.
  Но когда предварительная договоренность была достигнута и Повелитель удалился восвояси, решив, что дальнейшие юридические и финансовые вопросы на приграничной территории могут решить между собой министры обоих государств, в том числе и по поводу строительства удобной дороги, Эйцор повернулся к отцу:
  - Ты понял, на что он намекал? - задал он прямой вопрос.
  - Боюсь, что не совсем, - покачал головой Сейцу. - Слишком уж невероятно мое предположение. Но Цаю все-таки надо сказать, чтобы он нашу девочку от общения с демоненком оградил... или хотя бы свел к минимуму возможные последствия их общения. Эти Рыжие слишком упрямы, а сын в папу уродился, недаром Эмли над ним так трясется...
  - Ну, он все-таки у него один Наследник, - резонно возразил отец Цая.
  - Наш мальчик, если считать прямых наследников, у нас тоже один! - оборвал его Сейцор. - Да и Алечка - единственная для меня в своем роде, - слегка скаламбурил он, махнув рукой, предлагая закругляться с осмотром и возвращаться домой...
  
  ***
  
  После обеда, утащив ветку винограда, я снова заняла облюбованное местечко на новом диване. Венька тут же плюхнулся рядом, совершенно не заботясь о необходимой дистанции для соблюдения этикета.
  Я не стала выговаривать ему по этому поводу. Во всем теле разливалась приятная нега после сытого застолья. На языке все еще медленно таял вкус воздушного пирожного безе, которое мне удалось впихнуть в себя на десерт.
  Честно говоря, теперь-то мне уж точно было не метафизики, и даже поступок нагло подвинувшегося еще ближе демона не вызывал привычного раздражения.
  Соблазненные янтарным солнечным светом, заключенным в оболочку продолговатых крупных ягод, мы потянулись одновременно к сочной кисти винограда. Рыжие лохмы щекотно мазнули меня по щеке, и мы оба вздрогнули, ощутив странный разряд, проскочивший межу нами.
  - Не наглей, Вень, - растерянно отшатнулась я, живо вскидывая руку с веточкой винограда вверх, чтобы он не достал. Просто из вредности. Я уже сыта и мне не было жаль для Айва этих ягод, которые принесли его же слуги.
  - Не жадничай, - укоризненно покачал головой демон. - Давай еще разок повторим теорию. А потом я приглашаю тебя в гости.
  - Зачем? - тут же насторожилась я.
  - Увидишь, - многозначительно подмигнул Веник.
  - Не, так не годится, - заупрямилась я. - Ты опять со своими глупостями?
  - Вовсе нет, - сдался демон. - Просто некоторые... пособия в твоем скворечнике никак не поместятся.
  - Каком "скворечнике"? - возмутилась я.
  - А как еще назвать твою миниатюрную квартирку? - рассмеялся Рыжий.
  - Меня устраивает! - сурово поджала я губы, не успев добавить: " Имеешь что-нибудь против?".
  Венька меня перебил:
  - Конечно, - хмыкнул наглый демон, - еще бы не устраивала - ты ведь и сама маленькая, словно птенчик... - обезоруживающе улыбнулся он.
  Ну вот - то ли сделал комплимент, то ли съехидничал...
  И как тут реагировать?
  Я решила, что ссорится неуместно и, глубоко вздохнув, рассмеялась:
  - Ладно, живи. Наверное, ты прав. А то придется опасаться за сохранность рассудка моей вредной соседки. Снова будет вопить, что пожалуется управляющему из-за того, что я таскаю в квартиру всякий хлам.
  - Я скорее не за ее рассудок опасаюсь, - поморщился демон, - а за сохранность шкурки моих пособий.
  - В смысле? - удивилась я. - Они что, живые?
  - Увидишь, - снова напустил на себя загадочный вид Рыжик. И, воспользовавшись моим замешательством, нагло прихватил ртом еще одну ягодку с виноградной кисти, нечаянно зацепив и мои пальцы.
  От неожиданности я охнула и замерла, лихорадочно пытаясь собрать мысли в кучу. Горячие губы обожгли кожу. Волнительное тепло захлестнуло, устремляясь от кончиков пальцев вверх по руке, и замерло где-то около горла, вызвав дыхательный спазм.
  Наверное, я просто испугалась, что Веник нечаянно откусит мне пальцы. Зубки-то у демона - ого-го какие острые... но он умудрился даже не задеть их. Вот только и губы, пленившие часть моей собственности, не спешили отпускать. Наоборот, он специально раскусил сворованную ягоду. И брызнувший липкий сок потек по пальцам к моей ладони. А Веник, не отрывая от меня внимательного взгляда, осторожно облизывал их, посасывая.
  Ощущение непередаваемые...
  - Прекрати... - отчаянно выдохнула я, заливаясь краской и безуспешно пытаясь обрести возможность снова ясно соображать.
  Демон нехотя отпустил мою руку и довольно облизнулся, наслаждаясь моим постыдным замешательством.
  - Сладкая...
  Так и захотелось еще раз стукнуть!
  Но вместо этого я положила виноград на край стола и спрятала руки за спину. На всякий случай.
  Видимо, мои действия снова развеселили несносного Рыжего гаденыша.
  Но он не стал ржать в голос. Просто, уловив мое воинственное настроение, спрятал шальной блеск своих синющих глаз под опущенными ресницами.
  - Итак, повторим теорию? - миролюбиво предложил он.
  - Д-да, - запинаясь, согласилась я, решив, что потом ему обязательно это припомню...
  
  ***
  
  С теорией я справилась быстро, к тому же меня просто распирало от любопытства, что же это за такие необыкновенные у него пособия, которые в моей квартире поместиться не могут?
  Однако здоровый скептицизм заставлял оставаться настороже. Я отчего-то никак не могла сосредоточиться на предмете обсуждения. И очень сильно надеялась, что это все-таки от довольно сытного обеда, а вовсе не потому, что обоняние нервирует аромат кожи придвинувшегося вплотную парня с огненно-рыжими волосами.
  Но наконец Веник прекратил мои мучения, со вздохом сожаления поднявшись с дивана. Наверное, совсем разуверившись в своей способности без наглядного примера объяснить принцип действия метафизической дисциплины.
  - Все, Альен, я сдаюсь, - криво усмехнулся он, протягивая мне руку, чтобы помочь подняться. - Сейчас придем ко мне, и я тебе ситуацию с реальным и идеальным быстро объясню...
  Хотелось бы надеяться. А то как-то даже неловко оттого, что я оказалась настолько невосприимчивой к его наставлениям.
  
  Чтобы сократить время на дорогу, Веник изящно перенес нас обоих прямо к ажурным воротам своего особняка.
  Само перемещение оказалось очень даже захватывающим, потому что этот наглый демон собственнически прижал меня к себе под предлогом, чтобы я не потерялась по дороге.
  Ага, как будто я не знаю, что достаточно было лишь держаться за руки. Только вот у меня от небольшого путешествия вдруг, и в самом деле, закружилась голова. И даже снова почувствовав твердую почву под ногами, я никак не могла заставить себя отцепить свои руки от его талии.
  Надо отдать Венику должное, он деликатно подождал, пока я приду в себя, и не спешил отстраниться. Наверное, целую минуту, пока не перевел задумчиво-восторженный взгляд с моего лица куда-то поверх моей головы и не издал горестный вопль.
  Я поспешно отпихнула парня и обернулась.
  Н-да уж...
  Оказывается, здесь нас ожидал весьма интересный сюрприз.
  Судя по вытаращенным глазам и отвалившейся челюсти Веника, для демона этот сюрприз оказался тоже неожиданным.
  Великолепный ухоженный сад, окружавший богатый особняк отпрыска Повелителя, превратился в...
  Кхм... Даже не могу сразу слово подходящее подобрать.
  Вообще-то сада, как такового, больше не существовало (за исключением чудом уцелевшей посредине импровизированной лужайки зеленого островка с беседкой внутри). Что еще было не обглодано (будто пережило нашествие несметных полчищ саранчи), и не затоптано, то выглядело совсем плачевно. Голые обломанные ветки когда-то пышно цветущих редких растений представляли собой жалкое угнетающее зрелище.
  Но хуже всего был одуряющий запах. У меня даже глаза заслезились, как только порыв ветра донес невообразимое амбре, совершенно очевидно исходившее именно оттуда.
  Нет, сказать, что я никогда раньше с запахом навоза не сталкивалась, было бы большим преувеличением. Все же у родителей птичник приличный, да и поросят держали, и корову. Даже лошадь в хозяйстве была. Но такое... Дышать было возможно только через раз...
  Судя по всему демоненок, похоже, испытывал подобные ощущения. После первого же вдоха его лицо пошло подозрительными пятнами и скривилось, как если бы он одним махом выпил большую бутыль уксуса и закусил ядреным орочьим перчиком.
  С перекошенной рожей Айв быстро пробормотал себе под нос заклинание и очертил вокруг нас рукой круг.
  Пахнуть перестало. Ура!
  - Альен... ты извини, я сразу не подумал запахи отсечь, - чуть виновато сказал мой Рыжик.
  Я только слегка отмахнулась от его извинений. Сейчас меня интересовало нечто иное. Получив возможность свободно дышать, я во все глаза смотрела в сад.
  
  А посмотреть там было можно на многое. Редкие породы деревьев, декоративные кустарники, цветы... Вот только... именно посмотреть... утром, например... которое прошло...
  Теперь же...
  Среди всего творящегося сейчас в саду 'великолепия' важно прогуливались две громадные животинки, не обращая внимания на маленького сухонького старикашку, без особого успеха пытающегося образумить ненасытных тварюшек. Одним из зверей был слон, а вот второй... мамочки... мамонт...
  Настоящий!
  Нет, не то чтобы я никогда мамонтов не видела, но, дожив до своих семнадцати, вживую еще не доводилось встречать. Говорят, что их даже в столичном зоосаде нет. Только в личном Заповеднике Повелителя есть небольшое стадо.
  Но туда в основном водят на экскурсии заграничных послов да дипломатов, а вовсе не местных адептов и студентов...
  Я на всякий случай даже глаза протерла - мало ли - вдруг, померещилось...
  А нет... в самом деле - живой мамонт, к тому же... его шерсть оказалась прелестного каштанового оттенка, при свете яркого солнца отливающая в рыжину!

Мамонт [из инета]

  Мои губы сами собой расползлись в ехидной усмешке, но я постаралась быстренько оборвать ассоциативную цепочку, а то еще почему-то рыжий козел в парке вдруг вспомнился...
  Бедный демон! Деревья и цветы действительно жаль. Вряд ли они подлежат восстановлению в первоначальном виде.
  Теперь Рыжику придется нанимать целую артель садовников, чтобы попытаться воссоздать вокруг своей резиденции былую красоту зеленых насаждений, приличествующую его высокородному положению.
  Но я все-таки не смогла удержаться от подколки:
  - Вень, это что, новое веяние в агрономии и садоводстве?
  - А? - обернулся Рыжик с несчастным выражением лица.
  - Я имею в виду, что как-то уж очень радикально ты решил провести реконструкцию по благоустройству участка, - пояснила я. - И удобрений слишком много, на мой взгляд, ты не находишь?
  - Альена!!! - простонал Веник. - Не надо, прошу тебя...
  - Ну ладно, извини, - вздохнула я и сочувствующе похлопала по напряженному плечу демона.
  Слоники не спеша, но весьма целенаправленно и эффективно завершали миссию по утрамбовыванию некогда цветущих и благоухающих клумб...
  - Эээ... - Венька похоже наконец-то справился с первым потрясением и приосанился, гордо вскинув подбородок:
  - Ладно, это починим... потом, - пробормотал мой спутник, и с воодушевлением, граничащим с пафосной гордостью, продолжил:
  - Ну, собственно, вот - смотри! - театральным жестом простер он руку в сторону животных.
  - Смотрю, - на всякий случай согласилась я, слегка озадаченно пытаясь понять ход его мыслей. У меня было стойкое впечатление, что меня просто-напросто разыгрывают. Только в чем тут подвох, я пока не разобралась.
  Первый шок уже прошел, но я как-то все еще очень сильно сомневалась, что именно такое впечатление Рыжик хотел на меня произвести этой странной компанией, обосновавшейся в его саду.
  - И что ты видишь? - задал провокационный вопрос демон, просияв.
  Такое ощущение, что он ждет, что я сейчас от восторга буду хлопать в ладоши и подпрыгивать, как ребенок, впервые выведенный на прогулку в зоосад.
  - Что? - мягко переспросила я, надеясь на подсказку. Как-то не хотелось мне огорчать его, обозвав безрадостную картину подходящим словом. Тем более, что оно было не совсем литературное.
  - Это - пособия! - снизошел хозяин особняка до разъяснений, и снова уставился на меня.
  Мне даже неловко сделалось, что я не разделяю его восторга от этого 'открытия'.
  - Веничек, - осторожно начала я, чтобы не обидеть, - я, конечно, безмерно рада на мамонта посмотреть, поскольку эта диковинка только у Повелителя и есть в его Заповеднике. Да и не всякий аристократ может похвастаться, что видел это чудо вживую... А это действительно... пособия?
  Под моим подозрительным взглядом самодовольная улыбка Веника слегка подувяла:
  - Конечно, пособия! Как ты можешь сомневаться? - чуть не обиделся он. - Я же тебе сказал, что они у тебя в квартирке не поместятся! Именно с их помощью меня в детстве учили понимать, что такое идеальное и реальное! Ты сейчас тоже поймешь, Альен! Я тебя все объясню, пойдем поближе. Хочешь их погладить? - оживился демон, и, ухватив меня за руку, потащил в сад.
  Уцепиться за распахнутую настежь резную калитку я не успела и коротко взвизгнула, чуть не вляпавшись в большую кучу навоза, оставленную прямо у ворот одним из этих огромных четвероногих диверсантов.
  Демон коротко хрюкнул, подавив смешок, и, пользуясь моей заминкой, притянул к себе ближе, ловко обойдя опасный участок.
  - Ну вот, раз погладить не хочешь, перейдем сразу к практическому занятию, - решил Веник.
  Ни возразить, ни согласиться я не успела. Рыжик воодушевленно продолжил:
  - Вот смотри, Альен, если слона описывать при помощи шести его признаков, то получается: он - огромное млекопитающее, с бивнями, большими ушами, на четырех ногах, с хвостом и хоботом - так?
  - Так, - немного подумав, признала я очевидное.
  - А если так же описать мамонта? - каверзно ухмыльнулся мой 'наставник'. - Ведь к нему все сказанное тоже относится - верно?
  - Согласна, - вынуждена была я признать его правоту.
  - Ну, а чем они отличаются? - задал наводящий вопрос Рыжик, кивнув в сторону флегматично топчущихся на бывших клумбах животных. - Можно ли найти одно, но конкретное отличие?
  - Ну, естественно! - закатила я глаза, поражаясь тому, что он экзаменовал меня, как несмышленого ребенка, открывающего для себя огромный мир. - Мамонт густой шерстью покрыт!
  - И это все, что ты можешь сказать? - очень умело изобразил Демон удивление.
  Я устало вздохнула. Все-таки в эту игру - мудрый терпеливый учитель и туп... нет, скажем так, ленивая или нерадивая ученица, - мне играть уже наскучило. А вот Рыжий, похоже, всерьез увлекся.
  - Да, Айв, я считаю, что это самое главное отличие...
  - Хех, - Веник хитро улыбнулся и даже ладони потер.
  Не иначе, собрался продолжать удивлять.
  И точно!
  Словно в подтверждение моих опасений, демон сделал красивый пасс рукой и, пока я заворожено наблюдала за отточенным движением старшекурсника (у меня так изящно пассы пока не получались, хотя, может, это вообще врожденное?) он снова кивнул в сторону 'пособий', переключая мое внимание со своей персоны:
  - А если так? Чем теперь они отличаться будут?
  Я послушно взглянула на мамонта... а мамонт-то лысый!!!
  - Упс...
  Как Веник провернул такой фокус, я так и не поняла, но про себя отметила, что сильно злить его все-таки не стоит, а то мало ли что в запале наколдует, вражина...
  Выглядело бедное животное, прямо скажем, душераздирающе. Я даже не знала, смеяться мне или возмутиться таким обхождением с этой внезапно облысевшей горой мышц.
  Я опасливо отступила от довольного Веника, наслаждавшегося моим замешательством из-за ошеломительного результата наглядного эксперимента. Затем кинула быстрый взгляд на слона, допуская, что тот мог внезапно 'обрасти' мамонтовой шерстью, мало ли как демоны шутить изволят?
  Похоже, слоник разделял мои опасения. По крайней мере, выглядел он ошарашенным. И теперь, увидев такое дело, опасливо косясь на бедного четвероногого собрата, начал потихоньку щемиться от этого мамонта к выходу из сада, небезосновательно опасаясь заразного поветрия демонической магии!
  Я чуть было не рванула следом за ним, но Веник вовремя вернул мое внимание себе:
  - Альена! - пощелкал он у меня пальцами перед носом, - давай, соберись, солнце мое. Попробуй теперь сама дать определение тому, что получилось, - настойчиво повторил он.
  - Кхм... - закашлялась я, пытаясь выдержать паузу и собраться с мыслями. - Я бы определение этому безобразию дала, да что-то в последний момент застеснялась. И, прикусив язык, решила подойти к этому вопросу с научной точки зрения, а не с обывательской. В конце концов, мы же сюда ради успешной подготовки к сдаче экзамена по метафизике пришли. Похоже, Веник действительно очень старается произвести на меня благоприятное впечатление, употребив весь свой педагогический опыт...
  Бедненький...
  
  Внезапно облысевший мамонт некоторое время стоял неподвижно, видимо, надеясь, что приключившаяся с ним беда ему просто почудилась. Но спустя короткое время до него все-таки дошло, что все не понарошку, а очень даже всерьез.
  Бедное животное!
  Мамонт вытаращил глаза, возмущенно вскинул хобот и издал трубный рев, но тут же заткнулся, позорно закончив свой воинственный клич жалобным поскуливанием. Судорожно поджал хвост, захлопал своими ушами, похожими на огромные лопухи, не зная, что ими прикрыть - то ли смущенную морду, то ли бока. Потом, видимо, до него дошло, что это все равно не слишком похоже на надежную ширму, и живенько начал пятиться в сторону зеленого островка декоративного кустарника, оставшегося от лабиринта живой зелени, который они вдвоем со слоном еще не успели затоптать.
  Сухонький старичок, пока не удостоенный того, чтобы быть представленным, подскочил к Айву:
  - Раас Айвен! Как же Вам не совестно измываться над животным! Я настоятельно требую, чтобы Вы прекратили шалить и немедленно вернули мамонту шерсть. Что еще за детские выходки?! Стыдно!
  - Вень, ну, в самом деле, зачем так сурово-то? - тихо шепнула я, не желая подливать масла в огонь и надеясь на благоразумие разошедшегося демона. Забавно было наблюдать, как мамонт пытается спрятаться от бессовестных зрителей свой конфуз.
  - Да не беспокойтесь, верну я все, как было! - беспечно отмахнулся Рыжик. - Ты, Альен, лучше на вопрос ответь.
  - Да ничем они теперь не отличаются! - начиная сердиться, огрызнулась я, не понимая, к чему весь этот цирк с участием бедного мамонта.
  - Вот!!! - издал облегченный вздох демон. - Молодец! Правильно!
  Глядя на его оптимизм, на моих губах вновь расцвела глуповатая улыбка. Его неподдельная радость подкупала и заставляла отвечать взаимностью.
  Ну надо же! Я угадала тот ответ, который Веньке был нужен. И впрямь, молодец!
  Отвесив шутливый поклон, я понадеялась, что на этом Рыжик угомонится, и вновь согнала улыбку:
  - Доволен? Хватит дурачиться, Вень. Я...
  - Да нет, Аля! Ты только посмотри, что теперь получается, - перебил меня Айв. - Вот на этом конкретном примере нетрудно понять, что реальные вещи легко меняются, и их можно перепутать между собой, стоит одному их признаку измениться. Понимаешь?!
  Это был явно риторический вопрос, потому как, не дав мне ответить, он тут же продолжил:
  - Поскольку ты здесь и сейчас легко скажешь, где слон, а где мамонт! А вот если описывать их такими, какие они получились теперь, в тех же шести признаках-понятиях постороннему, которого здесь нет, не говоря, что они - слон и мамонт, отличить их по описанию нет возможности!!! Улавливаешь?! И это связано с тем, что они реальные... - возбужденно просвещал меня Веник.
  - А можно еще раз и чуть помедленнее? - ехидно рискнула вставить я, хотя, кажется, основную суть уловила.
  Но тут нас перебил назойливый старичок, беспокойно оглядывающийся на несчастного мамонта, волевым решением сына Повелителя оказавшегося моим 'пособием'. Из кустов, окружавших беседку, теперь торчали наружу одни только загнутые кверху бивни. Причем (вот еще одна задачка, которую я решить была не в силах) - на мой неискушенный взгляд, визуально беседка была куда меньше, чем туша здоровенной животинки. И как ее угораздило туда втиснуться?
  - Раас Айвен, - решил смотритель прервать сиятельный монолог, - не могли бы Вы все-таки для начала шерсть мамонту вернуть... Нижайше Вас прошу, - с нажимом повторил старичок.
  - Эх... ладно, - поморщился Веник. - Тащите его сюда, а то мне среди веток сложновато будет, - нехотя проворчал демон. Но прежде обернулся ко мне:
  - Альен, тебе, правда, понятно?
  - Правда, правда! - поспешно согласилась я, на всякий случай отступая от демона, чтобы его обратное колдовство не зацепило меня ненароком.
  И мне действительно все сразу стало ясно, слишком уж наглядно 'разницу' продемонстрировали.
  Все-таки я не безнадежна!
  
  Последовавшая суета оказалась еще одним развлечением в моем непростом обучении. Дворецкий, слуги Айвена и смотритель за животными скопом бросились к бедному испуганному мамонту, намереваясь выманить его из хлипкого убежища.
  Айв подождал, пока упирающегося всеми четырьмя конечностями животного не вытащили на открытое пространство, и снова провел свой незабываемый пасс руками.
  Только вот на глазах изумленной публики (в моем лице) фокус почему-то не удался.
  Веник немного нахмурился, и повторил 'на бис'.
  - Хм! - озадаченно поскреб он в затылке, поняв, что что-то не так.
  Шерсть упрямо не желала возвращаться на законное место.
  Венька засучил рукава и сосредоточился, но и следующая попытка привела лишь к тому, что голая шкура подопытного приобрела насыщенный ультрамариновый цвет... красиво...
  Где-то я именно такой цвет недавно совсем видела... только сейчас никак не могла припомнить, где именно?
  Старичок бегал вокруг трясущегося как осиновый лист мамонта и причитал, Венька был явно сконфужен неудачей.
  На моем языке так и вертелось несколько ядовитых замечаний по поводу его ума и сообразительности, и еще удивительной косорукости. Как же можно было применять магическую формулу к живому существу, если не помнишь, как исправить и воссоздать первоначальный вид? Что за вопиющая безответственность?!
  Хотя смотреть это представление было весьма забавно. Жаль, поблизости нет кресла. А то я уже стоять устала.
  Я даже на всякий случай оглянулась в поисках какого-нибудь пенечка, но, увы... Сад вокруг особняка был слишком хорошо ухожен, чтобы в нем 'завалялась' какая-нибудь коряга, которую можно встретить в нетронутом цивилизацией уголке живой природы.
  Обе лавочки, прятавшиеся ранее в густой зелени сада, были безнадежно испорчены. Одна валялась, вывернутая вместе со столбиками-опорами на земле. Другая вообще превратилась в груду щепок. Наверное, кто-то их животных по ней нечаянно прошелся...
  В поле моего зрения попал пятящийся все ближе к выходу слоник. Причем на его морде ясно было выражено: 'Тикать отсюда надо, пока не началось!'.
  Я ему посочувствовала. Молодец, сообразил бежать, пользуясь общей суетой и неразберихой.
  На его месте я бы тоже удрала от такого хозяина.
  Обернувшись, увидела, что мамонт находится почти в предобморочном состоянии.
  И неудивительно!
  Впрочем, старичок тоже.
  Он попеременно хватался то за голову, то за сердце, и что-то невнятно бормотал, бегая вокруг своего подопечного, не решаясь обзывать Веньку теми словами, которые у него вертелись на языке.
  Рыжик, кажется, считал, что успех уже совсем близко. С кончиков его пальцев то и дело срывались разноцветные искры направленной магии (не понимаю, зачем ему этот дополнительный эффект - мое воображение демон уже давно покорил), но к воссозданию шерстяного покрова мамонта эти действия, на мой дилетантский взгляд, никакого отношения не имели. Он добился лишь того, что гигантское животное стало похоже на радужную зебру...
  Оригинально. Этого не отнять...
  Но вот самому объекту чудовищного по своей абсурдности эксперимента было уже все равно - что воля, что неволя...
  Мамонт впал в какое-то странное оцепенение, прикрыл глаза и обреченно застыл.
  Как бы, бедненький, умом не тронулся...
  Старичок-смотритель совсем разнервничался и принялся причитать:
  - Нет, ну что же это такое?! А?! Я к Вам, раас Айвен, своих зверушек больше никогда не поведу! Виданное ли дело - вначале прапрадедушку малыша в розовый горошек на синем фоне раскрасили, так то же по малолетству было, понять можно - пошалили чуток... Ну а теперь-то вроде как выросли, а такое непотребство утворили! Ну, разве ж можно таким жестоким к зверушке невинной быть?! Я все понимаю, девушку свою удивить хотели. Но нельзя же так! Ваш папенька никогда себе такого не позволяли, даже в сильном... эээ... возлиянии веселящих напитков! Ну как же Вам не совестно-то? Как теперь бедное животное на глаза к своим мамонтихам покажется! А он ведь у нас один на все стадо самец в репродуктивном возрасте! Ох, горе-то какое!
  - Да я же не нарочно, - смутился Веник. - Я все исправлю!
  Но старикашка, очевидно, уже отчаялся, поэтому, не обращая внимания, продолжал горестно стенать:
  - Ох, не зря от Вас любимый тираннозавр Повелителя, как увидит, так сразу прячется! Вот чем теперь бедному мамонту от стыда прикрываться прикажете - хоботом? Так ведь всего-то себя он им не закроет!
  - Ну говорю же, я не хотел! - огрызнулся Веник, оправдываясь. - Наверняка во Дворце Повелителя мой бывший наставник сможет шерсть ему вернуть...
  - Ой! - обрадовался смотритель. - Хорошая идея! Я тогда прямо сейчас туда с моими малышами... Хотя нет, - с сомнением оглянулся он на слона, - этот пусть пока у Вас побудет. Но я Вас очень прошу, не третируйте хотя бы слона! Животные плохо переносят стрессовые ситуации, - взмолился старичок, выразительно указав глазами на очередную 'дымящуюся кучку' позади слоновой туши. - Слоник смирный совсем. Я его вечером заберу.
  Айвен скривился, прикрыв нос рукой, и устало закатил глаза.
  Я постаралась не захихикать вслух. Уж больно остальные действующие лица и исполнители развернувшейся перед моими глазами "драмы" были не склонны шутки шутить. Да уж, у демона в его разоренном саду теперь надо быть предельно бдительным, чтобы не вляпаться в какую-нибудь из 'стрессовых' дурно пахнущих кучек, в хаотичном порядке разбросанных по всему периметру обширного участка.
  Слуги с сожалением разглядывали результат принятия в особняке четвероногих 'пособий' своего хозяина. Дворецкий, с неизменно невозмутимым выражением лица деловито отдавал распоряжения насчет наведения порядка, а старичок все еще не удовлетворился и теперь снова пристал к Веньке, желчно выговаривая:
  - Не соблаговолит ли раас Айвен открыть телепорт на территорию дворцового зоосада? По моему скромному разумению, нам следует поторопиться передать мамонта в более надежные руки Вашего наставника, пока последствия для физического и эмоционального состояния несчастного животного не стали фатальными...
  Веник проглотил завуалированный упрек в своей некомпетентности, но ответить не успел, поскольку как раз над центром уцелевшего зеленого островка растительности раскрылась воронка телепорта. И оттуда, ловко сгруппировавшись, выскочил молодой демон, лишь чуть скользнув плечом по стене беседки, продолжая мысленный диалог с оставшимся по ту сторону оппонентом:
  - Вот, дерьмо! Говорил же я это старому дурню, надо на четыре метра правее брать! Так нет - он у нас самый умный! - выругался он вполголоса, поняв, что ошибся с расчетами...
  Тут он поднял глаза и увидел собравшуюся компанию. Новоприбывший демон на мгновение смутился, но быстро взял себя в руки, приосанился, безошибочно определив хозяина, и, отвесив ему легкий поклон, мрачно осведомился:
  - Раас Айвен, куда прикажете Лапочку телепортировать? Прямо сюда, - кивнул он на все еще пульсирующий переход-воронку, - или ближе к особняку?
  - На хрен ближе, - махнул рукой Веник, видимо расстроившись из-за своей неудачи с мамонтом.
  - Эээм... - покраснев, вскинулся вновь прибывший, что-то судорожно пытаясь сообразить, - прошу прощения, раас Айвен, не могли бы Вы повторить, на сколько следует сместить выход телепорта, только в более привычных мерах длины, то есть я хотел сказать, расстояния? - совсем сконфуженно просипел он, почему-то покосившись на меня.
  Находившиеся в саду мужчины переглянулись, Веник тоже почему-то бросил быстрый взгляд в мою сторону, затем побагровел и рявкнул:
  - Никуда ничего сдвигать не надо! Давай уже, выгружай!
  Остальные же отчего-то вдруг раскашлялись, словно внезапно их застигла эпидемия коклюша. И их кашель подозрительно напоминал еле сдерживаемый хохот. Даже старичок и тот мелко трясся, и уже похоже не от злости на безалаберного Веньку.
  Вот только я не совсем поняла, что такого смешного сказал этот демон Рыжему.
  И почему сам Веник не разделяет всеобщего веселья?
  Мне даже его жалко стало, стоит ли так переживать из-за неудачи, если его наставник в пять минут все исправит?
  Надеюсь, мой Рыжик более стрессоустойчив к внезапным непредвиденным ситуациям, чем бедный слоник.
  Мне почему-то это сравнение показалось смешным. Но я не стала нарушать всеобщую атмосферу неуместным смешком, и тоже деликатно завуалировала его покашливанием в кулачок.
  Из-за чего Веник снова быстро глянул в мою сторону, а затем - зло на своего сородича.
  И тот поспешно испарился в воронке телепорта.
  Только она почему-то не схлопнулась.
  Наверное, последует еще один акт спектакля...
  Обалдеть, до чего весело готовиться к экзамену по метафизике!
  
  Все происходящее в несчастном разгромленном саду вокруг особняка Веника меня здорово веселило. Хотя загубленных растений и впрямь было жаль. Телепорт, похожий на огромную мерцающую воронку, так и остался висеть над последним не уничтоженным островком зелени. Я замерла в предвкушении, что же еще за сюрпризы ожидают меня, к которым и сам Рыжик, по всей видимости, не был готов?
  Впрочем, ждать пришлось недолго. Через пару минут из телепорта вновь возмутительно ловко выпрыгнул молодой демон, словно для него не имело значение расстояние до земли от центра 'перехода', висевшего в нескольких метрах над беседкой.
  Привычным жестом отбросив длинную черную челку со лба, демон поправил свой форменный китель и строевым шагом направился к заметно повеселевшему Венику. Правда, не знаю, что это он так обрадовался, гордо косясь на меня.
  Может быть, я его самолюбие потешила, как радивая ученица, сподобившаяся все-таки правильно угадать ответ на вопрос?
  Вытянувшись в струнку, как перед старшим по званию, появившийся из телепорта брюнетистый демон четко отрапортовал Веньке, что, дескать, по заданию наставника учебное пособие о желаемом, реальном и идеальном прибыло!
  Я сначала не поняла юмора - не хочет ли этот парень сказать, что 'пособие' - он и есть? Но тут из той же воронки появилось нечто такое, от чего у меня пропал дар речи, и застывший вопрос так и не слетел с языка.
  - Лапочка... - промурлыкал рядом Веник, расплывшись в улыбке.

Лапочка [из инета]

  - Лапочки... то есть, мамочки... - эхом подхватила я, пытаясь срочно привести в порядок потрясенное воображение.
  Лапочкой оказался милый такой зверек... тиранозаврик...
  Если уместно, конечно, будет такое уменьшительно-ласкательное прозвище для этого чудовища, достающим своей громадной зубастой башкой до окон третьего этажа Венькиного особняка.
  Хорошо, что садик был уже заранее вытоптан, иначе этому монстру здесь было бы и не развернуться.
  Хотя, может, это и плохо...
  С перепугу позабыв про то, что хоть какие-то заклинания я знаю и умею выполнять, я принялась судорожно оглядываться в поисках достаточно высокого дерева, на котором можно пересидеть нашествие этих устрашающих 'пособоий'. По сравнению с Лапочкой предыдущие две особи - и слон, и мамонт - уже казались игрушками в детской...
  Мамонт, которого удалось вытащить из беседки, почувствовав хищника, быстренько ретировался обратно и срочно провел за ней земляные работы, каким-то чудом умудрившись вырыть окоп (наверное, при помощи бивней, хотя я никогда не слышала о подобном чуде), поскольку раньше хоть что-то торчало снаружи, а теперь только кусочек подрагивающего хобота, который мамонт тоже предусмотрительно спрятал между передних ног. Сзади что-то затрещало. Я интуитивно пригнулась, прикидывая, в какую сторону лучше бежать из этого бедлама, и оглянулась. Но это оказался всего лишь слоник, добравшийся до ограды и попытавшийся протиснуться в узкую ажурную калитку на закрытых воротах...
  Дрожавшему всем огромным телом бедняге не удалось справиться с препятствием, но было видно, что он не отступится от намеченного плана отступления, подгоняемый инстинктом самосохранения.
  Шестиметровый (в высоту, потому как в длину, наверное, был все 15 метров) ящер сделал два шага от места приземления, и встал, как по команде, напряженно принюхиваясь. Зубастая тварь (явно питающаяся не травкой) была по своему красива. Коричневато-бурый окрас дубленой шкуры на спине расцветал ядовитым желто-голубым узором. Будь он поменьше раз эдак в сто, я бы с удовольствием решилась его рассмотреть получше, и, может быть, даже погладить. Но такого... бррр...
  Старичок-смотритель, которому нужно было поскорее увести мамонта, чтобы уберечь его от еще более глубокого стресса, безуспешно пытался снова вытащить его из окопа рядом с беседкой, подбадривая зверюгу громкими криками:
  - Да стой же ты, дурная скотина! Вылазь, кому говорят!
  Странно, но Лапочка практически не реагировал на выкрики, относящиеся не к нему, и смирно стоял на месте, как ни в чем не бывало.
  Хотя, кто его знает, может быть, он специально прикидывается, просто еще с жертвой не определился?
  На всякий случай я сделала тактический ход, спрятавшись за спиной Айва.
  Только Рыжик не оценил своего преимущества побыть моим благодарным щитом от непредвиденной напасти.
  Он обернулся, хрюкнул, оценив выражение моего лица и по настоящему расхохотался:
  - Ой, Альен, да ты не бойся! Это же Лапочка! Он никого не тронет! Ты его даже погладить можешь. Хочешь?
  Я сглотнула и быстро помотала головой.
  - Да ладно тебе, - принялся убеждать меня мой Рыжик, успокаивающе поглаживая по дрожавшим плечикам. - Он же, как ящерица, только крупная... На него отец столько заклятий понавешал, пока я еще маленький был, что он уже давным-давно ручным стал. Я его, знаешь, как любил в детстве за хвост таскать! Думал, что у него, как у настоящей ящерицы, он отвалится и новый вырастет, - смущенно повинился Рыжик.
  Словесно убедил он меня не сильно, но все-таки я устыдилась своей трусости и попыталась справиться с волнением. Хотя, не могу не признать, прикосновения демона и впрямь подействовали умиротворяющее. Не успев осознать, что я говорю, я все-таки выпалила:
  - Вень, а что, его действительно погладить можно?
  - Ну конечно! - обрадовался Веник. - Пошли!
  Схватив за руку, он поволок меня ближе к 'ящерке'.
  А дальше было куда интереснее.
  Лапочка, когда еще только услышал голос своего молодого хозяина, как-то странно весь напрягся, начал вертеть огромной башкой, будто прислушиваясь. А теперь просто замер и превратился в напряженную струну, часто смаргивая, приглядываясь к нашим приближающимся фигуркам, которые мог бы раздавить своей огромной трехпалой лапой, словно огромный цыпленок букашек.
  - Куда это он смотрит так плотоядно? На тебя или на меня? - забеспокоилась я, передернув плечами.
  - О, да вы не беспокойтесь... - замялся сопровождавший Лапочку демон, затрудняясь, как ко мне обратиться - орса или аса, - он просто уже видит плохо - староват и близорук... Пора его снова омолаживать. А вообще-то он у нас смирный - ни мухи, ни комара не обидит! - тактично вышел из положения брюнет.
  Веник меня ободряюще приобнял, но не успели мы сделать и несколько шагов в сторону тираннозавра, как 'смирный' Лапочка вдруг утратил свою невозмутимость и покладистость, видимо, разглядев, КТО к нему подходит... коротко выдохнул, присев на задние лапы, воровато заозирался вокруг, а потом помчался прямо на нас.
  От неожиданности я завизжала. Веник резко отпустил меня и зажал уши, согнувшись.
  Лапочка резко затормозил, разворачиваясь на сорок пять градусов в сторону. Забуксовал, взметнув целый фонтан из комьев земли вперемешку с поломанными ветками и растениями, окатил нас этой грязью с головы до ног и бросился сначала к беседке, но увидев, что она уже занята, повернул к дому.
  Сзади раздался оглушающий скрежет. Это слон, перепуганный приближением монстра и моим воплем, все-таки снес целую секцию ограды, к которой крепились ворота, и истошно трубя, помчался в сторону городской площади.
  Лапочка же с разбега засунул свою немаленькую голову в окно третьего этажа, даже не заметив разлетевшиеся в разные стороны брызги стекла, и встал, как вкопанный, дрожа всем телом, судорожно подергивая мечущимся хвостом, взрывающим землю. Буквально через минуту с обеих сторон от него образовались два небольших овражка, вполне годных, чтобы залить их водой и устроить мини-прудики.
  Н-дааа...
  Похоже, Венику все же придется приглашать ландшафтных дизайнеров после такого погрома...
  В это время не выдержавшая несанкционированного вторжения оконная рама начала трещать, вокруг нее в стене пролегли глубокие трещины, еще больше напугав безмозглую зверюгу, готовую полностью забраться в странное убежище, куда пролезала лишь его голова.
  А у меня как раз закончился воздух в легких. И, кажется, я надорвала связки, потому что не могла теперь не только кричать, но и говорить. Впрочем, счастливо избавившись от возможности быть затоптанной в суматохе и съеденной заживо, почувствовала, что жизнь обрела новый смысл.
  С вымученной улыбкой я покосилась на моего Рыжика, который теперь снова стоял прямо, теребя свои уши, в попытке вернуть им слуховую функцию.
  Подумаешь! Я ведь не нарочно чуть не заставила лопнуть его барабанные перепонки. Предупреждать же надо, что у него такие трогательные отношения с этой древней ящерицей.
  Айв потряс головой, прислушался к своим ощущениям, и, видимо, сочтя их удовлетворительными, виновато пожал плечами:
  - Испугалась, Алечка? Ну, извини, я сам не ожидал...
  Я смогла только кивнуть в ответ, голос ко мне пока еще не вернулся.
  Тут его взгляд упал на повреждения рушившегося под натиском Лапочки особняка, и Айв досадливо поморщился:
  - Ну вот... - тихо добавил он неприличное слово, - опять началось!
  - Что это с ним? - шепотом переспросила я, недоумевая.
  - А это он рааса Айвена боится, и чувствует себя в безопасности, только когда между ними решетка, - пояснил криво улыбающийся брюнетистый демон.
  - Причем сплошная! - поддакнул старичок-смотритель. - Метров десять высотой!
  - Остряки, - невесело огрызнулся Айвен, махнув рукой. - Не обращай внимания, Альен. Они просто беспокоятся, забыв, что я уже вырос...
  - Поясни-ка, - попросила я, примерно представляя, как бедным смотрителям, ухаживающим за животными, было трудно приводить их в чувство после того, как маленький демоненок с ними поиграет... - А ты не боишься, что у твоего Лапочки со страху тоже 'медвежья болезнь' приключится, как и у слоника? - выразительно указала я на встречающиеся то там, то сям кучки навоза.
  - Да это у слона не от страха, аса, - решил вступиться старичок за своего рааса, заодно повысив и мой титул. - Это просто он на вредный сорт плюща набрел, пока мы спохватились. Вот его и расслабило...
  - Угу, - глубокомысленно кивнула я, принимая объяснение.
  Веник наконец опомнился, что он здесь главный и коротко распорядился:
  - Ну и чего стоите? Доставайте уже этого пугливого 'страуса' из моей спальни...
  Новоприбывший демон с сомнением оглянулся на Лапочку, потом вздохнул и заискивающе промямлил:
  - Раас Айвен, а Вы не могли бы пока уйти куда-нибудь подальше в сторонку... ну хоть на крыльцо особняка, чтобы он Вас не видел? А мы его как достанем, так сразу сообщим. И... (с сомнением оглядел он мой повседневный наряд) Ваша знакомая орса сможет и рассмотреть, и погладить, и даже, если захочет, прокатиться на Лапочке.
  Айв нахмурился, неприязненно скользнул взглядом по лицу другого демона, обеспокоено взглянул на меня, но я вовсе не собиралась обижаться на то, что он меня вычислил и не стал льстить, называя "асой". А вообще-то было интересно - Айв за меня 'обиделся' или ему просто неловко перед слугами, что он с орсой спутался?
  А прикомандированный в сопровождающие к тираннозавру продолжал тем временем:
  - Я Вас очень прошу, давайте в этот раз обойдемся без Вашего близкого участия. Вы же знаете, что на расстоянии в двадцать метров Лапочка Ваше присутствие еще может перенести, ну а ближе... вот... - красноречиво указал он рукой на зверюгу, застрявшую головой в окне спальни.
  - Вень, пока тут спасательные работы проходят, пошли посмотрим, куда твой слон сбежал, - тихо предложила я явно огорченному Рыжику, протянув руку.
  - Пойдем, - вздохнул он, поморщившись, когда узрел, что осталось от его ворот, которые на своих бивнях уволок слоник, но предложенную ладошку сжал так крепко и вместе с тем нежно, что я ему мигом простила свои надорванные голосовые связки.
  'Впрочем, если считать пострадавшие уши Рыжика - мы почти квиты', - мысленно усмехнулась я.
  Жаль только, что у этого бесплатного представления оказалось так мало зрителей. Как же мне не хватает Цая с его комментариями к происходящему!
  - Вень, а долго теперь в порядок все приводить в твоем хозяйстве? - вежливо поинтересовалася я шепотом.
  - Да ничего страшного, Альен, не переживай! - беспечно отмахнулся Рыжик и вдруг остановился, развернув меня лицом к себе и тревожно заглядывая в глаза:
  - А почему ты шепчешь?
  - Голос сорвала, - нехотя призналась я.
  - Ох... Альеночка... - прижал он меня к своей груди, но тут же выпустил, не дав насладиться внезапной близостью. Сердце демона, оказавшееся как раз напротив моего уха, билось неровно, а знакомый будоражащий аромат его тела беспардонно затуманивал разум. Я едва успела сдержать стон сожаления, когда он отстранил меня и обеспокоено принялся аккуратно ощупывать мою шею. - Здесь болит? - деловито осведомился он, слегка надавив подушечкой пальцев на ямку. - Ну-ка, открой рот.
  - Хих... - развеселилась я, - ты только сильнее не нажимай, я надеюсь, через пару дней само пройдет. Такое уже было.
  - Альена! - упрекнул меня в дурачестве Рыжик, но руки от шеи все-таки убрал, не став настаивать на исследовании моего горла. Вместо этого, он вдруг склонился и коснулся шеи губами...
  - Ааах... - только и успела выдохнуть я, цепляясь за его шею, чтобы не рухнуть посреди улицы из-за предательски подкосившихся коленей.
  "Вот паршивец! Специально, что ли?" - чуть было не огорчилась я, но Веник не дал мне упасть, бережно подхватив под спину, правда, при этом самодовольно хмыкнул, все-таки уловив мою реакцию.
  Нет, с этим надо срочно что-то делать. Это же ни в какие ворота не лезет - так терять самообладание при близком контакте. Я же ведь не строю насчет него никаких планов, к чему вся эта ерунда?! Никуда не годится!
  Хотя, по своему, приятно...
  Я все-таки нашла в себе силу воли, чтобы отпихнуть сводящего меня с ума парня и сердито нахмурилась:
  - Все, Вень! Благодарю, уже не болит! - заявила я, с удивлением услышав свой нормальный голос и ощутив, что потревоженное горло и впрямь перестало саднить.
  - Обращайся, - улыбнулся Рыжик, опустив ресницы, скрывшие от меня выражение его глаз.
  На губах моего спутника продолжала блуждать загадочная улыбка. Только вот по-настоящему рассердиться я на него почему-то не могла.
  Наоборот, где-то в глубине души отозвалось холодком легкое сожаление, что всего через несколько дней он станет чужим мужем, и я не смогу претендовать даже на такую 'дружескую' помощь-лечение...
  Обидно...
  
  ***
  
  Чем ближе мы подходили к площади, тем плотнее становилась толпа спешащих туда же людей и не-людей этого богатого квартала.
  Кажется, я поторопилась считать представление законченным, потому как уже издалека мы услышали крики и странный шум. Видимо, сбежавший слоник привлек к себе нежелательное внимание.
  Пока мы с Айвом пробирались сквозь ряды невольных зрителей, мимо торопливо протопал отряд деловито хмурящихся стражей, на ходу перебрасывающихся предложениями о наведении общественного порядка в таких чрезвычайных обстоятельствах.
  Веник сильнее сжал мою ладонь и потащил за собой, прокладывая путь. Я еле поспевала за ним, надеясь, что такого безобразия, как устроили звери в особняке Рыжика, в городе не повторится.
  Перепуганный толпой зрителей слон пытался снять решетку, застрявшую на его бивнях, используя для этой цели ограждение фонтана. Причем было уже заметно, что зверюга изрядно раздражен и по-настоящему злится из-за того, что у него ничего не выходит.
  Вытянув хобот, он трубно взревел, со всего маха мотнув головой с упрямо сидевшей на бивнях железякой, первые ряды зрителей отшатнулись, напирая на стоявших позади.
  Но это было даже уместно, потому как прямо над фонтаном открылась очередная воронка телепорта, и из нее, как из рога изобилия, посыпались гуси... много гусей, я даже сбилась со счета, но точно, не меньше сотни.
  А в заключение из воронки выпрыгнул эльф... с хворостиной в изящной белой руке, совершенно ошеломив своим появлением не только меня, но и прочих зрителей.
  Однако новоявленного светловолосого красавчика собравшаяся публика ничуть не смутила. Он удовлетворенно хмыкнул, увидев Айвена (наверное, ориентировался не на его особняк, настроив телепорт сразу на хозяина), и вальяжно, не торопясь, в отличие от предыдущего погонщика бессловесной скотины, направился к нам.
  Айв закатил глаза, дожидаясь очередного доклада. Насколько я уразумела, гуси - это очередные пособия...
  Слон, замерший на короткое время, чуть не обезумев от страха, когда над его тушей затрепыхалось множество непонятно откуда взявшихся крыльев пернатых, вообще целиком запрыгнул в фонтан. При этом решетка-то у него с бивней снялась, зацепившись за одну из скульптурных рыбешек, составлявших ранее красивую композицию. Но теперь красивое произведение городского искусства оказалось безнадежно утраченным, и высвободившаяся струя воды, которая раньше делилась на три, вытекая из открытых ртов рыбок, туго взвилась вверх. Слон еще громче завопил, трепыхаясь в воде, разбрызгивая ее и мелкие камешки, отколовшиеся от скульптуры.
  Народ поддержал его возмущение своими криками и поспешил еще дальше отойти от центра неприятностей, отряхиваясь, выжимая на ходу мокрую одежду и потирая синяки и ссадины от острых камешков, долетевших до самых любопытных.
  Встревоженные гвалтом, криками и вообще самим внезапным перемещением в пространстве гуси судорожно заметались над площадью. Какие-то рванули выше в небо, какие-то, наоборот, плюхнулись на мостовую, и теперь, злобно шипя и махая крыльями вытягивали шеи, норовя ущипнуть зазевавшихся стражников, которые попытались окружить гогочущее пернатое стадо, поддерживая хотя бы видимость порядка.
  Я потрясенно вертела головой, пока еще не слишком представляя, можно ли смеяться в такой ситуации, или это будет невежливо по отношению к моему опростоволосившемуся наставнику по метафизике.
  Айв простонал, выпустив мою ладонь, взмахом руки ловко отправил левитировать слона вверх над разоренным фонтаном, отчего у серого бедняги чуть было не приключилась очередная неприятность из-за съеденного ранее плюща. По крайней мере, по вытаращенным глазам и беззвучно раззявеной пасти зверюги, было похоже, что сейчас случится непоправимое. Я уже мысленно перебирала, что лучше всего прикроет меня от участи быть обгаженной этой 'птичкой', но, к счастью, обошлось без эксцессов.
  Народ рисковать не стал, и все бросились врассыпную, кто куда. Лишь подростки все еще возбужденно спорили о чем-то, отбежав на безопасное расстояние.
  Растерявшийся эльфик бестолково махал своей хворостиной, но гуси не желали его слушаться. Он беспомощно оглянулся на Айва, ища поддержки, и следующим действием моего Рыжика оказалась идея собрать всех гусей в кучу.
  Насколько я могла понять из того, что он сотворил огромную 'ловчую сеть', такое было не в первый раз. Только вот в горячке выбрал неудачное заклинание из арсенала Высших демонов вместо простенького. Потому что, когда материализовавшийся рядом брюнет (которого мы оставили в особняке наводить порядок) шепнул ему на ухо, что мол, раас Айвен, нам очень жаль, но Лапочку не удается вытащить, надо стену ломать, заклинание у моего демоненка сорвалось. И вместо собранных в одну кучку при помощи 'ловчей сети' гусей получилась огромная площадь, усеянная ровным слоем хорошо ощипанных прожаренных тушек. Кое-какие все еще продолжали слабо дымиться...
  В воздухе явственно пахло жжеными перьями и аппетитным гусиным мясом...
  Потрясенный чудовищной трагедией, лощеный красавец-эльфик посерел в мгновение ока и теперь тер глаза, отказываясь поверить в случившееся. Бесполезную хворостину парень уронил на мостовую.
  Слезы сами собой навернулись на глаза, не в силах вынести жгучей дымовой завесы, которая рассеивалась слишком медленно. У одного из стражей, судорожно выставивших пики в небо, чтобы защитить голову от очередного бедствия, гусиная тушка оказалась нанизанной на пику. Смущенный блюститель порядка, теперь пытался аккуратно спрятать свое оскверненное оружие за спину. Правда, я не совсем поняла его маневр, когда он так же бочком начал отступать в сторону проулка между домами, вместо того, чтобы тут же скинуть гусятину под ноги обалдевшему Айвену.
  Хотя, может, у него дома семеро по лавкам, и мужик решил, что нечаянную добычу надо поскорее отнести в семью?
  Когда я проморгалась, у развороченного фонтана все еще царила немая сцена.
  Гуси так и валялись молчаливым укором под ногами, а над нами, похлопывая ушами, гордо и флегматично парил слон.

Слон [из инета]

  - Айв, мне очень жаль, - выдавила я в утешение Рыжику, дотронувшись до его руки. Я просто побоялась произнести еще что-то, чтобы не задохнуться от душившего меня истерического смеха.
  - Не плачь, Алечка, - сокрушенно втянул воздух Веник и закашлялся. - Я кхе... кхе... не хотел тебя огорчать... Кхе...
  Второй демон принялся судорожно колотить его по спине, чтобы остановить кашель Рыжика.
  Я закрыла лицо ладонями, чтобы он не увидел моей физиономии. Из глаз действительно все еще катились слезы, но как наивно с его стороны предположить, что это были слезы огорчения.
  Ну почему рядом нет Цая?!
  Вот кто бы мог по достоинству оценить эпическую картину битвы Высшего демона с пернатыми!
  - Прошу прощения, уважаемый раас! - вышел из ступора начальник стражи. - А кто будет отвечать за учиненное безобразие?
  - Ну, видимо, я, - уныло кивнул Айв. - Алечка, извини, я отойду на минутку?
  - Угу, - поспешно согласилась я. - Я тебя вон там, на лавочке подожду, - кивнула я на видневшуюся неподалеку скамейку, прикидывая, сумею ли я до нее добраться, не поскользнувшись на какой-нибудь гусиной тушке. - Не волнуйся, Вень. Я в порядке.
  - Хорошо, - рассеянно отозвался он, готовясь выслушать претензии представителей власти.
  Я медленно пробралась к лавочке, скинула пару слегка обугленных тушек, примостившихся на ней, и терпеливо уселась в ожидании окончания представления.
  Эх, надо было и эльфика с собой позвать. Прямо сердце разрывается смотреть на его огорченную мордашку, с которой слетела вся спесь и безмятежность. На вид, парнишка-то совсем молоденький, хотя, кто этих не-людей разберет.
  А, кстати, вдруг, этот как раз девственник? - по-новому попыталась я взглянуть на бедолагу, оставшегося без работы.
  Хотя, нет... Ни рядом с моим Рыжиком, ни близко с Котиком, этот эльфик не котировался...
  Я поежилась от своей неуместной разборчивости и попыталась прогнать посторонние мысли.
  Поскорее бы Веник заканчивал, может, еще удастся сегодня к метафизике вернуться?
  
  Разбирательство много времени не отняло. Кажется, Венька быстро сообразил, сколько требуется отстегнуть в казну штрафных монет и куда отправить неожиданно свалившиеся с неба деликатесы. Впрочем, я-то в первую очередь подумала о семейной ресторации папаши Джу, а что придумал он - пока не ясно. Я только понадеялась, что беспечный Рыжик догадается и мне предложить хоть парочку. Я могла бы добавить к гусятине немного приправ и подсолить. Мне кажется, что раз уж не вышло пособий, то на ужин они вполне сгодятся...
  
  Жаль, что издалека я не слышала их разговора, но спустя короткое время начальник стражи коротко удовлетворенно козырнул и, молодцевато развернувшись на каблуках, отдал отмашкой какое-то распоряжение своему отряду, рассредоточившемуся в оцеплении площади, пока гусей не соберут с мостовой.
  Айв направился ко мне, но немного не дошел, когда его окликнул примчавшийся из особняка дворецкий с новым докладом.
  Веник кивнул стражнику, чтобы слугу пропустили за ограждение, и тот подошел, совершенно невозмутимо глянув на необычный 'ковер'.
  Просто поразительно, до чего этот слуга умеет владеть своим лицом. Вот у кого Айву следовало бы попросить урок мастер-класса!
  Дворецкий глубоко вздохнул и быстро отрапортовал нарочито спокойным будничным тоном:
  - Раас Айвен, несмотря на наши старания, Ваше крыло в особняке и хозяйские покои в данный момент для жилья непригодны, потому как при освобождении Лапочки у особняка пришлось снести заднюю стенку.
  - Что? - вытаращил глаза Айв.
  - Не волнуйтесь, раас Айвен, - невозмутимо продолжил дворецкий, - все под моим контролем. Я только хотел уточнить, Ваши вещи перенести пока в гостевые покои или как? - при этом он выразительно стрельнул глазами в мою сторону, и сообразила, что он имеет в виду под этим своим 'или как?'.
  Рыжик сглотнул, собираясь ответить, но слуга поспешно продолжил:
  - Только вот там окна... тоже, того, вылетели из-за диссонанса, когда Ваша зверюга начала истошно реветь, устав понапрасну рыпаться. Я думаю, ситуацию можно исправить уже завтра, если Вы, конечно, не соблаговолите ускорить процесс с помощью Вашей родовой магии...
  - Гм... это что же, получается, мы до завтра бездомные? - прищурился Рыжик, явно смакуя какую-то интересную мысль.
  Дворецкий на мгновение замялся:
  - Вообще-то для слуг найдется, где переночевать, потому что хозяйственные помещения и пристройки не пострадали... Да и винные погреба тоже в целости. Только я не уверен... - снова постарался он незаметно просигналить взглядом в мою сторону, и Айв наконец-то определился, просияв:
  - Альен, ты же не оставишь меня ночевать под открытым небом?
  Мне стало смешно:
  - Хочешь попроситься на свой, то есть на мой диванчик?
  - Ага, - согласно кивнул Веник, затаив дыхание. - Не в винном же погребе мне ночевать, вдруг я захочу утешить свое горе и не смогу остановиться?
  - Ммм... - завредничала я, наслаждаясь его ожиданием.
  - А хозяйственные пристройки слугами заняты, ты только что сама слышала! - поспешно добавил он.
  - Ох, ну что же мне остается делать, - улыбнулась я. - Только на одну ночь! И давай гусятинки немного захватим на ужин, а?
  - Да сколько хочешь! - расщедрился обрадованный Венька. - Я на все согласен! Пошли домой скорее!
  - Прошу прощения, - подскочил державшийся поодаль эльфик. - А что же все-таки с гусями-то делать?
  - С этими? - небрежно кивнул Айв на тушки, потом обернулся ко мне: - Аль, сколько нам нужно?
  - Два! Нет, лучше три! - подумала я и о Цае, пообещавшем заглянуть в гости.
  Конечно, за один ужин я и полгуся не осилю, но кто знает, как обстоит дело с аппетитом у моих мальчиков?
  - Так, - деловито распорядился Айв, проигнорировав эльфа и обратившись к своему дворецкому, - дюжину доставьте по адресу Альены. У тебя ведь есть местечко в продуктовом ларе? - спросил он у меня.
  Я кивнула.
  - Так, десяток, значит - Альене, - продолжил Веник (на всякий случай чуток прибавив). - Сколько там вам надо на ужин - забери слугам, а с остальными и сам разберешься...
  - Эээм, прошу прощения! - упрямо покачал головой слуга. - Я-то никак не могу придумать. Перед приездом Повелителя постарались кладовые под завязку забить...
  - Ух... какой же ты порой неудобный зануда, - скривился Айв. - Ладно, с излишками я сам разберусь.
  - Конечно, как вам будет угодно, раас Айвен! - обрадовался слуга.
  - И, кстати, не надо ничего присылать к нам на квартиру, - слегка забылся Айв, что квартира, вообще-то МОЯ, а не 'наша', но я уж не стала выяснять отношения прилюдно. Я и потом с него спрошу за эту оговорку... Если не забуду...
  Айв быстренько сориентировался, похватав большинство упитанных тушек разбросанных по площади в свой подпространственный карман:
  - Ну, вроде все! - удовлетворенно кивнул он собственным мыслям. - Пошли, Альен!
  - А как же этот? - кивнула я на несчастного эльфика с поникшими плечами. - Он-то не виноват, что ты тушки поджарил. Скорее, это твой родич тебе под руку нашептал, - попыталась восстановить я справедливость.
  Эльфик робко взглянул на меня, подарив грустную улыбку.
  Я уж не знаю, как у них там все устроено в Заповеднике Повелителя, откуда попытался вытащить Айв все эти пособия, но парня, попавшего ни за что, ни про что, мне было искренне жаль.
  - Эх... Как тебя? - замялся Веник.
  - Васисуалий, - подсказал блондинчик.
  - Ага! Ладно, Васисуалий, можешь себе тоже взять одного в утешение. Я подумаю на днях, куда тебя теперь пристроить, - милостиво кивнул Айв. - Все, свободен! Исчезни пока!
  - Спасибо, раас Айвен! - просиял эльфик, испаряясь.
  - Теперь довольна? - обернулся Веник ко мне, подмигнув.
  - Да!
  - Ну, а ты чего ждешь? - с недоумением обратился он к слуге.
  - А у меня еще несколько вопросов, - принялся торопливо объяснять дворецкий. - Остальные-то пособия по относительности этой Вашей метафизики можно из бассейна и ванных комнат убирать?
  - Это какие?
  - Пара больших змей, кажется, питон и анаконда, древесные ядовитые лягушки и четырехметровый крокодил... - принялся скурпулезно перечислять слуга.
  - Эх... жаль, что ты их не видела, Альен! - скривился Веник, перебив его. - Ну да ладно! В другой раз, а то еще расползутся, пока стен нет в доме. На сегодня мне уже во где эти пособия сидят! - выразительно провел он ребром ладони по своей шее. - Все, мы пошли!
  И я была с Рыжиком согласна. От необходимости сдерживать смех, у меня уже живот начал побаливать.
  Не слушая больше никаких возражений, Айв схватил меня в охапку и телепортом плавно перенес к моему дому, оставив на площади что-то выкрикивающего нам вслед демона, который привел Лапочку, довершившего разгром в особняке.
  
  - Мне кажется, что тебе что-то про слона кричали, типа его надо опустить на землю, - пробормотала я, уткнувшись в грудь моего Рыжика, когда мы снова оказались твердо стоящими на ногах.
  - Да ну их! - поморщился Венька. - Повисит часика три, и сам опустится.
  - По-моему, это жестоко, - упрекнула я Айва.
  - Ничего. Сейчас мамонта Наставнику перекинут, за слоном явятся, и этому обормоту достанется, если он не сумеет мое заклятие снять.
  - А он сумеет? Ах да, он же тоже демон, - спохватилась я, припомнив нагловатого брюнетика.
  - Не-а, не сумеет, - самодовольно хмыкнул Рыжик. - Пусть хоть за что-нибудь получит. Не могу же я признать, что сам сбился из-за такого пустяка, как его внезапное появление рядом, - покаялся Веник, сильно меня озадачив.
  А передо мной, значит, можно не прикидываться, а признать, что сам облажался?
  Что это? Новая ступень доверия? Или что?
  Ох, загадка моя Рыжая, что же ты со мной делаешь?
  
  ***
  
  Цай уныло взглянул за окно, за которым небо уже окрасилось вечерней зарей, мечтая, чтобы поскорее закончился бесконечно тянущийся день. Мать с бабушкой по ...дцатому кругу выспрашивали все подробности недолгого общения с 'их девочкой'. Любимый внук и сын, видя искреннюю заинтересованность родни, терпеливо повторял свой рассказ, вспоминая незначительные детали. Хотя, по правде сказать, самому парню уже казалось, что он местами весьма здорово грешит против истины, припоминая и то, чего не было.
  Как бы сейчас он хотел оказаться подальше от родного дома... Ну, а если уж совсем быть точным - рядом с Альеной.
  Кошак теперь жалел о глупом благородном порыве, оставив племяшку на попечение Айва. И чувство досады и сожаления боролось в нем с пониманием, что он ДОЛЖЕН был так поступить, зная подоплеку, заставившую Рыжика обратить внимание на обычную с виду человечку. К огромному неудовольствию Цая, он все-таки осознавал, что обязан хотя бы дать демоненку шанс исправить то, что тот уже успел натворить.
  А напортачил Айвен для такого случая слишком уж много. Зная Наследника Эмли с самого детства, Кот, конечно, подозревал за ровесником некоторую эксцентричность, но даже представить себе не мог, что все настолько запущено, что самоуверенный нахальный рыжий красавчик сумел за такой короткий промежуток времени столько раз облажаться на ниве ухаживания за девчонкой.
  С представительницами прекрасной половины, несмотря на их расовое происхождение, Айв всегда умел ладить - этого не отнять. Пожалуй, в его личной коллекции не хватало только человеческой особи. И кто бы мог представить, что эта девочка окажется ему не по зубам...
  Надо же, как забавно выходит...
  Обидно только, что Альена тоже не смогла остаться равнодушной к обаятельному демоненку. Вот неужели ей его общества не хватает?
  Но, увы, пока что Цай не сумел вмешаться таким образом, чтобы ни одна из сторон в последствии не смогла упрекнуть его в том, что он 'третий лишний'...
  - Погоди, Котенок, ты ведь говорил, что она была уставшая после работы, бледненькая, так какие же еще гости на ночь глядя? - продолжила допрос Вальеса.
  - Бабуль, ты забываешь, что и Альена, и ее гости - студенты. А это для многих из нас - нормальное состояние - недосып и недоедание... - закатил глаза Цай, уже пожалев, что упомянул о такой 'мелочи', сопровождающей учебу большинства адептов академии, о которой женщины его семьи уже успели позабыть за давностью лет.
  - Она что, голодает? Так что же ты раньше-то не сказал? Мы ведь даже и не подозревали, насколько она в стесненном положении! - сокрушенно ахнула Галви.
  - Да нет же, мама! - вздохнул парень, мысленно досчитав до десяти, чтобы успокоить поднимавшееся раздражение. - Говорю ведь, она как раз в ресторации у папаши Джу подрабатывала. Неужели же не нашла там, чем перекусить?
  - Ну, а ты-то куда смотрел? - возмутилась Вальеса. - Девочке учиться надо, а она себя работой изнуряет! Как все-таки нехорошо это, что ты не сказал нам сразу, когда нашел ее, - огорченно покачала она головой, укоризненно взглянув на внука.
  - Бабуль, этот вопрос уже обсуждали. Я глубоко раскаиваюсь, - саркастически заметил Цай. - Осталось только посыпать голову пеплом или побиться ею об стену.
  - Не ёрничай, - строго одернула сына Галви, поддерживая свекровь.
  - В самом деле, Цаюшка, тебе ведь проще всего присмотреть за нашей Алечкой, ты как раз удачно вращаешься в этой же атмосфере молодых магов. К тому же самый близкий родственник по крови рядом с ней. Поэтому именно ты и должен, нет, ты просто обязан присмотреть, чтобы никто не ее обидел, помочь, если что необходимо!
  - Вот именно! - подхватила мать. - По крайней мере, проконтролировать, чтобы наша девочка не питалась чем попало и не водилась с неподходящими компаниями...
  Цай не собирался спорить, внутренне он даже посмеивался из-за того, что мама и бабушка наконец-то нашли новое развлечение, поскольку дочку и та и другая хотели, но получились лишь сыновья, а тут словно по заказу - нашлась родная девочка...
  Да... не отвертеться теперь Альене от добрых советов объявившихся родственниц, выбора нарядов и посещения балов.
  Бедняжке еще столько всего предстоит выучить, чтобы соответствовать новому статусу, что она взвоет...
  Хм... а может, во вкус войдет. С девушками никогда не угадаешь.
  Но он все-таки решил возразить:
  - Мама, Альена - будущая магичка! Ей любая компания - подходящая... ну, по крайней мере, теоретически, - скривился Цай, мечтая сбежать до того, как вернуться отец и дед, чтобы внести свою порцию напутствий. Хотя, мужчины скорее начнут все же с промывания мозгов о безалаберности, когда своими глазами узрят, с какими катастрофическими последствиями для граничащих земель он с Айвом утром побеседовал...
  Что уж прибедняться, размах, достойный Наследников...
  Но все же лучше пару дней переждать где-нибудь в сторонке, пока родичи переварят новость.
  - Не городи чушь! Магичка магичке - рознь! - безапелляционно отрезала Галви.
  - Кстати! Ты смотри, не экономь, - продолжала свою мысль бабуля. - Знаешь, как девушкам важны наряды, шпильки, булавки, шляпки...
  Цай послушно кивнул, внутренне содрогаясь, поняв, к чему они клонят.
  - По магазинам тебе надо ее сводить... - задумчиво потеребила мама сверкающий драгоценными камушками кулон.
  - И не по дешевым лавкам готового платья! - вставила Вальеса. - Собственных средств тебе, конечно, не хватит, молодежь теперь стала такой расточительной...
  - Если тебе своих денег для Али жаль, - вступилась Галви за родного ребенка, - ты только скажи, мы с бабушкой спонсируем, раз уж никак пока пообщаться с девочкой не получается, - кинула она быстрый взгляд на свекровь. И та одобряюще кивнула.
  Цай понял, что этот вопрос женщины уже обсуждали на досуге, но возмутиться, что он сам в состоянии позаботиться о юной родственнице, парень не успел.
  - О! Кажется, Эцор вернулся! - вдруг насторожилась Галви. - Пойду-ка, проверю.
  - Мам, я тут вспомнил, мне надо... - спохватился было Цай, но мать его перебила:
  - Кстати, Котенок, если ты намерен улизнуть из дома и вернуться в академию сегодня, не забудь сначала заглянуть ко мне.
  - Хорошо, - смиренно вздохнул Цай, намереваясь уйти к себе.
  - Подожди! - окликнула Вальеса. - Я тебе еще кое-что сказать хочу.
  - Я слушаю? - обернулся парень.
  Вальеса подождала, пока за невесткой закроется дверь, и поманила внука холеным пальчиком, намереваясь сообщить что-то по секрету:
  - Котенок... - начала бабуля, но тут послышались быстрые шаги и голоса Сейцу и Эцора, явно приближающихся к покоям Вальесы, где и происходила беседа.
  Кошак нервно дернул плечом, но бежать было некуда, поэтому он постарался придать своему лицу невозмутимое выражение, судорожно ища обоснованные оправдания, если претензии будут слишком уж огромны. В конце концов, это не он сравнял гору, а Рыжий, пусть у его отца голова и болит по этому поводу...
  Слабенькое утешение, но на крайний случай сойдет...
  Однако мужчины удивили Цая, не став его даже журить за разрушения, сразу с порога объявили, мол, давай-ка, собирайся, нечего дома околачиваться. И дуй к Але, а то, дескать, не слишком им понравилось, что Эмли не собирается принимать никаких мер по удержанию своего отпрыска подальше от НАШЕЙ Алечки. Хотя о ее происхождении, оказывается, знает! А за девочкой сейчас глаз да глаз нужен, чтобы чего не следует не приключилось, а то, мол, знаем мы этих демонов...
  Жалкое выгораживание однокурсника, с уверениями, что ничего ей Айв плохого не сделает, должного впечатления на родичей не произвело.
  - У этого демоненка, как и у всех парней - одно на уме!!! - оборвал защитную речь внука Сейцу, упуская (не преднамеренно ли?) из вида тот факт, что Цай в общем-то в некотором роде такой же - из тех, у кого 'одно на уме'.
  Никакие возражения, что Цай дал Айву слово сутки не появляться поблизости, на отца и деда также не произвели впечатления. Даже наоборот, Сейцу с жалостью посмотрел на внука и покачал головой:
  - И в кого ты такой 'правильный' уродился? - озадаченно нахмурился он.
  - Слово - это хорошо, - вступился за сына Эцор, - но наша девочка - важнее, и, вообще, подумаешь, слово!
  - Я, как Глава Рода, тебя от слова освобождаю... - нашелся дед.
  - Но разве можно? - изумился Цай, удивляясь гибкости ситуационной этики. - Ты же мне всегда сам говорил...
  - Ну, кхм... при данных обстоятельствах,... - слегка замялся дед, но тут же более уверенно добавил:
  - Так надо! И точка! Нечего тут дискуссию разводить. Иди, собирайся!
  
  Цай только головой покачал от этого странного помешательства своих родственников, решив, что не будет упорствовать в отстаивании истины. Похоже, что при данных обстоятельствах проще согласиться для вида, а самому проскользнуть потихоньку в свои покои и спокойно пересидеть там, пока не кончатся сутки, которые он сам сдуру отмерил сопернику на улаживание взаимоотношений с Альеной.
  Хотя парню очень хотелось снять себя всякую ответственность и последовать дельному совету деда и отца, но нарушать данное слово все-таки претило больше. Осталось не так уж много времени до исхода условленного срока.
  - Ну, не стой столбом! - подбодрил Сейцу, кивнув внуку, - давай, прощайся и отправляйся, только ко мне зайди перед тем, как отбыть...
  Повернувшись к сыну, Глава Рода 'озадачил' и его:
  - Ты вроде бы хотел поднять старые документы о приграничье? Не затягивай, а то Эмли первый опомнится, и провернет дело так, что бОльшую часть нам восстанавливать придется. Пусть уж дорогой соседушка тоже поучаствует, - ехидно добавил старший Кот.
  - Это хорошо, что ты напомнил, - кивнул отец Цая и торопливо пошел к двери.
  - Ты еще здесь?! - обернулся Сейцу к внуку.
  - Не рычи! - одернула мужа Вальеса. - Идите все, мне надо мальчику напутственное слово сказать, - подмигнула она любимому Котенку.
  - Ага, а моего, что, недостаточно? - ухмыльнулся Сейцу, но дальше спорить с женой не стал и тоже удалился восвояси.
  
  - Я знаю, что у тебя деньги свои есть, но все же вот тебе для нашей Алечки, - сунула она Цаю чеканный жетон на предъявителя знаменитого гномьего банка.
  - Ого! - невежливо присвистнул удивленный Кошак, прикидывая, откуда он у бабули, не нуждающейся в наличных средствах дома. Дед ей никогда ни в чем не отказывал и так.
  - Я-то знаю, что девушкам много всякого по мелочи надо, что она постесняется при тебе покупать, - не обратила бабуля внимания на его потрясенный вид. - А мне так спокойнее будет. Только деду не говори, - смутилась она, - а то посчитает еще, что я ему не доверяю. Не хочу недоразумений.
  - Но, ба! - возмутился Цай. - Я и сам в состоянии содержать не только себя, но и свою...
  - Котенок, не упрямься, просто постарайся меня понять, - мягко оборвала его пламенную речь Вальеса.
  - Хорошо, бабуль, не волнуйся, - вздохнул Цай, забирая неожиданный целевой взнос в ближайшее Альенино будущее.
  
  ***
  
  Собравшись правильно отыграть свою роль и делая вид, что он готов немедленно покинуть отчий дом, Цай торопливо направлялся к матери, но на половине дороги был перехвачен дедом. Пользуясь моментом, что старший Кот сейчас один, без поддержки отца, внук предпринял еще одну попытку выторговать себе отсрочку, но дед даже не захотел его слушать:
  - Об этом не может быть и речи! - сразу отмел он встречные доводы. - Мы никогда не рассказывали тебе в деталях, как получилось так, что Вальеса оказалась моей женой, и чем ей пришлось пожертвовать. Я глубоко и нежно люблю твою бабушку, несмотря на прожитые вместе годы... Но до сих пор чувствую свою вину. И если сейчас, не дайте боги, что случится с Алечкой, я себе этого не прощу. Лучше уж пусть на мои плечи ляжет вина за нарушение тобой слова чести, но будет все в порядке с внучкой Вальесы.
  Цай улыбнулся - для удобства подсчета степени родства, дед ловко перевел Альену сразу во 'внучки', миновав приставку 'пра-...'.
  - Я в тебя верю, мой мальчик! - пафосно закруглился Сейцу. - Я знаю, что, несмотря на твою репутацию... - сделал дед многозначительную паузу, смутив Цая, уверенного, что до родственников слухи о его похождениях в академии не доходят, - для Алечки ты сделаешь все, что нужно!
  Твердые намерения Цая все-таки выдержать обещанную Рыжему паузу слегка поколебались, но устояли. Правда, одно парень понял - деваться ему сейчас дома некуда и отсидеться у себя в покоях до завтра вряд ли получится. Оставалось только пойти на небольшую уловку, позволяющую ему немного оттянуть время:
  - Дед, благодарю тебя за доверие... но, скажи мне, неужели все настолько серьезно, что ты до сих пор винишь себя? Расскажи мне немного подробнее, а?
  - Да что рассказывать-то? - нахмурился Сейцу. - Главное - ты и так знаешь, а подробности... мал ты еще... - отмахнулся он.
  - Деда, - покачал головой Цай, - не увиливай, слишком уж вы все удобно устроились - то спрашиваете с меня, как со взрослого, то прикидываетесь, что я все еще несмышленый котенок. Согласись, это немного нечестно.
  - Да зачем тебе?
  Цай молча буравил родственника взглядом, ожидая правдивой истории, и Сейцу неохотно кивнул:
  - Ладно, в ногах правды нет, пойдем в мой кабинет... - недовольно буркнул он, развернувшись и даже не удосужившись взглянуть, последовал ли внук за ним следом.
  Цай победно ухмыльнулся и поспешил за широко шагающим мужчиной, надеясь, что повествование затянется надолго...
  
  Увы, длительной задержки не получилось... К сожалению, дед Цая еще недостаточно состарился, чтобы со смаком предаваться воспоминаниям. Тем более что, несмотря на всю теплоту и нежность, когда он все же сентиментально соскальзывал на рассказ об их с Вальесой отношениях, они будили в нем чувство вины и сожаления. Особенно о некоторых моментах, когда, судя с высоты прожитых лет, можно было бы поступить чуточку иначе, не причиняя столько ненужных страданий всем, замешанным в ту давнюю историю. Поэтому его история не слишком сильно отличалась от общеизвестной версии и выглядела подозрительно лаконичной. На дополнительные вопросы тоже отвечал весьма неохотно.
  Да и опомнился дед первым:
  - Ну вот, теперь ты знаешь все, что тебе следует. Но прежде чем ты отправишься...
  - Дедуль, - попробовал поклянчить Цай, как в детстве, - а может, не стоит мне заявляться к юной девушке на ночь глядя? А завтра я прямо с утра отправлюсь, а?
  - Знаешь, я, конечно, мог бы тебе напомнить, что ночью-то как раз и следует охранять девичью честь, но ты уже взрослый мальчик, и сам знаешь, что от времени суток наши самцовые инстинкты не зависят, а ты и так уже непозволительно долго задержался. Так что, иди, родной мой, - обманчиво ласково начал дед, - не доводи до бранных слов в напутствие! - резко закончил он, заставив расслабившегося было в удобном кресле внука пулей вылететь вон.
  Но когда Цай уже дотронулся до двери, Сейцу окликнул его:
  - Постой! На-ка вот, возьми, - протянул дед небольшой кошелек с красивой вышивкой, в которой без труда угадывались очертания грациозной дикой кошки - символа Независимого Клана Котов-оборотней. - Это на непредвиденные расходы, а то я-то знаю, что девушкам много чего надо...
  - Да не стоит, дед, - попытался было отказаться Цай, но тот не стал слушать возражения. - Ты только бабушке не говори... Не хочу, чтобы Вальеса подумала, что я таким образом надеюсь откупиться от груза своих грехов, - немного скомкано пояснил он.
  - Ладно, не скажу, - пообещал Цай, взвесив кошель. Судя по тяжести, монетки в нем были золотыми.
  Правда, робкая надежда на то, что Альена соблазнится щедростью новой родни и позабудет про своего 'неправильного эльфа', подсунутого ей вместо выигранного Джекпота, быстро развеялась, лишь только Цай вспомнил, какими глазами она смотрела на Рыжего.
  Как же обидно, что все стало так сложно!
  Ну почему он не додумался узнать о ней раньше этого демона! Хотя, если то, что рассказал дед о себе и бабуле - правда, вряд ли бы это сильно улучшило его собственные позиции.
  Но все-таки надеяться на чудо было приятнее, чем сразу принять свое поражение...
  На душе у Кошака стало муторно... надо убираться из дома. В принципе, он с легкостью мог найти приятный во всех отношениях приют на ночь в городе или в спальном корпусе девушек на территории академии... Только вот почему-то не хотелось больше проводить время лишь бы с кем. А к той, кто ему был дорог, к кому рвались его помыслы и обнажившаяся душа, сейчас путь был заказан, и черной завистью к сопернику желчь разъедала внутренности нелюдя.
  Нет, наверное, 'обида на несправедливость' - это неправильное определение. Это чувство, испытываемое им сейчас, было больше похоже на ревность, о которой парень раньше и не знал.
  'Не хватало только потерять голову, и уподобиться Рыжему придурку, устраивая из-за этого глупого чувства самому себе абсурдные до смешного ситуации...' - шипел себе под нос Цай, направляясь к матери, тщетно пытаясь успокоиться и взять себя в руки.
  Может быть, он все-таки непростительно сглупил, отказавшись от того, что Альена хотела подарить ему первому?
  Хотя, этот вариант содержал множество изъянов, которые могли здорово осложнить их взаимоотношения в дальнейшем, но...
  'А вдруг, наперекор судьбе, это был мой шанс? - мучительно рассуждал Кошак. - Единственный шанс, и я его так бездарно упустил? А, может быть, еще не поздно?'
  От невозможности узнать реальные последствия принятого решения, Цай чувствовал себя на грани сумасшествия.
  Теперь-то он слишком хорошо понимал, что именно творилось с Рыжим.
  Хотя... сказать честно, что для него, как и для Айвена, Альена притягательнее любой особы женского пола, Цай все-таки не мог. Но и делить ее с кем-то тоже не хотелось. Человечка (а, точнее, ее время) должны были принадлежать только ему!
  И сочувствие к приятелю щедро омывалось злорадным удовлетворением, что Айву придется теперь затратить массу усилий для того, чтобы загладить перед Алечкой свои промахи.
  Единственное, что чуть-чуть примиряло Цая со всем этим - в любом случае, его персональный Котенок так и останется ему племянницей. Он всегда будет с ней видеться и, может быть, даже участвовать в ее жизни на правах родственника...
  Но как же этого теперь стало мало!
  
  ***
  
  В покоях матери с Цаем чуть было не приключилась истерика от еле сдерживаемого смеха, когда ситуация со спонсорской помощью возникла вновь, почти один в один повторив две предыдущие. Причем с него так же было взято слово о сохранении секретности от остальных членов Кошачьего семейства. Что и говорить, вливания в его статью расходов на содержание племяшки оказались довольно щедрыми. Правда, мама дала более увесистый и объемный кошелек, чем дед, и ее монеты в отличие от денег Сейцу были серебряными, но по сумме выходило примерно то же самое. А пояснила она свой порыв более прозаично.
  - Милый, ты же ведь знаешь о моей маленькой слабости, - кротко улыбнулась Галви. - Пусть девочка заранее почувствует вкус к тому, что ей принадлежит по праву. Я уверена, это ее никоим образом не испортит...
  Безусловно, Цай знал о том, на что намекала мама. Будучи отпрыском очень древнего, но совершенно обедневшего рода, она до сих пор не смогла избавиться от маленького пунктика, который поощрял отец, балуя свою любимую нарядами и драгоценностями, ни в чем не смея отказывать, словно возмещая ей то, в чем она испытывала нужду до замужества.
  Родители Эцора не противились. Скорее всего, и Вальеса, и Сейцу в свое время опасались, что кровь оборотня, разбавленная человеческой, негативно скажется на возможностях Наследника, поэтому и выбирали для него невесту с безупречной родословной, не глядя на ее возможное приданое, которого практически и не было. Для того, чтобы внук, уже Наследник Эцора и Галви, был более оборотнем, чем их сын-полукровка.
  Теперь, даже этих первых 'взносов', Альене должно хватить не только для подбора соответствующих нарядов, чтобы подобающим образом предстать перед новыми родичами, но и останется на ее заветный домик. По крайней мере, начальный капитал теперь у его Котенка точно есть.
  Только вот как поведет себя Рыжий? Не захочет ли он тоже поучаствовать в этой гонке - кто облагодетельствует приемную дочь Джуансов первым? У сына Эмли II, безусловно, больше возможностей поразить девочку и произвести на нее впечатление. Но захочет ли Аля принять столь щедрый дар от него, от Айва или от них обоих? Обрадуется ли она новости, что объявилась настоящая родня?
  Об этом Цай не знал.
  Он очень надеялся, что сумеет сделать Альене сюрприз. И переживал о том, чтобы сюрприз оказался для человечки приятным, а не обременительным.
  
  ***
  
  Распрощавшись с матерью, Цай отправился в свой городской дом, рассчитывая, что родственникам не обязательно знать, что с Альеной он увидится только наутро.
  Но его планам не суждено было осуществиться, потому что не успел он расслабиться наедине с бутылкой чудесного вина, надеясь таким образом забыться и абстрагироваться от непрошенных мыслей и чувств, как явился отец.
  - Папа... - растерянно промямлил Цай, хмуро взглянув на родича. - Я тебя не ожидал... Что тебя привело в такой час?
  - Я так и понял, что ты меня не ждешь. А защита у тебя - так себе, - поморщился Эцор, небрежно вынув из пальцев сына уже налитый бокал рубиновой жидкости.
  - Обойдешься, у тебя и так в голове каша, как я понимаю, - пояснил он в ответ на вопросительно вздернутую бровь Цая, мол, что это за бесцеремонность? - Именно поэтому я здесь, сынок. Деда ты, может, и провел, но не меня! Я и сам такой был - слово чести для меня не простой звук. Но в данном случае, я все-таки согласен со своим отцом.
  - Стареешь? - ехидно предположил Цай.
  - Ну, не настолько твой отец старый, чтобы не надрать тебе уши за непочтение, - обиделся Эцор, демонстративно на долю секунды выпустив когти. - Ты против меня еще пару столетий будешь лишь котенком, - самодовольно заключил он.
  - Я быстро учусь, - подхватил Цай, тоже продемонстрировав свои когти и тут же спрятав.
  - Не сомневаюсь, мой мальчик, но все-таки пока еще ты недостаточно силен. Так что давай не будем возвращаться к теме целесообразности твоего нахождения рядом с нашей Алей. Собирайся и пойдем, я тебя провожу до ее дома.
  - Проконтролировать хочешь? - забеспокоился Цай.
  - И как ты догадался? - вернул отец ему ехидную усмешку. - Ах, да! Ты же быстро учишься...
  Так что младшему оборотню ничего не оставалось, кроме как подчиниться воле старшего.
  С тоской взглянув в сторону так и не пригубленного напитка, который с удовольствием допил Эцор, Цай практически был отконвоирован к дому Альены.
  Правда, пока они шли по улице - узнали много интересного о том, какой переполох умудрился устроить Рыжий днем в своем квартале. Тревога за Альену, которая могла невинно пострадать от причуд Айва, зачем-то притащившего экзотических животных из Заповедника Повелителя, боролась со злым сарказмом по поводу того, что Рыжий снова попал впросак.
  Недалеко от дома отец неожиданно забеспокоился, незаметно раскинув поисковую сеть:
  - Ну вот, я так и знал! Демоненок тут как тут, а ты еще спорил! - досадливо скривился он.
  - Папа, ну не волнуйся, я же ведь объяснил - он подтягивает Алю по метафизике, - терпеливо отозвался Цай.
  - Ага, если и в квартире у нее продолжаются такие же занятия, как он устроил в своем особняке и на улице, то я не просто волнуюсь, я на грани паники, - невесело пошутил Эцор, невольно ускоряя шаг.
  
  Перед дверью в квартиру Альены, отец полез за пазуху, и Цай мог бы поклясться, что он уже знает, что последует дальше.
  И он угадал!

Альене

  Эцор вытащил кошель, небрежно встряхнув его в руке, и пояснил:
  - Вот, на первое время тут вроде должно хватить... По крайней мере, твоей матери 'на булавки' было бы достаточно, а ты знаешь, какие у нее запросы, - тепло улыбнулся он, и тут же, согнав улыбку, строго произнес:
  - Ну все, давай стучи, а я пока Пологом Невидимости прикроюсь, чтобы не смущать...
  Цай так и не понял, кого не хотел смущать отец - его или Альену, но додумать не успел, потому как невидимый под завесой Полога Эцор сам быстро постучал и отступил на пару шагов назад, не оставив сыну возможности капитулировать.
  
  ***
  
  К огромному облегчению Кошака, Альена скорее обрадовалась его приходу, чем была удивлена, дескать, что он здесь забыл так поздно?
  - Привет, Цай! Проходи, я как раз мечтаю о перерыве на ужин. Ты голоден? Поужинаешь с нами? - засыпала она его вопросами, втягивая за руку через порог.
  Невидимый Эцор, жадно вглядываясь в лицо родственницы своей матери (и находя поразительное портретное сходство с юной Вальесой), довольно ухмыльнулся, еле удержавшись от того, чтобы не потереть ладони.
  Девочка ему понравилась - и на вид, и то, как радушно она приняла его сына.
  Может быть, Эмли все-таки ошибается в своем предположении, и есть шанс, что Аля войдет в семью не только как внучка Вальесы, но и как жена Цая?
  Впрочем, дверь перед его носом быстро захлопнулась, приведя Эцора в чувство.
  Теперь от него уже ничего не зависит - слово за сыном. Сумеет ли он воспользоваться преимуществом родственника, или все-таки уступит ее этому обаятельному демоненку?
  
  - О, раас Айвен тоже здесь? - наигранно-удивленно протянул Цай, заходя в кухню, в которой за столом сидел недовольный визитом соперника Рыжий. - Мне тут по случаю рассказали, что тебя сегодня можно поздравить с удачной охотой? Говорят, что ты полторы сотни гусей за пять минут поймал и осмолил. Рекорд, однако, - насмешливо поздравил оборотень.
  - Ага, - подхватила Альена, улыбаясь, - славная была охота! Я так жалела, что тебя не оказалось рядом.
  Айв насупился, но промолчал, метнув на девушку укоризненный взгляд, прекрасно понимая, что она жалела, что осталась без комментариев Кошака в стиле репортажа с места событий в реальном времени.
  - Прости, Веничек, - неискренне покаялась она, погладив Рыжего по плечу. - Но я действительно никогда прежде не видела такой способ.
  - Ну, конечно! - буркнул Айвен, - смейтесь, смейтесь... Хотя, знаешь, Альен, если хочешь, я такой фокус могу и с утками проделать, чтобы тебе не надо было на утиную охоту по осени к Кошаку наведываться.
  - Э, нет! - быстро возразил Цай. - Аля уже согласилась! Отказа я не приму!
  - Мальчики, не ссорьтесь, - остановила их Альена, увидев, что, несмотря на улыбки, больше похожие на оскалы, нелюди обмениваются неприязненными взглядами.
  - Хорошо, Котенок, раз ты просишь, - улыбнулся девушке Цай. - Вы мне лучше расскажите, как обстоят дела с метафизикой? - решил не добивать соперника оборотень, хотя на языке у него так и вертелось несколько язвительных замечаний по поводу дневного инцидента возле особняка Наследника Эмли.
  - О! - лицо Рыжего прояснилось. - Мы значительно продвинулись по сравнению с тем, что Аля знала утром.
  - Отличная новость, - улыбнулся Кошак. - А кто тут что-то говорил про ужин?
  - Ой, точно! - спохватилась Альена. - Вень, доставай своих гусей, я сейчас гарнир какой-нибудь организую! - засуетилась хозяйка.
  
  Но, как выяснилось, когда Айвен достал парочку тушек - гусятина с красивой золотистой поджаренной корочкой имела привлекательный вид только снаружи. Внутри она оказалась абсолютно сырой и пресной. К тому же, безвинно пострадавшие гуси, как были, так и оставались непотрошеными, что затрудняло их доведение до нужной кондиции без риска, что в процессе тепловой обработки внутренности испортят все вкусовые ощущения.
  
  - Ну вот, - расстроилась Альена, - и кто будет их потрошить?
  Айв открыл было рот, но Цай его опередил:
  - Думаю, будет справедливо, если ты доверишь этот ответственный процесс главному виновнику нашего будущего пира, - ядовито хмыкнул он.
  Айвен чуть не поперхнулся от возмущения - ничего себе! Приперся тут, когда его никто не ждал и еще потешается!
  Альена взглянула сначала на одного нелюдя, затем на другого, и вынесла окончательный вердикт:
  - А я думаю, будет справедливо, если каждый из вас возьмет по тушке, - мило улыбнулась она парням. - Хотя, не знаю, как у вас обоих с аппетитом. Мне-то, скорее всего, и ножки хватит, так что решайте сами, сколько гусей потрошить.
  - Мне одного хватит... наверное, - с сомнением взглянул на упитанную тушку Цай.
  - Мне тоже! - поспешно поддержал Айвен.
  - А кто с Алей делиться будет? Может, еще одного на всякий случай разделаем? - предложил Кошак.
  - Инициатива наказуема, - радостно хмыкнул Рыжик, доставая из подпространственного кармана еще одну жертву Ловчей Сети в демоническом исполнении. - Дерзай! - кинул он гусиную тушку Цаю.
  - Эй, так нечестно! - заартачился оборотень, ловко отбив подачу обратно.
  Айвен еле успел перехватить скользкую от выступившего жира птицу, чтобы она не шлепнулась на пол.
  - Ты предложил - тебе и потрошить! Лови! - снова подкинул демон гуся, но Цай предусмотрительно встретил его заклинанием, заставив зависнуть в воздухе ровно посередине.
  Демон нахмурился и попытался подтолкнуть его на сторону противника. Цай уперся, усиливая магическое вливание Силы. В помещении кухни послышалось легкое потрескивание двух заклинаний, противостоящих друг другу.
  Парни вошли в азарт, не собираясь уступать ни миллиметра отвоеванного пространства.
  Бедная тушка сначала нагрелась и, спустя буквально минуту, начала дымно пованивать.
  Облепивший птицу жир расплавился и потек.
  Копавшаяся в недрах кухонных полок в поисках подходящего гарнира Альена, почувствовав неладное, наконец-то обернулась и ахнула:
  - А ну прекратите оба! С едой нельзя играть! - строго отчитала она ребят. - Как дети, честное слово! Кто будет пол отмывать?! - укоризненно указала девушка на жирные пятна, расплывшиеся на полу.
  - Он первый начал! - тут же сдал соперника Айв.
  - Кто, я?! - возмутился наглой клеветой Цай, на мгновение утратив контроль, и гусиная тушка, сопровождаемая победным воплем Рыжика, стремительно понеслась в сторону Кошака, который в последнее мгновение успел увернуться. С негромким чмоканьем гусь шлепнулся позади него, едва не долетев до противоположной стены.
  - Сейчас кто-то почему-то и за что-то получит очень больно... - сдавленно прошипела в наступившей тишине Альена, уперев руки в бока и буравя обоих парней сердитым взглядом.
  - Алечка, - тут же сориентировался Айв.
  - Котенок, - подхватил Цай.
  - Не сердись, мы сейчас все уберем! - закончили они хором, состроив уморительно-виноватые морды лиц, хотя по их глазам было совершенно очевидно, что ни один из этих обормотов не раскаивается.
  - Где у тебя тряпка? - деловито подскочил Кошак. - Альен, говорят, Айв классно научился посуду мыть. А пол помыть слабО, Рыжий? - поддел он, переключившись на демона. - Я тебе сейчас тряпку принесу!
  - А что сразу тряпкой-то? - нахохлился Айвен. - Я могу заклинанием почистить! - внес он конструктивное предложение, сноровисто засучивая рукава.
  Альена поспешно закусила губу, чтобы не рассмеяться и не сорвать 'воспитательный момент'.
  - Нет уж! Демонических заклинаний на сегодня достаточно, Вень. Кажется, сегодня звезды тебе не благоволят.
  - Точно, - не твой день, Айв, признай! - поддержал Цай.
  - Хорошо, что ты и сам это понимаешь, - вдруг согласился Айвен, сложив руки на груди и хитро усмехнувшись. - Так и быть, мой сам!
  - Да я вовсе не против... дать тебе еще один шанс, - парировал Цай, пытаясь выкрутиться.
  - Да нет уж, - заупрямился Айвен. - Я с вами двумя абсолютно согласен - этот день не располагает Высших демонов к влажной уборке.
  - А...
  - А я буду мысленно с тобой, - перебил он Кошака, пытавшегося найти очередную отмазку, - ради солидарности, разумеется, а не за твои зеленые глаза! И нечего меня гипнотизировать, Котик, на Высших демонов ваши штучки не действуют! - погрозил он пальцем.
  Цай фыркнул, признавая поражение на данном этапе.
  
  Девушка быстро отвернулась, сгоняя улыбку, глубоко вздохнула и снова повернулась к парням, упражняющимся в остроумии:
  - Ладно, сейчас ничего убирать не надо. Только не наступайте на пятно. А вот после ужина, как раз когда распотрошите оставшиеся тушки, можете и полы помыть.
  - Но Альена! - взвыли нелюди хором. - Сегодня обязательно всех гусей потрошить?!
  - А что, вы хотите оставить их необработанными и так заморозить? Я не согласна! - категорически заявила хозяйка своим гостям, снова поворачиваясь к плите.
  - Ну... Веник, я тебе припомню! - тихо прошептал Цай, вынужденно соглашаясь на кабальные условия.
  - Я тебе тоже припомню 'Веника', - пообещал Айвен так же еле слышно.
  - И много их там у тебя в загашнике? - поинтересовался Кот.
  - Ага, - удрученно кивнул Айвен.
  - Ой, Вень, а как долго они могут у тебя храниться? - спохватилась Альена.
  - Да хоть вечно! - обрадовано начал Рыжик, надеясь таким образом отсрочить заслуженное 'наказание'. - В подпространственном кармане времени-то нет!
  - Отлично, значит, через пару часов они там у тебя точно не протухнут, - кивнула Альена.
  Цай, взглянув на вытянувшееся лицо демона, расхохотался.
  - Я так и знал, что ты и меня во что-нибудь втравишь, Рыжий.
  - Помалкивал бы лучше, - огрызнулся Айвен. - Тебя вообще СЕГОДНЯ не ждали, - многозначительно выделил он интонацией.
  - Ну, извини, - развел руками оборотень. - Моя родня настояла, чтобы я не задерживался дома, если ты понимаешь, о чем я, - туманно пояснил свое появление раньше оговоренного времени Кот.
  - С родней порой сложно спорить, - вынужденно согласился Айв, - если ты, конечно, не лукавишь? - с подозрением покосился он на однокурсника.
  - Не имею такой привычки в отличии от некоторых, - почти правдиво оскорбился Цай.
  Парни смерили друг друга неприязненными взглядами, но тут Альена снова обратила на них внимание, и оба заткнулись, с удвоенным усердием принявшись разделывать полусырые гусячьи тушки.
  - Альен, а ливер этот куда? В мусор? - спросил оборотень, взвесив в перепачканной ладони слипшиеся желудок и печень разделываемой птицы.
  - Не выкидывай, этой требухой можно подкормить котов... бездомных... - съязвил Айв. - Наша Алечка любит всякую живность привечать, да, солнышко?
  - На что это ты намекаешь?! - насторожился Цай, закипая.
  Он, конечно, понимал чувства соперника, вынужденного теперь весь вечер делить внимание девушки на двоих, но его личное чувство собственника тоже бунтовало против таких правил не совсем честной игры. Главное, о чем наивный Айв еще не догадывался, что у Цая был в рукаве козырь - 'благословленный' родней, он собирался остаться на ночь, а значит, выяснение отношений в данной ситуации ни к чему. Как бы не усугубить настолько, что Альене надоест слушать эту перепалку, и она выставит за дверь их обоих...
  Кажется, эта мысль дошла и до Рыжего, потому что он виновато дернул плечом, мол, извини, слегка переборщил.
  Ну что ж, настоящего извинения от демоненка Цай и не ждал, придется удовлетвориться этим.
  Не сговариваясь, ребята покосились на посмурневшую девушку, в задумчивости замеревшую у окна, за которым уже опустились серые сумерки, и недоуменно переглянулись.
  
  Альена не обратила внимания на напряженность, возникшую между парнями.
  В этот момент ее занимали совсем другие мысли.
  Сначала, обрадовавшись, что теперь она надолго будет обеспечена едой благодаря магическим усилиям Веника, теперь человечка вдруг с грустью осознала, что этот факт совсем не греет - она бы с радостью вернулась к своим полуголодным безденежным дням, только бы оттянуть срок ненавистной свадьбы Рыжика с дочерью Первого Восседающего.
  Хотя в том, что же все-таки конкретно хотела от нее Барб, у Альены оставались сомнения.
  Но кто может спорить с волей Повелителя?
  Это не в ее силах. Да и как она, по сути, может помешать осуществиться столь значимому в масштабах государства событию?
  Несмотря ни на что, ей было комфортно находиться в компании обоих нелюдей, оказавшихся сейчас на ее кухне. И Альена не могла с точностью сказать, чье присутствие она предпочла бы, приведись выбирать из них двоих немедленно. И все же скорая потеря общества Рыжика отзывалась болезненной судорогой где-то в глубине души, засев острой занозой и ужасно раздражая.
  
  - Альен? - тихо окликнул Айвен. - Что с тобой?
  - Мы тебя утомили? - подхватил Цай, за что заработал упреждающий взгляд потемневших синих глаз демона, мол, ты что, идиот? не провоцируй на ответ: 'да, утомили!'
  - А? - выскользнула она из тумана своих невеселых мыслей. - Ой, я что-то... - смутилась Альена, отчаянно мотнув головой, отгоняя навязчивый морок. - Ну как, у вас готово? Можно ставить в духовку дожаривать?
  - У меня готов! - похвастался Рыжик.

Гусиная тушка [из инета]

  - И у меня! - подхватил Цай.
  - А третьего мне потрошить оставили? - поджала губы хозяйка квартиры, насмешливо посмотрев на потупившихся парней.
  - Я почищу! - взметнулся Цай.
  - Нет, я! - первым умудрился цапнуть третьего гуся Айвен прямо из-под носа у Кошака.
  - Вы еще подеритесь, - вздохнула Альена, покачав головой. - Ну точно, как дети! И это нелюди, которым больше сотни лет... Давайте, я вас лучше считалочке научу. Кто проиграет - тот потрошит последнего гуся, а выигравший поможет мне натереть его специями, согласны?
  - Угу! - дружно кивнули парни.
  - Ну, слава богам, хоть в чем-то пришли к компромиссу, - рассмеялась Альена...
  
  ***
  
  Чем выше вырастала в глубокой тарелке горка обглоданных костей, тем явственнее ощущалась приятная тяжесть в желудках. Первые несколько минут шикарного ужина прошли в полном молчании, если не считать радостного урчания Кошака, отдающего дань восхищения доведенному до ума блюду из жареной гусятины.
  Глядя на мальчиков, Альена не могла сдержать ехидную ухмылку. Ей почему-то казалось, что они их умяли бы и полусырыми, но так самолюбие хозяйки грела мысль, что она тоже внесла свою лепту, улучшив приправами конечный результат странной манеры демона охотиться на дичь.
  Как девушка и предполагала - ей удалось насытиться, удовлетворившись лишь ножкой. Время вроде бы еще не позднее, но она почему-то чувствовала себя осоловевшей, словно управилась с целым гусем, уподобившись своим приятелям-нелюдям.
  Веки предательски отяжелели, и Альена мужественно боролась с одолевающей её зевотой, натужно стискивая челюсти, чтобы не начать совершенно невежливо зевать прямо за столом, пока гости не разошлись.
  Хотя Венику сегодня спешить некуда...
  И человечка теперь немного досадовала на то, что поторопилась проявить гостеприимство, разрешив Рыжику остаться на ночь в связи с бедственным положением в его полуразрушенном особняке. Цай пока не просился его приютить, нахваливая кулинарные способности хозяюшки, но, похоже, специально делал вид, будто не понимает прозрачных намёков однокурсника, что время позднее - дескать, не пора ли тебе, Кошак, отчаливать восвояси?
  
  Видимо, притворялась бодрой Альена не слишком удачно, потому что когда она в очередной раз подавила зевок, аккуратно прикрыв рот ладошкой, парни все-таки заподозрили, что хозяйке квартиры пора спать, и Цай укоризненно покачал головой:
  - Совсем замучил девочку, Айв. Смотри, она уже засыпает прямо за столом.
  - Ничего я ее не мучил! - огрызнулся демон. - Мы вообще только треть прошли от запланированного!
  - Ну, конечно, - съязвил Котик, - просто у нее сегодня слишком много впечатлений от незапланированного.
  - Ничего, что я все еще здесь сижу? - скривилась Альена, задетая тем, что они пикируются, словно ее рядом нет.
  - Ничего, - машинально кивнул Айвен, но, спохватившись, извиняющее улыбнулся. - А что он на меня наезжает? - мрачно кивнул он на оборотня. - А ты действительно уже устала? Мы разве не продолжим после ужина?
  - Боюсь, Вень, что, благодаря тебе, я сегодня и впрямь 'объелась' эмоциями, - устало откинулась девушка на спинку стула. - А вам, кстати, еще тушки допотрошить надо, да и полы мыть...
  - Думаешь, это кстати? - сыто почесал набитое пузо Цай, с тоской взглянув на застывшее пятно жира на полу.
  - Вы же обещали! - обвиняющее припомнила Альена, бодро подавшись вперед.
  - Ты нас вынудила! - парировал Айв.
  - И, тем не менее, - поддела вредная человечка, хмыкнув, - я-то была уверена, что благородные нелюди - хозяева своего слова.
  - Да? - деланно удивился Рыжик. - Хм... странно... Я-то всегда считал, что имеется в виду несколько другой смысл, типа - хозяин слова, это тот, кто захотел - дал слово, захотел - забрал обратно... - хитро прищурившись, взглянул он на Альену, надеясь перенести не слишком увлекательный процесс потрошения подпалённой заклинанием гусятины на другой раз. На сытый желудок грязная процедура не вызывала такого оптимизма, как перед ужином.
  - Эй, так нечестно! - запротестовала человечка, но тут же взяла себя в руки и с подчёркнутым равнодушием обронила:
  - Хотя следовало ожидать что-нибудь в этом роде. У Высших демонов, как я уже успела убедиться, ничего без подвоха не бывает...
  Цай подавил короткий смешок, и Айвен неприязненно покосился на оборотня:
  - Нет, ну нормально, да? Альен, он вот тоже не горит желанием снова копаться в требухе, но Котяру ты почему-то не обвиняешь!
  - Не переводи стрелки, Рыжий! - тут же ощетинился Цай. - Сейчас речь о тебе. Правда, Альен? - заискивающе мурлыкнул Кошак.
  - Да ну вас! - надулась девушка. - Разбирайтесь здесь, как хотите, а я пошла спать. Но если утром посуда и полы будут в таком же состоянии, - выразительным жестом обвела она предстоящий фронт работы для нелюдей, - то я здорово разочаруюсь... в обоих, - уточнила она.
  - Ладно, ладно, только не ворчи, - миролюбиво поднял ладони Айв, сдаваясь. - А сказку на ночь хочешь?
  - Я уже большая девочка, - фыркнула Альена через плечо, поднимаясь из-за стола, и совершенно не испытывая угрызений совести, что бросает своих гостей одних.
  
  Парни переглянулись и синхронно вздохнули, провожая взглядом стройную фигурку, покидающую кухню.
  - Ой, а Цай-то? - крикнул вдогонку Айвен, разволновавшись, что Кошак и не думает откланиваться даже после ухода хозяйки.
  Но Альена, кажется, его не услышала. Или просто проигнорировала, решив, что им вдвоем будет веселее прибираться.
  Через пару минут она снова появилась в поле зрения парней, но быстро скрылась в ванной, откуда сразу же послышался шум воды, заставив их на некоторое время погрузиться в мысли о том, что именно она там сейчас делает.
  Быстро взглянув на предупреждающе сощурившегося Кошака, Рыжик удержался от пошловатого предложения своего участия в процессе омовения девушки перед сном.
  
  Но как только Альена вышла, целомудренно завернувшись поверх любимой застиранной пижамки в полупрозрачный халатик, расточая будоражащий аромат свежести с примесью легкого запаха персикового мыла, и заглянула на кухню, чтобы пожелать парням добрых снов, а затем быстро скрылась в дверях комнаты, Айв свирепо воззрился на однокурсника:
  - Ну, а ты чего ждешь?! Я и без тебя управлюсь!
  - Один? - не поверил Цай. - И тушки выпотрошишь, и посуду перемоешь, и полы приведешь в надлежащий вид? Ты серьезно?
  - Вполне! - буркнул Айвен. - Вали давай. Даже спокойной ночи тебе пожелаю!
  - Ну, нет уж, - расплылся Кошак в глумливой улыбочке, демонстративно откидываясь на спинку стула и складывая руки на груди. - Ни за что не пропущу такое представление. Ты, давай, начинай. Я тихонечко посижу - мешать не буду.
  - Обойдусь уж как-нибудь без зрителей в твоем лице, - поморщился демон.
  - А чем тебя мое лицо не устраивает? - наивно поинтересовался оборотень, похлопав себя по холеной щеке. - Волевое, мужественное, благородное...
  - Ха! - заржал Айвен. - Ты случайно вместо зеркала не на мой портрет тайно любуешься?
  - Не льсти себе, - парировал оборотень, - у меня со зрением все в порядке. И в отражении ни разу не замечал, что выгляжу, словно рыжий неудачник.
  - Ну не знаю, не знаю, что там у тебя со зрением, но самомнения - точно избыток. И почему это ты решил, что я - неудачник?
  - А как же, сам посуди. Взять хотя бы сегодняшний день, - принялся терпеливо загибать пальцы Цай:
  - Во-первых, настолько не контролировать процесс обучения младшекурсницы, чтобы стать посмешищем в глазах половины города, да еще и умудриться при этом разрушить собственный дом...
  - Ну, ты не можешь утверждать это с уверенностью, - хмыкнул Айв. - Может, я специально так задумал, ища повод остаться переночевать в ЭТОМ доме?
  - Хм... - прищурился Кошак, быстро соображая, мог ли Рыжий изначально рассчитывать на такой исход событий, или просто воспользовался предлогом? Хотя, с демона станется. Не слишком изящный маневр, но результат налицо...
  - Ну ладно, это спорный вопрос, - кивнул оборотень, нехотя соглашаясь. - Но, во-вторых, Альена все равно от тебя сбежала, предпочтя здоровый сон общению. Теряешь квалификацию. Раньше девушки тобою не пренебрегали, насколько я помню.
  - А тебе не приходит в голову, что виной ее бегства являешься ты, а не я? - прошипел уязвленный Айвен. - Если бы ты не приперся...
  - Ах, если бы, да кабы... - отмахнулся Цай, перебив. - Ты, конечно, можешь себя утешать такой мыслью, но факты, мой друг, бесспорны.
  - Да пошел ты! - нервно мотнул головой Айв. - И вообще, если не хочешь помочь, тебя здесь никто не держит.
  - Ошибаешься, - притворно вздохнул оборотень, - я и рад бы провести время в более приятном обществе, чем твое, но родственный долг, возложенный на меня моими близкими, не позволяет мне пренебрегать условностями. К сожалению, я не могу тебя оставить в доме наедине со своей племянницей ночью... - протянул он, наслаждаясь яростным взглядом потемневших синих глаз соперника. - Да и днем вряд ли смогу, - добил Цай. - Эти человеческие предрассудки, знаешь ли... - неопределенно помахал он рукой, предлагая демону додумать самому цепочку рассуждений.
  - Я хочу выпить, - устало потер виски Айвен, вынужденный принять условие, на которое он вовсе не рассчитывал.
  Демон понимал, что наглый оборотень глумится над ним, но все-таки его откровенная ложь была густо замешана на правде. Альена и в самом деле доводилась Кошаку ближайшей младшей родственницей. И зная о том, как в Клане Независимых Котов относятся к своим 'котяткам', вполне себе представлял, какой прессинг родичи могли устроить Цаю из-за опеки над Алей, если он нарушил данное обещание не являться до истечения суток.
  Хотя, этот поганец мог и сам вызваться навестить человечку, добившись благословления родни на этот шаг. Просто из вредности, как обычно и было в их постоянном соперничестве из-за девушек. Как проверить?
  Айвен не доверял Цаю, не в силах его прочитать из-за мощного блока, за которым оборотень прятал свои истинные чувства к девушке. Демон ощущал смутную тревогу, не позволяющую ему сбросить Кошака со счетов, как потенциального соперника. Было слишком много неясностей в его поведении, противоречащих друг другу, хотя Цай вроде бы объяснил занятую им позицию пассивного выжидания, уступив ему возможность первому объясниться с девушкой.
  - Я не против, - поспешно согласился оборотень. - Только... ты думаешь, у Али есть что-нибудь в запасах, достойное вкусов раасов?
  - Организуем, - буркнул Айв, поморщившись из-за подчеркивания Котярой того, что по происхождению они практически равны...
  'Нырнув' в подпространственный карман, демон закопался, мысленно перебирая свои хранящиеся в безвременьи пожитки, попутно вывалив на стол гусиные тушки - все равно ведь потрошить. Естественно, на столе, заставленном неубранной посудой, они все не уместились, и половина оказалась на полу.
  - Вот гадство! - выругался Рыжик, едва успев отскочить, чтобы застывший жир посыпавшихся 'с неба' подпаленных, но полусырых птиц не коснулся одежды.
  - Теперь точно пол отмывать придется как следует... - недовольно прокомментировал Цай.
  Айвен проигнорировал выпад, и, наконец, извлек на свет бутыль дорогого вина.
  - Не ной. Лучше поищи тару, во что наливать, - распорядился демон.
  - Я не знаю, где у Али рюмки или фужеры. Может, чашками обойдемся? - поднялся оборотень со стула.
  - Вообще-то пить это вино из чашек - кощунство, - фыркнул Айв, когтем сковыривая сургуч и вытаскивая тугую пробку.
  - Да ладно! - хмыкнул Кошак. - А то я не знаю, что этот благородный напиток ты и из горла хлестать можешь.
  - Я много чего могу, - благодушно согласился Айв, в предвкушении вдохнув чудесный букет терпкого вина. - Так и быть, тащи чашки...
  
  Процесс разделки гусятины оказался не таким уж нудным, так как сопровождался щедрым возлиянием парней в перерывах между запихиванием готовой к хранению продукции в продуктовый ларь хозяйки квартиры.
  Каким чудом им удалось уместить в небольшой ящик, обвешанный бытовыми заклинаниями холода, аж четырнадцать тушек, парни не поняли. Остальных, уже разделанных в запале, разошедшиеся собутыльники отправили обратно в подпространственный карман Айва. Туда же отправили и выпущенные внутренности (предварительно засунутые в две самые большие кастрюли, найденные в кухонном шкафу), решив, что в мусорном ведре требуха до утра может протухнуть, а выносить его на помойку никто не горел желанием. И слуг демона, так удачно подвернувшихся в прошлый раз, когда Альена чуть было не сподвигла его на такую жертву, тоже поблизости не было.
  Перед разделкой тушек Цай перенес грязную посуду со стола в раковину, но наотрез отказался мыть ее, заявив, что у Айва с его опытом работы посудомоем в ресторации папаши Джу получится лучше.
  Демон спорить не стал, метнув привычное заклинание в сторону мойки. Так что тарелки и столовые приборы человечки отмылись сами и теперь сияли свежей чистотой, приятно радуя глаз.
  На дне бутылки оставалось немного чудодейственного нектара, но парням предстояло еще мытье полов. Поэтому они решили сначала закончить с неприятными обязанностями, а потом уж допить вино.
  Айв нашел половую тряпку, притащил ее из ванной, брезгливо зажав двумя пальцами вытянутой руки. Чисто теоретически он представлял себе, что нужно делать. Уронив ее на пол, он наступил на тряпку ногой и слегка потер ближайшее пятно.
  Результатом стало то, что сосредоточенные в одном месте капли жира перераспределились на более обширную поверхность, растертые тонким блестящим слоем.
  - Класс! - 'похвалил' Цай, скептически наблюдавший за деятельностью однокурсника. - Аж глаза слепит! Смотри, не навернись, а то костей не соберешь, - предостерег он Рыжика, примеряющегося, куда бы аккуратно переступить, чтобы подобраться к следующему пятну.
  - Н-да... - задумчиво почесал кончик носа Айвен. - Что-то не то...
  - Кажется, тряпку намочить надо, - припомнил Цай.
  - Точно! - обрадовался подсказке демон. - Что ты раньше-то молчал?!
  - Да я думал, что ты и сам знаешь, - пожал плечами Кошак.
  - Откуда мне знать? У меня в доме этим вообще-то прислуга занимается, - буркнул недовольный демон, снова осторожно подхватывая перепачканную тряпку двумя пальцами.
  Через некоторое время из ванной донеслось сдавленное ругательство.
  Заглянувший полюбопытствовать, в чем дело, Цай, хмыкнул.
  Довольно объемная тряпка, небрежно кинутая в раковину под струю воды, намокнув, заткнула сливное отверстие в раковине. Причем Айвен этого попросту не заметил. Зато теперь, когда грязноватая вода, перелившись через край, не только залила пол, но и частично попала на его брюки, попросту не мог сообразить, что делать в первую очередь.
  - Ты воду-то сначала перекрой, умник! - посоветовал оборотень ругающемуся вполголоса приятелю, который уже примерялся 'просушить' мокрые лужицы очередным демоническим заклинанием. - И это... ты поаккуратней, еще дыру прожжешь... 'нечаянно', как ты это умеешь, - съехидничал Кот. - Кто там внизу живет, знаешь? А то вдруг какой-нибудь сосед будет за нашей Алечкой в ванной подглядывать.
  - Я этому соседу зрение-то быстро подправлю! - пообещал Рыжик, вспыхнув лишь от предположения. - Будет с поводырем ходить, чтобы на чужих девушек не заглядывался.
  - Я пошутил! - заржал оборотень. - Я даже не в курсе, есть ли в нижней квартире кто-нибудь мужского пола.
  - Да без разницы! Нечего на Алю пялиться всем, кому не лень! - воинственно заявил Рыжик, однако живенько передумал упражняться в демонической магии в хлипких стенах человеческого жилища. Затем перевел дух и беспомощно оглянулся:
  - Ну, а еще какие предложения будут?
  - Возьми ведро или тазик, в нем и будешь тряпку полоскать.
  - А ты что будешь делать?! - опомнился Айв.
  - А я и так уже... тебе не мешаю, - нашелся Кошак. - Чем не занятие?! К тому же ценные советы даю! Так что, ты мне еще должен останешься...
  Но, взглянув на набычившегося Айвена, словно примеряющегося, как лучше вмазать, взвешивая в руке мокрую грязную тряпку, оборотень благоразумно попятился назад и поспешно занял облюбованный стул на кухне.
  Рыжик хмыкнул, удовлетворенный бегством противника. А, выйдя следом, плюхнул тряпку у ног Кошака:
  - Твоя очередь!
  - Не, Рыжий, я не умею, - замотал головой Цай. - У тебя уже хорошо получается. Вот только практики не хватает, так что давай-ка ты сам, ага? - принялся беззастенчиво льстить хитрец. - Я даже ноги могу приподнять, чтобы тебе удобнее пол было мыть. А я в следующий раз когда-нибудь, договорились?
  - Договорились, а если что, я тебе напомню, - многозначительно пообещал Айвен, заставив Котяру поежиться.
  
  Про то, что намоченную тряпку следовало сначала, как следует отжать, Айвен догадался позже, когда огромные жирные лужи приобрели катастрофические размеры и не пожелали исчезать чудесным образом от соприкосновения с мокрой тряпкой.
  - Нда... - только и смог протянуть оборотень.
  Демона же молча налил себе еще вина и выпил.
  Но именно созерцание растекающейся по всему полу воды натолкнуло слегка поддатых нелюдей на мудрую мысль прибраться в изгвазданной кухне магическим способом.
  Первым сообразил об этом Рыжик, видимо уж очень ему хотелось вдобавок к посуде еще и полы учится мыть своими руками.
  - Слышь, Цай, а у тебя с преобразованиями как?
  - Нормально.
  - Так давай, в "очистке" векторы поменяем и все...
  Парни переглянулись между собой. Им прямо неловко стало оттого, что не додумались до этого сразу.
  Покосившись на демона, яростно отмывающего перепачканные руки над кухонной мойкой, смущенный Цай съехидничал что, мол, с кем поведешься - так тебе и надо!
  Айв вынужден был согласиться, что общение с человеческой девушкой действительно имеет место, однако, напомнил, что и Кошак не сразу вспомнил, что можно воспользоваться обыкновенной бытовой магией.
  Но самое смешное, оказалось, что ни один, ни другой не знают именно такого простого заклинания, как очищение небольшого кусочка жилища.
  После долгих обсуждений, перешедших в бурные прения, нелюди все-таки пришли к единодушному мнению, и путем сложных вычислений рассчитали необходимый вектор в привычном для них заклинании очистки.
  Магическая волна 'слизнула' грязь с пола и устремилась в открытую дверь кухни дальше по коридорчику небольшой квартирки.
  Повскакав с мест, парни ринулись следом, перепугавшись, что умудрились что-то напортачить.
  Но, к огромному облегчению нелюдей, оказалось, что их волнения напрасны - просто теперь девственной чистотой сияли все полы в Альениных апартаментах. И не только полы! Казалось, что даже старенькие выцветшие на солнце обои посвежели, очистившись от невидимого невооруженным глазом слоя пыли.
  - Вау! - восхитился Цай, слегка поскребя ногтем тончайшее грязеотталкивающее покрытие, позволяющее содержать помещение в чистоте не один год, так как ими только что было изобретена новая формула самоочищения.
  - А то! - самодовольно ухмыльнулся Рыжик, незаметно переведя дыхание из-за того, что в последний момент все-таки чуток 'усовершенствовал' расчеты, влив капельку особенной демонической Силы.
  Лишнего скандала, который непременно учинила бы им Алечка за непреднамеренную порчу имущества, ему не хотелось.
  - Предлагаю обмыть результат, - шепотом предложил Цай, покосившись на приоткрытую дверь в спальню девушки.
  - Пошли, там как раз на разок осталось, - согласился Айвен и недовольно нахмурился, проследив за взглядом Кошака.
  - Не, ну кто скажет, что мы не молодцы?! - продолжал радоваться Кот, сделав вид, что не заметил настороженности соперника. - Как думаешь, запатентовать можно?
  - Вполне! - поддержал идею Рыжик, рассеянно листая поднятый с пола учебник, который он скинул, задев край стола, когда они ворвались в комнату, чтобы удостовериться в результате. - Хотя нет... Котик, не снискать нам с тобой славы... - сдавленно рассмеялся демон.
  - Почему это?
  - На, сам посмотри, - протянул Айвен раскрытый в конце учебник для второго курса по бытовой магии.
  - Эх... - досадливо сморщился Цай, быстро пробежав взглядом по странице, с изящной по своей простоте формулой. - И нафига, спрашивается, мы тут что-то новое изобретали? - поднял он голову.
  - Ты только Альене не проболтайся, что мы слегка... позабыли этот предмет, - предупредил Айв, - а то засмеет.
  - Ага, не знали, да еще и забыли... - не удержался и съязвил Кот. Однако тут же примиряющим тоном продолжил - Ну, за несколько лет могли ведь и позабыть. Но, пожалуй, ты прав, лучше не говорить о проколе. Пошли, что ли, зальем горе... Эх... а я уж было представил, что нам медальку дадут...
  - Размечтался, - хмыкнул Рыжик, выталкивая приятеля из комнаты. А сам еще раз оглянулся на спальню девушки и глубоко вздохнул, мечтая совсем не о медальке.
  
  С последней каплей вина в опустевшей бутылке, Айвен вдруг озадачился вопросом:
  - Слушай, может быть, ты все-таки пойдешь домой к себе, а?
  - Не, не могу, - тут же отмел это предложение оборотень.
  - А где ты собираешься спать?
  - Да я как-то не думал... - рассеянно отозвался Цай. - Диван-то один... Я с тобой спать не буду! - спохватился он, увидев ухмылку Рыжего. - А у меня встречное предложение - давай, ты домой пойдешь?
  - Нет уж! Мне негде ночевать, забыл?
  - Ах, да, и друзей-приятелей нет, у кого переночевать можно, и постоялые дворы забиты... - саркастически подхватил оборотень.
  - Ага, и как ты догадался? - самодовольно ухмыльнулся демон. - Но не мечтай, меня Альена официально оставила. Это ты здесь на птичьих правах.
  - Ничего подобного! Я тоже с официальной миссией...
  - Я этого не могу знать точно.
  - Ну, так и я не могу, - парировал Цай.
  - Хорошо, - сдался Айв. - На МОЕМ диване место забито, но ты можешь взять мой 'любимый' коврик из коридора, - великодушно разрешил он.
  - Покорнейше благодарю! - склонил оборотень голову в шутливом поклоне. - Я просто не могу не восхититься Вашей щедростью, раас Айвен. Но, право, неловко пользоваться тем, что Алечка навечно закрепила за Вами. Пожалуй, я лучше устроюсь в кресле.
  - Что?!! - зарычал Айв, моментально растеряв шутовской задор (кресло-то находилось в спальне). - Даже не думай!
  - Ну, раз ты против, - осторожно начал Цай, внутренне подобравшись, но все еще не в силах остановиться в искушении довести одногрупника до белого каления, - хотя я все-таки в последнюю очередь рассматривал вариант по-родственному пристроиться на краешке Алечкиной кровати, но, раз ты не оставляешь мне выбора...
  - Ты! Ты!!! - закипая, начал подниматься Айв из-за стола.
  - Тише, тише! - сообразил Цай, что слегка перегнул палку в издевательствах над чувствами подвыпившего демона. - Я же пошутил!
  - Пошутил он! - медленно выдохнул Рыжик, усмиряя золотистое сияние глаз, что свидетельствовало о весьма яростной вспышке гнева. - Так и быть - ложись на МОЕМ диване.
  - А ты?
  - Не твоя забота!
  - На самом деле - моя, иначе бы меня здесь не было, Айв, - серьезно произнес Цай.
  - На полу лягу, - буркнул демон, поднимаясь...
  - О! - неподдельно удивился Кошак и тут же съехидничал:
  - На коврике?
  - На коврике! Все! Пошли спать. Завтра вставать рано, - нехотя огрызнулся Айвен, первым выходя с кухни.
  
  Когда парни снова вернулись в комнату, дверь в спальню Альены оказалась плотно прикрыта. Демон в самом деле улегся 'на коврике'. Угу. На отличном таком походном коврике, больше похожем на роскошную перину, выуженном Рыжим из подпространственного кармана.
  Цай благоразумно не стал смеяться вслух, уткнувшись в подушку, наблюдая с дивана, как Веник три раза перетаскивал свою импровизированную кровать с места на место, прежде чем удовлетворенно устроился у дверей спальни девушки, надежно перекрыв вход в святая святых для предполагаемого соперника. Подушку Альена выделила демону еще с вечера, вовсе не предполагая, что у нее на ночлег останется не один гость, а двое. Айв попытался было отобрать ее у Кошака, но тот воспротивился, заявив, что раз ОН спит на диване, то и все постельные принадлежности тоже принадлежат на эту ночь ему, а не Рыжему.
  И теперь у зеленоглазого парня просто живот сводило от еле сдерживаемого смеха, когда он представлял, что если 'доблестный страж' покоя Алечки сам захочет воспользоваться возможностью ночью проникнуть к ней в спальню, то Рыжего ожидает большой сюрприз.
  Оборотень пока еще не разучился ставить каверзные ловушки. А надежную оградительную систему заклинаний, навешенную Кошаком на комнатку, в которой ночевала племянница, даже Высший демон вряд ли сможет преодолеть бесшумно...
  - Сладких снов, Рыжий, - выдавил Цай сквозь смех, блеснув в темноте своими хитрющими кошачьими глазищами.
  - Ага, и тебе того же, - подозрительно покосился Айвен на развалившегося на диване одногруппника, но подвоха не почувствовал.
  Да и как тут почувствуешь, когда его уже сейчас буквально лихорадило от приятных мыслей, насколько близко он оказался к той, с которой хотел бы быть еще ближе...
  Эх... если бы не Кошак, сломавший все запланированные мероприятия, наступившая ночь могла бы быть гораздо приятнее...
  
  
  ***
  
  Спустя несколько минут, Айвен наконец-то перестал крутиться на своем 'коврике', выбирая удобное положение, и затих. Цай с облегчением прикрыл глаза и позволил себе расслабиться. В комнату к Альене демоненок не проникнет, и уж, наверное, как-нибудь справиться с желанием ночью придушить соперника подушкой.
  Кошак улыбнулся, наслаждаясь бессильной досадой одногруппника, так и фонившей во все стороны.
  Он не испытывал к Айву особого негатива, с удовольствием проводя в компании приятеля детства время. Несмотря на не один литр выпитого совместно вина (и более крепких напитков), постоянная пикировка и соперничество в любой сфере влияния на окружающих, заставляла ребят держать друг друга в тонусе, и им обоим это нравилось, пусть даже они и не могли бы никогда в этом сознаться вслух.
  И это желание прибить другого, которое в данном случае превалировало у демона, Цаю было хорошо знакомо. Однако насытившийся и вымотанный умственной атакой, пока изобретали давно уже изобретенный способ уборки, Кот, заснул очень скоро.
  Разбудил его сработавший сигнал маячка, установленный 'на всякий случай'.
  Не обнаруживая того, что он уже бодрствует, Цай переключился на магическое зрение и мысленно присвистнул, закончив инспектировать помещение их ночлега.
  По всей квартире, словно опутанные паучьей сетью, тянулись хитроумные охранки, выставленные Наследником против него. Так что, если бы кто-то догадался сейчас заглянуть сюда, был бы весьма удивлен таким множеством магических ловушек и охранных заклинаний, расставленных обоими нелюдями.
  А уж диван, на котором он изволил почивать, и вовсе был опутан плотным невидимым простым зрением коконом магии Высших демонов.
  Но сейчас Кошака занимал другой вопрос, к которому он время от времени возвращался, мучительно пытаясь докопаться до истинных мотивов.
  Цай абсолютно не понимал, что же с ним происходит? Как же он на самом деле относится к Альене. Слишком уж странными были для него самого такие резкие перепады в его мыслях о девушке и о собственных чувствах, испытываемых в отношении к человечке.
  Нет, в том, что он ее любит, парень не сомневался... но вот только как любит - это был вопрос и очень серьезный...
  Если судить по тому, что он испытывал днем, вроде бы сейчас он должен злиться на Рыжего, который мало того, что разлегся на пороге комнаты Альены, так еще и сигналок понавешал. Причем не просто сигналок! Насколько Кот сумел разобраться в хитроумных плетениях демона, на Альену поставленные им сторожевые маячки, скорее всего, не прореагируют, зато стоит ему самому просто свесить с дивана руку, разбудят одного рогатого ревнивца незамедлительно.
  И это внука Вальесы злило и раздражало, потому что, в первую очередь, он сам был в праве ограждать девушку от излишнего внимания нахальных гостей, потому что, он приходился Альене дядей, а этот демон... Да кто он такой? Так... просто очередной ухажер! Пусть и с вполне объяснимыми претензиями на руку и сердце человечки, но все-таки...
  Цай только начал распаляться, подыскивая очередной подходящий эпитет Рыжему недоумку, но вдруг похолодел - а только ли родственные чувства руководят им самим?
  Его крайне беспокоила двойственность собственного положения, слишком уж не сочетающимися оказались позиции. В конце-то концов, кто он Альене - парень, жаждущий ее благосклонности или заботливый дядя? Ведь нельзя же одновременно ощущать себя тем и другим! Это уже расстройством психики попахивает!
  Нет... с этим точно пора что-то делать! Надо как-то определиться.
  Такое раздвоение мыслей до добра не доведет!
  Почему периодически его чувства к Альене колеблются от опеки до дикого желания обладать ею, как мужчина женщиной, словно маятник, захлестывая в самый неподходящий момент? И только силой воли удается сдерживать свои отнюдь не родственные порывы, с трудом сохраняя каплю здравомыслия о последствиях.
  Словно кто-то внушает ему чужие желания, подстегивая на необдуманные поступки. Кто-то, обладающий колоссальной Силой, например, рангом не меньший, чем раас... Хотя, для представителя Независимого Клана, и этого недостаточно. Значит, располагающий не меньше, чем Силой Высших демонов...
  'Твою налево! - осенило Кота. - Демон! Высший! Рыжий, потерявший голову от Али! Думающий только об одном!'
  А он почти все время рядом, и тоже думает об Альене! Поэтому частично так же и попадает под его воздействие!
  Не зря утверждают, что магия Высших демонов родственна ауре притяжения суккубов и инкубов, не прилагающих усилий для того, чтобы общающиеся с ними теряли контроль над собственными эмоциями, концентрируясь на низменных желаниях, способных удовлетворить похоть, невзирая на настоящие чувства.
  Вот уж никогда бы не подумал, что самоанализ окажется столь нелицеприятным.
  Однако, другого объяснения, у Кошака теперь уже не находилось.
  Сообразив, что дальше самооценку понижать не стоит (понять причину - уже решить половину проблемы), Цай все-таки почувствовал себя в праве получить компенсацию.
  Ну, Рыжий, держись!
  Весьма разозленный обнаружившимися фактами, оборотень уже заранее предвкушал удовольствие, которое получит, устроив этому наглому демоненку "спокойную" ночку...
  Лениво потянувшись, старательно копируя свойственные спящим движения, Кот перевернулся на другой бок и свесил с дивана руку, постаравшись задеть ею поставленный демоном маячок...
  'Ха! Рыжий, в эту игру ведь можно играть и вдвоем, уверен, будет весело!' - цинично ухмыльнулся зеленоглазый оборотень...
  Цай не услышал, как сработал сигнал на магической охранке демона, но то, что он сработал - без сомнений, потому что исследующий запертую дверь в спальню девушки, заблокированную для надежности охранным заклинанием Кошака, Айв подскочил как укушенный, и живо юркнул на свое импровизированное ложе. Рыжик затаился, надеясь застать соперника врасплох, чтобы затем уличить его в том, на чем сам едва не попался...
  Князь Независимых Котов-оборотней старательно сопел, продолжая размеренно дышать, имитируя крепкий здоровый сон.
  Айва вид спящего однокурсника не убедил. Для самоуспокоения он на цыпочках подкрался к Кошаку, позвал его, борясь с желанием ущипнуть для контрольного вывода, но все-таки решил, что этого делать не стоит.
  Так же на цыпочках Рыжик вернулся к своему 'коврику'. Однако ложиться спать ему вовсе не хотелось. С сомнением покосившись назад, где так же безмятежно дрых Котяра, Айв вернулся к созерцательному изучению двери в спальню человечки.
  Рисковать наобум он не хотел, но вариантов взломать бесшумно охранку Цая пока что не видел.
  Ничего больше не трогая руками, Рыжик еще раз тщательно осмотрел возникшие на пути к желанной цели препоны и уныло уселся напротив двери, гипнотизируя зловредную охранку, хорошенько долбанувшую его по рукам, едва он дотронулся, пока еще не пытаясь разомкнуть цепь магических наслоений.
  'И где только этот Блохастый научился плести такие вензеля, почти не уступающие демоническим рунам?' - злобно подумал Айв, вновь и вновь просчитывая в уме возможные пути обхода.
  Четверть часа медитации продвинули Рыжика ненамного вперед, но он успел ухватить какую-то интересную мысль, прежде чем его собственная сеть просигнализировала о попытке несанкционированного проникновения на охраняемое пространство.
  Айвен встрепенулся, лихорадочно придумывая предлог для объяснений, отчего ему не спится, но оказалось, что Цай и не думал повторять его подвиг по осаде спальни хозяйки квартиры. Просто Кошак снова перевернулся на диване, устроившись на животе и свесив другую руку.
  Рыжик мысленно выругался, оттого что приятель невольно сбил его с мелькнувшей идеи. Похоже, оборотню пошел на пользу сытный ужин, подарив добрый сон, а вот ему никак не спалось. Повинуясь желанию поскорее решить собственную проблему, без нежелательных отвлекающих факторов, успокоенный Айвен убрал часть своих сигналок.
  Однако не успел он толком сосредоточиться на обхождении заумного заклятия Кошака, как тот снова прервал его размышления.
  Айв резко подскочил, силясь унять зачастивший пульс, и придирчиво уставился на спящего одногруппника.
  Теперь Кошак вообще разметался по дивану, скинув плед и свесив помимо руки еще и ногу, вызвав у Рыжика дикое желание спеленать противного нарушителя его мозговой атаки, словно младенца.
  Айвен выждал несколько томительных минут, но Цай безмятежно посапывал, не проявляя признаков бодрствования, и демон принял мужественное решение убрать еще несколько сигналок, так не вовремя отвлекающих его от основной задачи.
  Однако досада на, казалось бы, незначительное происшествие и до сих пор неосуществимое устранение преграды сбили его с должного настроя. Скрестив ноги, Айвен снова уселся на пол и погрузился в медитацию, пытаясь поймать ускользающие от рассредоточенного внимания детали головоломки.
  Время уже давно перевалило за полночь, а он все еще физически находился по эту сторону двери в девичью спальню, хотя мыслями всем своим существом был уже в покоях Альены. Казалось, что легкий аромат ее теплой кожи с примесью нежных духов просачивается из щелочки под дверью, щекоча обонятельные рецепторы и будоража фантазии парня.
  Если бы он только мог добраться до нее!
  Воображение демона разыгралось, но он тщательно гнал самые смелые видения, убеждая себя, что готов довольствоваться лишь сладкими поцелуями своей ненаглядной полусонной девочки, а уж дальше...
  Судя по ответной реакции, что удалось ему ощутить во время их поцелуя в коридорчике, когда Аля ответила, на это 'дальше' он вполне мог бы претендовать. По крайней мере, сегодня он находился в здравом уме и твердой памяти. И если уж действительно сумеет добиться взаимности, то теперь он точно не забудет - БЫЛО или НЕ БЫЛО!
  Рыжик в тысячный раз обвел взглядом неподдающееся разрушительным чарам охранные плетения, не в силах найти зацепку или выявить слабое звено, чтобы быстро и бесшумно взломать его, и тяжело вздохнул, не обираясь сдаваться.
  Мысленно он вновь вернулся к безмятежно дрыхнувшему (на ЕГО диване!) сопернику, необдуманно пожелав ему побольше кошмарных сновидений в отместку за свои мучения.
  И Цай, словно услышав его, что-то простонал во сне и с жутким грохотом сверзся на пол.
  Айвен схватился за уши, тщетно закрываясь от взорвавшейся какофонии звуков собственных сработавших сигналок в барабанных перепонках, и от неожиданности громко заорал...
  
  ***
  
  Уснуть сразу не получилось, хотя оставалось чувство удовлетворения оттого, что всю 'черную' работу по потрошению гусятины и приведению кухни в порядок я свалила на мальчиков, но все же не могла отделаться от дискомфорта из-за их присутствия в доме. Слишком много нелюдей на такой мизерной площади. Мне хватило бы и одного... Только вот кого из них?
  Рядом с Цаем я чувствовала себя более уверенной, но из-за одного несносного Рыжика, пусть даже и устроившегося за дверью моей спальни, сердце в груди вело себя странным неестественным образом - то замирая, то пускаясь вскачь, следуя за обрывками мыслей...
  Вначале, по привычке ночевать в одиночестве, я забыла плотно закрыть дверь, но потом опомнилась и тщательно заперла ее, не успокоившись наложением стандартного запрета на несанкционированное проникновение посторонних на мою территорию, потому что продолжала слышать приглушенный разговор оставшихся на кухне парней. И меня он здорово нервировал. Хотя, скорее всего, беспокоило то ощущение чужих жадных взглядов, до сих пор, казалось прилипшее к моей спине, когда я попрощалась с ними, неосмотрительно представ перед ребятами в своей любимой пижамке, едва прикрытой полупрозрачным пеньюарчиком. Я уже настолько привыкла к тому, что кто-то из них все время рядом, что почти забыла о наставлениях Эльки и ее приказе выкинуть это безобразие на помойку. И сейчас мне было по-настоящему неловко. Если бы требовалось преподнести себя, чтобы вызвать соответствующий интерес, то с пижамой я явно промахнулась. А если все-таки продолжать пытаться представлять их кем-то вроде братиков - то сюда никак не вписывается совсем даже не братский блеск в глазах нелюдей, беспардонно облизывающих мою фигуру...
  Что же за напасть-то!
  И, главное, я сама не знаю, чего хочу...
  Вернее, знаю, кажется...
  Вот только теперь уже поздно рассчитывать на чудо. Минует еще одна ночь, приближая тот миг, который навсегда заберет у меня моего 'неправильного эльфика'...
  А я не хочу!
  Я не готова...
  Веник, Веничек... Айвен... красивое имя, я все чаще называю его теперь так...
  Рыжий гаденыш! Он все-таки умудрился отравить мое безмятежное существование, насильно принудив воспринимать его не как очередного красивого надменного сынка высокорожденных, а как интересную личность, имеющую милые недостатки, но не лишенную очарования...
  Что же он такое на самом деле? Просто нелюдь, искусно проведший сеанс демонической магии по отношению к человечке, или именно тот, кто был послан мне судьбой, мой неожиданный Джекпот?
  А я так бездарно упустила возможность узнать наверняка...
  От его прикосновений, кажется, за спиной вырастают крылья... почти как в моем сказочном сне...
  Вот только мне никогда не подняться до таких высот, чтобы соответствовать Наследнику Повелителя на равных...
  А, вкусив свободу полета рядом с Высшим демоном, с такой умопомрачительной высоты ужасно страшно падать...
  Значит, не стоит и жалеть...
  А Цай сам тактично отказался от предложенного "на сладкое", вполне доступно для моего восприятия мотивировав свою позицию...
  До сих пор неловко из-за взбалмошного поступка, хорошо хоть, Кошак делает вид, будто этого моего позора не было.
  
  Устав терзаться неразрешенными проблемами, я поставила Полог Тишины, напрочь отрезая себя от звука голосов парней. Надо хорошенько выспаться, до экзаменов совсем мало времени. Следует решать проблемы по мере их поступления. А первоочередная моя проблема - самой сдать все зачеты и экзамены, чтобы оставаться студенткой Академии, не зависящей от чьей-то прихоти...
  'Ну, по крайней мере, ощущать себя независимой, даже если фактически это не так...' - уныло резюмировала я, проваливаясь в спасительную дрему...
  
  Разбудил меня довольно прозаический повод.
  Выбравшись из кровати, я осторожно сняла Полог Тишины, намереваясь потихоньку пробраться в туалет и обратно, незамеченной моими гостями, и, естественно, совсем не ожидая, что парни до сих пор бодрствуют - середина ночи же!
  
  То, что я на кого-то из них наступила впотьмах, поняла только, чуть не пропахав носом, перелетая через неожиданное препятствие, оказавшееся прямо за дверью.
  Чудом не опозорившись с перепугу прямо тут же, я ошарашено поднялась с пола, потирая ушибленные ладони, которые успела выставить в последний момент и приготовилась услышать внятные объяснения.
  Веник, шипя, потирал свои ноги, отдавленные моей тушкой. А вот нечего раскидывать свои конечности, где ни попадя!
  А Цай усиленно комкал подушку, зарывшись в нее лицом, чтобы мы не слышали, как его распирает от смеха.
  Ага! Смешно ему! Просто обхохочешься!
  А я, между прочим, все еще хочу посетить комнатку рядом с ванной, только мне как-то неловко признаваться в этом парням.
  - Алечка, ты не ушиблась? - наконец выдавил Кошак, отлепившись от дивана и подойдя ко мне. - Этот Рыжий, небось, весь дом перебудил своим ором, - небрежно пнул он все еще сидящего на полу демона.
  - Каким ором? - не поняла я.
  - Как?! - изумились они хором. - Ты что ничего не слышала?
  - Айв тут голосил, как потерпевший... - любезно пояснил оборотень.
  - Вообще-то я спала, никого не трогала, и у меня Полог Тишины стоял...
  - Так чего же ты поднялась?
  - А я... э... - внезапно застеснялась я физиологических процессов. Нелюдям-то хорошо, может, они этим не страдают. - Я водички попить встала, - соврала я, надеясь, что в темноте никто не разглядит вспыхнувшие щеки.
   - Я принесу! - подскочил Веник, устремляясь на кухню.
  А я мысленно простонала - ыыы... не до водички мне, совсем даже наоборот!!!
  
  Но признаваться в том, что мне действительно необходимо, я все-таки не решилась, а потому безропотно сделала несколько глотков из принесенного демоном стакана, проклиная дурацкую застенчивость.
  
  Зря я все-таки проявила слабость.
  Теперь уж точно терпеть не осталось никакой возможности. Плюнув на ложную скромность, я двинулась в сторону туалета, но тут же запуталась в какой-то невидимой сети, и снова чуть не упала. Это оказалось последней каплей моего благодушия, и я завопила:
  - Что тут, Дхарг побери, происходит, в моем доме?!
  - Ой! - опомнился Цай, начав судорожно что-то бормотать вполголоса, делая пассы руками. - Я сейчас, извини...
  Демон проследил взглядом за его манипуляциями и подключился к приятелю, подхватив странную игру. У них теперь получалось почти синхронно исполнять этот номер.
  Блииин... комедианты ярмарочные! И ведь нашли момент друг перед другом выделываться! А я тут, переминаясь с ноги на ногу, стой и наслаждайся этой пантомимой! Главное, что ничего делать-то, кроме того, как стоять, потихоньку закипая, мне и не оставалось, поскольку пока я даже и не рисковала двигаться в выбранном направлении.
  - Уф! Все! - невинно улыбнулся Кошак.
  - И у меня! - обрадовано подхватил Рыжий. - Можешь идти спокойно. Путь свободен!
  - А что это было? - потребовала я ответа, борясь с желанием придушить этих недоумков на месте, хотя уже догадалась, что они сматывали свои охранки. Вот, придурки! Интересно, что это еще за массовая паранойя? И от какого врага были выставлены все эти охранки? Ну, не меня же нелюди испугались?! И, кстати, в комнате явно чувствовались легкие пары недавней выпивки.
  - Что, мальчики, перестарались с горячительными напитками? - язвительно поинтересовалась я, надеясь, что до них дойдет мой сарказм.
  - Альена! - возмутился Цай, догадавшись первым, что я намекаю на нашествие белых мышек и зелененьких паучат. - Мы выпили-то совсем чуть-чуть! Зато кухню тебе отмыли, как ты и велела.
  - И не только кухню! - подхватил Айв, немного обиженно.
  - Хм... благодарю, - недоверчиво хмыкнула я. - И утром обязательно проверю. Но сейчас речь не об этом. Почему вы до сих пор не спите?
  - Так мы только недавно закончили с уборкой, - пояснил оборотень, - вместо того, чтобы ругаться, лучше бы посочувствовала. Спать так охота... - демонстративно зевнул Кошак.
  - Ладно, убедили, - буркнула я, устремляясь к вожделенной цели. - Спите!
  
  Возвращаясь, я думала лишь о том, чтобы никто из этих двоих не вздумал отпустить ехидный комментарий, типа: 'с облегчением!', каким время от времени доводили меня братики дома у родителей, испытывая мою скромность. И уже приготовилась огрызнуться, но у нелюдей достало такта или ума промолчать.
  Только вот в это время сияющую за окном луну заволокла набежавшая тучка, и в без того темной комнате, я наткнулась на лежанку перед дверью, о которой напрочь позабыла, и снова чуть не упала.
  Веник успел меня поймать, на мгновение прижав к груди.
  - Осторожно, солнышко, - проворковал он на ушко, опалив теплым дыханием мою шею.
  И меня прорвало. Я не хотела, чтобы он выпускал из своих объятий! И в то же время понимала, что чем дольше я остаюсь в опасной близости, тем более уязвимым становится мое существование рядом с ним. Я хотела выспаться, а не переживать оставшиеся полночи волнительные секунды близости. И разозлилась, то ли на свою беспомощность что-либо изменить в наших неудавшихся отношениях, то ли на него - за то, что он заставляет меня испытывать такие яркие чувства.
  - Веник! - отпихнула я от себя растерявшегося демона. - Ты зачем устроил лежбище у меня под дверью?! Ни пройти, ни проехать нельзя! И вообще я вам на диванчике спать разрешила, вот там и спите! Нечего тут по всему полу свои конечности раскидывать! - припомнила я свой выход (точнее, 'выпад') из спальни, еще раз с ожесточением пнув ногой перинку Рыжего.
  - Вот! - обрадовался Кошак. - Я ему тоже говорил, что лучше бы он со своим ковриком ночевал в коридоре. Правильно, Альен?
  - Это ты меня вынудил на крайние меры! - возразил Веник.
  - А ты первый начал, - парировал Цай, совсем не смущаясь, что выглядит это обвинение по-детски.
  - Вам что, разложенного дивана на двоих мало? - возмутилась я.
  - Я не буду с ним спать! - ощетинился демон.
  - Ага, он только со своими дружками спит, - хохотнул Цай, увернувшись от запущенной в него Веником подушки.
  - Что ты несешь? Когда это я с кем-то из парней спал?! Я не извращенец!
  - Сам не видел, врать не буду, - продолжал измываться Кошак, - но слышал, как ты Кэтча гонял из своей спальни.
  - Придурок! - набычился Айвен. - Слышал звон, да не понял, где он...
  - Слишком иносказательно оправдываешься, - глумливо заключил оборотень.
  - Мне не в чем оправдываться, не слушай его, Альен, - попросил Веник, отчаянно сдерживаясь, чтобы дурацкая перепалка не перешла в драку.
  И мне его вдруг стало жаль. Я же немного знаю его дружков - те и в самом деле запросто могли подставить кого угодно, без всякого злого умысла.
  - Хих... Цай, прекрати. Он же Кэтча гонял, а не заманивал в спальню...
  - Этого мы тоже не знаем, Алечка. Может, он сначала заманил, а потом гонять замучился...
  - Все! Достал! - взвился демон, сатанея.
  Я еле успела броситься наперерез тяжело дышащему справедливым негодованием Рыжику, опасаясь за сохранность шкурки нашего языкастого Кошака.
  - Все-все! Угомонитесь оба!!! Цай перестань провоцировать. Веничек, успокойся, я верю, что тебе нравятся только девушки. Много девушек, - все-таки не удержалась от шпильки.
  - Мне могут нравиться сотни, - запальчиво подтвердил уязвленный моим невинным замечанием Айвен. - Только женой моей станет Единственная! Ясно?!
  Меня словно холодной водой окатили. Я отшатнулась от Рыжего и замерла, не в состоянии сделать вздох.
  Кто бы сомневался...
  - Ясно, чего же здесь неясного, - тихо пробурчал внезапно присмиревший Кошак. - Аля?
  - Я... я... яснее не куда... - запнулась я, не находя, что сказать, машинально обхватив свои плечи. Отчего-то стало очень холодно в комнате.
  - Котенок, - дернулся ко мне озадаченный Цай.
  Но от него я тоже отступила и вновь наткнулась на лежанку Веника.
  - Значит так! - совладала я, наконец, со своим неуместным приступом безотчетной ревности, и решила также немножко повредничать. - Не хотите друг с другом спать, тогда я с кем-нибудь на диване пристроюсь, а второй может спать у меня в спальне на моей кровати...
  - О! Это мы мигом организуем! - обрадовался Веник, спешно сворачивая свой 'коврик'. - Я сейчас быстренько все уберу и постельку перестелю. Где у тебя чистое белье, Альен?
  Цай изумленно вытаращил глаза на развившего бурную деятельность демона, уже спешно стаскивающего сбившуюся простыню с дивана, на котором спал Кошак.
  - На чаевые рассчитываешь? - ехидно подколол он одногруппника.
  - Что? - выпрямился Веник.
  - Здесь мы и сами управимся, а ты что, на Алиной кровати спать брезгуешь? Зачем тебе чистое белье?
  - С чего это ты взял, что я на ней спать буду?
  - Ну не я же! - фыркнул оборотень, откровенно потешаясь над недогадливостью демона.
  - Вот твоя простыня, - посуровел Рыжик, скомкав и запустив простынку в Кошака, - подушку забирай и проваливай, - кивнул Веник на мою спальню.
  - Ага, размечтался, так я ее тебе и доверил, - выступил вперед оборотень, ловко оказавшись между мной и демоном.
  - А кто ты такой, чтобы давать позволение? - запальчиво вскинулся Айвен.
  - Угадай с трех раз, - глумливо расплылся Цай, встав в позу и сложив руки на груди.
  - У нас что здесь, викторина, чтобы угадывать? - не менее ядовито осведомился демон, почти зеркально копируя оборотня в скульптурной композиции.
  - Туго соображаешь, Рыжий... Представь себе дееерево... - явно ожидая, что Веньку сейчас озарит, - подсказал Кошак.
  Я закатила глаза, кажется, я тоже не понимаю, при чем здесь 'дерево'.
  - ...в фамильном садууу... - продолжил Цай, поняв, что Веник все еще не видит связи.
  Я ее тоже не видела, и, честно говоря, мне очень хотелось вернуться в свою кроватку, а не выяснять среди ночи отношения. В голове все еще звучала обидная фраза Рыжего про Единственную, и во мне боролись противоречивые желания. Одновременно хотелось завалиться вместе с демоном на диван, и, свернувшись комочком у него под боком, словно чарующую музыку слушать ровное дыхание спящего Рыжего, подстраивая свой ритм сердца под его. И нежиться, кутаясь в это ощущение тепла и уюта, вбирая в себя малейшие крупицы нашей невинной близости. Вдыхать неповторимый аромат его кожи, чтобы надолго запомнить...
  Хотя, для чего мне эти законсервированные детали?
  Чтобы рыдать в подушку долгими бессонными ночами, пытаясь удержать давно выветрившийся букет неуловимых запахов и растворившихся в тишине одиночества звуков?
  Романтично, ничего не скажешь... до нелепости...
  Может, он специально какими-нибудь афродизиаками пользуется, когда ко мне приходит, или вообще способен выделять феромоны, под стать инкубам?
  Что-то мой организм раньше ни на кого из парней так странно не реагировал...
  И именно поэтому другим моим желанием было немедленно влепить Айвену пощечину и вытолкать вон, к Дхарговой бабушке! Нечего тут измываться над моей психикой, таскаясь с визитами и смущая своим участием! Пусть катится к своей невесте!
  - З-зараза, - прошипел Веник, подобравшись. - Ты не посмеешь этим воспользоваться!
  - Еще как посмею, - кивнул удовлетворенный Цай, победно усмехнувшись. - Рад, что до тебя все-таки дошло.
  - А меня кто-нибудь посвятит в детали? - рассердилась я. - Вы, вообще, о чем? У вас как, ум на месте, что вы среди ночи у меня дома в загадки со считалочками играть вздумали?!
  - Ты все еще не нашел времени? - вопросительно уставился Веник на Кошака, оставив мою реплику без внимания.
  - Не нашел, но это тоже не твоя забота. Пока что наши интересы параллельны. Но это ПОКА, учти!
  - Если вы оба собрались меня игнорировать, может быть, мне совсем уйти? - решительно вышла я из-за широкой спины моего неожиданного защитника.
  - Нет! - хором откликнулись нелюди, хватая меня за руки.
  Ага, значит, все-таки слышат... но из их маловразумительного диалога я все равно ничего не поняла. Наверное, какие-то прошлые разборки - эти двое вечно что-то не могут поделить. Нашли же время и повод!
  Я раздраженно высвободилась из цепкой хватки нелюдей, потерев запястья.
  - Котенок, сейчас не самое подходящее время, - немного виновато произнес Цай.
  - И я вам о том же! - огрызнулась я, спрятав на всякий случай руки за спину, а то вдруг они еще какую игру вспомнят, типа перетягивания каната. - Устроили балаган среди ночи! Считаю до трех, если не определитесь, кто с кем спит, можете дальше загадки загадывать и упражняться в риторике на улице! Только не под моими окнами!
  Веник возмущенно засопел, но удивил нас с Цаем, не став спорить.
  - А я все равно не согласен! - заупрямился оборотень. - Пусть он в коридоре спит.
  - Знаете что, может, вы вообще спать не хотите, потому как нелюди, высшие существа и все такое, а вот я - всего лишь обыкновенная человечка, и в полноценном ночном отдыхе крайне нуждаюсь, - воззвала я к их совести, надеясь, что хоть в зачаточном состоянии, но она у этих обормотов все-таки присутствовала.
  - Ты - не обыкновенная, а совсем даже наоборот, - нагло польстил мне Цай.
  Я лишь пожала плечами:
  - Угу, наоборот... Можете оба спать в коридоре. Там еще один коврик есть, - устало разрешила я. - Только мне не мешайте.
  - Альен, что случилось? - проницательный Кот уловил упаднические нотки в моем голосе.
  - Ничего, - соврала я, не желая признаваться, что слишком больно царапнула фраза Айвена про Единственную. - В общем, так! Я пошла досматривать сны, а вы, если хотите здесь ночевать - вон, диванчик стоит, на нем и спите!
  А Веник молча подошел и распахнул передо мной дверь моей спальни.
  - Сладких снов, Алечка. Не обижайся на нас. Мы не специально все устроили, - покаялся он, собираясь придержать меня за руку, но я демонстративно увернулась и захлопнула перед его носом дверь, досадуя, что не попала по его красивому рогатому лбу.
  Снова поставив Полог Тишины, я плюхнулась под одеяло и отчаянно загрустила...
  
  ***
  
  Парни прислушались к тишине, воцарившейся за дверью Альениной спальни, и с неприязнью переглянулись.
  - Ну, заботливый родственничек, давай, двигайся! - кивнул Айвен, первым нарушив молчание.
  - Шутишь, да? - невинно отозвался Цай. - Альена ушла. Можешь снова устраиваться на своем коврике. Только проход в комнату не загораживай.
  - Нет уж! Вдруг она проверить встанет. Я на улице не хочу очутиться.
  - Вообще-то может и проверить, - нехотя согласился оборотень. - Но под свое одеяло я тебя все равно не пущу, - предупредил он, любовно расправляя простыню на разложенном диване.
  - Нужен ты мне! - скривился демон. - В самом деле, достал ты уже со своими шуточками.
  - В каждой шутке - только доля шутки, остальное - правда, - философски заметил Кошак, разваливаясь на диване.
  - Гляди, дошутишься, - плотоядно облизнувшись, пригрозил Айвен.
  - Вот теперь я действительно начинаю опасаться за свою честь, - заржал оборотень, спешно натягивая на себя одеяло.
  - Только не говори мне утром, что я, как честный человек, обязан на тебе жениться, - поддел Рыжик.
  - Ты - не человек, рогатенький, так что давай не фантазируй о несбыточном... Хотя! Постой-ка! - осенило Кота. - Надеюсь, ты не настолько неразборчив в связях, - хитро произнес он, перекидываясь в звериную ипостась.
  Звериный облик оборотня вызывал восхищение - под лоснящейся густой шерстью перекатывались литые мышцы, мощный хвост красиво продолжал линию гибкого позвоночника, в ленивом прищуре зеленых глаз сверкали вытянувшиеся вертикально зрачки...
  - Фу! Блохастый! Ты совсем озверел?! - возмутился Айв перспективой ночевать рядом с огромным хищником. - А ну брысь отсюда! - попробовал он спихнуть Кошака.
  Но тот вздыбил шерсть на загривке и раздраженно зашипел, предупреждающе выпустив внушительные когти, блеснувшие в лунном свете, словно лезвия опасной бритвы.
  - И кто из нас после этого извращенец? - хмыкнул Айвен, благоразумно отступившись от первоначальной идеи вышвырнуть наголо Котяру с дивана. - Тебе по-человечески предоставили ночлег, а ты ведешь себя как последний свинтус. Вон, покрывало чуть не разодрал когтями...
  Цай только фыркнул, снова удобно укладываясь ближе к стене и вытягиваясь во весь рост, нахально свесив все четыре лапы так, что демону места практически не осталось.
  - Мне что, попросить тебя 'пожалуйста, подвинься?' - язвительно предположил Рыжик. - Или за ухом почесать?
  Огромный Котяра издал что-то вроде смешка и, приподняв лобастую башку, потянулся за опрометчиво обещанной лаской, 'боднув' растерявшегося от такой наглости демона, машинально потрепавшего Кошака по загривку.
  Тот мурлыкнул, выгнув спину, и, будто бы невзначай, с силой хлестнул демона хвостом, едва не сбив с ног.
  - Ах ты, зараза! - чудом удержал равновесие Айвен, но тут же сориентировался, сцапал Кота за шкирку и стащил его на пол. А сам метнулся на освободившееся местечко, нагретое Цаем, и уперся спиной в стену, собираясь отстаивать свое право ночевать на СВОЕМ диване. - Тьфу! Кошачья натура! - брезгливо обтер он об штаны руку, которой нечаянно погладил шкуру оборотня.
  Однако Цай не думал так быстро сдаваться. Припав на передние лапы, он выжидательно замер, и только яростно мотающийся из стороны в сторону хвост выдавал готовность охотника к прыжку на намеченную жертву.
  - Только сунься! - предупреждающе повысил демон голос, выставив частично трансформировавшуюся руку, демонстрируя не менее острые когти. - Или давай возвращайся в человеческую ипостась, или вали в коридор, у меня аллергия на шерсть. И еще от тебя псиной воняет!
  Цай моментально взвился, оборачиваясь, и возмущенно завопил:
  - Кто воняет? Я?! Как это от кота может псом пахнуть, брехун!
  - Ахаха! Купился! - заржал Айвен.
  - Два раза брехун! - насупился Кошак, незаметно принюхиваясь. - И вообще... Эй, я сплю у стенки! - опомнился он.
  - А вот и не угадал, - хмыкнул Рыжик, взбивая свою подушку. - Теперь я здесь сплю!
  Цай прищурился, прикидывая, как к демону лучше подступиться, чтобы турнуть его хотя бы на край, а уж потом-то как-нибудь можно спихнуть и на пол.
  Но в это время на лестничной клетке послышались какие-то голоса и дробный топот нескольких пар ног, явно не считающихся с тем, что жильцы дома спят, а затем раздался требовательный стук в квартиру Альены...
  - Ты кого-нибудь ждешь? - озадаченно спросил Айвен у Цая.
  - Я - нет! Любопытно, кто это в такое время наносит визиты порядочным девушкам? - задумчиво протянул оборотень.
  - И мне интересно, кому это жить надоело? - ревниво прошипел демон, пружинисто поднимаясь с дивана. - Пошли-ка, глянем?
  - С удовольствием! - хрустнул Цай суставами сжатых кулаков, устремляясь вслед за однокурсником в крохотную прихожую...
  
  ***
  
  Страдающая старческой бессонницей и хроническим любопытством соседка Альены безуспешно пыталась уснуть, но в квартире напротив снова собралась компания и, похоже, не собиралась благочинно расходиться, несмотря на глубокую ночь. Ворочаясь с бока на бок, старушка вполголоса шипела что-то нелицеприятное насчет нравов современной молодежи, отчаянно завидуя юности и беспринципности девчонки, оставившей ночевать сразу обоих ухажеров.
  'И куда только смотрит управдом! Если уж подписал договор на съем жилья со студенткой, так хоть бы разок зашел, поинтересовался, какого остальным-то живется при таком соседстве', - сетовала бабулька.
  Нет! Как представитель общественности, она просто не могла смотреть сквозь пальцы на творившееся в образцово-показательном доме непотребство. Мало того, что эти вызывающе симпатичные нелюди таскаются с визитами сюда изо дня в день, словно им тут толстым слоем меда намазано, так и столоваться повадились.
  (Раньше-то из-за двери студентки, прикидывающейся скромной, не доносились такие аппетитные запахи, от которых неизбалованная гастрономическими изысками соседка чуть не подавилась вставной челюстью, сглатывая слюнки).
  Сегодня уж совсем обнаглели! Вроде и не праздник какой, и даже не выходной день, чтобы жарить гусятину... А они!
  В общем, то, что после званого ужина оба парня и не подумали покидать гостеприимную квартиру, оказалось просто возмутительно! А в этом соседка Альены была уверена, так как практически не покидала комфортного наблюдательного пункта в своей прихожей, бдительно прислушиваясь к тому, что происходит в мире... за периметром собственных метров жилплощади.
  Ревность к бесшабашной 'ни ляда не умеющей молодости' отравляла тронутое зачатками старческого маразма сознание бабки, которая, к сожалению, слишком хорошо понимала смысл продолжения поговорки...
  'Эх, где ж мои-то семнадцать?!', - сокрушенно вздыхала Альенина соседка.
  Кое-как примирившись с неизбежным, от души поплевавшись ядом, она все-таки отправилась спать, стараясь не думать о бренности существования, о том, как быстро проходят годы, и о том, как именно развлекается нынешнее поколение.
  И вот как нарочно! Только заснула, как ее разбудил душераздирающий вопль. И, главное, доносился он из ставшей с недавних пор неспокойной квартиры.
  А все потому, что некоторые бестолковые родители нынче дают слишком много воли юным девицам, позволяя им проживать самостоятельно в городе, где полно всяческих соблазнов!
  'Все неприятности от вседозволенности и беспринципности! Хорошо, что хоть кому-то есть дело до нравственности. И куда бы вы без меня!' - патриотично вскинулась бабулька, преисполнившись энтузиазма в том, что девку-то надо срочно и непременно спасать от тлетворного влияния ее ухажеров. Да кабы не поздно было. Вопили-то так, словно там смертоубийство происходит.
  "Да что ж такое - посреди ночи и так вопит! - даже недовольно всплеснула старая перечница соседка руками. - Всех ведь разбудит! Им-то развлекалочки, а о том подумать, что честным людям спать мешают - недосуг, значит! Ох, девка! Вот будешь знать, как кавалеров приваживать!"
  Возмущение старушки было абсолютно искренним. Она-то даже в молодые годы себе такого не позволяла! О том, что полвека назад ни один нелюдь на ее прелести не покушался, бабуля просто-напросто забыла, но все продолжала мысленный диалог с молодой бесстыжей студенткой:
  "А что ты хотела, милочка? Все-таки два - это не один... Думать надобно, прежде чем сразу двоих, да еще и нелюдей, к себе в гости заманивать!"
  Однако позлорадствовать о том, как теперь девчонка будет сразу обоих ублажать, с чистой совестью не выходило, поскольку она, пусть невольно, но отметила, что вопль-то был явно мужской.
  'Видно, кто-то из парней оказался недостаточно обходителен, за что и поплатился', - уже не столь возмущенно, сколь ехидно сделала вывод старушка, потерев сухонькие ладошки.
  Но тут же построжела.
  'А может, это парни девку не поделили, да еще, не дайте боги, драку учинят?! - нахмурила морщинистый лоб старушка, невольно предаваясь грезам о дуэльной романтике. - А еще говорят, эти нелюди в постели такие проказники... и такие непотребства творят! Поскольку ни стыда у них, ни совести нет!' - быстро одернула она себя, поняв, что цепочка "логичных" рассуждений привела ее куда-то не туда.
  Да и вообще - не место им тут! Вдруг еще колдовать вздумают...
  Но раз такое дело, то от нелюдей с их волшбой и до беды не далеко. Того и гляди, или дом подпалят, или еще какую гадость устроят. С них станется!
  А утром улизнут - и ищи свищи ответчиков за это безобразие, а она ремонт в своей квартире всего-то тридцать лет назад делала!
  Нет! Надо пресекать на корню! И чтоб впредь неповадно было! И так, вон, уже сколько дней терпела. Нет больше моченьки.
   'Перво-наперво, надо управдома разбудить, а то, ишь, сладко ему спится, пускай тоже проникнется, каково это всю ночь глаз не смыкать!'- решительно натянула бабулька знававшее лучшие времена праздничное платье и, подгоняемая чувством неумолимого справедливого возмездия для нарушителей ночного спокойствия, отправилась за подмогой...
  
  ***
  
  Сонный управдом с одутловатым лицом и выразительных мешками под глазами, 'вопящими' о чрезмерных возлияниях накануне, отказался идти и пересчитывать квартирантов в неблагополучной квартире, хотя неугомонная соседка Альены пыталась донести до него простое арифметическое несоответствие. Мол, сдавал-то он квартиру внаем ОДНОЙ девице, а сейчас там ночами напролет безобразничают ТРОЕ!
  По правде сказать, предлог стрясти с девицы тройную плату за аренду, показался весьма заманчивым. Вряд ли девчонка захочет, чтобы делали официальную запись в домовой книге о факте проживания такой компанией под одной крышей. А, значит, 2/3 квартплаты, минуя учетные записи и не подвергая ее налогам, вполне безболезненно может перекочевать в его вместительный карман и быть с пользой потрачено на его личные нужды. Ну, а если заупрямится, так, ссылаясь на жалобы ее соседей и неприличное поведение, пригрозить выселить вертихвостку из пусть и малогабаритной, но уютной квартирки. Тем более что желающих снять жилье в этом районе города было предостаточно. Но, вот только вопрос - что взять со студентки?
  Прагматичный управдом был отнюдь не обделен чувством меры. И прекрасно осведомлен о том, что студиозы временами кочуют друг к другу в гости, задерживаясь по нескольку дней. У него самого совсем недавно учился племянник, так сестра вечно жаловалась на невозможные условия для бедных голодающих детишек, вынужденных зубрить различные науки не жалея живота своего. Вот уж точно, иным на сон времени не остается, правда, не из-за обилия учебников, а из-за желания попробовать все прелести свободной жизни, вырвавшись из-под опеки родителей, до того момента, как, закончив приличное учебное заведение, станут респектабельными гражданами общества и более не смогут компрометировать себя неподобающими действиями, которые снисходительно прощаются лишь бесшабашной юности.
  Что до собственного великовозрастного балбеса-родича, так управдом считал, что племяннику больше подошел бы кафтан приказчика, чем шапочка бакалавра юриспруденции, но это уже к делу не относится.
  А вот с этой студенткой, из-за которой разгорелся весь полуночный сыр-бор, оказалось не все так просто. Как было написано в графе о роде занятий скромной девицы, какой предстала она перед его очами при заключении сделки, орса Альена Эрс являлась адепткой Академии Магии. Поначалу он даже обрадовался - а ну как когда-нибудь в будущем пригодится знакомая магиня? А вот потом призадумался - с магами всякие шуточки чреваты непредсказуемыми последствиями. Но выселять побоялся. Ну их, этих недоучек! Еще вздумает отомстить каким-нибудь плохо вызубренным заклинанием, тогда и квалифицированный маг только за большие деньги возьмется снять порчу...
  А тут эта противная бабка, страдающая одиночеством и маниакальным любопытством с отягчающими последствиями, желающая справедливого возмездия из-за бессонницы. Вроде уж по возрасту должна была совсем оглохнуть и ослепнуть, ан, нет!
  Еще чего доброго остальных жильцов перебаламутит, которым не угодившая старухе студентка вовсе и не мешает спокойно спать по ночам. Только еще коллективного паломничества жалобщиков ему не хватало.
  Назревший конфликт, безусловно, требовал разрешения, но так не вовремя!
  И с девчонкой, будущей магичкой, связываться страшновато - мало ли на каком она факультете учится? Да и крепкий гномий напиток, употребленный им вечером во время обильного ужина по случаю примирения с возвратившейся от матери женой, никак не способствовал надобности покидать теплую постель и, идя на поводу у склочной бабки, отправляться разгонять гнездо порока. И вообще, лучше бы ему как-нибудь остаться в стороне от проблемы...
  Несчастный невыспавшийся управдом смачно зевнул, почесал пятерней туго набитое пузо, зябко переступил с ноги на ногу оттого, что под длинную ночную сорочку злодейски задувал сквозняк из распахнутой настежь двери, и болезненно скривился. Он бы с удовольствием послал надоедливую старушенцию в пеший эротический тур, но тут ему в голову пришла более удачная идея, как самому не влезать в конфликт, которую он и озвучил старушке, на прощанье помахав помятым ночным колпаком, стянутым с растрепанных волос, обрамляющих наметившуюся лысину.
  Живо захлопнув дверь, крайне довольный собой мужчина чуть ли не вприпрыжку поспешил обратно в уютную постель, под теплый бочок пока еще благосклонно настроенной супруги.
  Но и Альенина соседка тоже не слишком расстроилась неудачей с отказавшимся помогать ей в благом деле, подло дезертировавшим распорядителем жилья. Перспектива, которую обрисовал ей управдом, воодушевила бабку по-новой. И уж призванные следить за порядком, мающиеся от безделья бравые стражники, получающие жалование за счет законопослушных граждан, просто обязаны чутко отнестись к тревожному сигналу!
  На всякий случай, на крыльце караульного помещения, старушка пару раз отрепетировала горестные вздохи в паузах обвинительной речи, затем театральным жестом схватилась за сердце, удовлетворенно кивнула и решительно распахнула дверь.
  Тесная караулка встретила бодрствующую бабульку спертым воздухом несвежих портянок и легкого пивного перегара, едва-едва перебиваемого специфическим ароматом оружейного масла, щедро политого на отполированные до зеркального блеска алебарды и нагрудные доспехи защитников города. А еще громовыми раскатами дружного храпа задремавших от безделья на скучной смене мужиков.
  После пьянящего свежестью ночного воздуха, этот густой смрад чуть не сбил старушку с ног и в самом деле едва не довел до инфаркта, когда она озвучила свое появление, потребовав закона и справедливости!
  Встрепенувшиеся стражники, совершенно не ожидавшие такого коварного пробуждения, бодро подскочили. Отработанным движением ловко смахнули с заваленного бумагами стола пустые пивные кружки, очистки воблы и кубики для игры в кости. Подхватив бряцнувшее оружие, молодцевато вытянулись по стойке смирно и громогласно завопили:
  - Кто?!
  - Где?!
  - Что?!
  Смущенно постарались они убедить неожиданного посетителя, что все, привидевшееся ему минуту назад, не более чем оптический обман зрения - ведь на посту спать не положено.
  - Ох, сынки... - запричитала слегка шокированная соседка Альены, милостиво решив поддержать их игру в готовности сотрудничать, - беда у меня! Не могу спать спокойно, когда вокруг такое творится!
  Мужики поскучнели, вольно опустившись обратно на скамьи и стулья, и уже решив, что им теперь придется развлекать до утра мающуюся бессонницей бабку.
  - А что такого творится? - попытался вежливо показать свою заинтересованность начальник смены. - Потоп, пожар?
  - Так это - к пожарникам, - зевнул один из стражников.
  - Драка? - вяло поинтересовался второй, досадливо сглотнув. У него в кружке пива оставалось еще на пару глотков, но теперь оно наверняка пропало, несмотря на специальную емкость с хитрой крышкой - для таких вот непредвиденных случаев.
  - Хуже! - воскликнула старушка, - вы вот здесь... - сделала она многозначительную паузу, - сидите и ничего не видите! А у нас в доме такое! Ой, такое, что и не приведите боги! - снова добавила она трагичности в голос, пустив скупую слезу.
  Стражники напряглись, мгновенно оценив намек, что если они не окажут ей должного соболезнования и не проникнутся ее проблемами - бабка и не подумает запамятовать, что они попались на нарушении Устава.
  - Какое 'такое'? - кашлянув, подался вперед начальник.
  - А вот такое!!! У моей соседки притон устроили! А там и до разврата недалеко! Всякие подозрительные личности так и шастают туда-сюда, туда-сюда, - экспрессивно изобразила она жестами, - денно и ночно - ни сна, ни отдыха не дают остальным жильцам, ироды! Да не по одному, а группами!!!
  - Так! - выпрямился начальник. - Интересненько... И откуда у Вас такая информация, уважаемая?
  - Как откуда? - растерялась бабка. - Я ж говорю - соседка есть у меня - девка незамужняя...
  - Это мы уже слышали, а остальные факты, о всяких непотребствах?
  - Да какие еще нужны факты? Она одна, а энтих - двое! Нелюди!!! Я всю ночь караулила - опять безобразят! Сил нет терпеть это издевательство над моралью и нравственностью добропорядочного общества. Вы обязаны принять меры! - погрозила она узловатым пальцем. - Иначе мне придется поставить в известность ваше начальство, что сигнал-то проигнорировали. Я всю ночь глаз не смыкала! - снова повторилась старушка, давая понять, что теперь их черед поучаствовать.
  - А как они выглядят-то? - вкрадчиво поинтересовался один из стражников, стараясь не смотреть бабке за спину, где напарник корчился от смеха, поняв, что до утра от этой сумасшедшей старушенции им вряд ли теперь отвязаться. Похоже, наболело, а поделиться ей не с кем.
  - А... вот!!! - оглянувшись, сориентировалась Альенина соседка, ткнув пальцем в висящие на стене довольно топорно выполненные графически портреты разыскиваемых особо опасных разбойников и воров, которых и родная мать вряд ли узнала бы на изображениях. - В точности так! - безапелляционно заявила она.
  - Хм... - озадаченно потер пробивающуюся щетину на подбородке начальник.
  Дело в том, что на портретах были изображены люди, а бабка-то настойчиво утверждала, что в притон таскаются нелюди... Хотя, кто знает? А вдруг, правда?
  Вообще-то из ее речи толком понять, заходят в гости к молоденькой соседке нелюди - то бишь не люди или нелюди - разбойники и душегубцы, не представлялось возможным...
  Может, и повезет страже, и все же удастся накрыть зловещий рассадник, а не любовное гнездышко. Ведь мало ли как еще повернется...
  Тогда, глядишь, и по медальке дадут. Эти типы, которые несколько месяцев числятся в розыске, уже основательно попортили крови честным гражданам.
  Но в любом случае, придется сходить, проверить. А то еще и впрямь разобиженная невниманием бабка нажалуется в вышестоящую инстанцию - так и выгонят взашей из-за служебного несоответствия, а у всех - семьи, дети... Эх...

Алебарды [из инета]

  Поняв по задумчивому выражению лица своего начальника, что миссия неизбежна, подчиненные начали нехотя собираться. Лениво взвесив гроздь амулетов, защищающих от магии, парни прикинули, какие следует надеть, и нацепили по три штуки, решив, что так надежнее. Затем неспешно натянули легкие доспехи и теперь тщательно перебирали стоявшие у стены алебарды, чтобы одним своим видом внушить должный трепет лиходеям.
  Бабка нетерпеливо подгоняла:
  - Ну, скоро вы там? А то ведь, неровен час, сбегут!
  - Да куда ж им до рассвета бежать-то, если они там себя так вольготно чувствуют, - недоверчиво покосился начальник на соседку Альены.
   - Куда-куда... Знамо куда - свои подлые делишки делать. Говорю же - нелюди!!!
  - Ты, бабка, говори, да не заговаривайся! - одернул ее старший стражник. - У нас все-таки нелюди - тоже люди! Тьфу! Я имею в виду, не забывай, что население-то не только из людей состоит. А то за провокацию из-за расовой принадлежности недолго и в тюрьму загреметь. Наш Повелитель не слишком-то жалует недовольных соседством с нелюдями.
  - А я что? Разве я на что намекаю, - понятливо пошла на попятную старушка, истово замахав руками. - Те нелюди, которые, как люди, чинно и благородно по своим домам ночью спят - так про тех и речи нет! А эти-то! Как есть - бандиты, обжоры и развратники! Да девку жаль. Такая молодая, а уже... Эх...
  Стражники переглянулись и сочувственно покачали головами, закатив глаза - у бабки явно не все дома - при чем тут 'обжоры'? или она имела в виду 'сластолюбцы'? Тьфу, гадость какая! Неужто, помимо воровства и разбоя, эти твари еще и насильничают?
  - А, да! Возьмите с собой дознавателя! - распорядился начальник стражи, имеющий зуб на вредного коллегу, которому тоже следовало прервать сладкий предутренний сон, хотя он и был почти уверен, что проверка по сигналу - скорее ложный вызов. Но бабку надлежало ублажить, чтобы она не болтала лишнего. Да и старость все-таки уважать следует...
  

Ночной город [из инета]

  Каково же было удивление молодых тренированных мужчин, когда они смогли едва только поспевать за быстро семенящей по мостовым пустынных в этот час улиц старухой, решившей возглавить небольшой отряд собственнолично.
  
  Возле своего дома она резко остановилась. Развернулась, приложив палец к сморщенным губам, призывая к тишине, а потом, пафосно подражая полководцу на поле битвы, простерла сухонькую ручку в сторону парадного подъезда:
  - Вперед, орлы! Они тут, я чую! Не дадим расползтись разлагающей заразе по этажам!
  - Угу, - хрюкнул один из стражников, еле сдерживая смех, но, взглянув на хмурого дознавателя, крайне раздосадованного тем, что его разбудили среди ночи, заткнулся и поспешил за напарником. А вдруг бабка не ошиблась, и они сумеют захватить не какую-то мелкую рыбешку, а настоящих китов преступного мира?
  
  На площадку перед неблагополучной квартирой, подгоняемые напутствием старухи 'орлы' буквально взлетели, ничуть не заботясь о том, что своим топотом, бряцаньем оружия и доспехов перебудят весь дом, погруженный, как ни странно, в сонную тишину, вопреки заверениям доносчицы, что спать в таких условиях невозможно. Но раз уж самих разбудили, бравые парни решили тоже развлечься, дабы заранее устрашить и дезориентировать подозреваемых (авось, подумают, что тут не три представителя власти, а целый отряд, да еще и дом окружен). Легкая пробежка по улице не смогла пока привести стражников в чувство, правда, сомнения в правдивости навета закрались в подогретые пивными парами головы. Но когда содрогающаяся под ударами мощных пинков хлипкая дверца квартиры притона неожиданно распахнулась, и в проеме, надежно перекрывая вход в крохотную прихожую, появились два то ли еще полураздетых, то ли уже полуодетых нелюдя, явно недовольных вторжением, представители порядка облегченно выдохнули.
  Бабуля-то не соврала! Вот, голубчики, попались! А то, что нелюди - так перед законом все равны! Может, парни ни в чем и не виноваты - но не беда, посидят немного в участке и выйдут.
  Предвкушение некой (и весьма увесистой) мзды, которую эти красавчики отвалят за то, чтобы об их ночных похождениях не стало известно старшим родственникам, уже начало согревать стражникам душу...
  Однако вместо проявления растерянности перед внезапным появлением слуг закона нелюди переглянулись... Причем одинаковое и весьма кровожадное выражение лиц рыжего и брюнета снова озадачили доблестных стражей. Они ожидали удивления, хоть какого-то смятения, например. Все-таки когда среди ночи к добропорядочным гражданам вламывается стража - это наводит панику, заставляя судорожно перебирать в уме даже самые невинные прегрешения. А эти странные какие-то...
  - Именем Закона! - опомнился первый стражник, попытавшись полезть напролом.- Вы оба арестованы!
  Второй оглянулся на пыхтящего на последнем пролете лестницы дознавателя и тоже приосанился.
  - С какой стати? - ухмыльнулся рыжий, проведя пальцем черту в воздухе над порогом, решив пока, до выяснения истинный цели ночного визита, избегать непосредственного контакта.
  Стражник с размаху впечатался в невидимое препятствие, чуть не расквасив нос в кровь. (Ну еще бы - амулетики-то были зачарованы от нападения нелюдей, а не от собственной дурости решившего идти в атаку).
  От неожиданности он выпустил алебарду из рук, громыхнувшуюся на пол с оглушительным звоном, и обеими ладонями ухватился за поврежденный орган.
  - Я, кажется, догадываюсь, Айв, - хмыкнул брюнет, хищно прищурив зеленые глаза, пригвоздившие к месту мельтешившую на заднем плане соседку, подбаривающую парней с оружием злорадным шепотом:
  - Вот! Полюбуйтесь! Что я вам говорила! Попались, голубчики!
  - Сопротивление власти!!! - завопил напарник пострадавшего солдафона.
  - Какой власти? - издевательски недоумевающе протянул брюнет.
  - Как какой!? - вскипел стражник. - Представителям городской стражи, кои являются официальными надзирающими за порядком в городах, согласно указу Повелителя Эмли II.
  - А вот и ничего подобного, - надменно покачал головой синеглазый нелюдь, демонстративно складывая руки на груди. - Мы даже и не начинали сопротивляться, - глумливо скривился он. - Да и зачем НАМ власти-то сопротивляться?
  - И, кстати, вы даже не озвучили обвинение по всей форме, - вставил оборотень.
  - Ща вам озвучат! - грозно пообещал стражник, отступая на шаг, чтобы дать проход дознавателю.
  Старушенция, заманившая стражников по этому адресу, внезапно решила, что она свою миссию перевыполнила и поспешила укрыться в родной квартире - нечего тут под ногами мешаться, пусть профессионалы разбираются с бандюгами.
  Приятель второго стражника уже справился с временной потерей дееспособности, живо подхватил свою алебарду и теперь сурово сверлил нелюдей взглядом, не обещавшим легкого пребывания в кутузке.
  - Парни, а вы, часом, адресом не ошиблись? - попытался дать им шанс отступить с миром зеленоглазый.
  
  Струхнувшая было под проницательным взглядом одного из дружков молодой вертихвостки бабка (предусмотрительно покинувшая место разборки), юркнула за дверь, мимоходом отметив наступившую тишину. Но нездоровая страсть к чужим тайнам и внушающая ничем необоснованную уверенность в своей надежности прикрытая дверь придали ей новых сил. Она внимательно прислушалась, но из-за двери не доносилось ни звука. Более того, замочная скважина оказалась наглухо чем-то залеплена.
  - Ах, паразиты! - рассердилась старушка, насильно лишенная визуальной связи с миром.
  Высовываться наружу она пока что поостереглась, но живо схватила с полочки стоявшую тут для дела пустую глиняную вазочку (которой она пользовалась в особо деликатных случаях на манер лекаря с его слуховой трубкой для прослушивания сердцебиения и хрипов в легких). Однако сколько ни напрягала слух, передвигая плотно прислоненную вазочку по внутренней стороне двери, ничего не услышала, словно уши заложило ватой.
  - Да что ж такое творится-то, люди добрые! - в отчаянии всплеснула она руками и решилась на радикальные меры, слегка приоткрыв дверь, чтобы в узенькую щелочку наблюдать за поимкой безобразников.
  Но тут для Альениной соседки открылась ужасная истина. Оказывается, на площадке вовсе никто не молчал! И стражники, стоявшие к ней вполоборота, и нелюди разговаривали, судя по движению их губ, но она ничего не слышала! То есть абсолютно! Ни единого словечка!
  Вазочка выскользнула у нее из рук и, ударившись о пол, разлетелась на мелкие черепки. Но она также не услышала характерного звона.
  - Ох ты ж! - ахнула бабка, по-настоящему почувствовав дурноту, к которой бывают склонны пожилые люди в момент сильнейшего потрясения. - Заколдовали, аспиды!!!
  Потеря слуха досужей до чужой личной жизни одинокой старухи грозила нешуточной катастрофой всему ее привычному мироощущению.
  Альенина соседка заткнула уши указательными пальцами и принялась яростно трясти, надеясь, что это лишь минутное недоразумение, и сейчас отпустит, вроде как когда вода попадает. Стоит только прочистить их как следует...
  Но счастливого избавления от постигшей ее неприятности не произошло. На ослабших ногах бабка машинально дошаркала до кровати и, выпив стоявшую рядом на тумбочке настойку от бессонницы, забралась на перины и накрылась с головой одеялом, пытаясь хоть как-то отгородиться от приключившейся с ней напасти...
  Обнадеживающим фактом служило то, что чем дальше она отходила от прихожей, тем слабее что-то давило на барабанные перепонки. И вроде как она даже стала различать мерное тиканье ходиков, висевших в комнате на стене. Однако попытка вернуться на свой пост снова оказалась тщетной - у входной двери она не слышала ничего, даже собственных шагов. Но старушка решила пока не паниковать - авось, утро вечера мудренее, и действие заклятия этих извергов, оккупировавших человечье жилье, спадет с первыми лучами солнца.
  'Видно, стара я уже для подвигов, - горестно признала старушка, разобидевшись на несправедливость. - Ну, ничего-ничего! Будет еще и на моей улице праздник!' - погрозила она в темноту сухоньким кулачком и тут же снова спрятала его под одеяла от греха подальше.
  
  А тем временем, в сумраке прихожей квартиры нескромной девицы, устроившей ночлежку для нелюдей, дознаватель наконец-то разглядел личности подозреваемых в незаконном здесь нахождении. И бедный мужик проснулся окончательно, чуть не поперхнувшись заготовленной юридически грамотной фразой обвинения.
  Судорожно цапнув одного из стражников за рукав, вынуждая склониться, он что-то жарко зашептал ему на ухо, выразительно пуча глаза. После чего и у стражника глаза полезли на лоб.
  - Иии? - нетерпеливо перебил шушукавшихся Айвен. - Кто-нибудь соизволит объяснить, чем вызвано такое внимание к этому дому в столь неурочный час?
  - А... эм... так как... Вы здесь? - замямлил дознаватель.
  - Мы - здесь. Вот в гости зашли к знакомой. А что, нельзя? - насмешливо спросил рыжий. - За это теперь штрафуют? Что-то я не припомню такого Указа...
  - Не, рогатенький, похоже, сразу казнят, - хихикнул брюнет. - Ну, мы и влипли, - глумливо поддел он, наслаждаясь замешательством бравых стражей порядка.
  - Нет-нет! - выпалил обескураженный предположением о превышении власти дознаватель. - Что Вы, раас Айвен! Очень даже можно, даже нужно! То есть, я хотел сказать, Вам - все можно!
  - Везет тебе, - ехидно заметил оборотень, толкнув приятеля в бок.
  - И Вам тоже, раас Тогху!!! - поспешил заверить совсем смущенный дознаватель. - У нас тут недоразумение приключилось, извините, уважаемые раасы. Такого впредь не повторится!!! - лихорадочно оглянулся он в поисках испарившейся старушенции, подставившей их, желая собственноручно придушить вредную бабку, но той и след простыл.
  - О, благодарю! - слегка склонился в шутливом поклоне Кошак. - Именно Вашего одобрения мне и не доставало.
  - Что, вы уже уходите? - с нескрываемым сожалением о том, что не удалось размяться, протянул Айвен.
  - Да-да! Еще раз примите наше искреннее раскаяние и сожаление о беспокойстве высокородных господ, - пятясь, приговаривал дознаватель, спеша поскорее покинуть место конфуза, готовый пинками подбадривать стражников, все еще недоверчиво косящихся на обнаруженных в злосчастной квартире нелюдей.
  
  В участок они вернулись присмиревшие, всю дорогу обсуждая, но так и не решив, стоит ли делать запись о 'ложном вызове'.
  А в караульном помещении их ждал еще один сюрприз.
  Неожиданно заявился проверяющий из личной охраны Повелителя, отвечающий за усиление бдительности перед предстоящими празднествами в городе по случаю свадьбы. Он сейчас вальяжно расположился в кресле перед вытянувшимся по струнке начальником участка, который то краснел, то бледнел, украдкой утирая крупные капли холодного пота, и мысленно молился о том, чтобы посланные с бабкой ребята сбились с пути в предутреннем тумане и не нашли ее дом. Потому как ему уже милостиво сообщили страшно секретную информацию, касающуюся некоторых сторон личной жизни Наследника.
  Судя по ошарашенным лицам вернувшихся, информация полностью оказалась достоверной. И, не стесняясь в выражениях, проверяющий по второму кругу выпустил пар на безвинно втянутых в неприятности стражников:
  - Придурки, достойные лишь разруливать движение телег на проселочных трактах! - рокотал он, вперив взгляд в макушки виновато опустивших головы парней. - Разве не знаете, что это за адрес? Сколько раз повторять, чтобы подробнее доносы НАШИХ проверенных шпиков изучали!!! Там же у самого Наследника зазноба живет, а вы приперлись среди ночи - какой конфуз! Еще повезло, что он не осерчал и просто не наслал какое-нибудь заклятье или не подпалил спросонья!
  - Так он вроде и не спал... - робко попытался возразить дознаватель, попавший под раздачу вместе со всеми.
  - Это не наше дело, чем он там занимался! Пусть бы хоть крестиком вышивал! Если раас Айвен разозлится, что вы скомпрометировали девчонку... ух... не завидую!!!
  - Да как мы ее скомпрометируем, если мы ее вообще не видели!? - сам, осознавая наивность своих оправданий, воскликнул стражник.
  - Да одного вашего появления там достаточно!
  - А почему это должно задеть девчонку? Мы вообще там только двух раасов полуодетых видели, - огрызнулся дознаватель. - Может, там вообще никакой девушки и нет?! Или есть, но для отвода глаз...
  - Ого! Ничего себе... - вытянулась простоватая физиономия у первого стражника, доселе не рассматривающего интригующую пикантную деталь, подмеченную дознавателем, в таком ракурсе.
  - Да, кстати, а ведь, правда, не видели... - тихо удивился второй.
  - Кхм... - слегка поперхнулся проверяющий, до этого все-таки надеявшийся, что затеявшая всю эту эскападу бабка что-то напутала. - Бестолочи! Вы хоть понимаете, чем вам могут грозить подобные намеки!? Тем более!!! Забудьте о том, что видели! Вот выдвинут раасы обвинение против вмешательства в ИХ личную жизнь - весь ваш участок разгонят к дхарговой бабушке! А то и еще дальше! Ясно?!
  - Так точно! - охотно подтвердили хором проштрафившиеся 'орлы'.
  - В общем, так! - поднялся из-за стола проверяющий. - Именем Повелителя, зарубите себе это на лбу, - акцентировал он, затем недоверчиво окинул взглядом насупившихся парней, готовых внимать начальственному гневу, и "подстраховался". - Нет, лучше по всему организму зарубите - начиная с этой минуты, вы организуете круглосуточное НЕГЛАСНОЕ патрулирование вокруг дома подружки Наследника. И чтоб с этой девчонки ни один волос не свалился!
  - "Не упал", - поправил дознаватель.
  - Это не существенно, - поморщился проверяющий, недовольный тем, что его прервали. - На чем я остановился? Ах, да! И чтобы не только какие зловредные подозрительные личности не встречались поблизости, а даже собаки бездомной приблудной за квартал не видно было! Все понятно?!
  - Так точно! - снова гаркнули стражники.
  - Выполнять! - устало опустился он на стул, удовлетворенно взглянув вслед ломанувшимся на задание парням.
  
  ***
  
  Задумчиво проводив взглядом поспешно ретирующихся стражников, Айвен захлопнул входную дверь и обернулся к Цаю:
  - Ну, и что ты обо всем этом думаешь?
  - Даже затрудняюсь предположить, какие слухи теперь поползут, - честно ответил Кошак. - На нашей репутации останется несмываемое пятно.
  - Ну, она и до этого была не слишком безупречна. Ты думаешь, надо было разбудить Алю? - нахмурился Рыжик, неприятно представивший глумливые рожи Кора и Кэтча, ехидно комментирующие пикантность ситуации.
  - Ну, во-первых, вряд ли мы достучались бы до нее. Полог Тишины - монументальная вещь. А, во-вторых, подозреваю, что мы сейчас уже спускались бы впереди стражи без права появляться поблизости, и не скоро дождались бы приглашения в гости. Что-то мне как-то не хочется признаваться Алечке в ночном визите.
  - Аналогично, - мрачно согласился Айв, скривившись, словно отхватил пол лимона. - Я эту соседку когда-нибудь превращу в жабу!
  - Лучше во что-нибудь более мерзкое и бессловесное, - поддержал идею Цай. - Пока что у старой карги лишь временное нарушение слуховой функции, но если будет трепать языком...
  - Она-то, может и не будет, - перебил Рыжик, - но что-то мне подсказывает, что остальных соседей эти ретивые молодчики тоже разбудили.
  - Давай нашлем на весь дом Забвение? - бесшабашным тоном предложил Кот, но буквально тут же недовольно скривился - Нее... не выйдет. Несанкционированное вмешательство такого уровня наверняка засекут.
  - Это точно, колебание магического фона в людском квартале кое-кого может сильно заинтересовать. Отец вряд ли обрадуется огласке, - понурился демон.
  - А огласке, что мы с тобой здесь засветились вдвоем, полуодетые, это ничего? - лукаво прищурился Кот.
  - Вот, Дхарг! - выругался Айвен. - Только сплетен по поводу нашей ориентации сейчас не хватало!
  - Ладно, не расстраивайся раньше времени - утро вечера мудренее, - миролюбиво предложил Кошак, широко зевнув. - Пошли спать. Скоро рассвет уже. Придумает что-нибудь.
  - А что тут придумывать? Переезжать ей надо, в какое-нибудь тихое место! Я давно считаю, нефиг Але тут делать!
  - Куда? В наш квартал? К нелюдям? - скептически скривился Цай. - Так там она тем более будет неуютно себя чувствовать. Пока, по крайней мере.
  - Я не отказался бы, чтобы она прямиком отсюда переехала ко мне, - буркнул Рыжик.
  - Не слишком удачная идея, - задумчиво возразил оборотень. - Я вот считаю, что ты еще не созрел до создания семьи.
  - Умный какой! - обиделся Айвен. - Благо, это не тебе решать.
  - И не тебе, а ей! Не забывай об этом маленьком нюансе. Наших женщин никогда против их воли замуж не выдавали.
  - Блин! Да откуда вы только взялись на мою голову, родственнички?! - взвыл Рыжик, понимая, что Цай, к сожалению, прав. Этот Независимый Клан Котов-оборотней придерживался давних традиций, пренебрегая даже династическими браками, если будущие супруги не испытывали взаимного чувства.
  - Ну ладно, не дергайся! Я знаю отличное местечко в Изумрудной Роще...
  - А ты помнишь, сколько на той земле стоит недвижимость?! От нас-то Алечка такой подарок не примет.
  - Нууу... пожалуй, тут ты прав, согласен, - протянул Цай.
  - На приличный домик вряд ли на ее счету денег уже достаточно набралось, - напомнил Айвен.
  - Так ведь спонсорскую помощь никто не отменял, - подмигнул зеленоглазый. - Еще вариант - можно же обыграть, что ей, как моему репетитору, приличное жилье положено. Аля-то наших законов не знает. Да и дед с отцом быстро подходящий Указ состряпают и задним числом подпишут. Зато жить она будет в отличном тихом квартале, с приятными во всех смыслах соседями. Да еще вдобавок, в том районе никого не коробят даже смешанные браки людей с нелюдями, не говоря уж о гостях приходящих.
  - Это верно, - оживился Айв, - но ты пока со своей спонсорско-репетиторской помощью не лезь, я сам...
  - Не надорвешься? - ехидно уточнил Цай. - Я, конечно, понимаю, что забавы Наследника оплачиваются из казны, но статья расходов наверняка лимитирована. Да и Указ тебе состряпать потяжелее будет.
  - А это смотря, какой статус присвоить 'забаве'. И вообще, не твое дело как подходящие документы появятся! - парировал демон.
  - И все же ты не можешь отрицать, что преимущество небольших Княжеств состоит в том, что можно 'советоваться' с меньшим числом Советников, принимая решения, - уколол оборотень.
  - А преимущество быть сыном Повелителя, а не Князя, пусть даже и Независимого Княжества, состоит в том, что можно обойтись без советов, - ядовито огрызнулся Айвен, заставив Кошака проглотить следующую заготовленную тираду-шпильку. - Ладно, пошли спать, завтра обсудим...
  - Ну пошли... Комбинатор, - хмыкнул слегка уязвленный Цай. - Бедные Советники, небось, надеются, что политика управления потерпит не слишком серьезные изменения, когда ты займешь место Эмли II.
  - Я себе новых Советников наберу. Да и отцовский трон меня не слишком прельщает на данном этапе жизни. Знаешь, я еще не готов нести тяжкое бремя ответственности...
  - Так ведь и я тебе о том же толкую! - ловко ввернул Кот.
  - Я сейчас не о личном, а в масштабе всего государства! - возмутился Рыжик.
  - Ну да, - рассмеялся оборотень. - С размахом у тебя всегда были проблемы.
   - Ну вот как с тобой разговаривать? - вздохнул Айвен, преодолевая очередной приступ зевоты. - Как тебя Алечка только терпит?
  - Ты же понимаешь, что это риторический вопрос. Это тебя она терпит. А родственные узы - это тебе не котенок чихнул...
  - Как же ты меня достал!- в сердцах произнес Рыжик. - О каких узах ты толкуешь, если даже не нашел времени рассказать ей о своей семье... или смелости? - вдруг озарило демона. - Боишься, что она...
  - Пошли спать! - перебил вмиг посерьезневший Цай, натянув на лицо непроницаемую маску.
  
  Идея немного поспать была отличной, только вот, возвратившись в комнату, парни синхронно вздохнули, с неприязнью покосившись друг на друга. Нарываться утром на скандал, если опять улягутся, как им вздумается, вопреки пожеланиям человечки, как-то не хотелось. Особенно в преддверии того, что придется еще отчитываться и за привлечение излишнего внимания соседей. Девушку компрометировать было ни к чему, но оба очень надеялись, что до этого и не дойдет. Нехорошо, конечно, получилось, что их застали врасплох среди ночи в квартире Альены. Но тут уж ничего не переиграешь, не применяя магию. И теперь парни искренне рассчитывали, что их высокий статус поспособствует неболтливости досужих кумушек о частной жизни Наследников.
  
  - Знаешь, я как-то не горю желанием спать с тобой в обнимку, - остановился Рыжик перед диваном.
  - Можно подумать, я настаиваю, - ухмыльнулся Кошак. Скользнув первым и откатившись к стене, он демонстративно взбил свою подушку, вторую подушку кинул в ноги. - Ляжем валетиком, целомудренный ты наш.
  - Ты что, предлагаешь мне нюхать твои носки?! - возмутился Айвен.
  - И ничего они не пахнут, - на всякий случай изогнулся оборотень, поднеся ступню к носу. Ну, если ты желаешь, могу их поставить в уголке, - съехидничал он.
  Айв только хрюкнул в ответ, отвернувшись.
  - Что тебя так развеселило? - озадачился Цай.
  - Да так... - неопределенно отозвался Рыжик, махнув рукой, продолжая беззвучно ржать.
  - Нет, ну а все же? - не унимался оборотень, силясь представить, что такого в шутке про человеческие мужские носки (нелюди обычно особой потливостью ног не страдали).
  - Ладно, - сдался Айвен. - Сам напросился. Больно уж твоя поза сейчас похожа была на кошачью...
  - В смысле?
  - Ну, в смысле, когда котам делать нечего, знаешь, что они делают?
  Цай соображал почти минуту, пока бедный демон уже не начал откровенно давиться, стараясь не ржать вслух.
  - Ах ты, рогатое отродье! - разобиделся оборотень, швырнув в не успевшего увернуться демона подушкой.
  - Заметь, я ничего такого и не говорил - ты сам все домыслил в меру своей испорченности, - поддразнил Рыжик, поднимая и отряхивая 'снаряд'.
  - Верни подушку! - потребовал Кот.
  - Да забирай! - прицельно запустил Айвен несчастную деталь постельных принадлежностей в Цая.
  Зеленоглазый, не ожидавший, что демон так быстро согласится возвратить ее, не успел среагировать, и туго набитая подушка больно врезалась ему в лоб. По инерции он отклонился назад и треснулся затылком об стену, зашипев, как настоящий рассерженный кот.
  - Ты бы еще спину выгнул - очень похоже, - поаплодировал Рыжик.
  - Прибью! - схватился Кошак одной рукой за лоб, второй за затылок.
  - Больно? - притворно сочувственно поинтересовался Айвен, на всякий случай, выставив щиты от магической атаки оборотня.
  - Щекотно! - огрызнулся Цай.
  - Я так и предполагал, что тебе понравится.
  - Ща тебе понравится, - пригрозил Кот, сосредоточенно массируя пострадавшую часть тела.
  - Вау! Замри! - вдруг воскликнул Айвен.
  - Что? - застыл Цай.
  - Какая поза! Прямо хоть сейчас с тебя скульптуру ваяй! Напротив библиотеки в Академии поставить можно, я даже название придумал - 'Мыслитель'!
  - Сам ты 'мыслитель' недоделанный, - проворно убрал руки от головы Цай.
  - Я-то доделанный, - не согласился демон. - А насчет скульптуры, я погорячился. Какой из тебя 'Мыслитель', когда последние мозги подушкой вышибли...
  - Ну все, допросился! - взвился Кошак и подлетел к демону, на взводе не обратив внимания на обволакивающего того хитрую вязь ловушек. В одну из которых он и угодил, рухнув на пол, спеленутый демонической магией по рукам и ногам, словно младенец.
  От возмущения, что так глупо попался на провокацию, бедняга не мог вымолвить ни слова, злобно тараща глаза и задыхаясь от невозможности ответить немедленно чем-то в том же духе.
  - Я же говорю, с мозгами совсем плохо, - сочувственно покачал головой приятель, присаживаясь рядом на корточки и разглядывая поверженного противника. На душе у расстроенного вторжением стражи Айвена значительно полегчало.
  - Отпусссти... - прошипел Цай сквозь зубы.
  - А ты мне что? - принялся торговаться демон.
  - А я тебя прибью по-быстрому, - великодушно пообещал Кошак, - скоро рассвет, а еще от трупа надо избавиться незаметно, - пояснил он, делая безуспешные попытки освободиться. Но куда там - демоническая магия держала крепко.
  - Нет, - мотнул рыжей гривой однокурсник. - Мне твой план не нравится.
  - Ну тогда, я тут полежу, пока Алечка не проснется. Только ты ей сам объяснять будешь, почему я не на диване, - мстительно расписал он перспективу. - А меня еще и пожалеют...
  - Ага, размечтался! - резко выпрямился Айвен, не слишком воодушевленный таким раскладом. - Так и быть, отпущу, только давай уже спать, а?
  - А шишка? Может у меня теперь сотрясение мозга? - принялся подсчитывать травмы Цай.
  - Да какое сотрясение? Мы же уже выяснили - мозгов у тебя нет...
  - К утру я еще и простужусь на холодном полу, и будет мне счастье, - словно не замечая подначки соперника, вдохновенно продолжил перечислять преимущества своего положения Кошак. - Алечка за мной ухаживать будет...
  - Ррр... - оскалился демон, рывком поднимая оборотня с пола и закидывая его на диван. - Тут не продует? - ехидно уточнил он, забираясь следом и подталкивая Цая ногами к самой стене. - Одеялком накрыть? - с издевкой рассмеялся Айвен, чувствуя свою безнаказанность.
  - Ох, зря ты так, - многообещающе произнес Котяра, проглотив неподобающее обращение. - Прикинь, сколько во мне уже накопилось желчи, я ж тебе до утра не дам уснуть...
  - Главное, сам не захлебнись, - посоветовал Рыжик, блаженно вытягиваясь рядом. - Тем более, до утра совсем чуть-чуть осталось. Как-нибудь переживу Ваше бессильное злобство, раас Тогху. В крайнем случае, поставлю Полог Тишины.
  - На таком близком расстоянии я тоже окажусь под твоим Пологом, неуч!
  - Ладно, - сдался Айв, прикинув степень неудобства такого соседства. - Я тебе залечу твою шишку... рогатенький, - хмыкнул он, - а ты за это сразу зубами к стенке, и будешь лежать тихо, как мышь, согласен?
  Цай был не слишком согласен. Его попранное самолюбие требовало немедленной сатисфакции, но здравый смысл подсказывал, что он сам виноват в безалаберности, связавшись с Высшим демоном. И времени для сладкой мести еще будет предостаточно, а сейчас надо выспаться.
  - Так и быть, уговорил, - покорно кивнул Кошак.
  - Что-то мне подсказывает, что я об этом своем благодушии еще пожалею, - с сомнением покачал головой Айвен, но все-таки положил ладони приятелю на лоб и затылок, сосредотачиваясь на излечении гематомы. - Ну что, полегчало? - через минуту поинтересовался он результатом.
  - Ну... не так, чтобы сильно, - соврал оборотень, почувствовав прилив чужой живительной Силы. - Давай, распутывай!
  - Шустрый какой, ты сначала слово Князя дай, что я проснусь на этом же диване и без всяких сюрпризов.
  - Завтра? - уточнил Кошак, что-то быстро прикинув в уме.
  - Да! - не уловил подвоха в вопросе полусонный Айвен.
  - Хорошо! Даю слово Князя, что ЗАВТРА ты проснешься на этом самом диване без всяких сюрпризов с моей стороны, - честно пообещал Цай.
  - Ну вот и отличненько! - зевнув, отменил свое убойное заклинание демон.
  
  ***
  
  Открыв глаза, Альена почувствовала себя превосходно отдохнувшей. Девушка сладко зевнула со сна, потянулась и с удивлением прислушалась к абсолютной, какой-то ватной тишине, царившей в квартире. Спустя минуту до нее дошло, что это Полог Тишины создает подобный эффект, и поспешила снять его. Затем на цыпочках подкралась к двери взглянуть, как там переночевали ее неспокойные гости.
  Предосторожности оказались излишними, а уж представшая перед девушкой картинка умилила ее чуть не до слез.
  Парни безмятежно дрыхли в обнимку, тесно прижавшись друг к дружке посредине широкого дивана на единственной подушке. Вторая валялась на полу рядом с изголовьем, а скомканное одеяло сбилось у них в ногах.
  Пользуясь моментом, Альена быстренько совершила утренние процедуры и, вернувшись в комнату, остановилась напротив сладкой парочки, не подозревающей о свидетеле их весьма пикантной позы.
  - Кхм... - деликатно откашлялась она в кулачок. - Мальчики... пора вставать.
  - Угум-с - сонно отозвался Цай, не разлепляя глаз.
  А Айвен так и вообще не среагировал на внешний раздражитель.
  - Мальчики! - чуть повысила голос Альена, добившись того, что оборотень все-таки приоткрыл один глаз и чуть пошевелился, а демон, не желая расставаться с прекрасными грезами, машинально подтянул ладонь на примявшейся за ночь подушке к своей щеке. Это, конечно, было очень трогательное зрелище, если бы ладонь оказалась его собственной. Но Цаю вольное обращение с его конечностью не понравилось, и он возмущенно ее отдернул, просыпаясь окончательно.
  - Я стесняюсь предположить... - еле сдерживая смех, ехидно произнесла человечка, - отчего это вы жметесь друг к дружке? Замерзли или тут иная причина?
  - Твою ж налево! - подскочил Кошак, откатываясь к стене и толчком обеих ног сбрасывая Рыжика с дивана. - Извращенец!!! Аля, это он сам! - обличительно ткнул он пальцем в сидящего на полу, ошалело хлопающего глазами Рыжика, который никак не мог сообразить, как теперь считать - с какой ноги он встал?
  - Что, 'сам'? - хрипло спросонья произнес Айвен. - Ой, Алечка... доброе утро...
  - А доброе ли оно? - хмыкнула вредная девчонка. - Вообще-то, Цаюшка, это ты обнимал Веника. Так что нечего на него наговаривать.
  - Что он делал?!! - перевел недоуменный взгляд Рыжик на брезгливо таращившегося на него Котяру.
  - Я не знаю, - пожала плечами Альена, - что он делал ночью... а ты что, даже не почувствовал?
  - Что не почувствовал?! - взвыл Рыжик, судорожно ощупав себя руками, не доверяя визуальному осмотру. Ему даже чуть не поплохело... Разумные мысли, которые пришли в сонную еще голову (о том, что ежели что-то и было, он бы это 'что-то' обязательно почувствовал), куда-то испарились при одном воспоминании, что именно здесь, в квартире человечки, это уже третий случай, когда он, Высший демон, теряет память о произошедшем! Точно заколдовано!
  - Ахаха, - рассмеялась девушка, не выдержав комичной сценки. Уж больно красноречивыми были свирепые взгляды парней, которыми они сейчас мерили друг друга. - Все останется между нами, обещаю... Аха-ха, - продолжала глумиться Альена. - Идите умываться, я кофе сварю, - покинула она растерявшихся нелюдей, скрывшись в своей спальне, чтобы переодеться.
  - Ну вот что ты за гад такой, - обреченно вздохнул Айвен, тоскливо проводив взглядом аппетитную... спину любимой. - Что она теперь обо мне подумает... Дхарг, как же хочется спать... - прислонился он щекой к дивану, прикрыв опухшие веки.
  - Я тебе клянусь, ничего не было! - жарко заверил Кошак, старательно стараясь сохранить невозмутимое выражение на хитрющей физиономии. - А не выспался ты потому, что надо было сразу меня отпустить, а не ждать, пока...
  - Заткнись! - посоветовал Айв, сделав невероятное усилие, чтобы поднять себя с пола.
  - Умойся холодной водичкой, должно полегчать, - широко зевнув, сочувственно крикнул Цай вдогонку натыкающемуся на препятствие однокурснику, который побрел в ванную, так и не проснувшись.
  - Сам знаю! - вяло огрызнулся пошатнувшийся на повороте в коридор демон. - Дхарг, как же спится-то... И кушать хочется...
  - Аналогично... - отозвался Кот, сползая с дивана и прислушиваясь к собственным ощущениям. - Я бы даже сказал, не кушать, а жрать! - снова широко зевнул он, надеясь, что у Альены найдется лишнее полотенце. Потому что простым умыванием теперь не обойдешься. Впору ледяной душ принимать, чтобы окончательно проснуться.
  Парень мужественно задавил малодушное желание сбежать домой и наконец-то выспаться. Но - нельзя! Раз обещали Алечке помочь подготовиться к экзамену, придется держать слово...
  Цай вспомнил о слове, данном вчера опрометчиво согласившемуся на отсрочку мести Рыжему, и настроение сразу поднялось на несколько пунктов.
  - Альен? - обернулся Кошак на шаги вышедшей из спальни девушки, уже переодетой в домашнее платье. - А можно мне две кружки крепкого кофе и что-нибудь к нему посущественнее...
  - В смысле? - выгнула точеную бровь человечка. - Ты полноценный завтрак хочешь, что ли?
  - Ну... как бы, да, - признался оборотень, прижав ладонь к предательски требовательно заурчавшему животу.
  - Хм... - нахмурилась девушка и, немного подумав, произнесла с легким вызовом. - А нету! Может, ты гуся будешь?
  - Не... жареную гусятину с утра как-то... - поморщился Котяра. - А вот от бутербродов я бы не отказался.
  - И я буду! - поддержал Айвен, вернувшись и услышав тему разговора.
  Несмотря на умывание, выглядел демон не намного свежее, чем до этого, постоянно сдерживая зевоту.
  - Так говорю же - нет ничего, кроме кофе! - ничуть не смущаясь, пожала плечами нерадивая хозяйка, попутно размышляя, где же ей сейчас взять хлеба на завтрак этим двум обладающим здоровым аппетитом нелюдским организмам.
  - Ну, вот что ты за хозяйка такая... - шутливо пожурил Рыжик, словно подслушав ее мысли. - Может, булки какие-нибудь испечешь по-быстрому к кофе?
  - Не-а... по-быстрому не получится, - покачала головой Альена. - Тесто надо вымесить и дать дрожжам подойти, чтобы булочки пышными получились. И не до булок мне сегодня. У меня завтра экзамен, забыли, что ли? И вообще! Нашли рукодельницу, я и так из-за вас полночи не спала, - демонстративно зевнула она, прикрыв рот ладошкой, вспомнив, что лучшая защита - это нападение.
  Парни переглянулись и решили промолчать. Уж больно им сейчас не хотелось развеивать иллюзию человечки насчет того, что не она одна сладко не спала всю ночь.
  - Веничек, ты же уже умылся? - заискивающе погладила Альена расцветшего от внимания Рыжика по руке. - А давай ты за булочками сбегаешь, пока я кофе делаю?
  Цай, не удержавшись, хмыкнул, чем разбил надежду юной чаровницы на успех затеи и удостоился за это укоризненного взгляда племянницы.
  - Я в прошлый раз ходил! - возмутился опомнившийся Айвен. - Пусть Кошак топает в булочную!
  - Ну ладно, пускай Цай сходит... а ты тогда мусор выкини, хорошо?
  - Какой мусор, Аля?! - простонал Рыжик. - Мы же вроде вчера все убрали за собой?
  - За собой - да. Потроха гусиные вы убрали. А позавчерашний мусор так и стоит в уголке, - печально поведала Альена, взмахнув ресницами. - Ну, так ты выбросишь? Как раз вернешься, а Цай свежую выпечку принесет...
  - Нет уж, - решительно перебил девушку демон, - я лучше за булочками схожу!
  - Тогда купи заодно и яиц. А еще колбасу и сыр, - воодушевившись, перечислила Альена и торопливо пояснила, видя, как у Рыжика вытягивается лицо от предстоящих поручений. - А то одних булочек наверняка мало будет. Подожди, я тебе денег дам.
  - Надеюсь, мне своих карманных денег на ТАКИЕ покупки хватит! - до глубины души обиделся на щедрое предложение Айв.
  - Хватит спорить, пошли уже, - потянул Цай приятеля за рукав. - Я так понял, пока мы с тобой завтрака не заслуживаем...
  - А мне кажется, она нами манипулирует, - пожаловался демон оборотню.
  - Причем, заметьте, раас Айвен, как умело, - поддакнул Кот, незаметно подмигнув племяннице. - Но девушкам-то это простительно, должны же у них быть маленькие слабости? Вот скажи, тебе что, сложно за свежими булочками к завтраку сходить?
  Ответить демон просто не смог, хотя, судя по всему, собирался.
  - Эй, мальчики, я рядом с вами! Нечего обо мне в третьем лице разговаривать, - иронично фыркнула Альена.
  - А то что? - поинтересовался Цай. - И кофе не дождемся?
  - Возможно, - сурово пообещала человечка, стараясь не рассмеяться.
  - Пожалуй, нам следует поспешить, - потянул Кошак упирающегося демона на выход.
  - Эй, вы так быстро не убегайте! - остановила Альена уже подошедших к входной двери парней и, приоткрыв дверцу под мойкой, показала рукой на стоящее там ведро. - Мусор-то, что, решили 'забыть'?
  - Нда... - слегка недовольно протянул Кот, поняв, что его попытка избежать неприятного поручения не удалась... - Давай уж его сюда, маленькая эксплуататорша!
  - Я не маленькая, я - миленькая, - хихикнула коварная человечка.
   - Так ведь одно другого не исключает, - отвесил комплимент Цай. - А куда твой мусор выкидывать-то, Котенок?
  - Вот он знает, - сдала Рыжика хозяйка квартиры, торжественно вручая Кошаку мусорное ведро.
  - О! - односложно прокомментировал Цай. - Так ты у нас уже опытный мусоровыбрасыватель? Может, поделишься богатым опытом, куда и как?
  - Лучше не спрашивай, - прошипел Айвен, - все равно не расскажу... сам учись!
  - Он тебе молча покажет, - предположила девушка.
  - О! Я придумал! Тебе чутье подскажет. Там у помойки наверняка все бродячие кошки собираются. Так что не ошибешься, - съязвил Рыжик, припомнив свой унизительный испуг из-за шутливого намека человечки на нетрадиционные отношения. Главное, сама же велела обоим спать на диване, а потом еще и потешается!
  - Люблю я с утречка размяться... - предостерегающе процедил Цай, хищно прищурившись, словно примеряя, не начать ли прямо здесь, напялив довольному Рыжему ведро с мусором на голову.
  - Мальчики, не ссорьтесь! - отважно вклинилась Альена между насупившимися парнями. - Чем быстрее вы справитесь со своей миссией, тем скорее я накормлю вас завтраком. И утро приобретет радужную расцветку, - оптимистично пообещала она, подталкивая нелюдей к входной двери...
  
  
  ***
  
  Уставшие стражники, подчиняясь волеизъявлению проверяющего (из-за которого так и не сомкнули глаз оставшееся до конца смены время), мужественно боролись с одолевающей их дремотой. Несмотря на бодрящую прохладу начинающегося дня, бедные парни так и не осмелились покинуть свой пост и вернуться назад в тепло караульного помещения, хотя дежурство закончилось около часа назад.
  Получив инструкции и выскочив из здания караулки, первой их мыслью было пойти и 'поделиться' радостью вынужденного бодрствования со старухой, затеявшей весь этот балаган с поимкой особо опасных преступников, оккупировавших квартиру ее соседки по лестничной площадке. Но, немного не дойдя до злополучного дома, одумались. А что, собственно, можно предъявить старой перечнице в претензиях? Ну, проявила бдительная старушка свой гражданский долг, и что с того? Ну, подумаешь, сослепу обозналась чуток.... С кем не бывает?
  Второй раз выставлять себя на посмешище и выглядеть круглыми идиотами не хотелось. И потом, это еще повезло, что Наследнички не слишком возмущались из-за непрошеных гостей, а что, если услышат, обвинят в нарушении частной жизни и разгневаться изволят? От нелюдей-магов, подкованных в Законодательстве и Праве, лучше держаться подальше. Знамо дело, для таких, как они, вообще Законы не писаны...
  Потоптавшись на противоположной стороне улицы, стражники убедились, что во всем доме света в окошках не видать. А уж спят ли потревоженные недавним визитом жители или бодрствуют - не их дело. Главное, чтобы общественный порядок не нарушали.
  Добросовестно обойдя по периметру территорию, прилегающую к дому объекта негласного наблюдения и опеки, бравые парни удовлетворенно посчитали свой долг выполненным. Никаких серьезных происшествий не случилось. Чужих бездомных собак, встретившихся в количестве двух штук, вздумавших их облаять, стражники самоотверженно прогнали в соседний квартал.
  Осталось отловить нескольких помойных кошек, не ведающих страха и уже с утра пристроившихся рядом с огромными железными мусорными ящиками в ожидании, когда хозяйки или прислуга из близстоящих домов вынесут объедки пищевых отходов, что обеспечивало кошкам пирушку на завтрак.
  

Кошка на помойке [из инета]

  Прогнать четвероногую мявкающую братию оказалось не так-то просто. Руки одного из стражников оказались сплошь покрыты болезненными царапинами. Хотя кошка, которую самонадеянный парень ухватил за шкирку, чтобы засунуть в приготовленный мешок и отнести подальше, на вид казалась самой покладистой. Мешок был большим, вместительным, но пока что в нем трепыхалась лишь одна животинка.
  Хитрые твари на 'кис-кис' не купились. Они кружили, путались под ногами, истошно мяукали и угрожающе шипели, выгибая спины и топорща шерсть на загривках, объединившиеся против общих врагов, не желая уступать давно облюбованную территорию. Апофеозом неравной битвы стало для балдевших от такой наглости стражников, когда несколько котов, подняв хвосты трубой, пошли в атаку.
  - Слушай, а ну их! - струхнул исцарапанный страж, невольно попятившись. - Какие-то неправильные кошки! Совсем страх потеряли!

Кошачья атака [из инета]

  - Может, они больные? Вон, смотри, какие ободранные, - с сомнением покосился на приближающихся кисок второй. - А тебе вообще к лекарю надо! Вдруг заражение начнется?
  - Ик... ты что, хочешь сказать, мне осталось жить два понедельника? - испугался пострадавший от кошачьего беспредела.
  - Ну, хотя бы спиртом надо протереть, что ли...
  - Я бы и внутрь принял для верности, - сглотнул исцарапанный.
  - Эх, зря мы собак прогнали...
  - Не проблема! - обрадовано воскликнул первый стражник. - Пошли, поищем! С собаками, похоже, справиться легче будет.
  - Точно!!! - ухватился за идею товарищ.
  - Хотя, нет... толку-то? Псы их прогонят, а те потом снова вернутся. Так и будем их с собаками гонять каждый день? Их же отловить надо! - необдуманно потряс он мешком.
  Да так неудачно, что и притихшая было пойманная кошка, неожиданно сильно дернувшись, заставила стража расцепить пальцы, и мешок шмякнулся на землю. Подобрать его опешивший парень не успел. Не сумев полностью выпутаться из грубых волокон мешковины, истошно мявкая, кошка помчалась в ближайшую подворотню, унося на задней лапе казенное имущество.
  - Держи ее! Уйдет ведь!!! - рванул следом опомнившийся блюститель порядка.
  - Справа заходи! - кинулся наперерез второй стражник, но кошка, ловко сманеврировала, проскользнув у него между ног, и помчалась дальше.
  - Эх, упустили...
  - Ну что же это за непруха такая! - досадливо сплюнул парень, тоскливо провожая взглядом улепетывающую добычу и опасливо косясь на остановившихся неподалеку котов. Наверное, те соблюдали какие-то невидимые границы своих незаконно узурпированных владений, и стражники в данный момент уже не представляли для них непосредственной угрозы.
  - Ну что, пойдем собак искать?
  - Где их искать-то теперь в чужом районе? Хотя, погоди! А пойдем, нашего Дхарга отвяжем. Он тут быстро порядок наведет!
  - О! Точно! Чай, не унесут будку-то от кутузки, пока его на месте не будет, - ухмыльнулся второй стражник, с чувством превосходства окинув потерявших к ним интерес котов, чинно направившихся обратно к облюбованной помойке.
  - Ладно, ладно! - мстительно погрозил зажатой в руке алебардой поцарапанный стражник. - Еще узнаете, как с нами связываться!
  Кошачье сообщество не удостоило его даже презрительным фырканием, не поверив.
  
  Ну и зря. Пес, получивший грозную кличку 'Дхарг', созвучную ругательному имени телесного воплощения одного из исчадий подземного мира, уже своим видом мог навести ужас. Помесь мастифа с какой-то неизвестной породой, он был действительно ужасен на вид и страдал несносным характером. Точнее, страдали все окружающие вплоть до самих стражников, отважившихся не только подкармливать огромную, словно годовалый теленок, скотинку, но и пытаться погладить пса. Этого он очень не любил, настрадавшись от людей в детстве, пока рос некрасивым, прожорливым уродцем, выжившим единственным в помете. Бывшие хозяева пришли в неописуемый ужас, увидев, какими чудовищами ощенилась их сука с прекрасной родословной, и по-тихому избавились от щенков, вышвырнув их на помойку. Хорошо хоть не утопили. Выжил песик благодаря какой-то счастливой собачьей удаче, но доверять людям и нелюдям так и не научился. Существование на цепи формированию благодушного характера не способствует.
  
  Сочтя позорное бегство с места неудачной операции по наведению порядка тактическим отступлением, стражники буквально спустя четверть часа вновь вернулись в сопровождении 'грозы помойных кошек'. И теперь наслаждались победой, опасливо косясь на улегшегося неподалеку Дхарга в строгом ошейнике.
  Пес был настолько доволен незапланированной прогулкой, что даже не пытался рычать на двуногих временных хозяев, позволив им считать, что они здесь главные. Вволю повеселившись, разгоняя четвероногую мяукающую братию, он теперь блаженно наслаждался законным отдыхом, не желая возвращаться обратно к месту службы, чтобы снова быть посаженным на цепь. Ни соблазнение обещанием сахарной косточки, ни скромные угрозы не помогали. Стражники пригорюнились, но терпеливо дожидались, пока монстрообразный коллега соизволит дать себя увести.
  
  Спрятавшись от редких в этот час прохожих за объемными мусорными контейнерами, парни, позевывая, резались в картишки, надеясь, что, если кто и увидит их, то примет за агентов на спецзадании. Впрочем, это почти соответствовало истине. Другое дело, что парочка хозяек, узрев у помойки вместо привычной своры кошек жуткого пса, испуганно делали отворотный знак от нечести и резко передумывали нести мусор прямо сейчас, справедливо полагая, что можно подождать и до вечера. Авось, кто-нибудь додумается вызвать стражников, чтобы прогнали это чудовище...
  
  ***
  
  В очередной раз осторожно взглянув на противоположную сторону улицы, один из засевших в засаде резко распахнул глаза и выдал удивленное восклицание. Второй заинтересованно выглянул из-за мусорки и тоже вытаращился, потрясенно пролепетав:
  - Ты видишь то же, что и я?!
  - Ничего себе!!! Мы вроде, кроме пива, ничего ночью не пили...
  Обескураженные стражники узрели совершенно непонятную для их восприятия картинку: оба Наследника, смачно позевывая и вяло переругиваясь, вышли из дворика злополучного дома и остановились, что-то выясняя. У черноволосого (опознанного, как раас Тогху) Наследника соседнего езависимого Княжества в руках красовалось небольшое ведерко, доверху набитое каким-то хламом.
  По обрывкам фраз, долетавшим до впавших в ступор стражников, блюстители порядка сделали вывод, что благородные раасы выясняют, чья все-таки очередь выносить мусор, а чья - идти за продуктами для совместного завтрака.
  Поверить в увиденное было нереально, и, тем не менее, 'видение' не желало растворяться в утреннем тумане, тающем под лучами восходящего солнца.
  Мысленно сделав себе зарубку на память, чтобы не проболтаться о столь пикантной детали приватной жизни золотой молодежи (от греха подальше!) стражники нашли повод удивиться еще больше, когда до них дошло, что девушка-орса, в квартиру которой они чуть было не вломились этой ночью, все-таки существует. А эти знатнейшие красавцы-нелюди, к ногам которых наверняка без устали падают даже девицы благородного происхождения, как бы это помягче сказать,.. выполняют в настоящий момент мелкие поручения некоей 'Алечки'. Видимо, Альены Эрс, на которую и был донос.
  - Вот и не верь после этого в чудеса... - зачарованно протянул исцарапанный стражник. - Хотя, может, это новое развлечение такое?
  - А! Типа, ролевые игры! - блеснул познаниями второй и отчаянно покраснел под насмешливым взглядом напарника, словно уличенный в каких-то извращениях.
  Похоже, проверяющий не соврал, и 'зазноба' рааса Айвена действительно нуждается в тщательном неусыпном наблюдении, если она имеет такое влияние на Наследника!
  Разумных доводов в пользу власти обыкновенной человечки над нелюдями у несчастных, не выспавшихся стражников не возникало. А пугающие мысли о степени шантажа, которым девчонка могла удерживать рядом с собой столь значимые на политической арене фигуры, вынужденные потакать ее прихотям, вообще сразу же изгнали из голов. Не их уровень вдаваться в детали таких сложных игр. Для этого существует Тайная Канцелярия. Вот пусть они и расхлебывают...
  Парни молча переглянулись и затаились на своем посту, увидев, что Наследнички все-таки пришли к какому-то компромиссу. И теперь оборотень, помахивая ведерком, идет в их направлении с намерением избавиться от мусора, а второй, тихонько насвистывая, отправился в сторону булочной.
  И только когда почуявший 'добычу' мирно дремлющий Дхарг предупреждающе зарычал, оскалившись и поднявшись на все четыре лапы, стражники опомнились, что сейчас может произойти непоправимое!!!
  От ужаса, вместо того, чтобы, с риском для собственной жизни, попытаться удержать полукровку-мастифа за ошейник, практически неразличимый под густой длинной шерстью на мощном загривке, они замерли на месте...
  
  Занятый своими мыслями Цай, не чувствуя нависшей над ним опасности и не придавший значения подозрительным звукам, издаваемым псом, бесстрашно приблизился к мусорке. И только когда черная тень внезапно выскочила из своего укрытия, Кошак машинально выставил отражающий щит и от неожиданности громко выругался:

Дхарг [из инета]

  - Дхарг побери! Это еще что?!!
  Больно ударившийся о невидимую преграду и обиженно взвизгнувший пес приземлился в паре метров от 'добычи', не обескураженный, а раззадоренный оказанным ему сопротивлением. Затем резво вскочил на ноги и снова собрался ринуться в атаку. Однако услышанные властные нотки в голосе, правильно назвавшем его кличку, заставили его остановиться и принюхаться получше.
  Запах, исходивший от нелюдя, Дхаргу не слишком понравился - оборотней он не жаловал. Но этот конкретный индивидуум, хоть и пах кошатиной, был явно простому псу не по зубам. Неуверенно вильнув хвостом, Дхарг попятился, все еще скаля зубы и нервно косясь на приросших к земле стражей. Те не реагировали, и пес решил, что он тоже не станет геройствовать.
  - Ха! - удивленно разглядел остановившийся Цай зверушку. - Ничего себе, какие в этом квартале большие бездомные собачки бегают, - умилился он, пожалев неразумную животину.
  Похоже, пес убегать не собирался, но и подпускать к помойке посторонних не торопился. Применять магию против животных оборотень посчитал ниже своего достоинства. Оглянувшись на не успевшего далеко отойти приятеля, Кошак окликнул Айва:
  - Рыжий! Погоди!
  - Что? - обернулся Айв.
  - Помнится, у тебя где-то в загашнике гусиные потроха остались, тут кое-кого задобрить требуется. Не высыпать же мусор прямо на тротуаре, - воровато оглянулся Цай, желающий поскорее отделаться от уличающего его помойного ведра, неподобающего ему по статусу ни под каким предлогом.
  - Ты с кошками договориться не в состоянии или крысы испугался? - поддел демон, подходя ближе и доставая из подпространственного кармана кастрюльку с потрохами.
  - Ты только глянь на этого... - указал Кошак на огромного лохматого монстра.
  - Хм, - с сомнением окинул взглядом Рыжик настороженно наблюдающего за ними кобеля, - похоже, этот 'бройлер' тут местными кошками питается. Гляди, ни одной в округе нет. Зачем ты его подкармливать собрался - он и так не голодает, это же очевидно!
  - Что тебе, жалко, что ли? - насупился Цай, старательно пропустив мимо ушей дурацкую шутку однокурсника.
  - Да нет, - склонив голову, Айвен пристально поглядел на собачку и чуть приподнял верхнюю губу, демонстрируя великолепный демонический прикус увеличившихся клыков.
  Против такого аргумента Дхарг спорить не осмелился. Припав на передние лапы, заискивающе поскуливая и отчаянно виляя хвостом, он на пузе подполз к ногам Айвена и перевернулся на спину, 'сдаваясь' превосходящему по силе самцу.
  - Однако... - завистливо присвистнул Цай.
  - Хороший песик, - самодовольно ухмыльнулся Рыжик, присев на корточки и пощекотав монстру пузо. - Ладно, ладно, заслужил вкуснятинки. Не все же тебе кошатиной питаться...
  - Ты повторяешься, - поморщился Цай. - Уже не смешно.
  Рыжик только улыбнулся и, вывалив перед довольно заурчавшим псом внушительную горку гусиных потрохов, снисходительно взглянул на приятеля:
  - Иди, высыпай ведро, не бойся. Он не тронет.
  - Да я и не боялся! - возмутился Кошак. - Вот так, блин! Пожалел, называется. Еще и в трусы записали, - проворчал он, живо избавляясь от мусора.
  - Теперь за компанию ты со мной должен пойти в лавку, - намекнул Айвен, отчего-то не желая, чтобы Котяра раньше него вернулся домой и оставался с Алечкой наедине.
  - С помойным ведром, что ли? - заржал Цай. - Или в него будем продукты складывать? Не пойду я, не выдумывай! Тем более, я еще даже не умывался... - вспомнил он о том, что хотел принять бодрящий душ.
  И, не дав Рыжику опомниться, живенько потрусил обратно в сторону подъезда.
  - Ах ты, Кошак драный... - в сердцах высказался Айвен, почувствовав себя одураченным. Но теперь уж и в самом деле стоило поторопиться, чтобы не давать сопернику никаких преимуществ, и демон со всех ног припустил вдоль улицы в булочную...
  Дхарг преданно вильнул хвостом, заскулил, но команды следовать за 'вожаком' не прозвучало, и пес выдрессировано остался на месте, издав почти человеческий вздох сожаления.
  
  Не замеченный парнями проверяющий, решивший под утро самолично проконтролировать, как выполняются его требования накануне столь значимого визита, как приезд в город Повелителя, увидев эту картину, бросится к Наследнику Эмли II наперерез:
  - Раас Айвен!!!
  Рыжик остановился, точно вкопанный, удивленно уставившись на приближающегося мужчину, материализовавшегося на безлюдной улице, словно по мановению волшебной палочки:
  - В чем дело? - холодно осведомился он.
  - Прошу прощения, - затараторил проверяющий, подскочив и продемонстрировав замысловатый медальон-брошь агента Тайной Канцелярии по особым поручениям (выполненный, кстати, по эскизам отца Авена). - Доброе утро!
  - Доброе? - уточнил Айв, озадаченно нахмурившись, пристально разглядывая невзрачного (как и положено ему по должности) собеседника.
  - Доброе, доброе! - жарко заверил мужчина. - Вы не волнуйтесь, раас Айвен, - понизил он голос до проникновенного сиплого шепота, - Ваше ночное недоразумение - недоработка 'смежников', - свалил он вину на городскую стражу. - Вы не извольте беспокоиться - впредь такого не повторится! Мы этих ретивых стражников быстренько возьмем за жабры и отправим... пошлем... ну в общем, показательно накажем!
  - А их-то за что?! - изумился демон. - Они выполняли свои служебные обязанности. Пожалуй, за оперативность их еще и поощрить как-то надо.
  - Поощрим! - машинально поддакнул агент.
  - И у нас к ним претензий нет, - продолжил Рыжик.
  - Нет? - не поверил проверяющий. - То есть, как так, нет?
  - А вот так, - развел руками Айв, усмехнувшись. - Вы лучше с доносчицей разберитесь.
  - Будет сделано! Вы абсолютно правы - так оставлять нельзя! Власть следует уважать! - заученно рявкнул агент, но на всякий случай решил уточнить. - Ваши особые пожелания?
  - Мои?... Хм... - злорадно ухмыльнулся Рыжик. - А отправьте-ка ее охранять нравственность... инкубов и суккубов!
  - Сук... кубов??? - опешил до заикания проверяющий. - Да как же? Возраст ведь и все такое...
  - Ну, не мне же Вас учить, как лучше выполнить ВАШУ работу. Омолодите ее и на недельку-другую сошлите. Может быть, это бабку чему-нибудь и научит... или примирит с действительностью, - добавил Рыжик, криво усмехнувшись. - У Вас ко мне все вопросы? Я тороплюсь, - нетерпеливо перебил он собравшегося было открыть рот агента.
  - Ох... Прошу прощения, - опомнился тот. - Разрешите выполнять немедленно?
  - Приступайте! - холодно отчеканил Айв, практически скопировав непередаваемую манеру своего бывшего Наставника отдавать приказы проверяющим и агентам ведомства, где тот негласно состоял на достаточно высокой должности.
  
  Рыжик поспешил по своим делам, а облегченно выдохнувший проверяющий посчитал, что довольно легко отделался от нависшей над всем особым отделом угрозы жалобы Наследников на несоответствие их агентурных способностей занимаемым должностям. Щелчком пальцев он подозвал скрывающихся в засаде стражников, решивших, что не стоит мозолить глаза раасу, пока начальство (особенно чужое) получает разнос. Никто не любит веселить посторонних своим унижением. Парням не хотелось провоцировать агента по особым поручениям на мелкую месть (хотя при его должности мог бы напакостить и по-крупному). Поэтому они дружно вылезли из своего убежища, старательно изображая на простоватых лицах сразу три ипостаси знаменитого: 'ничего не вижу, ничего не слышу, ничего никому не скажу'.
  Агент Тайной Канцелярии недоверчиво хмыкнул:
  - Не убедили!
  Стражники покаянно потупились.
  - В общем, так! - покосился проверяющий на сыто облизывающегося громадного, точно жеребенок, пса, уничтожившего в один присест целую гору гусиного ливера. - Кобеля - вернуть в стойло! Тьфу! На место! Бабку - доставить нашему штатному магу! По выполнении задания доложить непосредственно мне! Ваша смена прибудет ровно в девять ноль-ноль! И чтоб тут за это время ни одна муха мимо не пролетела!!! Ясно?!

Муха [из инета]

  Парни с ужасом оглянулись на мусорные контейнеры, над которыми, весело жужжа, уже вились проснувшиеся от первых лучей солнца жирные навозные мухи с мохнатыми брюшками, отливающими сине-зеленым перламутром. Но возразить не осмелились, удрученно подтвердив, что поняли идиотское в плане возможности его выполнения распоряжение. Осталось только алебарды сменить на сачки и мухобойки.
  То-то местные жители повеселятся... если, конечно, раньше санитаров не догадаются вызвать. Но ведь каждому не станешь объяснять суть проведения спецоперации...
  - Да будет проклят тот день, когда я решил податься в стражники! - в сердцах высказался исцарапанный парень.
  - Угу, - флегматично согласился второй, сплюнув от полноты чувств вслед удаляющемуся агенту Тайной Канцелярии...
  
  ***
  
  Быстро отоварившись самыми румяными и пышными булочками, какие только нашлись у пекаря, обалдевшего от столь раннего визита благородного нелюдя, да еще и самолично притопавшего в людской квартал за обыкновенными хлебными изделиями, Айвен чуть не забыл заскочить в соседнюю лавку, чтобы прикупить яиц, колбасы и сыра.
  Мысленно он уже был дома, отгоняя самые ужасные видения того, как несносный Кошак соблазняет его Алечку! Рыжика аж передергивало от возмущения! Эта зеленоглазая скотина наверняка ведь воспользуется самым 'невинным' приемом, разгуливая после душа с голым торсом и смущая его девочку.
  Айвен и сам так же поступал при случае, уверенный, что подобная демонстрация безотказно действует даже на самых целомудренно воспитанных девушек. А наглый Котяра ни в чем не уступал ему по мужской стати. А уж в свете того, что демон знал о предпочтении Альены подарить свою первую ночь этому Блохастому, злился и ревновал до зубовного скрежета.
  Впрочем, на счастье Кошака, когда тот и в самом деле вышел из душа, завернутый лишь в одно полотенце, бесстыже блестя мокрым торсом, Айв уже злорадно скалился, сидя на кухне и сноровисто нарезая принесенные колбасу и сыр огромным тесаком. Выбранным им умышленно из всех, предложенных человечкой, ножей. А Альена ловко сооружала бутерброды. На сковороде аппетитно шкворчала готовящаяся яичница из одиннадцати яиц (больше просто за один раз не уместилось), распространяя умопомрачительные для голодных желудков нелюдей запахи, смешиваясь с ароматом свежезаваренного кофе.
  Но когда девушка попыталась обернуться на звук открываемой в ванную двери, чтобы пожелать другу 'с легким паром!', Рыжик ловко перехватил ее за руку, развернув лицом к себе.
  - Веник, ты чего? - опешила хозяйка квартиры от столь бесцеремонного обращения, тщетно пытаясь освободиться от железной хватки, но куда там!
  - Ничего! - буркнул Айвен и желчно кинул слегка удивленному сопернику:
  - Пойди, прикройся, бесстыдник! Ты не у себя дома! - махнул он зажатым в руке тесаком.
  Цай оценил намек, в зеленых глазах мелькнула досада, но тут же сменилась хитрыми смешинками:
  - Ох, Рогатенький, что-то я начинаю волноваться... Альен, он меня просто ревнует, не обращай внимания.
  - Правда?! - сообразив, подыграла Кошаку девушка. - Ну, в свете вашей совместной ночевки, чему я удивляюсь, - ехидно протянула она.
  - Аля!!! - взвыл Рыжик, поудобнее перехватив ее руку и все еще не давая обернуться. - И ты туда же?!
  - Да, ладно, ладно, не принимай близко к сердцу, Веничек, - сжалилась над несчастным ревнивцем человечка, обняв его за шею свободной рукой.
  От неожиданности Рыжик сбился с дыхания и ослабил хватку, чтобы, перехватив девушку за талию, подтянуть ближе к себе. Альена не сопротивлялась, лишь, воспользовавшись моментом, живо отобрала нож и бросила его на стол. А затем, подчиняясь взбунтовавшимся гормонам, не желавшим слушать доводов разума, вопившего, что надо бы немедленно отойти на безопасное расстояние, вторую руку тоже переместила на шею Рыжика, зачем-то погладив пальчиками ямочку под волосами, собранными в роскошную толстую огненно-рыжую косу.
  Айвен еще крепче прижал ее к себе, заставив замереть от внезапного, застигшего врасплох чувства единения. Поймав слегка затуманившийся взгляд своего неправильного 'эльфа', Альена ощутила, что ее буквально затягивает в смешанный водоворот чувств, отразившийся на дне расширившихся зрачков Рыжика. Словно загипнотизированная, девушка не могла сопротивляться губительному влиянию чужой воли, заставляющей таять в сильных руках парня. Испуганно приоткрыв губы, где-то на периферии сознания она отчаянно призывала на помощь здравый смысл, но он оставался недосягаем, и ее лицо все ниже склонялось к лицу нелюдя, подчиняющегося такому же наваждению...
  Их прерывистое дыхание перемешалось. Еще миг и их губы встретились бы, чтобы замкнуть яркой вспышкой наэлектризованные до предела нервные окончания, но...
  Ставший свидетелем сугубо приватной сцены Цай глубоко вздохнул и, чуть скривившись, машинально отметил, что эти двое потеряли счет времени.
  И вроде все по плану, он же обещал дать Рыжему шанс... но глупая обида, что на его присутствие не обращают внимания, царапала внутри.
  Да и вообще - дядя он Але или кто? Дядя! А, значит, за нравственностью племянницы следить обязан! Да и семья его зачем сюда отправила? Чтобы ИХ Алечку этот наглый демоненок не обижал! И не соблазнял!
  Глянув еще раз на открывшуюся его взору картину, Кошак даже фыркнул от избытка нахлынувших чувств.
  'Ну уж нет, раас Айвен - так просто у Вас ничего не получится!'
  И, старательно пряча все равно присутствующую где-то на краю чувств ядовитую горечь, бодрым и очень заинтересованным тоном поинтересовался, разбивая вдребезги идиллию сладкой парочки:
  - Кхм... Алечка, у тебя ничего не пригорит? А то я все-таки позавтракать хочу... Давай, ты меня сейчас покормишь, а потом уже продолжишь, что начала, хорошо?
  - А? Что? - хлопнула девушка ресницами, медленно возвращаясь в окружающую действительность и поворачивая голову на источник отвлекающего звука.
  Закончить движение Рыжик ей не дал, попытавшись удержать, но Альена уже опомнилась:
  - Веник! Отпусти!
  - Аля, - простонал Айв.
  - Отцепись немедленно! У меня сейчас яичница пригорит!!! - уперлась вспыхнувшая девушка кулачками в грудь недогадливого демона, нехотя расцепившего объятия.
  Рыжик метнул в беспардонного Котяру такой взгляд, что у оборотня волосы на затылке чуть не встали дыбом, и тот поспешил скрыться в комнате в поисках надежного прикрытия. Или хотя бы рубашки, чтобы не раздражать чокнутого собственника, забывшего, что они с Алей в квартире не одни.
  
  ***
  
  Стараниями Альены, несколько смущенной незапланированным проявлением вышедших из-под контроля чувств, завтрак прошел в теплой дружественной атмосфере. На обед, единогласно решив не слишком отвлекаться от наладившегося процесса восполнения пробелов в знаниях, обошлись разогретой гусятиной и фруктами, принесенными слугами из особняка Цая.
  К счастью для нервов демона, вредный Кошак постарался поумерить свой сарказм на время занятий, обеспечив тем самым племяннице душевный комфорт и благодатную почву для благотворной и интенсивной зубрежки метафизики.
  Воодушевленные ее успехами парни даже успели по очереди повторить и свои билеты. Самим добровольным 'наставникам' зачеты и экзамены ведь никто не отменял.
  День пролетел незаметно.
  Ближе к вечеру у Альены от интенсивной зубрежки заболела голова, и она устроилась на благородно подставленном в качестве подушки плече Рыжика, отчаянно борющегося с подступающей зевотой. Цай вообще уже периодически терял связь с реальностью, надолго замолкая, но тут же послушно распахивая отяжелевшие из-за бессонной ночи веки, едва только Альена или Айвен пытались подловить оборотня на том, что он бессовестно отрубился.
  
  Рыжик тихо млел, наслаждаясь близостью и теплом девичьего тела, доверчиво прильнувшего к его боку, и злился на досадную помеху в виде ее родственничка, пристроившегося от нее с другой стороны.
  
  Когда он все-таки умудрился заснуть, Айвен не помнил, но очнулся от обидного чувства осиротевшего плеча, перестав ощущать приятную тяжесть. Судорожно моргнул, пытаясь в сумерках опустившегося вечера понять, где он находится.
  Ни Альены, ни Кошака рядом не наблюдалось. Для верности Рыжик пошарил руками по дивану, но, увы, 'методом пальпации' девушка так и не обнаружилась в непосредственной близости.
  Мимолетное и тяжело всплывающее в сонной памяти странное видение, будто Цай поднимает сонную Алечку на руки и уносит прочь, заставило Айва тревожно схватиться за кольнувшее в груди сердце. Затем он услышал какую-то возню в спальне человечки, и ее медленный протяжный вздох... В результате сонливость у Рыжика смело напрочь, а вот собственнические инстинкты демонической натуры, наоборот, обнажились во всей своей красе!
  Почему-то парню представилось самое неприятное, что только могло произойти.
  Не отдавая себе отчет в том, что он намерен сделать, если привидевшаяся ему в это мгновение картинка окажется правдой, разъяренный Айв, подхлестываемый неуместной вспышкой ревности, буквально ураганным ветром ворвался в спальню, инстинктивно меняя на лету ипостась...
  И все это для того, чтобы судорожно затормозить, нелепо взмахивая крыльями в попытке остановить свой рывок, увидев, как весьма удивленный Кошак заботливо укрывает покрывалом блаженно свернувшуюся комочком девушку, одетую в домашнее платье.
  - Рогатенький, что с тобой? - озадаченно прошептал Цай. - Кошмар приснился?
  - Ну... в общем, да, - нехотя сознался Рыжик, усмиряя рвущегося в бой демона внутри себя, и радуясь, что в сумерках понимающе ухмыльнувшийся соперник не видит его пылающих ушей. Хотя, кошки же и в темноте видят...
  Н-да... нехорошо получилось.
  - Пойдем-ка, потолкуем, - сжалился Кошак, на цыпочках покидая спальню племянницы и уводя под локоток несчастного ревнивца.
  Плотно притворив дверь, Цай потянул за собой демона, но тот вывернулся и на всякий случай подвесил на дверь человечки замысловатое заклинание.
  - Не перестарайся, умник, - фыркнул Котяра. - Если Альена захочет выйти...
  - Это не станет препятствием, как вчера, - убежденно заверил Айвен, еще раз пробежавшись магическим зрением на предмет ошибки. - Все в порядке!
  - Ну, хорошо, - сдался Цай. - Вот что я хотел тебе предложить...
  - Что? - недоверчиво насторожился соперник.
  - Я спать хочу! - зевнул оборотень. - Очень.
  - Я... я как-то не готов, - честно ответил Рыжик. - Ты не в моем вкусе. Смирись уже, а? - не выдержав, заржал он.
  - Тихо ты! Алю разбудишь, зубоскал! - одернул Цай. - Я не в том смысле.
  - Ну, слава Богам, а то уж я подумал...
  - И не мечтай! - отрезал Кошак, начиная злиться.
  - Ладно, ладно, - примирительно кивнул Айвен. - Так что у тебя за проблема?
  - Ты - моя проблема, Рогатенький, - внимательно посмотрел Цай на демона, невольно посерьезневшего под его взглядом. - Но очень надеюсь, что нам удастся договориться...
  
  Спустя четверть часа Князь Независимого Рода Котов-оборотней, получивший честное нерушимое слово рааса Айвена ни под каким видом не пытаться соблазнить Альену на необдуманное решение распорядиться самым ценным для человеческой девушки, покинул уютную гостеприимную квартиру человечки, мучительно переживая, правильно он поступил или нет, оставляя их наедине...
  Спать ему уже почти расхотелось, но вернуться, чтобы в непосредственной близости переживать незначительные, но весьма сокровенные моменты общения Али и Рыжего, отчего-то было тяжело. Перед глазами так и стояла утренняя сцена их почти что поцелуя. Нет, настоящей зависти зеленоглазый брюнет не чувствовал, но вот странная ревность, присущая, наверное, всем мужчинам, осознающим, что на внимание женщины их Рода претендует кто-то посторонний, пусть и трижды достойный, буквально гранитной плитой давила на грудь.
  Оказывается, быть дядей взрослой племянницы очень тяжело... уж тем более нелегко, когда вокруг нее такие кавалеры вьются!
  "Нет! Завтракать я все же буду не у себя, а у Альены! Да и прийти пораньше не помешает", - твердо решил Цай перед тем, как заснуть...
  
  
  ***
  
  То, что Цай отправился восвояси, мало помогало осуществлению мечтам Айвена. Едва только за Кошаком закрылась дверь, Рыжик тут же оказался у спальни Алены. Нарушать данное Слово он не собирался. По крайней мере, он об этом Слове помнил. И понятия о чести для Высшего демона не были пустым звуком, что бы не думали непосвященные на этот счет. Айвен лишь хотел одним глазком взглянуть на девушку. Он даже заранее второй глаз зажмурил, аккуратно попытавшись ладонями прикоснуться к гладкой поверхности преграды, скрывающей от него любимую вредную человечку...
  Но меры предосторожности в соблюдении тишины ему не помогли. Чужое охранное заклинание больно ужалило, заставив судорожно отдернуть пострадавшие конечности и издать удивленный возглас, больше похожий на шипение рассерженной змеи. Оказывается блохастый паршивец не стал полагаться лишь на честное слово однокурсника и успел каким-то образом наложить на дверь племянницы собственные чары против несанкционированного проникновения посторонних в спальню девушки.
  Рыжик поджал губы, но решил, что теперь он уж точно попытается распутать хитросплетение чужого кружева магических нитей. Просто ради удовлетворения уязвленного самолюбия. Все равно сон куда-то улетучился...
  Айвен начал закатывать рукава рубашки, изрядно пострадавшей при его скоропалительном перевоплощении, когда демоническая сущность чуть было не вырвалась из-под контроля из-за разыгравшегося воображения о коварстве Кошака. Такие метаморфозы с порчей собственной одежды с ним не приключались практически с самого детства. Еще в десять лет под руководством Наставника Рыжик буквально за неделю освоил несложное заклинание, позволяющее не задумываться о том, в каком виде он окажется после 'выхода из образа' демонической ипостаси, чтобы не шокировать, не смущать оказавшихся поблизости свидетелей, и самому не становиться объектом насмешек, оставшись в чем мать родила. Для того чтобы временно утратить этот навык, следовало прийти в особое душевное состояние, в котором он, очевидно, и находился, спросонья не поняв, что происходит. И это обстоятельство чрезвычайно расстраивало Айвена. Он просто не ожидал от себя такого. Вволю покомплексовать в присутствии оборотня было некогда, зато теперь Айв со злостью сорвал обрывки испорченной рубашки, удовлетворенно отметив: 'спасибо, хоть штаны остались целы, иначе у Котяры появился бы еще один повод позлорадствовать'.
  Щелчком пальцев Рыжик превратил шелковые 'останки' безвинно павшей от собственной дурости рубахи в кучку пепла и приступил, наконец, к осуществлению замысла.
  Разбирался долго и дотошно, но все-таки справился всего за два с половиной часа, порядком истощив далеко не скромный магический резерв демонической Силы. Несколько раз приходилось мучительно долго пережидать, в изнеможении прислонившись спиной к стене, пока обожженные очередным неудавшимся вариантом взлома пальцы не восстановят чувствительность, регенерируя. Отчаянно зевая, Рыжик ругался сквозь стиснутые зубы, вспоминая Кошака разными неприличными словами, невольно восхищаясь изяществом и совершенством навешенных охранок. Но сдаться и пойти спать, так и не справившись с воздвигнутой Цаем преградой, и не увидев Алечку, он просто не мог. Здоровый энтузиазм давно угас, и Айвен теперь держался только на голом упрямстве.
  Зато когда последняя нить охранки лопнула, а соперник так и не объявился проверить, в чем дело, Айв издал ликующий вопль и, проворно вскочив на ноги, распахнул упрямую дверь. Изрядно пострадавшую, кстати, в ходе операции взлома.
  Остановившись на пороге, демон внезапно устыдился того, что ему сейчас так отчаянно хотелось сделать. И теперь он уже ругал себя за то, что вовремя не понял, отчего его пытался уберечь мудрый однокурсник.
  Чувствуя, что если он сделает еще хоть шаг вперед - все его обещания Цаю полетят к Дхарговой бабушке, и неизвестно еще, как потом все обернется. Но и уйти просто так из этой комнаты, погруженной в сонную тишину, несчастный демон был не в состоянии.
  В серебристой полоске лунного света, проникающего через окно спальни Альены, безмятежно спящая на кровати девушка казалась Рыжику самым прекрасным и нереальным созданием, что когда-либо ему доводилось видеть. Распущенные волосы нимбом разметались по подушке вокруг головы человечки. На бледном в полумраке помещения личике темные тени от опущенных ресниц делали ее глаза еще выразительнее. А полуоткрытые губы так и манили прикоснуться к ним, чтобы поймать едва слышное дыхание и с наслаждением пить его, забывая обо всем на свете... Даже домашнее платье с довольно скромным вырезом горловины, совсем не похожим на декольте, отчего-то будоражило воображение демона, застывшего изваянием на пороге. Он с огромным трудом заставил себя оторвать взгляд, блуждающий по лицу и завлекающее вздымающейся груди девушки. Уж лучше бы она оказалась переодетой в свою смешную пижамку, невольно 'блокирующую' всякие эротические домыслы.
  Неимоверным усилием воли демон остался на месте, лишь позволив себе послать воздушный поцелуй в сторону мирно почивающей человечки.
  Уголки губ девушки дрогнули, едва обозначив улыбку. Не просыпаясь, Альена поднесла ладошку к лицу, безвольно мазнув по бархатной коже щеки и тут же уронив обратно.
  Рыжик перевел дух, зажмурился и бесшумно отступил назад, аккуратно притворив за собой дверь, возвращая ей первоначальный вид.
  И, пока благоразумие окончательно не покинуло бедного страдальца, поспешил оказаться подальше от объекта вожделения, обреченно плюхнувшись на разобранный диван и зарывшись с головой под одеяло. Для верности еще и подушку сверху пристроил, но так стало только хуже. Пылающие скулы, горящие губы и заходящееся в бешеном ритме ударов сердце никак не давало Айвену определиться - расстраиваться ли ему по поводу того, что Альена вызывает такую странную реакцию организма или не стоит? Опыт тесного общения с девушками у демона был внушительный, но пока еще ни с одной из них он не чувствовал таких противоречивых эмоций, какие пробуждала в нем близость Алечки, трогательно сопящей за стеной. Смесь головокружительного вожделения, отзывающегося ноющей болью в паху, затапливающая нежность и дикое желание укрыть девушку от всего мира, заполучив в свое единоличное пользование, чтобы все мысли, все действия и внимание Альены доставалось только ему, никак не могли сочетаться. Но все-таки каким-то непостижимым образом касались единственной человечки - ЕГО Алечки! И он ничего не мог с этим поделать. Да и не хотел. Слишком это было непривычно и волнительно.
  Айвен 'вынырнул' из-под одеяла, отшвырнув душную подушку в ноги, и с жадностью глотнул свежего воздуха.
  Ну как тут уснешь?!
  Однако терзался парень, ворочаясь с боку на бок, недолго. Здоровый сон победил изможденного предыдущими бессонными ночами и измученного переживаниями демона, подарив ему несколько часов прекрасных сновидений с участием любимой...
  
  Пробуждение оказалось неожиданно приятным, несмотря на некоторый дискомфорт, время от времени испытываемый большинством мужчин, вынужденных вести целомудренный образ жизни.
  К немалой радости демона, Цая все еще не было, а Аля досматривала свои утренние сны. Рыжик сладко потянулся, охнул и поспешил в ванную приводить себя в порядок.
  Умывание не помогло избавиться от наваждения, навеянного вчерашним вторжением в спальню девушки и тем, какие картинки рисовало его разыгравшееся воображение ночью. Отчаявшись справиться с проблемой, Рыжик принял ледяной душ. Стало чуть легче. Но в голове все равно царил полный сумбур.
  Он, конечно, Слово-то дал... И кто только за язык тянул!
  И даже магической клятвой подтвердил, что Алю соблазнять не будет... но все же, как же хочется его нарушить!!!
  Айвен прикидывал и так и сяк, но пока что выходило не слишком убедительно для оправдания даже перед самим собой, не говоря уж о том, чтобы выдать возможную версию для придирчивого к мелочам Котяры. Разве только Алечка сама решит его соблазнить...А чтобы несносный родственничек девушки не учуял неладное и не примчался спасать ситуацию, можно Полог Непроницаемости поставить!
  Рыжик даже облизнулся от предвкушения, но тут же себя одернул.
  Соберется она, как же!
  Да его и соблазнять как-то особенно не потребуется! Достаточно просто прикосновения теплой узкой ладони к шее, нежного поглаживания тонких пальчиков по его волосам или коже, пьянящего поцелуя, когда сердце готово выпрыгнуть из груди, чувствуя жадный отклик на проникновение в сладкий ротик... Хотя, нет... первым он обещал не приставать...
  Да даже просто взгляда ее достаточно! Когда выразительные серые глаза человечки затуманивает дымка ответного желания... или в бездонных зрачках поблескивают хитрющие смешинки-искорки...
  Оказывается, если он не переваривает очередную инсинуацию, в остальных случаях Алечкины эмоции, чувства и даже словесные шпильки вызывают лишь восхищение и слепое обожание всего, что она может ему предложить.
  Айвен почувствовал, что глупо улыбается, рисуя мысленный образ Альены, и досадливо потряс головой, надеясь избавиться от наваждения. А потом отправился варить кофе, надеясь настроиться на правильные мысли в преддверии ответственного дня сдачи экзаменов.
  Одному слоняться по крохотной квартирке было скучно, но он так и не мог решить, стоит ли уже пойти и разбудить соню или дать ей еще немного понежиться?
  Откровенно говоря, он бы не прочь сейчас пристроиться рядышком с девушкой и нежно вытянуть ее из сладкой дремы, испробовав несколько тут же пришедших на ум способов, но демон мужественно поборол свой порыв.
  Кофе у демона, размечтавшегося о пока что несбыточном, предсказуемо 'убежало'. И теперь, морщась от едкого дыма, Айв соображал, чем следует оттирать плиту?
  Минуты две соображал, пока не опомнился, что он все-таки Высший демон и в состоянии применить магию.
  Воровато оглянувшись, Рыжик облегченно вздохнул, восстановив прежний идеальный порядок, и уселся за стол.
  Оставшегося в турке напитка едва хватило на пару глотков. У проголодавшегося парня свело желудок.
  Пошарив по полкам, он нашел соль, сахар, дюжину баночек с ароматными приправами и несколько яиц. Кроме того, в шкафчиках обнаружилось немного муки в жестяном коробе и какие-то крупы. Ничего существенного и привычного, подаваемого к роскошным пиршествам в собственном особняке... Печально...
  Заглянув с инспекцией в продуктовый ларь, Айвен неодобрительно покачал головой, убедившись, что и вчерашние запасы колбасы и сыра закончились вместе с булками. Еще вечером, кстати. А ларь под завязку был забит гусиными тушками.
  Третий день подряд довольствоваться блюдами из птицы (да еще и с утра) - нет уж, увольте!
  Покосившись на дверцу раковины, под которой пристроилось ведро с пищевыми отходами, Рыжик совсем сник. Мусор выкидывать ему совсем не хотелось. Но сегодня, похоже, его очередь идти на помойку, а Кошаку - в булочную и продуктовую лавку.
  Если только эта наглая блохастая морда не догадается принести что-нибудь съедобное из дома.
  Айвен приоткрыл дверцу, убедился, что мусора немного, но все-таки брезгливо примял его заклинанием (практически спрессовав в тонкий блин на дне ведра) и удовлетворенно отряхнув руки, уселся обратно за стол.
  Парень чувствовал себя отдохнувшим и готовым на подвиги во имя любимой вредной человечки, все еще бесстыдно дрыхнувшей, когда на улице уже вовсю светит солнышко.
  Наверное, именно поэтому (и еще от звуков требовательно урчащего собственного желудка) ему в голову пришла замечательная идея приятно удивить Алечку...
  
  Колокольчик в прихожей отвлек вздрогнувшего от неожиданности парня, увлеченного процессом приготовления сюрприза.
  Уверенный, что это приперся Цай, Айвен выскочил в коридор. И, даже не поинтересовавшись личностью стоявшего за дверью раннего визитера, распахнул ее настежь, и развернулся обратно в сторону кухни.
  Бодрое приветствие 'С добрым утром!' за его спиной заткнулось на половине фразы, булькнув донельзя удивленным:
  - Вау!!!
  Эта ехидная интонация, хоть и не принадлежала Кошаку, но все-таки была Рыжику слишком знакома, чтобы парень замер на месте и медленно обернулся, не обращая внимания на неприятный запашок дыма, потянувшегося с кухни, сообщая о том, что последний блин, подгорающий в данный момент на раскаленной сковороде, уже не спасти.
  - Кооор!!! - предупреждающе прошипел Айвен, буравя друга подозрительным взглядом. - Зачем ты приперся?
  - Хм... - слегка сник вампирчик, проглотив уже готовое сорваться с языка ехидное замечание о внешности Высшего демона, облаченного в девичий кружевной передник на голый торс. - И я рад тебя видеть... А чем это так воняет? - сморщился Ковиниус, зажав нос ладонью.
  - Тьфу! - опомнился Айвен, в три прыжка преодолев расстояние до несносно чадящего уголька на сковороде.
  Пока Рыжик судорожно принимал меры по уничтожению последствий отвлечения от непрерывного процесса готовки, вампир притопал вслед за другом на кухню и теперь с удивлением воззрился на высокую горку свежеиспеченных блинов на блюде, стоявшем на столе. Аппетитные на вид блинчики с золотистой корочкой, ровненькие, тоненькие, словно кружевные салфетки, произвели на гостя неизгладимое впечатление, ненадолго вытеснив даже незабываемый образ друга, который теперь не скоро сотрется в памяти. Эх, жаль, Кэтч такого зрелища не видит!
  - Не зря ты у папаши Джу стажировался! - не смог скрыть восхищения объявившимися кулинарными талантами Айва парень. - Я готов продегустировать! - не дожидаясь приглашения, плюхнулся Кор за стол, сцапал верхний блин с тарелки и поспешно надкусил.
  Рыжик, закончивший разгонять дымовую завесу, от которой щипало глаза, добавил в очистившийся воздух немного ароматизатора, экстренно припомнив формулу извлечения фруктового экстрата из цитрусовых, на счастье обнаруженных в подпространственном кармане, и обернулся.
  - Ух ты! Съедобно! - похвалил вампир. - Да нет, просто потрясающе вкусно! Ну, Айв, ты даешь! Объедение!!!
  - Я счастлив! - саркастически усмехнулся демон, сложив руки на груди. - Только воспитанные люди прежде, чем объедать хозяев, спрашивают разрешения сесть за стол.
  - Да ты что? Не может быть! - деланно удивился Кор, заталкивая остатки блинчика в рот и нагло протягивая руку за следующим. - Но, во-первых, я не человек, если ты еще помнишь. А во-вторых, что-то я не наблюдаю хозяйки. Или ты теперь тоже тут прописался? А в-третьих, воспитанные хозяева сразу же приглашают дорогих гостей к столу, а не оставляют топтаться в прихожей.
  - Знаешь что, дорогой гость, ты... как бы тебе помягче намекнуть, чтобы дошло, - с сомнением покосился Рыжик на приятеля. - В общем, ты немного не ко времени заявился. И я просто уверен, что тебе сейчас необходимо оказаться в любом другом месте. Проще говоря, исчезни отсюда по-быстрому, будь другом!
  - Айв, ну ты что? - обиделся Кор. - Я тебя все утро ищу! Пришел к тебе, а у тебя там такое творится!!! Ты, кстати, в курсе насчет своего особняка? Я что-то интересное пропустил? С чего ты вдруг ремонтные работы затеял?
  - Так получилось, - нетерпеливо отмахнулся Айвен. - Ближе к теме! Что у тебя стряслось такого, не терпящего отлагательств?
  - Да по сравнению с тем, что стряслось с твоим домом - видимо, ничего страшного... Так... мелочи... - слегка замявшись, протянул Корвиниус. - Просто я жениться хочу, а ты сам знаешь, как отец относится к смешанным бракам для нашей расы. Особенно по отношению к суккубам. Он категорически против будет... - приуныл вампир. - А я не могу без Эльки. Она же такая... такая!!! - горячо изобразил влюбленный парень пышные девичьи формы своей зазнобы.
  - Избавь от подробностей, - нервно перебил Айв, прислушиваясь к шороху за стеной. Ему почему-то не хотелось, чтобы проснувшаяся Альена застала на своей кухне непрошенного визитера.
  - Ну, если вкратце, - окончательно расстроился холодным приемом вампир, - ты же Наследник? Наследник! Вот и помоги решить мою проблему.
  - Как?! Да ты что, вообще не в себе? Зачем тебе Элька? Она же...
  - Заткнись! - взвился Корвиниус, но тут же взял себя в руки. - Я же не спрашиваю, зачем тебе твоя человечка.
  - Ты и так прекрасно знаешь, что у меня особый случай, - резонно возразил Рыжик, с жалостью присматриваясь к приятелю, и понимая, что в данный момент его не переубедить.
  - Так и у меня - уникальный! И вообще, ты мне друг или кто? - насупился вампир.
  - Так в том-то и дело, что друг! - досадливо заверил демон. - Но что ты конкретно хочешь?
  - Завтра же твой отец прибывает, - заискивающе взглянул Корвиниус на однокурсника. - Может, замолвишь за меня словечко? Тебе-то Повелитель ни в чем не отказывает, а если он скажет моему отцу, что это выгодный брак, то...
  - Постой-ка, - перебил слегка обескураженный Айвен, - с чего ты взял, что это выгодный брак? И какого Дхарга тебе приспичило жениться-то вообще? Насколько я помню, Элька и так не против...
  - Я же просил тебя заткнуться! - разозлился вампир.
  - Тихо-тихо! Как все запущено-то... Не принимай близко к сердцу, - фыркнул Айвен. - Давай, мы с тобой завтра и поговорим о твоем... э... внезапном порыве. Я сначала взгляну, в каком папочка настроении будет, тогда и...
  - Спасибо!!! - просиял приятель. - И это не внезапный порыв, а вполне взвешенное решение.
  - Ага... Понятно... Ты один решал или вместе с Элькой?
  - Один! Не волнуйся, она на меня не оказывала влияние, - заверил Кор.
  - Фух... ну и ладушки, - облегченно выдохнул Айвен, подозревая, что ветреная суккуба пока что не горит желанием связывать себя брачными обязательствами, когда вокруг еще столько ходячих соблазнов. Хотя за друга, потерявшего голову и чувство реальности, было обидно. - Ты, это, давай, пока иди еще потусуйся... подумай на досуге, может, все-таки не стоит?
  - Ну, Айв! - возмутился вампир. - Некуда мне идти. Элька отправилась к какой-то подружке, а мне скучно... И я уже все для себя решил.
  - Кор, ну честное слово, у меня сегодня нет времени тебя веселить. У Али завтра экзамен. Нам заниматься надо. Давай, вали уже, - потянул он друга за рукав, вынуждая подняться.
  - Я вам не помешаю, - начал было Корвиниус. - А-хах-ха, или это теперь так называется 'к экзаменам готовиться'? - многозначительно подмигнул он с понимающей ухмылочкой.
  - Тебе, кстати, тоже не мешает билеты повторить, - пропустил Рыжик пошлый намек мимо ушей. - Кэтча найди, вдвоем готовиться веселей, - посоветовал демон. - Или ты по принципу - не хочу учиться, хочу жениться?
  Вампир подозрительно покосился на друга, ожидая какой-нибудь более скабрезной шутки, но Айвен странно замолчал, снова замерев, прислушиваясь к чему-то.
  Но тут и Корвиниус услышал хлопнувшую в комнате за стеной дверь и возмущенный возглас человечки:
  - Фу-у! Чем у нас так воняет? Веник?!
  - Упс... - растерялся Айвен, судорожно принюхавшись. На кухне распространялся приятный запах цитрусовых. Демон непонимающе пожал плечами и на всякий случай быстренько заменил этот аромат на благоухание тропических фруктов. - Все, Кор, исчезни живо!
  - А поздороваться? - завредничал вампир, расплываясь в улыбке, и обернулся к дверям кухни в ожидании приближающейся девушки.
  - Я ей привет передам! - пообещал Айвен, подталкивая дружка в стремительно открывшуюся воронку мерцающего телепорта.
  - Я еще не наелся!!! - простер ладонь в сторону тарелки с блинчиками упирающийся Кор.
  - Вот, с собой возьми, проглот! - рыкнул начавший выходить из себя демон, зацепив несколько блинов и сунув их прямо в открытую ладонь друга. - Проваливай, а то снова прокляну! - пригрозил он.
  - Ну и пожалуйста! - изобразил притворное огорчение Корвиниус, однако поспешно шагнул к телепорту, пока Рыжий не вздумал воплотить свою угрозу. Но уже из-за схлопывающихся пластов перехода пространственно-временного тоннеля до демона донеслось ехидное:
  - Шикарный прикид...
  Айвен досадливо рыкнул вслед, не успев послать вдогонку какое-нибудь безобидное, но действенное проклятье, чтобы проучить остряка, но тут на кухню вошла Альена. И он принялся судорожно сдергивать ее передничек, опомнившись, что и девчонка не постесняется проехаться сейчас насчет экстравагантности его наряда.
  Не объяснять же каждому, что он не хотел удивлять народ. Просто пока пек блины, масло на раскаленной сковороде брызгалось во все стороны, в том числе и на него, довольно чувствительно обжигая голый живот. Вот он и нашел выход...
  - Хм... странно, в комнате пахнет, а здесь нет. Я думала, ты кухню спалил... - остановилась она на пороге кухни, протирая кулачками слезящиеся от дыма глаза. - Ой! Блинчики!!! Веничек, ты сам испек? - обрадовано уставилась Альена на слегка уменьшившуюся после визита вампира порцию.
  - Ну да... Я старался, они съедобные, Альен. Честно-честно! - постарался сразу заговорить ее демон, безуспешно дергая затянувшийся узел на месте 'бантика' перекрещенных на пояснице хлястиков передничка. - Добрый день, соня...
  - Что? А да, доброе утро, Айв. А зачем ты мой фартук надел? - наконец разглядела она муки покрасневшего от смущения парня.
  - Он не снимется! - в отчаянии пожаловался Рыжик, махнув рукой, понимая, что все равно она его уже разглядела. И теперь напряженно ожидал, готовясь стоически встретить порцию ядовитых шуточек.
  - Давай помогу, горе луковое, - улыбнулась Альена, - Повернись.
  Обескураженный демон послушно повернулся спиной к девушке и замер. Альена попыталась развязать затянувшийся узел ногтями, но потерпела неудачу. А Айвен наконец-то додумался применить магию, чтобы избавиться от ненавистной женской тряпки. Только открыл рот, чтобы предложить оптимальный вариант, но тут же прикусил язык, потому что девушка вдруг обхватила ладошками его талию и склонилась к его пояснице, намереваясь развязать неподдающийся узел зубками.
  Ее дыхание, коснувшись обнаженной кожи, вызвало у парня целую борю эмоций, опалив жаркой волной, хлынувшей, казалось, не только вдоль позвоночника, а вообще задевшей каждую клеточку здорового организма нелюдя, правильно реагирующего на столь интимные прикосновения любимой.
  Рыжик забыл, как дышать, только сердце снова пустилось в галоп, гулко бухая в груди. Он осторожно, чтобы не спугнуть нечаянную ласку, опустил свои ладони поверх Альениных, лишая ее возможности сразу же убрать руки. И с удовлетворением отметил, что и Алечка от неожиданности дернулась и 'промахнулась', мазнув теплыми губами по его спине, но не отстранилась, а тоже замерла. А потом коварная девчонка провокационно лизнула ямочку, тянущуюся вдоль позвоночника. И только после этого поспешно отшатнулась, что-то прошептав, отчего узел на переднике развязался, и освободившиеся хлястики уныло повисли, освобождая незадачливого демона из плена женской амуниции.
  А Айвен застонал от бессильного понимания, как же он сглупил, дав слово Кошаку не соблазнять его племянницу!
  - Аля...
  Но девушка уже усилила натиск, пытаясь высвободить свои ладошки из-под горячих ладоней Рыжика, впившись ногтями в его талию. И парень, охнув, вынужден был отцепиться.
  - А где Цай? - срывающимся голосом спросила Альена, обойдя демона по широкой дуге и усевшись за стол так, чтобы между ними оставалось препятствие в виде столешницы, хотя ее стул стоял рядом со стулом Айва. - Что ты с ним сделал?
  - Что? - мотнул головой все еще переживающий волнительную процедуру Рыжик.
  - Я спрашиваю, где наш Котик? - терпеливо повторила Альена, радуясь, что она нашла в себе силы отказаться от приятного исследования широкой спины своего 'неправильного эльфа' и быстрее, чем он, пришла в себя, с досадой и непонятной обидой на рыжего гада вспомнив о том, что он чужой жених. - И почему ты без рубашки?
  - Кошак дома... наверное, - нахмурился Айвен, поняв ее 'обходной маневр' и усаживаясь напротив, хотя безумно хотелось сесть рядом и, перетянув к себе на колени, продолжить прерванный оборотнем вчерашний поцелуй. Но что-то подсказывало Высшему демону, что он упустил важное мгновение и теперь снова придется ждать подходящего случая.
  - Так что с рубашкой? - настойчиво потребовала ответа Альена, старательно отводя глаза от широкого разворота голых плеч Рыжика, и поспешно схватила верхний блинчик из стопки, заняв руку. Потому что очень хотелось подойти, убрать распущенные медные пряди волос и погладить ладонями его плечи, ощущая гладкость смуглой кожи, провести пальчиками, обрисовывая контур выступающих бицепсов, поражаясь скрытой мощи сильных мышц...
  - А рубашку... порвал нечаянно. Цай обещал что-нибудь притащить взамен, если поленится ко мне домой зайти.
  - Вы подрались, что ли? - забеспокоилась Альена, перестав сворачивать несчастный блинчик в трубочку.
  - Да нет! Что ты? - испугался разбора полетов демон. - Все в порядке! Просто Кошак хотел нормально выспаться, вот и... ушел.
  Альена недоверчиво хмыкнула, удивляясь, отчего это оборотень должен принести Венику рубашку. Неужели Высший демон не в состоянии призвать какие-то вещи из дома, или отдать распоряжение собственным слугам, как Цай вчера пообщался со своими насчет фруктов? Странно...
  - Ну, откуси ты, наконец, этот несчастный блин! - взмолился Рыжик. - Скажи хоть, вкусно?
  Девушка улыбнулась и откусила скромный кусочек, пытаясь распробовать вкус, жутко нервируя ожидающего 'приговора' демона, замершего напротив нее. И, наконец, проглотив, широко улыбнулась:
  - Восхитительный вкус, Айв! Только в комнатах надымил...
  - Я все исправлю, - беспечно пообещал Айв. - У меня один блин подгорел. Здесь я 'проветрил', а про комнаты забыл, - покаялся Рыжик. - А тебе точно вкусно?
  - Просто во рту тают! - заверила мнительного кулинара хозяйка квартиры. - Как ты догадался, что мне сегодня блинчиков захочется на завтрак?
  - Интуиция! - заважничал демон, обрадованный искренней похвалой.
  - Хвастунишка, - фыркнула Альена, подвигая тарелку к себе ближе. Но под насмешливым взглядом Рыжика опомнилась, и смущенно вернула лакомство на середину стола:
  - Так и быть, угощайся, - великодушно предложила девушка. - Или ты уже наелся?
  - Не успел. Я только кофе пытался сварить... Но не слишком удачно, - признался он.
  - Я сейчас еще пару блинчиков съем и сварю тебе нормальный кофе, - рассмеялась Альена, совершенно покорив сердце Рыжика, растаявшего от проявления ответной заботы...
  Вот только, видимо, спокойно выпить сегодня утром кофе, одному демону была не судьба...
  
  ***
  
  Аппетитный завтрак, собственноручно приготовленный Веником, превратился для меня в самую настоящую пытку. Изумительный аромат свежеиспеченных блинчиков будоражил обонятельные рецепторы, да и на вкус (особенно по сравнению с той 'отравой', которые Рыжик готовил у папаши Джу) эти были - просто объедение и таяли во рту. Но слюнки текли отнюдь не от умиления из-за заботы демона и его неожиданно проснувшихся кулинарных способностей. Этот... гад такой... уселся напротив. Да даже и не уселся, а развалился на стуле и мышцами поигрывал, прямо как в первый день, когда только решил поизображать мой неожиданный приз - Джекпот. Только вот тогда я была гораздо хладнокровнее к подобной демонстрации мужественной стати моего обворожительного неправильного эльфика. А теперь эта его нарочитая расслабленная поза вызывала вовсе не раздражение, а желание прикоснуться, обнять...
  'Вцепиться обеими руками и не отпускать', - ехидно подсказал внутренний голос. И я судорожно опустила ресницы и быстро затолкала свернутый в трубочку блинчик в рот, чтобы Веник не догадался о глупых и неосторожных мыслях, совершенно недостойных юной девицы.
  Как-то привыкла я уже к его присутствию в своей жизни. И от понимания того, что скоро, неоправданно скоро, он больше не сможет появляться на моей кухне... (эх... зачем я вру-то сама себе?) Не будет Веника не только на моей кухне, а в моей жизни. И от этого становилось невыносимо горько и обидно.
  На кого злиться и обижаться - непонятно, но от этого не легче.
  А сейчас демон сидел напротив... такой родной, привычный и такой..., что даже дух захватывало! И я никак не могла совладать с одолевающим меня волнением. От робкого сожаления, что он так и не зашел ночью в комнату, слезы на глаза наворачивались.
  Самое обидное, что с гарантией в 99% - я бы его сразу выгнала! А вот теперь сижу и маюсь сомнениями. Или Веник слишком благороден, и поэтому не посмел покуситься на мою честь, или я недостаточно ему нравлюсь, потому что, насколько я наслышана о его подвигах, по отношению к другим девушкам его ничто не останавливало при достижении выбранной цели.
  В общем, несмотря на вкусный завтрак, кусок в горло не лез...
  А Венька, словно нарочно, улыбается понимающе и приговаривает:
  - Алечка, хватит их мусолить, неужели не нравятся?
  - Ошшень нравятся, - чуть не поперхнулась я с набитым ртом, судорожно проглотив кусочек и вынужденно соглашаясь, чувствуя легкий румянец, заливающий щеки, - я же уже оценила...
  - Ну, тогда кушай нормально, не торопись... - подался он вперед и нежно провел по моей щеке, стирая несуществующее пятнышко масла, наверняка предумышленно задев губы подушечками пальцев.
  Вот же вредина какая! От его снисходительно-ласкового тона я и так не знала куда деваться. А тут еще, к своему глубокому стыду, от неожиданности потянулась навстречу незамысловатой ласке и потерлась щекой о горячую ладонь Рыжика.
  Так мы и замерли, ошарашено глядя в глаза друг другу. Веник меня не торопил, даже не сомневаясь, что с завтраком покончено. А я собиралась с духом, чтобы встать из-за стола и перебраться к нему на колени. И самое ужасное - мы оба понимали, что сейчас последует...
  Стыдно-то как! И ведь некому будет прервать наш поцелуй. Где только носит этого бессовестного Кошака, когда он так нужен мне, чтобы не наделать глупостей?!
  Веник все-таки не выдержал первым, отодвинул в сторону тарелку с блинчиками и приглашающе протянул мне через стол вторую руку.
  Я не смогла отказаться от откровенного приглашения, судорожно вцепившись в нее, словно утопающий в соломинку...
  Впрочем, я и в самом деле тонула, погружаясь в глубокий омут его потемневших почти до синевы голубых глаз, переставая соображать, что я творю...
  Айвен с готовностью сжал пальцы, захватив мою ладонь в плен, и медленно потянул на себя. Я приподнялась со стула и, словно под гипнозом обогнув угол разделяющего нас стола, шагнула к нему и отчаянно зажмурилась...
  И в этот решающий момент в прихожей раздался звук дверного колокольчика, обрушившийся на нас оглушающим набатом, возвращая к реальной действительности.
  Вместо злости на пришедшего меня охватило облегчение - еще неизвестно куда бы меня могло завести это времяпрепровождение. Вздрогнув, я отшатнулась от Веника и распахнула глаза. Правда, успела заметить, как лицо демона болезненно перекосилось от сожаления об упущенной возможности. Рыжик процедил сквозь зубы какое-то замысловатое ругательство. Точный перевод древнего языка демонов был мне не по силам, но, судя по интонации, о смысле я догадалась верно. Надеюсь, он не настолько кровожаден, и это просто идиоматическое выражение - трупов за дверью не окажется, а то как-то неловко получится. Цаюшка был мне по-своему дорог, и оборотня хотелось увидеть в добром здравии.
  - Аля?...- вопросительно взглянул на меня демон, игнорируя настойчивую трель беснующегося язычка колокольчика, оголтело звенящего в прихожей.
  - Надо открыть... - прошептала я, внезапно охрипнув. И, облизнув пересохшие губы, более уверенно повторила:
  - Открой, пожалуйста, Айв.
  - Я этого Кошака убью когда-нибудь... - с видимой неохотой отпустил он мою ладошку, но все-таки отправился открывать, потому что чересчур нетерпеливый гость уже начал барабанить в дверь, требуя внимания хозяев.
  А я, на негнущихся ногах шагнула обратно к стулу и обессилено плюхнулась на свое место, не решив еще, радоваться мне или огорчаться оттого, что нас снова прервали.
  Закрыв пылающие щеки руками, я постаралась приободриться и не показать никому своей слабости. Все-таки Рыжик на меня очень плохо влияет, заставляя забывать о том, о чем девушке моего положения забывать не следует...
  Услышав вместо обычного ехидного приветствия оборотня какой-то невнятный возглас, вроде 'Ой!' или 'Ох!', я насторожилась. А потом с изумлением разобрала и смущенные голоса моих подружек-однокурсниц, и удивилась еще больше. Хотя удивляться-то было нечему. Раньше ко мне довольно часто заходили гости. Это лишь в последние несколько дней девчонки каким-то чудом держались в стороне от моей квартиры. Но я даже не придавала значения такому факту, сосредоточившись на собственных проблемах и переживаниях.
  - А... А Альена дома? - услышала я слегка неуверенный голос Эльки.
  - Ну... как бы да... - нехотя признался Рыжик. - Но...
  - А мы к ней! Нам ведь можно? - подозрительно быстро нашлась суккуба, не став выслушивать недовольного вторжением Веника. - Где она?
  - Как аппетитно пахнет-то... - задумчиво заметил кто-то из девчонок.
  - На кухне... - проворчал Рыжик. - Разуваться необязательно...
  Наивный, небось, никто и не подумал разуваться, потому что я услышала приближающиеся торопливые шаги множества пар ног и вздрогнула от звука захлопнувшейся двери. Рыжик был явно раздражен.
  Ну все! Мало того, что они застали Веника с утра пораньше в моей квартире, так еще и в таком виде! Он ведь даже без рубашки! - девчонки теперь сделают соответствующие увиденному своими глазами выводы... Доказывай потом, что ничего не было!!!
  'Мамочки... вот принесла-то нелегкая!' - простонала я в голос, силясь поскорее взять себя в руки. Не хотелось выглядеть слишком смущенной перед подругами, непривычно робко вошедшим на кухню под предводительством Эльки. Суккубу факт нахождения в моей квартире демона, кажется, не сильно смутил, но остальные явно не ожидали ничего подобного, весьма нервно косясь назад. Раймина, выразительно округлив глаза, беззвучно спросила: 'Это сам раас Айвен?'.
  - Угу, - подтвердила я, окончательно добив. Видимо, она все еще надеялась, что обозналась.
  Девчонки с жадным любопытством разглядывали меня и с не менее алчным - оставшуюся горку блинов на тарелке.
  - Ух ты! Блинчики! - оживилась суккуба, потерев ладошки. - Угощаешь? А то некоторые еще не завтракали. У нас в общежитии Академии такое творится... - пусть и бесцеремонно, но с искренним воодушевлением начала она, присаживаясь к столу и подвигая к себе тарелку. Однако, услышав вопросительное и ну очччень громкое хмыканье Айва, оказавшегося позади стайки моих подружек, заметно нахмурилась. - Мы что, не вовремя?
  - Какая прозорливость, - снова невежливо фыркнул Айвен, даже не подумавший натянуть маску радушия перед моими гостьями. Но зато, к моему великому изумлению, оказался одет. На демоненке теперь красовалась светлая рубашка. Вот ведь гад! А говорил одеть ему нечего! И где, интересно, Веник успел ее раздобыть? Или это такой 'морок' качественный, что от настоящей не отличить?
  Приход девчонок его заметно раздражал, но я все-таки порадовалась, что это не Цаюшка подвернулся огорченному Рыжику под горячую руку. Подружек-то он, надеюсь, не тронет, вот Коту могло и достаться!
  - Ну ничего себе, Алька! Это что, теперь тебя уже и дома контролируют? И как ты его терпишь?
  - Молча! - слегка огрызнулась я. - А вы-то зачем пришли?
  - Проведать захотели! Узнать, как у тебя дела, что нового! Мы тебе подруги или как?! - возмутилась суккуба.
  - Подруги... - вынужденно согласилась я с очевидным, проигнорировав обиженный взгляд Рыжика, брошенный в мою сторону, - но...
  - Вот именно, девушки, - обрадовался Венька, получив от меня хоть и условную, но поддержку. - Существует несколько 'но', так что, давайте, вы зайдете в другой раз, - виртуозно выхватил он тарелку с блинчиками из загребущих рук суккубы, которая все-таки умудрилась сцапать один. Откусила и тут же восхищенно облизнулась:
  - Вкуснотища! Алька, поделилась бы рецептиком, я хочу тоже впечатление произвести на своего парня...
  - Он от тебя и так без ума! Без блинчиков! Какой был умишко и тот потерял!- живо вмешался Рыжик, не дав мне опровергнуть Элькино предположение, что это я пекла блины для Айвена.
  - Правда? - неожиданно застенчиво произнесла Элька. - А он тебе об этом...
  Продолжить Веник ей просто не дал. Непринужденно сделав вид, что он ее вовсе не услышал, Рыжик продолжил свою речь, как ни в чем не бывало.
  - Нет, кривда! Но так уж и быть, Алечка тебе потом рецепт напишет, - пообещал Веник. - Девушки, нам к экзаменам готовиться надо, не до гостей сегодня, - прямо высказался наглый демон, решив, что полунамеками от моих подруг не отделаться.
  - Ничего себе... - очумело уставилась на парня Раймина, удивленная его 'обходительностью'. - Это теперь так называется?
  - Я бы тоже не отказалась подобным образом готовиться, - хихикнула Элька, правильно расценив предупреждающий взгляд Веника. - Но, кажется, нам здесь сегодня не рады... Ну и дела... Пойдемте, где-нибудь еще перекусим, - поторопила она спутниц, нехотя двинувшихся в сторону коридора.
  - Веник, как не стыдно! - шикнула я на демона, так беззастенчиво зажавшего блинчики. Я ведь тоже иногда с раннего утра 'в гости' захаживала, когда не удавалось от стипендии до стипендии дотянуть.
  Правда, Элька никогда без средств к существованию не оставалась, а вот голодный взгляд Раймины очень даже хорошо понимала. Она, так же как и я, могла рассчитывать только на свою стипендию и редкие посылки из дома.
  - Мина? - пристыжено протянула я в спину подруги, готовая всучить девчонкам все оставшиеся блины, только бы выпроводить их поскорее за порог.
  - Да не переживай, Аль, - снисходительно улыбнулась мне однокурсница, обернувшись. - В другой раз угостишь... Сегодня Элька всех кормит.
  Я виновато потупилась и, тяжело вздохнув, поплелась вслед за остальными, выпроваживать гостей. Веник в прихожей заметно повеселел и даже ручкой вслед оглянувшейся Эльке помахал. Причем, нарочно прихватив меня за талию и прижав спиной к своей груди, чтобы уж ни у кого сомнений не осталось, что мы очень-очень заняты.
  - Вообще-то мы заходили сказать, что экзамен завтра в десять утра начнется, - немного ехидно пояснила суккуба.
  - Да я в курсе, - пожала я плечами, почему-то не в силах освободиться от демонстративно собственнически объятий Рыжего, хотя должна была возмутиться. - Но все равно спасибо за беспокойство.
  - Да не за что, - подмигнула Элька. - Занимайтесь, как следует! - пожелала она напоследок, легко порхая вниз по ступенькам вслед за хохочущими девчонками.
  Веник захлопнул дверь и склонился к моей шее, щекоча кожу теплым дыханием.
  - Алечка...
  - Ты кофе хотел, - наконец-то опомнилась я, нетерпеливо выскользнув из его объятий. - Сейчас Цай придет!
  - Да не придет... Аля, подожди, - схватил меня Рыжик за талию, снова притягивая к себе и пытаясь настроить меня на более интересную тему, но с приходом подружек интимная атмосфера разрушилась, к моему огромному облегчению.
  - Не надо, Айв... - уперлась я ладонями в его грудь, чувствуя, что еще немного, и я поддамся. - Пойдем заниматься.
  - Так я разве против, солнце мое? - хитро прищурился он, скользя губами по моей шейке.
  - Я имею в виду - метафизикой заниматься пошли! - нашла я в себе силы возмущенно топнуть ногой, а не прикрыть глаза от растекающегося по телу удовольствия.
  - Так это в каком-то роде тоже метафизика... - убежденно мурлыкнул демон мне на ушко.
  Я отшатнулась и так выразительно побуравила его взглядом, что Рыжик проникся и обиженно засопев, убрал свои руки с моей талии и спрятал их за спину.
  Я даже не стала шутить, что он, таким образом, перестраховался, чтобы вновь не поддаться искушению распускать их. Мне и самой было несладко. Стыдно признаться, но сейчас у меня в мыслях царила вовсе не метафизика и завтрашний непростой экзамен...
  - Ну что, будешь кофе или сразу заниматься пойдем?
  - Кофе буду, - буркнул Рыжик, первым развернувшись в сторону кухни.
  Я глубоко вздохнула и с несчастным видом поплелась следом, стараясь не слишком пристально разглядывать его спину и то, что пониже спины, ужасаясь своим невнятным желаниям, о которых я и помыслить не могла до встречи с этим порочным недоделанным 'эльфиком'. Угораздило же меня с Высшим демоном связаться...
  За что мне такое наказание?
  Я же в него не втрескалась по уши? Ведь не может такого быть, чтобы вот так, на ровном месте? Ну нравится он мне... немножко... Ну тянет меня к нему... почему-то...
  Но ведь ничуточки не похоже на то, как я воображала, фантазируя об идеальном спутнике...
  Гад он все-таки... Рыжий!
  
  ***
  
  Измученному предыдущими бессонными ночами Цаю настолько сладко спалось в собственной постели, что проснулся он лишь из-за неясных голосов под дверью своей спальни.
  Оборотень смачно зевнул, счастливо избежав угрозы вывихнуть челюсть, прислушался и разобрал обрывки приглушенного толстой дверью разговора:
  - ...но он ведь сейчас один? - требовательно спросил женский голос.
  - Да, рааса Вальеса, - неуверенно отозвался слуга.
  - Тогда не вижу никаких препятствий, почему я не могу увидеть собственного внука немедленно! Прочь с дороги! - непреклонно отозвалась... бабуля.
  - Вот, Дхарг! - замер Цай, как в детстве натягивая одеяло по самые брови и лихорадочно прикидывая, успеет ли он телепортироваться отсюда до того, как любимая родственница войдет и станет задавать неудобные вопросы?
  Кошак подобрался, уже готовый выскочить из теплой постели, но в последний миг сообразил, что вчера переусердствовал с раздеванием, оставив свои вещи разбросанными по полу. И если он прямо нагишом сейчас телепортируется отсюда под дверь в квартиру Альены, Рыжий его просто убьет. И никакой 'морок' не поможет прикинуться одетым подобающим образом для визитов к чужой возлюбленной.
  Цай высунулся из-под одеяла, прикинул траекторию разбросанных вещей, и искренне пожалел, что вряд ли успеет подобрать их все за оставшееся до появления бабули время... Да к тому же надевать несвежее не хотелось... так что и выбора-то у него, получается, нет...
  Глубоко обиженный на обстоятельства парень обреченно вздохнул. Не успеть!
  И словно в подтверждение его догадки, дверь спальни решительно отворилась, и на пороге возникла бодрая Вальеса. Живо оценив хаос, царящий в спальне внука, она укоризненно покачала головой, перешагнула через сброшенную прямо у порога рубашку, подошла ближе, откинув мыском изящной туфельки штаны, и склонилась над парнем, насмешливо разглядывая умильно состроенную виноватую рожицу любимчика:
  - Добрый день, Котенок, - все-таки не удержалась она и чмокнула его в щеку, как маленького. - Вставай!
  - Доброе утро, - промямлил Цай, невольно расплываясь в смущенной улыбке. Бабушке бесполезно доказывать, что он уже взрослый и такие телячьи нежности ему не по душе.
  - Утро ты уже проспал, детеныш, - заметила Вальеса, подошла к окну и, в доказательство своей правоты, резко отдернула тяжелые гардины.
  Спальню залил радостный солнечный свет, заставив сонного Кошака болезненно поморщиться и зажмурить глаза.
  - Бабуля!!! - возмутился парень.
  - Поднимайся, давай, у меня к тебе дело, - отмахнулась она. - И вообще я не ожидала тебя застать в кровати. Ты почему не у Алечки?
  - Не у Алечки в кровати? - съехидничал Цай, осторожно подтягивая под себя одеяло.
  - Ну... - Вальеса не стала делать круглые глаза из-за явной пошлой шутки внука. - На это я так быстро не рассчитывала, но и подобной возможности не исключала, - честно призналась она. - Вообще-то говоря, семью устроил бы данный вариант событий. Очень я беспокоюсь из-за интереса Айва к нашей девочке. А ты бы стал ей неплохим мужем.
  - 'Неплохим'! - обиженно передразнил Цай. - Да я мог бы стать образцовым мужем!
  Вальеса скептически взглянула на внука, подавив снисходительную улыбку, но тактично промолчала, чем по-настоящему раздосадовала Кошака.
  - Бабуль, я же вам всем объяснял, что там все хоть и не просто, но довольно серьезно.
  - Никак не могу себе вообразить, как совместить Наследника Эмли и серьезные намерения? - недоверчиво покачала головой Вальеса.
  - Бабуль, ты же знаешь мое отношение к Рыжему. Хоть мне и тяжело это признать, но Айвен все-таки не такой идиот, каким прикидывается.
  - Ну, что ж, будем надеяться, что интуиция тебя не подводит, Котенок, - вздохнула молодая женщина.
  И уже совсем другим тоном добавила:
  - А ты почему до сих пор в кровати? Я же сказала, что у меня к тебе дело!
  - Бабуля!!! - простонал парень. - Я уже давно не сплю в пижамке!
  - Ох... - опомнилась Вальеса, ничуть не смутившись. - Прости, родной, я не подумала. Я подожду тебя в гостиной. Только давай живенько приводи себя в порядок, - улыбнулась она, направляясь к выходу.
  - А какое у тебя дело? - подозрительно спросил Кошак.
  - Я хочу увидеть Алечку, - призналась Вальеса, обернувшись и заискивающе взглянув на внука.
  - Мы же договорились, что пока никаких встреч! - задохнулся от возмущения Цай. - Ты обещала мне! И потом, как это, интересно, ты оказалась здесь одна? Дед еще не явился? Или он меня тоже поджидает в гостиной?
  Вот видеть Сейцу Цай был не готов. Дед непременно устроит допрос с пристрастием, как же так получилось, что он оказался дома в то время, как ненаглядная Алечка осталась наедине с наглым демоненком?
  Кошак даже плечами передернул, заранее судорожно прикидывая, пройдет ли такая отмазка, что он, дескать, только на минуточку зашел домой переодеться, но нечаянно присел на кровать и уснул? Для деда - вряд ли. Поэтому надо как можно скорее выпроваживать бабулю и мчаться к Альене.
  - Бабуль, я уже собирался вставать и уходить. Меня Аля ждет, - придал он уверенности своему голосу. - Я даже завтракать не буду. Распорядиться насчет завтрака для тебя?
  - Не горячо любимый внук, а сама обходительность, - фыркнула Вальеса. - Не хочу я завтракать. Уже обед пора подавать.
  - Я распоряжусь насчет обеда, - покладисто согласился Цай. - Только, извини, не смогу поприсутствовать. Впрочем, отобедаете с дедом, - ехидно поддел он.
  - Трусишка, - рассмеялась Вальеса. - Дед тебе точно не простит, если узнает, что ты Алечку одну оставил. От него надолго не ускользнуть, но у меня есть фора часа в полтора. Сейцу с твоим отцом снова отправились что-то уточнять насчет строительства дороги. И перестань подначивать меня с тем, что дедушка меня повсюду сопровождает. Я все-таки не кошка, гуляющая сама по себе. Мать твоя живо отцу глаза бы выцарапала, надумай он всюду за ней хвостиком таскаться, а мне приятно, что твой дед до сих пор меня ревнует, хотя ни разу повода не давала, - загадочно улыбнулась она каким-то своим мыслям.
  - Но неужели тебя не раздражает, что он тебя постоянно контролирует? - недоверчиво покачал головой Цай.
  - Это не контроль, Котенок. Ты же знаешь, муж мне ни в чем не отказывает, и никогда ничего не запрещает. А для того, чтобы понять, что это такое, надо прожить вместе не один год... Впрочем, для этого надо просто найти свою Единственную, - Вальеса улыбнулась внуку и вышла за дверь.
  - Где же ее искать-то? Не всем так везет, как Рыжему, - завистливо прошептал Цай, рывком отбрасывая одеяло в сторону...
  
  ***
  
  Не прошло и четверти часа, но Кошак успел принять душ, одеться и предстать в гостиной перед Вальесой, придирчиво оглядевшей его с головы до ног:
  - Годится, - сделала бабушка вывод. - Может быть, перекусишь? - кивнула она на изящный высокий бокал... молока и накрытую серебряным куполом-крышкой тарелку.
  Цай даже не сомневался, что в тарелке - каша.
  Именно поэтому он и предпочитал самостоятельную жизнь вдали от любимых родственников, что бабуля пыталась заботиться о его питании, словно он до сих пор оставался котенком с молочными зубками вместо хищных клыков. Даже мама уже смирилась, а бабуля все еще хотя бы с утра пыталась накормить его кашей. Правда, вместо ягод теперь 'украшала' молочную кашку кусочками мяса, но от этого было не легче.
  Цай вообще-то с удовольствием сейчас проглотил бы парочку простых (и очень вредных с точки зрения бабушки и мамы, и потому на данный момент на столе отсутствующих) тостов, но уже слишком сильно опаздывал и ждать, пока их приготовят, времени попросту не имел.
  - Нет, благодарю. Я и так проспал все на свете.
  - Надеюсь, ты преувеличиваешь, - вздохнула Вальеса. - Корзину с провиантом захвати.
  - А?
  - Я вместо тебя распорядилась, - хмыкнула женщина. - И цветы не забудь.
  - Какие цветы? Я же не на свидание собираюсь!
  - Ох, мальчишка ты еще, - закатила глаза Вальеса. - Какая разница - свидание или нет? Девочке все равно приятно будет получить цветы.
  - Ну да, Але-то, может, и приятно будет. А Рыжий их мне, хорошо, если к хвосту прикрутит, а не к другому месту...- пробурчал себе под нос Цай.
  - Не прикрутит. Я тебе фиалку привезла. Скажешь - для обновления интерьера, - отмахнулась Вальеса.
  - Свою любимую фиалку? - недоверчиво покосился Цай на столик у входа, на котором только теперь заметил объемную корзину, заботливо прикрытую вышитой салфеткой и рядом небольшой глиняный горшочек с редкой породой махровой фиалки.
  - Я Алечке листик отсадила. И нашей девочке - подарок, и мне приятно, что у внучки в доме будет хоть что-то мое.
  Слуга, замерший в глубине комнаты в ожидании дальнейших распоряжений, аккуратно разглядывая молодую красивую женщину, хоть и видел ее не впервые, все равно никак не мог поверить, что эта человечка - бабушка его хозяина, почти двухсотлетнего нелюдя.
  - Бабуля, - скривился Цай. - А без твоего подарочка - никак?
  - Никак! - отрезала Вальеса. - И поторопись, дедушка уже дал знать, скоро будет. Если ты не хочешь с ним поздороваться...
  - Упс... - правильно сориентировавшись, мгновенно потерял интерес к спору Кошак. - Ты ему от меня огромный привет передавай. Все, я исчезаю! - Цай быстренько чмокнул бабушку в подставленную щеку, подхватил корзину, намереваясь 'забыть' горшок с фиалкой, но окрик Вальесы заставил его забрать и злосчастный цветок.
  И уже буквально через несколько минут оборотень оказался перед входной дверью в квартиру Альены, не зная, куда бы пристроить дурацкий горшок.
  Нет, сами нежно-сиреневые соцветия ему очень нравился, и выкинуть бабушкино любимое растение - рука бы не поднялась, но прийти с ним в гости... глупо как-то...
  Цай обреченно вздохнул, спрятал цветочный горшок за спину, ногой подвинул тяжелую корзину с едой ближе к порогу и позвонил в колокольчик.
  
  Пока Кошак мысленно готовил убедительную речь по необъяснимому решению улучшить интерьер квартиры человечки, дверь распахнулась, и на пороге возникла она сама.
  - Цаюшка! - искренне поприветствовала девушка слегка насторожившегося таким приемом оборотня. - Привет! Ты что так долго спал? Заходи скорее! Кофе будешь? С блинчиками!
  - Добрый день, Аль, - осторожно произнес Кошак. - Я вот тут тоже... - кивнул он на корзину с провиантом, но, сообразив, что нечего Альене таскать тяжести, сам подхватил ее и вошел в прихожую.
  - А что ты там прячешь? - полюбопытствовала хозяйка, окончательно смутив своего гостя.
  - А... это вот тоже... тебе... - скомкано пояснил он, доставая из-за спины 'сюрприз', - для создания уюта, для интерьера, в общем...
  - Какая прелесть!!! - обрадовалась Альена, восторженно выхватив цветочный горшок у него из рук и, неожиданно поднявшись на мысочки, чмокнула оборотня в щеку. - А как ты догадался, что я давно именно о таких фиалках мечтала? Я его у себя в спальне поставлю! Или нет, ночью все равно не полюбуешься. Лучше в гостиной. Я сейчас! Проходи! - умчалась она в комнату с цветком в обнимку, прикидывая, где он будет лучше смотреться - на столе или на подоконнике.
  - Ну и ну, - покачал головой Цай, буквально ошарашенный выражением благодарности девушки. И вздохнул с огромным облегчением. - Бабуля, как всегда, угадала.
  Парень дотронулся до горевшей огнем щеки, надеясь, что на ней не остался уличающий след от нежных девичьих губ. Приятно, конечно, но это ведь далеко не то, что он хотел бы. Поэтому и злить лишний раз Рыжего, чтобы поревновал, не имело смысла. Ему, бедному, и так, наверное, ночью пришлось несладко.
  Цай даже не сомневался в том, что Айвен не посмеет нарушить данное накануне Слово. А, судя по прекрасному настроению Альены, пока что ничего предосудительного между племяшкой и демоненком не произошло.
  Окончательно успокоенный и довольный исполненной миссией по внедрению бабулиного подарочка в Альенино жилище, Цай прошел на кухню...
  
  - Доброе утро, - покосился он на развалившегося на стуле Рыжика с голым торсом. - Что это ты в таком виде? Вот, Дхарг! Рыжий, я забыл, что тебе рубаха нужна...
  - А доброе ли оно? - лениво отозвался демон, проигнорировав вопрос однокурсника. - Что ты там такое принес?
  - Фиалку, - хмыкнул Кот, присаживаясь за стол. - Будто ты не расслышал.
  - И с чего это ты вдруг с цветами приперся? - насторожился Айвен.
  - Бабуля всучила. Не мог же я отказать...
  - А зачем это... - начал было Рыжик, но тут в дверях кухни появилась сияющая Альена, и парень заткнулся.
  - Веничек, ты видел, что мне Цаюшка принес? Ой... - опомнилась она. - Котик, ты что будешь, кофе или чай? Вот, блинчиками угощайся, пока еще теплые, - подвинула она тарелку с оставшимися блинами ближе к зеленоглазому парню.
  - Кофе, - улыбнулся оборотень, искренне радуясь, что Альена довольна бабушкиным подарком. - А что это ты Рыжего блинами балуешь? Неужели, заслужил?
  - А это не я его, а он - меня, - бесхитростно отозвалась девушка, заставив Кошака поперхнуться откушенным кусочком блина.
  - Да не бойся, они съедобные! - заверила Альена. - Тебе еще повезло, что ранние визитеры все не слопали.
  - А кто к вам приходил? - удивился Цай.
  - Ты все проспал! - обвиняющее уставился на него Айвен, желая отвлечь от щекотливой темы, кто кому готовил завтрак. - Не хочешь есть, можешь ходить голодным. Нам больше достанется.
  - Ты лучше спроси, кто не приходил еще, - рассмеялась Альена. - Кушай, не бойся.
  - Весело тут у вас, - согласился Цай, опасливо принюхиваясь к аппетитным на вид блинчикам. - Я что-то не понял насчет исполнителя этого кулинарного произведения, - встряхнул он надкусанный блинчик, разглядывая тонкое золотистое кружево на свет.
  Айвен укоризненно взглянул на Альену и закатил глаза, подозревая, что сейчас несносный Кошак обязательно пройдется на эту тему.
  Но тут девушка удивленно хлопнула ресницами:
  - А где твоя рубашка, Веник?
  - Испортилась, - осторожно отозвался он.
  - Как это? - удивилась девушка, и, не доверяя собственному зрению, подошла и коснулась его плеча, слегка погладив.
  Вот именно ради таких прикосновений Айвен и решил пока обойтись без рубашки, однако Кошак опять не вовремя приперся! В какой раз уже он все планы ломает! Не мог хоть еще часик-полтора где-нибудь переждать...
  - Ничего не понимаю, - нахмурилась Альена, недоверчиво вглядываясь в кристально-честные глаза демона. - Как рубашка могла испортиться за пять минут, пока меня не было на кухне?
  - Протухла? - ехидно подсказал Цай, решивший все-таки позавтракать красивыми блинами сомнительного исполнения. На вкус они оказались просто бесподобны, но совсем исключить возможность каверзных последствий, оборотень, исходя их практики общения с извечным противником, не мог. Правда, он искренне надеялся, что уж Алю-то Рыжий отравить не осмелился бы.
  - Сам ты протух! - возмутился Айв. - Я просто кофе на нее пролил... нечаянно, - нашелся он.
  - Иии? - сложила руки на груди Альена, ожидая пояснений.
  - Что, 'и'? - включил дурачка Рыжик.
  - Куда делась-то облитая кофе рубашка? - терпеливо продолжила допрос девушка.
  - А! Так я ее застирать хотел, но намочил всю, и от расстройства... развеял... вот! - развел руками демон, широко улыбнувшись.
  - Так я и поверила! - фыркнула Альена.
  - А я тебе всегда говорил, учись владеть бытовой магией, Рогатенький, - хмыкнул тоже ничуть не поверивший в бредовую историю Цай.
  - Ну и не верьте! - обиделся демон, снова откидываясь на спинку стула и, словно невзначай, поиграв мышцами.
  Альена порозовела и поспешно отвернулась от соблазнительного объекта, сердито прошипев:
  - Другую надень!
  - А где взять-то?
  - Там же, где и первую! И, кстати, а где ты взял предыдущую?
  - А, так утром рубашка все-таки была? - усмехнулся Цай. - Обычно у него с полдюжины в подпространственном кармане на всякий непредвиденный случай в запасе, - сдал демона Кошак.
  - Она была на нем еще пять минут назад! - обвиняюще ткнула Альена пальчиком в сторону Айвена.
  - Семь, - поправил Рыжик, словно это имело существенное значение. - И там больше нет, - кинул он убийственный взгляд в сторону оборотня, предупреждая, чтобы тот не вмешивался.
  - Как это - нет? - не унималась Альена, вовсе не желая мириться с таким фактом.
  - А вот так - закончились, - обезоруживающе улыбнулся хитрый демон, еле сдерживая смех из-за огорченного личика девушки, которой и впрямь было неуютно находиться рядом с ним, понимая, что, если он не оденется - на метафизике сосредоточиться не удастся.
  - Эх... что только не сделаешь ради доброго дела, - хмыкнул Цай, отправляя в рот последний блин и щелкая пальцами.
  - Зачем?! - возмутился Айвен, не ожидая такой подлянки со стороны оборотня, навесившего на него качественный 'морок'. Только не тонкой шелковой рубашки, а грубого суконного полотна, мешковато прикрывающего верхнюю часть тела демона от самой шеи до кончиков пальцев, удачно скрыв соблазнительные бицепсы и трицепсы Рыжика.
  - Ахаха... - рассмеялась Альена, подойдя и пощупав плотную ткань балахона. Иллюзия одежды оказалась полной. - Великолепно, Котик! Ты наелся? Пойдемте-ка заниматься, мальчики, - приглашающе махнула девушка в сторону комнаты.
  - Я тебя когда-нибудь все-таки придушу, Блохастый! - прошипел Айвен, безуспешно пытаясь избавиться от чужой магии.
  - А я тебя предупреждал - не нарушай приличий, - шикнул на него Цай, намеренно оттерев плечом в дверном проеме, чтобы оказаться за спиной у Альены первым.
  - Не ссорьтесь, - обернулась она через плечо и, подмигнув Цаю, съехидничала:
  - А тебе идет даже этот цвет, Веничек. Не расстраивайся.
  - Наглецу - все к лицу, - хмыкнул оборотень, удачно увернувшись от пинка разозленного его самоуправством демона, не ожидавшего такой подставы, поэтому не успевшего среагировать оперативно.
  Айвен лихорадочно прощупывал хитросплетения чужой магии, надеясь найти хоть одно слабенькое место, чтобы растворить чужое заклятье, но пока еще не нашел. И, демонстративно оттянув несуществующий на самом деле ворот балахонистой хламиды, пожаловался Альене:
  - Он меня душит, и все чешется! А вам смешно, да?
  - Правда? - изумилась девушка. - Нет, Айв... Ты серьезно? Разве может 'морок' создавать такой эффект?
  - Нет, - уверенно ответил Цай.
  - Да! - возразил демон, состроив несчастное выражение лица. - Аля, скажи ему! Я сам 'морок' нацеплю. Нормальный, а не такой... Честное слово!
  - Ладно уж, - сжалилась добрая душа человечки. - Котик, убери свой, пожалуйста, пусть он сам потренируется прилично выглядеть в обществе.
  - Ты ему доверяешь? - поразился Кошак.
  - Не слишком, - улыбнулась Альена, поддерживая друга. - Но давай, дадим ему шанс...
  - Как скажешь, Котенок, - нехотя согласился Цай, снимая свой 'морок'.
  
  ***
  
  'Морок' хитрого демона оказался на порядок хуже. То есть, визуально он выглядел на отлично, но вот стоило Альене нечаянно дотронуться до плеча Рыжика, устраиваясь рядышком на диване, как она моментально поняла, что ощущения, будто Айвен одет, вовсе не наблюдалось. Обнаженная кожа буквально обожгла щеку девушки, заставив вспомнить утренние объятия и свои растрепанные чувства в момент недолгого единения, чуть было не закончившиеся необдуманным поцелуем, который привел бы неизвестно к каким последствиям.
  Альену эта удивительная зависимость от прикосновений Айвена немного пугала. Хотелось бы верить, что на самом деле все не так запущенно, как кажется. Единственное, что немного компенсировало ее задетое самолюбие, так этот тот факт, что и Рыжик, видимо, испытывал нечто похожее. Это было странно, учитывая его 'опыт' общения с противоположным полом, но в то же время льстило неискушенной в таких вопросах девушке.
  Отодвинувшись на безопасное расстояние от демона (для чего пришлось почти вплотную прижаться к боку сидевшего с другой стороны Кошака), Альена постаралась унять зачастившее сердечко и не покраснеть под насмешливыми взглядами обоих парней, безусловно догадавшихся, что к чему.
  Двинув острым кулачком в бок оборотня, она вскочила с дивана и обиженно уставилась на обоих нелюдей:
  - Мы сегодня будем заниматься или как?
  - Будем, Котенок! - заверил Цай, выразительно взглянув на однокурсника, и ехидно уточнил:
  - Тебе снова помочь, Рогатенький? Или свою рубашку уступить?
  - Не надо! - сориентировался демон, забеспокоившись, что обнаженный торс Блохастого приятеля произведет на Альену похожий эффект.
  - Ну-ну, - скептически усмехнулся оборотень.
  После того, как Айвен под придирчивыми взглядами Альены и Цая надел нормальную рубашку, 'случайно отыскавшуюся' в подпространственном кармане', всем троим, наконец-то, удалось настроиться на учебный процесс.
  - Ой, Цай, а что у тебя в корзине? - вспомнила Альена.
  - Я и сам не знаю - завтрак или обед, - пожал плечами Кошак. - Бабуля распорядилась собрать. Кстати, цветочек - тоже от нее.
  - Что? - изумилась Альена. - Откуда твоя бабушка...
  - Заехала навестить, - улыбнулся Цай.
  - Я хотела спросить, откуда твоя бабушка узнала, что мне фиалки нравятся?
  - Просто предположила.
  - А ты ей сказал, что у тебя есть подруга - человечка?
  - Ну да, а что такого?
  - А вдруг она подумает, что я твоя девушка? - ужаснулась Альена, ощутив, как рядом напрягся Рыжик, которому тоже не понравилось такое предположение.
  - Скажу честно, Алечка, бабуля была бы рада, но...
  - Шутишь, да? - догадалась девушка.
  - Угу, - мрачно согласился Кошак, не желая развивать данную тему в присутствии начавшего заводиться Айва.
  - Шутки у тебя дурацкие, - обиделась Альена. - Так что с едой? До обеда ничего не испортится?
  - Не переживай. Я накинул заклинание стазиса. Все будет свежее, с пылу, с жару.
  - Хорошо, - облегченно вздохнула Альена, радуясь, что исполнила свою миссию рачительной хозяйки. - Что там у нас со следующей темой?
  - Ну, наконец-то, вспомнили, ради чего собрались, - хмыкнул Айв, с готовностью подсунув девушке открытый конспект. - Прочти вот этот абзац, а потом попробуй дать определение своими словами.
  - Так я же тебе еще вчера за него отчиталась!
  - Повторенье - мать ученья! - наставительно заметил Рыжик. - Дерзай! Потом практическое занятие будет.
  - Хнык, - скуксилась Альена. - И за что мне все это? Я стереометрию больше люблю...
  - Не плачь, солнце мое, - утешил Айвен. - Мне вот тоже приходиться мириться с некоторыми вещами, которые не по душе. Я же не ною.
  - Ты - мужчина, тебе ни к лицу капризничать, - возразила Альена, демонстративно горько вздохнув и уставившись в конспект.
  - Умничка, деточка... - ласково погладил Кошак по голове свою племяшку, - у тебя все получится, вот увидишь.
  - Хорошо бы...
  Но, к великой радости ученицы, скептический настрой ее 'наставников' к вечеру и впрямь растворился в уверенности, что ей удастся на отлично сдать сложный экзамен. Правда, сама девушка нервничала гораздо сильнее. Пройденные и повторенные темы буквально отскакивали от зубов, но Альена не могла отделаться от мысли, что все так гладко, пока она в привычной атмосфере родных стен и рядом с внушающими позитивный настрой парнями. А вот что будет, когда она вытянет билет и окажется перед лицом строгой комиссии экзаменаторов?
  
  Хорошо хоть времени на заботу о том, чем бы перекусить, ушло по минимуму. Обед и ужин, изъятый из корзины, принесенной Цаем, оказались выше всяких похвал.
  К безмерному удивлению человечки, в объемной корзине, помимо холодных и горячих закусок, оказался даже наваристый супчик по-домашнему, сваренный на бульоне из аппетитной говяжьей косточки. Теперь Альена больше не сомневалась, что составлением меню и действительно занималась бабушка Цая. Упоминание о его заботливой родственнице, смущало девушку, но она старалась не думать на эту тему, потому как была абсолютно уверена, что общаться с семьей Кошака ей не доведется. Не придет же в голову оборотню знакомить всех своих подруг с родичами. Не тот уровень, чтобы Княгиня Независимого Рода Котов-оборотней снизошла до представления ей какой-то орсы Эрс, приемной дочери орсана Велия и орсы Мины Джаунсов...
  
  В общем, день получился насыщенный, и к вечеру Альена почувствовала насущную и весьма острую необходимость передохнуть от зубрежки. Парни в отличие от нее, выглядели не такими измученными, скорее даже, в сравнении с ней, непростительно бодрыми. Вот же - нелюди!
  Цай даже умудрился предложить пойти прогуляться перед сном, но, взглянув на несчастную страдалицу во имя магической науки, сжалился и велел ей отправляться спать. Правда, Айвен оказался крайне недоволен такой заботой Кошака о своей племяшке. Рыжик не прочь был бы и дальше наслаждаться присутствием привалившейся в изнеможении к его груди Алечки, которая, кажется, даже не замечала, что он уже давно обнимает ее, устроив поудобнее.
  - Ладно, мальчики, спасибо вам огромное за участие, - сдерживая зевоту, потянулась Альена. Невольно заставив обоих парней поспешно отвести глаза, чтобы не выдать, какие неприличные мысли возникли из-за натянувшейся ткани домашнего платья на высокой девичьей груди.
  - Сладких снов, Котенок, - чуть севшим голосом выдавил Цай.
  Айвен же вообще промычал что-то нечленораздельное, но Альена не придала значения внезапному исчезновению красноречия Рыжика.
  - А где вы будете спать, на диване? Или ты, Цай, снова уйдешь? - нахмурилась хозяйка квартиры.
  - А что, не стоит? Он к тебе приставал? - кивнул насторожившийся оборотень в сторону Айвена, слегка растерявшегося от такого предположения.
  - Нет... просто... Впрочем, неважно, - спохватилась смутившаяся Альена, не желая вдаваться в подробности своих опасений по поводу присутствия демона.
  - Точно? - сверкнул Цай сердитым взглядом на приятеля.
  - Да точно! Я же обещал! - возмутился демон.
  - Я, пожалуй, останусь сегодня, - успокоил девушку оборотень.
  - Ладно, - облегченно улыбнулась Альена, недоумевая, отчего в душе такой раздрай? Одна часть просто вопила - это ваша последняя ночь с 'неправильным эльфиком', другого шанса уже не будет!!! А вот благоразумие нашептывало - не уступай временному порыву - безумно пожалеешь, когда все закончится. Демону-то все равно - одной победой больше, одной - меньше. А ты будешь раскаиваться и сожалеть о своей слабости. И 'утешительные' мысли, дескать, будет что вспомнить в старости - не помогут. Не поддавайся!
  
  - Сегодня я сплю у стенки! - объявил Кот, едва только за Альеной закрылась дверь, и парни наперегонки послали в сторону спальни девушки свои охранные заклинания.
  - Да без разницы, - вяло отмахнулся Айвен, мыслями находившийся сейчас совсем в другом месте. И даже не намеренный вступать в привычную перепалку с соперником.
  - Рогатенький, что с тобой? - удивился Цай. - Ты не заболел ли, часом?
  - Отвали... - глухо отозвался Рыжик. - Я в душ - первый... И спинку мне тереть не надо, - предупредил он дальнейшие пошлые шутки.
  - Я и не собирался тебе предлагать ничего такого, извращенец, - фыркнул Цай, чувствуя, что приятель и в самом деле не настроен на ставший традиционным обмен 'любезностями'.
  
  Явившись из ванны, Айв плюхнулся на кровать и, заложив руки за голову, бездумно уставился в потолок.
  - Эй? - забеспокоился оборотень. - Что произошло, Рыжий?
  - Сам не знаю... какое-то странное предчувствие, что намечается серьезная катастрофа...
  - Хм, - неодобрительно фыркнул Кошак. - Ну, насчет того, что Аля завалит экзамен - я даже не переживаю. Она справится. Может, ты из-за приезда отца волнуешься? Ты его должен встретить?
  - Да. У меня есть к нему одна идиотская просьба, - хмыкнул Айвен, припомнив утренний визит Корвиниуса.
  - Любопытненько... - заинтересовался Цай.
  - Да так, ерунда, - отмахнулся демон, не желая выдавать дружка, сбрендившего от страсти к суккубе.
  - Ну, так что же тебя тревожит? - снова попытался вызвать на откровенность оборотень. - Или боишься, что отец тебе с Альеной общаться запретит?!
  - Размечтался! Отец не против наших отношений с Алей... Он, скорее, даже 'за'...
  - О как! Интерееесно... Тогда чего беспокоиться-то? - пожал плечами Цай.
  - Да сам не знаю, почему нервничаю... - нехотя признался Рыжик.
  - Может быть, по рюмке анестезии? - великодушно предложил Кошак.
  - Нет уж... благодарю за заботу! С тобой только начни, и рюмкой не отделаешься, - хохотнул Айвен. - А мне завтра надо произвести на отца благоприятное впечатление. Иначе он решит, что я еще не нагулялся и не готов к семейной жизни. Если еще и ему доказывать придется, что я Али достоин - я же свихнусь, дожидаясь его - "дозволяю"! Как будто тебя на мою бедную голову мало!
  - Не преувеличивай катастрофу - твоей бедной голове уже ничем не повредишь. Но разве ты уже готов? - насмешливо уточнил зеленоглазый.
  - Не твое дело! - отрезал Рыжик, перевернувшись на живот и сунув руки под подушку, всем своим видом демонстрируя, что он не намерен больше продолжать бесполезную дискуссию, и хочет спать.
  - Ошибаешься, Рогатенький. Может быть, и не мое дело, но моя семья твою кандидатуру Алечке в женихи явно будет разбирать на составляющие. А из каких достоинств ты состоишь - тебе виднее...
  - Не волнуйся, положительных качеств все равно больше, - огрызнулся Айвен, невольно поежившись. - Наследник Повелителя Шед звучит куда значимее, чем Князь Равиль IV.
  - Да уж, это твой самый главный козырь, - похлопал слегка задетый Цай однокурсника по плечу и, резко поднявшись, отправился в ванную.
  Только был остановлен на половине пути неожиданным звонком дверного колокольчика в прихожей.
  - Дхарг! - выругался оборотень, открывая замки. - Кого там еще принесло, на ночь глядя?
  
  Вот кого-кого, но таких гостей Цай точно не предполагал увидеть. От неожиданности он даже забыл поздороваться с мявшимися на пороге девушками, ошарашено уставившись на однокурсниц.
  Темненькая хрупкая Лисаль (между прочим, староста их группы в Академии), с прелестными крылышками за спиной, то проявляющимися, то исчезающими, являющимися бесспорным признаком того, что сильфа серьезно нервничает, и ее ближайшая подружка и заместительница, светленькая очаровашка Ленсаль, смущенно подталкивая друг друга локоточками, наконец-то обрели дар речи и первыми вежливо поздоровались:
  - Добрый вечер, Цай. Извини, что так поздно... Но просто мы только что узнали, где тебя можно застать... - начала Ленсаль, застенчиво взмахнув длиннющими ресницами.
  - Да! - поддакнула бессменная староста. - Я хотела... то есть, мы хотели тебе напомнить...
  - ...что ты должен был подготовить речь, - продолжила светленькая, найдя в себе силы прямо взглянуть в зеленые глаза красавчика-оборотня. Но тут же снова опустила ресницы.
  Цай нахмурился. Покладистость этих конкретных сильфиек была слишком обманчивой. Девушки выглядели нежными, скромными тихонями, но лишь до того момента, пока их не разозлить. Вот тогда эти прелестницы в полной мере могли показать, на что способны представители отдельной ветви расы древних эльфов. А он совсем позабыл о бездумно данном обещании написать и выучить приветственную речь от имени адептов Академии по случаю приезда Повелителя.
  Что скрывать - обе девушки ему давно нравились, чудесным образом избегая более тесного контакта, кроме как по вопросам учебы. Именно поэтому он не стал отнекиваться непомерной занятостью и пообещал выполнить ответственное поручение, о котором, конечно же, благополучно забыл, сосредоточив все внимание на проблемах племяшки. Как теперь выкручиваться - парень не представлял.
  На счастье оборотня, дав ему пару минут передышки на придумывание срочного плана, из глубины квартиры вышел Айвен, заинтересовавшись, с кем это Цай на пороге квартиры ЕГО девушки любезничает?
  При виде еще одного признанного красавца-нелюдя, о котором грезила прекрасная половина Академии, явившегося перед взором ясных очей сильфиек в одних штанах, небрежно съехавших на бедра, и с зачесанными назад, влажными после душа волосами, одногрупницы повторно потеряли нить беседы.
  Последние несколько дней среди знакомых в Академии ходили ТАКИЕ слухи, что никак не хотели укладываться в головах. Причем, дофантазировались уже до того, что, дескать, желание Повелителя поскорее женить Наследника, ни что иное, как вынужденная необходимость, чтобы отъявленный бабник не увлекся предосудительными 'экспериментами'. Слишком уж многим казалось подозрительным внезапное желание двух непримиримых соперников проводить столько много времени вместе вне стен аудитории. О том, что Айвен мог всерьез влюбиться в человечку, 'выигравшую' его в затеянную инкубами и суккубами лотерею, верилось с трудом. И, потом, Цай-то уж точно никогда не был замечен в проявлении интереса к человеческим девушкам.
  Так что, чем занимаются два уставших от девичьего обожания парня в квартире, которую снимает Альена Эрс - тайна, покрытая мраком.
  Ни Лисаль, ни Ленсаль дурацким слухам не верили, но все же здорово растерялись, не зная, что теперь и думать...
  - Ух ты, какая неожиданная встреча, - ухмыльнулся Айвен. - Привет, девчонки! Но мы сегодня эскорт не заказывали.
  - Как не стыдно! Пошляк! - задохнулась от возмущения Ленсаль.
  - Нам вообще не до ваших глупостей! Мы и так умаялись, пока вон его отыскали! - опомнилась Лисаль, невежливо ткнув изящным пальчиком в сторону оборотня.
  - Ааа, - глубокомысленно изрек Айвен, вовсе не подумав извиниться перед одногруппницами за глупую шутку. - А я-то грешным делом решил, что вы тоже пришли собственными глазами убедиться, что мы временно у Альены обитаем.
  - Хм! - обиженно фыркнула староста. - Мне дела нет до того, кто у тебя числится... - чуть было не ляпнула она сгоряча, но опомнилась, что повторять ТАКОЕ предположение - это уж слишком, и продолжила, - ...очередной подружкой-однодневкой! Уже и за младшекурсниц принялся, дожили!
  - Не смей в таком тоне отзываться об Але! - вмиг слетела дурашливая наглость с лица демона. Взгляд голубых глаз потемнел, выдавая его раздражение. - Мы просто к экзаменам готовились, а вовсе не то, что ты вообразила!
  - А тогда нечего нас подначивать! - запальчиво высказалась Ленсаль, на всякий случай, отступив на шаг назад. - Но с твоей репутацией, Айв, думаю, Альене уже бесполезно кому-то доказывать, что вы здесь третий день к экзаменам готовитесь.
  - Ага, денно и нощно, - хихикнула Лисаль. - Только каким боком сюда Котик вписывается - непонятно...
  - Альена - моя племянница, - решил пояснить Цай, резонно предположив, что дальше тайны его родственных связей скрывать попросту незачем. Все равно долго в секрете их удержать не удастся. Так хоть слухов, задевающих честь его племянницы, может, все же поменьше будет. А Але он прямо с утра за завтраком сам все расскажет и объяснит. Да и бабушка довольна будет. - Не могу же я оставить этого ловеласа наедине с родственницей. Сами говорите - у него репутация так себе...
  - Да ладно?! Альена Эрс - твоя родственница? - округлила глаза Лисаль. - Она же - человечка!
  - Да он выдумал все, - махнула рукой Ленсаль. - У него самого рыльце в пушку, вот и прикрывает друга. Еще неизвестно, чем они тут занимались! Орсы Альены что-то не видно, а они, причем полуголые оба - присутствуют!
  - Про рыльце - это вы точно подметили, - съехидничал Айвен, предпочитая не замечать последние, весьма провокационные фразы сильфиды. - Но все равно, мне не совсем понятно, чем обязаны в столь поздний час вашему визиту?
  - А мы не к тебе - а к нему! - кивнула Лисаль на Цая. - Он обещал речь. Ты готов, Цай?
  - А... эм... как бы это... не совсем..., - покаянно признался парень.
  - То есть, как это? - уперла руки в бока Ленсаль. - Это же общественное поручение! От ректора! Цай?!
  - Ну что сразу, Цай? - скривился оборотень. - Вон, пусть лучше Рыжий речь напишет. Он наверняка лучше знает, какую лесть его отцу приятно будет услышать.
  - Ну уж, нет, увольте! - замотал головой Айвен. - Я на это не подписывался.
  - Нет, конечно же, он не может приветственную речь произносить, - поддержала староста.
  - Это же ни в какие ворота не лезет. У нас серьезное учебное заведение! Что о нас подумают?!
  - Вот именно - сын отца приветствует... - поддакнула Ленсаль. - В кои-то веки нашей группе серьезное поручение доверили, а ты!
  - Так что, давай, дорогой, собирайся и пошли речь писать. Или мы тут останемся, пока не убедимся, что все пройдет без сучка и задоринки, - ответственно подошла девушка к вопросу.
  - Да! - воинственно подтвердила светленькая сильфийка, плотоядно поедая глазами полуобнаженного демона.
  - Ну ты попал! - притворно сочувственно похлопал Айвен Кошака по поникшему плечу:
  - Иди - дело серьезное, ответственное. У тебя хоть наброски-то есть?
  - У нас есть план, по которому такие речи составляются, - деловито вклинилась Лисаль, схватив оборотня за руку. - Ну, что, пошли?
  - Рыжий, может, все-таки поможешь? - несчастно взглянул Цай на соперника, попытавшись стряхнуть ручку девушки, но куда там! Сильфийка вцепилась в него железной хваткой, не желая упускать наклевывающуюся возможность заполучить обаятельного Кошака в безраздельное пользование на несколько часов, хоть и не для романтического времяпрепровождения, но все-таки одного, без вечного окружения толпы поклонниц.
  - Не, не уговаривай, - покачал головой демон. - Это неправильно будет. В прошлые разы я не участвовал, и теперь не буду. Тем более что твоя очередь общественные обязанности исполнять. И потом - если я подключусь, то у нашей группы появится нечестное преимущество перед другими студентами. У нас в Академии у всех равные права и возможности, - пафосно заключил Айв. - Тебе выпал шанс блеснуть, так что - дерзай!
  - А мне вот интересно, с каких это пор старшекурсники берут шефство над младшекурсницами? - все-таки выдавила мучивший ее вопрос Ленсаль. - У меня, может, тоже есть кое-какие пробелы в знаниях, которые необходимо заполнить, - кокетливо улыбнулась она демону.
  - Я бы с удовольствием, - откликнулся на явный призыв Рыжик, но, заметив удивленно-укоризненный взгляд Кота, поспешил разочаровать одногруппницу, - но, увы, я себе больше не принадлежу... Говорил же тебе еще на первом курсе - пожалеешь, что не согласилась со мной встречаться.
  - Как это? - удивилась староста. - Хм... интересно, а не связано ли это со слухами о женитьбе Наследника?
  - Угадала, - довольно улыбнулся Айв сильфийке, не замечая промелькнувшего в глубине глаз ее светленькой подружки сожаления.
  - Послушай, Айвен, а может быть, ты в качестве консультанта выступишь? Пойдем с нами, а? - все-таки отважилась Ленсаль попробовать переубедить демона, о котором мечтала с самого первого курса. Вот только природная гордость не позволяла девушке отключать инстинкты самосохранения и поддаваться его чарам. Ведь всем известно, что удовлетворенный интерес у этого бабника быстро проходит, переключаясь на новый объект охоты.
  - Не-а, я сегодня и так устал...
  - Хм, не завидую я твоей будущей жене, - сморщилась слегка уязвленная сильфийка. - Не верю, что ты просто так успокоишься.
  - Не верь, - покладисто согласился Айвен. - Сам до сих пор поверить не могу, что мне, кроме нее, никто не нужен...- выпалил он и отчего-то смутился под недоверчивыми взглядами трех пар глаз, испытывающее вперившихся в его лицо.
  - Ничего себе... - прошептала Ленсаль, ощутив легкую горечь поражения, хотя никогда всерьез и не боролась за внимание Наследника Эмли II.
  А несносный Кошак лишь насмешливо хмыкнул:
  - Я за тобой слежу, Рогатенький...
  Девушки недоуменно переглянулись, пытаясь интерпретировать эту фразу, но свои выводы предпочли не озвучивать.
  - Идите уже, а? А то вам времени не хватит речь написать и выучить, - нетерпеливо напутствовал Айвен, стараясь не выдать своей безмерной радости оттого, что Цая все-таки удалось выпроводить.
  - Не забудь о том, что ты мне вчера пообещал, - нахмурился Кот, интуитивно почувствовав ликование соперника.
  Оборотень склонился, неуклюже надевая обувь одной рукой (потому что вторую руку Лисаль так и не отпустила, опасаясь, что Цай найдет причину увильнуть от ответственного поручения). Затем выпрямился и уточнил:
  - Ты понял меня?
  - Понял. Не забуду, - буркнул Айв.
  - Тогда, пока!
  - Удачи, - отозвался Рыжик, поспешно закрывая дверь.
  
  - Цай, Алька в самом деле твоя племянница? - озадаченно спросила Лисаль, заметив досадливый взгляд Кошака в направлении захлопнувшейся двери в квартиру человечки.
  - Да! - резко ответил он. - Давай сменим тему. Что там по твоему плану в приветственной речи сказать надо?...
  
  ***
  
  Выпроводив нежданных гостей вместе с Кошаком, чему Айвен не мог не радоваться, он с досадой взглянул на закрытую дверь в спальню Альены, но нашел в себе мужество не топтаться под дверью, а пойти и улечься на диван. Только вот сон к нему почему-то не спешил приходить.
  Несчастный демон отлежал себе все бока, прежде чем его все-таки сморило долгожданное забвение.
  
  А вот Альена, покинув ребят, почти сразу же уснула. Только сон ее не был долгим. Подсознательные страхи провалить экзамен и переживания по поводу предстоящей свадьбы Айвена, чудным образом переплелись, и в результате, ей приснилась кошмарная белиберда, заставившая проснуться с бешено колотящимся сердцем. Что именно ее напугало, девушка вспомнить не смогла, но неприятный осадок напрочь прогнал остатки сна.
  Бесполезно покрутившись, она только еще больше разнервничалась, и решила пойти попить водички, чтобы успокоиться.
  Прокравшись в темноте на цыпочках мимо дивана, на котором должны были спать ребята, она все-таки не удержалась, и оглянулась, издав удивленный возглас. В полумраке ночи на диване явно обрисовывался контур лишь одного из нелюдей.
  Тихое восклицание все-таки побеспокоило спящего. Парень резко сел, вскинув над головой 'светлячок', позволивший Альене убедиться, что ночевать в ее квартире остался демон.
  - Аля... - сонно пробормотал Айвен. - Что, уже утро?
  - Нет...
  - А зачем ты вскочила? - бесцеремонно поинтересовался Рыжик.
  - Водички попить.
  - Ааа... ясно. Мне захвати, пожалуйста, - попросил демон, потерев ладонями лицо.
  - Сейчас, - пообещала Альена, быстро метнувшись в кухню.
  
  - А почему тебе не спится? - прошептала девушка, вернувшись и протянув стакан с водой гостю. - И куда ты Котика подевал?
  - А у него неотложные дела подвернулись, - не стал вдаваться в подробности Айвен.
  - Какие могут быть неотложные дела посреди ночи? - удивилась Альена.
  - Алечка, ну ты же взрослая девочка, - шутливо упрекнул демон.
  - Вот Котяра! - хмыкнула девушка, отчего-то почувствовав легкую досаду на неугомонного зеленоглазого друга.
  В ожидании, пока Айв напьется, она присела на краешек дивана, почему-то не в силах отвести завороженного взгляда от горла Рыжика, жадно поглощавшего принесенную воду. Несколько капель скатились по волевому подбородку демона, и человечка едва удержалась, чтобы не дотронуться до него, стирая... нет, не кончиками пальцев, а губами...
  Чтобы не поддаться искушению, Альена судорожно обхватила свои плечи руками.
  - Спасибо, родная, не дала умереть от жажды, - довольно облизнулся Айвен, отставляя пустой стакан в сторону... - Эй, солнце мое, а что это ты дрожишь? Замерзла? - удивился парень, резко придвинувшись.
  - Н-нет! - поспешно заверила Альена, устыдившись своей реакции на одного несносного полуобнаженного демона, нахально дразнящего ее своим присутствием. - Просто... нервничаю... вот!
  - Нервничаешь?
  - Ну да, - принялась вдохновенно врать Альена. Хотя, эта ложь не была такой уж выдумкой. По крайней мере, 50% ее нервозности уж точно можно было отнести насчет завтрашней сдачи. - Я боюсь провалить экзамен.
  - Ну что ты, радость моя, не переживай. У тебя все получится, - придвинулся к ней ближе Айвен, но Альена отшатнулась, пресекая его попытки обнять ее, и, запустив пальчики в растрепанную рыжую шевелюру, принялась машинально перебирать пряди.
  Рыжик замер, решая, стоит ли прерывать идиллию возникшего момента. Прикосновения пальчиков человечки к своим волосам ему были очень даже приятны, и спугнуть ее более решительным действием со своей стороны он не хотел. К тому же данное Кошаку дурацкое Слово напрочь лишало его инициативы. Да что там! От получаемого удовольствия невинной ласки хотелось прикрыть глаза и замурлыкать.
  - Надо же, - задумчиво прошептала Альена, - а правильно говорят, мол, что когда кота гладишь, то успокаиваешься...
  - Так я не кот! Я - демон! - встрепенулся расслабившийся было Айв.
  - Даа... - нехотя согласилась девушка. - Ты - Высший демон... - отчего-то глубоко и печально вздохнула она, - а, интересно, если твои рожки погладить - эффект тот же будет? Успокоюсь или нет?
  Не дав возможности слегка обескураженному таким вопросом Рыжику ответить, Альена на ощупь добралась до крошечных рожек 'подопытного' и слегка пощекотала их.
  Пожалуй, только осознание того, что человечка действительно не понимает, что же именно она с ним делает, помогало Айвену хоть как-то держать себя в руках. Однако насколько ему не было бы приятно, все же выдержать еще хоть минуту такой сладкой пытки, он оказался не в состоянии.
  - Алечка, - севшим и охрипшим в этот момент голосом, взмолился Рыжик, - а может, ты мне рожки в другой раз почешешь?
  - Ой... - растерялась девушка. - Я тебе больно сделала? Ты извини - я не хотела так сильно на них давить, ты не обижайся, пожалуйста. Ладно? Я теперь осторожнее буду - честно-честно!
  И в подтверждение своих слов еще раз очень нежно, еле касаясь кожи, обвела пальчиками вокруг ставших сверхчувствительными рожек демона.
  - А теперь не больно? - заботливо проворковала она, склонившись к уху Айва, ничуть не проникшись возникшими проблемами Рыжика по удержанию самообладания.
  - Аля... - еле слышно и как-то сдавленно, уже даже не пошептал, а прохрипел из последних сил парень, судорожно вцепившись скрюченными пальцами в обивку дивана, - пожалуйста, не надо!
  - Веник, да что с тобой? - искренне обеспокоенная его состоянием девушка наклонилась, чтобы заглянуть ему в глаза, и замерла...
  Обычно синие глаза ее демоненка сейчас сияли чистейшим расплавленным золотом, притягивая и завораживая ее взгляд. Весь окружающий их мир отступил куда-то далеко и остался только этот пылающий взор... совершенно подавляющий ее собственную волю, или, что было бы вернее в данной ситуации, подталкивающий ее к совершению самого затаенного, пугающего своим безрассудством, но оттого не менее привлекательного, сжигающего изнутри желания...
  
  ***
  
  Неяркий, мерцающий огонек 'светлячка', подвешенного демоном над изголовьем дивана, вдруг мигнул и начал меркнуть, утопив комнату в первозданном ночном сумраке.
  В погруженной в полную тишину гостиной остался только неровный звук нашего сдавленного дыхания...
  А еще гулко раздавалось учащенное биение наших сердец. По крайней мере, мое меня так просто оглушало...
  Вспомнив о том, что надо дышать, я глубоко вздохнула... И, словно в омут с головой (безумно испугавшись, что перестану различать зовущий взгляд моего демоненка), подчиняясь странному наваждению, подалась вперед. Мои руки жадно обвили шею Айва, будто кто-то мог сейчас его у меня отнять.
  В голове билась одна мысль - мое! Сейчас этот рыжий, противный гад - мой и только мой! Я не хочу ни с кем делиться! Он всего лишь чужой жених, но не муж! И сейчас он принадлежит мне безраздельно - от кончиков своих очаровательных рожек до ступней!
  И я его никому не отдам! Сегодня - не отдам!!!
  Все, разумные мысли о том, что это просто наложенное демоненком наваждение, забылись при одном только ощущении его горячей кожи под моими ладонями.
  Рыжик моментально сориентировался. Не разрывая взгляда, он быстро сел, сдвинувшись на край дивана, и ловко перетянул меня к себе на колени, стиснув так, что стало трудно дышать. А я... я бессовестно обвила его руками и ногами, наплевав на то, что со стороны, наверное, сейчас напоминаю обезьянку из зоосада...
  Ладони демона на моей спине обжигали своим теплом даже через ткань пижамы.
  Расстраиваться, что для такого случая уместнее бы появиться перед парнем в соблазнительном пеньюарчике, было попросту некогда.
  Его красиво очерченные губы зовуще приоткрылись, и я поняла, что если в тот же миг не почувствую их вкус, то просто умру, перестану существовать...
  Будто во сне, под насторожено-манящим взглядом Рыжика, я медленно потянулась к нему и робко и несмело поцеловала, словно пытаясь компенсировать утренний так и не состоявшийся поцелуй...
  Айв ответил с таким воодушевлением, что мои оставшиеся сомнения в правильности поступка отлетели прочь. И больше никаких посторонних мыслей - только то, что мой неправильный эльфик здесь, со мной... И вот это в данный момент было самым важным и правильным. Это наша с ним последняя и единственная ночь. А дальше - будь, что будет...
  У меня не осталось никаких сомнений в том, что я хочу быть с ним...
  Вот так, в один миг, без колебаний, позабылись принципы и куда-то испарились все мои благие намерения держаться от него подальше, не допуская сердечной привязанности.
  Впрочем, вполне вероятно, что сердце и разум здесь вовсе ни при чем, а все дело в расшалившихся гормонах, среагировавших на испускаемые нелюдем особые феромоны.
  И даже, если это все под влиянием его демонической магии, все равно!
  Он - МОЙ!!! Здесь и сейчас....
  Наш поцелуй оказался похож на какое-то безумство, словно то, что так долго копилось, вдруг вырвалось из-под контроля сознания, и мы оба не понимали, что творим.
  Я больше ни о чем не хотела думать. С каким-то странным восторгом и изумлением, идущим откуда-то изнутри, я дотрагивалась ладонями до его шеи, спины и плеч, ощущая тугие мышцы под гладкой кожей, которые под моими руками ни на секунду не прекращали движения, напрягаясь и расслабляясь. И я упивалась тем, что мне безнаказанно позволялось экспериментировать, то усиливая нажим, почти впиваясь ногтями в его кожу, то едва проводя подушечками пальцев на расстоянии ощущения тепла, обрисовывая рельеф его мускулов... а у Рыжика так уморительно сбивалось дыхание, что эта игра меня просто сводила с ума.
  И почему я раньше не додумалась позабавиться подобным образом? Столько дней кануло в небытие просто так...
  Прижавшись всем телом, до мельчайших подробностей ощущая его желание, я вдруг поняла, что мне до обидного некомфортно.
  Ласковые ладони Рыжика перестали беспорядочно скользить по моим плечам, спине и бедрам, обтянутым пижамными брючками. И теперь его пальцы судорожно мяли ткань моей кофточки на пояснице. Кажется, я даже расслышала слабый треск материи, ну и ладно, все равно пижамка мне отслужила положенный срок...
  Айвен вдруг что-то простонал и отстранился, дико взглянув в мои глаза. Даже темнота комнаты не могла приглушить их хищный блеск. Ладони Рыжика нырнули под кофточку, прямо на обнаженную талию, вызвав целую бурю невероятных ощущений... В том числе и негативных, потому что его хватка, зафиксировавшая положение, не позволяла мне двигаться так, как хотелось. Но собственное тело перестало слушаться меня и просто плавилось от близости моего демоненка, вызывая одновременно странное томление и жаркий трепет. Меня буквально лихорадило, как при простуде, и я волевым усилием постаралась абстрагироваться от зарождающейся паники.
  Да как он смеет что-то выяснять в такой момент?!!!
  Но Венька не проникся моей сердитой физиономией (может быть, просто у меня не получилось, как следует изобразить возмущение?). И, слегка встряхнув, заставил сфокусировать расплывающийся взгляд на его лице.
  - Аля... - охрипшим голосом прошептал он. - Ты понимаешь, что творишь? Алечка моя... Я не смогу остановиться...
  Придушенный шепот Рыжика заставил меня замереть. Горло перехватил спазм животного страха - неужели все прекратится? Не хочу! К Дхаргу его не вовремя проснувшееся благородство!
  Однако ничего вразумительного сказать в такой момент я оказалась просто не в состоянии. Вместо ответа, я только выгнулась дугой в удерживающих меня объятьях, и как можно плотнее прижалась к его горячему телу полоской обнажившейся на животе кожи. А затем отняла свои руки от его шеи и отчаянно подняла их вверх.
  Больше всего на свете, даже больше, чем дышать, мне сейчас хотелось почувствовать друг друга еще плотнее, буквально кожа к коже.
  Рыжик понял все правильно, довольно резко стянув пижамную кофточку через мою голову.

Ну как-то так... [из инета]

  Кажется, я даже сумела его рассмешить тем, что настолько торопилась прижаться обратно к сильному влекущему телу, что едва не запуталась в собственных рукавах.
  С каким-то еле слышным рыком в груди Айв раздраженно откинул мешавшую нам тряпку в сторону, и перехватил инициативу, беспрестанно целуя, куда только мог дотянуться в том положении, которое я ему оставила для маневра, прочно утвердившись на его коленях.
  Уже не сдерживаясь, он ласкал меня, жадно шаря ладонями по обнаженной спине и шее, время от времени, зарывая пальцы в спутанные на затылке волосы. Крепко и одновременно нежно прижимал меня к себе, умудряясь при этом что-то горячо нашептывать сдавленным голосом на своем, демоническом, между поцелуями. Древнюю речь я не понимала, только очень часто повторялись одни и те же слова, что-то вроде: modo... dilecti... mea... solum...
  Надеюсь, это было что-то приличное. Хотя, если честно, то без разницы... Разумных мыслей попросту не осталось...
  Я задыхалась от избытка переполняющих меня эмоций и никак не могла остановиться.
  Мне было мало его рук и губ, я хотела его всего и немедленно, сию секунду...
  
  ***
  
  Аля постигала премудрости любовной игры настолько страстно и самозабвенно, отдаваясь на волю нахлынувших чувств, что уже совсем скоро Айвену только ценой неимоверных усилий удавалось себя еще хоть как-то сдерживать. Только осознание того, что он у нее будет первым (и уж точно приложит все силы и умения, чтобы оставаться единственным), давало демону силы не рухнуть с головой в омут сжигающего его желания, забыв обо всем на свете.
  Он с какой-то удивительной ясностью понял, что готов положить весь мир к ее ногам, причем, если бы Аля приказала "умри" - заставил бы перестать свое сердце биться, лишь бы угодить своей девочке, своей вредной ненаглядной человечке, которую судьба подарила ему...
  Айв никогда не мог и подумать, что любовь, нежность, страсть, желание обладать и оберегать, перемешанные и слитые воедино, могут дарить такое неимоверное наслаждение.
  Одна лишь страсть, от которой, таяли в его ладонях другие (не она, его Алечка), никогда не вызывала отклика в сердце демона. Отзывалось лишь тело, какой-то сытой пошловатой удовлетворенностью.
  А сейчас... буквально каждый нерв вибрировал внутри. И Рыжик никак не мог подобрать другого определения, кроме как 'душа поет', замирая от счастья обладания своим сокровищем... И все равно это было не полное объяснение. А выразить свои ощущения от переполнявших парня эмоций и чувств - просто не хватало слов...
  Ничто не могло сравниться с тем таинством, что происходило между ними сейчас, когда под его губами и руками плавилось хрупкое, нежное и страстное человеческое тело.
  Все было настолько совершенным, что пугало своей нереальностью. Больше всего Рыжик боялся, что все происходит с ними не наяву, и утром он снова проснется с неразрешимым вопросом: 'было или не было?'.
  Хотя, нет! Если бы такое уже имело место быть - он бы не смог забыть... И от этого чувствовал безмерную благодарность к наивной темпераментной девочке, даже не подозревающей, что первой сделав шаг навстречу и 'развязав ему руки', освобождая от данного Кошаку Слова, она разбудила такой вулкан нешуточных, поистине демонических страстей.
  И Айвен буквально всей кожей чувствовал остановившееся, замершее время, а его сердце невольно замирало от безумного, исступляющего восторга. Демон знал, что это мгновение - лучшее из всех только бывших у него в жизни, и чувствовал, что следующее рядом с ней, будет еще лучше...
  Приподнявшись, он на мгновение прижал ее к себе, чтобы в следующее мгновение бережно опустить девушку на диван, смиряя свою страсть. Как бы он не хотел немедленно разделить с ней терзающее его тело вожделение, окунуться в нее, даря чувственное наслаждение и забирая свое по праву мужчины, это было ничем перед стремлением доставить в этот их первый раз удовольствие, прежде всего, своей человечке.
  Сегодня все должно быть только для нее... От этого зависит слишком многое в их дальнейших отношениях.
  Склонившись над Альеной, Рыжик медленно заскользил вниз, выцеловывая замысловатые, не поддающиеся логике узоры на ее коже, любуясь трепещущим от возбуждения совершенным телом девушки, интуитивно ощущая, как расцветают очагами упоительного наслаждения следы, оставленные его губами. Лишь слегка подразнив и ее, и себя, лаская ложбинку между ее упругими грудками и плоский живот, уже в следующее мгновение он снова переключился на девичью шейку, одновременно невинно, бесстыдно и выпрашивающе подставленную под его ласки. И продолжил изучать каждый сантиметр тела своей девочки, трогательно опустившей ресницы, не в силах выдержать сладкую пытку...
  И это только начало...
  
  ***
  
  Дрожащими пальцами я зарылась в волосы своего неправильного эльфа, даже не пытаясь бороться с желанием прижать его к себе как можно сильнее. Моя грудь заполошно, часто-часто вздымалась, а сердце то замирало, то пускалось в бешеный галоп, никак не в состоянии выбрать нормальный ритм... Впору было забеспокоиться, смогу ли я вообще пережить эту ночь рядом с моим демоненком.
  Впрочем, от зашкаливающих эмоций восторга и прячущегося где-то глубоко-глубоко внутри страха показаться смешной, в мозгу явно случился какой-то сбой. Потому что умереть вот так, в объятиях моего честно выигранного Джекпота, показалось сейчас совершенно не страшно.
  А губы Рыжика, добравшись до мочки моего уха и поцеловав ее, опять заскользили вниз, чтобы спустя мгновение, растянувшееся в вечность, снова добраться до моей груди.
  Айвен провел языком по ореолу соска, слегка надавливая, чем вызвал у меня очередной короткий сдавленный стон.
  Коварный! Я ведь пыталась сдерживаться, но ничего не получалось....
  В темноте я не видела, но почувствовала, как его губы расплываются в улыбке. Медленно, осторожно и невыносимо дразняще втянув в рот весь мой напрягшийся сосок, и чуть прихватив его губами, он продолжил свои тягучие ласки языком. Я невольно выгнулась в попытке прижаться к его обжигающе-манящему телу еще ближе. И обиженно захныкала, чувствуя, как его ладони останавливают мой порыв.
  Будто почувствовав обжигающее меня изнутри желание, демоненок просунул руки под мою спину, приподнимая, придерживая и одновременно перемещаясь к обделенному пока вниманием второму соску. Его длинные волосы, к этому моменту уже свободно рассыпавшиеся по плечам, свесились вниз и шелковыми нитями заскользили по моей ставшей сверхчувствительной коже, немножко ее щекоча.
  - Айв... - удалось мне выдохнуть его имя.
  Он не отозвался, однако поднял голову, отрываясь от моей груди, и вопросительно посмотрел мне в глаза.
  Я ничего не просила, понимая, что произнести вслух что-либо еще уже не в моих силах... только запрокинула голову не в состоянии лежать смирно. Его обжигающе-горячие сильные и неожиданно нежные руки, к которым через мгновение присоединились и губы, имели над моим телом какую-то пугающую абсолютную власть, невольно заставляя извиваться, чтобы получить еще больше ласки и тепла...
  'Нет, он точно издевается надо мной!' - это была моя последняя связанная и сознательная мысль... поскольку уже через минуту силы у меня остались только на то, чтобы чувствовать свое медленное погружение в омут блаженства.
  
  Между тем демоненок добрался до пояса моих стареньких пижамных штанов и игриво засунул под него пальцы, чуть оттянув ткань. Приподнял голову и снова, вопросительно глядя на меня, чтобы даже не разглядеть в темноте (хотя, подозреваю, что у него проблем с ночным зрением не было), а почувствовать мой машинально сделанный одобряющий и разрешающий кивок, и начать медленно и деликатно их снимать.
  Пока он осторожно стягивал их с меня вместе с трусиками, я невольно почувствовала неловкость, хотя и не сопротивлялась, когда он чуть приподнял мои ягодицы, стремясь побыстрее избавить меня от лишней одежды. Почему-то, несмотря на царящую в комнате темноту, мне было немного стыдно, и я закрыла ладошками запылавшее от нахлынувшего смущения лицо. Остановившись на мгновение, мой неправильный эльфик ласково, но твердо отвел мои кисти от жарко пылающих щек и переместил их себе на плечи.
  Полюбовавшись на мою слегка запоздалую стыдливость, Венька сжалился, и с остатками моей одежды справился быстро и аккуратно. Однако, сняв с каждой ножки штанину, он не отпустил их из своих рук, а, бережно поддерживая за щиколотки, опустил мои ножки на свое уже голое бедро. (Когда Венька сам успел избавиться от одежды, я не обратила внимания. Вот ведь, фокусник какой!)
  И тут же, начиная с выступающих на лодыжках косточек, принялся целовать, медленно двигаясь вверх, чем вызвал волну безотчетной дрожи, пробежавшей по всему телу. Судя по его чуть слышному довольному рыку, мою реакцию на свои действия он тоже почувствовал.
  Чем выше продвигались его губы, тем сильнее я нервничала. А он огладил кончиками пальцев мои бедра, и, заведя ладони под мои колени, преодолевая легкое инстинктивное сопротивление, нежно, но непреклонно заставил широко раздвинуть ноги.
  Мамочки...
  Словно почувствовав подступившую ко мне волну паники, Рыжик остановился и успокаивающе провел руками по изгибам моего тела, будто обрисовывая контур, а затем, склонившись, прикоснулся губами в невесомом поцелуе к моей коже на плече...
  Этого оказалось достаточно, чтобы я поверила, что ничего ужасного не случится...
  Я снова начала терять контроль над собственными мыслями.
  На внутренней стороне бедер поцелуи его губ чувствовались еще пронзительнее...
  Постепенно расслабляясь под его ласковыми руками, я вновь воспламенилась от его поцелуев, непроизвольно подаваясь вперед, забывая обо всем в нахлынувшем удовольствии... И когда он наконец-то добрался до лобка, накрыв губами уже пульсирующий расплавленным огнем бугорок, застонала во весь голос, от наслаждения судорожно сжимая его голову в своих ладонях. Горячий язык демона лизнул меня ТАМ, (словно пробуя на вкус леденец), вызывая спазм в животе. Я непроизвольно попыталась сдвинуть ноги, ошеломленная этим слишком интимным прикосновением, но Рыжик не позволил, довольно проурчав какую-то непереводимую фразу на древнем языке демонов, и снова приник...
  Я опять выгнулась ему навстречу, еще крепче вцепившись руками в его затылок, то ли держась за него, как за последний якорь, соединяющий меня с окружающим миром, то ли не позволяя ему отстраниться.
  Какие там бабочки в животе, о которых рассказывала Элька!
  У меня сейчас, вначале сконцентрировавшись в одной точке, происходил всплеск безудержного потока лавы, затапливающей внутренности! Он не останавливался даже на мгновение, разливался тонкими огненными струйками по всему телу... и я с удивлением ощущала, как этот ручеек пронизывает мой позвоночник, чистым огнем обжигает лопатки, устремлялось затем к затылку, чтобы, в конце концов, рассыпаться цветными искрами перед моими крепко зажмуренными глазами... Причем эта лава накатывала снова и снова, заставляя конвульсивно дергаться, то растекаясь лужицей от пьянящего восторга, то замирая так, что сводило скрюченные пальцы ног...
  "Волос-то он точно не досчитается теперь", - во время секундного проблеска мыслей подумала я отстраненно. Я так вцепилась в его волосы, что он охнул и, раскаявшись, я тут же принялась заглаживать подушечками пальцев и ладонями потревоженные корни:
  - Прости... - простонала я, снова подставляясь под его ласки и переставая соображать.
  Он довел меня до пика практически сразу, и, пока мое тело агонизировало в оргазме, уже оказался сверху, мягко и нежно удерживая меня и соскальзывая одним плавным, но неумолимым движением внутрь.
  - mea solum...
  Его шепот и мой хриплый крик в потолок, пронзительная, на грани боли, радость, и легкая, совершенно незначительная боль смешались воедино, доводя до апогея весь мой организм.
  Ну вот и все... свершилось...
  Я прислушивалась к своим внутренним ощущениям, но не могла вычленить ни единого осмысленного кусочка из той палитры чувств, что сейчас присутствовала.
  Сердце, глухо стучащее где-то в горле, глупые счастливые слезы на ресницах, трясущиеся колени и руки, безвольно соскользнувшие с головы Айвена, отпуская пострадавшую от моих пальцев рыжую шевелюру... От аккуратной прически наверняка ничего не осталось...
  
  Он застыл между моими дрожащими коленями, бесстыже разведенными в стороны... Я не могла пошевелиться, повернуть голову, даже облизнуть пересохшие губы, только судорожно сглатывала, пытаясь унять сердцебиение и пульс, и собиралась с силами, чтобы приоткрыть ресницы и взглянуть в глаза своего демоненка...
  А он, будто прислушиваясь к чему-то, замер, положив одну руку мне на живот...
  
  ***
  
  Замерев, давая возможность Альениному телу привыкнуть к его вторжению и ожидая когда его исцеляющее заклинание унесет всю боль от случившегося и излечит нанесенную его вторжением травму, Айвен заново переживал все произошедшее. Все его тело переполнял восторг, даже не от восхитительного ощущения долгожданного единения со своей девочкой, а от понимания того, что все сделано правильно, и он подарил своей Алечке не боль, а наслаждение. Рыжик не мог себе и представить, что у его человечки это настолько чувствительное местечко... это было, как открытие, ошеломившее парня и немного его дезориентирующее...
  Аля, Алечка... она единственная, кто удостоился такой интимной ласки с его стороны. Айвену всегда казалось пошлым и вульгарным - целовать такие части тела девушек, с которыми ему удавалось позабавиться... Его партнершам хватало того, что считалось стандартным, чтобы они получали удовлетворение от близости... Но не ей...
  Однако долго удерживаться в неподвижности оказалось невозможно, и он, убрав свою ладонь с ее живота, уперся рукой в матрац и аккуратно подался вперед, проникая еще глубже в жаркую бархатную тесную глубину ее тела...
  
  Альена, подчиняясь заданному им ритму, еле слышно постанывала, кусала губы и, переполненная ощущениями, словно не понимая, чего хочет сама, пыталась руками то придержать его, то оттолкнуть, чтобы выгнуться навстречу. Наконец-то она догадалась закинуть ножки ему на поясницу, и так стало гораздо удобнее.
  Она замирала, задыхаясь и мелко дрожа, а затем снова извивалась под ним, потеряв счет своим неосознанным, каким-то животным порывам.
  А Айвен все повторял и повторял свои размеренные движения, раз за разом чуть-чуть меняя угол проникновения, не обращая внимания на то, что у него самого все темнело перед глазами от одуряющего чувства скорой разрядки, которое зашкаливало все, когда-либо им испытанное...
  Парень был уже не в состоянии что-либо различать, кроме шалых глаз Альены под темными ресницами, которые она мужественно пыталась держать открытыми, не отрывая взгляда от его пылающего взора...
  Правда, надолго ее сил не хватило... и, зажмурившись, она потянулась к нему губами.
  Растрепанные волосы девушки разметалась по подушке, а она то запрокидывала голову и открывала шею, которую хотелось целовать, не нежно, а так, чтобы оставить метку - "Мое!", то отпускала его плечи и прикрывала лицо руками...
  Он мысленно представлял, как ее зрачки сужаются и расширяются, подчиняясь буре эмоций, переживаемой ею. Светлеют, вспыхивая блеском наслаждения, и затихают, стремительно темнея, пульсируя в такт ее ощущениям...
  Айвен неосознанно легко (сказывался богатый опыт) переместил свои руки, поддерживая и заставляя податливое тело Альены поменять положение. И теперь ее ножки оказались у него не на спине, а на плечах. И, вновь погружаясь в жаркое влажное лоно, он постарался вспомнить, как именно двигаться ей нравилось больше всего.
  К чести демона, он изо всех сил старался, чтобы его Алечке было сейчас лучше всех...
  И через какое-то мгновение смог убедиться, что он выбрал правильную тактику, потому что у самого в глазах потемнело от наслаждения. Когда у его девочки непроизвольно сократились в преддверии оргазма внутренние мышцы, обхватывающие его плоть.
  Но он все еще умудрялся держаться на шаткой грани. И лишь когда Альена уже хрипло стонала, не останавливаясь, разметавшись под ним, он перестал воспринимать реальность, а нахлынувшие ощущения показались ему запредельными...
  Слишком много всего - бесподобно волшебно... Словно искупался в чистой живой древней магии жизни, обрушившейся на нелюдя каскадом водопада, освобождая от всего лишнего в эти мгновения полного единения со своей Единственной...
  
  Осторожно опустив ноги девушки со своих плеч, демон перекатился на бок, и тут же прижался к своей человечке, самому родному и желанному существу на всем белом свете. На большее сил парня попросту не хватило.
  - modo... Аля... dilecti... vitae mea... Алечка... solum... desiderio... - еле слышно прошептал он пересохшими губами.
  Сердце Айвена все еще бешено стучало, успокаиваясь, а он наслаждался пережитыми ощущениями, глупо улыбаясь и понимая, что жизнь его прошла не напрасно... и что он готов отдать половину оставшейся - за только что свершившееся...
  
  ***
  
  Утомленных страстью и нежностью, вымотанных эмоционально и физически Альену и Айвена только под утро наконец-то сморила сладкая дрема. Даже во сне Рыжик не выпускал свою законную добычу из объятий, безотчетно стискивая каждый раз, когда она хоть чуть-чуть пыталась поменять положение...<.b>
  
  ***
  
  Цай, уведенный сильфийками в их комнату в общежитии на территории Академии, довольно быстро справился с непростым заданием по написанию и заучиванию речи. Впрочем, это было и не удивительно. План по составлению приветственных речей оказался безупречным и на память оборотень никогда не жаловался, а уж что касается ораторских способностей - так и вообще, с этим у Кошака проблем не возникало. Окруженный заботой смешливых девчонок, слегка оттаявших, вытащив его из злополучной квартиры человечки, парень лениво наслаждался оказанным вниманием, принимая заслуженные восторги его способностям. За время вынужденной экзекуции, удобно устроенного в единственном кресле Цая чуть не до икоты накормили вкусными бутербродами собственноручного исполнения и напоили крепко заваренным кофе (с густыми сливками). И, как он подозревал, могли бы и спать уложить, потому как явно расстроились, поняв, что он собирается покидать уютную комнату девушек.
  - Ну вот, видишь, а ты боялся, - обворожительно улыбнулась Ленсаль. - Но, может быть, на всякий случай, еще раз повторим? - заискивающе взмахнула она длиннющими ресницами, заглядывая в изумрудно-зеленые глаза оборотня.
  - Но я же уже пять раз повторил без единой запинки, - попробовал возразить Кошак.
  - Можешь ведь, когда захочешь, - добавила более ответственная Лисаль. - Но, сам пойми, ведь не абы кого встречаем, а самого Повелителя! Тут и десятикратная репетиция не помешает.
  - Я дома повторю, - горячо пообещал парень, терзаемый противоречивыми чувствами. С одной стороны он ощущал сегодня какую-то необъяснимую нервозность, оставив Алю наедине с демоненком, а с другой - слегка разомлевшему от оказанного внимания оборотню и впрямь не хотелось покидать гостеприимное жилище прекрасных сильфиек.
  
  Но все же, скрепя сердце, выбор сделал он в пользу родственного долга.
  И уже подойдя к квартире племяшки, понял, что безнадежно опоздал... хотя, наверное, это и к лучшему, особенно если учитывать, что извечный соперник не нарушал данного Слова.
  Ну что ж, это выбор Альены... впрочем, достаточно ожидаемый, особенно после того, как он разобрался в причине интереса демоненка...
  Замерев на лестничной клетке, прислушиваясь к ничем не приглушенным эманациям чистой незамутненной принуждением страсти, Кошак с легким сожалением констатировал, что не придется ему учить Алечку премудростям любовных утех и терпеливо и деликатно скрашивать переход в новый статус взрослой жизни. Несмотря на то, что племяшку он по-настоящему любил, Цай почувствовал искреннее облегчение. Брать на себя ответственность за чужую Единственную... это было бы неправильно.
  А у него все же, несмотря на весь интерес к Але, родственные чувства явно преобладали, и в этом Цай был уверен достаточно точно. Нет, он, конечно, не отказался бы, да и ее мужем бы тоже стал с удовольствием, но прекрасно отдавал себе отчет в том, что стать настолько счастливой с ним, как с Айвом, Але попросту не удалось бы.... А племяшке он желал только добра. Все-таки Истинная пара есть истинная пара...
  Впрочем, Рыжий должен справиться, пусть у него и небогатый опыт по общению с девственницами, но настоящая любовь порой делает чудеса...
  Кошак очень надеялся, что у Высших демонов с этим все так же, как и у остальных рас, без подвоха. Природу не обмануть...
  
  Криво усмехнувшись собственным мыслям, Цай все-таки накинул на квартиру племяшки легкую версию Полога Непроницаемости, который ничем не выдавал бы своего присутствия находящимся внутри жилища, но зато не позволил бы всяким любопытным
  магам узнать, что за таинство происходит за этими стенами безалаберных влюбленных, не позаботившихся о своей конфиденциальности. Впрочем, к Але претензий нет. Она-то не догадывается о том, что ее связывает с демоненком не просто взаимная симпатия. Это Рыжий должен был сообразить о подобном эффекте. Но взывать к благоразумию Рогатенького в данной ситуации, когда инстинкты отключают разум, тоже бесполезно... да и глупо - не услышит же!
  
  В свой особняк идти не хотелось... Особенно, если учитывать вполне реальную возможность нарваться на деда, вполне способного поддаться на уговоры бабули "погостить" пару деньков у внука с целью проконтролировать ситуацию со скорейшим знакомством с внучкой. Как оправдываться в этом случае, что не уберег недавно обретенное сокровище Рода от посягательств Наследника Эмли, он пока не придумал.
  
  Неторопливо прогулявшись по ночному городу, слегка остудив воображение и успокоившись, спустя полчаса, Цай снова оказался на территории Академии перед комнатой сильфиек.
  Дверь распахнула удивленная поздним визитом Ленсаль.
  - Ты??? - натурально удивилась девушка, поспешно запахивая коротенький халатик на груди и отчаянно краснея, потому что полупрозрачная тонкая ночная сорочка едва скрывала точеную фигурку. А заинтересованный взгляд Кошака уже успел оценивающе охватить предложенное растерявшейся сильфийкой на обозрение. Мастерски сделав вывод, Цай обворожительно улыбнулся:
  - Я тут подумал-подумал и решил, что Лисаль права - надо нам еще прорепетировать...
  - Кого там принесло? - раздался недовольный голос соседки Лесаль из глубины темной комнаты.
  - ...речь... повторить... - сглотнул оборотень, разглядев позади подруги подошедшую вторую девушку, то ли собирающуюся отправиться спать, то ли уже разбуженную им.
  Лисаль в нерешительности остановилась, смущаясь своего не слишком приличного для встречи поздних гостей вида. Ее ночная сорочка оказалась из более плотной ткани, будоража воображение, так как оставался простор для безудержной фантазии парня, но зато она едва прикрывала колени сильфийки. Однако староста решительно тряхнула распущенными волосами и опрометчиво подошла ближе.
  - Цай, ты, правда, думаешь, что сейчас подходящее время? Может быть с утра пораньше? Мы вроде как спать собрались - завтра трудный ответственный день...- засомневалась Лисаль, подозрительно уставившись на Кошака, мужественно старающегося не опускать жадного взгляда ниже губ чаровницы.
  - Так и я пекусь об успехе нашего безнадежного дела! - горячо возразил оборотень. - Я же не усну, пока на сто процентов не буду уверен, что у нас все получится. Все-таки такая честь нашей группе выпала! Неужели вы настолько бессердечны, что сможете отказать в подобной малости? Ну же, девочки, будьте благоразумны, - нетерпеливо подмигнул нахальный Кошак.
  - Хм... - усмехнулась Ленсаль, надеясь, что она не светится от радости из-за возвращения давно нравившегося ей парня, - а что, дома никак не получается?
  - Не-а, - быстро согласился Цай. - Я уж и перед зеркалом репетировал, но все равно что-то не то и не так...Соглашайтесь скорее!
  - Врешь ведь, - все еще заступая проход в комнату, подозрительно прищурилась Лисаль, не обращая внимания на быстрый умоляющий взгляд соседки.
  - Вру... - покаянно сознался Кошак, решив давить на жалость. - Мне очень нужно ваше участие...
  - У тебя что-то случилось? - купилась Лисаль.
   - Да... Ничего страшного, не переживайте, - поспешно заверил хитрый оборотень. - Я справлюсь... наверное...
  - Заходи! - решительно отступила сердобольная сильфийка в сторону, приглашающе махнув рукой.
  - Лис, ты - самая лучшая! - просиял парень, торопливо переступая порог. - За качество отвечаю! Вы же меня знаете...
  - Тебя мы еще именно ТАК - не знаем, - многозначительно протянула Ленсаль, - а вот о репутации слышали, но пока сами не попробуем...
  - Кстати, очень правильная позиция, - поспешил, пока сильфийка не передумала, ответить оборотень. - Всецело одобряю и поддерживаю. Сам такой, и, уж поверьте, я постараюсь ваше доверие целиком и полностью оправдать!
  - А у тебя сил- то хватит, чтобы качественно перед двоими сразу оправдываться? Или как? - насмешливо склонила голову Лисаль.
  - Не слишком льстишь себе? - поддержала подругу соседка.
  - Поверьте, - многообещающе подмигнул парень, - уж на вас-то двоих точно хватит, - и, ободренный взглядом Ленсаль, смотревшей на него хоть и со смущением, но весьма откровенно, сделал шаг в комнату...
  - Стой! - опомнилась Лисаль, быстро переглянувшись с подругой. - Если ты когда-нибудь, кому-нибудь расскажешь об этом... - многозначительно сверкнула она глазами.
  - Шкурку мы тебе подпортим, Котеночек, - подхватила вторая девушка.
  - Могила! - торжественно заверил Кошак, наслышанный о мстительности сильфиек. Собственная шкурка любителю любовных приключений все еще была несравненно дороже, чем очередная победа.
  Девушки расслабленно улыбнулись и непроизвольно пискнули, когда Кошак, пинком ноги захлопнул за собой дверь и, неожиданно дерзко подхватив обеих подруг за тонкие талии, увлек их в глубину комнаты... "репетировать" приветственную речь...
  
  ***
  
  Проснулась Альена оттого, что ей стало слишком душно в жарких объятиях парня, прижатая лицом к его груди. Кое-как умудрившись извернуться, она распахнула ресницы. Солнечный свет, заливающий гостиную, больно резанул по глазам, и девушка снова зажмурилась. Но информация о том, что наступило утро, уже добралась до полусонного мозга, и включилась логическая цепочка, обрабатывая полученные скудные данные.
  Весь спектр ощущений от произошедшего ночью, с новой силой всколыхнули эмоции. Смущение, счастье, удовлетворение и растерянность от случившегося, перемешались в запутанном клубке чувств, заставили замереть. И попытаться понять, что же изменилось в ней самой и как сложатся их дальнейшие отношения с Айвеном? И тут же пронзительной болью отдалась в сердце отрезвляющая и отравляющая радость от присутствия рядом любимого демоненка, мысль о том, что ее счастье недолговечно. И эта проведенная вместе с чужим женихом ночь, миновала, приблизив наступление назначенного дня бракосочетания Наследника Эмли II и Барб Эмффруль. Осознание катастрофы полностью поглотило и заглушило все остальное. Как же так?!!
  Алино сознание отказывалось принимать данный факт. Она даже не могла вспомнить, когда именно появилось жалящее гнетущее чувство безотчетной ревности и нежелания делиться с гипотетическими соперницами - не отдам, мое!!!
  Еще пару дней назад она довольно успешно давила в себе неуместные пожелания, чтобы вокруг ее неправильного эльфика образовалось несколько километров вакуумного пространства, оставляя претенденток на внимание ее демоненка вне зоны доступа к красавцу-нелюдю. Да что там пару дней! Еще вчера вечером она помнила о его репутации и не слишком выпадала из реальности, уверенная, что их совместная подготовка к экзаменам не приведет к тому, что все же случилось. И не перевернет привычную размеренную жизнь простой человечки с ног на голову, оставив в растрепанных чувствах. Желание поделиться со всем миром, со знакомыми и незнакомыми своей распирающей радостью, боролось с чувством горького сожаления о потере только что приобретенного счастья. От острой жалости к самой себе, подступившей горьким комом к горлу, хотелось завыть в голос. Или спрятаться под Пологом Непроницаемости вместе с демоненком, укрывшись от окружающей действительности, способной разлучить их. А потом напрочь забыть отвергающую формулу обратного заклинания...
  Как можно было влюбиться за столь короткий срок общения в этого отъявленного бабника, очаровательного и умелого любовника - Альена не понимала и просто принимала, как данность. И легкое неудовольствие оттого, что она оказалась одной из многих, павшей жертвой его притягательности и обаяния, тонуло в понимании, что ничего не поделаешь, любовь зла...
  Да и стоит ли о чем-то сокрушаться? Разбуженное Рыжиком чувство, несмотря на обстоятельства непреодолимой силы, окрыляло...
   Альена плотнее прижалась щекой к обнаженной груди Айва, слегка пьянея от чувства благодарности за подаренные минуты (или все же часы?) удовольствия, наслаждаясь близостью, снова убаюкиваемая размеренными ударами ровно бьющегося сердца демона.
   От избытка новой лавины эмоций, Альена глубоко вздохнула, и сонный Айв предсказуемо усилил хватку.
  Девушке захотелось рассмеяться. Или вцепиться в него обеими руками, стискивая в ответ. Только теплое светлое чувство жалости к парню, разделившему с ней бессонную ночь, удержало от необдуманного поступка. И сердечко Альены зашлось от нежности и желания приласкать ненасытного демоненка.
  Но даже невинные прикосновения могли нарушить эти необыкновенные мгновения волшебного единения в сонной тишине квартиры. Лишь солнечному зайчику, игриво скользящему по плечу нелюдя, было все равно... Но неужели можно наказать солнечный лучик? Разве что встать и задернуть плотнее шторы...
  Альена улыбнулась, и тут, наконец-то, вспышкой паники проявилось усыпленное безмятежной негой чувство ответственности, выстраивая ассоциативную цепочку образов.
  Утро - солнечный зайчик - утро уже не раннее, раз солнышко пробралось в окна гостиной - экзамен - проспали...
  "Проспали экзамен?!!" - этот неутешительный вывод заставил ее задергаться в объятиях сильных рук, нетерпеливо тормоша парня.
  - Айв... - нервно простонала Альена, - надо срочно вставать...
  - Угум-с... - согласился демон, но только плотнее обнял ее в ответ, да еще и согнутым коленом прижал ножки девушки, чтобы она не дергалась.
  - Веник!!! - полузадушено в отчаянии просипела человечка, предприняв еще одну попытку высвободиться.
  - Моя!!! - рыкнул демон, не разлепляя глаз.
  - Да проснись же, наконец!!! - взмолилась девушка, ухитрившись ущипнуть его за упругую кожу чуть пониже спины.
  - Ох... Алечка... - расплылся Айвен, сонно таращась на любимую, - доброе утро, mea solum..., - нежно проворковал он, дотронувшись до ее щеки, смахивая рыжие и русые прядки перепутавшихся ночью волос.
  - Доброе утро, Веничек, - покорно поддержала Альена, надеясь, что если не спорить, демоненок быстрее придет в себя и сориентируется в пространстве и времени. - Мы проспали! Как я буду экзамен сдавать?!
   - Проспали? - ласково коснулся он губами ее порозовевшей щечки. - А сколько сейчас времени?
  - Уже больше девяти, это точно, потому что солнце... - начала было Альена.
  Но Айвен уже скинул мгновенное оцепенение от оценки информации и, заткнув ротик своей человечки коротким, но пылким поцелуем, бодро поднялся, удержав собравшуюся вскочить вместе с ним девушку.
  - Алечка, я должен был отца встретить, до того, как состоится официальное приветствие в Академии. Только я, похоже, уже жутко опаздываю! Если вообще не опоздал! А мне с отцом обязательно насчет свадьбы поговорить надо! - смущенно пробормотал он, поспешно облачаясь в свежую рубашку, штаны и камзол, ловко и непринужденно выуженные из подпространственного кармана. (Впопыхах он совсем позабыл, что только вчера уверял, будто сменной одежды в его запасниках больше нет). - Нам ведь с тобой на все недели хватит? Все, я убегаю, dilecti, а ты не переживай насчет экзамена. Лучше отоспись, солнце мое... и за меня, - подавил Рыжик смачный зевок. - А! Как ты себя чувствуешь? - на секундочку склонился он, вдруг тревожно взглянув в глаза человечки, слегка опешившей от стремительного развития событий и его сумбурной речи. - Я тебя здорово замучил ночью, да? - покаянно прошептал демон.
  Только вот в его голосе совсем не слышалось сожаления. Скорее торжество и самодовольство.
  Альена качнула головой, и Рыжик моментально успокоился.
  (Он по-настоящему старался, чтобы его Алечка не чувствовала никакого дискомфорта в их самую первую ночь). Теперь-то он мог с уверенностью утверждать - БЫЛО! БЫЛО ВСЕ!!!
  - Айв... - нахмурилась Альена, никак не улавливающая связи между тем, что они проспали, и тем, что Веник не выпускает ее из постели.
  - Чшшш... отдыхай, сокровище мое, ни о чем теперь не беспокойся, я все улажу, - самоуверенно пообещал он, снова горячо целуя сладкие припухшие губы своей девочки, от которой невозможно было оторваться. Но сыновний долг призывал оказаться в другом месте, причем незамедлительно. - Все, antis, теперь я точно ушел, а ты не переживай, хорошо?
  И, не успела Альена ничего переспросить, уточняя, что бы значило его более, чем странное заявление, как Рыжик, сотворив портал прямо посреди ее комнаты, испарился с глаз долой...
  Альена отшатнулась, закрывая ладошками лицо от мазнувшего по коже холодного сквозняка схлопнувшегося портала и застыла...
  
  Нет... вот такого поворота Альена точно не ожидала. Зарождавшееся было смущение от неловкости проснуться утром в одной кровати и необходимостью говорить о произошедшем, странным образом трансформировалось в глухое раздражение.
  Впрочем, она и сама не понимала, чего ей хотелось? То ли нежности и ласковых слов, то ли именно поспешного ухода Веника до ее пробуждения, чтобы не пришлось мучительно искать определение тому, что они оба получили от совместно проведенной ночи.
  Вот только сейчас обескураженной Альене начало казаться, что демоненок, опомнившись, что у него на днях свадьба, а он устроил себе "прощальный марафон", неожиданно для себя испытал неловкость. Которую, впрочем, неудачно попытался скрыть за отговорками своей миссии по встрече Повелителя. Да и разве так себя ведут парни, ну хоть немножко в девушке заинтересованные? Нет бы, хоть чуть-чуть более нежным был, что ли... ну или хотя бы деликатным. А он? Только и сумел, что произнести стандартный для ушлых обходительных парней набор слов, сделать несколько слишком напористых поцелуев, словно он имеет право "клеймить" свою собственность, и смылся!
  Представить себе, что это вообще было первое и единственное утро, когда Айвен проснулся в чьей-то постели, она попросту не могла, а между тем, это было действительно так. От своих любовниц Рыжик уходил всегда сразу же после обоюдного удовлетворения страстей, и уж точно никогда не оставался ночевать на чужой территории, слишком дорожа личным пространством и независимостью.
  Утро представлялись теперь Альене в новом свете. Она - одна из многих, на что же надеялась, наивная? Что он с утра осыплет лепестками роз и принесет завтрак в постель?
  Про розы... банально, как в амурных книжках для романтичных девушек. А завтрак... Завтрак в исполнении Рыжего уже состоялся... вчера...
  Программу минимум он все-таки выполнил, а то, что она не удостоилась "бонусов" от своего прЫнца, так ведь, не в сказке живет - и она не принцесса, чтобы предъявлять претензии.
  А еще это его покровительственное: "ни о чем теперь не беспокойся..."
  - Сволочь заботливая! - в сердцах высказалась Альена вслух, вспыхнув от внезапно осенившего озарения. Ректор намекал на освобождение от экзаменов, если она сумеет ублажить Наследника Повелителя. Может быть, Айв это и имел в виду - условия выполнено. И он действительно может потребовать для своей любовницы поблажку...
  Стало вдруг очень гадко на душе.
  Вроде бы однокоренные слова - "любимая" и "любовница", но какая огромная пропасть в их значении. И еще совсем непонятно, какими эпитетами он награждал ее на своем древнем языке демонов... Может быть, "детка" или "зайка"...
  Пошло-то как и унизительно...
  Альена передернула плечами и брезгливо поморщилась. И, самое обидное - ночью ей даже нравилось то, как он шептал их ей на ушко, вызывая трепет до самых кончиков пальцев...
  Вся непередаваемая хрупкая прелесть от того волшебного таинства, окутавшего их этой ночью, померкла при свете ясного дня, безжалостно обнажив неприглядную действительность...
  И, главное, вину за случившееся невозможно переложить целиком и полностью на Веника. Рыжий ведь спрашивал, осознает ли она, что творит?
  "О чем только думала, дуреха? Или, так же, как и предыдущие претендентки, - ни о чем и ни о ком, кроме того, кто находился в непосредственной близости, будоража все органы чувств и затуманивая разум?"
  - Так ведь оно и было, - горько констатировала Альена, сев на разворошенном диване и бесцветным взглядом обведя осиротевшую с уходом демона гостиную.
  Сердце защемило так, что девушка испуганно замерла, не в силах вздохнуть. Больно, будто в нем застрял осколок разбившегося зеркала, в котором отражалось ее счастливое видение будущего, мучительно проникал все глубже, мешая дышать.
  И только когда из стесненной груди вырвался глухой всхлип, а из глаз хлынули горькие слезы сожаления, Альена почувствовала некоторое облегчение.
  Машинально подтянув краешек скомканной (их с Вениками стараниями) простыни, чтобы утереть непрошенный водопад обиды, девушка заметила небольшое пятнышко засохшей крови, красноречиво подтверждающий факт ее морального падения...
  Но ни это послужило поводом для того, чтобы слезы прекратились так же внезапно, как и нахлынули. Несмотря на то, что для человеческой девушки лишиться девственности до свадьбы считалось несмываемым позором, Альена не слишком расстраивалась по этому поводу. Магичкам дозволялось многое. Самое ужасное заключалось в том, что, как бы она себя не накручивала, интерпретируя слова демона по-своему, она ни капли не жалела, что ее первым мужчиной стал именно Айвен. В данный момент она вообще не могла себе представить кого-то другого на его месте, ни прошедшей ночью, ни в будущем, хотя это выглядело ужасно глупо, наивно и недальновидно, и не мешало ей злиться на несносного демоненка.
  - Ишь, какой прыткий! - негодующе шипела Альена, судорожно разрывая повинную в запечатлении ее грехопадения простынку на тонкие полоски
  "Одыхай..., - передразнила она Веника. - Неужели надеется быстренько обернуться, подкатиться под теплый бочок и продолжить забавы? А что будет потом, когда наиграется? Думает, недели ему хватит?"
  - О, боги! О чем я думаю? У меня же ведь экзамен!!! - спохватилась Альена, поспешно вскакивая и стряхивая с колен "останки" простынки, на которой ночью она чувствовала себя самой счастливой на свете.
  Уязвленной девушке даже не пришло в голову, почему это в физическом плане (не считая легкого состояния недосыпа после полной бурных страстей и тягучей нежности ночи) она не ощущает никакого неизбежного дискомфорта. На такой нюанс, что в этом есть заслуга Айва, неискушенная в тонкостях, расстроенная Альена внимания не обратила, поглощенная новой заботой, выдвинувшейся на первый план. Обо всем, что случилось между ней и Айвом - она подумает после! А сейчас ей надо просто прекратить изводиться и истереть, взять себя в руки, пойти и сдать ненавистную метафизику назло всем врагам! Чтобы не чувствовать себя такой несчастной, зависимой от чужой прихоти. И пусть профессор Альбретихус, он же ректор, подавится своим шантажом!!!
  Если она сумеет самостоятельно сдать экзамен (как наперебой уверяли ее оба "наставничка", Цай и Айвен) - пусть все отправляются к Дхарговой бабушке! Она просто не имеет права вылететь из Академии из-за своей слабости к одному гадкому Рыжему поддельному эльфу!!!
  Несмотря на всю злость и обиду, такой выплеск адреналина в кровь сыграл с организмом Альены подлую шутку. Едва эмоции по отношению к демоненку зашкалили, как девушка почувствовала вспышку режущей боли внизу живота, мгновенно перешедшую в нечто неподдающееся описанию - какой-то странный спазм, разливающийся по телу тягучей сладкой волной, заставившей содрогнуться, пытаясь устоять на ногах из-за внезапно ослабевших коленей. Не успевшая испугаться Альена охнула, схватившись за живот ладошками, но продолжения не последовало. Лишь неясные отголоски, подозрительно похожие на те ощущения, которые она вдоволь получила этой ночью, продолжали бродить по нервам, окончательно затухая.
  О чем девушка неосознанно пожалела. И тут же устыдившись и снова разозлившись на Рыжика, который коварно заставлял ее переживать подобное теперь, помимо ее воли, Альена решительно вздернула подбородок и поспешила в ванную приводить себя в порядок. Хорошо хоть зачетка и конспекты с лекциями были готовы заранее.
  У нее еще есть шанс успеть вовремя появиться на экзамене.
  И это сейчас - самое важное, имеющее первостепенное значение для ее дальнейшей самостоятельной жизни вдали от родного дома.
   Альена даже злорадно усмехнулась сквозь подступившие слезы.
  "То, что ты получил, почти не прикладывая усилий (Ага, как же! Девушка даже не подозревала, скольких усилий стоило Венику втереться к ней в доверие), заморочив своими чарами, еще ничего не значит! Переживу!... Наверное... Ведь другие его подружки до сих пор живы... А, может быть, надо было подарить эту ночь более ответственному и деликатному Цаю?
  Ох... нет..."
  Оборотень нравился Альене, и в какой-то момент она даже готова была признать, больше чем Айвен, но как-то незаметно для себя, она все-таки отвела Котяре нишу лучшего друга. Тем более никого из друзей-парней у нее почему-то не было. Его братская забота и участие покоряли, но все-таки Кошак не тот, кто смог бы так же свести с ума, заставив позабыть стыд, и раскрепощено требовать полной отдачи...
  Но все равно...
  "Я не буду плакать, не буду, - как мантру повторяла Альена трясущимися губами, стоя под струями воды в душе. - Я никому не покажу свою боль и пугающую тоску, которая уже подступила вплотную, хотя с тех пор как Айв ушел, прошло не более четверти часа..."
  Альтена не хотела думать о "Рыжем гаденыше", но, как нарочно, он все время маячил перед мысленным взором девушки. Остужаемое прохладной водой тело ощущало нежные ласковые и требовательное прикосновения ЕГО рук и губ, упоительную тяжесть ЕГО тела, а в ушах до сих пор так и звучали всякие глупости, заставляющие замирать, забывая, что ей стоит поторопиться... А потом снова это: "тебе не о чем теперь беспокоиться..." и "на все про все нам с тобой недели хватит?".
   - Гад, Рыжий... Все-таки самое первое определение - самое верное, но что делать с глупым сердцем? Не могла же я так глубоко увязнуть в своей привязанности? И полюбить? Только не это! Это просто наваждение - оно пройдет! - сокрушалась Альена, судорожно натягивая платье на влажное после душа тело и стягивая спутавшиеся волосы в тугой хвост на затылке, потому как на заплетание приличной косы времени уже совсем не осталось. И так, наверное, придется бегом бежать до Академии, удивляя народ на улицах....
  - Все! Завтракаю и в Академию! - для убедительности произнося это вслух, решила девушка, хотя голода пока что не испытывала. - А об этом рыжем гаде больше и вспоминать не буду!
  Правда, несмотря на то, что в принесенной вчера Цаем корзине вкусностей оставалось не только на завтрак, но и на обед, бутерброд с ветчиной и сыром оказался не съеден, а машинально разломан на мелкие кусочки.
  "Ну и ладно, - подумала Альена, увидев, что сделала со своим завтраком, - сейчас в платок сложу, да собаке какой-нибудь приблудной отдам по дороге или бездомным кошкам, которые всегда в избытке бродят по людскому кварталу".
  Альена судорожно вздохнула, одергивая подол, схватила зачетку, конспекты и торопливо покинула свою квартиру. Девушка решила, что раз уж вступила во взрослую жизнь со всеми ее правилами и условностями, то она найдет в себе силы не сломаться из-за невзгод и неудач, постарается идти с гордо поднятой головой, и сумеет справиться с тем, что так или иначе все равно придется смириться с потерей демоненка. Слишком уж огромная пропасть между раасом и орсой...
  Как после всего, после такой пьянящей интимной близости, можно "оставаться друзьями", Аля не представляла. У нее не укладывалось в голове, что Рыжик, возможно, каждой девушке предлагал подобное. Но только становиться любовницей женатого парня, а тем более Наследника, у которого одних официальных фавориток может быть хоть три штуки одновременно, Альена не собиралась - не позволяли ее убеждения и воспитание, полученное девушкой среди людей.
  Лучше уж первой поставить точку в этих тупиковых отношениях, не обещавших в будущем ничего, кроме проблем.
  "Может быть, уже совсем скоро будет не так больно и обидно. Должно же полегчать", - уговаривала себя Альена, почти бегом направляясь в сторону Академии, на ходу фиксируя какие-то странности, происходящие в городе. Хотя приезд Повелителя всегда сопровождался повышенной деятельностью городских служб, следящих за порядком. Почему-то по дороге не встретилось ни одной бездомной зверюшки, и пришлось выбрасывать еду в мусорный бак, не в Академию же ее в кармане тащить.
  - Переживу и забуду! - твердо решила она, проводив крошки от бутерброда взглядом, будто так же легко можно было избавиться и от лишних переживаний. - Главное сдать экзамен!!!
  
  ***
  
  Перед воротами Академии Альена перешла на спокойный шаг, постаравшись собрать все свое самообладание в кулак. И в данный момент ее не так пугала предстоящая сдача экзамена, как возможность столкнуться с Айвеном. И еще она очень боялась, что будет выглядеть смешно, если Рыжий успел 'договориться' с ректором о том, что ей уже не обязательно сдавать эту ненавистную метафизику...
  Привратник окинул припозднившуюся студентку недовольным взглядом и буркнул, что, мол, всех, кто должен встречать высочайшую делегацию, уже собрали. А остальным, кто имеет несчастье в такой день сдавать экзамены и зачеты, по распоряжению ректора велено сразу отправляться по своим аудиториям и не отсвечивать на территории, чтобы не портить картину.
  Альена только фыркнула на это заявление, но торопливо пошла к учебному корпусу. Что-что, а вот попадаться на глаза любящему папочке Наследника она не жаждала.
  Несмотря на приказ профессора Альбретихуса, ей то и дело попадались на пути галдящие младшекурсники, не привлеченные к торжественному мероприятию.
  Поднявшись на этаж, где должен был проходить экзамен, она усмехнулась.
  Большинство присутствующих, вместо того, чтобы судорожно повторять пройденный материал по метафизике, или хотя бы чинно подпирать стенку в ожидании, когда позовут в аудиторию, выделенную для 'экзекуции', беззастенчиво оккупировали все окна в просторном холле. И теперь пялились на улицу, где во дворе перед главным корпусом Академии полным ходом шли последние приготовления к визиту венценосного гостя. Командовал парадным построением сам профессор Альбретихус, суетливо покрикивая на измученных адептов, никак не желающих принимать видимую, похоже, одним им 'правильную' расстановку задействованных фигур старшекурсников.
  Зрителям, в отличие от исполнителей постановочного шоу, было весело. Младшекурсники не переставали хохмить, пытаясь перещеголять друг друга шутками по этому поводу.
  У не выспавшейся Альены даже голова пошла кругом от галдежа, устроенного одногруппниками и адептами с параллельного потока.
  Кое-как протиснувшись к одному из окон, она полюбовалась на открывшуюся взору эпохальную картину и, убедившись, что Веника еще нет, разозлилась - так-то он опаздывал, паршивец!
  Разозлившись, она даже и не вспомнила о небольшом нюансе, упомянутым демоном, что он должен встретить отца ДО того, как он прибудет в Академию.
  - Нет, ты только полюбуйся на это безобразие! - фыркнул Сани, ее одногруппник. - Отобрали одних нелюдей, да всех из влиятельных домов.
  - Ага, а мы, видимо, рожей не вышли... - хохотнул его сосед. - Ну надо же, какую суету развели...
  - Да это еще что! - отозвался кто-то из толпы вокруг. - Видел бы ты, как стража готовится!
  - Точно! Представляете, они всех мух на помойках сачками и мухобойками изничтожили! - откликнулся парнишка-человек, живший с родителями неподалеку от Альениного дома.
  - Да где?
  - Как где? - удивился парень. - Разве не по всему городу?
  - Понятия не имею, - буркнул вампирчик. - У нас приличный квартал - сроду помоечные кошки стадами не бегали...
  - Кошки стаями бродят, - поправила смешливая девчонка, оказавшаяся невольной слушательницей.
  - Да какая разница! Их столько понабежало, будто разом миграцию затеяли.
  - Аха-ха, у вас богатенький квартал. Крысы, небось, сочные, жирные. Вот коты и сбежались полакомиться.
  - Фууу, - возмутились стоявшие рядом студентки. - Перестаньте гадости говорить!
  - Ну, крысы или нет, - поморщился вампирчик, - но эти зверюги такой концерт устроили, что чуть уши в трубочку не свернулись. Ни днем, ни ночью покоя нет, будто весной, свои кошачьи песни распевают.
  - Да ты не переживай, главное, чтобы гемоглобин в крови не упал, а со свернутыми в трубочку ушами, будете походить на эльфов. Цвет лица почти похож... - подколол кто-то, за что получил пинок от вампира и затрещину от некстати оказавшегося рядом эльфа. Причем оба обирались добавить любителю похохмить, но тот быстро сориентировался и буркнул:
  - Ну вот всегда так! Шуток не понимаете, снобы!
  Но нелюди на провокацию больше не повелись и проигнорировали парня, только злобно зыркнув друг на друга, поверх его головы.
  - Ну так что с кошками-то, я не поняла, - подергала вампира за рукав стоявшая рядом девушка.
  - Да не знаю, откуда они взялись. Но достали уже, честное слово! Нет бы, к оборотням подались...
  - Вот уж нечего валить с больной головы на здоровую, - вмешался один из метаморфов. - У нас своя напасть приключилась. Меня сегодня, пока сюда добирался, раз восемь какие-то псы бездомные облаяли. Совсем уже страх потеряли! Напасть на оборотня!!! Раньше даже соваться в наш квартал не смели. А тут не то, что хвосты поджимают - за ногу тяпнуть норовят. И куда только городская стража смотрит?!
  - Куда-куда, им сейчас не до глупостей. Все-таки не каждый день Повелитель из столицы приезжает.
  - Не, а по мне, даже скучно как-то без живности, - вздохнул сосед Альены. - Непривычно...
  - Ой, глядите-ка! - привлекла внимание остальных девушка-гнома. - Наш ректор как выделывается, даже невесту Наследничка в первый ряд поставил.
  - А кто из них невеста? Вон та сильфийка?
  - С ума сошел?
  - Где? - послышалось со всех сторон.
  - Да куда ты смотришь, вон она!
  Слова больно резанули по ушам, Альена еще ниже опустила голову, кусая губы, не желая ничего слышать о том, что ее Рыжика ждет скорая свадьба... вопреки всем тем уговорам, которыми она пыталась убедить себя по дороге в Академию.
  - Это же Барб!
  - Гнома?
  - Барб Эмффруль - дочка Первого Восседающего.
  - Ох, ничего себе!
  - А кто сказал, что Айвен женится на ней?
  - Так все уже знают и так...Слух-то давно прошел.
  - Да заливаешь! Я вот ничего не слышал!
  - Да ты что? А почему тогда в Храмы завозят вино и сладости? Одной скотины на убой уже целое стадо в загоны за городом согнали!
  - Ой, девчонки, а вы видели эти цветы, которыми украшают Храмы?
  - Просто отпад! Такая красота...
  - А я и не обращала внимания, надо сходить посмотреть...
  - Там и на поставщиков-эльфов можно полюбоваться, если распорядители не прогонят...
  Да и жрецы ворчат, мол, в Храм не глазеть надо приходить, а о душе думать.
  - Видно, быть свадьбе-то.
  - Конечно! Зря, что ли, стараются?
  - Но Айвен, вроде бы, не горел желанием связать себя с кем-то узами брака? - удивился кто-то.
  - Ха! Он хоть и Наследник, а отец все же - Повелитель. Как папочка прикажет, так и будет, куда демоненок денется?
  - Тише ты! Он не терпит, когда его 'демоненком' называют.
  - Да не бойся, он сейчас нас не слышит. Надеюсь, ты сам не побежишь с докладом.
  - Да пошел ты!
  - Я-то пойду...
  - О, Алька! - обратил наконец-то на нее внимание Сани. - Ты ж с ним общалась, кажется. Это ведь твой Джекпот, да? Ну и как тебе этот 'невинный Эльф'?
  - Никак! Не мой он! - нервно дернула плечом Альена, постаравшись состроить безразличное выражение лица.
  - А ничего так гномочка, да?
  - Тебе-то, какая разница, у нее уже есть жених...
  - А, говорят, она с каким-то дроу встречалась...
  - Не с каким-то, а с...
  - Что, поговорить больше не о ком? - перебил кто-то. - Вау! А вон и Айвен... Ох... Обожаю этого парня! Так бы и съела всего! - пискнула от восторга худенька девчонка-метаморф.
  - А по мне так, Князь Равиль посимпатичнее...
  - Да оба хороши, - принялись вновь обсуждать девицы признанных красавцев-старшекурсников...
  - И чего вы в них только нашли! - недовольно проворчал кто-то из одногруппников.
  - А то, чего в тебе нет, - огрызнулась Элька, заметившая Альену и, наконец-то, подобравшаяся поближе.
  - Куда уж мне, - уязвлено поморщился парень, но с суккубой связываться не решился.
  - А еще говорят, Эмли побыстрее сыночка пристроить хочет, чтобы они с Цаем друг другом не увлеклись... - тихо заметил кто-то.
  - Фу, как пошло!
  - Языки поотрывать тем, кто такие слухи распускает! - возмутилась Элька. - Тем более про этих бабников.
  - Так это, небось, те, кому они отказали в ласке, - съязвил обиженный вниманием одногруппниц паренек.
  - Нет, мальчики, вы не правы. Котик - просто душка, а Наследник - вообще выше всяких похвал, - продолжала гнуть свою линию завороженная одногруппица Али.
  - Ну, не знаю, не знаю, я парнями, к счастью, не увлекаюсь, - съехидничал Сани.
  - Очень 'смешно'! - дернула плечиком юная прелестница. - Вот если бы мне такой Джекпот достался...Эх, Альена. Не умеешь ты к парням подход находить, так и останешься в старых девах.
  - Переживу, - зло процедила Аля, выбираясь из толпы адептов, потому что слушать этот бред стало невыносимо.
  - Алька! - подскочила к ней суккуба. - Ну, чего застыла? Пошли на другой этаж, что я тебе расскажу! Тут и так все на головах стоят друг у друга, будто никогда живого Повелителя не видели. Я такое место шикарное нашла. Из другого окошка подглядим, - потянула Элька человечку за собой.
  - А экзамен?
  - Да он наверняка позже будет. Видишь, еще даже аудиторию не открыли. Без профессора Альбретихуса не начнут...
  
  ***
  
  Айвен пребывал в растрепанных чувствах. Встретиться с отцом он все же успел, но обговорить в деталях важные в его жизни перемены - нет. Впрочем, в присутствии посторонних (свиты, сопровождающей Повелителя) обсуждать что-либо парень и не собирался. Даже с отцом не обязательно было делиться своей сокровенной радостью - тот и так умудрился понять обстоятельства, но лишь коротко хмыкнул. А уж чего в этой добродушной усмешке было больше - солидарной мужской гордости за своего отпрыска или понимания ситуации и причины опоздания, Айвен не стал заморачиваться.
  Рассудив, что раз уж не удалось поговорить, а делать Айву в эскорте сопровождения сегодня нечего, отец велел ему отправляться прямиком в Академию. Ни к чему слишком выделяться среди своих одногруппников, и так все в курсе, чей он сын.
  
  Выскочив из портала у ворот Академии, Айвен быстро прошел к месту встречи, намереваясь поговорить с ректором о том, что Аля не придет на экзамен. Рыжик искренне посчитал, что сообщение о том, что Альена Эрс - его невеста, окажется достаточным аргументом. Кроме того, за Альбрехтиусом числился должок. Хоть Айвен и понимал, что шантаж ректора невольно подтолкнул Альену к принятию человечкой его помощи в подготовке к экзаменам (со всеми вытекающими), но все равно простить, что его Алечка испытала из-за старого маразматика столько неприятных переживаний, не мог, и это не давало демону покоя.
  Однако занятый расстановкой фигур профессор Альбрехтиус оказался в центре внимания, и Рыжик посчитал неуместным отзывать его в сторонку для решения личных проблем. Но тот сам заметил Наследника и, изменившись в лице, заполошно воскликнул:
  - Раас Айвен, а где... - оборвал он себя, сдержавшись, - неужели визит отменили? - трагическим шепотом закончил он.
  - Да нет, сейчас прибудут, - отмахнулся демон.
  - Отлично! - воодушевился ректор, бесцеремонно схватив Айвена за рукав и потянув, чтобы пристроить в первый ряд.
  - Да погодите Вы! - взрыкнул демон, заметив ухмыляющегося Кошака, сделавшего ему знак, что он хочет ему что-то сказать. - Успею я до прибытия отца встать, как Вам хочется!
  От радости исполнения заветной мечты (еще бы, столько времени ждал, не смея даже пообщаться со своей человечкой, пока девушка не достигнет семнадцатилетия!) Айвен просто светился изнутри. И мелкие неприятности, в том числе и утомительная назойливость профессора Альбрехтиуса, не слишком омрачали его настроение. Даже Цай ему казался сейчас пушистым котенком и почти не раздражал.
  Однако когда он подошел к Кошаку, тот цинично опустил его с небес на землю:
  - Ну, и что ты сияешь, как новенький золотой? Я, конечно, делаю скидку, но ты вроде давно уже не девственник, чтобы фонить на весь белый свет, о том, КАК тебе повезло. Просто неприлично даже.
  - Ты о чем? - включил дурачка Айвен, не желая, чтобы чьи-то языки трепали своими намеками светлое, теплое чувство, которое он не мог и сам выразить словами. Грудь демона распирало от ликования и трепетной нежности, ни на секундочку не давая отключиться от воспоминаний прошедшей ночи. Как бы он хотел сейчас оказаться рядом со своей рассеянной, теплой спросонья ненаглядной девочкой... Но приходилось отбывать "повинность" согласно статусу Наследника Правящего Дома.
  - О чем? - съехидничал Кошак. - Хочешь сказать, что справился со своей задачей очаровать и удовлетворить девочку настолько плохо, что даже и говорить не о чем? Кстати, ночью не мешало бы защиту нормальную поставить, а то, если бы я не вернулся - все маги в городе знали бы, что у Наследника Истинная пара завелась.
  - Да и пусть завидуют! - ни капли не стесняясь, безалаберно махнул рукой Айв и расплылся в улыбке до ушей. - Благодарю, что позаботился, Блохастенький.
  - Благодарит он! А о репутации моей племянницы ты не подумал, умник? - возмутился Цай. - Сперва следовало бы объявить о своих намерениях, а потом уже и в постель приличную девушку заманивать!
  - Дхарг! - слегка смутился Айв. - Я не подумал... Да какое это имеет значение! Все уже решено. Ты, давай, Але рассказывай о том, что вы родственники, потому как отец собирается послезавтра официально ее моей невестой объявить. Свадьба через неделю.
  - Ой, ли? И когда ждать сватов? Я ни за что не пропущу такое зрелище!
  - Каких сватов? - насторожился Рыжик. - Свадьба же будет...
  - Ага, будет... если ты нашу родню устроишь, - поддразнил Котяра. - А по человеческим обычаям, выдача девушки замуж - целый ритуал. Ты готов к испытаниям?
  - Ты ведь сейчас мне это специально говоришь, чтобы я понервничал? - спал с лица Айв.
  - Ладно, не пугайся, не все так страшно. А, кстати, где Аля?
  - Так дома еще - спит. Она ночью выспаться не смогла.
  - Как спит? Она же на свой экзамен опоздает? Почему ты ее не разбудил?!
  - Я сам ее дома оставил, сказал, чтобы отоспалась, а с ректором и экзаменом я улажу, - похвастался Рыжик.
  Цай изумленно уставился на приятеля:
  - Прости, не расслышал, что ты сделал?
  - А что такого? - встал в позу демон. - Пусть только попробует отказать, я и так слишком терпеливо отнесся к его вмешательству в наши отношения.
  - Рыжий, ты вообще соображаешь? Понимаешь, что натворил, или до тебя не доходит, что Аля ДОЛЖНА сдать эту Дхаргову метафизику! Сама! Она же столько готовилась. Для нее это было важно! А ты вот так взял и отменил?! - чуть было не гаркнул Цай, но вовремя спохватился, что вокруг слишком много посторонних ушей.
  - Да не ори ты! Я, например, не вижу никакой проблемы... Девочка устала, пусть отдыхает и ни о чем не волнуется. Теперь у нее есть я! Я буду решать и улаживать ее проблемы.
  - Ха! Уладит он! - снова возмутился Кошак, но демон, уже снова мечтательно перенесся в недалекое будущее.
  - И потом, я хочу сделать ей сюрприз, - разоткровенничался Айв. - Представляешь, она проснется, откроет глазки, а вся комната в цветах, и я, такой, одеваю ей на пальчик колечко... а то как-то скомкано все получилось, я так торопился на встречу с отцом, что даже толком не поговорили...
  - Рыжий, ты дурак? - простонал Цай. - Хотя, зачем я спрашиваю. Это же очевидно. Только клинический идиот может рассчитывать на то, что Аля прямо так сразу примет твою руку, сердце и прочий ливер... Что она вообще сейчас должна думать, судя по твоему поведению, эгоист несчастный! Ты только вспомни, почему она ко мне приходила!!!
  Все еще пребывающий под действием эндорфинов Айвен честно попытался представить. Судя по тому, что самодовольная физиономия резко побледнела - мыслительный процесс все же удался...
  - Цай, но я же не хотел ее обидеть, наоборот! - сглотнув, наконец, выдавил Айвен. - Я все исправлю! - собрался он стартануть к Альене в квартиру прямо там, где стоял, начиная строить портал перехода.
  Магические щиты, окутавшие всю территорию Академии (за исключением небольшого участка площади, на котором ожидали появление Повелителя со свитой), угрожающе затрещали, но это не остановило упрямо продолжающего плетение сложной вязи заклинаний демона, совсем потерявшего от любви голову.
  - С ума сошел?! - удержал его Кошак, 'ломая' возводимые настройки портала, пока не вмешались другие силы, наказывая вредителя (зря, что ли, понавешали столько охранных заклинаний за казенный счет). - Хотя я уже спрашивал... Ты все равно сейчас ничего не изменишь, с минуты на минуту делегация прибудет!
  Словно в подтверждение его слов, над площадью вырос из уложенных на земле мраморных плит и поднялся до самого неба радужный столб чистой переливчатой субстанции, официально предупреждающий (чтобы народ успел разойтись, если вдруг кто-то находится в неположенном месте), что вскоре здесь откроется портал.
  Ректор мгновенно сориентировался и, рявкнув на Айва с Цаем, чтобы те заняли свои места, еще и подтолкнул упирающегося Наследничка, пристроив его рядом с Барб.
  Айвен готов был простонать в голос, вспомнив о том, что ломать церемониал встречи он не имеет права, и теперь придется выслушивать приветственные речи.
  А тут как раз портал начал открываться. На месте радужного столба, превратившегося в тоненький стерженек и с яркой вспышкой исчезнувшего из поля зрения, вдруг появился оранжевый диск с проступившим на нем гербом Правящего Дома, пылающим в языках магического пламени. И тут же начал медленно увеличиваться в размерах, давая собравшимся еще несколько секунд форы до появления из него Эмли II и его свиты. Зрелище завораживало, но на самом деле оно было лишено обычной помпезности. Все-таки, это визит в учебное заведение, а не прибытие ко Двору соседнего государства.
  - Цай! - умоляюще оглянулся Рыжик, лихорадочно прикидывая, что ему теперь делать? Насколько он мог судить по довольным лицам старосты и ее помощницы, свою речь Котяра выучил на отлично. И это, минимум, четыре страницы текста...
  'Не паникуй, попробую речь сократить, но будешь должен!' - ответил оборотень, довольно агрессивно ворвавшись в его мозги с мыслеречью.
  Айвен поморщился, но не стал блокировать канал ментальной связи, быстро согласившись:
  'Сочтемся! Только сделай хоть что-нибудь!'
  
  Портал наконец-то распахнулся во всю ширь, и делегация прибыла. Повинуясь кивку ректора, Цай выступил вперед и... вместо огромного по объему витиеватого приветствия, как и подобает статусу Повелителя, уместил самую суть буквально в несколько строк:
  - Преподавательский состав и студенты нашей Академии Магии рады приветствовать Повелителя Эмли Хорна II, да продлятся дни его благоденствия десять тысяч раз по десять тысяч веков, и сопровождающих его досточтимых мужей, и надеются, что визит в наше учебное его не разочарует...
  После этих слов Цай слегка склонил голову, обозначая, что его импровизация закончена, и умолк.
  Такого от одного из лучших студентов Академии, рааса и Князя не ожидал никто, и на площадке воцарилась мертвая тишина...
  Пребывающий в полнейшем ступоре ректор попытался схватиться за сердце. Но под толстой парчой парадной мантии никак не мог нащупать, где же оно у него находится, потому что данный орган, вопреки норме, перестал на какое-то время выполнять привычные функции и затаился.
  В наступившей оглушающей тишине стало слышно, как обе сильфийки, и староста, и ее помощница, наперебой продолжали громко суфлировать продолжение торжественной речи, перепугавшись, что Котяра просто нечаянно забыл, что там дальше идет...
  Остальные старшекурсники (не раз участвовавшие в подобном мероприятии, и уж точно впервые услышавшие столь лаконичное приветствие Повелителя), потрясенно молчали, лихорадочно соображая, что же теперь будет?
  Вопреки всем тревогам и ожиданиям поведение Повелителя по-прежнему оставалось безмятежно-вежливым, а на лице Высшего демона, обличенного неограниченной властью, не дрогнул ни один мускул.
  Для Эмли, известного своей требовательностью к соблюдению всех правил полагающегося ему по статусу церемониала и иной раз в гораздо меньшем его нарушении видевшем обиду, это было слегка не типичным.
  Все присутствующие буквально замерли в тревожном ожидании развязки, и не в одной голове промелькнула мысль о том, что, похоже, надо ждать войны...
  Вот только никто, кроме Цая, и не догадывался о том, что во время произнесения своего искрометного экспромта, Айвен успел мысленно прокричать отцу о том, что у него стряслась беда и ему необходимо не просто срочно, а очень-очень срочно покинуть сие мероприятие!
  Заметить это, впрочем, было и невозможно, поскольку у Эмли в ответ на невнятную мыслеречь Айвена лишь ненамного удивленно расшились зрачки - сын стоял прямо перед ним живой и невредимый, противореча своему заявлению.
  'Что за беда, мой мальчик, которую я не могу решить?' - попробовал уточнить любящий папочка.
  'Личного характера! Мне срочно надо к Але! Похоже, я все испортил! И должен срочно все сам исправить...'
  После секундного колебания Повелитель чуть склонил голову, обозначая одобрительный кивок, который кроме Кота, пожалуй, никто и не заметил.
  Цай закусил губу, чтобы не рассмеяться от комичности мизансцены. Айвену же было абсолютно все равно, что тут вокруг творится, потому что мыслями он давно уже был рядом со своей Единственной, судорожно отметая один за другим варианты своего возвращения к человечке. Все сто плюс один способы, пришедшие опытному в обращении с девушками парню, сейчас не годились. Он интуитивно чувствовал, что с Альеной такие номера не пройдут, но других у него в запасе просто не было.
  'Дхарг! Как же с ней сложно-то!' - в сердцах пришел к выводу несчастный демоненок.
  Эмли понял, что возникшую ситуацию надо как-то спасать. Тем более что в шоке пребывали не только профессор Альбрехтиус, его коллеги и адепты (за исключением двух слишком хорошо знакомых оболтусов), но и собственная свита, которая тоже не могла понять, что происходит, и как этот зеленоглазый наглец посмел оскорбить Повелителя?!
  Поэтому, не дожидаясь больше ничьих действий, ответил:
  - Краткость - сестра Таланта! Пожалуй, в архивы летописей эта речь войдет, как самая короткая торжественная встреча Повелителя за всю историю моего правления... - добродушно усмехнулся он, легким движением ресниц подтвердив, что собравшаяся толпа уже может выдохнуть и расслабиться.
  Первым сообразил Кошак (не испытывающий должного пиетета к давнему приятелю отца и деда), и показал пример, взорвав ставшую еще более гнетущей тишину одинокими аплодисментами, которые тут же перешли в бурные овации, подхваченные адептами.
  Бледный, как полотно ректор, увидев, что Повелитель не собирается гневаться, и даже доволен, что официальная часть оказалась такой короткой, шумно выдохнул, наконец-то нащупал припустившееся вскачь сердце, и вытер холодный пот со лба. Повеселев, Альбрехтиус собрался дальше уже все провести по намеченному сценарию. Церемониально поклонившись, ректор подскочил к высокому гостю, расточая комплименты (не прозвучавшие в речи Цая):
  - Я буду лично Вас сопровождать по территории вверенного мне учреждения. И Ваш сын и его невеста...
  Тут Альбрехтиус простер руку в направлении стоявшего позади него Айвена, да так и замер, потому что Наследника уже и след простыл. Лишь только слабый треск на месте схлопнувшегося перехода телепорта, явно построенного более умелым магом, чем демоненок, сообщал о том, что Повелитель в курсе, куда подевался его единственный отпрыск...
  А Повелитель вначале вопросительно посмотрел на гному, а потом, переведя взгляд на Альбрехтикуса, весьма прохладно произнес:
  - Невеста? Вы явно в чем-то ошиблись, господин ректор, потому как о помолвке Айвена еще не объявляли, следовательно, у моего сына ПОКА невесты нет.
  
  ***
  
  Очень надеясь, что ректор, как минимум, ближайшие полчаса будет сильно занят, лебезя перед Повелителем, пытаясь сгладить удручающее впечатление от приветственной речи Кошака, Айв решил, что для реабилитации в глазах своей девочки, он должен хотя бы что-то сделать в традиционной манере.
  А, значит, срочно понадобятся цветы и кольцо... или наоборот...
  
  У дверей квартиры Альены Рыжик оказался с охапкой самых разнообразных экзотичных цветочных букетов, какие только смогли отыскать и собрать дрожавшими руками перепуганные внезапным вторжением Высшего демона флористы Дома 'Эльф и Дриада'. Потому что он не помнил, какие именно цветы нравились его девочке, решил взять самые дорогие и редкие - пусть сама выберет, что ей по вкусу. Ну хоть один-то должен понравиться!
  Кроме того, в левом кармане камзола у самого сердца лежала теперь заветная бархатная коробочка. В ней покоился, дожидаясь своего торжественного появления на свет, умопомрачительной красоты массивный родовой перстень с редким камнем (срочно изъятый из сокровищницы), который должен теперь не лежать и пылиться на полке, а украшать пальчик ЕГО Альены в связи с помолвкой.
  Ждать, пока отец официально объявит день свадьбы (тем более, это уже простая формальность), Айв не собирался.
   Главное сейчас успеть все вручить и надолго не отвлекаться на нежности, чтобы снова не потеряться во времени и вернуться в Академию до того, как состоится ненавидимый теперь уже и Рыжиком экзамен по метафизике.
  Раз Алечка хочет его сдать - да пусть сдает! Что он сам себе враг, чтобы отказывать своей девочке в такой малой причуде?
  
  Вот только и постучав, и позвонив в заветную дверь, и даже вломившись в квартиру, чтобы воочию убедиться, что обиженная Альена просто не желает его видеть и слышать, демон совершенно растерялся. Его человечки, его девочки, его Алечки, ЕГО ЕДИНСТВЕННОЙ - не оказалось дома!!!
  
  ***
  
  Сказать, что Айвен испугался, значит, ничего не сказать. Разочарованно выдохнув, Рыжик свалил принесенные цветы копной посреди комнаты. Получился внушительный стожок, но дальнейшая судьба редких представителей флоры парня, встревоженного отсутствием Али, не интересовала. Несчастный демон, не желая мириться с действительностью, еще раз тщательно обшарил обе комнатки, кладовку, ванную, кухню... Не поленился заглянуть даже в продуктовый ларь, но в нем из-за гусиных тушек все еще не оставалось места, чтобы спрятаться. Как вообще крайне расстроенному демону пришла такая дикая мысль, что Альена может спрятаться от него в ларе - не поддается разумному объяснению, но Айвен решил исключить все варианты.
  Пройдясь по маленькой гостиной, демон машинально пнул брошенные цветы, один вид которых его несказанно раздражал, а, затем, сделав легкий жест рукой, отправил бывший букет в небытие, не оставив от него и малейших следов, поскольку видеть наглядное свидетельство своих несбывшихся надежд просто не мог.
  И только на третьем круге бесполезных попыток отыскать девушку в пустой квартире, он вспомнил, какую мысль пытался донести до него Кошак.
  Может быть, Аля все-таки отправилась на экзамен?
  Главное, чтобы любимая человечка нашлась, а дальше уже Рыжик готов был приложить все усилия по вымаливанию прощения.
  Если бы ему кто-то сказал, что он когда-нибудь вообще докатится до того, чтобы находить причины собственным поступкам и искать осторожные слова оправдания, Наследник Эмли II рассмеялся бы глупому шутнику в лицо. Но сейчас занимался именно тем, что лихорадочно сочинял проникновенную речь, более-менее способную вызвать сочувствие и понимание, отчего он так сглупил, поспешно покинув девушку, сопровождая свой уход совсем не теми словами, которых она, видимо, ожидала...
  Он все-таки очень надеялся на Алечкинку благосклонность, когда она увидит заваленную цветами комнату и почувствует на пальчике тяжесть колечка...
  
  
  ЭПИЛОГ
  
  
  Увы... надеждам Айвена увидеть Альену и как можно быстрее решить все возникшие проблемы в самые кратчайшие сроки сбыться в это утро было не суждено.
  К тому моменту, когда Рыжик все же сообразил вернуться в Академию, экзамен по метафизике уже начался! А уже измученные душу и нервы демоненка снова постигло глубокое разочарование. Альена действительно оказалась здесь, но вот увидеть, а тем более поговорить с ней, просто не представлялось никакой возможности!
  Айвена чуть удар не хватил от такой несправедливости судьбы! Ну как же так?
  Почему, вместо того чтобы еще пару часов водить высочайшую делегацию по территории, хвастаясь достижениями адептов в музее наград и хозяйственной хваткой руководителя, ректор, словно назло ему, решил, что его отцу будет интересно поприсутствовать на экзамене. Нет бы, Альбрехтиусу взять и показать, что все помещения содержатся в образцовом порядке, дескать, вот и ремонт недавно произвели, и библиотека уступает лишь личной библиотеке самого Повелителя, и необходимое оборудование для практических занятий в лабораториях имеется в наличие...
  
  ***
  
  Вообще-то, слегка неадекватный Рыжик, был не в курсе, что профессор Альбрехтиус и сам рад бы был отсрочить прием экзамена, хотя и остальные члены экзаменационной комиссии, и студенты уже порядком притомились в ожидании начала. И ректор, действительно, пытался выгадать немного времени, хотя бы для того, чтобы понять, чего же теперь ему и его Академии следует ждать в ближайшем будущем. Поскольку не только его судьба, но и судьба вверенного ему учебного заведения представлялась туманной.
  Особенно после непонятного заявления Эмли II, что у его Наследника пока нет невесты. Что бы это значило? То ли дочь Первого Восседающего попала в немилость, то ли Эмли пока, до официально объявленной помолвки, не хочет лишних пересудов... В общем, ректор прикусил язык, досадуя, что приятеля, изредка снабжающего его последними сплетнями из Дворца, сейчас нет в свите.
  Вот прямо срочно захотелось пропустить рюмочку-другую своего знаменитого лекарства для прочищения мозгов. А ведь кроме проблем с собственной оговоркой о невесте, вызвавшей неудовольствие Повелителя, все еще оставался открытым вопрос с несговорчивой адепткой, на которую Альбрехтиус возлагал большие надежды. Очень уж хотелось угодить власть имущим, показав свою осведомленность о личной жизни студентов и заботу о благе государства. Где же это видано, чтобы Наследник самого Повелителя страдал из-за какой-то девки? Непорядок!
  Ректор буквально всей кожей ощущал, что Эмли что-то не договаривает. А то, что он так легко отнесся к скомканному приветствию своей персоны, словно его занимал совсем другой вопрос, гораздо более серьезный, чем правильность церемониала по его встрече, вызывало нешуточную тревогу. Да и какие могут быть шутки, когда знаешь, что безалаберный мальчишка сподобился произнести свою идиотскую Клятву, поставив под угрозу способность продолжить род!
  Для Высших демонов это вообще крайне серьезный шаг, а что уж говорить о Наследнике Повелителя?! А если Эмли уже все знает?! Что тогда???
  
  Но ввернуть реплику с предложением испить благодатной влаги, ректору так и не удалось, потому что Эмли, как нарочно, вопреки всем обычаям решил начать с осмотра аудиторий в ближайшем корпусе, где как раз и должен был состояться экзамен по метафизике. Мало того, он соблаговолил выразить желание самолично поприсутствовать на нем, попеняв главе Академии, что тот заставляет нервничать ожидающих студентов, мол, нехорошо прерывать учебный процесс...
  На робкое возражение, что присутствие самого Повелителя заставит адептов нервничать еще больше, Эмли только усмехнулся, мгновенно накинув заготовленную личину какого-то убеленного сединами ученого старикана. Причем, настолько универсально выполненную, что даже Альбрехтиус, не смог бы заподозрить в этом тщедушном ученом сморчке грозного (но справедливого) Высшего демона.
  Спорить с прихотью Эмли ректор не решился. Особенно после того, как заметил среди толпы младшекурсников и стоявшую рядом с суккубой Альену Эрс, из-за которой теперь у него было столько неприятностей. Надо же, явилась, не запылилась! Какая наглость и самоуверенность! Или?...
  Ректор хищно прищурился, пытаясь магическим зрением определить, последовала ли глупая человечка его совету, но к своему глубочайшему разочарованию, прочитать изменения в ее ауре по какой-то причине не смог, хотя честно пытался. Девчонка оказалась закрыта странными щитами, блокирующими чужое любопытство, которые даже он не смог взломать.
  Поразмыслить над загадочной метаморфозой Альбрехтиусу не удалось. Повелитель, отдав короткий приказ своей свите дожидаться его в холле, величественно махнул рукой, дескать, объявляйте начало экзамена, и первым поспешил пройти в аудиторию.
  
  ***
  
  Всего этого Айвен пока не знал, но ему крайне необходимо было увидеть свою Алю и убедиться, что она на него не обижается, ну, или обижается, но, по крайней мере, не слишком...
  Ничего умнее, чем попробовать вломиться в аудиторию и под каким-нибудь предлогом похитить свою девочку хоть на пару минут для приватного разговора, в голову несчастному страдальцу не пришло. Демоненок даже забыл, что по правилам Академии, посторонним во время экзаменов, вход в помещение, где устраивались испытания знаний, был категорически заказан. Выйти из аудитории мог любой, а вот для того, чтобы войти, надо было обладать, как минимум, званием преподавателя Академии.
  Сначала сработало обычное магическое предупреждение, довольно чувствительно шарахнув пылкого влюбленного идиота, и заставив оставшуюся в холле свиту и нескольких адептов удивленно воззриться на беснующегося Рыжика. Он судорожно пригладил вставшие дыбом рыжие лохмы, отряхнулся от призрачных колючек и, с рвением молодого бычка, которого раздразнили красной тряпкой, снова ринулся к двери, решив пустить в ход боевую магию Высших демонов по устранению препятствий. Вообще-то формула этого заклинания была такова, что в состоянии была смести не только магически укрепленную добротную дверь мореного дуба, но и стену вражеской крепости, толщиной локтей в десять...
  Ошарашенные свидетели даже не успели среагировать, но самонадеянный любитель кардинальных решений уже отлетел назад, едва устояв на ногах.
  А в голове раздался властный окрик отца:
  'Айвен! Совсем одичал без присмотра?! А ну-ка возьми себя в руки и не позорься!'
  'Но там моя Аля!' - возмутился Рыжик, переставая контролировать проявление демонической ипостаси. Синеву выразительных глаз стремительно затапливал жидкий огонь, и еще мгновение, и на глазах изумленных зрителей произошло бы полное перевоплощение.
  'Охолонь, я сказал! - повысил голос отец. - Ничего с твоей Алей не случится. Я прослежу. Натворил дел, жди теперь!' - отвесил родитель, ни разу в жизни не поднявший на свое дитятко руку, чувствительную ментальную затрещину.
  Такого Рыжий от отца уж точно не ожидал. Отчаяние, обида на весь мир, а особенно унизительный факт рукоприкладства выбили почву из-под ног незадачливого влюбленного. Айвен потерянно огляделся, пытаясь справиться с нахлынувшим шквалом противоречивых эмоций, но перечить отцу и Повелителю в одном лице не осмелился.
  Понурившись, оглушенный своими несчастьями демоненок поплелся к ближайшему подоконнику, который спешно освободился от оккупировавшей его кучки адептов. И только там, устроившись в уголке нахохленным воробьем, в ожидании развязки, оглядел исподлобья свидетелей своего позорного фиаско.
  В другом углу этого же самого подоконника, вольготно развалившись, будто в кресле, пристроился Цай. Если разыгравшаяся немая сценка и произвела впечатление, чуть не доведя вредного Кошака до колик от смеха, то по его невозмутимому виду, это было незаметно. Что само по себе являлось чем-то из ряда вон. Однако немое порицание и настороженный взгляд приятеля оказались последней каплей. Догадывался ведь, гад, что Аля будет здесь, мог бы предупредить! Позабыв о том, что Котяра уже выручил его, свернув приветственную речь до неприличия, оскорбляющего слух Повелителя, Айвен поймал себя на мысли, что очень хочется подойти и прибить Блохастую сволочь! Однако в голове до сих пор шумело от 'родительского благословения', тысячью иголок парень ощущал на коже скользящие по нему взгляды отцовской свиты, и поэтому Рыжик покорно остался на месте, дожидаться результатов.
  
  Цай, успевший буквально перед самым носом эскорта Повелителя прошмыгнуть в корпус, где, как он предположил, могла появиться Аля, с жалостью и неодобрением косился на избранника племяшки.
  Оборотень здорово сомневался, что Рыжему сейчас хоть кто-нибудь в состоянии помочь. Оставалось лишь уповать на благоразумие человечки, с которой не удалось поговорить до того, как всех 'сдающихся' пригласили внутрь аудитории. Все, что ему удалось, это лишь переброситься с ней парой реплик.
  Девушка, несмотря на полный раздрай в собственных чувствах, казалась решительно настроена на посрамление шантажиста-ректора. А вот разговаривать с Айвом и даже видеть его, похоже, не была готова.
  - Котенок... - сочувственно вздохнул Цай, на мгновение сжав тонкие пальчики племяшки. - я уже в курсе... Не волнуйся, я тебя в обиду не дам. Потом поговорим. Иди спокойно на свой экзамен. Ни пуха!
  - К Дхаргу! - машинально ответила Альена, почему-то не удивившись его заявлению, о том, что он знает о ее проблемах, связанных с Рыжим.
  
  Ожидание затянулось, парни на каждый хлопок дверью, выпускающей очередного отмучившегося, дружно вскакивали, но Али все еще не было. Рыжик нервничал все больше и больше. И, как назло, расспросить никого о том, что же происходит за дверью - не получалось! Поскольку однокурсники Альены, увидев, что в коридоре рядом с дверью в аудиторию расположилась свита Повелителя, предпочитали как можно быстрее покинуть его.
   Цай не выдержал и тихо процедил сквозь зубы:
  - Рыжий, ты бы вообще сейчас пока не отсвечивал здесь. Я попробую вначале сам поговорить с Алей. Потом уж ты подключишься, - предложил он разумное решение.
  - Нет! - резко мотнул головой Айвен. - Я должен ей все сказать...
  - Ну, как хочешь, - пожал плечами Кошак. - Мое дело - предложить, твое - отказаться.
  
  Когда наконец-то из-за заветной двери вышла слегка ошарашенная Альена, парни мигом сорвались со своего 'насеста' и рванули к девушке. Айвен оказался чуть шустрее.
  - Аля! - схватил ее за руку Рыжик, вцепившись, словно голодный хищник в законную добычу. - Алечка...
  И все заготовленные фразы вмиг куда-то испарились, едва он столкнулся с убийственным взглядом серых глаз своей человечки, быстро наполнявшихся слезами.
  - Вы делаете мне больно, раас Айвен, - сморщившись, пошевелила она онемевшими пальчиками, зажатыми в огромной ладони нелюдя.
  - Отпусти сейчас же! - ткнул его локтем в бок Цай.
  - Алечка... - сделав над собой неимоверное усилие, все-таки разжал ладонь Айвен.
  - Как ты, Котенок? Сдала? - перехватил инициативу оборотень.
  - На отлично! - шепотом произнесла девушка, все еще не веря в чудо, но и не в состоянии не похвастаться.
  - Умница! Я же говорил, что ты сумеешь! - обрадовано подхватил Цай племяшку и, закружив, осторожно поставил на ноги.
  - Аля! - сунулся было с поздравлениями Айвен, молниеносно сообразив, что пока она в прекрасном настроении, можно попробовать подлизаться, чтобы для начала заполучить ее внимание, а уж потом и начать каяться.
  Но девушка поспешно отступила к оборотню и холодно отчеканила:
  - Я Вам крайне признательна, раас Айвен, за Ваше... участие в подготовке, но думаю, дальнейшее общение следует свести к минимуму.
  - Алька, ну ты чего? - испугался Айв слишком безапелляционного заявления. - Милая моя, solum...
  Оглянувшись по сторонам и увидев не одну пару глаз, внимательно наблюдающих за ней, девушка слегка поморщилась, однако нашла в себе силы поднять голову и, глядя прямо в глаза, очень тихо, однако явно рассерженно, прошипеть:
  - Я - не Ваша милая, раас Айвен! Я безмерно уважаю нашего Повелителя и считаю, что Ваш отец подобрал для Вас более подходящую и удачную партию для воспроизведения потомства. Мое скромное участие в дальнейшей Вашей судьбе не имеет никакого значения.
  - Аля! - пожалуй, излишне горячо и громко возразил обескураженный Рыжик и, не обращая ни на кого внимания, попытался снова заполучить руку девушки, но она благоразумно нырнула за спину вставшего на пути демона Кошака. - Ты не можешь отказаться от меня просто так, даже не выслушав! - в отчаянии повысил голос Айв. - Я хочу, чтобы ты была рядом со мной!
  - Не устраивайте сцен, - поморщился Цай, одной рукой придержав Рыжика, прущего на него, словно сорвавшийся с цепи тиранозаврик Лапочка. - Аля, ты точно не хочешь выслушать этого... оратора? - обратился он к девушке.
  - Нет! - глухо выдохнула Альена, вцепившись в камзол оборотня на спине обеими руками и спрятав лицо, чтобы никто не увидел, насколько ей больно от произнесенных слов.
  'Шустрый какой! - с неприязнью подумала девушка. - Не он хочет быть рядом, а я должна неделю изображать влюбленную дурочку, пока он натешится! Обойдется!'
  - Ты услышал, - устало вынес вердикт Цай. - Отвали, Рыжий.
  - Я хочу с ней поговорить!
  - Но Аля сейчас не хочет тебя слушать! - бесстрастно возразил родственничек человечки. - Прояви хоть раз благоразумие, умерь амбиции.
  - Да какие, к Дхаргу, амбиции! Ты же все понимаешь! - взорвался Рыжик.
  - Я - да. А она - нет, - кивнул он на сердито сопевшую ему в спину девушку, и, пожалев, несчастного приятеля, подмигнул. - Уйди...
  'Рыжий, не доводи до крайности, я попробую ее подготовить, уйди с глаз, пока окончательно все не испортил', - добавил он ментально.
  Бедняге демону ничего не оставалось делать, как отступить в сторону.
  Не обращая внимания на застывших изваяниями свидетелей выяснения их отношений, Айвен угрюмо поплелся к выходу.
  
  ***
  
  Цай никогда не думал, что будет искренне сочувствовать демоненку. Однако глядя на его поникшую спину, с трудом сдержался от того, чтобы окрикнуть Айва и уверить его, что все будет хорошо. Тем более что насколько все будет хорошо, да и когда это 'хорошо' для Рыжика наступит, он просто не знал.
  'Вот же умелец искать неприятности на собственную голову! - подумал Кот. - Он накосячит, а другим отдувайся!'
  Однако рассуждать, когда вокруг такие дела творятся, было некогда. С некоторым трудом отодрав прилипшую к нему девчонку, приобнял ее за плечи и отвел в соседний коридор, где, найдя подходящую нишу и остановился, закрыв Альену своей спиной от любопытных взглядов:
  - Жалуйся, - предложил он, подсадив племяшку на небольшой уступ, чувствуя, что человечка едва держится на ногах.
  - Цай... я не знаю, с чего начать... я... он... мы... - всхлипнула она, еле сдерживая рвавшееся наружу рыдание.
  Слишком много всего произошло за последние часы, и теперь наконец-то можно было себя пожалеть и поплакаться в предложенную другом 'жилетку'.
  Снова уткнувшись лицом в грудь стоявшего совсем рядом оборотня, Альена с благодарностью приняла его участие. Только вот никак не могла сформулировать в одну фразу гложущую обиду на укравшего ее сердечко нелюдя.
  - Ну, что ты, совсем раскисла, Котенок? - ласково потрепал Цай человечку по волосам. - Про то, что неминуемо случается между парнем и девушкой, которых тянет друг к другу, я догадываюсь. Подробности не обязательны. А что случилось после? Расскажешь?
  - Да ничего такого не случилось! Венька - гад! У самого свадьба через неделю, а он...
   А я его кажется люблюууу... - разрыдалась она.
  - Ну да свадьба, через неделю, а ты из-за этого расстроилась, что ли?
  - Но... - не ожидавшая таких слов, девушка буквально задрожала от обиды.
  - Тише, тише, - закусил губы Цай, чтобы не рассмеяться над глупышкой. - Ну, и в чем же проблема-то? Любовь - прекрасное, светлое чувство. Настоящая любовь - такая редкость, уж поверь мне, я в этом разбираюсь, - авторитетно заявил оборотень.
  - Прекрасное?! - задохнулась от возмущения Альена, оттолкнув парня. - Да как ты можешь судить? Ты хоть кого-нибудь любил? Да что я спрашиваю! Ты такой же, как он! Только он еще и свинья! - и, противореча самой себе, что нечего искать сочувствия у такого же оболдуя, человечка продолжила:
  - Представляешь, он мне с утра и говорит: '...мне с отцом обязательно насчет свадьбы поговорить надо! Нам ведь с тобой на все недели хватит?' - передразнила она Рыжика и снова заревела. - Недели! Вместо традиционного мальчишника, решил недельку покувыркаться со мной! Противно-то как! А еще, говорит, жди здесь и ни о чем теперь не волнуйся. Благодетель Дхаргов! И зачем я только выиграла этого эльфа недоделанного!
  - Чтобы лишить его девственности, - машинально напомнил Цай, силясь придумать, как бы потактичней намекнуть племяшке, что она сама себя накрутила, и все совсем не так трагично, как ей представляется.
  - Ну да... - печально согласилась Альена, тяжело вздохнув и обхватив себя руками, словно замерзла, потому что подлый организм тут же откликнулся на воспоминание о прошедшей ночи, заставив повторно пережить приятные мгновения, - только все наоборот...
  - Ты жалеешь? - забеспокоился Кошак, удивившись ее реакции.
  - Да!!! Нет!... не знаю... - растерялась девушка. - Я, как последняя дура, таяла от его слов - 'dilecti', 'solum', 'desiderio', придумал же обзываться, извращенец рыжий!
  - Кхм... - отчаянно закашлялся Котяра. - Алька, прости мое любопытство, кхе... хаха... ой! Повтори, пожалуйста, как он тебя 'обзывал'? - сдавленно просипел оборотень, еле сдерживаясь, чтобы не заржать.
  - А, еще 'vitae mea' и 'meum unicum, tantum te', - тщательно припомнив, наябедничала Альена.
  - Аль, ты действительно не поняла? - посерьезнел Кошак.
  - Что я должна была понять? Я демонического не знаю!
  - Так это ... как бы сказать, не столько демонический, сколько очень-очень древний язык нелюдей, я, правда, его тоже плохо знаю, но уж некоторые слова понимаю.
  - Они хоть приличные? - с сомнением подняла заплаканные глаза Альена.
  Цай аккуратно дотронулся ладонями до ее лица, и подушечками больших пальцев стер мокрые дорожки со щек племяшки.
  - Ну, в общем, у Высших демонов так традиционно принято - об истинных чувствах говорить на древнем языке. Мне, правда, жаль, что Рыжий не сумел убедить тебя.
  - В чем? - всхлипнула сбитая с толку человечка.
  - Это не я должен тебе рассказывать, но другого варианта не вижу... - грустно вздохнул Кошак. - Ты - его истинная пара, Аля. Его Единственная. И все эти слова - означают примерно одно и то же, только в разных вариациях. И свадьба у него через неделю с тобой.
  - Не может быть... - потрясенно расширились глаза у девушки, и она поспешно спрятала покрасневшие щеки в ладошки.
  - Еще как может, - усмехнулся парень. - Мне незачем тебя обманывать. Ну что, пойдем мириться?
  - Ну нет уж! - в запале вскинулась Альена. - Надо было ему со мной по-человечески и на человеческом языке поговорить! Я телепатией не владею! И его мыслей не читаю! И вообще - почему это я должна с ним мириться? Он мне ничего не сказал и не объяснил, вот пускай теперь и мучается! А я еще подумаю, прощать его или нет! Единственная или нет, но помыкать собой не позволю! Я же готовилась, Цай! А он мне велел дома сидеть, мол, улажу все! Как будто я содержанка какая-то!
  - Наверное, это и правильно! - поддержал Котяра, понимая, что больше сейчас для демоненка, как бы его не было жаль, сделать он не сможет. - Пусть научится считаться с твоими интересами. Эх, я уже предвкушаю грандиозное развлечение! - лукаво подмигнул оборотень.
  Альена улыбнулась, обрадовавшись поддержке, но тут же нахмурилась:
  - А как же свадьба?
  - Чья? - удивился Цай.
  - Выходит, что моя... - растерянно произнесла девушка, еще не до конца осознавшая все происходящее.
  - Не беспокойся, перенесут! И вообще, тебя демоненку мы точно просто так не отдадим... во всяком случае, пока этот идиот не поумнеет, - пообещал Кошак.
  - В смысле? - насторожилась девушка. - Кто это 'мы'?
  - А... а давай об этом в другой раз, Аль? - отвел глаза Цай, отчего-то занервничав.
  - Минуточку! - Альена неожиданно ловко ухватила за грудки не успевшего отскочить в сторону Котяру. - А ну-ка, рассказывай, что я еще не знаю! - потребовала девушка. - Надоело чувствовать себя слепым котенком, кругом какие-то недомолвки и заговоры.
  - Аля, никаких заговоров, клянусь! - приложил руку к груди смутившийся парень. - Я давно собирался тебе сказать, просто все как-то повода не было, да и к экзаменам надо было готовиться. И Рыжий здесь под ногами путался. Ну, сама посуди, зачем тебе лишние волнения?
  - Цай, ты меня пугаешь... - прошептала Альена, выпуская примятую ткань его рубахи из пальцев. На глазах пережившей стресс девушки, снова появились слезы. - Только ты меня не обманывай, пожалуйста, иначе я вообще в лю... нелюдях разочаруюсь.
  - Нет, Котенок, только сырость не разводи, я тебе все, как на духу, выложу! - пообещал Цай. - Сейчас пойдем домой, ты себя в порядок приведешь, покушаешь, поспишь. А вечером я тебя кое с кем познакомлю. Идет?
  - С кем? - удивилась Альена.
  - Пока секрет, это сюрприз, - улыбнулся Котяра. - Приятный! Слово Князя! - сразу пресек дальнейшие расспросы оборотень.
  - Хочешь, чтобы я извелась до вечера и умерла во цвете лет от любопытства? Ну скажи сейчас, Цаюшка... - попыталась поклянчить Альена, постаравшись надавить на жалость, потому что сразить этого ловеласа своей неземной красотой (заплаканными глазами со слипшимися ресничками и покрасневшим носом) вряд ли получится.
  - От любопытства еще никто не умирал, хитрюга! - пожурил Цай. - Пойдем! - ловко снял он девушку с выступа ниши и, подав ей руку, повел домой.
  
  ***
  
  После своего провального объяснения, вконец расстроившись, что Альена даже не пожелала его выслушать, Айвен уже начал подумывать о возможных способах легкого шантажа. Потому как, даже если она не захочет его видеть, все равно ведь придется - она же теперь должна с ним заниматься стереометрией!
  Он слегка повеселел, но тут же снова пригорюнился. Нет, с его Алечкой этот номер может не пройти. Еще вернет задаток, который сейчас лежал на ее счете в банке, опираясь на пункт о личных взаимоотношениях ученика и учителя. Потом вообще никаких способов давления на чувство ответственности его вредной человечки не будет. Как ни сложно это было, сейчас приходилось уповать лишь на Цая, который взял на себя дипломатическую миссию по примирению влюбленной парочки. Но от Кошака тоже неизвестно, чего ждать. Помаявшись, накрутив себя до состояния, близкого к истерике, Айвен в панике связался с отцом, который уже покинул аудиторию.
  
  Эмли, кстати, посмотрев на то, что творит ректор, чуть было не принял во время экзамена свою боевую форму, но все-таки сумел справиться с желанием оторвать Альбрехтиусу кое-что или поменять отдельные части его тела местами. Однако, обладая хорошей памятью, сделал себе заметку когда-нибудь потом припомнить одному ну очень услужливому преподавателю все сегодня происходившее. Тем более уж лучше вопросом воздаяния заняться самому, поскольку, что выйдет, если это дело окажется в руках его сына, он примерно представлял... А ректором Альбрехтикус, несмотря на последние досадные промахи, был неплохим, и искать ему замену, честно говоря, не хотелось.
  Хотя надобно признать, Альена с честью справилась с непосильным заданием, и вообще человечка держалась молодцом. Думая о своей будущей невестке и предвкушая появление внуков, Повелитель оттаял и даже благодушно позволил себя уговорить попробовать чудодейственный эликсир от всяких невзгод в кабинете ректора. Очень уж ему импонировала будущая невестка, и выбор сына он теперь одобрял полностью, принимая раньше просто как данность, что Единственными не разбрасываются.
  
  Разговор занятого 'осмотром Академии' Повелителя с сыном вышел коротким, но емким.
  'У меня не получилось даже поговорить с ней! - поделился Рыжик горем. - А о свадьбе вообще пока объявлять рано. Аля вообще видеть меня не хочет!' - нажаловался он на любимую.
  'О, боги! И эти слова говорит мой сын! Мой Наследник! - съехидничал Эмли. - Свадьба - через неделю, а ты уж, кого уговоришь, с тем и поженишься. А что Единственная не уговаривается, так это твое дело... Дерзай, мой мальчик! Я в тебя верю!'
  'Отец, мне не до шуток!' - обиделся Айвен.
  'Хорошо, тогда отправляйся домой, я скоро освобожусь. Объяснишь, в чем дело и спокойно обсудим, - посерьезнев, оптимистично пообещал Эмли.- Я скоро буду'.
  'Жду!' - облегченно выдохнул Рыжик, настраивая портал к своему недавно восстановленному особняку...
  
  Конец ТРЕТЬЕЙ части
  
Оценка: 8.33*11  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com А.Ригерман "Когда звезды коснутся Земли"(Научная фантастика) Ф.Вудворт "Наша сила"(Любовное фэнтези) И.Иванова "Большие ожидания"(Научная фантастика) А.Минаева "Академия Алой короны. Обучение"(Боевое фэнтези) М.Юрий "Небесный Трон 1"(Уся (Wuxia)) К.Федоров "Имперское наследство. Забытый осколок"(Боевая фантастика) Д.Максим "Новые маги. Друид"(Киберпанк) В.Соколов "Мажор 2: Обезбашенный спецназ "(Боевик) К.Федоров "Имперское наследство. Вольный стрелок"(Боевая фантастика) С.Панченко "Ветер"(Постапокалипсис)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"